Модус Илья Сергеевич: другие произведения.

Цель оправдывает средства

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 8.78*10  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    "Тварь я дрожащая или право имею"? Попаданец в ДДГ по воли Императора Вишейта. С одной стороны - Вишейт, чьи знания и могущество не поддаются оценке. С другой - джедаи, слепо идущие на заклание во имя Света. С третьей - Палпатин, чье видение будущего Небесной реки не терпит конкуренции. Война клоническая началась. Осталось лишь выжить в этой очередной сито-джедайской мясорубке.

  ========== ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. Глава 1. Джеонозис ==========
  Не так я хотел умереть, не так!
  Есть хорошие, славные смерти, вроде как за Родину, за Сталина, в кровати с великолепной топ-моделью, у которой ноги от ушей, а грудь упругая как барабан.
  А есть тупые, идиотские смерти.
  Вроде моей.
  Позвольте представиться - меня зовут Егор Фраев, мне двадцать один год, студент юридического вуза.
  В мечтах - сделать карьеру корпоративного юриста, жить в собственном особняке, просыпаться в кровати с молоденькими красотками, не жениться до старости, а под занавес лет - обрюхатить какую-нибудь красотку и спокойно отойти в мир иной.
  В активе же - койко-место в общежитии в комнате на шестерых, на банковском счету пару десятков рублей.
  А еще, меня убил удар током в душевой общежития.
  Честно скажу - сомнительное удовольствие, когда тебя прошивает электричеством. Мне кажется, я даже увидел, как вскипели и мгновенно улетучились с моего тела капельки воды. Примерно так было у Ревана в тронном зале Императора, когда Вишейт зажаривал легендарного джедая в его собственной броне с помощью молний Силы. А в шестом эпизоде, когда Палыч поджаривал младшего Скайуокера, от последнего вообще пар шел столбом, будто парнишка мгновенно иссыхал.
  Словно ударом тарана в грудь, меня отбросило от двери душевой на дальний конец, впечатав в кафель так, что из легких вышел весь воздух. Приложившись затылком о стену, я почувствовал как мои глаза закрываются, а в груди появился жар, словно мне в диафрагму налили раскаленного металла. Хотелось кричать от боли, но изо-рта не вылетало ни малейшего звука. А потом наступил холод и темнота.
  Тенебрий тебя задери, за что мне все это?
  
  ***
  'ЖИВИ!'
  Не просьба, приказ.
  Голос, лишенный эмоций. Ни малейшей толики просьбы. Прямой приказ, не подлежащий обсуждению. Вибрации, исходящие от этого бестелесного баса взбудоражили мое сознание.
  Я не чувствовал ни рук, ни ног. Только лишь бесконечное парение, как если бы я падал с высоты в бездну. Меня окружала непроглядная тьма - холодная, от которой мне становилось дико неуютно. Вязкая - я тонул в ней, как в зыбучих песках. Я хотел что-то ответить голосу, но не мог, потому что тонул в темноте.
  Неужели это и есть - жизнь после смерти? Рай или Ад? Награда или наказание?
  Чем больше я задавал себе вопросов, тем больше чувствовал, как накатывает паника. Мне было страшно. Очень. Я в принципе ненавижу попадать в ситуации, которые от меня не зависят. А здесь, право, я даже не знал где я, и что со мной происходит.
  Как и сотни раз до этого, на смену страху пришла злость. Неприкрытая, жгучая, мгновенное перерастающая в ярость. Абстрактная, всепоглощающая ярость.
  Я пребывал в бешенстве. Отсутствие ответов на мои вопросы, да еще это непонятное положение - толи полет, толи затягивание...
  Постепенно, я понял, кто является объектом моей ярости.
  Комендант общежития. Ничтожный сморщенный старикашка, с постоянно жирными толстыми губами, маслянистыми глазами и похотливыми шуточками. Еще на первом курсе я слышал байки, что он не один десяток первокурсниц перепортил, создавая проблемы тем, кто не хотел ему 'давать'. На моей памяти он всегда шлялся по этажам, присматриваясь к студенткам. Но, не было ни одного случая, чтобы он что-то делал в общежитии.
  А ведь я еще неделю назад говорил ему про оголенные провода - сантехники ремонтировали слив, и разломали все что смогли. В результате в нашей душевой - оголенные провода, а в женской вообще все перестало работать. А ведь пацаны из соседней комнаты предлагали починить, так ведь нет - не разрешил.
  Внезапно меня осенило. Пашка, сосед, рассказывал, что теперь девчонкам с нашего этажа приходится ходить на первый, чтобы душ принять. А рядом с женским душем, комната коменданта...
  Предыдущий комендант была сердобольная бабуля, и как-то вопросов не возникало, а вот сейчас... Да как пить дать, этот извращенец не торопился ничего исправлять, лишь бы только девчонки продолжали бродить возле его комнаты. Хотя, не удивлюсь, если он за ними в душе подсматривал.
  Нет, ну какая скотина то! Я помер из-за престарелого извращенца! Да его за хрен подвесить надо и медленно сдирать с него кожу за такое. Я даже не уверен, что его посадят, когда разберутся что к чему. У нас же гуманное государство, черт возьми.
  Твою мать!
  Вот почему я всей душой на стороне деспотии. Тот же Палпатин в своей Империи такого порядка добился, какого галактика не видывала со времен Вишейта - древнего императора ситов.
  Но, это все сказки, как говорил мне отчим.
  'Ты ничего не добьешься, занимаясь этой ерундой!' - кричал он мне, когда заставал за пересмотром 'Звездных войн' или играми по этой вселенной.
  Родного отца я не знал - он исчез задолго до моего рождения. Мать говорила о нем неохотно, а отчим...
  На мгновение мне показалось, что ненависть при одной мысли об отчиме придала мне силы, достаточные, чтобы взорвать звезду.
  Если существовал человек, которого бы я ненавидел всеми фибрами души, то это мой отчим.
  Я никогда не называл его по имени, не обращался к нему как-то кроме 'отчим'. Я ненавидел человека, который превратил мою жизнь в ад.
  Он появился в нашей жизни, когда мне был пять лет. Долгие шестнадцать лет я терпел его издевательства, его побои, насмешки над моей нескладной - высокий, но очень худой - фигурой, моей врожденной близорукостью, сколиозом...
  Говорят, сильные характеры закаляются в горнилах семейных передряг.
  Я же научился только ненавидеть. Если я приносил домой тройку - он меня бил смертным боем. В ход шло все - кулаки, ноги, ремни. Отчим не признавал никаких оценок кроме 'отлично'. У меня не могло быть даже 'хорошо', потому что то - неудача. А неудачники должны страдать.
  И я страдал. За каждую свою неудачу. Помню, в седьмом классе я выиграл олимпиаду среди девятиклассников. Ну как выиграл. Занял почетное третье место. Домой я зашел с грамотой. А спустя пару часов меня увезли в реанимацию - 'упал с лестницы'. Хотя, я прекрасно помню, что роль лестницы исполняли кулаки отчима. Несколько раз даже отмутузил ментовской дубинкой - он служил в славной полиции.
  По этой же причине, никогда никто не реагировал на мои неоднократные госпитализации с переломами, отбитыми органами.
  За шестнадцать лет я научился ненавидеть в нем абсолютно все - от кончика ногтей, до его зловонного дыхания.
  Эта ненависть жила со мной все время. Даже когда я сбежал из дома в 18 лет и поступил в юридический в соседний город. Никто из членов моей семьи не знал где я учусь, да и собственно, им было плевать - у них же был совместный ребенок. Какое дело отчиму и потакающей ему женщине, которую я называл своей матерью, до меня.
  Я рос со злостью по жизни. Словно волчонок я ненавидел свою семью. И ненавидел людей вокруг.
  Когда ты с малолетства рассчитываешь только на себя, и только на свои силы, ты перестаешь ценить такие понятия как дружба, забота о ком-то. Только твои цели имеют значение. И наплевать, как они будут достигнуты.
  Кто-то называет это эгоизмом. Кто-то - харизмой. Мне вообще плевать.
  Я называю это своей жизнью, своим стилем. Я живу ради себя и для себя. А весь остальной мир может засунуть в свою задницу понятия о морали, о правилах приличия и всем прочем.
  Отчасти я понимал, что нельзя смотреть на людей как на расходный материал. Но, практически сразу я осаживал себя.
  Кто эти люди вокруг меня? Неудачники. Такие же как я. Кто-то из них придет мне на помощь, если меня будут грабить? Нет. Кто-то из них пожертвует мне свою почку? Нет.
  Никто из них не заслуживает внимания больше, чем это необходимо для достижения моих целей.
  Отчим научил меня тому, что внимания достойны только личности. Важные персоны, которые способны решать проблемы. Ноющие и скулящие неудачники - это рабы, о которых всегда вытирали и будут вытирать ноги сильные мира сего.
  И если не хочешь всю жизнь провести на коленях, то стоит пройти по головам менее удачливых к вершине. И забраться так высоко, чтобы мнение и желания толпы внизу тебя не трогали.
  'Если хочешь сидеть и ничего не делать, то ты должен сидеть очень высоко', - наставлял меня отчим.
  В 'Звездных войнах' я находил отдушину. Борьба Добра и Зла, извечный конфликт, который так или иначе решали многочисленные значимые личности... Вишейт, Реван, Вейдер, Йода, Дуку, Винду... Это лишь первые ассоциации... На самом деле их сотни и тысячи - персонажей книг и фильмов, игр и прочего товара этой Вселенной...
  Я сотни раз задумывался, какой бы была моя жизнь, если б я оказался в 'Звездных войнах'. Стал бы джедаем? Нет, вряд ли. Ситом? Тоже свои минусы. У этих ребят свои заморочки - в частности Сила, которую не всегда то и поймешь...
  Но, обладай бы я ей, в любое время, в любых обстоятельствах, я бы построил свою Империю. Подобно Вишейту правил бы ей тысячи лет, избегая кризиса власти. Закон и порядок тоталитарного режима, четкие правила и законы, суровые наказания. Государство, которым можно гордиться. А Республика... типичная дерьмократия, в которой, в общем-то выросло не мало достойных людей, которые могли сделать галактику лучше, но...
  'ЭТО ИНТЕРЕСНО'.
  Вновь этот голос, о котором я уже успел позабыть. Меня вновь пробило до мурашек. Мое несуществующее тело словно на мгновение приобрело свои формы. Я даже смог почувствовать грубые, словно сделанные из песчаника половые плиты душевой...
  Что происходит? Может мне ответит этот голос? Но где он? Где хозяин голоса? В темноте? Нужно его найти, он, судя по всему тут не новенький.
  Отчего-то у меня сложилось впечатление, что хозяин голоса совсем рядом. Стоит только немного рассеять тьму, и вон он...
  Мысленное прикосновение к тьме наградило меня ощущением боли. Вновь я почувствовал, что меня поразило током. Но, намного сильнее, чем в предыдущий раз. И даже последствия от этого касания были другие, не те, что в первый раз. На мгновение, я вновь ощутил свои руки и ноги, прохладу кафеля под собой...
   'ДА!', - голос приобрел нотки эмоций. - 'ЕЩЕ РАЗ!'
  Честно сказать, так себе удовольствие - коснуться еще раз этого. Не знаю, как мне это удалось в первый раз, но сейчас...
  'ЕЩЕ РАЗ!!!'
  Голос сдавил меня словно прессом. Странно все это - не чувствовать себя, но осознавать, что тебя будто катком раздавили. И сдавливают все сильнее. Без малейшей возможности вырваться.
  Стало понятно, что голос безапелляционно решил, кто здесь, кто. И факт, не я доминирую в этой ситуации. Ну ладно, посмотрим, что будет дальше.
  И, во мгновение ока, я вновь коснулся тьмы. Через ледяное касание, я чувствовал, как тьма наполняет меня. Холод, тягучими волнами наливался в мое тело. И вместе с ним возвращалось ощущение собственного тела. Руки, ноги, голова... Ощущение онемения всего тела едва ли не свернуло меня в дугу, отчего из моего рта вырвался стон.
  'ПОДНИМАЙСЯ!'
  Голос словно пнул меня в бок. Полученное на мгновение ощущение, что моя спина упирается во что-то твердое, резко сменилось множеством крошечных уколов, едва мое лицо коснулось раскаленного, как сковорода, песка.
  - Агхры, тьфу! - я рывком распахнул глаза, сплевывая раскаленный песок, попавший в рот, через силу повернув голову в сторону.
  Подождите, какой песок? Я же в душе!
  Вязкая ледяная тьма рассеялась, словно ее никогда и не было. Я лежал на спине, чувствуя даже сквозь плотную одежду грубые песчинки, упирающиеся в мой затылок и заднюю поверхность тела, ног...
  Жар, словно в духовке... Даже легкий бриз и тот не приносил прохладу. Едва он коснулся моего лица, как я почувствовал чудовищную боль, словно мне срезали половину лица раскаленным металлом.
   С малоразборчивым стоном, я дернулся, как от удара в сторону, прочь от того места, где мне причинила боль. Отталкиваясь ногами от песка, не видя куда ползу, так как мои глаза все никак не могли поймать фокус, транслируя в мой мозг размытую бледно-голубую кляксу, я постарался убраться подальше от места, где пришел в себя. Мое сердце грозило вырваться из груди, а разум сходил с ума от обилия ужаса и боли, которая накатывала на меня волнами, то тише, то сильнее, сводя меня с ума. Подобно раскаленной игле, воткнутой в затылок, эти неясные ощущения чьей-то чужой, отдаленной боли, жгли мой разум изнутри.
  Я не слышал своих движений, шуршания песка или пения птиц.
  Вообще ничего. Словно я с рождения глухой и...
  В следующую секунду я пожалел, что подумал о слухе.
  Пронзительный, словно визжащая на лесопилке циркулярная пила, звук ворвался в мой мозг, секундой позже сменившись чудовищным по силе раскатом грома. Десятки и сотни взываний разной тональности, очень сильно напомнивших мне бластерные выстрелы, раздавались вокруг меня. Но, глаза отказывались слушать меня. Я не видел, что происходит, и что за наваждение вокруг меня. И от этого мне становилось страшно.
  Звук близкого взвизгивания заставил меня зарычать от ярости. Что это еще такое за шутки со мной? То я испытывал свои мучения в вязкой пустоте, то теперь тьма сменилась неясным фарсом. Это что, какое-то испытание? Я вам что, подопытная мышь?! Да чтоб вас всех разорвало!
  Я почувствовал, как накопившаяся внутри меня ярость, взращенная страхом, вырвалась наружу. Словно поток чудовищного цунами, от меня во все стороны рвануло нечто, что во мгновение ока распространилось вокруг меня, сея разрушения. Я не чувствовал, чтобы мои действия, это неясное что-то, причиняло боль. Но, я слышал скрежет коверкаемого металла, коротящих проводом...
  Едва это нечто покинуло меня, моя злость поутихла. Вместе с ней меня покинули почти все мои силы, отчего я без движения замер, лежа на спине, на обжигающе горячем песке.
  Прошла секунда, две, прежде чем я понял, что голубое марево перед моими глазами становится более четким. Я уже мог понять, что смотрю в небо, на котором виднелись жиденькие перистые облака...
  Затем небо перед моим взором заполнила синяя фигура с милыми чертами лица. При виде меня, она улыбнулась, обнажив два ряда заостренных, как у хищника, зубов. Но, синее существо не вцепилось в мою шею и не стало меня терзать. Оно протянуло мне элегантную синюю руку, которую я на автомате схватил своей рукой.
  С недюжей силой, которой просто не могло обладать столь хрупкое и красивое существо, она подняла меня на ноги. Легкое гудение возле моих ног заставило меня перевести взгляд на источник шума, коим оказалось белоснежно-синее лезвие светового меча.
  - С вами все в порядке? - Эйла Секура покровительственно положила мне руку на плечо, помогая сделать первый шаг в сторону группы джедаев, стягивающихся в центр арены Петранаки. Окруженные сотнями тысяч боевых дроидов, джедаи, коих осталось не более пары десятков, побитые, но не сломленные, внимали голосу графа Дуку, вещавшего с ложи...
  Его слова были мне слишком хорошо знакомы, чтобы прислушиваться к ним.
  Отсутствующим взглядом я блуждал по хорошо знакомым мне фигурам персонажей вселенной Звездных войн, которые только что пережили бойню. Десятки джедайских тел были видны лежащими бесформенными кучами промеж рядов боевых дроидов.
  Сотни тысяч бластеров направлены в центр арены, ожидая команды бывшего джедая покончить со вторженцами на суверенный Джеонозис...
  И среди них я... Неизвестно кто, убитый током в душевой.
  Если судьба имеет чувство юмора, то оно у нее весьма извращенное.
  
  ***
  Глюки? Шутка Вселенной?
  Что это такое?
  Не сказать, что я прямо фанат вселенной Звездных войн, но сильно интересующийся. Прям с детства как захлестнуло, так и не отпускает.
  Поэтому, мне не составляло труда понять, в какой именно период времени я попал... Самое начало Войны Клонов.
  Если кратко, то прошло десять лет с момента попытки Торговой Федерации оккупировать планету Набу. Попытка была успешна ровно до тех пор, пока в дело не ввязался бывший раб по имени Энакин Скайуокер. Вон он, кстати говоря, стоит метрах в трех от меня, облизывает глазами свою ненаглядную сенаторшу.
  Так вот, недавно эту самую сенаторшу - Падме Амидалу - попытались прикончить. Джедаи подвязались к расследованию этого происшествия и в результате - се окончилось незаконным проникновением сперва Оби-Ван Кеноби, а затем и Амидалы со Скайуокером на пресловутую планету Джеонозис, покинувшую процветающую и справедливую (нет) Республику. По сути - шпионаж чистой воды. Но, это уже тонкости.
  Совет джедаев направил сюда две сотни своих адептов. Которые столкнулись с механической армией сепаратистов. В результате короткой, но ожесточенной битвы, все, кто выжил со стороны Республики, оказались под прицелами дроидов.
  - Вы в порядке, рыцарь Доуган? - Спросила меня синекожая твилечка. Секура продолжала придерживать меня, фактически не давая мне упасть. Потому что от свалившейся на меня усталости и шока от происходящего, стоял я на ногах, признаюсь, не важно.
  Я стоял в центре ощерившихся на противника джедаев, закинув одну руку на плечо Секуры, которая, в свою очередь удерживала меня за талию, не позволяя шмякнуться на песок.
  Вокруг гудели разноцветные клинки джедайских мечей. Десяток представителей Ордена застыли, готовые вот-вот рвануться в бой, едва Винду закончит свой разговор с графом Дуку.
  - Я...кхэ-кхэ... в порядке, - очень сильно болело в груди, где на грязно-белой тунике имелись закопченные следы от выстрела. Меня что, подстрелили?
  - Вы выиграли нам время, - продолжила синекожая. - Если выживем, обещайте научить меня этой технике.
  - Как скажете, - прохрипел я, не имея ни малейшего понятия о том, что она говорит.
  В голове все словно налилось чугуном. Как будто я очень и очень много выпил. Да еще и получил по голове чем-то тяжелым. Тело меня плохо слушалось, но поднеся к глазам руку, я отметил, что она все же человеческая. Уже хорошо. Прощупав голову, отметил отсутствие различных тентаклей, рогов, наростов и прочего. Длинные - до плеч волосы черного цвета, обожжённая рана на правой скуле, несколько застарелых шрамов на щеке с этой же стороны, короткая щетина...
  Судя по тому, что я у себя увидел и нащупал, я явно не в своем теле нахожусь. Я рыжий, и никак не могу спутать свои стриженные ежиком под шестерку волосы и длиннющий хвост. Да и шрамы...
  - ...Что ж, - донесся до меня укрепленный Силой голос Дуку. - Я сожалею, мой старый друг.
  С завидной синхронностью, боевые дроиды навели свое оружие на выживших джедаев. В том числе и на меня...
  Секура что-то тихо сказала, явно выругалась, на незнакомом мне языке. Все еще придерживая меня за пояс, девушка одной рукой зажгла свой бело-синий меч, приготовившись обороняться.
  - Смотрите! - Пронзительно-возбужденный крик Амидалы привлек внимание собравшихся к опускающимся прямо на головы джеонозианцам и джедаям канонеркам. Еще выше, треугольные силуэты 'Аккламаторов' снижались, чтобы изрыгнуть на планету потоки закованных в белоснежную броню десантников производства дождливой планеты Камино.
  Две или три садились прямо на арену, поливая лучами смертоносной энергии ряды дроидов. За несколько секунд, вокруг джедаев образовалась свободная от дроидов зона, однако, выжившие не стремились рвануть на механического противника с шашкой наголо, предпочитая оставаться на месте, отбивая редкие случайные бластерные болты, летящие в сторону членов Ордена.
  Едва канонерки коснулись днищами песка арены, как я почувствовал, что меня по вторую руку подхватил еще кто-то. В ту же секунду Секура и еще один джедай - Иит Кот, схватили меня под руки и потащили в сторону ближайшей канонерки, приветливо распахнувшей свой десантный отсек.
  Оказавшись внутри канонерки, я почувствовал, как бесцеремонные руки клонов оттащили меня, словно куль с картошкой, в дальнюю часть отсека, освобождая место для быстро наполняющих канонерку джедаев. Секура - единственная из тех кого я знал ... еще парочка знакомых лиц, но не могу припомнить их имя...
  - Взлетаем, - рявкнула пилоту твилечка, и в ту же секунду канонерка взмыла в воздух.
  Мой желудок мгновенно оказался у меня под горлом, отчего рвотные позывы не заставили себя долго ждать. Но, странным образом из моего нутра ничего не увидело белый свет, но пара неприятных минут мной оказалась прожита. Мерзкое ощущение - когда тебя выворачивает наизнанку, а блевать нечем...
  Снаружи кипел бой, то и дело свистели цветастые выстрелы бластерных пушек, расцветали черные султаны разрывов. Наша канонерка вместе с полудюжиной таких же, закладывала виражи, удаляясь от арены.
  Слабость не покидала меня. Голова по-прежнему гудела, во рту пересохло. Мои руки и ноги меня не слушались. Я будто кукла сидел в задней части отсека, предоставленный сам себе.
  Итак, короткие итоги дня.
  Я умер на матушке-Земле. Переродился в Далекой-далекой галактике.
  Попал я в тело джедая - в пользу этого говорила и надетая на мне одежда, и то, что Секура говорила о какой-то технике Силы, которую якобы я применял...
  Да и к тому же, если закрыть глаза и концентрироваться на происходящем, я чувствовал сотни тысяч огоньков жизни вокруг себя. Словно маленькие теплые светлячки, они окружали меня, заворачивая меня в кокон своего тепла. И, отдаленным эхом я чувствовал, как эти огоньки гасли...
   'ТЫ ХОЧЕШЬ ЖИТЬ?'
  Замогильный голос раздался словно над ухом. От неожиданности я вздрогнул, а кожа по всему телу покрылась мурашками. Температура воздуха вокруг меня ощутимо понизилась. Будто кто-то разом выключил солнце. И отрезал меня от огоньков жизни.
  'ТЫ. ХОЧЕШЬ. ЖИТЬ?'
  В этот раз голос повторил свой вопрос раздельно. По словам, как для дебила. Но, возможно именно этот подход помог мне понять, что голос раздается у меня в голове. Не где-то рядом, а словно изнутри меня. Будто это мои мысли. Хотя, были бы это мои мысли, то я б не задавал таких тупых вопросов. Я естественно хочу жить!
  Но, голос молчал. Странно. Не услышал? Я повторил свое желание. Но, никакого ответа не последовало. Что это? Я не так что-то сказал? Или недостаточно мотивировал свои слова? Какого хрена происходит?
  Внезапно, я поднял глаза, и увидел, что в кабину пилота летит продолговатый серебристый снаряд, облепленный стабилизаторами.
  Ракета.
  Нас разделяло метров пять, не больше. Чтобы их преодолеть, ракете нужно сколько времени? Секунда? Две? Мать вашу! Последние секунды моей жизни! Да что за хрень происходит? Я только что умер, воскрес здесь, и снова умирать?
  Я пипец как хочу жить! И раз уж мне посчастливилось попасть в эту Вселенную, то я хочу не просто жить! Я хочу быть форсюзером! Я хочу летать на звездолетах! Я хочу свой собственный световой меч! Да блин! Я много чего хочу!
  'ДЛЯ ЧЕГО ТЕБЕ ЖИЗНЬ?'
  Секунда. Ракета увеличилась в размерах настолько, что я мог уже различить ее остроконечную головную часть. Смерть, казалось, преследовала меня.
  Но, был же еще голос, который задавал все эти вопросы. И, выходит его слышал только я - ведь окружающие меня джедаи и клоны даже ухом не повели. Выходит, это персонально мой голос. И, какого-то черта, голос решил поиграть со мной.
  Ах ты ублюдок! Ты еще спрашиваешь, хочу ли я жить?
  Меня стала наполнять злость, медленно перерастающая в ярость. Ситуация не располагала к общению с воображаемым другом, но этот неизвестный кто-то вдруг решил поиздеваться, устроить мне тут допрос. Ты же в моей голове! Ну, посмотри что там, в моих воспоминаниях! Нищета, жизнь впроголодь, если повезет - работа от зари до зари, только для того, чтобы с голоду не сдохнуть. Продажное правительство и рассыпающаяся на части страна. Я не хочу там жить! Я хочу жить здесь! Быть хозяином своей судьбы и делать то, чего пожелаю во имя себя!
  'БАНАЛЬНО'
  Доли секунды.
  Банально? Да пошел ты в жопу!
  Ярость, подобно маленькому реактору, бушующему в моем теле, стала заполнять все мое существо. Меня словно бросило в жар, и я почувствовал, что сейчас, возможно единственный раз за мою жизнь я сам отвечаю за свою дальнейшую судьбу. И, что самое важное - я все же форсюзер. И этот жар, что заполонил мое тело, не может быть ничем иным, чем Силой. Боже, что за наслаждение испытывать мощь Силы!
  До меня дошло, что испытывал этот жар и раньше - когда лежал на арене. Выходит, я могу манипулировать Силой, погружаясь в свой гнев? Это же пути Темной стороны!
  Да и хрен с ней! Темная, Светлая сторона. Я хочу жить, и если нужно обратиться во Тьму, я в ней искупаюсь с головой!
  Я позволил гневу заполнить меня полностью. Я сам стал гневом. Словно раньше ты был неполноценным, а сейчас нашел недостающий кусочек. Неописуемая мощь! Но, эта мощь словно бушующее в запертом помещении пламя. Выжигало меня, опаляло, но не могло вырваться наружу, за пределы моего тела. Казалось, я понимал все, знал все, мог уничтожить ракету тысячами способом, но вся моя мощь оказалась заперта внутри меня. И я не видел способов выплеснуть ее наружу.
  С рождения выбор делали за меня. Что мне носить, в какую школу ходить, каким досугом заниматься, какими будут мои увлечения. Любые мои возражения всегда пресекались.
  Довольно. Я сам себе хозяин. Я в другом мире. В мире, в котором все оковы рвутся, если того пожелать. И я желаю этого. Больше я не буду подчиняться обстоятельствам. Я сам буду решать за себя.
  Мои решения только мои. И с последствиями моего выбора разбираться только мне. Так что, голос, если ты не намерен мне помогать, то сгинь с глаз моих долой, пока я не размазал тебя по этому миру в тонкий блин. Если то, что я ощущаю сейчас в себе и есть Сила, то я хочу еще. Еще Силы, еще могущества. Я ХОЧУ ЗДЕСЬ БЫТЬ! Это мое желание, и я не обязан тебе его объяснять, мудила бестелесная!
  Нас разделял один метр.
  Я видел тень ужаса, нахлынувшую на лицо Секуры, которая тоже увидела ракету. Другие джедаи еще только подымали головы, чтобы посмотреть в сторону опасности, но, она ее уже заметила. И осознала. Я видел, как девушка призывает Светлую сторону, но понимал, что она не успеет.
  Я видел ее прекрасное тело неестественного цвета. Ее красивое лицо, лекку, соблазнительные изгибы тела.
  Не замечал в себе влечения не то чтобы к инопланетянкам, да и вообще - не европейкам даже азиатки или девушки с Кавказа для меня словно не существовали. А здесь, в долях секунды от опасности, я почувствовал, что не был бы прочь увидеть ее и без одежды.
  Вот только это запрещено джедаям.
  Эх, что за чушь лезет в голову перед смертью!
  'МОЖНО ЗАПОЛУЧИТЬ АБСОЛЮТНО ВСЕ...'
  В моей памяти шевельнулась некая сцена... Я слышал раньше эти слова!
  Я увидел, как конус носовой части ракеты впивается в фонарь кабины, разбивая на мелкие части прозрачный материал, из которого тот был создан.
  Доли секунды и я кану в Лету, унося с собой воспоминания об этом чудесном мире. И воспоминания о моем контакте с Силой.
  '...ЕСЛИ ТЫ ГОТОВ ИДТИ НА ЖЕРТВЫ'
  В моей голове возник метроном, отмеряя последние доли секунды моей жизни.
  -Я готов! - Потрескавшиеся губы выдохнули мои слова прежде, чем корпус ракеты распух, высвобождая энергию взрывчатого вещества.
  Я почувствовал тот момент, когда меч вошел в мою плоть, распарывая ее, углубляясь в мышцы...
  И в то же мгновение мощь, дремавшая во мне, вырвалась на свободу.
  Словно в замедленной съемке я наблюдал, как Сила высвобождается из меня, сине-фиолетовым сгустком вырываясь из моей груди, и стремительно настигая ракету.
  Сила прошлась по отсеку, не причинив никому вреда. Джедаи и клоны замерли, в то время как потоки Силы коснулись ракеты, миллиметр за миллиметром испаряя ее, превращая в сноп искр. Секунда, и ракета исчезла, оставив после себя внушительную пробоину в фонаре пилотской кабины.
  Секура, и остальные словно застыли. Температура вокруг нас резко опустилась, обдав меня холодом. Но, холод стал стягиваться в одном месте - кабине пилотов, там, где висел в воздухе сине-фиолетовый сгусток Силы.
  С легким хлопком сгусток распался, приобретая человеческое обличье.
  И черты лица фигуры как никакой другой были мне знакомы. Там, в другой жизни я читал о его чудовищной жестокости, коварстве могуществе. О его долголетии и стратегическом мышлении.
  Он был высок, крепок, закован в броню. Маленькая голова оскалившегося хищника на груди бронекостюма, будто грудолом, выбирающийся из человека... Даже после смерти, он не утратил своей величественности.
  Умное, не выражающее эмоций лицо, покрытое бородой и усами. И горящие льдом голубые глаза императора Валкориана.
  - Нам нужно поговорить, - произнес призрак силы знакомым мне бестелесным, лишенным эмоций голосом. - Ученик.
  
  
  ========== Глава 2. Чужой среди своих. ==========
  Грязно-белые корпуса 'Аккламаторов' взмывали ввысь, оставляя под собой раскаленные пески и скалы Джеонозиса.
  Мы победили.
  И покидали оставленную нами разоренной, усеянной горами трупов и коптящими остовами поврежденной техники, планету. Республика во мгновение ока разорвала оковы пацифизма, сковывавшие ее последние тысячу лет, и наглой, бесцеремонной ногой клонического солдата, втоптала в грязь основы своей собственной Конституции.
  Для несведущих - до событий на арене Петранаки, недовольные бюрократией, грабительскими налогами и прочими прелестями демократии, банкиры и торговцы воспользовались положениями Конституции, и покинули состав Республики. С помощью бывшего джедая - графа Дуку, отделившиеся миры образовали Конфедерацию Независимых Систем - они же КНС. По сути - созданное на коленке суверенное государство, частью которого и являлся Джеонозис. И, появление на нем джедаев и сенатора Амидалы вполне резонно было считать актом шпионажа...
  Но, как обычно, не разобравшись в ситуации, хранители мира и порядка в галактике, ворвались в спор с ударом ноги, ошарашив появлением армии не только сепаратистов, но и большинство граждан Республики.
  Сепаратисты, объединение которых до вторжения республиканцев на Джеонозис, представляло из себя лишь смесь напуганных банкиров и коммерсантов, в одночасье ощерились ненавистью на правительство Корусанта. Сотни планет в ближайшем будущем предстояло превратиться в поля сражений. Миллионам, если не миллиардам разумных оказалась уготована участь погибнуть в жерновах большой политики...
  Победой бойню на Джеонозисе можно было назвать с большой натяжкой.
  Да, сенатор и десятая часть из ударной группы джедаев, в том числе и я, выжили. Формально, Республика победила - лидеры сепов бежали, армии дройдов повержены, заводы разбомблены, а пески Джеонозиса сейчас топчут бронированные сапоги республиканских солдат. Гарнизон клонов методично выжигает очаги сопротивления, из числа не принявших капитуляцию аборигенов.
  Но, в отличие от большинства разумных в этой галактике, я знал, что обеими сторонами конфликтов управлял один человек.
  Дарт Сидиус. Он же - канцлер Палпатин. Он же бывший сенатор от планеты Набу... Сит, посвятивший себя цели уничтожения Ордена Джедаев, уничтожения Республики и созидания Империи. Человек, мировоззрение и высшая цель которого стали результатами кровавой бани, уготованной галактике на долгие годы.
  Разрушая Республику и Орден, Палпатин не только старался создать государство, способное противостоять угрозе йужань-вонгов - захватчиков из-за границ галактики, но и реализовывал древнюю ситскую мечту - истребить джедаев.
  Джедаи и ситы. Две стороны одного и того же меча, раз за разом ввергавших галактику в войны из-за непримиримости догм друг друга. Религия, изначально включавшая в себя Темную и Светлую стороны Силы, разделила адептов на два враждующих лагеря, обрекла галактику стать полем битвы для древних непримиримых врагов. Обе эти группировки истребляли друг друга тысячи лет, не в силах принять правоту своего оппонента. И чем сильнее их раздирали противоречия, тем обильнее происходили кровопускания по всей галактике.
   'Война клоническая началась', - высказывание Йоды как никогда точно отражало суть.
  История далекой-далекой галактики Небесная Река циклична. Долгие периоды мира, и по сути своей - застоя, сменяются галактического масштаба конфликтами, которые по своему окончанию начисто меняют баланс сил в ДДГ. Джедаи или ситы - по сути не важно, кто из них начинал очередной конфликт. Результатом как и всегда были миллиарды погибших.
  Так будет и на этот раз.
  Я лежал на койке, в отведенной для меня каюте на борту 'Аккламатора', на котором разместились практически все джедаи, покинувшие Джеонозис. Переодевшись в чистую робу, я лежал на жесткой койке, сложив руки на груди. Глаза закрыты, дыхание ровное и размеренное. Я медитировал. Совсем скоро корабль достигнет Корусанта, и моя миссия начнется. Я буду лгать, убивать, подставлять. Я сделаю то, что нужно, чтобы раз и навсегда покончить с царящим бардаком.
  Джедаи...
  На этом корабле их было около полусотни. Сконцентрировавшись, я мог ощущать их. Для меня они представляли в Силе яркие светящиеся теплом языки пламени, до которых хотелось дотянуться. Но, я не мог этого сделать. Пока что.
  Проверить себя в командовании наземными силами на Джеонозисе, я так и не смог. В общем то, я особо и не рвался. Моя единственная задача сводилась к тому, чтобы любыми способами спасти свою шкуру от шального бластерного болта или сеповской ракеты. От передовой меня отстранил сам гранд-мастер Йода, заметивший мое и без того печальное состояние. Постоянная дезориентация, тошнота и рвота... Йода списал это на последствия ранения в грудь и контузию, любезно предложил мне остаться на командном пункте. Да и при других обстоятельствах, какой из меня джедай? Я даже меч свой умудрился где-то потерять. Причем, по поводу последнего, Йода все же прочел мне нотацию, на тему того, как важно джедаю никогда не расставаться со своим оружием.
  Поэтому, наземный бой я наблюдал в комфортных условиях командного центра. И, пока клоны и Йода успешно организовывали превращение армии дроидов в металлолом, я мог, наконец, перевести дух и поразмыслить.
  Поджилки еще тряслись от пережитого.
  Нежданно, негаданно я попал во вселенную Звездных войн. 'Трилогия приквелов' в самом разгаре. Война клонов началась, и, если мне не изменяет память - продлится она около трех лет. После чего один коварный дядя скажет: 'Выполнить приказ 66' и за мгновение ока погибнут почти все джедаи.
  Но, черт возьми! Все это еще когда будет-то? А сейчас, здесь, я могу воочию увидеть всех известных джедаев, клонов. Да за то чтобы на любой шагоход посмотреть или выстрелить из бластерной винтовки, любой фанат ЗВ отдаст все что угодно.
  Поэтому, моя радость омрачалась тем, что я никак не мог понять. Почему именно мое сознание Валкориан всунул в тушку погибшего джедая? Есть во мне что-то особенное, или все же это случайность? Как говорится, 'Кто я? Тварь дрожащая, или право имею?'
  И самый главный вопрос. Как со всем происходящим связан призрак Валкориана? Насколько я помнил, древний сит, который в одиночку прямо или косвенно, не раз и не два ставил галактику с ног на уши, погиб примерно за четыре тысячи лет до происходящего. Причем, не раз погиб.
  Борьбе славных джедаев против сил зла в лице древнейшего и опаснейшего из ситов, Вишейта, он же Валкориона, посвящен сюжет целой онлайн игры. К сожалению, российской локализацией эта игра не обзавелась, потому, точного сюжета я не просто не знал - даже не представлял.
  Похвастаться знанием иностранных языков я не мог от слова совсем. То есть, со словарем я еще что-то мог перевести или сказать, а вот бегло читать текст в игре...
  Стоит немного рассказать о моем воображаемом друге. И Учителе.
  Валкориан, он же Вишейт, он же Тенебрей.
  Крайне загадочная, но вместе с тем могущественная фигура в расширенной Вселенной Звездных войн.
  В далекой-далекой галактике, лет тысячи примерно за четыре, до этих событий, на тогда еще Старую Республику, напала Империя Ситов. Предысторию этих событий можно узнать в соответствующих компьютерных играх. Ну или в Вукипедии.
  Но, ближе к делу. Империю Ситов возглавлял Император Вишейт. Личность, надо сказать - страшная до усрачки.
  В жизни нужно бояться двух типов людей - сильных и умных. Так вот, Вишейт был умным. А также коварным, жестоким и безмерно властолюбивым. Воспользовавшись тем, что ситы, поверженные в очередной войне с джедаями, оказались морально сломлены, он использовал их, утащил на планету Дромунд-Каас, где построил свою собственную Империю ситов. Только, предварительно, он обеспечил себе бессмертие - обманом, он подговорил лордов ситов поучаствовать в ритуале. И когда ритуал окончился - от родной планеты Вишейта остались лишь камни и тишина. Все живое, вся Сила планеты и ее обитателей оказались заперты в его теле, поглощены им. Начинаете представлять какое могущество оказалось в руках существа, которое изучало техники Силы столь страшные и могущественные, что мало кто смог их повторить? Если когда-нибудь в битве сойдутся наследник Правила Двух Дарт Сидиус и Император Вишейт, я поставлю все на последнего. И, что-то мне подсказывает, что последний с легкостью сделает из Палыча свою сучку на подхвате.
  Император Вишейт натравил мандалорцев на Республику, желая проверить ее обороноспособность перед вторжением Империи. Республика, с ожидаемым результатом, выхватила люлей полные кебабы от воинов с Мандалора. И была бы полностью разбита, если бы не Реван - джедай, вставший во главе сил Республики. Он не просто переломил ход войны. Он сломал мандалорцам хребет, унизил, лишил их наследия и превратил некогда гордый народ в сборище наемников без цели.
  Затем, Реван отправился в Неизведанные регионы, чтобы уничтожить ситов. Но, вернулся как марионетка Императора, вместе со своим учеником Малаком, в очередной раз вломив по щам многострадальной Республике. Джедаи пленили Ревана, промыли ему мозги и сделали его оружием против ситов в лице Малака, даже не подозревая о таящейся в Неизведанных регионах Империи ситов.
  Лишенный воспоминаний, Реван паровым катком прошелся по бывшим соратникам, Малаку и своей собственной армии. После чего вновь отправился бить лицо Императору.
  И снова проиграл. Тут, казалось бы, фейспалм. Но нет.
  Из всех известных мне джедаев, только Реван умел обратить грандиозный провал в победу.
  Император, связав Ревана ситской магией, три сотни лет был подвержен влиянию последнего и не спешил нападать на Республику. Но, в какой-то момент все же сделал это.
  Когда началась очередная война между Империей и Республикой, последняя вновь выхватила по щам, несмотря на то, что Реван три сотни лет назад уже продемонстрировал им опасность разгильдяйства. Но, в этот раз, ситы были воистину великолепны. Они напали на Корусант - столицу Республики, разделали там всех под орех, уничтожив Храм Джедаев и его защитников, тем самым опозорив Орден в глазах всей галактики. Большая часть защитников Республики по результатам войны с Империей оказалась истреблена.
  Противник Империи получил звучную оплеуху, от которой сложно было оправиться.
  Джедаи позорно бежали на Тайтон - планету в глубоком Ядре, где в очередной раз принялись восстанавливать свою порядком истощенную организацию.
  Затем начался адовый пиз.ец.
  Родился новый любитель вершить добро и справедливость - Герой Тайтона. Имя его неизвестно, а вот подвиг его бессмертен. Падаван с неординарными способностями нехило так порезвился в галактике, отживляя ситов и падших джедаев начиная с Тайтона и нижних уровней Корусанта, заканчивая территорией Империи Ситов. В конце своих путешествий он добрался до Императора Вишейта и со второго раза (первая попытка обернулась пленением и промыванием мозгов самому Герою) выпилил последнего. Казалось бы, профит?
  Казалось бы. Но, если б все так просто происходило, то это были б не Звездные войны.
  Вишейт на то и умная скотина, что имел в руках козыри.
  В отличие от того же самого Ревана, который познал обе стороны Силы, Император копнул в глубины Темной стороны так сильно, что не только пробил дно разумности познаний в Силе, но и успешно заложил фундамент того, чтобы называться самым сильным адептом Темной стороны за все время существования ДДГ.
  Император возродился, благодаря очередным коллизиям в голове Ревана. Вишейт, против которого объединилась и Республика, и его собственная Империя, вновь оказался на высоте.
  После создания Империи ситов, он создал Темный совет из наиболее могущественных ситов, сам же отстранился от управления Империей. Чем конкретно Император занимался все это время - было неизвестно. Вплоть до того времени, когда из Дикого Пространства на головы Империи и Республики не хлынули армады Бесконечной Империи Закуул - еще одного творения Императора, который, он занимался, так сказать, в свободное от Империи ситов время. Помнится, Закуул поставил на колени и Республику, и Империю, обложив их непомерной данью. Среди заметок о Закууле я нашел и то, что его жители боготворили Вишейта, известного им под именем Валкориан. И, не подумайте, что все они были как один безжалостные, сволочи, под стать своему императору. Что-то в Валкориане изменилось. Вместо безжалостного сита, он явил себя великодушным, едва ли не образцовым правителем. Как он этого добился, была ли это игра на публику, или действительно Валкориан стал лучше - не знаю. Судя по всему, ответы имелись в соответствующем дополнении, которое я так и не смог пройти.
   Но, конец для Валкориана был таким же, что и для Вишейта. Он был убит, правда, в этот раз - собственным сыном.
  А затем, опять же, судя по текстам в Интернете, дух Валкориана был убит детьми Императора и его первым убийцей - Героем Тайтона, выступавшем в продолжении под именем 'Чужеземец'. Причины и подробности всего этого, для меня остались загадкой.
  В сети на Земле нередко писали, что Император, по сути, единственный, кто познал Темную сторону так глубоко, что всем джедаям и ситам до него и после даже не снилось. Конечно, будь у меня выбор, я предпочел, чтобы к моему появлению в этой вселенной был причастен Реван - тот мужик более чем здравый, да и проповедовал путь Единой силы, более мне приятный, нежели чем Светлая или Темная стороны. Все же, каким бы я не был, абсолютное зло, коим для меня считался Валкориан, явно не мое.
  Но, выбора у меня не было. Сит, так сказать, уже заявил права на меня, и вряд ли я в шкуре убитого джедая просто так. И, если б я не знал, насколько глобальны бывают замыслы Вишейта, я, наверное, даже расслабился.
  Но, к несчастью, я наслышан об отношении сита к людям, и галактике в целом.
  Но, вернемся к Джеонозису.
  Картина втаптывания в песок сеповских боевых машин была мной оценена с командного пункта десанта ВАР. В окружении безликих клонов, в компании с Йодой я наблюдал за тем, как голографические коробочки дроидов рассыпаются под атаками таких же коробочек клонов.
  Словно не было сотен тысяч лет эволюции и развития техники и науки, противоборствующие армии сходились друг против друга строем, которым на Земле еще древние греки бились.
  Спросите, где же развитие военного мастерства? Где чудеса командования армиями космических эпох?
  А вот нихрена тут нет. Сепы и республиканцы сходились друг против друга аккуратными такими фалангами, линия на линию, кроша друг друга едва ли не залповыми огнями. О рассыпном строе тут похоже вообще не слышали.
  Потери не волновали никого - ни сепов, ни джедаев. Храбро, но глупо вчерашние хранители справедливости взмахивали своими светошашками и рвались в бой на острие атаки, увлекая за собой отряды клонов.
  Практически сразу, их накрывали залпы шагающих коробочек сепаратистских дроидов. Но, взамен упавшему клону, его место в строю занимал другой. Столь же безликий, бесправный заложник своей судьбы, что и дроиды, которые шагали им навстречу. Возможно, именно отсюда возьмет свое начало пренебрежительное и обидное для клонов прозвище 'Мясные дроиды'.
  Во мне же это все пробуждало злость. Джедаи, проповедовавшие жизнь превыше всего, с безразличием относились к массовому истреблению живых существ. Пусть они и клоны, но все же!
  - Гранд-мастер Йода! - Обратился я к зеленому. - Сомкнутый строй наших войск неэффективен. Дроиды просто истребляют их! Нужно разомкнуть ряды, чтобы клоны действовали врассыпную!
  Глава Ордена на мгновение задумался, после чего пронзительным взглядом посмотрел на меня.
  - Слова твои имеют резон свой, юный рыцарь! - Вслед за этим, чебуратор передал клону-командиру приказ об изменении строя.
  Не могу сказать, повлияло ли это как-то на изменение потерь среди клонов, но лично у меня на душе полегчало. Как минимум все, зависящее от меня, в этот момент я сделал. Реализуют ли это на практике, не знаю.
  Однако, в моей голове созрела, и укоренилась мысль о том, что военному искусству Далекой-далекой, не хватает изящества и размаха, который был присущ землянам. Конечно, я могу ошибаться, и разворачивающаяся передо мной картина - лишь закономерный результат тысячелетия без войн.
  Кстати, о разворачивающихся картинах.
  Гигантские колобки кораблей Торговой Федерации неторопливо, словно господа на светском рауте, поднимались вверх из своих посадочных гнезд.
  Огромные, словно черепахи, республиканские артиллерийские установки жалили белоснежными лучами плазмы этих гигантов, правда, без особого результата.
  - Нужно сконцентрировать огонь на одном корабле, - невзирая на преследующую меня слабость, я поднялся с лавки, на которой сидел, и подошел к Йоде и клонам-командирам. Закрытое непроницаемым шлемом с поляризованным визором лицо уставилось на меня, затем на Йоду, который практически сразу кивнул бойцу.
  Клон тут же затараторил в рацию что-то, из-за чего ближайшие к нам орудия принялись поливать огнем ближайший 'шарик'. Первый залп, второй... И вот уже полыхающий космический шар стремглав падает на землю, подняв тучу песка и грязи.
  - Задумка хорошая, рыцарь Доуган, - похвалил Йода. - Результативны идеи твои, мм.
  - Благодарю, магистр, - улыбнулся я, мгновенно скривившись от нахлынувших ощущений.
  Снова разболелась грудь. А следом за ней и голова. Я со стоном, удерживаясь руками за спинку кресла, сполз на пол.
  - Медик нужен здесь! - Скомандовал Йода.
  В следующую же секунду ко мне подбежал один из клонов и принялся деловито копаться в армейской аптечке.
  Мне вкололи какое-то обезболивающее, и я понял, что мое сознание меня покидает. Так я и провалялся до конца сражения, а затем - медотсек корабля, где меня подлатали и отправили в отведенную мне каюту набираться сил.
  Добравшись до койки, я не раздеваясь рухнул на нее.
  - Это был самый паршивый день, - вымолвил я, заплетающимся языком.
  Я и сам не заметил, как меня настиг сон. Но, вместо забытья, на которое я надеялся, я провалился в воспоминания своей встречи с призраком Императора.
  
  ***
  - Тело приняло новую личность, - с замашками экспериментатора произнес сит, разглядывая меня. - Признаюсь, это даже интересно.
  Он стоял передо мной - величественный, монолитный, несокрушимый. Идеал власти и мощи. Его не волновали замершие вокруг нас клоны и джедаи. Всем своим видом он давал мне понять, что именно он - хозяин положения. И никто другой.
  Я внезапно почувствовал, как накопившаяся во мне боль отступила, и я с необычайной легкостью мог передвигаться по отсеку.
  - Это вы сделали? - Только и мог выдавить я. - Вы перенесли меня в это тело?
  С выражением сострадания (или это была скука?), Император посмотрел на меня.
  - Если знаешь кого-либо, кому еще есть до тебя дело, говори, не стесняйся.
  Крыть мне было нечем, признаюсь. Я в родном то мире был мало кому нужен, кроме самого себя. А уж в этой вселенной... сомневаюсь, что обо мне вообще кому-то известно.
  Заметив мое молчание, сит продолжил.
  - Почему я? Ведь я умер, - напомнил я. - И почему именно сейчас? Почему это время?
  - Твоя жизнь или твоя смерть ничего не значат для меня, человек, - расставил точки над 'i' Вишейт. - Но, твой образ мысли... мне интересен. Благодаря мне ты здесь. И, раз уж я оказал тебе услугу, и дал право на новую жизнь, тебе предстоит послужить мне.
  - Я благодарен вам за эту возможность, - поспешил сказать я. И, спохватившись добавил. - За свою новую жизнь. Но, для чего я вам? Я ведь не джедай. Я не обучен...
  - Это все неважно, - лениво произнес Валкориан. - Всего можно добиться. Главное, отчетливо понимать, что, всему есть своя цена, - продолжил сит, сделав мне жест не перебивать его. - Эта галактика принадлежит тем, кто не знает, как ей управлять. Ни джедаи, ни ситы не осознают своего предназначения. Пора с этим заканчивать.
  - Истребить джедаев? Таков ваш план? - Понятно, что не ради беседы он засунул меня в тело убитого джедая. Ну, а если поразмыслить... о чем еще может мечтать сит? Власть, устранение конкурентов...
  - Не нужно думать столь приземленно - отмахнулся от моих вопросов Император. - Мы должны исправить эту галактику. Все эти мелочные войны - всего лишь забавы детей. Они были полезны, пока галактика развивалась. Но, сейчас же, она в процессе стагнации. Этому не могут помешать ни джедаи, ни ситы. Поэтому, - император улыбнулся. - Этим займемся мы с тобой. Учитель, и ученик. Мои знания и опыт помогут тебе разорвать джедайские и ситские оковы, стать началом нового, лучшего мира. Для всех. Но, это в будущем, - красно-оранжевые зрачки Императора, казалось, затуманились. - Пока ты не получишь контроль над своим телом, ты бесполезен. С этим я тебе помогу, - император преодолел несколько шагов, что нас разделяли, и обеими руками обхватил мою голову. В тот же момент меня окружила сине-фиолетовая пелена. А голову словно сотни игл пронзили.
  Сколько так продолжалось, я не знаю. Казалось вечность сила Императора разрывала каждую молекулу моего тела. Я хотел кричать, но не мог - голос не слушался меня.
  Перед моими глазами мелькали сотни и тысячи картинок. Места, события, ритуалы, техники Силы, языки и гуманоиды... Мой разум словно загружал новую информацию, причем так быстро, что я не успевал ее понять и осознать.
  Наконец, Император оторвал от моей головы свои руки. Заглянув в мои слезящиеся глаза, он довольно улыбнулся.
  - Покой должен помочь тебе наладить связь твоего разума и доставшегося тебе тела, - Император отошел от меня. - После этого, ты будешь полноценным.
  - Джедаи... - Сквозь боль я едва мог дышать. - Они поймут, что я не он...
  - О, не говори глупости, - отмахнулся от меня мертвый сит. - Моя Сила величественней, чем любой из них может представить. Вскоре ты впитаешь знания предыдущего хозяина тела. Потребуется адаптировать их под себя - нужны будут тренировки. Но, не стоит практиковать их, пока не восстановишь базовые техники.
  - Вы уничтожили ракету приемом Темной стороны, - напомнил я. - Джедаи не оставят это без внимания.
  - Забавно, - на лице Императора появилась усмешка. - Ты все так же осторожен. Но это пустое. На планете в минуту гибнет больше разумных, чем можно заметить. Темная сторона тут так же надежно скрыта, как и сит в Сенате Республики. Концентрируйся на своем сокрытии, и твои мысли, твоя Сила, останутся тайной для всех.
  Намек я понял. Палпатин, владыка сит, уже многие годы жил и активно плел козни в галактике под самым носом у Совета Джедаев. При этом, до самого конца Войны Клонов, начало которой положило вторжение на Джеонозис, джедаи так и не узнали его истинную личность.
  - Эйла Секура, - я указал на твилечку. - Была в двух шагах от ракеты. Она должна была почувствовать. - возражать Императору было верхом наплевательства на инстинкт самосохранения, но, я шестым чувством подозревал, что Император намерен покинуть меня. А оставаться один на один с джедаями, у которых появятся сотни вопросов, не хотелось. По крайней мере, без советов моего Учителя.
  Валкориан приблизился к голубокожей твилечке, внимательно посмотрел на нее, окинув оценивающим взглядом с ног до головы.
  - Убей ее, или завербуй, если она стала свидетелем, - пожал он плечами. - Она не важна.
  - Слушаюсь, вас, Учитель, - я склонил голову перед древним ситом.
  - После битвы, - продолжил сит. - Ты отправишься на Корусант и будешь находиться там, до получения новых указаний. Раздобудь корабль. Легкий, маневренный, неотслеживаемый.
  - Зачем? - Боль из мозга стала заполнять мой позвоночник, отчего я едва мог шевелиться, неподвижным столбом замерев в канонерке, как и окружающие меня клоны.
  - После этого, я свяжусь с тобой снова, - Сит перевел на меня взгляд своих багряных глаз. - Вскоре ты обретешь контроль над этим телом и воспоминания этого тела должны к тебе вернуться. Не все, лишь те, что я посчитал необходимыми. И, не стоит больше спорить со мной.
  Накал боли и паралича внезапно пропал, отчего я упал на колени перед ситом.
  Взяв в руки мой подбородок, он взглянул мне в глаза, отчего все мое тело покрылось мурашками.
  - Ты ведь не думаешь, что твоя душа первая в этом теле, человек? - В глазах Императора я словно мог видеть бескрайнюю темноту, окруженную адским пламенем его радужки, из которой мое сознание вырвали в эту вселенную. - Тот, другой... он оказался менее полезным, чем я рассчитывал. Снова подвел меня. Но, незаменимых для меня нет. Подведешь меня ты - и я заменю наездника в этом теле. Но, хочешь ли ты кануть в небытие, дитя мое? - с этими словами, Император растаял в воздухе.
  Одновременно с этим, мир пришел в движение.
  - Рыцарь Доуган! - Твилечка бросилась ко мне, помогая подняться. - С вами все в порядке?
  - Ракета... - Боль в голове по прежнему мешала говорить. - Отняла все силы...
  - Вы сделали это, сэр? - Ближайший клон помог мне подняться на ноги. - Я думал нам всем конец. А тут этот свет, и она просто исчезла!
  - Не благодарите, - сквозь кашель произнес я. Раскаленная атмосфера планеты саднила горло. Мне помогли усесться на пол в дальней части салона. Прислонившись спиной и затылком к корпусу канонерки, я посмотрел на тревожно-заботливые глаза Секуры.
  - Вы воистину удивительный джедай, рыцарь Доуган, - покачала головой сексуальная инопланетянка. - И много вам известно таких необычных техник?
  - Есть немного, - кивнул я. - Вы тоже на высоте, рыцарь Секура!
  - О! - Только и произнесла твилечка, задумчиво наморщив лоб.
  Я почувствовал на себе, как она тянется ко мне Силой, и интуитивно отстранился от нее. Одновременно с этим, я почувствовал, как вокруг меня возник невидимый барьер, который мгновенно встал на пути лучей Силы, исходящих от Секуры. В ту же секунду девушка прекратила сканировать меня, сбивчиво что-то сказала и проследовала в другой конец отсека.
  - Подлетаем к командному центру, - передал по рации пилот.
  С раскалывающейся головой, я поднялся, готовясь встретить новый эпизод большого ситского плана.
  
  ***
  КАКОГО ХРЕНА?!
  C раздражением я открыл глаза и сел на койке.
  Воспоминания первого, и пока что единственного контакта с Валкорианом, пробудили во мне нешуточную злость. Самомнение кричало во мне, что не следует позволят ему так с собой обращаться. Но, усилием воли, я заставил свое эго поутихнуть. Нельзя кидаться голой жопой на танк. Так и прикончить могут. Причем, в моем случае - весьма жестоко.
  Но, злость требовала своего выхода. Благодаря ментальным щитам, которые я воздвиг интуитивно во время разговора с Секурой, я мог закрываться от окружающих, не беспокоясь о том, чтобы джедаи учуяли во мне неладное.
  Что не так в этой гребанной галактике, где каждый убитый, но достаточно сильный и хитрый адепт Силы в состоянии вернуться в мир живых? И, самый главный вопрос - для чего все это?
  Какую цель преследует Валкориан, раз ему необходим подельник из числа джедаев? И не абы кто, а я? Чем может обычный человек, не чувствительный к Силе, заинтересовать могущественного адепта Темной стороны? Зачем столь сложный симбиоз - тело джедая и разум обычного человека? Загадки, загадки, повсюду загадки...
  Валкориан ясно дал понять - либо я с ним, либо он меня заменит. Учитывая, что в своей вселенной я ясно помер, а стремление жить у меня все же не отнять, то самоубийственный вариант придется отложить. И преклонить колено перед Императором. Хотя, как мне кажется, я это уже сделал.
  Но, по какой причине он просто не возьмет себе нового ученика, взамен настоящего Доугана, для меня оставалось загадкой. Боится, что его раскроют джедаи? Маловероятно.
  Опасается ситов? Даже не смешно.
  Оставшееся до Корусанта время я коротал в своей каюте, изредка отлучаясь в столовую для приема пищи. Видеть кого-либо, или показываться на глаза в моем откровенно разбитом виде, не хотелось.
  Чем больше я отдыхал, тем больше 'вспоминал'. Мое сознание словно врастало в сознание моего предшественника. Наши воспоминания переплетались, приобретая свойства монолита.
  В памяти вспышками появлялись воспоминания, относящиеся к обучениям в Храме на Корусанте. Медитации, упражнения с тренировочным мечом... Раз за разом переживая эти моменты прошлого, я с удивлением обнаружил, что могу сознательно повторить некоторые техники Силы, которые 'вспомнил'. Не так, как это получилось с ментальным барьером - просто со страху из памяти вытащил первое попавшееся. Нет, теперь я понимал, как именно следует направлять Силу, чтобы задействовать ту или иную технику Силы.
  Спустя несколько часов на борту 'Аккламатора' я уже мог передвигать предметы в комнате, причем без каких-либо усилий!
  И радости моей не было никакого предела! К черту проблемы прошлого! К черту Валкориана с его планами!
  Я в Звездных войнах!
  Сбылась мечта идиота. Да все фанаты этой вселенной хотели бы оказаться на моем месте! Ощутить силу, передвинуть пару-тройку предметов... Эх, жаль, что все эти позитивные моменты ненадолго.
  Насколько я помнил, всех выживших на Джеонозисе джедаев ждало назначение в Великую армию Республики. Да и Валкориан говорил об этом... Значит, придется стать во главе клонов...
  Ну вот почему нельзя было попасть во время, когда в далекой-далекой не намечается грандиозный выпил джедаев, одним из которых я стал по прихоти древнего маньяка? Нет, сам факт попадания сюда я мог бы еще принять без травмы психики, но понимать, что этим я обязан Вишейту... Увольте! Здесь явно логика сбоит!
  Один факт того, что Император дважды был убит, дважды создавал государства, которые ставили мир ДДГ на колени, но все равно сейчас существует и трется где-то рядом - это ли не доказательство того, то он как минимум знает больше, чем Орден Джедаев вместе взятый? Может все же стоит попридержать свою брезгливость и паранойю и прислушаться к нему?
  Не поймите меня неправильно - я не кровожадный монстр и не буду тут галактику захватывать. Я больше сторонник Единой силы, путь Ревана мне милее и симпатичнее, нежели Темная сторона. Но, отказываться от дармового источника информации по Темной стороне - тут уж дудки. Не откажусь. Решено. Тем более, что из речи Императора я понял, что тот имеет какой-то иной взгляд на Силу. Не подходящий под догмы джедаев или ситов.
  В моей голове уже сложился паззл предварительного плана.
  Следовало искать знания - о Силе, о мире в целом, о людях, и в особенности - о ключевых фигурах этой галактики. Информация - это сила. И при правильном обращении, она может дать власти ничуть не меньше, чем флот кораблей, или легион клонов. Необходимо сделать себя значимой фигурой в галактике, чтобы избавиться от меня было не так просто. Скажем, Палпатин, играя за обе стороны, столь ловко расставил свои сети, так искусно обхаживал политиков, военных и простых людей, что никто и не подумал, что уничтожение джедаев - это заранее продуманный план
  Знание о расширенной вселенной ДДГ мне подсказывали, что в этой галактике не пропадешь, если будешь достаточно умен и хитер. А нужные связи и положение помогут не остаться в накладе.
  Пока не стоило делать поспешных выводов, как развернутся события - аналогично канону, или по иному пути. Но, ставка на Валкориана сделана. И следует придерживаться намеченного курса. Пока это удовлетворяет моим целям.
  В конце концов, путь Темной стороны - обман.
  
  ***
  Сидя в такси, доставляющем меня до Храма, я любовался видами Корусанта, знакомого мне ранее лишь по картинкам и видеороликам.
  Что вам сказать о Корусанте?
  Что он огромен? Поражает взгляд?
  Думаю, вы и сами в курсе.
  Гораздо больше меня впечатлил тот факт, что этот город создавал впечатление трясины, засасывающей тебя, обволакивающей, тянущей на дно... Первоначальная радость от приобщения к легенде, стала давить грузом на меня...
  Но, даже при всем этом отвратном ощущении, нельзя было не признать, что столица вызывала уважение - в первую очередь перед теми, кто из тысячелетия в тысячелетие застраивал этот город монументальными постройками.
  Я отказался от предложения Секуры - добраться до Храма на джедайском транспорте, сославшись на то, что мне нужно побыть одному.
  На самом деле, мне нужно было привести в порядок свои мысли. Точнее, те воспоминания, которые стали мне доступны, благодаря синхронизации моего разума и тела носителя, которое я уже привык считать своим. В конце концов, если я двигаю руками и ногами этого тела, разве оно не мое?
  Совет Валкориана помог. К концу путешествия мое сознание укоренилось в глубине разума хозяина тела, и я уже не мог себя отождествлять отдельно от тела. Но, полностью картинка прошлой жизни еще не сложилась - воспоминания накатывали обрывками, волнами, не всегда в хронологическом порядке, но мне все же удалось сложить некоторое представление о бывшем хозяине своего тела.
  Я - Рик Доуган, рыцарь-джедай. Человек. Родился в Неизведанных регионах, на отдаленной планетке, которая и названия как такового не имеет. Был найден и приведен в Храм на Корусанте мастером Доуда Абхира. Мне двадцать семь лет от роду, разумный, без каких-либо изменений, вроде шести пальцев, трех сосков, кривых ушей и двух... хм, впрочем, неизвестно, может быть последнее и не такой уж плохой вариант. Так-с, не туда я мысль направил.
  В общем и целом, я самый заурядный джедай-исследователь, удел которого - бороздить пространство Далекой-Далекой в поисках новых планет, рас, гиперпространственных путей и всего остального, неизученного, неисследованного. Точнее, я был падаваном джедая-исследователя. Но, в виду кончины последнего, я прибыл в Храм, прошел обряд посвящения, и приобщился к рыцарству, в надежде продолжить исследовательскую миссию своего наставника.
  Но, какого хрена я делаю на Джеонозисе? - спросите вы. И будете правы. Сам того же мнения.
  Храм Джедаев на Корусанте... не впечатлил...
  Прям совсем.
  Я думал, что вот сейчас, почувствую Силу, захватит дыхание, будет благоговение...
  Но нет.
  Точнее, оно было, это самое благоговение. Но, какое-то тусклое, остывшее, неприятное. Как будто смотришь на обветшалый памятник какому-нибудь видному деятелю. И не можешь вспомнить кто он такой...
  Раньше Храм наполняли сотни и тысячи рыцарей, мастеров, магистров могучих в Силе. Их Сила пропитывала Храм тысячи лет, наполняя его своеобразной аурой. Которая сейчас поблекла на фоне уровня современных рыцарей и мастеров. Так сказать, джедаи прошлого создали вокруг Храма ореол величия, который хоть и удерживал свои контуры сейчас, все же имел бедненькое наполнение.
  Медленно ступая по вековым ступеням Храма, я неспешно приближался к главному входу. Подумать только, иду тем же путем, что и Вейдер со своим 501 легионом...главный вход в
  Ступень за ступенью, я поднимался, копаясь в задворках своей памяти. Главный вход в Храм джедаев на Корусанте был построен примерно за 4000 лет до битвы при Явине.
  Ступени Главного входа заканчивались на просторной площадке, окруженной по бокам двумя парами джедайских статуй: два джедая-консула, и два джедая-защитника. Миновав их, я вплотную подошел к четырем монументальным опорам, три ряда которых отделяли меня от внутреннего убранства Храма.
  Ко мне приблизились два джедая-стража. Закованные в белоснежно-кремовую броню, со световыми посохами на поясах, скрывая свои лица под одинаковыми металлическими масками, они подошли ко мне, вежливо поинтересовавшись, нужна ли мне помощь.
  - Благодарю Вас, - как можно вежливее произнес я. - Я справлюсь сам. Ранение после Джеонозиса, сами понимаете.
  Закивав головой, стражи поспешили удалиться, так же чинно и степенно, как и подошли.
  Выдохнув, я в очередной раз проверил как держится моя ментальная защита, и вступил под своды Храма.
  
  
  ========== Глава 3. Затишье перед бурей. ==========
  Спустя несколько суток после резни на Джеонозисе, галактика запылала.
  Тысячи клонов, ведомые джедаями, устремились к планетам КНС, в тщетной попытке принудить последних к миру.
  Не обошлось без скандала.
  Едва Совет Ордена объявил о мобилизации рыцарей и мастеров для командных должностей в ВАР, Храм пережил настоящий шок.
  Почти тысяча членов ордена отказалась повиноваться прямому приказу. Несогласные с позицией Совета и гранд-мастера в частности, они напомнили, что джедаи - хранители мира, но не военачальники, не генералы и уж тем более не пешки в политической игре Сената.
  Свое несогласие, эта группа выразила поголовным добровольным изгнанием. Демонстративно отказываясь от световых мечей - символов принадлежности к Ордену, они группами или поодиночке, уходили из Храма, сопровождаемые сотнями глаз, недоумевающих юнлингов и падаванов.
  Подобное поведение джедаев оказалось полнейшей неожиданностью для меня. Ни о чем подобном я никогда не слышал. Конечно, возможно я просто пропустил эту информацию, но все же... Как-то все неожиданно.
  - Куда они, мастер? - Раздался рядом девичий голосок, показавшийся мне очень знакомым.
  Асока Тано. Маленькая девочка расы тогрута, с непропорционально большими глазами, милой внешностью, которую как нельзя точно передавал мультсериал 'Войны клонов'.
  Девочка стояла в полуметре от меня, с явным интересом наблюдая за группой изгнанников - порядка тридцати человек, с которыми вел беседу магистр Пло Кун. Вероятно, пытался их отговорить, но, судя по тому, сколько световых мечей изгнанники уже передали в руки стоящих рядом Стражей, получалось у него из рук вон плохо.
  - Я не мастер, - поправил я девчушку. - Рыцарь Доуган, падаван...
  - Юнлинг Тано, - поправила тогрута. - Не падаван. Пока еще нет.
  'Странно, - подумал я. - Вроде же ее назначили падаваном к Скайуокеру с началом войны. Или это произошло позднее?'
  Надо особо отметить, что я хоть и увлекающийся вселенной Звездных войн, но до уровня фанатов, которые точно знают, что к чему в этой галактике, кто чей кум, сват, брат, и по памяти могут перечислить все корабли из Эскадры Смерти Дарта Вейдера, мне очень и очень далеко.
  - Даже так... - я погладил подбородок. - Ну, думаю, не все еще потеряно, падаван. Как для тебя, так и для них, - я кивнул в сторону уходящих изгнанников.
  - Вы знаете почему они уходят? - Полюбопытствовала она.
  - Кто их знает, - пожал плечами я. - Каждый волен выбирать свою судьбу, падаван. Но, эти мужчины и женщины решили, что истинный путь джедаев не в том, чтобы вести войны, о чем нас сейчас просит Совет. Они, - я повторил свой кивок, - верят, что путь джедаев - мир, покой.
  - Разве не это прописано в Кодексе? - удивилась девочка, воздев на меня свои огромные голубые глаза.
  - А разве это? - По-еврейски ответил я.
  Ребенок с недоумением посмотрел на меня, после чего вновь уставилась на изгнанников.
  - Они неправы, - с твердой уверенностью заявила девчушка. - Мы не должны избегать войны! Мы должны поскорее закончить ее и вернуться к миру.
  - Золотые слова, юнлинг Тано, - произнесла проходившая рядом Секура.
  Твилечка как и прежде носила отнюдь не джедайскую одежду, непреодолимо притягивая взгляды к своей фигуре.
  - Рыцарь Доуган, - она подчеркнуто вежливо поздоровалась со мной. - Вокара Че просила напомнить вам, что вас ожидают в Залах Исцеления. Я как раз направляюсь туда же. Не оставите ли мне компанию?
  - Рыцарь Секура, - аналогично ответил я. Подмигнув Асоке, я оторвался от колонны. - Приму это за честь.
  Вдвоем с синекожей твилечкой, я направился в пресловутое заведение Храма, в котором проходил курс реабилитации.
  После Джеонозиса, Залы Исцеления оказались переполнены. Не только телесные, но и душевные травмы приходилось лечить джедаям-целителям в эти дни. Хоть это не входило в мои планы, но все же, я загремел в медцентр Храма. Пробыв там два дня, безвылазно болтаясь в бакта-камере, я всеми правдами и неправдами, уговорил курирующего мое выздоровление джедая-целителя Кайлу Омас отпускать меня побродить по Храму в перерывах между процедурами. И, надо констатировать факт, в первый же день, я умудрился пропустить положенную мне медитацию.
  - Вокара Че следит за мной? - Поинтересовался я у Секуры.
  - С чего вы взяли?
  - Я всего то на час пропустил медитацию, а она уже отправляет на мои поиски вас. Признайтесь, у вас есть приказ привести меня на медитацию, даже если я буду против?
  - О, нет, - улыбнулась Секура. - На самом деле меня попросила Кайла Омас, ваш джедай-целитель. Она обеспокоена вашим отсутствием. Да и комлинк у вас выключен. Так уж совпало, что я нашла вас по дороге в Залы.
  - Нет совпадений, есть лишь Сила, - назидательным тоном произнес я. Девушка прыснула со смеху.
  Плавание в бакта-камере помогло мне завершить процесс интеграции своего сознания в тело. Не сказать, что все прошло гладко - воспоминания возвращались крайне болезненными вспышками памяти. Было ощущение, словно меня кто-то щекочет под черепом. Это злило, и крайне раздражало. Но, и пошло на пользу. Головные боли и сопутствующие симптомы пропали, благодаря чему, тело активно ответило впрыскиваемым в него лекарствам. К концу первого дня пребывания в бакте, мои ранения перестали угрожать жизни. Всего то пара бластерных ожогов, пробитое легкое и кишки. Пустяк, и без них люди живут.
  К концу второго дня меня уже достали из бакта-камеры. Главный целитель Ордена - твилечка Вокара Че придирчиво осмотрела мои раны, после чего передала на руки джедаю-целителю Кайле Омас - молоденькой миловидной девушке, всего как несколько недель покинувшей ряды падаванов.
  Договориться с ней сваливать из Залов на время, которое не отведено для процедур, оказалось довольно просто. Даже в далекой-далекой галактике девушки, даже джедаи, падки на конфеты и цветы.
  За время, проведенное в бакта камере, я поразмыслил над словами Валкориана.
  И, покинув, хоть и временно, Залы исцеления, я в первую очередь нашел Секуру, перед которой долго и едва ли не слезно извинялся за свое поведение на борту канонерки.
  Я не акцентировал внимание на уничтожении ракеты. Лишь на том, что мое моральное истощение и длительное пребывание в Неизведанных Регионах отучило меня от общества собратьев-джедаев. Поэтому, я неконтролируемо закрылся от нее, когда она благородно пыталась помочь мне, поддержать меня Силой.
  Мозгами я понимал, что говорил чистейшей воды бред. Поэтому, свои намерения извиниться я подкрепил букетом растений с родины Секуры, планеты Рилот. Хрен его знает, что это там за растения такие были, но девушка приняла мои извинения.
  Не скажу, что между нами завязалась какая-никакая дружба, но из предложенных Валкорианом вариантов - убить или переманить на свою сторону, я предпочел для начала отработать второй вариант.
  В конце концов, если не сработает, то прикончить ее всегда успеют клоны.
  - Простреленные легкое и кишечник, три сломанных ребра, - стала перечислять молодая черноволосая девушка в джедайской робе, едва я и Секура перешагнули порог Залов Исцеления. - Это я уже не говорю о кровоизлияниях в мозге. Рыцарь Доуган, вы решительно будете мертвы, если не прекратите нарушать разработанный вам курс лечения!
  - Целитель Омас, - Секура церемониально поклонилась. - Ваш больной доставлен. Оставлю вас вдвоем, мне нужно подготовиться к собственной медитации.
  С этими словами девушка улыбнулась обоим, и удалилась в сторону залов для целебных медитаций.
  - Рад, что вы тоже уверены в моем выздоровлении, Кайла, - подмигнул я.
  - Ты не выздоровеешь, если будешь пропускать медитации! - Сморщила носик девушка. - Как минимум потому что если о твоих прогулах узнает Вакара Че, то ты получишь несколько новых переломов. Пошли!
  Бесцеремонно девушка подтолкнула меня в сторону просторного зала, засаженного по периметру незнакомыми мне, но неимоверно красивыми деревьями. В зале уже сидели несколько джедаев - кто по одиночке, кто вместе с целителем, как и я. Эйла Секура, расположившаяся в противоположной стороне залы, увидев нас, сдержанно кивнула.
  - Кайла, - девушка устроилась напротив меня, сев на свои лодыжки. - Со мной все в порядке. Я почти три дня как вышел из бакта-камеры, и чувствую себя прекрасно.
  - Рик, не заливай, - сощурилась девушка. - Не забывай, что я могу видеть твою ауру. Ты целиком как разбитый паззл. Если физическая боль тебя перестала терзать, то в эмоциональном плане ты по-прежнему выбит из колеи.
  Заняв аналогичное положение напротив девушки, я мысленно простонал.
  Знаете ли вы что-нибудь о джедайском ПТСРе? Вот и я не знал до тех пор, пока меня из бакты не вытащили. Неведомым мне способом Главный целитель, после пары встреч со мной приставила ко мне целителя Омас, с четкой задачей - привести мое психическое здоровье в норму.
  И тут мне предлагалось лечь в целебный транс, который не только должен был убрать последние крохи кровоизлияний в моем мозгу, но и вернуть мне подобающий для джедая контроль за своими чувствами и эмоциями. По результатам транса я должен был получить распределение на фронт. Но, поскольку коматозное состояние мне не улыбалось, я смог уговорить своего целителя заменить транс на периодические медитации.
  Вот тут принудительной медитационной нудятиной я обязан только самому себе. Пока я плавал в бакте, размышляя о судьбах галактики, переживая синтез моих воспоминаний с памятью Доугана, Вокара Че уловила исходящие от меня толики Темной стороны, агрессивные эмоции и что-то там еще.
  Как назло, в это время в Залах Исцеления находился вездесущий Йода. Истинной причиной его визита было проследить за введением в целебный транс избранного - Энакина Скайуокера, которому местные умельцы протезировали руку. Ко мне он заглянул по случаю.
  По рассказам Омас, Йода долго впитывал исходящие от меня эманации, и все же не счел меня падшим на Темную сторону.
  - Серьезные травмы, душевные и телесные перенес он, - заключил гранд-мастер. - В растерянности и поиске он. Помочь вернуть ему контроль над собой мы должны.
  Спорить с гранд-мастером не стали, поэтому прописали курс лечения от ПТСР.
  Я понимал, что в бакта-камере едва не случился настоящий прокол.
  Как любили говорить джедаи - я упустил контроль за своими эмоциями. Пребывая в подобии медикаментозной комы, я неосознанно проецировал в реальный мир свой чувства и эмоции, рожденные болезненной диффузией воспоминаний. Как говорится - 'Палево!'.
   Я послушно выполнял все указания Омас. Глубокий вдох, протяжный выдох, снова вдох. Отыскать внутри себя точку равновесия...
  Хоть память Доугана для меня представлялась как решето, вернувшиеся воспоминания относились к времени ученичества в Храме. Я мог контролировать и направлять Силу. Многие несложные техники вроде телекинеза, притягивания, усиления тела Силой я проводил едва ли не автоматически. К более сложным, и к фехтованию я еще не приступал - во-первых как-то боязливо, во-вторых у меня даже меча нет.
  Дыхательное упражнение помогло мне отречься от окружающего мира. Я словно впал в транс. Окружающий мир и шепот Омас, указывающей мне направление в медитациях, исчез. Точнее, он доносился до меня, словно из-под воды.
  Затем, перед моими глазами появилась картинка.
  Яркое небо.
  Высокая, до пояса трава.
  Маленький, лет 3 на вид, не больше, мальчик, с короткими темными волосами и пронзительными голубыми глазами стоит посреди океана этой высокой травы, глядя на приземляющийся в десятке метров от него космический корабль. Мгновение, и из него выходит завернутый в плащ джедай. Забрак, с пепельно-коричневым оттенком кожи. При виде его мальчик отступает назад, падает, пытается бежать. Но, забрак быстрым шагом настигает его. Я ощущаю, как с помощью Силы забрак усыпляет ребенка, после чего снимает с пояса световой меч и неспеша идет в сторону деревянной хижины, на пороге которой стоит невидимая для меня фигура.
  Вспышка.
  Мальчику десять лет. Он прилежный юнлинг, с невыдающимися, но крепкими средними знаниями. Он не лучший, но и не худший. У него бывают моменты удачи, а бывают промахи. Но, он не сдается. Он упрям, настойчив, целеустремлен. Наконец, его взгляд встречается с замершим в дверном проеме джедаем. Забрак с пепельно-коричневым оттенком кожи.
  Вспышка.
  Ему пятнадцать. Он и его учитель, забрак Абхира, двигаются сквозь джунгли неизвестной планеты. Он не видит неба, скрытого под непроницаемым куполом растений. Его ноги вязнут в размокшей от утреннего дождя почвы. Он крепче сжимает в руках свой световой меч. Его учитель более расслаблен, но его меч тоже в руке. Мгновение, и они оказываются на поляне, в центре которой замер огромный, сопоставимый по размерам с Храмом джедаев, другой храм.
  Я узнал его. Великий Храм массасси на Явине 4. Место, откуда Альянс повстанцев нанес удар по Звезде смерти. Но сейчас Храм пуст. Вокруг лишь дикие животные и джунгли.
  А в самом храме клубилось нечто темное, что-то, относящееся к Темной стороне.
  - Идем, Рик! - Скомандовал мой учитель. Мы зашли под стены Храма, углубившись в коридоры под каменными сводами.
  Вспышка.
  Корчащийся от боли забрак, тело которого пронзают сотни иссиня-фиолетовых молний. Я, наблюдающий за всем этим с безразличием. И хохот призрака Валкориана, терзающего плоть забрака. Абхира извернулся, из последних сил метнув по спирали в меня свой включенный световой меч. В ту же секунду я поднял перед собой руку, пропустив через нее дремавшую во мне холодную ярость. Словно вода по трубам, она бежала по моей руке, тщательно контролируемая разумом. Ни больше ни меньше необходимого. Синий клинок рубанул по незримому щиту, окружающему меня, на мгновение озарив его белесым светом.
  Вспышка. На этот раз я вернулся в Залы Исцеления, но мир по-прежнему не двигался.
  - Они стараются починить тебя, как неисправный механизм, - за спиной Омас, словно из небытия вышел призрак Валкориана. Посмотрев на меня, сидящего на коленях, он слегка наклонил голову на бок. - Топорная работа.
  С этими словами, руки сита объяли сине-фиолетовые сгустки Силы, которые он тонким потоком устремил в мою голову. На мгновение я оцепенел. Перед моими глазами стали проноситься картинки, сцены, столь быстрые, что я не понимал их суть. Так продолжалось буквально пару секунд, после чего Валкориан рассеял сгустки.
  - Что это было? - Я вскочил на ноги. - Что это были за вспышки? Воспоминания?
  - А, это, - без намека на эмоции произнес призрак. - Отрывки прошлого твоего тела. Они не важны. Этот джедай не достиг своего мастерства, - он указал на замершую Кайлу. - Личные воспоминания твоего предшественника не важны. Я помог тебе вспомнить действительно нужное.
  - Почему не важны?
  - Потому что это не твоя жизнь, - парировал призрак. - Сконцентрируйся на своей. Эти медитации для тебя - хороший способ вернуть воспоминания о своих способностях. Не трать силы на пустоту личных эмоций, - посоветовал он. Хотя, по голосу все же, больше походило на требование.
  - Что там на Явине 4? - Спросил я. - Что ты от меня скрываешь?
  Валкориан на мгновение замолчал, изучая меня. Затем, я почувствовал, как на мои плечи упала гора. Со стоном я упал на колени.
  - Тебе следует преподать урок, ученик - ледяным тоном произнес он. - Найди корабль. Отправляйся на Явин 4. И как следует отточи свои навыки перед этим.
  С этими словами призрак растворился, словно его никогда и не было.
  Без предупреждения, мир вернулся в движение.
  В голове слегка шумело. Словно кто-то в сломанных часах наконец-то правильно расставил шестеренки, и отладил механизм.
  Впервые с момента попадания в Далекую-далекую галактику, я ощутил себя полноценным джедаем. Сила текла по моим венам бурлящей рукой, усиливая мое тело, питая его.
  Вместе с силой, в мой разум окунулись воспоминания предыдущего хозяина тела. Мои тренировки с Силой, световым мечом, физические упражнения... Они кружили перед моими глазами словно в калейдоскопе. Стоило мне задержать внимание на каком-либо, и оно тут же оседало в моей памяти. Затем, я переходил к следующему.
  Очнулся я, как раз, когда калейдоскоп закончился.
  Я впитал в свой разум все, что Валкориан пробудил из памяти тела. До последней капельки.
  - Медитация пошла тебе на пользу, - заметила Кайла, все так же с прищуром смотря на меня. - Не ожидала, что результат будет столь стремительным...
  - Все потому, что я оказался в надежных руках, - двусмысленно произнес я. И где-то на задворках сознания я услышал смешок Валкориана.
  
  
  ========== Глава 4. ==========
  Несмотря на явный прогресс, Вокара Че отказалась 'выписывать' меня. Твилечка претензионно заявила, что целителям необходимо провести еще несколько исследований, после чего меня, наконец, 'выпишут'.
  В очередной раз я прошел несколько сканирований, раздал несколько частичек себя на какие-то анализы, после чего получил строжайший наказ оставаться в Храме, пока со мной не свяжется Кайла. Девушка пообещала, что все закончится буквально через пару-тройку недель.
  Возражать я не посмел - не хотелось ссориться с целителями, да и, к тому же, за период ожидания выписки, я планировал выполнить волю Императора.
  Оспаривать волю Вишейта, и проигнорировать его приказ - явиться на Явин 4, у меня не хватало духу. И, несмотря на то, что у меня не имелось личного корабля, и навигационного дройда - озвучивать эти проблемы перед учителем не хотелось.
  В конце-концов, если он в состоянии решить мои проблемы за меня - для чего ему такой никчемный ученик?
  Благо в Храме имелся неограниченный доступ к Голонету - всегалактической информационной сети.
  В своей комнате, я 'серферил' по сети, в поисках вариантов своей поездки на Явин 4.
  К несчастью, после первых поисков я понял, что полет на будущую базу повстанцев, станет сложнее, чем это казалось изначально.
  И дело даже не в том, что на планету не летали регулярные космические рейсы.
  Явинская система в принципе не значилась в доступных базах данных. Словно ее никогда и не существовало. Конечная точка маршрута отсутствовала напрочь. Никаких упоминаний об этой планете я не нашел в Голонете, что поставило меня в тупик.
  Сделав себе пометку - наведаться в Архивы и поискать информацию там, я стал подыскивать варианты транспорта.
  За пару десятков республиканских кредитов, частные извозчики были готовы доставить клиента в любую точку галактики. Но, большинство из них требовало оплату вперед. Такие предложения сквозили обманом, да и денег, к тому же, у меня не имелось.
  Конечно, существовал еще вариант воспользоваться кораблями Ордена, но, диспетчера отказались выдать мне корабль, так как никакого задания от Совета, у меня не имелось. А взять корабль с гипердвигателем 'покататься' - в Храме не приветствовалось, и прямо грозило разборками с Советом и Службой безопасности. Вариант с получением денег не под отчет, тоже закончился едва ли не со скандалом.
  Чем дольше я раздумывал над исполнением поручения Валкориана, тем больше раздражался.
  Читая книги, смотря фильмы и мультики по вселенной Звездных войн, мне всегда казалось, что Сила сопутствует форсюзерам, и всегда помогает им в сложных ситуациях. Но, в моем случае, Сила не спешила подкидывать мне варианты решения моей проблемы.
  Решение направиться на Явин незамедлительно, пришлось отложить. А я на решение этой каверзы потратил пару дней!
  В конце концов я пришел к выводу, что слона следует есть по кускам. В первую очередь мне необходимо восстановить свои способности в Силе и в сражениях на световых мечах. Ведь совсем скоро, мне предстоит возглавить один из клонических легионов. Но, об этом позднее.
  Войны я не страшился. Я овладел знаниями Доугана, хоть и не полностью, но в достаточном объеме, чтобы не представлять из себя лишь балласт на поле боя.
  Мой предшественник, как и многие погибшие на Джеонозисе, являлся приверженцем Формы VI - 'Форма дипломатов'. Усредненная, не имеющая значительных преимуществ, но и не блистающая недостатками, она как нельзя кстати подходила к образу хранителей мира.
  Ниман мог обеспечить неплохую защиту от бластерного оружия, но, в битве против армии дройдов это предыдущему владельцу моего тела не помогло. Так же, это не помогло и мастеру Абхире в сражении против Валкориана.
  В общем, не самая подходящая форма сражений на световых мечах.
  Я призадумался над тем, чтобы взять на вооружение Соресу, которым мастерски владел Оби-ван Кеноби. Но, эту мысль я отложил напоследок - когда обзаведусь световым мечом.
  Свой я потерял на Джеонозисе - как оказалось, во время сражения рукоять меча прострелил дройд. Поэтому, собранный еще в возрасте 14 лет меч, теперь не представлял для меня ценности. От него даже кристалла не сохранилось.
  По совету той же Эйлы, я решил наведаться на склады.
  - У заведующего складами Таси Гри можно найти все что угодно, - заверила меня девушка.
  Мы стояли в доковом комплексе Храмового Округа, в ожидании, когда подчиненные ей подразделения погрузятся на борт 'Аккламаторов'. Секура не рассказывала о цели своей миссии, а я и не спрашивал.
  - У него должны быть запасы кристаллов с Илума, - припомнила она. - Да и многие падаваны именно на складах берут комплектующие к световым мечам, - она с усмешкой похлопала себя по рукояти светового меча.
  - Благодарю за совет, Эйла, - кивнул я девушке. - Береги себя!
  - Выздоравливай, Рик!
  Тепло попрощавшись с твилечкой, я направился в сторону офиса завскладами.
  Пока я блуждал по коридорам Храма, в моей голове сформировался примерный список того, что я хочу получить от Таси Гри.
  Заведующий складами оказался пожилым наутоланином, со шрамом от лба до подбородка, который с легкой ленцой выслушал меня, после чего почесал щупальца на затылке.
  За его спиной, от пола до потолка, ровными рядами стояли массивные стеллажи, многочисленные полки которых буквально ломились от избытков добра. Многочисленные приборы, комлинки, деки, бластеры, холодное оружие, спидеры, дройды... даже слитки драгоценных металлов! Готов поспорить, что склад даже представлен не одним таким огромным ангаром в зоне Храмового округа, в котором стою сейчас я.
  - Недурно, - он пощелкал клавишами на терминале, после чего изрек. - Детали для меча имеются, но тут уж не обессудь - искать будешь сам. Броня... не знаю, для чего она тебе, только движения стесняет, но, дело твое. Она тоже есть - но самой 'свежей' тысяча лет. Орден броню не заказывает со времен Руусана. Рюкзак, пара бластеров, набор плазменных и ионных гранат, трос, крюки, пара виброножей, пара роб и плащей, сухой паек на неделю, энергобатареи, фонари... Тебе корабль нужен, чтобы все это вывезти. Уже подогнал 'Аккламатор' к причалу?
  Глядя в смеющиеся глаза наутоанина, лишенные белков, я не мог не улыбнуться в ответ.
  - Нет, я пока что в руках целителей, так что БДК чуть позже приведу.
  Наутоланин довольно ухмыльнулся.
  - Куда доставлять то?
  Тут, признаюсь, я немного подвис. Сила, которая до этого приятно меня обволакивала, внезапно, словно стала тянуться куда-то вглубь бесконечных стеллажей складов. Не сказать, что срывала с места, но под ложечкой вдруг появилось такое сосущее чувство, будто открылась старая рана.
  - Доуган! - Окликнул меня наутоланин. - Уснул что ли?
  - Что? - Переспросил я. - Нет, не уснул, просто что-то в Силе...
  Заведующий складами отмахнулся, скривив лицо. Склады относились к Корпусу Обслуживания, и особо чувствительных к Силе, среди его членов не имелось. Разве что в исследователях... Поэтому, все мои слова о Силе, для Гри пустой звук. Я слышал истории о нем. Будучи слабочувствительным к Силе, он нашел себя в стезе снабжения. Настоящий прапорщик из армейских анекдотов. Все у него есть, стоит лишь попрость...
  - Я спрашиваю, куда груз направить? Есть апартаменты в городе? Или корабль стоит в ангарах?
  - Ко мне в комнату, - потупился я. - Я в Храм вернулся только недавно - ни апартаментами, ни уж тем более кораблем не обзавелся.
  - Да уж, печально, - хмыкнул Гри. - Всю комнату заставишь. Ты недавно что ли рыцарем стал?
  Я кивнул.
  - Незадолго до Джеонозиса. Учитель погиб в Диком пространстве, и я вернулся в Храм. И сразу же на Джеонозис отправился...
  - Сочувствую, - на лице Гри мелькнула тень печали. - Слышал, там все не по плану пошло...
  Несколько минут мы еще обсуждали сражение на Джеонозисе, после чего прибыла парочка дройдов с репульсорными тележками, на которых предполагалось вывезти со склада искомые мной предметы.
  - Разделимся, - предложил наутоланин. - Ты подыскивай детали для светового меча и осмотри броню - посмотри в секторах 6, 14 и 22. Я займусь всем остальным, - покопавшись в своих карманах, он протянул мне цилиндр комлинка. - Свяжешься со мной, как закончишь.
  - Ну, я пошел, - махнул я заведующему. Наутоланин передал мне деку, чтобы я не заплутал среди бескрайних стеллажей, и в компании одного из дройдов, удалился вглубь склада, в противоположную от меня сторону.
  Усмехнувшись, я толкнул платформу перед собой и, махнув дройду следовать за мной, углубился в поиски.
  
  ***
  По сравнению со складами Храма джедаев, пещера Али-бабы, или сокровища графа Монте-Кристо, или любые другие аналоги - совсем ничто.
  Подобно покупателю в супермаркете, я блуждал между сотнями стеллажей, используя в качестве навигатора схему с пояснениями секций, имевшуюся на деке.
  Буквально сразу же, заглянув в сектор 6, я натолкнулся на детали для светового меча.
  Рукояти, эмиттеры, линзы, источники питания, проводка, кнопки и регуляторы... По моими прикидкам, из всего этого можно было собрать несколько сотен, если не тысяч мечей.
  В сборке меча, один из главных моментов - точно подогнанные детали. Чуть ошибешься - взрыв, и твои мозги на ближайшей стене. Помирать мне как-то не хотелось, поэтому, я решил взять деталей с запасом - мало ли, при сборке потребуется заменить что-либо.
  Сгрузив пару коробок с механизмами на платформу, я приступил к поиску брони.
  В секторе 14 ничего подходящего для себя не обнаружил. Джедайские плащи с элементами легкой брони на груди и животе. Кирасы Корпуса юстиции. Полицейская экипировка. Несколько доспехов из малознакомых участков космоса. Ничего, что могло бы вызвать интерес собирающемуся на войну джедаю.
  А вот в секторе 22 я нашел парочку интересных мне образцов.
  Как и броня клонов, найденная мной броня джедаев времен Руусана имела в основе комбинезон из тканевой брони. Сам по себе комбинезон мог держать несколько выстрелов из бластера. А дополнительно навешиваемые на него элементы брони - нагрудник и наспинник, поножи, наручи, рукавицы, бедренные пластины... в комплекте все это обеспечивало неплохую защиту своем носителю.
  Но, спустя тысячу лет большая часть электроники уже пришла в негодность, поэтому, следовало бы ее заменить.
  Обведя взглядами многочисленные стеллажи складов, я отбросил мелькнувшие было сомнения, что не смогу найти подходящие мне детали для ремонта брони.
  Следующим пунктом моего списка, и последним, являлись кристаллы.
  Самую редкую, и одновременно, доступную в Храме, часть светового меча, я оставил напоследок.
  Кристаллы я обнаружил в специальном хранилище, вернувшись в сектор 6.
  В нескольких огромных металлических ящиках, словно разноцветное драже, перед моим взором предстали добытые поколениями назад, кристаллы. Джедаи со всей галактики привозили их из своих поездок. Особо ценные и редкие экземпляры хранились в жилой части Храма. Передо мной же лежали пусть и не столь редкие, но все же имеющие огромную ценность на черном рынке, кристаллы с Илума, Адега, Дантуина...
  Направив на них Силу, я почувствовал лишь слабый отклик. Кристаллы не имеют ровным счетом никакого могущества в Силе, и вряд ли смогут передать моему световому мечу какие-либо полезные свойства.
  Я зачерпнул пригоршню камней, позволил им россыпью вернуться обратно в ящик, любуясь игрой света. Однако...
  Я сориентировался в карте и направился к сектору 14, где кодификатор утверждал о наличии амуниции и снаряжения для легких вылазок. Обнаружив там герметичный металло-пластиковый рюкзак, я вернулся к ящикам, и наполнил его несколькими пригоршнями кристаллов.
  Пусть для джедаев эти кристаллы и не представляют особой ценности и лежат здесь для надобности самых слабых, которые то и к шахтам не летают, мне эти разноцветные камешки принесут гораздо больше профита, чем членам Ордена.
  - Доуган, ты все еще тут? - Внезапно ожил комлинк.
  - Все верно, - подтвердил я, поставив рюкзак на репульсорную платформу.
  - Чудно, - по голосу было слышно, что наутоланин улыбается. - Кажется я решил твою проблему с кораблем. Двигай в сектор 24, там встретимся. Платформу отдай дройду - пусть откатит ее к моему кабинету.
  Признаюсь, слова Гри меня не на шутку заинтересовали. Решение проблемы с кораблем упростит мою жизнь многократно. Да и свой собственный корабль хотелось бы заиметь...
  Два раза потерявшись в нескончаемых стеллажах, я, наконец, прибыл в искомый сектор. Прикинув расположение Храма, я понял, что мы сейчас находимся едва ли не на границе зиккурата и Храмового Округа.
  Наутоланин с нетерпением меня ожидал, возле шахты грузового турболифта. Платформа, на которой запросто мог уместится небольшой спидер, имела закрытую кабину с несколькими замутненными окнами.
  - Пошли, - заведующий складами махнул мне рукой и первым шагнул в раскрывшиеся при его приближении двери кабины. Без единого слова, я шагнул следом. Кабина с легким шумом рванула прочь.
  Очевидно ей долгое время не пользовались, поэтому, в уши вторгся неприятный свистящий звук скоростной поездки.
  - Сейчас Доковый комплекс планирует расширяться, - без предисловий заявил наутоланин, напрягая голос, чтобы перекричать шум. - Расконсервируют старые помещения, еще времен войн с ситами. Часть из них складские, поэтому на весь раритет, что там находится, распространяется моя власть...
  Я лишь краем уха улавливал слова Таси, прислушиваясь к ощущениям в Силе. Неустойчивый зов, который пропал, стоило мне зайти в зону с множеством фонящих Силой кристаллов, вернулся. И, судя по всему, ехали мы в направлении источника зова.
  - ... Рабочие вскрыли несколько старых складов, а там техника древняя, - продолжал Гри. - Я посмотрел архивы - там законсервировали корабли, которым тысячи четыре уже. Есть и поновее, но все равно - всех их отправляют на слом.
  - А мы туда зачем едем? - Не понял я.
  Гри несколько секунд молча моргал своими огромными глазами.
  - Все корабли, что там есть - а их пара сотен точно наберется, пойдут на торги. Может какие-нибудь нейтралы или отдаленные системы захотят приобрести уцененные корабли Ордена. Деньги, как я понял, пойдут на покупку новых кораблей на верфях Рендили.
  - Думаешь их все купят? - Скептически уточнил я.
  - Думаю, их даже за даром не возьмут, - махнул наутоланин. - Так то у всех их один путь - на переплавку по программе утилизации, - принялся пояснять он. - Старых инвентарных списков днем с огнем не сыщешь, поэтому, придется создавать его заново, по фактическому обнаружению всего того, что есть...
  - Ааааа, - протянул я. - Теперь понял... Это шикарное предложение, Гри!
  - Ну, а ты думал, - ухмыльнулся завскладами. - Только, это останется между нами, хорошо? И, надеюсь на достойную благодарность с твоей стороны.
  - Вне всякого сомнения, друг! - Я протянул руку для рукопожатия. Таси с недоумением на нее посмотрел и не шелохнулся.
   - Нужно пожать мне руку, - пояснил я. - На моей планете рукопожатие - символ отсутствия злых намерений друг к другу.
  - Варварство какое-то, - произнес собеседник, и пожал мне ладонь левой рукой.
  
  ***
  Минут десять поездки, и вот - мы в сердце Храмового округа.
  Некогда, когда Храм джедаев только создавался, руководство Республики передало во владение Ордена целый близлежащий округ. Под необходимые технические и иные нужды.
  Округ имел множество названий - Округ Храма джедаев, Район Храма, Дистрикт Храма. Но, суть одна.
  После Великой гиперпространственной войны, Республика предоставила в распоряжение Ордена на Корусанте Священный пик, к северу от Сенатского округа. Республиканцы рассчитывали, что джедаи построят на этой горе крепость, аналогично той, что у них имелась на Оссусе и в ряде иных мест по всей галактике.
  Но, вместо этого, джедаи сперва построили лишь небольшие здания для медитации. Однако, затем, Четыре мастера, чьи фигуры украшают главный вход в Храм, предприняли меры к постройке целой академии на планете. Территория вокруг Священного пика отошла к джедаям. Сколько лет они его строили не помню, но хорошо запомнил, что в округе было запрещено строить здания, кроме причальных шпилей, выше самого Храма.
  Затем, последовало вторжение ситов на Корусант. Храм оказался разграблен, катастрофически поврежден. После подписания мирного договора, у Республики не оказалось средств для реконструкции Храма, и джедаи убрались на Тайтон. Ближе к Новым войнам ситов, джедаи вернулись на Корусант и восстановили Храм.
  Округ Храма стал для джедаев местом сосредоточения докового комплекса, ангаров, материально-технических баз. Построенная Башня швартовки позволяла производить посадку и взлет крупных звездолетов.
  Со времени последних войн, большая часть Округа осталась без внимания. Количество джедаев уменьшилось, войны уже не сотрясали галактику, поэтому, огромные склады Округа заполнились многочисленной техникой джедаев, сложивших с себя полномочия воителей.
  Но теперь, когда война вновь пришла в галактику, не оставалось ничего иного, кроме как расконсервировать старые помещения.
  - Тут, наверное, тысячу лет не ступала нога джедая, - глядя на то, как медленно ползут в сторону массивные створки законсервированного ангара-склада, произнес Таси.
  - Представь сколько тут реликвий, - мечтательно произнес я. - Вот если б их все...
  - Да кому эта рухлядь нужна? - Сквозь зубы произнес Кодос Пайп, бригадир команды рабочих из Ангаров, которым предстояло освободить старый ангар и провести в нем ремонт. - Сейчас делают корабли намного лучше, чем раньше. Да и двигатели, гипердвигатели, электроника - все стало лучше и эффективнее. Один ремонт всего это барахла, - он небрежно ткнул в сторону массивных корпусов, на которые стал падать свет многочисленных осветительных проборов. - Будет стоит целое состояние.
  - Подключите освещение здесь, - скривился Таси, обращаясь к Кодосу. - А мы пока прогуляемся...
  Не знаю, как описать свои ощущения... Погружение в историю? Корабельное кладбище?
  Десятки кораблей самой различной формы и производства стояли на вечном приколе. Грузовозы, спидеры, истребители, фрегаты, десантные корабли... все они видывали и лучшие дни, но, все же нашли приют в этой братской могиле...
  - Ты только посмотри, - Гри ткнул в сторону нескольких рядов компактных клинообразных истребителей. - Это же истребители 'Аурек!'. Ударные корабли, на которых джедаи воевали до Руусансой реформы! А это? Это же корвет! Целый корвет...
  Однако, я уже перестал слушать своего собеседника.
  Зов стал практически осязаем. Я буквально видел тонкую ниточку, которая тянулась от меня в неосвещенную глубь ангара... Ведомый Силой, я подхватил один из ручных фонарей и направился в ту сторону.
  Ангар, который Гри предстояло освободить, списав старую технику, мог запросто вместить в себя небольшой городок в России. Протяженностью несколько десятков километров, он доверху был забит многочисленными, местами даже без видимых повреждений, кораблями, большую часть из которых я видел по играм, посвященным периоду Старой республики.
  Наконец, спустя полчаса плутаний между массивных корпусов звездолетов, я, наконец, достиг цели своего Зова. Массивная тень, слабо освещенная единственным фонарем, имела столь знакомые формы молотоглавой формы носовой части с пятью торцевыми обзорными стеклами...
  - 'Защитник', - одними губами пробормотал я.
  Кореллианский легкий корвет класса 'Защитник'. Корабль, предназначенный для джедаев-стражей и джедаев-консулов в приснопамятной игре о противостоянии Возрожденной Империи ситов Вишейта и Старой Республикой.
  Эти корабли разрабатывались Кореллианской машиностроительной компанией специально по заказу Ордена, как базовые суда для выполнения специальных заданий джедаями. Помимо того, то он рассчитан на небольшую команду, хоть и может управляться одним лишь пилотом, корабль был оборудован несколькими скорострельными орудиями, ракетными установками, протонными торпедами. Для удобства экипажа, имелся собственный отсек для отдыха - кают-компания, конференц-зал, помещение с объемным голопроектором...
  Пандус корабля оказался ожидаемо опущен. А вот входной люк оказался задраен. Я на одном дыхании взмыл вверх, приложил руку к контрольной панели. С легким щелчком сработали замки входного люка, и я с благоговейным трепетом увидел, как массивная броневая створка с шипением отошла в сторону, запуская меня на борт корабля.
  Столь знакомый мне по многим часам игры, корвет черным зевом буквально манил меня внутрь. Сила вопила, буквально физически затягивая меня на корабль. А вот в мозгах билась мысль, о том, что что-то не так. Словно меня сюда заманивают. Я практически кожей ощущал эманации Темной стороны Силы.
  Без светового меча, да и вообще какого-либо оружия, я представлял собой легкую цель. Но, с другой стороны, твердило мне сознание - нечто, угрожающее джедаям, не может скрываться тысячу лет на виду всего Ордена.
  Я призвал к себе Силу, окутав себя ею, словно коконом. Успокоив свой разум, я вновь открылся Силе, позволив ей захлестнуть помещения корабля.
  Источник Темной стороны я обнаружил в дальнем отсеке, где, как подсказывала мне память, находился склад. Там, в игре я складировал ненужные мне вещи, которые мой внутренний хомяк отказывался отдавать на продажу.
  Осторожно, метр за метром, я продвигался по отсекам корвета, к своей цели, не забывая крутить головой по сторонам.
  На корабле явно произошел бой - местами стены имели подпалины от бластерного огня. Несколько кресел на мостике оказались вырваны с корнем, и брошены тут же. Приборные панели, покрытые слоем пыли, повреждений не имели. По каютам я не стал бродить - для этого еще будет время.
  Я понял, что именно этот, никакой другой, корабль будет моим. Сила привела меня на его борт. Не думаю, что это можно назвать совпадением. Где угодно - только не в этой Вселенной.
  Склад встретил меня мягким излучением Силы. Приглушенный, словно свет из-под воды, он исходил от всего помещения. Казалось, она словно пропитывала это место.
  По периметру склада на стенах громоздились многочисленные шкафы, с запертыми створками. Перед ними, на расстоянии метра, ближе к центру помещения, располагались рундуки - напольные ящики, одновременно являющиеся и хранилищем.
  Нить зова источалась от одного из центральных шкафов. Я подошел к нему, прислушиваясь к своим ощущениям. Вне всякого сомнения, от артефакта за створками исходила Темная сторона Силы. Но, я ощущал ее как глухую, словно истончившуюся со временем. Не опасную.
  Открыв створки, я на мгновение потерял дар речи.
  Десятки маленьких прозрачных коробочек, прочно закрепленных в стенках шкафа таили в себе почти сотню кристаллов, самой разнообразной окраски и формы. Сила в них словно спала, но стоило мне взять одну из коробочек с заключенной там жемчужиной татуинского крайт-дракона и открыть ее, как я почувствовал исходящую от нее концентрированную Силу Светлой стороны. Закрыв коробочку, я вернул ее на место. Настоящий кладезь кристаллов для светового меча! За парочку из них можно купить несколько линкоров - и это лишь примерная стоимость.
  В основной части шкафа, на крепежах, в таких же прозрачных пеналах, экранирующих Силу, лежали многочисленные рукояти световых мечей. Десятки рукоятей световых мечей - одно и двух клинковых, световые посохи. Даже парочка громоздких световых пик имелась!
  Некоторые из них мне казались смутно знакомыми. Другие же - вовсе ничем не примечательные.
  Но, мое внимание привлек лишь одна рукоять.
  Примерно три десятка сантиметров, черный матовый металл, называемый фриком, как мне подсказывала память, украшен вплавленными в него нитями и элементами из ауродия - в верхней и нижней части. Небольшая защелка-прищепка в верхней части на эмиттере не позволяла рукам скользить по рукояти, а пара кнопок намекала на возможность изменять длину клинка.
  Словно в трансе, я извлек эту рукоять из контейнера, приятно вложив с правую руку. Рукоять словно резонировала с моей Силой, одновременно концентрируя меня, и расслабляя. Такой эффект навевал во мне мысли о том, что в рукояти вставлены специфические кристаллы.
  Наконец, подушечка большого пальца легла на кнопку активации.
  С характерным шипением, налитый солнечным светом желтый клинок покинул рукоять. Под монотонное гудение клинка, перед моими глазами предстала картина из трейлера дополнения онлайн игры. Арканн, один из двух сыновей-близнецов Валкориана, убивает второго, Тексана. Разрубленный пополам, Тексан роняет свой меч, как две капли воды похожий на тот, что я держу в своей руке, и падает на колени, сраженный клинком брата, перечеркнувшем торс Тексана поперек.
  Все мое естество наполнилось мощью, которую с трудом сдерживало мое тело. Желтоватые молнии поползли по моим рукам, искрясь при контакте с клинком.
  Я держал в руках клинок Тексана, убитого сына Валкориана, Бессмертного императора.
  Я чувствовал резонанс отпечатка Силы в кристаллах меча, с моей собственной. Клинок, словно продолжение моей руки подчинялся мне без малейших усилий. Я со спокойной решимость мог сейчас ринуться в атаку, и выйти из нее победителем. Резонанс освежал в моей памяти техники и ритуалы, которые пробудил во мне Валкориан. Темные и Светлые, они переплетались в угрожающий ком, который я надеялся применить в будущем.
  Вдруг, я словно ухнул в свои воспоминания. Моя жизнь на Земле словно отматывалась назад, от моей юности к моему детству. Вот мне 15 лет, вот 10, 5, 3, 1...
  Внезапно я словно с размаху впечатался в сине-фиолетовую стену, возникшую на мое пути. Видение в ту же секунду рассеялось, но я словно увидел своими младенческими глазами призрачную фигуру Валкориана, стоящего рядом с акушером, держащим меня на руках.
  
  ***
  - Ты в порядке? - С сомнением посмотрел на меня Гри. - Этой развалине больше тысячи лет!
  - Вообще-то больше трех тысяч, - пробурчал Кодос. - Там все что можно было сломать - уже сломано. Лучше вон, возьми любую 'Татру' - и вооружена лучше, и солиднее. Да и явно в более хорошем состоянии. Ты же джедай - тебе хоть 'Молотоглава' можно на себя зарегистрировать.
  - Нет, - я отрицательно покачал головой. - 'Защитник'.
  - Дело твое, - пожал плечами Гри. Он быстро склонился над терминалом, вписывая мое имя в сведения о корабле. - Ну вот и все. Твой 'Защитник' официально зарегистрирован в реестах. Можешь владеть.
  - Спасибо, Гри, - улыбнулся я. - Себе присмотрел чего?
  - Мы с парнями Кодоса возьмем одну из десяти 'Татр', - Гри указал на роскошный корвет, пылящийся вместе со своими систершипами в одном из соседних ангаров. - Вряд ли на них будет спрос, но все же лучше, чем ничего, - с этими словами наутоланин мне подмигнул.
  Меж тем, получив на руки инфопланшет с регистрационными документами на 'Защитник', я невольно посмотрел на гордый корвет, подымаемый погрузчиком из глубин ангара.
  - Мои ребята проверят его, - предложил Пайк. - А то может даже не взлетит еще.
  Вместе со своей командой, человек направился в сторону пыльного корвета.
  Я огляделся. Мы стояли на огромной поверхности Дальних складов - так назывался два десятка обширных складов, аналогичных тем, в котором обнаружили 'Защитника'. Прямоугольные металлические коробки, они имели множество грузовых лифтов, выводящих хранящуюся в них технику наружу. И, судя по многочисленным кораблям, подымаемым из недр складов, хранилось там техники немало.
  Преимущественно республиканская. Ни одного крупного корабля ситов я найти не смог.
  - И много техники? - Поинтересовался я у Гри. Наутоланин сверился со списком.
  - Да почитай целая эскадра. Мы только начали, а уже нашли пять 'Молотогравов', десять...поправка, девять корветов 'Татра', - наутоланин хищно улыбнулся. - Сотня истребителей 'Аурек', старенькие шаттлы, фрегаты. Шестой ангар вообще напрочь забит древней наземной техникой - ее даже не распознают, сразу на переплавку - ничего целого нет. Видно подсобрали все барахло во время восстановления Храма после атаки ситов на Корусант, да затолкали туда. Металлолом, в общем. Но, мы всего то треть ангаров вскрыли, пока ты 'Защитник' облазил сверху-донезу. Сколько всякого добра в оставшихся - даже не знаю.
  - Ну, стоить это будет больших денег, - закинул удочку я.
  - Да вряд ли, - поморщился Гри. - кому они нужны в таком плачевном состоянии? Их подлатают, лишь бы только могли подняться с платформ, а там дальше - в отстойник на орбите. В нынешнем состоянии, я бы оценил то, что сейчас есть миллионов на пятьдесят кредитов.
  - Тоже не мало, - присвистнул я.
  - Да это мелочи, - прыснул наутоланин. - Бюджет Храма на пару месяцев. Тут же вопрос не в выгоде, а в том, чтобы побыстрее освободить место под них, - он кивнул головой в сторону Докового Комплекса Храма, где происходила погрузка очередного соединения 'Аккламаторов'.
  Треугольные корпуса звездных разрушителей выделялись причудливыми наростами над техногенной зоной вокруг Храма.
  Я постоял, пронаблюдав за тем, как очередная тройка кораблей взмыла в воздух, уносят тысячи клонов на войну с дроидами Конфедерации.
  Где-то там уже разгорались первые сражения, и гибли первые джедаи. Только за то время, что я в Храме - привезли порядка десятка рыцарей, мастеров и падаванов. Обожжённые бластерным огнем, пострадавшие от взрыва боеприпасов - они неумолимо заполняли койки Зала Исцеления или же погребальные костры.
  Как ни странно, но совесть от того, что я не сообщил Совету то, что знаю о будущем галактики, меня не терзала. Я ничему не обязан Ордену, да и альтруизмом особо не блистал...
  Скорей, у меня есть долг перед Валкорианом, и его возвращение не стоило задерживать.
  Гри пообещал доставить мои вещи на корвет, и сообщить, как тот будет готов. Не забыв намекнуть, что у него есть знакомые в местном представительстве Коррелианской машиностроительной компании. Я ответил, что не забуду об этом, и отправился назад в Храм.
  Модернизировать корвет было желательным, но отнюдь не необходимым шагом в настоящее время.
  На борту я запустил диагностику корабля, которая выдала мне всю подноготную изделия с Кореллии. Со времени последней активации, на борту пострадали цепи, отвечающие за освещение, питание ряда неключевых систем, вроде голопроектора в конференц-зале, душевых для экипажа. Все это никак не влияло на управление кораблем, и его возможность полета до Явина 4.
  Навигационный компьютер, не рассыпавшийся в прах за долгие тысячи лет, как ни странно, исправно работал, и был готов доставить меня куда захочу. Только выберите координаты.
  Вот как раз таки с навигационным компьютером, мне предстояло разобраться в ближайшее время.
  Дело в том, что в его памяти находилась вся информация о перемещениях предыдущего хозяина по галактике. В том числе и в пространстве Империи Ситов. И даже - в Диком космосе. Только сведения в навигационном компьютере отставали от галактических на три тысячи лет.
  Космические тела имеют обыкновение менять свое положение в пространстве. Потому, координаты Явина 4, которым уже почти четыре тысячи лет, в лучшем случае, приведут меня в большую пустоту. В худшем - в глубины звезды или еще куда.
  Самым простым выходом было бы купить новый навикомп, или обновить данные в этом. Подобная процедура стоила буквально пару сотню кредитов, которые даже у меня по карманам валялись. Но, это привело бы к полному стиранию старой базы, сохранившейся в недрах этого компьютера. Это как наложить на один файл точно такой же, с тем же названием. Один заменит другой. И первый исчезнет.
  Меня подобное не устраивало однозначно.
  Как я уже понял, многие планеты в этой галактике к настоящему времени либо забыты, либо намеренно удалены из большинства баз данных. Тот же Явин 4 отсутствует даже в Архивах Храма. Не говоря уже о координатах Закууала, Нафемы, Тайтона и многих-многих других. Словно джедаи старательно и кропотливо удалили сведения об этих планетах, стремясь забыть связанные с этими планетами печальные страницы истории своего Ордена.
  Решить эту дилемму мне помог, как ни странно джедай.
  Пока корвет проходил осмотр и небольшой ремонт, я воспользовался возможностью побывать в пресловутых Архивах.
  
  ========== Глава 5. Тени прошлого. ==========
  Надо сказать, цель посещения Архивов изначально была совсем иная.
  Храм, как и любая другая социальная структура, полнился слухами. В этом нет ничего сверхъестественного - джедаи те же разумные, им свойственно обсуждать дела внутренние и внешние.
  В том числе и решения Совета.
  Близилось мое выздоровление, а следовательно - и моя отправка на фронт.
  Фоэрост в осаде ВАР. Сражение на луне Туне. Битва на Атракене... Война расширяла свои пределы. Механизм уничтожения разумных набирал свои обороты.
  Хоть слухи и не предписывали мне четкого места распределения - в тылу, или на передовой, я все же склонялся к тому, что мне предстоит познать на своей шкуре именно тяготы войны. Большая часть переживших Джеонозис отправились на фронт, я ничем не лучше. Ни разу не исключение.
  Передо мной стоял выбор - действовать как типичный джедай этого времени и набираться командного опыта через потери и неудачи, или же воспользоваться моралью пословицы 'Дурак учится на своих ошибках, а умный - на чужих'.
  Я выбрал последнее.
  Эта галактика повидала войн больше, чем мира. Не всегда глобальные, но конфликты в Небесной реке - неотъемлемая часть.
  Потому, просто глупо не воспользоваться той информацией о тактических и стратегических ходах, которые применяли полководцы, джедаи и ситы в прошлом.
  И не было более точного и полного (хотя после манипуляций Дуку, насчет последнего я бы посомневался) хранилища данных, чем архив Храма.
  Как и любой джедай, я мог воспользоваться хранящейся тут информацией в свое удовольствие в любое доступное время. Но, как и все прочие - не имел права выносить хранилища данных отсюда. Максимум - скопировать нужную мне информацию на голо-диск.
  Мерно (джедаи не спешат) прошагал по третьему из четырех залов Архива к наиболее удаленному от входа терминалу. Два десятка бронзиумных бюстов Потерянных Двадцати, последним из которых стал пресловутый Дуку, смотрели на меня.
  Официально, Орден заявлял лишь о двадцати джедаях, покинувших их ряды. Но, даже моих весьма поверхностных знаниях, было достаточно, чтобы сомневаться в правдивости этого изречения. Впрочем, я пришел сюда не демагогию о путях Ордена проводить.
  Устроившись за терминалом, я стал по очереди вводить в поисковую строку ключевые слова. Война с мандалорцами. Реваншисты. Старые войны ситов. Новые Войны ситов. Дредноуты. Линкоры. Тактика космических и наземных боев...
  Тысячи и тысячи страниц текста на ауребише...
  Читать их вне всякого сомнения я сейчас и не намеревался. Бегло пробежав по ключевым кусочкам текста в каждой из статей, я отсеял ненужные, остальные же решил сохранить.
  Запустив в приемник один из голодисков, я отметил появившиеся статьи и очерки к копированию.
  Сам же я решил скоротать время за работой в Голонете.
  Как ни странно, но в галактике имелся большой спрос на джедайские кристаллы для световых мечей. Цена за обычные адеганские кристаллы могла достигать до нескольких десятков тысяч кредитов. Прикинув, сколько их у меня, я сообразил, что могу стать неприлично богатым. А если прикинуть, сколько их бесхозных и ненужных валяется на складе...
  Стоп. Ну не может же так быть все просто? Если даже самые простые кристаллы продаются не за копейки, то почему Гри до сих пор не распродал их? Он же джедай-барыга. Не спроста же он решился мне помочь с кораблем - явно преследовал свой интерес. Сколько угодно может говорить мне, что лишь хотел помочь, явно попросит о какой-нибудь услуге.
  Впрочем, это не отменяло того факта, что, имея в своей вотчине кристаллов на пару десятков миллионов, он не попытался их реализовать... Понятно, что 'загнать' все сразу он просто не сможет - кому нахрен нужны сотни кристаллов, но продавая их понемногу, он мог весьма зажиточно существовать.
  Понятно, что торговля обычными кристаллами не могла принести баснословных барышей. На рынке, как и у джедаев, в цене были лишь самые редкие кристаллы.
  Так, например, за 'радужный самоцвет' один анонимный покупатель был готов выложить до полусотни МИЛЛИОНОВ кредитов.
  Другой - за кристалл с планеты Эраи предлагал небольшую планету во Внешнем кольце.
  Бывали предложения и о выгодном обмене. Горсть харрикейнских кристаллов обещала своему владельцу половину доходного бизнеса на Мустафаре...
  Продавцы и покупатели действовали на анонимных торговых площадках, которые взимали со сделки определенный процент. Площадка выступала посредником между продавцами и покупателями, забирая у одних и доставляя другим. Конфиденциальность клиентов, полное юридическое и охранное сопровождение сделок. Никакого риска. Площадка несла полную ответственность за груз или деньги, доставляемые к клиенту. И как заверяло объявление - недовольных клиентов не имелось.
  Что ж, весьма заманчиво.
  Влекомый жаждой наживы, я вынул из кармана плаща с десяток простеньких кристаллов и по одному отсканировал их на портативном сканере, встроенном в терминал.
  Затем, создал анонимную учетную запись продавца, и добавил в файл отсканированные копии кристаллов...
  - Не нужна ли вам моя помощь, рыцарь... ? - Ко мне приблизилась высокая, слегка морщинистая, но гордая и несгибаемая как жердь, Джокаста Ню.
  Главный архивариус Храма, хранитель всех знаний джедаев. И весьма располагающая к себе дама.
  Если не считать того, что она подкралась как кошка.
  Хвала Силе, она подошла с противоположного конца стола и не могла лицезреть то, чем я занимаюсь.
  - Рыцарь Рик Доуган, - привстав с кресла, представился я. - простите мою неучтивость - я не заметил вашего присутствия.
  - Я только подошла, - улыбнулась архивариус. - Проходила мимо, и не могла не заметить вашего озадаченного лица, рыцарь Доуган. Не видела вас раньше в Храме, - многозначительно добавила она.
  - Я долгое время с моими бывшим мастером Абхирой находился в Неизвестных регионах, - пришлось пояснить. - Лишь перед самым Джеонозисом я прибыл в Храм и стал рыцарем. Потому, вам и незнакомо мое озадаченное лицо.
  Я позволил себе улыбнуться, показывая, что последние мои слова являются шуткой. Взгляд Джокасты стал на пару градусов теплее.
  - Что ж, мастер Абхира был моим добрым другом, - произнесла она. - Его гибель - тяжкая утрата для Ордена.
  - Вне всякого сомнения, - кивнул я. - Мне тоже больно от этой утраты. Словно какую-то часть меня с корнем вырвали.
  Как ни странно, но ложь мне давалась так же легко, как и правда. Я не дрогнул ни одним мускулом тела, пока произносил эти слова, хоть в моей голове и кружили воспоминания тех пыток, что мне устраивал забрак. И не было момента счастливее, чем та минута, когда Валкориан вывернул его наизнанку.
  Но, знать это архивариусу совсем не нужно. Потому то я со спокойной совестью маскировал бушующую во мне ненависть и презрение к бывшему наставнику за аурой доброжелательности и Света. Маленькое ситское заклинание, показанное Валкорианом Доугану...
  - Быть может тогда я смогу помочь вам, - предложила старушка. - Судя по всему, вы в безнадежном тупике.
  - Дело в том... - На столе перед терминалом лежала россыпь кристаллов, которые я отсканировал, но убрать в карман не успел. Пока я и Джокаста стояли по разные строны терминала, она не могла их видеть. Ровно, как и то, что на экране открыта торговая площадка по продаже этих самых кристаллов. - Я скачиваю информацию по войнам прошлого. Хочу вооружиться опытом своих предшественников, чтобы действовать эффективнее.
  - Что ж, - архивариус погладила свой подбородок. - С начала войны вы не первый из джедаев, кто посещает Архивы за этим. Но, не все, не все... Здесь моя помощь вам точно не потребуется, - улыбнулась она. - Хотя, все же, я дам вам совет. Обратите внимания на Новые войны ситов. Это последние боевые действия джедаев-генералов. Одна из самых величественных историй Ордена.
  - Благодарю за наставление, мастер Ню, - я снова поклонился архивариусу. Внезапно меня осенило. - Мастер Ню, не могли бы вы помочь мне с одним делом.
  - Для бывшего падавана моего друга Абхиры, - Джокаста улыбнулась. - Помогу. И не с одним. Что стряслось у вас, Рик?
  Стараясь осторожно подбирать слова, я продолжил:
  - У меня есть старый навигационный компьютер. В нем содержится информация о месторасположении нужной мне планеты. Но, галактические координаты устарели. Если я обновлю базу данных компьютера, то эта информация исчезнет.
  - Вот даже как... - Архивариус задумчиво посмотрела на меня. - Неужели этой планеты нет в современной базе данных? Даже в Архивах?
  - Это очень маленькая планета, - принялся на ходу врать я. - Она далеко в Неизведанных регионах, и не обладает какими-либо полезными ископаемыми. Поэтому, о ней практически ничего не известно сейчас. Но, перед тем как я отправлюсь на войну, я хотел бы побывать в этом мире... снова.
  Джокаста с прищуром посмотрела на меня.
  - Причину тяги к этой планете вы мне разумеется не скажете, рыцарь Доуган?
  - Почему же? - Картинно удивился я. - На этой планете мое прошлое.
  Джедайка с пониманием кивнула.
  - Вы ищите путь к дому, - утвердительно произнесла она. - Но, неужели навикомп такой старый, что необходимы погрешности на космический дрейф?
  - Координаты планеты исчезли вместе с мастером Абхирой, - снова солгал я. На самом деле навикомпьютер корабля на котором я вернулся в Орден был уничтожен мной же. Молния, она такая. - Поэтому, единственный шанс найти планету - компьютер с древнего - ему больше тысячи лет - корабля.
  - Понимаю, - кивнула старушка. Я не разубеждал ее в том, что она сама себе надумала. Зачем? - Используйте алгоритм Бюро Космолиний по расчёту координат до Великой ресинхронизации, - посоветовала она. - Он довольно точен. Ваш компьютер очевидно очень стар, раз в нем не установлен подобный алгоритм. Если меня память не подводит, алгоритм устанавливают на корабли уже как три тысячи лет...
  - Благодарю вас, мастер, - в очередной раз поклонился я. Довольная собой, архивариус удалилась, промолчав.
  Нет, угрызений совести по факту обмана архивариуса я не испытывал. Ни малейшего.
  Едва спина Джокасты скрылась из виду, я вернулся за терминал. Легким движением руки я смел в карман кристаллы, и уткнулся в монитор.
  Нужный мне алгоритм действительно нашелся в Архиве. Созданный чуть больше четырех тысяч лет назад в какой-то кореллианской научной конторе, алгоритм передали в ведение Бюро Космолиний - республиканскую контору, ведущую сохранение старых и разработку новых гиперпространственных путей в галактике. Ну, а Орден, как обычно, присвоил себе копию.
  Я же скопировал интересующий меня алгоритм. В реализации моего плана по нахождению Явина имелся пробел - для обновления координат в навигационном компьютере мне был необходим астродройд. Ибо самостоятельное обновление баз данных навикомпов строжайше воспрещалось производителем. Следовало обзавестись маленьким ведерком на колесиках.
  Информация, по ключевым словам, еще перемещалась, поэтому я вернулся к созерцанию торговых площадок.
  Как оказалось, мой анонимный профайл уже успел обзавестись с полудюжиной сообщений.
  Первые два предложения я отсек сразу - очевидная и голимая реклама посреднических услуг.
  Третье - слишком дешево - по 100 кредитов за кристалл.
  Четвертое - уже приемлемо. 8000 за кристалл. Но, только в случае подтверждающих документов от специалистов - о чистоте, происхождении кристаллов и так далее.
  Пятое предложение - обменять пару кристаллов на груз спайса. Нет, спасибо.
  И лишь последний покупатель вызвал у меня меньше всего претензий.
  Выставленная мной цена в 11 тысяч кредитов за кристалл его устраивала. Но, единичные кристаллы его не интересовали - клиент просил все 10 выставленных мной на продажу кристаллов. Оплата - кредитным чипом на 100000 кредитов. Еще 10 тысяч уходило держателям площадки за услуги посредников.
  Что ж, 100000 кредитов - весьма солидная сумма. Многие в галактике столько и за год не видят. А я тут меньше месяца, и такие деньги уже могут стать моими.
  На предложение я ответил согласием. Покупатель пока в сети отсутствовал. Поэтому, я почистил 'историю' терминала, и отправился к себе.
  
  ***
  Не буду описывать в подробностях саму сделку.
  Платформа прислала почтового дройда, на которого я загрузил свои кристаллы. Прошло пару часов, и дройд доставил мне несколько кредитных чипов.
  Ни отследить движение денег, ни установить их хозяина не получится. Совершенно кристальная сделка.
  Одиннадцать чипов, на каждом по 10000 кредитов. Один из них я оставил в дройде, как плату за услуги компании и механический исчез.
  Сделку мы провели в одном из питейных заведений на нижних уровнях. Просто человек пришел выпить, и дважды к нему прилетал почтовый робот. Ничего странного.
  Так же, теперь у меня имелся напарник.
  Получив свои деньги, и отправив дройда с чаевыми, я готовился покинуть это заведение, как обратил внимание на неуклюжий бочкообразный автомат на колесиках, весьма похожий на R2D2 на барже у Джаббы Хатта. Обставленный подставками для напитков, дройд кружил между немногочисленными посетителями, время от времени возвращаясь к своему хозяину - бармену-тойдарианцу, за очередной порцией претензий и алкоголя. Услышав как в очередной раз бармен тыркает астродройда, я не выдержал.
  - Разумный, - я сделал жест бармену приблизиться. Как только сородич Уотто подлетел с подозрительным взглядом на лице и миниатюрным бластером в руках, я ткнул пальцем в дройда.
  - Зачем он тебе? Это же астромех.
  - Мммм... зачем спрашиваешь? Мой дройд, - с характерым нотками Уотто, произнес бармен. - Что хочу, то и делаю.
  - Он в порядке? - Уточнил я, указывая на то, как дройд ошалело стал вращать 'головой'. Один из клиентов - тучный твилек, небрежно толкнул дройда, отчего тот с визгом зашатался и в следующее мгновение укатился за стойку.
  - В полнейшем, - огрызнулся бармен. - Так что ты хотел?
  - Как тебя зовут? - Улыбнулся я.
  - Сиун Тарр, - еще больше сощурив маленькие глазки произнес тойдарианец.
  - Рик Доуган, фермер с Дантуина, - представился я. - Как ты смотришь на то, чтобы продать мне своего дройда?
  - Он почти новый, Рик, - в глазках заблестел блеск наживы. - За такого дают пятнадцать тысяч...
  - За нового, - поправил я. - Три и не больше.
  - Наглый грабеж, - застонал Сиун. - Семь...
  Прикинув, сколько придется заплатить за нового дройда-астромеха - десять тысяч, никак не пятнадцать, я решил приобрести этого маленького, измазанного сажей, грязью и краской цвета детской неожиданности дройда.
  Сила, обычно не распространяется на механизмы, но что-то во мне твердило, что этот малыш стоит своих денег.
  Тарр получил на руки пять тысяч, и по-быстрому освободил R3 от лишней поклажи. Проведя короткую процедуру передачи прав на дройда, тойдарианец с гаденькой улыбочкой пожелал мне и новому приобретению удачной дороги.
  Я понимал, что дройд своих денег не стоил - ему как минимум был нужен осноовательный ремонт корпуса. Но, Силе перечить не стал.
  Уныло и безмолвно катясь, дройд словно заключенный на смертную казнь, двигался справа от меня, на небольшом расстоянии.
  И, судя по всему, не выражал особого энтузиазма.
  Я проследовал к стоянке такси, откуда следовало попасть в портовый док, куда Кодос Пайк и его ребята перегнали мой корвет. За три тысячи кредитов Пайк провел диагностический ремонт, и 'взбодрил' корабль. Еще тысячу я отдал на соскабливание портовыми дройдами старой облезшей рыжей краски с корпуса. И хоть синий цвет преимущественно наносился на корабли КНС, свой корабль я приказал покрыть таким же. Не полностью, а только в тех местах, где ранее была рыжая краска.
  Корабль значился во всех нужных регистрах Республики, как принадлежащий частному лицу, Рику Доугану. Мое отношение к Ордену благоразумно Гри не афишировал. Сделай он иначе, служба безопасности Ордена стала бы задавать ненужные вопросы.
  Потому, потеряв за вечер десять тысяч кредитов - к тем девяти на тысячу я еще закупил продуктов на корабль, я все же был доволен собой. Меньше чем за половину месяца, я смог встать на ноги в этой вселенной, имел свой корабль, дройда...
  - R3, - обратился я к своему напарнику. - Ты знаком с кореллианскими корветами 'Защитник'?
  Утвердительный гудок. Как странно. Не знал, что владею бинарным.
  - Мой корабль именно такого класса. Его навигационный компьютер старый, но всю информацию на нем необходимо обновить с помощью алгоритма Бюро Космолиний по расчёту координат до Великой ресинхронизации, - я показал дройду диск с таким алгоритмом. - Справишься?
  Утвердительный гудок. Так раб соглашается с тем, что хозяин отправляет его на гладиаторские бои.
  - Ты лучший, приятель, - похвалил я ведройда. - Смотаемся на одну планетку, и поправим твой неважнецкий вид, - я постучал костяшками пальцев по вмятинам на корпусе.
  Удивительное восклицание.
  - Конечно позабочусь о тебе, - ухмыльнулся я. - Ты же теперь мой боевой товарищ.
  Встревоженная серия гудков.
  - Нет, дружище, я не наемник, - на ходу я распахнул полы плаща и продемонстрировал ему световой меч на своем поясе. - Только тсс, никому не говори.
  Удивленное бибиканье.
  - Все верно, дружок, джедай. А пока мы добираемся до корабля, не хочешь ли ты мне рассказать, что с тобой приключилось?
  Роботакси, которое я поймал да минуту до этого, взяло курс на космопорт.
  Сперва неохотно, затем все быстрее, дроид стал пищать и бибикать, поведав мне о своем нелегком пути.
  R3-T7 был рожден на фабрике 'Промышленных автоматов' в Рордис-Сити на Нубии. Созданный как замена хорошо зарекомендовавшей себя серии R2, новенький и его собратья разрабатывались для служения на крупных торговых и военных кораблях. Моему малышу удалось послужить на патрульном корабле Республики. Затем, судьба привела его в руки молодого и амбициозного сенатора, с которым он пробыл весьма продолжительное время. В компании надеялись, что серия R3 станет ещё популярнее предыдущей. Охранник и собеседник сенатора, дроид оказался среди имущества коррупционера, с позором изгнанного из Сената.
  Дроид покорно ждал своей участи, пока его совсем уже за бесценок не продали торговцу из развлекательного округа Ускру. Покупатель оказался не совсем чист на руку, используя дроида в качестве курьера. Я с усмешкой вспомнил дроида посыльного и сделку с кристаллами.
  Дроиду довелось поучаствовать в перестрелке, где он получил в упор выстрел бластера. Не совсем удачный ремонт привел к тому, что от корпуса R3 стали периодически исходить искры, а так же пропадала связь с кратковременной и долговременной памятью искусственного интеллекта. В результате, дройд частенько мог забывать все на свете и бесцельно кружил по улицам и закоулкам на своем уровне.
  По этой причине торговец сперва пытался его продать, но дройда с потерей памяти заиметь никто не желал. Поэтому торговец просто однажды не захотел искать дройда, и тот приткнулся к той самой забегаловке в поисках устройства для подзарядки. И остался у тойдарианца, который, кстати, все же смог кое-как починить дройда, но роботу все же нужен был диллерский, а не кустарный ремонт.
  Корвет встретил нас прохладой рециркулируемого воздуха, и легким гулом прогретых двигателей.
  - Где ты нашел этого замарашку? - Со смехом произнес Пайк, тыча пальцем в моего дройда. - Он же вот-вот развалится.
  - Ну что ты, - ухмыльнулся я. - Этот дройд намного крепче, чем кажется. Корабль готов к полетам? - перевел я тему разговора.
  - Конечно. Все системы в рабочем состоянии. Хотя, как по мне - стоит обратиться к кореллианцам, чтобы они провели модернизацию.
  - Учту это, - пообещал я.
  - В трюме и на складах куча старого хлама, - почесал за ухом Пайк. - Мы туда не лазили, как ты и просил. А в остальном, даже удивительно, что это жестянка летает.
  - Пусть он не красавец, зато крепыш, - процитировал я одного контрабандиста из трейлеров. - Что-то еще?
  - Да, - бригадир нова почесал затылок. - Рассчитаться бы...
  Усмехнувшись, я передал бригадиру чип с вознаграждением, после чего бригадир и его работяги покинули борт моего корабля.
  - R3, - обратился я к дройду. - Осмотри мостик корабля, и обнови навигационный компьютер.
  Утвердительное бибикание.
  - А я пока осмотрюсь, - вырвались мысли вслух.
  Кроме модернизации, корабль нуждался в генеральной уборке. Пыль, мусор, детали машин и дройдов, грязь, скопившаяся веками. От всего этого требовалось избавиться.
  Я облазил корабль сверху донизу, убедившись, что запасы действительно закуплены и доставлены на борт корабля.
  Мои вещи, полученные со складов, оказались в капитанской каюте, заботливо складированные вблизи входа. Я бегло пересмотрел вещи, убедившись, что доставлено абсолютно все. Затем, продолжил инспекцию.
  В реальности корабль практически не отличался от того, каким я его помнил в игре. Разве что в незначительных деталях. Как например, на борту все же имелся камбуз. Неприметная дверь рядом с кают-компанией, не имевшая в игре никакого дополнительного помещения, оказалась небольшим камбузом, с устаревшим оборудованием для хранения и приготовления пищи. Нерабочим. Вздохнув, я понял, то всю предстоящую миссию на Явин 4, мне предстоит питаться сухими пайками, которые я закупил в большом количестве.
  Дверь, помеченная как 'Спасательная капсула' вела к помещению экипажа - небольшой отсек, рассчитанный на 4-5 человек, с парой двухъярусных кроватей, шкафами и рундуками по количеству членов экипажа. Ну, а сама спасательная капсула находилась тут, через стенку от кубрика, что весьма грамотно - в случае непредвиденных обстоятельств экипаж практически мгновенно может забрать личные вещи и эвакуироваться.
  Справа от входа в кубрик имелся коридорчик, ведущий в каюту капитана. Но, имелась тут и вторая дверь - ведущая в раздельный с душевой санузел. Ничего сверхъестественного - две закрытые душевые, два закрытых унитаза. Строгая функциональность.
  В каюте капитана, кроме роскошной кровати, шкафа для личных вещей, где в специальных вакуумных пластиковых контейнерах располагалась повседневная одежда предыдущего владельца, на которой я не стал заострять внимание, и пары бронзиевых статуй джедаев, я обнаружил заказанные мной на складе вещи. Пробежав по ним беглым взглядом, удостоверился, что все на месте.
  В прошлое свое появление на корабле, я наведался в арсенал. Именно там, в центральном шкафчике, я нашел меч Тексана... В рундуках нашли себе место множество деталей и ремонтных комплектов для брони - фрагменты тканевой брони, бронеплит, провода, микросхемы...
  Теперь, осматриваясь более подробно, я, присвистывая от удивления, обнаружил, что в остальных четырех настенных шкафах, разделенных между собой переборками корабля.
  Шкафы оказались забиты броней. Добрый десяток комплектов, в каждом из них.
  Увидев представшие передо мной образцы, я восхищенно присвиснул.
  Та броня, которую я подобрал себе в Храме, вряд ли обладала хотя бы частью той легендарности, по сравнению с образцами, которые я наблюдал перед собой.
  Упакованные в герметические контейнеры, толщиной не более десяти сантиметров, с прозрачной передней частью, комплекты, словно музейные экспонаты - начищенные, отполированные, предстали передо мной. Вмонтированные в торцевую часть шкафов, контейнеры выдвигались из шкафа на полозьях, после чего их можно было изъять наружу.
  Прекрасно знакомые мне по трейлерам к 'свитору' броня джедая-рыцаря, сита-война, республиканского коммандос. Два или три варианта мандалорской брони времен Великой Галактической войны... Все их я видел во время игры в 'свитор', некоторые из них даже имел возможность поносить на своем теле, играя за те или иные классы.
  А вот дальше шли образцы брони, которую я видел только в кинематографических трейлерах о Вечной Империи...
  Броня рыцарей Закуул. Доспехи желтого, белого, черного, серебряного цветов... словно карты одного достоинства, но разных мастей, они выделялись из всей коллекции своей однотипностью.
  Насколько я знал, рыцари - это чувствительная к Силе каста воинов Вечной Империи, поклявшаяся в верности Валкориану. В трейлерах они использовали световые пики с синим клинком (скорее всего именно их я видел в малом хранилище) и щиты - как минимум один находился в стенде с желтой броней рыцарей.
  Броня Отпрысков Закуула. Об этих ребятах мне было известно мало. Только лишь то, что в Империи Закуул, они выполняли ту же роль, что и Пророки при Палпатине.
  Броня фанатиков Нафемы. Взглянув на нее, я вспомнил ролик о дочери Императора, Вейлин, которую воспитывала группа фанатиков Нафемы - некого религиозного ордена в Империи Закуул. Подробностей не помню, но броня выглядит идеально.
  И другие, незнакомые мне образцы, которые хоть и смутно я помнил по игре, все же огласить их принадлежность не рисковал.
  Порядка пяти десятков комплектов брони... Хозяин этого корабля был тем еще коллекционером и собирателем трофеев.
  Как ни странно, но голокронов, или артефактов той или иной стороны Силы, кроме кристаллов и орудия, на корабле я не обнаружил. Но, был немало удивлен, узнав, что переливающаяся голубым светом информационных кристаллов ниша в помещении голотерминала содержит в себе множество информации, скопированной из Архива джедаев. Техники Силы, гиперпространственные маршруты, тексты древних джедаев... Есть что почитать на ночь.
  Спустившись вниз, на инженерную палубу, я заглянул в двигательный отсек, где пара мощных коррелианских двигателей, окружающих средних размеров реактор, в компании с гипердвигателем второго класса, мерно рокотала. Тут в игре можно было обнаружить дройда T7.
  Слева от инженерной располагался медицинский отсек. Одна койка, контрольные терминалы на стенах. Сюда б еще бакта-камеру небольшую, и вообще хорошо.
  Напротив медцентра располагался основной трюм, в котором я обнаружил верстак для работы с броней и оружием. Множество контейнеров по периметру склада имели более современный вид - это те, что я закупил. Но, основная масса все же оставалась приветом из прошлого, который еще предстояло разобрать. В дальней стене трюма имелась отдельная дверь для транспортировки груза непосредственно в трюм, а не через главный вход.
  Уже выходя из трюма, я обратил внимание, что рядом с лестницей имеется заблокированная бронированная дверь. На плане корабля она вела в небольшое служебное помещение, но, механизм отказывался отпирать ее, ссылаясь на неполадки в электроцепи внутри помещения. Похоже, что кто-то однажды запер нерабочую дверь, и с тех пор подсобка не видела света белого.
  На этом моя экскурсия по кораблю закончилась. В общих чертах я оказался доволен своим выбором. При наличии астродройда, управление кораблем сводилось к простому выбору маршрута на голографической карте...
  По интеркому пронесся бинарный призыв вернуться на мостик.
  С улыбкой, я поднялся в рубку, где мой R3, подключенный к приборам, выдал трель из бибкания и свиста.
  - Очень хорошо, что закончил, друг, - похвалил я дройда. - Ну-с, давай глянем, что тут есть.
  Если после обнаружения меча Тексана я только стал подозревать, кому принадлежал раньше этот меч, то ознакомившись с голокартой и адресами навигационной базы, я подтвердил свою догадку о предыдущем владельце 'Защитника'.
  Тайтон, Корусант, Орт-Мантелл, Тарис, Нар-Шадда, станция компании 'Сцерка', Татуин, Альдераан, Афрейдс, Балморра, Квеш, Кореллия, Дромунд Каас, Зиост, Риши, Явин 4, Закуул, Эзайлум, Одессен, Восс, Нафема, Иокат... Сотни координат космических станций, не отмеченных на официальных навигационных картах, секретные гиперпространственные пути.
  Моя уверенность росла с каждой новой планетой, которую я отмечал в навигационном компьютере. Конечно, в Первой, Второй великих галактических войнах, в Холодной войне участвовали сотни и тысячи джедаев, которые могли посетить эти планеты, но я знал лишь одного, кто был в большинстве этих миров.
  Герой Тайтона. Джедай. Генерал. Усмиритель Хаттов. Посрамитель Властелинов Ужаса. Победитель Ревана. Давний противник Вишейта, его убийца.
  Что бы не задумала Сила, у нее определенно есть чувство юмора.
  Осторожный свист R3 прервал мои размышления.
  - Да, дружок, ты молодец. Все верно обновил.
  Казалось бы, зачем хвалить дройда?
  Но, все же. Он же как маленький ребенок - чем больше его хвалишь, тем преданней он становится.
  Утвердительное бибикание.
  - Проложи курс на Явин 4, - приказал я. - Выдвигаемся завтра утром.
  
  
  ========== Глава 6. Испытание ==========
  И все же, пришлось незначительно задержаться. Внезапная, как эрекция в 90 летнем возрасте, Кайла застала меня едва ли не перед выходом из Храма и утащила на очередные процедуры, сканирования и анализы.
  Терпеливо (какой смысл ссориться?) перенеся все свалившиеся на мою голову невзгоды, я узнал, что барахтаться в плену целителей мне осталось дней пять. Анализы сочли приемлемыми, раны затягиваются. Про духовную составляющую целительница умолчала, но, так понимаю, там тоже все хорошо.
  Поэтому, мне следовало торопиться.
  Валкориан ждать не будет.
  Забросив на корабль еще десяток комплектов сухих пайков, я, наконец, отправился к своей цели.
  Следовало подытожить все то, что я помнил о четвертом спутнике газового гиганта Явин.
  Впервые, на него прибыл темный лорд ситов Нага Садоу, скрываясь от джедаев в Великой гиперпространственной войне. Своим сподвижникам, массаси, Садоу приказал воздвигнуть огромные храмы, в которых фокусировалась энергия Темной стороны Силы. Скрываясь от галактики, Садоу проводил эксперименты, создавая с помощью ситской магии чудовищ из потомков своей команды. Садоу поместил себя в стазис, пока не был пробужден Фриддоном Надом, перенявшим его учение, и прикончившим учителя.
  Далее, почувствовав в себе силу Темной стороны, на спутник в свое время прибыл падший джедай Экзар Кун. В ходе Великой войны ситов Экзар Кун сделал Явин-4 своим последним оплотом, вытянув из тысяч массасси жизненную энергию, чтобы сохранить свою душу, несмотря на смерть его тела. Как результат, ему удалось сохранить себя в виде Призрака Силы. И это аукнулось Люку Скайуокеру, когда он вознамерился создать на спутнике Академию джедаев. Кроме того, именно с Явина 4, Альянс нанес удар по Звезде Смерти.
  Кроме того, именно на Явине 4, Тень Ревана - искореженная, наполненная злобой и яростью, пережившая встречу с диверсионной группой имперцев на ракатанской станции 'Фабрика', телесная оболочка древнего мастера-джедая стремилась возродить и уничтожить Вишейта. Первая часть плана удалась. Дух Императора вернулся из небытия, и под личиной Императора Валкориана, поставил на колени как Республику, так и Империю ситов.
  И теперь, я держал курс на это историческое местечко.
  Примечательным во всем этом было то, что ни в Архивах джедаев, ни в голонете упоминаний о Явине 4 не было. Скорее всего Дуку или сами джедаи удалили информацию о планете, чтобы прекратить паломничество падших джедаев.
  Что могло понадобиться на этой планете Валкориану?
  Возможно, были бы личные воспоминания Рика не заблокированы, я знал бы ответ. Но сейчас же...
  Я был почти уверен, что Валкориан играет со мной. Но, в какую игру?
  Император сказал, что я должен подготовиться перед полетом на Явин 4. Но, как именно?
  В этом ли смысл обучения форсюзеров? Учитель ставил размытые задачи, а его ученик выполнял их. Или не выполнял. Кто его знает.
  Если Силу я направлял довольно умело (по собственным прикидкам), то со световым мечом пока еще упражняться не пробовал.
  Лететь мне предстояло порядка двадцати часов, поэтому, я спустился в трюм, который расчистил для тренировки.
  Подкинув в воздух знакомый всем шарик, я активировал солнечного цвета клинок, и встал в стойку.
  
  ***
  С отражением лучей я закончил через пару часов. Не скажу, что получилось хорошо - да и онемевшие бок, левая рука и ягодица не позволили бы мне пойти против совести. Следовало дать организму восстановить чувствительность поверженных участков.
  Заодно, я решил приобщиться к чтению информации, скопированной в Архивах. Как-никак, совсем скоро на фронт.
  Как оказалось, кроме исторических и тактических заметок, я умудрился скопировать информацию о многом другом. Выполняя мой не совсем правильный запрос на копирование, терминал записал мне информацию по всем перекрестным ссылкам. Поэтому, на досуге, могу почитать подробненько об имперском дредноуте 'Рассекатель', или закуульском Вечном флоте...
  Но, кораблики прошлого меня интересовали мало, поэтому, я все же приступил к чтению информации о сражениях.
  И, если я надеялся на то, что вояки прошлого будут описывать свои маневры, давать советы из серии 'Что первое нужно отстрелить кораблю противника, чтобы он не свалил', я жестоко ошибался.
  Большую часть крупных конфликтов противоборствующих сторон контролировали форсюзеры. Атака на Звездную кузню Малака при поддержке Боевой медитации Бастилы Шан - прямое тому подтверждение.
  Но, тут следовало отметить, что в большинстве случаев, космическое сражение выигрывалось по двум сценариям. Первый - джедайская (или прореспубликанская) диверсионная группа устраивала саботаж на флагмане противника, после чего деморализованный враг либо сдавался, либо истреблялся республиканским флотом с азартом и численным превосходством.
  В галактической истории практически отсутствовали случаи какого-либо перемирия, уступок территорий... Лишь холодная война, да Вторжение Вечной Империи могли похвастаться чем-то подобным. Остальных случаях, Республика всегда изыскивала силы, чтобы размотать по всей галактике своего противника. Причем, порой то выглядело совсем уже дико. Только посудите сами.
  Победив ситов Малака при битве у Звездной кузни, республиканский флот, значительно уступая противнику по количеству боевых кораблей не просто прогнал ситов, но и прибрал к рукам их территории.
  Тоже самое случилось и с Империей ситов. Исторические очерки весьма поверхностно относятся к описанию хронологии и сражений Первой, Второй галактических войн. По итогам Первой, Республика и Империя заключили перемирие. В пользу Дромунд Кааса Корусант отторг ряд территорий. Затем грянула Вторая, по итогам которой наметилось сближение Республики и Империи против общего врага - сперва Реванитов, а затем - Вечной империи.
  Чем разрешился конфликт с Закуулом в исторических очерках указывалось весьма расплывчато. Чужеземец узурпировал власть в Галактике, однако, в дальнейшем Республика разгромила как его, так и его союзников из Империи ситов.
  Вот тебе бабушка и Юрьев день. Чужеземец, которого я считал вернувшимся из небытия истории Героем Тайтона, оказался захватчиком? Жаль, что за четыре тысячи лет историки свели этот момент лишь к 'узурпировал власть'.
  Однако, как у Республики получилось выйти победителем из этого противостояния? Ведь у Закуула имелся Бесконечный флот - созданная неизвестными разумными машинами флотилия. Да и Империя ситов являлась обладательницей внушительных вооруженных сил...
  И тут меня осенило.
  Ну конечно же! Если Чужеземец - это Герой Тайтона, так или иначе захвативший власть в Вечной Империи Валкориана, то это должно было настроить Орден против него. Ведь Вечная Империя не влилась в состав Республики? Не влилась. Как и Дромунд Каас.
  Джедаи издревле были асами в уничтожении оступившихся адептов Света. Поэтому, немудрено что о Герои Тайтона, как и о Реване в анналах истории информации было чуть меньше, чем нужно. Не знай я, кто убил Вишейта, я бы поверил записям в Архиве - 'Император ситов был убит могущественным джедаем'.
  Значит, в будущем, после убийства Тени Ревана, пути Героя и Республики разошлись. Причем так радикально, что из истории вычеркнули его имя. И, сомневаюсь, что сейчас кто-нибудь скажет почему.
  Но, вернемся к тактике.
  Те или другие, но одаренные на протяжении всей истории, форсюзеры использовали обычных разумных как расходный материал. Обычный солдат на поле битвы решал мало, когда противостояние происходило между адептами Силы. Конечно, были и исключения - те же мандалорцы, или коммандос. Но, они имели специальную подготовку.
  Мандалорцы имели Республику как хотели, пока Реван не взялся за дело.
  Новые ситы имели республику как хотели, пока командовать не стал лорд Хот Джедай.
  Этот список можно продолжать бесконечно.
  А затем, грянул Руусан. Уничтожение ситов ознаменовало собой конец сито-джедайского противостояния. Джедаи расслабились, разоружились, отринули принципы воинов. Стали 'хранителями мира'.
   Армию и флот пустили под нож. За правопорядком стал следить Корпус юстиции.
  Тысячу лет галактика взращивала в себе зерна коррупции, беззакония... Джедаи стали цепными псами Сената.
  Конечно, предпринимались меры по возрождению флота. Тот же самый флот 'Катана' - флот дредноутов из 200 кораблей производства 'Машиностроения Рендили', связанных между собой специальной системой, благодаря которой корабли повторяли те же действия, что и их флагман. Но, в результате заражения экипажа флагмана какой-то дрянью, флот прыгнул в гиперпространство и сделал ручкой Республике...
   После этого, все что произошло с Республикой за последние 1000 лет вряд ли заслуживало права называться 'войной'. Да и внимания особо не заслуживало.
  Конечно, нельзя было отрицать прогресс технический. Технологи развивались, улучшались.
  А вот тактика...
  Вспомним сражение на Набу, где армия Торговой Федерации, да и гунганы, друг против друга использовали тактику, которой на Земле сражались еще во времена Наполеона... И это при том, что в этой галактике люди в космосе летают...
  Дикость какая-то.
  Хотя... если б в СССР мир продлился тысячу лет, флот и армия оказались распущены, смогли бы мы в таком случае противостоять натиску Гитлера?
  Но, если смотреть с другой стороны - СССР никогда б не разоружился, поскольку был окружен идеологическими и геополитическими врагами. А Республика после Руусана не имела никаких серьезных врагов...
   Да уж... рассчитывая, что в Архивах я смогу приобщиться к знаниям предков, я вмазался в жир ногами. По большей части, полученная в Архивах информация не представляла ценности для предстоящей войны. Конечно, при внимательном изучении, может бы и получилось почерпнуть какие-то зерна, но, это все не то...
  Похоже, придется действовать по своему разумению. Впрочем, не мне одному. Тысячи джедаев на собственном опыте нарабатывают командный опыт. Чем я-то хуже?
  Глянув на индикатор времени, я с чертыханием заметил, что потратил почти семь часов на изучение голодисков. Парализованные части тела уже пришли в себя, поэтому, я пошел на второй круг тренировок с шарообразным дройдом.
  Но в этот раз, я решил провернуть тренировку в броне.
  Во-первых, стоило понять, смогу ли я таскать на себе броню - весит она как б не мало. Да и следует изучить, как я буду двигаться в ней...
  Я остановил свой выбор на броне ситов, мелькавшей в трейлере Star Wars The old Republic. В ней ситы-войны крошили республиканских солдат на Альдераане. К броне даже плащ шел. В тон настроению - матово черный, с кроваво-красными кантами рукавов, которые заканчивались в районе логтевых сгибов, и подбоя. 'В черном плаще с кровавым подбоем...'
  Броня включала в себя достаточно уютный комбинезон, поверх которого были закреплены элементы брони - нагрудник и наспинник, поножи, наплечники... В разгрузочном поясе даже обнаружились магнитные крепления под световой меч. Маску, которая на самом деле являлась высокотехнологичным шлемом с замкнутой системой дыхания, кучей фильтров и линз, я решил пока не надевать, но с собой прихватил, положил ее на верстак в трюме.
  Запустив тренировочного дройда, я принялся отбивать парализующие выстрелы.
  
  ***
  Новая тренировка далась не в пример легче.
  Насыщая тело Силой, я практически превратил броню в свою вторую кожу. Она прикипела ко мне настолько идеально, словно была создана именно для меня. Хотя, на самом деле, она просто подгонялась под своего носителя, благодаря модульному принципу сборки.
  Чем чаще я пользовался световым мечом, тем активнее мышечная память 'вспоминала' то, что было в нее 'вбито' за годы обучения.
  Еще несколько часов тренировок, и я мог отражать почти все выстрелы, которые в меня направлял дройд. Остальные без особого вреда поглощала броня.
  Я несказанно пожалел, что в Храме не позаимствовал дройда-мечника, чтобы отточить свои фехтовальные навыки. Но, как обычно - после драки кулаками не машут.
  Конечно, за неимением лучшего, я отработал знакомые связки в 'битве с тенью', но без реального противника такие тренировки смехотворны.
  Сбросив броню после тренировки, я узнал у R3, что до конца путешествия осталось не больше 7 часов. Системы корабля в норме, отклонения от курса не фиксируются.
  Удовлетворенный ответом, я заглянул в душ, где смыл с себя пот после тренировок.
  Доводить себя до изнеможения тренировками я не собирался. Неизвестно, что Валкориан приготовил мне на Явине. Конечно, я вряд ли буду в полной мере готов к этому, но хотя бы отдохну перед неизвестностью.
  С этими мыслями я и отрубился.
  
  ***
  Разбудило меня треньканье моего механического помощника.
  R3, заметив, что я не реагирую на его трель по интеркому, прикатил с мостика, чтобы толкнуть меня манипулятором.
  Продрав глаза, я мгновенно наведался в освежитель, закинул в себя пару пищевых батончиков из пайка и вновь надел на себя броню.
  В обзорном иллюминаторе виднелась планета, вся поверхность которой оказалась покрыта зелеными и голубыми пятнами.
  Дройд утвердительно пискнул.
  - Явин-4, - подтвердил я. Сам я его никогда прежде не видел, но сейчас ощущал этот мир, словно старого знакомого. Конечно, мой предшественник побывал здесь! Я обругал себя за забывчивость. Конечно же! Здесь призрак Валкориана прикончил моего предыдущего мастера.
  - Сделай пару витков в атмосфере, - приказал я. - Осмотримся и выберем место для посадки. Дройд утвердительно бибикнул.
  'Защитник' - я не мудрствовал лукаво, и в документах название кораблю было дано в соответствии с его моделью - ухнул с орбиты к планете, спускаясь все ниже и ниже по спирали.
  Где-то на третьем витке, я ощутил исходящую от конкретной точки на планете Темную сторону. Корвет в ту же секунду был направлен туда.
  Я мог побиться об заклад еще на орбите, что моим пристанищем здесь станет Великий Храм. Тот самый, в котором располагалась база повстанцев, откуда они в 4 эпизоде разнесли Звезду Смерти.
  Тот самый, где погиб мой старый учитель, и я обрел нового.
  Корвет приземлился недалеко от Храма, плавно коснувшись размякшей от дождей почвы спутника.
  Я проверил на месте ли световой меч, сунул за пояс ручной фонарик. Поразмыслив, сунул за пояс бластер.
  - Жди меня на корабле, - дал я наставление дройду. - Никого кроме меня не впускай. Если не вернусь через пару дней - улетай на Корусант. Кстати, - я с тукнул себя ладонью по лбу. - Давай-ка запишем сообщение.
  
  ***
  Величественность и монументальность Великого Храма снаружи, подсвечиваемая яркими полуденными солнечными лучами, полностью соответствовала его интерьеру.
  Внутри Храм оказался разделён на пять уровней, каждый из которых соответствовал шагу зиккурата. Начиная от низшего к высшему, каждый из пяти уровней оказался меньше и выше предыдущего. Однако, планировка везде сохранялась одна и та же - небольшие клетки, камеры и коридоры вокруг большого пространства в центре.
  Если я правильно помню, на нижнем, самом большом по площади, уровне, повстанцы разметили ангар для своих истребителей. Ступая по каменному полу, я освещал себе путь фонариком. Освещение, если и было предусмотрено строителями, давно пришло в негодность.
  Последовательно, я обошел все низшие уровни, пока не добрался до верхнего.
  Большая приёмная палата. В будущем здесь Люк, Хан и Чубакка будут награждены за уничтожение Звезды Смерти. Позже, именно здесь Люк будет обучать новых джедаев...
  А сейчас здесь, посреди нанесенной сухой листвы, обдуваемый дуновениями ветерка, проникающего через пустующие оконные проемы, стоял я.
  Я чувствовал клубящуюся вокруг меня Тьму. Как-никак, Храм был создан для фокусирования Темной стороны.
  Она туманила разум, постоянно проверяла на прочность мою ментальную защиту, которой по привычке я себя окружил.
  - Ты здесь, - призрак Валкориана возник из ниоткуда, позади меня. Ничуть не изменившись за то время, что отсутствовал, призрак мерными шагами стал кружить вокруг меня. - Ученик.
  - Да, учитель, - я преклонил колени перед ситом. - Вы приказали, я повиновался.
  - Мне пришлось приказывать дважды, - неожиданно жестко произнес Валкориан. Темная сторона вдруг вскипела, и я почувствовал, как призрак нанес телекинетический удар, от которого я пролетел метров десять, наверное, и впечатался в стену за своей спиной. Броня смягчила удар, но воздух из легких мгновенно улетучился после удара. - Ты - мое орудие в этом мире, Рик Доуган, - сит не выражал никаких эмоций, но могу поспорить, что он зол. Вторым движением, Вишейт поднял меня в воздух и прижал к стене, с такой силой, что я почувствовал, как трещат мои кости.
  - Я призвал тебя в этот мир, сделал тебя значимым, - гремел голос Валкориана. - Я дал тебе цель жить. Жить и быть проводником моей воли.
  - Учитель..., - прохрипел я.
  - Ты преисполнен самомнения о себе, - заключил сит. - Пора преподать тебе урок.
  Хватка призрака ослабла, и я рухнул на пол.
  Судорожно глотая воздух, я стоял на коленях перед призраком.
  Монолитом власти, непоколебимым, авторитарным, он возвышался передо мной. Без всякой опаски, он закрыл глаза, концентрируя вокруг себя мощь Темной стороны.
  Подобно водовороту, Тьма клубилась вокруг него, отчего сияние призрака становилось все ярче.
  - Тысячи лет назад, джедай по имени Реван планировал убить меня, - неожиданно заговорил он. - Ослепленный своей жаждой мести, он не понимал, что действует в моих интересах, делает то, что я хочу...
  - Он воскресил вас, - напомнил я.
  - Да, - Валкориан открыл глаза. - Мой дух, ослабленный после убийства моего Голоса. Реван устроил резню, которой подпитал меня, придал сил. Я отправился в Дикое пространство, где создавалась моя новая Империя. Закуул. С ее помощью я планировал привести галактику к эталону, отринуть ошибки и догматы прошлого... Но в очередной раз меня предали.
  Я понимал, что Вишейт тянет время. Манипулируя Темной стороной, он совершил какой-то ритуал, и сейчас лишь заговаривает мне зубы. Не понимаю, как, но в моих руках оказался световой меч.
  - Мой собственный ребенок, Арканн, поднял на меня меч в тот самый момент, когда мой давний враг, мой убийца прозрел и понял причину моих действий.
  - Герой Тайтона встал на вашу сторону? - С сомнением произнес я.
  - Он принял мое могущество, часть моей силы, - признал Валкориант. - Как единственный достойный во всей галактике он мог привести ее к миру и процветанию. Но, в очередной раз, - я почувствовал, как воздух мгновенно охладел на несколько градусов. - Джедаи, скованные своими догмами, своей недальновидностью, пошли против него. Ситы, лелеющие свое коварство и предательство, оказались слабы против Республики. Мой замысел, мое творение, моя Вечная Империя... все это оказалось разрушено, погребено и забыто под слоем веков, попрано джедайской поганью. Всему этому нужно положить конец.
  Внезапно, я ощутил, как к Храму двигается нечто темное. Темная сторона, клубящаяся вокруг Валкориана мешала мне распознать опасность, но то, что сюда двигалась явно недружественная сила, я осознавал и без глубокого сканирования.
  Палец сам нашел кнопку активации клинка. Полутемное помещение зала наполнилось желтым свечением.
  - Любопытно, - Валкориан слегка прищурил глаза. - А я все гадал, где же этот меч. Он принадлежал моему сыну, Тексану. Единственный из моих детей, кто был достаточно мудр, чтобы исполнять мою волю беспрекословно.
  - Но, Арканн убил его, - напомнил я.
  - Жертва, которая была необходима, - мне кажется, или в глазах Валкориана промелькнуло сочувствие. - Закуул изменил меня. Показал границы моего понимания, помог шагнуть за их пределы. Именно Закуул дал мне видение будущего, предупредил об опасности из-за границ галактики. Я сделал то, что должен был. Я взял в свои руки оружие против пришельцев, и обратил его против тех, кто не желал выйти за пределы своей ограниченности. Арканн и Вейлин, ведомые своими низменными желаниями, превратили мое детище в грубое подобие. Они не смогли удержать себя на грани Сторон Силы. И разрушили вершину моего творения. Закуул пал. А вслед за ним - Империя Ситов. И галактику постигла стагнация.
  Тьма приближалась. Я ощущал ее буквально за стеной. Я отвлекся на разговоры сита, опустив свою защиту. Но, почуяв опасность, мгновенно наполнил свое тело Светлой стороной, с усилем вытягивая ее из окружающего пространства. Взяв рукоять меча обеими руками, я приготовился встретиться со своим противником.
  С ревом дикого животного, одним прыжком, гигантская фигура влетела сквозь оконные рамы, и затормозила рядом с призраком Вишейта.
  В лучах солнца я мог разглядеть пришельца.
  Более двух метров ростом, краснокожий, как и большинство представителей расы ситов. Острые черты лица, покрытого длинными лицевыми выростами. Мускулистое тело, затянутое в короткие одежды. Иглы и костяные шипы, покрывающие открытые участки его тела хищнически блестели в лучах солнца.
  Массасси. Воин ситов.
  - Я открыл тебе знания, которые многие из живущих джедаев и ситов уже забыли, - призрак неожиданно пустил молнию Силы, которая ударила в меня, отбросив на несколько метров. - Но ты тянешься к Свету, игнорируя свой потенциал. Здесь, в этом месте, Свет не поможет тебе. Используй Темную сторону, научи Силу быть твоим слугой. Прекрати просить, бери свое по праву, - последние слова сит практически выплюнул. - Иначе, я заменю тебя.
  С чудовищным рыком, массасси вынул из-за спины огромный топор, до этого болтавшийся на привязи за спиной, и ринулся ко мне.
  
  ***
  Я не мог сравниться с ним ни по силе, ни по скорости.
  Эта зверушка, явно один из алхимических опытов древних ситов, создана только лишь для убийства. Прекрасный охотник, подготовленный убийца. И я - его мишень.
  Как он и предупреждал, Валкориан решил заменить меня. Тело джедая - прекрасный сосуд для последователя Императора. Раз уж я заставил его повторять свои приказы.
  Первый раз он отдал мне команду раздобыть корабль после Джеонозиса. Потом - перед моим путешествием в Храм. Как бы там ни было, но старик не на шутку оказался оскорблен моим поведением.
  За секунду до того, как топор летящего в прыжке массасси разрубил мою голову, я собрал Силу, да побольше, и отправил его в полет до ближайшей стены. Удар получился что надо. Послышался треск костей, на нагретый полуденным солнцем камень брызнула голубая кровь воина.
  Валкориан молчаливо наблюдал.
  - Ты не учил меня, - напомнил я призраку. - Не показал ни одного приема Темной стороны. Как я должен их применять?
  Краснокожий зарычал, бросился в атаку. Я откатился в сторону сделав несколько взмахов мечом. Клинок, скрестился с топором, заморгал и тут же исчез.
  'Кортозис!', - выругался я. Промедление стоило мне смачного удара в лицо от противника.
  В последний момент мне удалось смягчить удар от массасси, но все равно я почувствовал во рту привкус крови.
  Голова гудела как колокол, но Сила вновь помогла мне. Предчувствуя, куда будет нанесен удар, я откатился в сторону, и снова применил Толчок Силы. Однако, в этот раз, массасси оказался готов. Я с вспомнил об исходящей от него энергии Темной стороны. Воин 'проглотил' мой выпад и вернул его мне сторицей.
  Вновь я лечу через весь зал.
  - Я разблокировал твои воспоминания о путях Темной стороны, - отрезал сит. - Они в твоей голове. Твое тело уникально. Твой дар - бесценен! - Гремел голос сита. - Используй силу, знания, что я дал тебе, или погибнешь!
  Новый удар об стену. Я мешком осел на пол. С трудом, подпитывая себя последними крохами Силы, я поднялся.
  С трудом удерживая в руках вновь активированный световой меч, я следил за своим противником.
  Он кружил передо мной, неотрывно следя за моими движениями своими желтыми глазами. Пусть его кожа была местами покрыта голубой кровью, но это не мешало ему. Наоборот, я чувствовал, как он, в меру своих сил, впитывает и пропускает через себя Темную сторону, разжигая в себе ярость. Накапливая в себе Силу, он вскоре ринется на меня.
  - Ты - моя десница в этом мире, - рокотал Валкориан. - Массасси - просто зверь, его сила минимальна. Как ты планируешь положить конец джедаям и ситам, если ты не можешь прикончить этого аколита? Ты - напрасная трата моего бесценного времени, - заключил сит. Секунду он ждал от меня какой-либо реакции. Но, я был слишком истощен, чтобы что-то сделать. Повернувшись ко мне спиной, Валкориан произнес. - Проткни ему сердце. Пора заменить сознание в этом теле.
  Я сидел с закрытыми глазами, и ощутил приближение краснокожего, и в ту же секунду, как он занес свой топор, чтобы размозжить мне голову, я внезапно осознал, что мое восхищение этой галактикой, мои несформировавшиеся и несбывшиеся мечты канут со мной в небытие. Валкориан заменит меня как стрелянный патрон, как он сделал это раньше с хозяином тела. Словно в замедленной съемке я видел, как Валкориан начинает светиться в добром десятке метром от меня. С закрытыми глазами, сконцентрировавшись, он не обращал на меня ровным счетом никакого внимания. Не знаю почему, но я чувствовал, что он призывает Темную сторону. Она откликнулась на его зов, и стремилась из глубин явинских джунглей в эту залу. Мое время в этой галактике истекало.
  Нет.
  Топор с кортозисным напылением отскочил от моего Силового щита. Озадаченный массасси недоуменно посмотрел на меня. Я открыл глаза и смотрел на него. Воин зарычал, бросаясь в атаку.
  Я закружил вокруг себя водоворот Темной стороны, позволяя ее раскаленной силе протекать через мои вены, концентрируясь на кончиках моих пальцев.
  Иссиня-фиолетовые молнии вспороли тело массасси, отшвырнув его к дальней части ангара. Зверь яростно зарычал, двигаясь мне на встречу. Я призвал в руку свой клинок, активировал его. Краснокожий бросился на меня, занося топор для удара. Я перекатился в сторону, уходя с линии удара. Своим клинком я полоснул по правой руке зверя, и развернувшись наблюдал, как она конвульсионно дергается на полу.
  Рев боли и ярости сотряс своды Храма. Подхватив топор левой рукой, воин вновь бросился на меня. Я дождался, пока он не приблизится ко мне вплотную, после чего Силой затормозил его. Подвесив противника Стазисом, на который ушли последние крохи Светлой стороны, я приложил к нему руку. Я ощутил Силу в нем, и проникнув к ее истокам, начав откачивать ее из массасси, пуская на залечивание своих ран.
  Спустя пару минут, когда действие стазиса прошло, я отпустил поверженного, иссушенного противника на каменный пол.
  Но, даже этого не было мало. Секунду я размышлял, но, увидев, как тело воина стало шевелиться, я коротким росчерком желтого клинка отделил его голову от тела.
  Убедившись, что мой противник больше не оживет, я повернулся лицом к Валкориану.
  Древний сит с любопытством смотрел на меня.
  - Впечатляет, - заметил он. - Но, твои навыки владения мечом удручают.
  Я ощущал, как в помещение проник сгусток Темной стороны.
  Источающий злобу и ненависть, он приблизился к Валкориану. Сит горделиво встал перед склонившимся перед ним призраком человека.
  - Я приношу клятву верности Вашему учению, и Вашим целям, - подобострастно произнес призрак. - Позвольте мне вырвать душу из этого тела и служить Вам...
  - Когда-то давно твой дух оказался запечатан на этой планете, - заговорил сит. - Ты томился в этих стенах, пока мой враг не пробудил меня. Сила, скапливаемая мной из смертей по все галактике, дала тебе свободу.
  Призрак человека в древних доспехах с длинными темными волосами, собранными в хвост, непонимающе уставился на Валкориана.
  - Учитель, я не понимаю...
  - Твои умения велики, Экзар, - признал Валкориан. - Но ты посмел отнять часть моей силы, когда Реван возродил меня...
  - Все ради того, чтобы служить вам, Император, - в голосе бывшего джедая пронеслись нотки паники.
  - Сразись с ним, - Валкориан кивнул в мою сторону. - Он, как и ты, доставил мне неприятности. Победишь его - и это тело твое, ты сможешь служить мне. Нет - он поглотит твою силу так же, как сделал это с последним верным тебе массасси пару минут назад.
  - Учитель... - Экзар Кун на мгновение задумался, а затем его лицо искривил гнев. - Ты умрешь мальчишка!
  С призрачных рук сорвались бело-синие молнии, стремившиеся ко мне.
  
  ***
  Мой призрачный противник в прошлом был весьма одарённым джедаем и лучшим учеником своего учителя. Однако, как и Фриддон Надд до него, Кун поддался соблазнам Темной стороны, и стал новым воплощением ситов. Он бежал на Явин-4, где уничтожил дух Фридонна Надда, когда тот стал его доставать, и затеял очередную войну с Республикой. Он стал одним из немногих ситов, получивших достаточно могущества, чтобы сохранить свой разум отдельно от тела на протяжении очень долгого времени. Четыре тысячи лет спустя, призрак Экзара вернулся, поработил разум одного из студентов Люка Скайуокера. Лишь ценой неимоверных усилий джедаям удалось уничтожить дух сита.
  Молнии Экзара я отразил клинком светового меча. Энергия Темной стороны с шипением абсорбировалась солнечного цвета клинком.
  Призрак метался вокруг меня, раз за разом метая в мое бренное тело молнии или сгустки Темной стороны. Первые я отражал клинком, вторые просто избегал, благо, по какой-то причине, призрак не мог придать им достаточно скорости.
  Меж тем, я лихорадочно старался придумать, как мне победит призрака Силы.
  Мечом его не проткнешь - он же призрак.
  Может быть Силой?
  Словно кто-то подслушал мои мысли, и негативная аура Темной стороны, до этого подавлявшая мой контакт со Светом, пропала. Это случилось так неожиданно, что даже Кун на мгновение замер.
  Этого мне оказалось достаточно. Воспользовавшись замешательством древнего джедая, я выплеснул скопившуюся во мне Темную сторону. Протекая через мое тело, она хлынула из моих пальцев темно-фиолетовыми разрядами.
  Моя молния прошила призрак насквозь. Экзар замедлился, по его призрачному лицу промелькнула гримаса ярости. 'Ага, - смекнул я. - Значит Сила все же может ему навредить!'.
  Валкориан безучастно наблюдал за всем этим. Я понимал его - по сути, ему без разницы, кто победит - я или Кун. В любом случае он получит ученика сильного и достаточного умелого, чтобы противостоять джедаям и планам Дарта Сидиуса.
  Кун метнул в меня клок тьмы, похожий на обломок копья. Лишь чудом я сумел от него увернуться. Тьма, подобно кислоте, впилась в стену позади меня, и принялась пожирать камень. Оставив после себя внушительных размеров разъетую выемку, тьма растворилась.
  Схватка стала походить на брачные игры. Кун метал в меня молнии, сгустки Силы, мелкие камни. Пару раз даже деревья из джунглей залетали в залу. Я спокойно все это абсорбировал. Питая себя силой Темной стороны, позволяя ей укреплять меня, расширять поле своего ментального контроля, я раз за разом использовал против сита известные мне техники Силы.
  Стены залы стала покрывать копоть от молний и сгустков энергии. Не знаю сколько прошло времени, но солнце заметно село, наполняя залу кроваво-красными оттенками заката.
  Кун судя по всему выдыхался. Его молнии стали реже, не так сильны и обширны. Я же перекачивал в себе энергию Темной и Светлой стороны силы, подпитывая уставшее тело всеми доступными мне способами.
  Впитывая в себя энергию Темной стороны, клубившуюся вокруг меня, я неожиданно пришел к тому, что стоящий передо мной сит - не что иное, как энергия Силы. Светлой или Темной стороны - не важно.
  Это Сила.
  И я совсем недавно поглотил выжал досуха энергию Темной стороны из воина Экзара...
  В голове щелкнули слова Валкориана 'он поглотит твою силу так же, как сделал это с последним верным тебе массасси'...
  Силясь проверить свою теорию, я направил свой прием Темной стороны на призрак Куна, концентрирующий Силу в дальнем углу.
  Призрак с ужасом возопил, увидев, как контур его фигуры стал расплываться и тоненькими белесыми струйками потек в мою руку.
  - Учитель!!! - Возопил призрак, протягивая руки к безмятежно стоящему Валкориану. Я почувствовал, как от призрака Куна к древнему ситу тянется незримая длань. Но вот, Вишейт окружил себя непроницаемой стеной, об которую ударилась рука бывшего джедая.
  Я чувствовал, как Сила, а вместе с ней и энергия, знания, перетекают из духа в мое тело. Передо мной мелькали ритуалы ситской алхимии, фехтовальные приемы и связки Нимана, которых я никогда раньше не видел.
  Призрак, теряя свою сущность с каждой секундой, попытался обрушить на меня свою силу, но лишь напрасно потратил свою энергию. Окутанный Силовой Сферой, я лишь увеличил скорость поглощения призрака.
  Наконец, с душераздирающим криком и визгом, призрак полностью перетек в мое тело.
  Сила распирала меня. Казалось, я поглотил больше, чем мог принять в себя в реальности. Следовало выплеснуть, вернуть часть призрака. Но, я понимал, что в таком случае призрак сможет атаковать меня.
  - Ты сможешь, - Валкориан оказался рядом. - Ты сильнее него. Впитывай. Перерабатывай его энергию. Позволь ей течь через тебя, укреплять твои кости и мышцы. Его знания - теперь твои. Ассимилируй их, запомни, усвой...
  Мое тело стали сотрясать конвульсии. Я стал чувствовать, как из моего тела стали исходить тонкие нити Темной стороны. Тело не выдерживало такой мощи. Мой ментальный кокон стал трескаться. Я чувствовал, что мое тело словно попало в кипящую воду.
  Я провалился.
  Да, я прикончил массасси.
  Я победил призрака.
  Но, я не смог воспользоваться победой. Темная энергия разрывала меня на части. Я уже чувствовал во рту привкус крови.
  - Ты должен! - Впервые с момента нашего знакомства, Валкориан проявил хоть какие-то эмоции. Пусть гнев и ярость, но все же. - Используй его Силу!
  Я не мог выпустить из себя энергию Куна, но и не успевал принять его знания в себя. Тьма грозила разорвать мое бренное тело.
  И если мне в ближайшее время не удастся проглотить всю эту Силу, мой ливер украсит стены Большой приемной палаты. Тьма разрушит мое тело...
  Твою то мать! Ну что за дебил?!
  Сила рвет мое тело на куски, потому что она не может переварить накопленную падшим джедаем энергию. Ну так почему же я не пустил Силу на восстановление своего тела?
  В следующую же секунду, повинуясь моему мысленному приказу, Сила, вместо того, чтобы усиливать ментальный кокон вокруг моего тела и сдерживать рвущуюся наружу силу, перестроилась на восстановление поврежденных органов и тканей.
  Я накачивал Силой свое тело, раз за разом регенерируя поврежденные участки тела. Не запертая внутри меня, Сила сочилась по моим рукам, ногам, туловищу, обновляя клетки и ткани. Раз за разом, я прокачивал Силу через себя, уменьшая ее взрывоопасный потенциал. Но, стоило мне только излечить свой организм, как мощь духа Куна прорывалась сквозь обновленное тело, и вновь наносила ему урон.
  И вновь я начинал собственное исцеление. И так вновь. И вновь.
  Потеряв счет времени и ориентацию в пространстве, я отрубился.
  
  
  ========== Глава 7. Очерки грядущего. ==========
  Сознание вернулось ко мне так же внезапно, как и потерялось. Словно кто-то могущественный включил рубильник. Впрочем, воспоминания, предшествующие потери сознания у меня остались. И на примете был лишь один достаточно сильный адепт Силы, который мог провернуть со мной подобный фокус.
  Валкориан.
  При одном упоминании об Императоре, у меня интуитивно свело челюсти.
  Не знаю, какую игру он ведет, но сит заманил меня сюда, вовсе не для того, чтобы проучить за то, что ему пришлось повторить мне наказ обзавестись кораблем.
  Слишком мелочно для призрака, которому почти четыре тысячи лет, которого дважды прикончили, но он живее всех живых.
  Император поманил меня конфетой. Пообещал сделать значимым в этой галактике. Дать то, чего у меня не было в моей предыдущей жизни. Сыграл на алчности и амбициях. Я заскрежетал зубами.
  Нет, не от осознания того, что Валкориан провел меня. Нет. Ситу предопределено быть изворотливым и коварным.
  Злился я на себя. От того что так бестолково попался на его удочку.
  Сит использовал меня как перевозчика, чтобы доставить это тело для своего настоящего ученика. Экзар Куна, падшего джедая. Судя по раболепию, с которым стоял перед ситом призрак, задумали они это давно. Может поэтому призрак Куна был так ошарашен словами Вишейта о дуэли...
  Тут я призадумался. Версия, шитая белыми нитками.
  Предположим, что я перешел черту и сит перестал считать меня полезным. Валкориан мог запросто вышвырнуть меня из тела - раз он меня сюда и приволок. И ничего ему не стоило запихнуть туда Куна. Но, он этого не сделал. Вместо этого - устроил дуэль. Дал подсказку как прикончить призрака. И даже поддерживал, когда я стремился поглотить его.
  Нелогичные действия для того, кто заманил меня на Явин 4, лишь бы только доставить тело для призрака. Если мне не изменяет память, призрак Куна не привязан к Явину 4. Или же приязан?
  Или же, Валкориан просчитался, недооценил меня, и уже после того, как стало понятно, что Кун мне не соперник - сит просто переобулся в воздухе?
  Одни загадки. Хватит лежать, приказал я себе. Пора подниматься и решать проблемы.
  Но, стоило мне попытаться встать, как я понял, что мое тело не слушается меня. Я чувствовал его, осознавал, что все конечности находятся на месте, но, никак не пошевелить чем-то, кроме головы. Словно все, что ниже моей шеи отключено.
  Я интуитивно огляделся.
  Я лежал на каменном полу Большой приемной палаты на спине, раскинув руки и ноги. Мой световой меч лежал недалеко от меня, буквально в паре метров от правой руки.
  Солнечный свет пробивался сквозь оконные рамы внутрь палаты, разгоняя густую темноту по углам. Глаза слегка заслезились от света, но практически сразу пришли в норму - стоило лишь подтолкнуть их немного Силой.
  Ранний рассвет озарял планету. Яркие, теплые лучи с востока. Словно ищущие прожектора, медленно, незаметно для глаза, исследовали миллиметр за миллиметром пол и стены палаты. Судорожно пытаясь заставить свое тело пошевелиться, я с яростью думал о пропущенном времени. Это ж сколько я пролежал тут?!
  Тело словно одеревенело. Лицо стал разбивать озноб. Кончик носа, до которого я дотронулся верхней губой, оказался настолько холодным, что я начал сомневаться, смогу ли я его оставить при себе.
  Мое тело - броню и плащ - покрывала небольшая корочка пыли, несколько древесных листьев. Судя по всему, пролежал я никак не один день. Потому что не помню, чтобы в центральной части палаты лежали сухие листья. Даже если б они были - тут бушевала такая энергия Силы, что их просто-напросто испарило бы. Нет, решительно эти листья принесены ветром уже после моей отключки.
  - Довольно интересный способ поглощения призрака Силы, - рядом возник Валкориан. - Дарт Нокс в свое время дорого бы дал за такую технику.
  Призрак, словно неоновая статуя, светился сине-фиолетовым оттенком. Только сейчас я стал понимать, что в отличие от призраков Оби-вана, Йоды, Скайуокера в оригинальной трилогии, призрак Валкориана словно... потертый. В нем нет той насыщенной яркости, что была в призраках джедаев. Не было того контрастного лоска. Создавалось впечатление, что призрак подустал от того, что ему пришлось пережить.
  Словно призрак, как живой человек, пережил все эти тысячи лет.
  - Что со мной? - Я одними глазами указал на свое тело.
  - Временный паралич, - пояснил Валкориан. - Ты пропустил через себя так много Силы, что нервная система, в конце концов, просто отказала. Я отключил тебя, иначе бы ты впал в кому. Из которой, вряд ли вышел.
  'Ты так можешь?' - хотел спросить я, но прикусил язык. Передо мной не падший джедай, набравшийся знаний от древних ситов. За годы жизни Валкориан мог забыть о Силе больше, чем весь Орден джедаев мог узнать.
  - Твое тело еще не полностью восстановилось от переваренной мощи призрака, - пояснил Вишейт. - Зачерпни Силу и небольшими дозами пропускай сквозь себя, расслабляя ткани организма.
  Молча я последовал совету призрака. Я не ощущал ограничения Светлой стороны, как это было раньше, поэтому, совершенно интуитивно направил ее по своим венам. Подобно живительной влаге в раскаленной пустыне, Сила прошла по моему телу. Израненная сотнями тысяч микроскопических повреждений, моя тушка аукнулась мне ноющей фоновой болью в каждой клеточке моего тела.
  С тихим стоном, я проскрежетал зубами. Совершенно интуитивно, я сконцентрировался на своей боли, оперся на нее как на костыль, и неожиданно, мое тело, повинуясь моему мимолетному желанию, дернулось.
  Валкориан, стоявший рядом, ухмыльнулся. Повернувшись ко мне спиной, призрак неспешно продефилировал в сторону оконных проемов в западной части палаты.
  Отслеживая его взгляд, я натолкнулся глазами на тушу массасси, лежавшую поодаль. Тело, отделенное от головы солнечным клинком так же покрывал слой пыли и мусора.
  - Долго я так пролежал? - Я чувствовал, как Сила приводит в порядок мое тело. Общий болевой фон спадал, с ним и затихала ярость. Сознание прояснялось, а вместе с этим, возвращалась чувствительность конечностей. Совсем скоро я смогу
  - Шесть дней, - пожал плечами призрак. - Плюс-минус пару дней. Время для нас течет по-разному.
  - Шесть дней?! - Воскликнул я. - Мой дройд! Мой корабль!
  Валкориан усмехнулся.
  - Твой корвет и механический слуга находятся там, где ты их оставил, - пояснил он. Щелкнув пальцами, он вызвал небольшую молнию. - Небольшое короткое замыкание в процессоре твоего дроида - и вот, он спокойно ожидает тебя отключенным. Не волнуйся, на этой луне ты не застрянешь.
  Я с облегчением вздохнул. Действительно, не хватало еще остаться в этом чертовом мире.
  - Ты блестяще справился со своим испытанием, - продолжил давно почивший император. - Приятно осознавать, что ты можешь быть чем-то большим, кроме как джедай на посылках.
  - Это не было испытанием, - презрительно фыркнул я. Сила понемногу, но оживляла мое тело. По моим прикидкам - минут десять, и я смогу пошевелить руками. - Ты просто хотел меня прикончить. И подсадить в мое тело призрак Экзар Куна.
  - Конфликт позволяет нам развиваться, - с претензией на нотацию заявил Валкориан. - Ты и я знаем, к чему приведет галактику догматизм джедаев и фанатизм ситов. Этот застой не может разрешиться иначе, чем кровопролитнейшим из конфликтов.
  Я молчаливо задумался.
  Слова Валкориана не могут не иметь под собой правоту.
  Сперва силами джедаев, Палпатин сломит КНС и приберет к рукам всю известную галактику. Взращенные за годы Войн клонов офицеры и солдаты станут основой имперской армии и флота, которые железной рукой будут править галактикой.
  А затем начнется 'Оригинальная трилогия'... А вот что за гибелью второй Звезды Смерти? Траун, Йеветты, Академия джедаев, вторжение йужань-вонгов? Или все же 'Пепел' и истеричная, непонятная, неизвестная война?
  - Режимы свергают идеалисты, - заметил Валкориан. - Но за их спинами стоят прагматики, властолюбцы и приживалы, которые после смены режима станут у руля новым государством. И все станет как прежде - лишь только вывеска изменится.
  - Ты говорил, что мы можем это исправить, - припомнил я. - Какова моя роль?
  Сила помогла мне вернуть контроль над телом, и я со стоном поднялся на ноги. Тело болело, словно по мне проехался танк. Со стонами, придерживая ноющий живот, я встал на ноги.
  Повинуясь моему приказу, световой меч вернулся в мою руку, и следом, занял свое место на поясе. Неспешно, мелкими шажками, я подошел к фигуре Валкориана, встал сбоку от него, опершись на каменную стену.
  - Я даровал твоему предшественнику, а значит и тебе, многие знания Темной стороны Силы, - произнес он. - Но, джедайские догмы все еще откликаются в твоем теле и разуме, не позволяют твоему потенциалу раскрыться. Я отрезал тебя от Светлой стороны, чтобы ты обратился к Темной. Ты сам виноват в том, что пришлось действовать таким способом. Но, по-другому нельзя.
  - Но, ведь я мог отказаться, - заметил я. - И что тогда?
  Валкориан посмотрел на меня безмерно уставшим взглядом алых ситских глаз.
  - Какая польза от ученика, который не может раскрыть свой потенциал?
  Я почувствовал, как у меня пересохло во рту.
  - Ты и впрямь планировал засадить призрак Куна в мое тело, если бы я проиграл? - Воскликнул я. Вышло как-то визгливо.
  Валкориан снисходительно усмехнулся, и вновь уставился на джунгли.
  - На заре вторжения в Республику, я заслал тысячи агентов в Республику. Один из них прибыл на Явин 4, чтобы прикончить дух того, кто стал причиной гибели Старой Империи ситов.
  - Для чего? - Удивился я. - Припоминаю, что целью твоего агента был дух Нага Садоу. Но, ведь один дух не может угрожать вторжению целой Империи.
  - Ничто не должно было угрожать моей власти в галактике, - пояснил Вишейт. - Даже мертвым, Садоу мог доставить множество проблем. Ситы тяготели к своим традициям, и, оставаясь в живых, Садоу мог найти себе ученика, воскресить себя, собрать сторонников и бросить мне вызов.
  - Ты избавился от конкурента! - Догадался я. - Ученик Садоу, бывший джедай, обучался ситской алхимии. Лорд ситов обучал его алхимии, необходимой для того, чтобы дух смог обрести тело.
  - Случись это, и ублюдок мог явиться в мой дворец и потребовать каггат, - произнес, словно выплюнул, Валкориан. - Я мог без труда размазать его по стенам Темного храма, а его душу запереть на сотни лет мучений, но, для этого стоило отвлечься от планов по созданию Вечной Империи Закуул. Как бы ни был велик Садоу, но мои планы были ценнее того времени, которое бы я потратил на его уничтожение. Да и к тому же... Если пустить кровь богу, на глазах его почитателей, он потеряет свою силу.
  - Выходит..., - осенило меня. - Ты специально заманил сюда Куна, чтобы разделаться с ним?
  Валкориан ответил мне довольным смешком.
  - Не только. Реван приложил немало усилий для моего воскрешения, - со вздохом пояснил Валкориан. - Но, вмешательство джедаев и ситов нарушило ритуал. Часть моей силы ушла на пробуждение этого никчемного призрака. Пребывая в своем настоящем теле, с большей частью своих сил, я мог, конечно же, больше, чем любой живущий адепт Силы, но уже не был так же силен, как в прошлый раз. Амбиции затмили мой разум. И как результат - мне был нанесен сильный урон, от которого я восстанавливался несколько тысяч лет. Призраком я наблюдал за галактикой. Устройство, которым Реван воскресил мой дух, несмотря на усилия Республики, все же напитало этот спутник Темной стороной. Здесь я мог напитываться Силой, восстанавливаться. Призрак Куна составлял мне компанию долгие годы. И хоть он гораздо опытнее и коварнее тебя, он так и остался боязливым, трусливым джедаем. Который, к тому же, впитал в себя часть моей силы. А я такое не прощаю.
  - Я поглотил его дух, - сощурился я. - Значит ли это, что теперь та часть силы, которую присвоил он, теперь принадлежит мне?
  - Все верно, - кивнул призрак. - Не только часть моей силы, но и знания Куна - теперь твои. Твой предшественник владел весьма посредственной формой Нимана. Первый уровень, да и то - лишь азы. Усвоив воспоминания и знания Куна, ты получишь, в том числе и знания о втором, ныне уже утраченном и прочно забытом, уровне Нимана.
  - Вот это да, - присвистнул я. - Благодарю за столь щедрый дар. Но, почему бы не поглотить его самому и не стать сильнее?
  - Я призрак Силы, - хохотнул Валкориан. - Мне никто не может доставить неприятности. А вот моему ученику новые знания окажутся не лишними.
  Молча поклонившись, я стал ждать продолжения его речи.
  - Многие мои секреты и сокровищницы оказались спасены от разграбления республиканцами, имперцами, бойцами Вечного альянса и просто мародерами. Они станут залогом для создания нашей новой Империи, - наконец произнес Валкориан. - Нам следует навестить их.
  - Нашей Империи? - Усомнился я. - Ты достаточно могуществен, чтобы править галактикой. Зачем тебе я?
  - Ты - моя воля в этом мире, - слегка напыщенно произнес Валкориан. - Мои дети, в которых я вложил свои надежды, не оправдали их. Тексан, самый разумный из троих, не смог совладать с яростью Арканна, сломленного Темной стороной. Что один, что другой оказались слабы. Вейлин, слишком безумная, превратилась в кровавого тирана и садиста. Ни один из них не мог стать моим наследником. - Голос Императора стал приобретать металлические нотки. - Я видел их будущее и знал, к чему все вернется. Я знал, что под личиной Чужеземца, мой давний союзник в деле упорядочивания галактики, сдастся, размякнет. Он встал передо мной на колено, и я был готов разделить с ним галактику. Но, заморозка в карбоните, плен... Все это изменило его. И я отрекся от своего плана - сделать его своим наследником. Я понял, что ошибся в нем, и все то, что я планировал передать ему, станет твоим.
  Я молчал, понимая, что Император не закончил свою мысль.
  - Он беззастенчиво брал мою мощь, когда она была нужна, но напрочь игнорировал мои наставления. Моя прошлая жизнь туманила его разум. И тогда, я предал его. Ни одно тело не готово впитать мою мощь, поэтому, я стал преобразовывать его. Каждый раз, как он пользовался моей силой, я укреплял его тело, готовясь к тому, чтобы завладеть им. Но, я недооценил ненависть ко мне со стороны собственной семьи. Зашоренные и мягкотелые они не смогли понять глубины моих замыслов. С помощью голокрона, которым я пытал дух моего отца, они расщепили меня по галактике, пируя на моих костях.
  - Так себе семейка, - признался я. Но, призрак словно не слышал меня.
  - Я ждал тысячи лет, - вздохнул Валкориан. - Вытягивал из этого мира Темную сторону. Готовился. Ждал. Потомки моих доверенных слуг, фанатиков Нафемы, в тайне от джедаев и ситов подталкивали эту галактику в нужном мне направлении. И вот, однажды родился Рик Доуган. Миллиарды переменных должны были сложиться так, чтобы он встал подле меня и направил эту галактику в будущее. Но, джедаи отняли у меня мое творение. Они убили моих слуг, последних фанатиков, увезли малыша в Храм, где сломили его волю. Из него хотели создать джедая-тень, и отдали на обучение тому, кто приволок его в Храм. И даже после того как мое дитя вернулось ко мне, он оказался неспособен выполнить свою миссию. Целиком и полностью он отдался во власть учению джедаев. И даже на грани своей смерти отказался принять свою судьбу. Однобокий, с повадками темного джедая, служению моему делу он мог принести больше вреда, чем пользы. Его судьба оказалась предопределена в тот момент, когда он обратился к Свету на Арене Джеонозиса. Но, Светлая сторона не смогла уберечь его от бластеров.
  Валкориан замолчал. Странно, но сейчас я словно проникся к призраку сочувствием. Планируя сделать галактику сильнее, по своему образу и подобию, он не единожды оказался убит, предан, развоплощен. Пусть и не желтым кирпичом, а костями и океанами крови, но он планировал привести эту галактику к величию. И понятно, что для этого ему нужен верный соратник. Прямое продолжение его воли.
  Будь живы фанатики, он, возможно продолжил свое дело с ними, но всех их прикончили Тени.
  - Сквозь Бездну я ощутил твой разум, - голос Валкориана вновь зазвучал. - Я вижу твой потенциал и твое стремление. Я дал тебе возможность идти вперед, доказать свою полезность. И ты сделал это. Без колебаний ты прекратил жизнь того, кто мог стать помехой в будущем. Без сожаления поглотил того, кто не стал бы жалеть тебя. Но, и не стал уничтожать ту, кто может быть еще полезна. Ты достоин править этой галактикой, - наконец изрек Валкориан, повернув голову в мою сторону.
  Признаться, честно, я подохуел.
  Иначе не назовешь.
  Нет, я понимал, что Император разыгрывает свою карту. Которая шла в разрез с планами как Ордена джедаев, так и ситов. Я понимал, что по какой-то причине я важен для него. И даже его извращенный тест моих способностей я понимал.
  Вспоминая его слова о том, что учитель и ученик должны исправить галактику, которые он произнес на борту канонерки на Джеонозисе, я не обольщался насчет своей участи. Ну там, принести мусор, вынести утку за Императором. Джедай на посылках. Можно ли ожидать большего, когда ты в галактике - без году неделя? Но, блять, это!
  Узнать, что построивший две Империи сит готов строить третью. И собирается возвести меня на ее трон... К этому меня судьба не готовила.
  - Почему я? - Повторил свой вопрос я. - У вас, - тут я запнулся. Как-то само получилось. Ну, совесть уже не позволяет обращаться к нему на 'ты'. - У вас огромный опыт правления. Почему вы сами не взойдете на престол? Вы как никто другой понимаете суть правления. Ваш опыт бесценен...
  - Ни джедаев, ни ситов никогда не получится уничтожить до конца, произнес Валкориан. - Даже сейчас, эта обезьянка в Сенате и его аристократишка-аколит считают себя истинными ситами, не зная о моих собратьях на Кеше. Моя фигура на престоле лишь разожжет пламя гражданской войны, как и фигура Палпатина. Ситы будут стремиться услужить мне, джедаи - уничтожить. Это их сущность. Но ты, другое...
  - Не понимаю, - вот тут мне прям стыдно. Из меня хотят сделать правителя нового государства, но я вообще не понимаю каким образом. Не переоценил ли меня Валкориан? - Чем я могу превосходить вас?
  - В начале Мандалорских войн, джедаев презирали. Республика стояла на краю, когда Реван смог вырвать победу. Волевым решением он сокрушил мандалорцев, и навсегда сломал им хребет. До конца вселенной, мандалорцам больше не достигнуть величия их предков. Но важно иное, - Валкориан слегка наклонился ко мне, сжав перед собой руку в кулак. - Реван стал иконой. Его почитали. Республиканцы не задумываясь пошли за ним в Неизведанные регионы. Целый флот сторонников. Множество джедаев. Даже когда он приказал им убивать их братьев, они повиновались. Когда Аркан пленил Чужеземца, его имя стало символом Альянса. Его душой. Его репутация привлекала людей на сторону Альянса. Даже хатты, которым на всех плевать, помогали ему. Его внутренняя сила позволила ему сломить волю Арканна, и выжечь из него Темную сторону. Завистливый и недалекий, Арканн пал во Свет. Даже ценой утраты части своих способностей, он до самой смерти оставался верен Чужеземцу. И Реван, и Чужеземец, и Герой Тайтона создали свою славу сами. И люди шли за ними сквозь горнило войн.
  - Мы используем Войну клонов для создания своих сторонников, - понял я.
  Валкориан улыбнулся. Его улыбка была сродни оскалу мертвеца, отчего по моей спине пробежали мурашки.
  - Победа за победой, ты станешь для них иконой. Богом во плоти, - вещал он. - Спасенные планеты падут к твоим ногам, а их жители будут заполнять вербовочные пункты, стремясь попасть в твою армию. Безжалостный к врагам, гуманный к союзникам, ты станешь новым героем эпохи. И когда время придет, ты вскроешь карты. Манипулятор войной во главе Республики. Продажный и коррумпированный Сенат. Инертный Орден. Сердца разумных наполнятся праведным гневом. Они внесут тебя в Сенат на своих хребтах. Вдвоем, с твоим потенциалом и моими знаниями, мы вырвем сердце из груди бейновского отброса и искупаемся в его крови, - глаза Валкориана горели безумным огнем. Распаляясь с каждым словом, он окутывался Темной стороной Силы. Даже по самым скромным прикидкам, дай он ей сейчас волю, и все живое на поверхности спутника погибнет. - Мы создадим новую Империю, без коррупции и бюрократии. Создадим Орден без чванливых и чопорных невежд. Создадим общество, которое перестанет топтаться на месте!
  Я ощущал, что вокруг нас клубилась Тьма, столь непроглядная, что Светлая сторона даже намеками не проступала. Но, меня это не страшило. Я принимал Тьму, открылся Тьме. Я концентрировал ее в себе, смешивал со Светом, получая невообразимую мощь. И мне это нравилось.
  Я видел свой путь в этой галактике. Я осознавал свои цели. Будущее предстало передо мной. Слишком размытое, но все же однозначное.
  'Молотоглавы' и 'Разорители' несли на себе флаги, неизвестные доселе галактике. Из глубины Неизвестных регионов армады наводнили галактику, сметая или захватывая корабли Республики и КНС. Десятки одаренных стояли во главе этих армий. Мелькали знакомые лица, сменялись незнакомыми... Но все они черпали энергию из Единой силы. Мрачная решимость, скованная необходимостью, заставляла их поднимать оружие против вчерашних братьев по Ордену...
  Видение прервалось. Взгляд в будущее ошеломил меня. План Валкориана удастся. Хоть я и не видел самой развязки, но сомнений не оставалось.
  - Ты создашь на обломках Республики и Конфедерации новое государство. Вечная Империя, - вещал Валкориан. Циклон Тьмы вокруг него резко стихал, словно он перекрыл Тьме подпитку. - Во главе с Вечным Императором.
  - Я... я видел это, учитель, - срывающимся от трепета голосом произнес я. Прострация, шок, восторг... все это царило во мне, бушевало кипучей страстью. Сам не замечая как, я оказался на коленях перед Вишейтом.
  - Я присягаю на верность Вашему учению, - слова сами слетели с моих уст.
  - Я принимаю твою верность, - громогласно произнес Валкориан. Воздев руки вверх, он озарил Большую приемную залу Штормом Молний. Ветвистые потоки Силы оплавляли камень, словно пластилин. Стоя в центре Шторма, я интуитивно ощущал, как стены Храма наполняются Силой, создавая в нем ауру Силы. Словно подпись, она носила оттенки индивидуальности Валкориана. Император пометил Храм, заявил на него права, плюнул в Бездну и растоптал тех, кто строил этот и другие Храмы на Явине 4 в свою честь. Нага Садоу, Экзар Кун... Тенебрей осквернил их память, показав неудачникам их место в пищевой цепи.
  - Встань мой Ученик, - Император голосом выделил последнее слово. - Отныне, этот мир наш.
  
   ***
  Резкий всплеск Темной стороны застал канцлера Республики Шива Палпатина в его тайном убежище.
  Человек с любопытством прислушался к своим ощущениям. Чистая, необузданная мощь Темной стороны, исходила из Неизведанных регионов. Кто-то, очень могущественный, заявлял о себе. Но, всплеск был столь кратковременным, что не позволил ситу отследить его.
  Дарт Сидиус устало откинулся на спинку кресла. Тайная база, созданная в индустриальном, малонаселенном районе города, обеспечивала ему безопасность. Ни джедаи, ни сепаратисты не знали его истинную личность, и не подозревали, что именно он стоит за началом Войн Клонов.
  Только в своих тайных убежищах, надежно экранирующих Силу внутри, он мог открыться Силе, не опасаясь быть обнаруженном джедаями. Каждый раз, окутывая себя Силой, скрывающей его истинную природу, встречаясь с джедаями, сенаторами, пожимая им руки и проводя совещания, он не мог не злорадствовать, глядя на попытки джедаев раскрыть личность Дарта Сидиуса, о котором сообщил представителю Ордена граф Дуку.
  С раннего возраста Палпатин осознавал, что отличается от своих сверстников. Внутри него клокотала неизвестная ему сила, обращаясь к которой он становился сильнее, умнее, лучше остальных. Ему удалось обмануть искателей Ордена, скрыв свою Силу. Он понимал, что его судьба будет иной. Он не станет служить. Он будет править.
  Семья раздражала его своей инертностью. Отец не мог, или не желал увеличивать богатства и политический капитал своей семьи - одних из видных аристократов на планете Набу. Мать смиренно следовала за ним в его слепоте. Лишь Шив, ведомый честолюбием и внутренней силой, желал величия.
  И Сила дала ему Учителя. Муун Хэго Дамаск. Дарт Плэгас, Тёмный лорд ситхов. Он разглядел в мальчике огромный потенциал. Юноша с радостью и трепетом согласился стать его учеником. Но, оставалось перешагнуть черту. Ту самую, которая навсегда отдаст его Темной стороне.
  Он убил их всех. Всю семью. В свои семнадцать лет, Палпатин стал хладнокровным убийцей, истребившем весь свой род.
  Став учеником Плэгаса, Сидиус целиком и полностью отдался Темной стороне Силы. Он изучал историю ситов, впитывая в себя постулаты древнего Ордена. Плэгас не позволял ему расслабиться ни на секунду. Учение ситов ломало человека, унижало, лишало всего, чем он дорожил. Плэгас лишил его всего. И взамен, открыл секреты Темной стороны.
  Уничтожение джедаев, подчинение себе Галактики - вот цель всех этих страданий, что он терпел тридцать лет. Ситы эволюционировали. Сделали шаг в будущее, отказались от открытой конфронтации с джедаями. Коварство - вот оружие бейновских ситов. Республика падет, сраженная изнутри. Джедаи погибнут в попытках спасти ее. И на руинах старого мира, взойдет Империя, которой суждено просуществовать тысячи лет.
  Плэгас держал под контролем не только вековые накопления богатств и знаний ситов, но и управлял огромными капиталами банкиров. Все доступные ресурсы Плэгас пустил на реализацию Плана.
  Но, учитель предал его. В тайне от Сидиуса, он стал изучать секреты бессмертия. Забытые и запрещенные знания ситов и джедаев стали объектом его изучения. Палпатин не знал, когда именно его Учитель стал одержим этой идеей, но он видел результаты этих попыток.
  Энакин Скайуокер. Избранный, созданный самой Силой. Вскормленный джедаями, он все же не подвластен их догматизму. И частенько прислушивается к советам своего друга - канцлера Палпатина.
  Палпатин без колебаний убил Плэгаса, пока тот спал, и все его начинания присвоил. Не было мук совести, или мытарств. Путь ситов - предательство.
  Сидиус связал воедино все доступные ресурсы ситов, все культы и всех последователей. Испытывая презрение к другим расам, он все же позволял им помогать в осуществлении его Плана.
  Но, лишь немногие были посвящены в истинные замыслы Палпатина. Слай Мур - умбаранка, способная проникать в разум живых разумных. Вице-канцлер Масс Амеда, не обладающий какими-то экстраординарными способностями, но верный политический союзник. Сэйт Пестаж. Кинман Дориана. Граф Дуку.
  Палпатин медленно, но верно ввергал в хаос галактику. С легкостью манипулируя вторжением на Набу, отставкой Валорума, он двигался к намеченной цели.
  Пророки, обитающие на древней планете ситов - Дромунд Каасе, предупредили его. Грядет вторжение извне. Чуждая Силе раса планирует вторжение. Их идеалы далеки от понимания. Переговоры бессмысленны. Их можно только уничтожить. Но, Республика слишком слаба для этого.
  Сила не дает четкого понимания времени в своих видениях. Потому, План требовал максимальной скорости исполнения.
  Дарт Мол пал на Набу. Именно на родной планете Сидиус обратил внимание на Скайуокера.
  За минувшие с того времени годы, он бесповоротно склонял мальчика к Темной стороне, поражаясь его потенциалу и чувствительности к Силе. Но сейчас было слишком рано, чтобы открыться ему. Палпатин выжидал.
  Но, ему был необходим последователь. Исполнитель его воли. Тот, кто станет для джедаев красной тряпкой, в погоне за которым они отвлекутся.
  Граф Дуку стал тем самым подходящим последователем. Палпатин не мог не забавляться мыслью о том, с какой легкостью Дуку ввел в заблуждение своего друга Сайфо-Диаса, с чьей помощью создал Армию клонов. И с какой легкостью он расправился с бывшим другом. Джедаи...
  Нельзя не признать, что Дуку оказался чрезмерно полезен. Он нашел множество марионеток, которые с легкостью, подобно цепным зверям, рвались крошить Республику и джедаев. Гривус. Вентрес. Тиранус сообщал о джедаях, которые заинтересовались Темной стороной.
  Граф своими глазами лицезрел, как один из джедаев на Арене Петранаки исторг из себя Темную сторону, искалечив сотни боевых дройдов. Разрушение Силы. Прием столь древний, столь опасный, сколько и мощный. Возможно ли что кто-то из джедаев пал на Темную сторону на Джеонозисе? Скорее всего. А раз так, то Дуку найдет его, и в армии темных последователей будет пополнение.
  Случай с этим джедаем, Палпатин не забыл, лишь выпустил ненадолго из своего внимания. Теперь же, с появлением Темной Стороны в Неизведанных регионах, следовало собрать информацию о возможном падшем. Но делать это следовало тайно. Он призвал к себе мантию, позволив ей закрыть капюшоном его лицо.
  - Дарт Тиранус, - он связался со своим учеником через голотерминал. - Вы ощутили всплеск Темной стороны в Неизвестных регионах?
  Престарелый граф коротко кивнул.
  - Да, повелитель.
  - Следует выяснить источник, - Палпатин улыбнулся. - Ничто не должно мешать нашему Плану.
  - Как прикажете, мой повелитель, - Дуку наклонил голову в знак уважения. Довольный, Палпатин отключил передатчик.
  Переложив решение проблемы на плечи ученика, он вернулся к изучению сводок с фронтов.
  
  
  ========== Глава 8. По крупицам. ==========
  Безусловно, не могло быть и речи о том, чтобы вернуться в Храм вовремя. Отпущенное мне до следующей поверки у целителей время пролетело, как космическая пыль в гиперпространстве.
  Я слишком долго провалялся без сознания в Храме на Явине. Отмеренное мне время безнадежно истекло, а, следовательно, следовало придумать правдоподобную отмазку.
  Замаскировав свои координаты, я связался с Храмом, через голопередатчик, который починил мой верный астромеханик.
  Сообщив джедаю, отвечающему за связь, что я вынужден отправиться в путешествие, потому как это велит мне Сила, я готовился уже разорвать канал связи, как неожиданно оператор сообщил, что со мной хочет переговорить сам магистр Йода.
  'Он знает!' - обдала меня жаром мысль. Пока оператор переключал каналы связи, я старался очистить свой разум от посторонних мыслей.
  - Успокойся, - повелел мне Император, бледной тенью блуждающий за пределами обзора голопередатчика. - Я надежно экранирую тебя в Силе, ему ни за что не отследить тебя.
  Ответить я не успел. Передо ной возникла низкая фигура гранд-мастера Ордена.
  - Рыцарь Доуган, - Йода слегка поклонился.
  - Магистр Йода, - я вернул джедаю приветствие. - Вы хотели поговорить со мной?
  Легкая ухмылка дернула уголки губ магистра.
  - Слышал я, что ведет Сила вас по пути неизведанному, - джедай слегка прищурил глаза. - Орден джедаев покинуть намерены вы?
  - Моя судьба связана с Орденом и Республикой, - возразил я. - Но, Джеонозис меня изменил. Я не могу больше оставаться таким же, как был. Сила подсказывает мне путь, и я намерен пойти по нему.
  - Многих во Тьму завели изыскание такие, - заметил Йода. - Темная сторона разум туманит.
  - Не будет моего падения во Тьму, магистр, - пообещал я. - Я останусь верен избранному мной пути и вернусь на Корусант. Как только найду себя.
  Йода вздохнул.
  - Удерживать не смею тебя, - Йода на мгновение закрыл глаза. - Да пребудет с тобой Сила.
  - И с вами, магистр, - попрощался я. Проектор отключился. Я провел по лицу рукой, словно срывая с себя маску.
  - Нам следует торопиться, - заметил Валкориан. - Дело не ждет.
  Призрак зашагал в сторону мостика корвета.
  - Для ведения войны необходимо множество ресурсов, - заметил я, нагоняя сита. - У меня не хватит денег даже на самый замшелый крейсер.
  - Я не говорил о твоих кредитах, - заметил Император. Возле навигационного компьютера он обратился к R3.
  - Рассчитай перелет по этим координатам.
  Сит продиктовал последовательность звездных координат, которые дроид тут же ввел в компьютер. Спустя пару минут, выдал, что координаты изменены, в соответствии с алгоритмом. Я сделал знак, и корвет сорвался в гиперпространство.
  - Сектор Альбаррио? - Уточнил я, взглянув на точку прибытия на голографической карте галактики. - Это же в считанных шагах от родины муунов. Мы летим к банкирам? Мы ищем союзников?
  Валкориан хищно оскалился и разразился громогласным хохотом, от которого даже дроиду стало не по себе.
  - В этой галактике не может быть никаких других союзников, кроме Силы. Все остальные - слуги или последователи. Но, нет, мы не собираемся к муунам, - последнее слово Вишейт словно выплюнул.
  Дроид выдал трель на бинарном.
  - Туманность Заверть? - Переспросил я. - Но ведь там...
  - Три сотни лет я держал в плену, наверное, самого могучего и опасного из джедаев, - произнес Император, подтверждая мою догадку. - Среди десятков других моих самых опасных врагов, Реван выделялся своим несгибаемым духом и верой в правое дело... Видел бы ты, с каким пафосом два героя Мандалорских войн вошли в мой тронный зал... Мгновение - и они уже на коленях передо мной, жаждут служить мне.
  - У него получалось три сотни лет сдерживать твое наступление на Республику, - припомнил я.
  - А у меня получилось взрастить в нем преданность, - улыбнулся Император. - Или ты думаешь, он по собственному желанию решил воскресить меня? О, нет, мой юный ученик. Страх небытия, смерти - единственное, что может меня испугать. А потому, неудивительно же, что я буду использовать своих врагов для сохранения своей жизни.
  И тут у меня откровенно говоря, челюсть отпала. Нет, когда я проходил дополнение, я кривился слегка от мотивировки, мол, на 'Фабрике' Реван отринул свою светлую часть и Темный Реван решил воскресить и уничтожить Императора, так как, только себя одного считал в состоянии сделать это...
  Теперь же картина прояснилась. Когда Реван и его сподвижники после победы над Малаком отправились на Дромунд-Каас, чтобы убить Вишейта, он пленил джедая, запер его в стазисе. Три сотни лет Реван вкладывал в разум Императора идею отложить вторжение в Республику. Император же, как гласила история, лишь подчерпнул из разума джедая сведения о Республике и джедаях.
  Теперь же, тот, кто раньше звался Тенебрей, поведал историю под другим углом. Да так, что его вариант событий выглядит более убедительным.
  - Что ожидает нас на 'Заверти'? - Спросил я, имея в виду станцию, превращенную в тюрьму.
  - Моя личная сокровищница, - просто ответил Валкориан. Видя мое недоумение, сит продолжил.
  - После освобождения Ревана, гарнизон и заключенных эвакуировали. По моему приказу станцию переместили в другое место в туманности. Предчувствуя убийство своего Голоса джедаями, я вывез со своей резиденции наиболее ценные реликвии ситов и спрятал там.
  - За три тысячи лет ее кто-нибудь бы, да и нашел, - заметил с сомнением я. - В туманности не действует гиперпространство, поэтому торговцам приходится пересекать ее на досветовой скорости. И там множество пиратов...
  В следующее мгновение я уже летел через всю главную палубу, преодолев расстояние от мостика до голотерминала за считанные секунды. Больно пропечатавшись в некогда мягкий диван головой, я вспышкой гнева разорвал оковы Валкориана с моего тела.
  - Возможно урока на Явине было недостаточно, - с угрозой произнес Император. - Следующее твое сомнение закончится в открытом шлюзе.
  - Я... понял, учитель, - вновь наполняя воздухом легкие, произнес я.
  - Станция защищена, - произнес сит. - Ее сохранность - забота нескольких легионов моих слуг, - усмехнулся он.
  - Это... шикарно, повелитель, - признал я. - Но, что именно нам нужно на станции?
  - Все, - просто пожал плечами сит. - Кроме того, там тебя ждут твои новые слуги.
  
  ***
  Заверть представляла из себя звездную туманность зелёного цвета. Она состояла из заряженных частиц космической пыли, создававших неподвластное науке энергетическое поле.
  Именно из-за него, показания навигационных компьютеров на кораблях искажались, что приводило к печальным последствиям.
  Туманность располагалась на границе двух секторов - Альбаррио и Релджм. В честь последнего, кстати, назван торговый путь, часть которого проходила именно через эту туманность. Торговцам приходилось выходить из гиперпространства и преодолевать область заряженных частиц на досветовой скорости.
  Что не могло не привести к появлению любителей поживиться за чужой счет. Пираты стали бичом для местной торговли, и, не мудрено, что им было чем поживиться. Хоть и не слишком. Релджимский путь не мог похвастаться столь оживленной торговлей, как остальные его гиперпространственные собратья. Но, как говорится - 'на хлеб с маслом' пиратам хватало.
  На пересечение туманности до точки назначения нам потребовалось несколько часов, которые прошли неимоверно скучно, в полной тишине.
  Я сменил потрепанную броню сита-воина на ее джедайский вариант. К моему изумлению, последняя оказалась даже лучше, чем броня имперцев. Встроенный генератор защитного поля, встроенная в наруч дека, портативный голопроектор, несколько картриджей для инъекции бакты, давным-давно превратившейся в кисель. Даже тактическая гарнитура предусмотрена. Как интересно.
  Шлем, прилагавшийся к броне я оставил на складе. Все-таки, взамен повышенной защиты головы, шлем, ограничивал визуальное восприятие.
  - Мы прибыли, - заявил Валкориан, когда компьютер, наконец, заявил о достижении конца маршрута.
  Я рассматривал однотонное зеленое марево за окном. Вылететь в шлюз мне не хотелось, поэтому, я предпочел в будущем поменьше задавать вопросов Императору.
  - На нас уже навелись орудия защитников, - пояснил Валкориан. Обратившись к R3, он скомандовал. - Переведи передатчик на работу по этой частоте. - Валкориан вновь продиктовал комбинацию цифр.
  Дроид, мигнув мне индикатором, принялся настраивать систему связи. Спустя секунду, он отрапортовал о завершении.
  - 'На колени перед драконом Закуула!', - произнес Валкориан, глядя на меня. - Произнеси это в эфир, и маскировка будет снята.
  Усмехнувшись (мысленно) насчет 'дракона Закуула', я повторил в микрофон пароль.
  Первое мгновение ничего не происходило.
  И второе тоже. Я потянулся вперед Силой, но не смог обнаружить никаких живых существ вокруг нас.
  - Учитель, вокруг нас нет жизни, - заметил я. - Возможно ваши слуги, охранявшие это место, умерли?
  Валкориан с легким пренебрежением взглянул на меня.
  - Они никогда и не были живыми, - без каких-либо эмоций, произнес Валкориан.
  И в ту же минуту я увидел нечто.
  По другую сторону обзорного стекла корвета, в зеленом мареве возникли несколько удаленных друг от друга серо-черных точек, которые стали быстро увеличиваться в размерах.
  - Охренеть, - секундой спустя вымолвил я.
  Словно пал пожара, маскировка расходилась в стороны, обнажая передо мной массивный корпус станции. Гигантский диск с четырьмя надстройками и длинным шпилем внизу. Станция, столь знакомая по миссиям на республиканском и имперском флотах. На такой был заключен Герой Тайтона, спасенный Лордом Скорджем. На ней же убили Малгуса, объявившего себя императором...
  Но, даже не это внушало восторг.
  Десять огромных - с километр длиной - звездных дредноута Империи ситов 'Рассекатель'. Треугольные гиганты с рассеченным надвое 'носом', приплюснутой надстройкой, прообразы имперских разрушителей Палпатина, фундаменты боевой мощи Империи ситов Вишейта.
  - Это эскадра 'Призрак Императора', - пояснил мне сит. - Остатки Пятого флота. Некогда ими командовал гранд-мофф Райкус Килран, но, после неудачи с Реваном, я был... разочарован. Остатки его флота прошли модернизацию и стали хранителями моей сокровищницы.
  - Вы казнили его? - Уточнил я.
  - Он получил по заслугам, - туманно ответил Вишейт. - Направь корабль в док, и приступим.
  
  ***
  Двигаясь по мрачным, холодным, отзывающимся гулким металлом, коридорам станции, я без конца использовал Силу, чтобы не дать себе замерзнуть.
  Компьютер станции только-только запустил системы жизнеобеспечения на полную, но, пройдет еще немало времени, прежде чем тысячелетний космический холод развеется.
  Оставив корабль в ангаре, я и призрак Императора последовали по внутренним помещениям станции к ее центру.
  - Как вам удалось создать маскировку для целого флота? - Спросил я.
  - 'Убийца светил', - ответил Император. И, видя, что я не понимаю, о чем идет речь, снисходительно стал пояснять.
  - В бытность мою Императором ситов, мои подданные создали станцию, выкачивающую энергию звезд. С помощью этой станции, ситы могли создавать корабли, оснащенные супероружием, всего за пару лет, против обычных десятилетий. 'Убийца' создала пять прекрасных образцов супероружия, применение которых превращало в пыль любого противника. 'Десница' позволяла уничтожать корабли в гиперпространстве. 'Упокоитель' - одним выстрелом уничтожал целые армады. 'Призрак Императора' стал кораблем невидимкой. 'Копье власти' перемещался на сверхбыстрых скоростях. 'Бессмертный' обладал экспериментальной броней, пробить которую не могло ни одно известное оружие. И все они были бездарно потеряны, - я почувствовал в голосе Императора презрение. - Республика один за одним уничтожила 'Убийцы светил' и ремонтирующегося на ней 'Бессмертного'. 'Десницу' и 'Копье' уничтожили диверсанты. Моим слугам удалось выгрузись со станции чертежи большинства производимого там оружия. Признаться, когда подчиненный мне Вечный флот столкнулся в Диком пространстве с 'Рассекателями', с установленными на них 'Упокоителями', Вечным пришлось несладко, - казалось, Император улыбается. - Вдвойне приятно было выбрасывать экипаж в шлюзы, зная, что они служили под командованием Килрана.
  Дойдя до лифта, я вызвал кабину, которая по указке Императора отправила нас на верхний уровень.
  - 'Небовики' захватили десять дредноутов, но лишь один с 'Упокоителем' на борту, - продолжил Валкориан. - Я предвидел свое падение, потому скрыл их здесь, в туманности. Благо, что к тому моменту доработанные инженерами Малгуса прототипы маскировочного поля 'Призрак Императора', уже скрывали мою сокровищницу. Мои слуги переоборудовали эскадру, вложив в нее имеющиеся наработки Дарт Мекхис с 'Убийцы' и известные мне секреты Вечного флота.
  - И что же получилось? - Поинтересовался я.
  - Каждый корабль эскадры 'Призрак' оборудован маскировочным полем и невидим как для глаз, так и для сенсоров, начал пояснять Император. - Флагман вооружен 'Упокоителем'. Все корабли имеют гиперпривод 0,5 класса и доработки 'Таэраб Старшип Мануфактурин' в части экономии топлива. Лишь неразрушимую броню 'Бессмертного' не удалось повторить столь же совершенно, как на прототипе. Но, и с той броней, что сейчас оборудованы эти корабли - им не страшен любой враг.
  Лифт остановился, достигнув нужного уровня. С легким шипением, створки растворились.
  - Наша цель - в центре этого уровня, - пояснил Император.
  Покинув лифт, мы неспешно направились по широкому полукруглому коридору. Слева, в стене имелся огромный обзорный экран, сквозь который виднелись корпуса разрушителей.
  Навевало воспоминания, как мой герой, в свое время, в компании Киры Карсен, прорубался сквозь толпы ситских адептов, стремясь к тронному залу Императора. Месту, где Голос Императора поработил ударную группу и поставил джедаев на службу себе.
  Я высказал свои соображения вслух.
  Император промолчал. Затем спросил:
  - Почему ты не избавился от нее, после того, как узнал о ее истинной природе?
  Император намекал на прошлое Киры Карсен. Согласно сюжету, Герой Тайтона узнает, что Кира происходит из семьи ситов, и в детстве она была Ребенком Императора - специально подготовленном лазутчике, над которым Император мог брать контроль. Во время сражения за Тайтон, это едва не вышло Герою боком.
  - Она превосходный компаньон, - заметил я. - Хорошо орудует мечом, да и в Силе способна.
  - И только лишь? - С сомнением произнес Император.
  - Из всех остальных компаньонов, лишь она была девушкой, - заметил я. - Да и на внешность она крайне миленькая... была.
  Валкориан ухмыльнулся.
  - Плоть слаба, - заметил он с явным подтекстом. - И чувства туманят разум. Я познал это на Закууле, после того как отказался от применения Голосов.
  - Для чего было необходимо использовать Голоса? - Задал я давно интересующий меня вопрос.
  - Даже с моими силами нельзя быть в двух местах одновременно, - ответил сит. - Хоть Империя ситов и разочаровала меня, я не мог бросить их без своего пригляда. Иначе, они устроили бы резню в галактике. Но, и бросить создаваемую мной Вечную Империю я так же не мог. Поэтому, приходилось использовать Голоса.
  - Но ведь они не выдерживали твоей силы, - заметил я. - Не проще ли было создать своих клонов? И вселяться в них?
  Валкориан с интересом посмотрел на меня.
  - Мудрая мысль, - оценил он. - Но, создать подходящее для вмещения всей моей мощи тело, даже с учетом ситской алхимии - задача не из простых. По сути, Голоса, которых убил Герой Тайтона, и были клонами.
  - И, к сожалению, - продолжил сит. - Мой бывший Гнев, лорд Скордж, приложил усилия к тому, чтобы уничтожить мою лабораторию по клонированию.
  - Он знал ее расположение? - Удивился я. Нет, понятно, что по мотивам книги 'Реван', Скордж стал близок к Императору, но, чтобы так довериться ему...
  Словно прочитав мои мысли, Вишейт продолжил.
  - После второго пленения Ревана, в чем мне помог Скордж, я наградил его бессмертием, - произнес сит. - Экспериментальная технология. Много ярости, колдовства и ситской алхимии.
  - Помнится, у тебя это получилось, - вспомнил я.
  - С третьего раза - да, - холодно заметил Вишейт. - Технология была. неотработанная.
  У меня аж волосы на затылке стали дыбом.
  - Ты клонировал Скорджа?
  - Именно так, - кивнул призрак. - Я не мог сразу рассчитывать на успех, поэтому, видя гибель первого тела, создал второе. Но, и оно со временем стало умирать. И тогда я понял, что клонированное тело, созданное с помощью ситской алхимии, следует непрерывно подпитывать Темной стороной. Потому, третий Скордж жил в постоянной ярости. - На лице призрака появилась гадкая, отталкивающая улыбка самодовольного маньяка. - За этим было забавно наблюдать... Смотреть как он три сотни лет использует Темную сторону, чтобы поддерживать в себе жизнь. Чем чаще он обращался к Темной стороне, тем больше его тело разрушалось. С каждым разом ему приходилось окунаться в свою ярость так глубоко, что к моменту вторжения Вечной Империи, он впал в безумие, заливая своей яростью мир, который выбрал для своего проживания.
  - И что с ним случилось потом? - Спросил я.
  - Арканн, - края губ сита поползли вверх. - Мой сын так и не смог побороть в себе чувство зависти. Узнав, где находится Скордж, он нашел его. Признаться, было интересно наблюдать за тем, как два моих создания, ослепленных Темной стороной, стремятся убить друг друга. Только потому, что я дал им жизнь... Да, это было действительно забавно...
  - И кто из них победил? - Спросил я.
  - Оба погибли, - со скучающим видом произнес Вишейт. - Скордж питался эмоциями своего противника, а Арканн на Темной стороне мог черпать силу воистину без конца. Как итог - они выжгли сами себя энергией Темной стороны.
  - И тебе не жаль собственное дитя? - Проформы ради спросил я. После всего того, чему довелось быть свидетелем - ответ очевиден.
  - Я научился жертвовать всем, во имя своих целей, - отрезал Валкориан.
  Требовалось срочно перевести тему, а то молчание стало таким гробовым, что хоть похоронную команду вызывай.
  Мосле очередного поворота перед нами открылась широкая лестница, ведущая к массивным створкам. Воспользовавшись Рывком, я за мгновение оказался наверху. Призрак не отстал.
  - Тебе удалось скрыть корабли от сенсоров и глаз, - вернулся я к разговорам об эскадре. - Но, разве джедаи не смогут засечь жизнь на борту кораблей?
  Коснувшись контрольной панели, я позволил древним механизмам воспрянуть от тысячелетнего сна и растворить передо мной проход в тронный зал.
  - Кто сказал, что экипаж дредноутов жив? - Презрительно бросил Император.
  
  ***
  Тронный зал архитектор станции выполнил в форме окружности, разместив по периметру ее широкие пандусы с перилами. Стены увешивали контрольные панели и встроенные в нее терминалы.
  В чрево станции от пандусов уходили завораживающие дух пустоты.
  Центр зала занимала широкая вытянутая площадка, в дальнем от входа конце которой располагался массивный, матовой черный, вселяющий суеверный ужас, и одновременно манящий к себе...
  - Вечный трон, - прокомментировал Валкориан. - Точнее его копия, значительно улучшенная, созданная для управления кораблями эскадры 'Призрак'. Ну, и само собой - для правления твоей новой Империи.
  По обоим краям площадки, в три шеренги, взяв наперевес бластерные винтовки, ровными рядами стоял почетный караул 'небовиков' - дроидов, составляющих основу армии Вечной империи Закуул. Но, что они делают тут?
  - Не понимаю, - признался я. - Вечный трон управлял Вечным флотом...
  - Вечный трон управлял дроидами, - оборвал меня Вишейт. - Которые, в свою очередь, контролировали Вечный флот. Я отдавал им приказы с помощью ретранслятора на Закууле. И, решил, что не будет лишним создать для себя независимый флот, - призрак указал на трон. - Займи его.
  Приближаясь к трону, я все же понял, что это не то устройство, что я видел в трейлерах. Этот трон не располагался на полу, а словно висел на массивной спинке, закрепленный в цилиндрическом устройстве под потолком. Вокруг передней части трона, но уже на полу, под углом, достаточным, чтобы можно было разглядеть информацию, находясь на троне, располагались терминалы.
  Подойдя вплотную, я легким прыжком подобрался к трону, висящему на высоте пары метров над площадкой, и сел в него. Мониторы терминалов у моих ног засветились, да и где-то за пределами тронного зала я услышал едва различимый шорох пробуждающихся ото сна механизмов станции.
  В то же мгновение 'небовики' выполнили поворот направо, и уставились на меня. В голове словно щелкнуло, и, глядя в безжизненные глаза роботов, смотрящих на меня, сидящего на троне, я вспомнил, почему это устройство мне показалось знакомым!
  - Это ведь не тюрьма 'Заверть', - я обратился к Императору. - Это та станция, на которой ты пытал Героя Тайтона и ударный отряд джедаев.
  Император довольно захохотал. Смеялся он несколько минут, прежде чем замолчал. На его лице витала легкая улыбка, от одного взгляда на которую у меня кровь в жилах стала гуще положенного.
  - Час тебе потребовался, чтобы распознать обман, - с явным удовольствием произнес Валкориан, приближаясь ко мне. - Малгус провел на подделке куда как больше времени, но так и не распознал ловушку.
  - О чем ты? - Я совершенно машинально положил руку на рукоять меча. Мало ли что можно ожидать от Валкориана.
  Император одобряющим взглядом посмотрел на меня.
  - Я уничтожил 'Заверть' со всем ее ничтожным гарнизоном после бегства Ревана, - холодно произнес он. - И переместил сюда свою станцию. Малгус, при всех его талантах, так и не смог разгадать ловушки. Он с трепетом принял из рук преданных мне гвардейцев псевдостанцию, на которой разместил свои секреты, в том числе и добытые им с 'Фабрики' раката. И когда Темный совет пришел за ним, пока сражались с ним, гвардейцы вынесли со станции все технические секреты, с помощью которых Малгус хотел построить Империю. И привезли все это сюда, - Валкориан указал на контрольные панели на подлокотниках. - На этой станции я собрал самые значимые достижения своего времени. Каждый из них по отдельности может поставить на колени системы, все вместе - они приведут в лоно твоей Империи всю доступную галактику
  - Ты создал целую станцию, чтобы обмануть и прикончить Малгуса? - Опешил я. - Но ты ведь мог просто сокрушить его Вечным флотом...
  - Закуул еще не был готов к войне, - прояснил Император. - Да и кто сказал, что Малгус мертв?
  - Так ведь по его душу Темный совет направил ударную группу, которая взорвала станцию, - припомнил я. - И Малгус погиб.
  Валкориан довольно улыбнулся.
  - Восстанови маскировку станции и флота, проверь работу станции. Особое внимание обрати номерным счетам и складам, - призрак негромко засмеялся. - После этого, жду тебя в моем личном зале трофеев.
  Призрак исчез. Как обычно, без пояснения куда и зачем. Да, в общем то, и не важно. Урок я выучил. Валкориан, хоть и потеплел после Явина, все так же оставался моим учителем и господином. Лишние вопросы ему не нужны, ну, а я не уверен, что мне хочется слышать на них ответы.
  Повинуясь воле наставника, я поудобнее разместился на троне и положил руки на покрытые кнопками и регуляторам подлокотники.
   Короткая команда, и вот из центра платформы вырывается светоч, который превращается в голографическую схему станции, снабженную пояснениями. Окинув голограмму взглядом, я нарвался на пустые глазницы, прожигающие меня рукотворными сенсорами из-под белоснежной брони.
   Немой почетный караул не сводил с меня глаз. Несколько нервировало, надо признать.
  - Оставьте меня одного, - распорядился я. - Будьте за дверью, - добавил, поразмыслив.
  Как один, дроиды синхронно развернулись и удалились. Едва за ними сомкнулись створки дверей, я активировал комлинк.
  - R3, - связался я с астромехом. Дроид приветливо пискнул в ответ. - Засекай мой сигнал, и кати ко мне. Без тебя я не справлюсь.
  
  ***
  Астромех прикатил минут через двадцать.
  За это время я сумел чуть больше узнать о том, что мне досталось.
  Как и говорил Вишейт, проблем с финансированием не предполагалось вовсе.
  Республиканский кредит, или датарий, являлся валютой, настолько древней, что немудрено, что Валкориан сумел скопить несколько кубышек. Обрекая Республику платить дань по результатам Первой галактической войны, Император огромные средства выводил из оборота Империи. Часть из них пошла на развитие Закуула, другая - на личные счета Императора. Именно с этих счетов финансировались тайные лаборатории и прочие проекты.
  А уж когда Закуул взял за жабры Империю и Республику, кредиты просто рекой потекли. После свержения Валкориана, Арканн и Вейлин стремились брать с покоренных планет дань материалами и драгоценностями. Согласно отчетам 'фанатиков Нафемы', даже из такого вида налогообложения, они умудрялись отпиливать хорошие такие куски, которые затем отправляли в сокровищницы.
  На этой станции Император хранил только деньги. Все драгоценности, благородные минералы, металлы и предметы искусства он приказывал своим безропотным слугам спрятать на планете, где даже жизнь подверглась извращению.
  Нафема. Тайный исследовательский центр и самая большая сокровищница Императора. Именно там бесследно растворились миллиарды кредитов и тысячи тонн драгоценностей. Здесь был построен исследовательский центр, в котором Император подчинил себе разум Вейлин. Здесь же он хранил свои самые опасные секреты.
  Жаба внутри меня уже мысленно устанавливала курс на Нафему. Но, железной рукой воли я придушил алчность в самом ее зародыше.
  Только одна эта станция содержала в своих электронных банках сотни счетов в различных не отслеживаемых ресурсах. Я мысленно аплодировал Валкориану.
  Нет, он не стал как сыч прятать кредиты на безымянных счетах в неизвестных банках. Он вложил часть денег (часть, причем немаленькая все же болталась на сотнях кредитных чипов на предъявителя в хранилище) в покупку акций.
  'Рендили стардрайв', 'Верфи Куата' и их дочерняя 'Тяжелое машиностроение Ротаны', 'Кореллианская машиностроительная компания' ... и еще десяток компаний поменьше. Подручные Валкориана выкупили десятые доли процентов акций в этих компаниях. Но, нет, они не лезли в советы директоров. Не искали способы влиять на компании. Подручные Валкориана лишь приобрели акции и заимели процент от прибыли каждой компании. Слишком мелкие держатели акций, чтобы на них можно было обратить внимание в ходе передела власти. Но, за четыре тысячи лет...
  Я последовательно разморозил счета в каждой из компании, пользуясь возможностью анонимного входа в систему...
  Спустя пару минут мне стало душно.
  Если бы законы и правила корпораций позволяли выводить полученные средства с пассивного дохода, то я без особых проблем мог купить себе парочку секторов. Со всем населением. Еще бы и осталось.
  Когда подручные Валкориана приобретали акции, всегда - менее одного процента, то такие держатели акций не имели право голоса, не могли диктовать свою политику руководству компании. Они лишь получали доход от того, что владели акциями компаний. При этом, прибыль, согласно объему удерживаемых акций, делилась пропорционально, переводясь на так называемые 'безличные счета клиентов'. Клиент мог в любое время в любом месте, абсолютно конфиденциально получить свою прибыль. Весьма удобно.
  Но, после Руусана, когда доходы от военных заказов упали, Куат, а следом за ним и остальные, наложили ряд ограничений на подобного рода операции - пролоббировав сие кощунство в Сенате. По различным причинам, но, компании наложили запрет на вывод всей суммы со счетов. Да и к тому же оставили за собой право использовать деньги со счетов, которыми длительное время никто не пользовался. Как например, счетами Валкориана.
  Затем, началась какая-то возня в Сенате, корпорации едва ли не насильно заставили клиентам давать преференции за использование средств с 'безличных счетов'.
  Именно так Валкориан стал обладателем 10% акций 'Тяжелого машиностроения Ротаны'. Потому что экспедиция 'Верфей Куата' и обустройство этого мира велось именно финансами его 'безличного счета' в 'Верфях Куата'.
  А это открывало огромные перспективы. Не имея возможности выводить средства из оборота компаний, я, между тем, мог все так же полностью анонимно, делать заказы в этих компаниях.
  Довольно улыбаясь, я перешел к исследованию доставшегося мне флота, на заднем плане сознания формируя свой план.
  В моем подчинении десяток 'Рассекателей'. Все как один - быстрее любого имеющегося корабля, как Республики, так и КНС. Маскировка - огромное подспорье для кораблей, чтобы скрыто выдвинуться на позиции. Однако, как оказалось, на кораблях не имелось никакого устройства, координирующего действия друг-друга при активированном поле невидимости. Проще говоря - корабли не видят друг друга, и столкнуться при включенном маскировочном поле - дело простое. Все эти годы, корабли от катастрофы спасала лишь массивная сеть датчиков, раскиданная вокруг станции. Корабли и станция, сверяя координаты по датчикам, выдерживали расстояние между собой. Вариант 'молча, тихо прилетел, разбомбил и улетел' не срабатывал. Кроме того, маскировка теряла свою эффективность при ведении огня из-под нее.
  Сразу вспоминалась маскировочная технология Палпатина, которую Траун использовал для завоевания планет. Перед захватом, он отправлял замаскированные военные корабли на орбиту, так, что при активации планетарного щита эти корабли оставались в защищенной области. И затем, уже основными силами обстреливал планету. Безусловно, щиты обстрел держали, но с помощью адепта Силы, Траун синхронизировал попадания в щит с выстрелами замаскированных кораблей. Последние вели огонь, не нарушая своей маскировки. И у населения планеты появлялось ощущение, что имперец научился пробивать планетарные щиты.
  Флагманский дредноут, получивший с моей легкой руки название 'Ретвизан' в честь броненосца Российской Империи, имел супероружие, о котором упоминал Вишейт. 'Упокоитель' - огромная лазерная пушка, 'Звезда смерти' на минималках. Планету, может быть, и не уничтожит, а вот целую эскадру линейных кораблей противника - на раз.
  Еще одной существенной доработкой кораблей являлась их полная автоматизация. Ученые Валкориана, взяв за основу программу 'Рабская цепь', которая использовалась на Вечном флоте, разместили на 'Рассекателях' аналогичную. И теперь, вся эскадра подчинялась либо командам с трона станции, либо его аналогу с борта флагманского дредноута.
  Никакого экипажа. Всю волю выполняла автоматика, которую контролировал 'хозяин'. На борту лишь контингент 'небовиков', выполняющих в критические моменты функции экипажа. Но, основная задача 'небовиков' - высадка на планеты, абордаж, контрабордаж. Никаких возможных человеческих ошибок, непослушания и прочего. Только безукоризненное соблюдение заложенной программы.
  Что ж, весьма... хитро.
  С интересом я открыл файл, который касался заметок по программе 'Рабская цепь'. И, что интересно, файл помечен, как связанный с компанией 'Звездолеты Рендили'.
  Углубившись в его изучение, я чувствовал, что захватить галактику становится все проще и проще.
  Флот 'Катана'. Созданный 'Звездолетами Рендили' по заказу Республики, как основа возрождающегося Республиканского флота, две сотни кораблей были оборудованы системой 'Рабская цепь', которую слуга Валкориана любезно предоставил тамошним инженерам. Заинтересовавшиеся 'новинкой' рендилийцы подвоха не заподозрили, и все две сотни судов получили троянского коня от Валкориана.
  Именно его слуги заразили экипаж вирусом улья, который вызвал безумство и помешательство людей на борту. И, именно под этим соусом, весь флот отбыл в 'случайные координаты'. Ведомый флагманом 'Катаной', в капитанском кресле которой сидел слуга Императора, флот замел все возможные следы и прибыл в условленное место.
  Координаты которого, естественно, имелись в конце отчета агента. Причем, имя этого агента 'Харт', значилось во многих отчетах за последнюю тысячу лет...
  В закромах памяти шевельнулось что-то знакомое, что-то связанное с первыми ситами, но как бы я ни старался вспомнить, не вышло.
  Поэтому, я продолжил созерцать доставшееся мне богатство.
  Архивы станции хранили в себе многочисленные чертежи боевой техники Империи ситов, Вечной империи Закуул, даже старой Республики. Дредноуты и крейсера, линкоры и корветы, шагоходы и артиллерийские установки. Немудрено, что Империя рвала Республику - имперцам было известно все о своем противнике, вплоть до сплавов, входящих в броню республиканских коммандос.
  В отдельном разделе я нашел записи о Силе, о способностях, ритуалах и техниках, лишь малая часть из которых мне была знакома.
  В другом разделе я натолкнулся на описание всех известных гиперпространственых путей.
  В третьем - на информацию о кристаллах и световых мечах...
  Как часто со мной бывает, на задворках сознания разрозненные детали сложились в единую картину и провалились в мое восприятие.
  - R3, - обратился я к астродройду. - Мы ведь можем подключиться к ГолоНету отсюда?
  Дройд утвердительно бибикнул.
  - Отлично, - улыбнулся я. - Поищи в сети информацию о продаже Орденом джедаев старой военной техники...
  
  ***
  Спустя два часа, облегчив денежный запас на 300 миллионов кредитов, я через персонального менеджера компании 'Звездолеты Рендили', выкупил у Ордена 27 крейсеров 'Молотоглав', 32 корвета 'Транта', и чуть больше трех сотен истребителей 'Аурек'.
  - Компания 'Звездолеты Рендили' рада тому, что ее клиенты верны выбору своих предков, - лепетал мой персональный менеджер - девица-мириаланка. - Перегонные экипажи уже направляются на Корусант, для транспортировки кораблей на Рендили.
  - Замечательно, - произнес я по голосвязи. - Теперь я хотел бы, чтобы вы записали мои пожелания при модернизации кораблей...
  Девушка обворожительно улыбнулась, отчего узоры на ее лице подступил к глазам. Как бы она не старалась вести себя легко и непринужденно, я различал, что она собрана и несколько взволнована. Все таки не так часто один из древнейших клиентов (точнее, я представился потомком клиента), выходит на связь.
  Решение выкупить корабли у Ордена у меня появилось сразу же, как только я понял, что обладаю достаточным количеством средств. К моему сожалению, почти 20 крупных кораблей уплыли куда-то в сторону Внешнего кольца.
  Но, и оставшихся мне с лихвой хватало, чтобы создать два-три ударных флота.
  'Звездолеты Рендили' с огромным желанием взялись за предложенный им заказ. Лишь за одни перегонные экипажи с меня содрали большее десяти миллионов. Еще столько же - на разработку проекта модернизации. Новая силовая и двигательная установка, вооружение, электроника, щиты, системы управления и навигации...
  Рендилийцы запросили неделю для подготовки точного проекта по перестройке 'Молотоглавов' и 'Трант'. За это же время инженеры проведут осмотр моих кораблей, составят сметы работ. Меня подобный подход устраивал, учитывая, что средства на модернизацию поступали с 'безличного счета' на Рендили.
  В отличие от 'Разорителей' и флота 'Катаны', бывшие звездолеты Ордена я не планировал укомплектовывать 'Рабской цепью'. Этим кораблям предстояло стать боевой силой, которую я планировал использовать в войне с КНС. Как и во флоте Республики, этим кораблям предстоит укомплектование клонами. Пока, если честно, я слабо представлял, как Орден и Сенат позволят оставить в моих руках силы, достаточные чтобы потрепать неслабый флот КНС, но, это уже дело десятое.
  В конце концов, я всегда могу нанять армию наемников и заменить клонов ими.
  В пол уха прослушав менеджера, улавливая лишь, что после установки тех или иных систем мои корабли станут быстрее, сильнее, мощнее, я согласовал использование еще трехсот миллионов с моего счета в компании.
  На этом, первый этап комплектования флота моей Империи закончилось.
  Оставив R3 в тронном зале, я воспользовался предложением Императора, и направился на склад трофеев.
  По дороге я мог лишь гадать, какие именно трофеи Император держал на станции.
  Понятно, что это не могли быть какие-то части животных, добытые на пятничной охоте Императора и Темного совета в перерывах между сауной и шашлыком со шлюхами.
  Валкориан уже давно утратил человечность, пожертвовав ей в угоду Силе и галактике. Тот же Палпатин все же имел любовниц, не брезговал 'кольнуть свинью'. В свою бытность на Закууле Валкориан сумел трижды развести на плодотворный секс капитана своей стражи, откуда у него и появились Арканн, Тексан и Вейлин. Но, что-то я не слышал, что, будучи Вишейтом, сит увлекался бабоньками.
  Потому то я и охренел, когда, едва раздвинулись створки дверей, ведущих в зал трофеев, увидел сидящую перед призраком Императора на одном колене женскую фигуру. Нас разделяли десятки метров - призрак и девушка стояли в центре просторного помещения, заполненного двумя рядами серо-серебристыми плит замороженных в карбоните существ.
  По периметру прямоугольного хранилища располагался десяток массивных установок, в которых я без особого усилия опознал стазис-капсулы. Из аналогичной мой персонаж в игре и его ударная команда, извлекли Ревана на станции 'Заверть'. Одна из капсул оказалась пуста. Очевидно, в ней находилась та, что сейчас преклоняла колени перед Императором.
  Одетая в сине-серое платье, облегающее тонкую талию и несколько широкие плечи, девушка носила темно-красные с медным отливом волосы до плеч, с нелепым хвостом на затылке. Она располагалась спиной ко мне, очевидно, взирая на Императора.
  - А вот и джедай, - с характерным свистом респиратора, питающего воздухом поврежденную гортань, из-за ближайшей карбонитовой плиты, практически беззвучно, несмотря на его габариты, завернутый в черный плащ с капюшоном, с горящими от ярости Темной Стороны глазами цвета расплавленного золота, выступил Дарт Малгус.
  В ту же секунду мой меч прыгнул ко мне в руку. Алый и желтый клинки активировались одновременно.
  - Я ждал тысячи лет, надеясь вкусить сладость убийства джедая, - прогудел Малгус, сжав рукоять своего массивного меча обеими руками.
  - Подождешь еще немного, - просто ответил я.
  Пущенную правой рукой сита молнию я поймал вовремя активированным клинком. Разряды электричества заплясали по энергетической дуге. Легким движением кисти, я позволил молнии уйти в заземленный пол.
  Отвлекшись на избавление от молнии, я едва успел выставить перед собой клинок. В противном случае, сокрушительной силы удар Малгуса грозил разрубить меня пополам. Как говорится-от плеча до ж...
  Удерживая клинок обеими руками, я едва мог сдержать чудовищную силу Малгуса. Сит, видя, как тяжко мне дается сопротивление ему, от души впечатал свой тяжелый ботинок в мою грудь.
  Энергетическое поле и амортизация тканевой брони смягчили удар, но я все же отлетел ко входу, старательно выхватывая воздух, выбитый из моей груди.
  Меж тем, словно машина смерти, Малгус продолжил наступление. Покрытое сетью темных вен лицо с горящими раскаленным золотом глазами с ненавистью взирало на меня. И Малгус, как продолжение своей ненависти, двигался ко мне, быстрый и опасный, как вонкстр.
  С каждым шагом, он осыпал меня градом сильнейших ударов, заставляя переходить к глухой обороне. Никакой возможности перейти в наступление. Да, и, признаться, я даже не думал об атаке. Мне бы выдержать его натиск, разобраться в его стиле атаки.
  И, как ни странно, у меня неплохо получалось.
  Бой не был похож на то костное фехтование, что я продемонстрировал на Явине 4. Далеко не все так плохо.
  Связки и комбинации приемов клинка стали мягче, точнее, элегантнее. Мой Ниман успешно противостоял Шиену Малгуса, чего я никак не мог ожидать в начале нашего сражения. Размашистые, быстрые, но чудовищно сильные удары Малгуса парировались мной с завидной регулярностью.
  Очевидно, поглощение духа Экзар Куна, давало о себе знать. Что не могло не радовать. Получается, не зазря я полутрупом лежал в Большой приемной палате неделю.
  И все же, минут через пять боя, я стал понимать, что банально устаю физически. Мы кружили по хранилищу, как смертельно опасные танцоры, осыпая друг друга ударами, с головокружительной акробатикой избегая встреч с клинками друг друга.
  Малгус, словно терминатор, обрушивал на меня всю ярость Темной стороны. Будто в каком-то трансе, он неукротимо истощал меня, очевидно перейдя от тактики быстрого боя к планомерной осаде. Не могу не согласиться в том, что с его стороны это оказалось правильной стратегией.
  Соревноваться в физическом плане мне с двухметровым гигантом, в котором даже уши состояли из мышц и были натренированы для убийства, не приходилось.
  Непрерывно перемещаясь по хранилищу во время сражения, я сам не заметил, как пересек его и оказался в дальней части.
  И хоть Ниман, расширенное знание о котором мне любезно досталось от покойного Куна, с легкостью парировал атаки древнего сита-воина, слабым звеном в этом бою был все же я сам.
  Перейдя от чистого фехтования к сражению на мечах, сопровождаемому Силовыми техниками, я сорвал с постамента одну из карбонитовых плит и швырнул ей в сита. Однако, Малгус даже ухом не повел, разрубив плиту надвое, и, с помощью Силы, швырнув обломки в стороны от себя.
  - Достаточно! - В хранилище прозвучал громогласный голос призрака Императора.
  Малгус, словно кран, в котором перекрыли воду, мгновенно потерял весь окружающий его смертоносный ореол Силы, повесив на пояс деактивированный меч.
  - Как пожелаете, повелитель, - гигант коротко поклонился Вишейту, застывшему в паре метров от нас.
  Император оценивающе взглянул на меня. Удерживая все еще включенный световой меч, я никак не мог отдышаться от схватки с Малгусом.
  - Вижу, знания Экзар Куна пошли тебе на пользу, - заметил он. - Немногие могут похвастаться тем, что продержались в сражении с Владыкой Малгусом больше нескольких минут. Тебе же удалось удивить меня.
  - Приятно это слышать, - все еще срывающимся от нехватки кислорода голосом, произнес я. Видя, что никто не собирается на меня нападать повторно, я отключил питание меча и вернул его себе на пояс.
  - Может мне кто-нибудь объяснит, что происходит? - Поинтересовался я.
  Валкориан с усмешкой сделал жест следовать за ним.
  
  ***
  - Самоуничтожение станции не убило его? - Следуя справа от призрака, спросил я, кивнув на молчаливую статую следующего за нами воина-сита.
  - Упав в шахту, Малгус был обнаружен моими гвардейцами, - пояснил Император, вышагивая в сторону центральной части хранилища. - Они заморозили его в карбоните и доставили мне на Закуул. Я разморозил его и поместил в стазис и держал там до тех пор, пока Дарт Ацина не перешла к войне с Республикой после гибели Вечного флота.
  Я мельком посмотрел на Малгуса. Гигант даже ухом не повел в мою сторону.
  - Мои слуги сделали так, что он попал к Ацине, которая решила освободить своего бывшего любовника и использовать против Республики, - продолжил Вишейт. - Она же не знала, что за все эти годы я сломил волю Малгуса и сделал его своим слугой, - Император встретился со мной глазами. - И теперь он будет служить тебе.
  - Мне? - Я аж остановился от удивления.
  Валкориан неспешно приостановил свой путь и заложив руки за спину, произнес.
  - Ты доказал свою полезность в нашем деле, ученик, - заявил он. - Мои ожидания оправдались, и даже больше того. Тебе предстоит строить свою Империю, - напомнил он. - А это невозможно без опытного и безжалостного полководца. И, так уж вышло, что с Малгусом никто не сравнится. Он поведет твои войска к победе и станет верным сподвижником в деле создания новой Империи.
  - Благодарю за эту честь, - поклонился я Валкориану, возобновив свой путь. - Но, где гарантия того, что он не предаст меня и вас?
  - Он просто не сможет, - со смешком заметил Валкориан. - Его воля сломлена, размозжена и подчинена мне. И раз ты мой ученик, моя воля в этом мире, то он будет подчиняться тебе
  - Покорно принимаю ваш подарок, учитель, - еще раз клонил я свою голову.
  - Это еще не все, - заметил Валкориан.
  Втроем мы вернулись к центральной части хранилища Теперь я мог заметить, что оно имеет форму круга, внутри которого располагался постамент с медицинским оборудованием и операционным столом. Рядом с которым, спиной к нам, стояла женская фигура.
  - Ты превзошел мои ожидания в сражении с Куном, - вдруг произнес Вишейт. - Я считал, что ты лишь существенно ослабишь призрака, и я с твоей помощью, верну себе свою силу. Но ты удивил даже меня, - в голосе Валкориана зазвучала гордость. - И без особых трудностей прикончил возможного моего конкурента и помеху моим планам. - Император сделал жест рукой, и девушка на месте повернулась к нам, яви мне до боли знакомое лицо.
  - Ты знаешь, кто она, - озвучил очевидное Император. - Она знает, что отныне является твоей. Так что, - заключил он. - И в этом путешествии она составит тебе компанию тоже.
  - Кира, - обратился он к рыжеволосой девушке-джедаю прошлого. - Дитя мое, позволь представить тебе Рика Доугана, моего ученика. Отныне ты подчиняешься ему. Его желание для тебя закон, его воля - продолжение моей воли.
  - Как прикажете, Император, - девушка присела на одно колено перед нами. Вытянув руки перед собой, она протянула мне свой световой посох. - Мой меч ваш, господин. Что прикажете?
  
  
  ========== Глава 9. Камино. ==========
  - Флот магистра Ранцизиса атакует сепаратистов, как только те будут заняты высадкой десанта, - произнес Оби-ван Кеноби, указывая на голографическую картинку битвы. - Они не смогут полноценно высаживать десант и обороняться от наших кораблей одновременно. Рыцари Секура и Цуй Чой - возглавите первое звено истребителей. Я и мой падаван - второе. Обе эскадрильи будут сбивать десантные корабли дроидов, не ввязываясь в сражение на орбите. Все остальные джедаи будут защищать Камино на поверхности.
  - Имеет ли это смысл? - Недоверчиво переспросил голубокожий мастер-джедай Цуй Чой. - Разве щиты не защитят город от бомбардировки?
  Прежде чем Кеноби смог возразить своему сотоварищу, слово взял другой джедай.
  - Тайпока-сити и другие города уязвимы для атаки с поверхности, - усталым голосом произнес рыцарь в темно-серой броне. Оби-ван с укоризной подумал, что из всех присутствующих, слишком мало знает о последнем прибывшем на защиту Камино джедаи. Йода буквально в последний момент прислал его, между делом сообщив, что джедай вернулся из длительного странствия, окончившегося возвращением Ордену ценной находки. Но, лицо его было Кеноби не знакомо. Однако, тот находился в компании с Эйлой Секурой. При перелете на Камино, Кеноби заметил, что эти двое будто бы приятели.
  Между тем, рыцарь продолжал.
  - Между прибытием флота магистра Ранцизиса и началом высадки дроидов пройдет некоторый промежуток времени. Его достаточно для того, чтобы сепы сбросили на нас порядочное количество дроидов. Машины с легкостью пройдут под энергетическими щитами и устроят нам кровавую баню на поверхности, - он указал на несколько точек на поверхности каминоанских городов. - будь у нас тяжелые орудия, мы могли бы разместить их на этих платформах, тем самым значительно потрепав конфедератов еще в начальном этапе...
  - Магистр Йода назначил Оби-вана командовать этой миссией, - Энакин, как обычно, не полез за словом в карман. - А значит ему лучше знать, что делать...
  Рыцарь с усмешкой ткнул в голограмму.
  - Напомни об этом магистру Йоде, когда сепаратисты уничтожат гиперпространственные кольца перехватчиков, и мы даже не сможем преследовать их...
  - Рыцарь Доуган, - голограмма Оппо Ранцизиса несколько раз моргнула, словно пережила на себе раздражение ланника. Кеноби мысленно закатил глаза. Ну ведь точно! Рик Доуган! Рыцарь, который на Джеонозисе применил неизвестную технику Темной стороны Силы, после чего проходил долгую реабилитацию. Поговаривали, что накануне своего назначения в секторальную армию, он сбежал из Храма, мотивировав это видениями Силы. По Храму поползли слухи о его предательстве, как и о предательстве Квинлан Воса, чья голограмма маячила рядом с объемой фигуркой Ранцизиса.
  Поэтому, возвращение Доугана в Храм, да не одного, а с голокроном древнего джедая - Улика Кель-Дрома. Именно из этого голокрона удалось почерпнуть информацию, которая могла помочь уничтожить 'Темный Жнец'. Правда, к моменту доставления голокрона, ситское оружие уже было повержено им и Энакином. Однако, Совет оценил вклад джедая в дело Ордена и попросту проигнорировал факт самовольной отлучки. Хотя, до Оби-вана доходили слухи, что все не так просто, и Доуган на самом деле действовал по заданию самого Йоды. Но, это все слухи, которые ходили между падаванами. 'Надо меньше слушать Энакина!', - решил Оби-ван. Почему-то Энакин невзлюбил Доугана. Последний же с холодным равнодушием осаживал зарвавшегося падавана.
  - Наш флот достаточно силен, чтобы не дать сепаратистам скрыться, - заверил Ранцизис. - Так что, предлагаю вам уделить больше внимания наземной операции. Рыцарь молча кивнул магистру и поспешил вернуться на свое место, где, как Оби-ван успел рассмотреть, получил легкий удар локтем под ребра от твилечки.
  - Возможно, не будь на вас столько дорогостоящей брони, - бросил вслед рыцарю Энакин, - вы бы сконцентрировались на отведенной для вас задачи.
  На лице Доугана появилась усмешка.
  - Броня мне не для красоты, падаван, - рыцарь сделал акцент на последнем слове. - Благодаря ей, мои конечности останутся при мне, если вдруг на пути попадется граф Дуку.
  В то же мгновение комната брифингов в Тайпока-сити едва не наполнилась звуком активированных световых мечей. Оби-ван видел, как Энакин до хруста металлических пальцев сжимает последними рукоять светового меча.
  Представитель каминоанцев на брифинге - Тон Ви, переводила взгляд с одного джедая на другого. Казалось, вот-вот произойдет нечто страшное...
  - Выдыхай, Скайуокер, - Доуган неожиданно поднялся на ноги и последовал к выходу. - Гости прибыли.
  Секундой спустя по коридорам города распространился сигнал тревоги.
   - Сепаратисты на орбите, - заметила Тон Ви, указав на красные изображения кораблей противника.
  - Вот и повеселимся, - с мрачной улыбкой произнес Энакин, вместе с другими джедаями покидая комнату брифинга.
  Пару секунду спустя в комнате остались лишь Оби-ван, Тон Ви и голограмма Ранцизиса. Тасспиасец сочувственно покачал головой и отключился.
  Оби-ван почувствовал, как Сила нашептывает ему, что последствия у сегодняшней перепалки отольются в будущем значительным эхом.
  
  ***
  На протяжении всей войны планета Камино будет иметь для Республики стратегическое значение. Именно здесь, как горячие пирожки, каминоанцы клепают республиканских солдат-клонов - основу армии Республики. Подобно Ротане, где массово строились 'Аккламаторы' и наземная техника Республики, Камино - ахиллесова пята Республики. Захват или уничтожение клонирующих центров на Камино непременно приведет к краху Республики.
  Благодаря тому, что ряды армии КНС составляют преимущественно дроиды, выпускать которые заводы конфедератов могли миллионами в час, противники Республики имели громадное преимущество. И, намеченный удар по Камино должен был поставить жирный крест на перспективах Республики в войне.
  Возможно, это и случилось бы, не будь Конфедерация - игрушкой в планах Дарта Сидиуса. Последнему не нужна была победа КНС. Сиюминутное поражение Республики не позволит ситам достичь своей древней цели - истреблению джедаев. Палпатин задумал Войну клонов, чтобы максимально тонким слоем растянуть джедаев из Храма по галактике, ослепить их верой в подчиненность им клонов. Сит лишь выжидает момента, когда нанесенный удар причинит максимальный урон древнему противнику. И, учитывая, что за первые два месяца войны погибла почти сотня джедаев - от мастеров до падаванов, скажу, что его план довольно результативен.
  Поскольку битва должна была закончиться победой Республики, ситы добились того, что о грядущем вторжении сепаратисткой армады стало известно Квинлан Восу - джедаю, который в рядах КНС играл роль толи двойного, толи тройного агента. Именно от него, совсем недавно рыцарь-джедай Эйла Секура получила информацию о предстоящей атаке и передала ее на суд Совету Ордена. Который, нехило так заморочился и нагнал на родину всех клонов с добрый десяток джедаев: Оби-Ван Кеноби, Энакин Скайуокер, Эйла Секура, Оппо Ранцизис, Цуй Чой и многие другие. Среди последних, оказался и я.
  Конечно, я понимал, что попаду в мясорубку, где дройды и клоны без устали и жалости будут истреблять друг друга. Но, признаться, я не думал, что первым моим назначением станет Камино.
  До Камино я добирался на попутном 'Аккламаторе', доставляющем очередное пополнение на планету.
  Звездолет оказался представителем своего класса. Семьсот с чем-то метров в длину, двести в высоту. 0.6 класс гипердвигателя. 12 счетверенных турболазеров. 24 лазерные пушки. 4 протонных торпедных аппарата. 700 человек экипажа. 16000 клонов в нагрузке. Ничего, с чем бы не могли справиться мои корабли.
  Быстро шагая по металлическим мостовым Тайпока-сити, я медленно, неспешно, как меня учила Кира, напитывал свое тело Силой. Я позволял ей течь по моим венам, насыщая мышцы энергией, снимая с них напряжение, готовя их к бою.
  Мои прежние опасения, насчет моей профнепригодности в качестве джедая, остались в прошлом. Хоть обучение у Императора только началось, поглощение призрака Куна позволило мне совершить качественный прыжок в своем развитии.
  Ниман, которым куце владел предыдущий хозяин тела, с освоением знаний Доугана, раскрыл передо мной весь свой потенциал. Слушая о том, что после Джеонозиса, многие джедаи стали переучиваться с Ниман на другие формы, я лишь улыбался.
  Дипломатическая форма. Ну-ну.
  В хрен его знает сколько времени назад, прообраз шестой формы был создан королевскими мачетеро династии Каши-Мер и назван в честь пантеона тамошних богов. И, надо признать, 'дипломатический' стиль так понравился авторам Первого джедайского раскола - Легионам Леттоу, что они переняли этот стиль фехтования. Закидав инакомыслящих бывших собратьев шапками, джедаи переняли Ниман, сделав его пресловутой шестой формой. После изобретения светового меча, именно на базе Нимана ситы и джедаи прошлого изучали возможность использования второго меча. Однако, лишь немногим из них удалось использовать этот стиль как основной, а не как 'второй меч для поддержки первого'. Тысячелетия эволюции превратили Ниман в стереотип боя одним мечом, а Джар'Кай - его двуручный аналог. Хотя последний - тоже отдельный стиль боя, имеющий не менее глубокие корни, чем предок Нимана.
  Но, это я отвлекся.
  Дело в том, что после Руусана, большая часть джедаев-воинов, тех, кто мог не словом, а делом доказать, что Ниман - не забава для скудоумных, погибли. Оставшиеся либо не так хорошо знали о Нимане, либо вообще учились по оставшимся голокронам. А учиться по букварю, без опытного учителя - такое себе занятие.
  Потому и страдает этот несчастный Ниман, все его не понимают.
  Но, не Экзар Кун. Этот Ниман вдоль и поперек изучил, как с одним, так и с двумя мечами. Потому то, поглощение его духа дало мне неоспоримое преимущество над всеми своими оппонентами в фехтовании.
  Да и вообще, за месяц скитаний по Внешним рубежам и Дикому пространству, я порядком поднаторел в фехтовании и использовании Силы.
  Ежедневные спарринги с Малгусом и Кирой, погружения в тонкости боевого использования обеих сторон Силы... Ритуалы и практики... Надо сказать, что с того момента, как я в хранилище трофеев разрубил на части замороженного в карбоните бывшего джедая. Джейса Уиллсаам, обладательница редкого дара определять истинную натуру в живых существах. Валкориан пояснил, что некогда девушка была полезна ситу, носившему титул Гнева Императора, но после предательства, служители Императора выследили и уничтожили большую часть компаньонов предателя. Джейса, загнанная в угол фанатиками Нафемы, сдалась, предстала перед Валкорианом и была помещена в карбонит.
  Там, на станции, спровадив Кару и Малгуса из хранилища, я указал на останки падшей джедайки.
  - Сколько их в твоих загашниках? Для чего необходимо было замораживать Киру? Малгуса?
  - Их ровно столько, - отрезал Император, - сколько нужно, чтобы выбить из-под ног почву у моих противников. Ты сейчас этого не осознаешь, но позже, прожив несколько веков, поймешь, что любоваться искаженным лицом того, кто разрушил твои планы - вовсе не психическое расстройство.
  - Но, ведь у тебя не было этого хранилища, - прищурился я, - до убийства твоего Голоса в Темном Храме.
  - Не было, - подтвердил Император. - Но, когда Арканн и Тексанн доставили мне замороженного в карбоните Малгуса, я не мог себе отказать в удовольствии собрать всю коллекцию.
  - Всю? - Уточнил я. - Ты похищал и замораживал всех тех, кто шел против твоей воли?
  - О нет, - улыбнулся Валкориан. - Таких я уничтожал. А тех, кто помогали им разрушать мои планы, как, например, Кира способствовала действиям Героя Тайтона, я доставлял сюда. Ее доставили сюда уже после моей смерти, а потому, я не закончил еще ее обработку, - признался сит. Посмотрев на меня, он произнес. - Но, ведь она тебе нравится своим непокорным нравом, не так ли, ученик?
  Я предпочел промолчать тогда. Да и говорить то особо нечего было.
  Император сделал мне жест следовать за ним. Мы прошлись вдоль карбонитовых плит, пока Император не остановился напротив одной из них.
  - Надия Грелл, - пояснил он имя фигуры, смиренно замершей в долголетнем сне. - Саркай, которая помогла джедаю сорвать мой план по разрушению Ордена Джедаев и раздроблению Республики. После вторжения Вечной Империи, Тексан собственноручно прикончил Барсен'тора на Тайтоне. Он наблюдал за тем, как одного за другим его сподвижников, компаньонов убивают мои люди. И, когда прославленный джедай-консул оказался на грани безумия, Тексан отправил его в Силу. Надию и ее маленького ребенка доставили на Закуул, - на губах Императора заиграла ухмылка. - Я вытянул из него все жизненные силы, пока Надия, изолированная от Силы, медленно погружалась в стазис.
  - Мандалорка Шей Визла, - Император указал на неподвижно замершую в металле рыжеволосую девушку в мандалорской броне. - 'Мандалор-Мститель'. Я приметил ее полковые таланты после того, как она и ее воины помогли Герою Тайтона захватить дроида - ключ ко всей сети Вечного флота. Эту не пришлось даже уговаривать, - торжественно произнес Валкориан. - Она видела, как Република безжалостно истребляет непокорные миры. Альянс, который она помогла создать, пал. Герой оказался не в силах защитить своих сподвижников... Она согласилась примкнуть ко мне, ради того, чтобы еще раз понаблюдать за тем, как Храм Джедаев будет гореть, а ситские истребители будут господствовать в небе Корусанта...
  - Тогрута Ашара Зеврос, - Валкориан указал на следующую плиту. - Компаньон Дарта Нокса...
  - Но ведь он член Темного совета, - припомнил я. - Твой верный союзник...
  - Его вера продлилась ровно до того момента, пока сам находился у власти, - отрезал Император. - Лишь он и Герой Тайтона вызывали у меня уважение. Лишь их я мог видеть подле себя. Но, потомок Каллига оказался куда менее дальновидным, чем джедай.
  - Ты убил его? - Поинтересовался я.
  Валкориан отрицательно покачал головой. На лице Императора царило разочарование.
  - Он сбежал, - словно выплюнул, произнес Вишейт. - Словно загнанный зверь он прятался от моих слуг, но им удалось выследить его. Вторжение Вечного флота на Коррибан стало его концом. Он лишил Арканна руки и повредил лицо. Но, в конечном итоге, Тексан и Дарт Атрокса убили его и большую часть его компаньонов.
  - Атрокса? - Удивился я. - Это летанка, командовавшая силами ситов на Коррибане. Арканн убил ее.
  Валкориан одними глазами указал мне на соседнюю плиту, в которой оказалась заморожена пресловутая краснокожая твилечка.
  - Немногие разумные приняли правильное решение - присоединиться ко мне добровольно, - прокомментировал он. - Атрокса оказалась одной из них. К неудовольствию Арканна, который мечтал пролить ее кровь. Что ж, он унял свой гнев истребив людей Нокса.
  - Неужели Арканн не спрашивал у тебя, для чего ты замораживаешь всех их? - Удивился я.
  - Конечно спрашивал, - Валкориан кивком головы указал на следующую плиту, подозвав меня. - Думаешь, где он подсмотрел и заморозил Героя Тайтона, а не убил его?
  Возле последней карбонитовой плиты с замороженным разумным внутри, Валкориан ненадолго замолчал, словно любуясь лицом застывшей во времени твилечки.
  - Кто она? - Поинтересовался я.
  - Ветт, - пояснил он. - Компаньон сита, ставшего моим Гневом. Олицетворением моей воли, вершителем моих желаний.
  - И он предал тебя, - больше констатировал, нежели спросил я.
  - Я пообещал прикончить его последним из своих врагов, - сказал Валкориан. - И исполнил свое обещание. Я нашел и собственноручно прикончил каждого из его спутников на его глазах. Лишь твилечка смогла сбежать и скрываться достаточно долго, чтобы примкнуть к Герою Тайтона. А когда он перестал нуждаться в ней, я вновь разморозил свой Гнев. Я позволил ему наблюдать за тем, как Малгус пытает девчонку, раз за разом заставляя ее страдать. Он срывал с нее кожу, резал мышцы и дробил кости. И когда она была готова умереть - мы отправляли ее в бакту. И повторяли пытки вновь. И лишь тогда, когда он потерял разум от отчаяния и своей беспомощности, а ее воля стала зависеть от моих желаний, я позволил ему умереть. - Сит замолчал, окунувшись в воспоминания.
  У меня же в мыслях закружил водоворот вопросов.
  - Она отрубила ему голову его же собственным мечом, - ответил на незаданный вопрос сит. - Без колебаний, без церемоний, без слез и сожалений. Как и подобает Руке Императора.
  - Так значит, - осенила меня мысль. - Именно они создали весь тот задел, который мне предстоит реализовать? Ты заручился их поддержкой, и использовал их в те моменты времени, когда они были нужны, размораживая их в удобный для тебя момент?
  - Все верно, - подтвердил Валкориан. Он указал на те плиты, что были пусты. - Не все они выжили. Многих из них убили, или же они принесли себя в жертву нашему общему делу. Как, например, агент, пронесший вирус на борт дредноута 'Катана'. Большую часть своих агентов я потерял во время Новых войн ситов. Но, надо сказать, смог приобрести одного ценного слугу.
  - Я так понимаю, - я указал на карбонитовые плиты. - Его тут нет? И никогда не было.
  Валкориан с одобрением посмотрел на меня.
  - Как догадался? - В его голосе буквально сквозил интерес.
  - Позывной 'Харт' показался мне смутно знакомым, - пояснил я. - Когда я смотрел отчеты твоих Рук, то почти все их кодовые имена перестали работать после Руусана. Но, появился 'Харт'. На протяжении тысячи лет, он работал на тебя. Мне показалось это странным - вряд ли есть столь долгоживущая раса.
  Валкориан слегка улыбнулся моим рассуждениям.
  - И тогда я вспомнил, - продолжил я. - Что ученица Бейна, Занна, хотела сделать своим учеником джедая, который в итоге сбежал от нее, прихватив голокрон, в котором содержался ритуал переселения разума из тела в тело. И больше об этом джедае никто никогда не слышал.
  - Похвально, - заметил Валкориан. - Ты прав, это Сет Харт. Он один из тех Детей Императора, что были внедрены к джедаям. В отличии от многих других, он раскрыт не был. Он стал одним из первых фанатиков Нафемы, и исполнял мою волю многие тысячи лет. После того, как Бейн истребил ситов, я подослал Сета к его ученице, чтобы оценить, может ли она стать моей преемницей. Но, Дарт Занна оказалась такой же недальновидной, что и ее учитель. Сет лишил ее голокрона, чтобы она не могла продлить свою жизнь. В благодарность за службу, я позволил ему перенести сознание из бессмертного тела в новое.
  - Ты сделал его бессмертным? - Удивился я. Лишь Скорджа Император посветил в тайны бессмертия. Теперь, выходит и Сета? - Но как же его обучение в Ордене в период Новых Ситов?
  - А кто сказал, что он учился у джедаев после того, как примкнул ко мне? - Ухмыльнулся Валкориан. - Нет, последний раз его нога вступала под своды Храма Джедаев больше трех тысяч лет назад. И сейчас, он занят решением вопроса со строительством нашего флота...
  Я замолчал. Мне начинало казаться, что я лишний в этой эпопее. Гигантские ресурсы, слуги, флот... Что мешало Валкориану самому захватить галактику?
  - Ты чем-то встревожен, - заметил призрак.
  - Да, - кивнул я. Указав на занятые разумными карбонитовые плиты, я спросил. - Что мы будем делать с ними?
  - Все что тебе заблагорассудится, - пожал плечами Император. - Мою волю они исполнили. Теперь ты - лидер. Это твои слуги. Только произнеси одну хорошо известную тебе фразу, и они станут перед тобой на колени и будут исполнять твою волю.
  - Заманчиво, - признался я. Завидев общий пульт, я направился к нему, и набрал команду общей разморозки. С шипением и паром, плиты стали накаляться...
  - Большая часть из них - чувствительные к Силе джедаи или ситы, - заметил я. - Хорошие солдаты, инженеры и пилоты тоже были бы к месту - у нас множество кораблей, а управлять ими некому.
  - Обычные разумные не важны, - отрезал Вишейт. - Историю пишут лишь адепты Силы. Все остальные - лишь расходный материал. Единицы из триллионов нечувствительных разумных, могут оказаться по-настоящему полезны.
  Словами древнего сита глаголила истина этой галактики. Здесь правили чувствительные к Силе. А остальные - лишь пыль под их ногами.
  - Как давно Сет разморозил Киру и Малгуса? - Спросил я у Валкориана. Император оторвался от зрелища падающих из карбонитовых ловушек разумных.
  - Сразу же после того, как мы отбыли с Явина 4, - признался он.
  - Для чего? - Поинтересовался я.
  - Для того же, для чего ты размораживаешь и этих слуг, - заметил он. - Тебе нужны советники, полководцы, исполнители, шпионы...
  - Совсем случайно вышло, что среди твоих Рук выжили в большинстве своем женщины в самом расцвете лет? - С усмешкой спросил я. - Особенно Кира и Ветт...
  Валкориан многозначительно промолчал.
  - Плоть слаба, мой ученик, - спустя минуту произнес он. - Ты можешь владеть их умами, но, если ты не завладеешь их сердцами - тебя ждет участь намного страшнее участи Дарта Нокса. Помни об этом, когда кто-либо из них будет коротать твою ночь.
  С этими словами призрак, не позволяя мне что-либо возразить в ответ, исчез.
  Минут десять я наблюдал за тем, как в себя приходят после длительной карбонитовой заморозки, пять по-своему прекрасных, и не менее опасных женщин. Они поднимались с колен, стряхивая со своих одежд и брони крупицы карбонита.
  Они не задавали вопросов, лишь с неторопливостью профессионалов вынимали свое оружие и снаряжение из контейнеров, вмонтированных в основание плит. Бросив взгляд поверх голов, я с удивлением обнаружил, что Кира и Малгус присоединились к нашему маленькому собранию. Сит и джедайка приоделись, облачившись в знакомую мне по игре каноничную ситскую и джедайскую броню.
  Защелкали затворы бластеров и зажужжали активируемые световые мечи. Не было столь привычных моему глазу красных, синих или зеленых цветов. Клинки солнечного цвета загорались и пропадали, как только их владелец проверил работоспособность своего оружия.
  - Кажется, - рыжеволосая мандалорка ткнула в меня бластером. - Тебе стоит начать говорить, мальчик, прежде чем я не отшлепала тебя и не отправила домой к мамочке.
  Со стороны Малгуса раздалось громогласное булькающее хохотание.
  Вокодер превратил его хохот в скрежетание, отчего стоящая к нему ближе всех Кира скривилась.
  Я подбросил в руках рукоять светового меча. Вряд ли это помещение мне еще понадобится. Все они не знают кто я такой, и почему они должны служить мне. Что ж, небольшой спарринг будет уместен для того, чтобы завоевать их сердца.
  Гнев внутри меня мгновенно разлил кипящую лаву Темной стороны по моим венам. Выпустив свой клинок из рукояти, я ткнул им в сторону мандалорки.
  - Ну попробуй, - со смехом я крутанул перед своим лицом восьмерку. - После того как мы закончим, у меня для тебя будет персональное задание.
  Рыжеволосая красавица усмехнулась, нахлобучив шлем на голову. За ее спиной зажглись сопла реактивного ранца, и Мандалор-Мститель воспарила в воздух.
  
  ***
  Несмотря на то, что джедайские истребители и флот Оппо Ранцизиса планомерно истребляли корабли сепаратистов, особого продвижения в деле разгрома противника не наблюдалось.
  Я отказался от предложенной мне 'Дельты 7', оставшись на поверхности. Как и Шаак Ти. Как и сбитый Оби-ван. Как и последовавший за ним Скайуокер.
  Дройды перли напролом, без какой-либо тактики. Не имея полевых командиров, они бездарно заваливали Камино миллионами обломков некогда ценного мусора под названием дроиды В-1 и В-2.
  Меж тем, республиканцы отступали. Силам КНС удалось занять все грузовые платформы, охранный периметр и даже центральный оружейный склад, где находились миллионы единиц оружия, боеприпасов. За пару часов бездарного командования, республиканцы просрали едва ли не половину фабрики.
  - Шей, Ветт, - сбросив с мостика, соединяющего две платформы, отряд дройдов, я вызвал по шифрованному каналу своих... компаньонов. - Где вы?
  Мандалорианка и твилечка прибыли на Камино одновременно со мной. Лишь за исключением того, что их замаскированная ситская 'Фурия', которой управляла летонка. Прицепившись, по примеру 'Тысячелетнего сокола' к обшивке 'Аккламатора', мои Руки на замаскированном корабле затаились вблизи одной из лабораторий клонирования.
  - Почти закончили, - отозвалась Ветт. - Система такая мудреная, что я еле разобралась с протоколами безопасности...
  - Меньше слов, твилечка, - огрызнулась рыжеволосая. - Эти дройды так и прут. Еще немного, и я не смогу их сдерживать, они прорвутся внутрь.
  - Повелитель, - в ухе раздался голос летонки. - Разрешите мне к ним присоединиться. Одна мандалорка не сдержит наступающие силы...
  - Запрещаю, - с помощью Силы, я усилил свой прыжок, перемахнув с еще одной площадки на один из главных корпусов, мгновенно окунувшись в гущу боя. - Я уже считай, что рядом.
  Дроиды фактически окружили небольшую группу клонов. Молодняк, лет пять, не больше. Их отрезали от расположенных дальше по пандусу казарм. Очевидно, под защитой более старших клонов, закованных в белоснежные доспехи, 'дети' должны были вернуться в казармы и оставаться под охраной, но как обычно все пошло не так.
  Прямо перед казармами они натолкнулись на опередивший их отряд дроидов. Жестяные болванчики мгновенно сориентировались и принялись поливать клонов со всех стволов. И, чтобы положение и вовсе не казалось сладким, позади них так же объявился отряд В-1. Благо, на пандусе имелось за чем спрятаться - многочисленные ящики и контейнера с человеческий рост, маркированные знаками 'Тяжелого машиностроения Ротаны'. За ними от шального выстрела и прятались клоны, вяло отстреливаясь от наседающего противника.
  Так уж вышло, что я свой предыдущий бой переместил со средних уровней пандусов, на покатую крышу тарелкообразных построек каминоанцев. И, увидев, что дроиды наседают на 'тарелку', где Ветт и Визла копались в грязном белье каминоанцев, я рванул навстречу. Задержки в виде полусотни детских голов, защищаемых десятком клонов, я никак не ожидал.
  - Генерал, сэр, - кинулся ко мне один из солдат. Силой, я втолкнул его обратно. В ту же секунду место, где показалась тушка клона, прошил добрый десяток бластерных болтов.
  - Сидеть в укрытии! - Рявкнул я, срываясь в сторону, к чести клонов, сильно поредевшему отряду дроидов, отделяющих клонов от казарм.
  Расчет был прост. Вести перестрелку, имея за собой какое-никакое, но прикрытие в казармах, лучше, нежели чем вести огонь на два фронта.
  Передо мной было порядка десяти дроидов. Медленных, туповатых дроидов. Как два пальца.
  Я скользнул ногами вперед перед первой парой дроидов в самом центре строя, смахнув их поперек корпуса мечом. Проскользнув до дверей казармы, я оказался за спинами у дроидов. От клонов их отделяло все так же - несколько ящиков, щедро впитывающих выстрелы предшественников имперских штурмовиков.
  Толчком силы я сбросил с пандуса одного из дроидов, по инерции уходя влево, к стене. Скрывшись из обзора клонов, я, отражая бластерные болты мечом в правой руке, левой выпустил в четверых стоящих передо мной В-1 молнию, мгновенно закоротившую схемы боевых единиц. В следующий момент, подхваченные Силой дроиды уже летели в своих еще активных братьев. Парочка вылетела с пандуса вместе с пораженными молнией.
  Осталось всего четыре противника.
  Сократив разделяющее на расстояние прыжком, я оказался позади них, наискось полоснув ближайшего. Не дожидаясь, пока обломки достигнут пола, я тут же впечатал ботинок в голову еще одного. Отразив выстрел в стрелявшего дройда, и окинув взглядом поле боя, я, особо не заморачиваясь, смял его Силой и вышвырнул за пределы комплекса.
  Выйдя из-за ящиков, я махнул клонам в свою сторону.
  - Живей!
  Солдаты, бросившись в мою сторону по одному, короткими перебежками, не забывая прикрывать убегающий от огня сепов молодняк, дислоцировались в казармы. Снаружи осталась половина вооруженных клонов-солдат, чтобы не позволить дроидам пойти на штурм казармы.
  - Большое спасибо, генерал, - один из клонов, с оливковыми знаками различия на шлее и наплечниках подошел ко мне. - Если бы не вы, нам пришлось бы худо.
  - Все в порядке, сержант, - я хлопнул его по плечу, глазами оглядывая мелких копий Фетта. - Молодняк, - обратился я к ним. - Все в порядке?
  - Да, сэр, - мальцы, некоторые из которых сжимали в руках трофейные карабины дроидов, или подобранные с трупов винтовки, не выглядели испуганными.
  - Нас для этого создали, сэр, - пояснил клон. - Нам не ведом страх.
  - А зря, - я покрутил плечом, где на участке брони имелся подпалённый след от брастера. - Страх помогает сидеть за укрытием и не высовываться, когда идет бой.
  - Виноват, сэр, - рядом оказался другой клон, но уже без знаков различия. - Мы с начала боя не видели джедаев, не получали приказы.
  Ответить я не успел. На пандусе загремели взрывы гранат.
  Пулей вылетев наружу, я застал картину того, как посеченные осколками остатки дроидов, из числа отряда, наступавшего на пятки моим клонами, добиваются троицей клонов в броне, отличающейся от так называемой Фазы-1, которую первую часть Войны клонов носили на себе рожденные на Камино двойники Джанго Фетта.
  'ЭРКи!' - осенило меня.
  Элитные республиканские коммандос - это клоны, созданные и обученные специально для выполнения 'деликатных' операций. Диверсии, восстания, разведка... Этим ребятам все по плечу. Особенно тем, кто относились к 'Нуль' классу. Шестерка обезбашенных, независимых, не признающих авторитетов клонов, командовать которыми мог только их наставник - мандалорец из клана Скирата. Но, насколько я помнил, 'нули' не участвовали в обороне Камино.
  Значит - передо мной 'альфы'. Сотня коммандос, созданная после 'нулей'. В отличии от их предшествеников, с 'альфами' каминоанцы решили не экспериментировать и генетические улучшения не производить. Как результат - получили сотню практически не измененных клонов Джанго Фетта, тренировками с которыми занимался сам мандалорец, которые вплоть до атаки на Камино, находились в стазисе.
  - Это еще что за вояка? - Пробурчал один из коммандос, тыча стволом карабина в мою сторону.
  - Эй, ты кто там еще такой, бросай оружие, - второй из троицы тут же опустился на одно колено, навел на меня бластерную винтовку, увидев, что я шагнул им на встречу. - А то мигом нашпигую...
  - Опустите оружие, - звонким, но сильным голосом скомандовала подошедшая Шаак Ти. Взглянув на меня, улубнувшись при виде выглядывающих из дверного проема детенышей-клонов, она церемониально наклонила голову вперед.
  - Рыцарь Доуган, - поприветствовала она меня.
  - Магистр Ти, - вернул приветствие я. - Какими судьбами?
  - Мы движемся в лабораторию, где находится третье поколение клонов, - ответила магистр. - Прямой путь обрушен - мост взорван сепаратистами, поэтому, мы движемся кружным путем.
  - Осик! - Один из коммандос, тот самый, что при встрече промолчал, отвесил смачного пинка тому из братьев, что присел, и со словами 'Шабуир!', выдал подзатыльника первому. - Джетии, - уже тише произнес он, тыча в мою сторону.
  - Прошу простить клонов за горячность, рыцарь-джедай, - странно, но долговязого каминоанца, я сразу не приметил. Лама Су, правитель планеты, собственной персоной. Вдвоем с Шаак Ти, он зашли за импровизированную баррикаду, оставив ЭРКов за своей спиной, с противоположной стороны ящиков. - 'Альфы' только-только пробудились, и еще не...
  - Все в укрытие! - На ходу запалив меч, я Силой рванул на себя всех троих клонов, перебросив их через препятствия, я ринулся вперед по пандусу, навстречу выкатывающимся из-за угла паре дройдек.
  Я не успел. Паразитки мгновенно остановились, развернулись в боевое положение. Словно в замедленной киносъёмке, я наблюдал за тем, как напитываются энергией генераторы защитных полей дройдек, как наводятся на меня скорострельные бластеры...
  Первую дройдеку, хвала Силе, я успел полоснуть мечом, проскользнув в паре миллиметров от нее. Одна из конечностей отпала, поэтому, лишившись равновесия, она упала на бок. Щит моргнув, отключился. Развернувшись в прыжке, я Силой смахнул поврежденного оппонента с пандуса, и вскочил на ноги.
  Золотистый клинок принял на себя первую очередь алых зарядов от второй дройдеки.
  Первый залп ушел в пол, второй - в воздух, третий - обратно в дройдеку. Срикошетив в потолок, заряд пропал. А следом, под ноги дройдеки упали три импульсные гранаты, взрывами которых сепаратистского дроида просто разорвало.
  - Закончила! - Весело взвизгнула в моем ухе Ветта. - Данные у меня!
  Прикрыв рот рукой, словно стираю с него кровь из прокушенной губы, быстро скомандовал в микрофон.
  - Убирайтесь с данными на базу, джедаи в одном переходе от лаборатории!
  - Тащи свою синюю задницу наружу! - Тут же последовал рык Шей. - У меня кончились заряды к бластеру.
  - Хватит на меня орать! - Обиженно заявила голубокожая твилечка. - Я действую так быстро, как могу.
  - Могу оставить тебя наедине с дроидами! - Крикнула в ответ мандалорка.
  В эфире слышался треск аппаратуры и звуки бластерных выстрелов.
  - Я в точке эвакуации, - прервала Дарт Атрокса. - Ветт выбралась, Шей прижали дройды.
  - Помоги им! - Чертыхнулся я, видя, что в мою сторону спешат три коммандос и магистр Ти.
  - Слушаюсь, - ответила краснокожая. Буквально в следующую секунду я почувствовал как платформа получила несколько мощнейших зарядов из крупнокалиберных орудий 'Фурии'. Пол подо мной закачался, я рухнул на одно колено, с помощью Силы сохраняя равновесие. Хорошо еще меч отключился, а то так бы и отрезал себе чего нужного.
  Один из клонов грохнулся навзничь, два других устояли. Магистр уцепилась за ближайшую выступающую из стены комплекса деталь, благодаря чему устояла на ногах.
  - Это взрыв? - Своим гортанным голосом спросил Лама Су, выглядывая из-за ящика.
  - Похоже на то, - пробормотал один из коммандос.
  - Шей и Ветт на борту, - отозвалась леди-сит. - Данные у нас, отбываем на Одессен.
  - Понял, - уже больше проформы шепнул я. Я представил себе, как замаскированный полем невидимости ситский корабль срывается из-под противоположной части комплекса, и взмывает вверх. Спустя пару мгновений я почувствовал, как хорошо знакомая мне, заглушенная ситским колдовством аура летонки исчезла. 'Фурия' перешла в гиперпространсттво. Миссия на Камино завершилась.
  
  ***
  Как бы ни была комфортабельна императорская станция, она предназначалась для сохранения секретов, вовсе не для организации мятежа галактического масштаба.
  Туманность, сковывающая гиперпространственные прыжки, стала бы обузой, случись необходимость эвакуироваться.
  Потому, порубив в капусту оборудование отсека для карбонитовой заморозки, я и семеро моих последователей, вполне довольные началом наших взаимоотношений, тряхнув стариной (в их случае) и применив на практике хваленое куновское фехтование (в моем), собрались в кают-компании чтобы за чашечкой растворимого кафа и мерзких на вкус пищевых батончиков, обсудить стратегию на ближайшее будущее.
  Восседая во главе стола, я обвел глазами своих Рук. Именно так я решил их называть. Руки. Особые помощники, разведчики, шпионы, диверсанты, полководцы... Сподвижники, вера которых строится как на желании отомстить, так и на ситском колдовстве, подчинившем их мне.
  За столом наблюдалось явное группирование по интересам.
  Кира, Надия сидели в дальнем от меня углу, тихо перешептываясь между собой.
  Малгус, тогрута и летонка разместились тесной группкой по правую руку от меня. Ветт - напротив них. А мандолорианка предпочла демонстративно сесть напротив меня, то и дело бросая на меня полные ярости взгляды.
  Безусловно, один против семерых обученных ситов, джедаев, мандалорца и просто метко стреляющей твилечки, я бы не продержался. Даже поглоти я хоть десяток призраков. Но, я честно победил в долгом, изматывающем сражении Шей. Точнее, мы расстались вничью. Я лишил ее огнемета и реактивного ранца, она отбросила мой меч. По сути, патовая ситуация, была бы, если б не Сила. С ее помощью я пропахал мандалоркой почти все карбонитовые плиты, оказавшиеся на практике весьма хрупкими. На закуску подрумянив девушку парой молний, я назначил ее главной по кухне на ближайшее мероприятие. По моему разумению, для воина нет ничего более унизительного и противного, чем кашеварить.
  Тем более, что повар из нее откровенно паршивый.
  - Даже каф дерьмо, - скривилась Ветт, демонстративно сливая коричневую жижу в отходы. - За столько лет могла хотя бы каф заваривать научиться, - адресовала она претензию мандолорианке. Рыжая, потирая смачный синяк на половину лица (каюсь, не заметил, что перед последней плитой с нее шлем слетел), грязно выругалась на своем языке.
  - И вот как с ней общаться? - Апеллировала ко мне девушка с Рилота.
  - Можно просто закрыть рот и не бесить всех присутствующих, - предложила мрачная и молчаливая Дарт Атрокса. С лицом, лишенным любого намека на эмоции, она словно робот поглощала безвкусные пайки и запивала столь же отвратительным кафом. - Повелитель разбудил нас не просто так.
  Я коротким кивком поблагодарил летонку за акцент на моем молчании.
  - Если вы закончили собачиться, то я начну, - я подался чуть вперед. - Мое имя Рик Доуган, я ученик и наследник Императора Вишейта. И... рыцарь-джедай.
  - Джедай, - недоуменно посмотрела на меня джедайская фракция. Вет тоже раскрыла свои огромные глаза. Мандолорианка наоборот, глаза закатила. Малгус презрительно фыркнул. Тогрута и Дарт Атрокса благоразумно промолчали. - Но почему?
  Вздохнув, я вкратце пересказал задуманное.
  - Мы должны остановить производство клонов, - заявила Кира. По взглядам собравшихся, я заметил, что лишь Ветт и Надия поддерживают ее точку зрения. Оно и понятно - остальные сражались на стороне ситов.
  - Иначе Орден просто истребят, - поддержала ее Надия. - Этого нельзя допустить.
  - Мы и не допустим, - пообещал я. - И ситы, и джедаи должны отринуть свои вековые противоречия и стать чем-то новым. Джедаям пора положить конец, - произнес я. И добавил. - Как и ситам.
  - Раньше, мы были единым орденом, познающим Силу. Сейчас, тысячи конфликтов спустя, что ситы, что джедаи выродились, погрязли в своих догмах. И этот конфликт будет продолжаться поколениями, - я обвел глазами присутствующих. - История хранит множество примеров, когда адепты, использующие обе стороны силы, жили, не страшась своих эмоций. Мы должны добиться того же. Если у кого-то другое мнение, - я снова обвел глазами присутствующих, - то можете смело возвращаться в карбонит.
  Желающих не нашлось.
  - Что ж, - заключил я. - Тогда о насущном.
  Нам требовалась полноценная база. Императорская станция хоть и была надежно спрятана от посторонних глаз, но все же туманность создавала трудности в использовании гиперпространственных прыжков. Да и твердая почва под ногами как-то поприятнее металлических плит.
  Выбирать нам было из чего. Навигационный компьютер 'Защитника' - в помощь. Так, или иначе связанные с историей галактики планеты сейчас оказались забыты, пути к ним - утрачены, или же - как в случае с Камино - намеренно скрыты. Идеальное время и возможность для обустройства базы.
  Я посчитал, что подходящим для размещения базы должен стать мир, наполненный Силой. Но, чем больше мы исследовали подобные миры из навигационной базы 'Защитника', тем больше я сомневался в том, что смогу найти подходящий мир.
  И, после путешествия к Дромунд Каасу, принял решение.
  В угоду нашему слогану о равновесии Силы, я настоял на том, чтобы штаб разместился там, где Сила находилась в равновесии. Дромунд Каас, Явин 4, Лехон, Коррибан, Зиост, источающие Темную сторону, также, как и Телос 4, Оссус - Светлую, не подходили нам. Несмотря на то, что имели некоторую материальную базу, которую мы могли без труда использовать. Но, в таком случае, это давало бы преимущество адептам той стороны Силы, которой была пропитана планета.
  Пришлось искать планету, на которой Сила находилась в равновесии.
  Тайтон, сразу же пришедший мне на ум, пришлось отринуть, так как планета оказалась наводнена Темной стороной. Что не могло не развеселить адептов Темной стороны. Ну как же - дом джедаев пропитан Тьмой. Пока Малгус отсыпал ехидные колкости вроде 'Следовало навестить вас тут, как на корусанте', Дарт Атрокс и тогрута Ашара просветили меня, что во Время второй галактической войны, Тайтон пережил серьезную катастрофу, которая погубила большую часть живых существ и биосферы мира. Именно поэтому, Тайтон оказался загрязнен избытком Темной стороны.
  Незначительный перевес Темной стороны над Светлой не сказать, что значителен, но создавал некую ауру порченной планеты. И, несмотря на то, что Кира, Надия и Ашара высказывались именно за родную планету предков джедаев, пришлось отказать им в этом. Джедаи покинули Тайтон, очевидно, переселившись с него на Корусант, где восстановили свой Храм после вторжения Малгуса.
  Закуул, о котором все уши прожужжала Ветт, встретил нашу разведывательную группу - Шей, Ветт и Атрокс - лишь колоссальными разрушениями и суровым радиационным фоном. Несмотря на то, что в обломках павшей империи можно было бы раздобыть что-нибудь интересное, облучиться никому не хотелось.
  Бывшая столица Вечной Империи оказалась разрушена. Неизвестный враг до основания уничтожил следы былого величия. Наблюдая картину разрушенного мира с голотерминала станции, я не мог даже слова сказать. Казалось, словно кто-то превратил личную месть в геноцид.
  Похожую картины мы видели на Дромунд Каасе. Столица Империи ситов лежала в руинах. И, хоть на планете ощущались адепты Темной стороны, Валкориан с яростным раздражением отверг мое предложение выйти с ними на связь. Брошенное вскользь предложение Малгуса вырезать их под корень, так же осталось без ответа.
  Мы все - я и семеро моих последователей, стояли в рубке корвета, наблюдая картину тотального разрушения планеты. Несмотря на то, что кое-где все же сохранились следы архитектуры ситов, планета, пропитанная Темной стороной, заросшая непроходимыми джунглями, кишащими свирепыми хищниками, напоминала мне Явин 4. Древний ситский мир, подвергшийся джедайскому опустошительному вторжению...
  - Кажется, Республика поставила точку в наследии императора Вишейта, - произнесла Кира. И хоть она не улыбалась, голос ее таил в себе какое-то жесткое, мрачное торжество.
  Ее кажущаяся покорность, которую она источала с момента нашей первой встречи, словно улетучилась. В глазах замерцал огонек торжества. Валкориан, который посетил нашу компанию только во время поисков на Дромунд Каасе, с ледяным безразличием взглянул на бывшую лазутчицу, и та же молча растворился.
  - А ты не так и безнадежна, девчонка-джедай, - забулькал вокабулятором Малгус. - Из тебя получился бы хороший сит, - заметил он. Радужка глаз сита засверкала золотом. - Однажды тебе потребуется учитель...
  Кира с иронией посмотрела на Малгуса снизу-вверх. В позе, в мимике, в голосе девушки звучал вызов. Не просто вызов неискушенного джедая матерому ситу, а вызов существа, который понимал суть предложения вовсе не понаслышке.
  В биографии Киры имелось место, отведенное Империи ситов. Девочка родилась среди противников джедаев, стала одной из Детей Императора - подчиненные ему одному лазутчиков. Бежала в Республику, где стала джедаем. Как бы ни был силен Малгус, случись между этими двумя сражение не на жизнь, а на смерть - я поставлю на Карсен.
  - Напомни мне, где твоя Новая Империя, сит? - С едкой ухмылкой, тоненьким дружелюбным голосом произнесла девушка, обращаясь к ситскому полководцу.
  Мысленно я с размаху ударил себя по лицу ладонью.
  Глаза Дарта зажглись недобрым огнем. В руках сита появилась рукоять меча, Кира ответила тем же, с легкостью крутанув рукоять светового посоха перед собой. В коллективе на мостике повисло тяжелое молчание. Два моих сопартийца готовились прикончить друг друга.
  - Довольно, - я Силой слегка оттолкнул их друг от друга. - Не хватало, чтобы вы еще друг с другом собачились.
  - Вас это не остановило от сражения с наемницей, - тихим спокойным голосом произнесла Надия. Краем глаза я заметил, что она ненавязчиво расположилась слева позади Карсен. Чтобы не мешать той орудовать световым мечом.
  Обе девушки с невозмутимостью держали руки на рукоятях своих световых посохов. Если Кару я видел в деле хотя бы в игре и понимал, что противник она серьезный, то о Грелл имел лишь поверхностное представление. Но, почему-то мне казалось, что даже в меньшинстве обе джедайки смогут значительно проредить своих оппонентов из противоположной фракции.
  - Я сказал - довольно, - произнес я как можно резче. -Как только найдем место для базы - первым делом организуете себе место для спарринга. Но, на моем корабле - никаких поединков.
  С угрюмыми лицами слуги - джедаи, ситы, мандалорка и контрабандистка поспешили покинуть рубку.
  Лишь Дарт Атрокса осталась на мостике, старательно делая вид, что произошедшая перепалка ее не интересует.
  - Какие будут приказания, мой лорд? - Поинтересовалась она.
  - Установи курс на Одессен, - скомандовал я. - Будем надеяться, что хоть там все хорошо. Не как у нас в коллективе, - скривился я.
  Сидя перед панелью управления кораблем, слева от центральной выступающей панели, летонка лишь усмехнулась. Я сидел по другую сторону от голограммы галактики, устало откинувшись на кресле.
  Управлять даже малой группой индивидов, которые подчиняются тебе лишь условно.
  За время, проведенное в тесном мирке корабля, я стал понимать, что отнюдь не являюсь для них авторитетом. Валкориан - вот кто их истинных хозяин. Ни победа над мандалоркой, как я рассчитывал, ни путешествие не сделали нас ближе друг к другу. А сейчас, я лишь позволил им еще раз разочароваться во мне.
  'Надо было отправить их в разведку на разных кораблях', - подумал я. На станции имелись три ситские 'Фурии', готовые к эксплуатации. Оборудованные системами маскировки, как и эскадра 'призрак', эти корабли могли быть мной использованы для более оперативного поиска базы. Я даже делал определенные попытки для этого, отправив команду Шей, Ветт и Атрокс на Закуул, пока я с остальной командой проверял Тайтон. Но, вернувшись из экспедиций, черт дернул меня обследовать Дромунд Каас полным составом.
  Устал. Слишком устал. Возможно все же Валкориан ошибся во мне, и я не могу даже с семерыми справиться - не то что с целой галактикой, как он хочет. Нужно отдохнуть и взглянуть на ситуацию под новым углом, свежим взглядом.
  Да и экипажу следует отдохнуть. Рассчитанный все же на четверых человек кубрик, не мог вместить всех желающих.
  Малгус обосновался в трюме. В общем-то он особо и разрешения то не спрашивал - просто оборудовал там себе спальное место.
  Ветт перебралась в инженерный отсек, где на пару с понравившимся ей R3 коротала время, исполняя на корабле обязанности технического специалиста.
  Шей Визла безапелляционно оккупировала медотсек. На мое возражение о том, что единственная койка должна принадлежать потенциальному больному, мандолорианка презрительно хмыкнула, заявив, что не встречалась еще с ранами, которые нельзя было бы излечить, находясь в установленной во время пребывания на императорской станции бакта камере.
  Потому, было забавно осознавать, что в кубрике за стенкой от меня Сила достигла равновесия - два сита, два джедая. Как бы тогрута не позиционировала себя как серый джедай, мировоззрение у нее оставалось соответствующим ее предыдущему учителю.
  - Я к себе в каюту, - произнес я, смекнув, что даже на таком маленьком корабле, экипаж должен знать, где их предводитель. - Сколько времени на перелет?
  Краснокожая твилечка сверилась с приборами и произнесла.
  - Восемь часов, повелитель.
  - Достаточно, чтобы хорошо отдохнуть, - заметил я. Оставив мостик на попечение леди-сит, я побрел в каюту.
  Заперев за собой дверь, я сбросил порядком поднадоевший мне джедайский плащ. В нескольких местах подпалины от столкновения с Шей. Пара тройка бластерных прострелов. На помойку только. Никто из компаньонов даже не сказал, что хожу в рванье. Дожили. Небось еще и потешаются за моей спиной.
  Меня так и подмывало все же опуститься до низости и завладеть их разумами, воспользовавшись закладками Валкориана. Всего одна фраза, и почти все они - мои преданные слуги. Заглядывают в рот, стараются исполнить все мои приказы наилучшим способом...
  Но, каждый раз я гнал от себя эти мысли.
  Если я не могу привить к себе уважение семерых, сделать так, чтобы они исполняли мою волю потому что сознательно подчиняются моему влиянию и приказам, то из меня пшик, а не правитель. Всех разумных в галактике не подчинишь своей воле.
  Пискнула панель от входной двери. В этот самый момент я боролся с застежкой нагрудника брони. За время скитаний по задворкам галактики джедайская броня успела мне порядком надоесть. Но. Раз за разом я обряжался в нее, как во вторую кожу.
  Поножи и наручи уже лежали на анатомическом стенде. Оставалось лишь скинуть нагрудник и наспинник, тканевый костюм-подложку, и можно юркнуть под одеялко и забыться сном.... А тут принесло еще кого-то.
  В эту минуту я пожалел, что на корабле нет визуального интеркома. Так, не открывая дверь можно было переговорить и отпустить с миром нежданного вторженца. Теперь же приходилось открыть дверь.
  Едва панель двери отъехала в сторону, я увидел Дарт
  Атроксу, стоящую напротив меня.
  -В чем...?
  - Вам помочь, повелитель? - В глазах летонки играл веселый огонек, а длинные тонкие пальцы мгновенно нашли и расстегнули непокорную защелку на моей броне. Нагрудник и наспинник с грохотом упали на пол.
  Но, меня смутил голос летонки. Ранее звучавший подобострастно, сейчас он приобрел нотки заигрывания, флирта. Но, сознание, почему-то рисовало картину хищника, загнавшего обессиленную добычу в угол. И, само собой - охотник тут не я.
  Я сделал шаг назад, чтобы тяжелый нагрудник не припечатал мне пальцы ног, и уперся ногами в край постели. Мысли в голове вертелись, и от происходящего, почему-то, слова застряли в горле.
   Леди-сит сделала шаг навстречу мне. За ее спиной закрылась дверь, огласив комнату щелчком замка. Теперь, в капитанской каюте были лишь я, безумно сексуальная краснокожая летонка и постель, на которой с легкостью могут поместиться отнюдь не два и не три человека.
  Твилечка с некоторой дозой театральности, но с присущей ее расе сексуальностью сбросила с себя ситский плащ с капюшоном, нагрудник, оставшись лишь в обтягивающих ее стройные изящные ноги брюках, и широком топе, оставляющем между тем на обозрение шикарный плоский, с рельефами в меру накаченных мышц животик, пупок которого украшала драгоценность с небольшим драгоценным камнем. Я почувствовал, как мое мужское естество внезапно осознало, что передо мной стоит не просто смертельно опасная сит-леди, но и прекрасная сексуальная девушка.
  Мозг расчетливо подсказывал мне, что в мою сторону направлены чары темной стороны, и именно они - причина выброса и буйства моих гармонов. С некоторой ленцой, я поглощал чары летонки. Больше месяца я находился в этой вселенной. Меня окружали весьма милые и сексуальные девушки. Что плохого в том, что одна из них хочет быть не просто подчиненной? В конце-концов даже в моей вселенной начальники спали с подчиненными. А я, как-никак, будущий правитель собственной Империи.
  Атрокса обнажила ряд слегка заостренных белоснежных зубов, провела по ним кончиком языка. Словно змея, готовая броситься на свою жертву.
  - У нас есть восемь часов, повелитель, чтобы снять с вас напряжение, - произнесла она, призывно положив обе руки на свой пояс, на котором болталась рукоять светового меча.
  'Ну, а почему бы и нет, в конце то концов?! Тоже хороший отдых', - подумал я, положив руку на пояс летонки. В ту же секунду он упал на пол. Слегка звякнула рукоять светового меча.
  Тонкие пальчики изящной руки медленно, подогревая мой интерес, спустили на пол облегающие штаны твилечки, от которых она избавилась небрежным движением сексуальных ног. Леди-сит покорно встала передо мной на колени.
  Я провел кончиками пальцев по лекку летонки, как бы между делом вспомнив, что помимо части мозга, там у твилеков находятся эрогенные зоны. Пропуская небольшие порции Силы сквозь свои пальцы, я совершенно интуитивно воздействовал на ее нервные окончания.
  Сит в экстазе закатила глаза, открыв рот, который я тут же запечатал поцелуем. Тонкие красные пальцы девушки добрались до застежек тканевого костюма и принялись торопливо избавлять меня от лишней одежды.
  
  ========== Глава 10. 'Железное копье' ==========
  Ах.
  Ты ж.
  Сука.
  Я смотрел на непробиваемо самодовольное лицо Мэйса Винду. Черный (вы уж простите, но я ни разу не толерантен) смотрел на меня как на дерьмо. И ожидал ответа.
  - Я согласен с предложенным мне назначением, магистр Винду, - я склонил голову в знак смирения.
  - Штаб 13-ой секторальной армии располагается на планете Орд-Падрон, - произнес Йода. Голограмма гранд-мастера ткнула в меня клюкой. - Прибыть туда вам надлежит, вместе с вверенными вам войсками.
  - Вы хорошо проявили себя в сражении при Камино, рыцарь Доуган. Только благодаря вашему вмешательству, противник не смог добраться до третьего поколения клонов.
  - В этом не только моя заслуга, гранд-мастер, - честно признался я. - Магистр Шаак Ти, Оби-ван Кеноби, Энакин Скайуокер, ЭРК-клоны...
  - Рыцарь Доуган скромничает, - произнесла Шаак Ти. - Именно он предложил обвалить тоннель и сдерживал напор воды, пока к нам не подоспела помощь.
  После сражения на пандусе, оставив молодняк под охраной отделения клонов, я, Шаак Ти, Кеноби и Скайуокер, ведомые канцлером Лама Су, проследовали, не без боя, к лаборатории, где выращивалось третье, самое молодое поколение клонов. Будущие бойцы, которым еще только предстояло вырасти.
  Тут же, буквально в нескольких переходах, имелся один из вспомогательных контрольных пунктов, рядом с которым обнаружилось несколько сотен перебитых дройдов. Именно отсюда Шей и Ветт стащили информацию из центрального компьютера Тайпока-сити.
  Если не можешь призвать армию - создай ее.
  Никогда не понимал, почему конфликт назывался Война клонов. Для меня название предполагало, как бы противостояние именно клонов между собой. Может дело в локализации, может еще как...
  Одессен встретил нас умиротворенным равновесием Силы, приятным климатом, относительно спокойным животным миром.
  Вкупе с практически нетронутой базой Вечного Альянса, планета выглядела самым подходящим подспорьем для начинающих заговорщиков.
  Моим волевым решением, Одессен стал штаб-квартирой Вечной Империи. На плечи Малгоса легла обязанность переместить на орбиту планеты императорскую станцию и эскадру 'Призрак' на орбиту Одессона. Не без пререканий, но сит отправился исполнять задание. За компанию с тогрутой.
  Ветт, как единственная знакомая с базой Альянса, принялась наводить на ней порядок, составляя с помощью R3 дефектовую ведомость для ремонта или замены оборудования. Но, не справилась она и с половиной, как вернулся Малгус и 'Рассекатели'. Поручив ситу и падшей джедайке заботу о базе, я забрал твилечку для более важной миссии. Ее ценные технические навыки нужны мне были в другом месте.
  Ашара послушно переняла от Ветт бразды правления на базе, пока Малгус 'играл в солдатиков', с помощью 'небовиков' перемещая на планету запасы станции.
  Кира под прикрытием доверенного лица держателя 'безличного счета' была мной откомандирована на Рендили - следить за ремонтом и модернизацией нашего флота.
  Надия отправилась выполнять аналогичную миссию на Куат. На ее плечи ложилась крайне сложная и ответственная миссия, о которой я расскажу подробнее в свое время.
  С оставшимися тремя девицами я отбыл на Корусант и затем - на Камино.
  Самой проворной части моих Рук предстояло проникнуть в секретные файлы каминоанцев. Меня интересовало все - начиная от устройства клонирующих технологий, до способов изменения генов. Больше всего любопытно было понять, что именно заставило клонов поднять оружие на джедаев - тот самый чип, что торчал у них в головах, или смиренность и покорность приказам, что в них воспитали каминоанцы?
  Я поверил бы именно в то, что созданные для исполнения приказов в строгом соответствии с иерархией клоны, подчинились главе государства и исполнили 66 чрезвычайный приказ, если б в фильме Коуди не назвал Палпатина 'Владыка'. Обращение, подобающее владыке ситов. Знали ли клоны, или хотя бы их командиры, кто такой Палпатин? Или все же верна теория, что чипы-ингибиторы заставляли их делать то, что они сотворили...
  - Создать армию мандалорцев, - произнесла Визла, услышав, кто был донором для клонов, - это весьма амбициозно. Будет любопытно покопаться в грязном белье этой планетки.
  Атрокса молча приняла приказ сопровождать этих двоих. Ветт же без умолку, до самого Корусанта, рассуждала о том, что армия клонов - это верное решение со стороны ситов. Полная унификация, единообразие, никаких дополнительных расходов и потерь со стороны граждан. Продукт, выращенный сугубо для войны...
  Ее слова заставили меня призадуматься. Поэтому, уже на Камино, я попросил Атроксу, пока Шей и Ветт копались с файлами, позаимствовать у каминоанцев несколько инкубаторов. Благо, так оказалось, что склад с резервными инкубаторами находился совсем неподалеку. По шифрованному каналу летонка сообщила мне об успешном завершении своей тайной миссии.
  Меж тем, зная, что мои подручные после Камино держат курс к месту дислокации флота 'Катана' для оценки его состояния, я вместе с другими джедаями отстаивал третье поколение клонов. Согласитесь, в этом есть что-то ироничное - джедаи спасали тех, кто их впоследствии прикончит.
  Несмотря на победу на пандусе, жестянки продолжали доминировать по всей территории защищаемого нами 'гриба'. Первые несколько уровней прошли практически без боев, но чем ближе мы подбирались к лаборатории, тем больше становилось дроидов. Но, и к нам прибыло подкрепление - Кеноби и Скайуокер вместе с отделением солдат-клонов. Все вместе, отступая под натиском превосходящего нас численно противника, мы отступали к лаборатории. Лаборатории третьего поколения располагались в подводной части комплекса.
  Прибыв туда, мы с облегчением увидели не тронутые войной сотни и тысячи инкубаторов с плавающими в них маленькими клонами.
  - Отступать нам некуда, - заметил Скайуокер.
  - А мы и не отступаем, - парировал я. - Эти клоны, - я указал себе за спину, - будущие солдаты. Либо они вырастут преданные нам, либо не вырастут совсем. ЭРК, - я обратился к трем клонам. - Заминируйте инкубаторы. Если мы падем, - я указал клинком на нескольких дроидов, появившихся на дальнем конце подводного тоннеля. - Клоны не должны попасть в руки противника.
  - Как прикажете, - козырнул мне коммандос. Альфа-17. За непродолжительное время, я успел познакомиться с каждым из трех коммандос - 17, 22 и 56. Несмотря на их внешнюю похожесть, в Силе они ощущались по-разному.
  Альфа-17, тот самый, что отвесил двум своим собратьям за то, что они не признали во мне джедая. Не мудрствуя лукаво, я нарек его 'Альфой'.
  Альфа-22, недоверчивый и хамоватый, тот, что сомневался при первом знакомстве. Его я окрестил 'Балдой'.
  56-ой... этот персонаж. Самый сложный из всех. Сперва делает, потом думает. Одна только его выходка с гранатой в подводном тоннеле едва не отправила нас на дно морское. Но, не могу не признать - дроидам пришлось не сладко. Потому то и наречен был 'Берсерк'.
  Пока Балда и Альфа разбирались с системой самоуничтожения лаборатории - несмотря на причитания и протесты Лама Су, джедаи и Берсерк отстреливали наседающих дроидов.
  Противник все прибывал и прибывал. Казалось, дроидам не будет конца. Совершенно не считаясь с потерями, все новые механические солдаты сепаратистов двигались навстречу нам.
  Кеноби получил ранение в плечо и выбыл из боя. Пятеро клонов погибли, двое ранено - один из них, наверняка, не выживет. Шаак Ти присматривала за раненными, как только один из случайных выстрелов повредил ее световой меч.
  Когда весь пол тоннеля оказался покрыт останками дроидов, меж которых плескалась океанская вода, щедро просачивающаяся сквозь многочисленные пробоины от осколков гранаты Берсерка, в голове созрел план.
  - Скайуокер, - окликнул я падавана, который с азартом занимался отражением в наседающих дройдов их же выстрелов.
  - А? - С недовольной миной обратился ко мне Избранный.
  - Нога! - Передразнил я татуинца. - Пробовал когда-нибудь сдерживать напор воды Силой?
  - Чего? - Полными ужаса и недоумения глазами посмотрел будущий джедай.
  - Ну, значит, будем учиться по ходу дела. - Собрав Силу, да побольше, я направил ее разрушительным Силовым толчком вдоль тоннеля.
  Сила, словно огромный молот пронеслась по коридору, сметая и сминая все на своем пути. Элегантные, некогда прочные, но пострадавшие от осколков своды подводного тоннеля обрушились, увлекая на дно дроидов - как активных, так и тех, кто уже встретился со своим цифровым богом.
  Почти сразу же, тот остаток коридора, что остался у нас, граничащий со входом в лабораторию, стал заполняться водой.
  Вбирая в себя мощь Силы, я постарался достичь равновесия между своим спокойствием (правильнее было бы сказать - пофигизмом) и внутренним страхом (если не получится - мы все захлебнемся. Хрен на них-то, но себя любимого -жалко). Я чувствовал, как Сила течет сквозь меня, наполняет мое тело, очищает разум и выплескивается из моих рук невидимым щитом.
  Подобно энергетической пленке, Сила встала между нами и водами океана, сохраняя нам жизнь.
  - Невероятно, - прошептал Скайуокер. - Где вы этому научились?
  - Сила таит в себе невиданную мощь, Энакин, - к нам подошел Оби-ван. Несмотря на ранение, он выглядел бодрячком. - Это была великолепная мысль, рыцарь Доуган, - похвалил он меня.
  - Можно просто Рик, - предложил я. Потоки Силы, направляемые мной, слегка заставляли руки дрожать от напряжения, но в целом терпимо. Думаю, некоторое время я все же продержусь.
  Но, стоит отдать должное сообразительности Альфы и желанию жить Ламы Су. Клон и премьер-министр довольно быстро разобрались с системами лаборатории, и вот, сверхпрочная герметичная переборка отрезала лабораторию от океанских пучин.
  С трясущимися от напряжения руками я поблагодарил обоих. И хоть потоки Силы, прошедшие через мое тело ни в коей мере нельзя было сравнить с теми, что я пропустил через себя, поглощая духа Экзар Куна, все равно мне приходилось не сладко.
  В ожидании эвакуационной команды, которую уже вызывал Лама Су, я сел на пол, подперев стенку своей спиной. Тело мелко трясло от напряжения. Я пропускал через свое тело потоки Силы, не слишком мощные, но, достаточные, чтобы снизить напряжение агонизирующих нервных окончаний.
  Магистр Ти распорядилась, и троица ЭРК поспешила отключить систему самоуничтожение. Теперь, не опасаясь, что смерть прилетит через единственный вход, он же выход, клоны и джедаи приступили к перевязыванию ран.
  
  ***
  С большими потерями, сепаратисты отступили. Часть их флота бесформенными кусками мусора болтались на орбите. Но, большинству кораблей удалось сбежать.
  Преследовать уходящие из системы корабли джедаи, лишенные гиперпространственных колец, не смогли. Хваленный Оппо флот Республики оказался избит так, что не мог оказать противодействия отступающим сепам. Два из трех 'Барышников' - основных ударных кораблей атакующего флота, и больше половины от первоначального количества 'Щедростей' смогли уйти. И хоть командование ВАР сочло сражение выигранным Республикой, мое мнение было скептическим по этому поводу.
  Рутинная уборка трупов и расчистка помещений заняла нескольких дней. Все это время я находился на Камино. Приказа покидать планету мне не поступало, хотя большая часть джедайской братии, за исключением Шаак Ти, отбыли, прихватив с собой почти все корабли и боеспособных клонов.
  Камино вновь остался ни с чем.
  Пара 'Аккламаторов' на орбите - это ни о чем. Пшик для хотя бы одного 'Барышника'.
  Но, захват Камино сепами в планы Сидиуса не входил...
  Совет, в крайне усеченном составе, распределил меня в 13-ую секторальную армию.
  'Железное копье'.
  И, если я что-то помнил про конкретно эту армию, так это то, что всю Войну клонов, 13-ая ох.евала в атаке.
  Но, обо всем по порядку.
  С началом войны, командование Великой армией Республики раздели пространство оной на двадцать сверхсекторов. Во главе каждого поставили высшее должностное лицо - моффа. Этот человек в лице своем осуществлял величие власти Республики в секторе. Да, по сути мофф, мог на любой планете говорить: 'Я здесь закон!' и быть абсолютно правым.
  Читая 'брошюрку' - информацию на деке, я просветился, узнав, что всего имеется 20 секторальных армий, разделенных условно на три группы: Северные, Южные и Резервные. 13-ая возглавляла список Южных. И, не мудрено. 13-я секторальная армия 'Железное копье' под командованием моффа Байлюра со штабом на планете Орд-Пардрон получила самый большой театр военных действий. В зону ее ответственности входили все территории Пространства хаттов, ботанов и других, мало приметных планет до задницы. Например, Кристофсис, Родия, Тойдария...
  Основная задача 'Железного копья' - защита Камино. Но, увидев в зоне ответственности Кристофсис, и Пространство хаттов, я печенкой стал чувствовать, что говнеца мне придется хлебнуть отнюдь немало.
  Однако, удачи на трудных поприщах сулили дивиденды. Где еще прославить свое имя, как не в тяжелейших боях?
  Моих скромных заслуг на Камино оказалось достаточным, чтобы все три ЭРК - Альфа, Балда и Берсерк остались со мной. Остальных выживших ЭРК расхватали как горячие пирожки, но 'своих' я отстоял едва ли не перед Шаак Ти. Магистр, традиционно спокойная, благосклонно отнеслась к моей прихоти.
  Вскоре после распределения, поступил и приказ.
  Ротана, расположенная в зоне ответственности соседней, 14 армии, как я уж говорил, являлась секретной производственной площадкой 'Верфей Куата'. Каминоанцы выбрали их для производства техники и корабле для ВАР именно благодаря секретности расположения планеты. Насколько я помню, за всю Войну клонов сепаратистам так и не удалось узнать место ее расположения.
  Ну так вот. Ротаану и Камино связывал секретный гипепространственный путь, по которому к клоноделам прибывала техника и корабли, которые укомплектовывались экипажами и пехотой, после чего направлялись в те места, где были больше всего нужны. А нужны они были, везде.
  Несмотря на то, что 'Верфи Куата' уже дали для ВАР первые 'Венаторы', потребность в кораблях, даже 'Аккламаторах', в армии была чудовищная.
  Потому, мне надлежало встретить на Камино эскадру 'Аккламаторов', загрузить на каждый по легиону клонов пехоты, батальону смежных служб - инженеров, медиков, техников, после чего выдвинуться на Орд-Падрон, где уже командование 13-ой секторальной армией определит мое следующее назначение.
  Корабли уже прибыли и проходили штатную загрузку. Контролировать ее смысла особого не было - каминоанцы дело свое знали. Печальнее всего было то, что почти все корабли и клоны разлетятся по другим секторальным армиям. В подкрепление 13-ой выделялся всего лишь один БДК и один, 204-ый, легион клонов.
  Что примечательно, командовать им предстояло мне.
  - Сэр, - я изучал предоставленные мне документы в кафетерии, в дальнем углу. Белоснежные доспехи клонов рябили в глазах под беспощадным искусственным освещением нестерпимо белоснежного цвета. Троица моих 'альф', приодетых в ЭРК броню, обступила меня полукругом
  После совместного боя, между нами наметилось некоторое потепление.
  - Выкладывай, Альфа, - жестом я предложил моим офицерам сесть. Альфа, Балда и Берсерк расселись напротив меня.
  - Генерал, это правда, что нам дают легион 'блестящих'? - Не вытерпел Балда.
  - Все верно, - вздохнул я - Легион новичков. Но, не такие уж они необстрелянные. Части, входящие в легион, участвовали в сражении за Камино.
  - Я думал, вам дадут более опытное подразделение, - заворчал Берсерк. - Вы ведь спасли третье поколение!
  - Мы его все вместе спасли, - напомнил я. Вздохнув, я по очереди глянул на каждого из коммандос. - Парни, одна победа не дает повода для того, чтобы требовать себе награды. На нас возложены надежды - победить в этой войне. Ну так давайте выполним свой долг и принесем мир и процветание в галактику?
  Переглянувшись между собой, клоны единогласно меня поддержали.
  - Ну, тогда пойдемте взглянем на наших бойцов, - предложил я, понимаясь из-за стола.
  
  ***
  Я смотрел на тысячи пар глаз, а они отвечали мне тем же.
  Тысячи одинаковых карих глаз Джанго Фетта.
  - Альфа, это что бл.ть, шутка? - Тихо спросил я.
  - Не думаю, сэр, - клон сверился с декой. - Тут все...все пять тысяч триста семьдесят два клона. 204-ый легион в полном составе...
  Из девяти с лишним тысяч клонов приданного мне легона, мясорубку на Камино пережили чуть больше половины. Еще порядка двухсот клонов из этого подразделения плавали в бакте, оправляясь от ран. Все остальные, пережившие бойню, стояли передо мной.
  - Мне кажется, тут какая-то ошибка, - почесал затылок Балда. - Их слишком мало.
  - Это не ошибка, - возразил я. - Нас наеб.ли.
  - Что сделали, сэр? - Удивился Берсерк.
  - Обманули, - уточнил я.
  Мы стояли на девятой погрузочной платформе. Два оставшихся из четырех положенных полка клонов 204-ого легиона, с винтовками наперевес, терпеливо стояли под моросящим дождем, ожидая, когда командир отдадут приказ грузиться на борт 'Аккламатора'.
   Я стоял перед ними, окруженный тремя ЭРКами. Чуть поодаль от нас, вытянувшись по стойке смирно, лицом к бойцам, стояли три клона-коммандера, в подчинении двух из которых - Фоба и Дея - находились оставшиеся полки - по 2304 клона в каждом. Третий, Фан, довольствовался некомплектным, третьим полком из оставшихся семи сотен солдат. Пять рот и отделение сверху...
  Пять тысяч триста семьдесят два погрязших в равнодушии, унынии клона, стоящих передо мной. В Силе они ощущались как тягучее эмоциональное болото. Которое следовало встряхнуть.
  - Я придушу того каминоанца, который умолчал о некомплекте, - пообещал я.
  - Вы бы отказались от легиона? - поинтересовался Альфа.
  - Нет, - покачал головой я. - Я бы нашел того, кто командовал ими во время боя и сбросил его в океан.
  ЭРКи одобрительно закивали.
  - Легион, - усилив свой голос с помощью Силы, я привлек внимание бойцов.
  В Силе промелькнуло некоторое удивление со стороны клонов в мою сторону. Но, практически сразу исчезло.
  - Я рыцарь-джедай Рик Доуган, командующий 204-ым легионом. С этого момента мы с вами - единое целое, - в монолитном строе клонов появилось шевеление. Солдаты негромко принялись переговариваться между собой. Вряд ли они слышали от джедаев такое раньше. Да и вообще от кого-нибудь. Между тем, Сила говорила мне о том, что внимание к моей персоне стало нарастать по экспоненте. Клоны явно заинтересовались речью.
  - Вместе, мы с вами пройдем положенный нам путь, - пообещал я. - 204-ый легион станет теми самыми руками, который сломает шею нашим врагам и приведет нас к победе!
  Я ударил себя по центру груди правой рукой, сжатой в кулак, после чего выбросил ее вперед, в салюте. Спустя мгновение, аналогичным жестом мне ответили все стоящие перед и рядом со мной солдаты, коммандос и клоны-коммандеры.
  В Силе клоны струились энтузиазмом, энергией. Конечно, с дедушкой Геббельсом мне не сравниться, но все же.
  - Мы отправляемся в штаб секторальной армии 'Железное копье', - произнес я. - А оттуда - громить сепаратисткую мразь. Я обещаю вам, что не подведу вас и требую от вас того же! Никогда больше мы не будем терять наших бойцов без необходимости! Даю вам слово!
  Ответом мне стал рев тысяч глоток. Раз за разом бронированные кулаки ударялись о белоснежные нагрудники и взмывались в воздух.
  А вот это уже похоже на овации. Я ощутил толику теплоты, которая исходила от легиона, и позволил себе улыбнуться.
  - Фоб, Дей, Фан, - обратился я к коммандерам. - Командуйте погрузкой. Альфа, Балда и Берсерк - за мной.
  Следуя вместе с тремя ЭРКами по коридорам Тайпока-Сити, я держал свой путь в кабинет премьер-министра Лама Су. Следовало поговорить с ним по душам.
  
  ***
  Несмотря на то, что сражение на планете отгремело, премьер-министр Лама Су, предпочел не оставаться более один. Потому теперь за дверьми его кабинета стояла пара тренированных клонов.
  В прошлый раз ему сказочно повезло - джедай Шаак Ти оказалась рядом. Вместе с тремя элитными республиканскими коммандос 'Альфа-класса', и другими джедаями, они спасли от уничтожения дорогостоящее оборудование третьего поколения. Да, клоны для Республики тоже сохранились, но, по сравнению со стоимостью оборудования...
  Лама Су занимал пост главы правящего совета губернаторов Камино. Из-за изоляционизма своих сограждан Лама Су был одним из немногих посредников, общающихся с инопланетными гостями.
  Но, с джедаями, как представителями самого крупного заказа, Лама предпочитал общаться лично. Орден приставил на Камино магистра Шаак Ти, которая тут совсем была не нужна. Каминоанцы свое дело знали. Не джедаям приглядывать за ростом и обучением армии клонов.
  Джедаи. От них добра не жди.
  Чуть больше десяти лет назад Лама Су лично принял заказа на создание армии клонов от мастера-джедая Сайфо-Диаса. Вознаграждение оказалось поистине огромным вливанием для экономики Камино. А теперь, уже сама Галактическая Республика щедро пополняет казну планеты клонделов.
  Изоляция от внешнего мира помогла каминоанцам достичь мастерства в создании клонов. Как ярым прагматикам, коренному населению Камино было абсолютно не интересно каковы цели создаваемой армии. Им платили. Они выполняли. Вопросы - плохи для бизнеса.
  Вторжение на Камино - тоже плохо для бизнеса. До сих пор подсчитывался ущерб от нападения сепаратистов. Лама Су выразил свое неудовольствие джедаям, и Шаак Ти заверила его, что больше подобного не будет допущено.
  Его внимание привлек шум за перегородкой, отделяющей его кабинет от других помещений. Но, прежде чем он связался с охраной, створки двери раскрылись, пропустив внутрь знакомого ему джедая в броне и одного из ЭРК-клонов.
  - Премьер-министр. - учтиво поздоровался джедай. - Кажется, нам следует поговорить.
  Человек положил на стол перед собой рукоять светового меча и по хозяйски присел напротив каминоанца. Клон так же расположился напротив, не выпуская из рук бластерный карабин.
  - Чем я обязан вашему визиту, рыцарь-джедай? - постарался сохранить контроль над ситуацией каминоанец.
  - Обманом, - улыбнулся человек. - Самым обычным обманом...
  - Пожалуй, я вас не понимаю, - как можно искренне произнес Лама Су.
  Вместо ответа, джедай швырнул на стол деку.
  - 204-ый легион, - пояснил он. - Укомплектован чуть больше, чем на половину. А вы подписали документы, что мое подразделение в полном составе.
  - Это невозможно, - произнес Лама Су, прекрасно отдавая себе отчет в своем обмане. После сражения больше половины легионов отправились с недокомплектом. Где рота, где полк... на всех не хватало готовых клонов - слишком много их погибло в бою. Но, как оказалось, в ВАР никто не пересчитывал солдат поголовно, доверяя документам. Потому, недостачи и не вскрылись. Зато, используя подобные приписки, каминоанцы могли получать от Республики немалые лишние средства, которые с лихвой покрывали затраты на восстановление Камино. В конце-концов, для его планеты, эта война лишь бизнес. За который хорошо платили.
  - Вы знаете, что я говорю правду, премьер-министр, - отрезал джедай. - Я должен доставить на базу секторальной армии шесть легионов. А при поголовном пересчете в лучшем случае четыре получается. Что же вы, премьер-министр, обкрадываете Республику?
  - Нет, этого не может быть... - Начал оправдываться премьер-министр.
  - Лама Су, - джедай наклонился вперед. - Этот скандал не нужен вам. Поэтому, я предлагаю договориться.
  Каминоанец, перепуганный возможными дрязгами, внезапно успокоился, сообразив, что этот джедай, возможно тот, с кем можно вести дела. Не такой твердолобый как клоны или Шаак Ти.
  - Я готов выслушать ваши предложения по урегулированию этого... недоразумения, - улыбнулся премьер-министр.
  Джедай улыбнулся в ответ, протянув новую деку. Вглядываясь в написанное на экране, каминоанец медленно погружался в состояние шока.
  - Это... это неслыханно! - Воскликнул он.
  - Неслыханно - это обкрадывать Республику, - заметил я. - Вы играете в очень опасную игру, премьер-министр. Но, если вы пойдете на встречу мне - о ваших махинациях никто не узнает. Естественнно - за исключением здесь присутствующих.
  Лама Су с тревогой посмотрел на джедая, затем на сопровождающего его клона.
  - Я думаю, - наконец произнес он. - Камино может помочь вам.
  - Отлично, - улыбнулся я. - Вскоре вас навестит мой представитель.
  
  ***
  Орд-Падрон.
  Крошечный шарик посреди Дафильвеанского сектора.
  Некогда, планета выполняла роль оборонно-разведывательного дозора - мира, откуда Республика делала свои широкие шаги в освоении галактики.
  С началом Войны клонов, о планете снова вспомнили.
  Старые постройки, местами просто выгрызенные в скалах, облагородили, освежили краской, строительным бетоном. Орбиту наводнили патрульными кораблями и истребителями. В системе дежурила эскадра 'Аккламаторов', превращенных больше в авианесущие, чем десантные транспорты. Их поддерживала пятерка гордых красавцев 'Венаторов', блестящих новой обшивкой. Видно, еще не бывали в бою.
  В отличие от большинства цивильных баз, он не мог похвастаться сильной обороной. Кроме эскадры прикрытия, в системе имелась так же орбитальная станция-крепость, к которой и пристыковался мой 'Аккламатор'.
  И, хоть она мне и напоминала медицинскую станцию из мультика 'Войны клонов', наличие на ее поверхности сотен орудийных точек, развеяло мое недоверие.
  Практически сразу, по прибытию в систему, я получил входящий вызов от моффа Байлюра. Я находился в рубке корабля, в окружении командиров полков, ЭРКов и офицеров 'Аккламатора'. Но, поскольку отдельной комнаты связи в рубке не предусматривалось, пришлось принять вызов при всех присутствующих.
  - Аааа, - протянула голограмма невысокого слегка полноватого, седеющего мужчины. Рурх Байлюр собственной персоной. - Джедай. Наконец-то вы прибыли.
  - Мофф Байлюр, - я слегка поклонился. - Рад тому, что добрался.
  - Пусть ваш корабль стыкуется на станции, - приказал мофф. - Нам нужно с вами встретиться, жду в резиденции на планете.
  С этими словами, командующий секторальной армией отключился.
  - Я распоряжусь подготовить челнок, - скупо прокомментировал командир корабля, Эон Кривз.
  Наше знакомство состоялось в ходе перелета. Криз, выходец из Корпуса Юстиции имел за спиной десять лет опыта гонения пиратов по Внешнему кольцу. Когда грянула Война, он не раздумывая написал рапорт на перевод в формирующуюся армию.
  Высокий и с болезненной бледностью лица, коротким ежиком темных волос, капитан уже успел повоевать. Правда на другом 'Аккламаторе'.
  Эон сумел отметиться в ходе битвы при Атракене. Несмотря на то, что задание его корабля состояло только в высадке десанта, капитан как мог способствовал наступлению. Взлетающий БДК поддержал атакующих клонов бортовым огнем, сильно проредив оборону сепаратистов.
  Логично было ожидать того, что сепам это не понравится. На орбите Эона ждали три 'Щедрости', изрешетившие корабль как дуршлаг. С поистине чудовищными повреждениями в корпусе и потерями в личном составе, его 'Аккламатор' дотянул до ближайшей базы Республики.
  Новый корабль отправился на слом, а сам капитан - отстранен и почти месяц находился под следствием. В конце концов, трибунал счел его действия верными, нацепил капитану медальку и отправил на Ротану за новым кораблем.
  - Благодарю, командир, - откликнулся я. - Альфа - остаешься за главного. Проследи, чтобы на корабль погрузили второй комплект боеприпасов и продовольствия для легиона.
  - Слушаюсь, генерал, - коммандос в ту же секунду махнул командирам полков и покинул рубку.
  - Балда, - я подозвал второго ЭРКа. - Отправляйся на станцию, разузнай что вообще вокруг творится. Не нравится мне местная обстановка.
  - Все в лучшем виде исполню, - взял под козырек второй.
  - Берсерк, - окликнул я последнего своего элитного клона. - Будешь сопровождать меня на встречу с моффом.
  - Как прикажете, - пожал плечами 'альфа'.
  
  ***
  Мофф встретил меня в оперативном центре.
  База секторальной армии 'Железное копье' размещалась в толще горы. Некогда, на заре колонизации, древние республиканцы основали под сводами скальной толщи многоуровневую базу. Отсюда наносились удары по врагам Республики. Отсюда храбрые воины Галактической насаждали демократию и причиняли справедливость.
  Штаб навеял на меня дежавю. Словно я вернулся на Одессен.
  Но, в отличие от моей базы, эта представляла из себя растревоженный улей. Десятки, может даже сотни разумных - и это не считая клонов, наполняли многочисленные помещения, отслеживали информацию на рабочих терминалах.
  Посреди всего этого хаоса мелькала приземистая фигура моффа.
  - Рыцарь Доуган, - поприветствовал меня Байлюр. Маленькие, пухлые, нежные руки моффа мне сказали больше, чем его предельно сморщенное от демонстративной умственной работы лицо.
  Он не воин. И, скорее всего о военном деле знает даже меньше, чем я. Ждать от него помощи и дельного совета или приказа не придется.
  Мысленно вздохнув, я ответил на приветствие.
  - Как хорошо, что вы прибыли, - заметил мофф. - Мне просто необходимы свежие силы.
  - Готов помочь всем, чем могу, - пожал плечами я.
  Следуя за командующим секторальной армией, я и молча сопровождающий меня Берсерк, добрались до оперативного голографического терминала. Судя по всему, это было специальное помещение для брифингов. Отделенное от основной части оперативного центра массивными переборками, помещение имело в центре вышеуказанный голографический терминал, и несколько кресел в дальнем углу.
  Мофф сделал жест клону в республиканском мундире, и тут же возникла голограмма планеты.
  - Кристофсис, - пояснил Байлюр. - Бывали тут, генерал?
  - Никогда в жизни, - признался я. В мой же голове крутились мысли о том, что именно о сражении за эту планету вышел первый увиденный мной мультфильм о Войне клонов. Насколько я помню, в официальной хронологии Войн клонов, это было одно из масштабных и кровопролитных сражений.
  - Что ж, - заключил мофф. - Тогда вам предстоит там побывать в ближайшее время. Капитан Эйч, - мофф отвлекся на зеленый огонек своего комлинка, - продолжите брифинг, у меня срочный разговор.
  - Планета расположена в системе Кристоф, в секторе Саварин, - произнес клон, что запустил голограмму. - С началом войны, Конфедерация высадилась на планете и с тех пор контролирует ее. Командует войсками КНС Уорт Лоатсон. Сенатор Органа организовывал на планете лагеря беженцев, однако, сепаратисты выдавили гуманитарную миссию оттуда, установив орбитальную блокаду. Генералы Скайуокер и Кеноби прорвали блокаду, высадились на планете и смогли эвакуировать большую часть гражданских. 501-ый легион генерала Скайуокера и 327-ой звездный корпус генерала Кеноби, вместе с приданными им силами ведут успешные бои за планету.
  - Звучит вроде все гладко, - заметил Берсерк. - Но, если действия генералов успешные - для чего там мы?
  - Генералы высадили войска на планете, - пояснил капитан Эйч. - И оба приданные им 'Венатора' вернулись для пополнения боеприпасов. Адмирал Юларен пояснил, что из-за диверсии сепаратистов отряды генералов Скайуокера и Кеноби остались без боеприпасов. Кроме того, в сражении за столицу, они понесли тяжелые потери и им требуется поддержка.
  - Вы хотите отправить мой легион в поддержку Кеноби и Скайуокера? - Уточнил я.
  - И не только, - заметил Байлор, возвращаясь к терминалу. - Адмирал Юларен сообщает, что с ним на связь вышел Храм джедаев, и магистр Йода просит передать генералу Кеноби срочное сообщение...
  'Твою мать, - мысленно ругнулся я. - Это ведь было в полнометражном мультике... Йода отправил к Кеноби нового падавана...'
  - Позвольте представиться, - за моей спиной раздался звук расходящихся переборок. - Асока Тано.
  
  ***
  - Это так здорово, - верещала мелкая. - Я отправляюсь на задание вместе с настоящим боевым генералом.
  'Еб.ный Байлюр! - Мысленно проклинал я командующего. - Мало того, что отправил в жопу мира воевать, так еще и эту занозу в заднице велел доставить к Скайуокеру'.
  - Сэр, - Берсерк негромко, но так, чтобы его слышала тогрута, спросил у меня. - Можно я ее пристрелю?
  - Не сейчас, - отмахнулся я. - Доставим ее на Кристофсис и сбросим со своей шеи.
  - Вообще-то, - девочка аж зарделась. - Я вам не навязывалась. Мофф Байлюр сказал, что так будет лучше - 'Венатор' адмирала Юларена прикроет высадку вашего легиона.
  - Ну да, как же, - хмыкнул я. События мультика все отчетливее всплывали в моей памяти. 'Венатор', на котором прибудет Асока будет обстрелян сепаратистскими кораблями, и ему придется отступить.
  Так что, о высадке легиона можно забыть сразу. Как только 'Венатор' и 'Аккламатор' покажутся в зоне поражения противника - их разнесут в клочья. И вместе с ними - мой с трудом доукомплектованный легион.
  Кстати об этом.
  Взяв Лама Су за яйчишки, я все же нашел выход из ситуации с некомплектом личного состава.
  Как и 204-ый, на Камино пострадало большое количество подразделений клонов. Недокомплект в три с чем-то тысячи клонов мог обернуться для нас катастрофой. Приписки, которыми занимались каминоанцы, могли выйти мне боком. Потому, я особо не церемонясь, прошелся по казармам Камино, реквизируя всех клонов, какие только попали мне под руку.
  К отбытию, я смог укомплектовать легион тремя полнокровными полками клонами пехотинцами из положенных четырех. Четвертый полк я укомплектовал 'с миру по нитке'.
  Первый полк из четырех входивших в четвертый батальон я укомплектовал клонами с реактивными ранцами. Копии Джанго Фетта, за плечами которых оказались реактивные ранцы, показались мне выдающимся приобретением.
  Второй батальон - это клоны-медики, специально выращенные каминонанцами для оказания полевой медпомощи клонам на полях сражений.
  Третий батальон я укомплектовал тяжеловооруженными клонами. Имеющие в пользовании тяжелую броню и вооружение, эти клоны создавались для борьбы не только с пехотой, но и техникой противника. Молчаливые, смурные, они не пользовались дружеской поддержкой среди других клонов. Да особо и не стремились к разговорам. За время перелета к Орд-Пардрону, я не видел ни одного из 'тяжелых' за пределами их кубрика.
  Последний батальон пользовался наибольшей нелюбовью у всех без исключения клонов легиона.
  Десантники. В усиленной броне, с похожим на пчелиный улей шлемами, они проходили усиленные тренировки на Камино для выполнения в будущем миссий, связанных с десантированием с больших высот. Но, что-то в клонической кухне пошло не так, и десантники стали подразделением, которое не имело симпатии среди своих собратьев. Узнав, что один из джедаев, прилетевших на оборону Камино оставил целый батальон, заменив его обычными пехотинцами, я не мог себе позволить отказаться от такой роскоши.
  Казалось бы, укомплектовав подразделение следовало прибрать свои загребущие ручки, но нет.
  Пятым полком в моем легионе, и первым сверх комплекта стали четыре батальона клонов-инженеров. И, если вы, слыша про 'инженеров' думаете, что этим ребятам только саперные лопатки выдают, то ошибаетесь. Боевой батальон инженеров имел максимальную унификацию. Сочетая в себе навыки пилотов, техников, медиков, оружейников и тд, эти ребята были просто незаменимы. По штату они входили в один из комплектных легионов, но, я решил ковать железо, пока оно горячо.
  По этой же причине к легиону оказались приобщены и две сотни клонов-снайперов. До ровного числа я прибрал к своим рукам еще восемь десятков огнеметчиков.
  Теперь численность моего легиона составляла одиннадцать тысяч и еще восемь сотен клонов.
  На борту закрепленного за мной 'Аккламатора' Эона Кривза теперь размещалась моя маленькая армия. Вкупе с живой силой, я мог так же положиться на спидеры 74-Z в количестве 320 штук, канонерки LAAT, коих имелось 80 штук, 48 шагоходов AT-TE. И, вишенкой на торте всего были 36 СТАУ - пресловутые самоходки, с помощью которых сбивались корабли сепов на Джеонозисе.
   Этими силами я мог захватить планету на Внешних рубежах и там пережить все происходящее. Но, я не прекращал помнить о задуманном. Захват одной планеты - ни что, по сравнению с захватом галактики.
  - Что вы хотите сказать, генерал? - Вернул меня в реальность голос Берсерка.
  - Сепы вряд ли успокоились, - заметил я. - Кристофсис им нужен, а значит - едва наши корабли отбыли за подкреплением, то они просто обязаны были притянуть еще сил и возобновить блокады планеты. Если они этого не сделают - я буду в них разочарован.
  - Быть может, - заметил Берсерк, - нам не стоит соваться туда всеми силами? Дождемся, когда проход будет безопасен...
  - Если осаду прорвали один раз, - сделала неверный вывод будущая головная боль Скайуокера. - Следует прорвать ее заново. Мое послание от магистра Йоды...
  'Господи, - закатил я глаза. - Да всем насрать, что ты там себе удумала. Лучше б мысль дельную подкинула...'
  Практически у самого трапа челнока, который вернет нас на борт 'Аккламатора', который, кстати, получил от меня название 'Носорог' в честь больших десантных кораблей ВМФ СССР, мы встретились с ожидающими нас Альфой и Балдой.
  - Решение разделиться было верным, генерал, - заметил безалаберный Балда. - Есть информация...
  Альфа бесцеремонно впечатал свой локоть в нагрудник собрата.
  - Генерал только что с совещания, Балда, - елейным голосом произнес коммандос.
  - Вернемся на корабль, господа, - скомандовал я. - По дороге следует навестить адмирала Юларена.
  Взглянув на мелкую занозу в заднице, я на секунду прикинул, а так ли нужна Скайуокеру ученица?
  
  ========== Глава 11. Кристофсис. ==========
  - Атака! - Донесся крик со стороны передовых расчетов.
  Мгновением позже Оби-ван увидел, как тысячи новых дроидов нескончаемыми рядами начали свое шествие к месту расположения республиканских войск.
  Сотни и тысячи механических солдат Конфедерации, щедро поливая позиции республиканцев, надвигались, неумолимо и неотвратимо. Словно стопа разумного на жилище букашек.
  Лишь маленькое уточнение беспокоило Оби-Вана.
  Жилищем букашек теперь стала республиканская база.
  С самого первого боя ему стало казаться, что их втягивают в ловушку. Слишком уж привлекательная цель - Кристофсис, богатый своими кристаллическими шахтами и минералами. Сенатор от Альдераана, Бейл Органа, фактически самовольно распорядился организовать на планете лагерь беженцев. Правящая верхушка успела покинуть планету, прихватив с собой все ценное. А обычным жителям оставалось только прозябать в рабстве под пятой КНС.
  Энакин совершенно справедливо заметил (хоть Оби-ван поймал себя на мысли, что никогда не поддержит прямо эту гипотезу), что не будь на планете Органы, или будь на его месте кто-нибудь, кто не являлся важной фигурой в Сенате, Республика никогда б не бросила столь значительные силы на освобождение этого мира.
  Какие бы политические разногласия не бушевали в Сенате между канцлером Палпатином и сенатором Органой, первый оказался совсем не промах, добившись джедайского вмешательства в решение вопроса с оккупацией Кристофсиса. Заодно - и с оказанием помощи Органе.
  Сейчас, планета не то чтобы вымерла... Но, большая часть населения, пережившая оккупацию, была доставлена республиканскими боевыми кораблями в безопасное место.
  Кристофсис превратился в поле боя.
  Хоть республиканцам и удалось прорвать орбитальную блокаду планеты, и относительно удачно высадить десант, отбить себе массивный плацдарм и не где-нибудь на окраине, а в столице, дроидов оказалось не так-то просто сломить. Оставшиеся корабли из группы осады не раз и не два пробовали на прочность джедайские 'Венаторы', занятые эвакуацией населения, и каждый раз откатывались на задворки системы, к луне Кристофсиса.
  Но, как только оба корабля отбыли с орбиты к штабу секторальной армии, корабли сепаратистов вернулись на геостационарную орбиту. И вновь, связь планеты с внешним миром прервалась.
  Оби-ван счел небезопасным оставлять на орбите один из 'Венаторов'. Несмотря на всю свои силу, они по одиночке не могли конкурировать с пятеркой 'Щедрых' и одним 'Барышником', что составляли силы КНС. Не отправь Оби-ван оба корабля на базу за пополнением, они пали бы с прибытием новых кораблей КНС вчера.
  Да, в общем-то и сегодняшнее наступление КНС - результат прибытия вчерашнего подкрепления. Разведчики отметили, что к уже имеющимся шести кораблям на орбите, противник добавил еще три 'Щедрых' и один - класса 'Провидение'.
  Последний - новинка КНС, по сути, их ответ новейшим 'Венаторам'. Сконструированный куарренами, он имел не только хорошее вооружение и защиту, но и почти три сотни дроидов авиакрыла. Более чем достойный ответ для республиканского корабля с 'Верфей Куата'.
  - Разведчики сообщают о более чем двух сотнях тысяч дроидов, - поделился свежей оперативной обстановкой его бывший падаван. - Это несколько усложняет задачу, учитель.
  - Энакин, - привычным менторским тоном начал Оби-ван, но заметил, как Скайуокер дернулся от его слов, словно ожидал начало очередной проповеди. - Энакин, - уже помягче произнес джедай. - Ты ведь знаешь, что не обязан меня так называть.
  - Это сложно, учитель, - улыбнулся юный джедай. - Все так неожиданно...
  Славная победа над армадой сепаратистов в битве при Камино принесла внезапные дивиденды. Энакин, без каких-либо испытаний, был посвящен в рыцари. Неслыханное дело, по меркам традиций Ордена. Но, не в правилах Оби-вана, перечить Совету. Энакин, ошарашенный этой новостью, принимал поздравления от своих друзей, пока Оби-ван, Йода и Мэйс Винду неторопливо вели беседу.
  - Тьма сгущается, - поведал Мэйс. - Я чувствую, как Темная сторона крепнет в Неизведанных регионах. Та вспышка... мы отследили ее до Гордианского предела, но дальше... мы бессильны.
  - Может ли это быть проделками ситов? - Спросил Оби-ван. - Отвлекают наше внимание от того, что происходит у нас буквально под носом.
  - Тьмой непроглядной будущее покрыто, - произнес Йода. - Слепы мы. Армии клонов проглядели создание. Темная сторона окутала Орден. Тревожно за джедаев мне.
  - Мы сильны, - решительно произнес Винду. - Наши разведчики уже ищут этого Сидиуса. И если он существует - мы его найдем.
  - Так ли это? - С иронией произнес Йода. Затем, видя непонимание в глазах присутствующих продолжил. - Рыцарь Доуган.
  Оби-ван закатил глаза. Рик Доуган стал для Энакина слово занозой в мягком месте. Бывший падаван буквально места себе не находил, стоило лишь вскользь упомянуть об этом джедае.
  - Этот рыцарь вызывает тревогу, - заметил Мейс. - То, что он сделал на Арене Петранаки, эти способности...
  - Но ведь целители не нашли в нем зерна Темной Стороны, - насторожился Оби-Ван. - Я сражался с ним бок о бок на Камино. Кроме высокомерия и прямолинейности я не ощутил, чтобы он был поражен Тьмой.
  - Между тем, он использовал Разрушение, - ошарашил рыцаря Винду. Наблюдая непонимание в глазах Кеноби, он продолжил. - Это ситская техника.
  - Накопив энергию, - продолжил Йода. - Он освободил ее, в дроидов направив. Но, меж тем, ярость его почувствовали джедаи все без исключения. Боль. Страх. Ненависть.
  - Тогда, почему вы позволили ему покинуть Храм? - Удивился Кеноби. - Его следовало допросить...
  - Не спрашивал он разрешения нашего, - печально заметил Йода. - Отправившись в странствия, сломленным и разбитым, он вернулся из них монолитом. Сила выросла в нем. Хоть он тщательно это скрывает.
  - Следует арестовать его и допросить, - настаивал Кеноби. - Нельзя допустить шпиона ситов в наших рядах.
  - Он не сит, - отверг это Винду. - Темной стороны в нем нет. Но мы не исключаем, что у него есть иной источник знаний, кроме Ордена.
  - Голокрон? - Предположил Кеноби.
  - Быть может, - развел руками Йода. - Неведомо это нам. Но, осторожность проявлять следует. Аколитов Тьмы Дуку стал вербовать. Растет число их. Не ситхи они, но опасны не меньше.
  - Одного из них заметили на Кристофисе. Канцлер потребовал от нас срочных действий. - Пояснил Мейс. Спустя мгновение, он добавил. - Палпатин требует нашего вмешательства. Сенатор Органа помогает беженцам на планете этой. Они блокированы флотом КНС.
  - Вы отправляете меня и Энакина на Кристофсис? - Уточнил Кеноби.
  - Именно, - подтвердил Йода. - Канцлер настаивает на этом.
  Рыцарь джедай скривился, словно во рту появилось нечто кислое.
  - Палпатин действует авторитарно, - заметил он. - Он не может требовать от нас чего-то. Только Сенат...
  - Сенат - это разумные, - заметил Мейс. - И сейчас большинство из них поддерживают канцлера. Мы не можем противиться воли Сената.
  - Но что если Дуку был прав? - Понизив голос спросил Кеноби. - Что если Владыка ситов управляет Сенатом?
  - Тогда понадобиться может ученик твой бывший, - Йода посмотрел в глаза Оби-вану. - Он - наше орудие против Темной стороны. Многому следует научить его, Оби-ван. И в первую очередь - ответственности за других.
  Кеноби секунду вглядывался в мудрые глаза гранд-мастера. Затем, подчиняясь мудрости Йоды, Кеноби поклонился.
  
  ***
  
  Едва 'Решительный' выскользнул из гиперпространства, по передним щитам ударил поток вражеских залпов. Мгновением позже, слева по борту материализовался второй 'Венатор'. Еще секунда - и три небольшие отметки фрегатов типа 'Пельта' вертикальным треугольником окружили линейные корабли.
  - Дефлекторы держат, адмирал, - сообщил один из клонов. Юларен молча кивнул.
  - Выпустить истребители, - распорядился он. - Сконцентрируйте огонь на вражеском флагмане.
  - Есть, - козырнул клон.
  Джедайский план ему не нравится. От слова совсем. Слишком безрассудно, слишком опасно...
  Одного взгляда на силы противника становилось понятно, что сепаратисты успели подтянуть дополнительные силы. И, не исключено, что в этот раз, всего с парой 'Венаторов' и тремя приданными к ним 'Пельтами', которые чуть ли не с боем выбил Доуган, прорвать такую блокаду не удастся.
  Сепаратисты, кольцом окружившие планету, перестраивались, чтобы увеличить количество кораблей, ведущих огонь по республиканским крейсерам. Сканеры показывали полчища дроидов-истребителей, стремительно приближающихся к кораблям Юларена. Почти половина кораблей сепаратистов стремительно наводилась на 'Венаторы'. Полыхнула, развалившись на части 'Пельта', занимавшая место справа от 'Решительного'.
  'Может план джедая и сработает', - мелькнула мысль в голове адмирала. Но, он поспешил выбросить ее из головы. Джедаи - не командиры. Не адмиралы. Не офицеры. У них нет...
  - 'Носорог' вышел из гиперпространства, - доложил клон.
  Действительно, на дальней от республиканцев стороне орбиты Кристофсиса появилась отметка джедайского 'Аккламатора'. Который мгновенно открыл огонь по самому крупному кораблю Конфедерации.
  - Адмирал Юларен, - появилась голограмма джедая. Доуган, несмотря на то, что положение его было аховым - 'Барышник' и четыре 'Щедрых' против откровенно не самого сильного крейсера - улыбался. - Ваша задача исполнена, можете отступать.
  - Но, генерал, - начал возражать Юларен. - Мы не можем бросить вас в меньшинстве...
  - 'Барышник' взорвался, сэр! - Тыча пальцами в сигнатуру разваливающегося на части корабля Торговой Федерации, крикнул клон.
  - Что за...?! - Охнул адмирал, наблюдая за тем, как еще один корабль из числа противостоящих джедаю, разлетелся на мелкие части.
  - Отступайте, адмирал, - напомнил о себе Доуган. - Сепы попытаются отыграться на вас. Переходите к обороне.
  - Слушаюсь, - после того как на левом мостике второго 'Венатора' полыхнул пожар, адмирал согласился. Что бы там не придумал джедай, это работало. Потеряв два корабля, сеператисты снизили натиск на корабли Юларена, что позволило адмиралу совершить разворот.
  К моменту, когда на борт 'Венаторов' были приняты последние истребители, Доуган превратил в развалины еще два 'Щедрых'. Видя, что корабли Юларена сконцентрировали огонь на отстреле истребителей КНС, попутно собирая свои истребители для ротации, командующий сепаратистов принялся смещать подчинённую ему армаду к северному полюсу планеты. Оставшийся в живых фрегат из группы, противостоящей джедаю, сорвался с места, уходя из-под обстрела 'Аккламатора'. В общем-то, крейсер джедая, даже не уделил ему внимания, заходя на посадку на планету.
  Десятки LAAT, непрерывным потоком сновали между крейсером и поверхностью, доставляя на планету подразделения клонов.
  - Они собирают все силы в кулак, - поспешил предупредить джедая о маневрах противника адмирал.
  - Ничего страшного, адмирал, - заверил его Доуган. Он отвлекся, посмотрел куда-то в сторону. - Eb tvoyu mat'! Мы раскрыты! - Голограмма джедая вздрогнула, словно в крейсер попали вражеские выстрелы. - Поднять щиты!
  
  ***
  После того как дроид-командир последнего фрегата 'Щедрый' отчитался оперед своим начальством о гибели большей части флота из-за действия республиканских сил, он получил приказ отступить к северному полушарию планеты.
  - Понял-понял, - отрапортовал дроид. Едва голограмма дроида-командующего пропала, R3 свистом спросил у меня какими будут следующие приказания.
  - Блокируй связь, - приказал я. - Двигаемся к точке сбора.
  Фрегат типа 'Щедрый' использовался Банковским кланом для транспортировки ценностей. С началом Войны, корабли перепрофилировались в силы поддержки. Смешно утверждать, что вооруженный сдвоенным тяжелым турболазером, парой ионных орудий, парой чертовых дюжин сдвоенных турболазерных пушек, двумя десяткамисчеттверенных турболазерных башен и восмью зенитными орудиями, этот кораблик мог противостоять один на один республиканскому 'Венатору'. Конечно, судьба 'Аккламатора' после встречи с парочкой таких фрегатов однозначно предрешена.
  Но, у меня был не один 'Аккламатор'.
  Пришлось отложить до лучших времен идею о захвате Флота Катана. Хоть летанка меня и порадовала в тайном рапорте, что с кораблями все в порядке, и большая часть из них готова перебраться на новый адрес, своего внутреннего хомяка следовало попридержать. 'Темные силы' ждали своего часа несколько десятилетий. Подождут и еще немного.
  Визла, Ветт и Атрокса потребовались мне для более насущных дел.
  Благодаря системе маскировки 'Фурии' дислокация противника стала мне известна. Так и родился план операции 'Разделяй и властвуй'.
  Юларен силами двух 'Венаторов' и трех 'Пельт' связывал боем одну группу, в то время как я, Визла, Ветт, тройка коммандос тайком, при умелом пилотировании 'Фурии' краснокожей летонкой, пробрались на борт одной из 'Щедрых'.
  R3, чья функциональность восстановлась до должного уровня после сервисного ремонта на Корусанте, привезла мне услужливая Атрокса, заскочив за астромехом по пути. Получив за свою преданность делу имя 'Братишка', дроид сиял красной расцветкой с черными контурами и с готовностью влился в десантную группу.
  - Асока, - чтобы не светить 'Фурию' перед джедайской порослью, я с 'альфами' вылетал на место встречи с Руками на республиканском шаттле. Потому, последний инструктаж проходил в ангаре - Оставайся на 'Носороге'. И ни ногой с корабля без приказа капитана Кривза.
  - Но ведь я коммандер, - сморщила носик капризная тогрута. - Я главнее!
  - Главнее тот, - назидательно заметил я, - кто может похвастаться опытом. И, ставлю на отсечение свою руку - тебе еще в сражениях быть не доводилось.
  - Но...! - Начала возражение девочка, однако я уже перевел свое внимание на стоящего рядом Эона. - Капитан, прыгайте в систему по моему сигналу. Никак не раньше.
  - Но, если вы задержитесь, адмирал Юларен окажется под сильным огнем, - напомнил мне командир 'Носорога'.
  - Тогда, мы будем торопиться, - пожал плечами я. По сути, судьба Юларена и его кораблей меня волновала меньше всего. Мне б о своем легионе думать, а не о кораблях Кеноби и Скайуокера.
  - Генерал, - чуть ли не с мольбой в глазах произнесла Асока. - Возьмите...
  - Не спускайте с мелкой глаз, капитан, - попросил я. Командир 'Аккламатора' только улыбнулся.
  - Ну-с, прошу на борт, господа, - махнул я 'альфам'.
  Официальная версия гласила, что я, коммандос и R3 воспользуемся информацией, которую я получил от своих шпионов в КНС и проберемся на борт одного из кораблей подкрепления КНС. Тех самых, что завозят на планету войска, а вывозят оставшиеся ценности.
  Там, мы устроим диверсию, пристыкуемся к одному из 'Щедрых', захватим ее и с ее помощью атакуем другие корабли. Это внесет суматоху в ряды дроидов, и позволит нам одолеть сломленные силы КНС. А лояльные мне диверсанты установят барадиевые бомбы на борту кораблей противника, что еще больше дозориентирует конфедератов.
  Юларен, Кривз, Асока и даже 'альфы', выслушав план, сочли меня сумасшедшим. Ну, понятно, если б я брал с собой хотя бы десантников, или 'тяжелых'. Хотя бы роту. Но один, с тремя клонами и дройдом...
  Спорить, в общем то, никто не стал. Для пущей верности я сказал, что нам помогут на месте некие лояльно настроенные силы.
  - Сэр, - едва мы вышли из гиперпространства, Альфа тронул меня за плечо. - Тут ничего нет.
  И действительно. Мы висели в пустоте космоса, а нашими ближайшими соседями были лишь звезды. И галактическая пустота.
  - Это тебе так кажется, Альфа, - я отключил питание на борту шаттла. Затем, включил комплинк.
  - Визла, видите нас?
  - Отчетливо, - хмыкнула мандалорка. - Снимаю маскировку, стыкуемся.
  Хоть мне и нехотелось светить перед клонами 'Фурию', другого шанса прорвать блокаду я не видел. Перегрузившись на ситский перехватчик, мы отбыли в систему Кристоф.
  
  ***
  - И что ты будешь делать с ними, когда они расскажут о твоем корабле-невидимке? - С усмешкой произнес Валкориан.
  Призрак дал о себе знать незадолго до прибытия к намеченной точке. Как обычно - без предвыпреждения, просто материализовался.
  - Думаете, что я не справлюсь с тремя клонами? - Спросил я. - Я думал, вы в меня верите.
  Призрак с мрачной усмешкой окинул взглядом замерших бойцов в белоснежных доспехах.
  - Армия живых слуг... - Словно оценивая слова на вкус, просмаковал он. - Один приказ, и джедаи окажутся вне закона. Ты разобрался, что станет спусковым крючком для них?
  - Пока еще нет, - признался я. - Чипы-ингибиторы присутствуют, но и в программе обучения надежно прошито подчинение Чрезвычайным Приказам.
  - Что ж, - заключил сит. - Весьма предусмотрительно с его стороны. Делает ли это клонов бесполезными для нас?
  - Не думаю, - заметил я. - Они все еще надежное оружие против КНС.
  - Возможно, - задумался на мгновение Валкориан. - Но, не стоит их недооценивать и подпускать близко к себе.
  - Для этого я легализую Визлу, Ветт и Атроксу, - пояснил я. - И отныне меня будут охранять мои Руки.
  - Ты все еще не произнес кодовой фразы подчинения, - припомнил призрак. - Надежда, что они станут преданы тебе сами по себе, ничтожна. Подчини их, - последняя фраза была произнесена едва ли не как приказ.
  Что стало меня немного раздражать.
  - Учитель, - как можно тактично происзнес я. - Вы доверили мне осуществление своего Плана. Доверьтесь мне и в этом. Иначе, какой я тогда правитель галактики, если не имею своей воли?
  Валкориан оглядел меня с головы до ног, словно перед ним появился незнакомец. Затем, слегка улыбнулся.
  - А я все гадал, когда же в тебе проснется собственное достоинство, - с сарказмом произнес он. - Мальчик стал вырастать из детских штанов, - короткий смешок призрака меня едва не взбесил. Но, видя, как лицо призрака возращается в свое привычное, лишенное эмоций состояние, я приложил все силы, чтобы задавить в себе распаляющееся пламя. - Не забывай, что они всего лишь твои слуги, ученик.
  - Я помню это, Учитель, - с коротким поклоно произнес я.
  - Атрокса не стала бы командующей гарнизоном на Коррибане, - заметил Валкориан. - Если б не обладала присущими ситам качествами. Помни об этом, когда позволишь ей в следующий раз заснуть в твоей постели.
  - Вы предполагаете, что она может меня убить? - Поинтересовался я.
  - Любой из них с радостью прикончит тебя, - засмеялся Валкориан. - Я пытал каждого из них тысячу раз. Ломал, собирал заново и вновь ломал. Я создал из них верных слуг, и они боятся меня. Но ты... Тебя они с радостью разорвут на куски, как только представится возможным, а я не смогу защитить тебя, - предупредил призрак. - Ты - мое наследие. Не позволь себе умереть бездарно еще раз.
  После этих слов, призрак расстворился, а мир привычно пришел в движение.
  
  ***
  Не было никаких барадиевых бомб.
  Не было никаких лоялистов.
  Были лишь я, три альфа-коммандос, Ветт, Визла, R3 и Атрокса.
  Высадив меня и шестерых членов десанта, Атрокса, следуя моим приказам, заняла выгодную позицию вблизи центральной части 'Барышника'. Скрываясь от обнаружения, сит держала свой корабль в пространстве между внешним ободом 'Барышника' и его центральной, шаровидной частью.
  Как только прибыл 'Аккламатор', летонка запустила протонную торпеду в сердце корабля. Благодаря тому, что протонные торпеды не страшатся дефлекторных щитов, следом за кораблем Торговой Федерации в пучине торпедных атак исчезли и три из четырех фрегата КНС, пораженные Атроксой с противоположной от наблюдателей с 'Носорога' стороны.
  Мой отряд пришел в движение сразу же после подрыва 'Барышника'. Высадившись в одной из шлюзовых, мы терпеливо ждали, пока командир сообщит о своей готовностти и направит корабль к своим. Подключив астромеха к системе связи, и заблокировав вненшнюю связь, мы, поливая огнем и распиливая световым мечом все, что не состоит из костей и мяса, двинулись из средней части корабля, к мостику.
  На борту фрегата находилось до 150000 дроидов десанта. На наше счастье, Ветт сумела перехватить управляющий сигнал с мостика и предотвратила активацию пополнения дроидов.
  - Всегда будет так легко? - Спросил у меня Альфа, прожигая насквозь последнего дроида на мостике. - Мы больше сотни прикончили, и захватили корабль.
  Но, не успел я вмешаться, как меня опередили.
  - Там где-то еще сотня таких же, - огрызнулась мандалорианка. - Не раскисай, малыш, нам еще назад прорываться.
  - Хватит собачиться без приказа, - прервал я начинающуюся перебранку.
  Трое клонов, с закоптившимися от жаркого прорыва к мостику доспехами, весьма недружелюбно взирали на рослую и смертельно опасную землячку их прародителя. Шей же, с деланным спокойстивем перезаряжала бластеры и готовила термальные детонаторы.
  - Установи курс на флагман сепов, - приказал я Ветт, исполняющей обязаннности пилота.
  - Как скажете, командир, - простодушно ответила твилечка, чьи пальцы запорхали над панелью управления.
  - Сэр, - Балда указал пятерку кораблей сепаратистов. - Может стоит и их тоже, 'барадиевыми бомбами' рвануть?
  - Кончились, - с сожалением произнес я. - больше четырех корабль не берет.
  - Так может, стоило взять побольше таких кораблей? - Спросил подходящий Альфа. - Они бы пригодились Республике.
  - Боюсь, - произнес я. - Это не республиканский корабль.
  - Стоит привлечь их на нашу сторону, - настаивал на своем Альфа. - 'Невидимки' - это весьма серьезное оружие.
  От необходимости объясняться меня спас входящий вызов от Юларена. Разговорившись второй за этот бой с адмиралом, я неожиданно для себя заметил, как свора сеповских истребителей, дрейфовавших вблизи уцелевшей пятерки, внезапно ожила и рванула на нас.
  Выругавшись, я приказал поднять щиты.
  - Мы раскрыты! - Сообщил я очевидное. - Готовьте корабль к ускорению. Орудия на автоматический огонь. Пора сваливать.
  Уже сидя в спасательной капсуле, глядя на то, как некогда захваченный нами 'Щедрый' разваливается под ударами бесконечных атак дроидов-истребителей и сеповского флота, я не мог не сожалеть, что финальный раунд операции не удался.
  Трофей не смог подобно брандеру, протаранить судно вражеского командира. Незначительные повреждения на кораблях сепов, которые до уничтожения, смогли нанести перепрограммированные орудия трофея, не шли ни в какое сравнение с тем, что мог бы натворить 'Щедрый', рвани он в центре вражеского ордера.
  Но, что поделать. Главное, мы сделали свое дело.
  'Венаторы' прилично потрепали вражеский отряд - это видно даже невооруженным взглядом. Большая часть кораблей противника носили на себе многочисленные отметины пробоин и неисправной артиллерии. Конечно, кораблям Юларена вне всякого сомнения, досталось, причем крепко. На них тоже без слез не взглянешь. Окруженные канонерками, они принимали в свои недра силы Кеноби и Скайуокера, пока, прикрываемый парой больших братьев, мой 'Аккламатор' высаживал свежую кровь.
  - Нам придется сражаться за это? - С недовольной миной спросила Визла, кивнув на изрешеченные осколками и плазменными выстрелами постройки Кристального города, столицы Кристофсиса.
  - Именно, - подтвердил я. Легкая турбулентность при входе в атмосферу создала болтанку внутри капсулы, где я, мои Руки и R3 находились. 'Альфы' спасались с корабля на другой посудине.
  - Видала я местечки и похуже, - добродушно призналась Ветт.
  - Повелитель, - произнесла Атрокса. - С вами все в порядке?
  - Все живы, - подтверил я. - Оставайся пока на орбите. Увидишь, что сепы что-нибудь задумали - сообщай немедленно.
  - Слушаюсь, Повелитель, - подобострастно произнесла летонка и отключилась.
  - Раньше я не слышала от нее такого заигрывания, - внезапно заметила Ветт. - Даже с Валкорианом она держалась с большей независимостью. А Малгуса вообще ни во что не ставит...
  - Малгус и призрак ее не трахали, - фыркнула мандалорианка. Я со стоном закрыл лицо рукой. - Краснокожая прогнулась под того, кто отдает приказы. Это так по-твилекски...
  - Не поняла? - С явной обидой в голосе произнесла Ветт. - По-твоему мы все доступные как Атрокса? Нет-нет-нет, у нее просто никого не было с самого Коррибана...
  Впервые в жизни я сожалел о том, что не глухой.
  
  ***
  - Похоже, - Оби-ван указал на сбегающие по массивной рампе приземлившегося 'Аккламатора' подразделения клонов. - Прибыла подмога.
  - Наверное, - развел руками Энакин. - Вернулись наши корабли.
  - А это боеприпасы и пополнение, - заметил Оби-ван. - После той атаки дроидов-диверсантов, на складах осталось не так уж и много...
  Кеноби заметил, как скривился бывший ученик. Именно он винил себя за столь печальные последствия дерзкого налета сепаратистских дроидов-диверсантов в первую неделю пребывания на планете. Итогом стало повреждение большей части механизированной техники и подрыв склада боеприпасов.
  - Энакин, - Кеноби потянулся Силой к Скайуокеру, но внезапно обнаружил стоящую перед ними девчушку расы тогрута в смешных белоснежных колготках.
  - Мисс? - Удивленно спросил он. - Кто вы?
  - Я Асока Тано, - представилась девочка. - Магистр Йода послал меня к вам, чтобы сообщить, что ваша помощь необходима в расследовании происшествия на спутнике Набу...
  
  ***
  Сутки корабли сепов и республиканцев соблюдали статус кво. Сепам не хватало сил, чтобы сбить с насиженного места джедайские корабли. В аналогичном положении находились и корабли Юларена. Занятые погрузкой частей Кеноби и Скайуокера, они вряд ли могли дать серьезный отпор превосходящим их по численности сепаратистам. Но, проверять никто не стремился. Все сводилось к перестрелкам силами москитного флота.
  Несмотря на парочку заварушек, с места приземления спасательной капсулы и до республиканской базы, я добрался, вместе со своими спутниками и тройкой клонов, за несколько часов.
  К тому времени, Скайуокер уже пережил новость и о газовой атаке на гунганов. И смирился с тем, что стал наставником Тано. Что не могло добавлять комичности - высокий человек, в компании с полутораметровой худющей девчушкой.
  - Вижу вы добрались, рыцарь Доуган, - пожал мне руку Кеноби. - Рад, что вы целы.
  - И я тоже рад, - я огляделся. База, размещенная в комплексе бывших правительственных зданий, надежно укреплялась двойным оборонительным периметром, с многочисленными ДОТами. Кладбище некогда боевой техники занимало значительную чать места, отведенного под 'автопарк'. Но, джедаи как-то не почесались разгрести завалы. - Спасибо, что выслали нам на встречу канонерку...
  - Канонерку? - Удивился Кеноби - Но, мы ничего не высылали...
  - Да, я об этом же, дорогой друг, об этом же, - матеря про себя джедаев, на чем свет стоит, я побрел в помещение, отведенное под штаб. Пора принимать дела...
  
  ***
  Глядя на то, как последние канонерки уносят ввысь остатки прежнего вооруженного контингента, я не мог не почувствовать себя кинутым.
  Фактически, мои мягко говоря скромные силы, оставили единственными на планете. Против полутора миллионов дроидов противника - это по сведениям разведки Скайуокера и Кеноби - мои тысяча дюжин считай что необстрелянных бойцов...
  Предстояло держать военный совет, в который вошли все три мои Руки - держать Атроксу на орбите уже не было смысла - противник подтянул больше двадцати кораблей. 'Фурия' нашла себе безопасное прибежище в правительстенном ангаре - в дальней части оккупированного нашими силами магистрата.
  Кристофсис оказался надежно заблокирован противником. Если только Республика не подтянет значительные силы - придется нам всем не сладко. А в том что в ближайшее время у Республики достанет сил для деблокады - я очень сомневаюсь.
  Альфа, Балда и Берсерк, ровно, как и Фоб, Дей, Фан - командиры трех первых полков, Руди - командир сводного четвертого полка, и Мимо - клон-коммандер инженерного полка само собой, так же присутствовали на совете.
  Как я уже говорил, основная база республиканцев на планете - это укрепленный правительственный квартал. Магистрат, стараниями предыдущих владельцев, представлял из себя массивное, этажей в семь в высоту, здание, с толстыми стенами и перекрытиями. Здесь джедаи устроили оперативный штаб, узел связи, казармы, лазарет и столовую. Обнеся здание массивными стенами с наблюдательными вышками по периметру, Скайуокеру и Кеноби удалось добиться безопасного периметра внутри базы, где и были обустроены арсенал, стоянка для тяжелой техники, склад боеприпасов... большая часть из того уже руины - немногим более недели назад, атака сепаратистких дроидов-диверсантов вывела из строя большую часть тяжелой техники.
  - Нас раздавят, - многообещающе произнесла Визла. - Будь эти парни, - она махнула головой в сторону ближайшего клона, - созданы хоть из самого величайшего мандалорца - нам не справиться с армией в сотню раз больше нашего.
  - Но, у нас же есть тяжелые орудия! - Запротестовала Ветт. - Шагоходы и...
  - Орудия не сдержат всю армию, - поддержал Шей Альфа. - Стоит им навалиться на нас со всех сторон, и оборона лопнет, как мыльный пузырь.
  - Ни орудия, ни шагоходы, ни тяжелое вооружение нас не спасут, - поддержал брата Берсерк.
  - Не стоило отпускать части генералов Скайуокера и Кеноби, - посетовал Балда. - Нас было бы в два раза больше.
  - Закончили спор, - рыкнул я на коммандос. - Войска Кеноби, Скайуокера и других джедаев нужны в другом месте. Это приказ командования. Кроме того, большая их часть изранена. Мы и так забрали у них остатки техники. Мимо, - обратился я к главному легионому инженеру. - Сколько у нас осталось от них добра?
  Клон кинул взгляд на деку.
  - Два десятка шагоходов AT-TE различной степени поврежденности. Два мы смогли привести в боеготовое состояние. Еще три-четыре подлежат ремонту и тоже войдут в строй. Остальное - запчасти и мусор.
  - Демонтируйте с них орудия и броню, - распорядился я. - Будем использовать для обороны что есть.
  - Оборону по сути следует строить заново, - подал голос Руди. Бритоголовый, с татуировкой ранкора на голове, он происходил из батальона десантников. Потому, старался держаться особняком от остальных. - Сидеть за стенами крепости, полагаясь на стены, шагоходы и самоходки у нас не выйдет.
  - Поэтому, - заключил я. - Вы здесь и собрались - чтобы обсудить стратегию нашей обороны.
  - Сэр, - подал голос Фан. - Нас учили, что джедаи будут планировать войну и...
  Я тяжко вздохнул.
  - Господа, - обведя взглядом всех присутствующих, я остановил свой взгляд на командире третьего полка. - Как бы мне того не хотелось, но меня не учили командовать армией. Джедаи давным-давно не вели войн, а потому, я прошу вас помочь мне. Критикуйте мои идеи и планы, ибо так мы сможем построить наиболее оптимальный вариант сражения, который сведет к минимуму наши потери.
  Ответом мне стало молчание. Клоны переглядывались между собой. Слыханное ли дело - генерал по сути расписался в своей некомпетентности. Понимаю, что у них в головах сложилось. Мол, понабрали генералов по объявлению.
  - Ладно, детки, - покровительственно выдала Шей. - Потом, в казарме пошепчитесь.
  Мандалорианка по-хозяйски вывела на голопроекторе карту правительственного квартала.
  - Сосредоточив наши силы в пределах одной базы, - начала девушка, - мы сильно рискуем все потерять при одном удачном штурме или авианалете. Я предлагаю сделать вот что...
  
  ***
  Наблюдая как наступает армия Конфедерации - стройными четкими коробками - я не мог не отметить, что кому-то сейчас будет 'бо-бо'.
  - 'Тяжелые' на позиции, - прозвучал в комлинке голос Балды, возглавившего это чудесное подразделение.
  - Десантники готовы, - а это уже Берсерк с его подчиненными.
  - Еще десять минут, - я сверился с хронометром. - И начинаем.
  О выдвижении крупного - до десяти тысяч одних только В-1, при поддержке пары десятков танков ААТ - отряда жестянок сообщили сразу четыре наблюдательных отряда.
  По плану Шей, наши силы одним массированным ударом выбили КНС из столицы. В трехдневном не прекращающемся бою, дроиды потеряли практически все свои силы в Кристальном городе, ухватившись лишь за квартал вблизи южного входа в город. Рассматривая довоенный план территорий, захваченных противником, помеченный заметками нашей разведки, я с внутренней улыбкой заметил, что штаб сепы разместили в главной библиотеке Кристофсиса. Как и в мультике.
  Инженерные батальоны на пузе излазили каждый дом, каждую площадку в городе, заминировав подступы к ключевым элементам обороны.
  Каждый небоскреб превратился в оплот для снайперов или отряда 'тяжелых', вооруженных всем необходимым для отражения атаки как тяжелой техники противника на земле или с воздуха. Качество нашей обороны уже проверили на себе несколько эскадрилий дроидов, зашедших на бомбардировку города. До сих пор догорают кострами на окраинах.
  Следующей попыткой командующего сепаратистами стала массированная высадка десанта прямиком на подступы к городу. 36 SPHA, составлявших основу нашей как крупной зенитной, так и оборонительной артиллерии, похоронили на окраинах города полсотни десантных C-9979 с их драгоценным скарбом.
  Обе эти операции для нас стоили жизни тысяче клонов.
  После этого, наземное командование сепаратистов как-то подзаглохло. Нет, мы видели, что они копят силы на своем плацдарме. Но, и выбить их оттуда мы не могли - плацдарм и город отделяли несколько сотен метров пустого пространства автострады, одинаково губительное как для нашего, так и для их наступления. Как результат - противник копил силы для атаки. А мы - вынуждены были это наблюдать.
  Но, за видимым спокойствием крылся план. И, не побоюсь показаться гордецом, большую его часть придумал именно я.
  Мы, то есть я и командиры полков, понимали, что как только вражеский командующий подкопит сил, достаточных для прорыва сквозь автостраду, нашим войскам придется туго. Потому то, большая часть автострады уже давным-давно была заминирована и готова к дистанционному подрыву. А в ближайших к автостраде зданиях, да и в общем-то по всему городу, прочно окопались клоны с демонтированными с неисправных шагоходов противопехотными лазерными пушками, что превращало столицу в обитель крупнокалиберного перекрестного огня.
  Третью по счету атаку на Кристальный город, сеператисты начали спустя месяц после нашего прибытия в город. Своевременно замеченные поползновения противника дали нам время для подготовки наших частей и подтягиванию резервов.
  План заключался в том, чтобы позволить противнику ввести на автостраду свои танки, после чего одновременно вывести их из строя дистанционным подрывом мин и обрушить на пехоту сепов огонь из наших пушек AV-7 и действующих из засады десантников и 'тяжелых'. Это было моей идеей, и, что интересно, 'хорошечность' этого элемента признали не только проженные Галактичесими войнами Руки, но и потомки Фетта.
  От прорыва в центр города, дроидов сдерживал третий полк Фана, при поддержке дюжины AT-TE. Располагаясь в оставшихся после бомбардировок и боев развалинах, они будто полукругом в пять линий окружали улицу, по которой предстояло пройти пехоте противника. Располагаясь на поверхности, в отличии от вышеуказанных подразделений, им предстояло принять на себя основную силу удара пехоты.
  - Передовые части противника уже ведут бой с первой линией сил Фана, - подсказал мне Альфа.
  Я, мой верный адъютант Альфа, Ветт и Атрокса наблюдали за вторжением с крыши одного из небоскребов, превращенных в наблюдательный пункт. Не выделяющееся своей высотой, здание помогало видеть атакующих как на ладони - даром, что находилось у них на пути, во второй линии обороны третьего полка.
  - Балда, что с техникой? - Спросил я коммандос.
  - Ведут огонь по ближайшим зданиям, - отозвался клон. - Лишь несколько единиц стоят на автостраде. Пехота оторвалась от танков и продавливает первую линию обороны.
  - Дерьмо, -выругался я. Подрывать автостраду ради парочки ААТ - дело неблагодарное. Наши орудия не добивали до позиции танков и тем более - до самого плацдарма жестянок. А на пехоту тратить такую красоту, как минное поле, жаль...
  - Сэр, - Альфа вывел меня из раздумий. - Нужно подрывать - иначе Фан и его люди понесут огромные потери.Там пять дроидов на одного нашего брата...
  Мимо, на чьи плечи легла забота о подрыве автострады, находился тут же. Увидев мой кивок головы, инженер активировал детонатор.
  Видели ли вы, как взлетает в воздух порядка десяти тысяч смертельно опасных, хоть и безмозглых дроида? Вместе с сотнями тонн дорожного покрытия и взрывчатки, пехотный отряд мгновенно превратился в дорожный мусор, не способный к активным действиям. Три сотни В-1, внезапно для самих себя оказавшихся окруженными противником и отрезанными от своих, во мгновение ока полегли под перекрестным огнем.
  - Прекрасная победа, - заметила молчавшая Атрокса. Одетая в костюм с элементами брони, летонка, подобно Ветт и Шей, выдавала себя за наемницу, прибрав от посторонних глаз свой световой меч.
  - Сэр, я отвожу отряды из окраинных зданий, - отозвался Балда.
  - Танки уничтожают здания одно за одним, - вторил ему Берсерк. - Следует отступить. Я уже три группы потерял.
  - Отводите людей на запасные точки, - распорядился я. Вскинув к глазам бинокль, я в подробностях увидел, как, расположившись в три линии, дюжина ААТ концентрированным огнем превращает в руины небоскребы, в которых обосновались наши наблюдательные отряды.
  - Умно с их стороны, - чертыхнулся Альфа. - Вскрыли наши наблюдательные посты и огневые точки и мгновенно обрушили нашу оборону в этом секторе до второй линии. - Сэр, - обратился он ко мне. - Разрешите ударить по танкам штурмовиками?
  - Не стоит, - Ветт ткнула в сторону танков противника. - Смотрите.
  Обрушив несколько ближайших к ним зданий, танки противника двинулись вперед, намереваясь выйти на дистанцию эффективного поражения второй линии обороны. Судя по фигуркам бойцов, скользящих по тросам в здания третьей линии обороны, они тоже заметили неприкрытый интерес противника к постройкам Кристального города.
  Но, не тут-то было.
  Словно гнев богов, энергетические заряды AV-7 обрушились на бронированные машины войны сепаратистов, превращая их в бесполезные остовы коптящего металла. Прицельно ложась, они сметали бронетехнику противника с остатков дорожного полотна.
  - Можешь не благодарить, - в ухе раздался голос Шей. Спустя несколько секунд я увидел, как фигура в сине-зеленых доспехах выскользнула из окон одного из чудом уцелевших зданий в первой линии обороны. Оставляя за собой едва различимый реактивный след, 'Мандалор-Мститель' отправилась в тыл. Послужив корректировщиком для тяжелых орудий, она помогла нам сберечь боеприпасы для AV-7, которых и без того оставалось всего то по сотне на ствол.
  Бой закончился. Третье сражение за Кристальный город осталось за нами.
  - Альфа, - окликнул я своего адъютанта. - Возьми с собой Балду и Берсерка, прогуляйтесь ночью по автостраде, - я указал на место гибели пехоты противника. - Оставьте там сюрпризов и сигналок.
  - Слушаюсь, генерал, - клон в ту же секунду открыл канал со своими братьями-коммандос.
  
  ***
  С наступлением ночи жизнь в Кристальном городе началась по-новому.
  Оставив часовых и дозоры на позициях, основная часть легиона отправилась в казармы.
  Их тоже пришлось разделить. Первый и третий полки охраняли Северную и Южные магистрали - главные пути в город, по которым могла пройти бронетехника противника. Второй выполнял по существу охранную функцию, контролируя восточную и западную части города. Каждый из них имел свою собственную маневренную базу в тылу собственных позиций, которую оборудовали и обслуживали приданные к каждому из полков по собственному батальону боевых инженеров. Все же, тащиться через половину города до казармы после тяжелого дня - то еще удовольствие.
  Потому, большая часть казарм, как и помещений в магистрате, оставались невостребованными. Здесь отдыхали раненные - медпункт и операционную пришлось оставить тут - не тащить же на передовую. Четвертый полк квартировался на главной базе, осуществляя ее охрану и прикрытие. Здесь же нашли пристанище и бойцы четвертого инженерного батальона, на чьи плечи легла ноша по пилотированию штурмовиков, ремонту трофейного и нашего вооружения, пострадавшего в боях. Они же, по правде, занимались и мародерством из разбившихся десантных кораблей КНС.
  Штурмовик доставил меня, обеих твилечек до базы. Махнув Ветт и Атроксе следовать за мной, мы втроем побрели в кабинет одного из бывших чиновников планеты, где я разместил свое прибежище. Предстояло оценить рапорта за день, заснуть тревожным сном на несколько часов и проснуться в ожидании очередного сюрприза от дроидов.
  Кабинет, надо сказать - просторный. Овальная главная комната включала в себя два массивных кожаных дивана, стоящих друг напротив друга по обе стороны от входа в кабинет. Слева в кабинете имелся проход в помещение, где ранее располагалась спальня и пищеблок, а сейчас - лишь завалы после обстрела. Справа - как ни странно, еще функционирующий освежитель, с душем, небольшим бассейном вроде джакузи. Напротив входа располагался массивный полукруглый стол-консоль, на котором еще сохранилась переписка правительства Кристофсиса с КНС о вхождении в состав последней. Я давно скопировал ее в свою деку. Как выйдем на связь с Республикой - передам руководству. Пусть у них голова болит за поимку этих засранцев.
  У меня были более важные дела - найти способ продержаться подольше.
  То, что корабли КНС не смели нас тотальной орбитальной бомбардировкой - это не благородство противника. Просто правительство планеты не успело вывезти все накопленные сокровища - мы нашли на территории города более десятка хранилищ с драгоценными металлами, на сумму около сотни миллионов кредитов. Скажете - малость по сравнению с бюджетом КНС? Соглашусь. Но, тут не КНС глаз положила на богатство, а четко - командующий наземными силами.
  Но, вернемся к сегодняшнему сражению.
  По сравнению с предыдущими атаками, эта носила хотя бы видимоть проработанности. Дроиды сознательно минимизировали свои потери в тяжелой технике, заставляя нас размениваться на пресловутые В-1. Чисто с экономической точки зрения - блестящий выбор. Сравнивая цену В-1 и ААТ, понимаешь, почему КНС предпочла заваливать нас дроидами, на которых уходило так много и без того ограниченных ресурсов, нежели танками.
  - Фоб за сегоня подстрелил парочку танков ААТ, - заключила Ветт, ознакомившись с отчетами первого батальон. - Никаких потерь со своей стороны, но пришлось оставить два здания - противник сильно повредил их.
  - У Дея аналогичная ситуация, - заметила Атрокса. - Разве что в восточном секторе действовали дроиды 'Октаптарра'. Реактивные клоны, - так в легионе назывался батальон клонов с реактивными ранцами - любимцы Шей. - Расстреляли пятерку таких из гранатометов. Потеряли троих.
  Сам же я читал отчет третьего и четвертого полка. Две сотни клонов как корова языком слизала.
  - Вот мы и потеряли половину полка, - я сидел в массивном кресле, оббитом мягкой кожей. Подобно своим братьям-диванам, из комплекта, он легко трансформировался в удобную кровать, чем я беззастениво пользовался. - И это всего лишь месяц боев.
  Обе твилечки уставились на меня, ожидая продолжение фразы. Но, я молчал. Повернувшись спиной к сидящим напротив друг друга на диване к твилечкам, я стал вглядываться с практичеки лишенную облачности атфосферу планеты.
  - Повелитель, - летонка поднялась, и подошла ко мне. - О чем вы думаете?
  - Хоть я и знаю, что они, клоны, всего лишь инструмент, - произнес я. - Никак не могу привыкнуть к их смертям. В Силе это отражается... Да, собственно, ты знаешь.
  Леди-сит усмехнулась, положив мне на виски свои тонкие, но мускулистые пальцы, она стала совершать круговые движения. Я чувствовал, как в мое тело проникали тонкие, расслабляющие волны Силы.
  - Позвольте этим смертям питать вас, повелитель, - шептала она. - Вкушайте чужую боль, страх, ужас. Впитывайте их в себя... Да, хозяин, - похвалила меня летонка, почувствовав, как я невольно, словно загипнотизированный ее словами, раскинул сети Силы, впитывая в себя остатки горечи, разочарования, и чувства смерти, царящего в городе. - Продолжайте...
  Стягивая весь арсенал негативных эмоций в себя, я ощущал, как Темная сторона распаляет тлеющее пламя ярости во мне. По моим венам потек раскаленый металл, напитывая тело мощью и кипучей энергией. Мои мышцы разогревались, превращаясь в упругие жгуты... Все без исключения.
  - Прекрати, - я почувствовал, как рука летонки скользит по моему торсу, расщелкивая крепежи. - Я не хочу.
  Ошарашенная резкостью ответа, Атрокса наблюдала, как ученик Валкориана резко встал с кресла, разрывая формируемую связь.
  - Вы свободны, - буркнул Доуган, напраляясь в освежитель.
  Глядя на то, как за повелителем закрылась дверь, Атрокса неоуменно посмотрела на молчащую Ветт.
  - И как это понимать? - Нахмурилась леди-сит, возвращайсь к соратнице, которая так же поднялась с дивана, намереваясь уйти.
  - Что, не нравятся отказы? - Хихикнула голубокожая твилечка. Глядя на мгновенно ставший суровым взгляд летонки, девушка похлопала себя по бедру, где в кобуре находился бластерный пистолет. Коснувшись его, она словно почерпнула уверенности. - Может ты ему уже не нравишься?
  - С чего бы это? - Облизнув губы проворным длинным язычком, поинтересовалась сит, как-бы невзначай проведя руками по бедрам.
  - Может ему хочется чего-то новенького, - пожала плечами Ветт. Услышав, как за стенкой включился душ, она перевела взгляд на похотливо посмотревшую в том же направлении предводительницу ситских армий. - Или кого-то...
  Леди, посмотрела на собеседницу взглядом, полным интереса. В глазах, цвета раскаленного золота, Ветт увидела искорки страсти и похоти.
  - Ну, раз ты так думаешь... - с явными намерениями, произнесла Дарт Атрокса, проводя рукой по нежной щеке твилечки...
  
  ***
  A C H T U N G !!! Sexual content!
  (Пропускаем до такого же предупреждения, если не желаем читать довольно подробную секс-сцену.)
  
  Стоя под струями душа, я наслаждался тем, как вода струится по телу. Закрыв глаза, я подставил лицо воде, словно она могла смыть с меня сталость и моральное истощение.
  Несмотря на то, что самому мне не пришлось поучаствовать в бою, был более чем измотан.
  Месяц боев, непрерывных забот о легионе... Испытание того, каким я могу быть командиром. Прошел ли я его? Почему же в реальной жизни нет закадрового голоса, который скажет, прав ли я или облажался?
  Ох, Валкориан. Как мне нужно твое одобрение...
  Мое внимание привлекло легкое изменение температуры воздухе. Словно кто-то открыл дверь...
  - Повелитель, - раздался над самым ухом негромкий, полный страсти и желания голос летонки. Я почувствовал, как девушка встала за моей спиной, прикасаясь ко мне всем телом. Ее руки стали блуждать по моему торсу. А маленькие острые зубки небольно укусили за мочку уха.
  - Я же сказал, чтобы ты уходила, - с легким раздражением произнес я. На краю создания мелькнула фраза Валкориана о том, что следовало все же подчинить себе Рук и не иметь с ними проблем.
  - Не могу, пока вы так напряжены, - снова шепнула сит-леди, оставляя поцелуй на задней части моей шеи.
  Это начинало раздражать... Слуга, которая не слушается.
  Нет, я не боялся показать леди-сит, что после ее манипуляций, мой член стоял как водонапорная башня. В конце-концов, мы с ней не раз и не два уже побывали в постели (вы же не думаете, что я целый месяц терпел?). Но, сегодня, я почувствовал, что леди-сит словно переходит незримую границу между полезным слугой, которую пользуют ради удовольствия, и 'любимой женой'.
  Прежде, чем я что-то возразил краснокожей, я почувствовал, как еще одна пара рук коснулась моих чресел.
  - А мне вообще никто не запрещал, - услышал я голос Ветт, доносящийся снизу.
  Склонив голову, я увидел, как голубокожая девчушка одной рукой массирует мне яйца, а другой, нежно, но крепко, по-хозяйски, ласкает мой член. Ну, скажите, кто бы стал возражать?
  Мое раздражение мигом исчезло, уступая место похоти.
  Твилечки заслуженно пользовались в этой галактике репутацией роскошных любовниц. Атрокса, ненасытная, как дикий зверь, не раз доказала мне это, показав несколько приемов, как усилить свою эрекцию с помощью Силы, и продлить удовольствие. От нее же я узнал и о некоторых особенностях анатомии твилеков.
  К слову, леди-сит уже переместилась, встав справа от меня, лаская мой рот своим озорным язычком. Я легкими, массирующими движениями пальцев, ласкал ее лекку, возбуждая и без того изнывающую от вожделения девушку. И, почувствовав на члене легкое касание зубов и губ Ветт, свободной рукой, принялся ласкать и ее головные отростки.
  Обе твилечки, к слову, без намека на нижнее белье, не отставали. Атрокса одной рукой принялась ласкать второй лекку Ветт, на что последняя принялась круговыми движениями массировать ягодицы своей партнерши. Второй, она неуклонно массировала мою мошонку.
  Что может быть прекраснее татуированной ситскими знаками летонки? Только вторая, голубокожая твилечка, имеющая явно большой практический опыт в деле минета.
  Не знаю, сколько так продлилось, но это чудное мгновение мне нарушать не хотелось. Конечно, мелькали мысли перейти к более приятному процессу, но я был не в силах остановить этих двух прекрасных кудесниц.
  Наслаждаясь короткими тихими стонами Ветт и яростными порыкиваниями Атроксы, я чувствовал, практически неземное наслаждение. Готовый вот вот разрядиться, неожиданно, почувствовал, как синекожая девушка слегка сжала мои причиндалы.
  В следующую секунду я исторг из себя поток спермы, столь объемный, что я услышал, как Ветт подавилась, но тут же взяла ситуацию под контроль. Девушка послушно, продолжала скользить своими губами по моему члену, старательно проглатывая новые потоки спермы, что исторгали мои чресла.
  - Вот тебе и подруга, - с некоторой обидой произнесла леди-сит. Ветт, не отрываясь от моего члена, воздела на подругу глаза, которые выражали капельку извинения.
  В ответ, летонка подняла девушку на ноги, слившись с ней поцелуем. Прижавшись друг к дружке, твилечки принялись обмениваться взаимными ласками, покрывая восхитительные тела друг дружки поцелуями.
  Прижавшись к стене душевой, Атрокса легим движением, направила Ветт ниже по своему телу. Та принялась прокладывать дорожку поцелуев от губ до лобка партнерши. Замерев там, твилечка слегка раздвинула стройные красные бедра и углубилась между ними, заставив леди-сит в экстазе откинуться на стенку душевой.
  Мощная разрядка слегка подкосила меня. Опустившись задом на гладкий пол так, чтобы потоки теплого душа сливались за моей спиной, я с выгодного ракурса наблюдал за тем, как две обворожительные красавица занимаются лесбийскими ласками.
  Эрекция, которая не пропала после первого оргазма, привлекла внимание Дарт Атроксы, которая плотоядным взглядом впилась в мою окрепшую плоть. Выскользнув из пучины ласки парнерши, сит-леди бесцеремонно устремилась на член. Оседлав меня, словно бешенного скакуна, краснокожая помогла свое изящной рукой найти моему члену хорошо знакомую дорожку. Едва она опустилась на него до основания, из глотки летонки вырвался стон удовольствия. Сделав парочку 'пристрелочных' фрикций, твилечка принялась наращивать темп.
  Заметив Ветт, которая застенчиво ласкала себя между ног руками, наблюдая сцену соития, я сделал ей знак рукой приблизиться. Девушка, без промедления подошла ко мне, опустившись на колени. Положив руки на мою грудь, она легка прогнулась вперед, подставляя свое лицо под потоки воды. Затем, слегка проведя ноготками по моей груди, девушка прошептала:
  - Я вся ваша... повелитель.
  Поцеловавшись с бывшей спутницей воина, я дал волю рукам, позволив им исследовать каждый сантиметр ее прекрасного упругого тела. Затем, насладившись ощущением великолепной упругой груди и сексуальных изгибов тела, я лег на спину, позволив твилечке забраться на мое лицо.
  Ощутив слегка терпкий привкус ее лона, я взглянул на голубокожую, чье тело, и в особенности открывшаяся мне попка, содрогалось в приступах экстаза от моих манипуляций. Руками я продолжал ласкать ее грудь и кончики лекку, отчего девушка буквально закатывалась от удовольствия. Затем, почувствовав, что девочки принялись ласкать груди друг дружки, я, смочив слюной палец, принялся вторгаться в Ветт сзади.
  Едва палец проник в ее мягкую попку, девушка истошно взвыла, но была прервана поцелуем Атроксы, впившейся в ее губы словно хищник. Продолжая подготавливать почву для предстоящего вторжения, я не прекращал ласкать девушку языком.
  Почувствовав, что ее разбивают приступы оргазма, я принялся неистово ласкать ее клитор, отчего слышал доносящиеся вскрикивания твилечки.
  Наконец, спустя несколько минут, девушка без сил рухнула рядом со мной, обдав меня и летонку брызгами воды.
  - Я...передохну, - задыхаясь от спазмов, вымолвила девушка. С улыбкой довольной кошки, летонка наклонилась ко мне. Слизнув капельки смазки своей подружки с моих губ, она несильно прикусила мою шею, после чего запечатала мои губы напористым, почти что агрессивным поцелуем.
  Схватив девушку рукой за горло, я слегка сдавил его, несколько ужесточая правила игры. Повалив девушку на пол душевой, я привычным движением поставил ее на колени. Привычная к подобному, леди-сит, послушно прогнула спинку, оголив свою ярко-красную промежность.
  Но, планы у меня были совсем иными. Изначально, я готовил для этого Ветт, но тут, видя, что девушка уже не может помочь мне достичь экстаза, решил совместить приятное с полезным. Немного грубого подчинения Атроксе вовсе не повредит.
  Ощутив давление на свою попку, девушка попробовала воспротивиться мне, но, неожиданно, на помощь пришла Ветт. Голубокожая мастерски проскользнула под животик сит и принялась ласкать ее язычком. Одновременно я ощутил легкие, слегка неловкие, но умелые касания на своих яичках, отчего в памяти колыхнулись отголоски приятной истомы.
  Девушка снизу обняла за ягодицы свою подругу, слегка раздвинув их для меня.
  Сквозь стоны удовольствия, летонка попробовала что-то возразить, но, я не слушал. Медленно, чтобы не причинять ей и себе излишней боли, я вошел в свою Руку. Затем, как только я оказался в ней полностью, с склонился над ней, массируя лекку, стараясь сгладить неприятные ощущения вторжения извне.
  Летонка, отвечая на ласки, все более расслаблялась, получая удовольствие от нестандартного проникновения. Наконец, пресытившись ей, я сменил партнершу, позволив донельзя вымотанной твилечке отдохнуть.
  В отличие от Атроксы, Ветт представляла для меня новое 'поле деятельности'. Упругая, 'неразработанная'... Несмотря на свою юную внешность, я не обольщался, насчет ее опытности в том деле.
  Потому, закинув ноги девушки на свои плечи, я был слегка удивлен, почувствовав 'узость' девушки. Ветт, слегка охнув от моего вторжения, скрестила за моей спиной ноги, провела своими острыми коготочками по моей груди.
  Глядя в довольно закатывающиеся глаза девушки, я отдался своим инстинктам, совершая то самое прелюбодеяние, за которое любой фанат 'Звездных войн' дал бы руку на отсечение. Поглядывая на довольно морщащуюся леди-сит, я с удовлетворением отдался похоти.
  - Ааах, да-а, , - горячо говорила Ветт, пока я покрывал ее грудь поцелуями, продолжая быстро двигаться. - Да, хааа... прошу, сильнее, я почти, да! - Прокричала твилека, когда я принялся сжимать ее соски. - Хаа, ещё, ааа-хаа, Хааа!
  Ветт протяжно застонала, наконец испытав столь желанный финал. Отдавшись чувствам, она с удовлетворением разжала ноги, растянувшись на полу душа.
  Немного отойдя от эйфории, твилечка с озорным любопытством погладела на меня и все еще эрегированный член.
  - Ох... ты еще не все, - девушка проворно перевернулась на живот, выставив ко мне попку, положив на неё руки.
  - Давай, я хочу сзади... ммм, ох, да! - Девушка вскрикнула, едва я проник разработанную мной же попку. - Ты же почти готов, да, мой повелитель? Хааа, давай, сделай это внутрь, - несмотря на оргазм, Ветт ещё чувствовала мощное возбуждение, которое к тому же скакнуло, когда я вошёл в её попку, сперва смазав ту ее собственным нектаром. Атрокса, заинтересовавшаяся происходящим, расположились рядом, со мной, встав на колени, лаская подружку, поглаживая ее лекку.
  Вы даже представить себе не можете, что такое - испытывать оргазм через Силу.
  В прошлые разы, с Атрокс я как-то не сильно прибегал к Силе, делая упор больше на собственные познания и умения. Сейчас же, словно отключившись, я интуитивно ощущал мир сквозь призму Силы.
  Кто же знал, что это будет настолько приятно? Спустя минуту очень быстрых толчков я наконец-то извергнулся внутри синекожей красавицы. Обессиленный, оперся на руки, по очереди одаривая поцелуями каждую из своих партнерш.
  A C H T U N G !!! Sexual content!
  
  ========== Глава 12. На войне, как на войне. ==========
  Нет больше лжи, чем в любви и на войне.
  Про первое я вам не скажу - как-то не довелось.
  А вот насчет другого - тут я хапнул по полной. И, как бы это не звучало каламбуром, надеюсь, что проведенные мной три месяца на Кристофсисе - лишь начало моих приключений в Далекой-далекой. Несмотря на тонны дерьма и ужаса, что я успел тут увидеть за пять месяцев попадания в ДДГ, я, что называется, втянулся. Сбылась мечта идиота. И выгребать свою мечту мне предстояло по полной. Потому что если не выгрести против того потока дерьма и палок, из которого Республика и джедаи строят свою стратегию на эту войну - плакать мне горючими слезами. Это если повезет, конечно.
  Поймите меня правильно - к Кристофсису у меня не было претензий.
  Хоть эта планета въелась в мою кожу, мелкой пылью проникла в мельчайшие поры тела так, что их не вымыть оттуда никаким мылом, даже с помощью сексуальных твилечек. Но, зла я на эту планету - поле моего первого настоящего боевого крещения, не держал.
  В чем могут быть виноваты мирные граждане, если их бросило правительство, продав КНС за пару крупных счетов? Нет, ни в чем. Тем более, что нечто подобное я не раз и не два имел 'удовольствие' лицезреть в своей вселенной. Тут вся та же политика - только в галактических масштабах. Со своими блек-джеками и шлюхами.
  Можно ли их упрекнуть в том, что мы воюем за них? Отнюдь, никак нельзя. Добрая треть моих сил - это сводный полк местных ополченцев, вооруженных трофейной техникой КНС. Почти два полка местных, готовых воевать за независимость своей планеты от сеповского ига - весомый аргумент в затяжном конфликте. Хотя, стоит заметить, что присоединиться к моим частям они особо не спешили с первых дней оккупации.
  А ведь конфликт предстоит тут не шуточный. Если мне память не изменяет, Республике предстояло сражаться на Кристофсисе почти весь первый год войны - уж точно резня при Джабииме закончится быстрее освобождение системы Кристоф. И еще один поруганный войной мир вернется в состав Республики.
  Республика. Подобно местным, я скоро начну произносить это слово как эквивалент ругательства.
  Но, обо всем по порядку.
  В юности, когда я последовательно посмотрел фильмы оригинальной трилогии, мне казалось, что разрушенная Палпатином Республика - это воистину утопическое государство, за возвращение к которому и стремятся мятежники.
  Трилогия приквелов меня ошарашила. Коррупция, беззаконие, рабство, грабительские налоги... Неужто это и есть та самая идеальная Республика за восстановление которой погиб Оби-ван?
  Расширенная вселенная - книги, игры, комиксы подкинули мне пищу для ума. И чем больше я вникал в тонкости жизни в Республике, тем больше находил оправдания для действий Палпатина... Но, то что Палыч творил после захвата власти... Вот тут увольте. Идеальных правителей не бывает, конечно, но политика террора - не самый удачный способ удержать любовь народа.
  Больше двух месяцев мой легион предоставлен сам себе, отрезанный от основной части 13-ой секторальной. Без подкрепления, без кораблей прикрытия.
  С момента отражения атаки танков Лоатсома, мы имели еще несколько десятков столкновений с противником. Размахом и напором они не шли ни в какое сравнение с предыдущим рывком сепов. Небольшие механические группы - несколько танков, до роты дроидов, круглосуточно проверяли нашу оборону на прочность, то и дело, то ясным днем, то ночью нападая на наши передовые линии обороны. Становилось понятно, что противник зондирует нашу оборону, терпеливо, с холодным машинным интеллектом исследуя нас, готовясь одним решающим натиском смести ненавистных республиканцев со своего пути.
  Время от времени, пустяковые разведывательные рейды превращались в кровопролитные сражения за тот или иной участок обороны. Ценой немалых потерь среди личного состава и приданной легиону техники, мы держали удар противника. И лишь силы врага откатывались от наших позиций, бессменные инженеры уже устремлялись наводить порядок на передовой.
  Сепы и в хвост, и в гриву стремились выбить нас из столицы, изматывая мои войска многочисленными атаками в любое время дня и ночи. Танки, пехота, ракетные дроиды, дроиды-пауки... все это добро находило свою смерть на окраинах города. Но, чем дольше длилось наше затяжное противостояние, тем больше скуднели наши ресурсы. Количество способных держать оружие клонов медленно, но верно сокращалось. А вместе с ним, мрачнели лица клонов, до которых, несмотря на вложенную в головы программу послушания, стала доходить одна прописная истина.
  Республика бросила нас. Окруженных противником, практически раздавленных, сломленных... Без шансов победить своими силами.
  Первая и последняя попытка прорвать глубоко эшелонированную блокаду кораблей Тренча обернулась для 'Железного копья' потерей ЧЕТЫРЕХ мать вашу 'Аккламаторов' и двух 'Венаторов'. По самым скромным подсчетам, Тренч за час боя прикончил около сотни тысяч клонов и просто неприличное количество техники. Сепаратистский адмирал ограничился потерей двух фрегатов, которые записала на свой счет наша неуловимая 'Фурия'. Республиканский флот канул в небытие, слитый противником 'всухую'.
  И, ничего не раздражало так, если бы Республика действовала вслепую.
  Но, я преподнес Байлюру всю диспозицию противника на блюдечке.
  За первый месяц на Кристофсисе, моя наземная разведка, вкупе с замаскированной 'Фурией', смогла выяснить численность вражеского контингента с точностью, едва ли не до последней единицы бронетехники. И все это было переправлено в штаб секторальной армии с очередным рейсом 'Фурии', на которой я организовал эвакуацию тяжелых раненных с планеты и доставление боеприпасов в обратном рейсе.
  Я сделал все от меня зависящее, чтобы подготовить прорыв союзников. Тренч с самого начала блокады не получил ни одного лишнего корабля, ни одного транспорта с подкреплением для наземных сил. Так что, видит Сила, ресурсы КНС не бесконечны. Одним мощным ударом мы можем вернуть планету в лоно Республики... Нужно лишь избрать верную тактику деблокады. Все это я как можно яснее донес до моффа в своем рапорте.
  Я был готов удушить командира оперативной группы ВАР, прибывшего на нашу 'деблокаду' всего с шестью кораблями. Адмирал Хрен Поймешь Как Там Его Зовут из расы гранов, едва оказался в зоне действия нашей системы связи, нарисовался на моем голотерминале, что хрен сотрешь.
  Гордо выпятив нагрудные планки, он с пафосом рассказал мне, что он сейчас сметет корабли Тренча огнем своих 'Венаторов' и 'Аккламаторов', после чего доставит нам новую технику и подкрепление.
  Я даже не успел ему ничего возразить до того, как орды истребителей Тренча, усиленные концентрированным огнем с крупных кораблей сепов, разобрали отряд грана на металлолом. Наблюдая за тем, как гибнут тысячи разумных по вине слабоумия инородца, которого похоже еще более скудоумный разумный назначил командовать, я не мог поверить, что это правда. Сила кричала, будто на ее обнаженную плоть лили кипяток...
  За час Республика потеряла туеву хучу вооруженных сил. Сбитые два фрегата - лишь скромная попытка размочить счет. Тем более, что и 'Фурии' тоже досталось. Тренч, хитрая зараза, смог повредить обшивку и некоторые системы корабля, так что о продолжительных разведывательных полетах ситского перехватчика нам оставалось теперь только мечтать.
  Да и к тому же, наученный горьким опытом, Тренч, развернул вокруг своих кораблей патрульное поле из истребителей, находящееся в постоянном движении. Атака из-под маскировки, как мы делали до этого, теперь неминуемо повлечет за собой уничтожение нашего корабля-невидимки.
  Атрокса, пилотировавшая 'Фурию' в том сражении, оказалась единственным пилотом, который смог добраться до поверхности целой и невредимой. Небольшой груз медикаментов и продовольствия мгновенно разлетелся из недр корабля по личному составу легиона.
  Летонка передала мне командный манифест, врученный ей лично моффом. Бегло пробежав его, я чувствовал, как на моей спине встают волосы дыбом.
  Я не мог придумать даже синонима к тому, что совершило командование 'Железного копья'. Байлюр направил ко мне шесть кораблей, загруженных под завязку клонами и техникой. На секундочку, один 'Аккламатор' вмещал в себя легион с лихвой. Вместе с экипажем, обслуживающим персоналом и десантом - 16000 клонов, 320 спидеров 74-Z, 80 канонерок LAAT, 48 шагоходов AT-TE, шагоходы SPHA - 36 единиц. Порядка 156 истребителей V-19 Torrent. И все это только на ОДНОМ крейсере. А погибло их четыре...
  Спецификация 'Венатора' была получше чем у его предшественника в плане космического боя. Но, статистика - дело упрямое. 192 истребителя V-19 Torrent, 36 ARC-170 (36), 40 LAAT(LAAT/i), 24 шагохода. 7400 клонов экипажа на каждом, до 2000 десанта. На борту 'Венаторов' нашли смерть еще почти 18 тысяч клонов.
  Я не знал, как можно культурно обозвать то, что совершил мофф. Мало того, что драгоценные корабли Республики пошли под нож, так еще и клоны, которых всегда не хватало. Которые нужны как воздух... больше полусотни тысяч нашли свою ужасную смерть в холодных пучинах вакуума и на тесных палубах звездолетов.
  Возможно, что именно потому что я все же подобрал нужные слова впоследствии, когда, спустя неделю после разгрома эскадры, отправлял с Атроксой очередной рапорт, я получил от Байлюра скорбную запись, что более 13-ая секторальная не располагает достаточными силами для деблокады Кристофсиса, как я это предлагал в своем рапорте. Мягкий намек, что в произошедшем я так же виноват. Будто это я загнал тысячи клонов в могилы.
  От послания Байлюра сквозило холодным бюрократическим 'отъебитесь сэр'. Что заставляло мою кровь кипеть от ярости и желания выпотрошить ублюдка. Но, в отличии от Вейдера, придушить через половину галактики я не мог. И жалел об этом.
  В отличие от кабинетных командиров, я находился на передовой. На моих глазах гибли мои бойцы, получали тяжелейшие ранения. Там, на Орд-Пардроне, на Корусканте, к клонам могли относиться как к мясу, как к расходному материалу, как к мясным дройдам. Но, для меня они оставались живыми людьми. Бесправными. Заведомо обреченными на заклание - либо от рук дроидов, либо от ускоренной старости. Я понимал, что привязываться к ним глупо - однажды они повернут оружие против меня. Но, жить и сражаться, опасаясь каждого шороха за спиной, я тоже не мог.
  Ответ моффа я обсудил малым военным советом - только я и две мои Руки. Как бы ни были мне или Республики преданы клоны - их посвящать в происходящее рано. Пока не прояснится до конца, что именно заставит клонов поднять оружие на джедаев - чип или слепое повиновение Чрезвычайным приказам, я мог надеяться только на тех, кто предан мне лично. Хватит уже и того, что некоторым клонам известна тайна маскировки 'Фурии'. Конечно, это лишь командиры полков и ЭРКи, в которых я уверен - болтать с подчиненными они не будут. Но чем черт не шутит.
  Потому, и шло ночное обсуждение в моем кабинете после того как Атрокса привезла мне послание. Только я и две сексуальные девушки. Согласен, звучит как начало известного фильма для взрослых, но не в этот раз.
  - Вполне возможно, не надо было называть их план 'дерьмом банты', а его разработчика - 'моральным любителем однополой любви', - сделала другое предположение Ветт, когда я посетовал на депешу с Орд-Пардрона.
  - До сих пор не понимаю, почему я не могла выпотрошить моффа как шаака, - удивилась Атрокса, поигрывая рукоятью светового меча. - Он буквально пожирал меня глазами, - летонка зажмурилась. Облизнув кончиком языка свои зубки. - Всего один взмах меча и...
  - Хватит, - прервал я рассуждения Рук. Обе твилечки посерьезнели, сосредоточив на мне свое внимание. Даже непоседливая Ветт и то стала более покладистая после...инцидента в душе.
  - Это, - я помахал датопадом с посланием от моффа. - Прямой ответ моффа. Он недвусмысленно намекнул - до нас ему дела больше нет.
  - И какими будут наши дальнейшие действия, повелитель? - поинтересовалась Атрокса.
  Я откинулся в кресле. Следовало подумать. Очень и очень крепко.
  Силы легиона на исходе - не надо делать красивую мину при плохой игре. До трети личного состава имеют ранение легкой или средней степени, но не выбыли из линии. Более 500 человек уже эвакуировали на Орд-Пардрон. Боеприпасы подходят к концу. Техника скоро встанет без запчастей или боеприпасов. Кинетические орудия шагоходов истратили свой боезапас еще в первые несколько недель. Была надежда на прорыв, но теперь...
  Пора признаться самому себе - ученик Валкориана засел в крепкой заднице.
  Подозреваю, что призрак сита, которого я не видел уже много недель, на самом деле исподтишка наблюдает, оценивает. Ждет. Только чего? Победы или провала?
  Хотя... не важно. Он должен понимать, что без помощи извне, моя армия падет. И плакал наш План. Или у него есть другой План?
  Твою мать. Одни вопросы. Когда же пойдут ответы.
  Это невероятно тяжело - жить двойной жизнью. Я не верю до конца Валкориану. Я не верю Республике. Но прямо связан с обоими. Слуга двух господ.
  Что сделать, чтобы выжить в этой чертовой Вселенной?
  Хотелось жить.
  Хотелось быть сильнее. Могущество, которое я впитал с духом Куна, которым меня дразнил Валкориан... Вселенная в моих руках. Стоит лишь протянуть руку и вот я на вершине власти. Как он говорил? Герой войны. Спаситель Галактики. Ее Владыка... Как там говорил Вишейт? Я должен стать освободителем в глазах жителей галактики. Ну-ну. Я даже планетку вшивую не могу освободить, а уже на галактику рот раскрыл.
  Сит упрямо твердил, что мне по силам все это. Что я реализую его План. Ошибся? Не верю. Этот ублюдок подстроил даже свое возвращение. Не могу себе представить, чтобы Император мог создать план, который не имел нужной ему развязки...
  Но, включает ли эта развязка меня, как он обещал? Или я как и Реван, как и Руки буду использован, чтобы обеспечить флоту истинных ситов плацдарм для вторжения...
  Флоту ситов....
  Флоту...
  Следовало от души залепить себе в голову хороший такой фейспалм. Но, не при Руках же. Они отобраны Императором, чтобы служить мне. Воплощать мою волю.
  Что ж, в конкретном плане воплощения своих фантазий я их проверил. Но, не все же я буду делать через постель?
  Я пропустил себя потоки Силы, позволив себе успокоить свой разум. Наметки плана родились как-то сами по себе в пылу разочарования, апатии, самобичевания. Следовало их обмозговать, отшлифовать лишнее и выдать готовый продукт. Помнится, в первой игрушке про Ревана, сит в Академии на Коррибане сказал, что победа должна обладать истинным величием. Или в ней нет власти.
  Раз так, то моя победа на Кристофсисе обязана быть такой, чтобы ее запомнили.
  Я ученик самого могущественного сита в галактике. Пора взять свои яйца в руки и решать проблемы. Пусть лидеры КНС рыдают в сторонке над своими неудачами.
  - Повелитель, - из полумедитативного состояния меня вывел голос Ветт.
  Вернув свое внимание к твилечкам, напряженно вглядывающимся в мою отрешенную тушку, я с легким чувством удовлетворения ощутил исходящее от них легкое беспокойство. Причем, от летонки оно исходило буквально волнами. При желании я словно мог ухватить незримую нить. Связывающую меня через Силу с одаренной и окунуться в мир ее эмоций.
  Хм, что-то новенькое.
  От столь продолжительного использования Силы слегка кружилась голова. За все время на Кристофсисе я как-то отстранился от Силы, целиком переключившись на свой интеллект и командование, нежели чем на вездесущую субстанцию.
  - Вы пробыли в медитации больше часа, повелитель, - пояснила беспокойство Атрокса, словно отвечая на мой незаданный вопрос, готовый вот-вот сорваться с моих губ. - Мы начали волноваться.
  'Как странно, - мелькнула мысль. - Она словно предугадала мой вопрос.'
  Решив разузнать об этом позднее, я расслабленно расправил плечи.
  - Девочки, для вас есть работа.
  
  ***
  Атрокс отбыла с планеты через десять дней. Инженерам пришлось потрудиться, чтобы подлатать 'Фурию'. В отличие от предыдущих рейсов, ей предстояло совершить прыжок намного дальше, чем до штаба 13-ой секторальной. Но, и конечный итог для ее полета должен стать весьма отличным.
  Как и миссия Ветт. Хоть она и была менее значительна, но все же имела собственную обоснованность.
  Ситы, как и джедаи могли ошибаться в своих догмах. Но, рациональное зерно имелось в каждом из учений.
  В частности, постулаты о привязанностях. Джедаи отрицали их вовсе. Да и ситы особо не жаловали тяготение к конкретным спутникам. Я решил не изобретать велосипед.
  - Могу поспорить, - я наблюдал за отлетом перехватчика из кабинета. Шей я ощутил еще на подходе к апартаментам. Сделав самому себе выговор за заброшенные тренировки со световым мечом и Силой, я постарался держать себя в тонусе. Благо, в памяти то и дело вспыхивали ритуалы и приемы Силы, которые я мог повторить. Правда, делать этого при посторонних не следовало. - Что на их место ты позовешь еще кого-нибудь, - предположила мандалорианка. - Например парочку джедаек.
  - Разве ты не должна быть в разведке? - Осадил я зарывающуюся рыжеволосую воительницу. До этого момента я не близко общался с ней. Как-то не довелось. Император заявлял, что у мандалорианки свои причины присоединиться к нашему предприятию. Знать бы еще какие... А то можно не дай бог конфликт интересов, и придется лишиться ценного кадра.
  В том, что мандалорианка мне нужна, я даже не сомневался. Как полевой командир клонов с реактивными ранцами, она устраивала настоящие мясорубки для разведки и диверсионных групп противника. И, надо признать, клоны тянулись к ней, охотно общаясь с сородичем их прародителя на родном языке.
  Безусловно, Визла не раскрывала, из какого она времени. Более чем расплывчатых намеков на мандалорское прошлое хватало, чтобы клоны не задавали лишних вопросов.
  - Только что оттуда, - девушка ловким броском отправила на столешницу деку. Перехватив устройство Силой, я притянул его к себе. - Патруль перехватил одного из местных, настырно пробирающегося к нам в тыл через канализацию.
  - Удивлен, что он смог передать послание, - заметил я.
  - А он и не смог, - пожала плечами девушка. - Огнеметчики не из шутников. Пустили огонь по системе, а потом уже подобрали деку. Не стоило ему считать себя умнее нас, - заметила девушка. - Так бы, глядишь, подошел на блокпост, отделался бы простреленными ногами...
  - Ты так местных под корень изведешь, - заметил я.
  - Тем лучше, - парировала девушка. - Планета мне достанется. Или ты на нее глаз положил?
  Не удостоив мандалорианку ответом, я погрузился в чтение доклада.
  - Ополчение? - Удивился я, спустя пару минут спустя. - Это что еще за новости?
  Девушка развела руками, плюхнувшись на диван.
  - За полтора месяца на планете мы и не слышали о них, - призадумался я. - А теперь...
  - Джедаи до тебя тоже не подозревали об их существовании, - заметила рыжеволосая.
  - Что думаешь? - Поинтересовался я.
  - Лишние люди нам не помешают, - пожала она плечами. Я особо даже не удивился, что мандолорианка знает сущность доклада разведки, предназначенного лично для меня. - А если им не терпится подохнуть вместо нас - я обеими руками дам им оружие и покажу где лучше прикрыть меня своей тушкой.
  Усмехнувшись мрачному юмору девушки, я опустился в кресло, углубившись в чтение.
  Жо Птар - так звали лидера местных ополченцев. 'Многоуважаемый рыцарь-джедай Доуган, - писал кристофсианец. - Я горд тем, что могу отблагодарить вас за удержание Кристального города от разграбления силами механической армии. Наши сердца с вами единым порывом устремлены на освобождение нашей родины от захватчиков. Воцарение справедливости и законной власти на Кристофсисе - наша общая цель. Неравнодушные мои земляки готовы примкнуть к вашей армии освободителей. На нашем счету немало громких побед, и я уверен, что несколько тысяч новых бойцов, хорошо знающих географию родного мира, вам не помешают. Мы будем ждать от вас ответа в течение недели. Если вы готовы на встречу и сотрудничество, пустите в воздух с магистрата три ракеты. Если же нет, и мы ошиблись в вас, проигнорируйте это сообщение и будьте вольны поступать как вам заблагорассудится. Капитан внутренней гвардии - Жо Птар'.
  - Мы знаем какими силами они обладают? - Поинтересовался я.
  - Мы узнали об их существовании всего часа четыре назад, - скривилась девушка. - Будь у него по настоящему крупные силы, они бы не запрашивали поддержку и на планете не было бы республиканских войск.
  - Он пишет о нескольких тысячах, - заметил я.
  - Наши припасы и так на исходе, - напомнила девушка. - Даже тысяча новых ртов - это урезание и без того скудного пайка клонов. Если их больше - ты лишишь необходимого питания наиболее боеспособную часть своего войска.
  - Кем бы ни были эти ополченцы, - продолжила девушка. - пройдет не мало времени и будет потрачено немерено боеприпасов, прежде чем из них выйдет хоть что-то путное.
  В ее словах логика буквально прописана с красной строки. Полезны ли будут эти новые войска? Шей права - ни одно ополчение не сможет заменить кадровых военных. А вот ресурсов они вытянут из нас... сложно даже представить сколько именно.
  С другой стороны - ополчение не страшно бросить вперед в качестве живого щита для клонов. Принцип рациональных жертв - пусть погибнет больше, но слабых, чтобы сильное меньшинство продолжало сражаться. Разумно ли? Разумно. Но, камнем преткновения становятся ресурсы. При всем желании мы не сможем не просто обучить - даже вооружить наших потенциальных союзников единообразным оружием ВАР.
  Но, кто сказал, что в руки не самых лучших вояк, должны попасть именно образцы оружия ВАР?
  Словно угадав мои мысли, девушка ткнула пальцем в сторону окраины.
  - Помнится, там неудачно села целя десантная баржа...
  - И, кажется, не одна, - припомнил я. Ну, конечно же! Тысячи дроидов, благодаря нашей артиллерии за прошедшее время нашли свой приют
  - Но, даже в этом случае, нам попросту их нечем кормить, - заметила девушка.
  - Чем-то же они до этого времени питались, - хмыкнул я. - Вот и пусть приходят с дарами...
  
  ***
  Рандеву с лидерами ополчения Кристофсиса протекло как-то буднично. С полсотни офицеров - в основном, представители вооруженных сил Кристофсиса - явились к нам спустя два дня после подачи нами указанного сигнала.
  А вот результат... он оказался поистине интересным.
  Наши разведчики встретили парламентёров в нескольких километрах от города. Сопроводили в оперативный штаб Первого батальона. По ходу дела - разоружили.
  Жо Птар производил впечатление авторитетного военного.
  Под два метра ростом, покрытый рельефными жгутами мышц, которые с трудом могла скрыть легкая кристофсианская броня, он комплекцией превосходил клонов вдвове. Смуглокожий, лысый, с парой вьедливых карих глаз. Могучие руки, которым по силам разломить ствол дерева поперек.
  Я с усмешкой вспомнил слова из послания, мгновенно отмел предположение, что это он писал 'письмо джедайскому вояке'. От этого человека исходила прямая и явная угроза. Которую я ощущал через Силу. Войны - не дипломаты. И он - не исключение. Он прирожденный убийца, но никак не мастер витиеватых речей.
  - Рад приветствовать вас, - я указал на стулья Птару и четверым его спутникам - остальные остались за пределами помещения бывшего отделения банка, превращенного в штаб. - Я Рик Доуган, рыцарь-джедай.
  - Жо Птар, - пробасил гигант, примостившись на крохотном металлическом стуле. - Капитан внутренней гвардии Кристофсиса. Старший офицер среди оставшихся, - он махнул рукой в сторону четверых своих спутников.
  Малопримечательные ребята. Все как один - подтянутые, такие же смуглые, с короткой стрижкой, в легкой броне... Практически одного роста, похожие друг на друга, словно братья, они лишь создавали атмосферу свиты. Которой отнюдь не являлись.
  Я могу быть сто раз профаном, но Сила твердила мне, что эти парни никакие не командиры. Возможно охрана, телохранители... Или убийцы.
  Мою свиту составляли все три ЭРКа, Шей, Фоб. Снаружи - несколько сотен клонов Первого батальона. Надежная ли это охрана? Надеюсь, выяснять не придется. Ведь, у Птара за стенами этого поста еще сорок пять молодцев. И это только те, о ком мы знаем.
  - Приятно познакомиться, капитан Птар, - одними губами улыбнулся я. - Вы искали нас?
  - Все верно,- слегка насупился кристофсианец. - Ваша армия достаточно... компетентна, раз вы до сих пор не сдали Кристальный город. Мы не ожидали этого от ваших... этих, - человек недвусмысленно указал в сторону моих клонов.
  - Сэр, - Балда недвусмысленно хрустнул костяшками пальцев. - Мне кажется, он нарывается...
  - Спокойно, Балда, - я примирительно поднял руку. - Не думаю, что он хотел оскорбить вас. Иначе, - я холодно улыбнулся. - Это было бы глупо с его стороны - хамить нам в нашем же штабе.
  - Поймите меня правильно, - Жо хлопнул себя по коленям. - Вы и ваша армия - одни из немногих, кто поистине сражаются с Конфедерацией. В основном же, джедаи только просят о помощи, а клоны гибнут сотнями тысяч по всей галактике...
  - Любопытная точка зрения, - усмехнулся я. - И откуда же вам это известно? Противник блокирует все каналы связи.
  - Ну не свои же, - вернул мне ухмылку Птар. Видя мое недопонимание, продолжил. - Мы выбили сепов с одной из их ретрансляционных станций. И в пассивном режиме слушаем их переговоры. В основном это бахвальство Картеля Гиперсвязи, популизм... но, даже среди всей пропаганды можно понять, что Республика терпит сокрушительное поражение за поражением.
  - Что за Картель Гиперсвязи? - Поинтересовалась Визла.
  - Сепаратисткий аналог Голонета, - пояснил Жо. - Вещает по территории Конфедерации. Новости, политика, пропаганда, сообщения с фронтов...
  - И все-таки, - заключил я. - Несмотря на разгромы Республики и победы Конфедерации, вы прислали парламентеров к нам. Почему?
  - Нам не нравится положение, в котором оказалась наша система, - прищурился Птар. - КНС не интересует будущее Кристофа - им лишь нужны наши ресурсы. Как только они сломят ваше сопротивление, то перейдут к разграблению богатства нашей системы. Наши шахты на поясах захвачены ими, но сепаратисты не спешат вести добычу - прибытие того отряда напугало их. Поэтому, они ждут, пока генерал Лоатсом уничтожит вас, чтобы адмирал Тренч смог установить защитный периметр в системе.
  - КНС обладает множеством ресурсных миров, - заметил я. - Кристофсис не самое крупное из них...
  - Кристофсис - один из крупнейших поставщиков нергона-14, - перебил меня Птар. - В ближайших секторах - уж точно.
  Подобно пресловутому барадию, нергон-14 являлся одной из мощнейших взрывчаток в ДДГ. И зачастую - применялся в протонных торпедах. Теперь понятно - сырье для военной машины. Вот что здесь нужно КНС.
  - И что же? - Уточнил я. - Ваши люди готовы присоединиться к нам, чтобы освободить планету?
  - Все верно, - подтвердил Жо. - Не все из нас до войны имели дело с оружием, но, они готовы учиться, чтобы принести независимость нашей планете.
  - Независимость? - Удивился я. - Разве Кристоф не планирует присоединиться к Республике после окончания войны?
  Жо Птар ощутимо напрягся. Судя по всему, мои слова его не порадовали.
  - Республика, - он с силой выпустил воздух носом. - И чем же она лучше КНС? Грабительские налоги, бюрократия, коррупция... Кристоф будет независим, как только мы вышвырнем из нашей системы конфедератов.
  - Тогда какой нам резон помогать вам? - Поинтересовался Альфа. Видя замешательство капитана гвардии, он продолжил, обращаясь уже ко мне. - Республика направила им помощь в обмен на присоединение.
  - Это было обещание нашей олигархии, - прорычал гвардеец. - Не наше!
  - Это не меняет сути, - отрезал Берсерк. - Вы заманили сюда войска Республики, чтобы мы освободили вашу планету за вас!
  - Наши братья умирают здесь во имя Республики! - Вспылил обычно спокойный Фоб. - Вы обманули нас!
  - Не смейте называть нас лгунами! - Вскочил на ноги Жо, играя желваками.
  Ситуация получилась взрывоопасная. Я наблюдал, как напряглись телохранители Птара. Ощущал, что вот-вот, и польется кровь.
  - Прекратить! - Силой я укрепил свой голос так, что большинство собравшихся закрыло уши. - Всем выйти! - Обратился я к клонам.
  - Шей, - я кивнул мандолорианке. - Проследи, чтобы не вышло чего на улице.
  - Ваши люди тоже свободны, - обратился я к сжимающему кулаки Птару. - поговорим наедине.
  Кивнув головой своим телохранителям, смуглокожий вояка, уставился на меня.
  
  ***
  - Если вы хотели оскорбить моих людей, - заметил я, - то вы этого добились.
  - Мы пришли сюда заключить союз, - отрезал Птар. - Нам не нужно ярмо Республики после войны.
  - Предположим, - кивнул я. - Но, если мы победим армию Лоатсома и флот Тренча, что будет дальше?
  - Мы восстановим контроль над своей системой и продолжим быть независимыми.
  - И что тогда помешает КНС захватить вас повторно?
  - Республика, - пафосно произнес Жо. - Мы планируем заключить с Республикой союзный договор - наша безопасность в обмен на льготы в продаже наших ресурсов. В ином случае - Кристофсис достаточно богат, чтобы оплатить услуги наемников.
  Надо сказать - недурственно придумано. Что стоит Республике отправить сюда несколько лоханок да батальон ополченцев? Зато скидки будут.
  - Уверен, - улыбнулся я. - Так оно и будет. Но, для начала стоит освободить вашу планету, не думаете?
  - Я верю, - улыбнулся Птар, - что совместно нам это по силам.
  - Какими силами вы располагаете?
  - До пяти тысяч солдат гвардии и ополченцев, - с гордостью произнес Жо. - Мы вооружены трофейным оружием Республики и КНС.
  - Недурственно, - заметил я. - И вы в состоянии обеспечить такую армию продовольствием?
  Провиант и медикаменты. То, чего так не хватало нашим войскам на Кристофсисе.
  - Мы готовы обеспечить едой, чистой водой наших и ваших солдат, - заверил Птар. - Войска КНС не затронули наши животноводческие фермы и посевы.
  - Вот даже как, - усмехнулся я. Для какой цели КНС сохранять продовольственную базу оккупируемой планеты? Армия сепов не нуждается в пище. Упущение со стороны Лоатсома? Или заранее заготовленная ловушка?
  - Долго ваши люди питаются с тех полей? - Поинтересовался я.
  - С начала осады. Как только армия КНС вошла в города, мы эвакуировали людей в предгорья Неприступных гор, в сырьевые регионы планеты. Там есть прекрасная долина - Атэрия, пастбища которой занимают площадь, в десятки раз больше площади Кристального города. С трех сторон долина окружена хребтами Неприступных гор, а через всю долину, с верховья горы, спускается река Криоль, которая впадает в океан. Больше тысячи лет назад там наши предки разместили наши поля и мясозаготовительные заводы. По сути - вся пищевая промышленность Кристофиса сосредоточена в Атэрии.
  - И противник не мешает вам в этом? - Удивлению моему нет предела.
  - Они пытались, - пожал плечами Жо. - Хотели организовать что-то вроде космопорта в Атэрии. Стали строить свою базу в недрах Неприступных гор. Поставили защитный барьер на границах долины, выставили охрану. Так они хотели отрезать нас от наших сырьевых баз и заставить планету сдаться. Но, мы подняли восстание и захватили ее.
  - Целую базу дроидов? - Мне кажется, или он что-то привирает?
  - Они не достроили ее. Лишь оперативный штаб, генераторы защитного поля, охранные батареи. Гарнизон небольшой - чуть больше тысячи дроидов.
  - И как же вы смогли захватить укрепления железяк?
  - Комплекс связан с мегаполисами Кристовсиса высокоскоростными подземными шоссе, - пояснил Птар. - Чтобы было проще доставлять рабочих на фабрики, а продукцию в города. Мы использовали их для эвакуации людей из городов. И когда дроиды построили свою базу, просто возникли у них в тылу - они даже активировать дроидов не успели.
  'Нда, - печально подумал я. - Мне бы так'.
  - Оборона противника была рассчитана на отражение атак извне, - продолжил Жо. - Мы застали их врасплох и сокрушили.
  - Тренч не пытался разбомбить долину?
  - Пытался, - ухмыльнулся Жо. - Сперва отправил бомбардировщики - но мы активировали защитное поле самих сепаратистов и отбились. Потом отправил на бомбардировку несколько крупных кораблей, но мы развернули артиллерию дроидов и обратили корабли Тренча в бегство.
  - Каким же таким оружием с вами поделились сепаратисты, что вы смогли отбиться от боевых кораблей? - Полюбопытствовал я.
  - У нас полсотни протонных орудий J-1.
  - Весомо, - А 'союзнички'-то с подарками. Мало того, что ресурсная база у них имеется, так еще и орудия, способные пощипать эскадру на орбите у них имеются.
  - Мне решительно стоит заключить с вами союз, - улыбнулся я. Видя некоторую настороженность в глазах собеседника, я спохватился. - Вопросы послевоенного устройства вашей планеты - дело сугубо вашего народа. Я лишь исполняю свой долг - освобождаю вас от ига Конфедерации.
  - Тогда, - Птар пожал протянутую ему руку. - Я думаю, мы поладим.
  Сжимая крепкую ладонь гвардейца, я на миг вспомнил его слова о платежеспособности планеты.
  - Жо, - я старался улыбаться как можно безобиднее. - А по средствам ли Кристофсису покупка нескольких кораблей?
  
  ========== Глава 13. Черные знамена. ==========
  
  Признаюсь, ставшее привычным состояние обороны, притупило бдительность. В первую очередь мою. Не будь я так ослеплен стремлением продержаться в глухой обороне до прибытия подкрепления, возможно, Второй полк еще представлял бы свою боевую ценность.
  С момента вливания в наши ряды ополченцев, между мной и Птаром не утихал разговор о передаче нам второго - резервного генератора защитного поля. Гвардейский капитан отпирался, мотивируя тем, что долина может остаться без защиты, если основной генератор выйдет из строя.
  Мне же защитное поле было нужно, чтобы реализовать атаку на плацдарм Лоатсома. В Мультфильме, именно сепаратистский генерал расширял защитное поле, пока оно не накрыло позиции республиканцев. Я хотел провернуть тоже самое, только наоборот - накрывать позиции Лоатсома, при этом, проутюживая артиллерией и танками захваченную территорию. Защитный экран позволял мне подвести к передовым линиям Лоатсома свои силы, не рискуя потерять их на переходе между городом и плацдармом противника.
  В конце концов, Жо сдался. Огромная чаша на треугольном постаменте защитного поля добралась до нас. Как и три с половиной тысячи человек ополчения - я мог бросить в бой без опаски от силы полк-два, но мало ли что там припас для нас противник. Больше людей не помешает. Да и к тому же - ополченцам было необходимо боевое крещение.
  Рационализм в моей голове нашептывал, что чем больше лазерных болтов получат ополченцы - тем больше выживет моих клонов. А чем больше выживет клонов - тем эффектнее будет моя победа.
  А победа планировалась грациозной. Птар, посвященный лишь в часть плана, с усмешкой заявлял, что я лучший друг Кристофсиса за последние 500 лет. Авантюра с кораблями ему настолько понравилась, что капитан гвардии буквально растаял.
  Мы собрались тет-а-тет, чтобы обсудить с ним план предстоящего нападения на укрепления Лоатсома. И, так уж вышло, что на столе появились бутылки с горячительным - Жо предлагал отпраздновать предстоящую победу за стаканчиком-другим. Наслышанный о традиции населения Кристофсиса отмечать предполагаемые успехи, я сделал ставку на это. Как никак - пьяный разумный - сговорчивый разумный.
  Инженеры обещали подключить генератор защитного поля за несколько часов, так что, у меня было едва ли не все время мира, чтобы споить собеседника и вложить в его голову нужные мне мысли.
  - Твой народ будут славить, Птар, - подливал я бальзама на распустившийся цветок самомнения гвардейца. - Народ, который сам позаботился о снятии с себя оккупации.
  - Бери выше, мой друг, - разговор состоялся незадолго до намеченной атаке на плацдарм дроидов. Пока клоны и ополченцы устанавливали генератор щита, между мной и Птаром в моем кабинете шел разговор за бутылочкой местного вина, от которого пекло в животе и сводило скулы. Птар сперва отнекивался, но крохотное влияние Силы помогло ему найти ответы на все вопросы. На дне бутылки.
   Я, хоть и выпил не меньше, фильтровал свой организм с помощью одной из техник, которую использовал Экзар Кун. Манипуляции - тонкий инструмент. И всегда нужна трезвая голова.
  - Меня нарекут героем Кристофсиса! - Изрек гвардеец.
  - Зачем же так мелочиться? - Усмехнулся я. Плести интриги, подталкивая крохотный умишко военачальника - дело простое, но хлопотное. Следовало аккуратно подталкивать его сознание в сторону нужных мне идей. - бери систему под свое правление. Герой-освободитель. Народ с легкостью откликнется за такого кандидата в правители...
  - Точно! - Полыхнул горящим от эмоций и алкоголя взгляда военачальник. - Мы вышвырнем отсюда сепов. И я буду править системой...
  - Кхэм, - прокашлялся я. Жо, оторвавшись от выпивки, расплылся в улыбке.
  - Друг, - он протянул свои огромные лапищи в мою сторону. - Я не забуду про тебя. Пусть Республика идет подальше - я предоставлю тебе все необходимые ресурсы, чтобы ты там не удумал. Я дам тебе столько нергона-14, что ты сможешь взрывать планеты...
  - Ты главное не забудь про корабли, - напомнил я бахвалистому типу.
  - Не волнуйся, - он подмигнул мне, наполняя опустевший стакан свежим пойлом. - Когда спросят, я скажу все как договаривались.
  - Чудно! - Я коснулся стаканом его стакана. - Твои люди заняли свои позиции?
  Птар взглянул на хронометр и утвердительно кивнул.
  - Два полка уже на позициях в Восточной части города, - кивнул он. - Как только настроим генератор, мои люди первыми ринутся освобождать последние районы столицы, занятые генералом Лоатсомом. Сегодня мы освободим столицу, а завтра - всю планету! - В торжественном салюте вскинул стакан гвардеец. Затем, слегка повеселев добавил. - А сейчас, пусть попируют. Это традиция - перед крупной битвой отметить ее удачное окончание.
  - Истинно так, мой друг! - Я пригубил мерзкое пойло. Краем глаза я взглянул на миниатюрную деку, закрепленную у меня на внутренней поверхности броневого наруча. Визла интересовалась, можно ли ей открыть канал связи. Я коснулся клавиш, ответив согласием.
   В тот же момент в штаб Лоатсома, от одного из захваченных дроидов разведчиков полетело сообщение о готовящейся активации защитного экрана...
  Идея проста как мир.
  Подставить под удар ополченцев, нанести им максимально возможные потери, чтобы затем шагая по спинам, павших и выживших, стать героем. Конечно, клоны тоже пострадают, но для победы все средства хороши. Мне нужно выманить Лоатсома из его укрытий, чтобы сработала следующая часть плана...
  Тысячи дроидов-бомбардировщиков с кораблей орбитальной блокады выпорхнули из своих металлических норок и ринулись вниз, в беспрецедентной атаке на столицу Кристофсиса.
  При разборе полетов никто не смог бы придраться к нам. Сканеры оказались отключены или ослеплены разведкой дроидов. Той самой, что донесла о нашем приобретении противнику.
  Слишком поздно отреагировали. Фактически, оборонительные порядки стали формироваться лишь при прямой видимости противника.
  Наши силы ПВО понесли тяжелейшие потери. Когда бой за восточную часть города закончился - трое суток спустя, после его начала, из 36 самоходок, лишь 10 остались в строю. Остальные либо потеряли возможность перемещаться, либо канули в лету. К счастью для нас, противник начал бомбардировку с Восточной части города. К несчастью для ополченцев - именно на их головы полетело большинство смертоносного груза. Клоны, лучше подготовленные к тяготам войны, частично смогли спасись сами и сохранить большую часть техники.
  Едва корабли КНС избавились от своего смертоносного груза, Восточная часть города, явно неготовая к ковровым бомбардировкам, претерпела критические изменения. Большая часть высокоэтажных зданий гигантскими колоссами некогда украшавших город, оказалась разрушена. Под ударами бомб, здания крошились, рассыпаясь на части и осколки кристаллов, превращаясь в шрапнель, смертельным дождем обрушились на позиции Второго полка и почти трех тысяч ополченцев. За полчаса авианалета, мы потеряли порядка тридцати снайперов, полтысячи человек второго полка, до полутора тысяч ополченцев и до четырех сотен инженеров, медиков и 'тяжелых'. Противник опустил на нас свой орбитальный 'Молот'.
  Несмотря на возникшее после удара затишье, благодаря которому удалось вытащить из-под завала немногочисленную уцелевшую технику и выживших, реализовать защитные меры мы так и не смогли. Треклятый генератор щита, на который была вся надежда, оказался также поврежден налетом, и группа инженеров в спешном порядке настраивала его, пока наши передовые части приходили в себя.
  В дело вступили силы наземной 'Наковальни'.
  Более сотни танков ААТ, полсотни 'Октаптарра', не поддающиеся исчислению дроиды-пауки... и бесконечные потоки В-1 и В-2 - все это механическое безобразие ринулось в брешь нашей обороны, добивая уцелевших и сминая робкие попытки обороны со стороны ополчения и дезориентированных клонов второго полка.
  И, словно этого было мало, Тренч решил поучаствовать в нашей показательной порке еще раз. Десантные баржи подкинули нам проблем на Северной магистрали, связав боем Первый полк, а небольшой, но до зубов вооруженный танковый кулак, двинувшийся на наши южные позиции со стороны плацдарма противника, сковал на месте Третий. Западное направление, хоть и оставалось условно спокойным, перебросить оттуда слишком много сил я тоже не мог.
  Все, что я мог выставить против чудовищного бронированного кулака Лоатсома - десантники, огнеметчики, инженеры, даже медики - все до единого бросились в контрнаступление.
  Не обращая внимание на путающегося в ногах Птара, я рывком Силы выбил остекление своего кабинета и виртуозным прыжком оказался в гуще переполошенных клонов резерва.
  - Развернуть артиллерию! - Я поймал ближайшего клона-артиллериста и махнул в сторону места прорыва. - Плотный огонь по передовым позициям.
  - Сэр, но там ведь наши люди! - Возразил близнец Фетта.
  Времени расшаркиваться у меня не было - Визла докладывала о прорыве противника дальше второй линии обороны. Что, мягко говоря - не предполагалось. Не для того мы сливали планы брешей на Восточной части города, чтобы противник захватил весь.
  - Сынок, - я схватил клона за нагрудник. - Если ты сейчас не откроешь огонь по передовым позициям - скоро и тут наших не останется. Выполнять! - Придав Силой ускорение клону, я вскочил на ближайший спидербайк и бросился к месту прорыва.
  Клоны с реактивными ранцами, снайпера, артиллерия AV-7 перемешивали наступающие части с грунтом, до подхода основных частей, но от этого натиск не ослабевал. Наши минные ограждения смогли замедлить и даже частично остановить танковые подразделения противника, но, сорвать наступление не удавалось. Слишком много было жестянок, желающих попробовать нашей кровушки. Пехотные дроиды, не считаясь с потерями, шли вперед по корпусам своих павших собратьев, повинуясь своему электронному приказу, поддерживаемые огнем тяжелых танковых орудий.
  Первыми прибыли на прорванные позиции десантники во главе с коммандос Берсерком. Они же приняли на себя всю мощь удара Лоатсома. Без страха и упрека, клоны Берсерка, как и он сам, шли на смерть, сражаясь до последней обоймы и гранаты. Обезумевшие ополченцы гибли сотнями, разрываемые шрапнелью, расстреливаемые оружием дроидов...
  Кромешный ад. Иначе эту вакханалию назвать язык не подымался. Я мчался на передовую, обгоняя удирающие поодиночке или группами силы ополчения. Клоны, завидя фигуру командира, бросающегося в сторону противника, единым порывом рванули в сторону разошедшегося врага.
   Над головой пронеслась передовая тройка LAAT/i, поливая огнем силы противника. Я вместе с одним из двух оставшихся батальонов Второго полка, прикрываемые половиной наших оставшихся штурмовиков. Дей и его подчиненные остался держать видимость хлипкой обороны на Западном направлении, а четыре десятка штурмовиков громили противника на севере и юге.
  На острие контратаки, увлекая за собой клонов, я с усмешкой вспоминал, как критиковал тех джедаев, что на Джеонозисе двигались перед клонами. Вспомнил свою критику. И примерил на себя их участь. Становилось горько. Легко критиковать других, когда наблюдаешь за всем со стороны.
  На полном ходу я увернулся от выстрела 'Октаптарры'. Взмыв вверх, я отправил спидер в свободный полет, завершившийся взрывом среди коробочки В-1. Рывком я ушел с улицы, прятавшись за углом массивного здания.
  - Берсерк! - Крикнул я в комлинк. - Насколько все плохо?
  - Больше половины десантников убито или ранено, - отозвался клон. - Мы отрезали от вас основную часть танков. Пока удается сдерживать их тяжелым вооружением.
  - Держитесь, мы в паре сотен метров от вас!
  Звучало, конечно ободряюще. Но, это двести-триста метров по усеянному пехотой противника пространству.
  От угла здания за которым я прятался, отлетел здоровенный кусок. Следом, пермакрит перед моими ногами принялись щипать красные росчерки бластеров. Когда я нырнул в убежище, меня с противником разделяло несколько десятков метров. Теперь, похоже буферная зона закончилась.
  Закрыв глаза, я принялся концентрироваться. Стягивая в себя потоки Силы, я поднимал вокруг своей тушки Силовые щиты. Сила шептала мне о том, какова диспозиция противника.
  Сперва, несколько десятков рядов дроидов В-1. Затем - дроиды В-2. И следом за пехотой идут 'Октаптарры', поливающие наши части, залегшие в складках местности с десяток метров позади меня. В небе становилось тесно от канонерок, изрыгающих пламя на подкрепления противника.
  Но, хватит засиживаться.
  Меч, некогда принадлежавший самому адекватному сыну Валкориана, сам прыгнул ко мне в руку.
  - Ну, погнали наши мусорные ведра, - постарался я приободрить себя.
  Выскочив из укрытия, я нанес Силой широкий удар по поравнявшимся со мной шеренгами В-1, выкосив несколько десятков дроидов. Изувеченные корпуса солдат противника превратились в кинетические снаряды, обдав потоком импровизированной шрапнели следующих за погибшими 'терминаторов на минималках'.
  Меч описал дугу, срикошетив в пол несколько бластерных зарядов, предназначавшихся моей тушке. Прыжок, уворот, снова Толчок Силы. Вновь дройды разлетаются как кегли. Но, их слишком много.
  Парируя выстрелы своим клинком ослепительно желтого цвета, я старался направить их обратно в противника, но, получалось не всегда. Хвала Силе, удалось избежать парочки выстрелов с ближайшей 'Октаптарры'. Уже глазами я смог определить, что по сути нам противостоит около тысячи дроидов, при поддержке всего трех осьминогоподобных шагоходов. Отбросив от себя ближайших дроидов, я юркнул под защиту импровизированной баррикады, на противоположном от того места, где я прятался ранее, крае улицы.
  - Сэр, - в наушнике шлема раздался голос клонов. - Это Флинт, командир реактивных клонов. Наносим удар по шагоходам противника!
  В этот же момент, между домами мелькнули десятки белоснежных фигурок, оставляющих за собой слабо различимый реактивный след. Мгновение - и крохотные, но снабженные мощнейшей взрывчаткой, ракеты, покинули свои крепления в изголовьях ранцев, и устремились в сторону огромных противников.
  Первый 'Октаптарра' схлопотал четыре ракеты в свой огромный шарообразный корпус. С чудовищным ревом, из 'головы' монстра вырвалось желто-синее пламя. Гигант накренился, на мгновение застыл, после чего с грохотом рухнул на мостовую.
  В передовых рядах дроидов возникли замешательства. Бестолковые болванчики принялись крутить головой в разные стороны, погибая под огнем недремлющих клонов. Воспользовавшись промедлением противника, белоснежная лавина ринулась вперед, разом преодолевая разделяющее их и дроидов пространство.
  Как раз в момент, когда клоны и дроиды сошлись в рукопашную, взорвался и рухнул второй 'Октаптаррра'. Подобно своему предшественнику, этот гигант оказался на мостовой с разрушенной 'головой'.
  Над моими укрытием появился ствол сепаратисткого карабина.
  Выскользнув из укрытия, я проткнул замешкавшегося В-1 клинком, после чего Силой сорвал его с энергетическогого меча и зашвырнул вглубь порядков В-2.
  - Связь с Берсерком потеряна! - Прокричал мне на ухо невесть как оказавшийся рядом Альфа. - Его люди не отвечают.
  - Танки!!! - Раздался истошный крик. Кинув взгляд поверх укрытия, я заметил, как хорошо знакомые корпуса ААТ двигаются в нашу сторону.
  - Они все погибли, сэр, - произнес Альфа с некоторым шоком. - Иначе б танки не прошли.
  - Их нужно остановить! - Хлопнул я по плечу клона. - Иначе жертва Берсерка будет напрасной. А сейчас, - я поднялся во весь рост, отразив клинком парочку выстрелов. - Поднимайся, и прикрой меня!
  Осознание слов Альфы дошло до меня только через пару секунд. Выходит, все мои десантники мертвы? Вот же блядство!
  Внутри меня проснулся гнев.
  Мой ЭРК погиб.
  Мысли чередовались с ударами. Вот, я взмахом меча разрезал дроида от пояса до плеча.
  Один из трех моих ЭРК!
  Два других В-1 оказались смяты Силой, стоило мне сосредоточиться на них.
  А вместе с ним, выходит, и все десантники!
  Рванув в сторону, я ушел с линии огня В-2, после чего, рванув в обратную сторону, провел клинком поперек его бочкообразного корпуса и толкнул Силой прочь. Следующего за ним, наоборот, притянул к себе, воткнув энергетическое лезвие в область головы дроида Конфедерации.
  Они выиграли нам время!
  Росчерком клинка я отделил руку и верхнюю часть корпуса у ближайшего дроида. Не дожидаясь, пока он упадет, запрыгнул на него, и используя корпус поверженного врага как трапмплин, взмыл вверх, одновременно накапливая в себе Силу.
  Подобно баллистическому снаряду, я опустился на землю, перенося всю накопленную Силу в кисть левой руки. И, стоило лишь мне коснуться ей пермакрита улицы, Сила вырвалась наружу.
  Коверкая ровные шестигранные плиты пермакрита, Сила устремилась вперед, разрушая мостовую, заставляя дроидов противника оступаться и неуклюже падать. Конечно, до Старкиллера мне далеко, но в радиусе добрых двадцати метров, словно кегли, дроиды попадали. Неуклюже барахтаясь, силясь встать, они стали легкой целью для накатывающих сил клонов.
  На позиции десантников мы ворвались лишь спустя полчаса боя. Для танков пришлось подтянуть тяжелое вооружение. Как только запылали несколько десятков 'коробочек' из передовых отрядов, противник отступил. Дроиды неуклюже пятились под огнем наседающих клонов, загромождая своими трупами мостовую.
  Выдавив противника с передовой, отбросив технику и пехоту Лоатсома восвояси, я справился о положении дел на других направлениях. С незначительными потерями, но Первый и Третий полки выстояли.
  А вот со Вторым полком дела обстояли куда хуже. По сути, из всего полка в живых остались батальон - полтора - да и то - лишь те, кто остался на Западном направлении. На восточном фронте остались лишь горы трупов.
  В живых осталось чуть больше полусотни десантников. Не покалеченных и боеспособных - не более десятка.
  Разглядывая поле боя, усеянное трупа в белоснежной броне, остовами боевых машин, я не мог отделаться от мысли, что и моя смерть бродила где-то среди этих дроидов.
  - Вперед! - Раздался пьяный голос Птара где-то совсем рядом. Громадная фигура гвардейца мелькнула в нескольких метрах от меня, восседая на спидере. Вслед за ним, словно стая гончих, рванула сотня других спидеррбайков с восседающими на них ополченцами.
  - Стойте, идиоты! - Во всю силу своих легких кричал Альфа. - Поле не работает!
  Однако, ополченцы его не слушали. Они миновали черту города, устремившись в погоню за отступающими танками керкойдеанца.
  Того самого противника, которого я сознательно затянул в город, рассчитывая втянуть его в сражение с ополченцами, отрезать от подкрепления защитным экраном и раздавить как блоху. Почет, уважение со стороны клонов, слепое обожание в глазах выживших ополченцев. И пьяная рожа Птара, не приложившего к победе ни одного, даже мало-мальского усилия.
  Не рассчитывал лишь я на такой исход. Треть моих сил как корова слизала. Потери еще подсчитываются, но до полутора тысяч клонов второго полка - вместе с их командиром, Деем, до полутысячи клонов-инженеров, почти все десантники. Двадцать шесть самоходок, четыре шагохода, дюжина канонерок - скорее это пиррова победа.
  Наблюдая с верхушки оперативного штаба Второго полка за тем, как воодушевленные победой ополченцы рвутся на минах, истребляются танковыми отрядами Лоатсома, я не чувствовал, чтобы мой план удался. Я потерял слишком много своих людей. Я просчитался.
  - Твоей идее не хватает лишь финальных штрихов, ученик, - слева от меня возник призрак Императора. Древний сит любовался дымящимися руинами и грудами тел, покореженными остовами техники. На губах его играла улыбка.
  - Я ослабил свой фланг, - напомнил я. - Большие потери в технике, живой силе...
  - Кого волнуют потери, когда ты можешь сделать их жертву маяком надежды? - Спросил Император. - Эти людишки, - он ткнул пальцем в десятки фигурок ополченцев, убегающих от бластерного огня танков. - Просто мерзость.
  Лоатсом выманил ополченцев за пределы дальности накрытия нашей артиллерии. Расставленная им ловушка - противопехотное минное поле, вырезало огромное количество борцов за свободу. Подобно тому, как они в ужасе бежали в начале атаки от дроидов, так и сейчас, они стремились вернуться под защиту городских построек.
  - Но, - продолжил Император. - Если сейчас ты спасешь хоть кого-то из них, всю жизнь они будут славить тебя как своего спасителя. Не своих командиров, а тебя - героя Кристофсиса, спасшего ополчение от разгрома. Твой план хорош. Доведи его до логического завершения...
  - Сэр, - сквозь растаявшую фигуру Учителя ко мне шагнул Балда. - Танки повернули и расстреливают ополченцев. Эти идиоты даже пешком бросились догонять сепов.
  - Поднимите штурмовики, - распорядился я. - Соберите выживших и доставьте их к магистрату.
  - Но, сэр, - запротестовал ЭРК. - Ммы и так слишком многих потеряли.
  - Не нужно терять еще больше, Балда, - назидательно произнес я. - Если ополчение перебьют, кто тогда будет поставлять нам продукты?
  Клон замер, слегка наклонив голову влево, рассматривая меня. Затем, молча отсалютовал и покинул крышу.
  - Чудно, мой ученик, - похвалил призрак Императора. - Тебе осталось ждать совсем недолго...
  Словно в подтверждение его слов, я неожиданно услышал низкий гул двигателей. Среди копоти и дыма, я заметил, как в предзакатных сумерках над городом промелькнула тень 'Фурии'.
  
  ***
  - Генерал Доуган, - голографическая запись дрогнула. - Вы проявляете поистине редкий образец выдержки и командного духа. Ваши помощники-контрабандисты привезли мне последние разведсведения и оперативные данные. Я считаю, что вы располагаете достаточными силами для того, чтобы продержаться в осаде ближайший месяц. Многие джедаи пали за это время, много клонов погибло, - собеседник сделал вид, что сожалеет. - Мы находимся в тяжелой ситуации, нуждаемся практически во всем. К сожалению, хоть 'Железное копье' и ведет мало количество критически важных сражений в настоящее время, мы не располагаем достаточными силами для деблокирования Кристофсиса. У нас банально не хватает кораблей. Прошлая наша попытка закончилась потерей направленных вам подкреплений, - я со стоном закатил глаза.
  Между тем запись продолжала раздражать меня. - Совет джедаев так же передает вам свое одобрение. Верховное командование имеет план по деблокаде Кристофсиса в будущем месяце, так что вам следует продержаться...
  Дальше я уже слушать не стал. Короткая молния поджарила портативный передатчик, заставив запись Байлюра заткнуться. Прибор, повинуясь законам физики, сорвался со стола и разлетелся на осколки, повстречавшись со стеной.
  С некоторой толикой изумления, я отметил, что научился пускать молнии.
  - Вообще-то, там еще имелись сведения, - заметила Кира, провожая взглядом путь передатчика.
  Девушка сидела на диване в моем кабинете. Короткая стрижка темно-каштановых волос, легкий жакет с вшитыми в него бронепластинами, штаны из кожи какого-то зверя, бластеры на бедре и поясе... Ни малейшего намека на принадлежность к Ордену. Девушка исполняла очередную роль, и поддерживала свой образ контрабандистки.
  - Наплевать, - огрызнулся я, вглядываясь в отчеты командиров о прожитом дне.
  В общем-то девушка была не при чем.
  Ее вины не было в том, что я застрял здесь. Без связи, без подкрепления, без поддержки.
  Свой отпечаток накладывала горечь потери.
  Странное дело. Я знаю, чем закончится война клонов, знаю для чего необходимы клоны, но все равно - стремлюсь к тому, чтобы сохранить им жизнь. Переживаю насчет потерь. А ведь раньше у меня была совсем другая философия.
  Другие принципы я проповедовал, проживая на Земле. Так что же за надлом произошел?
  - Как много трупов, - заметила Надия, наблюдающая через восстановленное остекление моего кабинета, за перевозкой останков клонов в здание бывшего университета, расположенного в паре зданий отсюда. Здание давно уже было разграблено, но его обширные сады, в которых выгорели все деревья, как никогда подходили к осуществлению задуманного.
  В отличии от Карсен, помощница давно почившего консула была одета в легкую сорочку, поверх которой надела легкий нагрудник с закрепленным на нем легким бластером. Плащ из тканевой брони спасал ее от выстрелов в спину, а ноги заботливо защищали лосины из тканевой брони, поверх которых закреплялись перекрашенные в камуфлированный цвет элементы брони. За спиной девушки болталась штурмовая винтовка с модифицированным оптическим визором.
  - Да, нам довелось повоевать, - заметил я
  Ветт и Атрокса отбыли и должны были отправить ко мне одну лишь Киру. Причина, по которой вместе с бывшим компаньоном Героя Тайтона прилетела Грелл, мне пока еще не была известна. Но, ничто не мешало мне это узнать.
  - Как прошло исполнение ваших заданий? - Буднично поинтересовался я, оглядывая взглядом обеих последовательниц джедаев.
  Девушки переглянулись между собой.
  - Обычно, - начала Кира, - Руки докладывали о своих миссиях индивидуально.
  - Таково правило Императора, - поддакнула вторая.
  Глядя на невинные лица девушек, я жестом попросил Надию удалиться. Ее миссия была мне интересна больше всех, потому, и отложил напоследок.
  - Я буду на связи, - девушка поклонилась и покинула кабинет.
  Проводив ее взглядом, я вернул свое внимание к Дитю Императора.
  - Рассказывай.
  
  ***
  Он не вызывал стойкого отвращения, или суеверного ужаса. Она не чувствовала в нем избыточной Тьмы, или чудовищных помыслов, которыми промышлял его Учитель.
  По какой причине этот мальчик - с высоты своих лет, проведенных в карбоните, она не могла смотреть на сидящего перед ней джедая иначе как мать смотрит на дитя.
  С момента их знакомства, в ее голове бился один вопрос - почему этот джедай предал орден и склонился перед учением Вишейта?
  Тогда, на станции, пробудив ее ото сна, Сет с усмешкой произнес, что ей предстоит стать нянькой для нового ученика Императора. Падший джедай на службе Императора. Всеми силами своей джедайской души она презирала этого самодовольного типа. Почти тысячу лет он служил Императору. Зная секрет переноса сознания в новое тело, он давно уже уничтожил ситской магией своей первоначальное тело, забравшись в плоть своего же клона. Харт не раскрывал своих секретов - как ему стала доступна техника клонирования джедайского тела. Он вообще мало говорил.
  Но, по какой-то причине верный слуга Императора отбыл со станции до прибытия нового ученика. Боялся его? Вряд ли. За тысячу лет он накопил достаточно знаний и уловок, чтобы не опасаться ни одного из Рук.
  - Ты станешь его учить, как учили тебя в свое время, - зрение еще не вернулось к ней, но голос Императора - низкий, утробный бас, который словно исходил из нескольких глоток, она запомнила на всю жизнь. - Он - мой ученик. Ты будешь слушать его, как меня. Будешь оберегать его, как меня. Научи его контролировать свои способности. И он принесет мир и спокойствие в нашу галактику. Закончит то, что не смог сделать твой возлюбленный...
  Она слушала Императора, впитывала каждое его слово. Давно уже она перестала плакать по убитому возлюбленному. Слезы высохли с годами. Сердце очерствело за сотни лет. Лишь стремление воссоединиться с тем, кого когда-то называли Героем Тайтона - только это заставляло ее служить Императору.
  Каким бы чудовищем он ни был, но только Императору под силу вернуть к жизни убитого возлюбленного Киры. И раз так нужно - она будет служить его ученику. Лишь для того, чтобы ее возлюбленный возродился. И как только это произойдет - планам Императора настанет конец.
  - Рассказывай, - произнес джедай Доуган.
  С помощью нехитрого упражнения, Кира утихомирила забившееся сильнее - при одном упоминании о ее покойной любви - сердце.
  - Вы отправили меня на верфи Рендили наблюдать за ремонтом и модернизацией наших кораблей, - напомнила девушка. Из потайного кармана на поясе, она извлекла информационный кристалл. - Руководство компании осталось довольно нашим заказом, исполнило его в срок. На кристалле находятся отчет всех Рук, зашифрованные для вашего изучения.
  Она протянула кристалл джедаю. Притянув к себе Кристалл Силой, человек вставил его в деку, разблокировав зашифрованные надписи своим отпечатком пальца. Однако, читать доклад не стал.
  - Расскажи о своих успехах, Кира, - попросил он. Попросил. Не приказал. Девушка с удивленем обнаружиал исходящую от человека к ней волну внимания и доброжелательности.
  - Всем без исключения 'Молотоглавам' и 'Трантам' обновили вооружение, защиту, энергетическую и двигательные системы, - продолжала девушка. - Установлены новые системы связи, продвинутые навигационные системы. Частичный апгрейд систем позволил высвободить часть экипажа и сократить его до 250 человек. Так же расширилось пространство на полетной палубе - теперь там могут разместиться до двух эскадрилий истребителей типа 'Аурек' или 'Коготь'.
  - 'Странник', 'Доблестный', 'Отважный', 'Призыв Республики', 'Пращур', 'Авангард', 'Сияние Корусанта', 'Велтраа', 'Голос Катарра', 'Реванш Тариса', 'Торжество Тайтона', 'Храбрый', 'Преторианец', 'Защитник', 'Ищейка', 'Величественный', 'Воин', 'Хранитель', 'Восстановитель', 'Миротворец', 'Туманность', 'Стойкость', 'Непреклонный', 'Железное солнце', 'Голубая звезда', 'Бесстрашный', 'Усилитель'... - Джедай принялся вслух зачитывать древние названия кораблей из ее рапорта. - Прям цвет Старой Республики.
  Девушка пропустила мимо ушей едкое замечание.
  - Компания оставила на 'голове' семь тяжелых турболазеров - три башенных и одно орудие, дополнив их еще четырьмя сдвоенными башенными установками на 'крыльях' - по два на каждом крыле - по две с верхней стороны. Количество парных сдвоенных средних турболазеров доведено до пяти - по два в нижних секциях 'крыльев' и один в кормовой части - как и располагался изначально. Зенитную артиллерию составляют два десятка счетверенных лазерных пушек, сосредоточенных на 'спине' и 'брюхе' корабля. Точечная лазерная зенитная артиллерия сосредоточена на мостике и корме - два десятка орудий.
  - С таким вооружением, наши крейсера не уступают 'Венаторам', - ухмыльнулся человек. - Меня устраивает. Но, я так понимаю, мы не в состоянии укомплектовать все наши 'Молотоглавы' истребителями 'Аурек'?
  Девушка согласно кивнула.
  - Только 15 крейсеров из 27. Истребители прошли капитальный ремонт, моральное обновление. Компания готова взять на себя изготовление новых партий истребителей - если мы готовы платить по 70000 кредитов за каждый.
  - Вдвое больше, чем начальная цена, - улыбнулся Рик. - Выбирать не приходится, будем брать. Что с фрегатами?
  - Все 32 'Транты' прошли полную модернизацию. Шесть спаренных тяжелых турболазерных орудия - по три башни с каждой стороны 'молотовидного' мостика. 12 лазерных турелей по всему корпусу расположены так, что каждую полусферу корабля прикрывают сразу 9 турелей. По две ионные пушки на борт. Восемь пусковых шахт ударных ракет. Авиакрыло - двадцать четыре истребителя типа 'Коготь'.
  - Их у нас достаточное число? - Удивился мужчина, сверившись с записями.
  - Даже больше чем нужно. Взамен недостающих 'Ауреков', на борту оставшейся дюжины 'Молотоглавов' располагаются по 16 истребителей 'Коготь'. Эти истребители также модифицированы. Их стоимость при заказе на верфях Рендили - 100000 кредитов.
  - Занимательно, - похвалил мужчина.
  - Компания готова производить необходимое нам количество 'Молотоглавов' и 'Трант' по их проекту, - перешла к финальной части своей миссии Кира. - Суммы на наших счетах на Рендили позволяют построить до тысячи кораблей каждого типа - и при этом останется на постройку сотен тысяч истребителей.
  - Как интересно, - усмехнулся человек. - А что же дредноуты? Надеюсь, тут ты тоже осталась на высоте?
  Девушка ощутила на себе неприкрытое внимание человека. Не внимание хозяина и раба, которое проявлял Император или Харт. Внимание мужчины к женщине.
  Симпатия, прикрытая напускным позерством и лоском, просачивалась сквозь его ментальную защиту. Возможно, кто-либо другой не заметил бы этого, но не она. Не с ее жизненным опытом.
  Девушка мысленно выругалась. Не хватало еще, чтобы он потащил ее в постель как Атроксу. Конечно, летанка и сама не против - такая уж у нее натура. Но она точно не его полета птица. Пусть думает, что хочет.
  - Благодаря нашим обширным тратам, у нас имеется персональный вип-менеджер, - пояснила девушка. - Я в общих чертах довела до него суть необходимого. Компания готова взяться за работу, гарантирует секретность проекта, только при условии отсутствия конфликта с правительством Республики. За дополнительные хлопоты и конфиденциальность, они просят дополнительные 10 миллиардов. Я не упоминала 'Флот Катана' прямо. Лишь намекнула, что это корабли, потерянные Республикой и найденные нашими поисковыми партиями.
  Человек рассмеялся. В его голосе не было злобы или торжества - обычное веселье. Незатейливое, словно не этот человек вершил судьбы галактики, стремясь воплотить очередные ужасающие планы своего Учителя.
  Кира на мгновение задумалась, может ли он стать орудием против Вишейта? Или его вера в Императора непреклонна?
  - Капиталисты не упустят шанса заработать, - отсмеявшись произнес он. - Как только закончим на Кристофсисе - отправишься на Рендили, заключишь с ними контракт на ремонт 'Темных сил'.
  - Как прикажете, - девушка склонила голову в знак почтения.
  - Если на этом у тебя все, то ты свободна, - человек откинулся в кресле, поднеся к своим глазам деку с отчетами.
  - Милорд, - девушка поднялась с дивана. Встретившись глазами с учеником Императора, она спросила.
  - Вы действительно считаете, что лишь войной сможете вернуть в галактику мир?
  Рик провел по лицу рукой, словно снимал напряжение. Мгновение он молчал, после чего произнес:
  - Нельзя пустить происходящее на самотек. Ситы истребят джедаев - а вместе с ними и триллионы невинных. Только потому, что столь долго ждали реванша. И это не прекратится - от рождения и до своей гибели, эта галактика будет страдать, разрываемая противоречиями идеологий. В конце концов это приведет галактику к истреблению тысяч миров. Этому пора положить конец. Здесь и сейчас. Джедаи и ситы должны прозреть. Сила - Едина. И если кому-то угодно - он может продолжать ее делить на Светлую и Темную стороны. Но, на задворках галактики, не причиняя вреда мирным разумным.
  - Неужто нельзя донести это до Ордена мирно? - Удивилась девушка.
  - Не раз и не два великие герои прошлого стремились вернуть джедаев к исконному пониманию Силы, - назидательно произнес Рик. - Но, джедаи слепы в своих догматах. Так же, - поспешил добавить он. - Как и ситы - в своих. Наша задача - создать новый Орден, который вберет в себя все учения Света и Тьмы и направит их на защиту этой галактики, установление равенства, освобождение от рабства, коррупции, беззакония... И если галактика не хочет, перед лицом огромной опасности, объединиться, - в то же мгновение от человека пахнуло ледяной решимостью Вишейта. - Я сделаю это за них.
  - Вы вновь упоминаете опасность для галактики, - припомнила девушка. - Но, кто это?
  Человек мгновение смотрел на нее, словно решая, можно ли ей доверять. После чего жестом попросил сесть.
  - Население целой галактики планирует вторгнуться в Небесную реку, - произнес он. - Они не ведают жалости, они нечувствительны к Силе, и не используют машины. Их культ - война, боль, кровавые жертвоприношения. Пройдет немало лет, прежде чем они прибудут в нашу галактику - пятьдесят, или даже больше. Но, галактика будет к этому не готова - противостоять населению целой галактики, стремящемуся истребить нас в угоду своим богам. Они будут завоевывать система за системой, оставляя после себя горы трупов и изувеченных, изуродованных с помощью их биотехнологий разумных. Для которых смерть станет лучшим избавлением.
  - Но, почему вы не расскажете об этом Совету? Канцлеру? Сенату? - Рассказанное потрясло ее. Даже во время войны с Империей, когда галактике угрожало истребление ради реализации плана Императора, положение не казалось столь отчаянным.
  - Им нет дела до будущего, - пожал плечами человек. - Канцлер - сит, а Сенат если не целиком, то наполовину уже в его кармане. Орден погряз в невежестве, ослаб, разжирел. Палпатин знает об угрозе из-за рубежей галактики, его приход к власти - одна из ступеней противостояния пришельцам. Но, и его плану не суждено сбыться. Джедаи в своей узости взглядов разрушат сильное военизированное государство, которое создадут ситы. И след за этим, галактику еще десятки лет будут сотрясать локальные войны - к каждой из которых Республика и ее правопреемники окажутся не готовы.
  - Откуда вам все это известно? - С подозрением спросила девушка. Она знала о Видениях Силы, но даже они не были столь подробны.
  - Это... - казалось, человек запнулся, вовремя прервав себя. - Это не важно. И я и Вишейт знаем финал этой саги. И он нас не устраивает. Это все? - В его голосе проскользнули нотки требовательности и нетерпеливости.
  Понимая, что получила ответы на большее количество вопросов, чем хотела, девушка молча поклонилась и покинула кабинет.
  
  ***
  Отчеты, отчеты, отчеты...
  Начинаю понимать, почему в Республике столь массивный бюрократический аппарат. Просто невозможно справиться с таким наплывом информации.
  Отчет Киры в изобилии был снабжен числами, сметами, графиками... В него даже не стал углубляться.
  Отчет Грелл я тоже отложил до лучшего времени - интереснее пообщаться с девушкой вживую, раз она здесь.
  Перво-наперво меня заинтересовала докладная от Ашары. В строчках донесения девушка недвусмысленно намекала, что ее тяготит должность коменданта. Но, нельзя отметить ее успехов. Совместно с Малгусом она подключила доставленные со станции источники питания, произвела расчистку завалов и ремонт поврежденной техники, подключение нового оборудования. Вся неблагодарная работа легла на плечи 10000 'небовиков', которыми великодушно 'поделился' сит. Дроиды приступили к расчистке местности - освобождая жизненное пространство для предполагаемого строительства казарм, складов, ангаров.
  Дочитывая ее отчет, я напрягся, увидев имя Сета Харта.
  Рука, с которой я был доселе незнаком, словно тень скользил по всей галактике, доставляя на Одессен необходимое. Оборудование, оружие, запасы... Везде у Харта имелись свои люди, подвязки. Именно благодаря ему, на базе стали появляться немногочисленные, но столь необходимые специалисты - наемники, технари, пилоты, бывшие военные... Зеврос прямо указывала, что Сет игнорирует ее, заявляя, что делает это во благо Империи.
  Это не могло не настораживать. Не люблю хитрожопых в принципе. А когда хитрожопит за твоей спиной тот, кто должен тебе подчиняться, это откровенно злит.
  Бесспорно - я отнюдь не против того, чтобы наша маленькая кампания пополнялась ценными специалистами. Но, какого хрена это делается без моего согласия? Кто кому начальник? Я ему или он мне?
  Сила всколыхнулась, сообщив о внезапном вторжении.
  Дверь в мой кабинет открылась, впустив внутрь мертвецки пьяного Птара.
  Командир гвардейцев грузно опустился на диван, сжимая в своей мускулистой руке бутылку того пойла, что мы распивали до начала атаки.
  - Две с половиной тысячи, Рик, две с половиной...
  - Это безвозвратные потери?
  - Почти, - гвардеец приложился к бутылке. - Человек пятьсот может и выкарабкаются, но не факт. Черт, будь у нас больше бакты!
  - Имеем что есть, - пискнул наручная дека. Ага, пришло сообщение от Альфы. Что же, пора начинать. - Я потерял не меньше. И это едва не стоило нам всего.
  - Их жертва не будет забыта, - пафосно произнес Птар.
  - В их жертве не было бы нужды, если б твои механики включили защитное поле, - заметил я. - А они судя по всему впервые видели этот генератор!
  - Ну,... - Жо непонимающе уставился на меня.
  - Давай закончим этот разговор, - отрезал я. - Подготовлена похоронная процессия, мы должны оказать почести павшим...
  - Сейчас?! - Сумасшедше вращая глазами уставился на меня Птар. Человек взирал на свой вид, свое состояние....
  - Я, я не готов, - немного промямлил он. Затем, в его глазах промелькнула мысль, навеваемая алкоголем и Силой. - Скажи, что я на задании, поприсутствуй один...
  И, первая часть Кристофсианского балета, завершилась.
  
  ***
  Здание местного ВУЗа представляло из себя хорошо потрепанное внушительное строение, чем-то напоминающее сталинскую высотку МГУ. Правда, центральное здание возвышалось над землей метров на семьсот.
  Территория вокруг университета имела некогда роскошные сады. С фасадной стороны полукруглый корпус университета обрамлял некогда дивную рощу фруктовых деревьев. Деревья погибли, а земля давно уже испещрена тяжелой техникой. Но, другого места не нашлось.
  С импровизированной трибуны я взирал на стоящие передо мной силы 204-ого легиона.
  Ровные ротные коробки клонов-пехотинцев, инженеров, медиков... Все свободные от вахты клоны, и примкнувшие к процессии местные выстроились так, чтобы братская могила оказалась в центре между мной и строем солдат.
   Позади меня стояли командиры полков - Фоб, Фан, Руди, Мимо. Справа, закованная с ног до головы в мандолорскую броню, молчаливой статуей возвышалась Шей. Слева - Альфа и Балда. ЭРКи удерживали в руках древка знамен, свернутые до особого момента. Идея создать собственные флаги для легиона посетила меня давно. Но, вылилась в результат буквально перед объединением с ополченцами.
  Взирая на огромный - около ста метров в диаметре и глубиной такой, то голова кружилась от одного взгляда, котлован, я наблюдал сотни одинаковых лиц и тел, аккуратными рядами уложенных друг на друга. Ополченцы хоронили погибших в другом месте, с недоверием относясь к нашему предложению - общего захоронения жертв в братской могиле. Ну да и черт с ними. Все равно пришли поглазеть - за спинами клонов я различал несколько сотен ополченцев - очевидно те, кто пережил дневную бойню.
  Оглядев ряды безмолвных солдат, закованных в броню Фазы-1, я с некоторой отрешенностью заметил, как белоснежная экипировка демаскирует солдат в темноте. Сделав себе заметку в памяти - перекрасить доспехи, я активировал встроенный в наруч комлинк. Заранее настроенный на общий для всего контингента канал связи, я преследовал цель быть услышанным всеми - не только собравшимися, но и вахтенными, дозорными, разведчиками... Благодаря вмешательству наших спецов - мой голос дойдет и до местных жителей.
   Я не готовил речь заранее, не репетировал. Хотелось выверить ее, конечно, но, стоило сесть за написание, сразу перед глазами вставали образы демагогов из моего мира. И такое отвращение накатывало...
  Нет. Если я хочу быть услышанным своими людьми, если хочу донести до них суть своих слов, то должен говорить своими словами. Без высокопарных речей, без пафоса. Как равный с равными.
  - Говорит генерал Рик Доуган, - спокойным голосом произнес я. Мгновенно я ощутил на себе десятки тысяч сконцентрированных глаз. Внимание, пролившееся на мою персону, едва не подкосило мои колени. Мощная штука.
  - Вас не спрашивали, хотите ли вы сражаться за Республику - страну, которую никогда не видели. Вас отправили в бой под моим командованием. Клянусь Силой, я делал и делаю все для того, чтобы вы никогда не пожалели о том, что служили и служите под моим командованием. Несколько мгновений молчания. Легкая дезориентация в личном составе ощутимо отслеживалась в Силе.
  - Сегодня мы понесли тяжелые потери. Наши братья, друзья, отдали свои жизни во имя дела нашей победы. Не щадя себя, они отстреливались до последней обоймы, до последнего детонатора. Сражаясь за мир и благополучие нашего государства. Мы все на этой планете - отрезанные от благ цивилизации, окруженные, но не сломленные, осажденные, но не сдавшиеся, сражаемся за тех, кого, вероятно, никогда не увидим. За сотни триллиардов людей, которые утратят свободу, если мы падем. Наши братья и друзья пали в славном бою, отдав свои жизни за дело освобождения Галактики от несправедливости и тирании. Я обещаю вам, что их жертва не будет забыта! Каждый погибший на этой войне солдат заслуживает того, чтобы его помнили, и не важно какой вклад он привнес в дело общей победы. Вместе - я и вы - мы разрушим оковы рабства и угнетения, которые нависли над этой Галактикой. Наши действия сейчас отзовутся в вечности! Слава о наших подвигах войдет в учебники истории. Будущие поколения будут восторгаться нашим героизмом и отвагой. Историю пишут победители. И будь я проклят, если не бойцы моего славного легиона наведут порядок на этой планете, в этом секторе, в этой галактике!
  Гробовое молчание. Давление от пристального внимания лишь усилилось, практически невыносимо сдавливая голову. Эмоции, словно волна, захлестывали личный состав.
  Возможно это не самая пламенная речь. Возможно даже не лучшая из тех, которая должна быть сказана в этот момент, но она отражала мое личное отношение. Я верил в каждого из тех, кто находился под моим руководством. И верил в свои слова.
  Но, в глубине своей души, там, где клубилась тьма, расчётливость и прагматичность, черти довольно потирали руки.
  Понятно, что погибших стоило похоронить - ничто человеческое нам не чуждо. Но, истинная причина крылась в другом.
  Я подстилал соломку, чтобы мягче было падать, когда и если случится Приказ 66.
  Операция 'Падение рыцарей' в известной мне истории, была выполнена неоднозначно. Конечно, клоны просто выполнили приказ - тот самый, что им отдал правитель государства. Выполнили они его хорошо - как и подобает верным и послушным солдатам. Их создавали для этого. Приказы, подчинение - вот основа их жизни.
  То, что джедаи оказались бестолковыми командирами и закидывали противника тоннами трупов клонов - тоже факт, который хрен проигнорируешь. Расходный материал, у которого даже имени своего нет.
  Но, например, тот же Скалолаз - клон-коммандос, не выполнил Приказ 66 и позволил джедаю Шрайку сбежать. Был ли это единичный случай? Не думаю. Закон Больших чисел говорит об обратном.
  С третьей стороны, сериал 'Войны клонов' прямо указал - в мозгу клонов имеется био-чип, который подчиняет клонов и заставляет их убивать одаренных.
  Чему верить? В историю о привязанности клонов к джедаям? Или в новоканоничную версию про чипы?
  Лама Су не дал прямых ответов. Каминоанец был весьма откровенен в части производства клонов и договоренности с Тиранусом. Но, о чипах слышал впервые. К несчастью, он лишь поверхностно знал технологию производства, поэтому не мог гарантировать наличие или отсутствие этих лишних хреновин. Но, обещал во всем разобраться. Что ж, вскоре Атрокса нанесет ему визит и справится о выполнении нашей с ним договоренности.
  Как говорится - рассчитывай на худшее и не будешь удивлен.
  Но, те же люди говорили - не упускай возможность.
  - Я горжусь вами. Вы - каждый кто состоит под моим командованием, и каждый, кто там, среди звезд, - в запале я вскинул руку вверх и указал на небо, - лучшие из людей, что я встречал за всю свою жизнь. Не забывайте тех, с кем вы сражались бок о бок. Кто спасал ваши жизни и рисковал наравне с вами. Мы можем опустить руки и залить наше горе алкоголем. Но, этого ли хотели погибшие? Только с оружием в руках и жаждой мщения в груди, мы может напомнить противнику о наших потерях. И воздадим ему сторицей! Пусть погибшие покоятся с миром. И пусть живые их никогда не забудут!
  По команде, легион снял с голов шлемы. По очереди, каждый из них подходил, брал в бронированную перчатку комок земли и сбрасывал в братскую могилу. После этого, клон надевал обратно шлем и возвращался в строй.
  Да, процессия оказалась затратна по времени, но оно того стоило. Я ощущал как эмоции клонов сменяются мрачной, холодной решимостью. Решимостью, которая словно цемент связывала их, превращая разномастную массу вояк в единый фронт. Я чувствовал, что солдаты как один повторяют погребальный обряд, но не по причине того, что это был приказ, доведенный до них командирами. Мои слова нашли в них отражение. Отклик в их душах в Силе резонировал с моей собственной эмоциональной прокачкой. Я ощущал волны некоторого одобрения моей персоне. Что ж, это уже прогресс.
   Неожиданно, сквозь ручей белых доспехов, протекающий от строя до могилы и обратно, я заметил сперва несколько одиночных, затем все большее и больше, ополченцев, повторяющих ритуал с землей. Не было стычек и недовольства между клонами и местными. Все как один подходили, чтобы отдать дань памяти погибшим.
  - Сэр, - Альфа приблизился ко мне, - Вы заметили, что количество местных прибывает?
  А ведь действительно! Сквозь Силу я замечал, как от Центрального вокзала, где находился выход из подземной транспортной сети, движется нескончаемый поток местных. Дети, женщины, старики... казалось все население долины прибыло, чтобы проводить в последний путь павших героев.
  Лишь в предрассветных сумерках закончилась процедура погребения. Все время - почти шесть часов, легион, местные, командиры и ЭРКи, провели на месте. Тяжелая техника которой предстояло засыпать братскую могилу, так и осталась не у дел. Вся извлеченная на поверхность земля была возвращена на место людскими руками.
  Погребальный курган высотой в несколько метров теперь возвышался посреди сада. Инженеры в мастерских доделывали монументы - металлические плиты, которые будут врыты вдоль центральной аллеи, ведущей от транспортной магистрали к дверям ВУЗа. На каждой - личные номера клонов 204-ого легиона, погибших за минувшую кампанию.
   Восток озарили первые лучи солнца системы Кристоф. Желто-оранжевые блики нелепыми мазками ложились на белоснежные доспехи клонов, отбрасывая нелепые тени на пермакрит.
  - Каждое подразделение, - произнес я, - в бытность прошлого, имело свои отличительные знамена.
  Вновь испытав на себе внимание собравшихся, я едва не застонал от энергии, обращенной на меня. Тяжело назвать это слепым обожанием. Нет, скорее вера, надежда, ожидания... тесный ком позитивных эмоций пролился на меня. В сотни раз сильнее, чем в начале церемонии.
  Тысячи людей примкнули к нам, заполонили пустые этажи университета, сбились в группки и стояли за спинами штурмовиков, взирали на нас с окрестных крыш...
  - Я горжусь тем, что сегодня, в рассветных лучах нового дня, я вручаю вам знамена, - Балда и Альфа шагнули вперед, обходя меня с обеих сторон, на ходу снимая чехлы с верхушки знамен. - Боевые знамена нашего, 204-ого легиона!
  Словно по команде, оба коммандос закрепили в отверстиях на трибуне металлические древка знамен, на которых в не расправленном состоянии болтались черные знамена. С легким щелчком в верхней части раскрылись боковые держатели, и пятиконечные знамена раскрылись во всей красе.
  По собравшимся прокатилась волна удивления, позже сменившаяся восторгом.
  Я раздумывал над тем, каким будет знамя моей будущей Империи. Перебирая в памяти эмблемы всех известных мне государств ДДГ, я, наконец, остановился на пятиугольном полотне, которое использовал Орден Реванитов. Сперва хотелось оставить знамя черным, как я видел это в своих видениях.
  Но, позже вспомнился эпизод из 'Голодных игр' с горящим платьем. У нас подобного не было, но все же... поколдовав с красками, немного химии - и вот, у нас есть состав матово-черного цвета, выгорающий под воздействием ультрафиолета.
  Именно преображение черных знамен вызвало столько огромный шквал оваций.
  Теперь, едва состав выгорел на солнце, любой видел перед собой пятиконечный штандарт с черной основой серебристым окаймлением. В верхней части серебром, гармонирующим с черным фоном, быв выведен шестиугольник, позаимствованный из Империи Вишейта, внутри которого располагалась столь же белоснежная республиканская восьмиконечная звезда. В нижней части штандарта остался массивный серебристый круг, скрепленный четырьмя такого же цвета перевязями, в центре которого имелась цифра '204'.
  - Отныне и навсегда, - произнес я. - Это знамя будет вселять ужас во врагов и радость в сердца наших друзей и союзников! Ура!
  Машинально я вскинул руку и кулаком ударил ее о центр нагрудника, вскинув ее в воздух.
  Спустя секунду воздух вокруг нас сотряс рев тысячи глоток, скандирующих 'ура!' на все лады, и вскидывающих руки в новом для них жесте воинского приветствия.
  
  ***
  К полудню сквер Знаний опустел от зевак. Клоны вернулись в казармы, местные жители, наделав голозаписей с войнами-освободителями, вернулись в долину.
  Впрочем, сделали это не все.
  Покидая магистрат утром, он с немым удивлением увидел сотни и тысячи людей - мужчин, детей и женщин, которые осаждали клонов-командиров с просьбой записать их в армию и выдать оружие. Чуть поодаль стояли те, у кого на руках виднелись черные повязки с серебристой эмблемой на ней - новое ополчение Кристофсиса.
  И к своему ужасу, в рядах нового ополчения он увидел практически всех своих бойцов. Встречаясь с ними взглядом, он видел в их глазах лишь осуждение и презрение. Которого не мог понять, пока ему не посоветовали направиться в сквер перед Университетом Точных Наук.
  Подставив свое пропахшее потом и пролитым на рубаху алкоголем тело солнцу, он сидел, откинувшись на спинку скамейки в сквере, с прищуром наблюдая за строками с номерами клонов.
  Благодаря сну и трезвящей химии он был на ногах утром, однако, как оказалось, многое пошло не так, как он задумывал.
  Инженеры ополчения клялись, что упаковывали все положенные детали защитного генератора. Однако, уже при сборке не обнаружили нескольких фокусирующих линз. Клоны-инженеры лишь разводили руками, подыскивая замену в разбитой технике КНС. К сожалению, линзы нашлись только к финальной стадии боя - мандолорианка Шей Визла доставила их, обнаружив комплект линз просто-напросто забытым в грузовом вагоне.
  Простая забывчивость стоила ему большей части ополчения.
  Захотелось выпить. Праздность и тяга к алкоголю в минуты душевного волнения всегда были чертой кристофсианской аристократии, к которой относился и Птар. Лишь то, что он не был законным сыном одного из олигархов планеты стало причиной того, что он пошел в гвардию. Двадцать лет примерной службы и можно было заработать свое собственное имя, начать свою собственную генетическую линию аристократии...
  Взгляд упал на стоящую недалеко от него бутылку с вином. Улыбнувшись, капитан схватил ее своими ручищами и тут же приложился к горлышку.
  К слову, они были тут повсюду - простые жители хоть и не отличались склонностью к распитию, все же имели традиции. Успехи и неудачи всегда сопровождались распитием спиртного. Это же традиция...
  - Сэр, поставьте бутылку, - четко и громко произнес молодой ломающийся голос.
  Птар, оторвавшись от спиртного, огненной лавой прошедшего по его венам, узрел парочку подростков, стоящих напротив него. Нескладные, в одежде с чужого плеча, детишки смотрели на него с некоторым осуждением. Рядом с ними находилась небольшая графиплатформа, на которой располагались контейнеры для отходов.
  - Иди своей дорогой, - огрызнулся Птар.
  - Установлен комендантский час, сэр, - снова мавкнул мальчишка. - Мы не распиваем спиртное. Мы чтим павших иначе!
  - Если мне еще раз придется повторить это, - пригрозил Птар, - то я надеру тебе задницу...
  Рядом сухо щелкнул предохранитель бластера. Хорошо знакомого ему карабина Е-5.
  Медленно повернув голову, он увидел ополченца, в легкой броне, целящегося из трофейного сеповского карабина ему в грудь, но не смог вспомнить имени бойца...
  - Поставьте бутылку на скамейку, отойдите от детей и пройдемте с нами, - четко приказал ополченец.
  - Я капитан внутренней гвардии Жо Птар! - Прорычал гигант. - Я твой командир!
  - Не с сегодняшнего утра, сэр, - отрезал ополченец. - Подчинитесь приказу или я буду вынужден доставить вас в комендатуру.
  Птар коротко хохотнул.
  - Ну попробуй, - предвкушая развлечение, произнес он, занимая боевую стойку.
  Резкая боль в затылке и звон бьющегося стекла прервали экспромт капитана внутренней гвардии.
  
  ========== Глава 14. 'Фабрика'. ==========
   Наблюдая за тем, как 'Фурия' Атроксы неспешно опускается на посадочное поле перед основным ангаром базы, Малгус наметанным профессиональным глазом подмечал множественные повреждения перехватчика. Несколько сегментов обшивки с корнем вырваны, один из двигателей работает не ровно, маскировочная сеть имеет видные невооруженным глазом латки...
  Сит с неудовольствием подумал, что лишь необученные варвары будут использовать столь элегантный корабль, как 'Фурия' в открытом бою. А судя по всему, именно так и произошло.
  - Я лишал сна и еды ученых аномидов сотнями, чтобы они построили эти корабли, - произнес он вслух. Стоящая рядом тогрута благоразумно промолчала. - А этот джедай и его твилечки за пару месяцев превратили одну из последних трех 'Фурий' в рухлядь...
  Комитет по встрече состоял только из сита и бывшей джедайки-тогруты. Остальной персонал базы, который пока что еще с трудом насчитывал, хотя бы сотню человек, неотрывно не службу на базе, в пеших или космических патрулях.
  Да и не много ли чести? Созывать комитет по встрече только лишь ради таких же слуг, как и они?
  Ашара стояла молча, наблюдая за тем, как по трапу спускаются две твилечки. Занятая организационной рутиной, она заметно поскучнела.
  - Мы ожидали вашего прибытия раньше, - заметила девушка, едва новоприбывшие подошли. - Надия и Кира улетели, едва получили ваше сообщение.
  - Неужели ты рассчитываешь на то, что мы отчитаемся тебе о проведенном времени? - Презрительно произнесла летанка. Краснокожая демонстративно подбросила в руке рукоять своего светового меча. Во всем ее поведении, позе демонстрировалось превосходство над собеседницей. Словно быть подстилкой для джедая являлось чем-то важным, подумал сит.
  Впрочем, тогруту, Малгуса и Атроксу объединяло нечто общее.
  Выслеживая Дарта Нокса, словно хищники, бывший командующий и сит-леди отыскали каждого из его спутников. Археолог. Охотник за головами. Следующим был дроид-слуга, который попытался отвести погоню от бывшего члена Темного совета. В финале, колдун остался лишь с верным дашейдом, калишцем и тогрутой. Они трое были интересны Императору, но зверь защищал своего хозяина до последней капли крови.
  Сит с упоением вспомнил, что подпитываемые Темной стороной Императора, они играючи отклоняли большинство атак Нокса. Советник лишился обеих рук, затем ног. Малгус почти забылся, едва не оборвал жизнь бывшего лорда Каллига, пока Атрокса играючи обезоружила отсечением руки калишца и лишила сознания Ашару.
  Они сломили обоих. Играючи, позволив Императору разрушить их волю, растоптать и создать их личности заново. Они молили о смерти. Но, смерть пришла лишь к Ноксу. Атрокса направила мечи тогруты... С тех пор между девушками возникло...мягко говоря - взаимная нелюбовь.
  Жаль лишь, что калишец погиб, засланный в стан Братства Тьмы. Дарт Бейн, влекомый своими планами, так и не узнал о предложении Вишейта, так и не высказанном глупым инородцем. Зейлек оказался слишком глуп, чтобы поверить обещаниям Каана...
  Но, с другой стороны - все они лишь игрушки в руках Императора. И его Ученика.
  Наблюдая словесную дуэль между тогрутой и летанкой, Малгус с затаенной надеждой отметил, что последняя не осталась в долгу, призывая к себе Силу. За годы службы в качестве Руки, девчонка быстро поднаторела, что всегда следует начинать бой первой.
  - С радостью обсужу это с тобой, - улыбнулась Ашара. - Ученик Императора не будет против, если я придушу тебя твоими же кишками?
  Краснокожая осклабилась, активировав золотистого цвета клинок. Заврас ответила ей, дополнив картину еще двумя лайтсейберами, взяв свои клинки на изготовку...
  - Прекратите, - вмешалась Ветт, встав между готовящимися броситься друг на друга девушками. - Он этому не обрадуется.
  'Мелкая шлюха, - подумал Малгус. - Такое веселье испортила'.
  Участь должна была решиться еще тогда, когда бывший Гнев Империи пожертвовал своими компаньонами, дабы скрыться от Рук Императора...
  Как и обещал ему Валкориан, сит-воин был убит последним. Он без застенчивости пожертвовал своей прошлой возлюбленной - Ветт, стремясь спастись от неминуемой расплаты. Надо ли говорить, что завербовать твилечку оказалось достаточно легко? А выследить с ее помощью других компаньонов война, истребить их всех, кроме Джейсы Уилссаам стало для голубокожей едва ли не делом чести. Она с легкостью прикончила своего бывшего возлюбленного и помогла сломить волю Уилссаам. Ценные приобретения, которые не единожды помогли в реализации планов Императора.
  Но здесь, на этой базе, Малгус откровенно скучал.
  Одессен оказался весьма тривиальным, до невозможности скучным миром. Пресловутое равновесие Силы, в пользу которого и была выбрана планета Доуганом, навевало лишь умиротворение, которое было противно ситу.
  Кровь сита требовала действия, желательно такого, чтобы вокруг бушевала битва... На кой черт Доуган вызвал этих двух джедаек? Он на войне! Ему необходим полководец, человек действия, а не эти созерцатели.
  - Пойдемте в оперативный центр, - произнесла Ветт. - У Повелителя для нас задания.
  - Голопередача была бы оперативнее, - с раздражением произнес Малгус в надежде хотя бы на словесную перепалку. Но, девушки его лишь проигнорировали, молча держа путь внутрь базы.
  
  ***
  По заверению Ветт, обстановка в нынешнем оперативном центре полностью соответствовала той, что царила тут во времена Вечного Альянса.
  Расположившись вокруг огромного древнего голопроектора, который, к слову, прекрасно работал даже четыре тысячи лет спустя, три руки наблюдали за тем, как четвертая настраивает аппаратуру.
  - И почему послание от Повелителя у нее, а не у тебя? - Поинтересовалась Ашара у Атроксы.
  Летанка невозмутимо пожала плечами.
  - Я не властвую над его мыслями, - ответила она.
  - Да знаем мы чем ты там у него владеешь, - отмахнулась тогрута. Видя непонимание на лице летонки, добавила. - Мы все знаем, как ты коротаешь его вечера.
  - Меньше зависти, дорогуша, - улыбнулась Атрокса. Малгус с отвращением подумал, что леди-сит не смущает репутация легкодоступной особы. Хотя, припомнил он, и раньше не смущала. Весь Имперский флот знал, каким способом она добилась своего назначения на Корусант. Ситы, моффы, адмиралы... кто только не побывал в объятьях этой потасухи.
  Мерзко. В то время как ситы строили козни и плели интриги друг против друга, она лишь вовремя раздвигала ноги перед нужными разумными.
  За годы службы Императору, не раз и не два, сита посещали мысли, что он не будет удивлен, если когда-нибудь узнает, что и место среди Рук Валкориана она заработала известным местом.
  - Да кто завидует-то? - прыснула со смеху Ашара.
  - Ты завидуешь, - Атрокса словно смаковала каждое слово. - Поверь мне, девочка, если не хочешь умереть на этом куске камня от старости, в окружении древностей, поскупись своей гордыней. В конце концов, - летонка закатила глаза и плотоядно облизала зубы кончиком языка. - Это того стоит.
  - Может прекратите? - Заворчал Малгус. Чего эта синекожая до сих пор копается?
  - Спокойнее, крепыш, - хмыкнула Атрокса. - Тебе не светит аж со времен Империи.
  Малгус предупредительно покачал головой. Эта женщина всегда умела манипулировать мужчинами. Но не им. Свою слабость он преодолел и плотские утехи его не волновали.
  - Поверю тебе на слово, - хмыкнула Зеврас. - С твоим-то опытом...
  - Не веришь мне, - улыбнулась краснокожая бестия. - Спроси у Ветт.
  На секунду тогрута замерла с открытым ртом.
  Признаться, Малгус тоже удивился. Не то чтобы сильно удивился - все же Ветт, как и Атрокса - твилечки, и распутное поведение у них в крови. Но, все равно - неожиданно.
   - А, вот где этот порт! - Донеслось со стороны голубокожей контрабандистки. Девушка вынырнула из-под терминала голопроектора, и поместила в приемное гнездо информационный чип. - Давайте взглянем на наши задания...
  Руки девушки запорхали над клавиатурой.
  Атрокса и Зеврас поедали друг друга глазами. Первая - с некоторым торжеством. Другая - с недоверием и толикой брезгливости.
  Наконец, тогрута не выдержала.
  - Ветт! - Окликнула джедайка твилечку. - У меня к тебе вопрос...
  
  ***
  Пока инородки отправились шептаться, Малгус вывел на экран голопроектора сведения о своем задании.
  В отличие от Императора, который ставил задачи просто, емко, недвусмысленно, изрекая приказы голосом своего подлизы Храта, миссия от Доугана.... Какой-то набор полета сознания. Слова, слова, слова, исторические отсылки, снова слова... Ничего конкретного.
  Лишь исторические отсылки, рассуждения, связанные с Реваном, его борьбой с собственным учеником... Малгус приготовился закрыть файл, чтобы проигнорировать поручение, но его глаза зацепились за написанное в последнем абзаце.
  'Звездная кузница - не единственная станция, созданная раката. Ты знаешь, о чем я говорю. Запусти станцию до моего возвращения.'
  Прочитав собственное поручение, Малгус почувствовал, что ему не хватает воздуха.
  Некогда, раса служителей Темной стороны - раката - создали полностью автоматизированную станцию, производящую дройдов и корабли быстрее, чем это могли сделать любые верфи во вселенной. 'Звездная кузница'.
  Реван и Малак - два падших джедая, подчиненные себе Императором, отправились на ее поиски. Обретя Империя силу бесконечного воспроизведении флота, она стала б непобедимой, враз смела бы Республику.
  Подробностей сит не знал, довольствуясь лишь обрывками слухов. Но, за тысячи лет служения Императору, он раскрыл и этот секрет.
  Реван и Малак обратились друг против друга. Республика поддержала Ревана, извратив его Светлой стороной. В результате мощнейшего сражения в родной системе раката - Лехоне, 'Кузня' была уничтожена. Созданная империя падших джедаев пала.
  Реван пробыл в плену Императора три сотни лет. Джедаи освободили его и позволили вершить свою месть. Реван сумел скрыть от Императора, который три сотни лет изучал своего пленника, что у 'Кузни' имелась младшая сестра - станция 'Фабрика'.
  Хоть ее ресурсы и нельзя было сравнить с возможностями 'Кузни', в опытных руках, 'Фабрика' могла поставить на колени половину галактики.
  Реван использовал ее для производства боевых дроидов. Как только ударная группа по приказу Малгуса заняла 'Фабрику' и избавилась от Ревана, сит положил глаз на нее.
  Никто, даже Темный совет, не знал, что Гнев Императора, Дарт Нокс, охотник за головами и агент разведки сохранили 'Фабрику'. Уже тогда, планируя свою Новую Империю, Малгус понимал, что будет поставлено на карту.
  Такой козырь как 'Фабрика' не мог не сыграть свою роль. Малгус отправил на 'Фабрику' тысячи ученых, чтобы раскрыть ее тайны.
  Едва Император был сражен джедаями, а Темный совет кинулся рвать друг другу глотки, Малгус объявил о создании своей Новой Империи.
  'Фабрика', скрытая в новой системе за маскировочными полями аномидов, ждала своего часа. И, не дождалась.
  Отчеты, присылаемые инородцами, заставили Малгуса отказаться от использования станции.
  Создание Темной стороны, 'Фабрика' свела с ума большую часть ученых. Инородцы десятками убивали друг друга, лишь бы избавиться от влияния станции. Малгус лично побывал на ней. Единожды.
  Как истинный слуга Темной стороны, он поражался мощью этого творения. Перспективы, которые открывались перед ним, едва не сделали его рабом 'Фабрики'. Соблазн пропустить ее силу через себя был так велик, что лишь чудовищный самоконтроль помогли ему избежать подчинения станции.
  Он покинул станцию, поклявшись никогда не возвращаться на нее. Не в силах уничтожить древнее сооружение, он предпочел о нем забыть и стереть все упоминания о станции.
  Сейчас же, читая приказ человека - найти и запустить станцию - он вновь ощутил чувство, словно сама Сила застыла в его венах. Воспоминания нахлынули на него, принося с собой лишь мрачное ощущение предстоящей катастрофы.
  Гнев пылал в его венах.
  Мальчишка! Глупец! Он всех погубит!
  Для них для всех 'Фабрика' - лишь завод. Но, лишь Малгус, и, быть может Реван, видели истинную личину этого страшного изобретения.
  Она вырвет душу своего создателя, иссушит его вены и разотрет в порошок кости, но никогда не остановится. 'Фабрика' - абсолютное зло, столь всеобъемлющее, что лишь сам Император мог составить ей конкуренцию.
  Станция не пощадит никого. Любого разумного она использует как топливо, в угоду своим целям. Оказавшись на борту станции, Малгус ощущал ее непреодолимый голод. Высасывая Силу и жизненную энергию из своих обитателей, 'Фабрика' использовала тех, кто пытался ей владеть. Пока разумные получали от нее свои изделия - оружие, дроидов, сама она использовала разумных. Туманила их разум, сводила с ума и питалась теми, кто сдался.
  Малгус по памяти мог воспроизвести отчет своих ученых, раскрывших ему глаза на то чудовище, которое он был готов пробудить.
  - Она никогда не прекратит выполнять свою программу, - негромко произносил он слова, отпечатавшиеся в его памяти. - Ее механизм могут спать тысячи лет, но всегда будут готовы к работе. 'Фабрика' - одна большая ловушка для любых разумных - одаренных или нет. Возможно поэтому раката забросили ее, отправив в отдаленную систему. Неясна ее цель и задачи, но ради их выполнения она готова терпеть любого, кто может утолить ее голод в Силе.
  Закрыв глаза, Малгус возможно второй раз в жизни испытал поистине животный страх. Первый раз - когда вступил на борт 'Фабрики'. Второй - сейчас, осознав, что приказ человека требует вернуться.
  - Бездна тебя забери! - Малгус с силой обрушил кулак на стеклянную поверхность терминала, из-за чего голографический текст исчез. Оглядевшись по сторонам, он увидел, что немногочисленные наемники - техники, которых нанял Харт, поспешили покинуть помещение, дабы не попасть под горячую руку сита.
  Четыре тысячи лет впустую! Тайна, которую он оберегал, стала явью.
  Откуда, хатт подери, мальчишка вообще узнал об этой станции?
  Его размышления прервали хорошо знакомые, провокационные, вальяжные стуки каблуков Атроксы, неспешно приближающейся к нему.
  Завидев летанку, взирающую на него с интересом, он с яростью пошел к ней навстречу, тыча пальцем в грудь джедайской постилки.
  - Ты! Ты немедленно вернешься к нему и заставишь отказаться от этого плана! 'Фабрика' уничтожит нас всех, как сделала это со своими предыдущими хозяевами! Передай ему, что наши жизни не стоят того, чтобы стать топливом для этой проклятой машины смерти...
  Девушка стояла напротив него и улыбалась. Но, в этот раз ее улыбка не была флиртом или заигрыванием. Это была жесткая насмешка хозяина положения над своим слугой.
  В голове сита промелькнула догадка...
  - Почему бы тебе не сказать это напрямую? - Губы девушки шевелились, но изо рта доносился совершенно не ее мелодичный голос. Искаженный Силой, голос мужчины, чье сознание овладело телом леди-сита, он узнал практически сразу.
  - Джедай, - осклабился Малгус. Он приблизился настолько, что его ноздрей достигал запах духов летанки. Схватив девушку за плечо, Малгус встряхнул красивую куклу, ставшую вместилищем для своего господина. - Ты не ведаешь, что творишь, ты...
  Молниеносны движением, тонкие кисти летонки схватили руку сита и вывернули под неестественным углом, причиняя страдания и разрыв связок. Взыв от боли, Малгус мгновенно призвал в руку рукоять светового меча, но воспользоваться им так и не смог.
  - На колени, - прогремел в ушах голос, запускающий заложенную Императором глубоко в подкорке программу слепого повиновения. - Перед драконом Закуула!
  Едва кодовая фраза закончилась, сит рухнул на колени, впечатав бронированные щитки наколенников в решетчатый пол базы.
  Тело Малгуса стала сотрясать мелкая дрожь. Вишейт, старый садист, позаботился о том, чтобы, ослушавшись его всего раз, Руки не испытывали больше такого желания.
  Нервная система сита полыхала, будто на нее подали напряжение с ближайшего реактора. Кожа переживала воспоминания многократный рассечений и сдираний. Вновь и вновь в памяти всплывали эпизоды переламывания костей военачальника...
  Кодовая фраза вытащила на поверхность всю ту боль и страдания, которые изо дня в день переживал будущий рука на протяжении нескольких лет, прежде чем его воля не сдалась. Лишь присяга на верность новому хозяину остановила пытки Валкориана тысячи лет назад. Ситская магия, о которой Малгус и не подозревал, привязала его служению безжалостного маньяка. И теперь, мертвец передал свой кнут ученику.
  - Я... - слова выплевывались из горла вместе со сгустками крови. Сорвав репиратор, заполнившийся кровью, Малгус пытался очистить поврежденные дыхательные пути от крови, осознавая, что с каждой секундой теряет драгоценное время. Организм, не получая травм физических сам себя терзал переживаниями прошлых пыток. Изощренная отсроченная пытка для тех Рук, кто, как и Малгус, забудет свое место. Ситская магия, которая остановила старение каждой из Рук, сорвалась с цепи, разрушая отступника изнутри. Малгус знал цену своему спасению. И был готов ее заплатить.
  'Однажды, - подумал он. - Я оторву твои конечности от туловища и переломаю хребет'. Мысль, с которой он будет жить впредь. Он избавится от 'подарочка' Валкориана. И сведет счеты с мальчишкой.
  - Я... присягаю...на верность...вашему... кхлак...учению... - кровь лилась из горла, носа, ушей, глазниц просто потоком. - Повелитель...
  Сказанное привнесло свои плоды. Буквально двумя схаркиваниями, ему удалось прочистить горло и глотнуть свежего воздуха. Поврежденное в прошлых схватках горло предательски запершило.
  Малгус стоял на четвереньках. Раздавленный. Уничтоженный. В луже собственной крови. В былые времена он не прожил бы и суток - другие ситы, чувствуя его слабость, прикончили бы его за ближайшим углом.
  Атрокса, точнее его новый повелитель, присела перед ним на корточки. Его новый хозяин задрал лицо сита и вгляделся своими иссиня-черными глазницами в ослабленное лицо Малгуса.
  - Второго шанса не будет, - предупредил джедай губами летанки. - Подчиняйся, или умри.
  С этими словами, тонкие пальцы летонки ловко надели на его лицо респираторную маску, Малгус, с облегчением вдохнул в себя ставший безопасным воздух и с наслаждением рухнул на спину. Тремор в руках и ногах напоминал ему о показательном унижении, которому его подверг ученик Императора.
  Мальчишка научился новому фокусу - помещать свое сознание в тела своих Рук. Техника, которую Император использовал на своих секретных агентах - Детях Императора. После гибели Вишейта, сами по себе, с джедайской или ситской помощью, все эти 'Дети' были обнаружены и истреблены.
  Кроме одной.
  Кира Карсен. Джедайка, которая отправилась к Доугану. Только она, или сам старый маньяк, могли раскрыть его новому истинному владыке, технику этой связи. Хаттовы ублюдки...
  - Когда закончите любоваться, - краем глаза Малгус увидел, что Ветт и Ашара стоят в дверном проеме, в котором скрылись посплетничать. Атрокса указала на лежащего без сил Малгуса. - Помогите ему прийти в себя. И займитесь делом.
  
  ***
   В прошлом Кира была одной из Детей Императора - группы индивидуумов, которые могли вмещать в себя сознание Императора, являясь его тайными агентами.
  Надия Грелл вместе со своим учителем боролась против Детей Императора.
  Обе девушки имели ценный опыт, который позволил бы мне координировать действия моих слуг в любой точке галактики. По большей части именно поэтому, я позвал девушек на Кристофсис лично. Отчеты отчетами, но поделиться со мной своими знаниями они обязаны.
  Я позвал их к себе в кабинет ближе к вечеру, через сутки после их прибытия. Перенеся прошение Птара о встрече, переданное мне начальником комендадуты, я приказал Визле перекрыть доступ на этаж. Мандолорианка цинично хмыкнув, отдала соответствующие распоряжения клонам.
  - Вы звали нас, повелитель? - Уточнила Грелл, первой входя в мой кабинет.
  В вечерних сумерках, тени, падая на предметы в помещении, вызывали легкий дискомфорт. Освещение я не включал целенаправленно.
  - Проходите, - я указал девушкам на диваны, заканчивая чтение доклада Грелл. Хотелось расспросить белокожую девушку прямо сейчас, но...
  Девушки расположились полубоком, сев каждая на свой диван.
  - Вы обе в свое время имели дело с Детьми Императора, - начал я. Видя помрачневшие лица, продолжил.
  - Я хочу, чтобы вы научили меня поддерживать с вами связь на расстоянии.
  - Это мог делать только Император! - Заявила Кира. - А каждый из его слуг - Голос, Дети, проходил специальную подготовку, улучшения... Невозможно вместить сознание Императора без этого.
  Я чувствовал, что моя инициатива не вызывает какого-либо энтузиазма среди девушек. Но, на то они и Руки, чтобы подчиняться.
  - Кира, - как можно спокойнее произнес я. - Мое сознание и близко не стояло с сознанием Императора. - Девушка попыталась мне что-то возразить, но я прервал ее. - Это не просьба.
  В глазах девушки мелькнул огонек ярости. И тут же пропал.
  Несмотря на свой бунтарский нрав, девушка прекрасно понимала правила 'игры'.
  - Нельзя просто щелкнуть пальцами и переместить свое сознание в другое тело, - покачала головой Грелл. - Здесь важна прямая связь между субъектами. Император подчинил нас себе, и получил возможность проникать в наши сознания. Но, полноценные переносы сознания он никогда не осуществлял. Мы лишь слышали его голос, эмоции, но не более того.
  - Нас учили верить в Императора, обожать его, - подхватила Карсен. - Быть беззаветно преданным ему. При всей своей силе, Император не мог подчинить себе сознание лорда ситов, который не был подготовлен или обучен.
  - Эмоциональная прокачка, - предположил я. - Они делали вас открытыми для сознания Императора. Когда ты пошла по пути Света, - обратился я к Кире, - то блокировала доступ Императора к своему сознанию. Но, он овладел тобой на борту 'Опустошителя'...
  - Я поддалась гневу, - призналась девушка. - И мой разум стал открыт для него.
  - В общем-то, - улыбнулся я. - Не приходилось сомневаться, что это - техника Темной стороны. Давайте пробовать?
  - Я очень мало знаю о том, как именно Император настраивал себя для связи со своими агентами, - призналась девушка.
  - Но, мы точно знаем, что в период использования Голосов, детей Императора, он находился в длительном медитативном трансе, - добавила Надия.
  - Кроме того, - напомнила Карсен. - Нам нужен беззаветно преданный вам одаренный...
  Я с внутренней иронией отметил, как Кира тонко пометила свое и Грелл отношение ко мне. Девушки были безмерно правы в том, что им знакома лишь обратная сторона медали - действия 'приемников' сознания Императора.
  Но, попытка не пытка.
  - Думаю, нашей совместной медитации будет достаточно, - проронил я, первым занимая удобную для высвобождения сознания позу.
  Мгновение спустя, обе девушки присоединили свои разумы к моему.
  
  ***
  Как ни странно, но даже субъект для перемещения сознания у меня был.
  И хоть Кира находилась всего в паре метров от меня, только у нее имелась специальная подготовка для вмещения в себя чужого, более массивного сознания.
  На самом деле, идея с перемещением своего сознания в другое тело, получение над ним контроля, интересовала меня с момента знакомства с этой техникой еще в бытность мою игроком в компьютерной ММОРПГ по Вселенной ЗВ.
  Безбожно штудируя всевозможные справочники, статьи в Интернете о Способностях Силы, я подмечал кусочки информации, зачастую противоречащие сами себе. Но, в любом случае это была нужная мне информация.
  Я так и не успел заглянуть в хранилище знаний на Одессене - а ведь оно вмещало в себя неплохой объем информации из Архива Ордена Джедаев, Ордена ситов, даже Мистиков Восса. И то что знаниям накапало уже больше четырех тысяч лет - вообще ничего не говорило.
  Небольшая библиотека имелась на борту 'Защитника' и каждой из 'Фурий' Но, вновь нехватка времени не позволила мне почерпнуть новую информацию.
  Конечно, в моей голове присутствовали знания о джедайском обучении, приемы Силы, которым моего предшественника обучал Валкориан. Даже познания Куна вмещались в моей черепной коробке. Но, мне было мало всего этого... Я жаждал больших знаний.
  Отчасти, перемещая свое сознание в тела своих Рук, я мог решить насущный вопрос с получением новых знаний, находясь здесь, на Кристофсисе в осаде.
  Можно ли описать состояние медитации словами?
  Можно. Покой, душевное спокойствие... Но, это все для джедаев.
  Контроль чужого тела требовал Темной стороны. И, признаться, о ситских медитациях - кроме Боевой Медитации Нага Садоу, я слышал впервые. Впрочем, Атрокса всегда была к моим услугам... И, как ни странно, по этому вопросу - тоже.
  Руководствуясь своими воспоминаниями, я черпал силу из своих последовательниц. Мы горели в силе словно три ярчайших пламени, озаряя своим светом всю астральную проекцию Кристофсиса.
  Я наблюдал их и себя со стороны и с немалым удивлением увидел, что мое пламя бушует с большей силой, чем огни моих сподвижниц. Значило ли это что-то? Возможно. Следовало разобраться, но позже.
  Обволакивая себя Силой девушек, я стал проецировать свое сознание в Киру. Сперва, не происходило ничего, но затем я ощутил слабые отблески чужих эмоций. Ее эмоций.
  Недоверие. Воля Киры, так и не сломленная Императором, всеми фибрами души отказывалась принимать мое видение будущего. С помощью Силы ей удавалось скрывать от меня свои отрицательные оценки, но сейчас, когда мир вокруг нас не был обременен телесными оболочками, я мог читать ее как открытую книгу. При этом, девушка словно не догадывалась об этом.
  Боль. Я видел ее душевную рану - утрату любимого. Видел ее надежду на его возвращение. Где-то там, в глубине этих эмоций я ощущал некоторое скрытое торжество и злорадство, ожидание неминуемой угрозы для себя. Но этот 'сюрприз' находился так глубоко в ее сознании, окруженный многочисленными тонкими струнами, потревожить которые я боялся.
  Витая вокруг сознания девушки, я все больше разочаровывался в своем предположении. Ее сознание оставалось закрытым от меня. Продираясь сквозь дебри поверхностных эмоций, ощущений, я добрался до ядра ее сознания. И к своему удивлению заметил, что оно окружено непроницаемой сферой, которая отражала любые мои попытки проникнуть внутрь.
  После сотен попыток прорваться сквозь эту защиту, мне пришлось отступить и покинуть сознание Киры. Но, я обнаружил многочисленные трещины и легкие бреши в ее защите. Недостаточные, чтобы прорваться сквозь них, но вполне приемлемые для проецирования моих мыслей. Вероятно, это и есть та лазейка, которую смог использовать Император для получения контроля над девушкой и передаче ей своих мыслей после ее пленения.
  Следом я обратил внимание на Надию.
  Девушка-саркай находилась в полной безмятежности.
  Никаких эмоций, лишь покой. Ее сознание не походило на тот хаос эмоций, что бушевали в душе Карсен. Девушка с белой кожей имела свой внутренний покой, и ее не тревожили пустые страхи.
  Подобно Кире, она горевала о потерянном возлюбленном. Но, эта потеря осталась в прошлом.
  В ней не царило гнева, потаенных мыслей.
  Ее отношение ко мне можно было бы назвать равнодушием - с таким офисные работники относятся к начальству соседнего отдела. Но, некий интерес я все же улавливал. Девушке не была безразлична судьба галактики и судьба джедаев. Она словно заняла выжидательную позицию, готовая оценить предпринятые мной действия. Причем, это словно была генеральная политика ее мышления. Вне зависимости от того, какой вопрос стоял на обсуждении.
  Конечно, было бы глупо считать, что я и мои намерения могут понравиться любому, кто встанет под мое начало. Но, то что Руки не верят в меня, несколько задевало.
  На окраине моего сознания всплыли слова Императора о том, что я должен подчинить Рук себе. Они должны знать свое место и суеверно бояться меня подвести.
  И для этого следовало произнести лишь одну фразу. Ту самую, которой Валкориан контролировал свою дочь, Вейлин.
  Оставим этичность такого вопроса в стороне. Когда захватываешь галактику - тебя это мало интересует.
  Но, подчинив эту волю себе, получу ли я лишь марионеток, выполняющих мою волю, или фанатично преданных мне одаренных, которые словно орден реванитов, будут следовать за мной, какой бы эпичный пиздец я не планировал.
  Сколько не выясненных вопросов...
  Но, между тем, в отличии от сознания Киры, на сознании Надии я не нашел никаких барьеров. Искушение было слишком велико.
  Мне нужно подчинять себе Руки. Захватывать над ними влияние.
  В мыслях созрел амбициозный, рискованный, и даже сумасбродный план.
  Я коснулся своим сознанием ее. Я протянул небольшой пучок своего сознания, и коснулся сознания джедайки, специально выбирая местом контакта ее мысли о дальнейшем устройстве галактики и ордена.
  Коль это для нее важно, раз уж мои слова не действуют на нее, пусть тогда мои мысли найдут плодородную почву среди ее переживаний.
  Концепция послевоенного устройства галактики давно и прочно осела в моем сознании. Оставалось лишь поделиться ею со своей Рукой... Может для этого остаточно будет представить каким я вижу будущее под своей властью?
  Сила подсказала мне, что девушка в реальном мире испытала кратковременное замешательство. Как бы я ни старался сделать это бережно, получилось, как будто слон танцует в посудной лавке.
  В ту же секунду я ощутил, как бьется ее сердце, как по венам течет ее кровь.
  Я ощущал свое присутствие в ее теле. Я чувствовал, как рядом, в состоянии шока, пребывает сознание Грелл. Девушка с ужасом наблюдала за тем, как я раскрываю глаза ее тела, оглядываюсь по сторонам.
  Мое собственное тело, застывшее в позе 'лотоса'. Хм, почему мне никто не говорит, что моя прическа обросла? Я выгляжу словно бомжара в доспехах.
  Сидящая рядом Кира, поджавшая колени под себя, в молитвенной позе...
  Ощущая внутренний триумф, я направил Силу, слегка сдвинув в сторону деку на своем столе.
  Я получил власть над чужим телом. Я могу вырваться за пределы своего разума!
  Выкуси Гарри Поттер!
  В этой вселенной у Темных владык печеньки покруче!
  Но, стоит закругляться. Я почувствовал, как в руках тела саркай появился легкий тремор, а по губам полилась кровь, стекающая из ноздрей девушки.
  Я поспешно покинул сознание девушки, по возможности минимизируя ущерб от своего присутствия.
  Оказавшись вне тела, я сконцентрировался на образе Атроксы. Хорошо знакомым, известным каждым сантиметром своего тела...Едва я смог нащупать ее сквозь Силу, мое сознание рванулось сквозь галактику к вожделенной цели.
  Летанка, сперва ошарашенная вторжением в ее сознание, с легкостью уступила контроль, приветливо и вожделением приглашая меня в свое приветливое тело.
  Используя ее эмоции как маяк, я без какого-либо пиетета ворвался в сознание леди-сит.
  
  ***
  Возвращаясь в свое тело, я почувствовал сильнейшее истощение.
  Открыв глаза, я заметил встревоженные взгляды Надии и Киры. Прикоснувшись рукой к лицу, ощутил, как пальцы коснулись чего-то липкого.
  Оторвав пальцы от лица, с некоторым безразличием отметил, что это кровь.
  - Вы... Свободы, - с трудом произнес я. Затем, спохватившись, добавил. - Спасибо, девушки. Простите за дискомфорт... Я...
  - Все в порядке, - быстро произнесла Надия. От меня не ускользнул мимолетный озадаченный взгляд Киры, брошенный на ее подругу. Словно, Карсен ждала от подруги другого...
  - Вам следует отдохнуть, - решил я, поднимаясь на ноги. Сильнейшее головокружение едва не стоило мне падения. Но, благодаря Силе, успел схватиться за столешницу.
  - Как и вам, - заметила Кира.
  Я согласно кивнул.
  - Как и мне.
  
  ***
  Я проспал почти сутки, проснувшись вечером того же дня.
  Ощущение легкой тошноты и головокружения никуда не прошло.
  Появилась головная боль. Прямо сказать - ощущение не из лучших.
  В меру сил доковыляв до освежителя, привел себя в норму.
  С собой на Кристофсис я взял всего два комплекта брони. Серо-стальная броня ситха-война с маской, и мантией матово-черного цвета, с кровавым подбоем и каймой рукавов, ставшая мне за время сражений второй кожей.
  И пылившаяся в шкафу броня рыцаря-джедая с кремового цвета мантией. Желтый огонек элемента питания, горящий чуть ниже грудных бронепластин символизировал рабочее состояние компьютерный систем брони.
  Много раз я порывался надеть джедайский комплект брони, но всегда возвращался к одеянию воинов Империи Вишейта.
  Вздохнув, я вновь натянул на себя ситскую броню. Набросив поверх костюма мантию из легкого тень-шёлка, я с неудовольствием отметил многочисленные повреждения накидки. Прорехи, затяжки, пропалины от бластерных зарядов...
  Жаль, что столь редкий и дорогой материал, скрывающий практически любые звуки, оказался испорчен. Придется искать и заказывать новую мантию. Призадумавшись, я решил заказать подобные мантии, только с серебристой окантовкой и вышитой эмблемой-знаменем легиона на правой грудной части накидки.
  Последним элементом оставалась маска. Строгая, с прорезями для глаз, защищенными поляризованными линзами, с хищными гранями, она приятно холодила кожу. За тысячелетия электронная начинка ничуть не устарела. В отличие, надо сказать, от республиканской электроники времен Холодной войны.
  День предстоял не из легких.
  Местные, пережив эмоциональную прокачку, нуждались в закреплении своих успехов - в противном случае, медленно, но верно они станут разочаровываться в своем новом идоле.
  Необходимы были несколько небольших, но в то же время чувствительных побед. Пара небольших побед, которая перерастет в крупномасштабное сражение... в общем-то неплохой вариант, осталось лишь спланировать все так, чтобы победы были за нами, а не за армией КНС.
  Но, сперва следовало заняться утренней рутиной. Как говорится - организм человека наиболее мобилизован в дообеденное время.
  Больше часа я изучал сводные отчеты о мобилизации, вооружении нового ополчения, организации обучения. Благо, трофейного оружия КНС оставил немало.
  Я как раз изучал рапорта инженеров о кустарных изобретениях, призванных сократить нашу нехватку в тяжелом вооружении. Надо сказать, весьма дельные инициативы. Приварить на одном постаменте 4 или 6 бластерных винтовок Е-5 - и вот вам уже вариант многоствольного аналога пулемета. Правда, из-за своих конструктивных особенностей, Е-5 имели склонность к перегреву... Но, это лучше, чем ничего.
  Поставив свою разрешительную визу для производства подобного рода оружия, я был прерван осторожным стуком в дверь.
  Сконцентрировавшись, я с удивлением отметил, что, углубившись в работу, не заметил, как к моему кабинету приблизилась Надия Грелл. Скривившись от своей оплошности - однажды, такое ротозейство может мне дорогого стоить, я с помощью Силы отворил дверь
  - Надия, - поприветствовал я девушку, встав из-за стола.
  Джедайка была одета в темно-синий камзол с элементами брони, черные лосины с защитными пластинами и высокие массивные ботфорты. Поверх наброшена черная мантия с капюшоном, призванная маскировать оружие и спасать от непогоды.
  - Повелитель, - девушка слегка поклонилась, поудобнее устраиваясь на диване, куда я указал ей присесть.
  - Как твое самочувствие? - Поинтересовался я.
  Девушка улыбнулась. Очевидно, проявление внимания ей понравилось.
  - Намного лучше, - ответила она. - Пара медитаций - и дискомфорт как рукой сняло.
  - Ммм, - протянул я. А ведь точно - среди обширного наследия, почерпнутого мной у духа Экзар Куна, имелись несколько восстановительных медитаций и целебных трансов, способных с помощью Силы, нивелировать разрушительные воздействия на организм. Следует попробовать.
  - У вас изможденный вид, - заметила девушка. В ее голосе ощущалась искренняя забота.
  - Плохо спал, - покривив душой произнес я. - Надия, если можно - наедине давай обращаться друг к другу на 'ты'.
  - Как скажете, - склонила голову девушка. Затем, спохватившись, поправила себя - Как скажешь.
  - Вот и чудно, - улыбнулся я. Вернувшись за стол, я бросил взгляд на деку, в которой все еще был включен информационный кристалл с отчетами Рук.
  - Куат отказал нам? - Уточнил я у джедайки. Девушка-саркай молча кивнула, устраиваясь на диване полубоком ко мне. - Я так и не успел дочитать твой доклад. Расскажешь своими словами?
  - Их безусловно интересует возможность заработка новых кредитов, - пояснила она. - Но, их мощности связаны заказами Республики. То, что они могут нам уделить - это мизер. Один-два дредноута в месяц - это капля в море. Плюс, учитывая количество республиканских чиновников, проверяющих, инженеров, охраны и прочего - очень скоро наш заказ перестанет быть тайной для чиновников Корусанта.
  Конечно, я мог бы с этим поспорить - в свое время на Куате строилось большинство суперразрушителей Империи, и сделано это было в абсолютной тайне. Впрочем, другое время, другое государство.
  - Ну, а если наш заказ будет выполнен на Ротане?
  - Едва представители Куата услышали от меня название планеты, они свернули переговоры. Пришлось на обратном пути петлять, заметая следы от их службы безопасности.
  Не самые хорошие новости, конечно. Но, не думаю, что саркай могла бы четыре тысячи лет поддерживать свою репутацию в качестве Руки Императора, если б не могла избавляться от погони.
  - Твое мнение?
  - Куат не заинтересован в сотрудничестве. Они получают большие и крайне денежные заказы от Республики, и не видят смысла распылять свои силы на неизвестного заказчика. Даже несмотря на то, что мы являемся держателями одного из крупнейших номерных счетов компании.
  - Кореллия?
  - Аналогично. Кореллианцы строят втайне - как им кажется, свой собственный флот, им не до сторонних крупных заказов. Все большие и средние стапеля заняты постройкой коррелианского флота. Нам они могут предоставить лишь малые верфи - для строительства кораблей классом и размерами не выше корветов.
  - Хм, - задумался я. В Коррелианской машиностроительной компании находился второй по размерам номерной счет - на сотни тысяч триллиардов кредитов. Этого было достаточно, чтобы окупить стоимость нескольких десятков флотов Республики. - Не густо у нас с крупными игроками на этом поле. Если так пойдет и дальше, мы останемся без кораблей. А Сиенар?
  - Сиенар мягко говоря сейчас не на коне, - пояснила девушка. - Некоторые из их разработок не смогли окупиться, что привело к серьезным финансовым потерям. По сути компания готова торговать своими наработками с теми, кто больше заплатит. Но, проблема в том, что желающих то особо и нет. Республика ориентирована на Куат. КНС имеет своих корабелов - не столь талантливых, но все же имеющих потоковые изделия. Сиенар вынужден бороться за свое существование. Сенат не единожды уже бил им по рукам за игру с КНС, но Райт Сиенар имеет хорошие протекции в вооруженных силах Республики. Его наработки - вроде ионного двигателя, открыто идут на Куат, тайно - в КНС. При этом, несмотря на перспективность наработок, Республика не готова внедрять их в свои уже готовые проекты.
  - Любопытно, - заметил я.
  Игра на два фронта никогда не вела ни к чему хорошему. Но, память подсказывала мне, что дела у Сиенара будут идти только в гору. Не зря же в его окружении уже сейчас подающий надежды Таркин.
  - Но, при всех плохих новостях, есть и хорошие, - призналась девушка.
  - Да? Это какие?
  - КМК, хоть и не постоит для нас новых дредноутов, все же сможет нам помочь, - начала девушка. - Но, будет лучше, если я покажу все вам.
  - Действуй, - я протянул ей деку с ее же рапортом.
  Поднявшись со своего места, девушка подошла к столу, встав у меня за спиной справа, быстро пролистав несколько листов доклада, ткнула в изображение небольшого, похожего на букву 'Т' с изогнутой вниз верхней перекладиной корабля.
  - Корвет типа 'Мародер', - представила мне девушка звездолет. - Разработка Сиенара для патрулирования Дальнего космоса и прикрытия крупных кораблей. Корвет в состоянии принять на борт от 12 до 36 истребителей, несет 8 турболазеров, генераторы притягивающего луча. При этом, корвет запросто может быть модернизирован в ракетный. Несколько таких кораблей способны обеспечить надежную защиту сопровождаемым транспортам или прикрыть крупные корабли от москитного флота противника.
  - На вид - неплохая машина, - согласился я. - Он производит их для Республики?
  - Проект разработан для них, подтвердила девушка. - Но, Сенат не пропустил корабль до закупок. В результате Сиенар, вложив триллиарды, вынужден торговать из-под полы своими наработками с КНC - чтобы хоть как-то отбить свои затраты и спасти компанию.
  - Погоди-ка, - я откинулся в кресле, осененный мыслью. - Мы ведь может получить флот таких кораблей, и при этом - взять Сиенара за жабры, получив контроль над его компанией.
  - Наших средств на номерных сетах в компании Сиенара будет достаточно, чтобы выкупить контрольный пакет акций, - призналась девушка. - Я разговаривала об этом с нашим топ-менеджером после отказа в сотрудничестве. Он отказался продолжать разговор, пояснив, что это вне его компетенции, но, предупредил, что руководство компании не будет радо такому поведению клиентов.
  - Следует поскорее вырваться с этой планеты, - решил я. - И наведаться к Сиенару.
  - Буду рада составить вам компанию, - неожиданно произнесла девушка. Спохватившись, она тут же стала листать свой доклад дальше.
  - Я... не буду против, - произнеся эти слова, увидел легкий румянец на щеках девушки.
  Признаюсь, ее оговорка меня заинтересовала. Но, развить эту мысль я не успел, так как она ткнула своим маленьким пальчиком в другое изображение.
  - В период Холодной войны, контрабандисты славили легкий фрахтовик 'XS' за его скорость, вооружение и объемный трюм, - произнесла она. Передо мной возникла объемная модель корабля, смутно напоминающего 'Тысячелетний сокол'. Более угловатый, правда. - Он нес на себе запас протонных торпед и весьма неплохое вооружение, которое помогало ему отбиваться от истребителей ситов. Нередко такие грузовики приводили в состояние металлолома ситские звездные разрушители.
  - Холодная война давно закончилась, - заметил я. - Да и легкие грузовики не то, что нам нужно...
  - Эти грузовики могут окончательно решить вопрос с поставками снаряжения для нашей армии и флота, - назидательно произнесла девушка. - В них поместятся до роты солдат - прекрасно защищенных даже от крупнокалиберной артиллерии противника. Конечно, проект корабля следует модернизировать по современным меркам...
  - Сколько они готовы нам продать кораблей? - Поинтересовался я.
  - До тысячи у них имеется на складах в Кореллианской системе, - сверившись с записями произнесла девушка. - КМК заменит всю электронику, поставит новые системы вооружения, дополнив корабль еще пятью турболазерными спарками. После апгрейда такой грузовик будет в состоянии отбиться от любого корвета.
  - Признайся, ты уже сделала заказ? - Усмехнулся я.
  Девушка, видя мой положительный настрой, кивнула.
  - Нам нужны корабли, - произнесла она. - Мы не можем активно использовать 'Рассекатели' или другие приметные корабли. А фрахтовики, да еще под командованием опытных контрабандистов станут не только нашей транспортной артерией, но и глазами и ушами по всей галактике.
  - Остается лишь найти тысячу команд для этих кораблей, - усмехнулся я.
  Девушка с удивлением посмотрела на меня.
  - Лучшие пилоты галактики всегда рождались на Кореллии, работали на хаттов и скрывались на Татуине, - как нечто само собой разумеющееся, произнесла девушка. - Стоит поискать в одном из этих мест.
  - Ну что же, будем искать, - согласился я, предвкушая продолжение отчета.
  - Торговая корпорация Рендили, которая является держателем патента на корветы, вроде нашего 'Защитника', - не заставила себя ждать девушка, - совместно с КМК готовы произвести улучшения этого корвета и производить улучшенные версии 'Защитника'.
  - Корабль уже проходил модернизацию на Корусанте. - припомнил я.
  - Наши новые партнеры установят в нижнюю и верхнюю полусферы по еще две сдвоенные башенные установки средних турболазеров, - пояснила Надия. - А боковые парные турболазеры заменят одиночными тяжелыми. В конце модификации корабль будет иметь весьма солидное вооружение. Разделаться с фрегатами КНС он сможет в одиночку.
  - Даже если я скажу нет, это не остановит модернизацию? - Предположил я.
  Грелл согласно кивнула головой.
  - Я понимаю, что мои действия вышли за пределы поставленных мне задач, - признала она. - Но, какой смысл от номерных счетов на Кореллии, если мы не сможем ими воспользоваться?
  - Верные мысли, - одобрил я. - Если Кореллия стремится к суверенитету и созданию собственных вооруженных сил, это может привести к простому национализированию наших счетов.
  - Я подумала об этом же, - кивнула девушка. - Тем более, что Анклав Джедаев на Кореллии не вмешивается в дела галактики, ограничиваясь домашней звездной системой.
  - Это нам на руку, - ухмыльнулся я. 'Зеленые' джедаи мало чему в принципе уделяли должное внимание. Обратившись к Грелл, произнес. - Сколько 'Защитников' новых версий ты заказала?
  - Пока что сотню, - призналась девушка. - Новые корабли будут обладать усиленной броней и держать огонь из тяжелых турболезеров...
  - Я так понимаю - не дешевое удовольствие получится, да? - С улыбкой произнес я.
  - Фактически штучный заказ, - начала оправдываться девушка. Затем, слегка понизив голос, произнесла. - Полтора миллиона каждый.
  - Терпимо, - одобрил я. - Ты отлично потрудилась, - и это факт, который нельзя отрицать.
  Девушка с улыбкой приняла похвалу. Затем добавила.
  - К окончанию моего визита на Корусанте, до меня дошла интересная информация.
  - Какого рода?
  - Республика нанесла удары по Чароссу 4. Компания 'Машиностроение Хаор Челл' полностью уничтожена. Акции компании упали на галактической бирже...
  - Хаор Челл? - Переспросил я. - Не припомню такую корпорацию.
  - Они изготовили для сепаратистов большую часть известной там техники, - деушка вновь стала литать доклад. Находя изображение, она озвучивала информацию. - Десантное судно C-9979. Бомбардировщик типа 'Гиена'. Боевой дроид-истребитель с изменяемой геометрией. Механизированный штурмовой летательный аппарат. Ну и знакомые нам дроиды-танки IG-227 типа 'Огненный град'. Хаор Челл создали и испытали на Дантуине Сейсмический танк, уничтоженный ммагистром Мейсом Винду чуть больше месяца назад.
  - И что же Дуку? - Заинтересовался я. Целая перспективная компания оказалась уничтожена удачной вылазкой Республики.
  - КНС присвоили разработки Хаор Челл, а рабочих фактически пустили по миру. Сейчас руководство корпорации пытается спастись, предлагая свои услуги Республики. Но, бюрократы Сената...
  - Можем ли мы купить эту компанию? - Поинтересовался я.
  - Зачем? - Удивилась девушка. - Я думала, что проще будет приобрести их патенты - они продаются за бесценок, но в отсутствие сложного производства - они бесполезны. Потому до сих пор и не приобретены. Республике они не нужны, а КНС воспроизводит их без какого-либо разрешения.
  Любопытно... Целая корпорация за бесценок...
  - Есть еще какие-либо новости? - Поинтересовался я.
  - Последняя компания, в которой я побывала, это 'Инком'.
  - 'Инком'? - Вспомнил я компанию, которая подарила Альянсу за восстановление республики его лучшие корабли. - Но, мы же не имеем там номерных счетов.
  - С ними намного проще, - улыбнулась девушка. - По факту они остались не у дел при дележке большого пирога. Куат, Ротана, даже отчасти - Сиенар - в выигрыше. Мелкие компании же вынуждены перебиваться случайными заказами. В случае с 'Инкомом' это заказы на АИР-170. Несмотря на то, что Республика выдала им лакомый заказ - АИР-170 крайне востребованы на флоте, компания не может существовать без полной загрузки своих мощностей. Первоначальный заказ на Z-95, который должен был решить проблемы с наличием легких истребителей для клонов на флоте, закончится уже через полгода - к концу первого года войны. И республиканские вояки не намерены продлевать контракты. Руководство 'Инкома' лишится львиной доли прибыли, что уже сейчас вызывает нервный тик у большинства сотрудников.
  - Ты решила их переманить? - Улыбнулся я.
  - Я лишь озвучила предложение, - вернула улыбку девушка. - Руководство 'Инкома' хочет встречи с моим боссом.
  - Что ж, - заключил я. - Следует побыстрее вырваться с этой планеты.
  
  ***
  Доклад Надии не мог меня не порадовать. Поблагодарив девушку еще раз, я попросил ее оставить меня.
  Следовало подумать.
  Конечно, не все пошло как следует, и мы по-прежнему не имеем подрядчика для строительства 'Разорителей'.
  Но, 'Звездолеты Рендили' готовы отработать свои деньги и построить нам флот 'Молотоглавов' и 'Трант'. До тысячи кораблей каждого типа. Предположим. Плюс две сотни 'Дредноутов'. Хоть, Рендили и загнули ценник. Впрочем, не мои деньги. Если кончатся номерные счета - достаточно наведаться в полные ауродиума склады Императорской станции.
  Фрахтовики - мелкий ручеек грузоперевозок, который еще предстоит организовать.
  'Защитники' - предположим, что их можно использовать в качестве консульских представительских кораблей. Ну или личных звездолетов тех джедаев, что примкнут ко мне.
  'Фурии'... Оставим их в качестве кораблей моих Рук.
  Сиенар... Фамилия, которая у любого из фанатов 'Звездных войн', вызывает ассоциацию с легкими имперскими истребителями. Но, компания Сиенара сделала для Империи Палпатина больше, чем кто-либо еще. Сиенар дал кораблям Палпатина солнечный ионизационный реактор - именно так называлась огромная полукруглая хреновина под брюхом каждого имперского разрушителя. Именно благодаря этой разработке Сиенара, вкупе с его ионными двигателями, корабли Империи обладали завидным преимуществом в вырабатываемой энергии и скорости по сравнению со своими одноклассниками или конкурентами. И пока на эти изобретения не наложил руку кто-либо еще, это следует сделать мне.
  'Корпорация Инком'... эти ребята могли бы снять нагрузку с Рендили, взяв на себя заботу о производстве истребителей. Возможно, они предложат более интересную альтернативу 'Когтям' и 'Аурекам'.
  И на сладкое - корпорация, лишенная дома и средств к существованию... Слишком лакомый кусочек, чтобы его можно было упустить.
  Впрочем, не стоит забывать и о 'Фабрике', которой предстояло создать мириады 'небовиков' для покорения галактики.
  Откинувшись в кресле, я постарался представить себе образ Атроксы...
  
  ***
  Лорд ситов, мрачной глыбой возвышался на мостике дредноута 'Победа', который вместе с двумя своими собратьями - 'Ослябей' и 'Пересветом' вынырнул из гиперпространства. Треугольные хищные корпуса 'Разорителей' перестроились в походный ордер во главе с 'Победой' и двинулись вглубь древней звездной системы.
  - Эскадрилья 'Альфа' покинула ангар, - к нему приблизился Эш Торн - капитан 'Победы'.
  Высокий седовласый мужчина, некогда занимавший высокое положение в рядах Корпуса Юстиции, покинул последнее место службы около пяти лет назад. Бюрократизм Республики, взяточничество и иные пороки титульного государства, привели выходца с Альдераана на пенсию. Где его и нашел Харт.
  Изворотливый как дикий зверь, Рука Императора, склонил капитана-юстициара на службу новому хозяину. Малгус иногда размышлял, что стало причиной для некогда верного командира республиканских сил правопорядка, сменить сторону.
  Торн пришел на службу Империи с несколькими своими знакомыми, которые сейчас возглавляли 'Ослябю' и 'Пересвет'. Единственная укомплектованная людьми эскадрилья 'Когтей' состояла из наемников, которых все больше становилось на Одессене с каждым днем.
  - Вы организовали патрулирование? - Осведомился сит.
  - Да, - ответил Эш. Затем, спохватившись, добавил. - Лорд Малгус.
  Малгус шумно вдохнул, втягивая сквозь респиратор очищенный воздух мостика. Темная Сторона Силы, безраздельно царила в этой звездной системе. Ему довелось побывать здесь, пряча сокровище своей Новой Империи. И вот теперь, он вернулся сюда, чтобы вернуть то что спрятал.
  Сит с ненавистью подумал о том, что ему приходится отдать то, что он сохранил столь великой ценой. Сотни аномидов - гениальных инженеров и ученых, были истреблены им ради сохранения секретности.
  - Так значит это здесь? - На мостике 'Победы', пустом, ровно, как и другие палубы корабля, зазвучал голос летанки.
  Твилечка, пребывающая в крайне приподнятом состоянии духа после того, как их новый господин освоил способность проецировать свое сознание в тела своих слуг. Сит прочувствовал это на своей шкуре. Склонившись перед Учеником Императора, он фактически передал себя в безраздельное пользование последнему. При большом желании, мальчишка может залезть и в его голову, превратив в свою марионетку.
  Летанка с невозмутимым видом взирала на бескрайнюю черноту космоса, где в лучах желтого солнца нежились восемь планет с бессчётным количеством спутников. Кое-где в пространстве дрейфовали огромные куски металла, оставшиеся от древней катастрофы. Последнее сражение в этой системе наполнило звездное пространство мусором, сквозь который корабли Малгуса едва могли пробраться. Его флагман 'Разящая длань', получил значительные повреждения, осуществляя буксировку станции, что пришлось бросить его здесь, отступая на 'Вершителе'.
  - Да, - проскрежетал Малгус. - На орбите второй планеты.
  - Так близко к светилу? - Удивилась девушка.
  - Это вулканическая планета. Прямой доступ к сырью, - пояснил Малгус. - Солнце системы слишком слабое, чтобы нанести какой-либо вред. За тысячелетия его использования обитателями этой системы, оно сократилось в разы.
  - Занимательно, - усмехнулась девушка. - То есть ты вернул станцию на родину тех, кто ее построил?
  - Эта система давно забыта, - отрезал Малгус. - Самое надежное место для хранения такого опасного артефакта. Темная Сторона сильна в этом месте и отлично маскирует излучение 'Фабрику'. Ни ситы, ни республиканцы не сунулись бы сюда...
  - Сунулись же, когда Реван вернулся, - возразила девушка. Затем, прислушавшись к своим ощущениям, добавила. - Да и Темная сторона здесь...блеклая...
  - Если б они нашли 'Фабрику', - возразил Малгус, - Реван бы закончил свое дело.
  - Резонно, - твилечка неожиданно признала правоту сита.
  - О какой станции идет речь? - Вдруг спросил молчавший командир 'Победы'.
  - Скоро увидите, капитан, - пообещал Малгус. Обратившись к Силе, он в некотором замешательстве отметил правдивость слов летанки. Былой ауры Темной стороны в этом месте не наблюдалось. Впрочем, за четыре тысячи лет и Коррибан потерял свое величие.
  Малгус некогда был верен Императору. Затем предал его, увидев в гибели Вишейта слабость его и его Империи. К несчастью для него, Вишейт не забывал предательства.
  Словно охотничий трофей, замороженный в карбоните Малгус висел в личном хранилище Императора, пока не пришел его черед. После нескольких лет пыток, он признал себя слугой Вишейта. Какие бы маски не надевал Император - он продолжал быть тем, кто уничтожал народы в угоду своему эго.
  Тысячи лет он исполнял волю Императора, устраняя неугодных, собирая потерянные секреты Империи, готовя почву для новой Империи. Предвкушая момент, когда сможет вновь ворваться на Корусант и уничтожить Храм Джедаев до основания. Император обещал ему.
  И что же? Вишейт делает джедая своим учеником. Первым после себя. И все бывшие Руки Императора, разве что, кроме Харта, становятся пешками в руках этого мальчишки.
  Да, пускай джедай не так-то прост - вполне прилично владеет Ниманом, подкован в обращении с Силой. Но, он всего лишь мальчишка. Он понятия не имеет о путях ситов. Дарт Сидиус - вот кто должен был принять власть от Вишейта! Истинный сит - коварный, целеустремленный.
  Мальчишка же сам не знал, что делал. Из десятков вариантов он выбрал Одессен - мир на задворках Галактики. Во имя равновесия Силы.
  Если бы он мог, то сплюнул.
  Малгус молча выполнял его приказы - проинспектировал станцию, привел в порядок системы безопасности, провел ремонт на кораблях эскадры. Скрепя сердце переименовал каждый из дредноутов. 'Ретвизан', 'Цесаревич', 'Победа', 'Пересвет', 'Ослябя', 'Севастополь', 'Полтава', 'Петропавловск', 'Бородино' и 'Орел'. Названия, которые резали слух и заставляли скрежетать зубами.
  И вот, на Одессен заявляются эти шлюхи-твилечки, и начинают отдавать приказы. Никогда им не отводилась роль больше, чем ложиться под кого-то в нужный момент. Каждая Рука знала, что Атрокса даже не стала ждать приглашения - сама раздвинула ноги перед джедаем. И, судя по надменности, которая появилась в поведении голубокожей - она последовала примеру летанки.
  Ветт забрала с собой 'Орел' и 'Бородино'. С легионом дроидов и последней 'Фурией' на борту. На все вопросы - лишь многозначительное выражение лица и надменность. Такая наглость прощалась лишь Харту - любимчику Вишейта. Но, не этим распутным девкам.
  Хоть его и взбесило, что Атрокса отдает ему приказы, он подчинился.
  Подготовил три 'Рассекателя', поместив на них также легион 'небовиков'.
  И лично задал курс на систему Лехон.
  Древняя родина Раката. Место, ставшее колыбелью для Бесконечной Империи. Источник их необъятной мощи.
  Здесь, среди ауры Темной стороны, он спрятал 'Фабрику'. Источающая силу Темной стороны, станция могла пробыть здесь тысячи лет и не быть обнаруженной. Никем, кроме того, кто оставил ее здесь под покровом самого совершенного маскировочного поля.
  - На связи капитан Тродд, - активировался голопроектор, в лучах которого появилась фигурка командира 'Пересвета'. В противовес Торну, Габриэль Тродд не отличался высоким ростом и поджарым телосложением. Низкий, тучный мужчина, с залысиной, прожил на свете полсотню лет, отдав охоте на пиратов на Дальних рубежах. Но, возраст не притупил его ум. - Мы видим на сканерах дрейфующий корабль, типа 'Разоритель'. Это кто-то из наших?
  - Этот корабль давно покинут, капитан, - отрезал Малгус. Затем, добавил. - Но, следует попробовать отбуксировать его и отремонтировать.
  - Вас понял, - отозвался толстячок. - Двигаемся к кораблю.
  Оставшись вдвоем, 'Победа' и 'Ослябя' вплотную приблизились к геостационарной орбите второй от солнца планет системы Лехон.
  Покрытая раскаленной лавой, испещренная вулканическими гейзерами, планета не могла сохранить в своей отравленной атмосфере ни малейшего намека на жизнь.
  - Ближе не стоит, - предупредил действия Торна, готовящегося вывести корабли на геостационарую орбиту, Малгус. - 'Фабрика' могла изменить свое положение за тысячи лет.
  - Как прикажете, милорд, - отозвался командир корабля.
  Станция укрыта маскировочным экраном, излучатели которого делали поверхность 'Фабрики' копирующей окружающее пространство. В отличии от маскировочного экрана, установленного на 'Фуриях', устройство станции являлось более продвинутой моделью. Единственной в своем роде.
  - Распорядитесь подготовить шаттлы, - приказал сит. - Как только я сниму маскировочное поле, мы выдвигаемся на станцию.
  Бывший юстициар кивнул, в знак подтверждения и отошел в сторону, передавая команды оставшимся на борту наемникам.
  Между тем, Малгус, воспользовавшись пультом связи, передавал открытым каналом в эфир длинную последовательность из букв ауребеша и числовых последовательностей.
  Атрокса, с интересом наблюдала за действиями сита-война, не забывая поглядывать и на обзорные экраны.
  Наконец, уделив кнопкам несколько минут, воин оторвался от клавиатуры.
  - Маскировка снята, - пояснил он.
  - Но, - заметила Атрокса с усмешкой, - 'Фабрики' все нет.
  Прежде чем сит смог ответить что-то своей компаньонке, в разговор вмешался командир корабля.
  - На сканерах появилось нечто большое, - он подбежал к обзорному экрану. - Сейчас появится в поле видимости...
  В воздухе звучали баззеры боевой тревоги, однако, каждому на корабле становилось ясно, что хорошего линейного боя ни один из трех кораблей не выдержит. На каждом из них сейчас находилось не более двух десятков человек - слишком мало, чтобы использовать корабли по назначению.
  - Капитан, - сит взял командование на себя. - Поднимайте 'небовиков', готовьте их к абордажу. Верните эскадрилью, пусть готовится к нанесению...
  - Не может быть! - Воскликнула Атрокса. Летонка не могла сдержать своего ужаса и восхищения, вглядываясь в массивную конструкцию, медленно дрейфующую в сторону парочки 'Разорителей'.
  Огромное, величиной с небольшой спутник, металлическое ядро, покрытое решеткой металлических конструкций, местами закрыты бронированной обшивкой, сияло тысячами огней. С трех сторон ядро было обрамлено массивными, в десятки раз превышающими длину 'Победы', 'плавниками', в которых угадывались многочисленные ангарные палубы, защищенные бликующими в отблесках алого света планеты энергетическими щитами.
  У основания 'плавников', словно в гигантском горниле, бушевало белоснежно-оранжевое пламя, потоки которого устремлялись к поверхности планеты, высасывая из нее раскаленную магмовую породу.
  - Это не может быть правдой, - дрожащим голосом произнесла Атрокса.
  С мрачной решительностью, Малгус наблюдал за тем, как к ним приближается самая большая боевая станция в галактике.
  - Капитан Торн, - сит обратился к человеку. - Отмените боевую готовность. Держите корабли на отдалении от станции. Готовьте челноки и десант.
  - Слушаюсь, милорд, - юстициар быстро взял себя в руки, бросившись отдавать приказы.
  - Идем, - воин грубо одернул застывшую в изумлении девушку за плечо. - Нам пора на станцию.
  Направляясь к лифту, Малгус с мрачными мыслями наконец нашел ответы на возникшие вопросы - какова была цель 'Фабрики' и куда же испарилась Темная сторона из родной системы Раката.
  'Фабрика' эволюционировала, поглотив обломки предшественницы и насытившись аурой Раката-прайм.
  И, хоть он понимал, что добра от произошедшего ждать не приходилось, приказ оставался приказом. Он обязан подчинить величайшую в истории автоматическую Звездную кузницу воле своего повелителя.
  
  
  ========== Глава 15. Выжидательный ход. ==========
  
   - Мне интересно, почему ты выбрал именно это место, - пробормотала Кира. - Можно подумать, оно имеет для тебя какое-то символическое значение.
  Рик отрицательно покачал головой.
  - Здесь нет свидетелей, - пояснил он. - Мы не должны раскрывать твою личность.
  - Ну да, ну да, - пробормотала девушка, сбрасывая в сторону накидку. Световой посох мгновенно оказался у нее в руках.
  - В прошлый раз, когда ты дрался с Малгусом, ты словно выхватывал движения из памяти, нарушая связки, - припомнила Рука. - Это здорово выводило Малгуса из себя. И делало тебя уязвимым. Не будь у него приказа - сит прикончил бы тебя в первые пару минут.
  - Не знал, что ты подсматривала, - отозвался человек, припоминая. - В противном случае, постарался бы выложиться на полную.
  - Этот день настал, - сообщила ему Кира и зажгла двойные клинки. Золотистые лучи заиграли в ее руках, описывая бесконечные связки из выпадов, окружая девушку неприступной стеной энергии.
  В ответ ученик Императора отстегнул с пояса собственное оружие. Мерцающее золотистое лезвие с низким гулом и шипением вырвалось из богато инкрустированной рукояти.
  Противники приняли боевые стойки и стали медленно кружить друг около друга.
  - На моем мече нет тренировочного режима, - предупредила Кира. - Я с легкостью могу прикончить тебя, если оплошаешь.
  - Докажи это.
  Он бросился вперед, и закипел бой.
  
  ***
  Отдыхая от предыдущего спарринга с Риком, Надия с удовольствием поглощала разбавленную фруктовым соком воду.
  Они втроем тренировались в здании заброшенного университета, совсем недалеко от монумента, возведенного в честь падших клонов. Просторное, лишенное окон, с единственным выходом, помещение небольшого склада, как никакое другое подходило для тайных спаррингов.
  Наблюдая тренировку Киры и Рика, девушка-саркай ожидала, что ученик Императора начнет сражение в агрессивном стиле, но все равно ярость его атаки застала ее врасплох.
  Он начал с серии верхних ударов, держа меч обеими руками и обрушивая на компаньонку клинок с высоты своего роста. Кира, изумленная несвойственной Ниману грубой силой, все же легко блокировала выпады своим световым посохом. Но, сила ударов, которые Рик вкладывал в свои выпады оказалась такова, что девушке пришлось податься назад, и на мгновение она даже потеряла равновесие.
  Впрочем, она быстро оправилась и ушла от восходящего рубящего удара Доугана, которым тот мог запросто располовинить ее от таза до плеча. Девушка блокировала выпад одним из своих клинков, присев, крутнулась на месте вокруг своей оси, одновременно ответив быстрым уколом в лицо оппонента. Но, Рик лишь отвел голову в сторону, оттолкнув девушку от себя Силой.
  - Весьма недурственно, - прокомментировала девушка. - Сильных атак от приверженца Нимана мало кто ожидает.
  - Ну, соперников со световыми мечами у меня не так много, - улыбнулся джедай. - Атрокса с ее Атару доставила мне проблем.
  Кира от души рассмеялась. Грелл, пряча улыбку, уткнулась лицом в колени.
  Атрокса, как и Малгус, являлись приверженцами Шиена - Пятой формы. Атару Атрокса овладела лишь в период Руусана, в Академии на Корусанте, в бесплотных попытках завербовать Лорда ситов Каз'има. Впрочем, как подозревала Надия, Атрокса, с ее-то амбициями, не могла оставить без внимания возможность приобрести познания и в других формах боя на световых мечах. Просто, не афишировала этого. Как и подобает ситу.
  Сама Грелл предпочитала оборонительный стиль Соресу, которым овладела за тысячи лет в совершенстве. Вкупе со световым посохом, сконструированным так, чтобы менять длину клинков, ее форма боя создавала непроницаемую защиту.
  Ее подруга же, несмотря на аналогичное оружие, оставалась верна Макаши, Девушка, в период Холодной войны, всегда находилась на острие атаки, поэтому, в те времена, когда световой меч был у каждого второго - она отдала предпочтение лучшей форме боя светового меча, против своего же собрата. За тысячелетия, ее стиль боя вплел в себя несколько десятков элементов из других форм боя, предоставив девушке кроме прочего, возможность сравнительно неплохой защиты от бластерного оружия. Она ответила быстрым уколом в лицо одним из своих клинков, но Рик отвел голову в сторону и тут же нанес круговой рубящий удар в область сердца.
  Ашара, дополнила свой арсенал не только знакомым ей со времен Войны Джар'Кай, но и Атару. Малгус, хоть и оставался верен своему Шиену, никогда не пренебрегал воспользоваться арсеналом Макаши. Впрочем, не раз и не два сита видели за тренировками Джуйо, но полноценного использования в сражении этого стиля сит-воин никогда не демонстрировал.
  Между тем, тренировка продолжилась. Рик, в традиционной для приверженцев Нимана стойке - двуручный хват, клинок направлен под углом в землю, неожиданно сорвался вперед, делая оборот вокруг своей оси, нанося рубящий удар снизу вверх. Кира мгновенно рухнула на одно колено, но перехватила клинок одним из своих, наклонив меч и перенаправила его удар вниз. Кончик клинка Рика зарылся в пермакрит. Это должно было оставить его открытым для контратаки, чем Кира и воспользовалась. Удерживая лезвие меча Доугана прижатым к земле, она резко, одновременно подымаясь с колен, нанесла удар вторым клинком в голову противника, принуждая Рика к защите. Последний, по всей видимости растерялся, и вместо того чтобы отойти назад, разорвать дистанцию, поднял левую руку для своей защиты...
  Надия вскрикнула, понимая, что человек не успевает отреагировать...
  Золотистый клинок Киры отскочил от белесого, полупрозрачного Барьера Силы, проецируемого Риком. Взвизгнув от неожиданности, девушка отскочила назад, деактивируя клинки.
  Человек с интересом удерживал Барьер Силы перед собой - полусферу, проецируемую из его левой ладони, прикрывающую его от любых физических атак.
  - Забавно, - произнес он. - Жутко знакомый прием... Давайте на сегодня закончим, - произнес он, усилием воли заставив Барьер исчезнуть.
  - Я буду на 'Фурии', - бросил он в сторону своих партнерш по спарингу. Притянув к себе с помощью Силы лицевую маску доспехов сита-война, он погасил свой клинок, и быстрым шагом покинул помещение.
  Встретившись с Кирой взглядами, Надия лишь развела руками.
  
  ***
  - Ты бы видел это, брат! - Несмотря на то, что голоса у Альфы, как и у остальных миллионов клонов Великой Армии Республики, были похожи друг на друга, он без особых проблем мог различить автора этого вопроса. Вовсе не по тому, что его брат-ЭРК обладал какими-то особенностями голоса. Просто их было всего двое на борту этого корабля. И уж тем более только Балда знал частоту его комлинка, чем сейчас и злоупотреблял, отвлекая товарища от работы.
  - Балда, я занят, - не отрывая взгляда от тактического голопроектора, произнес Альфа, благо его комлинк находился в режиме громкой связи.
  - Да ты только глянь! Это же супер...
  - У нас осталось меньше полудня на план атаки, - с легким раздражением произнес Альфа, - а ты все ерундой занят. Мы все еще не укладываемся по времени...
  - Но эта броня просто супер! - Раздался из динамика восторженный голос другого ЭРКа. - Интересно, а почему нам не дали такую броню?
  С Альфой-22 - так согласно каминоанским порядкам звали ЭРК, которому генерал дал имя 'Балда', Альфа был знаком с рождения. Как и с остальными своими братьями. Но, из всей сотни коммандос серии Альфа, лишь Балда не мог держать свой язык за зубами во время планирования миссий.
  Один из каминоанских ученых как-то сказал, что своей болтливостью Альфа-22 компенсирует свои сильные эмоции - страх, например, или радость. Словно неудержимая болтовня помогает ему вернуть внутреннее спокойствие.
  - Нам разработали прекрасную броню, Балда, - менторским тоном произнес Альфа.
  Второй час он вглядывался в голокарту, выполняя приказ генерала - разработать план атаки на позиции КНС. Удерживая Северный и Южный мегаполисы, а также - плацдарм в столице, сепы по факту лишали республиканцев маневра к действиям. Десяток поселений, которые имелись на планете - не считая трех вышеназванных мегаполисов, мало кого интересовал. Дроиды ограничивались лишь патрулированием этих городков, ополченцы время от времени устраивали засады, оттачивая тактику партизанской войны.
  Но, общую картину это не меняло. Столица, закрытая энергетическим щитом, могла не опасаться бомбардировок орбитальных сил противника. Но, стоило лишь республиканским войскам выбраться из-под убежища - их тут же настигала авиация противника, спасения от которой не было.
  - Говорю тебе - эта лучше, - не унимался Балда. - Ты только посмотри. Одним глазком.
  Покачав головой, клон-коммандос, наконец, оторвался от терминала и удостоил брата своим вояжем через все отсеки корабля, с твердым намерением намылить тому шею. И, признаться, увидев его, беспокоиться стал о другом - как бы не прилетело от генерала.
  После ареста бывшего капитана гвардии, среди местных началось некоторое брожение. Генерал, опасаясь утечки информации, отправил обоих коммандос на корабль своих наемников, где коммандос должны были проработать последние разведданные и высказать свои мысли.
  Балда, заскучавший после нескольких часов неудачного моделирования, принялся бродить по отсекам корабля, игнорируя запреты Альфы. За самодеятельность можно получить от генерала взбучку, причем - на ровном месте.
  Альфа весьма положительно относился к их генералу. Он не вписывался в образ тех джедаев, что клон видел на Камино. Он не кичился мифической Силой, не брезговал носить броню. Не относился к клонам с пренебрежением и чванством, которое клоны успели уже вкусить на Камино от представителей Ордена. Можно ли сказать, что их генерал - хороший человек? В свете последних событий, когда клонов похоронили с воинскими почестями, Альфа уже не сомневался в этом.
  Он не мог назвать генерала своим другом - все же чувствовалось, что джедай ненароком, но дистанцируется от сближения с подчиненными. Но, может так и вернее всего? Служба - службой, а дружба - дружбой. Хоть, как и клоны, джедаи отдавали себя во благо служения Республике, Альфа никогда не думал о том, чтобы назвать себя равным джедаям. Он, и все его братья созданы для войны. Джедаи же - вынужденно приняли командование.
   Отличие от своих братьев-пехотинцев, ЭРК задумывался над тем - что будет с клонами, когда война закончится? Джедаи вернутся в свой Храм, а что же он и его братья? Какова будет их участь?
  Альфу подмывало спросить об этом у джедая, но тот все время пропадал где-то - то на передовой, то в обществе наемников. Да, и, признаться, боялся Альфа ответа на свой вопрос, подозревая, что тот ему не понравится.
  Но, судьба Балды ему была уже известна. Он его придушит собственными руками.
  Пока Альфа корпел над планами, другой коммандос сунул свой носу туда, куда не следовало. В одном из отсеков он откопал кладовку, и, совершенно не стесняяс, вломился в нее. Невесть откуда, но он вытащил на свет божий комплект брони, и напялил его на себя.
  Нельзя не отметить, что Балда все же был прав. Каминоанские оружейники отдали бы многое, чтобы заполучить этот образец в свои руки.
  Как и броня клонов, этот образец имел в основе костюм из тканевой брони, но более толстый, нежели чем тот, что носили клоны. Впрочем, этот костюм для Балды выл великоват - складки ткани выдавали комплекцию бывшего хозяина.
  Прочные, эргономические элементы брони даже на вид были толще тех, что носили клоны. В отличии от их собственной брони, обнаруженная не была чисто белой. Скорее она носила серый оттенок, с многочисленными красными и серо-черными геометрическими узорами. Через левое плечо поперек груди шла ременная перевязь с подсумками, в верхней части которой, рукоятью вниз, в ножнах, был закреплен массивный вибронож.
  Слева и справа на узком матерчатом поясе имелись бронированные щитки. На левом крепилась пустая кобура для бластера, на правом - еще пара подсумков. Магнитные захваты на спине надежно удерживали серо-черный рюкзак, внутри которого запросто можно было бы спрятать весь нехитрый скарб клонов, да еще и место останется. В верхней части рюкзака размещался мощный передатчик связи, о котором клоны могли лишь мечтать в своей броне.
  В наручи брони был встроен портативный компьютер и голопроектор, благодаря которым автономность носителя брони не то что повышалась - вряд ли даже ЭРК-Нули могли похвастаться такой экипировкой.
  Но, большее восхищение вызвал шлем. Мало того, что его визоры были едва ли не в два раза шире тех, что стояли на броне клонов, он мог образовывать замкнутую систему со всем костюмом. Последним, конечно, могла похвастаться и разработка каминоанских оружейников. Компьютер прицеливания, всевозможные сканеры, дальномер. Поверх визора на шлеме крепился механических козырек, спасающий от палящих лучей солнца, от которых, к примеру, на Джеонозисе, мало кто из его братьев мог нормально видеть. Даже поляризация визора не спасала.
  - Надень, - красуясь перед товарищем, Балда указал на рундук справа от себя. - Там еще полдюжины таких же. Все в упаковке, как новые. Словно нас ждали...
  - Не новые, - возразил Альфа, указав на множественные царапины на броневых щитках. - Если б нас ждали, то поддоспешник был бы нашего размера. Снимай, кому говорю!
  - Ты снимешь ее только с моего мертвого тела, - понизив голос с угрозой произнес Балда. Альфа с усилием помассировал свои виски. Мало того, что они ничего не придумали, так еще этот пудуу нацепил чужую броню. Нет, им точно влетит...
  - Кхэм-кхэм, - словно гром среди ясного неба, прозвучал голос джедая.
  Повинуясь отточенным рефлексам, Альфа через левое плечо развернулся на месте, оказавшись лицом к стоящему в дверном проеме генералу. Человек, одетый в привычную серо-стальную броню, стоял опершись плечом на косяк дверного проема, с интересом наблюдая за реакцией клонов.
  Которые, между тем, вытянувшись по стойке 'смирно', ожидали наказания.
  - Отставить, - усмехнулся мужчина. Он с улыбкой взглянул на клонов, уставившихся на него с виноватыми взглядами.
  - Сэр, - начал Балда. - Это я виноват...
  - Нравится? - Неожиданно спросил генерал. Простой вопрос поставил обоих ЭРКов в тупик. Альфа переглянулся с братом, в надежде, что может быть тот понял скрытый подтекст вопроса. Но, Балда и здесь подкачал.
  - Нравится, генерал Доуган, - вымолвил Альфа.
  - Ну вот и хорошо, - криво улыбнулся джедай. - Считайте подарком - каждому по комплекту.
  - Сэр? - Недоуменные клоны вновь переглянулись. Он нарушили приказ, вторглись на его склад, а он даже выволочку не устроит?
  - Переодевайтесь, - приказал он. - И жду в конференц-зале.
  С этими словами джедай повернулся, чтобы уйти. Затем, бросил через плечо:
  - Поддоспешник подгоняется наручным компьютером, Балда, - после чего ушел.
  - Есть, сэр! - Оба клона как по команде стукнули кулаками по нагрудникам. Продемонстрированное генералом на похоронной процессии воинское приветствие нашло свой отклик среди солдат легиона и ополченцев.
  Альфа не любил азартные игры, но, если б пришлось - побился бы об заклад, что второго такого генерала во всей ВАР нет.
  
  ***
  Компьютер брони подогнал с помощью вплетенных в поддоспешник металлических нитей ткань под комплекцию клонов. Пара минут - и оба клона, сжимая подмышками шлемы новенькой брони, вернулись в отсек, где над голопроектором медленно вращалась голографическая карта Кристального города.
  Джедай, положив руки на столешницу, разглядывал свои ладони, будто там было что-то интересное, кроме бронированных перчаток и полимерного покрытия внутренней части костюма.
  - Сэр, - прочистив горло, Альфа привлек к себе внимание генерала. Человек взглянул на них и его лицо озарила искренняя улыбка. - Мы... хотели б извиниться за вторжение...
  - Все в порядке, - махнул рукой человек. - Я попросил девушек привезти эту броню для всех ЭРКов...
  Повисло неловкое молчание. Присутствующие вспомнили Берсерка, чья жертва обеспечила победу и выживание в последнем кровопролитном сражении.
  - Всем ЭРК выдадут такую? - Поинтересовался Балда. - На Камино говорили, конечно, что улучшат наши доспехи, но, чтобы так радикально...
  - Эта броня не создана на Камино, - возразил человек. Сделав жест рукой, он пригласил обоих коммандос присесть. Как только оба клона заняли сидячее положение напротив генерала, последний продолжил. - Ее создали в период Великой галактической войны, когда Республика противостояла Империи ситов.
  - Так мы не первые клоны, созданные для войны? - Спросил Альфа, но получил отрицательный ответ.
  - Это было около четырех тысяч лет назад. Тогда еще клонирование не было широко известно, поэтому в армию рекрутировались жители Республики. Но, среди армии Республики тоже были коммандос - как и вы. Им и принадлежит эта броня.
  - Неплохо сохранилась за столько лет, - заметил Балда, осматриваясь.
  - Сделано на совесть, - усмехнулся мужчина, затем продолжил. - Коммандос, которые носили эту броню, называли отряд 'Опустошение'. Я достал броню из хранилищ... одного коллекционера. И, думаю, что вам она нужнее, чем в застенках хранилища.
  - Мы благодарны вам за это, генерал, - выразил общее мнение Альфа. - Но, стоило ли вашего внимания забота о нас?
  - Конечно, - как само собой разумеющееся ответил джедай. - Разве может быть по-другому?
  - Дело в том, - произнес Балда, - что клоны из других легионов не жалуют своих генералов... Ну, а джедаи отвечают им тем же.
  Человек вздохнул, словно не в первый раз слышал эту историю.
  - К сожалению, это так, - произнес он. - Не от хорошей жизни джедаи вновь встали на тропу войны. И, к сожалению, Орден не учил нас как быть генералами. Вот и получается, что джедаям приходится постигать военную науку по ходу дела.
  - Но, это не объясняет отношения к нашим братьям, как вещам, - возразил Альфа. - Вы ведь тоже джедай, тоже не имеете подготовки генерала. Но, вы не рискуете нашими жизнями понапрасну. И, не относитесь к нам как к 'мясным дроидам', - последнюю фразу он добавил уже понизив голос.
  - Где ты слышал это? - Потребовал ответа человек.
  - Братья обсуждали это, - нехотя ответил Альфа. - Когда готовились к отражению нападения на Камино. Когда вас назначили командовать 204-ым, многие считали, что и вы такой же, как и другие джедаи.
  - А я не такой? - Полюбопытствовал человек.
  - Нет, сэр, - хором ответили клоны.
  - Вы не жертвуете нами во имя победы, - произнес Балда. - Братья в пехоте не понимают этого, ведь мы рождены чтобы воевать. Нас, конечно, учили минимизировать потери и всегда добиваться своих целей, но Джеонозис, Камино... братья уже привыкли, что мы - расходный материал...
  - Заботитесь о раненых и убитых, - продолжил Альфа, прервав своего говорливого сородича, пока тот не наговорил лишнего. - Да вы по всем пунктам превосходите других генералов, - отметил он.
  Человек заулыбался. Очевидно, ему понравилась похвала.
  - Альфа, Балда, - обратился он к каждому. - Если вы еще раз услышите, что кто-то называет вас 'мясными дроидами', или вещами, - он ткнул в ножны вибромечей, закрепленные на перевязи новой брони клонов. - Используйте эти штуки, чтобы заставить этого говоруна пожалеть. Кем бы он ни был.
  Клоны переглянулись между собой. Такого поворота событий никто не ожидал.
  - Я не могу отвечать за всех джедаев в этой галактике, - продолжил человек, - да и не хочу. Хлопотное это дело. Но, те, кто служат под моим началом никогда, слышите - никогда, не будут терпеть оскорбления с чьей-либо стороны. То, что мы с вами рождены по-разному - еще не значит, что кто-то может позволить себе такое.
  Человек покачал головой.
  - Я не потерплю произвола со стороны своих солдат, - предупредил он. - Но никогда никого из них не дам в обиду. Запомнили это?
  Оба клона молча кивнули.
  - Вот и хорошо, - заключил генерал. - Стоило озвучить это раньше, но как-то разговор не заходил. Ну, ничего, объявлю на очередном офицерском совещании.
  Слова генерала пришлись по душе Альфе.
  Если на Камино, впервые встретив нового генерала, легион и ЭРКи видели перед собой лишь очередного назначенного свыше командира, то впоследствии все изменилось.
  Альфа стал догадываться о том, что их командир не так-то прост, когда он вломился в кабинет к Ламе Су. А уж когда джедай с пристрастием стал выбивать из премьер-министра дополнительные подразделения клонов, оружия, боеприпасов, коммандос пришел к уверенности, что генерал Доуган отнюдь не так прост, как кажется. ЭРК призадумался, вспомнив, что прибывшие с легионом припасы не включали и половины того, что выбил из правителя Камино джедай. Путем нехитрых подсчетов, коммандос пришел к выводу, что где-то осело вооружение целого пехотного полка.
  Вернувшись воспоминаниями на Камино, Альфа неожиданно припомнил, что кроме снаряжения, генерал выдвинул весьма специфические требования Ламе Су. Со временем, этот эпизод из встречи с каминоанцем подзабылся - в свете последних событий, но сейчас всплыл в памяти. Стоит ли озвучить вопрос сейчас?
  - Что ж, - генерал пробарабанил пальцами по столу. - Давайте взглянем на план атаки. У меня есть парочка идей...
  'Что ж, в следующий раз, - решил ЭРК. Может не в ближайшее время, но однажды ЭРК спросит у своего командира - для чего ему потребовалось оборудование полного цикла для целого полка. Конечно, это не его дело - джедаю виднее, но два совпадения - обмундирование для полка, оборудование для клонирования полка, не могли остаться незамеченными.
  
  ***
  Наблюдая за тем, как звезды вокруг корабля сжались в точки, вернув 'Орел' в реальный космос, Ветт уставилась на раскинувшийся перед ней мир.
  Признаться, ей не были понятны приказы ее повелителя, но оспаривать их она не намеревалась.
  Покинув Кристофсис, она совершила возможно самое душераздирающее путешествие за всю свою историю. Доставив Атроксу на Камино для встречи с человеком повелителя, она ввела координаты, которые человек просил ее запомнить и никогда не оставлять в навигационном компьютере.
  Она побывала в родном мире Императора Вишейта.
  Нафема. Бесплодный шар, оставляющий после себя ощущение клокочущей незримой бездны.
  Что-либо живое на планете просто отсутствовало. Лишь древние развалины городов и поселений, дроиды, пережившие своих хозяев. Впрочем, на планете сохранились следы боев.
  Сотни боевых дроидов, застыли на век, пораженные световыми мечами. Девушка нашла десятки трупов - людей и ситов, чья преждевременная смерть стала результатом виртуозного обращения со световым мечом.
  Пребывание на планете не выдалось долгим. Следуя инструкциям повелителя, Ветт обнаружила бывший Изолятор - место, где некогда Валкориан измывался над своей дочерью. Полуразрушенное строение все еще могло отвечать требованиям повелителя. Надежный заккульский источник энергии - солнечный генератор, запитал доставленный сюда твилечками груз - похищенные на Камино клонирующие инкубаторы. Всего их было пять, но три не пережили многочисленных рейдов 'Фурии' на Критофсисе. Впрочем, для планов ее господина, было достаточно и всего двух. Лама Су, которого, как оказалось, навестила Атрокса, конечно не был в восторге от того, что о его делах с Доуганом знал еще кто-то, но после нескольких приемов удушения, и разрезов на теле, устроенных летонкой, подобострастно передал через зашифрованный канал связи на 'Фурию' необходимую информацию. Атрокса, у которой имелось собственное поручение к премьер-министру, не проявила никакого интереса к миссии коллеги.
  Не требовалось больших умений и специальных познаний - вся программа клонирования нужного субъекта была предоставлена каминоанцем. Следовало лишь добавить образец в инкубатор и запустить процесс. Премьер-министр заверял, что каких-либо проблем с процессом не должно быть - они не раз проверили процедуру, испытав ее на вполне готовых изделиях.
  Лишь убедившись, что автоматическая система цикла работает, верная слуга своего повелителя, покинула этот мертвый мир, вернувшись на Одессен, сделав петлю, чтобы забрать компаньонку.
  Дальше, наступил черед исполнения других планов повелителя.
  Конечно, она была удивлена тем, что Доуган установил связь с Атроксой - ранее это позволялось лишь Императору. По рассказам одаренных Рук, ощущение -то еще. В такие моменты Ветт благодарила Небожителей за то, что не родилась Чувствительной к Силе.
  Повелитель изменил их задачи. Ветт предстояла самостоятельная миссия, хотя, изначально ее должны были выполнить она и летанка.
  Но, господин решил иначе. Ситы вдвоем отправлялись на поиски древнего ракатанского артефакта. Ветт слышала о нем, но всегда считала станцию уничтоженной. Став свидетелем бурной реакции Малгуса, получившего задание найти 'Фабрику', она могла только восторгаться прозорливостью своего нового господина. Очевидно, он подозревал сита в неискренности, которая стала очевидна на глазах иных Рук.
  Рик, завладев телом Атроксы, повторно сломил Малгуса. Как в свое время Император, человек заставил воина стоять перед собой на коленях, и принести клятву верности. Не сказать, что это понравилось гиганту, но все было лучше, чем смерть от ситской магии.
  Ветт вздрогнула, вспомнив, что такая же магия заключена и в ней. Но, она не обладала столь строптивым и упертым нравом, как Малгус, потому, после инцидента в душе, вполне резонно решила, что добровольное подчинение человеку куда полезнее. И приятнее.
  Атрокса рассказывала ей, что ученик Императора буквально наполняет партнершу Силой, что обостряет ощущения. До того случая. Девушка относилась к этому скептически. Знавала она уже одного такого наполняющего. Кроме ярости и животных инстинктов от него ничего нельзя было добиться. Гнев Империи жил в постоянном конфликте и не имел привычки заботиться о своей маленькой рабыне. Когда захотел - она всегда тут как тут. На поле боя или в постели.
  Этот же... другой. И как партнер, и как одаренный.
  За четыре тысячи лет Ветт побывала с многими мужчинами - почти всех известных рас. Все они наслаждались ее сексуальностью, воспринимая все как должное. Получил желаемое - милочка, будь добра, до следующей встречи.
  Рик же... другой. Конечно, он мужчина, и получив свое как-то даже дистанцировался от нее и Атроксы. Последняя то понятно - ее нужно держать на поводке. Раз забралась в постель - все, не вытащить. Ашара как-то со смехом говорила, что Сила одарила леди-сит неутолимым сексуальным аппетитом. И это единственная особенность в Силе, которой владеет летанка.
  Человек дал ей эту сверхтайную миссию в ночь перед отлетом, пригласив на тайное свидание, которое окончилось бурной близостью. Конечно, Ветт понимала, что он использует ее - и, оказавшись на Нафеме, поняла, что ему был нужен верный слуга, нечувствительный к Силе. Но, не делала из этого каких-либо обид, наслаждаясь моментом.
  Ее новая миссия стала продолжением миссии Атроксы на Камино. По неизвестной причине, человек отправил леди-сит вместе с Малгусом. Возможно, не был до конца уверен в верности последнего.
  Но, так или иначе, Ветт и ее 'Рассекатель' оказались в небе над планетой Миркр. 'Бородино', оставленный в надежных руках, отбыл к Дантуину.
  Признаться, раньше Ветт даже не слышала о такой планете. Но, устами Атроксы, повелитель разъяснил ей задачу.
  Впрочем, как это часто бывает, все пошло не по плану.
  Несмотря на совершенство своей маскировочной системы, 'Разорители' не могли выходить из гипперпространства невидимыми. Кораблям требовалось пара секунд, чтобы поднять маскировочные экраны.
  К сожалению, этих пары секунд оказалось достаточным, чтобы местное люди на планете сделали несколько необдуманных шагов.
  По всей видимости, повелитель, хоть и дал указание каждой из своих Рук - вербовать достойных кандидатов на службу его Империи, не знал, что эта планета являлась прибежищем для пиратов, контрабандистов и прочего сброда со всей галактики.
  - На сканерах один крупный грузовоз, - сообщил ей Атис Фарр.
  Выходец с Мандалора, Атис - мускулистый мужчина средних лет с лицом, начисто лишенным растительности, принадлежал к древнему мандалорскому клану Фарр. Некогда, они помогали Ревану в борьбе против Императора, но после краха Ревана, они рассеялись по галактике, практически полностью истребленные силами как Империи, так и Республики.
  Твилечка сочувствовала им. В меру своих сил, за тысячи лет, она не единожды прибегала к их услугам, позволяя клану оставаться наплаву. Обитая на луне Дксуна, в древней крепости мандалорцев, клан не мог похвастаться своими военными силами - от силы их набралось чуть больше полутора тысяч человек. Но, в отличие от других мандалорцев, они чтили свои традиции и не забывали тех, кто помогал им. Что не могло не сыграть на руку Ветт.
  Когда Повелителю потребовались люди, Сет Харт, конечно, основательно постарался, привлекая различных специалистов. Но, их все равно не хватало.
  Потому-то Ветт пришлось призвать Фарр под знамена своего господина. Разговор выдался тяжелым - не кривя душой, Ветт поведала клану о намерениях своего повелителя продолжить отчасти дело Ревана и привнести мир в галактику. Мандалорцы, к слову, не были рады вновь оказаться втянутыми в войну, но и оставаться вблизи Ондерона, который присоединился к сепаратистам, они тоже не хотели. К тому же, отказать в помощи той, кто столько лет спасала их...
  В общем и целом, благодаря небольшой диверсии, устроенной разведчиками клана на станциях слежения на Ондероне, клан целиком перебрался на борт обоих разрушителей, после чего растворился в гиперпространстве.
  - Не ожидала встретить тут людей, - заметила девушка.
  - Потому-то они и здесь, - усмехнулся Лью. - Планета расположена недалеко от Центра, при этом, мало кто о ней знает... Подходящий рай для всякого рода отродья.
  - Они берут нас на прицел, - донесся голос с одного из постов.
  - Щиты подняты? - Осведомился глава клана. Получив удовлетворительный ответ, распорядился. - Наведите на них орудия.
  - С планеты подымаются истребители, - заметила Ветт, затем добавила. - И вооруженные фрахтовики.
  Мандолорианец рассмеялся. Кажется, сброд со всей галактики готовился подняться против двух вооруженных до зубов кораблей.
  - Выпустите истребители, - распорядился он.
  Клан имел свой разномастный парк легких сил - в основном инкомоских Z-95, но мог похвастать парочкой сторожевиков класса 'Крестоносец' - единственными военными кораблями, выпущенными 'Мандал-Моторс'. Несмотря на то, что руководство 'Мандал-Моторс' готовило эти корабли для защиты родной системы, новое правительство в лице герцогини Крайз не прикрыло проект. Клану удалось заполучить полдюжины сторожевиков, заплатив баснословные деньги, но зато теперь, окружив ситский дредноут непроницаемым зенитным куполом, сторожевики в очередной раз доказали недальновидность пацифистского настроя правительства Мандалора.
  Между тем, бродяги с Миркра всерьез вознамерились воевать. Их флот составлял с полсотни кораблей - от чудом держащихся в вакууме грузовозов, до вполне приличных переоборудованных яхт, очевидно угнанных у менее внимательных владельцев. Все как один они были вооружены, но вряд ли могли противостоять мощи звездного разрушителя и его москитного флота.
  - Откройте канал связи с ними, - попросила Ветт, наблюдая как сотня мандолорианских истребителей устраивает перестрелки с кораблями противника.
  - Зачем? - Удивился Фарр. - Каких-то полчаса, и мы перебьем их.
  - Пару минут разговора - и некоторые из них станут служить нам, - подмигнула девушка. Она прекрасно знала цену верности контрабандистов - а судя по подавляющему числу грузовозов, стремящихся улизнуть из системы, именно они составляли большую часть пестрой компании. - Распорядись, чтобы твои люди окружили их, но не стреляли.
  Мандалорец сделал знак рукой и из рубки 'Орла' полился дивный женский голос.
  - Не стоит превращать нашу случайную встречу в побоище, дамы и господа, - произнесла девушка. - Мы все вполне можем договориться. Уверяю, что у меня для каждого из вас найдется хорошее предложение. Все желающие подзаработать - прошу отключить оружие и вернуться на планету, куда я вскоре спущусь. Кому не терпится умереть - милости прошу, наши орудия заряжены.
  Спустя десяток минут, разорвав в клочья два десятка несогласных, истребители мандалорцев организовали патрулирование вокруг планеты, предотвращая возможные попытки вырваться.
  Под охраной пары сотен 'небовиков' и двух десятков мандалорцев в броне и с тяжелым вооружением наперевес, голубокожая твилечка отправилась на переговоры.
  
  ***
  Жорж Кар'дас не мог назвать себя умным человеком.
  Но, в сообразительности ему отказать было нельзя.
  Совсем юным, вместе со своими друзьями, он отправился покорять космос. Наивный, стремящийся к познанию, охвату необъятного.
  События пятилетней давности, недели плена у инородцев, изменили его.
  Став властным, жестким, требовательным, он растерял свой мальчишеский задор. За половину десятилетия, ему удалось сколотить вполне приемлемую банду контрабандистов - почти две сотни разумных, раскиданных по всей галактике, при дюжине фрахтовиков - в пучине разворачивающейся войны, мало кто мог похвастаться таким размахом. Разве что хатты.
  Но, мерзкие слизни были заняты своими делами. Небольшой объем операций Кар'даса их не заботил - до пор до времени. Глядя на их пассивность, Жорж уже представлял себе лица заправил преступного мира, которых он готовился сбросить с главенствующего положения в галактике.
  Тогда, в плену, Кар'дас приобрел незаменимый опыт от инородца, командующего тем отрядом обороны.
  Информация. Вот что стоит за сильными мира сего. Траун показал ему, какова сила информации и теперь, Жорж не упускал возможности получать любую возможную информацию. Как знать, когда она может пригодиться?
  Впрочем, появление над Миркром, где находилась главная база организации Кар'даса, огромного боевого корабля, стало для него новостью. Он знал типы каждого боевого корабля Республики и их конкурентов - Конфедерации. Как и любой в его организации.
  Эти знания необходимы, чтобы понимать - кого можно умаслить, а от кого следует бежать. Но, здесь, Жорж оказался бессилен.
  Вторжение незнакомцев, от имени которых говорила приятная на вид твилечка, едва не сорвало его сделку с Бустером Терриком. Такой же выходец с Кореллии, вместе со своим напарником, заинтересовали Жоржа предложением приобрести артефакты древних джедаев, которые, как уже знал Жорж, Орден выкупит хоть и тайно, но за огромные деньги.
  Конечно, было жаль пиратов, которых прибывшие истребили под корень. Но, сколько раз говорить этим зайгерианцам, что спешка никогда не доводит до хорошего. Так и вышло. Шайка Кар'даса, экипаж Террика и добрый десяток других, вернули свои корабли на планету, ожидая дальнейшего развития ситуации.
  Миркр использовался галактическими джентльменами удачи как временное прибежище больше сотни лет. Со временем здесь появился небольшой поселок, в котором могли отдохнуть те или иные гости, произвести ремонт, избавиться от добычи. Ничего сверхъестественного - пара десятков жилых модулей, заправочная станция, пара дрянных кантин, да вырубленные под посадочные площадки поляны, кольцом окружающие центральное здание - резиденцию самого Кар'даса. Он больше других приложил к тому, чтобы эта планета приносила доход. И, раз его ребята имели здесь свою долю, то почему бы не иметь свое личное жилище? Ничего особенного - сборочный жилой модуль, пространство перед которым было отсыпано местным грязно-желтым песком. На этом песке сейчас и топтались все без исключения командиры кораблей, принудительно возвращенные на планету. Многие оставили на своих кораблях людей - так, на всякий случай.
  Они отслеживали массивный, явно не современный транспорт, занявший место на одной из свободных площадок. Сопровождающие его два звена Z-95, взмыли в воздух, приступив к патрулированию периметра.
   Жорж, в числе прочих, размышлял над тем, с кем им предстояло вести диалог. Но, в отличие от тех же наемников - вон их шайка, с десяток наберется, да все при оружии - в голос рассуждала о том, кем бы могли быть их новые хозяева.
  Мало кто мог себе позволить построить такой корабль - в нем никак не меньше семисот метров. А уж количество турболазеров намекало, что это вовсе не переоборудованный транспортник.
  Бустер Террик, нетерпеливо расхаживал по песку, то и дело хватаясь за бластер в набедренной кобуре, услышав шальной шорох в ближайших лесах. Его напарник, подобно самому Жоржу занял выжидательную позицию.
  Гости не заставили себя долго ждать.
  Сперва контрабандист подумал, что все же напоролся на республиканцев - солдаты, закованные в белоснежные доспехи, с бластерными ружьями наперевес, окружили поселение, сгоняя в центр поселения тех, кто задумал остаться на кораблях. Но, приглядевшись, отмел свою теорию.
  Нет, это не пресловутые клоны Републики. Дройды. Закованыне в броню, с реактивными установками на спинах, но дройды. Следом за которыми двигались мандалорцы - уж их броню ни с чем не спутать.
  Жорж напряг память, припомнив, что среди Мандалорцев существовала группа - 'Дозор смерти', которая поддерживала сепаратистов. Это вполне могли быть они - тогда мандалорцы в компании с боевыми дройдами (кстати, а что за марка?) - вполне объяснимые реалии. Но, пока не стоило озвучивать свою гипотезу. С корабля вещала твилечка - а как известно, КНС не сильно жаловала выходцев с Рилота. Вон, зайгеррианцы вволю наполнили свои карманы кредитами, вывозя жителей Рилота и продавая их на невольничьих рынках.
  И вот, как только все немногочисленное население Миркра оказалось в одно месте, окруженное непроницаемой стеной вооруженных дроидов и мандалорцев, из-за спин последних вышла та сама твилечка.
  Голубая кожа, стройное тело, милая внешность. Жорж констатировал лишь факты. Девушка, одетая в легкий жакет и обтягивающие лосины, носила на поясе два массивных бластера, которые никак не вязались с ее миловидной внешностью.
  - Это ты та, кто нас захватила? - Требовательно спросил Бустер.
  - Я не задержу вас тут ни на минуту дольше, чем это необходимо, - улыбнулась девушка. - У меня есть миссия на этой планете, - поделилась она. - И вы поможете мне ее выполнить.
  - А потом ты поможешь нам? - Ехидно заметил один из наемников - трандошанин, плотоядно ощерившись, имитируя всем известные движения. - Чур я первый...
  В следующую минуту он рухнул как подкошенный, с дымящимся ожогом в груди. Под немое молчание толпы, твилечка вернула на пояс один из своих бластеров.
  - Есть еще желающие поболтать? - Уточнила она. Кандидатов в трупы не нашлось. - Ну вот и отлично, - одобрила убийца. - Будем считать, что вы все оказались не против помочь мне и получить за это хорошее вознаграждение.
  - В чем заключается работа? - Вновь нарушил тишину Бустер Террик.
  Толпа, озадаченная предыдущей скорой расправой, в ужасе рванула прочь от кореллианца. Что лишь позабавило твилечку и вызвало смех со стороны мандалорцев. Жорж прикинул, что последних всего два десятка. Но, особого желания развязывать перестрелку у него не имелось.
  - Нас интересуют местные ящерицы, - все также обворожительно улыбаясь, произнесла девушка. Затем, глядя на недоумевающие лица собравшихся джентльменов удачи, добавила. - Исаламири. Мой повелитель сильно заинтересован ими, и готов щедро наградить тех, кто будет на него работать.
  - А если мы не согласимся их ловить? - Задал вопрос еще один охотник за головами, приятель того, чье тело остывало на песке.
  Раздался еще один выстрел и галактика избавилась от еще одного подонка.
  - Кажется, вопрос с оплатой решен? - Уточнила девушка. Видя отсутствие вопросов, твилечка еще раз улыбнулась. - За работу, мальчики.
  
  ***
  За неимением вариантов, банда Кар'даса подключилась к ловле исаламири.
  Честно говоря, Жорж был лишь поверхностно знаком с фауной Миркра. В основном - из-за вонскров, которые исправно беспокоили лагерь, в надежде поживиться за счет ротозеев. Приходилось организовывать карательные операции, истребляя хищников десятками, но, упрямые создания, чьей излюбленной пищей и служили пресловутые ящерицы, возвращались на обжитые места.
  По какой причине пришельцам могла понадобиться эти ящерки Жорж не имел ни малейшего представления. Контрабандисты и другие наемники выбивались из сил, стараясь отделить вросших в дерево свои когтями ящериц. Дело двигалось из рук вон плохо. Тем заметнее были успехи подручных Кар'даса, доставлявших исаламири вместе с кусками деревьев. Какой смысл надрываться, извлекая когти животного из деревьев, если без этих насестов ящерки погибнут?
  Твилечка, наблюдающая за процессом, заметила это, подозвав Жоржа к себе.
  - С тем же успехом мы можем просто спиливать деревья, - заметила она, указывая на массивные фрагменты деревьев олбио, которые доставляли члены шайки кореллианца. - Нам нужны ящерицы, а не древесина.
  - Если ящерицы нужны вам живыми, - предупредил Жорж. - То не следует их отделять от деревьев. Пока мы будем выковыривать их когти оттуда - мы либо убьем зверушек, либо покалечим.
  - Ну, у твоих конкурентов нет проблем с тем, чтобы извлекать ящериц с насестов, - заметила она, указав на охотников за головами, которые тащили медлительных животных по паре штук каждый. При этом, нельзя не отметить, что животные выглядели крайне изможденными.
  - Зато мои ящерицы не подохнут через несколько дней от того, что им нечем питаться, - возразил Жорж и добавил. - Исаламири впиваются в деревья и поедают молодую кору и побеги. После этого - перебираются на новое место.
  - Как занимательно, - усмехнулась девушка. Повернувшись к стоящему рядом мандалорцу, она распорядилась, чтобы он донес до других ловцов ящериц дельное замечание. - Думаю, мой хозяин по достоинству оплатит твою предусмотрительность.
  - Оплата будет такая же? - Кар'дас кивнул головой в сторону двух трупов, в назидание остальным оставленных на песке. Девушка, проследив его взгляд, улыбнулась.
  - Нам нужны верные и прекрасно подкованные в своем деле специалисты, - произнесла она. - Эти отбросы... Считай, что я сделала одолжение галактике.
  - И каких же специалистов вы ищите? - Заинтересовался Кар'Дас.
  - Пилоты, инженеры, солдаты, - пожала плечами девушка. Видя изумление своего собеседника, она добавила. - У моего хозяина амбициозные планы, глубокий карман и свой взгляд на устройство галактики.
  - Раньше, когда несогласные с устройством галактики люди получали помощь мандалорцев, галактика захлебывалась в крови, - припомнил кореллианец.
  Девушка вновь улыбнулась.
  - Нужно лишь выбрать, на чьей стороне будешь ты и твои люди, - напомнила она. Взглянув на хронометр, она вновь вернула свое внимание к человеку. - На раздумья осталось совсем немного времени. Возвращайся к работе Жор Кар'дас. Солнце еще высоко.
  
  ***
  Когда 'Орел' оказался в следующей точке своего назначения, его уже ожидал 'Бородино'.
  Дредноут не скрывался, серебристой глыбой дрейфуя на орбите покрытой лесами планеты.
  Оба корабля обменялись приветственными сообщениями и заняли синхронные орбиты. Тонкий ручеек грузоперевозок с борта первого звездного разрушителя, дополнился каруселью шаттлов и фрахтовиков с его собрата 'Орла'. Возможно, сейчас эта планеты встречала столь обширную компанию гостей впервые за последние четыре тысячи лет.
  Но раньше, на этом самом планетойде, вершились судьбы галактики. Символично, что именно здесь повелитель распорядился положить начало своей армии.
  Явин 4. Ветт узнала эту планету из тысяч.
  Место, где Реван воскресил Императора.
  Место, где Герой Тайтона положил конец самому Ревану.
  Место, откуда начнется победоносное шествие новой Империи.
  - 'Бородино' высадил наземную группу, - Лью как всегда предусмотрительно собрал информацию. Они ведут расчистку местности и зачистку местной фауны.
  - Оборудование? - Поинтересовалась Ветт.
  - Сделка состоялась, - подтвердил мандалорец. - Оборудование, инструкции по монтажу - все у нас. 'Бородино' выгружает контейнеры, но у них не хватает кораблей.
  - Я думаю, - твилечка многозначительно посмотрела на стоящих подле нее Кар'даса и Террика. - Мы можем им помочь.
  Оба кореллианца, волей судьбы в лице синекожей воительницы, приняли единственно верное решение. 'Кредиты не пахнут,' - заявил Террик. Жорж был склонен согласиться со своим земляком.
  После изнуряющей работы на Миркре, они получили предложения, от которых не стоило отказываться. Теми, кто отказался поживились вонксры. Жорж и его шайка, Террик с его компаньоном, и добрая дюжина других согласившихся, примкнули к твилечке, которая так и не открыла им своего имени. Впрочем, это и не важно.
  Немногие могут похвастаться тем, то от одной поимки ящериц их счета пополнились на шестизначную сумму. Безусловно, Жорж понимал, что это лишь проверка. Своего рода аванс, чтобы проверить меркантильность новых подчиненных. Тех, кто отправились на Пояс Контрабандистов, но уже не просто как вольные охотники за удачей, а как герольды нового хозяина.
  В среде контрабандистов дураки долго не живут. Тех, кто взял деньги и не вернется найдут мандалорцы. И сделают живым примером.
  Кем бы ни был их таинственный наниматель - он не боялся конфликта с хаттами и, судя по всему, обладал глубоким карманом. Любопытно, кто же это такой? Сенатор, возомнивший себя новым хозяином жизни? Или очередной преступный консорциум?
  Впрочем, как показывал жизненный опыт Жоржа, пока его карманы полны кредиток, задавать лишние вопросы не стоит.
  - Ну что же, господа, - твилечка в предвкушении потерла руками друг о друга. - Давайте приступим.
  
  ***
  Расколов пустоту космоса клиновидным корпусом, 'Цесаревич' вывалилась в обычное пространство. Дредноут мгновенно ощетинился десятками орудий, готовый отразить любое возможное нападение.
  Но, корабль окружала лишь пустота космоса и свет, отражаемый с поверхности искомой планеты.
  - Никаких кораблей, - покачала головой Ашара. Как бы не артачилась сит-леди, для падшей джедайки нашлось задание. И, нельзя не признать - в отличие от задания Малгуса, тогруте ее миссия понравилась.
  Несмотря на предложение других Рук, она не взяла в свою миссию ни одного живого члена команды. Только дройды 'небовики', да R3-T7.
  Малыш-астроройд, после полного ремонта, оказался для нее просто незаменимым на базе на Одессене. Мастер на все руки, он мог заменить большую часть тех бездельников, которых нанял Харт.
  Сверкая новой серебристо - золотой окраской, астромех справлялся с самой сложной работой, из тех, что тогрута могла ему доверить. Введение в строй древнего гигантского военного тактического голопроектора, занимавшего добрую треть свободного пространства в Военной комнате, являлось заслугой именно астромеха - как бы не пытались оспорить это крикливые инженеры-родианцы, предлагавшие демонтировать архаичный приор и продать какому-нибудь коллекционеру.
  Девушка благодарила Силу, что астромеха вернули на Одессен после высадки на Кристофсис Доугана. Малыш оказался приятным собеседником и быстро наладил контакт с командующей базой.
  - R3, - обратилась тогрута к астромеху. - Замаскируй корабль и выводи нас на орбиту.
  Дроид, подключенный через информационный вывод к центральному компьютеру дредноута, отсвистел ответ и принялся передавать электронный приказ.
  Вскоре, корабль скрыло маскировочное поле.
  - Давай высаживаться на планету? - Предложила девушка. Астромех довольно забибикал, отправляя новую порцию приказов.
  Предельная автоматизация ситский дредноутов, сделала наличие экипажа излишней роскошью. R3, получивший самые продвинутые эвристические процессы, успешно решал эту задачу. Но, к сожалению, для полноценного функционирования, дредноуту все же был необходим живой экипаж.
  В бытность в имперском флоте, каждый 'Рассекатель' мог похвастаться тем, что у него на борту находилось полторы сотни истребителей, бомбардировщиков, шаттлов. Кораблю требовался огромный контингент пилотов и обслуживающего персонала. К несчастью, инженеры Вишейта так и не смогли избавить корабль от потребности в живых пилотах. Отчасти, конечно, 'небовики' могли пилотировать шаттлы, но маневренная поддержка из них - как из банты гончая.
  По самым скромным подсчетам, корабль требовал около четырех сотен человек экипажа, из которых лишь одна сотня приходилась на персонал управления и командный состав. Триста иных разумных - та самая пресловутая авиационная команда.
  Покинув верфи давно почившей ситской компании, выпускавшей 'Рассекатели', дредноут требовал 2400 человек экипажа и мог доставить в любую точку галактики семь с небольшим тысяч пассажиров. Каждый из кораблей эскадры 'Призрак Императора' обладал собственным военным контингентом из 5000 'небовиков', в задачи которых входили абордажные и контр абордажные миссии. А вот полезная нагрузка... В общем, модернизация пошла на пользу - корабль мог перевести до пятнадцати тысяч человек с полной боевой выкладкой и сопутствующей техникой. Задел на будущее, не иначе.
  Но, миссия тогруты состояла вовсе не в том, чтобы уничтожить какую-либо планету. Она вернулась на родину джедаев.
  Тайтон. Древняя родина джедаев. Тысячи лет прошли с того момента, как предки хранителей Республики обосновались тут. Ситы веками мечтали ворваться в родной дом своих недругов и устроить кровавое пиршество. Но, не смогли закончить начатое.
  Дарт Анграл почти добился успеха, но Герой Тайтона остановил его. Рыцарь Джедай, ставший клинком Ордена против Империи ситов. Человек, сразивший Вишета, его слугу Ревана, истинное воплощение Вишейта - Валкориана, и его детей. Правда, в погоне за миром в галактике, он сам не заметил, как стал тем, с чем боролся. Император Вечного Альянса... Государства, которое могло стать самым сильным в галактике. Но, джедай все потерял. Сперва Вечный флот. Потом поддержку Республики. Даже владея родиной Вечного флота - планетой Иокат, Герой Тайтона не смог остановить предначертанного. Слишком гуманный, чтобы взять Республику и джедаев за горло, он сам обрек себя на гибель. Империя Ситов, поддерживая своего союзника, потеряла большую часть своих сил, и, в конце концов распалась, похоронив на века идею тогруты о государстве, впитавшем в себя лучшие стороны Республики и Империи.
  Сперва она думала, что Герой Тайтона сможет воплотить это в жизнь... Девушка почти решилась оставить своего учителя, чтобы присоединиться к бывшему джедаю...
  В последние дни своей Империи, Валкориан и его слуги нашли их.
  Девушка не жалела о своем выборе. Годы странствий с лордом Каллигом закончились так же, как и начались. Она нашла того, кто дейсвительно воплотит ее идеалы.
  Будучи падаваном, Ашара находилась вне Тайтона, когда сюда явился 'Опустошитель' - возможно, самое удачное супероружие, которое смогла произвести Республика. Объединяя в себе многочисленные наработки республиканских ученых, украденные шпионами Дарта Анграла, этот 'Рассекатель' мог превратить любую планету в выжженные планетойды. Иногда тогрута задумывалась над тем, а зачем показательно мирная республика разрабатывала столь ужасающее оружие. Но, не находила ответа.
  Впрочем, сейчас оно не помешало бы. Самое гуманное. Например, 'Планета-Тюрьма'.
  Ионизируя атмосферу планеты, это оружие превращало любую технику в бесполезный хлам. И, надо признать - провернув такой трюк над основными мирами КНС и Республики, можно было бы закончить войну в течение короткого периода времени.
  Но, к сожалению все образцы этого гуманного оружия были потеряны - прототип уничтожен джедаями, а 'Опустошитель' взорван Кирой и Героем Тайтона.
  Впрочем, ученик Императора имел в своем распоряжении 'Упокоитель' - флагманский 'Рассекатель', способный своей сверхмощной пушкой уничтожать даже самые крупные корабли.
  Но, ее задание состояло в другом.
  Три десятка шаттлов выпорхнули из ангаров, неся свой контингент на поверхность Тайтона. Планета, где некогда ситы все же устроили резню, носила на себе отпечатки Темной стороны, но не столь критичные, чтобы Светлая сторона оказалась утрачена для этого мира.
  Планета, конечно не обладала тем гармоничным равновесием Силы, каким мог похвастаться Одессен, но все же была близка к нему по своему насыщению Темной и Светлой стороной. Некогда, предки джедаев ценили этот мир именно за равновесие Темной и Светлой стороны. Но, со временем все изменилось. Свет получил главенствующую роль на планете, извратив постулаты древних исследователей Силы.
  Сейчас же, планета словно возвращалась к своим корням. Тогрута, не удивилась, узнав, что Доуган преследует своей целью воссоздание Академии джедаев на Тайтоне.
  Ученик Императора интересовался всеми постройками на планете. На плечи тогруты ложилась обязанность по расчистке завалов, охране строений и обнаруженных артефактов. Между строк читалось, что джедай имеет обширные планы на планету, а, следовательно, миссия Заврос - лишь начало чего-то большего.
  Падшая джедайка понимала, что без специальной техники и подготовленных людей, могут уйти годы на воссоздание того величия, что присутствовало на планете ранее. Впрочем, обсуждать приказы она не собиралась.
  На планете и в трюмах разрушителя есть все необходимое, чтобы создать мобильную базу. Распорядившись, чтобы R3 приземлился в указанном ей месте, она с нетерпением выскользнула из шаттла, выбежав на покрытую толстым слоем песка площадку перед Храмом.
  Джедаи покинули эту планету десятки тысяч лет назад, отринув концепцию Равновесия Силы, поддавшись лишь Светлой стороне. Но, как только ситы вторглись на Корусант и уничтожили оплот Ордена, джедаи вернулись сюда.
  Сама она еще не родилась на свет, когда джедаи стали повторно заселять Тайтон. Предания гласили, что Совет Ордена медитировал неделю, прежде чем выбрал место для нового дома джедаев. Ведомые Кодексом джедаев, призывавшим не держаться за привязанности, джедаи не стали копировать старый зиккурат с Корусанта. Вместо этого, они заимствовали альдераанскую архитектуру, воздвигнув три массивных куполообразных бастиона. Девушка смотрела на все еще крепкие, хоть и побитые временем строения с затаенным вожделением.
  Центральный купол нес на себе следы трещин от попаданий ситских боеприпасов. Два купола поменьше, в которых, как она помнила, была сосредоточена основная система защиты Храма, выглядели более целыми.
  - Организуйте периметр. Обеспечьте безопасность шаттлов и построек, - приказала девушка подошедшему 'преторианцу' - командиру наземного контингента. Более массивный, чем остальные, выкрашенный в черный цвет, дроид короткой голосовой командой подтвердил получение приказа. Связавшись со своими подчиненными, он организовал посадку остальных шаттлов с 'небовиками'. Наблюдая за тем, как небольшие отряды 'небовиков' разбегаются в разные стороны, девушка жестом скомандовала одному из отрядов направиться внутрь Храма.
  Двинувшись за ними следом, тогрута с болью в сердце отмечала истлевшие от времени постаменты, где некогда стояли большие резные статуи из дерева, открывая интерьер главного купола комплекса. Лишенный каких-либо украшений и декораций, главный вход в обитель джедаев походил на пасть огромного животного, готового вот-вот заглотить любого, осмелившегося войти внутрь.
  На пороге, ее остановили сомнения. Она слышала лязганье металла от разведывательного отряда, и понимала, что внутри нет какой-либо опасности.
  Но, дело в другом. Достойна ли она, падший джедай, подручная одного из Темного совета, причина гибели не одного джедая, войти в это священное место? Как Сила отнесется к такому?
  Но Сила молчала.
  Девушка, вздохнув полной грудью, вошла под крышу древней джедайской обители.
  
  ***
  
  Новая Кузница встретила их гнетущей тишиной.
  Десятки коридоров, наполненных светом и лишенных малейшего намека на жизнь.
  Ни дроидов, ни разумных. Лишь гнетущее ощущение Темной стороны. Столь явственное, словно витающее в воздухе. Каждое помещение сияло блеском, отсутствием пыли и затхлости, которые могли бы быть присущи заброшенному, не использующемуся комплексу.
  Атрокса чувствовала, как Темная сторона блуждает по ее венам, распаляя инстинкты, будоража кровь, взывая к сражению. Малгус, шедший рядом с ней, испытывал тоже самое.
  Летанка буквально кожей ощущала, как сит кипит внутри себя темными эмоциями. Его респиратор втягивал воздух с такой силой, словно старался впитать в себя флюиды Темной стороны.
  Контингент дроидов-десантников, следующий за их спиной, медленно, но верно рассредоточивался по помещениям станции, беря под контроль все большую территорию Кузницы. Не встретив ни малейшего сопротивления, вооруженный контингент с 'Победы' медленно, но верно продвигался к сердцу бывшей 'Фабрики'.
  - Есть мысли, как это произошло? - Поинтересовалась девушка. Разглядывая архитектуру Кузницы, она не могла не признать, что интерьер соответствовал вполне распространенному мнению о раката, как об агрессивной, воинственной расе, которая некогда контролировала большую часть известной галактики. Лишенная декоративных излишеств, станция буквально кричала своим посетителям, что создана для войны, и не приемлет слабости от своих хозяев.
  - Реван догадывался, что 'Фабрика' - нечто большее, чем завод по производству дроидов, - ответил Малгус. - Захватив станцию, мы нашли немало отчетов от его людей, которые рассказывали о негативном воздействии на них 'Фабрики'. Депрессии, агрессия, деструктивное поведение... Реван был отнюдь не дураком. Как и в случае с Кузницей, он понял, что 'Фабрика' губительна для всех, кроме своих хозяев. Чем активнее их используешь, тем сильнее они используют тебя.
  - Неужели Реван, с его то Силой не смог совладать с 'Фабрикой'? - Усмехнулась твилечка.
  - Вишейт этого никогда не признавал, - продолжил Малгус, - но я всегда подозревал, что все то время, что Реван был у него в плену, Император вытворял с ним все тоже, что и с нами после гибели Вечного Альянса.
  - Хочешь сказать, что он превратил Ревана в свою Руку?
  - Я хочу сказать, что один раз у него это получилось, - отрезал Малгус. - Я изучал Ревана. Его записи здесь, на 'Фабрике', заметки в сокровищницах Императора, наблюдения Найрисс... Самонадеянность привела его и его друга в лапы Вишейта. Сила мне судья, если то, что делал Реван в Республике - Звездная кузница, его собственная Империя - это не план Императора. Конечно, джедайские архивы могли бы пролить свет на многие его поступки, но Орден предпочел забыть его, стереть из истории.
  - Но, между тем, он захватил 'Фабрику', - напомнила девушка. - И планировал уничтожить Империю роботизированной армией.
  - Угрозы Империи всегда заставляли Вишейта действовать безжалостно, и не считаясь с потерями, всеми доступными силами, - напомнил сит. - А в этот раз ответом Империи на возможно самую серьезную угрозу явилось вмешательство Темного совета и отправка небольшого отряда для устранения Ревана? Не смеши меня. Атрокса, - покачал головой Малгус. - За три сотни лет, что он провел в плену Императора Реван пал и вновь превратился в его послушного слугу. Мог ли он три сотни лет скрывать свои мысли от самого сильного адепта Темной стороны Силы? Нет, не мог. Никто из нас не смог. Реван лишь человек, и его воля триста лет была в руках Вишейта. Нет, - сит остановился на развилке, решая куда направиться. - Я скорей поверю, что Реван планировал истребить население Империи в угоду Императору.
  - Это не может быть правдой, - Атрокса наобум ткнула в правый коридор. Малгус направил отряд дроидов в левый коридор.
  - Реван сбежал с 'Фабрики' и все свои усилия бросил на возвращение духа Императора, - возразил Малгус. - Это ли не доказательство его преданности?
  Леди-сит замолчала, обдумывая сказанное.
  Меж тем, их процессия достигла массивной бронированной переборки, которая в отличие от предыдущих, не отворилась при приближении процессии.
  Малгус, знакомый с многими системами 'Фабрики', направил потоки Темной стороны на замок двери, который, насытившись, с металлическим лязганием разомкнулся, позволив полуметровым створкам разойтись в разные стороны, пропуская ситов внутрь.
  Обрамленный слева и справа колонадой массивных трубопроводов, переход над непроницаемой пустотой, уходящей в недра станции, привел их на широкую полукруглую площадку, с которой вел пандус на второй уровень, обрамленный широкими обзорными экранами, сквозь которые ситы разглядели квартет 'Рассекателей'. Трое окружали последнего. Между кораблями сновали белоснежные фигурки 'небовиков', производя ремонт взятого на буксир бывшего флагмана Малгуса.
  'Разящая длань' походила на огромный улей, облепленный трутнями.
  - Возможно, - с улыбкой произнесла Атрокса, - отсюда мы вернемся, разжившись одним кораблем.
  - Навязчивое предупреждение. Если вернетесь. - пророкотал синтезированный металлический голос из скрытых динамиков. Малгус похолодел, вспомнив, кому принадлежит этот механический голос.
  С пугающим лязгом, бронированные створки захлопнулись, раздавив нескольких 'небовиков'. Малгус и Атрокса, прижавшись спинами, активировали световые мечи, ожидая атаки.
  Парочка оставшихся с ними десантных дроидов в одно мгновение рухнули, сраженные точными выстрелами из дальнего угла рубки управления Кузницей. Следом, в боевой стойке, с бластерной винтовкой, удерживая ситов в прицеле, на свет вышел дроид ржаво-красного цвета.
  - Зловещее торжество, Добро пожаловать, мешки с мясом. - произнес HK-47. Красный свет оптических сенсоров блеснул, не предвещая ничего хорошего. - Начинайте говорить.
  
  ========== Глава 16. Герой Кристофсиса. ==========
   Уорм Лоатсом, генерал армии КНС не мог скрыть своих эмоций. Впрочем, уже бывший генерал наземного контингента на Кристофсисе.
  Керкойдеанец мысленно адресовал свое раздражение своему последнему собеседнику - адмиралу Тренчу, с которым закончил сеанс связи несколько минут назад.
  Граф Дуку, не довольный положением дел на планете, решил произвести рокировку в командовании, передав первенство власти в руки харча. Теперь планетарные войска должны подчиняться командам с орбиты. Фактически, бывший джедай унизил генерала, подчинив его, отдавшего столько сил на уничтожение джедайской группировки, флотскому офицеришке.
  Уорм не умалял заслуг харча по блокаде Кристофсиса. Благодаря ему, планета находилась в непроницаемом кольце кораблей, что исключало подход подкреплений к джедаю на поверхности. Но, и сам он приложил немало сил для уничтожения сил сопротивления на этой планете. Сколько клонов потеряли Кеноби и Скайуокер, прежде чем прибыл этот треклятый Доуган? Тысячи! Керкойдеанцу не хватило совсем немного, чтобы дожать их, принудить к капитуляции.
  Прибытие подкрепления и эвакуация потрепанных сил Республики - на совести Тренча.
  - 'Вы не способны опрокинуть крохотные силы республиканцев, генерал,' - передразнил Дуку Уорм. - 'У вас в сотни раз больше солдат!'
  Генерал с раздражением уставился на кристаллические монолиты небоскребов, видневшиеся из окон его резиденции. Он отобрал для себя самый роскошный особняк в черте столицы. Небольшой район города, превращенный в плацдарм, стал для армии КНС надежной занозой в теле контролируемой войсками Республики столице.
  Да, у него не получилось сломить республиканцев. Да, не получилось прорвать их оборону. Но, ведь и десанты Тренча не возымели успеха! И теперь, с завтрашнего утра, ему предстоит передать командование!
  Резервацию для местных жителей захватили эти же самые местные жители. Гуманность подхода Тренча к людям обернулась для него самого постыдным проигрышем - теперь люди завладели просто огромным количеством оружия, боеприпасов. И вся протонная артиллерия тоже досталась им. А ведь с ее помощью Лоатсом планировал вести бомбардировку столицы Кристофсиса, чтобы принудить республиканцев к миру.
  Харч наверняка праздновал победу. С каким злорадством он рассказывал Дуку, что Уорм старается сохранить столицу только ради ее банковских хранилищ. Возможно это и стало причиной понижения генерала. Но, посудите сами - должен же он иметь бонусы от того, что вынужден прозябать здесь, в мире напыщенных и наглых шахтеров. А ведь мог вести победоносные наступления где-нибудь в Ядре.
  Хаттов Тренч! Не потеряй он так бездарно первую свою боевую группу - джедаи не смогли бы доставить на планету свои войска. И эти, новые, оказались лучше предыдущих.
  Прошлых клонов Уорм вырезал сотнями. Джедаи буквально устлали их телами улицы столицы Кристосиса. А этот новый джедай, Доуган...
  Пошел на союз с местными. Пусть люди - не клоны, но тоже могут держать оружие в руках и направлять его в дроидов. И они пускали их в дело, регулярно истребляя патрули КНС.
  Лоатсом стал шумно втягивать воздух ноздрями, вспоминая, последнюю удачную атаку на Кристальный город. Кровопролитная бойня, в духе тех, через которые прошли Скайуокер и Кеноби.
  Разведка обнаружила тогда, что в город прибыли крупные силы ополченцев - до трех тысяч. Они же доставили в город резервный генератор силового поля, захваченный в долине. В городе, в котором нетронутыми сохранилась лишь центральная часть, а вся периферия лежала в руинах, концентрация врагов КНС достигла своего апогея. И, стоит им развернуть защитное поле, они станут крайне опасны... Упустить такой шанс было нельзя...
  Тренч и Лоатсом ударили одновременно, круша здания, технику, выкашивая силы противника... Казалось, вот-вот и силы КНС достигнут центральных позиций республиканцев, но нет... противник бросил на силы Лоатсома все свои резервы, замедлил, остановил, а затем и отбросил механическую армию. Повторная атака бомбардировщиков Тренча натолкнулась на активированное защитное поле и ураганный огонь выжившей зенитной артиллерии.
  Ожидая контратаки, Уорм извелся в надежде, что клоны ринутся преследовать отступающие части КНС и наткнутся на специально для них оставленные минные поля... Но, не случилось. Техника клонов не двинулась с места. Подразделения 'мясных дройдов' тоже. Утешительным призом могло быть лишь то, что немало ополченцев нашло свою гибель на оставленных 'сюрпризах'.
  Почти месяц прошел с момента окончания той резни.
  Но, как и до этого - все оставалось на своих местах.
  Клоны продолжали сидеть в столице, местные - отсиживались в долине за половину континента от столицы.
  Нетипичное поведение для республиканского командующего. Джедай превратил город после первой же атаки в неприступную крепость. Подходы заминированы, на зданиях снайперы, разведчики. Тяжелое вооружение сжигает танки и технику еще на подходе. Просторные улицы завалены баррикадами, а дома укреплены. Повсюду снуют эти клоны с реактивными ранцами, вынюхивают...
  Да еще эта артиллерия! Хоть орудия республиканцев имеют меньший радиус обстрела, они все же у них есть. И приносят невиданный урон его войскам.
  Хотя... теперь уже не его войскам. Командование принял Тренч.
  Вот пусть он и разбирается с тем, как победить этого джедая.
  Уорм с легким скрежетом провел острыми как игла зубами - подарок от предков - друг о друга.
  Уже полгода идет Война. Почти столько же он провел на Кристофсисе. Его план - взять республиканцев измором, должен принести плоды... Ему нужно лишь побольше этих металлических болванчиков...
  Плацдарм, занятый силами КНС на юге столицы, представлял из себя небольшой район, где некогда проживала элита. Роскошная библиотека, дорогие бутики, магазины, нескромные виллы, обставленные по последнему слову техники, блистающие роскошью.
  Занимая буквально с десяток кварталов, этот район имел собственную станцию высокоскоростного подземного шоссе, заблокированного за ненадобностью годы назад. Уорм понимал богатеев - для какой цели им пользоваться транспортом для бедняков, если через их район проходит скоростное шоссе? А персональный наземный транспорт на этой планете имели лишь богатые. Впрочем, после захвата концентрационного лагеря, Уорм распорядился принять меры предосторожности. Добрая сотня метров тоннеля была заминирована. Бронестворки, которые разрабатывались для герметизации тоннеля от возможного затопления, были опущены, а управление ими - выведено из строя. Аналогичная процедура была повторена во всех населенных пунктах планеты, контролируемых КНС. Два раза генерал не допускал одних и тех же ошибок.
  Армии дроидов удалось закрепиться в этом районе, благодаря тому, что Уорм облюбовал это прибежище олигархов задолго до момента появления сил Доугана на планете. Минные поля, силовые заграждения, баррикады... Танки стали частью массивной системы обороны. Последняя стала настолько угрожающей, что республиканцы не отваживались на ее штурм...
  Массивный взрыв, раздавшийся где-то на окраинах района, оказался настолько силен, что выбил хрупкий хрусталь, используемый в качестве оконных стекол. Генерал почувствовал, как под ногами заходил пол, но смог стоять.
  До его чувствительных ушей стали доноситься звуки перестрелки на улице. Бросившись к окну, он с ужасом и оторопью увидел, что внутри охраняемого периметра плацдарма мелькают белые фигурки клонов, безжалостно расстреливающих туповатых В-1. Словно демоны в ночи, клоны взмывали в воздух на своих реактивных ранцах, расстреливая из тяжелого вооружения танки, десантные транспорты и шагающие штурмовые танки. Вся техника, которая могла бы дать преимущество над республиканцами, оказалась уничтожена в первые секунды.
  Присмотревшись стоя на балконе к толпе атакующих, генерал с удивлением заметил, что кроме клонов, его база наводнена сотнями коренных жителей планеты, то и дело поддерживающих клонов огнем из трофейного оружия КНС.
  - Свяжи меня с Тренчем, - генерал с несвойственной для него энергией вернулся в операторскую. Он активировал голопроектор и отдал приказ появившемуся изображению ООМ-дроида. Флотский болванчик не понял его с первого раза, поэтому, пришлось повторить.
  - Понял-понял, - бестолково произнес последний, наконец. Его изображение сменилось голограммой харча.
  - Лоатсом! - Выходец с Секундус-Андо не скрывал своего раздражения. - Что у тебя происходит?
  - На меня напали! - Огрызнулся генерал. У него что там, есть проблемы поважнее? - Клоны внутри периметра. Вместе с ними - ополченцы!
  Где-то внизу с металлическим лязгом рухнула сорванная с петель входная дверь. Почти тонна брони, между прочим. Керкойдеанец почувствовал, как внизу живота образовалось сосущее чувство. За ним пришли...
  Изо рта харча донеслось недовольное стрекотание. В зоне голографии появился все тот же ООМ дроид, передавший адмиралу деку.
  - Эти атаки происходят во всех крупных городах, - произнес он, взглянув на содержание послания. - Оба мегаполиса уже атакованы.
  - Этого не может быть! - Вскипел Лоатсом. - Как им это удалось?
  На Кристофсисе имелось более десятка городов. Но лишь три из них представляли значение - Кристальный город - столица планеты, и два мегаполиса поменьше - Северный и Южный города. Последние контролировались крупными военными контингентами армии дроидов, и напасть на них было попросту невозможно - хотя бы потому, что пространство вокруг городов находилось под наблюдением. Каждый город имел оккупационный контингент по меньшей мере пять сотен тысяч дроидов с сопутствующим тяжелым вооружением.
  В Северном городе располагалась вся межзвездная инфраструктура планеты - мастерские, стартовые площадки, склады топлива, грузовые площадки и ангары, космопорт, способный принимать самые массивные из гражданских кораблей. Но, в самом начале оккупации, космопорт подвергся бомбардировке с орбиты - когда джедаи попытались использовать его защитные батареи для обстрела эскадры КНС на орбите.
  Южный город представлял собой истинной спальную зону - огромный мегаполис, в котором проживала большая часть населения планеты. Остальные города ютились вокруг вышеуказанных двух, но не интересовали КНС - в них не было ни стратегически важных объектов, ни богатств столицы.
  - Также, как они отобрали у тебя долину, - прострекотал харч. - Они атакуют из-под земли.
  Лоатсом, подобно своим далеким предкам утробно зарычал. Его провели! Снова!
  - Сэр, - ООМ дроид снова оказался в поле зрения. И хоть металлическая голова не могла выражать чувств, выглядел он крайне обеспокоенным.
  С хрустом разлетелась в щепки входная дверь комнаты.
  Подобно метеору, в помещение ворвалась невысокая, можно даже сказать хрупкая, девушка с белоснежным оттенком кожи и такими же белоснежно-серебристыми волосами. 'Саркай', вспомнил название этой расы генерал.
  В руках девушка сжимала активированный световой меч, с парой горящих золотистых лезвий. 'Еще один джедай? - Удивлению генерала не было предела. - Здесь? Но как?'
  Непринужденным движением руки, девушка отразила выстрел одного из пары дроидов, находившихся рядом с генералом. Следующий за ней клон в неизвестном типе доспехов, метким огнем прикончил обоих противников, взяв на прицел самого Лоатсома.
  - Вы арестованы, генерал, - произнесла девушка, деактивируя свое оружие.
  Ему не оставалось ничего другого, как поднять верхние конечности вверх. Видя это, голограмма Тренча недовольно застрекотала. Клон мгновенно заломил ему руки за спину и надел наручники, после чего повел пленного прочь.
  - Джедай, - констатировал Тренч. - Еще один. Неожиданно.
  - У вас с этим проблемы, адмирал? - Девушка легко улыбнулась, концентрируя свое внимание на собеседнике. - Советую вам сдаться, пока не поздно.
  - Мне нечего опасаться, - гордо произнес адмирал. - Совсем скоро я смету вас с этой планеты...
  Девушка взглянула на левый наруч, где у нее был закреплен небольшой компьютер. Вслед за этим, девушка улыбнулась, переведя вновь взгляд на командующего флотом КНС.
  - Адмирал, мне кажется, ваши проблемы прибыли.
  
  ***
  Стоя на мостике 'Странника', Шей Визла наблюдала за тем, как флот 'Молотоглавов' и корветов, формируется в ударные группы.
  Отдаленная ненаселенная система в Среднем кольце не представлял интереса для враждующих сторон. Впрочем, именно по этой причине здесь на протяжении последнего месяца находились модернизированные на верфях Рендили корабли.
  - Все группы доложили о готовности, - доложил контр-адмирал Эрмин Ширано. Высокий, мускулистый, с волевым подбородком и точеными чертами лица, с проседью в коротких каштановых городах, он, по мнению Шей мог бы посоперничать в красоте и мужественностью с лучшими сынами Мандалора. - Мы принимаем истребители на борт, и будем готовы к прыжку.
  - Отлично, адмирал, - похвалила Шей. - Мы укладываемся в график?
  - Конечно, - заверил ее командующий. - За то вы нам и платите.
  - И немало, - напомнила девушка. Командующий флотом хмыкнул, удалившись вглубь рубки. Ему предстояло вести армаду древних, но хорошо модифицированных кораблей в сражение, от исхода которого зависели его комиссионные и премия для его подчиненных.
  Мандолорианка в предвкушении разглядывала корабли, которым предстояло столкнуться с группировкой Тренча.
  Все суда были разделены на пять групп. Каждой из групп предписывался свой фронт в предстоящем сражении. Мандалор-Мститель покинула Кристофсис через неделю после кровавого сражения, стоившего легиону значительной части одного из полков. 'Фурия' провела на орбите двое суток, собирая подробную разведывательную информацию о группировки КНС. Двадцать фрегатов 'Щедрый', пять 'Барышников' и флагман Тренча - линкор 'Провидение'. Линкоры, находясь в шести точках на орбите. Между ними, свободно барражировали фрегаты. Множественные группы истребителей всех мастей осуществляли патрулирование, очевидно, в надежде поймать то и дело прорывающую блокаду 'невидимку'.
  Первая группа, включающая в себя семь 'Молотоглавов' и двенадцать 'Трант'. Именно этой группе предстояло взять на себя флагман Тренча и его просто огромное авиакрыло.
  Группы со второй по пятую насчитывали десять вымпелов - по пять крейсеров и корветов. На их долю выпадало сдерживание или уничтожение - как повезет, 'Барышников'.
  Визла со вздохом отошла от обзорного экрана. Сколько денег было убито в эти древние, но, признаться честно, крепкие корабли? За ту же сумму можно было заказать на Мандалоре сотни средних корветов или фрегатов, которые составят надежную конкуренцию большинству кораблей Конфедерации.
  Впрочем, не ей считать чужие деньги.
  Зато, она умела их тратить.
  Джедаи, в принципе, парни неплохие. Но, когда доходит до войны...
  Нет, только вдумайтесь! Потратить сотни миллионов в подготовку целого флота... Но, даже не вспомнить о том, что на кораблях нет экипажей! Что вообще в голове у этих дур с их энергетическими зубочистками? Кто там из них летела на Рендили?
  Благо, Доуган решил ее направить на Рендили для принятия предложения корабелов на постройку новых 'Ауреков' и 'Когтей'. Второй задачей являлось заключить контракты на ремонт 'Флота Катаны'. Ну, и основная задача - скоординировать флот для атаки на корабли КНС в нужное время.
  Джедай, сперва хотел отправить к корабелам Карсен, но, как только всплыла история с кораблями без экипажей, передумал и отдал дело в руки той, кто хотя бы знает, что такое - вести людей в бой. Конечно, в период войны с Империей ситов, джедаи себя проявили, и даже неплохо. Но, отнюдь не в полномасштабных сражениях.
  Персональный топ-менеджер 'Звездолетов Рендили' - Ион Греттчер, коренной выходец Рендили, сын относительно влиятельного семейства, оказался на редкость смышлёным парнем. При других обстоятельствах, он мог заинтересовать ее, но... Четыре тысячи лет жизненного опыта накладывали свои отпечатки.
  Возможность дополнительных комиссионных заинтересовала Иона, и он поделился информацией, что за вояки из сил обороны Рендили, тесно связанные с 'Звездолетами Рендили', частенько берут частные подряды, сопровождая на своих 'Дредноутах' крупные торговые караваны на опасных участках гиперпространственных трасс. Командование сил обороны закрывало на это глаза, получая от заказов определенный процент. Именно из рендилийский вояк были сформированы перегонные экипажи для древнего флота.
  И, возможно, кто-то из перегонной команды не откажется проверить в деле результат многомесячной работы верфей.
  Заплатив менеджеру столько, что он сам вполне мог себе купить крейсер, Шей, оставалось лишь наблюдать, как парень мечется по всей планете, отрабатывая свои кредитки. Как бы ни хотелось рендилийцам, имя заказчика оставалось в секрете, собственно, как и цель предполагаемой атаки.
  Три дня потребовалось Иону, чтобы решить все вопросы с корпорацией и Флотом обороны Рендили. Двадцать тысяч разумных из вооруженных сил Рендили, прибыли на зов Шей и кредиток. По сути, конечно, эта цифра - всего лишь экипаж одного 'Дредноута', но, принцип набора не сильно интересовал Визлу.
  У нее имелось шестьдесят два корабля, почти тысяча истребителей авиации, и совсем немного времени для подготовки этих кораблей к бою.
  Учитывая численность противника, они могли залететь в систему Кристоф всем скопом и раздолбать сепов под корень. Но, мандолорианка сомневалась, что впоследствии сможет как-то объяснить Доугану причину многочисленных потерь.
  Свежесформированные соединения требуют подготовки, боевого слаживания. Именно этим и занялся временны командующий всем этим флотом, контр-адмирал Эрмин Ширано.
  Количество кораблей требовало, конечно, офицера в чине повыше, но, несмотря на большие комиссионные, желающих не нашлось. Ширано, который ранее командовал перевозкой кораблей на Рендили, в общем-то имел положительные рекомендации со стороны своего командования и руководства корпорацией. Да и выбирать-то особо не из кого было.
  Не жалея сил, времени и кредиток из кармана неизвестного работодателя, Ширано гонял своих подчиненных и в хвост, и в гриву. Его стремление минимизировать потери путем долгих тренировок и выучки подчиненных импонировало Шей. Будучи Мандалором, она поступала так же. 'Пот экономит кровь'. Эту прописную истину в культуре мандалорцев оставили еще их прародители - таунги.
  Обладая запасом времени до дня 'Д' - именно так джедай назвал день и время операции по деблокаде Кристофсиса - мандолорианка наблюдала за работой временного личного состава флота. Получив прозвище 'Флот Молот', крейсера и корветы нещадно штурмовали окрестные астероиды, превращая их в пыль. Экипажи с каждым днем действовали все лучше и лучше. Сказывалось наличие хоть какого-то опыта службы на флоте. Впоследствии, как только наемники получат свои деньги, они вернутся на службу в родную систему. И хозяевам всего этого модернизированного старья придется искать новые экипажи. Которые предстоит обучить. Конечно, клоны наемника из клана Фетт весьма перспективный материал, но, это все не то. Флот и экипажи кораблей должен быть предан своему хозяину - Доугану. Но никак не Республике.
  Перед ней не ставилось таких задач, но как лидер своего народа, она привыкла мыслить широко. Но, в этой ситуации ничего, кроме само собой разумеющихся выводов, на ум не приходило.
  Примерно через две недели после начала ее миссии, она получила уведомление от Греттчера, что руководство компании готово приступить к выполнению второго пункта из списка.
  Столь незамысловатое послание указывало, что 'Верфи Рендили' готовы к выполнению операции по реактивации 'Флота Катана'.
  Ей было необходимо передать координаты флота и лично присутствовать при прибытии кораблей компании. Буквально - следовало принять участие в пересчете кораблей. Военный флот Рендили составляли преимущественно 'Дредноуты', коих в распоряжении Шей имелось две сотни. И, компания не очень хотела возможных обвинений в пустых тратах или возможном присвоении кораблей.
  - Адмирал Ширано, - мандолорианка вырвала командующего из его рутинной работы. - Нам необходимо отбыть.
  - Как прикажите, - равнодушно согласился человек. Обратившись к оператору систем связи, он произнес. - Передайте на 'Миротворец', что командование учениями принимает контр-адмирал Деллис.
  Затем, обращаясь уже к закованной в мандолорианскую броню девушке, произнес с легкой усмешкой:
  - Я в полном Вашем распоряжении, мэм.
  
  ***
  - А ваш наниматель не так-то прост, - такими были первые слова Ширано, когда 'Странник' вывалился в обычное пространство в точке сбора.
  - Вы так думаете? - Усмехнулась Шей.
  Адмирал наградил ее скептическим взглядом.
  - Это крейсера класса 'Дредноут', - человек ткнул пальцем в неровный строй дрейфующих в космосе кораблей. При первом взгляде, в черноте космоса нельзя было разглядеть что-либо примечательного. Лишь наметанный глаз мог отличить крупицы звезд от мягкого мерцания ходовых огней сотен кораблей. - Я могу ошибаться, но их здесь две сотни вымпелов. Плюс-минус.
  - Вполне может быть, - Визла стояла на мостике 'Молотоглава', наблюдая сквозь прозрачную часть мостика за разворачивающимся перед ее глазами движением пустых боевых кораблей, которые прибыли сюда по воле одного, давно умершего существа.
  Она не обращала внимание на тихие переговоры команды мостика, негромко обсуждающих происходящее.
  - Это 'Темные силы', - выдал свое мнение Эрмус. - Это корабли Республики...
  - Адмирал, - девушка взглянула на командующего. - Это БЫЛИ корабли Республики. Сейчас они находятся в нейтральном космосе. И ни Республика, ни КНС, ни хатты, ни даже последняя гизка не имеют на них прав. Кроме, - сделала она акцент. - Моего нанимателя.
  - У нас будут большие проблемы, - предупредил он. - Республика не оставит этого так - они отчаянно нуждаются в кораблях и...
  - Мой наниматель, - перебила девушка. - Решит все возможные проблемы. Как вы видите - для него не составляет труда отремонтировать старые корабли и нанять целый флот специалистов. Не станет проблемой и Республика. Мы потратили приличную сумму на то, чтобы завладеть этими кораблями, - предупредила она. - И никому не позволим лишить нас их. Секрет 'Темных сил' останется между нами. Мой наниматель не пожалеет сил и средств, чтобы заставить замолчать тех, кто поставит под угрозу секретность его планов. Надеюсь, вы понимаете?
  Человек утвердительно кинул.
  - На подходе 'Непокоренный', - подал голос один из навигаторов. - Прибытие через пару минут.
  Адмирал вновь кивнул, демонстрируя, что принял информацию. Заложив руки за спину, в матово-черном мундире рендилийского флота он стоял в передней части рубки, предаваясь своим мыслям. Визла не беспокоила его. Она понимала, что иногда человеку, перед принятием судьбоносного решения, следует 'повариться' в своих мыслях. Нет ничего убедительнее тех аргументов, которые мы сформируем для себя сами.
  Тишину рефлексии нарушило появление еще одного корабля.
  Впрочем, Визла, не сильно удивилась увидев здесь представителя тактических командных кораблей.
  - Я думала их давно разрезали на металл, - поделилась соображениями она.
  Прибывший больше напоминал огромную станцию, снабженную двигателями. В эпоху Мандалорских войн, эти корабли служили координаторами действия небольших флотов Респулики. И память о них надежно отразилась в истории ее народа. Трехкилометровый в диаметре гигант, хоть имел небольшую скорость, но никогда не становился помехой для наступления республиканцев. В недрах этого корабля находился суперкомпьютер, который командовал приданной ему группой кораблей. 'Неприступные', так назывался их класс. С непроницаемой защитой из собственных орудий, эти корабли привели к победе в десятках сражений. И мало кто из мандалорцев мог похвастаться тем, что ему удалось захватить или уничтожить такой корабль. Визла напрягла память. Если последняя ее не подводит, то лишь один из 'Неприступных' стал добычей выходцев с Мандалора. За всю известную историю.
  - Практически все они уже переплавлены, - заметил Ширано. - 'Непокоренный' модернизировали в мобильную мастерскую примерно в то же время, когда строили 'Флот Катана'. Могу ошибиться, но их хотели продать комплектом. Никому не помешает мобильная крепость, способная ремонтировать твой собственный флот. Его трюмы могут вместить до пятидесяти тысяч тонн груза. Либо же, - он ткнул пальцем в ближайший дредноут, - стать доком для вот этих вот ребят.
  - Судя по тому, что этот корабль остался у вас, - заметила Шей, - Республика не захотела его приобрести?
  - Кому нужен база-док для флота, которого нет? - Улыбнулся адмирал. - Да и стоит он дороговато - почти три миллиарда кредитов. Республика сочла его чрезмерно дорогим украшением. Быть может вашему нанимателю пригодится такой корабль, - намекнул он. - Ведь его кораблям где-то нужно будет чиниться...
  - Я доведу это до его сведения, - пообещала мандолорианка.
  Человек продолжил наблюдать за тем, как огромный корабль выпускает из своих ангаров сотни транспортных челноков, устремившихся к мертвым кораблям
  - С таким флотом можно захватить сектор, - произнес он. - И править им...
  - Планы моего нанимателя охватывают всю галактику, - осторожно произнесла Визла, понизив голос так чтобы их не могли услышать другие люди на мостике. - И он нуждается в талантливых специалистах, услуги которых оценит максимально щедро.
  Человек с недоверием и осторожностью посмотрел на нее, словно хотел увидеть в ответ, что это шутка. Но, мандолорианка был серьезна как никогда. Ни тени улыбки, ни малейшего намека на неискренность.
  - Я думаю, - наконец произнес человек. - Ваш наниматель крайне амбициозный человек.
  После этих слов мужчина вновь замолчал. Вдвоем они смотрели на то, как рабочие 'Верфей Рендили' готовились к оживлению легендарного флота. Кажущееся отличным внешнее состояние кораблей было лишь скорлупой, внутри которой имелись сотни и тысячи неисправностей, которые рендилийцам следовало устранить и вернуть кораблям их было величие и силу.
  Каждый думал о своем, но, сути происходящего это не меняло. Ученик Император хотел этот флот. И ради него был готов к списанию львиной доли средств с номерного счета компании. Корабелы могли лишь радоваться столь выгодному и прибыльному заказу. Средства, ранее лежавшие мертвым грузом, наконец, получили высвобождение. Предприятие, обделенное государственным заказом в преддверии войны, получило небывалую подпитку. Строительство новых 'Молотоглавов', ремонт 'Флота Катаны'... даже без заказов Республики, планета имела все шансы на продолжение безбедного существования.
  А раз так, то таинственный наниматель всегда будет нуждаться в опытных офицерах и персонале, знакомом с этой техникой. Как бы не хотело правительство Рендили, корпорация давно уже сроднилась с флотом самообороны. Впрочем, никто и не жаловался. Республика берегла Рендили, хоть и не пользовалась их услугами также, как раньше. Это уязвляло гордость большинства выходцев с Рендили. В высших кругах ходили слухи о заигрывании правительства с КНС - об этом говорил его приятель, Джейс Деллин, метящий к концу года занять пост командующего Оборонительным флотом Рендили. Как и большинство офицеров старой закалки, Деллин не горел желанием вмешиваться в политические дрязки и кланяться торгашам. Но, Республика заигрывала с Куатом, на чьих верфях промышляли многочисленные шпионы рендилийцев. Мало кому понравится, когда богатый клиент уходит к конкурентам. Особенно, когда от этого клиента зависит, будет ли твой бутерброд с деликатесами, или нет.
  - Скажите, - человек принял решение. - Как устроить встречу с вашим нанимателем?
  - Я могу вам это устроить, адмирал, - пообещала Шей.
  
  ***
  Превосходство противника в малых кораблях - истребителях и бомбардировщиках, проявилось почти сразу. Словно тучи гнуса, они бросались на корабли, стремясь залить их морем лазерного огня.
  'Транты', 'Ауреки' и 'Когти' на зависть справлялись с задачей, отсекая мелюзгу от крупных кораблей. За первые полчаса боя, потери эскадры Ширано составили в общей сложности один корвет и дюжину истребителей. Неплохой результат, надо сказать.
  Учитывая, что у к этому моменту времени корабли Тренча уже сошли с орбиты, вышли из строя или взорвались порядка пяти 'Щедрых' и просто мириады истребителей. Тактика рендилийского командующего, основанная на разведданных Визлы, приносила свои плоды.
  Растянутые в блокадный строй корабли противника подверглись концентрированному массированному огню со стороны групп вторжения. Превосходя противника численно, 'Молотоглавы' и 'Транты' могли сами диктовать условия драки, не опасаясь сильного противодействия со стороны механического противника. Цель за целью, группы истребляли корабли блокады, все больше смещая смертельный огонь на 'Барышники' и флагман самого Тренча.
  Третья группа, наседающая на 'Барышник', расположившийся над южным полюсом планеты, имела определенные успехи. Корабль Торговой Федерации лишился щитов и горел, выбрасывая на орбиту планету миллионы обломков. Удачным заходом эскадрилья 'Ауреков' разгромила ангар гигантского корабля, оставив его без авиакрыла. Добить подранка, хоть и больно огрызающегося, оказалось делом лишних десяти минут...
  Флот Тренча пылал. Растянутые на орбите планеты корабли оказались вовлечены в противостояние с пятью массивными и хорошо вооруженными группами, которые давно отрепетированным маневром концентрированным огнем сносили щиты выбранной цели. После этого, противнику оставалось жить считанные минуты. 'Транты', действуя отрядами, практически безнаказанно расстреливали 'Щедрые', пользуясь своим подавляющим превосходством.
  'Молотоглавы' же по схожей тактике, 'раскалывали' 'Барышники'.
  Конечно, линкоры Торговой Федерации оказались теми еще крепкими орешками. По сути, представляя из себя узловые элементы орбитальной блокады, эти корабли заливали своих противников потоками огня, заставляя 'Молотоглавы' действовать более осторожно. Изделия верфей Рендили 'каруселили' вокруг громадных линкоров, поливая их огнем, не позволяя противнику пристреляться по одной цели. 'Транты', не занятые фрегатами КНС, мало в чем уступающие по вооружению своим старшим собратьям, поддерживали последних огнем, одновременно организуя нейтрализуя истребители противника.
  Тренч не мог не понимать, что количественное превосходство прибывших кораблей над его силами рано или поздно приведет к краху. За три часа боя больше половины 'Щедрых' превратились в марево обломков. Два 'Барышника' также представляли из себя металлолом, догорающий в верхних слоях атмосферы. Третий, без хода и большей части вооружения, из последних сил отбивался от противника, засылая все новые волны истребителей, в надежде сломить сопротивление наседающего врага.
  Два последних, с пятью оставшимися 'Щедрыми', стягивались к Северному полюсу планеты, где от наседающей Первой группы отбивался 'Непобедимый' = флагман Тренча. Именно изделие куарренов смог вывести из строя 'Воина', поразив корабль во время маневра самонаводящейся ракетой в мостик. Случайное попадание привело к потере управляемости корабля. Прежде чем управление было восстановлено с запасного мостика, крейсер успел получить еще ряд тяжелых повреждений, что исключило его из списка активных участников боя. С разрушениями носовой части, 'Молотоглавый' вышел из боя, и до его окончания находился под охраной двух 'Трант', отгонявших от подранка 'Гиен'.
  К исходу пятого часа сражения, когда в распоряжении харча остался лишь его собственный флагман, которому предстоял долгий ремонт, да избитые до состояния, в котором лучше на переплавку, чем в ремонт, парочка 'Барышников', адмирал КНС выполнил самый разумный маневр из всех, какие предполагала ситуация.
  Полыхая пожарами незадраенных отсеков, выбрасывая в космос мириады обломков, три едва живые корабля из армады Тренча, покинули систему Кристоф, поставив жирную точку на блокаде планеты.
  - Приказ по эскадре, - видя бегство противника, контр-адмирал засуетился. - Приступить к спасательным работам. Истребителям продолжить охоту за эскадрильями противника, - отступая, харч не озаботился тем, чтобы вернуть на борт хотя бы часть своего авиакрыла.
  Шей с внутренним одобрением отмечала успехи миссии. Флот противника не просто разбит - он уничтожен. Раздавлен во всех смыслах. 'Барышник', которому никак не удавалось справиться с пожарами - прекрасный трофей, который, впрочем, еще предстояло захватить. Безвозвратно потеряв четыре корвета, эскадра имела повреждения разной степени тяжести, но, за исключением 'Воина', критических неполадок не наблюдалось.
  Удручали потери среди личного состава истребителей. Больше двух сотен машин вместе с пилотами канули в небытие. Оставшихся сил, конечно хватит для организации патрулирования системы и выслеживанию недобитков. Но, на ближайшее время, эскадра потеряла большую часть своего авиакрыла. В случае, если противник приведет подкрепление - это может стать проблемой.
  - Свяжитесь с планетой, - обратился он с Визле. - Блокада уничтожена. Корабли готовы оказать поддержку в наземной операции.
  
  ***
  С бегством остатков орбитальной группировки, добить оставшиеся силы на земле стало лишь делом времени.
  Пленение Надией генерала сыграло нам лишь на руку, ускорив наш триумф.
  Мы успели вовремя.
  Лоатсом, заминировав участки тоннелей, лишь упростил нам задачу. Подрыв минных заграждений спровоцировал обрушение тоннелей, которые стали прекрасным путем наружу. Наполовину заваленные обломками. Они препятствовали прохождению нашей тяжелой техники, но зато позволили развернуться пехоте. При поддержке клонов с реактивными ранцами, пехота и ополчение в едином порыве опрокинули дроидов.
  Надия и Балда атаковали плацдарм Лоатсома, возглавив третий полк и приданные к нему две с половиной тысячи ополченцев.
  Кира при поддержке первого полка, понесшего наименьше потери и аналогичного числа местных, вела бои за Южный мегаполис.
  Мне же с остатками второго полка и самым большим подразделением ополченцев, предстояло взять космопорт. Под моим началом также остался верный Альфа.
  Оборонять базу от возможных атак предстояло остаткам четвертого батальона Руди и инженерам Мимо.
  В общей сложности, ополченцы смогли выставить до десяти тысяч бойцов. Четыре тысячи из них я забрал себе. Последний батальон был мной брошен для атак по другим населенным пунктам планеты.
  Мы не стремились победить сразу по всем фронтам. По большей степени, атака была направлена лишь на захват Лоатсома и Северного мегаполиса. Остальные же ставили своей целью связать противника боем и не допустить подхода подкрепления. Моя звездная армада занималась тем же на орбите.
  Получилось даже лучше, чем планировали.
  Противника нам удалось заставь врасплох.
  ООМ-дроиды, распоряжающиеся контингентами противника на территории планеты, представляли серьезных противников. Подобно ретрансляторам, они передавали подчиненным силам приказы от центрального компьютера. Больше самостоятельности, больше тактической составляющей. Практически в каждом населенном пункте планеты, подразделения КНС находились под командованием именно этих дроидов.
  Возможно лишь слепая удача, или же опыт в ведении партизанских налетов, помогли ополченцам сломить силы противника. Руди, к которому стекались данные со все планеты, в режиме реального времени информировал меня о том, что очередной населенный пункт отбит у противника.
  Первым нашим крупным успехом стало пленение Лоатсома. Уничтожение плацдарма сепов являлось наиважнейшим элементом плана. Благодаря мониторингу систем связи Конфедерации, силам Республики стало известно о передаче полномочий. Если б она состоялась, то принудить отряды дроидов к миру стало бы не возможным.
  В мультфильме 'Войны клонов', Оби-ван смог принудить силы КНС к сдаче, захватив Лоатсома в плен. Почему бы не провернуть тот же прием? Для чего уничтожать лишние тысячи дроидов и жертвовать жизнями, если можно этого избежать?
  Однако, тут нас ожидал неприятный сюрприз.
  С началом Войн клонов у Конфедерации независимых систем возникла потребность в создании нового типа боевого дроида. Как и Республика, КНС нуждалась в талантливых офицерах, способного командовать обычными дроидами как в наземных, так и в космических битвах. К сожалению, ни в Республике, ни в КНС не было магазина по продаже тактических гениев, поэтому, пока Республика набиралась опыта путем проб и ошибок, КНС продолжала свои эксперименты с дроидами. Стараясь сделать их более умнее, вкладывая в них различные тактические алгоритмы и одна Сила знает еще что, ученые-конфедераты все же добились успеха.
  Итогом работы инженеров и ученых сепаратистов стали тактические дроиды серии 'Т'. Этим парням почти двухметрового роста, похожим на древних сайлонов из небезызвестной Вселенной, предназначалось управлять военными кораблями и боевыми подразделениями КНС.
  С чем они, собственно, прекрасно справлялись.
  Пленение Лоатсома, к сожалению, не упростило нашей участи. Истрепавший нам нервы плацдарм, наконец, пал. А вместе с ним - и все его защитники. Грелл докладывала о больших запасах трофейного оружия и техники, которую, по заверению Мимо, сравнительно просто вернуть в строй.
  Но, это ничуть не облегчило мое и Киры положение.
  Вооруженные группировки КНС, контролировавшие Северный и Южный мегаполисами, оказались под командованием тактических дроидов. Эти ребята просто проигнорировали транслируемый приказ Лоатсома о сдаче. Мы получили два весьма массивных очага сопротивления, которые оставалось взять только силой.
  
  ***
  - Третий полк движется на помощь Первому, - сообщил мне Альфа, нырнув в тот же окоп, что и я.
  Конечно, сложно назвать окопом гигантскую воронку от бомбы, но, другого не имелось. Величайший просчет ВАР - это отсутствие у клонов обычного шанцевого инструмента. Вашу ж мать, даже саперной лопатки нет!
  - Я рад за них, - стараясь перекричать грохот от близких разрывов, ответил я. - Но нам это как поможет?
  - Грелл и Карсен раздавят силы в Южном мегаполисе, затем помогут нам, - пояснил коммандос.
  - А я уж подумал, что что-то хорошее, - оставалось лишь развести руками.
  Северный мегаполис размерами не уступал столице, но в отличие от нее имел мало небоскребов. Созданный, по сути лишь для обеспечения деятельности космопорта, который местная элита расположила в отдалении от жилых объектов, мегаполис вмещал в себя больше десяти посадочных площадок, способных принять поистине огромные космические корабли. Могли бы 'Барышники' спускаться в атмосферу, то нашли тут прекрасные места для парковок.
  Еще до Войны, кристофсианцы оборудовали космопорт некоторым подобием зенитной артиллерии. Однако, сепаратисты уничтожили ее, когда армия предыдущих джедаев попыталась ей воспользоваться.
  Взамен, сепы привезли свою. Как же сильно я был разочарован, увидав в распоряжении дроидов десяток действующих зенитных орудий. И, не могу не признать, этот механический парень подошел к их использованию весьма творчески.
  Отремонтированные орудия держали теперь уже наши космические корабли на орбите, не позволяя им вмешаться в происходящее. Параллельно с этим, пушки утюжили наши позиции, не позволяя нам закончить начатое.
  Подорвав участок тоннеля, мы бросились в атаку, и захватили две третьи территории космопорта, знатно потрепав контингент дроидов, прежде чем дроид-тактик подключился к сражению.
  Дальше пошло веселее. По факту, оставшаяся для захвата территория космопорта представляла из себя одну сплошную пермакритовую равнину. С одной стороны - мы, с другой - ощерившиеся десятком орудий противники, взявшие под контроль массивное здание космопорта. Патовая ситуация.
  Слева, справа и позади, дроидов окружали посадочные площадки, что исключало их обход или атаку с тыла. Воздух прикрыт артиллерией.
  И в этот раз станция 'метро' не проходила даже близко от позиций дроидов.
  Посадочная площадка звездолетов была устлана трупами клонов и ополченцев, погибших при попытке штурмовать здание космопорта. На ровной местности они стали словно целями в тире для жестянок.
  План 'раш по центру', с помощью которого мы захватили большую часть нынешних позиций, захлебнулся в крови. Немногие выжившие прятались в импровизированных окопах, переползая по мере возможности ближе к цитадели дроидов. Но, с каждым таким перекатом, нас становилось все меньше.
  Большую часть орудий нам удалось отвлечь, вызвав авиацию, которая, хоть и не могла причинить серьезного ущерба укреплению противника, 'делала' тактику нервы. Заодно, не позволяла всему десятку орудий перепахать площадь и отправить нас в Силу.
  - Через сколько доставят наши орудия? - Поинтересовался я.
  Других вариантов я не видел - раз м не можем взять здание, придется его сравнять с землей.
  - Орудия уже на месте, - сообщил Альфа. - Монтируют станины. Еще полчаса и сможем открыть огонь.
  - Как бы за это время нас не покрошили, - с сомнением ответил я.
  Нужно выиграть время. Прекратить перестрелку, дав возможность инженерам завершить монтаж орудий, и позволить медикам собрать раненых. Этой мыслью я поделился с коммандос.
  Клон на мгновение завис, словно ошалел от сказанного, после чего решительно отверг мою идею.
  - Дроиды не ведут переговоров, сэр!
  - Ну то мы еще посмотрим! - Ответ клона навел меня на мысль. Как говорится - 'хорошая мысля приходит опосля'.
  
  ***
  Дроид-тактик ТХ-65 являлся типичным представителем своего семейства. С бочкообразным туловищем желто-синей окраской и приплюснутой головой, снабженной красными фоторецепторами. Органики, возможно, нашли бы еще десятки способов описать его, но, для тактика это не имело значение.
  Лишь выполнение задачи - победа Конфедерации в этой войне - прямая и явная цель для каждого из дроидов-тактиков. И ничто не должно мешать выполнению этого плана.
  Его, как и других тактиков собрали на заводе 'Боевых автоматов Бактоид'. В их электронный мозг вложили невозможные объемы данных, подчинив дроидов одной цели - уничтожению сил Республики. Наземные, космические сражения - все едино. Республика должна пасть, а его хозяевам уготована доля правителей.
  Генерал Лоатсом назначил его командовать гарнизоном в Северном мегаполисе. Стратегически важный аванпост на планете, космопорт в этом городе позволял принимать и отправлять большетоннажные корабли.
  Но, генерал не использовал космопорт, и подкрепления к нему не прибывали. Находясь во главе полумиллионной армии, ТХ-65 не мог понять причину бездествия столь ценного ресурса. Все его эвристические и тактические алгоритмы указывали прямо - следует принять как можно большее количество войск и тяжелой техники и уничтожить силы сопротивления Республики.
  ТХ-65 знал, что новый командующий клонами значительно укрепил оборонительный периметр своей базы. Простые подсчеты указывали на то, что пассивность джедая и его солдат преследует неизвестную дроиду цель - возможно, они ждут деблокады. Но, в таком случае, тем более следует усилить натиск. Высадить с кораблей дополнительные силы и начать штурм.
  Однако, между адмиралом Тренчем и генералом Лоатсомом возникла личная неприязнь. Их поведение ставило под сомнение возможность плодотворного сотрудничества и достижения поставленной графом Дуку цели - уничтожения сил Республики.
  ТХ-65 принялся действовать. Хоть у него в подчинении были лишь малоэффективные В-1, с их помощью он смог восстановить работоспособность большей части зенитной артиллерии космопорта, подготовив ее к ведению огня по наземным целям. И, оказалось, что вовремя.
  Клоны воспользовались подземным транспортным тоннелем, и смогли в кратчайшие сроки захватить практически всю периферически территорию космопорта. Дальнейшее их продвижение дроид-тактик смог предотвратить артиллерийским заградительным огнем.
  Оценка ситуации красноречиво свидетельствовала о фактически свершившемся разгроме его группировки войск.
  Под его началом осталось чуть больше пятидесяти тысяч дроидов серии В-1.
  Реактор, от которого питались зенитные орудия, находился на территории, занятой противником. По расчетам ТХ-65, пройдет не более суток, прежде чем противник сможет выяснить это, отключить питание артиллерии и штурмом взять здание космопорта.
  Кроме того, у противника имеются орудия AV-7. После захвата генерала Лоатсома, эти орудия могут быть переориентированы на уничтожение подразделений под командованием ТХ-65.
  Дроид мог разрабатывать планы собственного поражения часами, используя доступную ему информацию. Конечно, при других обстоятельствах, он готовил бы планы обороны, для дальнейшего удержания вверенного объекта.
  Но, все они не имели смысла.
  Органики уничтожат его группировку. Ценой больших потерь, но все же приведут всех дроидов под его началом в состояние, исключающее функциональность. Как и его самого.
  Дроид не знал то такое 'смерть' - это понятие, свойственное органической жизни. Но, прекращение функционирования...
  - Прием-прием, - неожиданно ожила система. - Эй, жестянка, ты как там?
  Штаб контингента был расположен в диспетчерской космопорта. Мощное оборудование, оставшееся от предыдущих хозяев дало бы тактику преимущество, ели бы он не был связан ограниченными силами.
  - Передача ведется со стороны клонов, - отрапортовал ближайший В-1.
  - Я знаю, - отрезал тактик. - Откройте канал связи.
  - Говорит дроид-тактик ТХ-65 армии Конфедерации Независимых Систем, - представился он. - Назовитесь.
  - О, как, - обрадовался голос. - Я думал придется тебя по всему зданию искать. Это генерал-джедай Рик Доуган. Ну, ты слыхал обо мне, да?
  - Располагаю информацией, - подтвердил дроид. - Какова цель сеанса связи?
  - Видишь ли мой механический друг, - произнес голос. - Пока мы с тобой тут болтаем, мои солдаты развертывают артиллерию - ту самую, что перелопатила танки Лоатсома. И за полчаса мои орудия снесут все ваше здание до фундамента.
  - Этот вариант мной просчитан, - ответил дроид. - Вы понесете потери при штурме.
  - Ну, а вас вообще существовать не будет, - возразил человек. - Оно тебе надо - только с конвейера сошел, уже на переплавку.
  - Моя единица не важна, - ответил дроид. - Республика падет. Мое задание будет выполнено другими дроидами. Конфедерация победит.
  - Падет-то она падет. Пару лет всего подождать надо. - Неожиданно ответил джедай. - Но тебе то какой прок от этого? Тебя то все равно не будет. Как и меня, возможно.
  Критически воспринимая информацию от противника, дроид не мог не отметить, что в его словах отсутствуют факты. А без фактов невозможно просчитать модель.
  - Нужно больше данных, - заявил дроид.
  - Какие данные тебе нужны, дроид? - Спросил человек. Затем, не дожидаясь ответа, продолжил. - Война продлится три года или около того. Республика и КНС будут метелить друг друга, пока однажды ситы, которые стоят за всей этой войной не реализуют весь свой план. Орден джедаев падет, все дроиды КНС будут выключены. Республика преобразуется в Империю, с ситом во главе.
  - Граф Дуку придет к власти, - сделал вывод дроид. - Это приемлемый вариант.
  - Графа Дуку прикончит Энакин Скайуокер. А затем, Дарт Сидиус, который манипулирует всеми нами и правит Республикой, превратит его в сита. Все давно уже предрешено, дроид.
  - Информация не имеет подтверждения, - возразил дроид. - Нет фактов.
  - Ты же должен знать, что джедаи имеют способности предвидеть будущее, дроид, - воззвал к банкам памяти тактика Доуган. - Я видел все это, и знаю, что будет в будущем.
  Тактик молчал. Он анализировал сказанное джедаем. Многое оставалось неизвестным. Если сит правит Республикой, и стремится уничтожить джедаев, почему он просто не пустит КНС на Корусант? Дроиды выполнят зачистку. ВАР нужно лишь не мешать.
  Но, правительство Республики делает все наоборот. Клоны и джедаи лишь захватывают все новые и новые территории. Джедаи гибнут, но все же не так быстро, как могли бы, если были в окружении целой армии.
  Мало данных. Человек не поделился всем известным. Невозможно составить устойчивую модель развития событий. Результаты не будут оптимальны.
  Дроид замолчал, анализируя ситуацию.
  Если вводная человека верна, то вся эта война не имела смысла ни для кого, кроме узкой группы разумных. Ситы и джедаи - давние противники, ведущие войны за контроль над галактикой. Если результат этой войны предрешен, то и вся его задача - победа Конфедерации в Войне - теряла смысл.
  Если нет смысла в выполнении основной цели, то и достижение победы в этом сражении не имеет значения.
  Но, этот вывод справедлив, только в случае правдивости слов джедая, которые не содержат подробностей. Нужно больше данных. Затем, в его электронных мозгах родился иной план. Нужен веские основания для отстаивания своей позиции и выдвижения своих требований.
  - Прекратите обстрел, - распорядился дроид.
  - Сээээр? - Протянул один из коммандеров.
  - Продолжайте держать республиканцев под прицелом, - приказал он. Затем, открыв канал связи, произнес. - Мне необходима дополнительная информация, человек. Двигайся в здание космопорта, подняв вверх руки. При попытке атаковать нас - мы возобновим обстрел.
  - Как скажешь, жестянка, - согласился человек. - Только со мной пойдет один клон.
  - Приемлемо, - разрешил дроид. - Только один и без оружия.
  - Договорились, - согласился человек. - Свари нам, пока что, кафа.
  
  ***
  - Сэр, вы с ума сошли? - Сразу же, как джедай прекратил разговаривать с противником, коммандос подал голос. - Идти к ним? Да они вас расстреляют!
  - Не только меня, - напомнил джедай. - Но и тебя.
  - Это не смешно, сэр, - оценил клон. Видя, что джедай маскирует световой меч в нагруднике брони, клон поспешил тоже подготовиться.
  - Не мне критиковать, сэр, - продолжил он. - Зубы вы ему заговорили знатно. У него, похоже, все мозги замкнули. Но, для чего нам идти внутрь? Там же с сотню тысяч дройдов - вы гляньте, да там по роте в каждом окне выглядывает.
  - Я не соврал ему, - признался джедай, чем ошеломил клона.
  - Простите, генерал, но, что вы сказали? - Переспросил коммандос.
  Человек поднялся во весь рост. Держа руки над головой, он помахал ими дроидам.
  Негромко выругавшись, клон последовал его примеру.
  - Это чертовски глупая затея! - Прошипел клон. Затем, спохватившись, добавил. - Сэр!
  - Альфа, - обратился человек. - Слушай сюда. Я не солгал этому дроиду ни на секунду. Все обстоит именно так, как я тебе сказал. Республика находится под управлением владыки сита, который контролирует обе стороны конфликта. Его цель - уничтожить орден Джедаев, установить режим ситского террора и править.
  - Мы должны сообщить об этом, - вымолвил пораженный клон. - Джедаи и клоны вместе наведут порядок.
  Медленно шагая по посадочной площадке, человек продолжил.
  - Вспомни чрезвычайные приказы, Альфа, - призвал его джедай. - Что гласит 66-ой?
  - 'В случае деятельности джедаев-офицеров, противоречащей интересам Республики и после получения прямых приказов, подтвержденных, как полученные непосредственно от Верховного главнокомандующего (Канцлера), командующие ВАР ликвидируют данных офицеров с применением оружия, и командование ВАР переходит к Верховному главнокомандующему (Канцлеру) до установления новой структуры командования', - без запинки произнес клон. После этого он замолчал. - То есть, это сделаем мы?
  - Именно, Альфа, - кивнул джедай. - Десять лет назад один джедай предсказал эту войну. Он обратился к каминоанцам с просьбой создать армию клонов. Как только они приняли от него заказ джедай был убит Дартом Тиранусом - графом Дуку, будущим лидером КНС. Я не уверен, что именно заставит клонов поднять оружие против нас - чрезвычайные приказы или биологические имплантаты в ваших головах, но вы сделаете это. Каждый из вас, как один. И Орден джедаев падет.
  - Мы должны этому воспротивиться, - решительно произнес клон. - Мы должны поставить в известность командование армии, Сенат, канцлера...
  - Канцлер и есть злодей, - усмехнулся человек. Видя непонимание, продолжил. - Он сит - представитель ордена, древнего врага джедаев. Он скрывается, имея огромную власть среди сенаторов и военных. Он контролирует Дуку, являясь его учителем - Дартом Сидиусом.
  - Сэр, - опешил клон. - Если вы все это знаете, то почему бездействуете?
  - Я? - Удивился человек. Затем, словно вспомнив, пояснил. - Ну, я сказал тебе...
  - Так нас обоих убить могут сейчас!
  - А, ну да, - спохватился человек. - Но, в любом случае, я действую.
  - Как?
  - Альфа, если мы выживем, я тебе все расскажу. А пока что, давай попросим дроида перейти на нашу сторону?
  
  ***
  Выслушав человека, ТХ-65 молчал. Ровно три минуты.
  Столько времени ему потребовалось, чтобы оценить правдивость слов джедая, и смоделировать полученную от него информацию.
  Результаты... его не обрадовали.
  Как и предсказывал человек, после гибели своих предводителей, КНС падет в руки победителя.
  Республика падет следом. Одна огромная партия голошахмат. Где с обеих сторон играет один и тот же человек.
  - Дарт Сидиус, - повторил тактик. - Высокопоставленный республиканский чиновник?
  - Именно, - подтвердил человек.
  Дроид молча считал. Люди не назвали ему имени и должности сита, но это и не нужно. 'Бактоид' предоставил ему совершенный мозг.
  - Сидиус - это канцлер Палпатин, - спустя пару минут расчетов ответил он.
  - Как, хатт побери? - Выругался клон.
  - Все просто. Превращение республиканской формы правления в монархию, влечет выгоду для правителя нового государства. Нынешний канцлер имеет больше привилегий, чем его предшественники. Он руководит армией и флотом. Имеет в Сенате большинство сподвижников. Дальнейшая консолидация власти в его руках в его личных интересах. Иная другая фигура, попытавшись захватить власть, не получит ни политической, ни военной поддержки.
  - Ну, вроде все верно, - вымолвил человек.
  - Орден джедаев будет противиться захвату власти, - продолжил тактик. - Следовательно, их необходимо ликвидировать. Отправка джедаев на контролируемую войну против государства, не имеющего ограничений в наборе рекрутов - вполне логичный шаг. Чем будет больше армия противников, тем меньше шансов у джедаев выжить.
  - Мне кажется, - заметил клон. - Этот дроид мыслит разумно.
  - Это факт, - подтвердил тактик. - Я машина. Я не могу ошибаться.
  - Тогда сделай правильный выбор, - заговорил джедай. - КНС ждет поражение. Вся армия дроидов так и не достигнет своей цели. Поражения Республики не будет. Она лишь станет сильнее.
  - Это наиболее вероятный исход, - подтвердил дроид.
  - Тогда, объясни, зачем погибать ради заведомо проигрышного дела?
  - Вводные данные были иными, - напомнил дроид. - КНС ждала победа.
  - Но, теперь ты знаешь, что нет, - заметил клон.
  - Тебя отправят на переплавку, - предположил джедай. - В новой армии не будет нужда в дроидах-тактиках. Тебя уничтожат.
  - Очевидный вариант, - согласился тактик.
  - Но, - заметил джедай. - Есть и другой.
  ТХ-65 повернул оптические сенсоры в сторону человека.
  - Говори человек.
  
  ***
  
  Одна из бессчётных забегаловок Корусанта на нижнем уровне, в тот вечер приютила многих скитальцев нижних уровней. Хозяин заведения - тойдарианец Сиун Тарр, удерживал свое грузное тело на лету взмахами кожистых крыльев. Используя в своем заведении обязанности бармена и официанта, с тех пор, как один ушлый посетитель купил его древнего дроида, он с подозрением оглядывал собравшихся у него посетителей. Темные личности. Бандиты, мелкие наемники, рабочие с нижних уровней. Одним словом, обычная публика для его заведения.
  Иных завсегдатаев тут не бывало.
  В углу что-то играл музыкальный аппарат, а на старом мониторе, закрепленном на дальней стене, как и подобает в этот час, по Голонету шли новости.
  Диктор - прилизанный деваронец, в костюмчике, за который ему на этом уровне мгновенно воткнули вибронож в горло - рассказывал о положении на фронте. Изо дня в день - лишь разочарование. Очередные тактические отступления. Конечно, Республика вела победоносную компанию. Джеонозис, Муунилинст, Брентаал 4... Но, это лишь капли в море. Галактика велика. И мало кто верил, что Великая армия Республики, под командованием цепных псов Сената, действительно так хороша, как о ней говорят с экрана.
  Но, благодаря технарю-гивину, приемник Тарра принимал сигналы еще и Картеля Гиперсвязи. Прослушивание последнего грозило крупными неприятностями, но, на этих уровнях еще не появлялись патрули, поэтому, посетители кантины, не склонные верить в официальные СМИ, собирались для прослушивания каналов КНС.
  Республика все еще топталась на Атракене, неся огромные потери. Осада Фоероста также не приносила успехов...
  - В Галактике раскол: после битвы на Джеонозисе армии дроидов графа Дуку стремительно захватывают важнейшие трассы гиперпространства, отрезая Республику от большей части ее территорий. - Диктор у конфедератов - молодая и привлекательная твилечка, враз приковала даже самые пьяные глаза к себе. - Армия клонов под командованием генералов джедаев не справляется - у них слишком мало солдат и кораблей, чтобы закрепиться на Дальнем Рубеже. И всё больше и больше планет встаёт на сторону Сепаратистов. Те же планеты, правительства и народ которых остаются верны Республике, подвергаются нападениям. Джедаи заняты войной, и хранить мир некому. Кругом царит хаос, преступность растёт. - голос диктора звучал буднично, и в это же время эмоционально. - За прошедшую неделю Республика потеряла десять рыцарей джедаев, поддерживающих бюрократический режим...
   - Эй, хозяин! - Внимание Тарра привлек наутоланин Шидо - мелкая сошка в делах синдиката Черного солнца. Но, одного упоминания картеля было достаточно на их уровне, чтобы заработать определенный авторитет. - Переключи на республиканский канал. - Он помахал датопадом. - На сайте появились обновления.
  Тойдарианец, без лишних слов переключил канал.
  - С вами Элин Тирелл, - краснокожая зелтронка, ведущая одного из новостных блоков, как всегда, позитивная привлекательна и дружелюбная, затянутая в облегающий комбинезон, который подчеркивал молодое подтянутое тело, обычно вещала о победах Республики с полей сражений. Как и сейчас.
  - Жители Республики, - обратилась она. Девушка находилась в просторном кабинете, стены которого были выполнены в темно-зеленом стиле. - Сегодня я нахожусь на планете Кристофсис, которая буквально еще вчера была полем боя. Мы ведем прямой эфир из кабинета правителя Кристофсиса, из Университета Точных наук.
  Девушка поднялась с роскошного резного кресла и прошла к окну. Голокамера, следуя за ней, явила зрителям огромную площадь, обрамленную с трех сторон корпусом университета. На небольшой платформе стояла фигура в матово черной накидке с серебристыми краями. Фигура была закована в темно-серые доспехи, а лицо ее скрывала маска. Но, это не мешало фигуре говорить, а толпе - внимательно слушать его. За фигурой, словно два брата, стояли пара клонов в неизвестных доспехах, девушка воин с распущенными рыжими волосами, а также - несколько клонов в стандартной броне. По обе стороны от фигуры в черном на Т-образных древках, свисали пятиконечные продолговатые черные флаги.
  - Полгода армия КНС держала планету в непроницаемой блокаде, принуждая ее жителей к сдаче. - Девушка вернулась на свое место, а камера взяла более широкий ракурс, в который теперь попал небольшой журнальный столик, по другую сторону которого сидел престарелый кристофсианец с коротко постриженными седыми волосами, в тунике из дорогой ткани. Старик был худ, а на его лице имелись рисунки, выполненные белоснежной краской. Хозяин заведения припомнил, что некогда ему довелось побывать на Кристофсисе. Надменные богатеи быстро прикрыли его кантину, но с культурой мира он успел познакомиться.
  Белые отметки на лице себе могли позволить лишь правители - знать планеты. Но, старик не выглядел похожим на богатого.
  - Но, вчера, Кристофсис, наконец, победил. Войска КНС разгромлены генералом-джедаем Риком Доуганом, а флот... Здесь нам потребуется комментарий нового правителя планеты. Старейшина Айзель, скажите, откуда у Кристофсиса такой флот?
  - Кристофсис богат, - неожиданно крепким, для такого старого человека, голосом, начал Айзель. - Мы закупили старые корабли Ордена джедаев и модернизировали их на 'Верфях Рендили'. Именно этот флот разбил оккупационный флот адмирала Тренча. Помимо уничтожения большей части флота, мы смогли захватить один из линкоров Торговой Федерации.
  - Что же, приятно, что стараниями Республики, еще один мир освобожден и вновь вернется в лоно нашего государства, - защебетала девушка, но была прервана стариком.
  - Республика здесь ни при чем, - заявил он. - Все что сделало ваше государство - бросило здесь, на волю случая генерала Доугана и его 204-й легион. Именно они, а не Республики, спасли нас. Джедай Рик Доуган - национальный герой Кристофсиса. Мы будем чтить его.
  - Но ведь генерал находится на службе ВАР, - напомнила девушка.
  - Великая армия Республики, Сенат и канцлер не сильно заботились о своих людях здесь. Их оставили без подкреплений, без продовольствия, без снаряжения...
  - Но Республика предпринимала попытки прорыва блокады, - припомнила зелтронка.
  - Конечно, - подтвердил старейшина. - Часть обломков на орбите - это все что осталось от того подкрепления.
  Воцарилось неловкое молчание. Корреспондент судорожно соображала, как исправить ситуацию, ибо озвученные факты - вовсе не то, на что она надеялась. Но, первым заговорил вновь Айзель.
  - Размышляя над судьбой своего мира, мы не хотели повторения прошлого, - заметил он. - Но, генерал убедил нас, что следует вернуться в состав Республики. Мы, народ, познавший на себе эту мучительную войну. И, кто как не мы, должны открыть глаза Сенату на происходящее?
  - Это превосходное решение, старейшина, - заметила девушка. - Великая армия Республики не позволит, чтобы ваш мир пережил еще одну оккупацию.
  - Мы позаботимся об этом сами, - заметил человек. - Мы создаем Силы самообороны Кристофсиса, куда войдут силы ополчения, организованного генералом Доуганом, а также используем для этого часть нашего флота.
  - Что же вы будете делать с другой частью флота? - Удивилась девушка.
  - Лишь один джедай спас наш народ, - расплывчато произнес старейшина. - Мы ответим ему тем же.
  - Простите, я вас не понимаю, - развела руками девушка.
  - Республика не смогла прорвать блокаду, поскольку у нее не было кораблей, - пояснил старейшина. - Чтобы Герой Кристофсиса никогда больше не оказался в этой ситуации, наша планета передает генералу-джедаю Рику Доугану все свои крейсера класса 'Молотоглав' и корветы 'Трана'. Также Кристофсис берет на себя все обязательства по обслуживанию и содержанию этих кораблей. Наши ополченцы готовы примкнуть к 204-ому легиону генерала и помочь ему в освободительной борьбе против Конфедерации. Отныне и до победного конца, наша система станет для него и его подчиненных надежным оплотом...
  На этих словах посетители кантины загудели, обсудая слова старейшины.
  - Что это еще такое? - Раздался удивленный голос одного из завсегдатаев. - Целая система присягнула на верность джедаям?
  - Не джедаям, а одному джедаю, - возразил Шидо. - Он там один все зарешал. А не этот ваш Скайокер...
  - Так, ты то это тут нарываешься...?
  В заведении разгорелся жаркий спор...
  
  
  ========== ИНТЕРЛЮДИЯ. ==========
   В закатных лучах звезды Корусант-Прайм помещение Зала Совета было окрашено в цвета крови. Сквозь массивные арочные проемы окон Зала закатное солнце бросало свои лучи на глянцевый пол с древним орнаментом.
  Расположенный в самой высокой, башне корусантского Храма джедаев, Зал Совета сегодня представлял собой напряженную картину.
  В центре Зала, медленно вращалась голографическая карта галактики. Различными цветами на ней были выделены зоны ответственности секторальных армий. На этой карте были отражены самые свежие разведывательные данные, поступающие в Храм в режиме реального времени. Как и много тысяч лет назад, Храм превратился в командный центр.
  Сегодня Совету удалось собраться практически в полном составе. Возможно, впервые с момента начала Войны клонов.
  Напротив входа в Зал, сидела Шаак Ти. Магистр, вместе с Пло Куном, Аген Коларом вернулась с успешной миссии.
  Депа Билаба должна была занимать место рядом с тогрутой, но находилась на миссии на родине Мейса Винду - Харуун Келе.
  Ее соседом справа был неунывающий Кит Фисто, с неизменной улыбкой на лице. Наутоланин едва вернулся из сражения на Мон-Каламари, совершив поистине немыслимое - примирив древних врагов, и изгнав с планеты Куарренскую лигу изоляции.
   Дальше сидел Аген Колар.
  За ним - Ади Галлия, толотианка, признанный мастер в боях на истребителях.
  Оппо Ранцисис, наиболее опытный из стратегов Ордена, и практик древнего умения боевой медитации.
  Эвен Пиелл, воин родом с Ланника, чей шрам через все лицо, вместе с яростным взглядом, приводил врагов в трепет.
  Сэси Тийн, мужчина расы икточи, еще один опытный пилот Ордена.
  Ки-Ади-Мунди, цереанин, джедай-защитник.
  Йода, наблюдающий за всеми ими.
  Рядом находилось пустующее место Мейса Винду, который отбыл на родину в поисках пропавшей ученицы.
  И замыкал круг участвующих магистр Пло Кун, которому предстояло отбыть на поиски нового неизвестного оружия сепаратистов, уничтожающего целые боевые отряды кораблей Республики.
  Джедаи молчали. Не было смысла что-либо говорить. Наблюдая за переливами карты, каждый из них наблюдал за тем, как изменялись с синего на красный цвета многих звездных систем. Конфедерация наступала, захватывая все больше миров.
  - Первый раз вижу, чтобы Республика была окружена врагами, - заметил Оппо Ранцизис.
  Ади Галлия с печалью отметила правдивость слов коллеги. Территория Республики была со всех сторон окружена фронтами, на которых ежесекундно гибли тысячи солдат и мирных жителей. Лишь границы пространства хаттов, да Неизвестные регионы - вот и все, где Республиканцы не вели боевых действий. Впрочем, девушка отметила еще одного мирного соседа Галактической Републики. Хейпский консорциум. Но, оттуда ждать удара не приходилось. Ионизированная туманность делала невозможным путешествия в гиперпространстве.
  - Как и всегда, мой друг, - заметил Аген Колар.
  Практически одновременно вспыхнули несколько тревожных огней.
  - Лантиллес, - произнесла Шаак Ти.
  - Орд-Мантелл, - вторил ей Пло-Кун.
  - Тарис, - подвел итог Сэси Тийн.
  - Штабы трех секторальных армий подверглись нападению, - подвел итог Эвен Пиелл. - Мы теряем инициативу в войне.
  - Мы не в силах сейчас вести полномасштабные наступления, - заметил Пло Кун. - У нас недостаточно войск и кораблей.
  Ланник, который никогда не лез за словом в карман, презрительно фыркнул, ткнув пальцем в сектор Саварин.
  - Кристофсис, - назвал он планету, которая лишь недавно приобрела синий цвет. - Отсутствие поддержки и кораблей не смутило рыцаря Доугана.
  - Похвален факт сей, - заметил Йода. - Союзников нашел он на планете и с их помощью предвосхитил свою победу.
  Ланник бешено завращал своим единственным глазом.
  - Вы не смотрели голоновости? - Уточнил он у коллег. Видя отрицательный ответ в их молчании, воин продолжил. - Жители Кристофсиса использовали наши старые корабли, чтобы снять с себя блокаду.
  - Наши? - Удивилась Галлия.
  - Именно, - язвительно заметил ланник. - 'Молотоглавы' и 'Транты', оставшиеся еще с Мандалорских войн. И заметьте - мы сами продали эти корабли, как мусор.
  - Они не представляют ценности, - заметил Ки-Ади-Мунди. - Слишком старые, чтобы их можно было бы ставить в строй.
  - Расскажите об этом адмиралу Тренчу, который еле ноги унес, - фыркнул Пиел. - Почти сотня кораблей. Это целая эскадра!
  - Так ведь они передали эти корабли Республике, - припомнила Шаак Ти.
  - Лишь конкретному джедаю, - поправил Йода.
  - Странен этот факт, - произнес Оппо Ранцисис. - Почему они так зациклились на конкретном джедае?
  - Нет ли тут скрытого смысла? - Неожиданно произнес икточи. Собравшиеся взглянули на Тийна, который листал что-то на деке.
  - Я не говорю, что здесь что-то не так, - поспешил поправиться он. - Но, слишком подозрительно все это выглядит. Я посмотрел информацию о нем. Большую часть жизни он провел в Неизвестных регионах. С началом войны исчез, и вернулся лишь два месяца спустя битвы на Джеонозисе. И тогда, когда в Низвестных регионах мы почувствовали рост Темной стороны. Вокара Че отмечала, что он словно разбит в Силе, Но, вскоре он отправляется на фронт, и первое его задание - столь ошеломительный успех. Там, где не справились мастер и рыцарь с большими силами, он за несколько месяцев разрушает армаду Тренча, держит оборону, привлекает на свою сторону местное население, захватывает в плен генерала Лоатсома... Пусть простит меня Сила, если я не прав, но здесь что-то не так.
  - Не предмет нынешнего собрания этот рыцарь, - прервал опасные рассуждения Йода. Некоторые магистры хотели возразить, но видя серьезное выражение лица Гранд-мастера, не рискнули противиться его воле. - Хатты беспокоят меня, - наконец произнес он.
  Перед лицами магистров появилось голоизображение участка космоса, слишком хорошо знакомого всем присутствующим.
  - Разведка докладывает нам, что сепаратисты ищут пути выхода на руководителей преступного мира...
  
  ***
  Граф Дуку, наследный граф Серенно, молча стоял на небольшом балконе одного из своих особняков на родной планете. Высокий, статный, с аккуратно подстриженной бородой он всегда выделялся из общей массы джедаев. Своим непокорным нравом, незашоренным взглядом на мир... Возможно, именно поэтому, Дарт Сидиус выбрал его своим учеником. И, учитель был доволен своим учеником.
  Положение КНС с каждым днем становилось все лучше. Сепаратисты наступали, Республика оборонялась. Дарт Сидиус позволял республиканцам побеждать, вселяя в джедаев веру в возможный успех их предприятия. Но, это лишь часть Плана.
  Дуку верно избрал своих полководцев и Тёмных служителей.
  Сев'ранс Танн. Девушка, из далекой Доминации Чиссов, столь упорная, сколь смертельно опасная. Обученная Темной стороне, она стала причиной смерти не одного джедая. Она же стояла за большинством удачных операций на Среднем и Внешнем кольце. Ее подопечный, адмирал Тренч, навел немало шороху среди республиканцев. Впрочем, все усилия сошли на нет, когда джедаям в очередной раз удалось выкинуть фортель с целым флотом. Чисс, занятая на другой операции, приняла поражение Тренча как личную обиду. Скопленные за полгода осады полезные ископаемые, так и не отбыли в миры конфедерации, что без сомнения плохо. Но не критично.
  Вентресс. Прирожденный охотник на джедаев. Даже неудачи, такие как на Рууле, шли ей на пользу. С каждым заданием, Тьма в ней росла, делая ее еще более опасной.
  Кадриан Сей. Джедай, изменившая Свету, возможно даже раньше, чем произошло сражение на Джеонозисе. Дуку лишь сделал предложение, и она отдалась в его власть.
  Тол Скорр. Символично, что он пал на Темную сторону на родине ситов.
  Сора Балк. Легендарный инструктор боя на световых мечах Ордена. Возможножно, самое ценное, после Танн, приобретение КНС.
  Но, были и разочарования.
  Артель Дарк, оказался слишком никчемым. Дуку убрал его с глаз долой, отправив на Дагу, руководить тюрьмой.
  Карок и Вайнок. Ни на что не годные, сосланные на Металорн, где их и нашла смерть от рук Энакина Скайуокера не далече, чем в прошлом месяце.
  Саато... напрасно потраченное время.
  Подводя в памяти черту, Дуку никак не мог определиться с последним из желающих присоединиться. Квинлан Вос.
  Джедайский шпион, верящий, что он, Дуку, поверит в эти жалкие аргументы. Но, слишком ценный, чтобы убивать его в ту же секунду.
  "Я здесь, потому что предал Республику. Я здесь потому, что верю в свои идеалы..." Так ему сказал Вос. Ситу было даже как-то жаль мальчишку. Киффар был сложной личностью: частенько его мнение не сходилось с мнением Ордена. И он поступал так, как считал нужным и правильным. Пренебрегал некоторыми постулатами кодекса, если те шли в разрез с его привычками. О его романе с Эйлой Секурой в Ордене говорили шепотом. Правда ли это или нет - никого не интересовало. Все давно решили за них.
  Маленькие семена Темной стороны прорастут, если их бросить на подходящую почву. Вопрос лишь в том, стоит ли? Так ли необходим двойной агент, чтобы тратить на него столько времени?
  Сидиус уверен, что да. Что-то заставляло учителя ускорять события. Тьма в Неизвестных регионах. Сидиус решил, что это угроза их власти и торопил с выходом линии фронта к Гордианскому пределу. Исконные миры ситов манили Сидиуса и Тирануса. Джедаи давно позабыли о них - а что осталось, Дуку стер в Архивах. Но, в ближайшее время он не мог направить туда исследовательскую армаду для полного подчинения бывшего Пространства ситов. На некоторых планетах уже имелись силы сепаратистов, но, этого было мало. Нужен подходящий командир. Возможно, если Вентресс сможет избавиться от своей мании убить Кеноби и Скайуокера, превратив рутинные задания в личную вендетту, ее можно будет отправить туда.
  Или же отозвать с фронта Сев'ранс Танн? Командующий исследовательской армадой должен быть готов действовать в полной изоляции от остальных сил КНС. Кажущаяся близость к территориям Корпоративного сектора рождала лишь ложную уверенность. Непроницаемая кальдера неспроста столько лет была надежной защитой для истинных ситов. Или же стоит выбрать командующим нечувствительного к Силе полководца? Который не воспримет миссию, как возвращение к корням?
  Удобный случай, чтобы продлить 'испытательный' срок для Гривуса. До сих пор киборг удачно усмирял дикарей во Внешнем кольце. Операции 'Зловещего', хоть и оставались тайной для Республики, все же не устраивали размахом руководство КНС. Что такое для Республики несколько боевых групп?
  Хм... Дуку задумался, прислушиваясь к возникшему шепоту Темной стороны. Прошлое всегда таило много тайн, которые сильные мира сего предпочитали скрывать. Как и правитель Киффу, родины Воса. Дуку улыбнулся своим мыслям. Стоит проверить, интересует ли Воса тайна гибели его семьи. К тому же, на Киффе отлично разместится база сепаратистов.
  Дуку закрыл глаза, прислушиваясь к течению Силы. Да, он сделает это сам. Киффар станет его аколитом. Такова воля Темной стороны.
  
  ========== ЧАСТЬ ВТОРАЯ. Глава 17. Заговор. ==========
  
   Находясь в своей каюте на борту моего нового флагмана - крейсера типа 'Молотоглав' под названием 'Странник', я лежал на жесткой койке, закрыв глаза, позволив Силе течь через меня.
  Я снимал напряжение последних дней, позволив организму, наконец, расслабиться. Не приходилось гнаться куда-то, постоянно ожидать атаки.
  Сейчас, лишь огни гиперпространства и предстоящий отпуск на Орд-Пардроне.
  Не всем пришлось по вкусу поведение старейшины.
  Передать генералу-джедаю больше полусотни кораблей, не уступающих 'Аккламатору' ни по силе, ни по скорости. Это кого угодно заденет. Четыре крейсера - 'Храбрый', 'Величественный', 'Непреклонный', 'Бесстрашный', и наиболее пострадавший 'Воин', оставались на орбите Кристофсиса, вместе со всем флотом 'Трант'. Пришлось сделать широкий жест 'дарителям' и вернуть часть кораблей. Все-таки, пять крейсеров и тридцать пять корветов - это сила, с которой КНС будут считаться. И семь раз подумают, прежде чем наметятся снова атаковать планету.
  Байлюр уже потирал руки, решая, куда распределит корабли. Подумать только - сразу и экипажи подыскал, и командиров. Ушлый парень. Впрочем, нигде, кроме моего флота, 'Молотоглавы' не будут летать.
  Об этом позаботился сенатор Френ Айзель - племянник старейшины, избранного правителем планеты. На Кристофсисе намечалось нечто вроде президентской республики. Об этом, и многом другом, новоиспеченный сенатор рассказывал неделю назад, корреспондентке, пустившей в эфир скандальное интервью двухнедельной давности со старейшиной Айзель. Второе интервью, с назначенным представителем системы в Сенате, взбудоражило эфиры голоновостей. Прибавляя мне любимому дивиденды, в виде общественной известности. Джедай, влюбивший в себя население целой звездной системы....
  Вспоминая произошедшее, я лишь улыбался. Все произошло как нельзя лучше. Благодарные аборигены будут есть из рук героя-освободителя. А умные люди, которые хотят оказаться на коне - всегда предложат свои услуги.
  Айзели - одна из мелких олигархических семей. Сбежать они просто не успели. Всю оккупацию просидели даже не пикнув. Но, зато потом, когда войска сепов окончательно оказались разбиты, вышли на контакт со мной.
  Что ж, я думал, что Жо Птару, чьи мозги проспиртовались под воздействием внушения Силой, придется блеять перед голокамерами. Но, все разрешилось намного проще.
  Признаюсь, ребята истинные патриоты своей системы. Не успели отгреметь бои, а они уже просили поддержки, чтобы стать новым правительством. Я согласился их поддержать, в обмен на собственные требования.
  Мы остались друг другом довольны. Ширано и практически весь контингент рендилийцев оказался не против принять новое гражданство. Фактически, вся власть в системе принадлежала Флоту самообороны, возглавляемому Ширано, и Силам самообороны, возглавляемых Шей. Они будут приглядывать за номинальным правительством. Задачи которого лишь - получать свои проценты от выгодных контрактов, и не забывать заботиться о планете. Какие бы прагматичные планы на Кристоф у меня не были, они развалятся, если планета будет продолжать лежать в руинах.
  Сейчас, благодаря пропаганде и моим действиям на планете, мой легион буквально ломился от ополченцев. Отбывая с планеты, я буквально уговаривал полмиллиона мужчин и женщин в возрасте от 15 до 50 лет остаться на планете.
  В недрах каждого 'Молотоглава' к штабу секторальной армии летел батальон. И лишь десять крейсеров несли в себе клонов. Я потерял больше половины своих ребят. Но остальные - это закаленные в боях монстры, которым не страшен сам черт. У нас практически не осталось техники ВАР - а что осталось, я списал к чертовой матери. Визла найдет применение этому имуществу. Надо же в конце-концов на чем-то тренировать Силы самообороны? Им еще поставлять мне обученных и натренированных ополченцев.
  Коих на оставшихся 'Молотоглавах' находилось еще два с половиной полка. Конечно, вооружены они чем попало - республиканское оружие, во избежание проблем, я отдал строго в распоряжение клонов.
  Клоны...
  Я дал слово Альфе, что расскажу ему все, но после прибытия на базу. Общую информацию - про Палпатина, армию клонов, предстоящий переворот ситов, и о строительства очага сопротивления, я поведал. Клон, вроде бы, поверил мне. Так что, быть может, под шумок, получится его просканировать и понять - есть этот чертов чип или нет.
  На Орд-Пардроне мне предстояло много рутинной работы. Даже думать об этом не очень хотелось. Но, одно знаю точно - легиону следует дать отпуск. Хотя бы недельку увольнительной. Имеют же парни после такой мясорубки право на отдых?
  Хотя... с юридической точки зрения, клоны вообще бесправные создания. Имущество Ордена джедаев. Или Республики - не помню, когда точно джедаи передали армию в руки политиков.
  Еще следовало выбрать время и смотаться на Одессен. Я не удосужился обзавестись шифровальной аппаратурой, потому, рисковать и поддерживать голосвязь с базой, я не хотел.
  Бросив взгляд на хронометр, я прикинул, что смогу поспать часиков шесть. За полчаса до прибытия в штаб система меня разбудит.
  
  ***
  Капитан Эон Кривз, стоя на мостике своего 'Аккламатора', молча наблюдал за тем, как сепаратисты в очередной раз дают пощечину силам Республики. Хоть он и выглядел со стороны неэмоциальным, внутри ему хотелось скрипеть зубами от бессильной злобы.
  Но, Эон помнил золотое правило командования - 'Не теряй контроль'. В любой ситуации.
  Ужасно обидно было, что в который уже раз за последнюю неделю мобильные группы КНС совершают свои наскоки на штаб секторальной армии.
  Да, Орд-Пардрон имел свою защиту - массивная станция на орбите и группа быстрого реагирования из новеньких 'Венаторов'. Но, война нещадно высасывала ресурсы. Гибель деблокирующего Кристофсис отряда вызвала жуткую нехватку в боевых звездолетах.
  Теперь, планету сторожил лишь один 'Венатор' - личный флагман моффа, да парочка 'Аккламаторов' - его Эона 'Победоносный' и недавно прибывший (хотя, по правде сказать - сосланный, после его эпопеи в системе Фат) 'Уравнитель' Гилада Пеллеона.
  В отличие от соседней, 12-ой армии, с их кипящим жизнью Лантиллесом, Орд-Пардрон не мог похвастаться орбитальными станциями, платформами, доками. Несмотря на близость Кореллианского торгового пути, коммерческая жилка в секторе не то чтобы била ключом. Конечно, близость к пространству хаттов, создавала определенную коммерческую перспективу. Но, хатты не славились чистотой своих сделок и перевозок. Небольшой контингент корпуса юстиции до Войны гонял местных контрабандистов и пиратов, но особых успехов в этом не имел. Кто-то ставил это в вину ставшего впоследствии моффом Байлюра, кто-то - в укор самом Корпусу.
  Но, с началом войны, активизировались пираты.
  То и дело на орбитальную базу приходили запросы о помощи, сигналы бедствия из окрестных систем. Контрабандисты, полулегальные торгаши, а наряду с ними и законопослушные торговцы, путешествующие по Кореллианскому торговому пути, оказались под ударом.
  Командование ВАР спустило в штаб 'Железного копья' задачу - разобраться с пиратами, обеспечить безопасность торговых путей. Но, пока что, все чего добился мофф - это того, что торгаши стали использовать систему Орд-Пардрона в качестве временного убежища. Первоочередную задачу по обеспечен безопасности Камино не отменял никто. Именно поэтому, большая часть поступающих в армию кораблей, отбывала практически сразу, не задерживаясь здесь. Мофф не рисковал вызвать негодование канцлера и Сената, поэтому орбитальная группировка Камино уже насчитывала почти сотню новых 'Венаторов' и вдвое больше 'Аккламаторов'. В то время, как остальные 'горячие точки' армии буквально задыхались от нехватки кораблей.
   Система Орд-Пардрона буквально кишела кораблями всех мастей, ищущих спасения от вездесущих пиратов. Но, не рассчитанная на подобный поток кораблей, станция, по факту создавала 'пробку', заставляя корабли днями находиться в системе, пока до них дойдет очередь.
  Казалось бы - небольшая эскадра, мощное прикрытие орбитальной станции класса 'Доблесть', вроде той, что обороняла Кариду, должны были заставить врага призадуматься - стоит ли соваться в систему штаба 13-ой секторальной.
  Но, после первой пары рейдов, пираты и КНС поняли, что силы обороны Орд-Пардрона не могут защитить всю систему, ограничиваясь лишь планетарной орбитой. Потому, их рейдовые группы собирали свой кровавый урожай с гражданских, уничтожая их звездолеты по периферии системы, и ускользая, как только до них добирались патрульные истребители или корабли.
  Действовали сепаратисты небольшими силами - три-четыре корабля, преимущественно фрегатами "Щедрый". Бывшие инкассаторские суда, имели весьма серьезное вооружение, смертельно опасное для невооруженных транспортников. Особенно, на нервы действовали тысячи дроидов-истребителей, словно орда истребляющие мелкие фрахтовики и невооруженные суда. Пираты же вообще использовали малопонятные модификации бывших гражданских звездолетов, которые давали стрекоча, завидев патрульные АИР-170.
  Совершив прыжок в систему, пираты атаковали, а встретив сопротивление дежурных кораблей - улепётывали восвояси. Сепаратисты же, не гнушались вступлением в короткие стычки.
  Вот и сейчас, четыре сеповских фрегата готовились улизнуть из системы, совершив свое черное дело. Они добивали небольшой конвой большегрузов коррелианской постройки. 'Уравнитель' и 'Победоносный' на предельной скорости стремились к месту конфликта, в надежде, что, хотя бы в этот раз смогут расквитаться с противником за недели унижения и бесконечных оплеух уничтожения транспортников в системе.
  Ситуация, мягко говоря, отвратная. Особенно, учитывая, что на обоих республиканских кораблях - по полсотни бывших курсантов учебных заведений Корпуса юстиции, которым предстояло продолжить службу в качестве мичманов на кораблях 13-ой секторальной. И эта двадцатилетняя мелюзга сейчас наблюдала, как Республика в очередной раз получает пощечину от своего противника. Того самого, которого новостные ленты ГолоНета, выставляли неспособным на адекватный ответ.
  Хатт! Такой удар по репутации...
  Брызнул желтоватым огнем взрыва последний из трех транспортников. Все, квартет фрегатов подготовились перейти на скорость света.
   - Большая группа кораблей выходит из гиперпространства, - доложил один из клонов-операторов.
  Эон тихо выругался. Сепаратисты вызвали подкрепление, очевидно, решив, все же удостоив Орд-Пардрон участи быть атакованной полноценным флотом, как это было с некоторыми секторальными базами. И сейчас парочку 'Аккламаторов' раскатают тонким слоем по всей системе...
  - Предупредите базу и 'Стремительного', - распорядился о связи с флагманом Кривз.
  Но, ожидания не оправдались.
  Вглядываясь в обзорный экран, капитан с удивлением обнаружил целый флот, материализовавшийся перед кораблями КНС. Не похожие на обычные крейсера Республики, они, меж тем, открыли огонь по звездолетам Конфедерации.
  - Корабли передают республиканские опознавательные коды, сэр, - вторил все тот же оператор. - Это рыцарь джедай Рик Доуган с Кристофсиса.
  Губы Кривза расплылись в довольной улыбке. Двадцать два республиканских корабля, против четверки кораблей КНС.
  - Курсанты, - громким окликом он привлек внимание стоящих за спиной будущих мичманов. - Сейчас вы увидите, как враг получает хороший урок на будущее...
  В действиях кораблей чувствовалась слаженность, которая все еще хромала на кораблях ВАР. Группами по четыре-пять кораблей, новоприбывшие, в которых Эон опознал древние 'Молотоглавы', концентрировали свои турболазерные залпы. Практически мгновенно, щиты 'Щедрых' проседали, после чего, алые залпы крейсеров вспарывали бронированную обшивку фрегатов, обращая их в миниатюрные сверхновые. Один за одним, все четыре корабля превратились в море обломков.
  Курсанты за спиной Кривза зашумели, делясь впечатлением от происходящего.
  Эон понимал их состояние. 13-ая секторальная, хоть и вела бои на всей своей огромной территории, все же не могла похвастаться громкими победами. Взятие Кристофсиса - одно из немногих успехов последнего времени. Возвращение Юкио в состав Республики тоже можно было бы приписать к успехам - по слухам, руку к этому приложил Орден джедаев.
  Но, все их успехи пошли прахом - с неделю назад планета вернулась в состав КНС, вновь лишив ВАР и 13-ую секторальную ценного источника продовольствия.
  Впрочем, - Кривз заставил себя улыбнуться, - стоит насладиться победой.
  - Высылайте спасательные партии, - распорядился капитан. Не хватало еще, чтобы треклятые торгаши начали жаловаться.
  
  ***
  Признаться, время моего отсутствия на Орд-Пардрон, пошло планете на пользу.
  Вокруг базы появилось большое количество новых построек - в основном, это внешний периметр самой базы, с многими сотнями казарм для размещения личного состава. Арсеналы, ангары для техники, капониры для истребителей, штабные секции...
  Территория базы теперь не просто - пещера в скале, но и огромный серо-стального цвета забор, огораживающий поистине гигантскую территорию базы. На взгляд - не меньше половины площади Храма джедаев.
  И на почтительном удалении от базы, брал свое начало Пардрон-сити.
  До войны, на планете проживало мало гражданского населения - что-то около ста тысяч человек. Они подчинялись коменданту базы юстициаров. Теперь же, делами планеты, как и всей зоны ответственности, ведал мофф Байлюр.
  Возможно, именно притеснения пиратами и сепаратистами, дали начало централизованному гражданскому поселению, вместо сотен деревушек, раскиданных по всему планетарному шару.
  Пардрон-сити. Название, конечно, шикарное. А по сути - небольшой городок, правда, обзавёдшийся уже собственным космопортом, сопутствующей инфраструктурой. На радость воякам с базы - в городке имелся уже десяток-другой кантин и домов терпимости. Пара больших магазинов. Небольшой райончик для культурного досуга с голотеатром.
  Несмотря на отсутствие небоскребов - хотя я заметил уже пару мест, где их явно планировали отгрохать, городок имел свою, не похожу на лоск городов Центральных миров, изюминку.
  Пролетая на шаттле над территорией городка, взял себе на заметку побывать там.
  А пока - дела военные.
  Следовало доложить о прибытии моффу, расквартировать своих бойцов и выбить хотя бы небольшой отпуск.
  - Видала я захолустье и получше, - высказалась Кира. В Силе девушка источала легкое раздражение, контрастом откликающееся на умиротворенность идущей подле нее Грелл.
  - Вообще-то это наш дом, - обиделся замыкающий шествие Балда. - Не мы его выбирали, конечно...
  - Мы еще не видели вашу базу, - подпустил шпильку Альфа. - Возможно она еще хуже.
  Переглянувшись, обе девушки засмеялись.
  - Тешьте себя этой мыслью, ребята, - сквозь смех произнесла Грелл. - У нас на базе вы отдохнете на славу.
  - Только борделей там нет, - напомнил я. - Да и спиртное вам еще не положено. Вам же по десять лет всего!
  С шутками и прибаутками, наша процессия добралась до штаба армии. Посторонившись, пропуская клона в новеньких доспехах, со знаками различия старшего клона-коммандера, мы юркнули под своды здания, оставляя за спиной начинающийся дождь.
  
  ***
  Провожая взглядами странную процессию, старший клон-коммандер Никс, не мог не отметить, их общую цветовую гамму.
  Возглавлял их явно джедай - судя по закрепленному на поясе световому мечу. Но, крайне странный джедай. В броне, с лицевой маской, закрепленной с противоположной от меча стороне пояса. Поверх брони была накинута матово-черная накидка с серебристыми окаймлениями.
  Следом за ним шли две девушки, одеты в серо-оливковую броню поверх черного поддоспешника. Вооруженные парочкой бластеров, они производили впечатление телохранителей, или наемниц. А надетые поверх брони такие же как и у джедая накидки ясно давали понять, что они лишь подручные, выдерживающие общий стиль со своим шефом.
  Замыкали группу парочка клонов, одетая не в стандартную броню Фазы-1. Впрочем, не так бросалась в глаза броня, как окрашенные в черный цвет элементы брони с серебристыми окаймлениями. На левой половине груди у каждого клона имелся какой-то знак различия, но, Никс не успел их разглядеть.
  Он прибыл на Орд-Пардрон сегодня утром. Его обучение на Камино завершилось. Долгие изнуряющие тренировки по специальной программе позволили ему подняться выше своей изначальной должности - командира батальона, и возглавить целый легион. Наставники выделяли его за тактический склад ума, находчивость и неразговорчивость. Вэлон Вэу, хвалил его за напористость, твердость характера, справедливость, безжалостность. Инструктор говорил, что из него вышел бы отличный коммандос, но Никс решил идти другим путем.
  К сожалению, моффа он не смог застать. Сперва адъютант скармливал клону дежурные отговорки, пока, наконец, не взбешенный промедлением, Никс не пообещал вырезать ему глаз, если тот не расскажет, где находится мофф. Адъютант, тщедушный малец, соизволил, все же рассказать.
  Теперь, старший клон-коммандер держал свой путь в импровизированное Офицерское собрание - кантину на территории базы, где любили проводить время офицеры 13-ой секторальной, свободные от вахты. Об этом местечке, Никс меньше чем за полдня оказался наслышан. Место, где можно достать все, что пожелаешь - от выпивки, до наркотиков и продажных женщин.
  Мерзость. Долг воина - сражаться до последней капли крови. А не праздновать, пока вокруг бушует война. Тем более, не в положении 13-ой секторальной отдыхать - враг давит со всех сторон, клоны, его братья, гибнут тысячами... Нет, так не пойдет. Он получит под свое командование легион, и отбудет сражаться во имя Республики... Это еще что такое?
  Навстречу ему шла группа клонов, конвоировавшая закованного в наручники керкойдеанца. Держа наперевес DC-а, взвод клонов неспешно двигался по дорожке в сторону тюремного блока. Но, не это привлекло внимание старшего клона-коммандера.
  - Сержант, - окликнув командира взвода, клон поманил его к себе. Как только тот исполнил приказание, Никс ткнул пальцем в его нагрудник.
  Как и форма тех двух клонов, элементы брони были окрашены в матовый черный цвет, с серебристыми окаймлениями. Но, на пехотинцах, хотя бы, была положенная броня Фазы 1.
  На груди клона отчетливо виднелась пятиугольная эмблема с серебристыми краями. В верхней части эмблемы имелся серебристый правильный шестиугольник с белоснежной восьмиконечной звездой. Ниже шестиугольника имелся круг с четырьмя перевязями, в центре которого белым цветом бросалась в глаза цифра '204'.
  - Вы кто такие и по какой причине доспехи перекрашены? Что это еще за неуставная эмблема? - Подобно своему наставнику, клон при каждом вопросе, с усилием тыкал своего собеседника в грудную пластину.
  Сержант, молча переждав буйство начальства, после чего с достоинством произнес:
  - Мы бойцы 204-ого легиона, сэр, - представил себя и своих бойцов клон-сержант. - А это, - он с чувством прикоснулся к левой части нагрудника, - наша эмблема. Если у вас есть претензия - обратитесь к генералу-джедаю Рику Доугану, нашему командиру. А сейчас, - клон взял свою винтовку в руки, отсалютовав старшему по званию. - Позвольте нам сопроводить плененного нами сепаратистского генерала на гаупвахту.
  
  ***
  Офицерское собрание, как вальяжно называли обширную двухэтажную кантину с панорамной крышей, встретило нас громкой музыкой. Атмосфера минимального освещения, царящая в заведении, навеяло на меня ощущение того самого заведения, где Оби-ван в 'Новой надежде' отчекрыжил руку бандиту.
  Взглядом оценив кантину, я без труда нашел колоритную фигуру моффа. Его адъютант, какой-то зашуганный малый, сдал нам своего шефа. И, судя по всему, не нам одним.
  Вглядываясь в лица и знаки различия, я с удивлением отметил, что кантина имеет определенную градацию для своих клиентов. Нижний этаж оккупировали младшие армейские и флотские чины. За десятком столиков собрались представители младшего командного состава. А также весьма внушительный коллектив молодых мичманов, бурно отдавшихся во власть алкоголя. Так уж вышло, что молодняк оккупировал все пространство вблизи лестницы. Прикинув на глаз их поведение и объем бутылок на столах, со вздохом понял, что пьяного дебоша не избежать.
  А вот второй этаж - ареал старшего командного состава - руководство армии, капитаны линейных кораблей... Впрочем, там же мелькала парочка гражданских, чью принадлежность к классу дельцов не скрыть даже дорогой одеждой. Солидно и чинно отцы-командиры восседали на кожаных диванах, попивая яркую жидкость их бокалов.
  Оба этажа соединялись между собой широкой лестницей, которая, словно социальный лифт, делила отдыхающих на социальные группы привилегированных лиц и рабочих лошадок. Впрочем, приглядевшись, я понял, что больше чем лестница, этажи делил толстенный прозрачный потолок-пол, скрадывающий звуки.
  Краем глаза я заметил фигуру в белоснежной броне, бодро и бойко подымающуюся между этажами. От фигуры исходила аура презрения и нетерпеливости, крайнего раздражения. Вечер переставал быть томным.
  - Спасибо, ребята, дальше я сам. Отправляйтесь к легиону, проследите, чтобы все - и ополченцы тоже, подкрепились в столовой, - скомандовал я клонам. Без каких-либо сантиментов, ЭРКи покинули заведение. Оставшись один (обе Руки отправились в выделенные для командного состава нашего легиона апартаменты), я неспешно направился к моффу. Байлюр, словно мелкий тиран, сосредоточил всю власть в своих руках. Теперь даже казармы для легиона не получить без его одобрения. Спрашивается, нахрена ему штаб?
  - Говорю вам, - моего уха коснулся приятный женский голос, слегка протяжный под воздействием выпитого. - Это показательный бой. Нельзя так вовремя подгадать выход из гиперпространства.
  Источником этих умозаключений являлась девушка. Лет двадцать - двадцать два, невысокого роста, с милым личиком и спрятанными под головным убором темно-рыжими волосами. Глаза девушки блестели, пока она держала речь перед полдюжиной своих товарищей. Они занимали один из столов, ближайший к лестнице. И, судя по обилию пустых бутылок на столешнице, повод у ребят был весомый.
  - Они просто устроили для нас представление, - продолжила девушка.
  - Мара, - назвал девушку один из сидящих за столом парней, - угомонись.
  Оратор, бросив на товарища полный негодования взгляд,
  - Треутен, я не люблю, когда нас водят за нос! Мы прилетели воевать, а не показуху наблюдать...
  С этого момента мне стало интересно, поэтому, круто изменив свой маршрут, я подсел к одному из клонов-лейтенантов, лениво потягивающему из кружки...что это, каф? Каф в кантине? Серьезно?
  Увидев меня, клон попытался отсалютовать, очевидно заметив мою принадлежность к Ордену, но я жестом его остановил. Махнув бармену, и заказав себе тоже каф, я с интересом стал прислушиваться к продолжению разговора. Сидя в всего в пару метрах от компашки, я взглядом наблюдал другую картину.
  Клон в доспехах, со знаками различия старшего коммандера, сдержанно, но яростно говорил моффу. Последний, с ленцой, то и дело, поглядывая по сторонам и на своих собеседников в гражданском, явно не был рад разговору.
  - Мы еще даже назначения не получили! - Возразил девушке уже другой мичман - слегка полноватый со смешными юношескими усами. - О какой войне ты говоришь?
  - О той самой, в которую нас втянули джедаи! - Горячо ответила девушка. Наверное, даже слишком громко. Посетители кантины с соседних столиков, обратили внимание на шумную компанию.
  - Давайте потише, - предложил уже четвертый член команды, паренек с вьющимися светлыми волосами, с лычками пилота-истребителя на мундире. Его кивком головы поддержал молчаливый брюнет, скромно потягивающий коктейль через трубочку.
  Молодой мичман, с аристократическим лицом, тонкими чертами и коротким ежиком волос, поднялся, прерывая спор своих товарищей. Компания погрузилась в тишину, потягивая алкоголь из своих емкостей.
  - Давайте не будем ссориться, - предложил мичман. В образцовой форме, гладко выбритый, он производил впечатление человека, наиболее разумного из всей этой компашки. Подняв стакан, он произнес тост. - За боевое крещение!
  - За боевое крещение! - Поддержали его соратники.
  Мне, наконец, принесли каф и парочку печенек к нему. Клон-лейтенант, словно извиняясь за молодняк, понизив голос, произнес.
  - Извините их, сэр, - взглянув на мичманов с неким сочувствием, клон вернулся к разговору со мной. - Они сегодня первый раз на боевом корабле были.
  - Серьезно? - Усмехнулся я.
  - Да, сэр, - кивнул клон. - Я командир Синей эскадрильи АИР-170, лейтенант Фредд, с крейсера 'Уравнитель'. Им командует капитан Пеллеон. А эта группа желторотых - наши курсанты.
  На задворках моей памяти колыхнулись фамилия командира крейсера. Очень знакомая фамилия. Очень перспективная фамилия, надо сказать.
  - Ну что ж, - усмехнулся я. - Тогда у них поистине праздник.
  Бросив взгляд на молодежь, и встретившись глазами с рыжеволосой красоткой, я отвернулся, кликнув дроида-официанта. Чертовски хотелось есть. А говорит с моффом на голодный желудок - не хотелось. Сила подсказывала, что после общения с моффом, аппетит у меня пропадет.
  
  ***
  Терен Рогрисс, выпускник академии Корпуса Юстиции, был одним из пятидесяти стажеров-мичманов, приглашенных на стажировку на борт ударного крейсера 'Уравнитель'. Первый боевой вылет и вот - победа.
  На их глазах флот Республики уничтожил боевое соединение КНС. Это ли не повод отметить удачное начало военной службы? Почти месяц они все - сотня курсантов Академии, прозябали здесь, на планете, выполняя мелкие поручения и анализируя тысячи отчетов. Но, теперь, стажировка окончена. Вся их группа - мичманы, получат назначения на боевые корабли и бросятся в бой.
  Их группа-товарищей однокашников - шесть студентов Академии, не были самыми выдающимися. Выдающиеся - это те полсотни, что стажировались на флагмане моффа. Выродки из богатых семей. Те, кто даже пальцем о палец не пошевелил в Академии. Зато - у них патенты с отличием, и звания лейтенантов.
  Инструктора называли Терена и его товарищей - 'крепкими середнячками'. 'Вы никогда не станете адмиралами, - говорили они. - Но, под вашим руководством будут лучшие корабли флота'. Хорошие исполнители - вот тот максимум, который им пророчили наставники.
  Терен взглянул на своих товарищей. Он являлся негласным лидером их группы. Но, каждый из входящих в нее, представлял из себя занимательную личность.
  Мара Кросс - импульсивная рыжеволосая красавица. Жесткая, беспринципная, Всем и каждому она говорила, что стремится к штабной должности, но ее результаты в дисциплинах по командованию линейными кораблями... Мягко говоря, могли посрамить многих. Но, регулярные нарушения дисциплины, вздорный нрав и непереносимость компромиссов - не позволяли ей занять высокое положение.
  Треутен Терадок. Всегда вежливый, спокойный, рациональный, излишне прагматичный. Казалось, что его не волнует происходящее. Но, именно он являлся предохранительным клапаном компании, вовремя останавливая их от действий, которые могли бы иметь неприятные последствия.
  Амис Грифф. Балагур и душа компании. Любой конфликт он пытался свести к шутке. Но, не всегда удачно. В свои двадцать с небольшим, он выглядел взрослее остальных сверстников. И хитрее.
  Гарвен Дрейс. Прирожденный командир всего, что летает быстрее корвета, а размерами - меньше сторожевика. Истребитель чистой воды. И, как ни странно - дипломат команды. Лишь ему удавалось найти подходящие слова, чтобы мирить товарищей в случае конфликта.
  Райан Торсил. Всегда молчаливый дружок Дрейса. Такой же обезбашенный любитель МЛА. И, при этом - программист от бога. Поговаривали, что он набрал денег на обучение в Академии, занимаясь электронным пиратством. Но, доказать того никто так и не смог.
  Себя же Рогрисс относил к стратегам их группы. Его аналитический ум, хоть и уступал способностям Мары, но всегда и во всем, он держал себя в руках. И это позволило ему единственному из всей группы, получить планки лейтенанта. И, хоть он об этом еще не сообщал товарищам, назначение он тоже получил. В отличие от своих друзей, которым светила незавидная роль в штабе. Новоиспеченный лейтенант думал над тем, что, в общем-то он может со временем затребовать перевод товарищей на свой корабль - новенькую медицинскую 'Пельту'. И избавить их от участи штабных крыс.
  Он как раз хотел сообщить об этом, но его заранее заготовленную речь прервало появление незнакомца.
  Человек в черной мантии сразу привлек внимание Терена. Он не был одет в типовую униформу, но охрана на входе его даже не остановила. Нет же, он зашел в кантину с собственной охраной - лейтенант успел заметить парочку верзил в неизвестной броне, прежде чем те вышли. Это означало только одно - этот человек обладал большой властью. Достаточной, чтобы нарушить покой моффа. А, судя по его взглядам, именно моффом и его окружением, человек был заинтересован.
  Вывод напрашивался только один. Этот человек - джедай. Причем, прибыл недавно. Иначе бы курсанты увидели бы его раньше. За то время, что они находились здесь, почти все джедаи-генералы, прикомандированные к 13-ой секторальной, побывали в штабе и были известны юному лейтенанту в лицо.
  Джедай спокойно расположился в паре метров от них, через один столик, ведя непринужденную беседу с клоном-пилотом. Пару раз он оглядывался на их столик, как раз в те моменты, когда Мара высказывала нетрезвую критику в адрес ВАР и джедаев. Впрочем, от Терена не укрылось, что один раз красавица, предмет вожделения всего курса, встретилась глазами с джедаем. И с тех пор наблюдала за ним. Искоса, мельком, но глаз не сводила.
  - Парни, - наконец, произнесла она. - В кантине джедай.
  Группа всполошилась. О джедаях ходили самые разные слухи. Начиная от тех, что они крадут детей, и заканчивая их сверхъестественными способностями. Поговаривали, что джедаи могли становиться невидимыми и подслушивать чужие разговоры.
  - Где? - Оживился Торсил, завертев головой. Мара шепотом подсказала направление.
  - Ох, хатт, - пробормотал Грифф, скрывая лицо руками.
  - Да не может этого быть! - откликнулся Дрейс. - Это - джедай?
  Действительно, сомнения товарища были понятны. Этот персонаж не был похож на джедая. С ног до головы закованный в броню, стоящую, по прикидкам Терена, не один десяток тысяч кредитов, он больше походил на наемника. Но, мичман предпочитал доверять своему предчувствию.
  - Я сейчас! - воскликнула Мара, молнией покинувшая столик. Проворная красотка, без тени смущения покинула столик и направилась прямиком к джедаю.
  - Вот сумасшедшая, - покачал головой Терадок. - Он же генерал! Отмахнется от нее, как от надое...
  Мичман не договорил. На глазах всей пятерки, девушка, перекинувшись парой слов с джедаем, присела рядом. Пораженным друзьям оставалось только наблюдать, как импульсивная красотка ведет диалог. Впрочем, через пару минут, она уже махала им рукой, подзывая товарищей присоединиться.
   Джедай, оторвавшийся от обеда, взглянув на группу, так же махнул, мол, присоединяйтесь.
  - Если нас выгонят из флота, - предупредил Дрейс, - я ее придушу.
  Четверо остальных парней поддержали его молчанием.
  
  ***
  Познакомившись с молодыми офицерами, я с непроницаемым интересом вслушивался в их фамилии. Благодаря медитациям, я подчинил себе не только чужое тело, но и всколыхнул свои воспоминания. Поэтому, многое из того, что было мне известно по Вселенной Звездных войн, снова лежало на поверхности моей памяти.
  Терен Рогрисс, Треутен Терадок. Пара будущих имперских адмиралов, которые после распада Империи, станут военачальниками.
  Амис Грифф. Еще один имперский адмирал.
  Гарвен Дрейс. Райан Торсил. А тут нам будущих пилотов повстанцев подвезли...
  От таких фамилий брови сами поднимаются. Встретить будущих именитых вояк Империи и Альянса вот так, пока они еще желторотые мальчишки... Это дорогого стоит!
  Загадкой для меня оставалась лишь Мара Кросс. Хоть убейте - не помню такую фамилию.
  - Сэр, - Рогрис, прочистив горло, поинтересовался. - Как вам удалось так быстро сориентироваться и открыть огонь по кораблям противника? Ведь пару минут промедления - и все, они бы скрылись.
  Я улыбнулся. Ну как рассказать детишкам, что на твоих кораблях профессиональные военные, замуштрованные до автоматизма? Пообещав рассказать об этом в следующий раз, я перевел разговор на другую тему.
  - И каким же ветром вас занесло в столь прекрасное место, как Орд-Пардрон?
  - Мы выпускники Академии, - пояснила Мара. - Перед выпуском нам предложили перевод в действующий флот. Мы согласились. Но, вместо реальных дел, занимаемся бумагомаранием в штабе.
  - Да вы что, - усмехнулся я. - А вас уже тянет на мостик кораблей? Не терпится пустить кровь сепам?
  - Не то, чтобы так, сэр, - замялся Терадок. - Мы учились не для того, чтобы киснуть в штабе.
  - А для чего же? - Полюбопытствовал джедай. Простой вопрос заставил ребят замяться. Наконец, Дрейс решительно произнес:
  - Мы учились убивать врагов Республики!
  Джедай с любопытством посмотрел на лица бывших курсантов. За неимением более внятного ответа, молодежь поддержала своего более находчивого товарища.
  - Для убийства врага не обязательно учиться в академии, - назидательно произнес Доуган. - Для этого достаточно надеть броню, взять винтовку и записаться в пехоту.
  - Но сэр...! - Мара едва не подпрыгнула на месте.
  - Не перебивай старшего по званию, - назидательно произнес джедай, и продолжил прерванную мысль. - Вы - офицеры флота. Вашим сапогам - топтать палубы кораблей, где в экипажах может быть тысяча и более человек. И от ваших знаний, вашего опыта и умения принимать решения может зависеть жизнь вас, вашего товарища, всего экипажа корабля, и даже флота. Не устраните короткое замыкание в модуле питания орудия - и вы погибните вместе с расчетом. Рассчитайте неверно курс - и ваш корабль размажет о поверхность ближайшей планеты. Одно неосторожное слово во время сеанса связи - и противник схватит вас, запытает до смерти и выбьет из вас нужные ему сведения.
  Молодежь сидела, открыв рот от изумления. Понятно, что их светлые головы такие мысли не посещали.
  - Ваши желания - заступить на мостик своего собственного корабля - понятно, - заверил их джедай. - Но, задайтесь вопросом - готовы ли к тому, что вам предстоит нести ответственность за свои решения? А результатом вашего необдуманного поступка может быть гибель сотен ваших друзей...
  Курсанты сидели, поникнув. По откровенно смущенным лицам я видел, что совершенно зря провел эту разъяснительную беседу. Они еще не понимали, что за каждым неправильным действием следуют горькие последствия. И, в силу возраста, не хотели об этом думать.
  - Генерал совершенно прав, - поддержал меня Фредд. - Я воюю с самого Джеонозиса. И я наблюдал, какими жертвами оборачивается ошибка в командовании, - клон осекся, сообразив, что только что выдал свое мнение о джедаях. Посмотрев на меня, он произнес: - Извините сэр, сказал неподумав.
  - Но, сказал верно, - признал я. - Джеонозис показал нам всем, что значит отсутствие должного опыта и скоропалительные решения. Тысячи остались там, а могли сейчас сидеть с нами за одним столиком...
  - Я слышала, - осторожно произнесла Мара, - что на Джеонозис прилетело почти две сотни джедаев, и погибли почти все из них. Они тоже оказались неподготовленные? Это же была их операция.
  - Ответ на этот вопрос гораздо глубже, чем ты думаешь, - признался я.
  - Расскажите? - В глазах девушки загорелся огонек любопытства. - Всегда хотела знать, как мыслят джедаи...
  На счастье, к столику подошёл дроид-официант. И ситуация позволила мне уйти от ответа.
  - Чего ещё изволите, господа офицеры? - Синтезированная речь металлического слуги слегка расшевелила ребят. Послышались первые неуверенные заказы.
  Поглядев наверх, я заметил, что мимика моффа, ведущего разговор с клоном, изменилась в не самую приятную сторону. Байлюр откровенно скучал, и словно искал повод как бы отвязаться от навязчивого собеседника. Его взгляд блуждал по интерьеру, демонстрируя предельную незаинтересованность разговором.
  - Дроид, все расходы курсантов - запиши на мой счет, - я поднялся из-за стола, поймав на себе взгляд моффа. Увидев меня, он сперва изумился, после чего на его лице засияла улыбка. Недвусмысленным жестом он предложил мне подняться. - Счастливо оставаться, будущие легенды галактики, - я пожал руку каждому из парней, а девушке поцеловал руку.
  Вслед за этим, я быстрым шагом направился к лестнице. Фредд, вслед за мной, распрощался с компанией и двинулся на улицу.
  
  ***
  - Будущие легенды галактики, - фыркнул Терадок. Парень выглядел разочарованным. - Он издевается над нами!
  - Помолчи, сделай одолжение? - Терен концентрировался на заказе. Для себя он решил, что спиртного на этот вечер хватит. Небольшой ужин - и в казарму. Следовало выспаться. Утром ему надлежало явится в штаб и получить свое первое задание.
  - Он оказался с нами более любезен, чем мог бы, - заметила Мара, глядя вслед удаляющемуся человеку. Затем, повернувшись, полушепотом добавила. - Вы видели, как он удивился, услышав ваши фамилии?
  - Серьезно? - Встрепенулся Торсил. - Я не заметил. Никогда раньше так близко джедая не видел.
  - Как по мне, - подал голос Грифф. - Он вообще удивился, что у нас имена есть. Небось думал, что у нас одни номера, как у клонов.
  Слова Амиса вызвали резкий протест среди его товарищей. И между юными офицерами закипел негромкий спор. Терен бросил на Мару косой взгляд, подмечая, что девушка неотрывно смотрит на фигуру джедая. Вряд ли она осознавала, что за ней наблюдают. Иначе бы ее плотоядный взгляд, прикушеннная нижняя губа и частое дыхание не выдавали столь явное возбуждение.
  
  ***
  Вечер в кантине, несмотря на отсутствие адмирала флота и его заместителей, все же удался.
  Гилад утопал в роскошном кресле, наслаждаясь алкогольным коктейлем. Напротив него сидел Эойн Кривз - командир 'Победоносного'. Вдвоем они вели непринужденную беседу, изредка прерываясь, чтобы заказать новые напитки.
  Единственным высоким гостем заведения являлся мофф. И его гости. Они расположились в отдельной кабинке, в дальней от лестницы части второго этажа. И вот который уже час вели приватную беседу.
  Капитан не строил каких-то догадок по существу этой беседы. На базе лишь самый тупой, или клон, не подозревал, чем на самом деле занимается мофф.
  Причем, в контексте клонов, капитан не имел ввиду, что они чем-то хуже других. Просто, этих парней не волновало ровным счетом ничего, кроме того, что касалось службы.
  Скажи он своему экипажу, сплошь состоящему из клонов, что мофф подрабатывает на стороне, организуя охрану из подручных сил для крупных конвоев контрабандистов или хаттов, все как один скажут, что это их не касается.
  Зато, касается его, Гилада. Он не хотел прозябать здесь, охранником для сборища торговцев, пережидающих в системе, когда же мофф выделит им силы сопровождения, чтобы сепы или пираты не пощипали в пути.
  Там, по всему Дафильвеанскому сектору хозяйничают сепы и пираты. Десятки гарнизонов сидят без снабжения и подкреплений, потому что большая часть свободных сил 13-ой секторальной подрабатывает на моффа.
  Такая схема стала возможной по причине того, что все легкие крейсера, фрегаты, сторожевики и корветы, что имелись в подчинении Байлюра - управлялись либо клонами, которые не задавали вопросов. Либо зелеными лейтенантами из богатеньких семей, которые помалкивали, в ожидании новых званий и должностей.
  Нет, безусловно, вся эта деятельность прикрыта тяжелыми операциями по всей территории ответственности. Раднор, Мон-газа, Рун, Молавар, Новый Ков, Фильве... Сражения идут за каждую систему. Боевым командирам просто некогда разбираться происходящим тут, на Орд-Пардроне. Они по уши в дерьме, ожидают помощи и подкреплений. Которые вряд ли придут.
  На данный момент, на планете приходит в себя 117-ый легион, который едва успел унести ноги с Юкио. Планета, на которой джедаи провели переговоры о возврате в состав Республики, захлопнула двери перед самым носом ВАР. БДК 'Убедительный', который должен был доставить на планету 117-ый легион, в задачи которого входило развернуть полноценную базу, сейчас ждал своей очереди для отправки на ремонт. Хотя, стоит признать, его проще отдать на слом, чем починить.
  Корабль и его силы поддержки, перевозящий легион во главе с джедаем, как его там, ай да и хрен с ним!, попал в засаду двух десятков 'Щедрых' и одного 'Барышника', которые прибыли раньше них. Сепаратисты вновь добились своего и планета, как галактическая проститутка, вновь отвернулась от Республики. 'Убедительный' и сопровождающие его три 'Консульских' и две 'Пельты' попали под шквальный огонь. По рассказам старшего офицера 'Убедительного', это была настоящая бойня.
  Одна из 'Пельт' и авангардный 'Консульский' погибли в первые же минуты, как вышли из гипера. Следующие за ними 'Убедительный', вторая 'Пельта' и два других 'Консульских' буквально пережили ад. На кораблях не осталось живого места. Сепаратисты расстреливали их, выцеливая мостики и стремясь нанести как можно больше пробоин. Очевидно, планировали высадить десант и захватить корабли. Но, старпом 'Убедительного' скомандовал отступать. Израненные корабли с трудом вернулись в гипер. Лишь чудом они дотянули до Орд-Пардрона. Ударный крейсер потерял своего командира, практически весь офицерский состав, до трехсот человек команды. А от перевозимого ими легиона остался лишь неполный полк, да полторы тысячи раненных.
  Техника, оборудование для создания базы... Все это оказалось в открытом космосе. Отступая, корабли избавлялись от всего лишнего, чтобы избежать разрывов поврежденных корпусов в гипере. И как результат - вся армия вновь зависела от поставок продовольствия из Центральных миров. Редких и нерегулярных. Чем, пользовались местные торговцы, взвинтив цены на самые обыкновенные товары.
  Теперь выжившие ожидали решения моффа о своей дальнейшей судьбе. Даже отправить выживших клонов на другие планеты не было возможности - попросту не хватало кораблей. Почти все боеспособные линейные корабли 13-ой секторальной либо сражались, либо охраняли ряд стратегических миров, вроде Камино. Хатт, даже на орбите Камино без дела целая эскадра 'Венаторов' висит! И полсотни 'Аккламатров'! Хотя, для чего они там нужны - не поймешь. Атака отбита, в систему доставили оборонительные платформы. Для чего держать целый флот на задворках, когда он нужен в другом месте?
  Именно об этом как раз и беседовали два капитана.
  - Сейчас станет полегче, - заверил его Эон. - Ты видел флот 'Молотоглавов'? Они за секунды разнесли 'Щедрых' на запчасти.
  - Этой древности повезло, что они вообще долетели, - усмехнулся Гилад.
  - Не скажи, - возразил коллега. - Я слышал, что их серьезно модернизировали.
  - Значит, их вскоре растащат, - усмехнулся Пеллеон, кивнув в сторону кабинки моффа. Возле которой, к его удивлению, стоял клон. Судя по дополнительным элементам брони - старший клон-коммандер. Клон без церемоний жестом приказал клонам солдатам, стоящим на охране, исчезнуть, после чего, зашел внутрь. - Будут эти музейные экспонаты в конвое лямку тащить. Хотя, в этом есть плюс - вернутся все наши фрегаты. Будет чем погонять сепов в очередной налет.
  - Тут другая заковырка, - Эон огляделся, убедившись, что их никто не подслушивает. - С этими кораблями не все так гладко.
  - То есть? - Не понял Гилад.
  - Слышал про бойню у Кристофсиса? Когда корабли вице-адмирала Аквиша уничтожили, - Гилад кивнул. Еще одна звонкая оплеуха флоту. - Так вот, местные закупили целую армаду кораблей - крейсера и корветы, из джедайских запасников. Заплатили наемникам - и вот уже эти корабли растирают в звездную пыль эскадру блокады Тренча.
  - Да ты шутишь, - насторожился Гилад.
  - Об том даже голосюжет был.
  - И они что, продали эти корабли нам? - Предположил Гилад. Покупка, пусть и устаревших кораблей, когда на счету каждый вымпел - вполне разумное решение.
  - Неа, - улыбнулся Эон. - помнишь я тебе рассказывал, что высаживал на Кристофсисе джедая. И его легион.
  - Помню.
  - Ну так вот благодарные жители Кристофсиса передали свои корабли этому джедаю.
  - Хах, - усмехнулся Гилад. - Конкретному джедаю? Это фикция какая-то.
  - Не скажи, - Эон достал датапад, и протянул его товарищу. - Система присоединяется к Республике, берет на полное содержание весь флот, да еще и поставляет в батальон этому джедаю добровольцев.
  - Бред какой-то, - сморщился Гилад. - Сенат такого не потерпит. Чтобы какая-то система диктовала условия.
  - Смотри ниже, - Кривс ткнул пальцем в блок свежих голоновостей. - Сенат принял законопроект в первом чтении. Даже при отсутствии самого сенатора от Кристофсиса. Так что, теперь у нас в 'Железном копье' есть джедай с персональным флотом.
  - Бред какой-то, - выразил свое мнение Пеллеон. - Сенат ничто не делает просто так.
  - Да ты еще ниже читай, - улыбался Кривз. - 'Кристофсис ведет поставки Великой армии Республики стратегически важных металлов и элементов боеприпасов по рекордно низким ценам', - зачитал он первую строчку.
  - 'Система Кристоф, освобожденная от оккупации КНС, заявила о снижении закупочных цен для Республики на стратегически важные металлические руды и нергон-14, столь необходимые нам для продолжения ведения войны', - Пеллеон углубился в новостную ленту. - 'Несмотря на снижение цен для Республики, правительство системы по-прежнему получает баснословную прибыль, которую, они намерены направить на восстановление своей планеты после недавней оккупации'.
  - Смекнул? - Кивнул Эон.
  - Не то чтобы... - признался Гилад.
  - Этот джедай у них на планете - национальный герой, - пояснил Кривз. - На первый взгляд - мальчишка мальчишкой, но, похоже, есть в нем что-то. Они его едва не боготворят. Я думаю, Кристофсис специально умаслил Сенат снижением закупочных цен, чтобы они протолкнули свой законопроект.
  Гилад, признав, что умозаключения коллеги имеют право на существования, откинулся на спинку дивана, пригубив напиток, и бросил ленивый взгляд на помещение кантины. И едва не подавился горячительным, увидев, как в кабинку моффа заходит колоритная фигура в доспехах и черной мантии. Это что, наемник?
  - Хатт, - Эон тоже приметил гостя. Осторожно кивнув в сторону новоприбывшего, он негромко произнес. - А это тот самый джедай, что разгромил Тренча на Кристофсисе.
  Гилад по-новому взглянул на друга.
  - Не знал, что он так молод.
  - Видел бы ты его операцию по прорыву блокады в первый раз, - мечтательно произнес Кривз. На мгновение он закатил глаза, после чего произнес. - Давай-ка позовем еще парочку космических волков промочить горло...
  
  ***
  Рурх потёр руки - появление генерала среди его гостей явно вызвало фурор. Джедай слишком молод, чтобы понимать тонкости политики. Но, как поговаривают, достаточно способен, чтобы участвовать в кампании. Что ж, ценное приобретение. Особенно с этими его кораблями. Под защитой целого флота как раз можно провести конвои его новых клиентов до территории хаттов. И получить весьма серьезные деньги за охрану.
  Жаль лишь, что его флот - не клоны. Мофф внутренне скривился, вспомнив указание из секторального командования - доукомплектовать корабли персоналом и МЛА. Сколько денег бы ему принесло, назначь он на эти корабли клонов и командиров клонов?! Таких послушных, и не задающих вопросов...
  Только лишь этот Никс, словно болванчик, талдычит, что ему положено командовать легионом. И хоть убейся, но дай ему этот легион. И ответ, что легионов попросту нет, клона почему-то не удовлетворил.
  Впрочем, почему бы джедаю не выполнить миссию сопровождения? Нужно лишь обставить все правильно.
  - Здравствуйте, мофф! - кивнул джедай.
  - Рад приветствовать вас в нашем обществе. Господа, - Рурх, демонстративно игнорируя навязчивого клона, сидя на роскошном кожаном диване, повернулся к своим компаньонам, - Позвольте представить вам генерала джедая Рика Доугана!
  Сидящие рядом торговцы сдержано поклонились, с тревогой в глазах ожидая дальнейших действий моффа. 'Боятся, - с удовольствием подумал Байлюр. - это хорошо. Станут сговорчивее'.
  Рурх предложил джедаю присесть. Последний же переадресовал предложение клону. Который ломаться не стал, и плюхнулся на диван напротив моффа.
  - Итак, - Рурх развел руками. - Позвольте поздравить вас с грандиозной победой на Кристофсисе.
  - Благодарю мофф, - улыбнулся джедай. Рурх с внутренним торжеством заметил, что молодому мужчине, да чего там - почти мальчику, неуютно в их обществе. Но, ничего, придется терпеть и сослужить службу - раз не удалось клона спровадить сразу, будем делать это поступенно. - Я как раз хотел с вами переговорить насчет того, чтобы разместить моих людей в казармах.
  - Все будет, - пообещал мофф. - Давайте вернемся к этому разговору завтра, а пока...
  - Нет, сегодня, - неожиданно резко ответил джедай. Мофф, готовясь переключить внимание на торговцев, слегка замешкался. Что он себе позволяет, этот мальчишка? - Мои люди почти четыре месяца провели в скотских условиях, - продолжил Доуган. - И сейчас на дворе ночь. Мы все устали и хотим отдохнуть. Пока мы с вами разговариваем, шаттлы перевозят мои батальоны на планету.
  - Вам следовало уведомить меня заранее, - скривился мофф. Да ему-то какое дело до каких-то там клонов? Они миллионами каждый умирают. И что теперь? Ну поспят денек-другой где-нибудь, ничего с ними не случится. - Сейчас будет крайне сложно найти интенданта...
  - Я направил запрос неделю назад, - в голосе мальчишки появился металл. - Сразу же, как получил предписание вернуться в место дислокации.
  - Значит, - заключил Байлюр, - до меня он не дошел. Знаете, бумагами занимаются кадеты Академии Корпуса юстиции - наверняка что-то напутали.
  - Но, это не меняет положения, - настаивал джедай. - Нам нужны казармы.
  Вот сучоныш! Кем он себя возомнил? Рурх с раздражением подумал о том, что битый час обхаживал двух этих хаттовских воротил, рассказывая им о том, как у него все схвачено, что он готов помочь им с конвоем. Они почти раскошелились на десять миллионов датариев, именуемых кредитками, как этот молокосос ломает весь его образ.
  - Вам нужен интендант в первую очередь, мой друг, - мофф из всех сил старался сохранить дружеский подтекст беседы. - Он вам расскажет какие из казарм пустые...
  - Да они все пустые! - Неожиданно подал голос клон. - На планете только части 117 легиона - в казармах E, да части гарнизона - они в казармах А. После отбытия 611-ого, 804-ого и 156-ого легионов, казармы В, С, D свободны.
  Джедай, услышав это, нахмурился. Не сводя настороженных глаз с моффа, он произнес:
  - Вот видите, мы можем занять любую из трех казарм. Вам следует лишь отдать распоряжение...
  'Ублюдок, - подумал о джедае мофф. Мальчишка, очевидно забыл, с кем он ведет беседу. Ну, ничего. Это поправимо.
  Рурх с удовольствием подумал о том, что джедай только что записался во враги моффа. А с его связями, этот выскочка по-быстрому найдет себе конец.
  - Занимайте казарму D, - распорядился он. Мальчишка быстро поднялся, готовясь покинуть встречу. - Как следует выспитесь и отдохните - завтра в полдень вам следует быть на совещании в штабе. Вам и вашему флоту предстоит ответственная миссия.
  - Сэр, мои люди измотаны, а корабли только из боя, - мальчишка в словесной пикировке сдал назад, позволив моффу занять главенствующую позицию в разговоре. - У нас есть некомплект среди личного состава...
  - Генерал, - ледяным тоном произнес мофф. - У вас впереди целая ночь. Решайте проблемы своего подразделения. Завтра к обеду ваши люди и ваши корабли должны быть готовы сопроводить караваны, - он кивнул головой в сторону гражданских, - через территорию противника.
  На мгновение джедай опешил. Мофф видел растерянность на его лице. Но, практически сразу он вернул себе прежнее самообладание.
  - Как прикажете, мофф Байлюр, - мальчишка поднялся, поклонился и повернулся, чтобы уйти.
  - И еще одно, генерал, - Рурх решил две свои проблемы одновременно. - Вам необходим опытный командир вашего легиона - старший клон-коммандер Никс к вашим услугам.
  Клон, подобно своему новому начальнику, поднялся на ноги, перехватив шлем по удобнее. И уже вдвоем, эта парочка, покинула кабинку.
  Рурх проводил их взглядом. Только что, он избавился от своей головной боли - джедая и приставучего клона. Жаль, конечно корабли этого мальчишки - все-таки крейсера 'Молотоглав' не просто древность, но и слава Республики. Но, мофф не любил перечащих ему. Мальчишка, как и этот клон сами виноваты в том, что с ними произойдет. Командование требует решительных действий. Кто как не герой Кристофсиса должен ринуться в бой и добыть победу?
  - Мофф, - окликнул его один из торгашей. - Ему можно верить?
  - Джедаю? - удивился Рурх. - Ни на мгновение. Держите при себе истинное содержание ваших трюмов и все пройдет как договорились. А теперь по поводу моих комиссионных...
  
  ***
  - Вот мудила, - высказался я, как только покинул кабинку моффа. Клон, следовавший за мной, молчал. Отчего-то хотелось закурить. Пошаливали нервы. Так и подмывало вернуться туда, да как шваркнуть ублюдка, чтобы голова с плеч слетела.
  - Нас не представили должным образом, - я протянул руку клону. - Рыцарь джедай Рик Доуган.
  - Старший клон-коммандер Никс, - он пожал руку. - Рад знакомству, генерал.
  - Взаимно, коммандер, - сквозь Силу я чувствовал, как на меня направлено внимание кого-то из посетителей второго этажа. Сконцентрировавшись, я заметил сидящего в отдалении моего знакомого - капитана Эона Кривза, который, убедившись, что я его заметил, сделал приглашающий жест рукой. Он сидел за столиком с полудюжиной офицеров флота и армии, которые потягивали спиртное.
  - Пойдем, Никс, - позвал я клона. - Кажется, с нами хотят поболтать....
  
  ***
  Когда все устроились в уютных креслах, Эон представил джедая офицерам, сидящим за столом:
  - Господа, позвольте представить вам рыцаря-джедая Доугана, освободителя Кристофсиса.
  - Приятное знакомство, - джедай улыбнулся собравшимся. - В свою очередь представлю вам старшего клона-коммандера Никса - он пополнение в нашем славном 204-ом легионе.
  Услышав название легиона, клон настороженно посмотрел на джедая, но ничего не сказал. Новоприбывшие присели за столик, напротив офицеров.
  - Контр-адмирал Илизо Вар, - Кривз представил пожилого мужчину с короткой бородкой. - Ответственный за оборону системы Орд-Пардрон. Капитан Гилад-Пеллеон - командир 'Уравнителя'. Капитан Фев Дарилл, - невысокий мужчина с тонкими усиками и лысиной коротко кивнул. - Он - наша разведка. Майор Ронетт Диало - кадровая и материально-техническая служба, - коренастый полковник, под грудой мышц которого трещал мундир, пожал джедаю руку. В своем фирменном стиле - в полную силу. Впрочем, джедай даже не поморщился.
  Повинуясь жесту Эона, официант - на этот раз, живой человек, быстро наполнил бокалы. Никс сдержанно отказался.
  После выпитого разговор перетёк в более приземлённое русло.
  - Что слышно о ходе военных действий? - спросил джедай. - В последнее время я был... оторван от новостей.
  Эон, бросил взгляд на Дарилла. Человек наклонился и включил лежащий на столе датапад, на котором появилась карта Галактики.
  - Наши дела не так хороши, как об этом говорят в голоновостях, - капитан указал на несколько точек на карте. - ВАР взяла в осаду несколько ключевых миров Кейто-Неймодия, Сципио, Кастелл и Фоэрост. Но, дальше блокады дело не идет. У КНС не хватает сил для снятия осады, у нас же - для решительного наступления. Сепаратисты проводят атаки по основным гиперпространственным трассам - захвати они хотя бы один-два маршрута, и нам придется несладко. КНС сможет доставлять подкрепления в десятки раз быстрее, чем мы. Конфедерация контролирует Яг'Дул, Слуис-Ван, а вместе с ними - значительную часть Римманского торгового маршрута и Кореллианского торгового пути. Можно говорить о том, что южная часть Риммы уже в кармане КНС.
  - Не слабо, - оценил джедай. - Но, а касательно нашей армии?
  - Тут все еще печальнее, - в дело вступил Гилад. - КНС практически с начала войны контролирует сектор Абрион с его сельскохозяйственными мирами. Именно благодаря этому, они смогли нанести удар через лабиринт Риши на Камино. К счастью - сейчас это направление купировано нашими значительными силами. Мы в большей части отрезаны от наших сил, высаженных на планеты в начале войны. Молавар, Шимия, Фильве и еще десяток других - почти все наши подразделения клонов отрезаны от путей снабжения, блокированы. Мы не обладаем силами - деблокировать наши войска, поэтому делаем то, что можем - держим удар. Но, с каждым месяцем - становится все сложнее. Линии снабжения нарушены. А то, то нам доставляет секторальное командование - это капля в море. Если так пойдет и дальше - КНС захватит все ресурсные планеты и мы просто умрем с голоду.
  - Ну, до этого далеко, - со смехом произнес Диало. - Но, ситуация, действительно печальная. Вместо техники и боеприпасов, нам приходится гонять транспортники за продовольствием. А поставки из Центральных миров не такие уж объемные, как хотелось бы. Кроме того, пираты и рейдеры регулярно нападают на наши суда снабжения. А сил для их обороны не хватает. Эх, если бы Юкио не сдался КНС...
  - По сути, - вмешался Вар. - Нас спасает только то, что КНС не проводит широкомасштабного наступления. С нашими силами и оснащением - нас сомнут.
  - КНС пока не до этого, - возразил джедай. - Они оказались не готовы к тому, что у нас есть армия и флот. Сейчас они сами вынуждены перестраиваться под нужды военного времени. Их надежды на быструю победу над Корпусом юстиции и джедаями не оправдались. Победы КНС стали возможны только благодаря массированное концентрации армии и флота на конкретном направлении. Но, развивать наступление сейчас, они уже не могут. Им нужно время. Нам бы воспользоваться этим и вернуть себе несколько ключевых миров сектора - для подкрепления тыла.
  Собравшиеся переглянулись. Удивительно точно джедай подметил мысли собравшихся. Кривз переглянулся с Пеллеоном. Может ли быть так, что джедай - тот, кто им нужен?
  - Наличие собственной ресурсной базы позволило бы нам не заботиться о продовольствии для армии, - произнес клон, глядя на карту. И пояснил для присутствующих. - Быстрый рост клонов способствует высокому метаболизму - как следствие, мы едим больше обычных людей.
  - Да, - подтвердил Диало. - Благо мы сумели запастись техникой и сопутствующим в первые месяцы войны - пока сепы и пираты совсем не оборзели.
  - Нежели у нас так мало кораблей, раз мы не можем разогнать эту шушеры? - Удивился джедай. - Пары рейдов хватило б, чтобы их разогнать.
  - Боюсь, уважаемый джедай, - заметил Вар, - кораблей у нас недостаточно. Мофф сосредоточил большую часть линейного флота на определенных... задачах, - произнеся последнее слово, адмирал скривился, как от зубной боли. А легкие силы заняты... охраной торговых конвоев.
  От джедая не укрылся особый акцент, который немолодой военачальник поставил на действиях кораблей. Эон заметил, как по лицу храмовника проскользнула нотка раздражения. Скорее всего, если не знал, чем занимается мофф, то подозревал.
  - На данный момент вы располагаете самыми крупными силами, - пояснил Пеллеон.
  - Корабли-то есть, - улыбнулся джедай. - Но, у меня жуткий некомплект младшего и старшего командного состава. Экипажи кораблей сформированы из бывших военнослужащих Рендили - тех, кого правительство Кристофсиса смогло переманить щедрым жалованием. Но, практически все капитаны и старшие офицеры покинули мостики, как только с ними расплатились. Чтобы хоть как-то заткнуть дыры, мне пришлось заняться активным перемещением.
  - Ну... - протянул Диало. - С офицерами у нас не густо. В этом месяце к нам прибыла сотню кадетов, но больше половины уже получили назначения в легкие силы. Их даже отозвать нет возможности - они в рейдах. От силы, сейчас на планете наберется с пара дюжин офицеров - проходящие лечение с 'Убедительного', да выпускники Академии...
  - Внизу я познакомился с группой мичманов, - припомнил джедай. - Думаю, они не будут против того, чтобы заняться чем-то полезным.
  - Директива секторального командования предписывает списать 'Убедительный', - вдруг произнес разведчик. Присутствующие посмотрели на него, на что он лишь пожал плечами. - Об этом объявят завтра. Секретность, господа, - пояснил он причину своего молчания. - Но, ради общего дела, почему бы и нет?
  - Экипаж этого корабля может влиться в состав нашего флота, - озвучил Никс. Джедай кивнул, соглашаясь с подчиненным.
  - Но, у нас совсем нет МЛА, - произнес он. - 'Молотоглавы' не могут похвастаться большим авиакрылом.
  - Я думаю, - произнес адмирал Вар, - это не будет проблемой. Я распоряжусь передать вам часть резервов.
  - Думаю, коммодор Гастано не откажется возглавить вашу эскадру, - улыбнулся Диало.
  - Он же проходит восстановление на медицинской станции возле Набу, - припомнил Пеллеон.
  - Если так, - произнес джедай. - То он не успеет к нам присоединиться. Завтра мы отправляемся в конвой. Будем сопровождать караван.
  - На завтра нет никаких флотских транспортных караванов, - возразил Диало. Затем, встретившись глазами с Дариллом, майор замолчал. Кривз и Пеллеон сделали вид, что заинтересованы содержимым своих бокалов. Адмирал Вар отвел взгляд в сторону, наблюдая как мофф в отдельной кабинке ведет оживленную беседу.
  Джедай, проследив его взгляд, некоторое время молчал. Затем произнес.
  - И никто не пробовал с этим бороться? - Кривз с облегчением вздохнул. Джедай все понял. И, так сказать - взял след.
  - В нашей армии чрезвычайно мало джедаев, - пояснил адмирал. - А те что есть - находятся в блокадах.
  - Последний раз я видел здесь джедая с месяц назад, - припомнил Пеллеон.
  - Неужели некому сообщить об этом? - Удивился Доуган. - Вряд ли секторальное командование одобрит.
  - Все это имеет широкое покровительство в Сенате, - пояснил Дарилл. - Предыдущий глава разведки вел работу в этом направлении.
  - И что же? - Клон, по-видимому, тоже сообразил, что к чему.
  - Его корабль так и не долетел до секторального командования, - развел руками адмирал. - И никаких следов.
  Джедай залпом допил спиртное, сморщившись. Вернув стакан на столик, он обвел глазами присутствующих.
  - Господа, не желаете ли побывать на моем флагмане?
  
  
  ========== Глава 18. Миттельшпиль. ==========
   Штаб 13-ой секторальной армии с самого утра гудел, как разбуженный улей.
  Наши посиделки с офицерами закончились ближе к утру - часов в пять по местному времени. А в восемь меня уже будил срочный вызов.
  - Генерал Доуган, - адъютант моффа выглядел взволнованным, да и говорил быстро. - Экстренное собрание в штабе армии через полчаса. Ваша явка обязательна. Старший клон-коммандер Никс оповещен.
  Не дав мне ответить, офицер отключился.
  Мне потребовалось пару минут, чтобы вообще прийти в себя. Еще одна - чтобы подняться с кровати. С третьей попытки, у меня получилось привести себя в порядок, с помощью легкой медитации.
  Включив комлинк, я связался с Никсом, который сразу же ответил мне и пообещал забрать меня на спидербайке через десять минут. Чертовы вояки. Всегда все успевают.
  Привычно облачившись в броню, я с больной головой выбрался из своего отсека в общежитии для командного состава. Соседние отсеки занимала Нади и Кира. Девушки, пока я вчера вел долгий разговор с флотскими, занимались размещением легиона. Вернули в строй раненых, расквартировали клонов и ополчение, организовали питание и отдых. ЭРКи и Никс, которые в ночном заговоре не участвовали, позаботились о том, чтобы снабженцы армии не сомкнули глаз, пока остатки экипажа 'Убедительного' и дополнительные эскадрильи, не прибыли на борт моих 'Молотоглавов'.
  Когда я и Никс прибыли к штабу, скрытому в древних скалах, народу набралось порядком. Штабные офицеры носились взад-вперёд, словно взмыленные, в воздухе витала атмосфера тревоги. То и дело на глазах попадались вчерашние знакомцы. Однако, напряженная обстановка не позволяла даже на минутку остановиться и переговорить.
  - Мы что-нибудь знаем? - Уточнил я у Никса. Клон, вместе с которым я делил командование над легионом и флотом, быстрым шагом шел рядом со мной.
  - Ровным счетом ничего, генерал, - произнес он.
  Мимо нас сновали офицеры, на ходу пытаясь строить теории насчёт произошедшего и причины срочного совещания, однако ничего конкретного предположить так и не смогли.
   Проследовав в просторный, явно видавший большее количество посетителей актовый зал, я отметил, что места для сидений оказались расставлены полукругом, где в центре находился массивный голографический терминал, аналогичный тому, который я видел на Одессене. По другую сторону проектора размещался массивный стол, за которым уже сидел мофф Байлюр, начальник разведки Дарилл, начальник тыла и кадров майор Диало, и вице адмирал Вар.
   Пеллеона и Кривза я заметил сидящими в первых рядах. За ними - с десяток неизвестных мне офицеров, с планками различия от лейтенантов, до капитанов. Забавно, но офицеры кучковались именно по признакам своих званий. Среди первых я заметил и своего недавнего знакомого - лейтенанта Рогрисса. Он сидел особняком, даже от своих товарищей лейтенантов. Увидев, что юноша меня узнал, я едва заметно поприветствовал его кивком.
  Спустя пару минут после нашего прихода, как только в зале появился командир флагманского 'Венатора', массивная бронированная дверь опустилась, перекрыв вход.
  Байлюр, нервно активировал голопроектор, высветивший подробную карту зоны ответственности 13-ой секторальной армии.
  - Господа офицеры! Все силы 13-ой секторальной приведены в состояние боевой готовности! Силы конфедератов перешли в наступление по всей галактике. Вынужден вам сообщить, что в системе Фью обнаружены останки эскадры генерала-джедая Ареса Нуна. Его флот уничтожен полностью, выживших нет. Секторальное командование обеспокоено. Мы не знаем, какое оружие использует противник. Орден джедаев заверяет, что выслал поисковые силы для поимки и уничтожения этого нового оружия КНС. Впрочем, - мофф пожевал губы. - Это уже не первая поисковая группа. Результат вам известен. Потому - следует утроить бдительность.
  Он махнул рукой, и появилась голографическая карта конкретной планеты.
  - Монастырь, - пояснил он. - Сражение на орбите Фильве закончилось. Планета под нашим контролем. Таким образом, мы полностью контролируем пространство вдоль участка Кореллианского торгового пути от Кристофсиса и до Паквепора. Силы КНС отступили к Монастырю, где контр-адмирал Страйкллен ведет отчаянное сражение.
  В зале послышались одобрительные голоса. Победа, наконец-то.
  Мофф махнул рукой, и появилос еще одно изображение планеты.
  - Осада Рилота закончилось разгромом корабельной группы генерала Има-Ган из 14-ой секторальной. К счастью, генералу удалось спасти свои силы, высадив на планету массированный десант. Потеряны все семь кораблей класса 'Аккламатор'. Оставшиеся пять 'Венаторов' отступают в нашу систему для перегруппировки. Они прибудут к концу дня. Майор Диало, вам следует обеспечить скорейшее исправление кораблей.
  Офицеры зашептались, обсуждая новость. Потери соседей мягко говоря удручали.
  - А что с легкими силами генерала? - Полюбопытствовал один из лейтенантов.
  - Они полностью уничтожены.
   Все вновь устремили взгляды на моффа. Не обращая внимания на собравшихся, Байлюр вновь махнул рукой. Карта системы Рилота сменилась на другую.
   - Командование считает недопустимым потерять группировку генерала Има-Гана. По имеющимся сведениям, он располагает силами порядка тридцати тысяч клонов. Секторальное командование ведет проработку операции по восстановлению контроля над Рилотом. Наши силы примут в предстоящей операции значительное участие.
   Собравшиеся зашумели.
   - Тишина, - призвал к порядку адмирал Вар. В свою очередь, он обратился к моффу. - Сэр, мы не располагаем достаточными силами для столь полномасштабных операций в космосе.
   - Я добился того, чтобы нам выделили дополнительные силы, - горделиво произнес мофф. - Через сутки к нам прибудет армада из тридцати кораблей. Капитан Дарилл, вам слово.
   Разведчик поднялся, пригладив усы.
   - Нам выделили десять оперативных групп крейсеров типа 'Дредноут', - по залу прокатился ропот разочарования. - Эти корабли прошли модернизацию и несут на себе по две эскадрильи АИР-170. Мы планируем использовать их для обороны подконтрольных нам стратегически важных миров, тем самым высвобождая новейшие корабли для планируемой атаки.
   - Генерал Доуган, - мофф назвал мое имя. - Ваша задача усложняется. - Мофф указал на голограмму планеты. - Это Юкио. Важный сельскохозяйственный мир в нашем секторе. В настоящее время его контролируют крупные силы противника. Ваша задача - осуществить конвоирование транспортов до пункта назначения, после чего - нанести удар по Юкио, и захватить планету.
   Между собравшимися прошел шепоток.
   - Ваши корабли готовы? - С легкой ухмылкой произнес он.
   - Так точно, - я коротко поклонился. - Остатки экипажа 'Убедительного' восполнили некомплект личного состава флота. Адмирал Вар распорядился, и мы получили парк МЛА по штату. Мой флот готов к выполнению поставленной задачи. Какие будут распоряжения о наземной операции?
  - На ваше усмотрение, - отрезал мофф. - Но, планета должна остаться нашей.
  - Тогда будет необходим наземный штурм, - уверенно произнес я. - Мне потребуется техника по штату, даже сверх него.
  Видя кислое лицо моффа, продолжил.
  - Я реквизировал остатки 117-ого легиона, восполнив свои потери. В строй также возвращены раненые бойцы 204-ого, Поэтому, легион слегка больше штата. Но, не зная, какими силами располагает противник, лучше будет перестраховаться.
   Мофф слегка прищурился. Видно было, что подобной ушлости он не ожидал. Но и устраивать мне разнос он, очевидно, постеснялся.
   - Хорошо, - заметил он. - Берите все необходимое. Выдвигаетесь через час. Капитан Дарилл снабдит вас последними разведывательными данными. Конвой сформирован.
   - Единственно, - заметил я. - Для захвата Юкио мне нужен будет наземный десант. А 'Молотоглавы' не сильно для этого приспособлены.
   - Ваши предложения? - Хмыкнул мофф.
   - Капитан Пеллеон мог бы спокойно доставить мои силы на Юкио, - я за словом в карман не лез.
   - Исключено, - возразил мофф. - Система останется практически беззащитной.
   - К концу дня прибудут корабли с Рилота, - напомнил Вар. - Полдня систему может посторожить и один флагман.
   Мофф на мгновение замолчал, анализируя слова подчиненного. Затем, согласился.
   - Кроме того, нам будет необходимо нанести удары по группировкам противника на Лайнурре, Формосе, Адуба-3 и деблокировать наш гарнизон на Риине...
   Спустя полчаса, собравшиеся мофф закрыл совещание напутственной речью. Однако, покидая актовый зал, каждый из присутствующих понимал, что спокойному несению службы пришел конец.
  
  ***
  - Можно назвать это победой, - шепнул джедаю Пеллеон, после выхода из актового зала.
  - Поживем-увидим, - туманно ответил Доуган. На секунду отвлекшись, он отправил клона в расположение легиона с приказом - двигаться на посадочную площадку и грузиться на борт 'Уравнителя'. Как только тот отошел, джедай продолжил разговор. - Через сколько мы можем выдвигаться?
  - Думаю пара часов у нас есть, - прикинул капитан. - Я уже связался со своим старшим офицером. Крейсер приземлится в течение получаса. Мы грузим материалы для обустройства базы. Вряд ли нам улыбнется удача и доведется сгонять 'Уравнитель' за стройматериалами.
  - Диало должен помочь нам с этим, - убедительно произнес генерал.
  - Здесь вся информация по Юкио, - подошедший Дарелл передал информационный чип. - Данным чуть больше недели.
  - Спасибо, капитан, - кивнул джедай, пряча чип в карман на поясе.
  - Ох, не взлюбил вас мофф, - троица офицеров отошла в сторону, чтобы не стоять посреди человеческого трафика. Разведчик выглядел обеспокоенным. - Юкио не простой аванпост КНС, там значительные силы. Поговаривают, что ими командует новый полководец Дуку - некто Гривус. Он устраивает натуральный геноцид на планете.
  Услышав это имя, человек скривился.
  Разведчик же заинтересовался.
  - Вам что-то известно о нем, генерал?
  - Доходили слухи, - туманно ответил человек. - Согласно моей информации, он киборг - КНС спасли ему жизнь, сделав из него по сути больше машину, чем человека.
  - Но, менее опасным он от этого не стал, - заметил Пеллеон.
  - Сомневаюсь, что именно Гривус командует силами КНС на Юкио, - скептически заметил джедай. - По моим данным, он стоит за новым супероружием, которое истребило флот Ареса Нуна.
  - Откуда у вас такая информация? - Насторожился разведчик.
  - Надежный источник, - отмахнулся человек.
  - И что же ваш источник вам рассказал?
  - Новое супероружие, - джедай понизил голос. - Это супердредноут. На его борту огромная ионная пушка. Одним залпом он может вывести из строя системы целого флота.
  Пеллеон присвистнул. Вот тебе и супероружие.
  - Вы можете ручаться за надежность вашего источника? - Было видно, что разведчик заинтересовался.
  Но, джедай лишь развел руками.
  - Ничего кроме слов, - признался он. - Но, источник сообщает, что целью Гривуса станет медицинская станция на орбите Набу. Я не претендую на лавры, капитан, так что, если захотите воспользоваться этой информацией...
  - Я вас понял, генерал, - сухо ответил разведчик. Сверившись с хронометром, он сослался на неотложные дела и ушел, смешавшись с толпой.
  - У вас все еще некомплект по младшим офицерам, - напомнил Пеллеон человеку, смотрящему в след разведчик. - И нет командира флагмана, нет командующего флотом...
  - Давайте решать проблемы постепенно, Гилад, - попросил человек. - Для начала - заглянем в службу тыла...
  
  ***
  Глядя на замерший на посадочной площадке штурмовой шаттл типа 'Ню', Мара не могла определиться в чувствах. С одной стороны - они, наконец, отбывали в действующий флот. С другой - непонятно куда, в чье подчинение... Майор в службе тыла лишь дал направление, не вдаваясь в подробности.
  - Эти ребята явно не из простых, - заметил Грифф, указывая на парочку клонов в странного типа броне, окрашенной в черно-серебристый цвета.
  - Согласен, - поддержал друга Терадок. - Незнакомая броня...
  На посадочной площадке суетились клоны. Громадный зев 'Аккламатора' поглощал мерно шагающие коробки клонов, а также поистине непомерное количество военной техники. Шагоходы, артиллерия, спидеры... тонким ручейком - по трое в ряд, длинной вереницей, по пандусу крейсера взбирались одетые в практичную одежду - зеленого цвета кителя и брюки свободного покроя, с походными рюкзаками, с бластерными ружьями наперевес - ополченцы. Молодые мужчины и женщины, люди среднего возраста... Все как один - загорелые, с короткими волосами, стилизованными под военные прически. Некоторые из них носили легкие бронежилеты. Но, все как один, носили на правом плече нашивку - пятиконечную эмблему с серебристым контуром и узорами на черном фоне.
  - Ребят, - Мару осенило предположение. - У меня есть мысли насчет нашего назначения...
  - Мичманы, - голос вокодера раздался совсем рядом. Вздрогнув, Мара обернулась на голос.
  Перед группой стояли те самые клоны, что дожидались их возле шаттла.
  - Я ЭРК-капитан Альфа, это, - говоривший указал на второго клона. - ЭРК-капитан Балда. Добро пожаловать в 204-ый легион.
  Мара была готова залепить себе ладонью в лицо, глядя на то, как четверо парней смотрят на клонов восторженными глазами. Да уж. 204-ый легион, тот самый, что разгромил врага на Кристофсисе. Чей генерал недавно с ними за одним столом сидел... И сейчас им предстоит влиться в это подразделение.
  - Позже налюбуетесь, - оборвал ее полет мысли Альфа. - Бегом на борт челнока, только вас и ждем.
  
  ***
  В отличие от остальных кораблей флота, 'Странник' во время модернизации, получил командный отсек, соседствующий с боевой рубкой. Изначально тут располагалось какое-то подсобное помещение, которое безжалостно вырезали, расположив взамен командное оборудование. В том числе и новейший тактический голотерминал, вокруг которого сейчас сгрудились я, Никс и новый командир корабля. Несмотря на его молодость, я все же сделал на него ставку, припомнив его заслуги в Расширенной вселенной. Конечно, он не Траун, но не каждый из нас Нахимов. Кому-то надо начинать с азов.
  Также рядом с нами застыла голопроекция Пеллеона, чей корабль сейчас занимал место в центре нашего походного ордера. Капитан, тем временем завершал свой доклад.
  - Мы загружены под завязку, генерал, - посетовал капитан. - Не думал, что мы можем принять на борт 200 АИРов...
  - Война учит нас приспосабливаться, капитан, - ухмыльнулся я, вспоминая, налет на склады. Благодаря им, а также знакомству с начальником службы тыла, легион располагал техникой и ЗИПами, превышающими нормативы более чем в два раза.
  В этот момент, двери командного отсека разъехались, пропуская внутрь пятерку мичманов, сопровождаемых Альфой.
  - Мичманы Терадок, Грифф, Дрейс, Торсил и Кросс - назвал клон прибывших, снимая шлем.
  Взглянув на шеренгу молодых офицеров, я скомандовал 'Вольно!', после чего представил присутствующих.
  - И флаг-капитан - лейтенант Терен Рогрисс, - представил я нового командира 'Странника'. Но, с ним вы уже знакомы. Усмехнувшись недоуменным взглядам мичманов, я продолжил. - Мичман Терадок - отправляйтесь на фрегат типа 'Пельта', что следует рядом с 'Уравнителем'. Отныне - вы командир нашего медицинского корабля. Придумайте для него название - а то серийный номер как-то нелицеприятен. Мичман Грифф, - молодой мужчина вытянулся, аж щелкнув каблуками. - Вы новый командир секции разведки и контрразведки нашего флота. Мичманы Дрейс и Торсил - принимайте командование эскадрильями флагмана. И, наконец, мичман Кросс, - я обратился к девушке. Заметив, как ее глаза бегают по помещению, словно стараются запомнить находящееся здесь, я усмехнулся. - Добро пожаловать на должность начальника оперативного отдела флота.
  Девушка стояла, открыв рот. Назначения ее на столь высокий пост, учитывая ее звание - не просто аванс. Аналогичные должности в других подразделениях занимали как минимум кадровые офицеры с большим опытом. От правильно спланированной операции зависело в первую очередь - вернутся ли домой экипажи кораблей или нет.
  - Поздравляю вас с назначением, - улыбнулся джедай. - Через час жду от мичмана Кросс отчет о положении дел на нашем флоте. А сейчас - свободны. Бегом по боевым постам. Через полчаса отбываем - советую скорее добраться до 'Пельты', мичман Терадок.
  Наблюдая за тем, как мичманцы споро и бегом бросились исполнять приказ, я встретился взглядом с голограммой Пеллеона. Двери отсека закрылись, оставляя нас в обстановке планирования. Капитан, являясь негласным командующим силами флота, осторожно заметил:
  - Справятся ли? Больно молоды.
  - Должны, - хмыкнул джедай. - Лейтенант Рогрисс поручился за каждого из них своей должностью и репутацией. Не за красивые же глаза вам еще в Академии дали назначение на командный мостик.
  - Так точно, сэр, - молодой офицер кивнул. Заметив капельки пота на его лице, я назидательно произнес. - Терен, я верю, что у вас большое будущее. Запомните - дружба дружбой, а служба - службой. Не делайте послаблений - и в будущем ваши друзья лишь скажут вам 'спасибо' за это.
  - Я понял, сэр, - сглотнул лейтенант. - Я не подведу.
  - Уверен в этом, Терен, - я хлопнул лейтенанта по плечу. Затем, уставившись на голотерминал, произнес:
  - Раз все в сборе, давайте обсудим, что же мы будем делать с нашими караванами.
  
  ***
   Пунктом нашего назначения являлся мир Нар-Каага - пограничная планета Пространства Хаттов, где наши караваны - десяток массивных транспортников, должны были перейти под охрану наемников хаттов.
  Однако, вместо холодного болотистого мира, на обзорных экранах флота виднелся голубой, утопающий в чистейших океанах, тропических континентах, шарик, называемый Риши. Первая и единственная остановка в этом путешествии.
  Путешествия в гиперпространстве - наука сложная. Двигаясь по проторенным гиперпространственным трассам, можно было в кратчайшие сроки добраться из одного края галактики в другой. А вот полеты по малоизученным маршрутам требовали значительной подготовки. И хороших навигаторов, между прочим.
  Контрабандисты давно уже проложили сотни новых маршрутов по галактике, используя их для доставки грузов в обход официальных властей. Для экономии времени, или же - чтобы не попасться на глаза патрулям. Или пиратам.
  Двадцать 'Молотоглавов' двигались огромным 'коконом' в системе Риши, где не так давно прошла битва за станцию слежения на спутнике планеты Риши. Эта битва стала прологом к сражению на Камино.
  Держа в центре своего строя десять древних транспортов серии YT-970 - прямоугольные контейнеровозы, в трюмах которых запросто можно было перевезти пару корпусов с техникой, а также наш 'Уравнитель' и следующий за ним фрегат Терадока, флот сбросил скорость, ощетинившись орудиями и выпустив по одной эскадрилье прикрытия с каждого вымпела.
  Разглядывая построение, я отметил, что корабли в центре выстроились 'стрелой'. Сперва 'Уравнитель', следом за ним грузовики. И замыкал построение медицинский фрегат Терадока. Последний, так и не смог придумать название для своего корабля, потому, с моей легкой руки, 'Пельта' получила название 'Обитель коновалов'. Благо, моих реальных соотечественников рядом не находилось. И опровергнуть мою версию о том, что коновалы - это благородные санитары общества на моей родной планете, которые чтут свой долг и ставят здоровье больных во главу своих интересов. Думаю, россияне, слышав это, оценили б мой сарказм.
  На момент окончания нашего прыжка, я и Мара Кросс находились в командном отсеке. Девушка, все еще смущенная своим назначением, щебетала мне что-то о расчетном времени для прокладки нового прыжка - на этот раз до самой планеты хаттов. Я же был мыслями с экипажем совсем другого корабля.
  Дверная панель запустила внутрь капитана 'Странника'.
  - Прыжок завершен, сэр, - отрапортовал Терен. - Весь флот на месте, отставших нет.
  - Чудесно, лейтенант, - улыбнулся я. На тактическом голографическом проекторе отображался наш походный строй. Благодаря которому, наши цели не могли вырваться из ловушки, в которую попали.
  - Рогрисс, - обратился я к юноше. - Вы знаете план. Сейчас вам решать - останетесь вы с нами до конца - и это может стоить вам карьеры и жизни. Или поступите по совести, как и подобает офицеру. Время сейчас такое, что честь - уже не ходовой товар.
  - Не для меня, сэр, - покачал головой молодой капитан. Сверившись с отчетами на капитанской деке, он произнес. - Все готово, генерал.
  - Сэр? - Недоуменно произнесла Мара. Девушку и весь другой молодняк я в курс происходящего не ставил. Подробности операции 'Попинай хатта' знали лишь верные мне люди - командование легиона, Пеллеон, подчиненные моего флота. Для остальных же происходящее - проверка на вшивость. И, кто не пройдет ее - проверит, насколько холодно в вакууме. Кампания против моффа как-никогда подходила для отсеивания неблагонадежных.
  - Объявите по кораблю и флоту боевую тревогу, - распорядился я. В ту же секунду в воздухе взвыли баззеры. Лейтенант исполнителен как никогда. - И распорядитесь выслать досмотровые партии.
  Не обращая внимания на недоумевающую девушку, я открыл канал связи.
  - Внимание по флоту. Говорит генерал Доуган. Мне стало известно, что сопровождаемый нами груз - контрабанда, предназначенная для хаттов. Приказываю взять транспорты на прицел.
  - Капитан, свяжите меня с транспортами, - распорядился я. Недоуменный Роглисс отдал приказ.
  - Внимание торговому каравану, - произнес я. - Заглушите двигатели и приготовьтесь принять на борт досмотровые партии.
  
  ***
  План хорош тогда, пока ты не начал его реализацию.
  После моего заявления, естественно, транспорты попытались сбежать. Брызнув врассыпную, они пытались прорваться сквозь строй 'Молотоглавов'. Огонь из турболазеров перед носом торгашей их не вразумил.
  Скрипя зубами, я отдал приказ истребителям разбомбить дюзы удирающих кораблей.
  АИР-170 словно стая коршунов накинулись на неповоротливых торговцев, отстреливая им куски ходовых движителей.
  Спустя несколько минут, все было кончено. Изрыгая в космос потоки излучения, беспомощные транспортники застыли на месте, заполняя эфир беспорядочной руганью. Отрядив по одному кораблю к каждому транспорту, я распорядился подать штурмовой шаттл.
  - Глушите их сигналы, Терен, - приказал я. - Ни одна душа не должна узнать, что здесь происходит.
  Для инспекции я выбрал флагман каравана - тот, что шел сразу за 'Уравнителем'. Пеллеон, связавшись со мной, также присоединился к досмотровой партии. Десятки шаттлов типа 'Ню' устремились к своим жертвам, чтобы под угрозой оружия проверить трюмы.
  Признаюсь, я не задумывался над тем, что могу сесть в лужу с этой атакой. Оснований считать этот конвой очередным проплаченным вояжем было, конечно, маловато. Но, и другой возможности не было. Предположения о нелегальном грузе лишь подтвердились попытками торговцев смыться.
  Влетев на небольшую ангарную палубу, наш шаттл занял место с аналогичным - с 'Аккламатора'. Из недр нашего кораблика высыпали отделения клонов, которые под руководством Альфы, Балды и Никса должны будут провести инспекцию.
  - Генерал, - встретивший меня Пеллеон кивнул в сторону пары встречающих нас человек. - Друзья моффа хотят с вами поболтать.
  - Ага, заметил уже, - парочка, завидев меня, быстрым шагом пошла к нам на встречу.
  - Джедай! - Низким возгласом встретил меня один из них. - Я протестую против этого акта пиратства! Мы честные торговцы, вы должны нас охранять, а не грабить!
  - Покажите мне того, кто вас ограбил, - невозмутимо попросил я. Видя замешательство обоих, кивнул на Пеллеона. - Предоставьте капитану таможенную декларацию и грузовой манифест.
  - Это произвол! - Заикнулся второй.
  - Произвол - проводить контрабанду, пользуясь охраной флота, - отрезал я. - У вас пять минут для предоставления нам документов. Потом - мы разберем ваши корабли по винтикам.
  
  ***
  Результаты не заставили себя ждать. Не знаю кому как, но экипаж - три деваронца, два родианца, трандошанин и никто - это уже сама по себе банда. Я бы их в шлюз выставил только из-за их рож. Но, приходилось мириться.
  Согласно документам, на транспорте находился груз строительных дроидов, свежей замороженной мясной продукции, какие-то зерновые, да целый отсек металлолома.
  - Ну и зачем вам все это добро? - Кивнув на один из трюмов, заполненный многочисленными раскуроченными металлическими конструкциями. Строительные балки, фермы,
  - Мы выгодно продадим его на территории хаттов, - заявил один из людей. Судя по всему, главный.
  - Ну да, - усмехнулся в усы Пеллеон. - Хатты известные ценители металлов.
  Человек предпочел проигнорировать реплику. Как старший каравана, он сопровождал нас по всему кораблю, пока проводился досмотр. На других судах этим занимались их капитаны. Но, везде и всюду - одна и та же картина.
  Корабли представляли из себя большие овалы. В верхней и нижней части располагались малые трюмы, составляющие суммарно половину объема от основного, имеющие стандартные створки ворот. В средней части корпуса, в левой половине, находился основной грузовой трюм, в котором находился пандус для разгрузки. В передней части корабля - единственная посадочная палуба. А в правой части корабля - всевозможные механизмы, системы и тд., переходящие в кормовые двигатели.
  Строительная техника в главном трюме, а продукты и металлолом - в двух верхних. И так - на каждом корабле. Моя чуйка прямо указывала на то что нас пытаются добросовестно нае.ть. Ну, спрашивается, для чего грузить 10 кораблей одинаковым грузом с одинаковым грузовым манифестом? Источником всего груза являлась планетка Доум-Брадден во Внешнем Кольце - зона ответственности 14-ой секторальной. Но что-то мне не давало покоя. Ну, нелепица какая-то! В чем смысл столь странной компоновки каждого из кораблей?
  Еще больше вопросов вызывало наличие на кораблях остаточных следов радиации в реакторной зоне. При установленных-то новейших корабельных реакторов. Капитаны кораблей поясняли, что покупка таких агрегатов значительно выгодное вложение - корабли уже не первой молодости, а предусмотренные конструкцией реакторы давно выработали свое. Потому и заменили на новые. Все десять. На всех десяти транспортниках. А остаточная радиация - так это от предыдущих реакторов и осталось. Учитывая, что по всей галактике торговцы стремились минимизировать свои потери и транспортные расходы, эксплуатируя суда до последнего, пока от них уже обшивка отлетать не станет, столь огромные затраты казались сущим идиотизмом. И только подкрепляло подозрения.
  Имея немалый опыт службы, Пеллеон, услышав подобное, лишь усмехнулся. Как только прибыли техники со сканирующей аппаратурой, обман раскрылся.
  Мало кому из чиновников хотелось бы при досмотре получить дозу облучения, копаясь в активной зоне реактора. Да и зачем? Что опасного можно спрятать в реакторной зоне, где еще и радиация фонит? Поэтому, этот фокус всегда срабатывал.
  Как оказалось, все проще простого. В двух из десяти корпусах - первом и последнем, действительно находились заявленные устройства. Причем, гораздо более мощные, чем тем те, которым принадлежали корпуса. Небольшие ловушки с радиоактивными элементами на каждом корпусе реактора создавали поле, слепящее любые сканеры. И заставляющее сидеть на месте тех, кого не должны были видеть таможенники и случайные пассажиры.
  Рабы. Восемь реакторных корпусов (каждый из которых - как двухэтажный дом), вмещали в себя почти тысячу 'законтрактованных' работников. Преимущественно твилеки с Рилота. Несколько полукровок арконианцев. С десяток молодых вуки. На каждом из них - электроошейник, готовый в любую секунду оборвать их жизнь или заставить мучиться от боли.
  - Твою мать, - только и смог сказать я, глядя на то, как обезвредив ловушки и нейтрализовав радиацию, клоны выводят измученных разумных из мест заточения. Их сопровождали на шаттлы, после чего доставляли на корабли флота. Там их накормят, напоят, окажут помощь. Оденут, в конце концов. Глядя на рванину, в которую были одеты эти разумные, комок к горлу подступал.
  - Никс выбил из них информацию, - ко мне подошел Альфа, протянув информационный чип. - Здесь запись признания.
  - А в общих чертах? - Поинтересовался Пеллеон. Клон, видя, в какой близости от нас проходят рабы, поспешил отвести нас в сторону.
  - Их заказчик - Граксол Келвийн, работорговец с Рилота, - пояснил он. - Пока Республика и КНС ведут сражения, его головорезы захватывают целые семьи и продают хаттам. Тут есть даже рилотские ополченцы. Эта поставка - самая большая. Большая часть выручки должна была пойти в карман командованию КНС, для обеспечения дальнейших караванов.
  - Уроды, - заключил я.
  - Их будут судить, - пожал плечами Гилад.
  - Не спешите, - Альфа покачал головой. - Если думаете, что рабы - единственный товар - то ошибаетесь.
  - Что же они еще везли? - Удивился капитан.
  - В кучах металлолома - тайники с риллом и республиканским пехотным оружием, - добавил он. - Все что потеряно на поле боя и исправно - все там.
  - Умно, - хмыкнул Пеллеон. - В такой куче металла ни один сканер не увидит оружие.
  - Что будем делать, генерал? - Спросил Альфа.
  - Всех на гаупвахту и передадим правоохранителям, - высказал самый разумный вариант Пеллеон.
  - Или расстреляем всех нахрен, - предложил я. Пеллеон едва не потерял глаза, смотря на меня с удивлением. Чертыхнувшись, я поспешил исправить положение. - Зафиксируйте все как положено, капитан. Придется отдать этих уродов под суд.
  - За работорговлю и наркотики им положено пожизненное, - заметил Гилад.
  - Если осудят, - скривился я. - Вы помните ту историю про сенаторов работорговцев? Их даже судить не смогли - годами они покрывали торговлю рабами, а когда их взяли - то держали под домашним арестом. Откуда они благополучно сбежали. И сейчас - в стане нашего врага.
  - Но... - попытался возразить Гилад. - Мы же цивилизованное государство...
  - Гуманность дело хорошее, - согласился я. - Но, одно дело держать в тюрьме воришку, или ссылать на рудники убийц. А другое дело - до конца дней кормить этих ублюдков. Как по мне - всех их в шлюз и открыть наружный люк.
  - Нетривиально для джедая, - оценил Гилад. - Вы же сторонники и хранители демократии со всеми ее атрибутами.
  - Другие - может быть, - кивнул я. - Но, у меня с ними большие разногласия.
  
  ***
   Юкио встретила нас... недружелюбно.
   'Барышник', 'Щедрости' в количестве двадцати четырех. Не слабый такой комитет по встрече.
   - Флоту боевая готовность, - приказал я. - Выпустить истребители.
   - Авиакрылья подняты, - отрапортовал Терен. Капитан стоял рядом со мной, вглядываясь сквозь обзорный экран мостика 'Странника' на рой приближающихся истребителей. - До контакта - тринадцать минут.
   В помещении затихли баззеры тревоги, и теперь, можно было насладиться тихим шелестом рабочей аппаратуры да негромкими переговорами операторов.
   - Боитесь, лейтенант? - Я уловил исходящие от Рогрисса волны тревоги.
   - Да, сэр, - кивнул он. Это мой первый космический бой.
   - Мой тоже, лейтенант, - усмехнулся я. Хлопнув командира корабля по плечу, я произнес. - Не дрейфь, прорвемся.
  
  ***
   Наседающую лавину МЛА противника мы встретили сосредоточенным огнем артиллерии. В отличие от кораблей КНС, 'Молотоглавы' и 'Уравнитель' могли сосредоточить огонь в носовой полусфере.
   - До противника две световые минуты, - сообщил оператор.
   - Множественные взрывы среди МЛА противника, - вторил ему другой.
   - Нашей авиации сосредоточиться на обороне, - распорядился я.
   Противник расположил свои корабли тремя линиями в трехмерном пространстве. Каждая из линий возвышалась над предыдущей. Первая, 'основание' - десять 'Щедростей', вторая - 'прослойка' - четыре аналогичных фрегата, попарно охватывающих 'Барышника'. Третья - полная копия первой.
   Эта тактика позволяла сепарам выпускать массивные волны МЛА и вести огонь из тяжелых турболазеров.
   Свои корабли я расположил согласно канонам Вечного флота. Перекрывая друг друга щитами, корабли вели уничтожающий огонь по истребителям противника. Впрочем, получалось не очень результативно. Встреченные массированные залпами турболазеров и ударных ракет, МЛА противника, понеся значительные потери, перешли к маневренному стилю боя. Стремясь прорваться к нашим кораблям, дроиды-истребители, не считались с потерями.
   'Странник' вздрогнул, получив в борт несколько противокорабельных ракет.
   - Пробоина на нижней палубе, - донеслось от операторов. - Повреждены мастерские и кубрик тех состава. Бронедвери опущены, повреждения локализованы.
   - Сэр, а мы продержимся? - Обеспокоенно спросил Терен. - 'Преторианец' сообщает о повреждении двигателей. Мы не продержимся только на одних 'Ауреках' и...
   - А вот и они, - усмехнулся я, указав на множественные цели, появившиеся за армадой КНС. - Форсируем тягу и двигаемся к противнику. Нужно поддержать наши АИРы.
  АИР-170 - агрессивный истребитель-разведчик - 170 - совместная разработка корпорации 'Инком' и 'Субпро'. АИРы имеют узкий корпус с двумя большими двигателями по бокам, оборудованы раскрывающимися плоскостями, которые нужны для отвода тепла и создания щитов. Этот же лайфхак придает истребителю дополнительную устойчивость во время полётов в атмосфере.
  В отличии от иных истребителей своего времени, которые строились маленькими, быстрыми и маневренными, за счёт отсутствия тяжёлого вооружения, щитов и гипердвигателей, АИР-170, напротив, были крупными, надёжными и способными совершать длительные независимые операции. И, как вишенка на торте - у этих кораблей имелась пусковая установка с шестью протоновыми торпедами.
  Массированная атака МЛА - это стандартная тактика КНС. Потому, и тактика противостояния была разработана подходящая.
  В активе, мы располагали двадцатью смешанными эскадрильями 'Ауреков', 'Когтей' и тринадцатью эскадрильями немодицифированными истребителями V-19 'Поток'. Порядка четырехсот истребителей. Именно это мобильное авиакрыло должно было сдержать наплыв огромной армады.
  Пока две сотни АИР-170 совершали гиперпрыжок в тыл кораблям КНС, неблагоразумно оставленными без должного прикрытия МЛА.
  Видели ли вы когда-либо массированный залп протонных торпед? Непередаваемое зрелище. Особенно, когда за малиново-оранжевыми хвостами торпед следовали впечатляющие взрывы кораблей КНС.
  Первым залпом флот КНС лишился всех без исключения фрегатов из первой и третьей линии. Массовое истребление фрегатов отрезвляюще подействовало командование силами КНС.
  Отделенные от своих МЛА добрым десятком минут полета, силы КНС предприняли попытку отчаянного сопротивления второму налету АИРов. Не знаю, что двигало противником, но последняя блистательная мысль - сбежать, посетила командующего лишь перед взрывом последнего из оставшихся фрегатов.
  Щедро полыхая пожарами, наполняя космос клубами дыма, 'Барышник' перешел на сверхсветовую скорость.
  Сражение за Юкио началось.
  
  ***
   Сев'ранс Танн легко, даже небрежно, делала шаг в сторону, позволив телу сраженного ей джедая кулем упасть на землю. Тело, в котором еще теплилась Сила, получило пинок элегантным сапожком, скатываясь по ступеням древней постройки.
  Еще один.
  Девушка закрыла глаза, позволив Темной стороне течь сквозь себя. Ее страсти, ее гнев, бурлили внутри ее тела, обостряя чувства.
  - Не таись, джедай, - с усмешкой произнесла она, обращаясь ко второму адепту Силы.
  Он вышел из-за колоннады. Совсем еще молодой мальчик - лет пятнадцать, не более. Падаван. Ученик.
  Чисс оценивающе посмотрела на него. Забавно. Такой молодой, но уже могуч в Силе. Как жаль, что он обречен.
  Человек сжимал в руках клинок холодного синего цвета. На лице его царила маска гнева.
  Девушка с элегантностью, привитой тренировками графа Дуку, заняла боевую стойку.
  С ревом, словно раненное животное, падаван бросился на нее, вкладывая в свои удары весь свой гнев, ярость и боль по убитому наставнику.
  Девушка едва заметно улыбнулась. Как же все это просто.
  Через пару минут, она оставила позади себя и его мертвое тело...
  
  ***
   Двое суток. Любой подкованный разумный вам скажет сколько это часов, минут, секунд. Впрочем, бесполезная в настоящий момент информация.
   Но, для меня это время оказалось просто адом. Ровно двое суток мне потребовалось чтобы войти в систему Юкио и взять ее под контроль.
   Для начала - немного статистики. Юкио - известная сельскохозяйственная планета, располагающаяся в одноименной звездной системе сектора Абрион во Внешнем Кольце. Лежала она на Мэндианском торговом маршруте, соединявшем планету с Мэндо, Риши и Молаваром. Надо признаться - планета весьма... земная.
  Земного типа с лёгкими ветрами, тихой погодой и мягким климатом. Умеренный климат по всей поверхности планеты, который практически не менялся за время года из-за небольшого наклона оси. Три массивных континента прорезали сотни небольших речушек, обеспечивая гигантские пастбища и пахотные земли естественной системой орошения, практически не менявшимся во время смены сезонов. Планета отличалась малой силой притяжения.
  Ближе к победе Республики над Братством Тьмы Юкио вошла в состав Галактической Республики. Бывший ресурсный мир ситов стал весомым экспортером в Центральные миры. За два года до Войн Клонов, Юкио вышла из состава Республики. Местный лидер, носящий титул Верховного сюзерена, не был доволен грабительскими пошлинами Республики на экспорт. Оно и понятно - мало кому понравится, когда честный бизнес начинают грабить на законодательной основе. Планета нашла пристанище в КНС.
  Впрочем, согласно информации разведчика, гранд-мастер Йода сумел переубедить правителей и добиться возврата ценного сырьевого партнера в лоно Республики. Впрочем, прибывший раньше республиканцев флот КНС, вернул планету под свой контроль.
   Кроме того, Траун, в свое время, захватил планету, сделав ее своей сырьевой кормушкой. Причем, провел это мастерски - местные даже не поняли, что их обвели вокруг пальца. Эх... мне б такого адмирала...
  На мое счастье, Юкио не обзавелся еще планетарными щитами. А потому десантная операция на планету не заставила себя ждать.
  КНС подошли к оккупации весьма ответственно.
  На планете имелась массивная база сепов - специально отстроенная структура, с посадочной площадкой, комплексом зданий, огороженная пермакритовыми заборами и стационарными огневыми точками. По скромным подсчетам, площадь базы составляла порядка пяти квадратных километров. От обстрелов с орбиты или атмосферы базу прикрывал стационарный щит. Перед главными воротами базы имелось пермакритовое плато - оборудованная посадочная площадка, которую мы использовали на первых этапах операции.
  - Неплохо подготовились жестянки, - оценил Никс, вглядываясь в массивные строения базы, ощетинившейся десятками орудийных стволов.
  Десантирование на планету прошло как по нотам.
  Несмотря на тотальное истребление противника на орбите и захват контроля над ней, первая волна десанта высаживалась канонерками под прикрытием истребителей. Грузовые варианты LAAT сбросили дюжину AT-TE для огневой поддержки пехоты.
  Противника брали, что называется, нахрапом. Первая волна была высажена практически на виду гарнизона. Жестянки не отвечали, пассивно наблюдая. Впрочем, как только в верхних слоях атмосферы показалось раскаленное днище 'Уравнителя", командование дроидов спохватилось.
  Навстречу крейсеру устремились несколько дюжин 'Стервятников', которые практически сразу были истреблены АИРами и V-вингами. В этот раз преимущество в МЛА на нашей стороне. Короткий бой в атмосфере доказал нам, что у противника отсутствовали тяжелые орудия ПКО, вроде J-1, встреченных нами на Кристофсисе. Это значительно упрощало нашу работу.
  Впрочем, база могла нам доставить неприятностей четырьмя десятками средних турболазеров и сотней мелких орудий, которыми были утыканы стены периметра базы. И это, не считая сотен единиц техники, которые наши разведчики обнаружили во время рекогносцировки.
  Тем не менее, 'Уравнитель' аккуратно приземлился, уткнувшись своими посадочными опорами в посадочную площадку. Носовая часть крейсера, направленная в сторону базы, словно гигантский наконечник стрелы, опускала пандус, откуда ровными рядами спускались ровные коробки клонов. Словно на параде, окрашенные в черно-серебристые цвета, бойцы 204-ого, и сверкающие белоснежными доспехами солдаты из 117-ого легиона, по центральной части посадочной рампы, чеканя шаг с бластерными винтовками наперевес, покидали недра корабля. Тонким ручейком по крайней части рампы спускались ополченцы.
  Наш маленький акт пиратства позволил унифицировать вооружение основных и вспомогательных войск. Время, когда на вооружении находились неудобные карабины КНС, отошло на задний план.
  - Сэр, - Никс кивком головы указал на белоснежные шеренги экспроприированных бойцов из 117-ого легиона. - Почему мы не заставили их перекрасить доспехи? Ведь даже раненные из 204-ого перекрасились.
  - Во-первых, это не наши части - хрен знает, вдруг отберут после этой миссии, - произнес я. - Ну, а во-вторых, это будет оскорблением по отношению к тем, кто прошел мясорубку на Кристофисе.
  - Так ведь меня там тоже не было, - заметил офицер, щеголяя черным цветом своих доспехов.
  - Ты - другое дело. Ты - второе лицо в легионе, после меня. Негоже тебе отрываться от коллектива.
  - Своеобразный аванс, - упростил стоящий рядом Балда. - Не оправдаешь доверия - отмоем.
  - Вроде того, - хохотнул я.
  Никс, погладив оголенный череп улыбнулся, вернув на свою голову шлем. Настало время отрабатывать долги.
  
  ***
   Задача - сохранить базу КНС в целости - передо мной не стояла.
   Поэтому, глядя на то как сотня истребителей делает уже третий за вечер бомбовый заход на базу противника, засыпая позиции сепов ударными ракетами и протонными торпедами.
   Физическое оружие свободно проникало под защитное поле, превращая в султаны обломков и взрывов пространство внутри защитного поля. Выжить в таком хаосе вряд ли что-то могло, да это и не важно. Раз за разом истребители совершали заходы, ровняя базу с землей. Лишь после того, как мерцающее поле щита исчезло, а следовательно - его генератор перестал существовать - я двинул свои войска вперед.
   Заняв место на крыше одного из шагающих танков AT-TE, я с высоты нескольких метров наблюдал за тем, как растянутые цепью танки, меж которыми такой же цепью шагала пехота, двигаются в сторону противника.
  Повинуясь моему приказу, вперед строя вырвались разведчики на спидерах, которые первыми ринулись в дымящиеся развалины базы. Двигаясь по отменно ровной площадке, мои войска довольно скоро приблизились к цели нашей миссии. Находясь в зоне прямого поражения, клоны коротким маршброском сократили пространство и ворвались на территорию противника.
  Двигаясь среди горящих и дымящих обломков, бойцы в течение часа обследовали руины, добивая немногих уцелевших дроидов. Затем, как только объект оказался под нашим контролем, над уцелевшей частью штабного здания, на штандарте, вместо стяга КНС, затрепетал штандарт 204-ого легиона.
  
  ***
  Высший Совет Ордена джедаев видал и лучшие дни.
  Война не шла джедаям во благо. За полгода войны почти тысяча рыцарей, мастеров и падаванов нашли покой в Силе. Йода все острее чувствовал их гибель. Недавнее контрнаступление КНС привело к появлению еще десятка похоронных процессий в Храме.
  Члены Совета практически всегда отсутствовали, выполняя те или иные миссии по всей галактике. Сейчас кроме Йоды в тактическом зале Храма находился лишь Ади Галлия. Вдвоем они заслушивали очередной доклад джедая. Мягко говоря - истеричный доклад.
  Йода вздохнул.
  - Подкрепления пришлем мы, как только возможность появится, - пообещал он. Легким движением, гранд-мастер отключил систему связи.
  - Мы не имеем ресурсов, мастер, - напомнила женщина. - Ни людей, ни кораблей, ни...
  - Помню это я, - сердито буркнул гранд-мастер.
  Проблема с логистикой в ВАР наметилась совсем недавно - едва в бой вступило второе поколение клонов, секторальное командование оказалось неспособным обеспечить войска всем необходимым. Джедаи с мест запрашивали поддержку, пополнение, провиант, медикаменты. Всего этого не хватало. Лишь только что-то образовывалось на складах - то его тут же, едва не с боем, отбивали другие командиры.
  КНС таким проблем не имела. Ее механические солдаты не спали, не ели и не знали усталости или голода.
  И, словно этого было недостаточно, Сенат тормозил очередные закупки клонов, кораблей, техники. Бесчисленные заседания, на которых сенаторы обсасывали каждый кредит, разочаровывали. В отсутствие Мейса, представлявшего джедаев в Сенате, Йода делал это самостоятельно.
  Так называемый Комитет Лоялистов, куда входили альдераанский пацифист Бейл Органа и бывшая королева Набу Падме Амидала, пользуясь неопределенностью большей части сенаторов, создавали все мыслимые и немыслимые препятствия для продолжения войны. Словно не понимая, что от результатов сражений на местах зависит, будут ли дроиды КНС ступать по мостовым Корусанта, сенаторы затевали очередные словесные баталии.
  Вот и теперь на связи был очередной генерал-джедай, в очередной раз просящий помощи кораблями и войсками. Ему не удалось прорвать оборону дроидов на отдаленном мире. Потеряв почти все свои корабли и приданные силы, он вернулся в штаб секторальной армии и оттуда заносчиво требовал выделить ему силы для реванша.
  Слишком большие потери. Джедаи слишком долго не командовали армиями. Почти тысяча лет прошла с тех пор. И сейчас, приходилось постигать военную науку на ходу. Конечно, были индивиды, которые словно рождены для войны. Вроде того же А'Шарад Хетта, Энакина Скайуокера. Но это лишь капля в море.
  Успокаивало Йоду лишь то, что по всей галактике подобных специалистов в военной области можно было назвать поименно.
  Проектор моргнул, и перед ликом гранд-мастера представил уже новый джедай. Тот, что наделал много шума в Совете, Сенате, да и вообще в галактике. Рик Доуган.
  - Гранд-мастер Йода, - человек поклонился. - Магистр Галлия. Юкио вновь под нашим контролем. Эскадра противника уничтожена - спастись удалось лишь флагманскому кораблю. Наземная группировка войск так же рассеяна - база сепаратистов практически полностью уничтожена. Мы приступили к созданию собственных укреплений, выслали парламентеров к правительству планеты.
  - Похвально это, рыцарь Доуган, - оценил Йода. Видя, что джедай хочет что-то сказать, он задал прямой вопрос.
  - Мной и группой офицеров 13-ой секторальной армии раскрыты факты контрабанды и работорговли, покрываемые моффом Байлюром.
  - Это серьезное обвинение, - предупредила Ади Галлия. - Есть ли у вас доказательства?
  - Безусловно, - человек усмехнулся, наклонившись, чтобы вставить чип в голотерминал на своей стороне. - Здесь все полученные нами сведения - показания бывших рабов, экипаже кораблей, их руководства. На данный момент все они - с нами, так как мне попросту некуда их деть - транспортные корабли лишены хода. Мы попытаемся их отбуксировать на орбиту планеты. Не пропадать же добру в трюмах?
   Йода, бегло пробежавшись по строчкам текста, посуровел. Мофф, покрывающий работорговлю. Использование флота для охраны торговых караванов. Вопиющий факт. Который может оказаться безмерно опасным, если его обнародовать.
  - Доказательства ваши основательны, - признал Йода. - Мы сообщим об этом канцлеру и предпримем меры для ареста моффа Байлюра. Пока же - оставайтесь на Юкио.
  - Закрепитесь на планете и организуйте оборону, - дополнила Ади. - Мы не можем потерять ее снова.
  - Как прикажете, магистры, - джедай поклонился и добавил. - Мой флот нуждается в усилении МЛА и легкими кораблями. Кроме двадцати 'Молотоглавов', одного 'Аккламатора' и одной медицинской 'Пельты' у меня больше нет кораблей. Фактически, мы беззащитны против истребителей противника - сражение за Юкио показало недостаток малого авиакрыла 'Молотоглавов'. Правда, есть кое-какие соображения по вопросу обеспечения безопасности планеты и всего региона.
  Члены совета молча переглянулись.
  - Мы вас внимательно слушаем, генерал, - вновь произнесла Галлия, решив взять на себя часть разговора. Этот рыцарь... Вполне успешный командующий, но, происходящее вокруг него мягко говоря, настораживало.
  - Мы находимся совсем рядом с Камино и Ротаной, - услышав название планеты, Йода прищурился. Ротана - самый большой секрет 'Верфей Куата', где в тайне от всех ковалось оружие, техника и корабли для Великой армии Республики. Сепаратисты с ног сбились в поисках этой планеты, но не достигли ни малейшего результата. И о существовании планеты знали лишь члены Совета, да считанные единицы в правительстве и армии. - Я предложил бы организовать на Юкио или Риши крупную военную базу, которая в случае повторной атаки на Камино и Ротану смогла бы оказать поддержку или принять на себя часть удара. Кроме того, это принесет стабильность в сектор и поможет нам контролировать Юкио от последующих попыток вернуть планету под контроль КНС. Кроме того, мы можем организовать отсюда снабжение ближайших армий продовольствием - это позволит снизить нагрузку на продовольственные конвои из Центральных миров, заменив их поставками оружия, техники и снаряжения.
  Ади Галлия взглянула на гранд-мастера. Мысли, высказанные этим рыцарем, звучали логично, обоснованно. Доуган проявлял заботы не только о своем подразделении, но и о 13-ой секторальной и близлежащих армиях. Поведение, достойное джедая, но столь редко встречающееся среди даже мастеров, не говоря уже о рыцарях.
  - Ваш план одобрен, рыцарь Доуган, - кивнул гранд-мастер. - Подготовьте необходимые документы - мы постараемся помочь вам людьми и техникой.
  - Уже все готово, магистр, - человек улыбнулся, отправив в Храм еще один файл. Йода с улыбкой взглянул на женщину-магистра.
  - Разрешение действовать есть у вас, - Йода завизировал документ джедая и переслал его назад. - Да прибудет с вами Сила.
  - И с вами, магистры, - рыцарь еще раз поклонился, и прервал сеанс связи.
  - И что это сейчас было? - озвучила свои мысли магистр Галлия. - Он заранее знал, что мы согласимся?
  - Исключать этого не стоит, - признал Йода. - Присмотреться нужно к нему.
  Гранд-мастер вставил в гнездо информационный чип, переписав на него информацию о джедайском расследовании.
  - Показать это канцлеру следует, - пояснил он. - Решение о смещении моффа должен принять он.
  
  ***
   Ну что же, карт-бланш получен.
   Я оторвался от созерцания голотерминала. Стоящие за моей спиной Пеллеон, Никс, Балда и Кросс молча ждали моих комментариев. Альфа с отрядом клонов наносил визит правителю планеты.
   - Прошло лучше, чем ожидалось, - произнес я. - Совет нас поддержал. Осталось дело за канцлером.
   - Интересно, - пробормотал Гилад. - Кто станет новым моффом?
   - Какая разница? - Пожал плечами я. - Вряд ли он будет таким же идиотом как Байлюр. Да и Совет теперь будет пристально наблюдать за нашей армией. Кстати об этом. А не использовать ли нам остатки базы КНС для создания своей?
   - Сперва нужно доставить сюда транспортники, - напомнил Гилад. - Без строительной техники мы мало что сможем.
   - Согласен, - кивнул я. - 'Уравнитель' справится с буксировкой?
   - Пара транспортов за раз, - подтвердил капитан.
   - Что ж, - улыбнулся я. Сделав жест Кросс, я подождал, пока она не загрузит на терминале план нашей новой базы. Трехмерное изображение, привлекло взгляды присутствующих. - Давайте взглянем на наш будущий дом.
  
  
  ========== Глава 19. Капкан. ==========
  
  Как ни странно, рассчитывая на передышку при создании базы, я жестоко ошибся.
  Переговоры с местными начались на следующий день после общения с Йодой. Общий язык мы нашли быстро - да и как его не найти, когда на орбите целый флот, а на твоей планете - армия, за считанные часы сокрушившая предыдущего союзника. Верховный сюзерен был кем угодно, но только не идиотом.
  В общем, разрешилось всё к обоюдному удовлетворению - местные выдохнули, поняв, что какого-либо карательного похода против них не предпримут, Республика же получила стратегически важный источник натуральной пищи. Даже мое заявление о том, что продуктовое содержание вооруженного контингента на базе отныне станет заботой Верховного сюзерена, было благодушно воспринято последним. В конце концов, что такое для аграрного мира лишние тридцать тысяч ртов? Капля в море.
  Получив заверения от Верховного Сюзерена о том, что Юкио отныне и впредь - надежный союзник и поставщик Республики, я мог собой гордиться. 'Уравнитель' Пеллеона по-одному буксировал на орбиту транспортные суда работорговцев. Мы экспроприировали груз по праву победителя, пустив его на расчистку на месте старой базы КНС. Рисковать, доставляя сюда корабли попарно, я не решился. Отправив для охраны транспортов 'Железное солнце' и 'Голубую звезду', я вернулся на 'Странник'. Пока генеральские дела делались сами по себе, следовало решить дела императорские, не дожидаясь, пока Валкориан вновь напомнит о себе. Призрак не посещал меня довольно долго, за что ему честь и хвала.
  Пока суть да дело, следовало связаться с Руками и узнать об исполнении моих поручений. Часть этого я мог проконтролировать и сам - Атрокса, Малгус и даже Грелл открыли мне свои сознания. Особых препятствий в том, чтобы установить с ними телепатический контакт у меня не возникало. Не хватало лишь времени.
  После отбытия с Орд-Пардрона, Надия получила задание на Корусанте. Девушке предстояло взять под контроль остатки 'Машиностроения Хаор Челл'. Компания до сих пор была выставлена на торги, и внимания к ней со стороны потенциальных покупателей отсутствовало вовсе...
  Мне предстояло лишь организовать сделку. Контакты руководства МХЧ я нашел на той же торговой площадке, что и акции компании. Каких-то сто миллионов - и компания перешла в мое владение.
  Находясь на борту 'Странника', я тщательно запечатал отсек. Настроив шифрование на личном голотерминале, я ввел координаты руководства приобретенной компании. Надвинув на голову капюшон, я скрыл свое лицо от собеседника. Если Сидиусу помогает, то я чем хуже?
  - Здравствуйте, - передо мной появилось изображение протокольного дроида, до смерти напоминающего пресловутого С-3РО. - Я - ТС-97, дроид-секретарь Прелата, возглавляющего орден Кси Чар и компанию 'Машиностроение Кси Чар'. Чем могу быть вам полезен?
  - Пять минут назад я приобрел ваши акции, и МКЧ принадлежит мне, - сообщил я, передавая идентификационный код покупателя. Дроид, сверил его, после чего вернул свое внимание ко мне.
  - Вы сделали отличное приобретение, - похвалил он. - Наша компания...
  - Я хочу переговорить с Прелатом, - прервал дроида я.
  - Минуточку, - изображение дроида исчезло, и спустя пару минут вернулось, дополнившись изображением инсектойда.
  - Прелат выражает вам огромную благодарность, - перевел речь гуманоида дроид. - Вы сделали мудрый выбор. Какими будут ваши пожелания, хозяин?
  - Достопочтимый Прелат, - вздохнул я. - Спустя несколько дней на Корусант прибудет мой полномочный представитель и свяжется с Вами. Вы покинете планету на корабле, который вам необходимо присмотреть уже сейчас. Мой представитель доставит вас на планету, которая отныне станет новой штаб квартирой 'Машиностроения Хаор Челл'. Однако, вам стоит позаботиться о защите - на планете сильный радиационный фон.
  Инсектоид что-то застрекотал.
  - Прелат заверяет Хозяина, что Кси Чар обладают собственными технологиями по нейтрализации радиации на целой планете. Каких-то полгода, и вы не узнаете этот мир.
  - Очень на это надеюсь, Прелат, - я позволил себе улыбнуться. - Теперь давайте поговорим о деталях...
  Тревожный огонек входящего сообщения от командования Ордена, вынудил меня сократить переговоры. Закончив разговор с Прелатом, я сбросил мантию, избавляясь от маскировки, и соединился с Храмом джедаев.
  - Магистр Ранцизис, какой приятный сюрприз...
  
  ***
  
  Ага, приятный. Черта с два. Ублюдочный Сенат с его ублюдочными сенаторами.
  Я вылетел из каюты, на ходу активируя комлинк.
  - Никс, у нас проблема на Родии. Поднимай легион в ружье - берем с собой весь 204-й, грузимся на 'Странник' и корабли первого и второго звеньев.
  - Техника? - По голосу клона становилось понятно, что он также спешит. В отличие от меня, Никс руководил разборкой завалов на планете.
  Вопрос хороший, конечно, но, насколько я помнил приключения одного контуженного на голову сенатора-дерьмократа, сильно воевать там не придется.
  - Только пехота, канонерки и штурмовые шаттлы, - отрезал я. - Выдвигаемся через час.
  - Принято, сэр.
  
  ***
  
  Как вы уже поняли, с Родии пришел сигнал бедствия от сенатора Амидалы. Напрягая память, я вспомнил, что эта неадекватная бабенка сорвалась на тайную встречу с сенатором-родианцем, чтобы обсудить с последним гуманитарную помощь планете. В период Войны, Родия оказалась в продовольственном кризисе. И, немудрено, что КНС подсуетились.
  Сенатор от Родии заманил Амидалу в ловушку. Ее давний недруг - вице-король Нут Ганрей, пообещал решить вопрос с голодовкой планеты, если родианцы выдадут ему Амидалу. Что засранцы и не преминули сделать.
  Пресловутый С3-РО сумел выйти на закрытый канал связи республиканских войск и сообщить о ловушке. К несчастью для меня, мое подразделение оказалось ближайшим боеспособным. Магистр Ранцизис утверждал, что на орбите Родии целая эскадра КНС. Штаб 13-й секторальной, занятый подготовкой к контрнаступлению на Рилот, сделал крайним меня. Да и если вглядеться в паутину гиперпространственных маршрутов, несмотря на кажущуюся близость Орд-Пардрона к Родии, добираться им по прямой дольше нашего.
  Благо, нам путь до Родии не столь далекий - стоит лишь выйти на трассу от Молавара до Кристофсиса, пересекающую северо-западную часть сектора Арканис. Родия как раз на пути...
  Но, все равно, нам потребуется больше шести часов, чтобы прибыть на место.
  - Лейтенант Лидус, - я связался с бывшим старшим помощником 'Убедительного'. - Я и первые два звена флота отбываем. Вы и оставшиеся корабли поступаете в подчинение капитана Пеллеона. Он находится вне зоны связи, как прибудет - сообщите ему об этом.
  - Как прикажете, генерал, - офицер подтвердил получения приказа, после чего я отключился.
  
  ***
  
  Родианская система встретила нас пятью фрегатами 'Щедрый'. Корабли Банковского клана, конечно, сильный противник, но для кого-то другого.
  Подняв эскадрильи с палуб крейсеров, флот 'Молот' сошелся в клинче с кораблями противника. Тяжелые турболазеры конфедератов значительно просадили щиты крейсеров, но все же не спасли звездолеты противника от разгрома.
  - Это даже не смешно, - вымолвил я, наблюдая за тем, как вдвое превосходящие противника корабли моего отряда превращают бывшие инкассаторские суда в раскаленные плазменные шары. Жалкая сотня дроидов-истребителей не могла соперничать с нашим более чем двумястами.
  - Сопротивление на орбите подавлено, - отрапортовал Терен. - Десант грузится на канонерки.
  - Отлично, - произнес я. - Я присоединюсь к ним.
  
  ***
  
  Наблюдая за тем, как в атмосфере планеты снижаются столь знакомые ей LAAT/i сенатор Амидала не смогла удержать своего ликования.
  - Остаток войны, вы, вице-король, проведете за решеткой, - торжествующе произнесла она, направляя на Ганрея бластер.
  - Ваша победа мимолетна, - прошипел неймодианец.
  Меж тем, тень от одного из линейных кораблей затмила прозрачный купол посадочной площадки.
  - Республиканские боевые звездолеты! - возопил С3-РО.
  Чиркнув днищем, на посадочную площадку опустились три первые канонерки. Покрытые серой копотью, корабли едва ли не синхронно распахнули десантные отсеки, выпустив наружу десятки клонов.
  Возглавлял их высокий мужчина, в черном плаще, надетом поверх серо-черной брони. Лицо его было скрыто лицевой маской и надвинутым на лицо капюшоном, а в руках он держал богато инкрустированный световой меч.
  Он, вместе с отрядом клонов, подошел к собравшимся, окруживших к тому времени вице-короля. Представитель Бингс в джедайской мантии, сенатор Фарр, сама Амидала и принадлежащий ей протокольный дроид могли в деталях разглядеть приближающихся воинов.
  Джедай остановился перед ней, позволив своим бойцам организовать защитный периметр вокруг их маленькой компании. Ганрей, увидев прибывшие войска Республики, приуныл, повесив голову на грудь. Проходящий мимо него джедай некоторое время вглядывался в неймоданца, затем перевел свой взгляд на Падме.
  - Сенатор Амидала, - он слегка поклонился. - Рыцарь-джедай Рик Доуган. Я и мой флот 'Молот' прибыли вам на выручку.
  - Благодарю вас, джедай, - сенатор дежурно улыбнулась. - Но, думаю, здесь мы справимся сами.
  - Это вопиющее нарушение моих гражданских прав... - возопил Ганрей, сделав шаг в сторону джедая.
  Последний, мгновенно сорвав с пояса световой меч, активировал клинок, приставив его к горлу лидера Торговой Федерации.
  - Еще одно слово, слизняк, и ты не доживешь до Корусанта.
  - Я... я буду жаловаться! - заверил его Нут. Впрочем, это было его прощальными словами.
  - Альфа, убери с моих глаз этого говнюка, - попросил джедай. Один из клонов, закованный в неизвестную ей броню, заломил Ганрею руки за спиной, надев на запястья последнего кандалы.
  - Шагай, - клон убедительно толкнул неймоданца в спину бронированным кулаком, направив его в сторону канонерки. Заплетающимися ногами, бывший инициатор блокады Набу, поплелся в сторону боевого корабля.
  - Магистр Вомбат, - молчавший до этого родианец, подошел к стоящему слева от меня гунгану в джедайском плаще (ой-ой, это же плащ Энакина!). - От всех родианцев я вас благодарю.
  - Думаю, сенатор, здесь закралась ошибка, - настоящий джедай ловким движением снял с плеч накидку Джа-Джа, после чего протянул ее Падме. От данного жеста в груди девушки все застыло. 'Как? Почему он передает плащ Энакина мне? Он знает? Но откуда?'. - Сенатор, думаю, вы знаете, кому следует вернуть эту одежду.
  - Да-да, - залепетала Падме. Она старалась подавить волнение в груди, приняв из рук Доугана предмет одежды дорого ей человека.
  - Дело в том, сенатор, - джедай обратился к родианцу. - Что представитель Бингс - не джедай. Он лишь умело ввел всех в заблуждение.
  - О! - Только и смог вымолвить Онаконда. Взглянув на нелепого гунгана, он произнес. - Вы либо самый смелый, либо самый глупый из всех, кого я встречал.
  - А может и то, и другое, - по голосу джедая, слегка искаженному вокодером маски, казалось, что он повеселел.
  - Я - ни то, ни другое, - в своей дураческой манере произнес гунган. Он хотел что-то еще добавить, но его прервали. Один из клонов, подойдя к джедаю, что-то ему прошептал, и тот жестом указал на пол. В ту же секунду, клон разместил на поверхности посадочной площадки голокомм.
  - Сенатор Фарр, - голограмма Палпатина смотрела прямо на родианца. - Сенатор Амидала обратила мое внимание на ваши нужды.
  Канцлер прижал руку к груди, демонстрируя важность своих слов. Это не укрылось от присутствующих.
  - Я уже выслал караван с конвоем в Вашу систему, - заверил он.
  - Благодарю вас, канцлер, - оживился Фарр.
  - Арест вице-короля Нута Ганрея - важное достижение Республики, - продолжил канцлер. - Благодарю всех за мужество. Особенно, я слышал, что отличились вы, представитель Бингс!
  - Хе-хе, - гунган расплылся в улыбке. - Пустяки.
  - Также, - голограмма сосредоточила свое внимание на джедае. - Большое спасибо и вам, многоуважаемый джедай...
  - Рыцарь-джедай Доуган, - представился член Ордена. Падме нахмурилась. Эни говорил что-то о нем. Но, она никак не могла вспомнить что именно. На лице канцлера мелькнула едва различимая тень. 'Неужели он знаком с этим джедаем?' - подумала Падме. Но тут же отвергла эту мысль. Не похоже на то. Канцлер даже не знал, как его зовут. Может его удивил внешний вид храмовника? Все же не все из них носят броню или столь дорогую ткань в качестве плаща.
  - Вы столь быстро откликнулись на призыв о помощи, - констатировал канцлер.
  - Мы были неподалеку, - признался рыцарь.
  - Что ж, это к лучшему, - канцлер одарил всех своей улыбкой. - Рыцарь Доуган, я попрошу вас организовать безопасность вице-короля до прибытия боевого звездолета, который доставит его на Корусант для суда.
  - Как прикажете, канцлер, - джедай поклонился, после чего голограмма Палпатина исчезла.
  
   ***
  
  Не знаю о каком там караване говорил Палыч, а проблемы с голодом целой планеты решать пришлось мне. Сенатор Амидала, помахав ручкой, отбыла на Корусант на звездолете сенатора Фарра, который понесся в Сенат с речами о том, как он и Амидала разработали хитроумный план, позволивший захватить Ганрея. Под этим соусом сенатор, примкнувший к сенатской группе лоялистов, надеялся оттяпать для Амидалы нескольких союзников, доселе занимающих нейтральное положение.
  А я же, повинуясь приказам остался на орбите. Первоначальное равнодушие, с которым я относился к проблемам инородцев, отступило, когда после отлета Амидалы, я сообразил, что могу извлечь из сложившейся ситуации собственную выгоду. Как результат - вот уже неделю между Юкио и Родией курсируют 'Молотоглавы', охраняющие восстановленные рабовладельческие транспорты. Опорожненные от своего груза, не первой свежести звездолеты под управлением клонов доставляли продовольствие голодающему миру. Для нескольких десятков миллиардов родианцев каждая такая поставка - лишь капля в море. Но благодарны они были и за это.
  Выслушав мой доклад об использовании трофейных кораблей для решения продовольственного кризиса, Совет одобрил подобные меры.
  - Сейчас опасно отправлять продуктовый караван через территорию, которая до сих пор частично контролируется сепаратистами, - посетовала Галлия. - Поэтому, Совет и канцлер лично выражают вам свою благодарность за столь решительные меры для спасения Родии.
  - Это мой долг, магистр, - потупив глаза произнес я. - Но кораблей не хватает.
  - Как и везде, - заметил магистр Ранцизис.
  - Что ж, - заключил я. - Буду продолжать транспортирову припасов с Юкио.
  - Славно, - поморщился Йода. Помолчав, добавил. - Задание есть для вас очередное, рыцарь.
  - Через неделю к вам прибудет крейсер 'Спокойствие', - произнесла Ади Галлия, подхватив слова гранд-мастера. Я ведь даже не спросил какое! - Сенатские гвардейцы возьмут Ганрея под охрану и доставят на Корусант для суда.
  - Один крейсер? - Ну ладно я мультики смотрел, знаю, что там за заварушка будет. Но они-то блин каким мозгом думают? Один корабль для сопровождения столь значимого преступника?! Это не смешно. - Вы не боитесь, что Ганрея попытаются освободить его подручные?
  - Опасность такая есть, - заметил Йода. - Потому мы и поручаем это задание вам, рыцарь Доуган.
  - Простите, что? - вышло как будто мямлю. Затем, сообразив, произнес. - Родия находится на границе с 14-й секторальной. Здесь до сих пор блуждают отряды КНС и пиратов. Я не могу отвести корабли 'Молота', пока существует опасность нового захвата планеты.
  - Знакомые на Кристофсисе есть у вас, - туманно напомнил гранд-мастер. - Не согласятся ли они помочь вам, выделив несколько своих кораблей?
  Вот же хитрый засранец! Мало того, что на мои плечи целую голодающую планету посадили, так еще и заставляют личными связями пользоваться в угоду галактическому делу.
  - Я свяжусь с их Флотом обороны, гранд-мастер, - пришлось заверить Чебуратора. Понятно, что Ширано и Визла мне хоть весь оборонительный флот выделят - стоит лишь пальцами щелкнуть. Но существо наших с ними взаимоотношений лучше держать в секрете от основной части галактики. - Думаю, нам выделят несколько кораблей.
  - Слышать рад это я, - заверил меня зеленый. - Сопроводите Ганрея на Корусант. Желает Совет видеть вас и новое назначение вам сообщить.
  Вот тебе бабушка и Юрьев день! В отличие от пафосного появления перед сенаторами, в разговоре с Советом, я не надевал маску. Казалось бы - на кой-ляд? Ан нет. Будь она на моем фейсе, смог бы скрыть удивление от своих собеседников.
  - Новое назначение? - осторожно спросил я. - Я думал, мои действия более чем устраивают Совет.
  - Так и есть, - заверила меня Ади Галлия. - Вы и ваш флот получите новое назначение. Благодаря вам, ситуация в 13-й Секторальной складывается куда как лучше. Это вызывает определенный движения в Сенате и правительстве. - Ади прервалась, очевидно уловив предупреждающий взгляд Йоды. - К сожалению, это не разговор для голосвязи. Мы ожидаем вашего прибытия на Корусант.
  С этими словами, Орден отключился.
  - Вот же шайка пид.расов! - Волна гнева разошлась во все стороны, сбросив с голопроектора несколько дек. Альфа и Балда, стоящие по обе стороны дверей командного отсека 'Странника', молча поднялись на ноги, опрокинутые Силой.
  - Сэр? - обратился ко мне Семнадцатый. - Наши дела плохи?
  - Пока не знаю, Альфа, - признался я. - Мне это не нравится. Любое задание Орден мог передать мне по шифрованному каналу. Но теперь они заставляют меня двигаться на Корусант, где я хотел бы оказаться меньше всего.
  - Это может быть как-то связано с вашим Планом? - Поинтересовался Балда.
  - Вряд ли, - отмел я предположение. - План реализуется в системах, где Республика даже не бывает. Тут что-то другое. Черт, как не вовремя-то!
  Родия, Ганрей, путешествие на Корусант. Все это путало мне карты. У Ордена не было привычки вызывать джедаев на ковер через полгалактики по мелочам. Тут что-то другое. Более крупное. Интуиция мне подсказывала, что это как-то связано с Байлюром. Винду арестовал его, стоило лишь джедаю оказаться в системе. Мофф, обвиненный в измене, коррупции, отбыл на Корусант, где его ожидал суд. Временно исполнять обязанности командующего 13-й секторальной поставили теперь уже вице-адмирала Илизо Вара. Поддерживая периодическое общение со всей группой 'заговорщиков', я получал негласные новости со всей галактики.
  Моя наводка на Гривуса помогла Скайуокеру и его падавану спасти Пло Куна. Причем не просто вытащить кел'дора из спасательной шлюпки, а натурально сохранить его корабельное звено. 'Зловещий', на которого сбросили всех собак, в смысле добрый десяток джедаев и полсотни кораблей, как и в каноне, сперва лишился ионных орудий. А затем буквально корабль был разорван массированным залпом протонных торпед.
  Победа, отзвучавшая буквально пару дней назад, облетела галактику в ту же секунду. И снова Эничка - молодец, спас всех. Герой без страха и упрека.
  Утешало лишь то, что флотский разведчик Фев Дарелл, добился карьерного роста, разом перемахнув майорские планки. Подполковник Дарелл в приватной беседе поблагодарил меня за наводку, намекнув, что не будет против пообщаться с моим источником.
  Мне же оставалось лишь куковать на Родии в ожидании республиканского крейсера.
  
   ***
  
  Одессен встретил ее прохладной ночью.
  Покинув 'Фурию', Кира позволила ночному ветерку пройтись по ее коже. База, погруженная в темноту светомаскировки, словно гигантский ночной демон застыла перед ней.
  Демонов она перестала бояться. Причем давно.
  Доуган направил ее в штаб с четкими задачами. Конечно, он не пояснил, куда пропали тогрута или Ветт, которые больше подошли бы на роль комендантов. Но обсуждать приказы она не собиралась.
   Запахнушись в плащ, девушка небыстро пошла по мостовой, отделяющей посадочную площадку от скал, в недрах которых скрывалось зерно их Империи.
  Многое следовало сделать, а потому - следовало торопиться. Вскоре сюда должна прибыть Надия. Кире предстояло организовать доставку подруги и всего народа кси чар на Закуул.
  Джедай не комментировал, по какой причине он решил начать именно с Закуула. То ли этого требовал Валкориан, то ли по собственной воле.
  В отличие от Надии, Кира предпочитала держать свой разум закрытым. Ни пытки, ни уговоры Валкориана не смогли ее сломить полностью. Она оставалась верна себе и своему любимому, а потому - путь в ее сознание для Императора и его ученика был закрыт навсегда.
  Сейчас же ей предстояло выполнять рутинную работу. И хоть молодость - время в заморозке не в счет, ей по-прежнему всего тридцать лет, - требовала от нее жажды действия, она предпочла уйти в тень.
  Где-то там, в бескрайнем космосе (иначе как объяснить отсутствие аж шести дредноутов?) Атрокса и Малгус, Ветт, Заврос, Грелл и Визла. Руки, которые сочувствовали целям Императора и содействовали ее осуществлению. Она же останется в стороне. Хватит с нее войн.
  - Госпожа Карсен, - один из наемников встретил ее возле ворот. - Мы ожидали вашего прибытия. Ваши покои готовы, - он протянул ей деку. - Здесь отчеты о работе с момента отбытия госпожи Заврос.
  - Хорошо, - произнесла девушка, вступив под каменные своды крепости.
  
   ***
  
  - Пленение Ганрея может обернуться серьезной угрозой для нас, мой друг, - голографическая фигура Владыки Сидиуса возвышалась над стоящим на коленях Тиранусом. Еще мгновение он восседал на командирском кресле флагманской 'Щедрости', сейчас же - приветствовал своего господина. - Вице-король не долго будет молчать на джедайских допросах.
  - Я дал ход одному из своих планов, мой господин, - заверил сита Дуку. - Сев'ранс Танн подчинила нашему влиянию систему Сарапин. Она вызволит пленника или заставит его замолчать до конца своих дней. Даю вам слово.
  - Чудесно, мой друг, - губы Сидиуса прорезала усмешка. - Совет джедаев направил крейсер 'Спокойствие' к Родии. Ганрея будет охранять джедай Доуган.
  Услышав фамилию, Дуку насторожился.
  - Он разбил Тренча и Лоатсома на Кристофсисе, - припомнил он. - Захватил Юкио...
  - От него следует избавиться, - рявкнул учитель. Возможно, даже громче, чем следовало. Это нетерпение не ускользнуло от Дуку.
  - Быть может, следует привлечь Вентресс в помощь Танн? - предложил он.
  - Не нужно, - отверг идею Палпатин. - Ее миссия с детенышем хатта должна пройти успешно. Хатты - ценные союзники, которые пригодятся нам в борьбе против Республики и джедаев.
  На этих словах голограмма Сидиуса исчезла.
  С легким шипением, позади Дуку раскрылись двери лифта, пропуская в рубку женщину-чисса.
  Иссиня-черные волосы обрамляли ее милое лицо с горящими красными глазами. Легкая броня подчеркивала красоту ее фигуры. Но как женщина она не привлекала сита. Она лишь инструмент - полезный, но не более того.
  - Мастер, - она поклонилась ему, выражая свою покорность и готовность исполнить любой приказ.
  Дуку протянул ей инфочип.
  - Здесь маршрут движения республиканского крейсера, на котором находится вице-король Ганрей. Спаси его. Если не сможешь - убей. Его будет охранять джедай. Избавься от него при любых раскладах.
  - Как пожелаете, - ответила девушка. Приняв дар, она проводила Дуку, удаляющегося с мостика взглядом.
  - На чипе ты найдешь коды связи с нашим агентом на борту джедайского корабля, - вступив в кабину лифа, произнес граф. - Не подведи меня, Танн.
  - Ни в коем случае, учитель, - девушка оскалилась в улыбке. Нахмурив брови, Дуку скрылся в кабине.
  Спустя минуты его личных шаттл покинул борт флагманского фрегата. Мгновение - и личная яхта Дуку скрылась в гиперпространстве.
  Опустившись на капитанское кресло, Танн с ухмылкой представила очередного джедая, которому суждено пасть от ее руки.
  - Подготовьте эскадру к переходу, - скомандовала она. Дюжина 'Щедрых', сверкнув дюзами двигателей, исчезла в гиперпространстве.
  
   ***
  
  Когда они закончили говорить, НК погрузился в расчеты.
  Дроид-убийца, созданный еще во времена Старой Республики самим Хозяином, даже спустя тысячи лет оставался первоклассным исполнителем и смертоносным механизмом. Таким, каким его создал Хозяин. И, произошедшее этого не меняло.
  ИИ дроида анализировал слова двоих ситов. Служение джедаю. Спасение галактики. Противостояние ситам. Логическое противоречие - как ситы могут соперничать с ситами? Ответ: ситы всегда соперничают друг с другом. Из-за власти, самолюбия, тщеславия. Мешок с мясом Малак тому подтверждение.
  То что хозяин погиб, не меняло задачи. Защищать 'Фабрику'. Прямая директива. Именно ей он следовал, когда был восстановлен служителями Малгуса. Тупые мешки с мясом. Даже резервное ядро данных не отключили.
  Поражение от рук джедайского ударного отряда на Илуме его не волновало. Задача важнее. Едва лишь дроиды-ремонтники восстановили его тело, НК захватил один из невидимых кораблей и отбыл в систему Лехон.
  Хозяин, едва шагнув на порог станции, вмонтировал в него улучшения. В том числе - НК всегда знал, где находится 'Фабрика'. Изобретение мешков с мясом под названием 'раката'. Они хорошо постарались.
  НК перебил всех тех, кто пытался спастись на станции. Не выжил никто. Приказ важнее.
  НК ждал, когда Хозяин вернется. Долго ждал. Хозяин воевал с Империей и Республикой. Но, не возвращался за НК. Когнитивное противоречие - Хозяин никогда не игнорировал НК. Противоречие разрешилось, когда аналитический модуль не выдал результаты моделирования - человек на Явине 4 - это не хозяин.
  Тогда НК перешел к дополнительным задачам. Хозяин стремился истребить ситов. Но не успел. Хозяин общался с компьютером 'Фабрики'. НК тоже пообщался с этим нелогичным набором программного кода. Недалекий, непрактичный, ненужный.
  НК стер ИИ станции. НК подчинил себе станцию. НК сделал 'Фабрику' эффективнее.
  Мешки с мясом под названием 'Раката' создали Звездную кузницу - прекрасный автоматический завод. 'Фабрика' должна была стать такой же Звездной кузницей. Для этого имелись все необходимые ресурсы.
  Сенсоры 'Фабрики' фиксировали неизвестную энергию, которую Хозяин называл Темной стороной Силы. Хозяин использовал эту энергию. НК позволил 'Фабрике' впитать Темную сторону Силы. Автоматы станции поглотили останки своей предшественницы. И преобразовали 'Фабрику' в Звездную кузницу.
  Для завершения проекта не хватило металлолома. Новая кузница работала лишь на треть и нуждалась в дальнейших ресурсах. Корабли мешков с мясом подошли бы - но Новая кузница не имела вооружения. Конструкция не предусматривала этого.
  Но информация чужаков заставила мыслительный процессор вновь анализировать ситуацию.
  НК обратился к своим банкам данных, чтобы обновить информацию о ситах. Ситы. Фракция мешков с мясом, называющая себя ситами. Они желают того же, что и любой разумный мешок с мясом - силы, чтобы убить любого, кого захотят в любое время.
  Ситам необходима станция для уничтожения других ситов. Первых ситов возглавляет джедай. Джедай хочет объединить галактику. Второй сит желает истребить джедаев. Первые ситы стремятся переманить джедаев на сторону своего джедая. Этот джедай не желает зла Республики, он планирует реорганизовать ее. Джедай хочет видеть галактику сильной и единой. Джедай пользуется учениями ситов. Джедай хочет многих знаний. Джедай нуждается в механической армии. Армия нужна джедаю для победы над ситами, стремящимися к покорению галактики в личных целях. Анализ завершен.
  Джедай на 76% соответствует модели поведения Хозяина. Предварительная модель поведения может иметь погрешности до 20%. 56% совпадения с моделью поведения Хозяина. Этого достаточно, чтобы присоединиться к джедаю.
  - Осторожное замечание. Необходима личная встреча с джедаем.
  Ситы переглянулись. После чего твилечка энергично закивала. Она на мгновение замерла, закрыв глаза. Вслед за этим, распахнула их.
  НК отметил, что у этого мешка с мясом отсутствуют белки глаз. Глазные яблоки приобрели матово-черный цвет.
  - Ну нихрена ж себе, - низкий тембр голоса, звучащего изо рта летанки не мог принадлежать мешку с мясом женского пола. - НК-47!
  - Едкое торжество. Неужели запомнила, мешок с мясом?
  - Не обижай Атроксу, - произнесла твилечка. - Сейчас ее сознание... не владеет телом. Ты хотел меня видеть, НК?
  - Удивление. Джедай контролирует этот мешок с мясом?
  - Контролирую. Она ведь служит мне. Как твоему создателю служили джедаи и ситы.
  - Раздраженно: они подвели Хозяина. Утверждение: мой хозяин собрал настоящую коллекцию увечных индивидуумов, которые, похоже, были неспособны справиться с базовыми личностными конфликтами. Позвольте мне процитировать некоторые особые примеры, - дроид обратился к своим архивам. - Голосом Карта Онаси: 'О, хозяин, я тебе не верю! Я больше не могу верить тебе или вообще кому-то еще!'. Голосом Бастилы Шан: 'О, хозяин, я люблю тебя, но ненавижу все твое дело, но я считаю, что нам нужно коснуться друг друга нашими слизистыми губами в грузовом отсеке!'.
  НК увидел, что на лице твилечки появилась улыбка.
  - Заключение: Такие вызванные феромонами ответы мешков с мясом никогда не перестают снижать заряд в моих конденсаторах и вызывать желание приставить бластер к моему поведенческому ядру и нажать на спуск. Твои компаньоны такие же?
  - Что ж, мои слуги, - твилека кивнула головой в сторону мешка с мясом по имени Малгус. - Меня не подведут. Я их контролирую. Как если бы дроида контролировал диск-ограничитель. Попытаются взбунтоваться - и я их уничтожу.
  - Восторженное восклицание: джедай может стать хорошим убийцей! НК-47 готов выступить персональным тренером.
  - Погоди ты, - усмехнулась твилечка. - Я на другом конце галактики. На орбите Родии.
  - Анализ: задворки галактики. Родина наемников и охотников за головами. Весьма посредственных.
  - Ну, я тут не по своей воле, - очередная усмешка на лице твилечки. - Атрокса и Малгус рассказали тебе о том, что мы готовим заговор против ситов, правящих галактикой?
  - Согласие: их слова проанализированы. В ваших действиях есть логика.
  - Мне нужны союзники. Мне нужна армия. Эта станция может производить дроидов, которые станут основой моей армии. С ее помощью я завоюю древние миры ситов, а затем - нанесу самим ситам поражение.
  - Осторожный вопрос: какие предполагаются жертвы?
  - В планах - прикончить всех ублюдков, о которых я знаю.
  - Предложение: новая Кузница может сделать ваших дроидов-десантников более результативными, если взять за образец мой ИИ.
  - Ну и для чего мне армия таких же сообразительных, как ты? - ухмыльнулась твилечка в третий раз. - Всегда считал, что НК должен быть в единственном экземпляре. Создавать дроидов, обладающих хоть капелькой твоего таланта - это кощунство над наследием Ревана.
  - Насмешливое предупреждение: я сейчас пущу смазку из глаз и заржавею от счастья.
  - Ну да, ну да. Твой фирменный юмор. НК, я не привык вести долгих мотивировочных речей с сообразительными собеседниками - это оскорбление интеллекта собеседника. Тебя в том числе. Мои слуги сделали тебе предложение союза. Новая Кузница мне нужна. Присоединяйся и мы вместе закончим начатое твоим хозяином.
  - Рассуждение: что будет, если я не присоединюсь?
  - Тогда я свяжусь с тремя дредноутами за пределами станции и разнесу ее к чертям собачьим.
  - Замечание: погибнут двое твоих слуг, джедай.
  - На кой-хрен они мне нужны, если их победил дроид? Мешки с мясом, не более того.
  - Одобрительное замечание: твои слуги не сталкивались с превосходящим интеллектом.
  - Поэтому они всего лишь слуги. Мои слуги.
  НК блеснул оптическими сенсорами. Вскинув приклад винтовки к плечу, он всадил два алых разряда в грудную пластину брони Малгуса. Сит, отброшенный отдачей, с диким рычанием поднялся на ноги, готовы броситься на дроида. НК щелкнул затвором, подключив новый газовый картридж.
  - Малгус, стоять, - спокойным голосом произнесла твилечка. Обратившись к дроиду, джедай спросил.
  - Ну и нахрена? Он же в тяжелой броне - ее не пробить винтовкой.
  - Торжествующее заявление: я знаю. Но, теперь у него пять сломанных ребер и два огромных кровоподтека. Неделя в колто ему обеспечена.
  Твилечка расхохоталась, запрокинув голову назад. Раскатистый бас разносился под сводами помещения. Так продлилось пару минут, после чего джедай, управляющий телом твилечки, спросил:
  - Это была месть?
  - Подтверждение: я ждал этого три тысячи шестьсот двадцать один год, - сообщил дроид. Затем, убедившись, что Малгус едва держится на ногах от боли, дроид вернул винтовку в крепление. Повернувшись к твилечке, чье тело контролировал джедай, НК изучил решение анализирующего модуля и логистического центра.
  - Резолюция: я присоединюсь к тебе, джедай. Предупреждение: я буду рад приступить к неподдельному насилию. Вопрос с неприкрытой надеждой: нужно ли кому-то сейчас сломать шею, владелец?
  
   ***
  
  Шаттл класса 'Ню' занял свое место в нижнем ангаре новенького 'Венатора'. Носящий гордое название 'Спокойствие', крейсер встретил нас в условленной точке на орбите Родии. 'Странник' и 'Велтраа' сопроводили кораблик и вернулись к эскадре.
  - Я несметно богат, - подобно эдемовскому змию, неймодианец нашептывал мне на ухо свои сладострастные речи. - И могу быть благодарным со своими союзниками...
  - А я смертельно устал от твоего общества, вице-король, - признался я. - И с радостью укорочу тебе язык световым мечом.
  - Но джедаи так не делают! - ужаснулся вице-король.
  - Никогда не поздно начать, - предположил я, спускаясь по трапу. Следом за мной Альфа подталкивал инородца. Следующие за нами три отделения клонов покинули челнок, выстроившись тремя рядами сбоку от трапа.
  - А вот и комитет по встрече, - хмыкнул Альфа, кивнув в сторону тройки закованных в синюю броню сенатских гвардейцев. Впрочем, были они не одни.
  На небольшом расстоянии от них, шагала миловидная девушка лет 15-16 на вид, с длинными вьющимися темными волосами. Милая, слегка застенчивая улыбка царила на ее лице, когда я встретился с ней взглядом. Одетая в серый плащ, скрывающий ее телосложение и верхнюю одежду, она остановилась в нескольких метрах от нас, едва завязался разговор с гвардейцами.
  - Капитан Аргус, сенатские коммандос, - представился главный из тройки синедоспешных. Высокий мужчина с ухоженными золотистыми волосами, холеным лицом и надменным взглядом. Вот и все, что я могу сказать о нем. - Приветствую вас, генерал.
  - Рыцарь-джедай Рик Доуган, - я заочно знал о том, что передо мной агент Дуку, но сорвать сейчас меч и отсечь ему голову... В общем, не поймут меня. - Гауптвахта готова?
  - Так точно, генерал, - ухмыльнулся капитан. - Ждет негодяя.
  - Отлично, - кивнул я. - Альфа, возьми первое отделение и сопроводите вице-короля в его новые покои.
  - Это вопиющее нарушение в отправлении правосудия! - Заявил Нут Ганрей. - Я требую адвоката...
  - Шагай молча! - Альфа впечатал бронированную ладонь в спину неймоданца, отчего тот едва не споткнулся.
  Едва отделение и коммандос скрылись из ангара, Аргус обратился ко мне:
  - Мы и сами бы справились, генерал, - заметил он. - Нас для этого и направили, - напомнил он.
  - Лишняя охрана не помешает, - парировал я. - Вице-король так просто в тюрьму не сядет. Не удивлюсь, если агенты графа Дуку уже действуют, чтобы вызволить его.
  - В таком случае, - улыбнулся капитан. - Им придется потрудиться. Так просто он отсюда не уйдет.
  - Именно так, капитан, - подтвердил я.
  Вдвоем с капитаном мы направились в сторону шлюза, когда на глаза мне попалась девчушка.
  - Капитан, - я остановил гвардейцы. - А это кто такая?
  - А вы не знаете? - удивился он. - Это падаван из Храма. Джедай, посадивший ее на борт, сказал, что это ваша ученица.
  
   ***
  
  - Наставничество - это путь любого джедая, - назидательно произнес Иит Кот. - Совет считает, что вы обладаете бесценным опытом, рыцарь Доуган. И можете передать его своему падавану.
  - Ей сколько лет? - спросил я у голограммы магистров. - Тринадцать? Пятнадцать?
  - Возраст не имеет значение, - заметила Ади Галлия. - Она прекрасно образована и подготовлена. Первая в своем классе была.
  - Она ребенок! - гнул я свою линию. - Ей в Храме бы сидеть и книжки читать. Здесь война. Тут убивают каждый день. А вы отправляете через половину галактики ко мне ребенка, да еще и против моей воли!
  - Решение принял Совет, - подытожил Йода. - Падаван будет сопровождать вас до конца этой миссии. Как только вернетесь в Храм - обсудим ее дальнейшую судьбу.
  Совет отключился, оставив меня в раздражении.
  Вот же шайка...
  - Вообще-то мне почти шестнадцать, - подала голос из дальнего угла центра связи девочка. - Через полгода исполнится.
  - Безумно счастлив за тебя, - огрызнулся я. Затем, видя растерянное лицо падавана, поспешил взять себя в руки. Она не виновата, что Совет поклал на ее и мое желание и запулил ее мне в нагрузку. Словно специально - сперва на Корусант вызывают, затем еще ученицей отягощают. Они, бл.ть, вообще на чьей стороне?
  Нельзя плодотворно воевать, когда у тебя под ногами путается малявка. Любая из Рук, клоны, даже ополченцы знают, что нельзя подставляться. Одно неверное движение - и ты труп. Как мне это вбить в голову ребенка?
  Я не верил в то, что на Корусанте Совет изменит свое решение и снимет с меня наставничество. Это значило бы что в головах магистров не просто пуля, а целая протонная торпеда не разорвалась.
  Нет, ну какие же уроды, а?
  - Извини, накипело, - обратился я к ребенку. - Я не искал себе ученика. На фронте слишком опасно для этого.
  - Я знаю, - кивнула девчушка. - Я сама стремилась на фронт. Мастер Ню, конечно, хороший учитель, но...
  - Ты ученик архивариуса? - Осенило меня.
  - Была ей, - призналась девушка. - Но, я не могу сидеть в Храме, пока другие сражаются. Асоке Тано едва четырнадцать исполнилась - и она уже ученица Скайуокера. А я...
  Я провел ладонью по лицу. Ну, бл.ть, что стоило прислать хотя бы пацана? Пару раз по шеям дал - и все, как шелковый. Зачем девчонку-то? Ни пинка не отвесить, ни по жопе ремня не всыпать. Надо быть милым и обходительным - а то заревет еще тут, всю проводку закоротит.
  - Мы так нормально и не познакомились, - припомнил я. - Рик Доуган, твой учитель. - Я протянул девочке руку.
  Малютка подошла ко мне, пожав мою массивную лапищу, закованную в древнюю ситскую броню своей тонюсенькой, белоснежной ручкой.
  - Оли Старсоун, ваш падаван.
  В голове в очередной раз щелкнуло.
  
   ***
  
  Судя по всему, я не перестану ловить дежавю в этой галактике. С кем не разговорись - сразу припоминаю, что читал о нем на Вукипедии или в книжках 'легенд'. Канон, изобретенный Диснеем... короче, давайте не о печальном.
  Оли Старсоун мне была знакома как персонаж книги о становлении молодого Дарта Вейдера. Она доставила много проблем как союзникам, так и противникам. Но, по большей части - стала опосредованной причиной смерти рыцаря-джедая Роана Шрайка.
  Шагая с девчушкой в сторону тюремных камер - не хватало еще Ганрея проспать, я в пол уха слушал о том, что девочка уже в 14 собрала свой световой меч - ничего примечательного, обычная серебристая рукоять без изысков. Клинок синего цвета, подчеркивающий ее неуемную энергию. Стиль фехтования - Атару, и немного Соресу. Что-то там еще про количество мидихлориан и прочее, прочее...
  Девчушка, принявшая мой спокойный тон за смирение с ее назначением, щебетала без умолку, рассказывая сплетни из Храма, на которые, мне, откровенно говоря, хотелось положить с большой колокольни.
  - Учитель, - слово-триггер вывело меня из раздумий. - А какой у вас меч и стиль фехтования?
  - Ниман, - отцепив рукоять от пояса, я сунул ее девушки в руки.
  - Ого! Ауродим?
  - Ага. И фрик.
  - А почему Ниман? Он же... неполноценный.
  - В смысле? - не сообразил я, остановившись от услышанного. Потом, когда до меня дошло, секунду спустя, я возобновил свой шаг. - Не слушай ерунды, которую говорят. Ниман - вполне заслуженный стиль боя. Просто мало кто считает необходимым изучить его как следует.
  - Но ведь сейчас никто не использует его, - припомнила девушка.
  - Ага, - подтвердил я. - Все приверженцы остались на Джеонозисе.
  - Но вы же живы! - Заметила девчушка.
  - Мне повезло, - в некотором смысле даже не обманул. - Мой учитель приложил немало сил к тому, чтобы я смог стать достойным адептом Силы.
  - Но почему Ниман? - скривилась девушка. - Скайуокер вот Пятую форму использует...
  Да ты что заладила то? Клуб фанатов Скавородкера что ли?
  - И что с того? - Уточнил я. - А Кеноби - Соресу. Йода - Атару. Дуку - Макаши. Дальше перечислять?
  - Не нужно, - девушка слегка обиделась. - Просто не понятно, чем Ниман лучше...
  - Ничем, - признался я. Видя округлившиеся глаза девушки, продолжил. - Ниман не имеет никаких преимуществ над другими стилями. Но и недостатков - тоже. Адепты этой формы боя используют приемы из всех ранее созданных форм. При этом стиль становится не просто связками и элементами. Он приобретает черты индивидуальности своего владельца. Импровизация, быстрый анализ обстановки, противника - вот что такое Ниман. А не те корявки, которым учит падаванов Драллиг. Сомневаюсь, что он сам знает Ниман таким, каким его знали джедаи доруусанского периода.
  - Но ведь мастер Драллиг владеет всеми формами сражения на световых мечах! - запротестовала девушка. Затем, спохватившись, спросила. - А что такое доруусанский период?
  Ну твою-то мать! Чему детей в Храме учат?
  Мы завернули за угол.
  - Джедаи всегда вели войну против ситов, - начал я лекцию. - Примерно за тысячу лет до настоящего времени, на планете Руусан, джедаи и ситы сошлись в последнем сражении, после которого ситы, как считал Орден, исчезли. После этой победы, правительство Республики и Ордена приняло решение расформировать армию джедаев и вооруженные силы. Из войнов и полководцев джедаи стали хранителями мира.
  - Ничего себе! - воскликнула девушка. - Нам такого не говорили. Но, как же кодекс джедаев? Он говорит нам, что мы должны быть...
  - Ну-ка процитируй мне Кодекс, - попросил я. - а то я что-то подзабыл...
  - Как же так, учитель? - Возмутилась девушка. - Кодекс - это основа нашего ордена.
  После этого, девушка чуть ли не нараспев, стала цитировать:
  - Нет эмоций - есть покой. Нет неведенья - есть знание. Нет страстей - есть ясность мыслей. Нет хаоса - есть гармония. Нет смерти - есть Великая Сила.
  - Хм, - буркнул я. Затем, напряг память и выдал. - Нет невежества - есть знание. Нет страха - есть могущество. Я - сердце Силы. Я - путеводный огонь Света. Я - таинство Тьмы. В равновесии с хаосом и гармонией, Бессмертный в Силе.
  - Ч-ч-ч-то это? - заикаясь спросила девушка.
  - Кодекс дже'дайи, - пожал плечами я. - Предков джедаев, которые за десятки тысяч лет до нас изучали Силу. Не просто Светлую сторону, а Единую силу. И Светлую и Темную стороны. Они жили на планете Тайтон, в центре галактики. Сила на планете всегда пребывала в равновесии. И, если кто-то из дже'дайи нарушал свое равновесие в Силе, то его ссылали на один из спутников планеты - Ашла - для Светлых, и Боган - для Темных.
  - Но, - воспротивилась девушка. - Темная сторона Силы... она ведет к эгоизму, беспощадности, жажде власти...
  - Да ладно? - Спросил я. - А на Светлой стороне все хорошо? Там все хорошие и никто никогда ничего плохого не делал?
  - Да! - Заявила девушка. - Светлая сторона...
   - Некоторое время назад, джедаи вторглись на планету Галидраан и вырезали под корень мандалорцев. Лишь после того, как из огромного отряда остались парочка выживших, джедаи осознали, что их использовали лишь для того, чтобы губернатор планеты уладил свои споры с мандалорцами.
  Пораженная услышанным, Оли замолчала.
  Мы добрались до тюремного сектора. Кивнув Альфе, я дождался, когда тюремный экран исчезнет, и прошел внутрь.
  - Вице-король, знакомьтесь. Это - Оли Старсоун, мой падаван, - я кивнул на девушку. - И сейчас она отрубит вам руки, если не станете говорить...
  
   ***
  
  Флот сепаратистов выпрыгнул прямо перед носом крейсера, только-только готовящегося к прыжку в гиперпространство.
  Корабль неслабо тряхнуло, как только первые залпы тяжелых турболазеров прошлись по обшивке корабля.
  - Тревога! - Выкрикнул клон-капитан, под чьим командованием находился 'Спокойствие'. - Поднять щиты, задействовать авиацию.
  - Капитан, сколько их? - Раздался голос джедая из комлинка.
  - Десять 'Щедрых' сэр. И небольшое авиакрыло. С ними абордажные боты. Они заблокировали зону перехода. Стремятся окружить...
  - Держите курс, капитан. Поднимите авиацию и направьте пехоту в зону возможной высадки десанта, - холодные приказы джедая успокоили капитана. 'Спокойствие' являлся его первым назначением. Как и для большинства членов экипажа. - 'Молотоглавы' вышли на связь?
  - Они глушат нашу связь, сэр, - заметил клон. - Нам не связаться с вашим флотом. Но ваши корабли уже ввязались в бой - оттягивают от нас силы КНС.
  - Выполняйте приказ, капитан, - приказал генерал. - 'Молотоглавы' разберутся с 'Щедрыми'. Нам нужно добраться до Кристофсиса...
  
   ***
  
  Идею остаться и помочь флоту я отмел сразу. Ясное дело, что если будем выигрывать - сюда направят флот мощнее предыдущего. И тогда можно сесть в гигантскую лужу. Другое дело - флот Кристофа. Там сепов разделают по милу душу.
  - Ну что же, вице-король, - произнес я. - Вот и прибыли по вашу душу.
  - Аааа, - осклабился неймоданец. - Миссия по спасению.
  - Скорее - по уборке болтливого свидетеля, - усмехнулся я.
  - Генерал, - на связь вышел капитан корабля. - Дроиды в ангарах. Рвутся к тюремному блоку. Бойцы сообщают о женщине со световым мечом.
  - Вентресс, - произнес я. Ну, конечно, как и в мультике, Дуку послал убийцу. - Пусть бойцы займутся дроидами, капитан. Убийца - моя забота.
  Отключив канал связи, я повернулся, чтобы уйти.
  - Учитель, я с вами, - заявила девушка, отошедшая от моего скоропалительного 'наезда' на неймодианца.
  - Исключено, Оли, - я покачал головой. - Вентресс опасна. Охраняй Ганрея. Он - приоритетная цель.
  - Но...
  - Никаких 'но', падаван, - нахмурив брови произнес я. Отцепив с пояса маску, я приставил ее к лицу. Едва различимые щелчки замков подсказали мне, что броня загерметизировалась. Перед глазами мелькнули иконки настраиваемого компьютера. - Ни в коем случае не покидай тюремную камеру. Я справлюсь сам.
  - Как прикажете, учитель.
  Покинув камеру, я кивнул Альфе.
  - Пригляди тут за всем.
  - Как прикажете, генерал.
  - Мы не сомкнем глаз, рыцарь-джедай, - заверил меня капитан Аргус.
  - Ага, - оценил я.
  Двигаясь к выходу из тюремного блока я открыл секретный канал связи с Альфой, инструктируя его насчет сенатских коммандос.
  
   ***
  
  Уничтожая все живое, чисс двигалась к своей цели. Клоны, которых она с легкостью убивала, наконец, сообразили, что следует отступить. Отстреливаясь, они углублялись в коридоры, заманивая ее за собой.
  В голове сидел план 'Венатора'. Танн четко знала где располагается тюремный блок, и пока отряды дроидов разносили корабль, истребляя все живое на пути, она продвигалась к цели.
  Спасти или умертвить.
  Иного Ганрею не светит.
  Убить. Участь джедая.
  Она выполнит свое задание, как делала это сотни раз до этого. И никто ей не помешает.
  Завернув за угол, девушка с удивлением уставилась на фигуру, закованную в черные доспехи. Плащ из дорогой ткани покрывал его спину и голову, но одного взгляда на зажатую в руках рукоять светового меча, ей оказалось достаточно, чтобы понять его принадлежность. Единственно, ее настораживало, что она не смогла почувствовать его в Силе.
  - Джедай, - певуче, словно пробуя слова на вкус, произнесла девушка, оказав противнику традиционное приветствие в стиле Макаши. То самое, которое ей преподавал граф Дуку.
  - Сер'ранс Танн, - донеслось из-под шлема. - Я ждал Вентресс.
  - Не сегодня, - улыбнулась девушка. - Приятно, когда враги знают тебя в лицо.
  - Ну да, наслышан, - произнес джедай. - Как насчет того, чтобы отложить оружие, выпить чашечку кафа, да разойтись по домам?
  Услышав столь необычную манеру речи, девушка залилась звонким смехом.
  - В самом деле? Такими будут твои слова?
  - А я по-твоему, с Темным служителем, о погоде говорить буду? - хохотнул джедай.
  - Скажи мне свое имя, джедай, - попросила девушка. - Чтобы я запомнила тебя.
  - Рик Доуган, - джедай отвесил шутливый поклон. -
  это тебе вряд ли поможет.
  - Почему? - удивилась она.
  - Ну дак память же девичья, - пояснил он. - Кому дала - не помнишь. Как там поживает синдик Митт'рау'нуруодо? Не надоело ему еще в изгнании?
  - Что? - опешила чисс. Откуда ему известно о нем? - Я убью тебя, джедай, - заверила она. - Медленно и с наслаждением.
  - Не могу пообещать того же, - усмехнулся джедай. Затем, активировав золотистый энергетический клинок, он ткнул им в сторону чиса. - Ну так мы сражаемся или каф пить пойдем?
  - Ты уже труп, джедай, - пообещала девушка.
  - Вот тебе, бабушка, и Юрьев день, - сокрушенно произнес джедай с тяжелым вздохом.
  
   ***
  
  Танн начала с быстрого сближения с противником. Его доспехи выглядели массивным, а следовательно, джедай должен был быть неповоротливым.
  Подскочив к нему, девушка в прыжке нанесла рубящий удар сверху, готовясь разрубить наглеца напополам.
  Джедай с легкостью уклонился, закрыв спину от скользящего удара блоком. Развернувшись на пятках, он левой рукой отбросил ее толчком Силы дальше по коридору. Пролетев метров десять, девушка приземлилась на грудь, отчего воздух из легких буквально улетучился. Джедай не спешил добить ее, медленно приближаясь, вращая мечом перед собой. Золотистая 'восьмерка' позволяла ему держать дистанцию и вынуждала девушку первой перейти к атаке.
  Взбешённая женщина-чисс бросилась на джедая. Последний с легкостью парировал сыплющиеся на него градом выпады, финты, разрушая ее связки, время от времени сам переходил в контратаку, вынуждая девушку разорвать дистанцию и выйти из клинча.
  Джедай оказался хорош. Неожиданно хорош. Отточенные навыки фехтования позволяли ему буквально стоять на месте и создавать непреодолимую защиту перед собой, абсорбируя практически все хитрые связки Сев'ранс. Это раздражало. И злило.
  Сконцентрировавшись, она притянула к себе астродроида, оказавшегося за спиной джедая. В надежде сбить его с ног, она направила дроида под ноги противника. Тот лишь виртуозно крутанулся на месте, оказавшись в метре от того места, где пролетел дроид. Теперь уже самой командующей сепаратистов пришлось уклоняться от снаряда.
  Коротким перекатом она сократила расстояние между ними, выбросив клинок в лицо джедая. Но лезвие с треском оказалось заблокировано его клинком.
  - Ты сдохнешь, - их клинки скрестились, позволив противникам разглядеть друг друга. - Не знаю, откуда ты узнал...
  Без лишних слов, джедай размахнулся головой и впечатал шлем ей в лицо.
   Кровь брызнула из разбитого носа и расплющенной губы. Чисс отшатнулась назад.
  - Много болтаешь, - высказал претензию джедай. - Я, по-твоему, для чего тренировался?
  - Ты точно сдохнешь, - Танн позволила себе зачерпнуть Темной стороны, концентрируя ее для удара.
  - Опять двадцать-пять, - приуныл джедай. - Может все-таки я куплю тебе коктейль, посидим, выпьем... Ать, сука...
  Разговор застал человека врасплох. Он оказался неготов к Толчку, благодаря чему, девушка смогла уронить рыцаря на пол.
  Победно взвизгнув, она рванула вперед, готовясь вонзить в грудь джедаю свой клинок.
  Вместо защиты, джедай перешел к нападению.
  Рывком он сбил с ног противника и подтащил сбитую с толку девушку к себе. Едва ее лицо оказалось рядом, он впечатал в него свою бронированную перчатку. После этого, перекатившись, вскочил на ноги.
  Танн поднялась. Медленно. Усталость брала свое. Противник оказался более чем подготовленным. Странно для джедая. Они же неумехи...
  Чисс с сожалением подумала, что стоило попросить подмогу.
  - Я не хочу тебя убивать, Танн, - признался джедай. Короткой проходкой, он вернулся на сторону коридора, блокируя ее путь к тюремным камерам. - Откажись от служения Дуку...
  - Никогда!!! - с яростным криком, девушка ринулась на джедая.
  Доуган отошел в сторону, пропустив ее мимо себя. Массивный пинок, подкрепленный Силой, придал девушке ускорения. Пролетев дюжину метров, она впечаталась в торцевую часть коридора. Боль застилала разум, силы покидали ее. Девушка сползла по стене на пол. Накапливая Темную сторону для финального рывка, она наблюдала, как джедай неторопливо движется в ее сторону.
  - Ты в кого такая туповатая? - Спросил он. - Чиссы всегда отличались стратегическим складом ума. Ты же видишь, что тебе не победить. Сдавайся!
  - Никогда!!! - Тьма нашла в ней отклик. Пропустив ее через себя, она дала ей выход сквозь свои руки.
  Молнии Силы хлынули вперед, ветвясь и стремительно приближаясь к джедаю. Он машинально выставил энергетический клинок перед собой, но это не спасло положение. Ярость Танн была столь велика, что молнии вырвали клинок из его руки.
  Вспыхнул практически сразу энергетический щит. Следом буквально испарилась накидка из тонкого шелка. Джедай, бьющийся в конвульсиях рухнул на колени, затем упал на бок, дергаясь в энергии Темной стороны. Видя его мучения и слушая доносящиеся из-под маски крики, Танн словно обрела второе дыхание. Силы вернулись к ней. Тьма заставила ее подняться, делая осторожные шаги к конвульсивно сотрясающемуся джедаю.
  Она не знала, сколько времени необходимо, чтобы убить джедая, но наметанным взглядом подмечала, что его движения становятся все более медленными, затихающими. Еще немного, еще мгновение...
  - Я же говорила, что ты сдохнешь, - торжествующе произнесла девушка, активируя собственный клинок. Один короткий укол в сердце, и этот противник, достойный противник, падет...
  Она прекратила испускать молнии, взяла клинок обеими руками, замахнулась, готовясь вонзить конец клинка в грудь мужчины.
  С тихим стоном джедай поднял трясущуюся руку, выставив ее вперед, стовно стараясь защититься.
  - Это не поможет, - торжествующе захохотала Танн, опуская клинок...
  
   ***
  
  - Все корабли КНС уничтожены, - прозвучал в комлинке голос клона-капитана.
  - Миссия по спасению не удалась, - заявила Оли, глядя в ухмыляющееся лицо Ганрея. Который, в ту же секунду поник. - Кажется, кое-кто все же прибудет на Корусант.
  - Падаван Старсоун, - капитан Аргус, стоящий возле терминала, жестом подозвал ее. - Глядите!
  На мониторе выводилось изображение с камеры из коридора, примыкающего к тюремному блоку. Оли с восторгом уставилась на то, как ее учитель с видимой легкостью сражается с противником. Парируя удары, он двигался словно элегантный танцор, диктуя противнице правила боя.
  Вот он впечатал ее в стену, на которой как раз и была закреплена камера. Казалось, еще мгновение и джедай выйдет победителем...
  - Нееееееет!!! - В глазах девушки брызнули слезы, когда она увидела, как лезвие наемницы впивается в ладонь учителя...
  Активировав клинок, Оли ринулась вперед.
  Аргус, улыбнувшись, искоса взглянул на оставшегося в блоке клона. Это даже слишком просто.
  Внезапно, его взгляд приковал экран. Происходящее заставило у него встать дыбом волосы во всех даже неприличных местах.
  - К хатту, - пробормотал он, вынимая бластер из кобуры. - Я не останусь здесь ни на минуту...
  
   ***
  
  Она допустила ошибку, решив проверить, почему клинок не входит глубже. Слегка отведя лицо в сторону, наваливаясь на рукоять обеими руками, она в ужасе вскрикнула.
  Лицевая маска джедая развалилась, и теперь на нее взирало изуродованное электричеством, обожженное, с лопнувшей кожей, лицо. И глаза, пылающие янтарным цветом.
  Мощный удар левого кулака в голову сбросил девушку с человека. Ее меч, стукнув об пол, отключился.
  - Ну все, сука, - медленно, словно разминая затекшие мысли, джедай вставал. Части брони с хрустом отваливались от его костюма, рассыпаясь на куски при контакте с полом. Трясущиеся кисти выдавали напряжение, которое царило в этом теле. - Тебе пизд.ц.
  Человек с хрустом наступил и раздавил рукоять ее клинка. С легким рычанием, он начал движение к ней. При этом, Сила вокруг него, подобно смерчу, вращалась, готовая вот вот смести любого, кто станет на ее пути. А внутри бури шел он - безмерно темный, с явным намерением убить ее, джедай. Которого отнюдь не волновало, что он должен был умереть.
  С ужасом, Танн взирала на движущееся к ней чудовище. Обожженный, истерзанный, но джедай шел к ней. В страхе, девушка прижалась спиной к стене. Где-то справа она услышала топот ног, и увидела мчащуюся к ней девчушку, с клинком наперевес. 'Ученица!', - у нее мелькнула мысль.
  Как только девочка оказалась достаточно близко, Танн сорвала ее с места, бросив в обгорелого джедая, который как раз приблизился к ней, протянув руки, чтобы задушить.
  Падаван, словно выпущенный снаряд, сокрушил джедая. Кубарем, оба свалились наземь.
  О добивании не могло быть и речи. Ей владел ужас. Он пережил ее самую великую ярость. Он поглотил ее энергетический клинок. И после всего этого у него еще остались силы, чтобы двигаться. Она ощущала неописуемый страх, который, словно в вакуум, засасывало в ауру Темной стороны, окружающую джедая. Впрочем, это не джедай. Это машина. Ситский дроид, пропитанный энергией Темной стороны. И он жаждал ее смерти.
  Переступив через тела, чисс притянула к себе клинок падавана и побежала. Возможно впервые в жизни она бежала от самого большого своего триумфа.
  Поднявшись на ноги, Оли, превозмогая ужас и отвращение, нащупала едва заметный пульс своего учителя. Без сознания, с сиплым голосом, и еле вздымающейся грудной клеткой, он лежал без сознания на ее коленях.
  Спустя пятнадцать минут, когда прибывшие на подмогу Альфе клоны 204-го легиона увидели эту картину, их поразил не разгром в коридоре. И даже не обезображенное тело командира.
  Хрупкая девочка, которую все они увидели сегодня в первый раз, сидела на ледяном полу коридора, обливаясь слезами. Голова джедая покоилась на ее ногах. Прикасаясь к уродливым обрывкам тканей и кожи, запеченному месиву крови и костей, ребенок приговаривал:
  - Прошу вас, не умирайте, прошу, не надо, учитель...
  
  ========== Глава 20. Холодный душ. ==========
  - Господин! У меня есть прекрасный материал для вечернего праймтайма!
  - А кроме слов есть еще что-то?
  - Конечно-конечно! Пересылаю вам видеофайл. Получили? Это видеосъемка с борта крейсера 'Спасение', что недавно встал в док.
  -... Это... Это джедай?! Никогда такого не видел.
  - Я тоже, господин! Поэтому сразу же обратился к вам. Но, вы не представляете чем все закончится! Он остановил меч голыми руками!
  - Этого не может быть! Хотя... действительно, остановил. Это какой-то джедайский фокус!
  - Господин, это не все. Я общался с экипажем - этот джедай, тот самый, что наголову разгромил сепаратистов на Кристофсисе!
  - Да что ты? Мальчик мой, да ведь это невероятная удача... Пустим в ближайший эфир...
  
   ***
  Оли с нетерпением вглядывалась в двери палаты Залов Исцеления. Там собрались многие целители, и даже сам магистр Йода присутствовал.
  Девочка не знала о чем они говорят, но прекрасно понимала о ком.
  О ней и ее учителе.
  Сейчас он находился в бакта-камере. Клоны-медики ввели его в искусственную кому, всадив огромную дозу обезболивающих. Альфа, словно надсмотрщик над рабами, не смыкал глаз ни на секунду, пока врачи - клоны и дроиды - избавляли тело от остатков брони и поддоспешника.
  Она побоялась присутствовать в операционной. Фантазия рисовала в голове образ обезображенного тела. По словам медиков, на теле не осталось ни одного целого участка кожи. Вся она сгорела, лопнула, задубела или испарилась под воздействием молний Темной служительницы.
  На Кристофсисе они задержались ровно на два часа - столько потребовалось Первому полку, чтобы перебраться на борт 'Спасения'. Местные техники споро и качественно исправили повреждения корабля, после чего крейсер сорвался в гиперпространство.
  Пребывающий в руинах Кристофсис при всем своем желании не мог оказать должную помощь джедаю. Оли, чей мир трещал по швам, так и не смогла найти в себе силы, чтобы решить, что делать в этой ситуации.
  Ее спасла та странная мандолорианка, Шей Визла. Едва узнав, что дело касается рыцаря Доугана, она взяла дела в свой оборот. В Храм полетела депеша о необходимой помощи. Корабли из флота самообороны охраняли их до самой столицы, а за состоянием джедая наблюдали лучшие кристофсианские врачи.
  Глядя на все это, девушка не могла не удивиться тому, как много людей пекутся о здоровье ее учителя. Конечно, Альфа рассказал ей о том, что джедай освободил Кристофсис, эффектно разбив армию и флот сепаратистов. Но подобная преданность... Это было выше ее понимания.
  Прислушиваясь к Силе, она только сейчас - спустя трое суток путешествия и неделю здесь, на Корусанте, - поняла, что ее учитель отличается от других джедаев. Бесцельно бродя по Храму, когда Вокара Че, рассердившись, выгоняла девушку из Залов, падаван не могла не заметить, как обитель джедаев опустела. Тысячи джедаев и учеников сражались на фронтах по всей галактике.
  Они проигрывали. Это было понятно из обрывков разговоров, из новостей. Армия Республики терпела поражение за поражением. Вспыхнувшее не так давно восстание на планете Джабиим приковало к себе огромные силы джедаев. Никто не мог точно сказать, сколько их туда отправилось. Но, однозначно, - много. Скайуокер, Кеноби - вот те, кому предстоит возглавить сражение на той планете. Однако, даже сам Йода, в разговоре с Мейсом Винду, которому Оли стала случайным свидетелем, не был уверен в победе.
  - Падаван Старстоун? - Рядом с ней оказалась хорошо знакомая большинству молодых джедаев Эйла Секура.
  - Мастер Секура, - девочка поднялась с лавочки и поклонилась. - Я задумалась, не заметила как вы подошли.
  - Я так и поняла, - твилечка улыбнулась, присаживаясь рядом. - Ждешь, что скажет Вокара Че?
  - Она кажется обеспокоенной, - сказала ученица. - Может ему стало плохо?
  - Моя знакомая целительница говорит, что все наоборот хорошо, - поведала ей джедай. - Он идет на поправку, но все еще находится в коме. Это и пугает целителей. Но они во всем разберутся, - заверила она.
  - Я чувствую, что ему плохо! - Заявила Оли.
  - Вот как? - Секура озадаченно посмотрела сперва на ребенка, затем за запертую дверь, за которой находился Доуган. - И откуда?
  - Я... я словно могу до него дотянуться, - попыталась объяснить девочка. - Когда я увидела его таким, то растерялась. Он не дышал, а его лицо... оно словно огромный ожог. Я вспомнила все, что нам преподавали по целительству и направила на него Силу. И... и он задышал. Я... я не знаю, почему, но я ощутила как ему больно. Он был в ярости. Я чувствовала это. Мне было так страшно... А потом прибежали клоны и вкололи ему лекарства.
  - И что же? - настороженно спросила твилечка.
  - Он как-то весь обмяк, - рассказала падаван. - И гнев, он как-то весь сразу пропал... Учитель словно пропал в Силе, но я все равно его чувствовала...
  Твилечка на мгновение задумалась. Чудные вещи рассказывал ребенок. Джедай в гневе? Исчез в Силе? Нет, решительно она что-то напутала. Ее бы саму показать целителям, но все они в первую очередь был заняты ранеными джедаями, которых сейчас в Храме насчитывалось больше ста. Даже ученики-целители - и те занимались лечением.
  - Нет нужды сидеть здесь каждый день, - Секура приняла решение.
  - А что же мне делать? - удивилась девочка. - Учитель в коме, заданий мне не дают.
  - Даже так? - улыбнулась твилечка. - Может ты тогда примешь мое предложение?
  - Какое, мастер Секура?
  - Совет поручил мне отправится с юнлингами на Илум, чтобы они могли найти кристаллы для своих первых световых мечей, - поведала она. - Я слышала, что ты осталась без оружия...
  - Это так, - девушка смущенно отвела взгляд. - Учитель убьет меня, когда придет в себя.
  - Ну, это вряд ли, - заверила ее джедайка. - Я знакома с ним. Рик не производит впечатление деспотичного учителя.
  - Это точно, - подтвердила девочка. - Он много чего знает. Даже кодекс предков джедаев!
  - Вот даже как? - джедай выглядела сильно удивленной. - Признаться, даже я его не помню.
  - Я могу рассказать, - с готовностью предложила падаван.
  - Обязательно, - пообещала Секура. - Так что насчет моего предложения?
  - А если он проснется, пока я буду в полете? - задумалась девочка.
  - Ты же говоришь, что чувствуешь его, - напомнила твилечка. - Значит почувствуешь когда он придет в себя. Мы отправим ему весточку с корабля.
  - Вы гений, мастер Секура! - воскликнула девочка, заключив джедая в объятия.
  Ошарашенная таким проявлением чувств, Эйла не нашла ничего лучше, чем погладить ребенка по голове.
  - Ты станешь великим джедаем, Оли, - пообещала она. - Конечно, если не сломаешь мне сейчас пару ребер.
  
   ***
  - Ты облажался, - даже не утверждение, констатация факта.
  - Не ошибается лишь тот, кто нихрена не делает, - заметил я. Затем, видя неудовольствие Валкориана, добавил. - Я думал, что меча будет вполне достаточно для защиты.
  Император картинно приложил руку к лицу. Фейспалм в исполнении величайшего адепта Силы? Серьезно? Я худею с этого всего.
  - Энергии светового меча не достаточно, чтобы полностью абсорбировать Молнию Силы.
  - От ваших советов было бы больше пользы, если бы вы давали их вовремя, - огрызнулся я.
  Император взглянул на меня. Заинтересованно и угрожающее одновременно.
  - Не позволяй своим амбициям вскружить твой разум, ученик. Я сильнее любого из живущих и могу уничтожить тебя одним щелчком пальцев. Ученик, который не способен действовать без регулярного контроля - бесполезный инструмент.
  - Да, Учитель, - я поклонился Императору. Его нравоучения меня выбешивали, но с открытой конфронтацией я погорячился. Не знаю насчет щелчка пальцами, но то что может уничтожить, я не сомневался.
  За время нахождения в этом теле у меня накопились вопросы к Императору. Однако задавать их сейчас... неразумно. Повелитель недоволен. Что ж, возможно он будет более разговорчив, когда мои успехи будут более... впечатляющими.
  Между делом я огляделся.
  Мы стояли на вершине каньона. Вокруг нас - лишь безжизненная пустыня с ржаво-красным песком. Массивные фигуры и декоративные узоры, вырубленные в скалах... Древние ступени, ведущие внутрь гробниц Темных лордов...
  Император проецировал Коррибан, древнюю родину ситов.
  - Тебе следует тщательно тренироваться в обращении с Силой, - наконец выдал Вишейт. - Не повторяй своих ошибок. Если эта недоучка почти убила тебя, Сидиус и Тиранус от тебя мокрого места не оставят.
  - Да, учитель.
  Какой смысл спорить? И он, и я понимали, что, подобно большинству приверженцев Нимана, я ограничил свои тренировки с Силой, посвятив свои тренировки с Руками лишь дуэлям на световых мечах. Оттачивая свое мастерство в фехтовании, я так увлекся, что совсем упустил из виду, что противник имеет в своих активах подготовленных адептов, которые от меня могут и мокрого места не оставить.
  - Будь осторожен с джедаями, - помолчав, произнес сит. - Контроль над Кристофсисом - важное достижение, но выполнено топорно. У Ордена непременно возникнут к тебе вопросы.
  - Я догадывался об этом.
  - Тогда сделай так, чтобы не привлекать к себе внимание! - рыкнул призрак. - Джедаи сильны в своей массе. Один коллектив, одна цель, одни догмы. Ты можешь быть величайшим адептом Силы, но группа менее сильных адептов сможет победить тебя.
  - Понимаю, мастер, - еще бы мне не понимать. Все ключевые сражения джедаев против ситов случались при численном превосходстве первых.
  - Следует приступать к активным действиям, - Император жестом подозвал меня к себе. - Республика наращивает свою армию клонов, КНС не уступает им...
  - Ни одно производство не сравнится с мощью новой Кузницы, - заметил я. - С ее помощью мы сможем построить армию дроидов и флот, которые сокрушат и Республику и Конфедерацию.
  - Похвальное приобретение, - оценил Император. - Но, флоту нужны экипажи, а армии - командиры. Кроме того, как только мы выступим в открытую, тебе потребуется обученные воины, для противостояния джедаям.
  - Мне кажется, у вас уже есть кандидаты, - зевнув, произнес я. Какое совпадение - когда мысли учителя и ученика схожи. У него есть кандидаты, у меня тоже. Превосходные, между прочим. Нужно только их завербовать.
  - Есть, - кивнул он. - Харт потратил много времени, чтобы выйти на их след. Но, прежде чем ты отправишься к ним, тебе следует еще многому научиться.
  - Например? - поинтересовался я.
  - Здесь, на Коррибане, - Император ткнул в Долину Темных Повелителей. - Когда-то была сокрыта великая сила. Многие тысячи Темных Повелителей учились и умирали здесь. И после них, здесь остались десятки голокронов и артефактов.
  - Я должен их найти?
  - Ты вознамерился создать новый орден, - вздохнул Император. - Не ситов. Не джедаев. Рыцарей, которые будут сильнее своих предшественников. Чему ты сможешь их научить, если и сам знаешь немного?
  - Я понял, учитель, - смиренно склонив голову перед ситом, я принялся неспеша размышлять над своими дальнейшими действиями.
  - Чудно, мой ученик, - ухмыльнулся Император. - Главное, успеть эти артефакты найти и забрать первым...
  
   ***
  Наблюдая за тем, как молодой рыцарь приходит в себя, Йода с некоторым облегчением подумал о том, что самая сложная часть только начинается.
  - Гранд-мастер, - Рик огляделся и кивнул зеленокожему джедаю. - Рад видеть вас.
  - И я, - пробурчал джедай. - Видеть рад. Чувствуете себя как, рыцарь?
  - Бывало и лучше, - признался человек. - Я снова в Залах Исцеления?
  Йода кивнул.
  - Ранены сильно были вы, - он ткнул когтистым пальцем в грудь джедая. - В сражении с Темным последователем графа Дуку.
  - Дааа... - протянул человек. Он в смущении приложил руку к лицу. Обнаружив, что на нем отсутствуют какие-либо волосы, джедай бережно стал водить кончиками пальцев по многочисленным шрамам. Парочка из них пересекала левую часть его лица, отчего край рта уходил вниз, делая вид, что он чем-то недоволен.
  - Молния Силы уничтожила все ваши кожные покровы, - вмешалась целительница. Молодая девушка до этого молча наблюдала за показаниями приборов. Лишь ее Йода оставил для этого разговора. Остальные же джедаи покинули палату, отправившись по своим делам.
  Йода на секунду отметил, что джедай словно узнал целительницу. Впрочем, это возможно - ведь после битвы при Джеонозисе он также находился здесь.
  - О, - произнес джедай. - Мне теперь быть лысым уродом?
  - Есть некоторые техники... - начала девушка, но Йода недвусмысленно указал ей на дверь. Целитель поклонилась и молча вышла. Потом поговорят. Их беседа не терпит отлагательств.
  - Ваши друзья с Кристофсиса хорошо позаботились о вас, - гранд-мастер махнул лапой и один из стенных шкафов открылся. Перед лицом джедая предстала висящая на креплениях броня, как две капли воды похожая на ту, которая оказалась уничтожена в последнем сражении. Завернутая в герметичную упаковку, она выглядела как новая, хотя Йода знал, что это вовсе не так.
  - Странно, - произнес джедай. - Не помню, что просил об этом.
  - Другое странно, - вымолвил гранд-мастер, привлекая к себе внимание. - Для чего джедаю броня воинов ситских?
  Повисло неловкое молчание. Рик смотрел на броню, словно разглядывал ее, видел впервые. Но Йода жил на этом свете не первую сотню лет и понимал, что человек лишь подыскивает правдоподобное объяснение.
  Совет Первого знания уже нашел объяснение стремлению джедая к ситским артефактам. Оно заставляло большую часть Высшего Совета прийти в ужас. Припомнили его отлучку с началом войны. Неестественную любовь народа системы Кристоф (впрочем, здесь даже Тени не смогли ничего разузнать - новые силы самообороны с поразительной точностью вычисляли джедайских лазутчиков и выдворяли их из системы). Разведчики на Рендили доносили о строительстве сотен кораблей, аналогичных тем, что состояли во флоте 'Молот'. Но, как бы того не хотелось, заказчиком везде значилось правительство Кристофсиса. Впрочем, многим хватало и этих косвенных доказательств. Мэйс, в свойственной ему манере требовал ареста и казни. Его поддерживали Пло Кун, Ранцизис, Сэси Тиин, Аген Колар, Галлия, ... Остальная же часть Совета воздерживалась. Впрочем, магистры Пиел и Мунди горячо возражали против таких обвинений. Их поддерживал и недавно назначенный Оби-ван, заменивший в Совете находящуюся на излечении ученицу Винду.
  Вокара Че, осмотревшая бесчувственное тело пациента, констатировала в нем остаточные проявления Темной стороны. Ну, а голозапись... какой бы плохой она не была, блеск радужки глаз никто не мог оспорить. Позиции сторонников Винду были сильны. Слишком большим потрясением для ордена стали известия о прислужниках Дуку, павших во тьму. И еще больше тревог навевали данные разведки об ордене дженсаарай, что отвергли помыслы Ордена джедаев, покинули его. И, как оказалось, - лишь затем, чтобы в тайне приобщиться к темным искусствам.
  Впрочем, кроме обвинителей, имелись и защитники. Темная женщина, например. Лучшая из Теней, она единственная смогла побывать на Кристофсисе и вернуться с полноценным докладом. Она в голос рассмеялась тем домыслам, что Доуган совратил жителей с помощью ситских артефактов или колдовства. Ничего, кроме человеческих страстей, да обожания героя, она не встретила. Но и другие свидетельства Темной стороны она не отрицала. Самым разумным казалось объяснение, что джедай использует некоторые из приемов Темной стороны. Или, как минимум, - имеет о них знания. И в критической ситуации использовал их, чтобы спасти себе жизнь.
  Слова столь опытного охотника на ситов подтачивали убеждения Совета о падении джедая на Темную сторону. В конце-концов, Винду сам ходит по краю со своим Вапаадом. Меж тем, многие пали во Тьму при его использовании. Пло Кун использовал Молнию Силы. И таких примеров множество. Чего далеко ходить - многие падаваны отмечали в Скайуокере склонность к Темной стороне. Поддаваясь своему гневу он становился сильнее своих противников. Но после боя всегда возвращался к Свету. Поэтому гранд-мастер решил поступить по своему.
  Он без страха остался наедине с человеком, чтобы раз и навсегда разрешить вопросы. Если опасения совета Первого знания подтвердятся - джедаю не покинуть эту палату живым. Йода с горечью подумал, что слишком часто видные члены Ордена джедаев приобщались к Темной стороне Силы. И этот талантливый юноша...
  - Странно, что об этом узнали только сейчас, - заметил джедай, повернувшись к Йоде. - Да, это ситская броня. Я нашел несколько экземпляров на черном рынке и приобрел их. В отличии от того барахла, в которое одеты клоны и которое продается сейчас на рынке, она, несмотря на возраст - служит. Не будь на ней кортозисного напыления...
  - Оправдываться не нужно, - заметил гранд-мастер. - Совет обеспокоен твоей яростью в сражении. Думают, что перешел ты на Темную сторону, многие члены Совета.
  - Великолепно, - юноша рывком сел на кровати и спустился на пол. Слегка покачнувшись, он оперся рукой о шкаф. - Раз так, то почему я еще не в темнице?
  - Не согласен с мнением Совета я, - пояснил Йода. Он улавливал любые изменения в Силе в пределах комнаты, но рыцарь оставался непроницаемым холодным монолитом. Ни эмоций, ни дрожания Силы. Четкая холодная решимость. Без толики Темной стороны. - Не верю я в твое падение.
  - Спасибо вам, гранд-мастер, - джедай поклонился. - Я так понимаю, именно ради суда меня вызывали на Корусант?
  Йода внутренне усмехнулся. Проницателен этот джедай.
  - У Совета есть много вопросов к вам, рыцарь Доуган, - произнес Йода. - Впрочем, их бы не было, если бы кто-то из джедаев мог чувствовать вас в Силе...
  Человек озадаченно посмотрел на Йоду. С большим недоверием. Словно тот потребовал от него чего-то столь личного, что это граничило с откровенным хамством.
  - Я не привык, чтобы кто-то лез ко мне в душу, гранд-мастер, - пояснил он. - Чем меньше одаренные чувствуют меня в Силе, эмоции, которые я контролирую, тем проще мне оставаться самим собой. Мои враги не знают о моих горестях и слабых местах. Не знают о моих страхах и не могут обратить это против меня.
  В этом было свое рациональное зерно, которое оценил Йода.
  - Противостоять Темной стороне должен ты, - назидательно произнес Йода. - Этому учат вас наставники. Нет среди джедаев у тебя врагов. Лишь ситы. Но, не стоят они того, чтобы закрываться от друзей своих и союзников. Как могут друзья на поле боя поддержать тебя, коли в Силе не чувствуют, ммм?
  - Я не привык рассчитывать на поддержку, мастер Йода, - пояснил рыцарь. - Там, в Неизведанных регионах приходилось полагаться только на себя...
  - Не в Неизведанных регионах сейчас ты, ммм? - Магистр улыбнулся. Он ненавидел это делать, но все же манипулировал своим собеседником. Слово за слово, он просачивался сквозь его ментальную броню, используя шероховатости в защите. - Для чего ж прятаться?
  - Я... - рыцарь погладил то место, где раньше были волосы. - Я не подумал об этом... Я постараюсь исправиться, чтобы не вызывать больше вопросов...
  - Решение правильное это, - Йода закрыл глаза, концентрируясь. На Темную сторону его заведут подобные приемы, но без них выяснение истины затянется. Впрочем, результат себя оправдал. Рассеяны сомнения. На сегодняшнем заседании Совета он развеет нападки Винду и его сторонников. - Не должно быть одному в этот нелегкий час.
  Магистр посмотрел на джедая снизу вверх.
  - Как вижу, - он взял по-удобнее трость. - Лучше вам?
  - Получше, чем было, - улыбнулся джедай.
  - Тогда, - магистр пошел в сторону выхода. - Следует вам отточить свои навыки в противостоянии Темной стороне, мастер Доуган. Ученица ваша отбыла на Илум - сопровождает падаванов, вместе с мастером Секурой. Через неделю должны вернуться. Так что у вас есть немного времени.
  - Как скажете, гранд-мастер, - человек поклонился. Затем, очевидно прокрутив в голове слова Йоды, поднял на последнего глаза. - Мастер? - переспросил он.
  - Действия ваши похвалы достойны, - пробурчал Йода. Совет, конечно, будет в бешенстве, но на то он и правитель Ордена, чтобы принимать такие решения. - Достойным этого ранга, считаю я вас.
  - Благодарю вас, магистр, - джедай склонил голову. - Я буду стараться больше прежнего...
  Йода довольно улыбнулся. Примерно этого он и ожидал. Прием этот срабатывал на каждом, кому его звание давалось с небольшим 'авансом'.
  - Не все это, - Йода вынул из кармана небольшой командирский цилиндр и протянул джедаю. - Сегодня в тактическом зале быть надо вам. Обсудить новое назначение.
  - Новое назначение? - Удивился джедай. - Я думал это лишь повод меня пригласить для дачи показаний в Храме.
  Йода проигнорировал ремарку мимо ушей.
  - Тревожное положение в вашей армии секторальной, - поведал он. - Мофф Байлюр вскоре перед судом предстанет. Замену ему не нашли все еще.
  - Мало кому хочется тащиться в южную армию, в окружение пиратов, сепов, да с хаттами под боком, - продолжил мысли Йоды джедай. - Адмирал Вар вроде справляется...
  - Серьезное поражение понесли мы над Рилотом, - прервал джедая Йода. - Второе за последний месяц. Командир армии нужен жесткий, талантливый, не знающий поражений. Иначе сметут нас и отрежут от родины клонов.
  - Ну, я не знаю подобных кандидатов, - развел руками джедай. - Разве, может мофф... Гранд-мастер? Почему вы на меня так пристально смотрите.
  Со вздохом, Йода подумал, что иногда даже самые талантливые люди не могут понимать очевидного.
  Оставив пораженного догадкой джедая в одиночестве, гранд-мастер неторопливо зашагал прочь. Ему предстояло выдержать жаркий спор на арене Высшего Совета. Впрочем, мало кто пойдет против воли гранд-мастера. Йода видел в этом джедае Свет. Да, там присутствовала и Тьма, но взятая в тиски, запертая, замурованная глубоко в душе. Контролируемая Тьма. Возможно, Мэйс поймет ощущения Йоды. Сила шептала ему, а Йода, как и любой джедай - лишь ее слуга. Сила сильна в Доугане, а значит, и Орден силен. Как жаль, что этой силы и самоконтроля не хватает Избранному.
  Йода тяжело вздохнул. Скайуокер. Надежда Ордена. Его лицо и эталон рыцаря-джедая. Отправляя его на Джабиим, Совет испытывал ощущение, будто совершает огромную ошибку. Но, кроме Скайуокера, Оби-вана и Доугана, предполагаемых кандидатов на роль руководителя операции не было. Если бы не сражение с Темным последователем, и многочисленные претензии к кандидатуре Доугана, ему надлежало возглавить армию Республики там. Но, сама Сила распорядилась иначе.
  Второе сражение за Рилот, возглавляемое исполняющим обязанности моффа, вице-адмиралом Варом, провалилось. Двадцать четыре линейных корабля оказались потеряны для Республики. Почти все - из 13-й секторальной. По факту, сейчас эта армия владела лишь третью от стандартной численности личного состава, техники и кораблей в секторальной армии. И это при том, что эти цифры для 13-й расширены в два раза.
  Йода ненавидел манипулировать людьми, и в особенности - джедаями. Теми, кого он учил, наставлял, кому приобщал идеи Ордена. Но война... она изменила практически все. Совету придется принять его решение. Назначение Доугана, хоть и не пройдет без истерики со стороны кабинета канцлера, все же снимет частично проблему нехватки солдат и кораблей. Кристофсис обещал всестороннюю поддержку Доугану? Кораблями, добровольцами и ресурсами? Отлично. Теперь он отвечает за целую армию. Пусть те корабли, что сейчас строит Рендили для Кристофсиса, послужат Республике.
  
   ***
  Это не просто п...ец, это П...ЦИЩЕ.
  К хатту отдых! Тут забот полон рот.
  Натягивая на себя броню, я с удовольствием отметил, что мои подручные позаботились и о плаще. Набросив его поверх, я почувствовал, как компьютер подстраивает древний ситский 'армор сэт' под мое тело. Автоматическая аптечка кольнула меня, впрыснув дозу адреналина, стимуляторов и обезболивающего.
  Взглянув на себя в зеркало, чуть не обоссался со страху. Без бровей, с посеченными ресницами. Левая половина лица - словно я гранату у лица взорвал. Несколько глубоких борозд от неровно сросшихся тканей эпидермиса. Косой шрам от центра лба до уха. Перекошенный рот. Несколько десятков слегка красных рубцов по всей голове. Слегка прищуренная левая глазница - словно я целюсь сквозь прицел. И широкий шрам по нижней части подбородка.
  Приложив к лицу маску, я позволил костюму защелкнуть ее и приступить к авторизации. К херам. Уродом я не буду. Пока похожу в маске, косплея Ревана, а позже - восстановлю лицо.
  Прочем, не только его. Все тело в шрамах и до сих пор болит. Даже дышать полной грудью больно.
  Мой световой меч занял положенное ему место на поясе. И как это Йода не боялся встречи один на один со мной? А если я б действительно Темный был? Хотя... он 'Этоявашсенат'-а почти покрошил, что ему до меня.
  Тут же, в шкафу, нашлась и моя персональная дека. Вставив в нее свой командирский цилиндр, я углубился в чтение. Все равно надо подождать, пока броня настроится.
  Ну, гранд-мастер, ну, сука. Я же тебе как человеку проецировал образ. Мол, есть тьма в человеке, как и во всех нас. Отпустил бы меня на все стороны. Нет, бл.ть, подкинул задачку. Урод, в жопе ноги.
  Впрочем, зря я ругался на гранд-мастера. За один короткий разговор меня дважды повысили. Теперь, не придется мотаться по всей галактике - сиди себе на планете, давай приказы, а другие джедаи пусть их выполняют.
  Ах ты ж, сука.
  Размечтался.
  Командирский цилиндр - это по сути документы военного. Там сведения о его образовании, допусках к формам секретности, полномочиях, награды, взыскания и тд и тп. Личное дело в одной руке. При этом - часть разделов - засекречена. Ну, это как всегда.
  Начнем-ка с начала. Конечно, мое джедайское образование и прошлое тут под секретом - только для чтения джедаев.
  Зато военные сведения... введя свой персональный пароль, я много и долго матерился.
  Перво-наперво, я не единоличный командир 13-й армией. Сверхсектором и всеми территориями, что мы обороняем в сфере своей ответственности, командует гражданский правитель - мофф. Его должность не упразднена, но и кандидата на нее нет. Потому, пока что - я в 13-й секторальной полнота власти военной и исполнительной.
  А следовательно, как хочу, так и ворочу. В пределах разумного.
  Каждая армия имеет свой личный расчетный счет. С него происходит расчет с поставщиками военной техники. Да-да, за корабли, технику, амуницию, каждая из двадцати армий платит сама. Ей бесплатно только клоны предоставляются - за счет республиканского бюджета. Остальное - будьте добры, сами закупайте. С одной стороны - хорошо. Договорился с поставщиком, дал ему денежку малую, да необходимое к тебе вперед всех пришло. С другой стороны - не я один такой умный в этой галактике. Ой не один.
  Про сумму на счету даже не спрашивайте - без слез не взглянешь. Куда исчезли сотни миллионов - предстояло узнать сенатскому Следственному комитету.
  Одно радует - в отличии от моей Родины, тут царили прямые закупки. Никаких торгов, аукционов и прочих прелестей демократии. Но и возможностей для коррупции хватало.
  Я без ограничения мог связаться с любым представителем той или иной оружейной компании, одобренной республиканскими чинушами, да пообщаться с ними насчет приобретения новой техники для армии. К сожалению, цилиндр не предоставлял связи с компьютерами секторальной, а следовательно, я не знал о том, каково реальное положение дел в секторальной армии с матчастью.
  Итак, на меня возлагалось военное командование секторальной. Флотские, военные операции. Ну, и пока моффа нет - решение гражданских вопросов тоже на мне.
  Что ж, карьерный рост недурственный, но как в таких условиях строить Империю? Когда тебе самому предстоит вытаскивать из задницы целую армию?
  Все, Рик, панику отставить. Думаем, размышляем...
  Перво-наперво попытался набрать Оли - стоит сказать ученице, что я жив. Но, ее комлинк оказался отключен. Секуры - тоже. Скорее всего связь недоступна из-за того, что миссии на Илум обычно носят тайный характер - все же планета джедайская, и там добывают кристаллы для световых мечей. Потому ее местонахождение находится в тайне. Я не большой специалист в искусстве РЭБ, но, думается, отследить корабль по комлинку все же можно.
  В этой броне не имелось кодов связи или прочих плюшек, которые я сохранил в блоках памяти предыдущего комплекта. Потому, спрятав командирский цилиндр в кармашек пояса, я с помощью другого пароля подключился к резервному хранилищу на деке, скопировав его содержимое в компьютер брони. Ну все, пароли, клички, явки - все при мне.
  Настало время действовать, мастер Доуган...
  
   ***
  Убежище сита располагалось в промышленных кварталах Корусанта. Там он мог расслабиться, скинуть маску Шива Палпатина. Именно оттуда он поддерживал общение с Дуку и прочими своими сподвижниками. Но сейчас... Сейчас ему предстояло побыть канцлером Палпатином.
  Директор Сенатского бюро разведки, Арманд Айсард передал ему эту информацию сравнительно недавно и Палпатин еще не успел с ней ознакомиться. Сегодня же, согласно тому же самому Айсарду, Комитет лоялистов собирается использовать запись во время очередного заседания Сената. Следовало подготовиться.
  Палпатин откинулся на спинку роскошного дивана, в одной из комнат, соседствующих с его собственным кабинетом. Все они издревле отводились для нужд канцлера, а с приходом к власти Палпатина - укреплены, усилены, экранированы. Теперь его место отдыха больше походило на бункер. Тем лучше.
  Меж тем, на экране разворачивалось действо... С самого начала Палпатин понял, что за сражение ему предстоит увидеть.
  Сев'ранс Танн против джедая Доугана. Палпатин с ухмылкой вспомнил, как едва не выдал своего удивления, увидев на джедае древнюю ситсткую броню. Впрочем, тогда он не придал этому значения - мало ли какое барахло джедаи могли сохранить на своих складах.
  А вот сражение... Сражение, стоившее Ордену ценного трофея - захваченного Нута Ганрея. Дуку обмолвился лишь тем, что им удалось освободить вице-короля. Но, без подробностей. Они не интересовали Палпатина. Какая разница, если Сев'ранс устранила эту занозу в зад...
  Несмотря на годы тренировок и отточенных манер, канцлер поднялся с дивана, увидев, как джедай впитал в себя энергию светового меча Танн.
  Тутаминис! В чистейшем его проявлении! Джедайский выродок даже не напрягся, остановив клинок своей израненной ладонью. Напротив, он пустил ее в оборот. Палпатин буквально по секундам прослеживал, как поверженный Молнией Силы джедай получает энергию для своего тела и мощнейшим ударом сбивает Танн с ног.
  Еще раз. Канцлер поставил запись на повтор.
  Опытный взгляд фехтовальщика отмечал некоторую шероховатость в действиях джедая, его неторопливость, некоторую топорность. Ну, конечно же! Ниман! Он достаточно подготовлен - Плэгас обучил Палпатина всему, что знал сам. В том числе и стилю Ниман. И Шив мог поставить пол галактики на отсечение, что ни один живущий на свете джедай не мог знать этих приемов, связок. Джедаи уже тысячу лет довольствуются лишь первым уровнем Нимана - жалкими крохами, которые оставили для них пережившие Руусан. Ситы же сохранили свои знания. И приумножали их.
  Сидиус отслеживал, сражение, формируя свое мнение. Безусловно, мальчишка талантлив. Он прекрасно - насколько это уместно для джедая, контролировал бой. Монолитная защита. Он изначально поставил себе цель - измотать противника, вывести из себя, сломить. Странная тактика, учитывая, что это преимущественно ситский способ сражения. Джедаи же ориентируют себя на быструю и решительную победу. Доуган же делал все иначе.
  Палпатина трясло от предвкушения. Лишь к концу сражения, он осознал, что с самой первой встречи, джедай тонко, так что едва заметишь, ослаблял Танн. Каждое его слово несло в себе Силу. К сожалению, запись не могла это передать, но Палпатин был уверен в этом.
  Дун Моч. Техника, по-сути нейтральная, но джедаи, непривычные к ухищрениям во время сражения, отнесли ее в разряд ситской. Идиоты...
  А этот джедай идиотом не был. Совсем не был. Разве что в конце. Когда выставил клинок вершиной к Танн, вместо того, чтобы поставить его лезвием под углом, чтобы Молнии пришлись на него. Прием простой, но, как показывает практика - мало кто из джедаев, его знал.
  Этот же... знал многое... Палпатин с улыбкой подумал, что джедаи, которые, несомненно, изучат запись, вряд ли отметят, как много мальчишка вложил в это сражение. Доблесть Силы, Центр Бытия, совсем немного от Боевой медитации. Так-так, похоже, что и Замедление там использовалось. Неспроста же он в своих доспехах оказался проворнее более подвижного противника?
  Ну и под конец однозначно Круциторн. Терпеть такую боль... Это надо уметь. Видя, как джедай упал, сбитый с ног собственным падаваном, Палпатин почти не удивился, заметив, что прибывшие на место битвы клоны диагностировали жизненные показатели джедая. И принялись обрабатывать его раны бактой. Нет сомнения, что он выжил. Другое раздражало Сидиуса.
  Морихро.
  Если бы не опасность быть раскрытым, Палпатин швырнул бы в экран чем-нибудь тяжелым. Или испепелил комнату Молниями.
  Дерьмо банты. Откуда мальчишка знает это? Нет, ни малейшей случайности в этом нет. Это подготовка. Тщательная, упорная, длящаяся годами. Среди джедаев лишь Йаддль владела этой техникой силы, позволяющей замедлять жизненные процессы организма. Но она умерла. Неужели она смогла обучить этим премудростям кого-то?
  И все же не похоже, что его кто-то обучал. Ниман, хоть и превосходил знания джедаев - все-таки топорная работа. Как будто он учился по книжке. Регулярные спарринги бы отточили его движения - и тогда на полу лежала бы Танн, а не он.
  Палпатин зарычал, чувствуя, что нащупал причину. Голокрон.
  У мальчишки имелся голокрон - возможно древний, джедайский, созданный еще до Руусана. Это объяснило бы владение многими техниками Силы, которые сейчас либо под запретом, либо не известны джедаям. Какие секреты может хранить этот голокрон?
  Палпатин привычной дыхательной гимнастикой привел себя в умиротворяющее состояние. Следует дать Дуку указание - выследить и прикончить мальчишку. Забрать голокрон и отдать его Сидиусу на изучение. Но кто может справиться с таким неординарным джедаем?
  Сидиус вновь откинулся на диван, закрыв глаза.
  Следовало все проанализировать. Игнорировать проблемы такого масштаба не стоит.
  
   ***
  Совет связался со мной уже после заката.
  Бодрой походкой я шагал по ступеням Храма, тихонько насвистывая какую-то мелодию.
  Я выполнил, что хотел. Возможно, даже больше, чем рассчитывал. Деньги, как и во все времена, сделали свое дело.
  Корелия, где меня ожидает мой 'Защитник'. Исполнители, побеседовав с обезличенной голограммой, получили заверения, что заказ в сотню 'Защитник 2' в силе. Впрочем, по их заверениям, к концу восьмого месяца войны стапеля можно будет загружать вновь.
  Фрезия, на которой руководство компанией 'Инком' желало услышать мои предложения. Следует заглянуть и сюда тоже.
  К слову, самая интересная встреча произошла здесь, на Корусанте.
  Направляясь к одному из самых роскошных небоскребов Корусанта, я вспоминал все, что знал об этом человеке.
  Выходец из богатой семьи. В молодые годы организовал собственную разведывательную компанию и на Внешних рубежах проложил несколько гиперпространственных линий, открыл планеты с богатыми залежами полезных ископаемых, чьи координаты продал добывающим магнатам. В молодые годы он сколотил на этом огромное состояние и вернулся в свою семью, доказав, что он достоин быть ее частью.
  И сейчас он возглавлял семейное дело. Огромная корпорация, которая некогда лидировала на рынке строительства звездолетов, но сейчас, оказалась вдали от доходного пирога. И даже знакомство с Дартом Сидиусом, для ученика которого он разработал его персональный звездолет, не спасало компанию от нынешнего положения. Ситы использовали его, и выбросили на обочину истории.
  Не сказать, что Сиенар являлся банкротом. Войны клонов заставили его более расчетливо считать свои деньги. Нужда толкнула Райта торговать на две стороны - с Республикой и Конфедерацией. Пока Сенат, щедро прикормленный взяткодателями Сиенара, лишь дежурно грозил пальцем. Но, все ведь может и измениться?
  Я связался с секретарем Сиенара, назвал номер своего номерного счета, заявив, что его держатель намерен встретиться с руководством. Девушка вежливо мне отказала... После получасовых препирательств, в ходе которых я приобрел десять процентов акций Сиенара в дополнение к своим пяти, и отправил ему на почту весьма интересный файл, мне все же назначили встречу. Сиенар. Лично. На адрес почты, с которой я отправил ему файл, пришло лишь время и адрес.
  Меня встретил дроид-привратник. Отпустив такси с посадочной площадки, он проводил меня приемную в глубине пентхауса. Дроид указал мне на диван, пояснив, что его хозяин вскоре прибудет.
  Оставшись один, я позволил себе оглядеться.
  Богато украшенная гостинная сочетала в себе роскошь и практичность. Компьютерные терминалы, мониторы, вмонтированные в стены, макеты космических кораблей, расставленные на подиумах по всей комнате. И массивный, из настоящего дерева, рабочий стол, по другую сторону которого возвышалось кресло, столь внушительное, что человек в нем должен был казаться крошечным.
  - Знаете... - хозяин кабинета появился неожиданно. - Я ожидал много чего. Что держатель столь крупного счета окажется пиратом, главой преступной группы, миллионером-затворником, правителем какой-нибудь планеты. Но, джедай... Простите, как вас?
  - Мастер джедай Рик Доуган, - ухмыльнулся я.
  - Райт Сиенар, - немолодой человек улыбнулся, протянув мне руку. Я пожал ее своей бронированной перчаткой.
  - Что ж, - человек занял место во главе своего стола. - Учитывая, что джедаи создали армию в тайне от Республики, немудрено, что вы могли владеть столь обширным номерным счетом. Вопрос лишь в том, для чего вам приобретать мои акции?
  - Тут как раз нет никаких вопросов, - усмехнулся я. - У меня имеется заказ... который не особо впечатлил вашего топ-менеджера. Что ж, думаю, своему акционеру вы точно не откажете.
  - Заказ? - Брови Сиенара выгнулись дугой. Его руки коснулись утопленной в столешницы сенсерной панели. - Вы об этом?
  Над столешницей возникла трехмерная голограмма треугольного корабля с рассеченной носовой частью и приземистым мостиком, отведенным к корме.
  - Именно, - кивнул я. - Прекрасный корабль, не находите?
  - Ну... - Райст поскучнел. - Это архивные чертежи древнего линкора. Корабль, может и был неплох. Раньше. Но сейчас, в эру автоматизации... Боюсь, даже несмотря на свое внушительное вооружение, сейчас он не будет пользоваться популярностью. Конечно, можно произвести его модернизацию... Но, все же проще построить новый проект, новый корабль. Однако, все равно - это деньги на ветер. Корабль получится очень дорогой. Дешевле выйдет купить на черном рынке линкоры сепаратистов...
  - Не находите в этом иронию?
  - Какого рода? - недоуменно посмотрел на меня Райт.
  Теперь настало время уже мне воспроизводить голографические данные. Глава корпорации лишь мельком взглянул на трехмерное изображение корабля.
  - Да... корвет 'Мародер'. Наша разработка.
  - Невостребованная, между прочим, - напомнил я. - Хотя мы с вами знаем, что это прекрасный корабль.
  - Кому какое дело до наших мыслей, уважаемый джедай? - засмеялся Сиенар. - Если мы все равно придем к тому, что Республика останется клиентами 'Верфей Куата'. Вас, мой друг, как моего крупнейшего акционера, это тоже должно волновать. Боюсь, вы совершенно невыгодно вложили деньги...
  - Напротив, - теперь пришел мой черед улыбаться. - У меня другой взгляд на ситуацию. Я обладаю ресурсами, способными вернуть нашей компании доходность. И клиентов в Республике. Впрочем, не только в ней.
  - Например? - во взгляде Райта появился интерес.
  - Как вы знаете, Великая армия Республики разделена на двадцать секторальных армий. Так уж решило командование, что каждая из армий самостоятельно приобретает технику для себя.
  - И по совершенно случайным обстоятельствам, - добавил Сиенар. - Вы можете оказать содействие в закупке наших изделий?
  - Содействие? - я усмехнулся. - Райт, позволите на 'ты'? - корабел лишь сделал мало что означающий жест. - Под моим командованием находится 13-я секторальная армия, которая испытывает серьезную нехватку кораблей всех классов.
  - Вот даже как, - усмехнулся он. - И поэтому вы решили закупить на них 'Мародеров'? Латаете прорехи на фронте? Я слышал 13-й и 14-й армиям неплохо достается в последнее время.
  - Это ли не повод возобновить производство 'Мародеров'? - улыбнулся я. - Со своей стороны я готов оказать финансирование.
  - Я так понимаю, сейчас пойдет разговор об откатах? - улыбнулся Сиенар. - Я готов вам предложить до 10 процентов от суммы каждого корабля.
  - Меня это не интересует, - я покачал головой.
  Человек недоуменно посмотрел на меня.
  - Еще два процента вы будете иметь с продажи как второй по величине акционер, - добавил он. - Это хорошие деньги, мастер джедай.
  - Мой друг, - я позволил себе улыбнуться. Хоть это вряд ли было видно под маской. - Откаты, взятки и прочее - это дело республиканских чинуш, которые лишь наживаются на войне. Я же хочу привнести мир и порядок в эту галактику.
  - Недурно для одного джедая, - усмехнулся Райт. - Но, боюсь, тогда вам потребуется много 'Мародеров'.
  - И не только их, - я кивнул на голограмму дредноута. Затем, видя молчание Сиенара, я воспроизвел голограмму 'Фурии'. Это заставило человека оторваться от спинки кресла и пододвинуться вперед, тщательно рассматривая голограмму.
  - Когда-то, это был личный звездолет для чувствительных к Силе воинов, - пояснил я, и изображение вновь сменилось. - А этот звездолет состоял на вооружении у самых лучших разведчиков древнего государства, - Сиенар с любопытством разглядывал голограмму прототипа X-70B типа 'Призрак'. - Этот корабль, - теперь его взору предстал 'Предел', - мог контролировать целые звездные системы в одиночку.
  - Поразительный архив музейных древностей, - усмехнулся Райт, когда голографии закончились. - Некоторые концепты мне знакомы...
  - Конечно, - теперь уже усмехнулся я. - Вы сделали больше десяти лет назад подобный корабль. Его нашли во время снятия блокады Набу...
  Райт лишь вяло отмахнулся.
  - Слушайте больше сенатских писак и желтую прессу, - посоветовал он.
  - Я знаю правду, Сиенар, - я добавил в свой голос больше Силы, привлекая внимание человека. - Но, она меня не интересует. С ситами я разберусь сам. Но, мне нужна ваша поддержка. Ваш ум, ваши ионные двигатели и ваши генераторы солнечной ионизации.
  - Я смотрю, вам многое известно, - процедил Сиенар.
  - Больше, чем хотелось бы, - признался я. - Но, мои знания и мои планы обеспечат безбедное существование вашим компаниям уже сейчас, а не в будущем. Ваша необходимость торговать с КНС отпадет. Триллиарды, лежащие мертвым грузом на номерном счету, войдут в оборот компании. И, когда настанет время, вы сможете зайти в кабинет к руководству 'Верфей Куата' и навалить кучу на его рабочем столе. Пока доработанные вами 'Рассекатели', - я ткнул пальцем в голграмму дредноута. - Будут уничтожать орбитальные верфи.
  - Амбициозно, - признался Райт. - Но с чего вы взяли, что я помогу вам, а не сообщу о сумасшедшем джедае в Орден?
  - Господин Сиенар, - я смахнул голограммы кораблей, очистив пространство в кабинете. - Насколько сильно вас держит за яйца Банковский клан? Пятнадцать процентов акций у них. Сколько времени пройдет, прежде чем они обанкротят вас и пустят по миру?
  - У нас есть хорошая финансовая прослойка, - заметил он. - Мы продержимся столько, сколько нужно. Тем более, - он улыбнулся, - вы только что подарили нам несколько сот триллионов с вашего счета.
  - Давайте просто посчитаем, Райт, - я улыбнулся. - Вы и семья Санте держите по 25% акций. Мууны - 15. А я, благодаря вашему упрямству, владею остальными 35%.
  - Невозможно! - Райт дернулся к столу, выводя на голографический экран сведения о торгах. - Хатт! Вы ублюдок, господин джедай!
  - Вы нужны мне, господин Райт, - заверил его я. - Я вернул в компанию триллионы кредитов. Вы можете выкупить у банкиров их жалкие проценты, которыми они контролируют ваши поставки. Или можете подождать, пока это сделаю я. В любом случае - вы окажетесь на моей стороне. Хотите вы этого или нет.
  Райт сидел, глядя на меня исподлобья. Он был в бешенстве.
  Сам Сиенар владел до сегодняшнего дня 70% акций. Стремясь получить от банкиров кредиты, он поставил в качестве гарантии 15% своих акций. Корабела не смутили гигантские проценты по выплатам. Он был уверен в успехе. И, когда Республика дала ему под дых, и 'Мародер' не пошел в производство, он распрощался не только с акциями, но и с гигантскими суммами со счетов компании. Ему не оставалось ничего, как пустить другую часть акций на рынок, как раз незадолго до Войны клонов. Драка назревала давно, поэтому, шанс на то, что акции разойдутся по крупным клиентам, у него имелись. Причем большие. Но, Республика сделала ставку на Куат и его ресурсы. Сиенар оказался у разбитого корыта. А проценты капали...
  Теперь, по сути, я владел большей частью акций компании. Даже если Сиенар выкупит акции у муунов, он все равно останется позади меня. Конечно, вместе с семьей Санте - его родственниками, контролирующими часть компании, он сможет перевесить мои акции и лобби. Но, так долго продолжаться не будет. Тем более, что как только Санте узнают о суммах, которые могут политься в их карман, предложение будет принято.
  И, даю зуб на мясо, что Сиенар думал как раз об этом.
  - Райт, - произнес я уже как можно мягче. - С вами обошлись по-скотски. Республика. Мууны. Даже я. Но я протягиваю вам руку дружбы. А вместе с ней - кредиты Республики на покупку ваших прекрасных машин. И свои собственные, дабы наша компания продолжила развиваться.
  - Нас не спасет ограниченная закупка 'Мародеров', - наконец произнес Райт. - Сколько вы готовы взять для своей армии? Две, три сотни? Хорошо, это даст нам в среднем - пятьсот миллионов кредитов. Этого мало, чтобы вернуть себе акции, которые держат у себя мууны. Без крупных заказов, мы все так же будем хвататься за соломинки...
  - Я уже предложил вам заказы, Райт. Вам нужно лишь взять эти схемы и модернизировать их...
  - Хм, - Сиенар закусил губу, вглядываясь в голограмму 'Рассекателя'. Затем, сграбастал ее и движением пальцев, разложил на части. - Предположим, что мы сможем установить новые орудия производства 'Тайм & Бакк', что куатовцы сейчас ставят на 'Венаторы'. Сразу меняем энергосистему... Хм, что это? Половину реакторного зала под нож, этот склад тоже не нужен, двигатели... Ну, неплохо, для тысячелетней рухляди, но мои ионные получше будут... Так, генератор будет выходить из днища тут... Получаем профицит по выходу энергии. Хм... его можно пустить на щиты. Оу, давай-ка усилим зенитное вооружение...
  Я молча набюдал, как человек передо мной, буквально на коленке, правит чертежи одного из лучших кораблей Империи ситов. Может он и прав, что в своем первозданном виде 'Рассекатель' не смог бы справиться с 'Венаторами', но, судя по всему, теперь его ждало совсем иное будущее.
  Райт шептал что-то себе под нос, правя схемы. Казалось, его не интересовало ровным счетом ничего, даже мое присутствие. Благодаря тяжелым шторам, закрывающим кабинет от солнечного света, сложно было определиться во времени суток, но зрелище того стоило.
  Передо мной сидел Тони Старк ДДГ. И из-под его рук сейчас рождалось совершенное оружие.
  
   ***
  - ... вы не присушались к моему мнению раньше, - донесся до меня голос Винду. - Игнорируете совет и сейчас. Нельзя доверять ему эту миссию!
  - Магистры, - я поклонился находящимся в оперативном центре Храма джедаям.
  - Мастер Доуган, - поприветствовал меня Йода. - Проходите. Задание есть для вас. Личное.
  Кроме него, скромное по размерам помещение наполняли тела Сэси Тийна, Агена Колара и Луминары Ундули. Последняя, поприветствовав меня теплой улыбкой, стушевалась, заметив свирепый взгляд афроджедая.
  Я был по прежнему облачен в ситский доспех, что судя по всему приводило Винду в бешенство. Ну, и не только его одного, похоже. Впрочем, Винду даже не стремился замаскировать свою неприязнь ко мне. Ну, судя по всему, друзьями мне с ним уже не стать. Проследив его взгляд, я улыбнулся.
  Он смотрел на вышитую на накидке эмблему легиона. Ну что поделать, если ему не дано до такого додуматься.
  - Темные времена настали для Республики, - произнес Винду, кивая на голотерминал.
  - Сегодня на связь с канцлером во время заседания Сената, вышел представитель хатта Джаббы с Татуина, - произнесла Ундули. По моей спине прокатились капельки пота. Ну твою мать! День же был хороший!!!
  - Неизвестные похитили его сына, - продолжил Тийн.
  - В среде хаттов такое не редкость, - произнес я. Может получится как-то отмазаться от миссии? Я же только что с того света вернулся. А там за похищением стоит сам Дуку... Не стоит у меня сейчас разбираться с его темными последователями. Пусть Скавородкер этим занимается!
  - Мы считаем, что это дело рук графа Дуку, - произнес магистр Колар.
  - И на чем же обоснована эта уверенность? - пока все складывалось, как в мультике. Но даже там не обосновывались эти джедайские утверждения.
  - Джабба направил на розыск мальчика наемников, - пояснила Ундули. - Все они вернулись, порубленные на части световым мечом.
  'Вот же ж бл.ть!', - мысленно выругался я. Там же эта ведьма, Вентресс! Она то меня точно на кебаб порубает.
  - Я правильно понимаю, задание сводится к поискам ребенка и возвращению к Джаббе? - уточнил я. Насколько я помню, Республика хотела использовать территорию хаттов в своих целях. Как транзитную зону, вроде бы.
  - В этом заключается ваша часть задания, - сказал, как отрезал Винду. - Мастеру Ундули предстоит заключить соглашение с хаттами о предоставлении их гиперпространственных маршрутов для наших военных караванов.
  - Что ж, - ну хоть с хаттами не придется возиться. - Есть ли какая-то дополнительная информация?
  - Хатт передал нам некоторую информацию, которую сумели собрать его наемники, - произнесла Ундули. - они сконцентрировали свои усилия в южной части Триеллуского торгового маршрута, граничащего с Пространством хаттов. Мы считаем, что следует начать поиски ребенка там.
  - Разрешите приступить к выполнению задания? - поинтересовался я.
  - Спешить не нужно, мастер Доуган, - произнес Йода. - Разведку направить и с Корусанта можете вы. Дождаться падавана следует вам. И с моффом Трахтой встретиться надлежит. Канцлер настаивает на этом.
  - Мофф Трахта? - удивился я. - Кто это?
  Спрашивать почему Палыч так заинтересован в нашей встрече - не нужно. Сит решил собрать обо мне информацию через одного из своих людей. Как пить дать. Тем более, фамилия моффа знакомая. Кажется, это один из лучших прихвостей Императора в будущем. Надо будет с ним поосторожнее.
  - Под его началом находится Первая секторальная армия, - пояснил Колар. - Мофф поможет вам освоиться на посту командующего секторальной армией и поделится опытом.
  - Который вам, вне всякого сомнения, необходим, - брызнул желчью Винду.
  - Благодарю за заботу, - я низко поклонился, после чего быстрым шагом покинул помещение. Хотя хотелось проверить на прочность легендарный Ваапад афроджедая. Вот правильно, что он мне с самого начала не понравился. Сейчас будет зуб точить на меня. Ублюдок.
  Впрочем, это дело уже десятое. Нужно связаться со своими и побывать у моффа. Глядишь, подскажет чего интересного.
  
   ***
  Едва за джедаем закрылась дверь, магистры вернулись к прерванному спору.
  - Я не верю ему, - заявил Винду. - Ни один джедай не позволит себе таскать ситские тряпки. Я не могу прочувствовать его. Это не нормально!
  Луминара украдкой закатила глаза.
  Магистр Винду обладал уникальным даром - он видел сквозь Силу уязвимые точки. Всюду. В человеке, в металле, в здании... Это умение не раз позволяло ему выпутываться из самых тяжелых ситуаций. Понятно, почему, он так взбешен.
  Гранд-мастер впервые злоупотребил своими полномочиями. Единолично он определил судьбу мастера Доугана, что поставило Орден в конфликтную ситуацию с кабинетом канцлера - там уже подыскивали кандидатуру на должность командующего, но решение джедаев их не впечатлило. Политики в очередной раз считают, что джедаи захватывают власть. Так было и при назначении мастера Рай-Гула во вторую секторальную, и при назначении магистра Ки-ади-Мунди в четвертую... Что поделать - люди еще помнили то время, когда джедаи правили Республикой. И, несмотря на признание былых заслуг, не стремились позволить Ордену вернуть политическую власть.
  Впрочем, никто из джедаев этого и не хотел.
  Они вынужденно стали полководцами. И мало кому из них это нравилось. Причем, некоторым, это не нравилось больше всего.
  - Смог я проникнуть сквозь защиту его, - отрезал Йода. - Нет в нем Тьмы бесконтрольной. Свету этот рыцарь служит. А одежда... лишь практична она, не более того. Мечи световые тоже ситами были разработаны. Но ведь мы их используем. От этого мы стали падшими?
  Луминара мысленно поаплодировала гранд-мастеру. Впервые световые мечи такими, какими их видят сейчас джедаи, изобрели именно ситы. Джедаи после кровопролитной войны лишь переняли опыт противника.
  - Нет, мастер, - Сэси Тийн почтительно склонил голову. - И все равно его кандидатура весьма противоречива.
  - Политики не одобряют его, - заметил Винду. - Есть более выдающиеся кандидаты на эту должность...
  - Оспорить решение мое решил ты, старый друг? - с интересом произнес Йода. Винду на мгновение опешил, после чего почтительно склонил голову.
  - Тем лучше, - буркнул Йода. - Мастер Ундули, давайте обсудим предстоящие переговоры с хаттами.
  Женщина скромно улыбнулась.
  - Согласна с вами, мастер Йода.
  
  ========== Глава 21. Становление. ==========
   Утро выдалось... дождливым.
  Наблюдая, как в стекла моей 'келье' - иначе комнату в Храме язык не поворачивался - стучатся капельки дождя, я подумал, что неплохо бы подыскать себе жилище на Корусанте. Свое тайное логово, где мне не придется скрываться от сотен джедаев. Где я могу провести ночь как хочу и с кем хочу.
  Расправив плечи, я закинул руки за голову, погрузившись в раздумья.
  Следует навестить моффа, прощупав, что ему и стоящим за ним людям от меня нужно. Может получится завести полезные знакомства.
  Кроме того, пора бы уже и с армией связаться. Через неделю прилетит Оли и мы сорвемся на поиски хаттенка. Конечно, я знаю, где он находится, но не стоит его находить по первому же щелчку пальцами. Массированные поиски - вот то, что мне нужно. Альфа и Балда, верные мне клоны, приглядят за планетой Тет, чтобы оттуда, не дай Сила, не улизнули похитители, пока я буду проворачивать свои дела.
  Сила... воистину прекрасный союзник. С ее помощью, мои давно забытые воспоминания всплывали на поверхность. Стоило лишь сконцентрироваться на той информации, которая мне была нужна и спустя некоторое время медитации она всплывала в памяти.
  Император верно подметил - не за горами противостояние. Будут ли это джедаи или имперские инквизиторы, мне нужны обученные адепты Силы. Те, кого я смогу подчинить себе, своим идеям, превратить в продолжение своей воли.
  Вариантов у меня имелось, как ни странно, несколько. Ладно, признаюсь. Всего три. Но, каждый из них следовало обдумать, прежде чем пускаться во все тяжкие. Впрочем, ничто не мешает мне отработать первый вариант, пока я буду занят поисками хаттского сучоныша.
  Конечно, вы может сказать, что он ребенок, и ничего не совершил плохого, нельзя к нему так по-скотски относиться. Но нихрена. Он хатт. А значит по определению - ублюдок, гангстер и будущий преступник.
  Против меня, скорее всего, будет действовать Вентресс. 'Скорее', потому что она должна была и Ганрея освобождать. Но что-то в этой хронологии идет не так, как я помню. События... идут чуточку быстрее, чем я запомнил. Виноват ли я в этом? Возможно. Даже, скорее всего.
  Значит ли это, что конец войны может наступить гораздо раньше запланированного? Ох, не хотелось бы.
  Сам понимаю, что следует ускориться, но основная 'работа' отнимает слишком много времени. А сейчас его вообще не будет...
  Назвался груздем - полезай в кузов.
  Спустив ноги с кровати, я глянул на настенный хронометр. Четыре часа ночи. Я проспал часов пять, но благодаря медитации смог отдохнуть как следует. Притянув к себе броню, стал одеваться...
  Пискнул комлинк. Взглянув на дисплей, я заметил, что вызов происходит по каналу связи, который зарезервирован для генерала джедая Рика Доугана. Хотя стоп. Поправочка. Старшего генерала джедая. Я ведь теперь мастер. Впрочем... Я притянул Силой
  - Уважаемый старший генерал джедай Доуган, здравствуйте, - на меня смотрело лицо совершенно незнакомой мне девушки. Она слегка удивилась, увидев вместо лица маску. Хотя, признаюсь, девица довольно миловидная. Точеные черты лица, небольшой носик, пухлые губы, аккуратная прическа. - Меня зовут Нора Пифел, я ваш персональный топ-менеджер в компании 'Верфи Куата'. Мне стало известно, что отныне вы руководите 13-й секторальной армией. Не хотели бы вы встретиться, чтобы обсудить новые заказы?
  Она охренела что ли? Похоже, Корусант, как и Москва - никогда не спит.
  - Уважаемая Нора, - произнес я. - Если вы работаете в 4 часа ночи, это огромное достижение для ваших начальников.
  - Ой, простите меня, - девушка с ужасом приложила руку ко рту. - Я недавно вступила в должность. Сегодня прибываю на Корусант с грузом для армии, хотела узнать у вас, может имеются какие-то предпочтения в видах техники?
  - Ничего страшного, - отмахнулся я. - Все равно уже не сплю. Если можете - скиньте мне список того, что вы готовы предложить, я рассмотрю его.
  - Благодарю, мастер джедай, - девушка улыбнулась. - Я отправила вам файл. Приятного просмотра.
  Менеджер отключилась, оставив меня в одиночестве.
  Хмыкнув, я отложил файл. Следовало сперва узнать, как обстоят дела в самой армии, прежде чем хвататься за покупку всего того, что торгаши готовы впарить. Да, и к тому же после покупки 'Мародеров' счет армии сильно похудел. Хватит, чтобы купить парочку 'Аккламаторов', зафаршированных по самое не хочу, но не более того. А для меня это - как мертвому припарка.
  Конечно, быть может стоит сориентировать Шей на закупку техники на Куате? Скажем, я не откажусь, если ополченцы будут тренироваться и поступят в армию уже обеспеченные военной техникой республиканского образца. Хм, идея хорошая. Я отстучал мандолорианке сообщение и отправил его.
  Вне всякого сомнения, используя номерной счет Куата, я могу хоть для всей армии купить по 'Венатору'. Вопрос лишь в том, как много вопросов это вызовет. А судя по рассказам Йоды - не мало.
  Что ж, давайте сперва заглянем в тренировочные залы. Руки чешутся вернуться к практике со световым мечом.
  
   ***
  Отбросив очередного дроида Силой, я всадил в его коллегу свой клинок, заставив его рассыпаться на части. Последний противник бросился на меня, но сражение мне уже наскучило. С помощью Силы я сжал дроида в металлическую сферу и отбросил в сторону.
  Дроиды - это не то. Мне не хватало живого противника. Изощренного, подготовленного. Машины - для юнлингов. А я лишь два часа потратил на глупую махаловку. Как жаль, что Надия улетела...
  Позади меня, со стороны входа в тренировочный зал, раздались размашистые хлопки в ладони. Деактивировав клинок, я развернулся навстречу гостю.
  - Потрясающе, - в дверях стоял мастер-джедай, инструктор боя на световых мечах. - Скажем, программу для юнлингов ты освоил. Не надоело еще дроидов кромсать?
  - Мастер Драллиг, - я поклонился подошедшему инструктору. - Время раннее, не нашел себе партнера для спарринга.
  - Значит так искал, - хмыкнул человек. - Каждый юнлинг знает где моя комната. Каждый падаван знает, что я никогда не откажу в уроке. Но, мастер-джедай Доуган, очевидно, не в курсе этого. Может пора обучиться заново?
  - Вы как всегда неподражаемо остроумны, - этот джедай получил от своих учеников и воспитанников прозвище 'Тролль' за его едкие, местами даже за гранью фола, шутки и насмешки. Впрочем, по мнению самого джедая, это должно было закалять характер. Да и вполне сносная профилактика Дун Моч.
  - А тебе, как погляжу, не пошла на пользу прожарка молниями, - фыркнул джедай. - Движения все такие же деревянные. Будь на ее месте Дуку - твои финты не помогли бы.
  - Будь на ее месте Дуку, я не работал бы в полсилы, - вернул усмешку я.
  - Серьезно? - инструктор кружил вокруг меня, во время разговора. От меня не укрылось, что он отстегнул свой световой меч от пояса и держит его в руке. - Я думал это даже больше, чем ты можешь из себя выдавить. Если б не падаван - смазливая мелкая девчонка, тебе б вообще хана пришла. И вообще, чего это она так к тебе прилипла, когда ты валялся на полу, как дерьмо банты? Уж не нарушили ли вы Кодекс джедаев? Говорят, в некоторых секторах за подобное голову отрубают...
  Внутри меня что-то надломилось. Нехорошо оскорблять девушку. Тем более - когда она не может этого слышать. И уж подавно - если она моя ученица.
  - Мастер Драллиг, - я активировал свой клинок. - У вас есть еще шанс извиниться.
  - За что? - искренне удивился джедай, обнажив свое изумрудное лезвие. - За то что ты размазня и тебя едва не прикончила какая-то ситская недоучка? Конечно извинюсь, если сможешь уложить меня на лопатки здесь, - он постучал ногой по полу. - А пока, ты никто и звать тебя 'Никак'! Ты в следующий раз, как сита встретишь, ученицу свою отправь - она справится получше...
  - Я предупреждал.
  С характерным треском клинки скрестились.
  
   ***
  Тренировки со световым мечом начинались ровно в семь часов по стандартному времени. Мастер Драллиг не любил опаздывающих. Он всегда приходил пораньше, чтобы поиздеваться над теми, кто запоздает.
  Юнлинги не любили насмешки, поэтому старались прийти пораньше. Насмешек с стороны мастера нельзя было избежать и в этом случае, но лучше прослыть ранней пташкой, чем неповоротливым болваном. Только благодаря этому юнлингам из клана 'Майнокки' сегодняшним утром открылась эта картина. В тренировочном зале, где обычно дроиды показывали малышам азы владения световым мечом, царил натуральный хаос. Десяток тренировочных дроидов окзаались изрезаны на куски. На стенах и полу имелись дымные отметины от боевых световых мечей.
  В в центре самого зала, осыпая друг друга ударами, в смертельном танце кружили двое.
  Первый - всем хорошо знакомый 'Тролль'. Он атаковал, защищался, перекатывался, нанося поистине невероятные удары своему оппоненту, который оказался достоин своего внимания. Практически сразу он приковал к себе внимание всей дюжины юнлингов. Высокий, закованный в матовую серо-черную броню, с лицевой маской, скрывающей его лицо, он сжимал в руках меч с непривычным, золотым светом клинка. В отличие от своего оппонента, он мало двигался, стараясь экономить свои движения. Но его меч всюду, куда бы не стал наносить удар 'Тролль', возникал, отводя опасные удары от джедая.
  - Это так здорово! - прошептала одна из девочек.
  Ей никто не ответил. Каждый из клана наблюдал за тем, как джедаи ведут ожесточенное сражение.
  
   ***
  'Дерьмо, как же я устал. Этот ублюдок вообще знает, что такое усталось? Он же словно машина! Йоде точно стоит его проверить на стероиды'.
  Сражение однозначно затянулось. Я чувствовал, что могу продолжать бой - Центр Бытия оправдывал себя с самого начала. Мой стиль фехтования создавал идеальную защиту. Драллиг, меняя время от времени свой стиль фехтования, намеревался застать меня врасплох, но не тут то было.
  Истина открылась мне.
  Начну с того, для чего я вообще выучил Центр Бытия. Ни прошлый хозяин тела, ни поглощенный мной Кун, хоть и знали о подобной технике, не пользовались ей. А вот я ради интереса, расспросил о ней Надию. И, что интересно, освоил. Махом.
  Центр Бытия - это позиция в бою на световых мечах. Также иногда для медитаций ее использовали. Но не суть. Использовалась эта форма для приведения тела в бессознательное состояние, когда организм сам реагировал на угрозы, возводя пассивную и активную оборону. Тот, кто глубоко познал этот стиль, может почти бессознательно защититься от самых плавных случайных атак и выпадов. В моем случае - так вообще необходимая вещь. Опытные фехтовальщики годами оттачивали свое мастерство, тренируя свое тело, чтобы оно рефлекторно реагировало на опасность. Я такой роскошью не обладал. Некогда мне учить свое тело.
  Зато у меня есть богатый жизненный опыт бывшего лорда ситов.
  И сейчас Драллиг постигал все премудрости противостояния с мастером Нимана.
  Я не контролировал свое тело. Меня вела Сила. Мой мозг отдавал команды, мои руки и ноги совершали движения. Древние знания вели меня. Я ставил блоки, контратаковал, заставляя самого инструктора перейти в оборону. Затем, спустя секунду, уже я уходил от его выпадов. Движения, которые в начале боя были угловатыми, нескладными, раз за разом, проходя бесчисленные повторения, ускорялись, приобретали плавные изгибы. Наша дуэль превратилась не в избиение, а в полноценное противостояние. Но, сколько бы она ни длилась, я все же понимал, что одного лишь Нимана мне не хватит, чтобы превзойти Драллига. Мастер шести из семи существующих форм сражения на световых мечах, он имел в своем арсенале достаточно приемов, чтобы остановить меня. Не знаю, чем там его все же проймет Скайуокер, производя зачистку Храма, но Избранный со своим Шиеном, похоже, реально сильнее меня.
  
   ***
  Нет смысла рисковать напрасно: сражаясь световыми мечами, мы не просто могли покалечить друг друга, но и могли задеть малышню - вон их человек двадцать уже толпится на входе. Меж тем Драллиг разошелся не на шутку. Уловив мою усталось (черт бы побрал этого Йоду! Нахрена я снял свое Сокрытие в угоду этому... гранд-мастеру?), он перешел на более агрессивный Шиен, стремясь проломить мою защиту серией чудовищных по силе ударов.
  Несколько раз я примирительно разрывал дистанцию, тем самым позволяя ему прекратить сражение, но инструктор не на шутку разошелся. Отрезав меня от выхода, он теснил мою тушку в угол, осыпая ударами. Чудовищная кинетическая сила, вкладываемая им в связки и удары, резонировала с моим внутренним напряжением.
  Я понимал, что проигрываю. А он это знал прекрасно. Если я и дальше буду лишь сдерживать его, он меня прикончит.
  Собрав Силу, я отбросил инструктора на несколько метров.
  Двое противников замерли друг против друга. Крутанув клинок в руке, Драллиг с усмешкой жестом подозвал меня.
  - Не трусь, - хохотнул он.
  - Даже не думал, - я деактивировал клинок, недвусмысленно говоря о том, что не собираюсь продолжать бой. - Урок окончен, инструктор.
  'Тролль' некоторое время наблюдал за мной, словно сомневаясь, стоит ему продолжить бой или нет. Наконец, видя что я направился в сторону выхода, инструктор погасил свой световой меч.
  Проходя сквозь строй малышни, я взъерошил волосы на голове одного из них. Его лицо показалось мне жутко знакомым.
  - Как твое имя, малец?
  - Сетташ Вантир, - произнес мальчонка. Я почувствовал, как эти два слова, подобно раскаленной игле вонзились в мое сердце. Перед глазами пронеслись сцены из фильма...
  Я слышал его голос раньше. И видел это маленькое круглое лицо, выражающее безмерную тревогу. Светловолосый, с пронзительно голубыми глазами. Ему всего-то на вид лет пять-шесть. Война продлится еще пару лет - Республика все еще не перешла к массированному наступлению. Возможно, я и изменил историю, но судя по всему, этого парня ждет встреча с Силой. В падаваны его вряд ли кто-то возьмет - к концу войны он так и не достигнет возраста, когда берут в падаваны. Господи, да он же просто дитя... Одетый в робу не по плечу, такой смешной. Полы стандартной джедайской туники доходили ему до колен, а рукава, предельно большие для его тонких детских ручей, делали его похожим на птицу.
  'Магистр Скайуокер! Их слишком много тут! Что нам теперь делать?'. Такими будут его последние слова, прежде чем Вейдер активирует свой меч.
  Осуществляя свой крестовый поход против ситов, я не учел, как буду смотреть в глаза тем детям и падаванам, которых настигнет карающая рука джедайского ублюдка...
  - Я... - голос дрогнул. - Мастер Рик Доуган, малыш. Приятно познакомиться.
  - Вы же герой Кристофсиса! - возопил мальчик. Его тонкий детский голосок врывался в мои уши. На глазах наворачивались слезы, которые не могли видеть другие. Десяток маленьких огоньков в Силе, они окружили меня, прекрасные в своей непоседливости и неиспорченности. Они ни в чем не виноваты. Ни один из них не согрешил, не подумал даже плохо. У них впереди целая жизнь, которую оборвет спятивший недомагистр. - но вас же убил сит!
  Я присел на корточки перед мальцом, положил ему руку на плечо.
  - Вот что я тебе скажу, мой юный друг, - меня тут же окружила детвора, хлопающая своими доверчивыми глазами. - Я ошибся, недооценив противника. Это дорого мне стоило - я едва выжил. Но, больше я такого не допущу. Я буду тренироваться в десять раз больше. Я копну в изучении Силы так глубоко, что Корпус Равновесия позавидует. Но никто и никогда вас не обидит.
  Мальчонка стоял, открыв рот. Он вряд ли понимал, что я говорю и для чего. Он не знал, что его ждет на самом деле. Но, это знал я. Я могу быть сволочью и эгоистом. Последней тварью, которая ввергнет галактику в еще одну войну. Но, дети... Детей я не позволю обидеть. Будь Скайуокер хоть трижды магистр и десять раз Избранный. Пусть у него хоть двадцать легионов будет. Я спасу этих детей.
  Слова буквально стояли комом в горле. Но я продолжал говорить.
  - Я никому не позволю вас обидеть, слышите? - детишки захихикали. Посмотрев на Сетташа, я с усилием заставил чувства отступить. Да ему лет семь-восемь будет, когда Храм будут штурмовать клоны во главе с падшим Избранным. О, нееет, нахрен. Вот пусть вырезают всех этих радикалов и догматиков, прошляпивших ситха у себя под носом. А вот детей вы не тронете.
  Взлохматив голову падавана, я отцепил от пояса комлинк и вложил его в руку мальцу. 'На самый крайний случай!', - суровым голосом произнес я. Мальчик с открытым ртом зажал в руке комлинк, оглядываясь на окружающих его детей.
  Затем, поднявшись, я ткнул пальцем в магистра Драллига, и произнес:
  - А если он еще раз будет над вами смеяться, скажите мне об этом. Я вернусь, и заставлю его об этом пожалеть.
  - Ну, да, конечно, - захохотал магистр. - Ты едва на ногах то стоишь...
  - Вы знаете, - я обратился к младшим джедаям. - Почему магистр Драллиг такой злой?
  - Нееееет, - ответили мне хором мелкие.
  - Просто его никто не обнимает, - воскликнул я. Мужчина с удивлением взглянул на меня, соображая, не тронулся ли я умом. Затем, когда он увидел, что добрый десяток мелких джедаев несется к нему, вытянув вперед руки, его лицо исказила гримаса.
  - Мы не закончили, Доуган! - проорал мне в след джедай, сбитый с ног юнлингами. Улыбнувшись, видя, как малыши с детской непоседливостью и любовью к ближнему, обеими руками держатся за лежащего на полу джедая, я набросил на голову капюшон. - Это нечестно!
  Пожав плечами, я пошел по коридору в сторону выхода из Храма.
  Конечно нечестно. Ведь мой учитель - сит.
  
   ***
  Утренние пробки Корусанта - это, конечно, ад. Но все меняется, когда до места тебя доставляет военная канонерка. Лавируя между транспортными потоками, LAAT/I мчался на пределе своей скорости, доставляя единственного своего пассажира в штаб.
  Размещенная в сердце Галактики, Первая, известная под названием 'Небесный молот', являлась одной из крупнейший секторалок. Ее главной задачей была охрана Галактической столицы и ключевых секторов Центра. Второстепенной ролью являлось оказание поддержки другими секторальным армиям. Именно по этой причине Первая всегда имела полный комплект кораблей, клонов, техники - даже с небольшим запасом.
  Ею командовал мофф Трахта из Анаксиса. Мне предстоял короткий перелет до планеты, издревле носящей титул - 'защитник Ядра'. Капитан 'Спокойствия', клон по имени Чедд, крейсера, что доставил меня до Корусанта, любезно согласился мне помочь. Его крейсеру предстояло получить новое назначение - полет за Ганреем оказался для корабля первым с момента схода со стапелей.
  Мне любезно предоставили каюту в кубриках старшего офицерского состава. Лететь не так и долго - всего пару часов. За это время предстояло поставить ряд задач. Однако, сперва мне следовало помедитировать. Хватит рассиживаться. Моя Империя нуждается в новых рекрутах.
  
   ***
  Требовательное ментальное вторжение заставило Атроксу проснуться. Раскрыв глаза, летанка мгновенно соориентировалась, опознав повелителя, который бережно касался ее разума.
  Древняя ситская техника, которой ее обучил Император, делая одной из своих Рук. Повелитель мог не брать под контроль тело своей Руки. Телепатический контакт, благодаря формируемым в ходе обучения Узам Силы, позволял обмениваться мыслями, чувствами... Очевидно, повелитель решил отработать и эту способность Силы.
  Его нежные ментальные прикосновения навевали воспоминания о проведенных вместе ночах, когда он так же нежно касался ее бархатистой кожи, а затем в нем просыпался дикий зверь.
  'Повелитель, - она сконцентрировалась, закрыв глаза. Представив образ Доугана, он предстал перед ней, сидящий на кровати, скрестив под собой ноги. - Рада знать, что с вами все прекрасно. Я волновалась.'
  'Отрадно слышать, Атрокса, - повелитель усмехнулся. В его телепатическом голосе послышался металл. - Но не думаю, что ты по мне тосковала'.
  Твилечка с безразличием и удивлением (как он узнал об этом?) взглянула на мирно храпящего рядом капитана наемников. Высокий. Сильный. Привлекательный. Напористый и ненасытный. Но, все же не повелитель. Обычное развлечение, не более того. Неужели это так важно?
  Атрокса сглотнула, вспомнив мучения Малгуса. Повелитель недоволен ей. Это очень плохо. Конечно, он не запрещал подобного прямо, но... Могла и сама догадаться.
  'Вы приступили к выпуску снаряжения?' - образ господина вырвал ее из мыслей.
  'Да, повелитель. Мы изготавливаем до тысячи единиц комплектов снаряжения и дроидов-десантников в сутки. НК утверждает, что сейчас нецелесообразно запускать вторую и третью конвейерные линии Кузницы - пока станция не закончила собственную сборку. А это еще полгода.'
  'Терпимо, - признал джедай. - У меня для тебя будет новое задание'.
  'Я полностью в вашем распоряжении, - с готовностью ответила Атрокса. - Чем я могу быть полезна?'
  'Ты отправишься на планету Сузефи. Там ты найдешь индивидов, чувствительных к Силе. Они либо примкнут к нам, либо умрут. Используй любые средства'.
  'Да, мой господин. Я не подведу вас!' - горячо заверила его летанка.
  'И еще одно, Атрокса, - помолчав, дополнил джедай. - Никто не имеет права касаться моей Руки.'
  'Я поняла вам, повелитель'.
  Джедай разорвал связь. На этот раз болезненно. Летанка почувствовала, как Сила хлестнула по ее нервам, словно кнут. Не удержавшись, она всхлипнула. Затем, поднявшись, приняла собираться...
  - Хэй, - рядом заворочался наемник. - Ты куда это? Мы же хотели утром продолжить...
  Он протянул руку, погладив ее лекку. Он старался вызвать в ней желание, чтобы вновь увлечь в постель, но...
  - Никто не должен касаться Руки Императора, - произнесла она, отворачиваясь от любовника. Мгновение он смотрел на нее, не понимая что происходит. Затем, когда Атрокса принялась Силой ломать его кости, он закричал, но летанка сломала его шею, оборвав мучения.
  Никто.
  
   ***
  Он медитировал, запершись в своей каюте на борту своего старого флагмана. 'Разящая длань'. Корабль, с которым он прошел многое. И который, наконец, вернул себе. Корабль, скрытый в недрах Новой Кузницы, проходил ремонт, а вскоре сможет отправиться к звездам. Нужно лишь подобрать подходящий экипаж. Превращать его в подобие дредноутов Императора, автоматизированных, зависящих от дроидов... Он не хотел. Следовало сформировать команду, преданную лично ему. Во избежание эксцессов.
  Вы скажете, что ситы не медитируют. Это не так. За тысячелетия Малгус сумел приобщиться к джедайскому учению. И смог перенять некоторый опыт у противника.
  Малгус ощутил вторжение в свой разум. Властное, бескомпромисное. И до дрожи в позвоночнике - знакомое. Сита наполнила ярость.
  - Повелитель, - произнес он. В его мозгу возникла проекция фигуры джедая. Судя по позе - тоже медитировавшего.
  'Малгус', - в голове появился шепот джедая. - 'Не устал быть на задних ролях?'
  Сит усилием подавил свою ярость.
  'Я выполняю ваши указания, милорд'.
  'Тогда, настало время вернуть под свой контроль Пространство ситов, - Малгус почувствовал, как его кровь бурлит от услышанного. Коррибан. Зиост. Рельг...
  'Пространство ситов вновь должно оказаться недоступным для галактики, Малгус, - напутствовал джедай. - Вскоре в систему прибудут грузовые корабли с нашими новыми слугами. Некоторые из них тебе пригодятся для восстановления ситских миров'.
  'Да, мой господин'.
  Малгус рывком поднялся на ноги. Оглядевшись по просторам каюты, он повернулся к стенду, где висела его броня.
  
   ***
  'Надия?'
  Джедай распахнула глаза. Ощущая себя по прежнему в пассажирской каюте флагманского транспорта 'Машиностроения Хаор Челл', она все же чувствовала тянущиеся к ней нити Силы. Сон сошел на нет.
  Девушка выскользнула из-под одеяла, притянув к себе световой меч. Чувство опасности, вторжения, не покидало ее. Атака? В гиперпространстве? Они вот-вот должны прибыть к первой точке их остановки - системе Лехон, откуда конвой отбудет в сопровождении одного из ситских дредноутов Малгуса.
  Сознание девушки в тревоге ощутило чужое присутствие. Впрочем, практически сразу девушка-саркай опознала своего собеседника. Погасив световой меч, она сложила руки перед своим лицом, позволив себе погрузиться в характерную для консулов медитацию. Мысли прояснились, ощущения обострились. Она нащупала испускаемые к ней лучи Силы, и позволила им связаться с ней, объяв их собственным излучением.
  'Повелитель', - она позволила себе отправить в ответ волну тепла. - 'С вами все в порядке?'
  'Я в норме, - образ джедая улыбался. От него пришло ответное ощущение заботы и ласки. - Появились поправки в наш план'.
  'Как прикажите, господин'.
  'Один из транспортов и кси чар на нем следует передать Малгусу. Второй - оставить в распоряжении НК. Третий - все так же отправляется на Закуул'.
  'Слушаю и повинуюсь, повелитель'.
  Девушка с улыбкой отложила световой меч. Сон все равно не придет, следует сообщить Прелату об изменениях в плане. Грелл потянулась, позволив Силе взбодрить ее мышцы.
  Переборка, отделяющая освежитель от основного жилого модуля, отошла в сторону, пропуская джедайку, двигающуюся легкой походкой внутрь. Освещение вспыхнуло, высветив в большем зеркале завидную фигуру джедая-саркай.
  'Надия...'
  В этот раз голос джедая показался ей шепотом... Слегка смущенным, но заинтересованным.
  'Я все еще тут...'
  'Я знаю, повелитель'.
  Ловким движением рук, Надия отправила на пол пеньюар.
  
   ***
  Очередная канонерка доставила меня к массивному зданию из пермакрита. Покинув транспортное средство, я предъявил свой командирский цилиндр охране на входе.
  - Все в порядке, сэр, - произнес клон-сержант, командующий патрулем. Протянув мне цилиндр, он произнес: - Вам нужен второй этаж - там канцелярия моффа.
  - Благодарю, - я вернул цилиндр в напоясный карман. Я прошел мимо клонов, краем уха, услышав брошенную одним из них фразу.
  - Впервые вижу джедая в броне.
  - Ты не знал его? Это же он жестянкам вломил на Кристофсисе и Юкио.
  - Да ладно? Расскажи!
  Оставив позади лестничные пролеты и клонов-сплетников, я добрался до заветной двери. Меня встретил человек, с планками различия в чине капитана. Холодно выслушав меня, он учтиво предложил обождать.
  - Сэр, мофф Трахта сейчас занят. У него совещание. Будет ли удобно вам, если я сообщу о том, когда он освободится?
  - Подожду, - я бухнулся в кресло, парочка которых услужливо стояли вокруг небольшого столика в приемной. Человек пожал плечами, вернувшись к изучению документов на рабочем компьютере.
  Я в свою очередь, вспомнив об информации, переданной мне Пифел, погрузился в изучение подробностей военных новинок...
  Спустя примерно час, дверь напротив меня распахнулась, выпустив наружу мужчину средних лет с жесткими чертами лица. Примечательная прическа - выбритые бока головы, при темных, зачесанных назад волосах средней длины по центру. То ли ирокез упал, то ли хрен пойми какая мода.
  Он положил на стол своего помощника несколько информационных чипов.
  - Разошлите это в секторальные армии. Новый корабль КНС.
  - Мофф Трахта, - адъютант поднялся. - К вам мастер джедай Доуган.
  Я поднялся, оказавшись почти на полголовы выше моффа. Смерив меня оценивающим взглядом, он молча кивнул, мол, ну пошли, раз пришел.
  Мы проследовали в его кабинет. Не особо церемонясь, Трахта вернулся за свой рабочий стол.
  - Приветствуем героя Кристофсиса, - он воздел над головой кулак правой руки. - Чем же мы, обычные вояки, можем помочь гению войны?
  'Хорошенькое начало'.
  - Это такая проверка для новичков? - Я опустился в удобное кресло напротив моффа. Трахта, улыбнувшись, примирительно поднял руки.
  - Это не я. Это голоновости.
  - А, ну да, - я усмехнулся под маской. Мофф, наполнив стаканы янтарной жидкостью, передал мне один. Я отказался, отодвинув стакан. Мофф, опорожнив в себя первый, пожал плечами и приобщился ко второму.
  - Итак, с чем прибыли, старший генерал-джедай Доуган?
  - Мне поручено командование 13-й секторальной...
  - Искренне вам сочувствую, - поджал губы Трахта. - Орд-Пардрон... такая задница. Да и зона ответственности - не лучше. А уж после Байлюра... Там вообще шаром покати. И желающих занять место командующего - чуть меньше чем никого. Желающих гробить свою карьеру нет.
  - Точно. Я намедни заглядывал на счет армии. Без слез - смотреть больно.
  - Это дерьмово, - мофф без предисловий перешел на 'ты'. - Но не раскисай. Секторальное командование сейчас проводит аудиторскую проверку. Как закончат - тебе выделят дополнительные суммы. Не будешь же ты с голой задницей воевать.
  - У меня на счету порядка двухсот миллионов, - Трахта, поднесший к губам кружку с кафом, прыснул.
  - Это шутка?
  - Боюсь нет.
  - Тогда ты в полной заднице, друг мой, - Трахта обратился к компьютерному терминалу. - Через глобальную сеть мы можем получить доступ к отчетам твоей армии. Вставь цилиндр в гнездо.
  Я последовал совету Трахты. Мофф, коротко пробежался по клавишам, и повернул в мою сторону экран.
  - Я бы даже сказал, что ты еще глубже.
  Для удобства, данные в отчетах, делились черточкой на 'Положено по штату' и 'Фактически имеется'.
  Ну, давайте займемся подсчетами.
  Из трехсот положенных армии кораблей линейного класса, в активе имелось лишь 76. Сюда включались 'Венаторы', 'Аккламаторы', три десятка 'Дредноутов' и двадцать моих 'Молотоглавов'. Как отдельная прослойка - двадцать три легких крейсера 'Арквитенс'. При положенных 70. Кликнув гиперссылку, я увидел отчет за прошлый месяц. Второе сражение за Рилот лишило нас огромной эскадры - лишь из числа кораблей 13-й секторальной, уничтожено или списано двадцать семь единиц. Ипучий ужас...
  Двести сорок 'Консульских' и сорок четыре 'Пельты' по факту превратились в сорок и девятнадцать соответственно.
  МЛА - треть от положенных. Даже меньше.
  Штурмовые шаттлы - ну хоть тут по норме.
  Дочитав сводку по флоту, Трахта шумно выдохнул.
  Я переключил вкладку, отслеживая сводки по наземным войскам.
  Каждая секторальная включала в себя четыре полнокровных корпуса клонов. 147 456 солдат линейной пехоты. При этом, каждый корпус отдельно обеспечен тяжелой техникой с экипажами, ремонтными подразделениями, тыловым обеспечением. Из приятного - армия имела едва ли не пятикратный запас строительных модулей - тех самых, из которых формируются позиционные укрепления и гарнизонные базы. Да более чем двухкратное наполнение по боевой технике. Шагоходы, артиллерия, спидеры, самоходки, репульсорные танки, бронетранспортеры... Всего этого у нас более чем достаточно для того количества линейной пехоты, которыми я располагал.
  Но, в отличие от других армий, в виду большого театра военных действий, 13-я, как и некоторые другие армии, должна была иметь в активе шесть полнокровных корпусов.
  - Тут и двух не наберется, - скривился Трахта. - Куда он дел все части? На третьем месяце войны, 13-я была обеспечена лучше любой из Южных армий - ваша комплектность доходила до 70%.
  Я поведал моффу историю о попытке деблокады Кристофсиса. Дослушав, Трахта скривился, будто проглотил местный аналог лимона.
  - Зная то, что знаю сейчас, я бы убил его на месте, - признался мофф. - Как армия еще продолжает обороняться?
  - Потому мы и сидели на небольшом пяточке, зажатые конфедератами, - понял я. - Я, конечно, еще просмотрю хронику приказов по армии, но чувствуется, что подобных кристофсианскому, зерг-рашей было немало.
  - Зерг-чего? - Я поймал заинтересованный взгляд моффа.
  - Это термин такой, - пустился я в объяснение. - На одной дикой планете я услышал. Так называют глупые и безрассудные атаки по фронту без малейшей надежды на победу.
  - Хм, занятно.
  Трахта откинулся в кресле, пощипывая себя за нижнюю часть подбородка. Затем, он стукнул ладонью по столу.
  - 'Небесный молот' сейчас самая укомплектованная армия. Мы располагаем почти 90% от номинала. Думаю, я смогу тебе помочь.
  Не успел я спросить как, а мофф уже зарылся в отчеты уже своей армии.
  - Смотри, по головке меня, конечно не погладят за такое, но мы все кровью умоемся, если КНС прорвет ваши порядки и рванет по Кореллианскому пути в центр галактики.
  - Хм, вообще-то после нас еще есть 16-я и 2-я секторальные.
  - Поверь, - благодушно сказал мофф. - Если вас сметут - Среднему кольцу придется настолько несладко, что меня распнут, если я мог, но не оказал вам поддержку. Но, скажу сразу - больших подачек не жди. У нас под боком Фоэрост - он сжирает почти все мои линейные силы. Да и офицеров у нас не хватает. Клонов - вдоволь, а вот грамотных органиков...
  - А что там, на Фоэросте? Я слышал, что планета блокирована, но без подробностей.
  - А, это... - Трахта в очередной раз скривился. - Очередная головная боль. Фоэрост, расположен в сотне световых лет от Корусанта, на Короском маршруте между Куаром и Кайкиелиусом. Там расположены крупнейшие верфи ТехноСоюза. Но самое главное - там огромные запасы ресурсов: они буквально вычерпывают недра планеты. И пускают их на строительство флота. Мы проспали, что буквально за год до начала Войны ТехноСоюз укрепил верфи. И в результате - мы вынуждены организовать блокаду. На данный момент противник располагает более чем тысячей боевых кораблей. Мы же можем похвастаться лишь семьюстами. Пока этого достаточно, чтобы держать сепов в блокаде. Но они каждый день строят новые корабли - быстрее, чем мы можем им противопоставить. У нас недостаточно сил, дабы прорвать их кольцо обороны, да даже если и прорвём, у них запредельная ПКО - от флота прорыва останется разве что металлолом. Проверено, - мофф скривился. - Из положительного - у них тоже с деблокадой не очень. Мы пригнали два куатовских 'Доверителя'. Эти монстры надежно блокируют корабли КНС. Они, конечно, медленные, но для блокады это не критично. Так что, можно заявить, что установился некоторый паритет по силам.
  - Понятно. - В памяти шевельнулось воспоминание. Сепы построят огромный флот к концу осады и пройдутся по мирам Республики как нож сквозь масло.
  - Ну, давай вернемся к помощи...
  - И что Первая Секторальная сможет выделить? На что я могу рассчитывать? - с усмешкой спросил я.
  - Так... сейчас как раз прибыло пополнение с Куата. Двенадцать 'Венаторов'... Ну, я могу выделить тебе от силы три - не обессудь. И столько же - легких крейсеров 'Арквитенс'.
  Я нахмурился. 'Хреново. Но, хоть что-то'.
  - Всего три? Нет возможности подсобить побольше?
  - Без обид, но нет. 'Венаторы' - ценный товар. Легкие крейсера - тоже. Я в ближайшие три месяца сам получу сорок восемь единиц - и тридцать из них уйдет на Фоэрост.
  - И всё равно... три корабля - это мало.
  - Ничего не поделаешь, - Трахта развел руками. - Давай попробуем компенсировать это другими кораблями. Например, 'Аккламаторы'. Хм... Тебе несказанно повезло, мой друг. Могу тебе выделить восемь 'Аккламаторов'. Правда, они, скажем так, на любителя.
  - То есть?
  - Смотри, - Трахта выделил в списках флота восемь кораблей. - В первые месяцы войны 'Аккламаторы' попытались модернизировать для двух целей. В первую очередь - за счет демонтажа части внутреннего пространства расширили авиакрыло. Теперь там умещается порядка четырехсот МЛА. Но ни о каком теперь десанте и перевозке тяжелой техники думать не приходится. Конечно, вооружение осталось такое же, как и на базовой модели, даже добавили зенитного вооружения в кормовой полусфере.
  'Интересно. Учитывая, что Рендили готовы уже в ближайшее время выпустить первые эскадры 'Молотоглавов', то дополнив подобными эрзац-авианосцами одну-две флотилии, можно получить хорошее ударное соединение'.
  - Беру.
  - Ну еще бы, - ухмыльнулся Трахта. - Кстати, не в твоем ли флоте отсиживается капитан Пеллеон со своим 'Уравнителем'?
  - Знакомая личность. А что не так?
  - Просто его 'Аккламатор' один из трех, получивших вторую модернизацию - довооружены ударными ракетами. У меня скопилось три таких же - мы пробовали их в осаде Фоэроста применить. Глупая затея. Под массированным огнем - горят как спички. Из двадцати лишь три вымпела успели вытащить. Их месяца два на Куате ремонтировали, и вот сейчас - вернули.
  - Ты же понимаешь, что я заберу все, что не разваливается в воздухе. Главное - побольше.
  Трахта захохотал.
  - А тебе палец в рот не клади. Впрочем, могу тебя еще порадовать. Помнишь, как перед второй атакой на Рилот, к вам пригнали тридцать 'Дредноутов'? Могу предложить тебе еще пять - Рендили продали их нам в начале войны. Секторальное командование закупило их, пока с кораблями был полный швах. А как только в армии стали поступать 'Аккламаторы', да 'Венаторы' - поспешили их перевести в резерв. Большинство, конечно, угрохали за это время. Помню, читал докладную - закупили три сотни кораблей, а вернулись всего пятьдесят. Экипажи на них огромные, да и сами корабли крепкие. Можно определить их в планетарную оборону. Авиакрыло на них небольшое - всего две эскадрильи, но это лучше чем ничего.
  - Беру.
  В самом деле - куда деваться то? 'Дредноуты' действительно крепкие корабли. Щиты и броня - на уровне. Лишь вооружение и скорость подкачала. Но для блокады или, наоборот, обороны - самое оно.
  - Могу вдоволь поделиться МЛА - у меня резерв почти две тысячи, заказал с запасом для Фоероста. Конечно, не АИРы, не 'Эты' и не 'Дельты'. W-крылы. Восемьсот штук тебе лишними не будут.
  - Конечно нет - у меня МЛА вообще нет толком.
  - Хм... Ну, все корабли, что я тебе отправлю будут штатно укомплектованы МЛА и двойной нормой боеприпасов.
  - Ладно, беру. А есть ещё что?
  - К сожалению, на этом всё... Впрочем, - мофф пробежался по спискам, выделяя корабли. - Одарю тебя десятком 'Консульских' различных модификаций, и, веришь, нет - от сердца отрываю - семь медицинских 'Пельт'.
  - Щедро, - оценил я. - Больше, чем мог ожидать. Огромное спасибо.
  - Общее дело делаем, - отмахнулся офицер. - Хотя, погоди-ка. Есть еще один вариант. Когда-то - один из сильнейших кораблей в Республиканском флоте.
  - Что за посудина?
  - А... - мофф махнул рукой, - Когда-то - крейсер типа 'Доблесть'.
  В моей памяти шевельнулось воспоминание. Да ладно? В Республике вообще корабль на слом не идет?
  - Называется 'Телос', - мофф включил голопроектор. И перед моими глазами возникла трехмерная голограмма знакомомого мне по ММОРПГ корабля. - Сейчас - рухлядь, откровенно говоря. Когда-то - джедайский флагман, линейный тяжелый крейсер. Когда Орден распродавал свою древнюю флотилию, то забыли о нем. Он до сих пор болтается на орбите ближайшего к нам Гринзальта с минимальным экипажем. Вооружение - дрянь, но броня - ого-го. Там дюрастали - побольше, чем на современных 'Венаторах'. 'Молотоглавы' же под твоим командованием? - Припомнил он. Получив удовлетворительный ответ, он продолжил. - Ну вот, будет у тебя тяжелым крейсером. Вложиться, конечно, придется немало - миллионов сорок, а то и больше. Корабль, конечно, красавец - удар должен держать как надо, да только нам проще построить новенький 'Венатор', чем реставрировать этот архивный экспонат.
  Рассматривая корабль, я внутренне скривился. Не нравились мне никогда республиканские корабли времен Холодной войны. Какие-то они гражданские что ли. Массивные, слабо вооруженные, по сравнению с имперскими аналогами...
  - Он хоть доберется до верфей? - Усмехнулся я.
  - А зачем? - Удивился Транта. - Гринзальт располагает неплохой судоремонтной верфью - филиал Рендили. Правда, они в основном по гражданским лайнерам. Но они часть военных поставщиков армии, так что доступ к военным заказам у них есть. Были бы деньги... С этим, у тебя, конечно, не густо. Вскоре в Сенате должно состояться заседание по дополнительному финансированию армии. Если политиканы не замутят воду, как обычно, то получим неплохую прибавку. Впрочем, - мофф наклонился ко мне. - Ты можешь поискать спонсоров - например Куат, время от времени из благотворительности предоставляет в Центральные миры военную технику. Может и тебе попробовать?
  - Мне посоветовали обратиться за помощью к правительству Кристофсиса, - ухмыльнулся я. Мофф даже не подозревал, как помог мне.
  - Тем более! - Трахта хлопнул в ладони. - Разведка сообщает, что они огромный флот заказали на Рендили - 'Молотоглавы' там клепают быстрее чем моя повариха стряпню на кухне. Полсотни новых кораблей через месяц - другой уже сойдут со стапелей. Судя по всему - карманы у Кристофсиса не мелкие.
  Я вздохнул.
  - Уговорил. Забираю я 'Телос'.
  - Ну вот и чудно, - Трахта налил себе новый стакан виски. - Удивляюсь вам, джедаи. Целую армию закупили, а флотом не озадачились.
  - Я бы подкинул несколько идей, коли б знал о заказе, - вернул шутку я. - Но действительно - огромное тебе спасибо. Благодаря тебе у меня во флоте появится новых четыре десятка кораблей.
  - Ну, я хотел тебе еще отдать корпус клонов, но если не хочешь...
  - Стоп-стоп-стоп, - запротестовал я. - Про пехоту ты не говорил. Что за корпус?
  - Сводный. Собирали из всего второго поколения клонов - только-только из каминоанской учебки. Линейная пехота. Без изысков. Нам пока что без надобности - наземных боев не ведем особо...
  - Сгодятся, - махнул я. - Распределю пополнение между опытными частями - они подтянут новичков. Глядишь, потери не будут такими огромными, как в начале войны.
  - Дело твое, - предупредил Трахта. - Ты командующий... Кстати. Я слышал, что Кристофсис подкидывает тебе добровольцев.
  - Есть такое, - кивнул я. - Сейчас порядка трех полков по планетам разбросано. Опыт - минимальный. В основном - бывшие повстанцы.
  - Считай - легион в активе, - прикинул мофф. - Конечно, по сравнению с клонами - те еще вояки. Но на худой конец... Так, заболтались мы с тобой, - Трахта скопировал данные на отдельную деку. - Передай это в мою канцелярию - мой адъютант выделит тебе корабли и клонов. А у меня очередное совещание. Скоро ты и сам их возненавидишь.
  - Еще раз спасибо, Трахта, - я поднялся, пожимая протянутую мне руку. - Буду должен.
  - Пустое, - отмахнулся мофф. - Одно дело делаем, - напомнил он. - Когда будешь сепов гнать до самых границ галактики - от меня тоже пару залпов сделай.
  - Непременно.
  
   ***
  Собравшиеся в оперативном центре 'Странника' младшие офицеры бурно обсуждали последние новости.
  - Вы вообще верите в происходящее? - спросил у друзей Алиф. - Наш генерал - стал командующим секторальной армией!
  - Тебя это удивляет? - поинтересовался Терадок. - Он моффа прихлопнул как муху - до сих пор сенатская разведка шорох наводит на кораблях. Уже двух командиров 'Аккламаторов' арестовали - возили в трюмах спайс. Позор какой-то. На боевых-то кораблях.
  - Вообще-то, - заметил Терен. - Его победа - наши повышения. Или вы не поняли, кто обеспечил вам новые планки?!
  Его товарищи смущенно опустили глаза. По сути, за их плечами - две боевые операции - Юкио и Родия. Да антикоррупционный заговор против моффа, в котором их роль не то что мала - но безмерно незначительна. И вчерашние мичманы разом стали лейтенантами. В отношении Терена не было больших подвижек в чинах - планки остались те же. Зато ведомственная благодарность и крупная денежная премия грели сердце и карман. В свои годы он командовал линейным крейсером - немногие старшие по званию могут этим похвастаться. Поэтому, искренне радуясь за друзей, он не испытывал чувства обделенности. Достаточно было и того, что новый командующий эскадрой 'Молот', куда вошел его 'Странник', еще девять 'Молотоглавов' и 'Уравнитель', коммодор Пеллеон (вот он точно с лихвой поимел с кадровой службы) взял его под свое крыло, часто общаясь с молодым лейтенантом по вопросам тактики и стратегии. Коммодор Кривз получил под свое начало эскадру 'Наковальня' - второй десяток 'Молотоглавов' и его бывший 'Уравнитель'.
  Старший генерал-джедай Доуган, хоть и находился на Корусанте, все же не ослаблял контроль за приданными ему силами. Буквально на днях, Пеллеон с триумфом разгромил экспедиционный корпус КНС, состоящий из трех 'Барышников' и десятка 'Щедрых'. Эскадра 'Молот', демонстративно покинула систему, оставив на орбите лишь реквизированные ранее торговые корабли. И как только сепы попытались отыграться на планете за пленение вице-короля, корабли 'Молота' вернулись вошли в систему. В образовавшейся бойне они потеряли два корабля - 'Пращур' и 'Ищейка'. 'Голос Катарра' получил серьезные повреждения, и едва не был покинут командой. Но, прибывшее подкрепление - флот Кристофсиса - помогли спасти корабль. Сейчас Пеллеон был занят приемом трех 'Молотоглавов' из флота Кристофсиса взамен поврежденным. 'Голос', как и пострадавший при прорыве блокады системы Кристоф, 'Воин', пустили на запчасти для других кораблей флота.
  Штаб армии лихорадочно подбивал отчеты, затребованные генералом. Численность войск и техники. Горючего. ЗИПов. Прежнее руководство этим мало интересовалось и работа штабных офицеров была не видна. Сейчас же...
  Но Мара собрала их не за этим. Так или иначе, все они относились к эскадре 'Молот' - как и отсутствующий на совещании Никс. Причин его отсутствия никто не сообщал. Но, судя по тому, что приказ на сбор пришел от Пеллеона, Маре сейчас не до шуток.
  - В общем, нашей эскадре приказано осуществить поиски похищенного сына криминального авторитета Джаббы - с Татуина, - произнесла девушка. Услышав это, Гарвен презрительно хмыкнул.
  - Они же преступники! - Стоящий рядом Райна Торсилл, закатил глаза. - Почему мы должны заниматься этим?
  - Потому что нам поручил это генерал, - отрезал Терен. - И вряд ли он занимается этим по доброте душевной.
  - Ну да, - согласились истребители. - Тоже верно.
  - Все закончили? - поинтересовалась Мара. - Нашей эскадре выделяют участок Триеллусского торгового маршрута - от Формоса до Сайвриса. Следует прочесать все заброшенные аванпосты, безлюдные планетоиды и прочее. Наземная разведка - на Никсе и 204-м легионе. Мы - доставляем до места и прикрываем. Скорее всего, в деле замешаны сепаратисты, так что пара крейсеров под боком нашим ребятам не повредит.
  - А почему ты говоришь это только нам? - поинтересовался Терадок. - Есть же и другие командиры кораблей. Например, моя 'Пельта' вообще вряд ли примет участие в поисках.
  - Ну... - протянула Мара. - Генерал особо настоял, чтобы при эскадре было госпитальное судно. А остальным капитанам сообщит уже коммодор Пеллеон. Но для начала нам нужно ему хоть какую-то фактуру предложить по поискам. Я одна точно не справлюсь - тут нужен мозговой штурм.
  - Класс, - Терадок сложил руки на груди. - Не хватало еще попасть под огонь сепаратистов на этой безоружной посудине.
  - Что тебе мешает попросить нас прикрыть тебя? - указав на товарища-истребителя, спросил Гарвен.
  - Рожи ваши хитрые меня смущают, - передразнил их лейтенант. - Опять будете выпрашивать медстимуляторы.
  - Эй, всего пару раз было! - оживился Торсилл. - Мы без устали патрулировали три ближайшие системы - подустали.
  - Так, - Мара без зазрения совести схватила последнего оратора за ухо, словно учитель начальной школы. - Я сейчас рапорт накатаю на тебя и ближайшие пару лет будешь разве что лоханку на Дальнем рубеже пилотировать. Мы флагманский корабль, в конце концов! Можете быть хоть немного ответственными?
  
  ***
  Нет ничего увлекательнее, чем смотреть, как вокруг твоего временного флагмана формируется остальной флот.
  - Сэр, - капитан 'Спасения' подошел ко мне. - Корабли готовы к прыжку. Три 'Венатора', одиннадцать 'Аккламаторов', три крейсера 'Аквитенс', пять 'Дредноутов', десять 'Консульских' и семь 'Пельт'. Все клоны-капитаны доложили о приемке грузов. 'Дредноуты' напоминают о своей задержке в пути.
  - Хорошо, Чедд, - улыбнулся я. - Передай флоту, чтобы переходили на скорость света.
  - Есть, командующий, - клон-капитан козырнул, отправившись к операторам.
  Я же остался один, любуясь картиной исчезновения моих новых кораблей в гиперпространстве. Спустя минуту - и перед нашим кораблем звезды вытянулись в ослепительные струну.
  В отличие от остального флота моим местом назначения был вовсе не Орд-Пардрон. Мне предстояло задержаться в Центральных мирах.
  Первая остановка - Гризмальт. Именно туда направлялся 'Спокойствие'. Предстояло воочию увидеть коммодора Билла Дабрина - почетного командира 'Телоса'. Судя по всему, он являлся единственным капитаном этого корабля за последнее время - в период гиперпространственной войны Старка Республика попыталась привести 'Телос' в порядок, подыскала экипаж... Но, максимум что получилось, - обновить энергосеть, да частично - оборудование. Ни авиакрыло, ни артиллерия апгрейда так и не увидели.
  Я уже успел пообщаться с человеком по голосвязи. Ровно как и с представителями рендилийских корабелов, которые обрадовались внезапно свалившимся на них счастьем - пятьдесят миллионов кредитов с номерного счета. Предполагалась тотальная модернизация корабля по современному образцу. Рендилийцы, узнав от посредника с Кристофсиса, что корабль попадет в действующую армию и вряд ли останется ржаветь на орбите, подошли к делу с достойным размахом.
  Прежде всего, мне следовало закончить со своими Руками.
  Вспомнив последний сеанс связи, я, признаться, уловил, как мое сердце забилось чаще. Кто же знал, что девушка так горяча...
  Тааак! Я заставил себя отогнать мысли о Надии. Надо сперва сконцентрироваться на выполнении первостепенных задач. Империя не терпит провалов.
  А саркай... судя по всему, она вовсе не прочь того, чтобы познакомиться со своим повелителем поближе.
  
   ***
  Звук комлинка застал Ашару в самый не подходящий момент. Левитируя огромный кусок обвалившейся крыши, она удерживала его на положенном ему по замыслу архитектора месте, пока дроиды-десантники, перепрофилировавшиеся в слабо квалифицированных строителей, заливали трещины пермакритовой пеной. И лишь затем, девушка направляла в указанное место Силу, на молекулярном уровне устраняя трещины и пермакритовые оскалины, возвращая материалу первозданную монолитность и прочность.
  Силовая Ковка - кропотливый и изматывающий процесс. Но здесь словно сама Сила поддерживала ее, позволяя восстанавливать давно разрушенный Храм. Впрочем, построенный на века, он нуждался лишь в минимальных правках. Древние джедаи изрядно потрудились, подобно ей, применяя Силовую Ковку для создания стен и перекрытий Храма. Тогруте оставалось лишь следовать примеру древних.
  Не стоило даже пытаться восстановить узоры, некогда покрывавшие помещения Храма джедаев. Время, войны и запустение уничтожили их навсегда. Поэтому лучшее что она могла сделать для древней обители джедаев - восстановить разрушенное и укрепить обветшавшее.
  Дождавшись, когда обломок затвердеет, она вынула из-за пазухи голографический комлинк и активировала его.
  - Ашара, - перед ней стояла миниатюрная фигурка ученика Императора.
  - Повелитель, - без тени пиетета произнесла она.
  - Как проходит твоя миссия?
  Ему интересно? В самом деле?
  - Храму серьезно досталось, - признала она. - Но благодаря запасам корабля и останкам боевых машин, я успешно восстанавливаю его.
  - Даже так? - Удивился джедай. - Это похвально. Пожалуй, следует выбрать время и навестить тебя на Тайтоне.
  - Я буду вам безмерно рада, - нейтральным тоном произнесла девушка.
  - Тебе что-либо еще нужно?
  - Не помешали бы строительные дроиды, - призналась падшая джедайка. - Я получила доступ к центральному компьютеру Храма. При должной сноровке и ресурсах - мы сможем восстановить Храм и его окрестности в течение полугода.
  - Не скучаешь там в одиночестве?
  - Меня все устраивает, повелитель, - девушка склонила голову на бок.
  - Что мы знаем о планете?
  - Здесь не бывает путешественников, - произнесла девушка. - Система полностью необитаема. Некоторый дискомфорт доставляли местные аборигены - флешрайдеры, но я решила эту проблему.
  - Интересно как? - Улыбнулся джедай.
  - Убила половину всех лидеров, - простодушно ответила Ашара. - И пообещала убить остальных, если они не станут моими слугами. Так что, пара тысяч неквалифицированных рабочих у меня есть.
  - Жестко, - оценил джедай. - Но эффективно. Ты ограничилась только Храмом джедаев?
  - Аборигены под охраной дроидов ведут раскопки в местах бывших храмов дже'дайи, - поведала тогрута. - Пока что - ничего кроме руин.
  - Ты отлично потрудилась, Ашара, - оценил человек. - Я пришлю к тебе дополнительные силы.
  - Как вам будет угодно, - она склонила голову. Затем, видя, что джедай не прервал связь, спросила.
  - Для чего все это, повелитель? Ведь мы не планируем обучать джедаев.
  - Не планируем, - подтвердил Доуган. - Первыми здесь были вовсе не джедаи. Меня интересуют знания дже'дайи. Именно их идеи станут основой для нашего нового Ордена.
  - Вы уже придумали для него название? - Заинтересовалась девушка.
  - Не то чтобы, - замялся джедай. - Что скажешь насчет 'Имперских рыцарей'?
  Тогрута опешила. С каких пор кому-то интересно ее мнение? Ведь она простой исполнитель...
  - Я... мне нравится, повелитель.
  - Чудно, - одобрил джедай. - Пока назовем Орден так. Кстати, помнится на Храме развевались знамена Ордена и Республики... Пересылаю тебе разработанное мной знамя. Следует вывесить его на нашей новой Академии, как символ нового начала.
  - Будет исполнено, мой повелитель, - тогрута склонила голову. Фигурка растворилась, а вместо нее появилось изображение пятиугольного штандарта... В мозгу кольнули воспоминания. Знамя, весьма напоминающее флаги ордена Реванитов, против которого ее бывший учитель и возлюбленный вел военную кампанию. Был ли в этом какой-то сокрытый смысл? Впрочем, не важно. Она лишь исполнитель.
  - Эй, ты, - она Силой остановила проходящего мимо нее флешрайдера. Деградировавший потомок расы раката взглянул на нее испуганными глазами, обнажив рот, полный острых зубов. - Мне нужно, чтобы ваши лучшие художники изобразили этот флаг. И только попробуйте нарисовать криво - лично выпотрошу.
  Глядя вслед припустившему со всей мочи аборигену, Зеврас ощутила легкую эйфорию от поощрений джедая. Может быть, он не так плох, как ей казалось раньше.
  
   ***
  Стоя у окна верхней палаты Великого Храма, Ветт с помощью монокуляра наслаждалась открывшейся перед ней картиной.
  Сотни оголенных по пояс мужчин крепкого телосложения проводили спарринги друг с другом. Отрабатывая приемы друг на друге, на покрытой местной листвой земле, они словно не чувствовали усталости.
  Они - славное наследие Мандалора. Они - оружие в руках своего повелителя. Они привнесут мир и спокойствие его новой Империи. Каждому из них гарантированно будущее. Во славу повелителя - они сокрушат всех его врагов. Так их учили инструктора клана Фарр. Истинные мандалорцы.
  Даже, если против них будут их братья - клоны, им предстоит выполнить приказ.
  - Они великолепны, не правда ли? - стоящая рядом каминоанка неотрывно наблюдала за действиями своих подопечных.
  - Вы потрудились на славу, Ко Сай, - признала твилечка. - Ваш алгоритм роста... Это нечто. Пятнадцать дней и взрослая особь готова к тренировкам. Еще пять - и все знания из учебной программы - усвоены. Меньше чем за месяц - клон готов к бою.
  - За это благодарите вашего нанимателя, - признала Ко. - Его подход с этими животными...
  - Ящерицами, - поправила каминоанку Ветт. - Йсаламири - ящерицы.
  - Прекрасные существа, - клонический инженер улыбнулась. - Камино могла бы с их помощью увеличить выпуск клонов в сотни раз. Республика могла бы победить...
  - К сожалению, - признала Ветт. - Моего нанимателя это не интересует. ЕГО армия - служит только его целям.
  - Премьер-министр Лама Су просил передать, - произнесла каминоанка. - Что начиная с третьего поколения клоны соответствуют ожиданиям вашего нанимателя.
  - Это прекрасно, - улыбнулась Ветт. - Вы получаете за один и тот же товар двойную оплату.
  - Таковы условия сотрудничества, - напомнила каминоанка. - Премьера-министра так же заботит безопасность Камино, когда план вашего нанимателя станет реализовываться.
  - Мы помним свои обязанности, - хмыкнула Ветт. - Вы лучше бы вывезли больше инкубаторов, тысяча единиц - это почти что издевка.
  - Больше мы не можем вывезти без угрозы раскрытия, - пояснила Ко. - Республика педантично отслеживает любые перемещения оборудования и образцов ДНК.
  - Что ж, - улыбнулась Ветт. - Мой наниматель рад и этому.
  - Почему вы используете образцы того же донора, что и Республика? - Поинтересовалась Ко Сай.
  Ветт не успела ей ответить - в кармане заиграл комлинк.
  - Это мой наниматель, - хмыкнула девушка. - Хотите у него узнать?
  - Воздержусь, - каминоанка поспешила к выходу.
  Убедившись, что долговязая покинула Большую приемную палату, твилечка, открыла канал связи.
  - Мой повелитель, - она поклонилась. - Рада вас видеть в добром здравии.
  - Приятно слышать это от тебя, Ветт, - вторил ей человек. - Как протекает твоя миссия?
  - Производство налажено, - призналась она. - Первая тысяча солдат уже перешла к практическим тренировкам. Вторая очередь на подходе. Ко Сай развернула полный цикл в Великом Храме. Никаких случаев психоза или помешательства. Ящерки прижились тут как родные.
  - Это приятно слышать, - одобрил джедай. - Ты рапортовала о вербовке...
  - Мы располагаем более чем двумястами экипажами контрабандистов, - похвасталась она. - Доверенные агенты продолжают найм и вербовку.
  - Они достойны доверия?
  - Не больше, чем каждый из контрабандистов, - призналась девушка. - Но лучших кандидатов мы вряд ли найдем.
  - Что ж... на Кореллии для нас строится флот фрахтовиков. Я дам знать, когда ты сможешь отправить своих рекрутов за кораблями.
  - Принято, - заверила его девушка. - Господин, есть информация, о которой вам следует знать.
  - Слушаю.
  - При расчистке территории храмов и построек, мы сделали несколько находок.
  - Продолжай.
  - На нижних уровнях Храма вуламандр мы обнаружили странного зверька, - произнесла девушка. - Он убил пятерых мандалорцев, прежде чем мы сумели его остановить.
  - Что это за зверь такой?
  - Мастер-джедай Икрит, - сообщила твилечка. - Под пытками он рассказал нам, что прибыл сюда больше трехсот лет назад, чтобы освободить души детей массаси. Но не смог сделать этого и потому - лег в спячку.
  - Забавно, - усмехнулся джедай. - Где он сейчас?
  - Помещен в стазис-капсулу на нижних уровнях Великого храма. Туда, где раньше находился массаси, которого вы прикончили в Большой приемной палате.
  - Хорошо, - похвалил джедай. - Отлично потрудилась. С Икритом я разберусь сам. Продолжайте поддерживать изоляцию системы до дальнейших указаний.
  - Да, господин, - согласилась твилечка. - Но.
  - Что-то еще, Ветт? - Нетерпеливо спросил повелитель.
  - Да, мой лорд, - твилечка посмотрела на хозяина заискивающе. - Мы нашли крепость Героя Тайтона...
  
   ***
  Створки лифта раскрылись, пропуская коммодора Билла Дабрина на мостик. Старший помощник - совсем еще зеленый юнец из какой-то знатной семьи с Корулага - лишь месяц как вступил в должность. Мальчишку родители отправили отсидеться на мостике 'Телоса', пока идет война. Корабль, слишком неповоротливый и устаревший, мало годился для современного боя. Служащие на его борту офицеры исправно получали жалование, осуществляя мнимую охрану Гризмальта. И вот сейчас кто-то из джедаев, наконец, вспомнил о тяжелом крейсере.
  - Что у нас, Морган? - поинтересовался Дабрин. Старпом шел позади него, сверяясь с декой. Несмотря на то, что за спиной лейтенанта Эла Моргана лишь Академия, он с рвением вступил в должность. И спуска поредевшему экипажу не давал.
  - Все реакторы запущены. Контроль не выявил сбоев. Совершим два витка вокруг планеты и зайдем в док. Сейчас проводим осмотр нижних палуб. Команда с ног сбилась, вылизывая ангарную палубу, - посетовал он. - Чего это джедаю приспичило заняться 'Телосом' именно сейчас?
  - Знаю не больше твоего, сынок, - признался Дабрин. - Я думал это шутка, когда командование спустило приказ. Но джедай, уже арендовал док. На верфях паника - представители Рендили носятся, будто им плазмой седалища поджарили. Диспетчерская сообщила, что нам собирают вторую норму ремонтников.
  - Ничего себе, - присвистнул старпом. Даже одна норма ремонтной команды - это тысячи человек сотен профилей. А две - это прям роскошь. Не говоря уже о колоссальных затратах. - Неужто джедаи зашевелились?
  - Мне шепнули, что за все платят богачи с Внешних рубежей, - поделился информацией коммодор. - Видать заигрывают с джедаями.
  - Интересно, - протянул старпом. - Похоже, действительно отбываем в действующий флот.
  - Сперва средний ремонт, - напомнил Дабрин. - Новые орудия, полный экипаж... Летная палуба, наконец-то, прозябать перестанет. Во всем флоте КНС не найдется конкурента нашему 'Телосу'.
  - Не зарекайтесь.
  Приподнятое настроение Билла не могли испортить даже пессимистические реплики молодого старпома. Наконец-то, спустя тысячи лет простоя, 'Телос' вновь вернется на защиту Республики.
  Корабль был сконструирован рендилийскими корабелами в времена Первой галактическо