Момотюк Виталий Андреевич: другие произведения.

"Источник силы." (часть 2)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Создай свою аудиокнигу за 3 000 р и заработай на ней
Уровень Шума. Интервью
Peклaмa

  Следующие сутки пролетели со страшной скоростью. Все пахали как стахановцы, готовясь к приближающейся операции. Но успели сделать все необходимое: перебросить разбойникам обещанные товары, забросить в Даххак дополнительную партию диверсантов, переправить в его окрестности почти две сотни гоблинов под руководством двух огров и десятка орков. Меня настораживало отсутствие реакции властей на обещанную Даленом 'дезу': калимшиты не увеличивали численность гарнизонов в указанных городах. Выслушав мои сомнения, Кимбаал посоветовал провести разведку окрестностей, используя птиц из отряда Хамара. И он оказался прав: возле Даххака обнаружились временные лагеря трех отрядов противника. Может их было и больше, но дракон потребовал прекратить суету и отозвать разведчиков. Хорошо что гоблинов я провёл через 'замаскированные врата' и подальше от города. К ночи они и так успевали на место. Главное, что Сил Паша клюнул на наживку и стянул силы вовсе не туда, где бы им следовало находиться.
   Совет был краток, да и чего там было советоваться. Главное было передать своим истинным образы местноти, города и интересующих меня личностей. Всю необходимую информацию я успел получить от действующих в городе агентов. Эль Дараг был меньше Джизана - его население насчитывало примерно 15 тысяч. Гарнизон состоял в основном из обычных стражников, которых насчитывалось шесть сотен. Их поддерживали пятнадцать магов различных ступеней, три ифрита и два дэва. Никаких сверхестественных бойцов мои шпионы не обнаружили. Им противопоставлялись семь истинных таннари, десять големов, две элитные десятки, три десятка огров и пять десятков орков из лагеря в Марширующих горах, семь десятков гнолов, а также Кимбаал и я с моими магами. Шансов у этого городка не было. Оставалось перебросить войска в пустыню поблизости от места атаки и ждать сигнала из Даххака. Это после Эль Дараг нужно будет сделать Сил Паше 'контрольный выстрел', причем обязательно при этом 'не промахнуться'. Калимшиты уже и так забеспокоились, так что следовало теперь это беспокойство довести до состояния паники.
   ***
   Ореб с нетерпением взирал на тёмные башни городской стены Даххака. Сегодня должна свершиться месть: он зальёт кровью улицы этого проклятого города. Эти шакалы наконец-то заплатят за смерть Максуда и за предательство. Семь атаманов поддержали его и сегодня почти пять сотен удальцов повинуются его приказам.
   Ореб крепко стиснул рукоять ятагана. Териус обещал, что укрепления не станут преградой для атакующих. Остальные свои обещания он сдержал, так что не было оснований для сомневаться в его словах. Но как же тяжело ждать эти последние минуты.
   Огненная вспышка на миг осветила кирпичные стены Даххака. Спустя пару мгновений грохот взрыва донесся до ушей притаившися разбойников. На месте городских ворот теперь пылали деревянные обломки, тускло отсвечивая сквозь взметнувшуюся пыль. Вслед за этим красные всполохи взрывов один за други засверкали в ночном небе над городом. Ореб оскалился в злобной ухмылке: видать тифлинг из Сигила начал действовать не дожидаясь помощи.
   - Вперед! - заорали атаманы, - Вперед, волки!
   С диким гиканьем и свистом погнали бандиты коней в сторону растревоженного города.
   ***
   Кабер ибн Мурджа, шейх Фехервара, был мрачнее грозовой тучи. Причина его неудовольствия сидела напротив него и с невозмутимым выражением лица попивала кофе. Ойван Мескет, архимаг и один из советников правителя империи Калим, только что отменил его приказ о выступлении на помощь атакованному Даххаку. А ведь именно для этого шейх Фехервара покинул свой дворец и родной город почти без охраны и вот уже третьи сутки обитает в шатре среди песков, словно вернувшись во времена своей молодости. Нет, Кабер ибн Мурджа ещё крепко держит в руке саблю и готов выполнить любой приказ правителя, но такое он и представить себе не мог! В Даххаке сейчас гибнут стражники и горожане, разбойники и гоблины ворвались в город, убивают, грабят, насилуют и жгут все подряд, а этот колдун, вместо того, чтобы чертить свои нечестивые рисунки и открывать проклятые врата, сидит и лакает ароматный кофе! Заметьте, не свой, а из его, шейха, запасов. Только Великий Тир знает, каких усилий стоило шейху Каберу Справедливому сдержаться и не снести саблей с тощих плеч эту лысую голову, покрытую пышным тюрбаном.
   - Выпейте кофе, шейх, или съешьте финик. Нет никаких причин для волнений.
   - Как нет?! - взревел Кабер, - Там гибнут люди, которых я должен защищать! У меня приказ правителя!
   - И у меня приказ, - столь же невозмутимо ответил архимаг, - Приказ обезвредить главных зачинщиков этих злодеяний.
   - Так они же жгут город!
   - Их там нет. Пока нет. Неужели Вы, такой опытный военачальник, не понимаете, что шайка разбойников и отряд гоблинов не могли сотворить то, что произошло в Джизане?
   - До меня дошли слухи, что мерзкие колдуны открыли путь в город для проклятых богами порождений Баатора и поплатились за это. Но сейчас то все просто и понятно!
   - Возможно. Но возможно что причина кроется и вовсе в другом.
   - Да какая разница, в чём там кроется ваша причина! Сейчас в Даххаке гибнут те, кого я должен, но благодаря козням хитромудрых чародеев, не могу защитить!
   - Вы не правы, шейх. Вы отлично знаете, что атакованы были ещё несколько городов. Скорее всего это было сделано для отвода глаз, но пока в Даххаке не появятся главные фигуры противника, ни один солдат не сдвинется с места.
   В этот момент полог шатра откинулся и вошли двое: взволнованный Ассад ибн Вергиз, командир прибывшего вместе архимагом отряда, и мастер Тимор Лорпа, старший маг Фехервара.
   - Мастер Ойван, из Даххака сообщают, что разбойники сломили сопротивление стражи и сейчас атакуют дворец правителя. Никаких подкреплений атакующие не получали. Что нам делать, мастер?
   - Что в других городах?
   - После взрывов все прекратилось. Никто не атакует Шахевар и Хургин.
   - Странно. Может они что-то заподозрили? Или появятся только за трофеями? - обращаясь к самому себе пробормотал архимаг и снова принялся за кофе.
   - Так что же делать войскам, мастер? - обращаясь к спине собеседника, повторил вопрос Ассад, прищурив глаза.
   - Ни-че-го, - чётко и по слогах произнес имперский советник.
   Кабер ибн Мурджа увидел как бешенство перекосило мужественное лицо Ассада ибн Вергиза. Руки молодого воина, одетые в кольчужные перчатки, сжались в кулаки, и шейх Фехервара отвернулся. Два удара и звон посуды услышал он, а потом все затихло. Все правильно понял старый шейх, ибо очень похож был Ассад ибн Вергиз на него самого. Не внешне, нет, но характером.
   - Достопочтимый Кабер.
   Шейх повернулся к собеседнику. Тощий архимаг лежал лицом в тарелке с шарбетом и струйки крови бежали по блюду со сладостями. Пышний тюрбан валялся в луже пролитого кофе.
   - Достопочтимый Кабер, - снова промолвил Ассад, - мастеру Ойвану вдруг стало плохо, и он не может больше отдавать приказы. Кабер Справедливый одержал много побед над войсками неверных, ещё во времена моего детства. Я буду рад подчиниться приказам столь мудрого военачальника.
   - Мастер Тимор, когда будут открыты врата в Даххак?
   - Сию минуту, владыка, - маг тут же исчез из шатра.
   - Достопочтимый Ассад, - промолвил шейх, поднимаясь с ковра, - прикажите стражникам связать эту падаль так, что бы она не смогла и пальцем пошевелить. Вставьте ему кляп и для надежности наденьте на голову мешок. После того, как мы разберемся с напавшими на Даххак разбойниками, пусть эта нерешительная мразь сама объясняет правителю причины своего поведения.
   - С огромным удовольствием отдам необходимые распоряжения.
   ***
   Наши отряды были готовы атаковать Эль Дараг одновременно с началом событий в Даххаке, но Кимбаал настоял на необходимости изменить время операции. И он, и Шивасса утверждали, что следует дождаться, пока собранные калимшитами сила не увязнут в сражении с разбойниками и 'одурманенными' гоблинами. К мнению марилитки стоило прислушаться, ведь в основном именно для этого я вызвал её на Прайм, оставив в Шухаке из истинных одного Лекристо. Под рукой у меня и так хватало отморозков, так что пусть развлекается с хаматуласом.
   Пришлось запастись терпением и ждать. Неизвестно почему, но противник медлил с оказанием помощи атакованному городу. Только когда разбойники вместе с гоблинами перебили остатки охраны и уже полным ходом развлекались на улицах Даххака, находящийся на связи маг-смертник сообщил об открытии порталов и прибытии регулярных частей армии Калимшана, отрядов гениев и большого числа магов. Я прервал связь и отдал приказ атаковать Эль Дараг. Отвлекающий маневр был совершен. Если маг ещё и сумеет прочесть свиток 'Метеоритного дождя', то отряды калимшитов не только окажутся в нужном мне месте, а ещё и понесут серьёзные потери.
   Поскольку предстояло не просто сжечь город, а устроить настоящую резню, план атаки не предусматривал уничтожение городских ворот. Вместо этого предстояло захватить их, пропустить отряды гнолов и простых огров, а потом снова запереть. Отрезанные каменными стенами от спасительных просторов пустыни калимшиты окажутся в смертельной ловушке. В море сумеют спастись немногие.
   Первыми начали атаку шпионы. После того, как Назим Хореб накинул на магическое поле, они атаковали казармы стражи и порт. Как только прозвучали первые взрывы, принялись за работу и мы.
   Шесть демоноподобных големов и элитные огры были поделены между отядами Кимбаала, Шивассы и Мертуша. Дракона поддерживали оба врока, марилитке достался Тайрун, а глабрезу было приказано на время операции выполнять приказы опытного хезроу. Само-собой каждый отряд был усилен некоторым числом магов. Я, вместе с Дабуром и четырьмя стандартными големами, как и в Джизане, взял на себя охрану дворца правителя.
   Дворцовая города Эль Дагар являлась главной площадью города. Помимо собственно дворца, здесь располагались все важнейшие здания города: городская казна, суд, ратуша, самые дорогие гостиницы и магазины. Сам дворец был больше похож на небольшую крепость, а не на роскошное жилище одного из шейхов Калимшана. Ворота дворца были закрыты, а на стенах занимали свои места стражники. При нашем появлении они заорали и схватились за луки. Приличных размеров огненный шар, который с ужасным грохотом взорвал запертые врата, привел этих вояк в полное замешательство. Не теряя времени я переместился на крышу угловой башни и прошелся огненным лучем по обороняющимся. Охваченные пламенем фигуры стражников с дикими криками заметались по стене, начали прыгали на площадь и во внутренний двор. Дхабур поддержал меня, обрушив на стены целый шквал энергетических сфер и парочку цепных молний. Но после этого ему пришлось отвлечься от дворца: из прилегающих к дворцу улиц на площадь высыпала целая толпа стражников и вооруженных горожан. Повинуясь моему приказу, на встречу им устремились два голема, а другие два прошли сквозь разрушенные врата и вступили в бой с уцелевшими защитниками дворца.
   У меня наконец-то нарисовался такой долгожданный противник: на противоположной стороне площади появилось два ифрита. Предоставив нальфешни и големам возможность самим разобраться со смертными, я телепортировался в нескольких метрах перед этими уродливыми великанами. Несмотря на то, что мне уже доводилось встречаться с подобными созданиями раньше, все равно в близи они произвели достаточно сильное впечатление: без малого четыре метра роста, примерно тонна похожей на раскаленный метал плоти, уродливое лицо с полной острых клыков пастью, а так же рога и когти словно из обсидиана. От этих сверкающих медью тел отдавало жаром остывающей сталеплавильной печи. На шеях обоих ифритов сверкали полоски ошейников. Мне ещё больше захотелось заполучить подобных бойцов в свою армию.
   Один из монстров издал гортанный рык и окатил меня потоком пламени, вырвавшимся из его пасти. Наверное, оба злобных гения испытали немалое удивление, когда обнаружилось, что даже моя одежда неподвержена буйству этой стихии.
   - Глупцы! - заорал я, увеличиваясь в размере и покрываясь чешуёй, - Преклоните колени перед своим господином!
   В ответ оба ифрита злобно зарычали и схватились за свои огромные сабли. Призвав свой 'Разящий' я парировал первые удары.
   Если бы я не хотел пленить этих монстров относительно целыми, то бой получился бы довольно коротким. Твари отличались огромной силой, но в скорости мне явно проигрывали. По большей части их удары просто рассекали воздух или выбивали целые облака искр из каменных плит, которыми была покрыта площадь. Я, в свою очередь, опасался наносить им серьёзные увечия, поскольку не знал как быстро они смогут восстановиться после ранения оружием третьего круга. Даже мне в свое время пришлось помучиться после боя с Леверданом. Так что мой меч больше использовался для парирования их сабель. Удары мечём плашмя, удары кулаком и мощные пинки - все, что я мог себе позволить. Несколько поверхностных порезов в расчет не принимались. Ифриты рычали от бессильной злобы и изрыгали потоки брани в мой адрес, но продолжали атаковать, невзирая на обречённость своих попыток. Наверное, причиной подобного поведения были все те же присловутые рабские ошейники.
   Не знаю, как долго довелось бы мне возиться с этими двумя болванами, но в эту затянувшуюся свалку вмешался Дхабур. Нальфешни, видимо, понял чем продиктовано мое столь странное поведение, тем более, что на совете я высказывал пожелание взять в плен не только магов, а и находящихся в рабстве гениев. Он не стал принимать свою истинную форму, а в облике трехметрового великана атаковал одного из моих противников. Огромный топор против столь же огромной сабли, и вот уже один гений огня переключился на нового врага. Ещё больше 'обрадовал' ифрита тот факт, что в отличии от меня, нальфешни не стал рисковать и уклонился от огненной атаки. Следовало, не теряя времени вплотную заняться своим противником.
   Убрав 'Разящий', который только бы мешал задуманному, я позволил ифриту атаковать. Разозленный до бешенства великан сделал именно то, чего от него и добивались, попытался разрубить меня наискось. В последний момент я ускорился, поднырнул по удар и швырнул монстра через себя на камень площади. Не знаю, что звенело больше - тело гения или оброненная им сабля, но бросок явно не пришелся ему по душе. Ифрит стал на четвереньки и тяжело замотал рогатой башкой. Я обрушился на него сверху, ухватил за рога и начал толкти уродливой мордой об каменную плиту. Каждый удар отдавался металлическим звоном и басовитым гудением по всему телу противника. Ифрит пробовал сопротивляться, но где-то на десятом или одинадцатом особенно сильном ударе каменная плита раскололась, и он затих.
   Ударив ещё раз, для надёжности, я поднялся и переместился за спину противника нафельшни. Дхабур с ним не миндальничал, а посему на теле второго ифрита уже было в наличии несколько довольно глубоких ран. Смерть этого существа никак не входила в мои планы, а потому я просто свалил его на землю ударом по ногам. Вместе с нафельшни мы быстро выбили из него желание сопротивляться, хотя наносить удары по твердому телу ифрита было довольно неприятно.
   Наконец я смог оглядеться и оценить окружающую обстановку. Все было в полном порядке: големы на площади как раз завершили процесс превращения в фарш последних 'горячих голов', а крики и звон метала со стороны дворца, подтверждали об успехах ещё одной пары металлических бойцов. Теперь следовало оценить общую обстановку в городе.
   'Кимбаал, как там у вас дела?'
   Дракон ответил почти мгновенно.
   'Все нормально. Сейчас как раз запускаем в город подкрепление. Прости, дружище, но дэва пришлось прикончить. Зато захватили парочку магов. Сейчас разберемся с последними сопротивляющимися и приступим к сбору трофеев и пленных.'
   'Если истинные с элитными тебе больше не нужны, отправь их сюда.'
   'Сейчас будут у тебя.'
   'Шивасса?'
   'Владыка, мы полностью контролируем ситуацию. Стража уничтожена, большая часть магов и ифрит в плену. Огры уже в городе и приступают к 'зачистке' кварталов.'
   'Пришли ко мне Тайруна и элитных. И пусть захватят ошейники с цепями. У меня тоже имеются в наличии 'новобранцы.'
   'Слушаюсь, владыка.'
   Возле меня материализовались оба врока в сопровождении огров. Истинные явно горели желанием продолжать веселье, но я жестом указал им место возле Дхабура.
   'Мертуш, что у вас?'
   'Сопротивление стражи сломлено, владыка. Дэв оказался силен - немного помял Гирбала, но глабрезу все же сумел открутить ему башку. Магов захватили только двух - остальные погибли в бою. Сейчас пропускаем в город орков.'
   'Пришли ко мне глабрезу с элитными и приступайте к работе.'
   'Сию минуту, владыка.'
   Появился Тайрун и ещё несколько элитных, нагруженных сияющими цепями. Я указал им на начинающих приходить в себя гениев огня.
   - Займитесь этими тупыми созданиями.
   Огры тут же принялись заковывать побежденных в кандалы и цеплять дополнительныё ошейник. Уже имеющимися в наличии произведениями калимшитских магов займутся позже в Шухаке. Сейчас главное обеспечить покорность этих порождений Плана Огня.
   - Вы двое, - обратился я к Ралуху и Кригу, - займитесь дворцом. Он в вашем полном распоряжении. Постарайтесь доставить местного правителя и его помощников ко мне, а его сокровища - в мою казну. Действуйте.
   Парочка поклонилась и тут же помчалась выполнять задание. Тем временем появился глабрезу.
   - Гирбал, вот здание городской ратуши. Постарайся повторить свой подвиг с казной Джизана. Опыт у тебя уже есть. Вперед. Когда справишься - прошвырнись по кварталу богачей и развлекись как следует.
   Глабрезу исчез. Я повернулся к оставшимся со мной нальфешни.
   - Возьмите каждый по голему и пятерке элитных. Вы знаете где искать дома нужных людей. Все их ценности и интересующий нас товар сразу же отправляйте на остров. Пленных тоже, если сочтёте нужным прихватить ещё кого-то. Идите.
   Оба нафельшни поклонились и начали собирать свои отряды. Им предстояло разыскать и пленить артефакторов, алхимиков и опытных мастеров других професий. Незачем столь ценным кадрам бессмысленно гибнуть в предстоящей кровавой вакханилии. Пусть ещё потрудятся на благо Шухака и его правителя Нахаба. А за одно демоны навестят дома купцов и 'вежливо попросят' их поделиться своими сбережениями.
   Огры закончили свою возню с ифритами. Я вызвал двух големов, которые уже были не нужны во дворце и оставил их охранять пленных. После этого приказал пятерым элитным ограм собрать все ценные трофеи и в сопровождении оставшихся отправился 'навестить' магазины и гостиницы.
   Тем временем страх и ужас начинал шествовать по городу. Орки, огры и гнолы врывались в дома и давали выход своей кровожадной натуре. При помощи силы и пыток они отбирали у калимшитов все золото, серебро и ценные вещи, после чего следовала расправа. В живых оставляли в основном девушек и молодых женщин приятной наружности. Огры, повинуясь моему приказу, также гнали к открытым порталам молодых физически крепких мужчин. Одни калимшиты, слыша крики убиваемых соседей, пытались оказать сопротивление, другие - скрыться бегством. И те, и другие были обречены: сопротивление было бесполезным, а бежать из города было практически невозможно. Крики, плачь, мольбы и стоны все гуще и гуще наполняли ночной воздух, на фоне разгорающихся пожаров в порту и на месте казарм стражи. Вскоре запылали дворец, ратуша, гостиницы и магазины на главной площади.
   Я стоял у открытого мной портала и наблюдал, как элитные загоняют в него пленных и заносят последние трофеи. Паника в городе наростала и нужно было убираться отсюда. Если продолжать тянуть время, то власти соседних городов могут заподозрить неладное, а встречаться с 'отрядами спасения' как-то не было желания. Количество жертв и так уже наверняка побило рекорд Джизана, а остальное сделают пожары и обезумевшая толпа. Остальные отряды тоже отступали, прикрывая свой отход магическим огнем. Возле каждых ворот были наложены и подожжены огромные кучи брёвен, досок и просто деревянного хлама.
   Все наши бойцы отступили из города, я переместился на одну из башен городской стены и начал свой заключительный аккорд. Огненный луч и парочка огненных шаров обеспечила необходимую плотность пожаров в прилегающем квартале. После этого я переместился на следующую башню и начал все снова. В небе носились несколько ковров, с которых обрушивались в низ заклятия и флаконы с огненной смесью. Обезумевшие от ужаса калимшиты двинулись к воротам, но покинуть город не могли: огромные столбы пламени преграждали путь к спасению. Люди топтали друг-друга, задыхались от дыма, гибли от падающих с неба 'подарков'. Многие, в попытках спастись, погибли в волнах океана или свернули себе шею, совершив прыжок с крепостной стены.
   Когда весь город превратился в огромный пылающий костер, я отозвал 'авиацию' и вместе с ними переместился на остров. На одной из башен городской стены остался маг-смертник, которому предстояло 'замести' ненужные следы нашего отступления.
   ***
   Один из залов королевского дворца в Даромаре был почти полон. В последнее время он использовался в качестве помещения, для проведения совещаний главных лордов королевства. В некотором роде эти совещания выполняли роль генерального штаба, ибо решения этих могущественных членов общества определяло направление военной капании.
   Прибывшие на совет лорды если и обратили внимание на большое количество вооруженной стражи, то не предали этому большого значения. Одна из вражеских армий со дня на день должна была подойти к Даромару и весь город напоминал военный лагерь. Да и многие из лордов прибыли на совещание чуть ли не с передовой: они не имели времени переодеться и явились ко двору в доспехах. Гораздо больше заслуживал внимания тот факт, что на совете лордов присутствовали несколько старших офицеров королевской гвардии. Конечно, эти мужественные солдаты тоже были из дворянского сословия, но большая часть из них не могло похвастаться своей родословной, а многие и своими владениями. По залу тут же пошли гулять слухи и предположения на тему: 'Что сие может значить?'
   Хаэдрак Третий стоял за столом, покрытым картой Тетира и был очень задумчив. Судя по тому, как он двигал то одну, то вторую фигуру, изображавшую полки противоборствующих сторон, его мысли кружились вокруг предстоящей осады Зазеспура и Дарромара. Вполне возможно, что часть гвардии останется защищать столицу, если уж в зале присутствуют её офицеры.
   Было время начинать совет, но король медлил. Причина было очень проста - отсутствовал герцог Вален. Впрочем, отсутствовали также несколько лордов, так что подобная задержка вполне могла иметь серьёзные причины.
   Наконец дверь зала распахнулась и пропустила группу вооруженных дворян и офицеров гвардии во главе с герцогом Валеном.
   - Прошу прощение за задержку, ваше величество, но только что были получены донесения от наших агентов и мне требовалось ознакомится с ними.
   - Эти новости столь важны?
   - Да, ваше величество. Эти сведения позволят нам по-новому проанализировать происходящее.
   Только самые наблюдательные заметили, как при этих словах своего советника, король на мгновение стиснул указку в руке. Тем временем герцог прошёл ко столу, а сопровождающие его лорды и офицеры смешались с толпой присутствовавших.
   - Что же, начнем совет господа, - промолвил король, - Герцог Вален, изложите присутствующим нынешнее состояние дел.
   - Итак, господа. Согласно имеющимся сведениям армии противника находятся в двух днях пути от Зазеспура и шести днях от Даромара...
   - Иными словами, - перебил королевского советника дородный мужчина в пышных одеяниях, - все хитромудрые планы по отвлечению части сил Калимшана потерпели неудачу. Это так, герцог?
   - Позвольте мне закончить, герцог Регин, - нарочито спокойным голосом произнес Вален.
   От его тона в зале словно повеяло студеным ветром из из земель Рашемен. Загалдевшие было лорды притихли: многие знали, что подобный тон свидетельствовал о крайнем напряжении герцога Валена. К выпадкам богатого, но недалекого Регина, все уже привыкли, и вряд ли советник короля негодовал именно через эту причину.
   - Продолжайте, герцог, - молвил король в наступившей тишине.
   - Благодарю Вас, ваше величество. Итак, господа, через два дня нам предстоит наблюдать осаду Зазеспура. Нам надо принять решение о наших действиях в связи с этим. Будем ли мы укреплять его гарнизон дополнительными силами или оставим все как есть?
   - А Даромар? - спросил один из присутствовавших.
   - Думаю, что столица пока в безопасности.
   Недоуменный гул пронесся по рядам лордов.
   - Герцог, не напускайте тумана! Что означают Ваши слова?
   - Они означают, - ответил вместо герцога король, - что нам удалось сделать главное для успеха наших сил.
   - Ваше величество, - выступил на перед лорд Бэкит, - через два дня мне предстоит защищать важнейший, не побоюсь этого слова, город королевства. Я в праве знать, что происходит и чего ждать в дальнейшем. Давайте не будем говорить загадками. Нам достаточно головоломок и от калимшитов.
   - Вы правы, герцог Бэкит, - отозвался Вален, - время загадок кончилось. Отныне мы будем играть открыто. - он остановил свой взор на одном из лордов, - Вы согласны, господин Зарикс? Или может к Вам уже следует обращаться по иному? Например, достопочтимый шейх?
   При этих словах, двое гвардейских офицеров заломили руки средних лет мужчине в чёрном шелковом плаще. Ещё несколько офицеров и вооруженных лордов оттеснили остальных лордов от сопротивляющегося аресту дворянину. Поднялся гул возмущенных голосов.
   Не обращая внимания на выкрики о предательстве и призывы к оружию, герцог Вален подошел к виновнику этих событий, посмотрел ему в глаза и вдруг нанес тому мощный удар в район солнечного сплетения. Арестованный повис на руках у офицеров. Это было столь чудовищное нарушение устоев, что зал замер. В наступившей тишине словно гром прозвучали слова королевского советника, полные ненависти и презрения:
   - Продажная шкура!
   Лорды, ничего не понимая, взирали на эту сцену. Тем временем герцог ухватил корчившегося дворянина з волосы и задрал ему голову.
   - Смотри мне в глаза, сволочь! Меня интересует только один вопрос: почему?!
   Зарикс злобно сверкнул глазами.
   - Глупец! Этой силе нельзя противостоять. Кто сможет остановить армии противника? Ты? Или может этот восседающий на троне нерешительный гуманист? Калимшиты сомнут дружины лордов и ополчение, как солому. И что будет тогда с вашими семьями и вашими подданными? Рабство! А я не желаю своим людям подобной участи!
   - Какая трогательная речь, - промолвил король, - Речь истинного патриота. Лорды, рыцари и простые бойцы гибнут, стараясь остановить наступление врага, а этот сердобольный хочет ценой их жизни и ценой свободы их близких спасти себя и своих подданных. Ты обвиняешь меня в нерешительности? Хорошо. Тогда вот тебе моя воля: после следствия твоя судьба и судьба твоих близких будет решаться теми, кого ты так старательно пытался передать в руки Сил Паши и его приспешников. Граф Нахаб Блейк и сэр Кимбаал сами решат твою судьбу.
   При этих словах герцог Зарикс побледнел. Герцог Вален отпустил его волосы и с нескрываемым злорадством дополнил речь короля.
   - Ты думал, что они уже погибли или находятся в застенках? Не вышло. Они переиграли твоих покровителей. Думаю, тебе будет приятно узнать, что сегодня, используя полученную от тебя информацию, отряды Сила Паши уничтожили нападавших на город Даххак, хотя и понесли при этом ощутимые потери. Только вот беда - не было там ни графа Бремкрига, ни дракона. Калимшиты тоже их ждали в Даххаке благодаря тебе. Так упорно ждали, что чуть не позволили сжечь город. А наши соратники тем временем ударили в совсем другом месте. И так хорошо ударили, что Сил Паша потребовал отозвать в Калимшан часть магов и гениев стихий.
   Предатель попытался упасть на колени, но сильные руки гвардейцев удержали его. Так что вместо жеста раскаяния получилась лишь жалкая возня ногами по мраморным плитам и унизительные мольбы.
   - Ваше величество! Я... я не хотел! Я не думал! Прошу Вас! Отправьте меня в бой! Я ошибся! Помилуйте!...
   По мере этого 'монолога' на лицах присутствовавших дворян выражение гнева или сочувствия сменялись гримасами отвращения. Крепкий удар по лицу оборвал эту мерзкую сцену: герцог Вален не выдержал.
   - Уберите прочь это подобие дворянина! Отправьте его в тюрьму и проследите, что бы этот червяк не наложил на себя руки. Он ещё должен ответить на интересующие нас вопросы.
   Когда за закрытыми дверями стихли мольбы о пощаде Хаэдрак Третий обвел взглядом молчащих лордов.
   - Деяние предателя сделали свое чёрное дело. И тут речь даже не о том, что наши планы становились известны врагу. Он заставил нас подозревать друг друга. Семена недоверия - вот самое страшное. Надеюсь, что отныне каждый из нас будет идти в сражение с врагом с уверенностью, что сзади верные соратники, а не предатели, готовые вонзить в спину отравленное лезвие. Нужно доказать врагу, что дворяне Тетира скорее умрут, чем опустятся до предательства.
   Одобрительный гул и возгласы согласия были ответом. Наперед вышел герцог Бэкит.
   - Ваше величество, клянусь, что враг не возьмет Зазеспур, пока я жив.
   - Я верю Вам, герцог. Тем более, что Вы получите подкрепления. Герцог Вален, уверен, что лорды с нетерпением ожидают Вашего доклада.
   - Мы обязательно выслушаем доклад герцога, но сначала нам нужно решить одно дело, ваше величество, - не дал ответить Валену правитель Зазеспура.
   - Какое именно?
   - Уверен, что выскажу мнение здесь присутствующих. Я требую лишить герцога Зарикса и весь его род дворянской чести. Подобное злодеяние нельзя просто искупить смертью. Пусть предатель ощутит всю глубину своего позора!
   Одобрительный гул снова пронесся по залу. Король посмотрел на своего советника и заметил едва уловимый утвердительный кивок.
   - Хорошо. После следствия состоится суд королевы и лордов королевства. Но мое решение остается в силе. А теперь вернемся к нашим делам, господа. Герцог Вален, прошу Вас.
   - Господа! Несмотря на предательство герцога Зарикса, нашим отрядам удалось отвлечь часть сил противника для охраны своих тылов и коммуникаций. Кроме того, наступающие армии уже сейчас испытывают некоторую нехватку припасов, в частности это касается магических и алхимических изделий. Как вы уже здесь слышали, успешные действия графа Нахаба и сэра Кимбаала в самом Калимшане вынудили главнокомандующего Арбул Дерию отозвать часть магов и гениев стихий из действующей армии. По имеющимся данным они будут задействованы для поимки наших соратников. Кроме того, для этой же цели существенно ослабляются гарнизоны укреплений на границе.
   - Не пора ли отозвать эти господ из Калимшана в Тетир? Ситуация для них становится очень опасной, - выступил на перед седой дворянин в кольчужном доспехе, - А терять столь полезных бойцов из-за желания отомстить Сил Паше недальновидно.
   - Граф Нахаб Блейк придерживается иного мнения по этому вопросу.
   - И каковы же его планы?
   - Простите, господа, но этого я вам сообщить не могу. Причина не в отсутствии у меня доверия к вам. Граф отказался сообщить мне или королю свои дальнейшие планы, опасаясь случайной утечки информации.
   Ропот пронесся по толпе собравшихся. Одни возмущались, другие поддерживали действующих на вражеской территории соратников. Король поднял руку и призвал всех к тишине.
   - Господа, мне тоже не нравиться подобное поведение моего подданного, но я понимаю, что в свете последних событий граф Бремкрига и сэр Кимбаал имеют на это право.
   - В чём именно заключаются их успехи, если Вы, ваше величество, прощаете подобную наглость?
   - Только сегодня ночью силы этих господ полностью сожгли город Эль Дагар, господа, - ответил вместо короля герцог Вален, - Потери калимшитов достигают чудовищной цифры.
   - Какой именно?
   - По имеющимся данным в городе погибло больше десяти тысяч человек.
   Лорды заволновались: одни радостными криками приветствовали эту новость, другие возмущались подобной жестокостью. Впрочем, мнение первых преобладало. Раздались возгласы: 'За Миратму!' Король снова призвал к тишине.
   - Господа, я не поддерживаю подобную жестокость. Единственным оправданием этим злодеяниям является реакция на них властей Калимшана и жестокость нашего врага. Уменьшение численности действующих армий противника увеличивает наши шансы на победу в этой войне. Уже сейчас Арбул Дерия отложил дату начала осады Даромара. По сему я позволил графу Нахабу и сэру Кимбаалу продолжить свои действия на вражеской территории на свой страх и риск. К тому же герцог Вален не сообщил вам, что в результате действий этих господ в западной части Калимшана резко снизилась активность торговцев. Если подобная ситуация продлится ещё некоторое время, а ещё лучше, распространится и остальную территорию царства, то наш противник столкнется с проблемой финансирования боевых действий.
   - Эти обстоятельства, - продолжил мысль короля Вален, - позволяют мне предположить следующее: если враг ещё больше сократит численность своих сил в Тетире, у нас появится шанс разбить армии противника по одиночке.
   - Вы уверены, что Сил Паша отзовет ещё часть войск?
   - Очень на это надеюсь. Во всяком случае, нам следует заранее подготовиться к подобному варианту развития событий. Прошу высказываться, господа.
   Зал снова заполнился гулом взволнованных голосов. На перед выступил молодой дворянин, один из тех, кто явился во дворец в доспехах.
   - Ваше величество, самым верным решением будет подождать, пока Арбул Дерия возьмет в осаду Дарромар, и тогда атаковать его совместными ударами полевой армии и силами гарнизона столицы.
   - Не думаю, что Арбул Дерия не предусмотрел такого варианта развития событий. Скорее всего, никакой осады Дарромара в ближайшее время не будет, - ответил Вален.
   На перед снова вышел герцог Бэкит.
   - Ваше величество, предлагаю перебросить основную часть сил с таким расчётом, что бы они могли угрожать обоим вражеским армиям. Это позволит держать их силы в постоянном напряжении, а также затруднит связь и отправку подкреплений. В таком случае, я уверен, что Арбул Дерия не отважится осаждать столицу, опасаясь за судьбу войск, оправленных под Зазесспур. У него останется два варианта: ждать конца осады Зазесспура, что случится очень не скоро, или дать генеральное сражение. Но место и время этого сражения должны выбрать мы, а не он.
   - Наши мнения совпадают, герцог, - промолвил Хаэдрак, - Господа, прошу кто из присутствующих разделяет этот план?
   Ответом королю было почти единогласное 'Да!'
   - В таком случае, герцог Вален и его советники разработают более детальный план. Встретимся завтра утром, господа. Герцог Бэкит, задержитесь пожалуйста. Нам нужно обговорить кое-какие дела.
   Лорды начали покидать зал, обговаривая произошедшее на совете.
   ***
   После Эль Дагара я на пару дней приостановил действия в Калимшане. Калимшиты потеряли город, а их силы понесли тяжелые потери в Даххаке. Казалось бы, вот он шанс - бери и жги все подряд. Но Шивасса с Кимбаалом настояли на необходимости затаиться на пару дней. Марилитка утверждала, что необходимо заново оценить сложившуюся ситуацию. Дракон требовал сосредоточиться на подготовке к захвате городка Джохар, через который шли поставки товаров из Тэй. Умом то я понимал, что их требования совершенно справедливы, но душа требовала действий. Впрочем, дел действительно накопилось немало и их требовалось решить.
   Кимбаал отправился в Даромар, поскольку следовало узнать реакцию королевского двора на наши последние действия, разобраться с выявленными шпионами и получить информацию о состоянии дел в Тетире, а так же о планах военной кампании. Шивасса отправлялась в Шухак, а остальные истинные, совместно с магами, усиленно занимались пленными. Марилитке предстояло решить множество вопросов, в числе которых имелся и не проведенный до сих пор допрос пленного хаматуласа. Я же решил начать с посещения леса Мир, а по возвращении оттуда, отправится в Сигил.
   ***
   На холме, с которого начал свое путешествие по Лесу Мир отряд Хамара, меня ждал один из членов его отряда. Это была рысь. От обычных рысей эта особь отличалась раза в полтора большими размерами и металлическим отливом шерсти. Медведь послал её, чтобы я не терял время на поиски лагеря отряда. Рысь спрыгнула с дерева и распласталась передо мной, выражая покорность.
   - Мне нужен образ лагеря. Думай о нем.
   Получив нужную мне информацию, я переместил нас в лагерь Хамара.
   Медведь завел отряд довольно далеко в глубь леса. Лагерь располагался у подножия огромного холма, изрытого гигантскими норами. Огромные вековые деревья необъятными колонами возносились вверх, а их ветви настолько плотно закрывали небо, что на земле царил полумрак.
   Как только мы появились, нас тут же окружила стая рычащих монстров и четвёрка багбиров в шкурах, вооруженных увесистыми дубинами. Первые очень походили на волков, но были гораздо крупнее по размерам, имели окраску черного цвета и массивную угловатую голову с мощными челюстями. В их красноватых глазах чувствовался злобный разум. Это были ворги. Хамар сообщал мне, что ему и шаману удалось привлечь на нашу сторону два десятка этих 'волков'. Я пустил огонь в глаза, после чего монстры ворча поджали хвосты и отступили, а багбиры попадали на колени. Передо мной остался только один из воргов: крупный черный самец, морду которого покрывала целая сетка шрамов, а одно ухо отсутствовало напрочь.
   - Пр-р-ро-шу пр-р-ро-сти-ть на-ас, - я с трудом понимал его рычащую речь, - С-ст-р-ра-ж-жа.
   - Я понял. Вы охраняете лагерь. Я - владыка Нахаб. Где Хамар?
   - Я здесь, - из огромной норы вперевалочку вышел медведь, - Все в порядке, Врагр.
   Варги развернулись и словно растворились в полумраке леса. Остался только их вожак. Следом за Хамаром из пещеры вышел огр-шаман в сопровождении гигантского зверя. Это был медведь, но даже совсем не маленький Хамар проигрывал ему в размерах. Длина клыков и когтей этого чудовища внушали уважение, а толстую шкуру, судя по всему, не так просто пробить обыкновенным оружием. Я узнал зверюгу благодаря прочитанной во время обучения в Шантеле книге. Это был ужасный медведь, и, судя по всему, он находился под контролем у шамана.
   - Решил завести себе напарника, Хамар? - пошутил я.
   - В здешних местах подобный боец совсем не помешает. Вот Гаршах и подчинил эту зверюгу. Прошу в наше временное жилище, владыка.
   Я прошёл за медведем и шаманом в земляную пещеру. Медведь-монстр, повинуясь огру, расположился у входа, охраняя вход. Внутри холма оказалось довольно уютно и сухо. На полу, вокруг импровизированного очага из камней, лежало несколько охапок ветвей, покрытых шкурами. На огне костра жарилась туша оленя. Занималась готовкой парочка неизвестных багбиров в шкурах. Ещё несколько их сородичей занимались своими делами в дальнем углу этой пещеры. При нашем появлении, все они низко поклонились.
   Я удобно расположился на одной из шкур около очага. Хамар, Гаршах и ворг Врагр тоже разместились вокруг костра.
   - Расказывай, Хамар, - приказал я медведю и приготовился слушать.
   Рассказ моего лейтенанта был довольно обширен, хотя он и старался излагать лишь самые нужные факты. Лес Мир, как и обещал им Кимбаал, оказался довольно оживленным местом. Здесь было полно всякого зверья, а также в довольно большом количестве встречались гоблины, реже - орки и багбиры. Отряду пришлось действовать очень скрытно, пока они не обнаружили это место. И даже не смотря на всю их осторожность, несколько раз пришлось вступать в бой. Но благодаря магии потерь удалось избежать. После первых сражений Хамру и Грашаху удалось договориться со стаей воргов, которой руководил Врагр, а немного позже огр подчинил себе ужасного медведя. Несколько дней назад к ним присоединилось двенадцать багбиров, которые вынуждены были бежать после поражения своего племени от холмовых гигантов. Сейчас четвёрка волков, изменённые багбиры и несколько их простых сородичей занимались поисками других уцелевших беглецов. По словам Хамара, стоило заняться этой группой гигантов.
   - Самих гигантов там немного - всего 14. Пятеро мужчин, две женщины и дети. Но в них в подчинении находятся два десятка огров и, главное, четыре гигантских троля. А теперь ещё и уцелевшие багбиры. Численность гигантов можно увеличить, подчинив одиночек. Мы уже обнаружили места обитания четырех и ещё двух разыскиваем. Багбиры утверждают, что на востоке отсюда есть ещё одно семейство холмовых гигантов.
   - Интересно. А помимо гигантов, кого ещё обнаружили?
   - Есть два небольших племени багбиров и три племени орков. Гоблинов тут довольно много, но ведь толку от них никакого. Лучше уже подчинить несколько ужасных вепрей или медведей. Гнолы нам не встречались.
   Я задумался. Холмовые гиганты, по сравнению с другими своими сородичами, довольно примитивны, но воины из них получаются неплохие. Но вот проблема: женщины и дети мне не нужны, а мужчины не оставят семейства без защиты в столь опасных землях. И тут мне пришла в голову хорошая мысль: предложить переселить их в Марширующие Горы. Разместятся в моем строящемся укреплении - пещер там достаточно, да и размер у них подходящий. А пищей и охраной их обеспечат. Можно попробовать. Начнем, пожалуй с семей, а потом займемся одиночками. Магию эти гиганты побаиваются, так что проблем возникнуть не должно. А закончим багбирами - женщин и детей этих тоже переселю в Марширующие Горы.
   - Хамар, мне нужны образы местности, где расположились гиганты.
   - Сию минуту, владыка. Эй ты, - медведь обратился к одному из багбиров, - подойди сюда.
   Получив из памяти багбира, ворга и медведя нужную мне информацию, я приступил к работе.
   ***
   Гиганты обитали в огромной землянке, выкопанной на склоне одного из холмов. Вокруг входа в это жилище располагались крытые шкурами животных шалаши огров и багбиров. Впрочем, последних было не так уж и много. Наибольший интерес у меня вызвали четыре монстра, почти пятиметрового роста. Внешности они были отвратительной и ужасной одновременно: огромные носы, красные глаза, острые клыки, мощные длинные руки, волочащиеся по земле. Монстры неотступно следовали за одним из гигантов. Похоже, что это был вождь со своими телохранителями, из числа гигантских тролей.
   Я обратил внимание, что жилище гигантов строилось совсем недавно: земля ещё не успела покрыться зеленью а видневшиеся брёвна были совсем свежими. Похоже, что эта группа была вынуждена уйти из своих угодий под давлением более сильного соперника. А раз так, то мои шансы на успех резко возрастают. Пожалуй, не будем скрывать свое истинное обличие, а для надёжности призовем Азиза в помощь.
   Дэв, в образе пятиметрового уродливого великана, вышел из леса и направился к центру лагеря. Одновременно с ним в воздухе появился и я, приняв свой истинный облик. Обитатели лагеря заорали и начали метаться: кто в поисках оружия, а кто в попытках найти убежище. Дети были немедленно отправлены во внутрь жилища, а женщины стали у его дверей, готовые сражаться наравне с мужчинами. Повинуясь командам вождя, троли, огры и багбиры бросились на Азиза, а гиганты начали бросать в меня камни. Но от этих действий совершенно не было толку. Дэв, согласно плану, злобно хохоча, скрылся по землей, а я спокойно уклонялся от обстрела, отклоняя с помощью телекинеза самые точные снаряды. Через несколько секунд из земли начала появляться огромная когтистая лапа, которая хватала растерянных бойцов и затаскивала их под землю, оставляя на поверхности только плечи и голову. Начал дэв с тролей. Огры и багбиры попытались скрыться в лесу, но парочка взрывов от брошенных мною огненных шаров заставила их изменить свои намерения. Для усугубления эффекта я спикировал на землю, увеличился в росте, выдернул из земли одного троля и пустил по его телу огонь. Через пару мгновений от того осталась лишь горстка пепла. Гиганты похватали свои огромные дубины и стали на защиту дома.
   - Хватит! - мой громовой голос заставил всех замолчать, - Прекратите свое жалкое сопротивление, и я не трону ваши жизни!
   Огры и багбиры побросали оружие и попадали на колени. Гиганты остались стоять, но на их физиономиях явственно была написана безнадежность. Азиз прекратил забавляться и вылез из под земли.
   - Чего ты от нас хочешь, демон? - спросил вождь. - Нет у нас никаких сокровищ.
   - Это меня не интересует. Мне нужны храбрые воины и вы вполне подходите для этой роли. Взамен я гарантирую вашим женщинам и детям куда более безопасный кров, чем эта дыра. Им не придется беспокоится о врагах, от которых вы бежали.
   Гиганты начали переминаться с ноги на ногу и поглядывать на своего вождя. Тот смешно наморщил лоб и поскреб своими грубыми пальцами затылок. Их можно было понять: с одной стороны они понимали всю бессмысленность сопротивления, а с другой трудно было довериться демону.
   - Давай я помогу тебе решиться, - обратился я к вождю. - Сейчас ты отправишься со мной и посмотришь на будущий дом твоих женщин и детей. Только для начала прикажи своим воинам не нападать на моего слугу. Умереть они всегда успеют.
   - Ага. Давай. Ей вы! - заорал он тролям, которые почти выбрались из земли, - Хватит! Идите сюда и ждите, пока я не вернусь! И все остальные тоже!
   Я принял человеческий облик и вместе с гигантом переместился в строящийся форт. Осмотрев пещеры и панораму окрестностей, вождь остался доволен. Узнав, что здесь будут находиться отряды вооруженных огров и орков, а также несколько магов, он согласился с моим предложением. Окончательно его убедила возможность остаться здесь во главе своего семейства.
   Дальше все прошло как по маслу. Вскоре все семейство гигантов, вместе со своими нехитрыми пожитками, ограми и багбирами, через открытый мною портал переселилось на границу с Калимшаном. До конца дня я сумел разыскать, 'убедить' и переправить в форт всех известных Хамару гигантов-одиночек. На шеях гигантских тролей заблестели ошейники подчинения. Шивасса получила все необходимые размеры и приказ заказать полтора десятка комплектов брони для гигантов и столько же амулетов ускорения, со свойствами защиты от огня. Из оружия мы остановились на варианте изготовления боевых палиц, нужных размера и веса - как говориться 'дешёво и сердито'. Для этого пришлось оставить Кетаколлису приказ найти пятнадцать подходящих сухих брёвен из прочной древесины. Хамар получил приказ срочно уточнить место расположение второго лагеря холмовых гигантов, а также сосредоточить свои усилия на розыске гигантов-одиночек. Племена багбиров мне тоже не доставили неожиданностей. Используя уже давно отработанный ещё на ограх сценарий, я быстро увеличил свои силы ещё на пять десятков бойцов. Багбиры, конечно, не огры, но для грядущих битв с калимшитами вполне пригодны. Нужно только успеть 'одоспешить' новое пополнение, а оружие сгодится и обыкновенное, без магических свойств.
   ***
   Очередной визит в Сигил я решил начать с посещения квартала Молчунов. Очень уж хотелось узнать хоть что-то новое о таинственном падшем соларе. Так что план был следующим: сначала посетить мудреца, потом торговца Сериуса, а по ходу можно присмотреть кое-что из полезных мелочей в лавках и магазинах: магов следовало экипировать.
   Квартал Молчунов как обычно был почти безжизнен. Но в дверях дома Идущего в Тишине я столкнулся с уходившим посетителем. Им оказался закутанный в поношенный плащ довольно пожилой сородич мудреца. Но, не взирая на солидный возраст, движения посетителя были быстры и уверенны. Скорее всего это был один из боевых монахов, которыми славится эта нация.
   Мудрец сидел за столом и читал огромных размеров фолиант, обложка которого была изготовлена из части шкуры черного дракона, а листки, судя по всему, из кожи черных абишаи. Текст был составлен из совершенно не известных мне знаков написанными, светящимися ярко-красным светом, чернилами. При моем появлении, мудрец не спеша заложил металлическую закладку и закрыл фолиант.
   - Приветствую тебя, ищущий. Я ожидал увидеть тебя несколько раньше.
   - Прости, мудрец, но у меня очень много дел и мало времени.
   - Великие дела не терпят спешки. Поверь, это действительно так.
   - Благодарю за совет, но сейчас обстоятельства сильнее меня.
   - Что же, не будем тогда терять время. Я отыскал несколько интересных слухов и фактов, которые вполне могут иметь отношение к интересующей тебя личности. Правда, у меня нет возможности проверить так ли это на самом деле. Придется это сделать тебе самому.
   - И что же именно тебе удалось узнать?
   - Во-первых слухи о неизвестном противнике баатезу. Могу с уверенностью тебе сказать, что есть два действительно подтвержденных факта, когда дьяволы Баатора были атакованы неизвестным убийцей. Оба случая произошли на Авернусе. Первый - примерно тысячу лет назад. Тогда был убит дьявол ямы Бешахгаш, один из приближенных архидьявола Бэлла. В последствии выяснилось, что Бешахгаш плел заговор против Бэлла и его убийство списали на совесть владыки Авернуса. Во втором случае, пятьсот семь лет назад, был убит один из лордов Баатора, отряд которого как раз отправлялась на Прайм. Вместе с ним погибли и три его мага, державшие открытыми портальные врата. В результате, прорыв был закрыт, а все дьяволы, которые успели пройти через врата, были уничтожены прибывшими планетарами.
   - О каком мире Прайма идет речь?
   - Ничем особенно не примечательный мир, который носит название Арноор. Уверен, что кроме человеческих душ, дьяволов на нем ничего не интересовало. С той поры на Арнооре значительно усилилась вера в светлых богов. В обоих случаях нападавший описывался как крылатое существо, окутанное тенями. При отступлении, он словно растворился в тенях. Есть ещё несколько похожих слухов, но проверить их не возможно.
   - Занятно. Но имя нападавшего так и осталось неизвестным?
   - Да. Но ничего удивительного в этом нет, поскольку в обоих случаях убийце удалось уйти. Имя Изуал встречалось в связи с событиями в городе Торацикал. Этот портальный город был расположен во Внешних Землях и имел портал на Пазунию. В городе была сильно распространена вера в Моргиона и Таллоса. Когда концентрация веры в тёмные божества начала достигать критических размеров и в городе начались убийства прихожан светлых божеств, храм Моргиона был разрушен. По имеющимся сведениям, это произошло в результате битвы между соларом и аваторой этого божества. После победы над своим противником, солар начал истребление горожан, которое было остановлено прибывшими планетарами.
   - Солар погиб?
   - Это точно не известно. Скорее всего он погиб, когда был вынужден вступить схватку с планетарами. Но, поскольку его тела не нашли, возможно, он сумел каким-то образом обмануть своих противников и избежать смерти. Как бы там ни было, но известно, что планетары назвали его Изуал.
   - Город остался на Внешних Землях?
   - Нет. Хотя эти события наверняка отстрочили его погружение в Бездну.
   - Когда это было?
   - Со времени этих событий прошло почти две тысячи лет.
   - Интересно. Значит, солары настолько сильны, что могут сражаться на равных с аватарами богов?
   - Все зависит от конкретной личности, а также ранга и силы божества. Одни - могут, другие - нет. Древние балоры тоже достаточно серьёзные противники для аватар божеств.
   - В прошлый наш разговор ты упоминал легенду о защитнике добра.
   - Пока у меня нет её текста. Загляни ко мне через некоторое время. Тебе помогут эти сведения?
   - Пока не знаю, мудрец, но в любом случае я тебе благодарен. Как только я разберусь со своими проблемами, займусь твоим делом.
   - Хорошо, ищущий. Ступай.
   Гитцерай уже снова потерял ко мне интерес и вернулся к своей загадочной книге.
   Я покинул дом мудреца и направился к конторе Сериуса. По пути я вспоминал сражение на базе баатезу и обдумывал услышанное. Описание таинственного убийцы дьяволов очень подходило моему знакомому. Но если все эти события совершались одним и тем же лицом, то Изуал ещё опасней, чем мы с Кимбаалом предполагали. Хотя, с другой стороны, можно попробовать использовать это вынужденное знакомство в своих целях. Личность, которая может побеждать аватару бога, вполне способна помочь в деле свержения одного из Лордов Пазунии. Если не своим участием, то хотя бы советами и знаниями. Но личным участием было бы предпочтительней.
   ***
   Мы сидели с драконом в столовом зале Брэмкрига и делились новостями, попутно поглощая приготовленные поваром блюда.
   - Наши действия уже почти достигли цели, заявленной на совете лордов. Вален сообщил мне, что после Джизана в Калимшан было отозвано две сотни магов из тисячи трехсот, которые были в армии наступающей на Зазесспур. Но после последних событий Арбул Дерия был вынужден подчиниться приказу Сила Паши и отправить на родину пятьсот магов из армии, которая следовала на Дарромар. Кроме того, были отозваны также часть гениев, а гарнизон Миратмы сократили до трех тысяч бойцов.
   - Иными словами, главнокомандующий Калимшана не решился больше ослаблять группировку, направленную на осаду Зазесспура. Вместо этого он уменьшил количество магов в основной части своей армии и практически оголил свои тылы.
   - Не совсем так. Помнишь о подкреплении в пять тысяч, которые направлялись на усиление действующих сил? Вот они и задействованы на охране коммуникаций врага. А вот пограничные гарнизоны сейчас действительно практически беззащитны. Север Калимшана беззащитен, за исключением крупных городов.
   - Что же мы имеем в итоге? Зазесспур сейчас осаждает армия из пятнадцати тысяч человек, в которой насчитывается больше тысячи магов. Как думаешь, долго продержится город?
   - Уверен, что гораздо дольше, чем Миратма. Туда были отправлены дополнительные подкрепления, да и население города куда многочисленней. А беженцы с окрестностей ещё больше его увеличили. Времени на подготовку к осаде тоже было достаточно, а сейчас у калимшитов наверняка уже нет того запаса свитков и иных припасов, который был в начале кампании.
   - Я бы на это не сильно рассчитывал. Ладно, будем считать, что эта группировка врага сейчас надежно и надолго увязла в попытках захватить город.
   - К Дарромару направлялось двадцать четыре тысячи бойцов, из которых, по сведениям разведки, две тысячи магов.
   - Значит сейчас у Арбул Дерии возле Дарромара больше двадцати тысяч бойцов при поддержке полторы тысячи магов. Но столица все ещё не в осаде. Почему?
   - Гарнизон Дарромара очень силен. Захватить его с ходу не получится. А неподалеку находиться основная часть войск Тетира.
   - Я понял. Если взять Даромар в осаду, то армия окажется уязвимой, поскольку будет 'растянута' вокруг города. Существует возможность ударов как со стороны армии Хаэдрака, так и со стороны осажденного гарнизона. А преимущество в магах хоть и сохраняется, но уже не столь угрожающее. Да, положение у Арбул Дерии довольно шаткое. Я бы на его месте отступил от города и прикрыл тылы отрядам, осаждающим Зазесспур.
   - Не думаю, что Сил Паша это ему позволит. К тому же время работает против калимшитов: на коммуникациях идет партизанская война, запасы истощаются, боевой дух войск, в случае отступления, неминуемо упадет. А Тетир собирает войска. К тому же мы не слабо пошумели и в самом Калимшане.
   - То есть, Арбул Дерии нужно дать генеральное сражение?
   - Я бы на его месте так и поступил.
   Я задумался. Генеральное сражение, даже при существующем раскладе сил, армии Тетира вряд ли удастся выиграть. Даже если противники разойдутся в 'ничью', для Тетира это равносильно поражению. Нет, врага ещё нужно измотать и ослабить. После нападения на Джохар возможно отозвут ещё часть войск, но, скорее всего, в этом случае Арбул Дерия отступит от Дарромара, что бы сократить коммуникации. Да и Сил Паша не настолько глуп, чтобы полностью обескровить действующие армии. К тому же, затягивать опасно и для Тетира - Зазесспур может пасть. А тогда генеральное сражение будет ни чем иным, как изощрённым самоубийством. Что же делать?
   И тут мне в голову пришла одна мысль. Видимо она как-то отразилась на моем лице, поскольку дракон оторвался от трапезы и уставился на меня.
   - Что случилось?
   - Все нормально. Просто возникла одна почти гениальная идея.
   - Поделись.
   Я быстренько изложил дракону ход моих мыслей. Кимбаал покачал головой, но, в конце-концов, согласился.
   - Да. Все верно. Обе стороны стремятся к решающей битве, но для Тетира сейчас это очень опасно.
   - Но и затягивать ещё опасней. Верно?
   - Согласен. Выход только один - в кратчайшие строки ослабить армию противника, находящуюся у Дарромара. Так?
   Я кивнул, а дракон продолжил:
   - Похоже, что ты знаешь, как это провернуть. Надеюсь, ты не хочешь попытаться привлечь к этому Балагоса?
   Я расхохотался.
   - Удачная шутка, друг! Нет. Я же не похож на самоубийцу.
   - Тогда рассказывай.
   - Сначала я расскажу тебе кое-что из моих приключений на землях Тетира.
   Я кратко изложил дракону историю о проблемах лорда Гайвена с ликанами. Кимбаал не был глупцом, а потому пришлось рассказать и о 'Глазе Зверя', который покоился на дне моего сундука Леомунда. После этого мне оставалось только намекнуть, и мой товарищ обо всем догадался.
   - Ты хочешь воспользоваться этой вещью, создать армию ликанов и с её помощью основательно попортить кровь Арбул Дерии. Неплохой ход. Но есть один важный нюанс: кто использует этот артефакт. Я на это не согласен. Ты, скорее всего, тоже. А любой смертный рано или поздно выйдет из под нашего контроля. Тут даже псионика вряд ли поможет. Это божественная вещь и она в конце-концов перехватит контроль над разумом носителя, если не сделает это с самого начала. Демон, может и сопротивлялся бы её влиянию, но я не уверен, что в таком случае артефакт будет работать. А может и вообще уничтожит носителя или на его зов явится аватар Малара.
   - Значит, нам нужен носитель, которому не понадобится контроль с нашей стороны. Достаточно будет и того, что когда ликаны перестанут быть нужны, мы просто убьём носителя и снова спрячем 'Глаз Зверя'.
   - И где нам такого найти?
   - Есть одна мыслишка. Нужно поискать среди рыцарей или бойцов, которых я вытащил из Миратмы, или родом из других городов, уже разорённых неприятелем. Наверное, лучше среди рыцарей. Они готовы рвать калимшитов зубами, особенно если их семьи были проданы в рабство.
   - То есть, нужен человек, который добровольно пожертвует своей жизнью и душой, ради Тетира. Да, до такого я бы не додумался. Истинно демонический ход.
   - Благодарю за комплимент, но дальше все зависит от тебя.
   - Это означает, что поиском носителя буду заниматься я?
   - Больше некому. Не привлекать же к этому делу герцога Валена или моих истинных? А у меня ещё куча дел в Лесу Мир, магами надо заняться, встреча с Изуалом намечается...
   - И ты молчал о такой важной новости?!
   - Да как-то так получилось. Слишком увлекся проблемой спасения Тетира.
   - Получилось у него. Давай рассказывай.
   - Да нечего рассказывать. Дериус наконец-то встретился с Калваном и передал мое предложение о встрече. Сегодня слуга падшего сам нашёл инкуба и передал, что тот согласен. Так что сегодня ночью я отправляюсь на Коцитос. За одно посмотрю, чего там полезного мне презентовали.
   - Надеюсь, что встреча пройдет успешно.
   - Я тоже на это надеюсь. Очень хочется обезопасить себя от неприятных неожиданностей при захвате Джохара.
   - Да. Рисковать нам сейчас совсем ни к чему. Кстати, твои источники уже сообщили что либо ценное о нашем загадочном союзнике? И вообще, какие результаты посещения Клетки?
   - Все складывается удачно. Маг Гилберт согласился поучаствовать в нашей авантюре. Цену, конечно, загнул соответствующую, но он своих денег стоит. Обещал подобрать себе несколько помощников, которые умеют держать рот на замке. Так что магической поддержкой мы будем обеспечены. У торговца тоже все готово к приемке и последующей реализации трофеев. Мои шпионы сообщают, что в Джохар через три дня должна прийти очень крупная партия товаров. Похоже, что Сил Паша тоже стремится побыстрее решить сложившуюся ситуацию. Тогда и нападем.
   - Да не ходи ты вокруг да около! По Изуалу что нового?
   Я пересказал дракону добытые гитцераем сведения. Тот помолчал, задумчиво покачивая в руке бокал с вином.
   - Знаешь, - проговорил Кимбаал, - я не думаю, что к описанным событиям на Внешних Землях имеет отношение наш 'друг'. Тот солар, скорее всего, погиб.
   - Почему ты так считаешь?
   - Сам посуди: после боя с аватарой божества, всякий, кто дружит со своей головой, просто сбежал бы подальше. Этот же словно искал смерти - начал убивать смертных и вступил в схватку с планетарами. И это, заметь, после такого изматывающего сражения. Живым он точно оттуда не выбрался. Скорее всего небесные воины приложили его сообща чем-то особенным, так что и пуха от перьев не осталось.
   - Возможно. А убийца баатезу?
   - Очень даже может быть, что это наш знакомый. Но мы это вряд ли когда узнаем наверняка. По большому счёту, лично мне это и не так уж и важно. Особенно, если он согласится нам помочь и не потребует в замен какой-то особо заковыристой услуги. Ты уж при разговоре с ним будь поаккуратней. Не лезь на рожон. А то знаю я вас, демонов.
   - Учту твое пожелание. Ладно, хватит об этом. Тут Хамар несколько племен орков нашел. Может, стоит тебе к ним наведаться? Нам с тобой от участвия в главной битве никак не отвертеться, если хотим сохранить свои владения в Тетире.
   - Не знаю. Наверное, нет. Лучше ещё разок в Лес Велдат слетаю. С гнолами попроще все. Вот только с доспехами для них проблема.
   - На острове полно калимшитских трофеев. Надо поговорить с местными кузнецами, может, они чего и придумают. Не пропадать же добру. Я озадачу Эрнисона.
   - Это вариант. Тогда не буду откладывать и сегодня же отправлюсь увеличивать свои отряды.
   - Как вернешься - займись поиском кандидатуры носителя.
   - Сделаем. А своих подчинённых он сам будет набирать?
   - Поручим сию задачу Мертушу. Пусть ещё парочку калимшитских деревень посетят. Сотни две пленных нам для начала хватит. За одно пусть Сил Паша с советникам получат лишнее подтверждение, дескать, мы и дальше действуем на западе Калимшана.
   - Логично. Предоставим носителю 'Глаза' материал для основы отряда, а дальше пусть займется тылами Арбул Дерии. Несколько вражеских караванов или отрядов существенно пополнят ряды ликанов. Ладно, - дракон встал из-за стола, - с задачами на ближайшие сутки разобрались. Пора браться за работу.
   - Подожди. Присядь пока, - я подождал, пока дракон снова сядет за стол и продолжил. - с 'Глазом Зверя' есть ещё одна проблема. Лорд Гайвен был мною уведомлен, что причина возникновения ликанов в его землях была уничтожена. Понимаешь, о чём я?
   - Да, ты прав, - подтвердил Кимбаал мои опасения, - С появлением 'орды' ликанов, у этого дворянчика наверняка возникнут подозрения. Хотя, скорее всего, они у него никуда и не девались. Да и в королевском окружении тоже далеко не одни лопухи сидят. Если этот Гайвен поделится своими мыслями с умными советниками нашего королька-гумманиста, то... - мой соратник сделал многозначительную паузу, - Эту проблему надо решить просто: нет человека - нет проблем. А время для этого самое подходящее - война. Ладно, ты занимайся своими делами, а попутно разузнаю где именно сейчас находится 'возможный источник проблем' и каковы его успехи на полях войны. Потом решим что и как с ним делать. Может калимшиты уже успели решить нашу проблему. Сейчас тебе лучше всего сосредоточиться на том, как привлечь к последней акции Изуала. Сил Пашу и его советников мы уже достаточно долго оставляли в дураках, так что они могут и научиться на собственных ошибках.
   - Я понял. Приложу все усилия, чтобы такой 'козырь', оказался в нашем распоряжении. Только вот играть, скорее всего, придется опять по его правилам.
   - Естественно. Неужели ты думал, что будет по-другому. Но лично я в этом не вижу ничего плохого, - ответил дракон, и снова поднялся из-за стола, давая понять, что пора заканчивать разговоры.
   ***
   Начал я с посещения острова. Вызвал к себе Мертуша, Гирбала и Дхабура и поставил им задачи. Для начала им, вместе с элитной десяткой, предписывалось заняться уже известными свободными гениями. Самому заниматься этим не хотелось, да и времени не было. А войска в Шухаке следовало усилить чем побыстрее. Держать сейчас там истинных я не мог, так что пусть пока Шивасса хоть на ифритов может рассчитывать в случае чего.
   - Потом нанесите визит в парочку деревень. Нужны пленные и животные на мясо. Постарайтесь не наследить. Мертуш за главного. Вы меня поняли?
   - Да, владыка, - почти хором ответили демоны.
   - Тогда ловите образы.
   После этого я выслушал очередной доклад Рулаха о состоянии дел на 'ввереной ему территории', в очередной раз договорился с иллитидами о помощи в обработке пленных магов и отправился в Лес Мир. До конца дня я планировал увеличить отряд гигантов до пятнадцати бойцов. Хамар с поставленной задачей уже справился, так что дело лишь за мной.
   ***
   Зал трактира 'Тихий уголок' снова был почти полон. Одни посетители усиленно работали челюстями, поглощая поданные им блюда, другие, вальяжно развалившись, потягивали вино, третьи уже договаривались с проститутками. Одна подгулявшая компания пыталась что-то доказать вышибале, который уверенно теснил её к выходу. 'Глупцы', подумал я проходя возле них, 'даже не замечают, как у фирболга начинают гулять желваки на скулах'.
   Калван сидел за столиком в углу и сосредоточенно расправлялся мясным пирогом, размеры которого вызывали уважение к аппетиту бывшего псового архонта. На сей раз слуга падшего был облачен в кожаный доспех. При моем появлении он не выявил ни каких эмоций, а просто указал на свободный стул. Похоже, что мы заметили друг-друга одновременно, если только он не сделал этого раньше.
   - Я должен задать вопрос, - выдал он вместо приветствия.
   - Ну раз должен - задавай.
   - Господин велел спросить, как долго ты и твои слуги собираетесь испытывать свою удачу?
   - Не зарывайся, собакоголовый, - сквозь зубы процедил я, с трудом сдерживая волну гнева.
   - Я не зарываюсь, а просто задаю вопрос. И ответа на него пока не услышал.
   - Во многом это будет зависеть от результата моего разговора с твоим хозяином.
   - Координаты места сбора не изменились.
   Калван снова вернулся к своему сражению с пирогом. У меня просто руки зачесались от желания запихнуть ему в глотку это произведение местного повара целиком. Жаль, что делать нечто подобное пока не стоит. Но и оставлять подобную наглость без внимания не стоит.
   - Мне вот интересно, откуда столько неприязни к моей персоне? В прошлые разы ты был куда вежливей. Может, рогатый чего лишнего оторвал и теперь тебе на сук засматриваться бессмысленно?
   Калван оторвался от еды и с натянутой улыбкой ответил.
   - Раскрою один секрет: я регенерирую почти как троль. Если бы чего и оторвали, то оно бы за столько времени давно выросло. Только вот пока мы тут задушевные беседы ведем, время то не стоит. Оно такого свойства, в отличии от интересующего некоторых органа, не имеет.
   Я снова с трудом подавил накатившую волну гнева. Радовало только то, что этого невозмутимого служаку оказывается тоже можно 'достать'.
   - Смотри не подавись, - кинул я поднимаясь из-за стола.
   - Благодарствую на добром слове, - прочавкал в ответ Калван.
   По дороге к выходу из города, я подумал, что надо предложить Изуалу другой способ связи. Или пусть связного поменяет. Этот собакоголовый что-то сильно начал меня раздражать. В один прекрасный момент я не сдержусь и оторву ему башку. Хотя сделать это, скорее всего, будет не так уж и просто. Боец, сумевший 'уделать' корнугона, может удивить и балора.
   ***
   Врата на Пандесмос я открыл, используя приёмы, подсмотренные в убитого мной на Слое Алого Бога глабрезу. Чертить на земле фигуру для открытия портала не хотелось, а привлекать лишнее внимание тоже не стоило: падший относился к сохранению секретности серьёзно.
   - Неплохой ход, но действительно опытных противников таким дешёвым фокусом не проведешь.
   Падший обнаружился на одном из валунов позади открытых мной врат. Он довольно странно выглядел для здешних мест: прекрасный костюм из красного шелка и кружев совсем не походил на одежду, необходимую для путешествия по этому плану. Но порывы ветра, который теребил мой плащ, словно не замечали этот придворный наряд. Создавалось впечатление, что ветер избегал Изуала.
   - Я тоже рад тебя видеть.
   - Это все, на что ты способен? Я имею в виду способы перемещения.
   Тон падшего был полон искреннего непонимания и сожаления. Так мог бы говорить учитель, который готовил своего лучшего ученика к победе, а тот отсеялся где-то на середине дистанции. Во мне начала закипать злоба, но усилием воли я взял себя под контроль. Мне нужна помощь этого существа, так что не стоит поддаваться на его провокации. В конце-концов может он действительно ожидал большего от балора.
   - А что, можешь чему-то научить? - ироническим тоном поинтересовался я.
   Где-то на краю сознания бродила шальная мысль попробовать раскрутить Изуала на парочку 'трюков'. Если он действительно умеет проникать во владения герцогов Баатора и уходить оттуда безнаказанным, то моя маскировка врат под слабенькое заклинание действительно выглядит как жалкий фокус.
   - Я подумаю, - серъёзно ответил падший, - Возможно я преподам тебе несколько уроков, но не сейчас. Мне сообщили, что ты хотел встретиться. У тебя проблемы в Калимшане?
   'М-да, с ним действительно трудно общаться. А провести, скорее всего, просто нереально' - подумал я.
   - Да вроде нет.
   - Тогда к чему эта встреча?
   - Хотел узнать, как ты относишься к возможности неплохо заработать.
   - Я тебя удивлю, но положительно. Только вот в чём проблема: многое зависит от предлагаемого способа раздобыть деньги и причитающейся суммы. Сотня камней душ, например, меня не интересует.
   - Я планирую совершить нападение на один из городов Калимшана. Добыча предстоит очень солидная.
   - Если я не ошибаюсь, речь идет о Джохаре, - констатировал Изуал.
   Я опешил: название города знали только я, Кимбаал и Шивасса. Мысль о том, что дракон затеял свою игру, выглядела очень маловероятной, а о предательстве марилитки нечего было и говорить. Между тем падший продолжил свою речь, и она принесла мне новые ошеломительные вести.
   - Ход хороший, но запоздалый. Вас там уже ждут. А основная часть поставок товара из Тэй пойдет немного другим путём. Нет, конечно, в Джохаре будет много всякого барахла, - Изуал сделал ударение на последнем слове. - Но это будет именно барахло. Впрочем, армии Тетира оно бы тоже пригодилось.
   - Откуда ты знаешь такие подробности?
   - У меня свои источники информации. К тому же я умею работать головой, в отличии от некоторых личностей, с которыми приходится общаться. Вы, ребятишки, вообще заигрались. Неужели ты думаешь, что на троне Калимшана сидит полный глупец, а его советники все как один страдают идиотизмом? Или ты думаешь, что если вычислили одного шпиона, то уже ликвидирована вся шпионская сеть в Тетире?
   - В окружении Хаэдрака есть ещё предатели?
   - Предатели? Нет. Скорее ещё не определившиеся. Но Сил Паша вряд ли надеялся на одного лишь Зарикса. Сведения можно собирать разные и использовать не только дворян. Главное - уметь делать правильные выводы.
   - А Сил Паша, значит, умеет это делать?
   - Естественно. Иначе с какой целью он создает видимость охоты на твои отряды в восточных землях своего царства и позволяет убивать своих подданных?
   - То есть, он хочет убедить меня, что войска и маги ищут нас именно там? А сам готовит ловушку, чтобы убить меня?
   - Убить? Нет, не думаю. Скорее всего - взять в плен. Ты подставился, когда открыто выступил со своим предложением на совете. А за одно подставил и дракона. Вас спасло только одно - калимшиты слишком много сил бросили в Тетир. Только по этому после Джизана вам удалось сжечь ещё один город. Нет у Сил Паши сейчас сил, чтобы организовать ловушки в большей части подходящих городов. А с Эль Дагаром и Даххаком вы переиграли его советников, хотя там и свои военачальники перестарались тоже. Впрочем, это уже несущественные детали.
   - Но в Джохаре количество войск не увеличилось!
   - А зачем туда отправлять дополнительных бойцов? Там уже сейчас трое архимагов и три десятка их помощников рангом поменьше. И это помимо гарнизона. Да и Красные Волшебники в стороне не останутся.
   Вот так новости. При таком расскладе сил, наша атака становится полностью бессмысленной. Перспектива оказаться в шкатулке удержания или ещё в чем-то подобном меня никак не устраивала. Дракону его шкура тоже нужна целой. И мои шпионы ничего не заметили.
   - Тогда придется менять планы. Извини, что пришлось тебя потревожить.
   - Зачем менять планы?
   - Так ведь... - у меня просто не нашлось слов.
   - Вот именно. Всё так удачно складывается, а ты - 'планы нужно менять'. У вас там и планов то, наверное, не было толковых. Ну что из того, что противник ожидает вашего нападения? Теперь и вам об этом известно. Калимшиты жаждут боя? Значит нужно организовать им достойного противника. Изменили маршрут поставок товаров? Отлично. Значит охрана там, скорее всего, будет не столь сильной. Думать надо. Шевелить мозгами. Понимаешь?
   - А мы значит не думали? - закипая от гнева, осведомился я.
   - Почему не думали? Думали. Вот только кажется мне, что не тем местом. Ну с тобой то все понятно. Но вот как дракон облажался, этого я никак понять не могу.
   Тон Изуала просто выводил меня из себя: он словно не разговаривал со мной, а так, размышлял вслух о своем. И это очень напоминало поиск его, падшего, собственных ошибок.
   - Ну ты, - зарычал я, из последних сил сдерживая себя, - Следи за словами. А не то...
   Лезвие странного оружия падшего оказалось возле моей шеи. Я ещё сумел каким-то чудом увидеть движение клинка и призвать свой 'Разящий', но парировать... Нет, сражаться с этим типом мне сейчас точно не по силам. И уж точно не с таким оружием: туманный клинок вытягивал мою силу прямо из ауры, словно губка, которая впитывает воду.
   - Я честно признаюсь, что сейчас очень сомневаюсь в правильности принятого мной однажды решения, - холодным тоном просветил меня падший.
   - Ты это о чём? - злым голосом осведомился я.
   - Да вот не знаю, стоит ли мне и дальше нянчиться с балором-молокососом. Или лучше прямо сейчас снести ему башку и не тратить свои силы в пустую.
   - Это тебе решать, - я убрал 'Разящий', - Твои планы мне не ведомы.
   - Повторять не буду, поэтому слушай и запоминай. Я больше таких выходок не потерплю. Если ты не научишься себя контролировать, то ничего тебе не светит. На полях сражений свою ярость показывай, если мозгами работать не можешь. А теперь о главном. Сейчас мне, как ни странно это прозвучит, нужно то же самое, что и тебе. Нужно что бы ты обрёл реальную, - падший выделил последнее слово, - власть в Бездне. Догадываешься о чём я?
   - Источник Силы?
   - И это тоже. К сожалению с Источником я не могу тебе помочь, ибо моё могущество имеет другое происхождение, - Изуал убрал свое оружие и снова сел на камень, - Но я знаю точно, что тебе делать не надо.
   - Интересно узнать мнение столь опытного 'наставника'.
   - Не надо сейчас застревать на Прайме. Так ты добьёшься только одного - визита планетаров. А это будет означать крушение не только твоих планов, но и конец твоего существования. Или ты готов к схватке с отрядом небесного воинства?
   Если каждый из планаров хоть на треть так же хорош в схватке, как мой собеседник, то тягаться с целым отрядом подобных бойцов будет самоубийством. Сейчас, после произошедшего, я это понимал совершенно отчётливо. Не знаю что именно стало причиной: потеря сил в следствие контакта с мечём Изуала или моё человеческое наследие, но я уже полностью контролировал себя. Нет, гнев не пропал, но сейчас находился под контролем и не мешал думать.
   - Нет, не готов.
   - Хорошо, что ты это понял. Ладно, я помогу тебе решить эту проблему.
   - Но ведь ты сам говорил, что вДжохаре...
   - Да, говорил. Но я не имею в виду только Джохар. У тебя вообще проблемы с делами на Прайме. Ты застрял на Ториле, а между тем назревает необходимость твоего присутствия в Шухаке.
   - Раз ты знаешь о грядущих проблемах в моем городе, то почему бы и помочь в их решении.
   - Я что, нянька для малолетних балоров? Мы с тобой временные союзники и только. Так что разгребать все твое дерьмо я не намерен. Эдак ты вообще ничему не научишься. Достаточно и того, что я тебя предупредил. Вернемся к Торилу. Излагай ваш план атаки на Джохар.
   Слушал Изуал внимательно, хотя по его внешнему виду этого и нельзя было сказать. Тем не мнение на половину его вопросов, последовавших после рассказа, мне пришлось отвечать довольно односложно: 'Не знаю', 'Не известно', 'Не думал'. Из этого допроса я сделал два вывода. Первый - тягаться с падшим в планировании операций мне и моим советникам будет невероятно сложно. Второй - бывший солар затевает какую-то свою игру.
   - Понятно, - подытожил Изуал, - Все могло бы и получится. Но при условии, что Сил Паша действительно не разгадал бы твой замысел. Увы, это не так. Но с другой стороны ничто не мешает внести коррективы.
   - Например?
   - Калимшиты готовятся к атаке на Джохар. Пусть там и повоюют. Только не с нами. А мы, тем временем, прервём поставки из Тэй. И сделаем это за пределами Калимшана. С этим я разберусь, а вот что ты думаешь дальше делать?
   - А это тебе зачем?
   - Да вот интересно, какие глупости ты ещё успел натворить. Может ещё успею что-то исправить. Ладно-ладно, не кипятись. Просто война в мире смертных затрагивает не только самих смертных, а ещё и личностей посильнее, даже если последние отказываются это признавать. В таких ситуациях, как правило, играют серьёзные игроки, а вот это мне уже интересно. Да и тебе наверняка будет полезно, если я сумею что-то выяснить.
   Я задумался. С одной стороны падший ,наверное, прав. В конце-концов у него в подобного рода делах опыта гораздо больше чем у меня. А знать хоть крохи информации о планах если не божеств, то хотя бы их слуг, было бы весьма кстати. С другой - не хочется окончательно попадать в зависимость от этого 'самостоятельного игрока'. Но если подумать, то получается, что он и так уже в курсе большей части моих дел. И, скорее всего, эта часть относится к моим владениям на Ториле. Может я и ошибаюсь, но похоже, что о делах в Шухаке Изуал особо не в курсе. Очень уж 'резво' он ушел от разговора о грядущих проблемах моего города в Пазунии. Вывод - чем быстрее я вернусь на Пазунию, тем быстрее избавлюсь от 'надоедливой няньки'.
   - Хорошо. Я согласен. Что именно тебя интересует?
   Расспрашивал меня Изуал основательно. Я довольно быстро понял, что о состоянии дел в Тетире и Калимшане ему известно гораздо больше, чем мне и Кимбаалу вместе взятым. Больше, но не все. Хоть я и старался уйти от темы 'Глаза Зверя', но падший буквально 'вытащил' эту информацию из меня. Пришлось рассказать все с самого начала и закончить своими опасениями.
   - Интересно, очень интересно. Скажи, а тебе не показалось странным, что такая могущественная вещь вот так 'случайно' стала собственностью попрошайки? Хотя, скорее всего, ты не задумывался об этом. Нет, тут что-то не так. Этот артефакт, считавшийся потерянным навеки, не мог вот так просто всплыть из небытия именно в Тетире накануне войны. Ладно, в любом случае я твой план по использованию этой вещи поддерживаю.
   Я удивился. Честно говоря, была мысль, что Изуал потребует прекратить такое 'неподобство' и отдать 'Глаз Зверя' ему.
   - Неожиданно. Я, честно говоря, думал, что ты потребуешь эту вещь себе.
   - Правильно думал. Потребую. Но не сейчас и не просто так, а с хорошей для тебя компенсацией. Ты ведь наверняка думал использовать артефакт для создания оружия или чего-то подобного?
   - Была и такая мысль.
   - Это будет бессмысленное уничтожение отличного инструмента. Поступим вот как: когда ваш 'носитель' выполнит свою миссию, 'Глаз Зверя' я заберу. А в замен ты получишь возможность создать подходящее для твоих планов оружие без привлечения ненужного внимания. К тому же тебе сейчас не стоит связываться с Лордом Тварей, да и в ближайшем будущем тоже. А он придёт за своей вещью, раньше или позже. В качестве бонуса, обещаю тебе несколько уроков. В целях повышения твоей квалификации, так сказать.
   - Очень щедрое предложение, - с сарказмом ответил я.
   - Хватит ёрничать. Ты прекрасно понимаешь, что я прав. Или тебе нужна личная вражда с этим божеством? А приняв мое предложение ты во всех отношениях выигрываешь.
   - А с лордом Гайвеном как? Да и король тоже многое заподозрит.
   - С дворянином вам придется, к сожалению, разобраться, - Изуал провёл себе по шее большим пальцем. - Ты прав: он первым свяжет прошлое и настоящее воедино. Жаль. Судя по всему, это достойный человек. Ну а с королём придется что-то придумать. Убивать его тебе не позволят, в том числе и я. В очередную твою сказку он на этот раз не поверит. Придется говорить правду. Но нужно изложить свой вариант правды. Только его нужно сначала продумать. А что бы все выглядело правдоподобно, нужно разузнать историю появления этого артефакта в землях Тетира.
   - И как это сделать?
   - Я сам займусь этим вопросом. Ты только проследи, что бы раньше времени все не открылось. Случайностей здесь не нужно. Если Гайвена убрать до появления ликанов, то какое-то время можно выиграть. В конце-концов король и королева Тетира не дураки, и если события пройдут в нужном для королевства русле, то они на многое предпочтут закрыть глаза.
   - Уверен? Хаэдрак ещё тот идеалист.
   - Да, идеалы у него присутствуют. Но это не самый плохой порок для правителя, поверь мне. Хотя кому это я говорю о пороках? Демону!
   - Смешно. Теперь можно мне несколько вопросов?
   - Можешь их не задавать. Первое - с Джохаром тебе делать почти ничего не надо. Отдай только своим шпионам приказ самоликвидироваться с началом заварушки. И пусть при этом создадут как можно больше проблем калимшитам.
   - Заварушки?
   - Они все поймут. Я организую в этом городке нечто вроде локального армагедона. Вам не стоит соваться в Джохар. Лучше 'засветись' в это время в Дарромаре. Теперь второе. Готовьте свои отряды. Перехватим товар в процессе поставки, так сказать. Это будет куда безопасней и эффективней. Я уточню кое-какие детали и свяжусь с тобой. Предупреди своего управляющего в Бремкриге, о возможном визите. Ключевая фраза - 'Граф интересовался этим свитком'.
   - Кстати о связи. Меня раздражает твой связной. И если с тобой я поделать ничего не могу, то этого 'пса-переростка' я когда-то урою.
   - Может быть ты и справишься. Но учти, что он мне нужен. Что же касается связи, то на будущее я подумаю над этим вопросом. Ну а сейчас тебе придется потерпеть, - Изуал поднялся с камня, - Заскочи в пещеру, в которой происходила наша первая встреча. В камере для пленников для тебя оставленные обещанные вещи. Думаю, что они тебе пригодятся.
   Падший шагнул в густую тень от камней и исчез.
   ***
   Я смотрел на содержимое огромного деревянного ящика и мне постепенно становилась понятной вся величина ненависти, которую испытывает Изуал к баатезу. Нет, в принципе всем известно, что никаких тёплых чувств к дьяволам Баатора жители верхних планов не испытывают. Но мой знакомый явно этим не ограничился. Даже расовая ненависть таннари к своим извечным противникам имела все шансы проиграть при сравнении. Впору было вспомнить термин с старушки Земли - маньяк. Ненависть падшего наверняка граничила с патологией, если уже не была ней.
   Пространство между четырьмя стенками ящика было наполнено вещами, при создании которых баатезу служили 'материалом'. При чём использовалось всё: и души, и тела. Кольца подчинения, которые заказывал я, теоретически давали дьяволам шанс на освобождение. В отличии от меня Изуал предпочитал использовать 'ресурсы' по иному. В ящике находились вещи, которые нельзя создать, сохраняя при этом жизнь баатезу: парочка доспехов из кожи корнугонов, шлемы из их черепов, разные готовые изделия и просто заготовки из костей этих дьяволов. Присутствовал также приличных размеров керамический сосуд, наверняка наполненный кровью баатезу. Это заставляло задуматься.
   Падший, как ни странно, сдержал свое слово и предоставил мне не только полный ящик ценных, но лично для меня довольно бесполезных, вещей. На самом верху этой кучи 'подарков' лежал густо исписанный рунами браслет из чёрной бронзы. Увидев сияние магических знаков, я не удержался и провел опознание этого предмета прямо на месте. Результатом я остался очень доволен: браслет увеличивал магический потенциал своего хозяина на треть. При этом пропорционально увеличивалось количество доступных заклинаний каждого уровня. Очень достойная вещь. В Миратме, например, она мне очень пригодилась бы. Плюс к этому браслет обладал свойством изменять свой размер и обеспечивал надежную защиту от огня, в том числе и магического. Как я понимал, при создании этого предмета была использована душа корнугона.
   Рядом с браслетом сиял драгоценный камень. Он содержал в себе душу второго рогатого дьявола. Сначала я удивился, но потом сообразил смысл этого подарка: души подобного 'ранга' очень затребованы при создании предметов, которыми я собирался обзавестись в ближайшем будущем. Но если Изуал уже до нашего разговора предоставил мне столь ценный материал, то о какой компенсации за 'Глаз Зверя' тогда шла речь? Что-то уж больно он щедр.
   ***
   - Не хочется попадать в зависимость от этого падшего солара, но в данном случае я готов снова исполнять его приказы, - дракон был вполне серъёзен, - Не знаю что он там задумал с Джохаром, но в любом случае готов держаться от этого городка подальше. Даже если там и не случится армагедона, то иметь дело с тремя архимагами я не имею никакого желания.
   По возвращении с Пандемониума я буквально не находил себе места. С одной стороны наши проблемы с Джохаром и срывом поставок товаров для армии Калимшана вроде как были решены и даже более того... Но я снова оказался в роли 'чертика на ниточках'. Нет, Изуал не запретил самостоятельные действия, даже наоборот оставил широкий простор для них, но... После нашего разговора пришло осознание, что каждый наш шаг следовало очень тщательно продумывать. Падший показал как много факторов я и мои советники пропустили. Если поразмышлять над многими прошедшими событиями, то напрашивается вывод, что кто-то, скорее всего, уже начал использовать меня в своих планах. Ну с Изуалом то все понятно - он сам открыто заявил, что имеет на меня свои виды и даже готов оказать посильную помощь в моем обучении. Но вот утверждать, что на Тетире я действовал свободно, было уже сложно. Возможно мне попросту 'разрешили' творить бесчинства в Калимшане. Ведь среди 'отработанного материала' наверняка были хоть какие-то жрецы того или иного божества. Да и с 'Глазом Зверя' действительно все не так просто, как казалось раньше. Этот предмет ведь предназначен для жрецов Малара и вряд ли этот бог не почувствовал его активацию после стольких лет. Да и сомнительно, что бандиты вот так запросто носят при себе столь могущественные вещи. И почему тот, кто убил вора не забрал столь ценный трофей, а попросту оставил его на остывающем трупе? Почему Хаэдрак ІІІ довольно быстро согласился с моими трактовками довольно таки необычных событий в королевстве, непосредственным участником которых мне довелось быть? Подумав, я насчитал аж пять эпизодов, после каждого из которых следовало провести тщательное расследование. И это не учитывая обязательств по поставках Эринского железа. Король конечно гуманист, что немало ему мешает, но далеко не дурак. Да и его советники тоже.
   Все эти свои размышления вместе с содержанием разговора я вывалил на Кимбаала, когда он появился в Брэмкриге. Дракон, к моему удивлению, отнесся ко всему этому гораздо спокойней чем я. Скорее всего тут сыграла свою роль ущемлённая гордость балора. Кимбаал, безусловно, тоже был очень щепетилен в вопросах своей чести, но благодаря гораздо более уравновешенному характеру смотрел на многие вещи по иному. И, в конце-концов, это не ему походя доказали настолько справедлив эпитет 'молокосос'. Так что узнать мнение его было очень интересно и полезно. Особенно если учесть, что вызывать сюда марилитку сейчас не стоило.
   - И ещё эти игры божеств. Как думаешь, он прав в этом вопросе?
   - Во всяком случае опыта в делах подобного рода у него наверняка побольше. Если он действительно настолько древний, как мы предполагаем. Нам надо действовать очень осмотрительно. Я как-то совсем не имею желания перейти дорогу кому-то из божественных личностей. Это Балагос может позволить себе некоторые вольности.
   Мне вспомнилось памятное посещение храма Ловиатар в Дарромаре. Да, с такими личностями лучше не связываться. Ну покрайней мере не сейчас. Интересно как Изуалу удаётся вести свою игру на их поле? Хотя, если подумать, солары вполне могут сами стать божествами. Только эта глупая черта их характера - стремление служить - мешает. Я даже испытал некоторое презрение к Изуалу. Подумать только - такая личность, и в своё время была просто слугой. Мои истинные служат мне только из-за заклятия Имени, а эти 'пернатые' добровольно предпочитают служение, оставляя власть другим. Интересно, а кому прислуживал наш падший? И что же такое произошло, что он не только оставил своего господина, но и Свет вообще? Да, многое же мне неизвестно. Очень многое. Одно известно наверняка - с божествами у него отношения довольно напряжённые. Причём, похоже, что со всеми.
   - Да, разборок с божествами нам точно не нужно. Хотя, если Изуал прав, они могут довольно быстро из предположений стать реальностью.
   - Ну, учитывая интерес, который падший проявил к твоей личности, он сделает все, чтобы этого не произошло. Вот только даже не догадываюсь, что же именно он может предпринять. Его пёрышки ведь тоже многих интересуют. Даже куда сильнее чем твои рога и уж тем более моя шкура.
   - Сколько не думаю, так и не смог понять, что же этому солару от меня надо. Желает чтобы я обрел реальную власть и Силу в Бездне. А на кой ... это ему нужно? Он ведь не безмозглый мэйн и прекрасно понимает, что как только я достигну этого, то его влияние на меня закончится и он обретёт нового серъёзного врага.
   - Этот вопрос из разряда тех же, что и мой предыдущий. Чего ты голову ломаешь над абстрактными проблемами? У нас времени всего-ничего. Давай реальными вещами заниматься. Я узнал где сейчас находится интересующий нас лорд.
   - Смею предположить, что на войне.
   - Это хорошо, что ты можешь шутить. Конечно на войне. Где ещё быть такому опытному бойцу, у которого к калимшитам свои счёты. Нам очень повезло - лорд Гайвен возглавляет один из 'летучих' отрядов, которые работают на коммуникациях врага. Сейчас он где-то в моих владениях.
   - Как тебе удалось это узнать?
   - Невероятное везение. Я заскочил к лорду Валену, чтобы узнать как там обстоят дела Зазеспуре и какие планы у командования. В разговоре герцог сам возвестил меня, что мой замок хоть и оккупирован, но абсолютно не пострадал. Ну я естественно поинтересовался откуда такие сведения, и он, под большим секретом, сообщил, что твой старый знакомый лорд Гайвен со своим отрядом громит караваны калимшитов как неподалеку от пожалованых мне владений.
   - Отлично! Такое задание очень рискованно. Надеюсь лорд успел достаточно попортить крови своим давним противникам?
   - Ну, не настолько как мы, но всё же достаточно для того, чтобы его голову оценили в приличную суму. Лорд очень неосторожен - оставляет врагам послания. Уж не знаю чем вызвана такая ненависть к калимшитам, но он не оставляет в живых ни одного пленного, а иногда на трупах находят его клеймо. Странная жестокость, ведь в своих владениях он вполне адекватен.
   - Лорд Гайвен служил на границе с Калимшаном. Наверное что-то случилось в те времена. Но нам это не важно. Пусть калимшиты сделают 'грязную работу'. Мы только немного их подтолкнём в нужном направлении. Есть идеи, как это сделать?
   Дракон согласно кивнул.
   - Думаю, что нам стоит навестить племена моих орков. За одно узнаю, как там захватчики в моих владениях хозяйничают.
   - Хочешь сделать им парочку сюрпризов? Тогда надо подготовиться.
   - На месте разберёмся. В конце-концов я могу просто отравить весь нынешний гарнизон моего замка.
   - А как там дела с кандидатом на роль 'носителя'?
   - Ты не поверишь, но эту проблему я практически решил.
   - И каким же образом?
   - После нашего разговора я немного поразмышлял и решил начать поиски кандидатов в лечебницах. Сам посуди: самые яростные противники калимшитов наверняка будут постоянно ввязываться в схватки с врагом. А следовательно и получать раны с увечьями. Так что я выявил желание помочь страждущим. Кое-какие познания в науке исцеления у меня есть, так что никаких подозрений вроде это не вызвало. Так я и отыскал подходящую кандидатуру. Сейчас он в Бремкриге: спит в одной из моих комнат.
   - Ты уже рассказал ему все?
   - Нет. Этот рыцарь ещё жив только благодаря мои заклинаниям и эллексирам. По моим расчётам в чувство он придет примерно через сутки. А дальше у него только один шанс доставить калимшитам неприятности - наше предложение. Не удивляйся, тут все просто. Он - не жилец. Спасти ему жизнь может только божественная сила. Но, поскольку жрецы-целители в Дарромаре ему не помогли, то остается только 'Глаз Зверя'. Судя по тому, что о нём рассказывали, то от такого предложения он не откажется.
   - Ты уверен, что этот рыцарь доживёт до завтра?
   -Не беспокойся. Доживет, выслушает нас и, уверен, что согласится. Времени у нас мало, так что если ты не против, то стоит навестить моих подданных. Чем быстрее мы устраним лорда Гайвена, тем больше времени у нас будет для принятия решения, каким образом мы 'навешаем лапши' на уши Хаэдраку и его советникам. Хотя Изуал прав - если наш план сработает, то слишком глубоко никто копать не будет.
   - 'Победителей не судят'. Может быть всё так и будет. Хотя всегда есть шанс, что что-то пойдет не так. Но чего мы сейчас будем этим заморачиваться. Давай определяйся куда нам будет лучше телепортироваться и готовь нужный образ.
   ***
   Местом прибытия Кимбаал выбрал небольшую поляну в лесу, расположенную неподалеку от поселения орков. Переместились мы без проблем - сказывалась сила, полученная от поедания побежденного Изуалом дьявола ямы. Но вот минут через пятнадцать в лагере орков нас ожидал сюрприз. Вернее сюрпризом оказалось полное уничтожение последнего.
   Поселения орков больше не существовало. Нас окружали обгоревшие остовы хижин, груды золы и трупы. Судя по всему, это случилось никак не больше суток назад. И если бы не недавний дождь, свежесть которого до сих пор ощущалась в воздухе, то мы бы узнали о случившемся гораздо раньше - по запаху гари и столбам дыма.
   Кимбаал был внешне спокоен, но аура дракона просто пылала от переполняющих его чувств. Сам факт гибели этого племени, скорее всего, его абсолютно не волновал. Подумаешь, вырезал кто-то сотню-вторую орков. Не страшно: недостатка в этих гоблиноидах на Фаэруне не наблюдается и через пару лет, если не раньше, в этих местах наверняка поселится другое племя. Однако тот факт, что это сделали именно с его подданними, и теперь решение нашей задачи могло быть очень осложнено, выводил из себя не только Кимбаала, но и меня. Надо было выяснить, кто это сделал и не остался ли кто-то в живых?
   Дракон наклонился над одним из тел и выдернул обломок стрелы.
   - Нахаб, - позвал он меня, - подойди сюда и взгляни на это.
   Честно говоря, сначала я и не понял, что именно хотел мне показать Кимбаал. На его ладони лежала примерно половина стрелы с трехгранным наконечником из бронзы. Но потом я припомнил стрелы, которыми обстреливали калимшиты защитников Миратмы. Тетирские бойцы охотно использовали их, и много мальчишек, в периоды затишья, собирали эти метательные снаряды. Но этот обломок отличался от них. Он был тоньше и, если можно так выразиться, изящнее. На результат труда человеческих рук он походил весьма отдалённо.
   - Не похоже это на человеческую стрелу.
   - Да, ты прав, Нахаб. Я уверен, что это, - Кимбаал указал наконечником на пожарище, - сделали не калимшиты. Стрела эльфийская. Не могу только понять откуда тут могли взяться 'ушастые'. В этих землях нет ни одного их поселения.
   - Ты уверен?
   - Да. В свое время мне довелось выковырять некоторое количество подобных 'колючек' из своего тела. Довольно болезненное занятие, замечу.
   - Вообще-то я не о том. Ты уверен, что эльфов нет поблизости?
   - Да. Эти земли граничат с Калимшаном, а эльфы давно ушли оттуда. Ты же сам прекрасно знаешь, как эти скоты относятся к чужакам. А к другим расам они и подавно не испытывали ничего, кроме ненависти. Так что ближайшее поселение 'ушастых' далеко на севере.
   - Следовательно, - закончил я мысль дракона, - вражды именно к этому племени орков быть не могло.
   - Получается что так.
   - Странная ситуация. Может кто-то вспомнил твои прошлые грехи, дружище?
   - Не уверен. Да, было у меня несколько стычек, но они не настолько масштабны, чтобы теперь кто-то решил нарушить решение короля и совета. Да и зачем в таком случае вырезать поселение орков. Пусть даже они и присягнули мне, но надеяться, что я начну мстить за их убийство - это глупость.
   Я понял, что если мы не отыщем свидетеля случившегося, то правду нам, скорее всего, не узнать. А потому закрыл глаза и принялся обследовать окружающее пространство на предмет наличия аур живых разумных. Но через несколько минут пришлось признать, что поиски бессмысленны: аур живых существ было достаточно много, но среди них не было ни одной принадлежащей разумному существу, если не считать таковым дракона.
   - Кимбаал, я полетаю немного над лесом. Может обнаружу что-то интересное. Если ничего не замечу, то притащу сюда Хамара с его подчиненными. Они наверняка отыщут хоть какие-то следы.
   - Хорошо. Я слишком заметен, а ты, под чарами невидимости, вполне можешь попробовать. Если что - вызови во браслету связи. Я пока ещё осмотрюсь здесь. Может отыщу подсказки. Давай я поколдую над тобой.
   Я принял истинную форму, а дракон набросил на меня чары невидимости. Несколькими взмахами крыльев я взлетел на высоту метров в сорок и осмотрелся. Воздух вокруг был чист: не наблюдалось ни одной подозрительной точки. Я полетел по расширяющейся спирали, старясь заметить хоть что-то в зелёной шкуре леса.
   Полетав так около получаса и уже собираясь заканчивать это занятие, я друг заметил слабую струйку дыма. Она поднималась от подножия одного из холмов. Пришлось аккуратно приземлиться на вершину холма и снова заняться обнаружением аур. На этот раз мне повезло: судя по аурам здесь находилось полтора десятка взрослых орков и несколько детей.
   'Кимбаал, похоже что я обнаружил уцелевших. Сейчас перемещусь за тобой'
   'Давай. Уцелевшие это хорошо, но я тут тоже обнаружил что-то интересное. Тебе стоит посмотреть. Я на северной окраине пожарища.'
   Я осмотрелся для лучшего запоминания местности и переместился в разрушенный лагерь. Дракон отыскался довольно быстро. Он стоял в тени высоких деревьев и рассматривал землю.
   - Посмотри, - указал он на истоптанный подлесок, - здесь стояли рыцари. И их было несколько десятков. Готов поспорить, что в этой бойне они не участвовали, а просто наблюдали за происходившим.
   Земля была покрыта глубокими отпечатками. Подумав, я согласился с выводами дракона. Следы очень походили на лошадиные, а их глубина вполне объяснялась грузом наездника в полном боевом облачении и ожиданием. Жаль, что дождевая вода несколько размыла их и более детальной информации с этого источника уже не получить.
   - Всадники стояли здесь довольно долго. Как раз хватит времени, чтобы вырезать поселение. Потом они ушли на запад. А в селении были действительно эльфы - я нашёл обрывок их плаща в руке у шамана. 'Ушастые' тоже ушли в западном направлении.
   - Получается, что эльфы и люди действуют вместе. Но почему тогда рыцари не принимали участия в уничтожении племени?
   - У эльфов и орков древняя вражда, а людям на это в принципе наплевать. К тому же нет никакой чести для рыцаря в убийствах женщин, стариков и детей. Пусть это даже орки.
   - Ха! Дружище, похоже мы знаем куда ушёл лорд Гайвен.
   - Да, скорее всего это был его отряд. Климшиты не стали бы действовать сообща с эльфами, да и в резне, скорее всего, приняли бы участие. Думаю, что эльфы из отряда Гайвена, решили по ходу уменьшить численность орков на этой территории, а лорд разрешил им это сделать. Мотивов его поступка я не знаю, но мне это и не важно. Он сам подписал себе смертный приговор.
   - Давай пообщаемся с уцелевшими. У меня есть план, как обстряпать дельце с устранением этого лорда так, чтобы не было ни одного следа к нам.
   - Интересно узнать твой план.
   Я быстренько изложил дракону пришедшую мне в голову идею. Кимбаал внимательно выслушал и согласно кивнул.
   - Да, это, пожалуй, самый реальный вариант. Я думал, что придется искать осведомителей или обрабатывать псионикой калимшитские патрули. Но твоя идея действительно проста и надежна. Давай сразу же ею и займемся.
   ***
   Гермонд оперся на копьё и в очередной раз тщательно вгляделся в тёмный лес. Ему выпало нести стражу в утреннюю смену, но он не роптал. Это противоречило его вере. Хелм, известный как Вечный Страж, требует оправдать оказанное тебе доверие. Что из того, что ему, Гермонту, в сущности ещё подростку, выпала самая трудная смена. Его божество требует быть прилежным в выполнении своих обязанностей. Оно и верно, иначе какой из юного оруженосца получится защитник людей от злых монстров.
   Эго отец и мать, которых он помнил уже довольно смутно, приучали его к вере в силу Чонти - богине земли и плодородия. А как же иначе? Кому ещё мог доверить свою судьбу хозяин неплохой фермы и отец пятерых детей? Мальчик тоже рос в этой вере до тех пор, пока на одинокую ферму не наведался оборотень... Из всей семьи их осталось двое: он и самая маленькая сестрёнка, которая сейчас воспитывается у дяди, брата отца. Тоже фермера. Но Гермонт не забыл смерти своих родных. В тот день он твёрдо решил, что будет защищать людей от подобных тварей. Так он оказался одном из абатств Хелма.
   Многое пришлось изучить и познать юному фермеру, и было это нелегко. Но пришло время и он удостоился чести стать оруженосцем одного из Собратьев Единственного Истинного Зрения. И когда наставник отправился на войну с вторгшимися в Тетир калимшитами, Гермонт последовал за ним. 'Никогда не предавай доверие' учили его. И он не оставил своего наставника в столь опасном походе.
   Гермонт в очередной раз осмотрел начинающий сереть лес. В принципе не было необходимости людям нести стражу. Лагерь и так надёжно охраняли эльфийские стрелки, которые были в лесу куда эффективней. Но лорд Гайвен требовал максимум бдительности, ведь отряд действовал в глубоком тылу противника. Достойный предводитель достался отряду, только очень уж непримиримый к врагу. Юный оруженосец так и не смог понять, зачем нужно убивать уже безоружных пленных. А уж тем более он не мог понять зачем на телах вражеских офицеров ставили клеймо с знаком лорда. 'Безсмысленная жестокость и явный вызов' - сказал об этом наставник. Вот позавчера они обнаружили поселение орков. Да, это жестокие создания, но зачем нужно было разрешать эльфам убивать их? Ведь бойцов там почти не было. Эльфийские стрелки просто тренировались, расстреливая убегающих женщин и детей. А лорд взирал на эту сцену с каменным лицом. Хелм не одобряет подобного. Наверное. Хотя никто не знает помыслы богов.
   Переливчатые трели соловья зазвучали практически одновременно в разных концах лагеря. Юный оруженосец мгновенно взял копье на изготовку и приготовился к бою. Трели были условным сигналом эльфийких дозорных и означали, что здесь враги. А раз сигнал подан с разных сторон, то лагерь окружен. Сзади, среди едва тлеющих костров, уже бряцали оружие и доспехи, раздавались властные приказы и всхрапывали кони. Но Гермонт видел мелькающие среди стволов тени. Их было много, очень много и они были везде. Когда засвистели ельфийские стрелы и закричали от боли пораженные ими враги, оруженосец успел краем глаза заметить в сереющем небе какие-то тени, а потом сзади зазвучали взрывы и удары молний.
   Рядом с ним вдруг оказался наставник в полном облачении, сжимающий в руках арбалет.
   - Метни копьё и дерись мечём! - проорал он Гермонту последний приказ и поднял свое оружие, целясь куда-то в верх.
   Ближайшая фигура в тюрбане нелепо взмахнула руками и рухнула, когда летящее копье поразило её в живот. Дальше Гермонт помнил только кривые сабли, удары которых следовало отражать и наносить удары в ответ, и раскрытые в крике рты. Потом он котился куда-то вниз, вцепившись руками в чью-то шею и смутно ощущая удары по голове...
   Очнулся он в овраге и довольно долго не мог понять что это с ним. Жутко болела голова, левый глаз почти ничего не видел из-за распухшей брови. Кольчуга была распорота на левом боку, который довольно неприятно жгло. В правой руке он сжимал окровавленный кинжал слегка изогнутой формы. Гермонт некоторое время смотрел на него в недоумении: такого оружия он никогда не носил и не мог понять как оно очутилось в руке. Потом разум немного прояснился. Цепляясь окровавленными руками за корни оруженосец выбрался из оврага и застыл, сжимая чужое оружие в руке.
   Воронье пировало на трупах. Вокруг не было никого живого, только мёртвые тела бойцов и лошадей. Гермонт наконец всё вспомнил и понял: их отряда больше не существует. Враг победил. Победил не выучкой, но численностью. Теперь следовало найти чем перевязать свои раны, подобрать себе оружие и попытаться уйти на север к другим отрядам тетирцев.
   Примерно через час, с трудом передвигаясь по лесу, Гермонт услышал слабый стон в кустах. Сжимая в руке калимшитскую саблю, он раздвинул кусты и увидел раненного. Изрубленный и погнутый доспех свидетельствовал, что это тетирец. Оруженосец перевернул его на спину и увидел окровавленное лицо лорда Гайвена. Он был в бреду.
   - Пи-и-ить, - простонал тот окровавленным ртом.
   Гермонт влил в этот рот немного воды из подобранной фляги. Взгляд лорда прояснился и сосредоточился на лице юноши.
   - Ты-ы...
   - Милорд, я был оруженосцем брата ...
   - По-о-мню. Во-озьми меч... И ам-мулет на-а груди... До-о-ста-авь их в зам-мок...
   - Я вытащу Вас, милорд. Я смогу. Только перевяжу Вас.
   - Не-ет... Я ум-ми-ираю... Со-о-общи ко-оро-олю о нас... И дос-ставь вещи...
   - Да, милорд. Я доставлю Ваш меч и аммулет в Ваш замок. Клянусь.
   - Мы-ы сла-авно дра-ались... - прохрипел умирающий, - Но кол-лду-уны... Их было с-слиш-шко-ом мно-о... И он-ни з-зна-а-ли...
   Из рта раненного побежала струйка крови. Гермонт закрыл застывшие глаза лорда Гайвена и поднялся. Следовало выкопать могилу, ибо оставить тело своего командира на растерзание диким зверям он не мог. И ещё он знал, был твёрдо уверен, что исполнит последнюю волю умершего на его руках воина.
   ***
   - Поздравляю Вас с победой, достопочтимый Ормуз.
   - Благодарю, мастер Мирза.
   - У Вас большие потери?
   - Увы, эти проклятые тетирские псы сопротивлялись как бешенные. Но мастер Мирза, мой отряд в основном состоял из наемников. А это отребье ещё надо учить и учить. Жаль, что все настоящие воины сейчас далеко отсюда. Была бы у меня хоть сотня...
   - На всё воля богов, достопочтимый Ормуз. На всё воля богов.
   - Да, достопочтимый Мирза, это истинно так. Только Баэлрос, никто иной, привел эту орчиху к нам. Видно эти собаки окончательно прогневали небеса своими прегрешениями.
   - А предводитель этого отряда, где он?
   - Мы не нашли его тела. Скорее всего он погиб, когда наши маги обрушили на вражеский лагерь свои заклятия. Там было много разорванных тел, которых нельзя опознать. Но взяли в плен нескольких собак.
   - Их смерть послужит уроком послушания для местной черни.
   - Воистину справедливые слова, достопочтимый Мирза. Да будет так.
   ***
   - Довольно удачно всё у вас получилось с Гайвеном.
   Изуал сидел стволе поваленного ветром дерева и покусывал сорванную травинку. Сегодня он был облачен в коричнево-зеленоё одеяние рейнджера, которое очень подходило назначенному для встречи месту.
   Посланец от падшего явился на второй день, после нашего с Кимбаалом возвращения в Бремкриг. Близилось время проведения последней акции на территории Калимшана, и я уже начал думать, что солар 'кинул' меня, когда Эрнисон сообщил, что стража задержала человека с 'интересующим графа свитком'. Им оказался звероватого вида мужчина, скорее всего разбойник, поскольку одет он был в потёртый кожаный доспех. Он действительно держал в руках пергамент, который, впрочем, был абсолютно не интересен. Когда мы остались одни, посланник сообщил, что ему приказано сообщить мне место встречи, где меня уже ожидают. Потом он постучал себя по голове и глаза его начали стекленеть. Ментальный щуп проник в его сознание и выхватил нужный мне образ: он был самым отчётливым. Но больше всего меня поразило то, что творилось в мозгу посланника. Это был какой-то аналог компьютерного вируса: память этого человека стремительно самоуничтожалась, пока на полу зала не оказался пускающий слюни безмозглый кретин. Я было испугался, что тоже подхватил эту заразу, но потом успокоился. Разум смертного и демона слишком отличались, да и в планы этого солара наверняка не входило что-то подобное. Скорее всего Изуал просто перестраховался, а за одно и в очередной раз показал мне всю глубину своих познаний и размер своего могущества. Для усугубления воспитательного эффекта и, может быть, для поддержания во мне желания поучится кое-чему у него. Хитёр падший, ничего не скажешь. Терять 'ресурс' я не захотел, а потому прямо в зале вырвал из бренного тела душу и заключил её в драгоценный камень.
   - Ты уже знаешь об этом. - констатировал я факт.
   - Кое-что знаю, кое о чём догадываюсь. Только суть от этого не меняется: лорда Гайвена ты убрал. Я просто уверен, что это твоих когтистых лап дело. Поделишься задумкой?
   - Это очень нужно?
   - Да нет. Просто интересно насколько ты вырос из своих 'детских шалостей'. Хотя лучше расскажи. Может придется что-то подчистить за вами.
   Я скрипнул зубами, но всё же рассказал Изуалу о том, как мы с Кимбаалом реализовали мою идею по устранению 'досадной помехи' в виде лорда Гайвена.
   Из поселения орков мы переместились к месту, где я обнаружил уцелевших. Это действительно оказались те, кого я искал. Признав дракона, эти гоблиноиды пали на колени и изложили своему господину картину последних событий. Все было примерно так, как мы и предполагали. В наступающих сумерках селение атаковали эльфийские стрелки. Их было довольно много, примерно полсотни, а потому сопротивление оказалось бесполезным. 'Ушастые' просто расстреливали убегающих, словно в тире. Были там и рыцари, но в бойне они участия не принимали. После всего эльфы подожгли селение и ушли вместе с людьми на запад. Поняв, что больше мы ничего не узнаем, я погрузил самую сильную из орчих в бессознательное состояние, преобразился и прикончил остальных. Свидетелей оставлять в живых было нельзя. Мало ли что?
   Самым сложным оказалось разыскать лагерь Гайвена, но я всё же справился и с этим. Вложить в память орчихи нужные сведения и заложить в подсознание небольшую программку было уже делом техники. После чего мы доставили её на ближайшую дорогу и проследили, пока патруль калимшитов не ускакал в спешке, увозя с собой пленницу. Всё. На этом наше участие заканчивалось. После допроса, орчиха должна была покончить с собой, но не раньше, чем сообщит противнику всё что тому необходимо узнать. В том, что она успеет попасть на обработку к более-мение опытному псионику я сильно сомневался.
   - Да, неплохо, - подытожил мой рассказ Изуал, - ты начинаешь делать успехи. Теперь я сообщу тебе чем все это закончилось. Ваш план сработал. Калимшиты окружили отряд лорда Гайвена и перебили всех. Ну или практически всех, поскольку десяток пленных они четвертовали прилюдно в назидание покоренным. Жаль, достойные были воины. Победители дорого заплатили за свою победу. Кстати, хорошо что вы не затеяли там ещё и свою маленькую месть за оккупацию владений дракона. Совершенно ни к чему афишировать свое присутствие в этой местности в такое время.
   - Рад, что мы тебе угодили. А как там твои дела? Что с Джохаром и перехватом товара из Тэй?
   - С Джохаром всё в полном порядке, - тон падшего означал: 'Обещал, значит сделаю', - А с товарами всё даже лучше, чем я предполагал. Их доставка в Калимшан задерживается на сутки, так что вы 'возьмёте' его вообще за пределами подконтрольной Сил Паше территории.
   - Мы? А где же будешь ты?
   - У меня дела в Джохаре? Разве ты забыл, что я обещал этому городу устроить локальный армагедон? А этот процесс без контроля оставлять никак нельзя. Иначе всё может получится очень плохо.
   - Меня волнует, отозвет ли Сил Паша из Тетира ещё часть войск.
   - Уверен, что так и будет. Но пусть эти дела тебя не беспокоят. Есть проблемы, которые гораздо важнее этих.
   - Например?
   Изуал поудобней устроился на бревне и сорвал очередную травинку. У меня просто руки зачесались съездить его по уху, но вида я не подал. Впрочем, искушенный собеседник явно догадался о моем желании, поскольку довольно нахально улыбнулся. Дескать: 'молодец, сдержался'. Покусав травинку, солар продолжил разговор уже серьёзным тоном.
   - Я кое что разузнал. Война между Калимшаном и Тетиром действительно не так проста, как кажется. Скажи, тебе о чём-то говорит название 'Властелины Бури'?
   - Впервые слышу, - честно признался я.
   В конце-концов совсем не стыдно признать свое невежество перед лицом столь искушенной в интригах личности. Это ему по рангу положено знать практически всё, иначе кранты падшему солару по имени Изуал или как там его. А 'младенцу-балору' подобное вполне простительно.
   - Уверен, что и название 'Круг Ржавчины и Червя' тебе ничего не скажет.
   Я скромно промолчал. Пусть думает что угодно, но я действительно не знал о чём идёт речь.
   - Это тайные организации магов и некромантов, - просветил меня падший, - которые созданы на Ториле и служат Талосу. Их члены активно участвуют в происходящих событиях. Есть ещё кое-что, о чём я тебе сообщать не буду. Но ты должен понять: это не просто война. Идет противостояние между Талосом и Тиром. В первую очередь за Калимшан.
   - Я, честно говоря, ни х...а не понял. Война то ведь идёт в Тетире, а ты говоришь, что эти 'крутые парни' выясняют между собой кто из них круче в Калимшане. Что-то не вяжется одно с другим.
   - Планы богов не совсем понятны даже мне, а я, в отличии от тебя, пытаюсь это сделать уже очень много веков. Но тем не мнение дела обстоят именно так, как я тебе сказал. Всё это очень сложно, хотя с другой стороны и довольно просто. Хелм - главный союзник Тира. Следовательно, ослабив позиции Хелма, Талос ослабляет и своего главного противника. А самый доступный способ для этого - война. С другой стороны инициаторами этой войны в своём большенстве есть именно прихожане Штормового Владыки, известного в Калимшане как Баэлрос. Если война пройдёт успешно - позиции талоситов в правительстве Сил Паши очень усилятся. Теперь ты понимаешь во что вы с драконом ввязались начав захваты калимшитских городов?
   Мне ужасно захотелось ругаться, что я и сделал. Изуал всё это время внимательно слушал 'цветастые обороты'.
   - Впечатлён. Это было весьма познавательно, - покойным тоном промолвил он, когда я закончил 'излагать' свои мысли по поводу сложившейся ситуации, - Суть я понял, хотя многие вариации слов услышал впервые.
   - Рад, что и ты можешь у меня что-то почерпнуть. Ты уверен в том, что сообщил?
   - Во время вашей последней акции калимшиты купились на отвлекающий маневр с Даххаком. Их отрядами командовало две личности: шейх Фехервара Кабер ибн Мурджа и один из советников Сил Паши архимаг Ойван Мескет. Я не знаю в точности, что именно между ними произошло, но вот то, что архимагу пришлось довольно несладко в последствии, знаю наверняка. Так вот: первый - прихожанин церкви Тира, а второй - талосит. Судя по всему, шейх порушил все планы архимага. Знаешь, что это означает?
   - Борьба церквей?
   - Не совсем. Тир переиграл Талоса в данном эпизоде. Да, именно так. И не смотри на меня с таким удивлением. Прошло то время, когда Лорд Ао разрешал устраивать богам непосредственные разборки на Ториле. Сейчас они действуют через своих прихожан, и зачастую последние даже не догадываются о своих ролях в игре богов.
   - А Джизан и Эль Дараг? Там ведь погибла прорва народу!
   - Это ведь портовые города? Уверен, что значительная часть жителей поклонялись Умберли. А это союзник Талоса. Тир же просто пожертвовал 'слабые фигуры' для вашего прикрытия. Так что всё просто.
   Да, было об чём подумать. Получается, что я и Кимбаал уже давно стали фигурами на доске богов. Странно только, что Тир разрешает демону спокойно вершить свои делишки на Прайме. Я, естественно, задал этот вопрос падшему.
   - Я уже тебе говорил, что замыслы богов понять до конца невозможно. Ну да, использует Тир демона в своих планах. И что з того? Когда ты станешь ему не нужен - он оставит тебя наедине с слугами Талоса. Или пришлёт своих слуг за твоей головой. Впрочем, что маловероятно, может и отпустить тебя с миром. Тебе решать к какому варианту развития событий следует готовиться.
   - А ты к какому посоветуешь?
   - Своё мнение я тебе уже изложил при нашей прошлой встрече.
   - Значит Пазуния. Что-то очень уж настойчиво советуешь свернуть все дела на Ториле. Зачем тебе это?
   - Я не настолько глуп, чтобы надеяться на прекращение твоих делишек на Прайме. Просто лично тебе стоит появляться здесь как можно меньше. И вообще основные твои помыслы должны быть сосредоточены в Бездне. В противном случае ты очень рискуешь остаться без города и угодить в рабство.
   'Всё ясно как дважды два. Солару очень нужно, что бы я вернулся в Шухак и занялся Источником Силы. Возможно он и врёт по поводу богов, но это маловероятно. Ладно, разберусь с проблемами в Тетире и в Шухак.'
   - Скажи, а 'Глаз Зверя' здесь каким боком пришёлся?
   - Отец Тварей вроде как подконтролен Талосу, но старается играть свою партию самостоятельно. С этим артефактом вообще всё довольно туманно. Я выяснил только одно - здесь замешано братство 'Круг Ржавчины и Червя'. Цель этого общества очень специфическая, так что пока я не могу понять зачем они пытались использовать именно артефакт созданный Маларом. Возможно все очень просто, и Талос таким образом просто пытался столкнуть Малара с Хельмом. Как бы там ни было, но в эти планы сначала вмешался случай, а потом и ты. Впрочем, я не претендую на истину в этом вопросе.
   - Тогда может не стоит его использовать?
   - Стоит. План хороший. Да и не вижу я пока иного способа существенно помочь армии Тетира перед решающим сражением. Только надо держать носителя под контролем и вовремя нейтрализовать артефакт. Кто этим займётся?
   - Дракон.
   - Ну тогда я более-мение спокоен. В случае чего, я подстрахую. Ладно, заболтался я здесь с тобой. Завтра я пришлю тебе 'курьера'. Он сообщит нужные координаты и передаст необходимые образы. За одно и сообщит примерное время вашей операции. Займётесь поставками товаров из Тэй. Кстати, тут ты тоже наступаешь на мозоль Талосу - Красные Волшебники весьма уважительно относятся к этому божеству и его союзникам. Действуйте по привычной схеме - народу там будет мало, а калимшитов не должно быть вообще. В любом случае им будет не до проблем Красных Волшебников.
   - Обещанный локальный армагедон?
   Изуал утвердительно кивнул головой и ловко спрыгнул со ствола. Через пару мгновений он словно растворился среди зелёной растительности, словно всю жизнь провёл среди лесных эльфов. Я посмотрел ему вслед и представил свой зал в Бремкриге. Предстояло подготовится к грядущим событиям.
   ***
   Тройка моих истинных с первой из поставленных задач справилась просто отлично. Они приволокли на остров не только ифритов, хотя и в довольно таки помятом состоянии, но также их рабов и накопленное грабежами богатство. В свете последних открытий, я уже не считал остров надежным убежищем, а потому при первом же посещении отправил пленных гениев и остальные трофеи в Шухак, не став даже изучать последние. Пусть этим Кериф с помощниками занимается. Кимбаал, правда, не очень разделял мои опасения по поводу Умберли. По его словам, паства Королевы Глубин состоит в основном из кракенов и акул-оборотней, а люди и представители других рас не столько поклоняются ей, как пытаются избежать её гнева. И уж во всяком случае она не принадлежит к тем божествам, к которым были бы направлены молитвы убиваемых калимшитов. Дракон был уверен в том, что в Джизане и Эль Дагаре мы этой богине дорогу не перешли. Вполне возможно, что падший просто сгустил краски для пущего эффекта. Но я рисковать не стал и начал потихоньку сворачивать нашу деятельность на острове: всё, что можно, было отправлено в Шухак, часть пленных, подлежащих изъятию душ, забивалась в колодки и перебрасывалась в Башню Бельтора, а также в форт Кетаколлиса, где были все условия для проведения подобных ритуалов. Соответственно россредотачивался и отряд магов. Рулах, Тайрун и Криг должны были сами завершить работу на острове. Оставшимся в их распоряжении пленным, иллитиды провели 'промывку мозгов', после чего вместе с оговоренной платой были отправлены в Сигил: их работа здесь была выполнена. Поскольку операция в Джохаре отменялась, то я отказался и от их помощи в обработке пленных магов: с самими полезными разберусь сам, а остальных переброшу в Шухак, пусть штатный псионик города поупражняется в своем искустве.
   Пока я 'наводил порядок' в делах, Кимбаал приступил к реализации нашего плана по использованию 'Глаза Зверя'. Рыцарь пришёл в сознание, был напоен какими-то 'тонизирующими' эллексирами и выслушал 'лекцию' дракона. Упрашивать его точно не пришлось: узнав о возможности изменить расклад сил, пусть даже и ценой своей души, этот 'калимшитоненавистник' согласился после недолгих раздумий. Пришлось срочно отправляться в Брэмкриг, поскольку уж очень хотелось понаблюдать действие артефакта воочию. Мертуш, Гирбал и Дхабур как раз завершали 'вербовку добровольцев' в будущий отряд ликанов, так что пока всё шло по плану.
   Кимбаал встретил меня в главном зале замка.
   - Ну как, разобрался со своими предполагаемыми проблемами?
   - Практически. Всё что можно было убрать с острова - убрали. А с остальным мои истинные уже как-нибуть справятся.
   - Хорошо. Тогда давай займемся созданием отряда ликанов. Но сначала выслушай меня. Возможно, твоя параноя заразна, но я тут тоже подумал, и решил, что активизировать 'Глаз Зверя' и Брэмкриге не стоит. Всё таки эта вещь создана для жрецов Лорда Тварей. Да и история у неё довольно интересная. Как бы хозяин не прислал аватару за своей игрушкой или, ещё лучше, не соизволил явится за ней сам. Думаю, что стоит подстраховаться.
   - Параноя это или нет, но я согласен. Что ты предлагаешь?
   - Можно всё сделать в разрушенном лагере орков. От замка подальше, и, опять же, к калимшитам поближе. А портал для доставки пленных не всё ли равно откуда открывать.
   - Да, ты прав. Рисковать нам совсем ни к чему. Пойдем к твоему 'протеже'.
   Рыцарь Гирен лежал на постели в покоях, отведенных Кимбаалу. По цвету его лица, который практически полностью совпадал с цветом свежих простыней, я убедился в правоте слов дракона. Это был уже не жилец. Осматривать его раны мне было совсем ни к чему, но вот парочка вопросов к нему имелась. И сними, похоже, стоило поторопиться.
   - Здравствуйте, Гирен. Я - Нахаб, граф Бремкрига, хозяин этого замка. Сэр Кимбаал сообщил мне, что Вы согласны принять наше предложение. Но тем не мнение у меня к Вам есть парочка вопросов. Вы позволите?
   Рыцарь слегка кивнул головой.
   - Итак. Какова истинная причина Вашего согласия? Желание выжить или возможность хорошенько попортить кровь калимшитам? Что движет Вами?
   - Граф, - слабым голосом ответил рыцарь, - Я уже мёртв. Моя жена и дети остались в Миратме. Так что месть - это единственное, что удерживает меня в живых. Она и движет мной.
   Пока умирающий говорил, я внимательно наблюдал за его аурой. Рыцарь действительно говорил то, что думал. Это было то, что нужно.
   - Тогда проясним ещё один вопрос. Как и большая часть рыцарства Тетира, Вы ведь являетесь прихожанином Хелма, не так ли?
   - Да, это так.
   - Приняв этот артефакт, Вы станете носителем силы Лорда Тварей, то есть одним из тех, от которых должны защищать людей. Вы действительно готовы пожертвовать своей душой?
   - Да простит меня Хелм Наблюдатель за это решение, но я приму артефакт. Я должен сделать это. Как иначе я могу защитить эту землю от врага и отомстить за свою семью?
   - Хорошо. Я удовлетворён.
   - Граф, удовлетворите и Вы мое любопытство.
   Я был очень удивлен таким поворотом событий, но с невозмутимым выражением лица продолжал ждать вопроса.
   - Откуда у Вас эта вещь?
   Врать было опасно, но и не говорить же прихожанину Хелма всю правду. Пришлось в некоторой степени уподобиться канатоходцу и балансировать на грани между правдой и ложью. Попросту говоря - недоговаривать.
   - Это трофей. У лорда Гайвена были проблемы с ликанами, которые я помог решить. Как оказалось, эта вещица была источником этих бед.
   - Вы оставили его себе. Зачем?
   - Из-за той силы, которая заключена в нём. Я - маг, и вполне вероятна ситуация, когда мне понадобится подобная сила для создания некоторых вещей.
   - Но разве король разрешил Вам это?
   'Хорошо, что мы убрали Гайвена', - подумал я, но вслух произнес совсем иное.
   - Нет. Лорду Гайвену я сообщил, что артефакт был уничтожен. Поверьте, это был вынужденный поступок, хотя и сознательный. Теперь я полностью уверен в том, что поступил тогда правильно. Как Вам наверное известно, в окружении короля Хаэдрака ІІІ-го обнаружились шпионы Сил Паши. Я уверен в том, что появление артефакта на землях Тетира, дело рук камишитов. Если бы они тогда узнали, что 'Глаз Зверя' уцелел, то наверняка попытались бы его вернуть и использовать снова. А так в наших руках оказалось грозное оружие, которое мы можем использовать. Поймите, в подобных вещах лучше не доверять никому, кроме себя самого.
   - Сэр Кимбаал говорил мне, что этот артефакт врастет в тело. Скажите, его можно будет как-то извлечь из меня?
   - Не буду Вам врать. Нет, я не вижу способа извлечь 'Глаз Зверя', не убив при этом его хозяина.
   - Тогда дайте слово, что как только я стану опасен для Тетира, Вы и сэр Кимбаал сделаете всё, чтобы убить меня. Вернее не меня, а ту тварь в которую я превращусь.
   - Обещаю Вам, что сделаю всё для этого.
   - Можете не волноваться на этот счёт, Гирен, - поддержал меня дракон, - Я лично прослежу за тем, что бы земли Тетира были избавлены от подобной угрозы. Тетиру достаточно и вторжения армий Калимшана.
   - Хорошо, - рыцарь прикрыл глаза, - Делайте то, что нужно.
   Я охватил аурой Кимбаала, кровать с рыцарем, и представил картинку разорённого лагеря орков. Через мгновение мы оказались среди обгоревших 'скелетов' хижин, груд золы и пепла. Рыцарь с удивлением посмотрел на нас.
   - Граф перенес нас в тылы калимшитской армии, - ответил дракон на этот немой вопрос, - Сейчас сделать это намного проще, чем в будущем, когда у Вас появится целый отряд подконтрольных бойцов.
   Я призвал сундук Леомунда и извлек из его глубин крупный рубин. Передав 'Глаз Зверя' дракону, я отправил сундук обратно в подпространство. Кимбаал с некоторым удивлением посмотрел на меня, но потом с пониманием кивнул. Похоже он догадался, что я не желаю касаться артефакта в момент его активации: вдруг божество в этот момент может узнать, кто именно касается его творения. Драконы на Ториле дело довольно обычное, а вот наличие балора может вызвать никому не нужный интерес со стороны Лорда Тварей.
   Кимбаал подошёл к кровати, обнажил израненную грудь Гирена и опустил кристалл на кожу. Как только рубин коснулся груди рыцаря, то в его гранях начало разгораться сияние. Спустя пару минут 'Глаз Зверя' уже сиял довольно прилично, хотя пока и не с той силой, с которой сверкал на груди убитого мной оборотня. За это время лицо рыцаря уже начало походить на лицо живого человека, а не на мраморную маску лишенную крови жертву вампира. Да и грудь уже вздымалась гораздо уверенней. Если дело пойдет и дальше подобными темпами, то через пару часов 'носитель' встанет на ноги.
   - Кимбаал, - обратился я к дракону, - Мне пора. Ты присмотришь за ним?
   - Да, дружище, все будет в порядке. Уверен, что я справлюсь здесь и сам. Отправляйся назад - у тебя ещё огромное количество дел.
   - Когда будет нужно - свяжись со мной. Хотя нет. Лучше я оставлю соответствующие распоряжение коменданту нашего лагеря.
   Дракон утвердительным кивком дал понять, что понимает о каком лагере и коменданте идёт речь. Незачем превращающемуся в ликана рыцарю знать, что речь идёт о безымянном острове, комендант которого - врок по имени Рухак.
   - Если что - связывайся со мной по браслету, - сказал я и переместился в Брэмкриг.
   Предстояло подготовить всё к предстоящеё схватке с Красными Волшебниками. Скоро должен был появиться 'курьер' от Изуала, а дел ещё полным-полно. Да, действительно пора заканчивать свои дела на Прайме.
   ***
   Деревня была мертва. Только изредка между остовами сгоревших домов мелькала тень уже начавшей привыкать к отсутствию людей собаки или блестели отраженным светом глаза притаившейся кошки. Но и только. Кое-где на чёрном пожарище уже начала пробиваться упрямая зелень сорняков.
   По этому выгоревшему селению двигался человек. Коричнево-зеленое одеяние указывало, что его владелец является рейнджером, но полное отсутствие видимого оружия у незнакомца наверняка привело бы возможных наблюдателей как минимум в недоумение. Ну не мог человек этой професии быть вооружен всего лишь палкой, хотя и довольно увесистой. Но тем не мение у путника не наблюдалось даже ножа, не говоря уже про лук и стрелы.
   Двигался незнакомец тоже довольно странно. Обычный человек уже давно поспешил бы покинуть это безлюдное место, но этот словно намеревался изучить пожарище до мельчайших деталей. Иногда он останавливался и подолгу рассматривал одному ему доступные детали. Или присаживался на корточки и принимался ворошить своей палкой груду давно почерневших углей.
   Появление десятка вооруженных всадников неизвестный то ли не заметил, то ли проигнорировала, как совершенно не интересующий его момент. Однако калимшитский патруль был совершенно иного мнения: солдат армии Сил Паши явно заинтересовала одинокая фигура в коричнево-зелёном одеянии. Повинуясь командам десятника, всадники рассредоточились и начали окружать рейнджера, отрезая ему возможные пути к отступлению в зеленеющий неподалеку лес. Впрочем, странный лесной житель продолжал игнорировать надвигающуюся на него угрозу, поглощённый своим не мение странным занятием. Когда калимшиты приблизились на расстояние нескольких шагов, то увидели, что причина их беспокойства пристально рассматривает груду обгорелых костей, судя по всему детских. Полное отсутствие какой-либо реакции со стороны рейнджера на окруживший его десяток вооруженных всадников, вызвало у патрульных смешанное чувство удивления и непонятной тревоги. Но и бежать цэлым десятком от одного невооружённого рейнджера калимшиты не собирались.
   - Эй ты, шелудивый пёс, - обратился к с странному тетирцу десятник, - что ты здесь делаешь? Ты лишился рассудка или ты потерял дар речи от страха?
   Рейнджер наклонился и поднял практически не поврежденный череп, легко уместившийся на его широкой ладони.
   - Я понимаю, когда убивают взявших в руки оружие. Могу понять, когда убивают стариков или угоняют в рабство красивых женщин. Но хладнокровно предать огню беспомощных младенцев... Господин прав: это не люди, и даже не звери. Это - порождения зла в человеческом облике.
   Казалось, что тетирец разговаривает сам с собой.
   - Что ты несёшь, безумец! Эти твари отвергли Баэлроса и понесли заслуженную кару! Сейчас и ты получишь своё, неверный пёс!
   - Таким как вы не место среди живущих на этой земле, - незнакомец наконец то повернулся к десятнику, - Ваша жизнь - это ошибка богов, и я попытаюсь её исправить.
   Глаза тетирца сверкнули рубиновым светом и он в одно мгновение преобразился. Калимшиты с ужасом уставились на могучего воина с фиолетовой кожей и остроухой собачьей головой. Оскаленная клыкастая пасть издала грозное рычание и огромный двуручный меч описал сверкающую дугу, оставляя за собой обезглавленные тела. Половина всадников и две лошади в одно мгновение попрощались с жизнью. Вторую половину отряда от сиюминутной смерти спасли лошади: захрапев от ужаса, животные встали на дыбы и потом бросились прочь, совершенно не обращая внимания на своих седоков. Впрочем это была лишь временная отсрочка. Пока лошади избирали пути к спасению, собакоголовый великан успел зарубить ещё двоих. Брошенное могучей рукой копье насквозь пробило третьего, а вдогонку за последними двумя калимшитами устремилась огромная серебристая собака, размером с быка. Скорость в очередной раз сменившего облик незнакомца, не оставляла убегающим ни единого шанса на спасение.
   ***
   Подготовку к грядущему сражению я начал с посещения Города Дверей. В гильдии големостроителей уже наверняка выполнили мой заказ, а ещё один голем будет очень востребован в ближайшее время. Тем более, что его характеристики обещали быть самыми высокими среди присутствовавших в наличии автоматов. Кроме того, следовало поставить в известность торговца Сериуса и забрать Гельберта с его отрядом.
   Поскольку свободного времени практически не было, я не стал 'соблазнять' любителей легкой наживы и принял облик мага Сигила. Решение было проверено практикой и потому во время прогулки по городу никаких приключений со мной не случилось. Сериус был в конторе и принял меня без промедлений, едва лишь симпатичная секретарша сообщила о визите.
   - Рад Вас видеть, господин Нахаб. Я так понимаю, что Вы пришли сообщить новости по нашему общему делу.
   - Здравствуйте, господин Сериус. Вы правы. Пришло время реализовать нашу договорённость. Сегодня я буду знать точное время проведения операции. Поскольку я не смогу больше навестить Вас в ближайшее время, мне нужно иметь возможность связаться с Вами и сообщить детали. Это возможно?
   - Безусловно, - Сериус открыл один из ящиков своего стола и извлек оттуда парочку амулетов связи, - Иногда возникает подобная потребность, и для этих целей я всегда имею под рукой несколько таких вещиц. Вас устраивает такой способ связи?
   - Вполне, если эти амулеты обеспечивают связь Сигила с Праймом.
   - На этот счёт можете быть абсолютно спокойны. Всё проверено.
   - Хорошо. Тогда можно начинать отдавать первые распоряжения. Операция планируется через сутки, а конкретное время я сообщу Вам уже сегодня. И ещё одна просьба: Вы не могли бы вызвать сюда господина Гельберта. У меня есть ещё одно дело, но примерно через час я хотел бы встретиться с ним и его коллегами.
   - Хорошо, господин Нахаб. Я пошлю посыльного к господину Гельберту.
   Поблагодарив торговца, я отправился на Ловешскую площадь. Девушка-секретарь узнала меня и сразу же вызвала мастера Колифара. Тот появился спустя несколько минут, едва я успел допить предложенный кофе.
   - Приветствую Вас, господин Нахаб, в стенах нашей гильдии. Вы пришли забрать заказ?
   - Да мастер. Но ещё я хочу разместить у вас следующий заказ. Надеюсь, вы не против?
   - Мы всегда рады клиентам. С чего начнём: осмотрите свой заказ или оформим договор на изготовление следующей партии?
   - Начнём со второго. Качество товара вашей гильдии мне известно, а потому не вижу нужды терять драгоценное время.
   - Тогда прошу следовать за мной.
   Мы прошли в знакомый по предыдущим посещениям кабинет мастера Колифара и быстро подготовили документы на изготовление четырнадцати големов, полностью повторяющих мой первый заказ. Денег было в достатке, так что следовало позаботиться о безопасности моего города в Пазунии и начинать готовиться к грядущему захвату Источника. Видя некоторую неуверенность мастера Колифара, я сразу же оплатил полную стоимость леонтокентавра и в полном обьёме профинансировал ещё не подписанный контракт. Это обошлось мне в 90 камней душ, но впечатления от реакции големостроителя того стоили. Поражённый той небрежностью, с которой я выложил на стол необходимое количество сияющих кристаллов, мастер Колифар с поспешностью подсовывал мне бумаги для подписи, а его аура излучала едва ли не обожание моей персоны. Ещё бы: подобных клиентов в моём родном мире разве что в задницу не целовали бы. Я не стал применять псионику, ибо мысль о заказе на парочку адамантиновых големов и без того просто таки читалась на лице мастера. Это так потешило мою натуру, что я почувствовал, как приятная волна прокатилась в моей душе. Это было в чём-то сродни ощущениям, испытанным в Джизане и Эль Дагаре. Но тогда это была эйфория от ощущений эманаций ужаса находящейся в панике толпы, а сейчас словно излили некий бальзам на моё самолюбие.
   Изготовленный голем меня порадовал. Големостроители хорошо поработали над заказом. Львиное тело и гумманоидный торс были дополнительно защищены бронёй из стальных сегментов, покрытых магическими знаками. Присутствующее в выставочном экземпляре подобие лица было заменено на хищную маску, не оставляющую никаких сомнений в истинном предназначении автомата. Приличных размеров рога на голове голема напоминали рога буйвола, одновременно являясь обоюдоострыми лезвиями, позволяя не только накалывать на них противников, но и наносить режущие и рубящие удары. Если автомат подтвердит свою предполагаемую эффективность в реальных схватках, то стоит заказать ещё несколько подобных 'экземпляров'.
   Идти пешком мне не хотелось, потому обратный путь к конторе Сериуса я проделал на спине своего леонтокентавра. Приятное оказалось путешествие: даже стража смиренно уступала дорогу размеренно шагающему металлическому чудовищу с укутанным в балахон магом на спине.
   ***
   С возвращением на Торил у меня, как оказалось, было не всё продумано. Появляться в окрестностях Дарромара сейчас было небезопасно, а открывать Гельберту и тройке других магов координаты нашего острова или форта в Маршируюших Горах - глупо. Пришлось вызывать Кимбаала и просить его о помощи. Умница дракон не стал задавать лишних вопросов и мой небольшой отряд прибыл через открытый им портал в разрушенный лагерь орков.
   Пока Кимбаал с интересом изучал мою новую 'игрушку', а маги рассматривали пожарище и окрестности, я присмотрелся к 'носителю' Глаза Зверя. Рыцарю Гирену было уже гораздо лучше, и сейчас он, одетый в грубую деревенскую одежду, с видимым наслаждением рассправлялся со свиным окороком, не забывая дополнять свою трапезу приличными порциями вина. Его аура уже существенно изменилась и налилась силой. Отлично! Если изменения будут продолжаться такими темпами, то через день-два можно будет приступать к созданию первых бойцов будущего отряда 'возмездия'. Вот только, похоже, разбираться с Красными Волшебниками придется без дракона: 'стрьёмно' оставлять столь стремительно изменяющегося носителя без присмотра.
   Маг Гельберт тоже уделили часть своего внимания поглощающему пищу рыцарю, но никаких вопросов задавать не стал. Оно и верно: ему обещали прилично заплатить за конкретную работу, а не за никому не нужные вопросы.
   Позволив дракону удовлетворить свое любопытство, я переместил голема и магов в Брэмкриг, где и сдал последних на попечение Эрнисону. Не мне же заниматься вопросами их размещение и обустройства. Тем более, что 'посылка' от Изуала уже дожидалась меня в караульном помещении.
   Временно передав леонтокентавра в подчинение Грукхору, который при этом чуть ли не сиял от удовольствия, получив возможность изучить подобное оружие, я приказал привести 'курьера' ко мне в рабочий кабинет. Следовало 'извлечь' послание падшего, изучить полученную информацию и принимать решения. Возможно, придется созывать совет, хотя 'выдергивать' из Шухака марилитку без крайней нужды очень не хотелось. Мои владения в Пазунии были сейчас очень уязвимы. После проведения этой операции следует отправить в Шухак всех 'демоноподобных' големов, максимально возможное число магов, а, после завершения процеса 'изьятия душ', и всех истинных. Хотя Дхабура, пожалуй, пока оставлю при себе: мало ли что. Да и разузнать побольше о Войне Крови от непосредственного её участника тоже не помешает. Как ни крути, а продолжать и дальше 'бегать от повесток' становится всё опасней. К тому же поднабраться опыта и трофеев тоже не помешает. Как же я всё таки застрял в этих делах на Прайме! Следует приложить все усилия, чтобы разобраться с этим вторжением, но при этом не нарваться на месть 'обиженных' божеств.
   'Посылка' оказалась небритым и немытым мужичком, в довольно таки поношенной одежде. Сначала я и не понял, чего ради Изуал на этот раз использовал обыкновенного 'бомжа', но заглянув в разум мужичка, в очередной раз испытал смесь восхищения и раздражения падшим.
   'Курьер' оказался верекрысой, которую подвергли обработке и отправили собирать нужную мне информацию. Крысооборотень, пользуясь своей способностью к смене облика, в течении последних четырёх суток шпионил за отрядом Красных Волшебников, которые отвечали за доставку товара из Тэй в Калимшан. Изуал вложил в разум шпиона столь сложную программу, что я только позавидовал его мастерству. Получалось, что информация, которая могла оставить след к падшему, немедленно самоуничтожалась, но при этом в полной сохранности оставались полученные навыки, способности к анализу и критической оценке происходящих событий. Как только был накоплен необходимый объём нужной информации и шпион был отправлен в Брэмкриг, программа начала процесс самоуничтожения, но при этом учитывалось состояние выполнения поставленной задачи. На моих, если уместно такое сравнение, глазах, уничтожилась та её часть, которая отвечала за доставку необходимой информации именно мне. Более того, как только я копировал себе то или иное воспоминание, оно тут же исчезало из памяти шпиона. Изуал словно показывал мне насколько низок доступный мне уровень в псионике, давал наглядный пример возможностей истинного мастера в данной дисциплине и при этом умудрялся подсказать, в каком направлении стоит над собой поработать. Эдакая извращённая форма обучения у него получилась.
   Вдоволь налюбовавшись работой падшего, я скопировал себе все необходимые для организации налёта данные, после чего опять пришлось извлекать душу из пускающего слюни дебила. Изуал остался верен себе: после того как я получил последние нужные мне образы, запустился процесс самоуничтожения личности шпиона.
   Приказав багбирам убрать из кабинета высохшую мумию, я начал изучать полученную информацию. И чем больше я изучал её, тем больше мне переставали нравиться присходящие события.
   Красные Волшебники и интересующий меня с Кимбаалом товар, находились в землях, которые были известны под названием Озеро Пара. Из этого следовало, что действовать мне и моим силам придется на территории региона, о котором я не знал ничего, кроме общеизвестных фактов. Точнее мне стало известно также то, что соизволил сообщить падший через своего шпиона: кроме воспоминаний собственно шпиона я обнаружил, что часть знаний была исскуственно вложена в память, дополняя информацию до целостной картины. Таким образом Изуал сообщил мне, Красные Волшебники организовали временный склад товаров неподалеку от дороги между городами Каггар и Анкапур. Перевозка товаров дальше по суше усложнялась противостоянием между вооружёнными силами городов Сеймур и Минтар. В первом преобладали прихожане Хелма, Торма и Тира, а во втором власть принадлежит бэйнитам, которых поддерживает Жентарим. Учитывая эти обстоятельства, Красные Волшебники, используя влияние своего анклава в городе Иннарлит, договорились о использовании части судов города Иеп, с целью дальнейшей доставки товаров морем в порт Альмрейвен. Иепские суда с левитируещей магией в состоянии подняться из Озера Пара по реке к временным складам, которые размещались в древних руинах. Охраняющие товар волшебники и их телохранители могут в случае опасности рассчитывать на помощь из своего анклава в городе Иннарлит, а также на помощь клериков Бэйна из руин Дейллоста, известного также как 'Потерянные Долины'. Руны Дейллоста, кроме того, являются одним из мест, находящимся в сфере внимания тайного общества личей 'Искажённая Руна'.
   Осознав последнюю информацию, я немедленно вызвал к себе Эрнисона.
   - Эрнисон, мне очень срочно нужна информация, касающиеся общества 'Искажённая Руна'. Как быстро ты можешь её собрать?
   - Общеизвестные факты и слухи я могу собрать в течении ближайших нескольких часов, но на получение серьёзной информации необходимо время, владыка. Сейчас война, и многие источники могут вообще оказаться недоступными.
   - Займись этим. Сегодня меня устроит и общая информация, но постарайся разузнать об этом обществе всё что сможешь. Во времени я тебя не ограничиваю, но будь осторожен в своих действиях.
   - Я всё понял, владыка. Будет исполнено.
   Управляющий поклонился и удалился из кабинета.
   Я тем временем продолжил свои размышления. Мне уже давно не давали покоя странные рыцари смерти, с которыми довелось столкнуться при захвате Джизана. Их происхождение было тайной, завесу которой не смог развеять живущий уже несколько веков Кимбаал. Но теперь, похоже, я нащупал нить, которая может привести к ответам на некоторые вопросы: северное побережье Озера Пара в прошлом было частью древней империи Калимшан. И если руины Дейллоста находятся в сфере внимания тайного общества личей, то, учитывая практическое бессмертие этих неживых магов, можно предположить, что основные их места базирования находятся на территории царства Сил Паши: пустыня Калим с её заброшенными городами просто идеальное место для этих личностей. Очень может быть, что охрана шейха Мухаба появилась в тайных лабораториях этого общества. А если это так, то я, сам того не ведая, сумел расстроить часть их планов. Очень 'приятное' открытие.
   Кроме того, мне всё меньше нравилось то, что в грядущих событиях будут так или иначе замешаны бэйниты. Столкновения с Красными Волшебниками уже не избежать, а ведь в землях Тэй Чёрный Лорд стоит во главе почитаемых божеств. Опять же 'Потерянные Долины' позволяют предположить связь между бэйнитами и 'Искаженной Руной'. А привлекать внимание Лорда Тьмы мне совсем не хочется. Особенно если принять во внимание личность моего создателя. Хватит и того, что я успел засветиться в противостоянии между поклонниками Талоса и Хелма. К тому же ещё не известно как закончится история с 'Глазом Зверя', хотя тут обещался подключится Изуал, у которого, судя по всему, имеется нужный опыт общения с аватарами божеств. Но если я навлеку на себя гнев Бэйна, но даже бегство на Пазунию меня не спасёт.
   Эта мысль вызвала во мне волну гнева. Ну нет! Хватит! Если бегать от каждой тени и отменять свои планы из-за каждого подозрения, то надо уже сейчас выбрасывать из головы все свои честолюбивые планы, искать уютную пещеру на каком-то из отдалённых планов Бездны и не высовывать из неё даже кончика носа. На это я не согласен! Я уже многого добился и останавливаться на достигнутом не намерен. Отменять свои планы я не собираюсь. Но вот подкорректировать их не помешает. Как там меня Изуал 'учил'?
   Взвесив все 'за' и 'против', я решил, что попытка подчинить себе Красных Волшебников, а уж тем более клериков Бэйна, ни к чему хорошему не приведёт. Так что лучшим выходом в данной ситуации будет последовать примеру Изуала: их нужно взять в плен живыми, чтобы произвести изъятие душ. В таком случае Лорд Тьмы ничего не узнает обо мне. На худой конец можно просто убить бэйнитов. Но копаться в их мозгах не стоит.
   Приняв это решение, я начал составлять план атаки на этот временный форт Красных Волшебников. И чем больше я изучал воспоминания шпиона, тем больше убеждался в правоте Изуала. Калимшиты переиграли сами себя. Если с Джохаром у меня были сомнения, то здесь ситуация была полностью подконтрольна. Охрана товара была достаточна для обеспечения безопасности от местных банд и монстров, но против моих отрядов, усиленных демонами, големами и наёмными магами, у неё нет шансов. Укрепления вокруг складов состояло из не слишком высокого частокола и остатков древних стен. Ворот не было вообще - открытые участки перегораживались телегами. Охрана состоит из пяти волшебников достаточно высокого ранга в красных одеяниях, двух десятков их учеников, четырёх клериков Коссута и двух клериков Бэйна. Учеников вполне можно попытаться пленить для дальнейшей 'промывки мозгов'. Жаль только, что как маги они довольно слабы. Серьёзное сопротивление ограм могут оказать также три десятка тэйских рыцарей и бойцов-телохранителей. Полторы сотни разномастых наёмников представляют собой интерес только как материал для ритуала 'Изъятия душ'.
   Главное, что меня волновало, это как бы не уничтожить во время схватки значительную часть добычи. Впрочем, отличное знание лагеря будущего противника, наличие восьми истинных демонов, включая меня, приобретённый нашими бойцами в операциях по захвату Джизана и Эль Дагара, да и не только в них, опыт, позволяли быть достаточно уверенными, что все обойдется без существенных потерь как в живой силе, так и в трофеях.
   Неприятных моментов было только два. Первый - в операции не будет участвовать Кимбаал, чьи магические познания и огромная физическая сила никогда не помешают. Но процесс трансформации 'носителя' запущен, а заменять, даже на время, дракона на одного из моих истинных опасно: и в силе уступают, и, что важнее, Малар может узнать о участии в делах с 'Глазом Зверя' таннари. Второй момент заключался в том, что придется отзывать из Шухака Шивассу и Сакура. Конечно, в городе остается Лекристо Разрушитель и тройка ифритов, но этого очень мало в случае возникновения действительно серьёзных неприятностей. Впрочем, на этот риск придется пойти: в отсутствие Кимбаала, марилитка была самой сильной фигурой в моих силах, после меня.
   ***
   Краткий совет я всё же решил провести. На этот раз он происходил не в Брэмкриге, а в одной из пещер моего укрепления в Марширующих Горах. Именно в этом месте я решил сосредоточить силы, необходимые для выполнения операции: обе элитные десятки огров, изменённые гнолы и орки Кимбаала. Здесь уже и так находились почти все мои големы и большая часть магов, а также отряды огров Кетаколлиса и орков Уркрасса. Последних я намеревался использовать для оцепления места сражения, во избежание утечки информации от сумевших убежать бойцов противника. Нужды привлекать гигантов я не видел: противников для них не было, да и доспехов они пока ещё не получили. Вообще я держал их на Прайме только в связи с грядущим сражением между армиями Калимшана и Тетира, после чего им предстояло отправиться в Шухак. Если уцелеют, конечно.
   На совете присутствовали Шивасса, Мертуш, нальфешни Тайрун и Дхабур, инкуб Сакур, маги Шен, Назим Хореб, Юсуф Аббак, Кетаколлис и Гельберт. Кроме того, в последний момент я решил привлечь к делу Хамара, зверям которого предстояло усилить оцепление из огров и орков, а также к нам присоединился представитель Изуала - Калван, который сообщил пожелание своего господина относительно времени проведения атаки.
   Появление в наших рядах этого бывшего псового архонта я воспринял со смешанными чувствами. С одной стороны наличие бойца, который способен надрать зад корнугону, можно только приветствовать. С другой - мне было понятно, что падший, под предлогом помощи, приставил ко мне соглядатая. Мотивы этого поступка Изуала мне были вообще не понятны. Сомнительно, что Калвану поручено присматривать за мной. Следовательно, его хозяин не сообщил мне всей доступной ему информации. Хотелось верить, что она не связана с играми божественных сущностей. Эти недомолвки раздражали не меньше, чем раздражало меня и моих истинных само присутствие среди нас порождения Семи Небес. Впрочем, Калван вел себя старательно прилично, и демоны, повинуясь моему приказу, ограничились только глухим ворчанием и злобными взглядами, на что бывшему псовому архонту было совершенно наплевать. Выдержка у него оказалась действительно ангельской.
   Я кратко изложил обстоятельства, приведшие к смене цели планируемого нападения, после чего наступил черед плана атаки.
   - Как вы все сами видите, - указал я на довольно грубый рисунок плана лагеря Красных Волшебников, - операция очень упрощается, по сравнению с предыдущими замыслами. Я уверен, что мы справимся без особых проблем. Единственные опасные противники - это сами волшебники и их охрана.
   - Клерики Коссута и Бэйна тоже могут доставить неприятностей, - высказал свое мнение Гельберт, - Тем более, что Вы желаете захватить их живыми. Это гораздо труднее, чем просто убить.
   - К тому же, - добавила Шивасса, - всё осложняется тем, что сражаться придется фактически среди трофеев, из-за которых собственно всё и задумано. И если противнику на них уже будет наплевать, то нам они нужны в целости и сохранности, насколько это вообще возможно.
   - Ты имеешь предложения по изменению плана атаки?
   - Нет, владыка. План составлен грамотно и менять что-то кардинально нет никакой необходимости. Вот только сохранность трофеев у меня вызывает сомнения. Разрешите нам просто убивать волшебников и жрецов, или мы рискуем потерять значительную часть добычи.
   - Господин Нахаб, - снова включился в разговор маг Гельберт, - Вы не учли ещё один важный момент.
   - Какой именно?
   - Нам не известны силы волшебников. Я, конечно, сомневаюсь, что среди них может оказаться архимаг, но такую возможность нельзя окончательно отбрасывать. Архимагу вполне по силам преодолеть поле, которое должен будет поставить господин Сакур, а тогда вся операция будет фактически провалена.
   - Что Вы предлагаете?
   - Разрешите мне и своим вассалам действовать по обстоятельствам. Мы постараемся взять волшебников и клериков в плен, но у нас тоже должно быть пространство для маневра.
   Маги и остальные истинные молчали, но я прекрасно понимал, что они полностью разделяют мнение марилитки и мага Сигила. В принципе мне было понятно их желание получить свободу действий. В любом случае, лучше убить чем дать возможность сбежать.
   - Хорошо. Я согласен. Если сразу взять в плен не получится - убивайте. Вы, - обратился я к истинным, - можете калечить и прямо на месте изымать души. Если обстановка будет позволять это.
   - Владыка, - обратился ко мне Мертуш, - на этот раз Вы разрешаете нам действовать в истинном виде?
   - Можете принимать истинное обличие во время боя, если в этом возникнет необходимость. Главное побыстрее сломить сопротивление и не дать Красным Волшебникам вызвать помощь. Это не обычные смертные маги, с которыми мы уже не один раз сталкивались в бою.
   - Владыка, Вы опасаетесь, что они призовут на помощь калимшитов? - вступил в разговор Хамар.
   Я сначала было удивился, но потом вспомнил, что лейтенант отряда зверей в главных событиях участия почти не принимал, а потому о многом может только догадываться. Но ответить на его вопрос я не успел в разговор вступил слуга Изуала.
   - Нет. Калимшиты на помощь не придут. У них будут свои проблемы.
   Теперь я и сам порадовался незнанию Хамара: его вопрос предоставил возможность выудить из Калвана хоть какую-то информацию о том, что же именно задумал сотворить в Джохаре его господин. Но с этим псом-переростком надо действовать очень осторожно и тонко.
   - Хорошая новость. Но мне непонятна твоя уверенность.
   Марилитка видимо поняла, чего я пытаюсь что-то узнать и решила подыграть мне.
   - Можно ли верить словам собаки, которая предала своих хозяев?
   Калван то ли сам был не меньшей загадкой чем Изуал, то ли получил соответствующие указания, но его реакция удивила всех присутствующих.
   - Калимшиты не заслуживают называться людьми. Мой господин прав: они хуже зверей и вполне могут сравниться с дьяволами Баатора или демонами Бездны в своих злодеяниях. Будет справедливо, если хотя бы часть из них познакомится поближе со своими сородичами по духу. Тогда оставшиеся, может быть, задумаются о своей жизни и творимых ими бесчинствах. Их ждёт справедливая кара. Некоторых уже сегодня, а остальных - после смерти.
   Мне много стало понятно. Похоже Изуал решил каким-то образом организовать в Джохаре прорыв в Нижние Планы. Непонятно выберет он Баатор или Бездну, но в любом случае Сил Паше будет совсем не до нас. Это действительно 'локальный Армагеддон' для Джохара. Настораживало только одно: планетары не могут не прореагировать на такое открытое вторжение. В том, что воины света сумеют 'обламать рога' невольным агрессорам я не сомневался, но потом ведь наверняка последует 'разбор полётов' и кто знает, что смогут нарыть следователи небесной канцелярии. Хитроумный Изуал, наверное, и тут старается заставить меня убраться на Пазунию. Но, как говориться, приходится работать с тем, что имеем.
   - Есть ещё один момент, который вы все должны знать, - продолжил тем временем Калван.
   - Ба! - деланно удивился Мертуш, - Невероятная картина - поборник Света предупреждает проклятых демонов об опасности!
   - В дело могут вмешаться неживые, - даже не моргнув глазом, продолжил слуга падшего, - Руины Дейллоста совсем близко, и там может оказаться немало сюрпризов. Бэйниты могут прислать помощь своим единоверцам в лагере Красных Волшебников.
   - Следовательно, - продолжил я витавшую в воздухе мысль, - первыми нужно нейтрализовать именно клериков Бэйна. Помните об этом.
   - Это если верить псу! - презрительно съязвил Дхабур.
   Калван немигающим взглядом уставился в нальфешни, который, впрочем, совсем не собирался пасовать перед ним. Ждать, чем именно закончится эти 'смотрилки' я не собирался. Пора напомнить некоторым своим истинным, кто тут принимает решения. А то расслабились на вольных хлебах!
   - Хватит! - рявкнул я, увеличиваясь в росте и пуская огонь в глаза, - Здесь я решаю, кому вам верить и с кем вам драться!
   Истинные и маги мгновенно склонили головы в жесте покорности. Только Гельберт и Калван демонстрировали олимпийское спокойствие.
   - Или кто-то сомневается в моём праве на это? - спросил я обманчиво вкрадчивым тоном.
   - Мы Ваши слуги, владыка, - чуть ли не хором ответили демоны.
   - Тогда знайте: если кто-то из вас сегодня или в будущем решит сделать что-либо без моего на то согласия, то он пожалеет, что Бездна породила его. Ни одного лишнего взгляда, пока я не прикажу. Понятно?!
   - Да, владыка, - последовал незамедлительный ответ.
   - Отлично. Тогда можете начинать к переброске отрядов. У нас не так много времени, чтобы окружить лагерь Красных Волшебников. Мертуш, оставшихся пленных, а также набассу и птиц передислоцировать сюда как можно скорее. Действуйте!
   ***
   На Джохар надвигались сумерки. Почти не существующие в полдень тени сейчас стремительно удлинялись, по мере того, как солнце опускалось к горизонту. У основания крепостной стены, сложенной из огромных серых гранитных глыб, уже вполне можно было зажигать факелы.
   Это было время смены караулов. Измаявшиеся на дневном солнцепёке стражники предвкушали обильный ужин и крепкий сон, а потому с нетерпением поглядывали на выстраивавшиеся у казарм ряды своих сослуживцев. Их было куда больше, чем тех, кто заступал на свою смену в рассветный час. Джохар был город-крепость почти на самой границе Паучьего Болота, а потому к службе здесь относились серьёзно. Внесли также свои коррективы и последние события на западе империи. И хотя в восточных провинциях ни разгула разбойничьих банд, ни уж тем более успешных нападений на города, не было, из столицы приказали принять меры для предотвращения подобных случаев. Как-никак именно через Джохар Красные Колдуны Тэйя поставляли воюющим в Тетире армиям припасы, открывая в городе эти мерзопакостные колдовские врата. Скрипя зубами выполняли шейх Гариб ибн Фарсах и его офицеры распоряжение советников правителя, вынужденные закрывать глаза на подобное нарушение обычаев. И хотя они понимали, что колдовские врата самый быстрый способ получения столь необходимой амуниции, но всё равно каждый раз при сотворении этих сияющих фигур все ожидали чего-то плохого.
   Солнце уже почти село и тени полностью накрыли город. Стражники, и те, что ещё находились на постах, и те, что готовились к своей смене, начали зажигать факелы. Последние горожане стремились укрыться в своих домах, не желая нарушать распоряжение о комендантском часе. Джохар готовился отойти ко сну, вручив свою безопасность в руки доблестных имперских воинов.
   В этот момент на площади, где обычно Красные Колдуны чертили свои магические фигуры, прямо в воздухе возникла светящаяся точка. Находившиеся поблизости бойцы и офицеры замерли от неожиданности: не было сейчас среди них ни одного волшебника, и уж тем более не наблюдалось ни одной татуированной лысой фигуры в красных одеждах. Тем временем, словно уловив растерянность военных, это колдовское творение начало стремительно расти в размерах, формируя уже знакомую сияющую воронку портала. Только в отличие от создаваемых Красными Колдунами, эти врата были примерно раза в два больше и сияли так, что вынуждали людей отворачиваться или прикрывать рукой глаза. Потому очень немногие сумели разглядеть разыгравшуюся на площади сцену, но даже они поначалу не поверили своим глазам.
   Из портала на вымощенную камнем площадь начали стремительно выходить неровные ряды высоких уродливых существ с влажной чешуйчатой кожей и с зазубренными глефами в когтистых руках. Среди этих горилоподобных созданий встречались и совсем уж кошмарные личности трёхметрового роста сплошь покрытые длинными острыми шипами или почти такого же роста иссохшие скелеты со скорпионьими хвостами. Вместе с ними в воздухе появилось несколько крылатых змееподобных существ а также парочка прекрасных воительниц с чёрными пернатыми крыльями. Многие из этих монстров были ранены и почти все бросали злобные взгляды обратно в портал, словно ожидая оттуда больших неприятностей.
   Прибывшие из портала дьяволы Баатора, а это были именно они, на мгновение изумились, тем самым явно давая понять, что оказались совсем не там, куда направлялись. Но это мимолётное замешательство не спасло находящихся на площади солдат. В следующее мгновение во взгляде этих кошмарных созданий уже читалась запредельная злоба и набросились на людей, многие из которых от растерянности даже не успели обнажить свое почти бесполезное оружие. В какой-то десяток секунд бойцы были просто растерзанны и толпа дьяволов хлынула в город, над которым наконец то заревели рога, оповещая жителей о нависшей опасности и призывая к оружию.
   Тем временем из врат начали буквально вываливаться фигуры дьяволов, сцепившиеся в отчаянной схватке с не мение отвратительными соперниками. Противники баатезу были куда разнообразней. В основном это были жуткого человеческого облика камбионы и козлиноголовые булезау, но хватало также закованных в доспехи демонов-кентавров арманитов, похожих на обтянутые чёрной кожей бабау, жутко изуродованных руттеркинов и злобных демонических обезьян бар-лгура. Среди этой массы выделялись напоминавшие лягушек хезроу. В воздухе тоже закипел бой, поскольку появились крылатые камбионы и комары-переростки чазме. Впрочем, находящимся на стенах караульным, которые пока избежали судьбы своих товарищей по оружию, было ясно, что перевес явно на стороне противников баатезу, которые хлынули через портал как волна штормящего моря на берег.
   Повинуясь приказам командиров, бойцы гарнизона тоже высыпали из казарм на улицы и попытались оказать сопротивление этому ожившему кошмару. Но получалось это очень слабо. Куда лучше пошли дела у появившихся на поле боя калимшитских магов и особенно у Красных Колдунов Тэйя, которые обрушили на неожиданного врага целый шквал заклятий. Но далеко не все заклинания оказались эффективны против монстров Нижних Планов: одни сгорали в колдовском огне или падали пораженные молниями, но другие переносили колдовские удары без видимого ущерба и в свою очередь устремлялись мстить за перенесённую боль. В ближнем бою достойное сопротивление дьяволам и демонам смогли оказать только бойцы из числа порабощённых гениев стихий, но таковых в гарнизоне Джохара было немного. Спустя некоторое время в городе начал твориться полный хаос: горели казармы, склады товаров и дома горожан, а в отблесках пожара танар'ри сражались с баатезу, не забывая при этом 'уделять внимание' солдатам и горожанам. Ситуация окончательно вышла из под контроля калимшитов.
   Через открытые в разных местах города порталы начали прибывать подкрепления из других городов. Но это могло только увеличить количество человеческих жертв, поскольку общее командование уже отсутствовало, а поток демонов Бездны не прекращался. Стало понятно, что прекратить эту жестокую бойню может только вмешательство совсем других сил. И те, кто ещё был в состоянии это сделать, возвели свои взгляды к затянутому дымом небу, отчаянно призывая на помощь позабытых в обычной жизни калимшитов небесных созданий. Они так и гибли с молитвами на губах и отчаяньем в глазах.
   Участок неба над Джохаром вдруг засветился, словно охваченный золотистым пламенем. Столб света от невидимого источника опустился на гибнущий город, вызвав у демонов и дьяволов очередной приступ гнева и злобы. В светящейся вышине начали возникать ослепительно яркие искры, которые тут же устремлялись к земле. По мере приближения к охваченному пожарами городу, искры увеличивались в размерах и приобретали форму крылатых воинов в сияющих доспехах. Небесное воинство прибыло на помощь смертным, разрозненные группы которых ещё пытались оказывать сопротивление агрессорам.
   Первыми мощь планетаров ощутили на себе крылатые танар'ри, которые к этому времени уже практически покончили со своими дьявольскими противниками. Закованные в сияющие доспехи воины с изумрудной кожей и белоснежными крыльями вооружённые мечами, обрушились на крылатых камбионов, как хищные птицы на куропаток. Оружие планетаров, которое казалось выкованным из чистого света, разрубало младших танар'ри как горячий нож масло, словно и не существовало никаких доспехов. Лишь численный перевес камбионов и наличие в их рядах нескольких чазме и набассу позволило на некоторое время задержать эту атаку. Пять трёхметровых воинов с золотыми крыльями зависли на некотором удалении от схватки. Один из них принялся творить какое-то заклинание, а в руках остальных возникли длинные богато-украшенные луки. Пылающие золотым огнем стрелы, оставляя за собой след из медленно гаснущих искр, настигали беглецов, после чего на землю падал охваченный ярким пламенем труп.
   Сгусток ослепительно-белого пламени возник между руками творящего свою магию солара и пылающей кометой устремился к воронке портала. Сияющие врата поглотили магический снаряд, начали пульсировать, покрылись сеткой молний и взорвались, оставив после себя на месте площади огромную воронку и груды вывороченной из земли брусчатки, перемешанную с разорванными телами. Взрывной волной полностью разрушило ближайшие к площади строения, и даже на крепостных стенах от сотрясений появились трещины. Сражающихся на соседних улицах противников смело порывом горячего воздуха, который сносил крыши с домов и раздувал пожары.
   Солар, заклинание которого столь радикальным образом лишило демонов возможности получать подкрепления, воздел руки и громовым голосом зачитал заклятие. Из ладоней ангела по всему периметру города ударили золотистые лучи. Через мгновение Джохар был накрыт призрачным куполом, напоминающим огромный мыльный пузырь золотистого цвета. Город был блокирован магическим полем, которое тут же закрыло порталы калимшитов.
   Завершившив уничтожение своих крылатых противников планетары начали опускаться пониже, во внутрь поставленного поля. Рассредоточившись равномерно над городом, воины небесной армии обрушили на беснующихся демонов ливень магических ударов, совершенно не заботясь о калимшитах, которые всё ещё продолжали сражение. Спустя пару минут многие участки Джохара уже лежали в руинах, а на улицах валялись груды трупов. Только тогда небесные воины опустились на землю и вступили в бой с остатками вторгшихся на Прайм отрядов Бездны и Баатора.
   ***
   Сосредоточение отрядов для атаки на временный лагерь Красных Волшебников мы завершили ближе к вечеру. Уже в сумерках орки, огры и звери начали занимать свои места, оставаясь в не зоны видимости охраны противника. Птицы из отряда Хамара уже вели наблюдение за лагерем, а с началом сражения в воздух должны были подняться и оба набассу. Гнолы Кимбаала, повергнутые изменению кровью дракона, скрытно сосредотачивались в овраге, который позволял приблизится почти вплотную к одним из 'врат' этого импровизированного укрепления. Начинать атаку должны были я и истинные, телепортировавшись непосредственно в лагерь, прихватив при этом големов, элитных огров и самых сильных магов. Исключение составлял Сакур, которому предстояла ставшая уже привычной работа - создание магического барьерного поля. Поставить окончательную точку в грядущем сражении предписывалось гнолам, которые должны были атаковать через разрушенные Азизом 'врата' из телег. Как и при захвате деревни Хурджа, дэву предстояла роль 'козла отпущения': если кто-то в лагере сумеет избежать смерти и плена, то пусть лучше в его воспоминаниях сохранится облик злобного гения земли, чем другие странные подробности ночной битвы. К тому же это давало шанс, пусть и достаточно призрачный, пустить владык Тэйя по ложному следу, а в идеале вообще пустить трещину в отношениях между Калимшаном и Тэй. С той же целью я приказал всем магам одеть калимшитские наряды. Гельберт и его соратники к подобной просьбе тоже отнеслись с пониманием: маги Сигила совсем не горели желанием афишировать свое участие в этих событиях.
   Калван вызвался охранять инкуба, тем самым избавив меня от решения двух проблем: кому поручить охрану удерживающего поле мага и как не допустить 'случайной' гибели слуги Изуала во время боя. Для полного спокойствия я дополнительно направил для охраны инкуба чародейку Арнею и парочку огров из отряда Кетаколлиса. Псовый архонт также дал один ценный совет, хотя он, надо признать, меня немало удивил. По его словам, не стоило идти на поводу у своей жадности и пытаться заключить извлечённые души жрецов в драгоценные камни, а лучше прямо на месте их уничтожить. Впрочем, это было полностью в духе падшего: не мучаясь никакими сомнениями и не взирая на убытки уничтожать все возможные следы сразу же и навсегда.
   Вспомнив, какого количества сил стоило преодоление магического барьера в Джизане, я тоже решил не жадничать и приказал каждому истинному поглотить по одной душе из числа оставшихся пленных. Резервы своей силы я тоже пополнил, приговорив к смерти двух калимшитов. Потерянные деньги мы с лихвой вернём в случае успеха операции, так что проявлять мелочность совсем ни к чему. К тому же такой приказ повысит мой рейтинг в глазах подчинённых, если такое в принципе возможно. По крайней мере реакция марилитки на мое решение поделиться с ней частичкой сердца баатезу, позволяла делать позитивные прогнозы и на этот раз.
   Солнце уже село, но Калван всё ещё не дал условленного сигнала. По условленному плану, атака должна была начаться одновременно с началом 'апокалиптических' событий в Джохаре. В отличии от своих истинных я догадывался, что всё дело разнице географических координат: Джохар находился на приличном расстоянии в западном направлении. А следовательно и закат солнца там произойдет, когда у нас уже наступит ночь.
   Наконец от того места, где находились слуга Изуала и инкуб, раздался собачий лай, переходящий в протяжный волчий вой. Практически сразу же лагерь противника был окутан магическим полем. Пришло время действовать.
   Я охватил аурой четырёх 'демонических' големов и группу магов Гельберта. Нам предстояло телепортироваться в самый центр лагеря противника, где мой 'багаж' должен был играть роль стратегического резерва: маги Сигила под прикрытием двух автоматов должны были нейтрализовать любые попытки бегства, связи или применения со стороны противника высокоуровневых заклинаний. Ни у меня, ни у моих волшебников, не было достаточно знаний и опыта, чтобы самостоятельно выполнить подобную задачу, а Кимбаал в этом сражении участия не принимал.
   Надо отдать должное противнику - отреагировали они на наше вторжение оперативно. Как только мы оказались в лагере, нам сразу же пришлось отражать атаки вражеских бойцов. Пришлось отказаться от мысли захватить побольше пленных и заняться истреблением охраны лагеря. Хорошо ещё, что информация, доставленная шпионом Изуала, оказалась правдивой и никаких особенных сюрпризов в первые минуты боя не обнаружилось.
   Основную часть работы по уничтожению обычных бойцов взяли на себя големы и элитные десятки. Но если автоматы попросту превращали оказывавших сопротивление в фарш, то огры всё же старались оглушить или искалечить. Мне и остальным истинным пришлось заняться Красными Волшебниками, клериками и их личной охранной.
   Увеличившись в росте почти до трёх метров, я переместился прямо в середину группы одетых в красные мантии людей, ауры которых выдавали в них самых опасных противников. 'Разящий' описал полукруг, разрубив несколько тел, но не смог пробить мерцающую защиту, окутывающую высокую худую фигуру, лысый череп которой был сплошь покрыт татуировками. Маг на мгновение задержал на мне свой пристальный взгляд и воздел вверх свои костлявые руки. Чувство опасности просто таки взвыло во мне, вынуждая в очередной раз тратить силы на телепортацию. Через мгновение в покинутое мной место ударила ослепительно-белая молния, оставив после себя дымящуюся воронку. Но находящегося в непосредственной близости от столь мощного магического удара волшебника даже не шевельнуло. Не теряя времени, я кинул в столь сильного противника заранее заготовленное заклинание 'Высший пробой защиты', а следом один за другим два огненных шара. Но невероятным образом мой противник уцелел, хотя от его защиты не осталось и следа, а поспешившие ему на помощь маги послабее, видимо ученики, сейчас катались по земле живыми факелами. Тем временем мне пришлось отвлечься на трёх закованных в тяжёлую броню бойцов. За тот десяток секунд, пока я разбирался с возникшей досадной помехой, Красный Волшебник набросил на себя парочку защитных заклятий и снова изготовился к атаке. Не желая тратить силы на очередной телепорт, я использовал псионику и бросил в мага сначала 'свеженький' труп тэйского рыцаря, а следом плетение 'Психический Взрыв'. Однако и тут меня постигло разочарование - противник снова уцелел, хотя на мгновение его глаза закатились от боли и он упал на колени.
   Но развить успех снова не удалось - выскочивший из шатра мужчина в разноцветном балахоне обрушил на меня целый шквал огня. Клерик Коссута был несказанно удивлен бесполезностью своей атаки, когда моя когтистая рука пробила его грудную клетку и вырвала сердце. И снова чувство опасности заставило меня использовать телепортацию, чтобы избежать магического удара. На сей раз я оказался за спиной столь сильного мага. Пока он пытался отыскать меня взглядом, удар 'Разящего' сокрушил одну из его защит, вызвав вспышку света и целый сноп молний. Хотя 'Каменная кожа' и ещё что-то неизвестное из защитных заклятий уцелели, сила удара снова швырнула моего противника на колени. Направив как можно больше своей демонической силы в когти левой руки, я нанес удар. Боль просто-таки хлынула в мою конечность, вызвав из моей глотки оглушающий рев. Но цель была достигнута: когти вспороли защиту мага и повредили ему позвоночник. Вне себя от ярости я буквально выдрал душу из этого дергающегося в конвульсиях тела и развоплотил её.
   Вокруг меня кипела рукопашная. Вернее сказать серъёзный бой шёл только на тех нескольких участках лагеря, где сражались Красные Волшебники, их отлично экипированные телохранители и те из наемников, кто к ним присоединился. Пока простые бойцы отражали атаку элитных огров, маги пытались оказать сопротивление истинным демонам и големам. Мои маги не могли применять атакующие заклинания без риска ударить по своим, а потому в основном прикрывали груды товара от магических ударов противника. Отряд Гельберта творил какое-то совместное действо, пока их предводитель точными магическими ударами ломал магические щиты противника. На остальном пространстве шла резня. Азиз вскрыл импровизированные врата лагеря без проблем, открыв тем самым путь в лагерь гнолам Кимбаала. Сейчас дэв был в ударе: увеличившись в росте до пяти метров он с диким хохотом отрывал ноги своей очередной жертве. Бойцы дракона столкнулись с схватившимися за оружие наёмниками и тоже дали свободу своей кровожадной натуре.
   Свежеприобретённый боевой голем вовсю отрабатывал потраченные на него деньги. На моих глазах он без видимых последствий выдержал несколько ударов молний, 'Кислотных Стрел Мелфа' и 'Огненный шар', подтвердив тем самым качество работы сигильских големостроителей. Не сбавляя скорости , леонтокентавр таранным ударом врубился в ряды противника, круша врагов своими рогами и весом. После того, как автомат оказался среди вражеских бойцов два меча в его передних конечностях завертелись с огромной скоростью. 'Очень эффективное приобретение'. - отметил я про себя, выбирая цель для следующей атаки, машинально срубив 'Разящим' парочку наемников.
   Шивасса, в облике стройной воительницы, без видимых усилий отбивала атаки вражеских бойцов. Возле её ног валялось несколько недвижимых тел в мантиях магов, некоторые из которых были обезглавлены. Дхабур прикрывал её тыл от особо ръяных наемников. Истинный облик он тоже не принял. Зато Мертуш во всю использовал одну из главных способностей демонического тела - невозможную вонь. Немногие могли оказать сопротивление, ощутив всё оттенки 'благоухание' хезроу. Гирбал тоже принял истинный облик и теперь вовсю использовал в бою свои ужасные клешни. Тайрун в этой кровавой мясорубке видимого участия не принимал, поскольку был занят другим очень важным делом: он как раз извлекал душу из бренного тела очередного клерика.
   Из моих истинных хуже всего дела шли у парочки вроков. Хоть они и приняли свой истинный облик, но тэйских рыцарей это, похоже, не смутило. Закованные в тяжелую броню бойцы, при поддержке магов, теснили Ралуха и Крига. Как ни как, но стихия врока - воздух. Демоны были уже серьёзно потрёпаны и, похоже, сражались на пределе своих возможностей.
   Пришлось снова телепортироваться. Оказавшись среди вражеских магов, я, всё ещё ощущая боль в руке, не стал совершать рискованные попытки захватить пленных и принялся 'мочить' всех, кто подвернулся под руку. Нескольких ударов 'Разящего' и Кнута Боли оказалось достаточно, чтобы лишить тэйских рыцарей магической поддержки. Подоспевшие Тайрун и парочка элитных, помогли разобраться с остатками этого вражеского отряда.
   Оставив вроков извлекать души из раненных тэйцев, я с остальными направился на подмогу Мертушу и Гирбалу. За это время один из Красных Волшебников сумел каким-то 'зубодробильным' заклинанием перебить одну из клешней галбрэзу, а кожа хезроу в некоторых местах едва ли не обвуглилась от магических снарядов. Правда Гельберт и Назим Хореб смогли разобраться с источником неприятностей и без нашей помощи: маг Сигила 'вскрыл' защиту тэйца, а калимшит, использовав 'Сжатый кулак Бигби', превратил того в фарш.
   Но сюрпризы на этом не закончились. Ещё один представитель власти далёкой империи Тэй, видимо полностью осознав свое положение, использовал 'Преобразование Тенсера'. Мертуш предпочёл использовать телепорт и убраться с дороги 'боевой машины', в которую превратился маг. А вот Гирбала пришлось выручать - глабрэзу отступать отказался, очевидно растеряв в бою последние крохи здравого смысла. Через какой-то десяток секунд собакоголовый демон уже сумел обзавестись ещё парочкой серьёзных ранений. От гибели его спасло тело тэйского рыцаря, которое я запустил в преобразившегося мага, используя телекинез. Дальше в ход пошло всё: псионные плетения, огненные шары и все заученные накануне сражения боевые заклятия. Гельберт и Назим Хореб тоже не остались в стороне. Общими усилиями мы буквально 'закатали' последнего серьёзного неприятеля в землю.
   Пока мы разбирались с этими неприятными сюрпризами, сражение уже практически завершилось. Как бы ни были хороши тэйские рыцари, но потеряв магическую поддержку со стороны Красных Волшебников, а так же клериков Бэйна и Коссута, они оказались обречены. О наёмниках же и говорить нечего: только треть из них смогла оказать моим бойцам хоть какое-то сопротивление.
   Но как бы там ни было, но этот бой оказался самым серьёзным сражением в которых я участвовал после Миратмы. Этот вывод подтвердили первые итоги сражения. Из моих истинных только Тайрун и Дхабур остались целыми и невредимыми. Впрочем, в этом не было ничего особенного: нальфешни и не стремились влезать в 'мясорубку', хотя и упрекнуть их в бездействии тоже было бы несправедливо. Шивасса, хоть и получила несколько 'магических подарков' во время сражения, но отделалась только болезненными ощущениями и упадком сил. Наверное мне следовало бы возблагодарить Бездну за это, ибо в противном случае некоторое время безопасность Шухака пришлось бы обеспечивать только Лекрито. Эго собрат по духу - глабрэзу Гирбал, в нынешнем состоянии вполне мог бы сойти за инвалида: в ближайшем будущем на него можно было не рассчитывать. Мертуш, Рулах и Криг, хотя и сохранили боеспособность, но тоже нуждались в отдыхе для лечения полученных ранений. Четыре голема первой серии и три второй нуждались в ремонте. Почти все элитные огры получили ранения, а для двоих тяготы службы уже завершились: один был убит, второй потерял руку. Одинадцать гнолов погибло и три десятка были ранены. Хорошо, что хоть никто из магов не пострадал.
   Порадовало то, что трофеи почти не пострадали. По моим прикидкам не больше пятой части тюков оказались повреждёнными, да и то не всё их содержимое было уничтожено. Отправив Тайруна к Сакуру с приказом снять блокирующее поле, я подозвал к себе Гельберта.
   - Мастер Гельберт, как только мой маг снимет поле, открывайте порталы в Сигил. Нам надо доставить всё это в распоряжение господина Сериуса.
   Гельберт слегка поклонился, давая понять, что приказ принят к исполнению, и отошёл к своим помощникам.
   - Дхабур, - обратился к нальфешни, - возьми двух огров и обыщите тела погибших магов и жрецов. Все найденные вещи надо будет опознать. Выполняй.
   - Слушаюсь, владыка.
   Следующим я подозвал командира гнолов.
   - Фауш. Собери всё трофейное оружие и доспехи. Трупы надо сложить в одну кучу вот здесь, - указал я на площадку у 'ворот' лагеря.
   - Будет исполнено, - прорычал свирепый гнол и принялся раздавать своим подчинённым приказы вместе с тумаками.
   - Шивасса, - позвал я свою 'правую руку'.
   - Слушаю Вас, владыка.
   - Среди пленных есть маги?
   - Да, владыка. Нам удалось пленить семь человек из тех, кого вы называли 'учениками'. Остальные маги и жрецы или были убиты, или подверглись изъятию души.
   - Отлично. Готовь всех пленных к отправке в Шухак. Как с ними поступить - разберёшься на месте: все мои указания пока остаются в силе. Заберёшь с собой Гирбала, Мертуша, Ралуха и Крига, а также обеих набассу и двух големов. Тех, что из первого заказа и не требуют ремонта. Остальных големов получишь после ремонта. Сакур и все маги-камбионы тоже отправляются в Шухак. При первой же возможности - отправлю тебе в подкрепление отряд огров и несколько магов. Да, захвати Арнею и хорошенько погоняй её и Байбура. Думаю, что из них получится хороший дуэт убийц.
   - Я все поняла, владыка.
   - Тогда давай сюда одного из пленных магов и готовься к возвращению в Шухак. Как будешь готова - я открою тебе портал.
   Марилитка поклонилась и отправилась отдавать необходимые распоряжения.
   Пока я разговаривал со своим военным министром, магическое поле исчезло. Маги Гельберта уже вычерчивали фигуры для открытия порталов.
   - К чему такая сложность? - раздался за спиной знакомый голос.
   Я обернулся. Вот уж кого не ожидал тут увидеть, так это падшего. Но Изуал в знакомом уже обличии человеческого мага, находился предо мной собственной персоной. Рядом с ним ошивался и Калван. Вот сволочи! Могли бы и помочь в схватке с магами.
   - Я так понимаю, что в Джохаре все уже в полном порядке?
   - Скажем так: моего дальнейшего участия там не требуется. Зачем такое количество порталов?
   - Нужно побыстрее перебросить всё это, - указал я на груды тюков, - в Сигил. Одного здесь портала будет мало.
   - Хватит и одного, - возразил Изуал, - Я сам займусь этим. Незачем привлекать внимание к этому месту. Отпусти наёмников домой.
   Мне стало интересно поглядеть на работу падшего, и пошёл следом за ним. Реакция Гельберта на мои новые указания заключалась только в удивленном взгляде, брошенном сначала на меня, а потом и на неизвестно откуда появившегося мага. Но он не стал и сейчас задавать лишних вопросов. Получив оговоренную суму, маги Сигила открыли знаком Перил небольшой портал и покинули Торил. Как только их портал закрылся, со мной связался Сериус и спросил, чем вызвана задержка. Пришлось ответить, что планы несколько изменились и за переброску добычи теперь отвечает другая личность. Но тем не мнение всё остальные договоренности остаются в силе.
   Там временем Изуал уже почти закончил свой чертёж. Я восхитился скоростью работы бывшего солара, поскольку рисунок был куда сложнее обычного. Впрочем, мне хватило знаний разобраться, что здесь использован тот же фокус, которым пользовался и я при маскировке Врат. Вот только никто из наставников в Шантеле не упоминал о подобной возможности. Открывался портал знаком Игван. Теперь всё стало понятно: падший действительно решил все проблемы одним трюком, умудрившись при этом ещё и провести со мной урок практической магии.
   Но на этом, как оказалось, сюрпризы не закончились. В отличии от обычных порталов, вызванная Изуалом воронка имела очень умеренную яркость сияния. Падший не стал отвечать на мои вопросы, ограничившись фразой, что 'предоставляет возможность мне самому во всём разобраться'. Пришлось снова связываться с Сериусом и сообщать, что все нормально и можно начинать работу. Через пару секунд из портала появились глиняные големы и один из помощников торговца. Мы быстренько скоординировали наши действия и автоматы-носильщики приступили к работе. Судя по набранному ими темпу, затянуться надолго этому 'суботнику' не грозило.
   Пока големы занимались переброской трофеев, Шивасса закончила подготовку к отправке. Ко мне подтащили связанного человека в красном балахоне с мешком на голове. Я тут же погрузил его в сон и принялся чертить рисунок для открытия портала на Пазунию. Местом прибытия я выбрал Валширский портал, к которому марилитка уже вызвала подкрепление в облике Лекристо и нескольких бабау. Знак Самар позволили сформировать четырёх метровую воронку, достаточную для осуществления задуманного. Я подозвал Тайруна и приказал ему пару минут присмотреть за порядком: уж очень хотелось хоть на минуту насладиться возвращением на ставший родным план. 'Бяки' со стороны Изуала вряд ли стоило ожидать, да и случись что либо непредвиденное, падший сможет дать достойный ответ и без меня.
   ***
   Красное солнце в зените, раскалённый песок под ногами, бескрайнее море огромных песчаных барханов до самого горизонта, по которым воющий ветер гоняет тучки пыли. Унылый пейзаж мёртвой пустыни. Но мне от показался необычайно приятным. Точнее даже не пейзаж, а ощущение возвращения на родину, которое словно вдохнуло в меня новые силы.
   Едва я прошёл врата, как тут же принял истинное обличие. В небе кружился десяток чазме. По видимому слуги лорда Забара были посланы выяснить, кого встречает хезроу с отрядом демонов. Но как только Лекристо и бабау преклонили колени перед моей фигурой, мухоподобные демоны убрались восвояси. Желания общаться с балором у них не возникло. Что же, свою миссию я выполнил: у местной 'таможни' никаких вопросов не было. А посему оставалось только дождаться, когда закончится прибытие отряда марилитки, и можно будет возвращаться на Прайм.
   Первыми прошли через портал вроки и набассу. Следуя полученным инструкциям, они тут же приняли свой истинный облик и поднялись в небо. На появившегося следом Гирбала, Лекристо уставился со смешанным чувством злорадства и зависти: мучения глабрэзу явно доставляли ему удовольствие, но вместе с тем отморозка хезроу едва ли не бесило то, что такая 'увлекательная' схватка прошла без его участия.
   Тем временем из портала начали прибывать пленные, и бабау тут же принялись с усердием наводить среди них порядок. Пришлось даже гаркнуть что-то вроде; 'Бошку оторву, если товар испортите'. После этого их злобы поубавилось, а сноровка наоборот возросла. Впрочем пленных было не так уж и много: примерно шесть десятков вместе с пленными магами.
   Появившаяся в конце Шивасса, доложила об окончании переброски. Я кивнул ответ на поклоны моих подданных, принял облик человека и шагнул в портал.
   ***
   Пока я отсутствовал, в лагере Красных Волшебников ничего плохого не произошло. Глиняные големы, количество которых увеличилось, уже успели перетаскать почти треть захваченных трофеев. Гнолы, выполняя полученный приказ, собрали оружие и доспехи убитых, а в указанном месте возвышалась груда окровавленных тел. Огры, орки и звери из оцепления подтянулись со своих позиций и теперь с интересом разглядывали творившуюся суматоху. Пришлось Кетаколлису открывать ещё один портал для переброски войск и оружия в Марширующие Горы. Я тем временем занялся пленным магом: нужно было подготовить смертника для уборки ненужных следов. Изуал с видом скучающего наставника следил за моей работой, но не проронил ни слова.
   Справился я как раз к моменту окончания 'вывоза' трофеев. Тайрун и Дхабур получили задание отправляться в форт Кетаколлиса, чтобы завершить работу с пленными калимшитами. Вместе с ними отправились и элитные огры, а также три голема, которых не требовалось отправлять на ремонт в гильдию големостроителей. Решением этого вопроса я хотел заняться незамедлительно. Но сначала нужно сжечь трупы. Призвав свою силу, я через пару минут превратил груду окровавленных тел в пылающий костер огромных размеров.
   Когда последний тюк оказался в Сигиле, Изуал закрыл портал. В лагере оставались только я, он, Клаван и маг, с промытыми мозгами и свитком в руках. Семь помятых големов дополняли нашу компанию.
   - Я сделал то, что обещал, - промолвил падший, - Предупреждаю, что последствия событий в Джохаре могут оказаться самыми непредсказуемыми. Так что советую поменьше проявлять свое истинное лицо. Да и своих помощников тоже предупреди. Кстати, я тут кое-что предпринял для обеспечения твоего алиби. Времени рассказывать всё словами нет, а держать тебя в неведении тоже опасно. Так что воспринимай информацию самым быстрым способом.
   Падший создал ментальный щуп и начал переброску образов. Я не стал разбираться с ними прямо сейчас, а попросту создал 'временный каталог' в своем разуме. Но главное всё же уловил: пока я разбирался с Красными Волшебниками, Изуал принял мой образ и мелькнул пару раз в Дарромаре. 'Когда только и успел?' - подумал я.
   - Не ищи меня. Будет нужно - найду сам или сообщу место встречи, - сообщил падший, закончив передачу информации, и исчез вместе со своим преданным слугой.
   Я открыл врат в Сигил и отправил в них големов. Уже перед самым порталом, я активировал вложенную в мага программу. Через минуту все следы нашей деятельности будут уничтожены и Красным Волшебникам придется поломать себе мозги в поисках нужного ответа. Хотелось бы, чтобы истину они так и не установили, ибо после сегодняшних событий у меня не было ни малейшего желания сталкиваться с их карательным отрядом. Впереди ещё и так предстоит решить достаточно проблем.
   ***
   В этот раз район Хайв был совершенно не похож на себя. Вернее не весь район, а та его часть, в которой принимали захваченные у Красных Волшебников трофеи. Сериус Деркус не стал экономить на охране: пару десятков хорошо вооружённых бойцов поддерживало несколько магов. Гельберт и его отряд тоже присоединился к обеспечению безопасности полученного товара. Вероятно, Сериус договорился с ними прямо на месте. Эти силы заставили всякую шваль, которая обычно ошивается в трущобах Сигила, убраться от греха подальше. Так что помощники торговца могли спокойно заниматься подготовкой к отправке полученного товара на склады.
   Увидев меня, Сериус оторвался от дел и подошёл.
   - Приветствую Вас, господин Нахаб. Рад, что наши дела решились в полном соответствии с планом.
   - Рад Вас видеть, господин Сериус. Вижу, что вы тоже неплохо подготовились и потрудились.
   - Ещё предстоит доставить товар на склады, рассортировать и оценить его. Но это уже можно сказать, рутина.
   - У меня к Вам просьба.
   - Я слушаю.
   - Когда Ваши помощники проведут оценку товара, я хотел бы получить полный список до того, как Вы начнёте его реализацию. Это всё же товар специфического предназначения, и вполне возможно, что в списке могут обнаружиться нужные мне предметы.
   - Хорошо, я предоставлю Вам список. Но я надеюсь, что после того, как Вы ознакомитесь с ним, мы обсудим этот вопрос.
   - Безусловно. Благодарю Вас, господин Сериус. А сейчас прошу простить, но мне нужно доставить эти автоматы в гильдию големостроителей. В ближайшее время они мне могут понадобиться, но не в таком же состоянии.
   - Не смею Вас задерживать. Когда мы закончим, я свяжусь с Вами. Всего хорошего, господин Нахаб. - Сериус поклонился, заканчивая наш разговор.
   Я тоже изобразил вежливый поклон и приказал автоматам двигаться за мной. Гильдия големосторителей на Ловешской площади значилась первой в списке подлежащих сегодня посещению мест в Сигиле. Помимо вопросов, связанных с ремонтом повреждённых в бою големов, я ещё хотел обсудить с мастером Колифаром пришедшую на ум идею. Вторым местом, которое нужно посетить, был Шантэл. Во время учёбы я довольно мало внимания уделял вопросам, связанным с божественными сущностями, и сейчас нужно срочно восполнить эти пробелы. А почерпнуть информацию в своей альма-матер проще всего. Мудрец гитцерай, конечно, ответил бы быстрее и конкретнее. Но я и так уже задолжал ему услугу, загрузив при этом вопросами по падшему.
   В гильдии меня приняли чуть ли не с распростертыми объятиями. Видимо не так уж и много у них было подобных клиентов. Или всё же надеются на поступление заказа по изготовлению очередного 'адамантинового совершенства'. Так что заказ на ремонт повреждённых автоматов оформили, даже не дожидаясь прибытия мастера Колифара. Впрочем, мне он был нужен совсем не для этого. Подписав необходимые бумаги, я передал своих металлических бойцов работникам гильдии и разместился в удобном кресле, потягивая ароматный кофе. На сей раз мне довелось выпить целых две чашки, пока в приёмной появилась знакомая фигура големостроителя.
   - Рад снова Вас видеть, господин Нахаб. Ваш заказ ещё не готов, а договор на проведения ремонта уже подписан. Вы хотите разместить следующий заказ или расширить предыдущий?
   - Нет, мастер Колифар. Но у меня есть одно предложение к Вам, и я хотел бы обсудить его в вашем кабинете.
   - Тогда прошу Вас.
   Мы прошли через уже знакомые мне цеха в кабинет мастера. Расположившись за столом, я приступил к главной причине моего пребывания здесь.
   - Уважаемый Колифар. Ваши автоматы хорошо послужили мне в последнее время и я очень доволен качеством их изготовления. В связи с этим хочу обратиться к Вам с несколько необычным предложением.
   - Слушаю Вас.
   - Дело в том, что мне нужны хорошие стрелки. Их оружие должно успешно поражать, например, великанов или ифритов. Простые стрелы тут практически бесполезны, а приобретать зачарованные довольно дорого. Вы ведь знаете, что чем меньше предмет, тем сложнее наложить на него чары.
   - Безусловно. Мы тоже сталкиваемся с этой проблемой в своей работе. Продолжайте, мне интересен ход Ваших мыслей.
   - Так вот. Зачаровать метательный снаряд к баллисте куда проще и дешевле. Да и от простой стрелы подобных размеров урон будет куда больше, чем от обычной. Но смертные и эльфы не справятся с оружием нужных размеров. А создать отряд великанов - довольно трудная задача. К тому же из метательного оружия они предпочитают камни и копья. Но у меня возникла мысль использовать для этих целей големов. Это возможно?
   Мастер Колифар задумчиво почесал висок.
   - Видите ли в чём дело, господин Нахаб. Автоматы могут выполнять только заложенные в них функции. Да, при наличии достаточных ресурсов и времени, можно изготовить очень сложную конструкцию с выдающимися показателями. Адамантиновый голем - яркий пример подобных решений. Но как бы совершенен он не был, всё равно это только магический автомат. А стрельба из лука, насколько я знаю, это уже не просто умение. Это сродни искусству. Увы, пока наши големы ещё далеки от решения подобных задач.
   - Похоже, что я не до конца выразил свою мысль. Я прекрасно понимаю, что стрельба из лука - это очень сложная для голема задача. Даже живые существа подобных размеров лук практически не используют. К тому же снаряд нужных размеров уже перестаёт быть стрелой, поскольку теряет гибкость. Это скорее арбалетный болт больших размеров. А стрелять из арбалета куда проще.
   - Я понял Вашу мысль. Правда, ещё никто не давал нам подобных заказов, и потому серьезных наработок в этом направлении у нас нет. Думаю, что вполне реально создать подобную модель. Но это требует времени и средств. Мы не можем отвлекать специалистов от работы для решения сугубо теоретических вопросов.
   'Всё понятно, - подумал я, - ребята предпочитают зарабатывать деньги на уже отработанных макетах и проверенных схемах. Энтузиазма для продвижения новых идей у них нет. Что же, попробуем прагматический подход.'
   - Мастер Колифар, а если я оплачу затраты на разработку модели, Вы и Ваши коллеги возьмётесь за это дело? Только сумма должна быть в разумных пределах, естественно. Если результат работы будет удовлетворительным, я гарантирую Вам заказ. Но если модель будет успешной, я не против получить некоторый процент от других заказов, поскольку идея принадлежит мне.
   - Оказывается, с Вами интересно иметь дело, - улыбнулся мой собеседник, - Конечно, если возьмёте на себя затраты по разработке модели и гарантируете размещение хорошего заказа, то все эти вопросы можно решить. Можно считать, что мы готовы к сотрудничеству?
   - Сколько времени и средств Вам нужно для проведения исследований?
   - Минуточку, - големостроитель начал быстро что-то писать и чертить на листке бумаги, бормоча себе под нос - Так, расчет параметров поля... выбор схемы... первичная модель... проведение испытаний... Думаю, что отработки принципиальной схемы и создания действующего прототипа нам хватит двух-трёх недель и суммы примерно в шесть сотен золотых монет.
   - Довольно приличная сумма, - удивился я.
   - Поверьте, здесь включены все затраты. Хотя боевые големы могут использовать метательное оружие, я не уверен, что многие вопросы уже решались при создании других автоматов. А что бы избежать ненужных расходов, я и так взял глину в качестве материала для первичных моделей и прототипа. Если вы предоставите нам образец оружия, то можно уменьшить расходы, поскольку не придется делать заказ мастерам-оружейникам.
   - Хорошо. Я постараюсь решить вопрос с оружием в течении нескольких дней. Можно оформить наше сотрудничество?
   - Безусловно, господин Нахаб. Сейчас подготовим договор. Только мне необходимо пригласить своих коллег, для решения вопроса о Вашей доле прибыли от возможных заказов. Я не могу решать подобные вопросы в одиночку. Давайте пройдемте в приёмную, что бы обсудить все это в более удобной обстановке.
   Переговоры были довольно бурными, хотя и не очень долгими. В принципе мне не так уж и важен был процент от продаж. Главной целью такого хода было получить мощные стрелковые единицы и максимально снизить цену на мои последующие заказы. Это мне вполне удалось. Коллеги Колифара посовещались и предложили мне вариант, на который я согласился. По условиям договора я оплачивал разработку требуемой модели голема и получал возможность закупить десять единиц этой модели по максимально низкой цене - фактически по себестоимости. Если эта модель будет востребована на рынке, то мне полагается один процент от прибыли с каждой сделки, до тех пор, пока не будут компенсированы мои затраты на разработку в десятикратном размере. Также мне в будущем полагается скидка при размещении любых заказов.
   В хорошем настроении я покинул гильдию големостителей и направился в Шантэл. Вскоре я достиг своей цели и вошёл в огромное здание штаб-квартиры сенсатов. В большом зале, на мраморном полу которого был выложен герб Общества Чующих, было достаточно людно. Мой взгляд зацепился за высокую фигуру в белой с золотым шитьём одежде, и я почувствовал, как забурлила во мне ярость. Привратник Джелдар, выходец с Семи Небес, своим видом напомнил мне несдержанного солара повстречавшегося в доме Идущего в Тишине. Да и с загадочным Изуалом у них тоже было немало общего. Подавив усилием воли рвущееся на волю чувство, я подошёл к своему златокожему собрату по обществу, чтобы задать ему пару вопросов.
   - Здравствуйте, Джелдар.
   - Приветствую Вас, Нахаб. Вы достаточно долго не появлялись в стенах Шантэла. Позвольте поинтересоваться: как Ваши успехи в познании макровселенной?
   - Трудно ответить на Ваш вопрос. Чем больше я узнаю, тем больше убеждаюсь, что всех тайн мироздания мне понять, скорее всего, не суждено.
   - Понять в одиночку всё - невозможно. Для этого и существует Общество Восприятия. Братья познают одну из множества граней макровселенной и делятся этими знаниями с другими.
   - Да, я знаю. Скажите Джелдар, Ваш отец ведь солар, если мне не изменяет память.
   - Совершенно верно. Моя внешность - лучшее тому доказательство.
   - Мне интересно, почему столь сильные личности не стремятся дальше, к вершинам власти и силы. Ведь став богами, они были бы куда полезней для дела Добра и Света? Что удерживает их?
   - Таким как Вы, Нахаб, этого не понять. Один из аспектов служения Добру - отречение. Солары добровольно отрекаются от божественной власти, чтобы её суета не мешала главной их цели - борьбе со Злом.
   - А падшие? Я слышал, что бывают случаи, когда солары уходят с Небес.
   - Да. Такое иногда случается. Но они никогда не перестают служить. Некоторые из покинувших Свет, просто меняют свою, если так можно выразиться, 'полярность' и начинают служить Злу с тем же рвением, с каким служили Добру до своего падения.
   - Некоторые? - я почувствовал возможность узнать хоть что-то о подобных Изуалу, - Разве может быть как-то по иному?
   - Обычно падение заканчивается в Бааторе или Бездне. Но иногда ангелы не впадают во Зло. Их целью становится нарушение равновесия между силами добра и зла. Попросту говоря, они начинают борьбу с культами злых богов и сущностей в мирах Прайма. Они готовы на всё, что бы число прихожан светлых богов увеличивалось, а число сторонников Зла уменьшалось.
   - То есть они начинают борьбу за души?
   - Борьба за души смертных никогда не прекращалась. Иное дело, какими методами она ведется. 'Нельзя творить Зло во имя Добра' - это один из принципов, исповедующихся в Целестии. А эти падшие именного его и отвергают. Они могут своими действиями приговорить к смерти тысячи невинных, лишь бы десятки тысяч других обратили свой взор к Небесам.
   - И что, им это удаётся? Это ведь очень прагматичный подход к делу.
   - Трудно сказать. Нельзя отбросить Свет и избежать при этом кары. Для принявших Зло наказанием становится Баатор или Бездна. Нарушающих принципы служения - разыскивают и уничтожают воины Света.
   - Но зачем? Если их деятельность приносит плоды - зачем её прерывать?
   - Отец рассказывал мне легенду, что когда-то, в невообразимо древние времена начала Войны Крови миллионные армии воинов Света спустились на Нижние Планы, чтобы уничтожить Зло. Они не смогли совершить задуманное и почти все погибли. Это не правильный подход к делу. Не существует Добра без Зла, а Порядка без Хаоса. Макровселенная существует до тех пор, пока сохраняется такой порядок вещей. А потому и борьба должна вестись не за души, а в душах смертных. Нельзя принуждать к добру. Простое увеличение Небесного Воинства в конечном итоге приведёт только очередному безрезультатному походу в Нижние Планы. Таково мнение правящих архонтов.
   - И они едины в своем мнении?
   - Этого я не знаю. Но благодаря своему пребыванию в Обществе Восприятия, я понял, что существование подобных личностей тоже необходимо для сохранения существующего порядка вещей. Скорее всего, архонты предпочитают закрывать глаза на деятельность самых удачных нарушителей принципов служения.
   - Но не прощают их?
   - Конечно нет. Рано или поздно, но карающая десница архонтов находит всех. Я удовлетворил Ваше любопытство?
   - Да. Я многое узнал из нашей беседы. Благодарю Вас.
   - Тогда позвольте мне напомнить Вам, что долг каждого члена Общества Восприятия - делиться своими знаниями и впечатлениями с братьями.
   - Вы хотите что-то спросить?
   - Нет. Просто я не верю, что за столь долгое отсутствие у Вас не появилось воспоминаний, достойных запечатления в сенсориумах.
   Джелдар устремил на меня пристальный взгляд своих хрустальных глаз. Во мне всколыхнулось смешанное чувство злости и восхищения. Если уж этот привратник, который и соларом то является лишь на половину, сумел столь завуалировано напомнить мне о своем долге перед Обществом Восприятия, то что стоит ли удивляться способностям Изуала к манипулированию другими. Но как бы там ни было, а кое в чём привратник прав - не стоит столь нагло пренебрегать своей принадлежностью к сенсатам. Ведь найдётся же у меня парочка воспоминаний, достойных того, чтобы быть запечатленными, но при этом не вызвать лишних вопросов.
   - Вы правы, Джелдар. Есть такие воспоминания.
   - Тогда прошу Вас, - привратник слегка поклонился и указал рукой в направлении помещения с записывающими артефактами.
   'Вот взять бы и отвинтить тебе голову, - подумал я, - Это было бы достойное воспоминание. И еще перья повыщипывать.'
   От подобных мыслей у меня снова улучшилось настроение. С легкой улыбкой на лице я прошел к записывающим устройствам, где оставил воспоминания о схватке с мейнами во время своего первого посещения Пазунии, отражение атаки ликанов на замок лорда Гайвена, а в завершение - картину невероятных мучений , которую я увидел в подвале дома Крига, во время своего первого путешествия с Робертом Сайфером. Уверен, что среди сенсатов найдутся те, кто оценит эти воспоминания по достоинству.
   Исполнив свой 'гражданский' долг, я отправился в библиотеку. Посетителей было не очень много, так что проблемы со свободным местом для работы не предвиделось. Я обратился к пожилому библиотекарю.
   - Добрый день, уважаемый. Мне нужен Ваш совет.
   - Слушаю Вас, господин маг.
   - Меня интересует информация о культах Лордов Бездны и Архидьяволах Баатора среди смертных Прайма.
   - Вас интересует какой-то определённый культ?
   - Скорее меня интересует вопрос, каким образом демонические сущности могут получать силу от верующих? Но и информация о существующих культах мне не помешает. В частности меня интересует мир Торил. И ещё меня интересует вопрос, каким образом можно приобрести божественный статус.
   - Хорошо. Прошу Вас, садитесь за один из столов. А я пойду и подберу нужные книги.
   Я сел за ближайший стол. Через несколько минут библиотекарь принёс несколько томов в различных переплётах и разложил их на две стопки.
   - Вот здесь находится интересующая Вас информация о существующих культах, члены которых поклоняются демоническим сущностям. В этих книгах Вы сможете найти ответ на Ваш вопрос о получении силы демонами от своих прихожан. А вот здесь - о возможности приобретении божественного статуса смертными. Приятного чтения.
   Библиотекарь удалился и приступил к чтению. Первая книга рассказывала о почитании демонов.
   'Некоторые мощные демоны и дьяволы нашли способы добывать силу от смертных прихожан такими же методами, что и божества. Хотя эти существа жестокие, садистские и ненадежные, некоторые смертные миров Прайма видят в них средство быстрого получения силы. Культы поклонения извергам обычно очень малы, ограниченны, имеют немного последователей и обычно распадаются перед лицом опасности или когда объект поклонения отвлекается на другие дела и прекращает предоставлять заклинания. Однако некоторым извергам таким способом всё же удается получить возможность постоянного пополнения силы от смертных Прайма. Например, Горгот, бывший архидьявол, стал божеством Торила, а божество минотавров Бафомет - демон. Еще два известных демона, почитаемых на Фаэруне - Оркус (ответственный за немало неприятностей в Дамаре годы назад) и Пазраэль.
   Во многом поклонение извергам подобно тому, как некоторые души заключают сделку с баатезу о загробной жизни. Смертный заключает договор с демоном или дьяволом, обещая поклонение и жертвы в обмен на заклинания. Соглашение обычно влечет за собой осуждение души прихожанина в Бездну или в Девять Адов под управление рассматриваемого изверга. Договор в общем предусматривает, что, если смертный будет не в состоянии успокоить изверга частыми жертвами, тот может убить его и забрать его душу на свой дом на внешних планах. Хотя это не похоже на равноправную сделку, изверг обычно не требует со смертного чего-либо кроме жертв, так что смертный не должен волноваться о моральных ограничениях на поведение, догму или неподходящее использование предоставленных заклинаний.'
   Я закрыл книгу. Стало ясно, что получить Силу подобным образом сейчас мне не удастся. Следовательно, для воплощения в жизнь своих абмициозных планов нужно искать сильных союзников или собирать комплект необходимых для боя с Лордом артефактов. А скорее всего, делать и первое, и второе. Но начинать закладывать основы будущего культа можно уже сейчас. И даже нужно, поскольку сомнительно, что в статусе Лорда Бездны я смогу так же беспрепятственно посещать Прайм. К тому же, ещё не известно, как подобное отсутствие скажется на моей связи с Источником Силы.
   Отложив в сторону прочитанную книгу, я взялся изучать другие фолианты, принесённые библиотекарем. Они описывали существующие на Ториле культы демонов и дьяволов. Вскоре я бросил это занятие, поскольку понял несколько главных вещей, которые следует учитывать в своих планах на приобретение такого источника силы как собственный культ. Первое - в отличи от богов, подобные культы никогда не служили основным источником могущества для порождений Бездны, хотя бы потому, что число прихожан разнится в десятки, если не в сотни раз. Но тем не менее каждый уважающий себя Принц и Лорд имеет своих последователей в мирах Прайма. Второе - архидьяволы Баатора относятся к этому вопросу с куда большим вниманием, чем их оппоненты из Бездны. Особенно верно это утверждение в отношении таких личностей, как Маммон, Мефистофель и, естественно, владыка Баатора - Асмодей. Третье - искать прихожан среди людей, эльфов, гномов и остальных подобных рас, будет бессмысленной тратой времени и ресурсов. Основную массу прихожан в культах извергов составляют представители 'монстроподобных' рас: гоблины, орки, багбиры, огры, минотавры и т.п.
   Последняя книга восполнила ещё некоторые пробелы в моём образовании, получённом в стенах Шантэла. Действительно, в истории Торила были случаи, когда смертным удавалось добиться 'божественного статуса'. Наибольшего успеха на этом поприще, согласно легендам, достигла троица, известная в последствии как 'Три мёртвых': Бэйн, Баал и Миркул. Но потом, особенно после Смутного Времени, такая задача стала невероятно сложной. Максимум, на который может рассчитывать смертный - это обрести статус полубога. Более того: даже в случае победы в поединке с полубогом и успешного выполнения необходимого ритуала, конечный результат оставался неизвестным. Все изменения на 'Олимпе' Торила строго контролируются Лордом Ао. От его воли зависит судьба замахнувшегося на божественный статус. Это верховное божество решает все вопросы создания новых богов, восстановления мёртвых богов, а также эмиграции богов других сфер на Торил.
   Я закрыл книгу. Не похоже, что демону Бездны получится получить 'благословение' этого 'воспитателя богов'. Да и в других мирах Прайма наверняка существует подобное положение вещей и свой 'бог-надзиратель.'
   Что же, все мои дела в Сигиле на сегодня были завершены, так что пора было собираться на Торил. Там нерешённых вопросов - вагон и маленькая тележка. Да и в Шухак нужно наведаться, если я намерен получить големов-арбалетчиков. С этими мыслями я покинул Шантэл и направился в район Хайв.
   ***
   Из Сигила я отправился в Марширующие Горы. Но решив, что в моём случае осторожность становится всё более важной, сначала я открыл портал на Пандемониум, совершил парочку телепортов и только потом, используя маскировку, открыл врата в форт Кетаколлиса. Небесное Воинство наверняка уже обломало все рога и прочие выступающие части тела 'экскурсантам' из Нижних Планов, но всегда найдётся несколько шустрых беглецов за которыми пошлют погоню. Так что не стоит сейчас открыто демонстрировать своё присутствие на Ториле. И надо поскорее заканчивать с пребыванием в этих землях моих истинных.
   Тайрун и Дхабур были полностью погружены в работу. Подлежащих изъятию души калимшитов было не так уж и много, а потому демоны старались закончить с ними побыстрее. Нафельшни вообще отличаются рассудительностью, а следовательно мои подданные прекрасно осознавали существующую опасность со стороны ангелов. Подгонять их не было нужды, а вот помочь не мешало. Поэтому я тоже приложил некоторые усилия к пополнению моей казны, тем более, что в последнее время наметилась тенденция к постоянным и всё увеличивающимся тратам. И ещё больше предстояло потрать в будущем.
   Убедившись, что на этом клочке моих владений всё в порядке и отдав последние распоряжения Кетаколлису и вождю гигантов, я переместился к месту пребывания Кимбаала. Пора ввести дракона в курс последних событий и обсудить ближайшие планы. События начинали разворачиваться не совсем так, как мы планировали, а потому нужно было принять новые решения или откорректировать старые. Всё говорило о том, что близилось время решающего сражения между армиями Калимшана и Тетира. А я имел достаточно причин для того, чтобы постараться избежать участия в нём.
   В бывшем лагере орков особых изменений не было, если не считать таковыми присутствие десятка связанных калимшитов пожилого возраста и десятка вооружённых гнолов. А вот рыцарь Гирен уже совсем не походил на то подобие трупа, которое я увидел в покоях Кимбаала. Сейчас 'носитель' был полон сил, румян и очень уверен в себе. Не знаю, каким был этот воин до ранений, но уж наверняка не таким как сейчас. Он часто принюхивался к запахам окружающего лагерь леса и пристально вглядывался в начинающую сереть темноту. При этом у него было такое выражение лица, как у мальчишки, который получил долгожданный подарок. И если страх калимшитов ещё можно было списать на пленение и опасения за свою судьбу, то реакция гнолов, которые откровенно трусили перед этим с виду простым смертным, не оставляла никаких сомнений - совсем скоро Гирен начнет формирование своего войска и приступит к свершению своей мести.
   Самый главный сюрприз ожидал меня в палатке Кимбаала. Когда я откинул полог и вошёл, то сначала не поверил своим глазам: дракон расположился на полу и непринуждённо беседовал с сидевшим у противоположной стены Калваном, потягивая вино из кубка. Присутствие бывшего псового архонта в лагере означало, что Изуал всерьёз намерен заполучить 'Глаз Зверя' и не собирается оставлять 'носителя' только под нашим присмотром. В наших с ним беседах подобный сценарий не упоминался, и мне стало очень интересно что же именно побудило падшего приставить к дракону соглядатая.
   - Не помешаю? - спросил я, усаживаясь на парусиновый пол палатки.
   - Напротив, - ответил дракон, - Уже несколько часов с нетерпением ожидаю твоего прибытия. У нас тут есть парочка интересных новостей.
   - Одна из них, как я понимаю, сейчас сидит напротив тебя.
   - Зря ты так, дружище. Лично я совсем не против присутствия интересного собеседника. К тому же лишний серьёзный боец в лагере мне совсем не помешает. Как-то неуютно мне здесь стало самому.
   Я с удивлением уставился на дракона. Это что же должно произойти, чтобы заставить Кимбаала признаться, что он чего-то боится?
   - С этого момента подробней, пожалуйста.
   Дракон достал из под плаща какой-то предмет и бросил его мне. Им оказалась грубо вырезанная из дерева статуэтка, изображающая гротескного пузатого человечка с когтистой ладонью вместо головы. Я догадался, что это знак какой-то тайной организации, но мои скромные познания не позволяли ответить на вопрос какой именно? Просветил меня Калван.
   - Знак 'Людей Чёрной Крови', - поведал слуга Изуала.
   - И?
   - И меня это очень настораживает, - сказал дракон, - Очень уж далеко на юг забрели эти почитатели Лорда Тварей. Наверняка не просто так.
   - Ты что, испугался парочки оборотней? Вот уж чего не ожидал.
   - Смешно, - ухмыльнулся Кимбаал, - Признаюсь, мне ещё не доводилось сражаться с ликантропами. Но не потому, что я их боюсь, а просто не встречались на моем пути подобные безумцы. Нет, дружище, тут дело не в оборотнях. Я опасаюсь того, что ими движет. Насколько мне известно, ближайшие места, где эти ребята, - он указал на фигурку, лежащую в моей ладони, - чувствуют себя относительно спокойно, находятся в Кормантире и Высоком Лесу. Как думаешь, что заставило их пересечь чуть ли не пол континента? Или может лучше спросить, кто?
   Ответ буквально вертелся на языке, и он мне совсем не нравился. Неужели Лорд Тварей начал поиски своей пропавшей игрушки? Тогда к чему такие сложности? Мог бы просто явиться сюда и раскатать всех нас в тонкий блин. К тому же, во время прошлой активации артефакта никакой активности маларитов вроде и не наблюдалось. Значит бог или не чувствует своего творения, или ему достаточно знать, что оно не уничтожено.
   Я пристально посмотрел на Калвана.
   - Это ваших грязных лап дело?
   Реакция бывшего архонта меня ошарашила. Слуга падшего едва не согнулся пополам от хохота, ударяя ладонями по полу. Даже слёзы у него из глаз брызнули.. Я с трудом удержался, чтобы не свернуть этому весельчаку шею. Отсмеявшись, Калван ответил, вытирая рукой слёзы.
   - Ну ты, господин Нахаб, и дремучий. Это же надо додуматься до такого! Зачем хозяину такие ухищрения? Да если бы он захотел, то камень уже давно покоился бы в надёжном месте. Только объясни мне, как вы тогда это зверьё на двух ногах, которое себя людьми называет, бить собираетесь? Без ликанов как ты выкрутишься? Может, свою армию из Шухака приведёшь? То-то будет потеха.
   - Это не он, - подтвердил Кимбаал, - Патруль обнаружил чужака в лесу возле Брэмкрига и убил прежде, чем он сумел принять облик зверя. Труп я сразу же уничтожил, а этот знак нашли среди вещей. У меня тоже были подозрения, похожие на твои. Но я подумал и понял, что скорее всего 'Люди Чёрной Крови' решили проверить слухи, которые поползли после первой активации артефакта. А когда они убедились в их правдивости, то начали активные поиски. Так что наш общий знакомый тут не при чём.
   - Почему сразу не связались со мной?
   - Зачем тебя отвлекать от дел? Малариты - это ещё не сам Лорд Тварей, и даже не его аватара или прокси. Сейчас их шансы найти артефакт практически равны нулю. Штурмовать замок они не станут, а с их шпионом я бы и сам не против побеседовать. Скука здесь всё же. Но Гирен со дня на день войдёт в силу и начнет действовать. А вот тогда всё уже будет очень серьёзно. Обычные оборотни , скорее всего, должны только разыскать артефакт, а вот забирать его придут ребята посильней.
   - Мда. Вот уж точно: 'Жить стало лучше, жить стало веселее'.
   - Интересное выражение. Надо запомнить. Это поговорка? - поинтересовался дракон.
   - Нет. Это выражение диктатора одного из государств Прайма.
   - Ха! С чувством юмора у него, похоже, было все в порядке.
   - Ладно. Я так понимаю, - снова обратился я к Калвану, - что твой хозяин уже в курсе всего этого и решил ничего в наших планах не менять?
   - А зачем? Господин и так ожидал чего-то подобного. А я здесь для того, чтобы сообщить, когда возникнет нужда в его присутствии. Только и всего.
   - К тому же, - добавил дракон, - мы тут решили ещё немного повлиять на Гирена. Думаю, что присутствие воина Семи Небес...
   - Бывшего, - уточнил я.
   - Ему это знать не обязательно. Я вообще над палаткой поколдовал немного, чтобы он не услышал чего случайно. Обойдется. Так вот, присутствие здесь архонта лишний раз убедит Гирена, что он принял верное решение.
   - Может быть. Во всяком случае хуже уже не будет. Это точно. Ладно, являй этому фанатику свою личину, пёсик. Ну, если мы с этим, - подбросил на ладони фигурку, - разобрались, то предлагаю обсудить наши дальнейшие планы. Извини, архонт, но эти дела тебя не касаются. Так что милости прошу, - указал я Калвану на выход из палатки.
   Слуга падшего ухмыльнулся, но из палатку убрался без лишних вопросов. Может и правда, что в его обязанностях шпионаж за нами не числился. Но всё равно нечего ему тут свои длинные уши развешивать.
   - Джохар уничтожен. Я так думаю, что ангелы сровняли его с землёй вместе с 'незваными посетителями'. Как думаешь, когда Хаэдрак и его советники об этом узнают, нас потянут на допрос?
   - А для него есть какие-то основания?
   - В принципе Изуал меня прикрыл. Он принял мой облик и появился в нескольких людных местах в Дарромаре.
   - Тем более. А даже если они нас и вызовут, то что нам известно? Что нас там и близко не было, а доступная информация, это только слухи? Брось, дружище. Не забивай себе мозги пустяками. Мы живы, а следовательно никакого отношения к произошедшему не имеем. Вот и всё. Да, собирались пошуметь на востоке Калимшана, это верно. Но от твоих шпионов поступила информация, что нас там будут ждать и мы решили изменить свои планы. Надо только придумать что-то поинтересней. Мы им нужны, а потому сейчас никто устраивать следствие не будет.
   - Я вот о чём подумал. Арбул Дерия сейчас наверняка решит поторопить события. В свете горящих развалин Джохара, держать армию далеко от Калимшана ему никто не позволит. Визири Сил Паши и так уже наверняка об...сь. А я далек от уверенности, что силы Тетира готовы к решающему сражению и не собираюсь гробить зазря свои отряды.
   - Это да. Я согласен с последним утверждением. Но только и оттягивать дату этой битвы для Хаэдрака не мение опасно. Если калимшиты снимут осаду Зазеспура и объединят свои силы, то нам можно сразу же паковать свои вещи и перебираться в твой город на Пазунии. Кажется, ты мне там дом обещал выделить? Было бы совсем неплохо получить сию недвижимость загодя.
   - Дом - это вообще не вопрос. В остальном ты прав - тогда это будет не сражение, а самоубийство. Короче: участвовать в этой авантюре я отказываюсь.
   - Присоединяюсь к гласу рассудка, который странным образом заговорил в мозгу балора, - дракон налил кубок вина и выпил, - Но есть одна проблема. Если Хаэдрак, а он ведь не дурак, умудрится выиграть битву, что тогда? Обвинение в измене? Нет, нам надо наш отказ очень грамотно обставить. Нужно сделать всё так красиво, чтобы не возникло ни малейших подозрений.
   - Легко сказать. Я точно не имею ни малейшего понятия, каким образом можно провернуть подобный трюк. Попробовать сжечь ещё один город в Калимшане? Не хватит времени на подготовку, да и опасно там сейчас появляться. Особенно мне и моим истинным.
   Кимбаал допил вино и снова наполнил кубок.
   - Давай порассуждаем логически. О том, что Джохар разрушен, пока знают только калимшиты и мы. Объявлять во всеуслышание, что в его империи произошло вторжение из Нижних Планов, Сил Паша не будет. Зачем ему паника в стране, когда армия увязла на территории северного соседа. Верно?
   - Пока возражений не имею. Продолжай.
   - Продолжаю. Следовательно, наш король и его советники узнают о новых проблемах врага примерно завтра или послезавтра. А о подробностях этой заварушки - ещё позже. Сомневаюсь, что его разведчики так расторопны.
   - Я не был бы в этом так уверен.
   - В любом случае в отношении Хаэдрака у нас есть фора минимум в сутки. Теперь вернёмся к Арбул Дерии. Как думаешь, Сил Паша сразу же сообщит ему о возникших проблемах?
   - Трудно сказать. А чего ему тянуть?
   - Эх вы, демоны. Вот будь на твоём месте дьявол, то он наверняка ответил бы, что нет. Что он будет сообщать, если сам ничего толком не знает? Разве только о том, что на Джохар напали. Пока калимшиты сами разберутся в том, что же произошло на самом деле, Арбул Дерия будет ждать.
   - Сколько?
   - Думаю, что тоже сутки. Но не больше. За эти сутки нам и надо продумать свой следующий ход. Я вижу только один выход в этой ситуации.
   - Какой?
   - Ты сейчас отправляешься в Бремкриг и вызываешь туда Шивассу. Только она, с её опытом планирования военных кампаний, может в столь сжатые сроки придумать и продумать верное решение. Сами мы только дров наломаем.
   У меня чуть челюсть не отвисла. Это надо же столько рассуждать, чтобы прийти к такому очевидному выводу! Пьян Кимбаал, что ли? Мог бы и без всех этих умозаключений просто посоветовать вызвать марилитку на совет.
   - Ну ты и стратег! А просто сказать это было нельзя?
   - Так говорил же тебе: скучно здесь. Сижу, ничего не делаю и жду, когда за артефактом заявится посланник Лорда Тварей, вооружённый его благословением. Вот и развлекаюсь как могу.
   Я чуть не плюнул в сердцах.
   - Всё, я в Бремкриг, - я встал и отбросил полог, - А ты завязывай с алкоголем. Ещё не хватало, что бы посланники за артефактом заявились, а поговорить тут с ними толком и некому.
   Выйдя и з палатки, я активировал браслет и связался с моим военным министром. Шивасса уже была в Шухаке. Путь от Валширского Портала до моего города прошёл спокойно. Крупных банд им не попалось, а мелкие сами старались избежать встречи. Мой неожиданный вызов её наверняка удивил, но возражать она не стала. Через час я должен был открыть ей портал на Торил.
   ***
   Через два часа, стоя рядом с марилиткой возле стола, на котором Эрнисон развернул карты Тетира и Калимшана, я вынужден был ещё раз признать правоту Кимбаала. Шивасса пришла к нужному решению почти сразу, хотя оно и выглядело довольно рискованным. Впрочем, отправляться на битву в рядах королевского войска, было ещё опасней.
   Предложение Шивассы сразу решало почти все проблемы. Во первых я с Кимбаалом стопроцентно могли быть уверенным, что Хаэдрак оставит нас в покое. Более того, я был уверен, что король ещё и помощь предложит. Во вторых, в случае успеха, мы покрывали себя славой ничуть не меньшей, чем участники решающей битвы, в которой ещё не известно кто победит. В третьих предстоящая операция в случае успеха буквально вынуждала Арбул Дерию искать решающего сражения, тем самым приближая конец этой военной кампании. Ну и наконец, были серьёзные основания надеяться, что я смогу в очередной раз пополнить свою казну. Если в двух словах, то Шивасса предложила отбить у врага Миратму.
   Приняв решение, мы с марилиткой больше часа продумывали и уточняли детали операции. А подумать было над чем.
   По моим прикидкам, отряд калимшитов только в самом городе насчитывал никак не меньше трёх тысяч человек. К ним нужно было добавить магов и гениев стихий. Вполне вероятно, что там окажутся и бойцы, повстречавшиеся нам в Джизане. Против этих сил я мог выставить две сотни огров, пятнадцать холмовых гигантов, тройку гигантских тролей и двух големов. В дополнение к ним с Пазунии можно перебросить несколько десятков лучников. Силы Кимбаала насчитывали примерно триста гнолов и двести орков. Ну и естественно я, дракон и отряд моих магов. Сразу стало ясно, что прийдется использовать Тайруна с Дхабуром, а также вызывать с Шухака Лекристо и Мертуша, если последний успеет к тому времени поправиться. Учитывая недавнее сошествие воинов Света в Джохар, участие истинных повышало риск операции, но и без них было не обойтись.
   - Этих сил явно недостаточно. Я могу ошибаться в своих предположениях, относительно численности гарнизона Миратмы.
   - Владыка, я не вижу иного выхода, как привлекать дополнительные силы из армии Тетира. Самым разумным решением будет привлечь к операции отряды, которые уже нарушают коммуникации противника. Их место и функции возмут на себя ликаны. Конечно, в таком случае нужно очень будет тщательно продумать участие истинных, но только нашими силами город не взять и уж точно не удержать.
   - Согласен. Всё равно придется побывать на аудиенции у короля.
   - Дальше. Нужно попытаться ослабить силы гарнизона. Для этого надо провести отвлекающую операцию. Она, с одной стороны, должна вынудить противника отправить часть сил из города, а с другой не быть столь масштабной, чтобы у противника возникли серьёзные подозрения. Я думаю, что освобождение замка Кимбаала вполне подойдёт для этой роли. Дракон хорошо знает свой дом, а потому захват Бэрга особых проблем создать не должен.
   - Кимбаалу и самому не терпится вправить мозги нынешним хозяевам своих владений. Так что с этим действительно не должно возникнуть проблем.
   - Более того, владыка. Участие дракона в отвлекающем манёвре, может убедить калимшитов, что он просто решил отомстить за захват своих земель. Враг наверняка решит воспользоваться моментом и лишить Тетир такой серьёзной боевой единицы.
   - Я в этом не уверен. Мы уже раз использовали подобный ход при атаке Эль Дагара, когда организовали ложную атаку Даххака. Калимшиты здорово обожглись тогда и наверняка сделали выводы.
   - Возможно. Но если убедить командование противника, что на этот раз Вы и дракон действуете порознь - захват Бэрга должен сработать.
   - Каким образом я смогу это сделать?
   - Сейчас гарнизоны укреплений калимшитов на бывшей границе с Тетиром сильно ослаблены. Можно атаковать одно из них, достаточно удалённое от Бэрга и Миратмы. Всё равно в операции придется задействовать истинных. Пленные и добыча нас практически не интересуют, так что вполне можно обойтись отрядом из демонов, големов и элитных огров. Для усиления можно привлечь магов из Шухака. Это создаст видимость, что Ваши с Кимбаалом силы разделились. Главное дать противнику понять, чьи силы атакуют их, и предоставить возможность сообщить о нападении командованию.
   - Хорошо. Я согласен. Если бы не необходимость скрывать свое истинное лицо, то мне и помощники для такого дела не нужны.
   - Не стоит рисковать, владыка. После Джохара планетары наверняка будут контролировать обстановку ещё некоторое время.
   - С этим всё ясно. А как быть с Миратмой? Подвести войска в таком количестве к городу незаметно не получится.
   - Придется начинать атаку города небольшим отрядом самых сильных бойцов. Остальные отряды нужно сосредоточить в нескольких заранее условленных местах. Иного выхода, как открывать порталы из Миратмы или в саму Миратму я не вижу. Было бы неплохо заблаговременно организовать противнику крупную неприятность, которая собьёт с толку командование. Для более детального планирования штурма города нет информации.
   - Хорошо. Я попробую решить эту проблему. Возможно, советники короля владеют нужной информацией. Всё равно надо поставить Хаэдрака и Валена в известность. И лучше играть на опережение действий Арбул Дерии.
   - Безусловно, владыка. Инициатива должна находиться в наших руках.
   - Хорошо. С этим пока всё. Продолжим после моего визита к королю. Придётся тебе помотаться между Шухаком и Бремкригом.
   - Как прикажете, владыка.
   - Как обстоят дела в городе?
   - Всё под контролем, владыка. Грикл отлично справляется с обязанностями в моё отсутствие. Сейчас, когда маги, часть истинных и големов, вернулись в Шухак, я гораздо спокойнее за его безопасность. Ифриты тоже пришли в норму и значительно усилили нашу армию. Кериф доволен увеличением поступлений в казну, но сетует на траты. Дубар почти закончил перестройку первой башни в городской стене. Мастера оружейники выполнили Ваше приказание и создали первую многозарядную балисту. Магический щит над городом пока не трогали, поскольку отсутствовало большое количество магов.
   - Повремените с ним до моего возвращения. Не надо рисковать.
   - Слушаюсь, владыка.
   - Закажи мастерам оружейникам арбалет на основе созданной балисты. Сейчас мне срочно нужна простая рабочая модель, так что не надо никаких излишеств и украшений. Размер - чтобы подходила в качестве оружия големам.
   - Хорошо, владыка. Думаю, что это не составит труда. Я так понимаю, что Вы нашли способ обеспечить наши силы стрелками?
   - Скорее дополнительно усилить защиту Шухака. Не думаю, что эти автоматы будут достаточно дешёвыми, чтобы закупать их большими партиями. Так что я не против, при случае, пополнить наши силы сотней-второй демонов-лучников. Но сначала решим вопрос с чазме.
   - Легриам уже собрала достаточно информации и мы можем начать действовать. Дайте только приказ.
   - Нет. Пока я здесь не нужно привлекать лишнее внимание. Мы и так сильно рискуем, перебрасывая большие партии смертных в Шухак. Да и кто будет вести переговоры? Для тебя это опасно. Легриам или Грикл?
   - Можно поручить эту миссию Тайруну. Он должен справиться.
   - Нет. Будет лучше, если подобные вопросы я буду решать сам.
   - Как скажете, владыка.
   - Ладно, на сегодня хватит. Тебе пора отправляться назад.
   Мы спустились подземелье, где я открыл для марилитки портал на Пазунию. Шивасе предстояло на обратном пути забросить в Шухак несколько одурманенных зельями шаманов и пребыванием в специальной тюремной камере пленных магов.
   ***
   Проводив своего военного министра, я поднялся в тронный зал и вызвал к себе Эрнисона, Грукхора, Кируша, Ругирота, Бульбуша и Потроса. Предстоящая затея потребует напряжения всех сил, так что мне нужно было всё уточнить и отдать необходимые распоряжения. Начал я с командования ограми.
   - Грукхор, нам предстоит серъёзное сражение. Сколько бойцов из твоего отряда экипировано и обучено?
   - Экипировка практически завершена, владыка. Сейчас оружейники завершают подгонку доспехов. Чтобы не терять время, я распорядился на тренировках использовать один доспех несколькими новобранцами. Так что все бойцы прошли надлежащую подготовку и могут сражаться. Только амулетов ускорения на всех не хватает, владыка. Сто бойцов их имеет, а остальным пока приходится обходится без них. Но и они тренировались с амулетами.
   - Постараемся устранить эту проблему. Прикажи бойцам готовиться к выступлению. Пусть займутся оружием и доспехами. Ты уже наверняка знаешь, что у нас потери в элитных десятках. Проводить соревнования некогда, поэтому отбери десятка два лучших бойцов и устройте с Кирушем им экзамен. Эрнисон, у нас ещё хватит драконьей крови для двух огров?
   - Да, господин. Ещё на несколько бойцов хватит.
   - Хорошо. Тогда выделишь Грукхору необходимое количество. Как там обстоят дела с полуограми и полуорками? Они готовы взять на себя охрану замка и моих владений?
   Полуорк Потрос побаивался меня. Это выдавала его аура, хотя внешне держался он уверенно. Видимо Эрнисон просветил его относительно истинного облика графа Нахаба Блейка.
   - Владыка, бойцы сейчас усиленно тренируются. Но мы готовы к выполнению Ваших приказаний.
   - К сожалению, - дополнил полуорка Эрнисон, - мы получили только двадцать комплектов доспехов. Но с оружием проблем нет - мастер Ароккх с помощниками занимаются изготовлением боевых топоров 1-го уровня и две трети отряда уже вооружены ими. Остальные пока используют оружие, которое хранилось в арсенале замка. Кузнец очень доволен качеством метала. Полуогры пока находятся под командованием Грукхора.
   - И как они тебе, Грукхор?
   - Немного слабее огров. А так совсем ничего.
   - Вы позволите мне высказать свое мнение по этому поводу, господин, - промолвил Эрнисон.
   Я удивился, поскольку никогда раньше не замечал за моим управляющим особого интереса к тем вопросам подготовки бойцов.
   - Говори.
   - Мне кажется, что Грукхор упустил один важный момент. Я не хочу его обидеть, но он оценивает бойцов в первую очередь по успехам в личной подготовке. Тут полуогры действительно могут уступать его соплеменникам, хотя это спорный вопрос. Но они более дисциплинированы и гораздо хитрее. По-моему из них получились бы неплохие помощники Грукхору и Кирушу.
   Вот оно как. Эрнисон намекнул мне, что полуогры умнее огров. Это следует учесть, безусловно.
   - Спасибо за совет, Эрнисон. Но мы поступим по другому. Сейчас пусть полуогры останутся в замке и присоединятся к отряду Портоса. Возможно в будущем, когда Грукхору понадобятся толковые адъютанты, я воспользуюсь твоим советом, но не сейчас. Что с их экипировкой и вооружением?
   - Госпожа Шивасса разместила заказ на изготовление доспехов, но пока он ещё не выполнен. Кузнецы Тельруна изготовили для них боевые топоры. А мастер Ароккх как закончит с вооружением отряда Портоса, займется этим вопросом. С магическими изделиями пока вопрос открыт.
   - Понятно. Бульбуш, - обратился я к лейтенанту багбиров, - тебе предстоит принять командование большим отрядом багбиров. Отправишься в укрепление в Марширующих Горах и отберёшь необходимое количество рекрутов. Ты должен сформировать и заняться обучением отряда в пятьдесят бойцов. Тебе поможет огр элитной десятки, который потерял в бою руку.
   - Хорошо, владыка.
   - Но учти, что четыре твоих соплеменника, которые испробовали кровь дракона, с сегодняшнего дня становятся личными телохранителями Эрнисона и больше тебе не подчиняются. Так что десятников назначишь сам. Кстати, в моё отсутствие ты будешь подчиняться приказам Эрнисона.
   Бульбуш явно был не в восторге от потери таких бойцов, но куда больше расстроился необходимости слушаться управляющего замком.
   - Эрнисон, займешься вопросом экипировки и вооружения этого отряда. Эти бойцы также будут в твоём распоряжении. Решай сам где и что заказывать. Как там дела в казне замка?
   - Денег пока достаточно, господин. Налоги поступают исправно, да и от реализации трофеев мы получили приличную сумму.
   - Хорошо. Ты отлично справлялся с обязанностями управляющего замком. Сейчас ситуация такова, что я не могу уделять достаточно внимания своим владениям. А многие вопросы требуют немедленного рассмотрения. В связи с этим я принял решение назначить тебя своим наместником в этих землях. В моё отсутствие ты будешь вправе вершить здесь суд, устанавливать размеры податей, решать все спорные вопросы с соседями и вести в бой мои отряды и ополчение графства. Подготовь до завтра все необходимые документы, чтобы я мог их подписать и решить все формальности при дворе королевы.
   Эрнисон опустился на колени и склонил голову.
   - Господин граф, я клянусь, что сделаю всё возможное, чтобы оправдать Ваше доверие. Клянусь служить Вам верой и правдой служить до тех пор, пока на то будет Ваша воля.
   - Я верю тебе, Эрнисон. Встань и займи своё место. Вернёмся к этому вопросу завтра. Теперь ты, Ругирот. Подготовь троих своих помощников к выступлению. Они отправятся вместе с отрядом Грукхора. Их помощь будет необходима в грядущем сражении.
   - Слушаюсь, владыка. А я?
   - Ты с помощником останешься здесь и продолжишь свою работу. Но помни, что отныне в моё отсутствие здесь распоряжается Эрнисон и ты должен помогать ему, а не спорить с его решениями. Это понятно?
   - Да, владыка. Отныне воля этого человека здесь всё равно что Ваша воля. Я буду помогать ему советами и делом.
   - Отлично. Грукхор, у нас есть неполный десяток огров?
   - Да, владыка.
   - Оставь его в подчинение Ругирота. Теперь можете идти и заниматься своими делами.
   ***
   Остаток дня пролетел как одно мгновение. Дел было запланировано, что называется 'по горло'. После 'планёрки' со своими лейтенантами я первым делом отправился к Кимбаалу. Дракон с планом марилитки согласился, но с двумя оговорками. Во первых он категорически отказывался участвовать в атаке Миратмы до тех пор, пока мы не получим надёжные сведения о численности её гарнизона, а особенно о численности и составе отряда магов. Во вторых сроки проведения этой операции Кимбаал советовал отодвинуть на пару суток.
   - Пойми, - говорил он мне, - отбить у противника Миратму - это тебе не парочку деревень сжечь. И даже ни Джизан с Эль Дагаром. Вспомни наше нападение на форт. У нас были все необходимые сведения, перевес в силах и фактор внезапности. И тем не мнение калимшиты совсем неплохо сопротивлялись. А Красные Волшебники? Снова всё козыри были в твоих руках. Но ответь честно: разве эта победа далась тебе легко?
   - Да, ты прав. Они окажут сопротивление. Но, ты же сам говорил, что тянуть нельзя.
   - И сейчас говорю. Но знаешь, как говорят дварфы: 'Я не хочу оказаться под открытым небом'. Так что ты не горячись. Всё равно Арбул Дерия не сможет дать решающее сражение раньше, чем этого захотят Хаэдрак и его советники. Так что мой тебе совет: отправляйся к королю и оговаривай сроки операции примерно дня через три-четыре. Всё равно раньше отряды тетирцев в места сосредоточения не подтянутся. Да и нам нужно время на подготовку своих отрядов. Кроме того, советую сообщить всё известной тебе личности.
   Я было возмутился, но дракон резонно спросил меня: 'Кто будет контролировать носителя и его отряд?' Пришлось согласиться с этим доводом, хотя мне показалось, что мой товарищ просто хочет поскорее сбросить с себя бремя ответственности за 'Глаз Зверя'. На последок, Кимбаал посоветовал мне смотаться в Сигил и постараться ускорить ремонт големов из второй партии.
   ***
   Следующим в списке запланированных посещений значился королевский дворец в Дарромаре. В городе уже действовало осадное положение, так что патрули стражи не один раз останавливали меня на пути к дворцу. Здесь меня ожидал сюрприз: короля Хаэдрака ІІІ-го в городе уже не было, а вот королева Заранда Стар Риндаун оставалась в столице. Я, конечно, был не в курсе взаимоотношений и планов королевской четы, но мужество этой женщины произвело на меня впечатление. Впрочем один вопрос, который мне нужно было решить, скорее всего был именно к ней. Пришлось проситься на аудиенцию. К счастью, долго ожидать не пришлось.
   Королева Тетира приняла меня в уже знакомом зале, в котором я некогда давал ей присягу на верность. Правда на этот раз правительница Тетира была не в роскошном платье. Я с удивлением обнаружил, узоры на её строгом одеянии из чёрного шелка, составлены из рун и магических знаков. Но корона на её челе все же присутствовала. Кроме меня и королевы в зале находилось ещё несколько человек: две фрейлины, двое вооружённых дворян в роскошных доспехах и уже знакомый мне по Миртаме архимаг Литвак. Музыкантов на балконах и прислуги сегодня не наблюдалось. Я подошёл к трону и поклонился.
   - Рада вас видеть, граф. Вы - не частый гость в гость в королевском дворце. Что же привело Вас сюда на сей раз?
   - Я тоже рад снова встретиться с Вами, ваше величество. Есть две причины моего пребывания здесь. И уж во всяком случае я должен выразить своё восхищение Вашим мужеством.
   - Вы о том, что я всё ещё нахожусь в Дарромаре? Увы, это не столько мужество, как вынужденная необходимость. Я гораздо меньше мужа интересуюсь тонкостями управления страной, но всё же понимаю, что мое присутствие в столице значительно укрепит дух её защитников и населения города. Кроме того, оно заставит задуматься врага. А моё отступление в случае необходимости обеспечит мастер Литвак. К тому же я не привыкла к трудностям походных условий, а осада Дарромара может и не состояться. В этом, кажется, есть и Ваша заслуга, граф?
   - Вы преувеличиваете мои заслуги перед Тетиром, ваше величество.
   - Вряд ли. Всем известно Ваше мужество при защите Миратмы. И далеко не всякий добровольно вызовется атаковать врага в его логове. Но что же всё таки привело Вас в королевский дворец сегодня?
   - По правде говоря, я рассчитывал встретиться с Его Величеством или герцогом Валеном.
   - Муж и его советники сейчас находятся с армией. У нас есть связь и мы можем организовать встречу с ними, если она настолько необходима.
   - Я должен обговорить с ними свои предложения и согласовать планы.
   - Хорошо. Герцог Хиленд решит этот вопрос, - при этих словах один из дворян слегка поклонился в мою сторону. - У Вас всё, граф?
   - Ваше величество, у меня есть ещё одна просьба. Дело в том, что я сейчас очень редко посещаю свои владения, и это создает некоторые трудности. Да и в мирное время я тоже довольно много времени провожу за пределами Тетира. В связи с этим я хочу назначить своего наместника в Бремкриге и прошу Вас подтвердить его полномочия.
   - Этот человек - дворянин?
   - Нет, ваше величество, но это очень достойный и верный человек.
   - Тогда сообщите его полное имя.
   - Его зовут Эрнисон Ковридж.
   - Хорошо. Приводите его завтра с собой. Если такой человек как Вы, ручается за его честь, то он вполне достоин получить звание рыцаря. Подготовьте указ о назначении его на должность наместника с указанием этого титула. Я скреплю документ своей подписью и печатью после церемонии.
   - Благодарю Вас, ваше величество, - я снова поклонился, - Я даже не смел надеяться на это.
   - Подданные, которые своими делами доказали верность присяге, должны быть вознаграждены. К тому же Тетиру всегда нужны достойные люди, готовые встать на борьбу с врагом отечества и престола. Жду Вас завтра после полудня, граф. Герцог Хилен, проводите нашего гостя и решите его проблему.
   Я поклонился и в сопровождении вельможи удалился из зала. Герцог оказался расторопным малым и быстро выяснил, что король сейчас отсутствует в войсках, поскольку отправился на какие-то очень важные встречи и переговоры. Его советник герцог Вален тоже не сможет со мной встретиться, поскольку очень занят управлением войсками. Но он сможет встретиться со мной завтра после обеда. Для этого мне нужно будет прибыть во дворец. Это было не совсем то, на что я надеялся, но что поделать. Всё равно завтра нужно быть во дворце, чтобы 'узаконить' положение Эрнисона.
   ***
   После Дарромара я совершил очередную инспекцию в форт Кетаколлиса, захватив с собой Бульбуша. Для этого пришлось сначала посетить Бремкриг, где я сообщил Эрнисону новость о грядущем произведении его в звание дворянина. Эта новость доставила управляющему огромное удовольствие. Не было никаких сомнений, что теперь в его верности можно не сомневаться вообще. К тому же звание дворянина сильно упрощало исполнение его обязанностей в статусе моего наместника: одно дело простой управляющий, а совсем другое - рыцарь, титул которому пожалован самой королевой.
   В моем горном укреплении было всё спокойно. Единственной проблемой Кетаколлиса было большое население этого поселения. Поэтому гнолов и изменённых орков мы сразу же оправили в распоряжение Кимбаала: всё равно нужно начинать сосредотачивать войска для выполнения намеченного плана. Вместе с ними отправились и все те пленные, которым предстояло превратиться в ликанов. Отряд багбиров должен был отправиться в Бремкриг, как только Бульбуш выберет бойцов. Это поручалось Дхабуру, который должен был переместиться в мои владения и оттуда открыть магический портал. Вместе с багбирами в Бремкриг отправлялась и та часть магов, уровень знаний которых не позволял им принимать участие в изъятиях душ. Элитные десятки и големов я заберу, когда буду возвращаться из Сигила. Остальные силы пока будут находиться здесь. Только Тайруна я на пару дней оправил в Башню Бельтора - решил перестраховаться на случай посещения этой местности планетарами. А за одно пусть посмотрит как там на обстоят дела Коцитосе.
   Кетаколлису было поручено на эти пару дней усилить работу по вербовке рекрутов. Рассчитывать на то, что он присоединит пару десятков огров, не приходилось, но меня устраивали и гоблины. Несмотря на то, что в Даххаке были уничтожены почти мои бойцы этой породы, в пещерах их снова собралось не меньше двух сотен. Пусть ценность и не велика, но в качестве 'пушечного мяса' они вполне сгодятся. Особенно, если удастся собрать достаточное их количество. Подумав, я связался с драконом и поделился с ним своими соображениями. Кимбаал ответил, что даст команду своим гнолам прочесать окрестности Бэрга в поисках, как он выразился, 'этой мелюзги'.
   Отдав последние распоряжения Кетаколлису и вождю гигантов, я отправился в Сигил, прихватив с собой мешочек со 'свеже извлечёнными душами' и четвёрку элитных огров в качестве охраны и носильщиков.
   ***
   Из Сигила я возвращался в хорошем настроении. В гильдии големостроителей меня порадовали, заверив, что ремонт 'автоматов стандартной комплектации' они завершат через два-три дня. С мастером Колифаром мы обсудили вопросы, возникшие в процессе работы над големами-стрелками. В частности определились с общей конструкцией автомата: по замыслу она являлась модификацией стандартной модели с дополнительной парой верхних конечностей. На это меня натолкнул внешний вид глабрезу. В теории это позволяло обеспечить максимальную 'скорострельность' модели: одна пара конечностей отвечала за стрельбу, а вторая занималась заряжанием запасного арбалета. Конечно, подобное усложнение конструкции не позволяло надеяться на высокую эффективность автомата в ближнем бою, но я на это и рассчитывал. Големостроитель заверил меня, что уже завтра приступит к созданию экспериментального образца из глины примерно в человеческий рост для отработки основных параметров будущей модели. Быстро смекнув, что и к чему, я тут же предложил мастеру Колифару создать не один образец, а сразу десяток-полтора, пообещав проверить эффективность заложенных решений в реальном сражении. Когда я выложил на стол пять камней душ, спросив, достаточно ли этой сумы для приобретения автоматов и оружия для них, у големостроителя едва челюсть не отвисла.
   После этого, по дороге назад в район Хайв, я прошвырнулся по магазинам и лавкам Сигила, оставив там часть своих богатств. В результате мои охранники переквалифицировались в носильщиков и теперь тащили на себе охапки боевых топоров, которым предстояло частично решить окончательно проблему вооружения отряда полуорков и частично вооружить багбиров. Кроме оружия, я приобрел несколько амулетов со свойством 'Определения невидимости' для охраны замка, два десятка амулетов защиты от физических атак для элитных огров, амулет ложной ауры для Дхабура и все амулеты ускорения второго круга, которые мне удалось найти. Решив проявить широту души, я также приобрел для Эрнисона приличный меч второго круга и парочку неплохих колец с различными защитными свойствами. В будущем всё это предстояло заменить на что-то более солидное, по примеру пояса, которым щеголял в Шухаке Грикл, но пока сойдет и так. Особенно если добавить в комплект амулеты ускорения и 'Определения невидимости'.
   ***
   Прибыв наконец в Бремкриг и распределив покупки по назначению, я решил, что время сейчас для меня слишком ценный ресурс, чтобы тратить его сейчас на такую банальную вещь, как сон. В камере, предназначенной для содержания магов, находилось ещё достаточно 'материала для творчества'. Поэтому я спустился в тюрьму и приступил к изучению своих 'ценных' пленников. Дхабур тем временем в бывшей лаборатории ракшасы тоже занялся делом: ему было поручено освободить тюремные камеры от захваченных патрулями разбойников, тем самым пополнив казну замка. Работы ему предстояло немало, поскольку война сорвала с насиженных мест не только законопослушных жителей, но и немало закоренелых головорезов, которых регулярно отлавливали огры. Я выбрал себе 'пациента' и погрузился в работу.
   Труд был завершен уже после полуночи. Прикинув оставшееся к рассвету время, я решил, что если сейчас разрешу себе подкрепиться, то к полудню вполне успеваю обработать ещё одного мага. Тот факт, что блюда могут состоять из холодных закусок, меня совершенно не волновал. Раз уж сон был принесён в жертву, то разве стоило обращать внимание на подобные мелочи.
   Но насытиться мне не судилось. Я поднялся из подземелья, вручил мага на попечение охраны и оправился в свой кабинет, приказав доставить туда трапезу. Только в моих покоях меня уже поджидал 'сюрприз'. Едва я открыл двери, как тут же почувствовал что-то неладное. Возможно, будь на моём месте смертный маг, всё бы завершилось быстро, но моя 'истинная сущность' расстроила все планы неизвестных.
   Ощущение постороннего присутствия, заставило меня мгновенно покрыться чешуёй, оставив без изменений только лицо. В следующее мгновение передо мной из почти незаметного облачка тумана материализовалась фигура мужчины в чёрном одеянии с необычайно бледной кожей лица. Лишь благодаря своим демоническим способностям мне удалось уловить и наличие этого тумана, и сам момент материализации. Не став дожидаться от столь загадочного незнакомца 'приветствия', которым видимо должен был стать удар покрытого чёрными рунами кинжала, я мощным ударом ноги отбросил от себя его в глубь зала. И только после этого я осознал самую загадочную особенность незваного гостя: его аура было как будто пуста. Подобное явление я уже встречал, когда сражался в Джизане с загадочными охранниками шейха. Никаких эмоций не отразилось в ауре противника, впрочем, как и на его лице. Но беглый взгляд по залу дал другое открытие: убийца, а в 'призвании' неизвестного я почему-то не сомневался, был не один. Ещё три облачка тумана стремительно приближались ко мне с разных углов помещения. Поскольку демоны в подобной форме более уязвимы, то я решил не рисковать и попытаться атаковать первым ещё до их материализации.
   Огненная плеть 'Кнута Боли' развалила ближайшее облачко на две части, оставляя на каменном полу оплавленный след от удара. Вспышка пламени охватила обрывки этого 'тумана' и замогильный вой пронесся по залу. Таиться теперь не было смысла, а потому я предстал перед противниками во всей своей демонической красе. Но их это не остановило: приняв облик практически ничем не отличающийся от облика первого нападающего, они атаковали меня саблями, лезвия которых были покрыты вязью сияющих рун. Мне с некоторым трудом удалось парировать 'Разящим' эти удары, поскольку скорость нападавших внушала уважение. Но всё же до меня они не дотягивали. А уж в силе я был на пару голов выше: от силы моих ударов, нападавшие отлетели к стене, хотя тоже смогли их парировать. Сила убийц была примерно на уровне элитных, хотя в скорости мои бойцы им всё же несколько проигрывали. Тем временем 'зачинщик' беспорядков поднялся с поломанного при падении стола и снова бросился на меня. Я смел его обратно одним ударом хвоста. Возится с таким противником было опасно, но хоть одного мне хотелось взять для допроса и последуещей казни. Для этой роли я выбрал первого из незнакомцев.
   Огненный луч вонзился в одного из противников, мгновенно превратив его в пылающий факел. Отрубив руку с саблей у второго, я схватил его за горло и тоже пустил огонь. Через пару мгновений только горстка пепла и несколько оплавленных амулетов на полу напоминали о его существовании. Последний из убийц очевидно понял бесполезность своих попыток и попытался улизнуть. Но его бросок к окну я нейтрализовал при помощи телекинеза, а когда он превратился в туман, пришло время вспомнить уроки марилитки по заточению баатезу в шкатулки удержания. И хотя эфирная форма дьявола отличалась от этого легкого тумана, но мне удалось взять противника под контроль.
   - Шкатулку удержания сюда! - проревел я ворвавшимся в зал бойцам охраны. - Быстрее, болваны!
   Впрочем, раньше шкатулки в зале появился мой нальфешни Дхабур.
   - Видишь его?! - прорычал я вопрос истинному.
   - Да, владыка. - ответил тот.
   - Тогда держи!
   Дхабур перехватил у меня контроль над пленным и я наконец то смог немного расслабиться.
   - Что это такое?
   - Это вампир, владыка. - ответил истинный. - Причём достаточно древний. Наверное лет 200 ему, а может даже и больше. Точнее не скажу.
   Вот как. Это многое объясняло в том, что касается возможностей неудачных убийц и сходства их аур с аурами рыцарей смерти. Оставалось выяснить ответ на самый главный вопрос: кто их сюда послал по мою душу?
   В зал наконец-то внесли шкатулку удержания и нальфешни сноровисто 'упаковал' пленника под её крышку. Вместе со шкатулкой в помещении появились Эрнисон, Грукхор и Потрос. Нальфешни обратился ко мне.
   - Владыка, держать его здесь долго не имеет смысла. Если ему не давать кровь, то он скоро потеряет все свои силы и возможность общаться.
   - Я понял. Есть способ разговорить подобную тварь быстро?
   - Простите, владыка, но он мне неизвестен. Здесь нужен мастер боли.
   - Понятно. Дхабур, сейчас ты возьмёшь парочку магов и десяток бойцов. Обыщете весь замок, до последней щели в кладке стены. Убедитесь, что здесь нет больше этих кровососов. Ступай.
   Нафельшни поклонился и удалился из кабинета.
   Я обвел взглядом кабинет. Едва уловимое движение полуобгоревшего и дымящегося тела на полу привлекло мое внимание. Тварь оказалась живучей, если такой термин вообще применим к вампирам.
   - Потрос, немедленно доставить сюда заколдованные кандалы, - произнес я нарочито спокойным тоном.
   Проследив за моим взглядом, полуорк пулей вылетел за двери.
   - Грукхор, удвойте посты и поставьте дополнительные караулы. Даже мышь не должна улизнуть из замка, пока мы не разберёмся с этим делом. Иди.
   Огр поклонился и покинул кабинет, на ходу отдавая необходимые распоряжения. Не сводя взгляда с дымящегося тела, я продолжил.
   - Эрнисон, собери в главном зале всю прислугу. Эти твари каким-то образом сумели проникнуть в замок, и даже в мои личные покои. Они не могли это проделать без помощников, пусть даже и невольных. И ещё: попробуй связаться с Гансом Динрусом. Нужно разобраться, почему защита не прореагировала на присутствие этих тварей? Надеюсь, что он не на войне.
   - Всё будет исполнено, владыка. Но возможно мы найдем ответ на последний вопрос, если изучим вещи убийц.
   - Возможно. Я сам займусь этим. Иди. Прислуга должна быть собрана не позднее чем через пол часа.
   Эрнисон вышел, едва не столкнувшись в дверях с Потросом, за которым парочка полуорков тащила ворох сияющих цепей. Используя телекинез, я мёртвой хваткой удерживал кровопийцу, пока охрана заковывала его в кандалы. Потрос оказался сообразительным малым: вместе с цепями полуорки притащили и металлическую болванку, которую ловко приспособили в качестве кляпа. Когда вампир был уже не опасен для моих бойцов, я расслабился и приказал обыскать его. Через пару минут на столе уже высилась горстка колец и амулетов, часть из которых была оплавлена. Здесь же лежали несколько кинжалов и три сабли. Но изучение трофеев пришлось отложить, а обгоревшее тело в цепях - отправить в тюремную камеру. Из-за других неотложных дел.
   Вскоре картина начала проясняться. Эрнисон оперативно вычислил потенциального предателя, и мне осталось только основательно покопаться в памяти одной из служанок. Эта особа появилась в замке недавно и до сегодняшних событий никаких подозрений у управляющего не вызывала. Вчера вечером именно она убиралась в моём кабинете, куда и пронесла четырёх убийц, находившихся в 'добровольном заточении', а также их амулеты и кольца. Согласно полученным инструкциям, в один из ящиков моего стола она положила исписанный колдовскими знаками череп, после чего и освободила вампиров из удерживающих артефактов: набор из четырёх 'бутылок' для вина обнаружился на кухне и был доставлен в мой кабинет для дальнейшего исследовани.. Сделано это было по приказу таинственной личности, которая остановилась в доме одного из горожан Тэльруна. Сама служанка, как и горожанин, оказалась тайной прихожанкой Велшаруна и мечтала обрести бессмертие вампира. Выяснив всё необходимое, я приказал бросить её в камеру и вызвал Дхабура с его отрядом. В свете открывшейся информации вести дальнейшие поиски в замке было бессмысленно, а нужно срочно нанести визит в город, пока ещё не остыл след заказчиков.
   Сбросив нальфешни нужные образы, я охватил аурой половину отряда и переместился. Через мгновение рядом со мной на пустынной улице ночного города материализовался и Дхабур с остальными бойцами. Мне не было известно, находится ли ещё незнакомец в Тельруне, и если да, то каковы его возможности. Поэтому к нужному дому мы двинулись пешком. На одном из перекрёстков наш отряд столкнулся с группой стражников. Они едва не подняли тревогу, но из стражей узнал меня и поклонился, дав знак остальным молчать.
   - Господин граф, мы никак не ожидали встретить Вас и Ваших воинов в это время на улице. Позвольте узнать, что привело Вас в город?
   - Я отвечаю за его безопасность и нахожусь здесь именно по этой причине. В городе скрывался шпион врага. Возможно, что сейчас он находится в доме своего пособника. Следуйте за нами и соблюдайте тишину. Ты пойдешь рядом со мной, чтобы у других патрулей не возникало глупых подозрений.
   - Слушаюсь, господин граф. Мы в Вашем распоряжении.
   По дороге я указал стражникам их задачу: успокоить проснувшихся жителей и предотвратить панику. Всё равно с их оружием в бою толку от них не будет никакого. Через несколько минут мы подошли к нужному зданию. Пока стражники, огры и маги окружали дом, Дхабур просканировал его помещения.
   - В доме двое смертных, владыка. Они в одной из комнат и, похоже, спят. Вампира я не обнаружил, но эти твари умеют хорошо скрываться.
   - Внутрь пойду я один. Ты с магами проследишь, чтобы тварь не скрылась по воздуху. И помни, что я говорил о изменении облика.
   Нафельшни только поклонился в ответ: он прекрасно понял, что я имел в виду совсем не вампира. Я подошёл к двери и кивнул на неё одному из огров. Без сомнения можно было заняться дверью и самому, но зачем давать горожанам лишние поводы для слухов. Элитный одним ударом плеча снес дверь, вырвав петли и засов 'с мясом'. Стражников это очень впечатлило. В доме было темно, но это не было преградой для меня. Выскочившего на шум высокого худого мужика с топором, я отправил в глубокий нокаут, припечатав хорошенько головой о стену. Визг обнажённой женщины на постели прервался, как только мой ментальный щуп проник в её сознание. Поверхностного взгляда в её воспоминания хватило, чтобы понять, что мне нужно спешить в подвал.
   'Дхабур, я в подвал. Свяжите хозяев дома. В подвал никого не пускать.'
   Дверь в подвал я выбил одним ударом ноги. Уже на лестнице меня встретил первый из противников. Но этот бледный юноша был лишь тенью убийц, с которыми пришлось сражаться в замке. От удара кулаком по лицу он отлетел в дальний угол подвала. Девица с оскаленными клыками последовала за ним, по пути обрушив на пол стоящие на козлах дубовые гробы.
   Посреди подвала стоял мужчина в одеянии из чёрной парчи. Он внимательно наблюдал за мной, но в его глазах не было страха. Это и был нужный мне дирижёр сегодняшних событий. Аура его была пуста, но выглядел он, как вполне здоровый смертный.
   - Значит ты уцелел, колдун, - спокойно констатировал он, не обращая внимания на копошащихся среди обломков досок 'вампирят' и шум на верху.
   - Промашка случилась, клоп? - поинтересовался я, - Может сдашься? А то надоело мне с вами возится сегодня.
   - С чего ради? - искренне удивился вампир.
   Я на мгновение пустил огонь в глаза, и мой собеседник словно окаменел.
   - Теперь понятно, почему ты жив, - тихо промолвил он, - Если сдамся и отвечу на вопросы - отпустишь?
   - Ты ещё ставишь мне условия, мразь?! - взревел я, увеличиваясь в размерах и покрываясь чешуёй. - Ты, вошь двуногая, может, ещё благодарностей от меня хочешь?! Да тебе скоро помойные черви лакомством покажутся, ещё слово мне поперёк вякнешь, нетопырь ты облезлый!
   - Давай покончим с этим, - промолвил вампир. - Всё равно я знаю мало.
   Его черты начали преображаться. Лицо вытянулось и приобрело хищные очертания, глаза загорелись тускло-красным огнём, пальцы на руках удлинились и на них выросли длинные чёрные когти, во рту засверкали длинные клыки. Возможно, это зрелище и напугало бы сметного мага, но мне, сражавшемуся с дьяволом ямы, стало смешно. Я бросил на пол открытую шкатулку удержания.
   - Полезай сюда, гнилая отрыжка упыря. И не зли меня, а то клыки вырву! А потом жрицы Девы Боли найдут тебе достойное применение! Так что избавь себя от ненужных и долгих мучений. Может, я ещё сочту тебя полезным, клоп.
   Вампир несколько мгновений посмотрел на меня, потом его черты дрогнули, и он превратился в туманную дымку. Туман стянулся кольцами и словно змея скользнул в шкатулку удержания. Я закрыл крышку и позвал огров.
   Через несколько минут юношу и девушку заковали в цепи и уволокли наверх. Последовал за ними и я, предварительно спрятав шкатулку от посторонних глаз.
   - Дхабур, - обратился я к нальфешни, - дом тщательно обыскать. Всё странное и представляющее интерес по этому делу - в замок. Возьми несколько огров и магов в помощники. Хозяев я забираю в замок.
   - Всё сделаю, владыка.
   Я вышел на улицу. Скоро уже должно встать солнце. Разбуженные шумом горожане уже выглядывали в окна, а кое-кто уже вышел на улицу и задавал вопросы стражникам. Как раз то, что нужно.
   Из стены здания выступали балки, на которых я приказал повесить двух пленных вампиров. Всё равно толку от них никакого, так что пусть послужат наглядным примером и подтверждением моей власти в этих землях.
   - Эти твари предали Тетир и даже саму жизнь ради своих низменных целей! Властью, данной мне королевой Зарандой Стар Риндаун, я - Нахаб Блейк, граф Бремкрига и защитник Тельруна, приговариваю их к окончательной смерти! Хозяева этого дома будут допрошены и предстанут перед судом! Пусть каждый из вас увидит, какая участь ждёт пособников врага!
   Горожане сначала затихли, а потом начали шептаться. Но в этот момент солнце показало свой краешек из-за горизонта, и его первые лучи упали на крыши и стены домов. Закованные в колдовские цепи новообращенные вампиры с ужасом уставились на стремительно расширяющуюся светлую полосу на стене. В тщетных попытках освободиться, они извивались как черви и отчаянно что-то мычали сквозь вставленные кляпы. Как только первые лучи солнца упали на них, их кожа пошла пузырями и начала дымиться. Через минуту на стене полыхали два тела, стремительно прогорая и превращаясь в пепел. При чём это происходило без моего участия. Царила гробовая тишина. Ещё бы: не каждый день на твоих глазах подобным образом казнят вампиров.
   Я подозвал стражника. Тот, как и все горожане, находился под сильным впечатлением от произошедшего.
   - Мои воины обыщут дом, а потом доставят хозяев и улики ко мне в замок. Не пускайте сюда посторонних. И пошли кого-то к мэру - пусть введёт его в курс произошедшего.
   - А шпиона Вы нашли, господин граф?
   - Увы, я опоздал. Но я постараюсь разговорить его пособников. Мне пора.
   Я подозвал огров, охватил их и связанных хозяев дома аурой, после чего отправился в Бремкриг. До обеда нужно было попытаться разобраться в сложившейся ситуации и потом отправляться в Дарромар.
   ***
   'Значит всё таки 'Искаженная Руна'. Странно: где это я успел так насолить этим неживым магам? И чем? Уничтожение 'Красных Волшебников'? Вряд ли: слишком мало времени прошло с момента этого сражения. Да и искали бы тогда, скорее всего, демона, а не смертного мага. Тогда где и чем?'
   Мысли были тяжёлые, а вопросы, пока, не имели ответов. Ничего, кроме необычных неживых воинов охраны шейха Джизана, мне на ум не приходило. Ну разве что странный глашатай воинства Империи Калим у стен Миратмы. Скорее всего это звенья одной цепи, но только не соседние, а так... отдельные и не связанные с собой на прямую звенья неизвестных мне помыслов врага.
   Допрос пленных и изучение захваченных трофеев мало что дал. Амулеты ассасинов и исписанный колдовскими знаками череп только подтверждали догадки о задачах нападавших и свидетельствовали о высоком уровне мастеров, изготовивших эти предметы. Оружие убийц-неудачников, тоже свидетельствовало о намерении сразить смертного мага, а совсем не балора. Так что пока можно было утверждать, что неведомый и загадочный противник заблуждается относительно истинного облика их противника. Но только пока. Если проклятые руномастеры свяжут воедино последние и отдаленные во времени события, то они вполне могут сделать правильные выводы и начнут искать ответы на правильно поставленные вопросы. А это уже опасно.
   Сдавшийся в плен вампир не был членом этой загадочной организации. Его направил в Тельрун глава клана, поручив организовать необходимую помощь прибывшим чуть позднее убийцам. Оказалось также, что ни горожанин, ни его жена не были связаны с ни с 'Искаженной Руной', ни тем более с Камишаном. Они были связаны с местными, Тетирскими, кланами вампиров, но и только. Устаривать им допрос не было необходимости. Я только скопировал из памяти смертных всю информацию, которая могла пригодиться в будущем, поскольку решил после завершения войны ликвидировать всех кровососов в моих владениях. А заодно и в соседних землях провести основательную чистку их рядов. Но до реализации этих планов ещё было очень далеко. Глава клана, пославший вампира, который при жизни был весьма достойным воином по имени Лаоден, наверняка знал гораздо больше пленного, но тоже вряд ли состоял в рядах этой загадочной организации, которая приговорила к смерти мага Нахаба Блейка графа Брэмкрига. Сначала у меня возникло желание отложить все дела в сторону и разнести к Бездне эту стаю кровопийц, чтобы пообщаться с их главарем, но разум всё же победил. Сделать подобное - это равносильно, что самому открыть себя и свои планы противнику, отказаться от уже достигнутого на Прайме и поспешно отступить в Бездну. Нет, пусть пока все вокруг считают, что это калимшиты организовали эту неудачную попытку убийства, а там посмотрим что и как. Пленённых убийц отправлю в Шухак - может мастер боли и Лекристо с помощниками и сумеют развязать им языки, а меня самого на это времени нет. А смертные почитатели Велшаруна с замашками на вечную жизнь за счёт других, для начала пусть поделятся со мной своими душами а потом проследуют на костер. Чтобы другим неповадно было Калимшану помогать. Это задание я поручил Дхабуру.
   Пришло время заниматься другими, более срочными делами: обеспечить приведение к присяге Эрнисона Ковриджа, без пяти минут дворянина, и пообщаться с Хаэдраком 3-им или с его советником герцогом Даленом. Лично я, будь у меня возможность выбора, предпочёл бы второго. Ещё нужно предупредить Кимбаала, что на нас открыли охоту, но это может подождать: во-первых потенциальным убийцам ещё нужно отыскать дракона, что не так уж и просто, учитывая его 'партизанское положение', а во-вторых к нему таких ассасинов-вампиров явно не пошлют. Так что не стоит заранее тревожить друга.
   Можно ещё было попытаться встретиться с Изуалом, но делать этого мне откровенно не хотелось. Нет, безусловно он выдаст мне очередной совет касательно сроков моего отбытия с Торила в Бездну, но при этом может и сообщить что-то ценное. Однако он ни словом не обмолвился о 'Искажённой Руне', хотя о 'Властелинах Бури' и 'Круге Ржавчины и Червя' поведал, причём мне, по его словам, следовало учитывать возможную опасность с их стороны. Вопрос: он не знал или просто не сообщил мне об ещё одном 'подводном камне' в этой запутанной игре под названием 'Война Тетира и Калимшана'? Об этом обществе он знал, это точно. Тогда, получается, или ему далеко не всё известно, что вполне вероятно, или планы руномастеров на данном этапе совпали с его личными планами, что тоже не мнение вероятно. Взвесив все за и против я отказался от поиска встречи с падшим. Будет нужно - сам найдет и сообщит, что сочтёт необходимым. Была ещё одна причина, по которой я не хотел встречаться с Изуалом: слишком уж памятна была сцена с его клинком у моего горла. При этом воспоминании у меня забурлила кровь и прошлось в который раз с некоторым усилием подавлять в себе волну гнева. Не сейчас, нет, но придет время и я выставлю его голову в среди моих трофеев... Или он же заключит мою душу в одну из этих загадочных пирамидок-кристаллов. Но в любом случае до этого ещё очень далеко. Сейчас он нужен мне, а я ему, так что пусть пока всё остается как есть.
   ***
   Во дворце правителей Тетира я с вместе Эрнисоном Ковриджем, будущим рыцарем Тетира, оказался в назначенное время. Похоже, что на наш счёт были отданы необходимые распоряжения, поскольку в тронный зал королевы Заранды Стар Риндаун мы были проведены незамедлительно одним из вооружённых дворян. По ходу меня и моего слугу проинструктировали относительно грядущей церемонии. Сама королева сегодня была во всё том же чёрном наряде и в неизменной короне. Состав свиты практически не изменился, разве что добавилось несколько вооружённых дворян и ещё довольно крепкого вида старичёк с письменными принадлежностями. 'Наверняка архивариус', - решил я, - 'Больно уж на книжного червя похож.'
   Совершив все необходимые поклоны, я и мой управляющий, приблизились к трону.
   - Здраствуйте, граф, - обратилась ко мне королева Тетира, - Это и есть ваш преданный слуга и доблестный муж Эрнисон Ковридж?
   - Да, ваше величество.
   Заранда Стар Риндаун внимательно посмотрела на Эрнисона. Управляющий, даром что простолюдин по происхождению, вёл себя достойно, не выказывая, впрочем, никакого раболепия. Его фигура выражала только почтение, сохраняя при этом собственное достоинство. В Бездне это привело бы к неминуемой гибели, но здесь - именно то что нужно.
   - Эрнисон Ковридж, - заговорила королева, видимо узрев всё, что ей было необходимо увидеть, - Нахаб Блейк граф Бремкрига и защитник Тельруна, человек, который не на словах, а своими делами доказал свою преданность трону, рекомендовал вас как преданного и храброго поданного.
   Относительно последнего я, конечно, не был столь уверен, но действия управляющего во время моего длительного отсутствия, когда началось проникновение баатезу в соседние с Бремкригом земли, о его трусости не свидетельствовали. Скорее о благоразумности, а мне этого достаточно.
   - В это тяжелое для Тетира время, каждый, кто готов стать на защиту отечества, заслуживает награды, - продолжала тем временем Заранда Стар Риндаун, - А посему я готова воспользоваться своим правом и возвести Вас в рыцарский сан. Готовы ли Вы принести присягу трону и соблюдать её?
   - Да, ваше величество, - спокойно и уверено ответил ей Эрнисон.
   Королева сделала знак рукой, и к трону подошел уже знакомый мне герцог Хилен. Он начал зачитывать по памяти знакомые мне слова присяги, а мой управляющий уверенно повторял их за ним. Всё очень напоминало мне мою собственную присягу на верность Тетиру и его правителям, коей я, впрочем, совсем не обременялся. Сейчас мне было выгодно выдавать себя на верноподданного Хаэдрака 3-го и его супруги Заранды Стар Риндаун, но в случае необходимости я спокойно наплюю на все эти слова своей ядовитой слюной, от которой уверенно дохнут рыбы в водоеме. А Эрнисон пусть сам решает, что делать с этой присягой. Главное, чтобы он был верен мне лично.
   Когда отзвучали последние церемонии, герцог Хилен бросил взгляд в мою сторону. Помня полученные по дороге к тронному залу инструкции, я приготовил меч, приобретенный для Эрнисона в Сигиле. Управляющий, опустился на одно колено, и склонил голову. Герцог Хилен обнажил свое оружие и коснулся острием склонённой головы.
   - С этого момента, Эрнисон Ковридж, - молвила тем временем королева, - Вы перестаете быть простым подданным. Правом, данным мне при восхождении на трон, я, Заранда Стар Риндаун, королева Тетира, произвожу Вас в рыцари! Отныне вы, сер рыцарь Эрнисон Ковридж, вассал герцога Бремкрига!
   Я подошёл к Эринсону и протянул ему меч. Он двумя руками принял его, наполовину обнажил клинок из ножен и поцеловал.
   - Клянусь этим оружием, что соблюду данную здесь присягу и буду верным поданным престола и вассалом графа Бремкрига! - торжественно произнес он.
   - Встаньте, сер рыцарь! - произнёс я как можно торжественней, изо всех сил сдерживая внутри себя смех над всей этой комедией.
   'В Бездне все гораздо проще и эффективней, глупцы!' - думал я.
   Тем временем новоявленный дворянин поднялся с колен и прицепил к поясу своё оружие. Свита королевы принялась с деланным уважением поздравлять Эрнисона, а ко мне подошёл тот памятный старичёк.
   - Господин граф, я Шилен, хранитель королевской печати. Её величество приказала мне получить у Вас документы, чтобы предоставить их ей на утверждение и подпись.
   Я достал из-под мантии мага Сигила пакет с заранее подготовленными документами и передал их старичку.
   - Когда я смогу их забрать?
   - Сегодня, господин граф. Её величество сообщила мне, что у Вас ещё есть некоторые дела во дворце. К моменту, когда вы освободитесь, всё уже будет сделано, уверяю Вас.
   - Хорошо. Где мне Вас найти, господин Шилен?
   - Документы Вам передаст герцог Хилен, так что разыскивать меня нет никакой надобности.
   Упомянутый дворянин тем временем подошел к нам. Он, наверное, услышал последнюю часть разговора и утвердительно кивнул своей головой.
   - Господин граф, в прошлый раз Вы просили об услуге. Если она всё ещё нужна Вам, то прошу следовать за мной.
   - А мой вассал?
   - Сер Эрнисон Ковридж будет ожидать Вас в караульном помещении возле входа во дворец. Его проводят.
   - Тогда одну минуту, господин герцог.
   Я подошёл к трону и сделал ещё один поклон в сторону королевы.
   - Благодарю Вас, ваше величество.
   Королева милостиво кивнула мне, давая понять, что аудиенция на сегодня окончена и принялась что-то обсуждать с архимагом Литваком.
   Я кивнул Эрнисону и мы отправились за идущем впереди герцогом Хиленом к выходу из тронного зала.
   ***
   Не знаю кого мне следовало бы поблагодарить - Демогоргона или одного из богов Торила, но король Хаэдрак 3-й встретиться со мной не смог. Эта почётная миссия вновь была возложена на герцога Далена, что меня, впрочем, более устраивало. Герцог Хилен проводил меня в одно из помещений дворца, в которое через несколько минут вошёл советник короля, одетый по-походному.
   - Здравствуйте, граф. Мы уже и сами собирались вызывать Вас из Калимшана, но тут сообщили, что Вы срочно хотите обсудить какой-то вопрос.
   - Здравствуйте, герцог. Рад Вас видеть. Это действительно так. Похоже, наши желания совпали.
   - Похоже. Граф, - герцог пристально всмотрелся в мое лицо, - Королю, да мне тоже, очень хочется узнать, что же на самом деле произошло в Джохаре?
   Я мысленно улыбнулся. Гуманист Хаэдрак всё таки очень предсказуем.
   - Увы, но в этом я ничем особенным помочь не могу. Могу поклясться королю и Вам, что в последнее время ни я, ни сер Кимбаал никаких серьёзных действий в Калимшане не предпринимали. Через Джохар нашим врагам шли поставки товаров из Тэй, и мы действительно строили планы по захвату этого города. Но в связи с донесениями моих шпионов мы отказались от реализации задуманного и начали сворачивать присутствие наших сил в Калимшане.
   - Почему? Что именно донесли Вам соглядатаи?
   - Если говорить кратко, то предупредили о готовящейся там ловушке.
   Герцог с недоверием уставился на меня.
   - Да-да, герцог, - продолжил я развивать свое 'наступление', - Нам сообщили, что в городке находятся трое архимагов и три десятка их помощников рангом поменьше, и при этом они тщательно скрывают свое присутствие. И это в дополнение к и так совсем не слабому гарнизону. Вывод напрашивался сам собой - нам готовили ловушку. И самые последние события есть ярким подтверждением нашей правоты.
   - Что Вы имеете в виду, - с некоторым удивлением спросил собеседник.
   - Вот только не надо делать вид, что Вы не в курсе о последних событиях в Тельруне. Могу допустить, что королеву не очень волнуют подобные вещи, но королю и Вам мэр уже давно должен был всё сообщить, - о ищейках короля, в наличии на моих землях которых сомнений не было, я решил промолчать.
   - Не забывайтесь, граф! - повысил голос герцог, - Вы, безусловно, великий маг и храбрый человек, но не Вам решать, что и как делать королевской чете!
   - Я и не думал решать за них, герцог! Вы не правильно меня поняли.
   Дален ещё раз бросил на меня гневный взор, а потом устало опустился на один и стульев. Да, советник короля действительно вымотался, и это сейчас явственно читалось на его лице и в фигуре.
   - Садитесь, граф, - устало буркнул он, - Похоже, нам действительно нужно поговорить спокойно и основательно. А это лучше делать сидя, а не на ногах.
   Я взял ещё один стул и уселся напротив королевского советника.
   - Мэр Тельруна действительно сообщил во дворец, что Вы жестоко казнили двух вампиров и арестовали двух человек, обвинив при этом их в шпионаже. Но лично мне слабо верится, что это вся правда. Или я ошибаюсь?
   - Да нет, герцог. Это не вся правда, - я решил продолжить свое наступление, - А правда в том, что шпионажем там и пахло вовсе. Какой интерес может быть у Сил Паши к заштатному городишке вражеской страны?
   - Скорее всего, что никакого, - согласился Дален, - Так в чём же заключается правда, граф?
   - А правда заключается в том, что прошлой ночью на меня было совершено покушение, Дален, - удачно сымитировав усталость в голосе, обратился я к своему собеседнику с некоторой фамильярностью. - И оно вполне могло закончиться успешно. Иными словами мне очень крупно повезло.
   - Тогда почему Вы не сообщили об этом, а сослались на несуществующих шпионов?
   - Потому, герцог, что я, кажется, понял, кто стоит за всем этим, - я сделал жест, как бы обводя что-то рукой, - Возможно, что и за войной стоят тоже они. И лучше, пусть они считают, что их убийцы провалили дело, не оставив даже намека на подлинных виновников и организаторов.
   - А как на самом деле обстоят дела?
   - Очень похоже. Но все же погибшие оставили след к своим хозяевам. Слабый, даже призрачный, но всё же он есть. Правда, идти по нему я не хочу.
   - Вы боитесь? - то ли удивился, то ли просто предположил Дален.
   - Да, герцог, - со злостью в голосе произнес я, - Да, я боюсь. Если человек перестает бояться, то он или мёртв, или сошёл с ума. А я пока в здравом рассудке и я боюсь за свою жизнь. На меня устроили покушение в собственном замке, не взирая на многочисленный гарнизон и магическую защиту. И едва не преуспели в своём замысле. Конечно, я боюсь, ибо моя шкура мне дорога.
   Королевский советник внимательно буравил меня взглядом, но играл я просто отлично. Впрочем, мне сейчас действительно угрожала опасность, так что всё сказанное было правдой. Изуал в своё время дал ценный совет: '...Придется говорить правду. Но нужно изложить свой вариант правды. Только его нужно сначала продумать...' И я изложу Далену правду о нападении вампиров, но не всю. И включу в рассказ несколько маленьких лживых вставок.
   - На меня напали четверо убийц. Напали в моем собственном кабинете, герцог, который охраняется круглосуточно. Но самое интересное, что все четверо были вампирами. Если бы не моя привычка перестраховываться, - тут я достал из-под мантии и показал Далену заблаговременно надетый амулет 'Обнаружения невидимого', - то... Ну, Вы меня понимаете, герцог, - последовал утвердительный кивок собеседника, - А так мне удалось отбиться и уничтожить нападавших. Правда, кабинет придется ремонтировать, но это уже мелочи. Естественно, что сами эти кровососы войти в замок, а уж тем более в мои личные апартаменты, не могли. Быстренько провели следствие среди прислуги и обнаружили помощницу, которая тут же оказалась на дыбе, - герцог даже не моргнул, - где и выказала своих соучастников в городе Тельруне. Правда, это было всё, что удалось узнать, поскольку на той же дыбе она и скончалась. Пришлось устроить погром в вампирском притоне и прихватить его хозяев для продолжения беседы в замок. А вампиров я действительно казнил, это правда. Недавно обращённые, и другого толку от них не было бы, в этом я уверен.
   - А след, граф?
   - Прихлебатель кровососов перед смертью успел поведать, что убийцы прибыли в город во главе с вампиром, который ушёл через портал, открыв его амулетом вот такой формы, - я взял со стола лист бумаги, перо и изобразил скрюченную сигиллу, походящую на две спаренные цифры "3", положенные горизонтально точками вниз подобно когтям и слева вытянутые вниз сильнее, чем справа.
   - Вы уверенны в этом, граф? - герцог заметно напрягся, увидев рисунок.
   - Я же говорил, что след призрачный. Если можно доверять словам человека, который умер под пытками, то да, уверен. Впрочем, жена покойного, слов мужа не подтвердила, хотя и не опровергла: уход этого загадочного упыря она не видела.
   - Пленная сейчас у Вас?
   - Скорее всего, тела этих двух несостоявшихся 'вечных' уже догорают.
   - Вы поспешили, граф, - сердито бросил Дален, - В кои-то веки удалось обнаружить след этой проклятой организации, как Вы сами его уничтожили.
   - А знаете, герцог, - ответил я, - пусть пока все вокруг считают, что это калимшиты организовали эту неудачную попытку убийства. И пусть истинные виновники будут уверены, что следов к ним не осталось. Мне так спокойней.
   - Да, граф, - молвил Дален, - похоже, что Вы действительно боитесь. Впрочем, тут Вы абсолютно правы: 'Искажённую Руну' следует воспринимать всерьёз. Так что Ваша поспешность в уничтожении арестованных мне понятна. Но мне не понятно другое: каким образом Вы связали это покушение и уничтожение Джохара, если ни Вас, ни сера Кимбаала там не было.
   - Я связал не разрушение этого паршивого городишки, а готовящуюся в нём для нас западню, герцог. А это, согласитесь, несколько разные вещи.
   - И всё же.
   - Я долго думал над тем, где успел перейти дорогу этим проклятым руномастерам. И в конце-концов пришёл к выводу, что либо это случилось в Джизане, где нам пришлось столкнуться со странными бойцами личной охраны шейха...
   - Чем именно они Вам показались странными? - перебил меня Дален.
   - Это были рыцари смерти неизвестной мне разновидности, или ещё какие-то неживые бойцы. Я уверен только в одном: во время обучения и потом в своих дальнейших похождениях я не встречал подобных им. Их было не так уж и много, но именно они создали основные проблемы при захвате города.
   - Понятно. Продолжайте, граф.
   - И так: либо это был Джизан, либо вся эта война организована и управляется ими. А мы с драконом сумели помешать им в осуществлении первоначального плана. Кстати, в пользу второй версии говорит и личность странного парламентёра у стен Миратмы: я уверен, что он не был человеком.
   - Да-да, припоминаю, что магистр Литвак тоже говорил что-то подобное. Но тогда мы с его величеством сочли это факт не столь уж и значительным. А вот теперь... Скорее всего, Вы правы, граф. Только вот Джохар...
   - Я готов принести Вам клятву в храме Девы Боли, что ни меня, ни сера Кимбаала в этом трижды проклятом Джохаре не было, герцог!
   - Успокойтесь, граф. Я Вам верю. Только уж очень странные совпадения получаются: Вы отказались от атаки, поскольку там была организована засада...
   - У меня нет причин не доверять своим источникам.
   - Я и не спорю. Но позвольте я продолжу. Итак, от атаки вы отказались. Потом в городе, куда стянуты солидные силы противника, и через который идет поставка стратегически важных товаров для войны, происходит нечто, которое привлекает внимание небожителей.
   - А можно узнать подробности, герцог. А то я располагаю только слухами.
   - Да нам и самим известно не намного больше. В Джохаре произошёл прорыв извергов. Вроде как баатезу. Туда прибыли солдаты Небесного Воинства и буквально сравняли город с землёй, уничтожив и вторгшихся, и калимшитов. Сил Паша чрезвычайно озабочен и ничего не понимает. Мы, кстати, тоже.
   Я решил подбросить им ещё повод для окончательного 'запудривания мозгов'. Чем больше сейчас неразберихи по Джохару - тем лучше.
   - Баатезу, - задумчиво промолвил я, - Герцог, а ведь у нас тоже был прорыв. Почти полноценное вторжение. В Звездном Шпиле. Только не столь наглое. Может между теми, кто стоит за войной, и власть имущими Баатора существовали некие договорённости, которые так и остались невыполненными.
   - Может быть, граф. Очень даже может быть, что Вы правы. Вообще факт присутствия, так сказать, за кулисами этого театра 'Искажённой Руны' многое обьясняет. Если увеличение активности разбойников на дорогах королевства в предверии войны вполне может быть делом рук советников Сил Паши, то прорыв баатэзу, появления лича в южных землях, да и прочей мерзости тоже, скорее подходит руномастерам. Позицию Амна, кстати, это тоже обьясняет.
   - Была ещё история с ликанами, герцог. Но оборотни - это уж точно вотчина Отца Тварей. Да и священники убеждали лорда Гайвена, что это дело божественной силы. Жаль, что амулет главы ликанов сгорел.
   - Да, я помню. Но это ничего не меняет. Руномастера известны своей способностью вершить дела чужими руками. Вполне возможно, что они разыскали нужный инструмент и воспользовались им через подставных лиц. Это их стиль. Участие в войне тех же таллоситов, например, вполне понятно: они стремятся уничтожить твердыни хелмитов. Исполняют волю своего бога, так сказать. Но если 'Искажённая Руна' начинает активно проявлять свое присутствие, то дела могут обстоять гораздо хуже чем мы предполагали. Хотя, если подумать, то факт их участия может сыграть нам на руку.
   Я промолчал, поскольку это меня мало интересовало, но герцог расценил это факт по своему.
   - Вижу, что Вы не понимаете о чём я. Дело в арфистах. Если удастся убедить их, что появление монстров и чудовищ дело рук руномастеров, которые сейчас начинают активно влезать в войну и сами, то очень вероятной становиться возможность участия их бойцов в грядущих сражениях.
   Я увидел возможность создать себе лазейку для отступления в Бездну и решил не терять столь благоприятный момент.
   - Вы совершенно правы, герцог, но в таком случае усиление внимания к моей личности со стороны этих 'кукловодов' неизбежно. А мне это не нужно.
   - Боитесь, граф, - констатировал Дален. - Что ж, я поговорю с королём, что бы он не счёл Ваши поступки нарушением вассальной присяги. У Вас, кажется, есть владения в иных планах бытия? Уверен, что там будет более безопасно. Не зря же вы и наместника себе в Бремкриг подготовили?
   - Вы очень проницательны и хорошо информированы, герцог.
   - Должность обязывает. Ну что же, я полагаю, что мы обсудили все интересующие Вас и меня вопросы. А посему...
   - Вовсе нет, герцог. Мы даже не приступили к цели моего визита сюда.
   Теперь советник короля был явно удивлен.
   - Тогда что же Вы от меня хотели?
   Я быстро изложил ему суть наших с Кимбаалом рассуждений, дополнив планом марилитки, который подал, естественно, как плод моих и дракона совместных умственных усилий. Предложение захватить Миратму и поколебать уверенность Арбул Дериии явно пришлось герцогу Далену по душе. Он внимательно и не перебивая выслушал меня до конца и только тогда заговорил.
   - Вы остаетесь верны себе, граф. Всё так же предпочитаете действовать самостоятельно, хотя при этом значительно повышаете степень риска. Честно говоря, я даже удивлен, что при этом Вы явно боитесь мести со стороны 'Искажённой Руны'.
   - Это сражение, в котором всё понятно, хотя и опасно. Но визит ассасинов или яд в пищу - совсем другое.
   - Может быть, может быть. Хорошо, я одобряю Ваш замысел. Часть летучих отрядов поступит в Ваше распоряжение, но другая часть отойдет к Дарромару. Этим мы попытаемся отвлечь внимание противника от Миратмы. Да и в грядущем сражении понадобится каждый боец. Ещё Вам понадобится вся доступная информация. Это я тоже обеспечу. Но вот удерживать Миратму, в случае успеха, Вам придется одному. Сер Кимбаал будет нужен здесь.
   - Но герцог...
   - Это не обсуждается. И заметьте, что нам нужны не его отряды, а он лично. Сер Кимбаал должен будет в тайне прибыть в расположение армии. Это один из наших козырей в будущей битве. К сожалению, Вы должны будете остаться в Миратме и осуществлять командование обьединёнными силами. К тому же, если дракон примет участие в сражении в союзе с арфистами, то это поможет ему сгладить острые углы в непростых отношениях с ними.
   - Да, всё так, но ведь и ему угрожает опасность со стороны руномастеров.
   - Конечно. Но степень риска, в его случае, гораздо ниже. Во-первых именно Вы стали причиной появления Кимбаала в числе подданных короны, а следовательно недруги, скорее всего, считают Вас если не сильнее дракона, то как минимум равным по силе. И уж во всяком случае со стороны именно Вы выглядите лидером в команде. Во-вторых, организовать убийство дракона, это совсем не то, что организовать убийство смертного мага, пусть даже и столь могущественного. Так что в этом плане он куда более защищен чем Вы, граф.
   Лицо герцога выражало твердую решимость, и я понял, что дракону придется поучаствовать в решающем сражении. Хорошо, что хоть меня минует сия необходимость: если к армии Тетира действительно примкнут отряды арфистов, то не миновать разоблачения истинного лица моей персоны. Впрочем, Миратму ещё нужно захватить, а там посмотрим что и как.
   - Я передам серу Кимбаалу Ваш приказ. Одна просьба, герцог. В наших отрядах острая нехватка стрелков, а это может сильно осложнить задачу...
   - Я понял Вас, граф. Хорошо. Отряды, которые присоединятся к Вашим силам, будут усилены эльфийскими стрелками из состава других отрядов. Но большего в этом плане я сделать не могу. Это всё?
   - Когда я смогу получить необходимую информацию и как мне связаться с командирами приданных отрядов?
   - Сведения получите завтра во дворце от меня. Заодно и передам Вам амулеты связи. Больше ничего не нужно?
   - Пока нет, герцог.
   Мы попрощались, и я направился к двери. Когда я уже взялся за ручку, Вален окликнул меня.
   - Граф! Вынужден сообщить печальную новость. Лорд Гайвен погиб в сражении с калимшитами.
   Я повернулся, одновременно придавая своему лицу подобающее этой 'новости' выражение: скорбь и справедливый гнев одновременно.
   - Как это случилось?
   - Калимшиты окружили летучий отряд, которым он командовал. Шансов у них не было. В бою погибли практически все. Несколько человек попали в плен и были зверски замучены в Миратме. Лорд Гайвен сумел вырваться из окружения, но скончался от полученных ран на руках единственного уцелевшего бойца, который и сообщил эту весть нам.
   - Калимшиты заплатят за смерть этого во всех отношениях достойного человека. Это я обещаю. Но как столь опытный воин и командир умудрился попасть в западню?
   - Даже у самых выдающихся полководцев случаются ошибки. Думаю, что ответа на Ваш вопрос мы не получим. Единственный уцелевший боец говорит, что лорд, умирая, пытался что-то сказать ему и, скорее всего, он хотел сообщить о предательстве. Увы - не успел. Одновременно это же боец сообщил, что лорд Гайвен начал проявлять совсем не свойственную ему ничем не обоснованную жестокость, причём не только по отношению не только к пленным.
   - Странно. Когда мы общались с ним, я не замечал ничего подобного.
   - Другие лорды и дворяне говорят то же самое. Скажите, граф: а Вы уверены, что причина появления ликанов на землях лорда Гайвена была уничтожена, как он доносил в своих сообщениях?
   Я задумался. С одной стороны 'Глаз Зверя' ни я, ни Кимбаал, скорее всего, уже не контролируем, так что можно наплевать на этот момент. Но с другой - категоричность может вызвать ненужные вопросы. К тому же можно, в случае чего, попытаться свалить всё на покойного Гайвена. Рискнем.
   - Я не берусь утверждать это очень уж категорично. Да, я использовал тогда очень сильное заклинание, чтобы уничтожить останки убитых ликанов и их предводителя. Скорее всего, та вещь была уничтожена. Но, с другой стороны, я не проводил обыск пожарища, а поэтому утверждать что-то однозначно не берусь. Поскольку ликаны в дальнейшем не появлялись, то я счёл этот вопрос закрытым. А что, герцог, у Вас возникли какие-то подозрения?
   - Не то что бы подозрения, граф. Нет. Просто я пытаюсь установить причину изменений в характере погибшего. Благодарю Вас за честный ответ.
   Я поклонился и вышел из кабинета. Разговор прошёл довольно удачно, хотя, похоже, король и его советник начинают под шумок 'закручивать гайки' дворянской вольнице. Но лично мне на это наплевать. Если всё получится, но у меня появится возможность покинуть Прайм не вызывая лишних подозрений. Можно сказать, что даже 'с высочашего позволения'. А это главное.
   ***
   Герцог Вален с задумчивостью и некоторым недоумением глядел на закрывшуюся за недавним собеседником дверь. Нет, всё в состоявшемся только что разговоре, вроде было понятно. За исключением, разве что, самого собеседника, но все могущественные маги ещё те личности... Загадочные, в общем. Но в любом случае, граф Нахаб Блейк хоть и загадочен, но верен престолу. Или, что более вероятно, сейчас эта верность нужна самому графу. Впрочем, при нынешних обстоятельствах эти детали не так уж и важны. Не предал, не сбежал в иные Планы, очень многое сделал и ещё хочет сделать. Не о том речь.
   Смущало герцога другое: он так и не мог понять на кой ... он сам, именно сам, предложил поговорить с королём о проблемах графа и, главное, попытаться обеспечить последнему легальную возможность покинуть Тетир во время войны. Можно было заподозрить применение телепатии, но защитный амулет для подобных случаев, так и остался неактивным. Божественное вмешательство, не иначе.
   'Странно, очень странно, - думал герцог, продолжая глядеть в дверь, - Что же это всё таки было? Но, как бы там ни было, а обещание я дал. Следовательно надо его выполнять'.
   ***
   'Забросив' Эрнисона в Бремкриг, я отправился на встречу с Кимбаалом.
   Во временном лагере дракона произошли довольно существенные изменения. Во-первых, исчезли 'носитель' с пленными калимшитами, а также 'собакоголовый' помощник падшего. Во-вторых, помимо гнолов и орков появилось довольно приличное количество вооруженных чем попало гоблинов. Мой соратник действительно организовал прочёсывание окрестных земель на предмет выявления 'этой мелюзги'.
   - Падший увел ликанов в сторону Дарромара, - ответил дракон на мой вопрос о 'носителе, - Я дал ему координаты укрепления в Марширующих Горах, чтобы он мог отправлять туда добычу и пленных.
   - Пленных? - удивился я.
   - Да. Пленных магов. Наш приятель решил принять участие в укреплении обороноспособности твоих владений.
   О каких именно владениях идет речь я понял и без уточнений. Приятная неожиданность. Жаль, конечно, что координаты базы были рассекречены, но с другой стороны не уничтожать же добро.
   - Относительно добычи есть какие-то договорённости?
   - Да. Мы сошлись на третей части от стоимости. Реализацию мы берем на себя, а потом его часть передадим Калвану. Я думаю, что это справедливо.
   - Безусловно. Ладно, одной головной болью меньше. У меня тоже есть новости: хорошая и плохая. С какой начать?
   - Давай с плохой.
   Я рассказал дракону о визите убийц и последовавших за этим событиях, а за-одно поделился своими открытия и соображениями. Кимбаал воспринял новость о 'Искажённой Руне' довольно спокойно. По его словам получалось, что, скорее всего, покушение было задумано и организовано ещё до событий в Джохаре. А посему выходит, что сейчас у руномастеров есть дела и поважней моей персоны. Что же до его личной безопасности, то он только ухмыльнулся и ответил, что сами 'кукловоды' им заниматься не будут, а визит их миньонов может оказаться даже очень интересным и познавательным. Тем более, что сам он теперь предупрежден.
   Выслушав пересказ моего разговора с советником Хаэдрака 3-го, Кимбаал просто подытожил, что пока всё идет по плану. А уточнений Валена следовало ожидать раньше или позже. Но пока это не важно.
   - Если король и его советники сумеют привлечь арфистов в свои ряды, то из этой битвы ещё вполне может получиться нечто похожее на победу. Почему бы и в самом деле тогда не отхватить себе некую часть славы?
   - Смотри, - сказал я , - как бы эта слава не пришла к тебе после смерти.
   - Ну уж нет, - улыбнулся дракон, - Убивать себя я не позволю. У меня ещё есть планы, и скорая смерть среди них не числится.
   На этом мы и расстались. Договорившись о моем визите после завтрашнего посещения королевского дворца.
   ***
   Остаток дня и большую часть ночи я посвятил обработке пленных магов. Справедливо рассудив, что для грядущих событий простых бойцов готовить в принципе нечего, а магов, сколько не задействуй - много не будет. Недостатка в свитках не предвиделось, а посему для меня был важен сейчас даже самый слабый из них - лишь бы даром обладал и читать умел. К тому же я наделся, что и шаманы, которые заранее подготовятся к сражению, тоже смогут немало удивить калимшитов.
   Утром, после непродолжительного сна, для которого всё-таки выкроил пару часов, я провёл инспекцию в своих частях. Всё было в порядке: бойцы в очередной проверяли оружие и доспехи, а командиры добросовестно контролировали этот процесс, раздавая при необходимости тумаки и затрещины. Вообще-то эту проверку я устроил скорее для собственного успокоения: нужно было скоротать время до визита в Дарромар, после которого планировал посетить Сигил. После всех этих визитов необходимо было вызвать в Бремкриг марилитку и дракона для окончательного обсуждения запланированной атаки.
   ***
   Как оказалось, во дворец я прибыл раньше королевского советника. Вален задерживался, и мне пришлось коротать время разглядывая посетителей и придворных. Из их внешнего вида и обрывков подслушанных разговоров стало понятно, что столица готовится если не к осаде, то к блокаде уж точно.
   В конце-концов вооруженный гвардеец проводил меня в уже знакомый по прошлому посещению кабинет. Герцог Вален жестом указал мне на стул и кивком головы отпустил провожатого.
   - Здравствуйте, граф.
   - Здравствуйте, герцог.
   - У меня очень мало времени, поэтому буду краток. Начну с Миратмы. По имеющимся в нашем распоряжении сведениям гарнизон Миратмы насчитывает около трёх с половиной тысяч бойцов при поддержке полусотни магов и трёх-четырёх десятков гениев стихий. Маги, правда, в основном слабые, но десятка два более или мение достойных противников среди них наберётся. Особенно, если они сумеют объединить свои усилия. С гениями сложнее: в основном они представлены ифритами, а это, как Вы и сами знаете, бойцы очень солидные.
   - Ну что же, на полное отсутствие сопротивления мы и не рассчитывали.
   - Мне нравится Ваш оптимизм, граф. Для его поддержания могу сообщить, что простые солдаты, к счастью, представлены наемниками из числа последних призывов, а не отрядами регулярной армии. Так что с этими будет полегче. Ещё Вам полезно знать, что у оставшихся в живых жителей города на калимшитов накопился огромный запас претензий, так что вполне возможен стихийный бунт. Особенно, если Ваша атака будет иметь успех.
   - Это приятная новость, хотя особенной помощи от этого не будет. Да и что могут противопоставить оставщиеся горожане тем же ифритам, например?
   - Согласен с Вами, граф. Но в то же время бунт может заставить командование гарнизона занервничать и начать совершать ошибки.
   - Хорошо. Есть ещё что-то по Миратме, герцог?
   - Да. Есть одно пожелание, но я не уверен, что Вам удастся его выполнить. Дело в том, что сейчас в порту Миратмы скопилось десятка полтора кораблей противника, которые должны доставить припасы армии, осаждающей Зазеспур. В последнее время калимшиты по возможности начали отказываться от отправки сухопутных конвоев, поскольку несли сильные потери от летучих отрядов и вынуждены были выделять дополнительные силы для обеспечения их безопасности. Поскольку на море они практически полностью доминируют, то обеспечение осады Зазеспура было возложено на флот.
   - И как у них развивается осада?
   - Не так хорошо, как бы им хотелось, но всё же гораздо лучше, чем это нужно нам. Понимаете, если Вам удастся сорвать готовящуюся поставку, то дела у противника сильно осложняться. Да и нам в таком случае не нужно будет рисковать своими кораблями.
   - Понимаю. Но сделать это будет очень не просто. Я ничего не обещаю.
   - И последнее. Сейчас в городе скопилось большое количество пленных, которых противник планирует продать в рабство. В связи с последними событиями в Джохаре и действиями Ваших отрядов в западной части Калимшана, их отправка на рабские рынки задержалась. Нужно освободить этих людей: противник и так уже нанес достаточный вред нашему королевству. А потерю людей, даже в случае победы, не компенсировать никаким золотом.
   - Да, я понимаю. Постараемся освободить этих несчастных до того, как их отправят в Калимшан. Есть сведения о том, как организована караульная служба и где размещаются солдаты противника?
   - Точных сведений нет. Но в общих чертах известно следующее: противник разделил силы на три неравные по численности части. Значительная часть гарнизона, примерно треть, расквартирована в районе порта. В основном там находятся простые бойцы, но есть и маги. Они обеспечивают охрану складов с награбленным и помещений, в которых содержат пленных. Частично также охраняют базирующиеся в порту корабли. Команды судов нынешним властям Миратмы не подчиняются, что, в общем-то, довольно странно. Вторая часть сил противника расположена в помещениях владык города. Здесь сосредоточены основные отряды магов, гении стихий и самые боеспособные отряды наемников. Но их относительно мало - несколько сотен. Оставшиеся силы задействованы на охране городских ворот, стен, патрулировании города и окрестностей. В основном они занимают уцелевшие казармы и, следовательно, рассредоточены по периметру Миратмы. В общем, захватить город вполне можно, особенно если удастся нейтрализовать магов и гениев, а также не допустить объединения сил противника. Но вот удержать её - это вопрос.
   - Если захватим, то остальное зависит от решений Сил Паши и его командующих. Полноценной осады нам не выдержать. Это наверняка.
   - Не думаю, что они решаться окончательно лишить империю защиты или ещё раз разделить войска. На месте Арбул Дерии я бы отступил. Но, скорее всего, он действительно будет искать сражения. В любом случае, - герцог извлек из под камзола сложенный несколько раз лист пергамента, - вот Вам подробный план города с пометками. А вот, - последовал ещё один лист пергамента, - карта провинции с пометками и магическими координатами известных нам мест. К сожалению, больше никакими данными мы не располагаем. Теперь перейдем к отрядам усиления, - на стол были выложены три амулета связи приметно одинакового размера, но разные по форме, что порадовало, - Вам подчиняются три отряда. Общая их численность, с учётом переподчинённых дополнительных эльфийских стрелков, достигает семисот бойцов. Первым, - герцог поднял амулет в виде круглого медальона, - командует граф Эквистл. Вторым, - на сей раз медальон был в форме шестиугольника, - барон Тригал. Это опытный командир, который имеет богатый опыт пограничных сражений с калимшитами. Ну и третьим, - на сей раз амулет в виде волчьей головы, заключённой в исписанный рунами круг, остался лежать на столешнице, - бастард одного эльфийских князей - полуэльфика Альнимью. Очень опытный рейнджер. Приказы о скрытном выдвижении в сторону Миратмы им уже отданы. Остальное - за Вами.
   - Ещё вопрос, герцог. Во время осады калимшиты использовали некий артефакт, действие которого практически блокировало город. Нет ли сведений о его местонахождении?
   - Увы, ничего конкретного. Только домыслы и предположения. Но скорее всего этот предмет сейчас в войсках осаждающих Зазеспур. Там у осаждённых похожие проблемы. А ещё, я как-то сомневаюсь, что столь сильные артефакты существуют в великом множестве. Но полной уверенности у этом нет.
   Что же, затягивать этот визит во дворец смысла больше не было. Я получил разрешение действовать самостоятельно, необходимую информацию и подкрепления. Пришло время откланяться и отправляться по своим делам. Но на последок сделаем ещё кое-что
   -Что же, - я поднялся, - благодарю Вас, герцог, за оказанное доверие и помощь. Теперь дело за нами. Уверен, что у командиров отрядов есть возможность связаться с Вами или кем-то ещё, что бы сообщать новости и, если возникнет необходимость, попросить о помощи.
   - Вы очень проницательны, граф. Вот только бойцов Вы больше не получите.
   - На это я и не рассчитывал. Но может возникнуть необходимость в Вашем совете или ещё что-то в этом роде. Ведь надо будет что-то решить с кораблями противника, а я в делах морских полный профан.
   - Помощь подобного рода Вы получите, - герцог тоже встал, - Кстати, я сдержал своё слово и переговорил о Вашей проблеме с Его Величеством. Как как только удастся разрешить ситуацию с вторжением, Вы в праве покинуть Тетир и отбыть в безопасное место, оставив вместо себя наместника. Таково его решение. Только сообщите о Вашем отбытии из королевства. В любом случае, Ваши заслуги перед престолом будут надлежащим образом вознаграждены.
   - Благодарю Вас, герцог.
   Это было уже вообще 'везуха'. Хотя, если подумать, то король таким образом вполне может 'стимулировать мою успеваемость' в предстоящем деле. Но это не важно. Пусть тешит себя мыслью о своем величии, смертная букашка.
   Мы с советником распрощались, и я отправился к выходу из дворца, негодуя, что не могу прямо сейчас открыть врата в Сигил, чтобы избежать потерь столь драгоценного времени. 'Вот смеху то было бы' - подумал я, представив картину ужаса и паники во дворце, после подобного действия.
   ***
   Стол одного из залов моего замка был завален картами - Эрнисон расстарался. Тут были и карта Калимшана, карта Тетира целиком, и карты его южных провинций в частности. Поверх них расположилась переданная Валеном план-схема Миратмы, которую сейчас уже в который раз самым внимательным образом изучала Шивасса. Кимбаал, Сакур и Назим Хореб тем временем довольно оживленно обсуждали магические аспекты финального этапа предстоящей операции - захвата самой Миратмы. Все остальные этапы уже были обсуждены, их планы окончательно отработаны и утверждены.
   Кроме одного, непредвиденного ранее, которым сейчас и занимались я и Дхабур - у Изуала, а точнее у 'носителя', возникли проблемы с 'сырьём' для ликанов. Точнее не то что бы его вообще не было, но падший, через своего доверенного слугу Калвана, сообщил нам, что, скорее всего, к моменту предстоящего сражения сил Арбул Дерии и Хаэдрака, ликанов не хватит для чего-то действительно серьёзного. Пришлось, что говорится. 'на ходу' решать возникшую проблему - не было у меня ни малейшего желания затягивать свое присутствие в Тетире, а значит следовало обеспечить победу Хаэдрака в предстоящем сражении.
   - Не вижу иного выхода, как захватить и отправить по назначению население пары-тройки деревень калимшитов.
   - Это очень рискованно, владыка, - ответил мне нальфешни, - Целестиане после Джохара наверняка будут отслеживать все подозрительные случаи. На калимшитов им, скорее всего, наплевать, но вот деятельность демонов они вниманием не обойдут. А смертные, сами по себе, ни для кого иного не являются такой ценностью. Мы рискуем лишиться нашей 'маскировки'.
   - И что же ты предлагаешь? - притворно вкрадчиво поинтересовался я.
   Безусловно, в словах Дхабура всё было правдой от начала и до конца. Но тот факт, что мой раб осмелился сразу противоречить приказу следовало 'провентилировать' незамедлительно. Если бы он начал с фразы 'Как прикажете, владыка' и лишь потом попробовал внести свое предложение, то это одно. Но вот такой категоричной критики моего приказа в сочетании с явным нежеланием его выполнять, я не могу оставить без внимания. Распустился блин, кабан-переросток! Надо указать ему на его место, дабы не повадно было в будущем выпендриваться. Но нальфешни не врок: тут одной грубой силы недостаточно. Надо доказать ему, что и думать нужно только в том направлении, в котором ему теперь прикажут. Ишь, мыслитель х...в!
   - Владыка, гораздо безопасней будет использовать для этих целей калимшитов, из числа пленённых при захвате Миратмы. Или одну из партий тетирцев, предназначенных для продаже в рабство - кто их там пересчитывать будет. Тысячей больше или тысячей меньше - какая разница?
   Всё понятно. Нальфешни явно не горит желанием встречаться с ищейками Семи Небес. В принципе я его понимаю - кому охота оказаться в роли дичи. Одно дело драться с ангелами в компании себе подобных, и совсем другое в одиночку решать свои проблемы под носом у целой оравы настороженных пернатых. Но меньше всего этого хочется мне самому, а уж я то уверен, что пленных тетирцев лучше всего освободить. Да и пленных калимшитов, случись такие при захвате Миратмы, благоразумнее будет передать в распоряжение Хаэдрака: хватит и того, что магов и ифритов, если таких удастся пленить, я ему не отдам - самому пригодятся. Ищейки целестиатов - дело хоть и вполне реальное, но пока сугубо теоретическое. А вот ищейки короля - реальность существующая. И если они узнают, что граф Нахаб Блейк активно сотрудничает с демонами, не говоря уже о том, кто я есть на самом деле, то сами разыщут воины Небесной Армии. К тому же я видел ещё один резон, для возобновления активных действий на территории Калимшана: это заставит ещё больше занервничать Сил Пашу и его советников.
   - Дхабур, я вот в последнее время начинаю сомневаться в твоей полезности, - начал я несколько издалека, - Ты ведь и в последних событиях активное участие принимаешь, и на совете с самого начала был. Никак не пойму - ты самый тупой нальфешни, или старательно таким прикидываешься?
   Демон, однако, тупым не был и сразу сообразил, что умудрился вызвать мой гнев - спокойный и вкрадчивый тон разговора помехой этому не стал. Я, со своей стороны, тоже не хотел устраивать ему трёпку при Кимбаале. Подождёт.
   - Владыка, - Дхабур, склонил голову, изображая поклон, - Простите, я сделал неверные выводы. Готов понести наказание.
   - И понесешь, не сомневайся. А каким оно будет - это зависит от того, как ты выполнишь моё приказание, - я внимательно посмотрел на нальфешни.
   - Я всё сделаю, владыка. Думаю, что переброску пленных лучше всего осуществлять через Ваше укрепление в Марширующих горах - его координаты всё равно уже известны посторонним.
   Вот это уже другое дело. Дошло до него кто есть кто. И думать начал в нужном направлении.
   - Можешь использовать огров, которые расквартированы в этом укреплении. Возьми также в помощь Назима Хореба и ещё парочку магов. На всё про всё у тебя сутки. Максимум двое. И помни - если оставишь след, то лучше бы тебе оказаться в Бааторе или у Герцога Альвареса. Ты всё понял, свиноголовый?
   - Да, владыка.
   - Тогда сейчас я сброшу тебе несколько подходящих образов и отправляйся работать. Как только Назим Хореб освободится - отправлю его в твоё распоряжение. Готов?
   - Да, владыка.
   Я сбросил ему десяток ментальных образов, и сказал:
   - Брысь отсюда!
   Нальфешни словно испарился по мановению волшебной палочки.
   Ну что же. Пора было и мне браться за работу.
   - Шивасса, ты нашла ещё что-то в этом плане?
   - Трудно сказать, владыка. Всё будет зависит от того, как прореагирует противник на освобождение замка Бэрг. Если их командиры решатся на попытку убить или даже взять в плен дракона, - при этих словах Кимбаал посмотрел на марилитку и иронично улыбнулся, - то сил вполне хватит для выполнения всех требуемых задач. Но если нет, то как минимум флот противника придется оставить в покое.
   - Не хотелось бы, - промолвил я, - Сейчас важно максимально ослабить противника, а то придется забыть о своих местных владениях.
   - Тогда выход один: дракон должен освобождать замок только своими силами и дать возможность кому-то сбежать и донести нужную информацию до командования в Миратме.
   - Прийдется оставить в живых одного или двух магов противника, - вступил в разговор Кимбаал, - Наверняка у них есть летающий ковёр, вот пусть и летят восвояси. С остальными я и один справлюсь. Возни, конечно, будет много, но ничего не поделаешь.
   - Если всё получится, то в Бэрг наверняка направятся в основном маги и гении - от простых бойцов в таком деле будет мало толку, - продолжила марилитка, - Этот отряд нужно будет перехватить по дороге, после чего сразу же начинать атаку города. Несколько истинных с големали должны разобраться с оставшимися магами и гениями, или, как минимум, не дать им прийти на помощь остальным войскам. А у Вас, владыка, появится возможность атаковать порт и поджечь корабли.
   Я ещё раз прокрутил в мыслях предлагаемый план. Рисковано, конечно, но вполне реально. Особенно если использовать во время паники, которая наверняка возникнет, свиток 'Метеорного дождя'. Шивасса предлагала атаковать город на трёх участках внешней стены и изнутри - нейтрализовать силами истинных самую боеспособную группировку противника. Вот только истинных для всего этого у меня маловато.
   - Давай пройдемся ещё раз. По общему плану вкратце, а вот на захвате Миратмы попробуем уточнить детали.
   - Итак, - начала марилитка, - владыка Нахаб с отрядом истинных, элитными ограми и големами атакует форт противника вот здесь, - она указала на пометку расположенную поблизости от западного окончания Марширующих гор, - Здесь пролегает караванный путь, так что противник, скорее всего, расценит эту акцию как продолжение наших действий в Калимшане. Косвенным подтверждением этого должно стать возобновление угона жителей и разрушение поселений - этим должен заняться Дхабур, - марилитка посмотрела нам меня, и я утвердительно кивнул, - Дальше. Кимбаал освобождает свои владения - замок Бэрг. Поскольку события происходят практически одновременно, то у калимшитов должно сложится впечатление, что союз дракона и мага Нахаба распался и теперь они действуют самостоятельно. С большой долей вероятности можно ожидать, что командование противника в Миратме решит воспользоваться моментом и лишить Тетир такой важной боевой единицы как дракон. Высланный для этого отряд попадает в заранее подготовленную засаду и уничтожается.
   - Магов и гениев предпочтительнее захватить в плен, - в очередной раз наполнил свою установку, - Они нам ещё в будущем пригодятся. Продолжай.
   - Теперь сам штурм города. Штурмовать стены города для нас - бессмысленная трата времени и сил. Атака начинается силами истинных, которые перемещают в оговоренные места магов и бойцов для их охраны. Маги открывают порталы в места сосредоточения сил. Первыми идут гоблины, а за ними отряды гигантов, огров, гнолов, орков и приданные силы тетирцев. Тем временем истинные перемещаются в цетр города, захватив при этом с собой големов, самых опытных магов и элитные десятки огров. Думаю, что и дракону следует присоединится к этому отряду. Здесь они уничтожают или связывают боем самую боеспособную часть вражеского гарнизона. Поскольку враг уже будет ослаблен, то Вы, владыка, атакуете стоящие в порту корабли. Одновременная атака в четырёх местах вместе с проблемами в порту должна дезориентировать противника и, как следствие, дать нам возможность взять город под свой контроль.
   Я ещё раз прокрутил в своём сознании изложенных план. Вроде всё логично и должно сработать. Расчёт, как и в предыдущих наших действиях, на внезапность и способности истинных.
   - Что скажешь, - обратился я к дракону.
   - Да всё уже сказано, - ответил тот, - Только вот сил для атаки в центре города маловато. Тяжело там придется.
   - Может дополнить истинных несколькими великими таннари? - обратился я к Шивассе
   - Рискованно, владыка. Тогда придется искать объяснение участия демонов в бою на нашей стороне.
   - Да это как раз и не сложно. Кольца или браслеты подчинения ... - я запнулся на половине фразы.
   'Дурак!', - мысленно обругал я себя, - 'Ведь всё так просто! А я напрочь забыл!' Марилитка видимо подумала о том же, что и я, поскольку виновато склонила головку своей смертной оболочки.
   - Никаких великих, - твердо сказал я, - Шивасса, кольца подчинения с пленными баатэзу уже готовы?
   - Да, владыка.
   - Тогда у нас кроме истинных в сражении участвуют один хаматулас, четверо барбазу и один красный абишаи. Только истинных предупреди, чтобы этих дьяволов не уничтожали - они ручные, - позволил я себе грубоватую шутку, - Ну что же, вроде всё. Приступаем к завершению подготовки и начинаем реализацию утверждённого плана.
   ***
   С укреплением калимшитов у нас, как и предполагалось, проблем не возникло. Это был даже не приграничный форт, один из которых мы разрушили до основания не так уж и давно, а скорее относительно неплохо защищённый караван-сарай. В таких укреплениях могли спокойно остановиться на ночь караваны торговцев и базировались отряды стражников, которые отвечали за отсутствие на торговых путях бандитских шаек. Но против действительно серьёзной атаки он защитить не мог - не был для этого предназначен. И уж во всяком случае не предвиделось здесь нападения отряда в составе пяти истинных таннари, двух десятков 'модифицированных' огров, четырёх големов и пятёрки магов, во главе которого стоял балор.
   К этой атаке мы особо не готовились - не было ни времени, да и необходимости тоже. Примерно за час до нападения я, под покровом невидимости, облетел это укрепление из необожённого кирпича в форме квадрата, после чего сбросил остальным истинным необходимые образы. Правда, в последний момент меня всё же 'задавила жаба' и я связался с оставшимся, по причине ещё не залеченных ранений, на этот раз в Шухаке глабрезу Гирбалом, приказав ему с отрядом выдвинуться к Валширскому порталу. Всё-таки в этом караван-сарае оказало довольно многолюдно, если судить по количеству обнаруженных аур, да и верблюды с поклажей тоже наблюдались, хотя и не очень много. Скоро поток прямых поставок товаров и душ из Прайма в мой город иссякнет, так что не следовало упускать возможность лишний раз пополнить казну.
   Атака несколько задержалась, поскольку пришлось дожидаться пока освободится Назим Хореб, единственный маг, кроме Кимбаала, который владел 'Великим очищением Риала'. Так что начали мы, когда уже начало светать и сонные караванщики высыпали из своих строений во двор. Я переместил к воротам строения десяток элитных огров и големов, после чего мощным фаерболом разнес эту преграду в щепы. Истинные с магами и остальными тоже время не теряли: по крикам убиваемых караульных было понятно, что противник уже потерял контроль за стеной и сейчас калимшиты находились фактически в западне, поражаемые заклинаниями и не имеющие возможности разбежаться по выгоревшей от зноя равнине.
   - Вперед, - отдал я команду элитным, и они устремились вслед за големами, вопя на бегу: 'Нахааб! Наха-а-аб!', а также имена своих богов: 'Багтру! Эритнул! Вапрак!' Один из огров держал в руке специально изготовленное для этого случая знамя: когтистая лапа на чёрном фоне. Такой же символ был вышит на мантиях моих магов, так что намёк был довольно прозрачен.
   В форте начался хаос. Я увеличился в росте и одним прыжком взлетел на защитную стену. Беглого взгляда на происходящее в низу хватило, чтобы понять - сопротивление долгим не будет. Карванщики и стражники пытались сражаться, но если огров они и могли задержать на какое-то время, то с истинными и големами у них шансов не было. Произведения гильдии сигильских големостроителей проходили сквозь ряды противника, как газонокосилки, а истинные просто развлекались. Лекристо, пользуясь преимуществом формы великана, хватал очередную жертву и с довольной плотоядной ухмылкой поочерёдно отрывал у той конечности, явно наслаждаясь причиняемыми мучениями. Если жертва не умирала от боли, то отморозок бросал захлебывающеюся в крике изувеченное тело и хватал очередную игрушку. Оба врока так потрошили своих противников, словно искали во внутреностях убиенных нечто одним им известное. Мертуш просто наслаждался сражением, разрубая своим огромным топором иногда сразу нескольких человек. Один Тайрун действовал рационально, явно выискивая среди сражающихся подходящие для плена кандидатуры: на моих глазах он появился среди сгрудившихся калимшитов, расшвырял простых бойцов, оглушил мага и исчез.
   Когда даже противнику стало ясно, что сопротивляться дальше бесполезно, откуда-то из-за уже начавших гореть строений вылетел ковер с сидящим на нём бородатым мужчине в растрёпанном халате и без тюрбана. Один из магов противника явно намеревался бежать. Ну х...н с ним. Я не был уверен, что защитники форта сумеют связаться с начальством и уж тем более сообщить кто именно напал на них. Так что пусть летит, тем более что мои подчинённые были проинструктированы о необходимости допустить некий процент беглецов.
   Я проследил за удаляющемся в западном направлении беглецом и снова сосредоточился на происходящем в низу. Сопротивление практически закончилось. Истинные и големы добивали последних упрямцев, а огры уже вязали сдающихся на милость победителя калимшитов. Пора было приниматься за руководство процессом: организовать поиск спрятавшихся, извлечение душ у умирающих - нечего ресурсами разбрасываться, и оправку трофеев в Шухак а после всего - сжечь этот курятник дотла.
   Но сначала я вызвал марилитку и сообщил ей:
   - Мы заканчиваем. Скоро прибудем на место сбора.
   - Хорошо, владыка. Кимбаал тоже справляется: со стороны Бэрга в направлении Миратмы с приличной скоростью пролетел ковёр с двумя магами. Пока всё по плану. Мы начинаем выдвигаться в засаду.
   ***
   Когда встающее над горизонтом солнце разогнало утренний туман, стоящие 'собачью вахту' караульные, стоящие на площадке надвратной башни замка Берг, пришли в изумление. На противоположной стороне окружающего замок рва обнаружился немалый отряд неплохо экипированных орков. Но калимшитов удивило не столько неожиданное появление вооружённого противника, сколько его поведение: орки стояли с откровенно скучающим видом, словно ожидали чего-то. На звуки тревоги они внимания не обращали.
   - Саид, чего это они? - обратился один караульный к другому.
   Напарник вопрошающего почесал в затылке, просунув руку под тюрбан, и ответил, словно сам не веря своим выводам:
   - Даже не знаю. Похоже, что они ждут когда мы им сами мост опустим. Боги лишили их остатков разума, наверное.
   - В первом ты почти прав, покойник, а вот во втором откровенно ошибаешься.
   Калимшиты как ошпаренные крутанулись на месте, при этом беря на изготовку копья. Позади них стоял мужчина в богатых одеждах зелёного цвета. Неизвестный смотрел на них с явным презрением, словно перед ним стояли не два вооруженных и готовых к бою воина, а двое не владеющих собой пъянчужки, нахлебавшиеся дешёвого пойла. При этом у незнакомца напрочь отсутствовало какое-либо оружие. Даже плохонького кинжала не было.
   - Ты кто такой? - едва выдавил из себя Саид, чувствуя как непонятно откуда взявшаяся волна липкого страха протекает по его телу, заставляя шевелиться волосы под шлемом.
   Незнакомец не ответил, а вместо этого демонстративно повернулся к двум калимшитам спиной. Что-то неправильное чувствовалось в этом странном, непонятно откуда взявшемся здесь чужаке. Настолько странное, что когда Али поднял оружие, намереваясь поразить того в незащищённую спину, Саид бросил свое копьё и метнулся к краю площадке, явно намереваясь пригнуть в наполненный водой ров замка. Но не успел.
   В одно мгновение чужак исчез, а на просторной площадке возникло огромное тело крылатой рептилии зелёного цвета. Смертоностной бронированной змеёй метнулся хвост чудовища, одним движением швырнув прочь два изломанные могущим ударом тела. Оглушительный рёв, исторгнувшийся из клыкастой пасти дракона, возвестил калимшитам, что вернулся истинный владыка этого замка и окрестных земель, не оставляя при этом никакого сомнения в судьбе захватчиков. ***

Популярное на LitNet.com Е.Кариди "Сопровождающий"(Антиутопия) А.Субботина "Проклятие для Обреченного"(Любовное фэнтези) Т.Ильясов "Знамение. Час Икс"(Постапокалипсис) Т.Ильясов "Знамение. Начало"(Постапокалипсис) М.Атаманов "Альянс Неудачников-2. На службе Фараона"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга вторая"(Уся (Wuxia)) В.Кретов "Легенда 4, Вторжение"(ЛитРПГ) Т.Мух "Падальщик 3. Разумный Химерит"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"