Kurt Gesse: другие произведения.

Неигровой персонаж

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурсы: Киберпанк Попаданцы. 10000р участнику!

Конкурсы романов на Author.Today
Женские Истории на ПродаМан
Рeклaмa
Оценка: 8.40*7  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Что делать, если вся жизнь - Игра, а ты в ней - неигровой персонаж? Жизнь Кирилла пошла кувырком после жуткой бойни в торговом центре. Все его представления о реальности оказались не более чем иллюзией, а он оказался втянут в историю, которая грозит изменить весь мир. Выход из Игры не предусмотрен, ведь теперь он - Рыцарь Смерти! Примечания автора: Давно думал над тем, чтобы написать книгу в жанре ЛитРПГ/РеалРПГ и при этом постараться сделать так, чтобы использование этих направлений было сюжетно оправдано. Получилось или нет - судить вам.

  Часть I. Песочница
  Пролог
  У всех историй есть своё начало: Питера Паркера укусил радиоактивный паук, Гарри Поттер получил письмо из Хогвартса, а Бильбо однажды утром повстречал Гэндальфа. И моя история не стала исключением. Вот только началась она вполне обыденно - с поездки нашей семьи в торговый центр. Если бы я только знал... Впрочем, что жалеть о случившемся и мечтать о несбыточном? Прошлого нам не изменить. Зато нам вполне по силам изменить настоящее и повлиять на грядущее.
  Знаете, я ведь очень не люблю ходить по магазинам, особенно с мамой. В этом я прямо-таки стереотипный мужик. Все эти примерки, хождения... Всегда равнодушно относился к одежде. Я рассуждал так: удобно, недорого? Ну и отлично, значит, можно покупать. В этом вопросе наши мнения с отцом совпадали. Хоть в чём-то.
  А вот мама любила походить по магазинам, повыбирать, прицениться. 'Что сейчас молодёжь носит?' - вот её любимый вопрос. Будто бы предпочтения молодёжи имели для меня какое-то значение.
  Почему я, девятнадцатилетний лоб, выбираю себе одежду вместе с родителями? Хороший вопрос. Так уж вышло, что я приехал на выходные домой, и мы решили всей семьёй дружно отправиться в торговый центр. И шопинг, и прогулка - культурная программа, чтоб её. Лучше бы в парк пошли, честное слово.
  - Кирилл, иди сюда! Посмотри, какие джинсы, - тяжело вздохнув, отправился к матери. Я искренне не понимаю, зачем мне ещё одни джинсы?! У меня ведь уже есть одни!
  Оторвавшись от витрины с телефонами, я неторопливо направился к магазину, где и находились мои родители. И зачем так кричать на весь торговый центр?
  Вот тут и произошло то, что стало спусковым крючком для всех последующих событий. Сейчас, вспоминая этот день, я понимаю, что всё произошедшее со мной - не более чем случайность, результат спонтанной и абсолютно непредсказуемой череды событий. Судьба, кысмет, злой рок - называйте, как хотите. Один мой знакомый вот на полном серьёзе верит в Предназначение. Полная чушь, если вам интересно моё мнение. Впрочем, вернёмся в к Тем Самым Событиям.
  Из магазина мужской одежды вышел парень - непримечательная внешность, средний рост, тёмные волосы. Он был одет в джинсы с футболкой, поверх которой была наброшена ветровка. Я сам был одет примерно так же, всё-таки весна на дворе. Вот только парень застыл на выходе из бутика, пристально уставившись в мою сторону.
  - Уйди с дороги, - получив сильной толчок, я не удержался на ногах и растянулся на полу. Трое неизвестных, подошедших сзади, отшвырнули меня с прохода и быстро направились к черноволосому парню. Так вот на кого он смотрел... Что вообще происходит? Подскочив с пола, я уже было собрался пойти выяснять отношения, как вдруг события завертелись с невообразимой скоростью.
  - Зак! - выкрикнул черноволосый, затравленно озираясь, - Это мирная локация, ты нарушаешь правила!
  - Плевать, - флегматично пожал плечами один из троицы, выбрасывая в его сторону руку. Яркий луч света сорвался с его кисти и врезался в темноволосого парня, отправляя того в короткий полёт вглубь магазина.
  Словно бы рябь искажения прошла по троице, поменяв их облик. Неизвестный, что так лихо отправил в полёт своего противника, оказался одет в какой-то светлый балахон с капюшоном. Ещё один из нападающих в самых настоящих доспехах и с мечом в руках бросился ко входу в магазин. Ну, а третий мужчина, одетый в подобие лёгкой кожаной брони с плащом, сместился в сторону, взяв на изготовку арбалет и целясь в сторону бутика.
  Все эти действия заняли буквально пару секунд. Да что здесь вообще происходит?
  Между тем, из магазина навстречу воину выбежали три фигуры в доспехах и с секирами в руках. Они вступили с ним в бой, стремясь оттеснить его от входа. И им это удавалось - секиры с лязгом скрещивались с лезвием меча, которое бабочкой порхало в руках воина. Становилось понятно, что только количественное превосходство противников сдерживало мечника.
  Тут в поле зрения появилась жертва 'мага'. Его внешность тоже претерпела изменения. Как я там говорил: футболка и ветровка? Забудьте! Черный балахон и такой же чёрный плащ. Парень не выглядит пострадавшим, казалось, что луч не причинил ему вреда. С его руки сорвались серые сгустки, которые полетели в сторону его врагов. Арбалетчик открыл огонь, люди закричали в панике и побежали, стремясь вырваться из магазина. Несколько человек уже лежали, сражённые стрелами. Странно, арбалетчик стреляет слишком быстро. Стоп, о чём я думаю? В магазине до сих пор мои родители!
  Сорвавшись с места, я бросился к ним сквозь обезумевшую от страха толпу людей. Мимо меня пролетел яркий белый шар, который взорвался, врезавшись в витрину магазина. Ударная волна расшвыряла людей, словно тряпичные куклы. Досталось и мне, правда, не так сильно. Поднявшись, я, наконец, добежал до бутика, запрыгнув внутрь сквозь несуществующую теперь витрину. Где-то рядом вели сумасшедший бой то ли маги, то ли террористы, летели стрелы, кричал люди, но мне не было до них никакого дела.
  - Кирилл! - среди поднявшейся пыли я увидел своих родителей. Они лежали на полу у стены, протягивая ко мне руки. Я бросился к ним, но не успел. Ещё один энергетический шар влетел в магазин и с оглушительным грохотом взорвался. Меня отбросило к стене, и я потерял сознание.
  ***
  Не думаю, что провалялся в отключке очень долго. Максимум несколько минут. Но за это время ситуация успела в корне измениться.
  Магазин был полностью разгромлен: разбитые витрины, разброшенная, местами горящая одежда, тела людей вокруг. Поправка - не только людей. Прямо рядом со мной валялся труп одного из тех существ с секирами. Почему 'существ', а не 'людей'? Ну нет у людей чешуи и роговых наростов, нет!
  - Ну вот и всё, Жезл Психопомпа наш, - услышал я голос. Не поднимаясь с пола, я медленно повернул голову в его сторону, скривившись от боли - последствия взрыва давали о себе знать.
  На полу лежал труп парня в чёрном, рядом с ним на корточках сидел арбалетчик, а 'белый маг' стоял неподалёку. Судя по крови на его одежде и тому, как он опирался о стену, бой не был для него простым.
  - Отлично, пора уходить. Сейчас, только восстановлюсь немного, а то он меня обнулил - подал он голос.
  - Исцели себя, у тебя ж есть 'лечилка', - удивился арбалетчик.
  - Мана на нуле, - покачал маг головой. - А зелья тратить не хочу. Дай мне пару минут, как раз немного мана восстановится.
  - Жадный ты, - укоризненно сказал воин. - Уходить надо быстрее. Мы тут порядочно неписей покрошили.
  Я повернул голову в другую сторону и увидел воина. Он спокойно прохаживался по магазину, поглядывая на трупы. И тут я похолодел: мои родители лежали у другой стены. Лицо отца было обезображено взрывом, безжизненный взгляд матери невидяще смотрел в мою сторону. Они были мертвы, я понял это сразу. Сердце словно в тисках сдавило. Эти твари убили моих родителей. Горечь и ненависть вскипели во мне, требуя выхода. В этот момент я не мог соображать. Взгляд наткнулся на секиру, что лежала в метре от меня.
  Со стоном боли, переходящим в рычание, я поднялся на ноги, хватая оружие. На моей стороне был фактор неожиданности, ярость придавала мне сил.
  Воин был далеко, зато совсем рядом, спиной ко мне стоял маг. Он успел повернуться, но это его не спасло.
  Я бил, вложив в удар все свои силы, всю боль и ненависть. Лезвие с чавканьем вонзилось в его рожу. Кровь вперемешку с зубами брызнула в стороны. Но проклятый маг не упал! Хорошо, попробуем ещё раз.
  Теперь я с размаху ударил слева, а затем вонзил ему секиру прямо в макушку! Лезвие с хрустом погрузилось в череп.
  
Внимание! Вы нанесли 40 единиц урона светлому магу Заккери.
  Вы убили светлого мага Заккери.
  Внимание! Светлый маг Заккери находится под покровительством Христа. Ваши отношения с Церковью Христа ухудшились. Текущий статус - вражда.
  Бог Смерти Аид обратил на вас свой взор.
  Покачнувшись, мой враг упал навзничь, открывая меня для арбалетчика. Результат не заставил себя долго ждать. Болт вонзился в правую сторону груди, опрокидывая меня на пол.
  Заорав от боли, я перекатился на бок, с ненавистью уставившись на арбалетчика. Как жаль, что я смог убить только одного!
  Второй выстрел был точнее, болт вонзился мне в сердце. Как странно: боль отступила, я не чувствовал своего тела. Стало очень холодно, взгляд затуманился. 'Вот и всё', - понял я.
  
Аиду угодны ваши деяния.
  Вам предложено принять класс 'рыцарь смерти': да/нет
  В случае согласия - возможность отомстить
  В случае отказа - окончательная смерть
  Да что это за галлюцинации? Хотя... Месть? Определённо да!
  Прежде чем окончательно погрузиться во тьму, словно бы мысленно жму на слово 'да', тратя на это свои последние силы. Всё, устал, дайте отдохнуть...
  
Выбор сделан! Преобразование начато. Приятной Игры!
  Глава 1
  Страх перед темнотой - древнейший инстинкт, который достался нам от наших далёких предков. Ночь темна и полна ужасов, и наши предки знали об этом не понаслышке. Огонь был их верным другом и защитником, ограждающим первобытных людей от хищников. Но и в наше время стоит только человеку, мнящему себя царём природы, оказаться в беспросветной тьме, как в глубинах его души начинает зарождаться страх. Это липкое, мерзкое чувство - страх неизвестности. И я никогда не был исключением. Раньше.
  Я пришёл в себя резко, будто где-то в мозгу щёлкнул рубильник, переводя меня в режим бодрствования. Не было того переходного состояния между сном и явью, когда непонятно, спишь ты или уже нет. Я сразу осознал себя. И воспоминания о последних минутах моей жизни были со мной. Да, именно о последних минутах жизни, вы не ослышались. Я умер и теперь восстал из мёртвых. Готовый сюжет для третьесортного хоррор-фильма. Вот только реальность зачастую намного страшнее любых выдумок.
  Как я понял, что я мёртв? Ну, деревянные стенки гроба и классический костюм на мне сами намекали на это. Да ещё и эта дурацкая надпись перед глазами:
  
Поздравляем!
  Ваши действия были замечены и оценены богом смерти Аидом
  Преобразование окончено
  Вам присвоен класс: 'Рыцарь Смерти'
  Статус: НПС
  Уровень: 1
  Опыт: 0/1000
  Свободные очки развития: 0
  Ник: не выбран (ввести)
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  Очки Жизни: 100
  Очки Маны: 100
  Сила: 7
  Ловкость: 3
  Восприятие: 3
  Источник: 10
  Умения: не выбраны (5 очков свободны)
  Навыки: не выбраны (3 очка свободны)
  Жреческие умения: заблокированы
  Текущий квест
  Но сейчас не до этого. Нужно как-то выбираться отсюда. Что странно - я понимаю, что вокруг кромешная темнота, но при этом я всё вижу. Плохо, размыто, в сером цвете, но вижу! Какой же бред...
  Смотрели 'Убить Билла'? Там главная героиня была погребена заживо, и была вынуждена ломать крышку гроба изнутри, чтобы выбраться наружу. Вот и я сейчас лежал и монотонно долбил кулаком в крышку гроба. Всегда боялся, что впаду в летаргический сон, и меня похоронят заживо. И вот, поди ж ты, осуществилась моя фобия. Характерно то, что долбя кулаком по крышке гроба, боли я при этом не испытывал. Так, какие-то отголоски, похожие на щекотку. Эмоции тоже были словно бы притуплены. И вы знаете, это даже хорошо. В противном случае я бы впал в истерику и сходил с ума. А так ничего: лежу, долблюсь как дятел.
  Не знаю, сколько времени мне понадобилось, чтобы выбраться, наконец, из-под земли. Может, час, а может, и все два - усталости я не чувствовал. Но всё же бесследно для меня это не прошло - перед глазами вновь выскочила непонятная надпись:
  
Вы получили урон: 5 единиц
  Очки Жизни: 95/100
  'Это что?' - я тупо уставился на текст, сидя по горло в земле.
  'Повреждения, которые я получил, ломая доски?'
  Тряхнув головой, продолжил выбираться из могилы. Поверьте мне, звучит легче, чем это есть на самом деле. Земля влажная от недавнего дождя, мои движения заторможены и нескоординированы. Такое ощущение, будто я пьян.
  Кое-как выбравшись из ямы, уселся прямо на землю. Мои глаза сами собой уставились на надгробие. Моё надгробие. Ну что ж логично, я же тут в могиле лежал.
  Решив, что и дальше рассиживаться на земле контрпродуктивно, я медленно встал, покачиваясь из стороны в сторону. Что ж, по крайней мере, теперь я знаю, что чувствуют зомби: тело было словно ватное, конечности реагировали на мои желания с запозданием. Я хочу поднять руку, но выполняет она этот приказ хорошо если спустя секунду. М-да, со стороны я, должно быть, выгляжу словно тряпичная кукла.
  Зрение тоже не радовало. Стояла ночь - на это недвусмысленно указывала полная луна, да и какое-то чувство внутри меня твердило об этом. Но темнота мне не мешала, я всё видел в каком-то размытом сером цвете. И не дальше пяти метров - дальше разглядеть что-либо было попросту нереально.
  Вдоволь налюбовавшись на своё надгробие (моё имя, дата жизни, фотография - ничего необычного), я перевёл взгляд в сторону и застыл на месте. Даже левая рука, беспрестанно дёргавшаяся до этого момента, замерла. Рядом с моей могилой были ещё две. Неуклюже подволакивая ноги, я доковылял к ним поближе. Это были могилы моих родителей. Последние призрачные крохи надежды, что всё ещё оставались у меня где-то глубоко в душе, исчезли. Родители мертвы. Их убили неизвестные мне люди. Как, впрочем, и меня. Но я восстал из могилы, почему? Ради мести? Одного-то я убил, но есть ещё двое...
  - Ну и долго ты тут ещё будешь стоять? - мои размышления неожиданно прервал незнакомый хриплый голос.
  Резко (ну как резко...) повернувшись, я уставился на незваного гостя. Да уж, встреть я такого раньше, при жизни, да ещё и ночью на кладбище, то бежал бы прочь, крича во всё горло. А сейчас ничего, только дёрнулся слегка, пристально вглядываясь в своего кладбищенского собеседника. А посмотреть там было на что: незнакомец был высок, фигура его была скрыта бесформенным дождевиком с капюшоном, но вот лицо... Его я имел возможность разглядеть. Сомнительное удовольствие, если честно. Сами посудите: худощавое, скуластое лицо с признаками разложения, редкие волоски обрамляют голый череп, гнилые зубы, что виднеются сквозь разрывы в щеках и глаза. Глубоко-посаженные, мерцающие зелёным цветом буркалы. Жуть.
  - Чего уставился? Я тебе вопрос задал! Язык сгнил? - недовольно проскрипел он.
  - А вы всегда такой красивый, или сегодня Хэллоуин, а я не в теме? - ну что поделать, есть у меня такая дурацкая привычка. Шучу и острю в любых ситуациях. Даже когда это совсем не в тему.
  - Шутник, - неодобрительно цокнул языком незнакомец. - Ну-ну. За мной, скоморох! - рявкнул он, и зашагал прочь, не оглядываясь.
  Идти по ночному кладбищу за незнакомым тебе мертвецом? Ну, а почему бы и нет? Других вариантов не вижу.
  Растеряно пожав плечами, неуклюже зашагал вслед за ним.
  ***
  Мертвец обитал в покосившейся сторожке в глубине кладбища.
  - Значит так, новенький, слушай меня сюда внимательно, - произнёс незнакомец, усаживаясь за стол, стоящий в центре небольшой комнаты. - Рассказываю один раз, повторять не намерен. Усёк?
  - Усёк, гражданин начальник, - прохрипел я, внимательно осматривая помещение. Ну что сказать? Бедненько и аскетично. Типовые дешёвые обои в цветочек, койка на пружинах, старенький стол, стул. Всё. А, ну и ещё была небольшая прихожая, исполняющая роль кухоньки.
  - Я Хозяин Кладбища, - да, он так это и произнёс, с заглавной буквы! - Слежу тут за порядком. Тебе повезло, ты чем-то приглянулся нашему господину, а потому Он даровал тебе свою милость. Но не обольщайся, это крупный аванс, который тебе только предстоит оправдать и отработать. И начнёшь ты здесь, на моём кладбище. До пятого уровня будешь жить тут, выполнять мои приказы. Будешь исполнительным и расторопным - награжу.
  
Текущий квест обновлён: 'Первые шаги'
  Вы поступаете в распоряжение Хозяина Кладбища. Выполняйте все его указания.
  Награда: вариативна.
  В случае провала: окончательная смерть.
  Перед глазами вновь выскочила непонятная табличка. Так, нужно с этим разобраться!
  - Товарищ зомби, разрешите задать вопрос? - мой голос после смерти тоже изменился. Стал хриплым и каким-то... неживым, что ли?
  - Давай.
  - Что за непонятные таблицы перед глазами? Это вообще нормально, что мы с вами зомби? Кто убил меня и моих родителей? - на самом деле вопросов у меня было ещё больше, но это были самые важные из них.
  И вот тут-то местный старожила и выдал. Такой бред, что поверить в него мог бы только сумасшедший.
  В общем, если коротко, то суть вот в чём: убили меня и всю мою семью гости из иного мира, называющие себя игроками. Но мне повезло, я каким-то образом завоевал благосклонность бога Смерти (кажется, я даже знаю, каким именно), и он в безграничной милости своей дал мне шанс отомстить. А таблички... Тут всё сложно и запутанно, надо разбираться, но они вроде как показывают мои характеристики, достижения, задания, и много чего ещё. Задания я могу выполнять, получать за них опыт и расти в уровнях, а значит и в силе. Кто этот опыт начисляет, как следит - непонятно. Забористый бред. Похоже на классическую игру в стиле РПГ. Но это же не игра, это жизнь! Или нет?.. Я уже начинаю в этом сомневаться.
  - Значит так, перед тем, как начнёшь отрабатывать милость Владыки, назови своё прозвище. Его будут видеть все, по нему к тебе будут обращаться, - проворчал Хозяин, открывая старую, замусоленную тетрадь и беря ручку.
  
Укажите свой ник. Внимание, сменить ник вы сможете только на 50 уровне!
  Ник: не выбран (ввести)
  Я задумчиво уставился на надпись. И что выбрать? Как назло ничего в голову не приходит. Хотя... Есть идея! Странная, но почему бы и нет? Если уж жизнь моя пошла кувырком, то и имя должно соответствовать. А значит, мой ник...
  Глава 2
  Вы когда-нибудь задумывались, почему людям не нравятся кладбища? Тут ведь тихо, спокойно и даже по-своему уютно. Отличное место, чтобы подумать о вечном и о смысле жизни, как по мне. А мёртвые... Что мёртвые? Они по могилам лежат, чего их бояться? Да, наивный я был раньше, многого о мире не знал.
  
  Выйдя из сторожки Хозяина Кладбища, я присел на покосившуюся лавочку. Мне нужно было о многом подумать. Картина мира, такая привычная и понятная, рухнула, разбившись на сотни мельчайших осколков. Впрочем, как и вся моя жизнь.
  
  Услышав скрип двери, я поднял голову, уставившись на Хозяина. Пристально вглядевшись в его лицо, я был награждён видом очередной надписи, ради разнообразия появившейся на этот раз над его головой.
  
  
Статус: НПС
  
  Класс: Хозяин кладбища
  
  Уровень: ???
  
  - Чего расселся? - противный хриплый голос старика вернул меня в реальность. - Задание ясно? Ну так приступай!
  
  - Давай-ка уточним, начальник, - я встал с лавочки и с вызовом посмотрел в его глаза. - Я должен выполнять твои приказы, идти непонятно куда и убивать какую-то нечисть, так? - дождавшись его кивка, я продолжил свой монолог, - А на кой-чёрт мне это сдалось? Нет, ну серьёзно, моих родителей убили, я теперь зомби, весь мир то ли игра, то ли бред сумасшедшего, так не пошли бы все нахрен со своими заданиями?!
  
  Уф, теперь полегчало. Да, я был мёртв и эмоций практически не чувствовал, но всё равно хотелось выплеснуть своё возмущение хоть на кого-то.
  
  - Всё сказал? - спокойно уточнил Хозяин.
  
  - Всё, - кивнул я. Что-то здесь не так. Очень уж спокойным он выглядит. А не погорячился ли я?
  
  Старик довольно оскалился, обнажив гнилые зубы. Он щёлкнул пальцами правой руки, и в то же мгновение мне на плечи словно бы обрушился огромный груз. Я рухнул как подкошенный, распластавшись на земле, не в силах даже пошевелиться.
  
  - А теперь послушай меня, молокосос, - Хозяин кладбища медленно подошёл ко мне, - Либо ты подчиняешься, либо погибаешь - третьего не дано. Владыка в безграничной милости своей даровал тебе, неразумному отроку, возможность отомстить. В обмен на службу, конечно же. Сам должен понимать, в мире нет ничего бесплатного. Но у тебя есть выбор: скажи мне, и я прерву твою жалкую нежизнь прямо сейчас. Ну так что, каков будет твой выбор?
  
  ***
  
  Думаю, не стоит упоминать, что я согласился на это 'предложение'? Выбора-то у меня считай и не было - умирать ещё раз я точно не хотел. А потому прямо сейчас я направлялся на своё первое задание: 'Убийство крыс'. Стереотипное до жути, сам знаю, но что поделать?
  
  До цели моего похода шагать было ещё прилично, а потому я решил вновь (в который уже раз!) взглянуть на свои характеристики. Таблица с ними выскочила перед глазами, стоило только пожелать.
  
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 1
  
  Опыт: 0/1000
  
  Свободные очки развития: 0
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Благословления: Ярость проклятых 5 ур (Осталось: 4:35:28)
  
  Очки Жизни: 100 (+50)
  
  Очки Маны: 100 (+50)
  
  Сила: 7 (+5)
  
  Ловкость: 3 (+5)
  
  Восприятие: 3 (+5)
  
  Источник: 10 (+5)
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (2 ур), 'Костяной доспех' (3 ур)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (3 ур)
  
  Жреческие умения: заблокированы
  
  Текущий квест 'Убийство крыс-трупоедов'
  
  Да уж, хоть какая-то польза от склочного старика была, перед тем, как отправить меня в бой, он всё же удосужился меня благословить и выдать мне оружие, чем повысил мои шансы благополучно завершить квест. На доспехи он, правда, поскупился. Скряга!
  
  Взвесив в руке меч, я сделал несколько пробных выпадов. Никогда раньше не держал в руках оружие, тем более такое экзотическое, однако я точно знал, как нужно бить, и как правильно стоять. Не зря, ой не зря я вкинул все очки навыков в умение боя на мечах. Кстати о мече, посмотрим, что мне там подложил старик:
  
  
Простой железный полуторный меч
  
  Урон: 7-10
  
  Прочность: 6/10
  
  М-да, не великий артефакт, это уж точно. Но глупо жаловаться на то, что досталось мне даром. А потому вперёд, навстречу подвигам!
  
  Через полчаса я дошёл, наконец, до границы между кладбищем и лесом. Дошёл бы и быстрее, но бытие ожившим трупом накладывает определённые ограничения: я был жутко неуклюжим и медлительным. И это даже не смотря на то, что благословление старика работало, временно увеличивая мои скромные характеристики.
  
  Я замер рядом с последнеё могилой, пристально вглядываясь в опушку леса: где-то там и находится гнездо крыс, что повадились проникать во владения старика и разорять могилы. У меня было временное разрешение Хозяина кладбища на то, чтобы покинуть его территорию. В противном случае я бы даже шагнуть за эту самую территорию не смог: старик крепко держал меня за яйца, тут он ни капельки не врал.
  
  Криво ухмыльнувшись, я вновь покосился на свои характеристики. Скоморох, именно такой ник я и решил себе выбрать. Видели бы вы старика, когда я озвучил ему своё решение! Не думал, что полусгнившая рожа может удивляться.
  
  Взвесив в руке меч, я подготовился применять свои новоприобретённые умения и решительно зашагал к лесу. Чем быстрее я выполню квест и принесу старику три грёбаных крысиных хвоста, тем быстрее освобожусь от его контроля. Всего-то и нужно, что получить пятый уровень. Неужели я не справлюсь?
  
  ***
  
  Вы когда-нибудь пробовали выслеживать в ночном лесу зверя? С учётом того, что делаете это впервые, и никакого опыта в этом деле у вас нет? Я вот попробовал и могу с уверенностью вас заверить, что удовольствие это ниже среднего.
  
  Вот уже более получаса я брожу среди деревьев, тщетно пытаясь найти хоть какие-то следы крыс. Хреновый из меня следопыт, что уж говорить. А потому тот факт, что я всё же умудрился наткнуться на одну из них, следуют отнести не иначе как к чуду. А я ещё сомневался, что бог есть. Шах и мат, атеисты!
  
  В нескольких метрах от меня находилась моя будущая добыча. Крыса стояла ко мне спиной и что-то увлечённо закапывала в землю. Выглядела она так себе: представьте себе обычную крысу, которая вымахала размером по колено взрослому человеку. Да к тому же имела весьма приличных размеров когти и мерзкий, похожий на дождевого червя, постоянно шевелящийся хвост. Стоило мне приглядеться, как над головой у этого нелепого создания возникла поясняющая табличка:
  
  
Чумная крыса-трупоед, уровень 1
  
  Очки Жизни: 50/50
  
  Боги, она ещё и чумная... Единственное, что меня сейчас радует - это то, что она первого уровня, а рядом нет её сородичей. Это будет честный бой, хех!
  
  Я никогда раньше ни с кем не сражался насмерть. Дрался, да, не без этого. Но не сражался с помощью холодного оружия. Тот проклятый маг, которого я убил перед смертью, не считается. Вряд ли это можно считать сражением - ведь я напал со спины, воспользовавшись фактором неожиданности. Нечестный приём, признаю, но мне было плевать. Вот и сейчас я попытался повторить свой былой успех. Только я не учёл того, что подкрасться в лесу к животному, особенно когда твои конечности тебя плохо слушаются, практически нереально. Предательский хруст ветки прозвучал в тишине леса, как ружейный выстрел. Крыса подскочила на месте, развернувшись в мою сторону. Наши глаза встретились: мой мёртвый и ничего не выражающий взгляд, и её взор злобных красных глазёнок. Заверещав, она бросилась на меня. Ну, посмотрим, кто кого!
  
  Мой первый удар прошёлся мимо, я банально не успел попасть по этой шустрой и вёрткой твари! А вот крыса времени зря не теряла, и уже успела вцепиться в мою ногу. Хорошо, что я не чувствую боль, в противном случае это помешало бы мне продолжить сражение. Зато второй мой удар достиг цели! Лезвие клинка пронзило тушку крысы насквозь, сняв сразу пятнадцать очков жизни. Последующий пинок отправил визжащую крысу в недалёкий полёт, окончившийся о ствол ближайшего дерева. Отлично! У крысы осталось всего лишь тридцать очков, правда от её раны уже не осталось и следа. Странно, а полоска жизней недвусмысленно говорит о нанесённых ей повреждениях. Впрочем, плевать, подумать о странностях можно будет и потом. Сейчас главное - показать глупому животному, кто здесь настоящий царь природы.
  
  Бой занял ещё несколько минут: крыса наскакивала на меня с разных сторон, пытаясь укусить за ноги, я же неуклюже топтался на месте, размахивая мечом и стараясь попасть по своему противнику. Статистика попаданий была явно не в мою пользу: на пяток замахов хорошо, если один достигал цели. Мне явно не хватало ловкости. Впрочем, так или иначе, но крыса была повержена, с моим последним ударом у неё исчезлипоследние очки жизни. Какой я молодец!
   Вот только как выяснилось, я слишком рано обрадовался. Крыса не собиралась умирать, несмотря на обнулённую полоску жизней, и продолжала нападать. Это что ещё за дела? Зомби тут только я, и конкуренции я не потерплю! Оправившись от секундного ступора, вызванного странным поведением животного, я с новыми силами продолжил нашинковывать крысу. И тут я заметил кое-что весьма любопытное: теперь раны крысы не заживали в мгновение ока, а вели себя так, как и подобает. А именно - кровоточили и причиняли моему противнику боль и неудобство. Теперь мне хватило двух ударов, чтобы убить крысу, которая на этот раз не стала выделываться и умерла, как и подобает. Дело за малым - отрезать её хвост и найти ещё две особи. Но вообще она подкинула мне пищи для размышления, да...
  Глава 3
  Отрезать мёртвой крысе хвост - что может быть легче и, вместе с тем, противнее? Да много чего на самом-то деле. В какой-то степени мне ещё повезло, что Хозяин Кладбища велел принести хвост, а не, допустим, сердце. Такая работёнка была бы намного грязнее. Закончив с вивисекцией, и спрятав хвост в небольшую сумку, выданную мне Хозяином, я уселся на землю, привалившись спиной к дереву. Мне было, о чём подумать.
  Итак, что мы имеем? Как выясняется, полное обнуление полосы жизни не убивает. По всей видимости, эта самая полоса служит индикатором своеобразной защиты, 'брони'. И обнулив её, мы получаем возможность ковырять уже саму тушку врага. Эти данные неточные, но гипотеза выглядит довольно-таки правдиво. Примем её пока в качестве рабочей версии. Так, с этим разобрались, переходим к следующему пункту. Как можно оценить мой первый бой? В целом, довольно хорошо: я победил, получил лишь пятнадцать единиц урона, да к тому же ещё заработал опыт. Теперь, в спокойной обстановке я мог неторопливо просмотреть логи табличек, которые выскакивали у меня перед глазами во время боя. Согласно им, как я уже говорил, мною было получено лишь пятнадцать единиц урона, часть которого уже восстановилась. До полного восстановления мне требуется ещё около получаса. Также у меня есть иммунитет к ядам и болезням, что совсем неудивительно, труп я или нет? Так что попытки крысы заразить меня чумой с треском провалились - это плюс. Но был и минус, вспомнив о котором я захотел удариться головой о дерево. Я - идиот, и это такой же неоспоримый факт, как и то, что Земля имеет форму шара. У меня же ведь есть магические умения, о которых я совершенно забыл! Хотя это и неудивительно, учитывая, что до недавнего времени я был обычным человеком. Всё эта проклятая инерция мышления, чтоб её! От этого нужно срочно избавляться. Иначе добром мои приключения не кончатся. Дождавшись, пока здоровье не достигнет отметки ста процентов, я поднялся и подошёл к месту, где покойная закапывала что-то в землю. Разворошив кончиком клинка тонкий слой земли, я имел возможность полюбоваться на погрызенную и местами сгнившую человеческую кисть. Аппетитненько. Так вот, что имел в виду Хозяин Кладбища, говоря, что крысы разоряют могилы. Теперь-то всё понятно.
  Но хватит праздного любопытства, ночь не бесконечна, а мне нужно добыть ещё два хвоста! На самом деле, я мог добыть и больше, три хвоста - это обязательный минимум для выполнения квеста. Судя по всему, убив трёх крыс, я получу новый уровень, ведь за убийство всего одной крысы мне дали четыреста очков опыта. А для перехода на второй уровень мне необходимо набрать всего тысячу. Видимо, кладбище - это своего рода стартовая локация, набрав в которой пять уровней, я должен буду выйти в большой мир ради выполнения своего основного квеста. Однако меня мучает один вопрос: если мой мир вдруг ни с того ни с сего наполнился игровыми условностями, то почему у меня всего одна жизнь? Про возможность перерождения мне никто ничего не говорил...
  Так, размышляя и строя планы на будущее, я и добрёл до следующей группы крыс. Их было сразу три штуки, а неподалёку находились несколько нор, откуда к ним вполне могла прийти помощь. Крысы суетились, бегали по небольшой поляне, попискивали и даже не представляли, какая опасность нависла над ними.
  Обдумав, стоит ли нападать на трёх крыс сразу, я решил, что таки да, стоит! Но теперь-то я был умнее: перед началом боя не забыл использовать на себе умение костяного доспеха. В действительности дела со всеми этими умениями обстояли весьма интересным образом. Тогда, сидя возле сторожки Хозяина Кладбища, и выбрав их из списка всех остальных умений, я буквально из ниоткуда получил в свою голову все необходимые знания о том, как ими пользоваться. Я знал, как нужно сосредоточиться, какие сказать слова и сделать жесты, чтобы умения активировались. Будто я учился этому как минимум несколько месяцев! То же самое касалось и навыка владения мечом. Теперь я просто знал, как им орудовать и как бить. Пока на базовом уровне, но лиха беда начало!
  Все эти мысли пронеслись у меня в голове при активации доспеха. Откуда-то с земли поднялась белая взвесь, которая тонким слоем осела на моём теле. Для крыс это не осталось незамеченным, моё присутствие больше не было для них тайной. Злобно заверещав, они бросились в мою сторону. Но мои сюрпризы для них ещё не закончились! От вытянутой руки в сторону одной из крыс протянулась алая лента, которая на несколько секунд соединила нас. 'Поцелуй вампира' - хорошая штука, не зря я её выбрал. Она отнимала часть жизни и передавала её атакующему. Но так как сейчас моя шкала здоровья была полностью заполнена, то крыса просто получила урон в двадцать единиц. Совсем неплохо! Но тут звери достигли меня, и мне стало не до раздумий. Я крутился и рубил с максимально доступной мне скоростью. Добив подранка, я сосредоточился на двух остальных. Враги оглушительно пищали и вгрызались в мои ноги, стараясь повалить меня на землю. Но это было не так уж и просто! К этому времени я мог уже вновь использовать 'поцелуй', который на этот раз раскрыл весь свой потенциал, восстановив часть моего несколько просевшего здоровья. Через пару минут всё было кончено. Крысы лежали у моих ног, и я чувствовал себя самым настоящим героем! Поставив ногу на труп одной из них, я встал в позу победителя - жаль, что нет фотоаппарата. Но долго дурачиться мне не дали. Из норы показалась ещё одна крыса. И это была уже не какая-то там крыса первого уровня. Передо мной стояла огромная тварь, ростом достававшая мне до пояса. Приглядевшись, я смог прочитать надпись:
  
Чумная старшая крыса-трупоед, 5 уровень
Встав в стойку, я пристально уставился на своего нового противника. Что-то мне подсказывало, что этот бой не будет таким лёгким и мне потребуются все мои навыки и способности, чтобы просто остаться в живых. И как назло я не успел даже распределить свободные очки, полученные мной после предыдущего сражения.
  Эта крыса сразу показала, что она намного умнее тупых первоуровних мобов. Она не кинулась на меня сразу, оглашая ночной лес своим визгом. Не сводя с меня злобного взгляда, она стала медленно обходить меня, видимо, выжидая подходящей возможности для атаки. Благодаря этой небольшой передышке у меня выдалась возможность лучше разглядеть своего нового врага. Теперь мне было видно, что эта крыса отличалась от своих товарок не одним лишь размером, отнюдь. Из её полной острейших клыков пасти исходил зеленоватый туман, который, скорее всего, должен был отравлять и ослаблять её жертву при близком контакте. Внушительные когти вонзались в землю, а длинный голый хвост, словно хлыст укротителя, беспокойно метался из стороны в сторону. Сдаётся мне, что попадать под его удары тоже не стоит. Я двумя руками поудобнее перехватил рукоять своего 'бастарда', медленно воздевая его над головой так, чтобы острие смотрело в ночное небо. Расставив ноги на ширину плеч, я приготовился отразить нападение твари. Конечно, мудрее было бы отступить и вернуться позже, но шансов успешно провернуть подобный манёвр у меня попросту не было. Несмотря на благословение Хранителя Кладбища, я всё ещё оставался неуклюжим и медленным зомби, который не мог тягаться в скорости с огромной крысой. Единственный мой реальный шанс на спасение - принять бой и попытаться убить, либо же обратить врага в бегство. Но вот крысе надоело ходить вокруг да около, и грозно зарычав, она набросилась на меня. Не знаю, что это было: жуткое везение или мой недавно приобретённый опыт реального сражения, но лезвие меча молниеносно обрушилось на голову крысы, в то время как я отпрыгнул в сторону, уходя от первой атаки врага. Я открыл счёт в этом поединке, что несомненно можно было считать хорошим знаком. Меч врубился в крысиную морду, отнимая десять очков жизни. Но что какие-то жалкие десять очков рядом со всеми стапятьюдесятью? Яростно взвизгнув, крыса кинулась ко мне, нанося быстрые удары своими когтями. Я покачнулся и чуть было не упал, но в последний момент сумел удержать равновесие, неуклюже отмахиваясь мечом. Следующие минуты ознаменовались ожесточённой борьбой крысы-трупоеда и начинающего Рыцаря Смерти. Проклятая тварь всеми силами стремилась сбить меня с ног, ну, а я, в свою очередь, пытался нанести как можно больше ударов. В какой-то момент мне удалось рывком разорвать расстояние и использовать 'Поцелуй вампира', в процессе сражения я не имел возможности сосредоточиться, чтобы применить это атакующее заклинание. Этот успех вдохновил меня и склонил чашу весов в мою сторону, теперь победа казалась невероятно близка. С новыми силами я устремился в бой, нанося один удар за другим. Видимо моя горячность и стала главной причиной последующей неудачи. Крысе всё же удалось вцепиться своими зубами мне в ногу. Резко дёрнув её, она смогла-таки завалить меня на землю, после чего, не теряя времени зря, навалилась на меня, пытаясь добраться до моего горла. В который раз я возблагодарил Судьбу за то, что я уже мёртв: будь я живым, то неизбежно запаниковал и проиграл эту схватку, призом в которой была жизнь. Но бытие живым трупом имеет свои плюсы: в моей душе не было места страху. Я сумел сохранить холодный рассудок, что позволило мне действовать максимально эффективно. Мгновенно сориентировавшись в изменившейся ситуации, я со всей силы заехал эфесом по носу кровожадной твари, после чего с силой вонзил отпрянувшей крысе клинок прямо в распахнутую пасть. Это явно был критический удар, если судить по тому, как неумолимо стала уменьшаться полоса жизни монстра. Отпихнув врага пинком ноги, я вскочил и обрушил на крысу серию сокрушительных ударов, обнуляя её. Ну, а добить затем пищащую тварь и вовсе было делом нескольких секунд. Последний удар выдался особенно удачным, и голова мерзкого грызуна покатилась по окровавленной земле. В этот самый момент перед моими глазами замелькали системные сообщения, которые я мысленным усилием отбросил в сторону. Нельзя было терять ни минуты, следовало как можно быстрее отрезать хвост и уходить прочь. Ещё одного сражения я точно не вынесу.
  Закинув хвост в сумку, я бросил взгляд на норы, чернеющие в земле. Я не бог весть какой знаток игр, но небольшой опыт имею. И в данный момент этот самый опыт нашёптывал мне, что по логике любой ролевой игры в этих норах должна быть добыча. Как она там называется... Точно, лут! Деньги или оружие, например.
  Я с сомнением ещё раз посмотрел на норы, потом перехватил меч и решительным шагом двинулся прочь, направившись в сторону кладбища. Может, там и есть чем поживиться, но риск того явно не стоит. Я вообще человек не азартный, пословица про синицу в руках - это как раз про меня. Осторожность наше всё! Тем более, мне нужно многое обдумать, да и очки распределить лучше в спокойной обстановке. Предаваясь таким мыслям, я неторопливо и дошёл до кладбища.
  Хозяин встречал меня на пороге своей лачуги, будто заранее предчувствовал моё появление. Не удивлюсь, если всё так и было.
  - Вернулся, Скоморох? - осклабился он. В свете полной луны его землянистого цвета лицо и сгнившие зубы производили весьма сильное впечатление. - Да, прозвище ты себе выбрал под стать, видок у тебя действительно, хех, скомороший, - он сухо засмеялся своей собственной шутке.
  Я оглядел себя и был вынужден признать, что выглядел я действительно странно, и это мягко мягко говоря. Костюм, в котором меня похоронили, не предназначался для ночных прогулок по лесу, а уж тем более для сражений с гигантскими крысами-мутантами. И так не блистающий чистотой после выкапывания из могилы, теперь костюм зиял прорехами в самых неожиданных местах. Левая штанина вообще висела на нитках. Прибавить к этому убитые походом классические туфли, меч и моё иссине-бледное лицо, и вы примерно поймёте, как я выглядел.
  - А ты шутник, начальник. В стендапе выступать не пробовал? Шутки у тебя просто убийственные, - хоть он и был прав, но я не был бы собой, если бы промолчал. - Задание выполнено и перевыполнено, - я кинул под ноги Хозяину Кладбища сумку с хвостами. - Неплохо было бы получить обещанную награду, - намекнул я старику.
  - Чуть позже, - проскрипел он, роясь в кармане своего балахона. - На вот пока,
  я тебе жильё выделил, хе-хе. Обустраивайся. Зайду чуть позже, - с этими словами он кинул мне какой-то маленький предмет, извлечённый из кармана.
  Само собой, поймать его я попросту не мог. Не с моей нынешней ловкостью. Пришлось нагибаться и непослушными пальцами пытаться поднять ключ. Да, вредный старикашка швырнул мне именно ключ, по всей видимости, от моего нового жилища. Пока я ковырялся, Хозяин подхватил сумку и скрылся в своей сторожке, о чём оповестил меня хлопок двери. Наконец подцепив пальцами непослушный кусок металла, я смог разогнуться и рассмотреть его внимательнее. Это был старый ключ с резьбой и узорами, местами покрытый ржавчиной. То, что у меня теперь есть своё жильё конечно хорошо, но, кажется, старик забыл одну важную деталь...
  - А куда идти-то? - крикнул я, и тишина была мне ответом. - Последние мозги черви сожрали, пенёк старый, - недовольно пробурчал я, вновь переводя свой взгляд на ключ. И тут же замолчал, потому что от ключа тянулась тоненькая синяя нить, теряющаяся где-то между надгробий.
  - Почти клубок из старых сказок, - пробормотал я и направился туда, куда указывал чудо ключ. Но через несколько метров вновь остановился: мой путь невольно проходил мимо могил моих родителей. Я ещё раз посмотрел на их надгробия с фотографиями и машинально сжал руки в кулак.
  - Обещаю вам, они заплатят, - тихо произнёс я. Да, знаю, клясться отомстить на могиле - это пафосно и пошло, да и вообще уже давно стало штампом и клише, но вся моя нынешняя ситуация была одним сплошным штампом и отдавала безумием. Постояв на месте ещё пару минут, я молча развернулся и побрёл в сторону своего жилища. А вообще интересно, как так быстро появились надгробия? Сколько я вообще провалялся в земле, какое сегодня число? Новые вопросы пополнили мой список. Надо не забыть уточнить всё у Хозяина. Минут пять мне пришлось поплутать между могил, пока, наконец, луч из ключа не уткнулся в склеп передо мной и не погас.
  - Вот как! - озадаченно произнёс я, осматривая свою новую жилплощадь. - Хотя логично, где ж ещё жить мертвецу? Хорошо хоть обратно в могилу не уложили и на том спасибо, - проворчал я.
  Склеп внушал невольное уважение: размером с лачугу Хозяина, обнесённый низенькой оградкой, он словно бы перенёсся в наш городишко прямиком с кладбища какой-нибудь Британии. Очень уж сильно в нём говорили готические мотивы.
  - Стильненько, - кивнул я и вставил ключ в замочную скважину. Щелчок, и толстая деревянная (дубовая, что ли?) дверь распахнулась, приглашая своего нового хозяина.
  Глава 4
  Обстановка внутри была довольно аскетична: посередине помещения располагался каменный стол, выполненный в виде саркофага, рядом с ним стояли два стула, слева от входа стояло ростовое зеркал, а у дальней стены находилась каменная же ванна, заполненная водой.
  - Всегда любил минимализм, - пробормотал я, окуная руку в воду. Как и следовало ожидать, температуру определить не удалось. Да, кажется, теперь я лишён многих простых радостей жизни.
  Философски пожав плечами, я скинул на пол свои обноски, положил меч на стол и залез в воду. Хоть я и не чувствовал никаких физических неудобств, быть грязным было тяжело морально. Уже через несколько минут вода была чёрной от грязи, зато я был вполне чист. Интересно, а куда мне девать всю эту воду? Насколько я могу судить, никакого слива здесь не оборудовано.
  Выбравшись из ванны, я прошлёпал босыми ногами по каменному полу к зеркалу. Отражение меня не порадовало - из него на меня смотрел натуральный зомби. Пустой взгляд, бледная кожа с какими-то отвратительными пятнами по всему телу и эти волосы... Вообще-то при жизни я был черноволосым, а теперь? Абсолютно седая шевелюра, хорошо хоть короткая, в противном случае я сошёл бы за жалкую копию Артаса - всё же король-лич имел более выдающийся рост и мускулатуру.
  Оторвавшись от зеркала, я перевёл взгляд на одежду, которую оставил на полу. Облачаться в эти лохмотья не хотелось совершенно, а рассекать по кладбищу голышом тоже удовольствие не из приятных. Именно в этот момент в дверь постучали. Хозяин пришёл?
  Решив не надевать грязную одежду на чистое тело, я пошёл открывать дверь. Каково же было моё изумление, когда вместо старика у себя на пороге я увидел молоденькую девушку в полупрозрачном белом платье, под которым отчётливо виднелось голое девичье тело. Её можно было бы назвать симпатичной и даже красивой, если бы не мертвенная бледность кожи, ничего не выражающие рыбьи глаза, пепельно-серые волосы и синие губы. Прямо-таки мечта некрофила.
  - Господин, меня отправил к вам Хозяин для услужения, - абсолютно безэмоциональным голосом произнесло она, - а также велел передать эти вещи. Он зайдёт ближе к утру, - и протянула мне стопку одежды.
  - Эм-м, - озадаченно промычал я, - а что ты можешь?
  - Могу помогать по дому, наполнить ванну, почистить одежду, оружие, - начала перечислять она.
  - Я понял, - остановил я её. - Сражаться умеешь?
  - Нет, господин.
  - Тогда проходи, - я посторонился, пропуская девушку внутрь. - Ванну осушить сможешь?
  Вместо ответа она щёлкнула пальцами, и грязная вода в мгновенье ока испарилась, оставив после себя сухую и чистую ванну.
  - Круто, - оценил я, надевая белые трусы и такого же цвета майку. Должен сказать, что никакого дискомфорта от нахождения в неглиже перед дамой я не испытывал. И я, и она - были мертвы, поэтому все условности мира живых отныне не имели к нам никакого отношения.
  - У тебя есть имя? - поинтересовался я, рассматривая остальную одежду. Плотные кожаные штаны, такая же куртка с капюшоном, перчатки и тяжёлые берцы - если верить информационной табличке, то это был комплект 'Кожаный доспех охотника'. От удара меча такой не защитит, а вот от укуса животного, например гигантской крысы-трупоеда, - вполне. Проклятый старик! Такая экипировка пришлась бы мне весьма кстати ещё каких-то пару часов назад.
  - Меня зовут Лиза, - ответила девушка, продолжая стоять посреди склепа.
  - Бедная Лиза, - криво усмехнулся я. - И где же ты будешь жить?
  - Здесь, - она указала на каменный стол. Повинуясь её жесту, крышка саркофага откинулась в сторону, открывая пространство как раз под размер моей новой знакомой. Готов поклясться, что никаких следов крышки не было, стол был абсолютно монолитным! Хотя о чём это я, магия, да...
  - Ладно, твои услуги мне пока не нужны, - махнул я рукой, закончив одеваться и сев на ближайший стул - пришло время распределить, наконец полученные мною очки.
  Усилием воли я вызвал перед своими глазами свой статус. Так, что у нас там?..
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  Статус: НПС
  Уровень: 3
  Опыт: 600/1000
  Свободные очки развития: 10
  Ник: Скоморох
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  Благословления: Ярость проклятых 5 ур (Осталось: 25:13)
  Очки Жизни: 100 (+50)
  Очки Маны: 100 (+50)
  Сила: 7 (+5)
  Ловкость: 3 (+5)
  Восприятие: 3 (+5)
  Источник: 10 (+5)
  Умения: 'Поцелуй вампира' (2 ур), 'Костяной доспех' (3 ур) (10 очков свободно)
  Навыки: 'Бой на мечах' (3 ур) (6 очков свободно)
  Жреческие умения: заблокированы
  Текущий квест???
  Ага, за четырёх обычных крыс я получил 1600 очков опыта, что позволило мне подняться до второго уровня. А победа над более сильной крысой принесла ещё тысячу очков. Итого у меня третий уровень. Шустро, надеюсь, что и дальнейшая прокачка будет такой же быстрой. За каждый новый уровень я буду получать пять очков развития, пять умений и три очка навыков. Прежде всего, мне нужно определиться, что мне нужно больше всего? Жизнь, мана, ловкость и восприятие - на данный момент для меня это самые важные показатели. А потому недрогнувшей рукой закидываю по два очка в жизнь и ману, и по три в ловкость с восприятием. Результат виден сразу - зрение стало чётче, туман и некоторая размытость, к которым я уже успел привыкнуть, отступили, но не исчезли совсем. Встав, я взял в руки меч и сделал несколько пробных ударов. Тело действительно слушалось лучше, почти также хорошо, как и при жизни. Великолепно, осталось разобраться с навыками и умениями.
  С навыками оказалось довольно просто, усилием воли открыв меню, я пробежался глазами по списку доступных мне навыков: тут были и навыки обращения с дробящим оружием, кинжалами, мечами, парными мечами, щитом, и у всего этого разнообразия были ещё и подгруппы. Но меня интересовали мечи, причём именно полуторные. К моему глубокому сожалению, я смог повысить навыки владения лишь до пятого уровня - больше пока не было возможности. Остальные четыре очка кинул в 'Ношение доспехов' - судя по описанию, благодаря этому броня будет меньше изнашиваться. Неплохое преимущество, как мне кажется.
  А вот с умениями было уже посложнее. Для рыцаря смерти были три ветки умений: Ауры и Щиты, Проклятия и ветка Призыва. Сейчас я владел умениями 'Поцелуй вампира' (2 ур) из ветки Проклятий и 'Костяной доспех' (3 ур) из ветки Аур и Щитов. Но выбор ассортимента был велик, и от него буквально разбегались глаза. Нужно прикинуть, какой тактики я собираюсь придерживаться. Судя по всему, упор мне придётся сделать на ближний бой, так как именно ветка Аур и Щитов была самой разнообразной. Проклятия и Призыв были намного беднее - отсидеться в стороне от боя явно не удастся. Ну что ж, пусть будет так. Теперь мой статус выглядел так:
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  Статус: НПС
  Уровень: 3
  Опыт: 600/1000
  Свободные очки развития: 0
  Ник: Скоморох
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  Благословления: Ярость проклятых 5 ур (Осталось: 5:03)
  Очки Жизни: 120 (+50)
  Очки Маны: 120 (+50)
  Сила: 7 (+5)
  Ловкость: 6 (+5)
  Восприятие: 6 (+5)
  Источник: 10 (+5)
  Умения: 'Поцелуй вампира' (5 ур), 'Костяной доспех' (5 ур), 'Аура страха' (3 ур), 'Призыв скелета' (2 ур) (0 очков свободно)
  Навыки: 'Бой на мечах' (5 ур), 'Ношение доспехов' (4 ур) (0 очков свободно)
  Жреческие умения: заблокированы
  Текущий квест???
  В следующий раз нужно закинуть пару очков и в источник, прибавка к скорости регенерации маны не помешает, ну, а сейчас стоит испытать новое умение. 'Призыв' сработал как надо, в тусклом и холодном голубом сиянии передо мной возник безоружный человеческий скелет.
  - Пройди вперёд, направо, за мной, ударь рукой, - принялся командовать я. Как и ожидалось, скелет исполнял все приказы, но был туповат. Например, приказ взять в руки меч он проигнорировал. М-да, сейчас от него будет мало толку. К тому же, у него было всего пятьдесят очков жизни, а срок его пребывания в нашем мире составлял пять минут.
  Прервав свои эксперименты со скелетом, я взял в руке меч и принялся отрабатывать приёмы и удары - до утра, а следовательно и прихода Хозяина Кладбища, было ещё несколько часов, во сне и отдыхе я не нуждался, а значит нелишним было потратить это время на тренировки. Чует моё сердце - мне ещё не раз и не два предстоит сойтись с врагами в смертельной схватке, и на этот раз это будет кто-то опаснее крысы-переростка.
  ***
  Хозяин Кладбища я вился через несколько часов. Настойчивый стук в дверь прервал мои упражнения во владении полуторником. Должен отметить, что монотонное повторение одних и тех же движений на протяжении нескольких часов не стоило мне никакого труда. Вот только не свихнусь ли я со временем? Ведь ни поспать, ни полноценно отдохнуть я теперь просто не в состоянии. Поживём, увидим, хех.
  - Развлекаешься? - проскрипел старик, стоило мне только открыть дверь. Не став дожидаться моего ответа, он прошёл внутрь склепа, оглядываясь по сторонам.
  - Разобрался, что к чему? - уточнил он.
  - Вполне, - кивнул я.
  - Хорошо. Это, - он указал на меч, а затем на кожаный доспех, который был надет на меня, - теперь твоё. Награда за перевыполненный план, - он мерзко усмехнулся. - Ты уже достиг третьего уровня, молодец. Ещё немного и сможешь отправиться по своим делам. А сейчас я готов ответить на твои вопросы. Вижу, они у тебя накопились.
  - Это уж точно, - фыркнул я. - Во-первых, сколько времени прошло со дня моей смерти?
  - Ровно сорок дней, - ответил Хозяин, присаживаясь на стул.
  Ого! А я-то думал пара суток. Но теперь хотя бы понятно, откуда на могилах так быстро появились надгробия.
  - Вопрос номер два: что за игровые условности, наш мир - игра или реальность?
  - Говорил же, не знаю! Так было всегда, - раздражённо ответил старик.
  - Спросишь у более знающих существ.
  - Хорошо, - кивнул я. Другого ответа я и не ждал. - Вопрос номер три: если меня убьют, я воскресну?
  - С чего бы? - удивился старик. - Конечно же нет! Ты ведь не Игрок.
  - Стоп! - я выставил вперёд руку. Только сейчас в моей голове стали зарождаться подозрения. - То есть, ты хочешь сказать, что Игроки воскресают после смерти? - уточнил я.
  - Да. Они приходят в наш мир из какого-то другого измерения. Многие правила им не писаны.
  - Тогда, перед смертью, я убил одного из людей, виновных в гибели моей семьи. И ты хочешь сказать, что он жив и здоров?
  - Именно, - кивнул Хозяин Кладбища.
  То известие стало для меня шоком. Всё это время я думал, что сумел убить хотя бы одного поддонка, но теперь оказалось, что это не так. Более того, убийцы моих родителей в принципе бессмертны! Пока мои мать с отцом гниют в кладбищенской земле, эти твари живут и веселятся.
  Я говорил вам, что отныне эмоции мне не ведомы? Я ошибался. В этот момент внутри меня пробуждалась ярость пополам с ненавистью. Она не клокотала во мне, нет! Это была холодная ярость, которая не кружила голову и не мешала мыслям. Я был полон злобы и решимости найти способ отомстить той проклятой троице, во что бы то ни стало. Но прежде я должен получить пятый уровень и выбраться, наконец, с этого кладбища. Загадки этого мира, игровые условности - всё это вторично по сравнению с моим главным желанием - отомстить. Отныне все мои действия будут подчинены только лишь этой цели.
  - Каким будет твоё следующее задание? - мёртвым голосом спросил я у старика.
  Глава 5
  
  Старик ушёл с рассветом, оставив меня в тяжёлых раздумьях и буркнув напоследок, что у него куча важных дел, а потому рассиживаться со мной он не намерен.
  
  Я же сидел на стуле и потерянным взглядом смотрел на стену. Меньше чем за сутки со мной случилось больше неприятностей и невероятных вещей, чем за всю предыдущую жизнь. С самого воскрешения (подумать только!) у меня не было времени остановиться и подумать о произошедшем, и вот теперь это самое время появилось. Больше всего мне не давал покоя интерфейс, этот дурацкий элемент игрового мира. Я и раньше встречал научно-популярные статьи некоторых учёных, которые доказывали, что наш мир - не что иное, как компьютерная симуляция, но никогда не воспринимал это всерьёз. А теперь что? Неужели это правда? Верить в это мне категорически не хотелось. Я решительно тряхнул головой - глупо сейчас думать об этом и строить какие-то теории, не имея, по сути, практически никакой информации. Мне нужно поднять ещё два уровня, и следующее задание мне уже известно. Правда, придётся ждать ночи, а сейчас солнце только взошло - целый день безделья!
  
  'Мне нужно себя чем-то занять', - подумал я. Может, пойти полюбоваться на рассвет? Сказано - сделано! Подойдя к двери, я распахнул её и вышел наружу. Тут-то мне и открылся ещё один минус пребывания в мёртвом теле.
  
  
Внимание! Вы попали под солнечные лучи, все ваши характеристики снижены вдвое!
  Вот тебе раз! Я растерянно застыл на месте, пытаясь осмыслить новую информацию. Кажется, не погулять мне теперь днём по улице. Солнце не просто порезало мои характеристики, оно ещё и ощутимо давило на меня, как пресс. Зрение резко ухудшилось, теперь я видел не дальше вытянутой руки, а всё остальное пространство терялось в тумане.
  
  Аккуратно развернувшись я практически на ощупь вернулся в свой склеп. Придётся ждать наступления ночи, сидя в четырёх стенах. Проклятье! Что самое интересное - от лучей солнца не спасала даже одежда и натянутый до самого носа капюшон. Зато стоило мне зайти в уютный сумрак склепа, как весь дискомфорт сразу же пропал, а негативные эффекты были сняты. Забавно.
  
  Растерянно постояв на месте, я взял в руки меч и принялся за тренировку - другого выхода я не видел, вечера ждать ещё долго, так что лучше потратить время на полезное дело.
  
  ***
  
  Ночь мягко, но решительно вступила в свои права. Последний лучик солнца исчез за горизонтом, и кладбище освещалось лишь серебристым сиянием луны. В свете Солнца Мёртвых кресты, надгробия и памятники отбрасывали зловещие и ужасающие тени, грозя страшной участью тем, кто решится потревожить покой мертвецов. Тишина и покой царили в этом месте.
  
  Точнее, должны были царить. Но как оказалось, с заходом солнца активность на кладбище только увеличивается. И нет, это не мертвецы неприкаянными тенями бродят меж могил. Это живые посмели потревожить Царство смерти. Именно с этой проблемой и приказал мне разобраться старик.
  
  Я вышел из склепа и замер на пороге, прислушиваясь. Мой чёрный кожаный доспех был отличным камуфляжем в ночи. Пожалуй, меня можно было бы принять за байкера, рокера или ещё какого-нибудь неформала, ради своих непонятных дел притащившегося на кладбище.
  
  Закинув меч на правое плечо, я решительно зашагал в сторону звуков музыки - надо бы выбить у старика ножны, неудобно просто зверски! Через несколько минут я добрался до своей цели - передо мной была небольшая компания из семи человек, которая решила развлечься и не нашла для этого места лучше, чем кладбище. Играла музыка, молодые парни и девушки смеялись, танцевали и пили алкоголь. А одна парочка решила не терять времени даром и уже вовсю целовалась. Я стоял за деревом, наблюдал за их игрищами и покачивал головой в такт песни - мне тоже нравилась Металлика. Одеты ребята были в тёмных тонах - кожанки, цепи, высокие ботинки. Пожалуй, в их компании я сошёл бы за своего.
  
  Один из парней с банкой пива в руках запрыгнул на ближайшее к нему надгробие и замахал руками, пытаясь удержать равновесие. Остальные засмеялись, поддерживая его нецензурными шуточками. Да, об этом старик и говорил: какие-то малолетние дебилы повадились заявляться на кладбище, шуметь и заниматься мелким вандализмом. Ладно, хватит наблюдать, пора уже пресечь творящуюся вакханалию.
  
  - Панки хой! Рок жив, рэп отстой, слава Сатане! - хрипло прокричал я, выходя из-за дерева и сделав 'козу' на левой руке. Правая была занята удерживанием меча.
  
  - Ты чё ещё за клоун? - презрительно усмехнулся тот самый субьект, ранее запрыгнувший на надгробие. Из-за моего неожиданного появления, он не удержался и соскочил на землю.
  
  - Я посланник самого Вельзевула, тупой ты обрыган, - просветил я его. - И ему не нравится то, что вы тут устроили. Хватайте своих шалав и ноги в руки, быстро!
  
  - Ты кого шалавой назвал?! - возмутилась одна из дам.
  
  - У тебя голос противней, чем у циркулярной пилы, - поведал ей я. - Лучше молчи, тебе так сексуальнее.
  
  - Ну всё, ты договорился, - пьяно усмехнулся их главный заводила, доставая из куртки нож-бабочку. - Это настоящий нож, а не твоя бутафория!
  
  Это он про мой меч, что ли? За ролевика меня принял? Ну, в темноте оно и не удивительно. Я мог бы их всех поубивать и закопать тут же, благо никаких точных указаний о том, как именно мне нужно решить эту проблему, старик не давал. Но не зверь же я? А это просто тупые малолетки, их надо воспитывать, а не убивать.
  
  - Лучше б ты засох на папкиных трусах, - бросил я, втыкая меч в землю, одновременно с этим активируя 'Ауру страха'. Шкет ощутимо вздрогнул и затравленно посмотрел на меня - колдунство работало. Всем остальным тоже резко стало не по себе.
  
  Со всей возможной скоростью я рванул в сторону этого гопника, одной рукой хватая его за запястье с ножом, а другой за шею. Резкий рывок, и его лицо со смачным хрустом познакомилось с моим коленом. Один готов.
  
  Пока обмякшее тело неформала сползало вниз, я успел окинуть взглядом застывших в шоке детишек. Они смотрели на меня, как бандерлоги на удава - аура работала, да и моя быстрая расправа над заводилой остудила их пыл.
  
  - Повторяю в последний раз: забирайте свой овощ и проваливайте отсюда.
  
  ***
  
  - Неплохо сработано, - проскрежетал старик, неслышно выходя откуда-то из-за могил.
  
  - Да вы прям ниндзя, - восхитился я, отвлёкшись от системного сообщения. По результатам этого задания я получил лишь 50 единиц опыта. Мизер, конечно.
  
  - У меня для тебя другое задание, - проигнорировал мою колкость Хозяин. - Я выяснил, кто стал причиной появления крыс. Иди и избавься от этой проблемы.
  
  - Опять идти непонятно куда? - недовольно поинтересовался я. - Хоть карту дай.
  
  - Твоя служанка отведёт тебя, - отмахнулся старик, разворачиваясь ко мне спиной. Не так быстро!
  
  - Товарищ пенсионер, ножны бы мне. Неудобно без них, однако.
  
  - Скоморох, - презрительно процедил старик, взмахивая рукой. В воздухе из ниоткуда появились ножны и прилетели ко мне.
  
  - Благодарю, - довольно кивнул я, закрепляя их на поясе и шагая к своему склепу.
  
  - Елизавета! - крикнул я прямо с порога. Что-то щёлкнуло, и крышка саркофага со скрежетом сдвинулась с места. Из каменного гроба буквально вылетела мёртвая девушка с развевающимся белым платьем и уставилась на меня пустыми глазами.
  
  - Криповато, - одобрительно кивнул я. - Прямо-таки по заветам Гоголя. Ещё б ты сражаться могла - цены бы тебе не было.
  
  - Пока не могу, - равнодушно произнесла она. - Когда вы достигнете пятого уровня, и мы с вами покинем кладбище, тогда смогу.
  
  - Вот это новости! - удивился я. - Ладно, сейчас это не важно. Знаешь, куда нам идти? Старик сказал, что ты в курсе.
  
  - Да.
  
  - Ну веди тогда.
  
  Лиза кивнула и целеустремлённо зашагала в сторону леса. Я поспешил за ней, одной рукой придерживая навершие меча. Девушка выглядела пугающе: белое платье, седые волосы, босоногая, да ещё и на фоне ночного кладбища... Надо было её с собой брать, когда шёл малолеток распугивать. Она бы их одним своим видом разогнала.
  
  - Лиза, скажи мне, ты раньше была живым человеком? - идти нам, судя по всему, было ещё порядочно, а потому я решил скрасить нашу ночную прогулку беседой. Да и узнать свою спутницу хотелось получше.
  
  - Конечно, - односложно ответила она.
  
  - И как тебя угораздило в таком молодом возрасте помереть? Сколько тебе было?
  
  - Семнадцать. Влюбилась в парня на пять лет старше, он со мной переспал пару раз, затем бросил. Да ещё и друзьям своим всё растрепал, фотографии показал. Вот я вены и порезала, - равнодушно и не меняясь в лице, ответила она. - Это моё наказание за самоубийство - ходить неприкаянной по земле, не ведая покоя.
  
  - М-да, сочувствую. Кажется, я вспомнил. Слышал я про тебя пару лет назад. У нас в городе долго о тебе говорили. Не стоило из-за какого-то козла сводить счёты с жизнью. Лучше бы ему что-нибудь отрезала.
  
  - Отрежу, - равнодушно пообещала она.
  
  Так, культурно общаясь, мы и добрались до места. Пришлось порядочно углубиться в лес, чтобы найти логово злодея.
  
  - Сейчас будет мясо, - тихо пообещал я, проверяя, свободно ли меч вынимается из ножен.
  
  Глава 6
  Ну кто бы мог подумать, что злодеем, ответственным за появление в лесу крыс-мутантов окажется крысолюд? Просто уму непостижимо, какая оригинальность!
  
  
Крысолюд
  
  Уровень: 5
  
  Очки Жизни: 150
  
  Здорово, он выше меня по уровню. Ну и как, по мнению старика, я должен его победить?
  
  Мы с Лизой прятались за деревьями, внимательно наблюдая за тем, что происходило на небольшой поляне в глубине леса. Метрах в десяти от нас находился небольшой холм, который и был выбран этой тварью в качестве убежища. Отсюда можно было разглядеть нору у подножья холма, которая во много раз превышала норы крыс, которые я уже видел. А прямо у входа в своё жилище сидел тот, кого я должен убить - гуманоид ростом с взрослого человека, покрытый тёмной шерстью, с когтистыми лапами и крысиной головой. Одет он был в какие-то лохмотья, рядом лежали непонятные предметы, а уродливые лапы сжимали кусок мяса, в который он с остервенением вгрызался. Кажется, у него и хвост был, по крайней мере, что-то очень на него похожее шевелилось в траве у его ног. Так вот ты какой, учитель Сплинтер?..
  
  Оглядевшись вокруг ещё раз, я вновь убедился в отсутствии вокруг гигантских крыс. Не смеют селиться поблизости от своего хозяина? В любом случае, мне повезло - не придётся отбиваться от нескольких противников сразу. План атаки у меня уже был готов, а значит оттягивать столкновение дальше - верх глупости.
  
  Сейчас я очень жалел, что на этот раз старик не удосужился меня благословить, увеличенные характеристики ой как бы мне пригодились! Но, чего нет - того нет, придётся надеяться на свои силы и рассчитывать только на себя.
  
  Активировав 'Костяной доспех', я призвал скелета и отправил его в бой, одновременно вынимая из ножен клинок. Заметив скелета, шустро бегущего в его сторону, крысолюд подскочил на ноги, отбросив в сторону недоеденный кусок мяса и схватив с земли уже видимые мной ранее предметы. Это оказались бубен с торчащими перьями и небольшая колотушка. Отбив с её помощью коротенький ритм, он вызвал перед собой призрачную крысу, которая набросилась на моего скелета. Поняв, что таким образом сковать действия монстра не получилось, я атаковал его своим единственным дальнобойным заклинанием и бросился в его сторону. Судя по всему, крысолюд является шаманом или колдуном - не важно. Важно лишь то, что его сильная сторона - дистанционные атаки, а значит, я просто обязан навязать ему ближний бой, где сила будет на моей стороне. Нет, я бы с удовольствием продолжил атаковать его издали, но использованные три заклинания подряд поглотили почти весь мой запас маны. Всё же рыцарь смерти в основе своей - боец ближнего боя.
  
  Добравшись до крысолюда, я вонзил в него клинок, погрузив его в грудь чуть ли не до гарды, и сняв приличную часть его здоровья. Кажется, шаман не ожидал от меня такой прыти. Взвизгнув от боли, он нанёс серию быстрых ударов своими когтями, которые, однако, не нанесли мне существенного вреда - 'Костяной доспех' и кожаная броня защитили меня от повреждений. Глупое животное! Даже если ты маг, не следует пренебрегать доспехами и носить только какие-то странные тряпки. Впрочем, мне такая оплошность крысолюда только на руку.
  
  Схватив рукоять меча двумя руками, я резко выдернул его из тела шамана, который не стал дожидаться повторного удара, а проворно отскочил в сторону, что-то злобно вереща. Я уж было собрался продолжить неожиданно лёгкое избиение твари, как вдруг на меня сзади накинулась та самая призрачная крыса. Она вцепилась мне в ногу, полосуя её когтями, её призрачность и нематериальность не мешали духу снимать с меня очки жизни. Что самое интересное - её атаки были явно сильнее атак шамана.
  
  Развернувшись, я обрушил свой меч на крысу - кажется, она не была духом в привычном понимании этого слова. Я чувствовал сопротивление, когда полуторник вонзался в её тушку. Схватка со скелетом не прошла для неё даром - да, он не смог нанести ей большого урона, но всё же это лучше, чем ничего. Но и сам он долго не продержался, это так. Тем временем, шаман, избавленный от моего навязчивого внимания, явно готовил мне какую-то гадость - за спиной я слышал его завывания и то, как он бил в бубен. И уже через секунду мне предстояло убедиться в своей правоте. На моих глазах полоска жизни духа, уже практически опустевшая, начала стремительно восстанавливаться. Я понял, что если не поменяю тактику сражения, то рискую остаться в этом чёртовом лесу навсегда, пополнив ужин крысолюда своей плотью. Нет абсолютно никакого смысла сражаться с духом - его постоянно будет лечить шаман. Бороться следует не со следствием проблемы, а с её причиной. Кажется, это выражение является универсальным, подходя к любой ситуации. Стремительно развернувшись к шаману, я бросился на него с мечом, абсолютно игнорируя атаки духа. Судя по морде крысолюда, он не ожидал от меня такого решения и всячески его не одобрял.
  
  Я обрушил на шамана серию сокрушительных ударов, его кровь и клочья серой шерсти летели во все стороны, истошный визг буквально вонзался в мозг, а шаману только и оставалось, что пытаться по-максимуму разорвать дистанцию и уклоняться от лезвия моего клинка. Я видел, что ещё немного, и он сдохнет, но и мои дела обстояли не лучшим образом. Проклятая призрачная крыса разошлась не на шутку, в отсутствии всякого сопротивления, она безнаказанно наносила мне в спину множество ударов, уже успев не просто ополовинить мой жизненный запас, а вогнать его в красную зону. Вот только у меня был припрятан один козырь в рукаве.
  
  За время боя, уровень маны успел восстановить свой объём, что позволило мне скастовать на шамана 'Поцелуй вампира'. Это и стало переломным моментом в ходе всего боя. Теперь жизнь шамана пребывала в красной зоне, моя же откатилась практически к середине. Через несколько минут я полностью обнулил индикатор жизни крысолюда, ну, а дальше всё было делом техники - незащищённая больше игровыми условностями правая лапа шамана была отсечена мною в районе локтя, ну, а следующий мой удар стал финальным, и башка твари покатилась по земле, орошая её тёмными каплями крови. Стоило только шаману окочуриться, как и призванный им дух исчез в небытие, перестав терзать меня своими чертовски острыми когтями.
  
  Я остался стоять один посреди поляны, освещённой только лишь призрачным светом луны, Кажется, я победил, и даже поднял ещё один уровень, получив за убийство твари 400 очков. Ожидаемо, всё же противник был выше меня на два уровня. Вообще, моя победа - это чистое везение. Будь у твари доспехи, то исход боя мог бы быть совсем другим. Что ж, стоит прямо сейчас распределить полученные очки.
  
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 4
  
  Опыт: 50/1000
  
  Свободные очки развития: 5
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Очки Жизни: 63/120
  
  Очки Маны: 11/120
  
  Сила: 7
  
  Ловкость: 6
  
  Восприятие: 6
  
  Источник: 10
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (5 ур), 'Костяной доспех' (5 ур), 'Аура страха' (3 ур), 'Призыв скелета' (2 ур) (5 очков свободно)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (5 ур), 'Ношение доспехов' (4 ур) (3 очков свободно)
  
  Жреческие умения: заблокированы
  
  Текущий квест: 'Избавиться от причины появления крыс-трупоедов'
  
  Недолго думая, я закинул по одному очку в жизнь, ману, силу, ловкость и восприятие. С умениями тоже мудрить не стал, добив 'Ауру страха' и 'Призыв скелета' до пятого уровня. А в меню навыков поднял ношение доспехов до пятого уровня и взял новый навык 'Боевое предвидение', повысив его сразу до второго уровня - хорошая вещь, судя по описанию. Своего рода интуиция, позволяющая предугадывать действия противника и интуитивно знать, куда наносить удар.
  
  Стоя на поляне и ожидая восстановления показателей здоровья, я задумался об одной странной вещи: почему квест всё ещё не был закрыт? Я ведь убил крысолюда. Единственный ответ, который напрашивался сам собой - не шаман был первопричиной проблемы, а значит, мои сегодняшние приключения ещё далеко не окончены. Против воли я покосился на зияющую чернотой нору у подножия холма. Кажется, мне предстоит увлекательное путешествие вглубь земли. Замечательно. Но прежде чем отправиться в неизвестность, следует обыскать тело шамана. Возможно, при нём найдётся что-нибудь интересное.
  
  Мои ожидания не оправдались - у мерзкой твари был лишь бубен с колотушкой. Никаких денег, зелий - ничего. Нет, я понимал, что возможно его шаманские принадлежности имеют некую ценность, а потому припрятал их у склона холма, собираясь забрать их на обратном пути. Однако, эту ценность надо ещё где-то реализовать, а я до сих пор ничего не знал о своём мире, оказавшемся совсем не таким, каким мне казался всю жизнь.
  
  Дождавшись заполнения шкалы жизни, я двинулся в сторону норы, держа меч наготове. Нора была достаточно большой, чтобы мне не приходилось нагибаться, однако размахивать полуторным мечом в довольно-таки узком коридоре было бы зверски неудобно. Но мне повезло - на всём пути меня никто так и не атаковал.
  
  Коридор неуклонно вёл меня вниз, через несколько минут завершившись внушительной пещерой, в глубине которой меня ждало мерзкое существо.
  
  Тут я должен напомнить, что я неплохо видел в абсолютной темноте, и сейчас моему взору предстала причина появления крыс-трупоедов, которую и охранял, по всей видимости, крысолюд.
  
  Огромная масса плоти, размером с легковой автомобиль, лежала прямо на полу, сокращаясь, издавая мерзкие чавкающие звуки и истекая слизью поверхностью всего своего отвратительного тела.
  
  
Крысиная матка
  
  Уровень: 5
  
  Очки Жизни: 1000/1000
  
  - Да ты страшнее атомной войны, - спокойным голосом произнёс я. - Похожа на выкидыш синего кита.
  
  Теперь мне всё стало ясно: вот, откуда появлялись крысы, вот, что защищал крысолюд. А может, и не только защищал... Мне почти что стало мерзко.
  
  Аккуратно ступая по полу, усыпанному неопознанными костями, я медленно приблизился к этой туше. На меня она никак не реагировала, не пытаясь ни напасть, ни убежать. Что ж, приступим.
  
  Я замахнулся и ударил клинком по отвратительной горе плоти, отнимая у неё 5 очков жизни. Из раны на меня брызнула дымящаяся струя крови, которая зашипела на моём теле, нанося урон. Стало понятно, что простым завершение квеста не будет.
  
  Не вижу смысла описывать следующие два часа - я рубил эту груду плоти и применял против неё 'Поцелуй вампира', восстанавливая постоянно падающее здоровье. Монотонная и тупая работа, которая здорово подпортила мою экипировку. Когда эта тварь с булькающими звуками сдохла, то я с любопытством посмотрел на показатели своего оружия и доспехов: у меча оставалось два пункта прочности, а у доспехов из первоначальных пятидесяти - лишь пятнадцать. Что интересно - с виду они никак не отличались от новых, на доспехах даже следов от когтей и зубов призрачной крысы не было! С каждым разом мне становится всё любопытнее, как игровые условности взаимодействуют с законами реального мира. И так ли он реален на самом деле?
  
  Прикончив крысоматку, я получил сообщение об успешном завершении задания, и о присвоении мне пятого уровня. Ну наконец-то я смогу покинуть кладбище и мрачного старика!
  
  Но прежде - самое важное. Трофеи! Я огляделся по сторонам в поисках возможной добычи. И на этот раз меня ждала удача - в дальней части пещеры лежала какая-то бесформенная куча, оказавшаяся хламом, который притащил сюда крысолюд: куча грязного тряпья, бутылок, банок, поломанного оружия. Но среди этого всего я смог найти и кое-что любопытное - кожаный мешочек, внутри которого оказались три золотых и пять серебряных монет. Я с интересом осмотрел находку - монеты были идеально круглыми и чистыми, без каких бы то ни было отличий и повреждений, словно их только вчера отчеканили на монетном дворе. Они выглядели абсолютно новыми, вот только таких гербов я что-то не припомню: схематичное изображение нашей планеты с одной стороны и греческая литера альфа с другой. Всё страньше и страньше.
  
  Больше не найдя в пещере ничего стоящего, я выбрался наружу, захватил инструменты шамана, и пошёл в сторону Лизы, которая всё ещё ждала меня у границы поляны и леса. Пора заглянуть к Хозяину Кладбища, после чего отправляться в большой мир.
  
  Часть II. Мир наоборот
  
  Глава 7
  
  Мой родной город не представлял собой ничего особенного - обычный провинциальный городишко, пусть он и являлся местным краевым центром с населением чуть больше ста тысяч человек. Куда не кинь взгляд - повсюду типичная российская застройка: старые убогие хрущевки на окраине города соседствовали с новостроем, устремлённым вверх, неухоженные дворы и дороги, наполовину состоящие из ям и трещин - знакомые мне с детства пейзажи.
  
  Идя вместе с Лизой по ночному городу, я пытался найти в нём какие-то отличия от привычного мне порядка вещей, в любой момент ожидая появления какого-нибудь орка из-за угла или дракона в небе. Хотя, по правде говоря, появление орка не было бы чем-то из ряда вон выходящим - их-то всегда хватало в моём районе. Но пока никаких игровых элементов не попадалось на мои глаза, и я бросил это дело, задумавшись о своих планах. Придя к Хозяину Кладбища после успешного завершения квеста, мы с Лизкой не только получили дозволение убираться на все четыре стороны, но и небольшую награду. Вредный старикан отсыпал мне аж десять золотых монет и посоветовал, куда в городе мне стоит обратиться для решения кое-каких моих проблем, не забыв дать мне следующий квест. Ну, а бедная Лиза была избавлена от своих ограничений и даже получила собственный класс. У старика был какой-то жезл, который рандомно присвоил Лизе её собственный вариант развития. Я посмотрел на безучастно шагающую рядом со мной босоногую девушку, одетую лишь в полупрозрачное белое платье - скряга не захотел выделить ей хоть какую-нибудь одежду, аргументировав это тем, что она - моё имущество, значит, мне за ним и следить, так что придётся тратить полученные деньги на экипировку. Над головой у моей соратницы высветилась табличка:
  
  
Класс: Баньши
  
  Уровень: 1
  
  Неплохое подспорье в грядущих сражениях, осталось её только немного прокачать. Вот только где? Остаётся надеяться, что в городе такие места найдутся. Сам я, получив долгожданный пятый уровень, распределил все очки ещё на кладбище, и сейчас мои характеристики выглядели следующим образом:
  
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 5
  
  Опыт: 0/2000
  
  Свободные очки развития: 0
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Очки Жизни: 140/140
  
  Очки Маны: 140/140
  
  Сила: 9
  
  Ловкость: 8
  
  Восприятие: 8
  
  Источник: 10
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (7 ур), 'Костяной доспех' (5 ур), 'Аура страха' (3 ур), 'Призыв скелета' (2 ур), 'Теневой покров' (3 ур) (0 очков свободно)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (6 ур), 'Ношение доспехов' (5 ур), 'Боевое предвидение' (3 ур) (0 очков свободно)
  
  Жреческие умения: заблокированы
  
  Текущий квест: 'Добраться до храма Аида'
  
  Вообще со всеми этими очками было много непонятного: почему за каждый уровень очков умений даётся больше, чем навыков? Я ведь рыцарь, боец ближнего боя, а не маг! Оставалось надеяться, что со временем ситуация прояснится.
  
  Задумавшись, я чуть было не прошёл мимо нужного дома. Остановившись, окинул взглядом тёмные окна стоящей передо мной многоэтажки - была уже глубокая ночь, и все жильцы дома спали. Дом, милый дом. В нём я вырос, тут провёл счастливейшие годы своей жизни.
  
  - Зайдём внутрь? - равнодушно спросила Лиза.
  
  - Нет, незачем. Наверняка там сейчас моя тётка - не стоит пугать бедную женщину видом воскресшего племянника. Просто хотел взглянуть напоследок на свой родной дом. Ты не хочешь на свой взглянуть, суицидница?
  
  - Нет, - коротко ответила жертва неразделённой любви.
  
  - Как хочешь, - равнодушно ответил я, разворачиваясь и продолжая путь по ночному городу.
  
  Хозяин кладбища назвал мне адрес, где я смогу разжиться информацией, а также потратить свои деньги. И знаете, что самое интересное? Я помнил это место - какой-то обшарпанный и вечно закрытый бар, мимо которого мне частенько приходилось прогуливаться. Находился он на центральной улице нашего города, по адресу улица Ленина, 265, идти куда пешком будет очень долго. Да вот только выхода у нас с Лизой и не было - не с нашими рожами на общественном транспорте рассекать.
  
  Когда мы добрались до нужного места, до рассвета оставалось не так много времени - чуть больше часа. А значит, самое время укрыться от скорых лучей света.
  
  Остановившись перед нужным нам баром, я с интересом окинул его взглядом - здание выглядело совсем не таким, каким я его помнил. Заколоченные окна, облупленный фасад и наглухо закрытая металлическая дверь исчезли, уступив место трёхэтажному дому, сложенному из брёвен, окнам с резными ставнями и вывеске прямо над входом - 'Таверна у входа'. И почему я это всё раньше не замечал? Хотя это и так понятно - магия, какой-нибудь отвод глаз.
  
  Осмотрев здание, я решительно двинулся ко входу. Толкнув дверь, мы с Лизой оказались в просторном помещении, заставленном массивными деревянными столами и стульями, а на другой стороне помещения находилась барная стойка, за которой стоял толстый трактирщик, меланхолично протирающий стаканы. Да, стереотипы - наше всё. Несмотря на поздний (или наоборот, слишком ранний?) час, в таверне уже были посетители. У барной стойки сидел воин, облачённый в кольчугу, с серым плащом и такого же цвета штанами, усиленными железными вставками. Это был молодой парнишка, судя по лицу едва разменявший двадцать лет. Он цедил пиво, с искренним интересом оглядываясь по сторонам.
  
  Ещё один посетитель сидел за столом неподалёку от барной стойки. Молодой мужчина заметно отличался от всех персонажей новой реальности, которых я уже успел повидать. На нём не было ни доспехов, ни фэнтезийных балахонов, имитирующих наряд волшебника. Одет он был в серый костюм классического покроя, тёмный галстук отлично сочетался с белой рубашкой, а на столе рядом с ним лежала серая шляпа. В одной руке он держал стакан с какой-то янтарной жидкостью, а в другой у него была зажата сигара. Смачно затянувшись, он с интересом уставился на меня, изогнув губы в ироничной улыбке. Весь его вид неуловимо напоминал мне американца откуда-нибудь из Чикаго начала тридцатых годов двадцатого века.
  
  В углу зала за одним столом сидели три человека, одетых в доспехи. Они о чём-то тихо разговаривали, но из-за расстояния я не мог ни разобрать их голоса, ни лучше разглядеть их самих.
  
  Осмотрев помещение, мы с невозмутимой Лизой направились прямиком к бармену. Я присмотрелся к нему:
  
  
Класс: 'Трактирщик'
  
  Уровень: 10
  
  Статус: НПС
  
  - Здравствуйте, уважаемый, - хриплым голосом обратился я к нему. - Не подскажете, где бы мне приобрести кое-какое оснащение? Да и продать тоже.
  
  - На Торговой улице, - безучастно ответил мужик, продолжая протирать чистые бокалы. - За стойкой справа дверь. На этой же улице и отделение Стражи, где можно взять задания.
  
  - Благодарю, - кивнул я. Значит, мне туда. Финансов у меня не много, но купить нормальную одежду моей спутнице просто необходимо. Да и меч с доспехами починить было бы неплохо - их прочность изрядно просела после нескольких боёв.
  
  - Эй, непись, задания есть какие-нибудь? - мои размышления были прерваны незнакомым голосом.
  
  - Чего? - я повернулся к тому самому парню в кольчуге, который сидел неподалёку. Это он меня неписью назвал?
  
  - Вот вы боты тупите иногда! - закатил он глаза, делая внушительный глоток из кружки с пивом. - Я говорю, задание у тебя есть какое-нибудь? Квест там? А то тут уже закончились, долго ждать не хочу.
  
  После смерти и перерождения у меня практически пропали эмоции, чувства были слабы, и словно бы далеки. До этих самых пор я думал, что настоящую ярость во мне способны были вызвать лишь мысли о мести ублюдкам, убившим всю мою семью. Но нет, как оказалось это не так. Этот парень, назвавший меня 'неписью' и 'ботом', сумел вызвать такую же реакцию. Я уставился на него, прикидывая, куда бы нанести первый удар. Он же беспечно пил пиво, поглядывая на меня в ожидании ответа, даже не догадываясь о том, какие мысли витают у меня в голове.
  
  Только благодаря своей недюжинной выдержке я сумел удержать себя от необдуманных действий.
  
  - Не думаю, что ты с ним справишься, - спокойно ответил я, отвернувшись от него.
  
  - Почему это? Смогу! - паренёк экспрессивно взмахнул руками, чуть не разлив при этом пиво.
  
  - Уверен? - мои немигающие мёртвые глаза уставились на него. Под тяжёлым взглядом парень смутился и тяжело сглотнул.
  
  - Д-да, - осторожно кивнул он.
  
  - Ну хорошо. Только никому, - я немного наклонился к нему, чуть понизив голос. - Недалеко от города есть кладбище. Ночью приходи туда, ровно в полночь встань в самом центре и позови Хозяина Кладбища. Он явится, ты его сразу узнаешь. Скажи ему, что ты от Скомороха, он поймёт. А ещё скажи, что готов выполнить три его задания. Про плату даже не упоминай, если хорошо справишься, то это откроет для тебя уникальную цепочку квестов. Всё понял?
  
  - Ага! - с довольной улыбкой кивнул парень, невидящим взглядом уставившись куда-то перед собой. Тут он нахмурился, на его лбу пролегла складка. - Что-то я не понял. А где уведомление о квесте? - он с подозрением посмотрел на меня.
  
  - Новая фича разработчиков, - покровительственно объяснил я. - Сказал же тебе, скрытый уникальный квест. Не хочешь - не надо, желающих полно.
  
  - Не-не, хочу! - парень подскочил со стула, залпом прикончил остатки пива, и выбежал из таверны.
  
  Я несколько секунд молча смотрел ему вслед. Он что, действительно мне поверил?
  
  - Сказочный имбецил, - пробормотал я, после чего повернулся к хозяину заведения.
  
  - Эй, трактирщик! Во сколько начинают работать магазины на Торговой улице?
  
  - С восьми утра, - равнодушно ответил он мне. В самом деле, глядя на него, я начинаю верить в то, что всё вокруг лишь компьютерная симуляция. Очень уж он на робота похож - никаких эмоций, только простейшие механические действия.
  
  Я задумчиво посмотрел на Лизу.
  
  - Сейчас только четыре утра, - сообщил я ей. - Что делать будем?
  
  - Без понятия, - пожала она плечами. - Ты главный, тебе и решать.
  
  - Хорошо устроилась, - завистливо сказал я.
  
  - Прошу прощения, - меня окликнул тот самый мужчина в костюме, сидевший неподалёку. - Не составите ли мне компанию? - он указал на свободные стулья за своим столом.
  - Думаю, мы с вами найдём темы для разговора, - с улыбкой добавил он.
  
  Я присмотрелся к нему:
  
  
Ник: Аврелий
  
  Класс: 'Гангстер'
  
  Статус: Игрок
  
  Уровень: 7
  Хм-м... Интересный персонаж.
  
  - Пожалуй, вы правы, - легонько кивнул я, занимая место напротив него. - Позвольте представить мою подчинённую - Канарейка. Ну, а я Скоморох, с вашего позволения. О чём вы хотели побеседовать? Тоже уникальный квест хотите?
  
  - Я Аврелий, - улыбнулся он. - И нет, я не такой нуб, чтобы купиться на подобный розыгрыш. Скажите, что вы думаете об искусственном интеллекте?
  
  Я подобрался и впился в своего собеседника пристальным взглядом. Разговор принимал интересный оборот.
  
  Глава 8
  
  - Интересный вопрос, - задумчиво протянул я, не сводя глаз со своего улыбчивого собеседника. - Это весьма обширная тема, по которой написано множество серьёзных научных работ. Я не являюсь специалистом в данной области. А к чему вы это спросили?
  
  - Мне просто интересно, кем вы себя считаете, как вы воспринимаете мир вокруг нас, - словно иллюстрируя свои слова, он обвёл руками вокруг. - Не так давно произошли определённые события, которые заставили многих людей задуматься о таких вещах. Вот вы считаете себя человеком? - задал он внезапный вопрос.
  
  - Так уж случилось, что я немного мёртв. Но да, я человек, кто же ещё?
  
  - А я вот считаю вас искином, простите мою бестактность, - виновато улыбнулся он, делая глоток янтарной жидкости. - Роботом, программой, если вам угодно.
  
  От внезапного приступа злобы я сжал правую руку в кулак. Лиза, почувствовав моё настроение, слегка неуклюже откинулась на стуле (сказывался её низкий уровень ловкости), приоткрыв рот. Она была готова атаковать, ожидая лишь моей команды. Это не осталось незамеченным.
  
  - Успокойтесь, прошу вас, - Аврелий выставил руки в защитном жесте. - Вижу, что я вас обидел. Но позвольте объясниться. У вас в статусе стоит НПС. Это означает - 'неигровой персонаж'. Это всё игра! - он вновь обвёл руками вокруг. - Одна большая и чертовски интересная игра. Великолепно проработанная, реалистичная, но всё же игра. Поэтому для меня вы лишь искин, возможно осознавший себя, либо же запрограммированный на такое поведение админами. Но вы мне интересны, я хочу разобраться в той ситуации, которая сложилась в игре. Потому у меня для вас предложение, - он замолчал, уставившись на меня с доброжелательной улыбкой.
  
  Я сидел, смотрел на него и не знал, что сказать. Я абсолютно точно считал себя человеком, а не набором цифр, программ и алгоритмов. С другой стороны - всё происходящее со мной в последние дни очень сильно намекало на правдоподобность версии этого хлыща.
  
  - Давай, гринго, я тебя внимательно слушаю, - прохрипел я, с тоской смотря на то, как он затягивается сигарой и пьёт что-то явно алкогольное. Моему мёртвому телу все эти мелкие радости жизни были, увы, недоступны.
  
  - Я хочу вам предложить сотрудничество. Правила игры мне хорошо известны, я опытный игрок, просто недавно ушёл на реролл. Так что я могу помочь вам в ваших делах, какими бы они ни были.
  
  - А что в обмен? Не верю я в альтруизм.
  
  - Я освещаю игровые новости, и как я уже упоминал, в игре недавно произошло глобальное обновление. Хочу выяснить о нём все подробности, а с вашей помощью это будет сделать намного легче, - с готовностью ответил он.
  
  - Журналист? - поинтересовался я.
  
  - Блогер, - тонко улыбнувшись, ответил он.
  
  - Сейчас в кого ни ткни: то блогер, то манагер. А работать кто будет? Так мой отец говорил, - пояснил я. - Хорошо, согласен. Но у меня есть условие.
  
  - Внимательно слушаю, - кивнул Аврелий.
  
  - У меня не очень много денег. А у тебя они есть, я уверен. Блогеры, стримеры неплохо зарабатывают. И раз уж мы с тобой партнёры, то прошу помогать мне финансово. Согласен?
  
  - Деньги есть, ты прав. Но я не уверен, что наши с тобой видео будут собирать много просмотров, а значит и приносить деньги.
  
  - Будут, уверяю. Нас с тобой ждёт невероятно увлекательный квест, - заверил я его.
  
  - Тогда договорились, - довольно кивнул он. - Какие планы?
  
  - Закупиться снаряжением. Но все магазины работают с восьми, так что ждём пока.
  
  - То есть, у меня есть несколько часов, верно? - уточнил гангстер.
  
  - В точку, - кивнул я.
  
  - В таком случае я пока выйду ненадолго, есть кое-какие дела в реале. Не уходи никуда, - сказал он и рассыпался на тысячи золотых искр, растаявших в воздухе.
  
  ***
  
  Оставшиеся несколько часов до открытия магазинов мы с Лизой провели за столом в таверне. Ещё один плюс от бытия живым мертвецом: можно хоть весь день просидеть на месте, даже находясь в самом неудобном положении, и у тебя ничего не будет болеть, не затечёт спина.
  
  Я сидел и думал над словами нового знакомого. Неужели весь наш мир - всего лишь иллюзия, матрица? Поверить в это было не просто, сама мысль об этом вызывала какой-то глубинный, животный страх. Ладно, пока у меня слишком мало данных, чтобы делать однозначные выводы. Стоит сосредоточиться на других вещах: нам с Лизой нужно добраться до Москвы, нигде при этом не погибнув. Возможно, стоит заняться собственной прокачкой - чем мы сильнее, тем больше шансов выжить в этом безумном мире. И не стоит забывать о самой важной задаче - найти способ отомстить моим убийцам.
  
  Так, в тяжёлых раздумьях и пролетело несколько часов. Аврелий появился, когда на часах уже было десять минут девятого. Он быстро спустился по лестнице, которая вела на второй этаж таверны.
  
  - Ну что, я готов! - с улыбкой заявил он. - Куда вы прежде всего хотите отправиться? - поинтересовался гангстер, невольно косясь на затвердевшие соски Лизы, проступавшие сквозь её полупрозрачное белое одеяние. Её платье вообще не скрывало прелестей девушки, лишь подчёркивало крепкие небольшие полушария груди и плоский животик. После получения класса 'Баньши' моя подручная преобразилась: теперь у неё были такие же пепельные волосы, как и у меня, иссиня-черные губы и небольшие острые коготки на пальцах. Пропали все следы начинающегося разложения, присутствующие раннее, теперь она была похожа на очень бледную, но красивую девушку. Её, как и меня, выдавали только глаза - мутные и безжизненные, лишённые всяческих эмоций.
  
  - Не пялься на мёртвую девушку, охальник, - проворчал я. - Некрофил, что ли?
  
  Аврелий даже как-то смутился и отвёл взгляд в сторону.
  
  - Как видишь, Канарейке нужна одежда, броня. Да и мне не мешало бы свою отремонтировать, как и меч. А ещё мне нужно кое-что продать, - я открыл свою небольшую сумку и продемонстрировал нашему новому спутнику бубен крысолюда.
  
  - Понятно, - кивнул Аврелий, надевая шляпу. - Тогда для начала стоит заглянуть в лавку магических вещей. За мной!
  
  Проход на Торговую улицу располагался рядом с барной стойкой. Это была обычная деревянная дверь, но стоило её толкнуть, как перед нами открылся вид на живописную улицу. Каменная мостовая, изящные здания, чья архитектура напоминала о девятнадцатом веке, такого же вида фонарные столбы, украшенные различными металлическими фигурами диковинных зверей и птиц. Множество вывесок и витрин, зазывающие покупателей, обещая тем качественные доспехи и уникальные зелья на любой вкус. Вот только наступило утро, и первые лучи солнца уже коснулись брусчатки, переливаясь и отражаясь от витрин многочисленных магазинов. Мне не оставалось ничего другого, кроме как впервые активировать 'Теневой покров'. Мою фигуру затянула тёмная дымка, даруя защиту от безжалостных солнечных лучей. Заклинание продержится пятнадцать минут, в течение которых я смогу спокойно находится на улице, не опасаясь штрафов к характеристикам. А вот Лиза таким полезным умением похвастаться пока что не могла, а потому вцепилась в мой левый локоть - являясь ожившим мертвецом, она, как и я, теряла львиную долю своих характеристик, находясь днём на улице, и была практически слепа.
  
  - Мама Роулинг засудит нас за плагиат, - пробормотал я, медленно ступая по мостовой и с интересом разглядывая улицу. Я мог бы поклясться, что такой улицы в нашем городе нет и быть не может! За этим баром должно быть шоссе, а не этот островок сказки. Магия, будь она неладна.
  
  - Впечатляет? - довольно спросил Аврелий.
  
  - Неплохо, - кивнул я.
  
  - Ещё рано и людей практически нет. К обеду тут будет очень людно. Поэтому предлагаю поспешить, - и он стремительно направился в сторону одного из магазинов, чья вывеска гласила: 'Магические принадлежности'.
  
  Убранство магазина оправдывало ожидания: куча книг, каких-то жезлов, склянок, свечей и тысяч других мелочей, без которых не обойтись ни одному уважающему себя магу. Под стать лавке был и хозяин всего этого многообразия. Статный старик с окладистой бородой, одетый в просторный синий балахон - он представлял собой оживший стереотип о волшебнике. Над его головой высветилась табличка:
  
  
Ник: Кадам
  
  Уровень: 53
  
  Статус: НПС
  
  Со своим пятым уровнем я почувствовал себя крайне неуютно.
  
  - Приветствую, - степенно кивнул он. - Что вас привело ко мне? Хотите что-то приобрести?
  
  - Здравствуйте, мэтр, - уважительно кивнул Аврелий. - Нам бы наоборот, продать. Возможно, вас заинтересует? - он махнул мне рукой, давая понять, что сейчас самое время, чтобы вытащить мой трофей.
  
  В очередной раз открыв сумку, я выложил вещи крысолюда на прилавок.
  
  - Хм-м, - задумчиво посмотрел на бубен маг. - Интересная вещица. Три золотых.
  
  - Ну что вы, мэтр, это несерьёзно, - укоризненно произнёс Аврелий. - Этот артефакт стоит не меньше десяти золотых!
  
  А дальше начался торг. Я мог лишь стоять в стороне и наблюдать за яростным спором гангстера и мага. Было видно, что Аврелию всё происходящее доставляет удовольствие, впрочем, как и магу. В конце концов хозяин лавки приобрёл мой трофей за пять золотых и три серебряных монеты.
  
  - Хорошая цена, - довольно сказал Аврелий, когда мы вышли из магазина.
  
  - Угу, - кивнул я, закидывая деньги в сумку. - Вот ты говоришь, что это всё игра. А где тогда инвентарь? Почему приходится таскать вещи в сумке?
  
  - Для реализма, - хохотнул Аврелий. - А вообще есть сумки с пространственным расширением - замена инвентарю. Но они стоят денег. У меня вот есть такая, - он распахнул свой плащ, показывая небольшой кошель, закреплённый у него на поясе. - Сюда килограмм пять поместится. А теперь пошли к оружейнику, - махнул он рукой.
  
  Лавка подходящего оружейника располагалась минутах в пяти ходьбы от магазина мага. Нет, рядом были и другие лавки, но по словам Аврелия, их ассортимент нам не по карману, да и не по уровню.
  
  В лавке оружейника нашему взгляду предстали стеллажи с разнообразным холодным оружием: мечи, секиры, копья, алебарды - средства умерщвления ближнего своего на любой вкус. А ещё здесь присутствовали манекены, демонстрирующие разнообразные доспехи. Хозяином лавки был орк.
  
  - Доброе утро, - прорычал он, скалясь своими внушительными клыками. Это тоже был НПС.
  
  - Доброе, - улыбнулся Аврелий. - Нам починить и усилить доспехи моего товарища, - кивнул он в мою сторону. - А также починить его меч и подобрать экипировку нашей очаровательной спутнице.
  
  Пока хозяин чинил мои вещи и подбирал доспехи для Лизы, у нас с Аврелием было достаточно времени, чтобы продолжить разговор.
  
  - Какие у тебя планы, Скоморох? - поинтересовался гангстер, закуривая очередную сигару.
  
  - У меня есть квест: добраться до Москвы и найти там храм Аида. И ещё кое-что. Что ты знаешь о недавней бойне в торговом центре?
  
  - Храм бога смерти, - задумчиво протянул Аврелий. - Это интересно, особенно учитывая последние события. А про торговый центр слышал, как же. Залётные гастролёры нарушили правила и серьёзно засветились перед неписями. Теперь у Стражей можно взять квест на их убийство и возвращение похищенного ими артефакта. Какой-то там жезл, - пожал он плечами.
  
  - Жезл Психопомпа, - пробормотал я, припоминая, о чём они говорили перед моей смертью.
  
  - Да, точно, - щёлкнул пальцами Аврелий. - А зачем тебе они? Квест тебе Стражи не выдадут, слишком низкий уровень у тебя. Те ребята довольно крутые.
  
  - Потом расскажу, - отмахнулся я. - Лучше объясни, что за события такие, о которых ты постоянно упоминаешь? И кто такие Стражи?
  
  - Стражи - это те, кто занимаются охраной правопорядка, следят за тем, чтобы игроки не нарушали правила. Сейчас, правда, всё намного усложнилось, они не справляются. А что насчёт событий...
  
  - Готово! - прервал его рык орка. Мы с Аврелием повернулись к нему и увидели Канарейку, облачённую в кожаный доспех с металлическими вставками в районе груди, живота и паха, и с кинжалом в руке. Доспех походил на мой, только у моей подопечной ещё была небольшая юбка, выполняющая защитную функцию. Смотрелось весьма эффектно.
  
  - Ваш доспех и меч тоже готовы, - проворчал орк. Я внимательно осмотрел его работу: теперь мои доспехи были усилены нашитыми стальными пластинами, а меч полностью восстановил свою прочность. Отлично! Жаль только, что на это ушли почти все мои деньги. Оставшиеся монеты я планировал потратить на такую же сумку, как у Аврелия.
  
  - У меня к тебе предложение, Скоморох, - прервал мои раздумья он. - Вы с Канарейкой не хотите поднять несколько уровней?
  
  Глава 9
  
  - А это точно сработает? - с сомнением уточнил я, разглядывая простенькие амулеты, подаренные нам с Лизой Аврелием. Они представляли собой металлические кружки серого цвета, размером не больше пятирублёвой монеты, висевшие на простом кожаном шнурке. С обеих сторон были нанесены абсолютно одинаковые изображения: две театральные маски, улыбающаяся и плачущая. Стоило мне только приглядеться к одному из амулетов, как над ним появилась очередная табличка:
  
  
Амулет Маскарада
  
  - Точно, надевай давай, - кивнул Аврелий. - Такие амулеты есть у всех, они дешёвые и продаются практически в любой лавке. Без них передвигаться по городу не вызывая подозрения у неписей было бы очень сложно.
  
  Равнодушно пожав плечами, я надел подарок на шею, протянув второй Лизе. И уже спустя всего лишь секунду смог убедиться в его эффективности: по моему телу прошла рябь, сменившаяся качественной иллюзией. Теперь я не был похож на мертвеца, обряженного в кожаные доспехи - вместо этого любой наблюдатель увидел бы простого паренька в ветровке и джинсах. Закончив осматривать себя, я поднял взгляд на Лизу - моя подчинённая также преобразилась и выглядела как обычная темноволосая девушка в брюках и лёгкой куртке.
  
  - Удобно, - не мог не признать я.
  
  - Ещё бы, - усмехнулся Аврелий, откидываясь на спинку стула и делая глоток виски. Закупившись всем необходимым, мы вновь вернулись в таверну, чтобы в спокойной обстановке обсудить наши дальнейшие действия. И тут не было солнца, что не могло не радовать. Думал ли я когда-нибудь, что свет солнца будет мне настолько неприятен?
  
  Насмотревшись на новую игрушку, я окинул взглядом помещение таверны: уже был полдень, и в зале стало намного многолюднее. Хотя слово 'многолюдно' здесь не совсем уместно, ведь посетителями были далеко не одни только люди. Я успел заметить и зеленошкурых орков, и утончённых эльфов, и ещё несколько незнакомых мне представителей нечеловеческих видов с рогами на голове. И не все из присутствующих отдавали предпочтение средневековой тематике: мною были замечены несколько человек с огнестрельным оружием и в военной разгрузке, кажется, это так называется. Никогда не был специалистом в таких вещах.
  
  - Так что ты там говорил о возможности прокачки? - решил напомнить я Аврелию.
  
  - В Игре можно выполнять задания, которые выдаются игрокам в разных местах, - с готовностью начал рассказ наш новый знакомый. - Я буквально вчера взял одно такое в отделении Стражей. Но один я его, скорее всего, не выполню, поэтому и искал себе напарников. Прежде чем мы с вами отправимся в Москву на поиски храма Аида, я предлагаю немного прокачаться - чем больше город, тем выше средний уровень местных игроков и НПС, соответственно выше риск помереть, - пояснил он. - Я-то ладно, всегда смогу возродиться. А вот ты сможешь?
  
  - Нет, - недовольно прохрипел я. - Для меня это не игра, а настоящая жизнь.
  
  - Вот и я о том же, - наставительно поднял палец Аврелий. - Нам тебя беречь надо, не хочу упустить шанс поучаствовать в интересном сюжетном квесте.
  
  - Так что за задание у тебя? - я решил вернуть его к теме разговора.
  
  - На окраине города есть заброшенное здание, рядом с которым стали пропадать животные и одинокие путники. Нужно ликвидировать угрозу, всё как обычно, - гангстер беспечно пожал плечами. - Всё необходимое я уже купил: зелья там всякие и прочее. Так что можем отправляться в путь хоть сейчас.
  
  - Идёт, - кивнул я. Чем быстрее мы разберёмся с этой проблемой, тем раньше сможем приступить к выполнению моего задания.
  
  ***
  
  Передвигаться по городу днём оказалось сущим мучением. 'Теневой покров' держался только пятнадцать минут, после чего наступало время отката - целых тридцать секунд умение было недоступно. Да и запас маны у меня был невелик. У Лизы и вовсе пока не было такой ауры, так что мы с ней вдвоём представляли собой жалкое зрелище - практически слепые, дьявольски неуклюжие, мы с двух сторон держались за Аврелия, который выполнял функцию собаки-поводыря. Кажется, он не был от этого в восторге.
  
  - Пропустите инвалидов! - зычно крикнул гангстер, входя вместе с нами в трамвай. - Уступите места жертвам утечки вредных веществ с мусорного полигона, - попросил он кого-то, усаживая нас на освободившиеся места.
  
  - И кто из нас скоморох? - недовольно пробормотал я.
  
  Благодаря амулетам, мы не выделялись из толпы и смогли воспользоваться общественным транспортом. Правда, нужное нам здание находилось в таких далёких далях, что выйдя на конечной остановке трамвая, нам пришлось ещё двадцать минут идти пешком.
  
  - Ты хотел рассказать о каких-то таинственных последних событиях, - напомнил я Аврелию, решив воспользоваться моментом и услышать, наконец, интересующие меня сведения.
  
  - А, ну да, точно. Не знаю, стоит ли тебе об этом рассказывать, - помялся он. - Ты всё-таки искусственный интеллект, и я не уверен, что ты адекватно отреагируешь на эту информацию. Ещё закоротит тебя где-нибудь.
  
  - Ещё раз назовёшь меня искином, и я выпотрошу тебя, развесив твои внутренности на ближайшем дереве, - спокойным голосом пообещал я. - Я считаю себя человеком, а этот мир - реальностью, чтобы ты там не говорил. Ты меня пока что не убедил.
  
  - Тише, тише, - успокаивающе произнёс Аврелий. - Ладно, слушай, - сдался он, ненадолго замолчав и собираясь с мыслями, после чего заговорил. - Лет десять назад одна игровая компания создала игру с технологией полного погружения - ложишься в капсулу и играешь, мир вокруг очень похож на реальный. Это стало прорывом в индустрии. Конечно, поначалу такие капсулы стоили огромных денег, мало кто мог позволить себе такие траты. Большинство ходило в специальные игровые центры, где арендовало капсулу на несколько часов. Но прогресс не стоял на месте, и постепенно капсулы перестали быть какой-то роскошью. Теперь они есть почти у всех. А компания создала несколько игр, объединенных рамками одного мира. До недавнего времени можно было выбирать любую историческую эпоху вашей планеты, - он почему-то хохотнул. - И играть в ней: брать Карфаген, сражаться с Чингисханом, воевать на фронтах Второй Мировой. Разработчики придумали очень интересный и оригинальный мир, стоит отдать им должное. Но меньше года назад что-то произошло. На несколько дней Игра стала недоступна, а когда доступ к ней был восстановлен, выяснилось, что все эпохи, кроме начала 21 века более неиграбельны. Кроме того, всё больше неписей стали вести себя странно, слишком независимо, а некоторые боги, также являющиеся искинами, перестали подчиняться разработчикам. Компания заявила, что это такое новое запланированное обновление, но многие считают, что они просто утратили контроль над своим детищем. Вот я и хочу выяснить подробности.
  
  Сказать, что я был в шоке - значит не сказать ничего. В очередной раз Аврелий нанёс удар по моему устоявшемуся мировоззрению. Нет, я не поверил его словам, но он определённо посеял во мне зёрна сомнений.
  
  - Почему ты посмеялся? - спросил я.
  
  - Когда? - уточнил он.
  
  - Только что, когда рассказывал про исторические эпохи нашей планеты.
  
  - А-а, - понимающе протянул он. - Да смешно просто. Разработчики, конечно, молодцы. Надо же было такой мир придумать: люди живут на шаре, который летает в бесконечной пустоте и вращается вокруг огромного шара раскалённой плазмы. Такие законы физики выдумали, что хоть стой, хоть падай! - вновь рассмеялся он.
  
  А мне вот было не до смеха. Если бы я не был мёртв и мои эмоции не были бы настолько приглушены, то у меня могла бы и истерика случиться. О чём он вообще говорит?!
  
  - Вот мы и пришли, - довольно произнёс Аврелий, не догадываясь о том, в какое смятение повергли меня его слова.
  
  Откинув на время в сторону все мысли об устройстве мира, я активировал 'Теневой покров'. Теперь штрафы к характеристикам исчезли, и я смог рассмотреть место, в которое мы пришли. Это была самая окраина города: поблизости были лишь несколько серых, унылых многоэтажек и старых полуразвалившихся частных домов, один из которых находился прямо перед нами.
  
  - Приготовьтесь, - серьёзно произнёс Аврелий, вытаскивая из внутреннего кармана своего плаща револьвер.
  
  Я положил руку на рукоять своего меча, настороженно вглядываясь в тёмные провалы на месте окон. Какой враг нас поджидает там? Скоро узнаем.
  
  ***
  
  Как только мы вошли в здание, я сразу же снял 'Теневой покров' - не стоит бессмысленно расходовать ману накануне предстоящего боя. Здесь, в помещении, царил уютный полумрак, скрывающий нас от лучей проклятого солнца. Вытащив клинок, я внимательно огляделся по сторонам: кучи хлама и грязи, остатки развалившейся мебели, осколки стекла на бетонном полу и целые облака пыли, поднимаемые нашими движениями. Это было типичное заброшенное здание - в таких часто находили приют бомжи, наркоманы и прочие сомнительные маргинальные личности. Однако никаких следов их пребывания мы не обнаружили: не было дебильных надписей и следов наскальной живописи на стенах, а под ногами не валялись шприцы.
  
  Я кинул быстрый взгляд на Елизавету. Моя молчаливая спутница вытащила кинжал и была готова к бою, стоя за моим левым плечом. Аврелий же стоял также позади меня, но справа. Таким образом, наше построение напоминало треугольник, на острие которого был я. В этом не было ничего удивительного: среди нас троих именно я был бойцом ближнего боя, а значит мне и принимать первый удар противника.
  
  В помещении, в которое мы проникли, отсутствовали следы присутствия кого бы то ни было, поэтому мы медленно двинулись в сторону дверного проёма, ведущего в следующую комнату. Это было небольшое проходное помещение с лестницей, ведущей на второй этаж здания, и с ещё одной дверью в другую комнату.
  
  - Стойте, - я поднял левую руку, заставив замереть своих спутников. - Вы слышите?
  
  - Да, - через несколько секунд кивнул Аврелий. - Кто-то шуршит на втором этаже.
  
  - Может, кот? - неожиданно подала голос Лиза. Мы с Аврелием дружно уставились на неё.
  
  - Какой ещё кот? - переспросил гангстер. - Канарейка, ты о чём вообще?
  
  - Ну, у нас дома был кот. Он когда с пакетом играл и по дому скакал, такие же звуки издавал. Ты-гы-дык-ты-гы-дык, - попыталась изобразить она.
  
  - А-а понятно, - кивнул я. Интересно, а у неё могла поехать крыша от долгого пребывания в мёртвом состоянии?..
  
  - Привет всем моим подписчикам! - услышал я жизнерадостный голос Аврелия. - И я начинаю свой обещанный стрим с участием моих новых друзей: Скоморох и Канарейка, - он поочерёдно указал револьвером на нас. - И сегодня мы постараемся выяснить, что за мрачные тайны скрывает в себе заброшенный дом... - продолжил бубнить он. Дурдом какой-то.
  
  И тут на шум решили заглянуть местные жильцы: на верхней площадке лестницы появилось чудное грязно-зелёное создание, напоминавшее амфибию, стоявшую на двух ногах, и сжимающее в передних перепончатых лапах небольшое копьё. Оглядев нас своими рыбьими невыразительными глазами, этот головастик раскрыл свою лягушачью пасть, полную острых игольчатых зубов и пронзительно завизжал, чередуя этот вопль кваканьем. Над его головой появилась табличка:
  
  
Мурлок-следопыт
  
  Уровень: 3
  
  - Да заткнись ты уже! - рявкнул Аврелий, вскидывая руку с револьвером. Раздался выстрел, и мурлок пошатнулся, из его головы плеснула струйка ядовито-зелёной крови, а полоса жизни сократилась почти на треть.
  
  Яростно квакнув, уродец стремительно запрыгал вниз по лестнице в нашу сторону. Гангстер продолжил стрельбу, но не один из последующих выстрелов в цель не попал. И когда мурлок уже почти спустился, свой ход сделала Лиза.
  
  Мы ведь не зря выбрали ей такой ник, он как нельзя лучше подходил к её классу. У баньши, также как и у Рыцаря Смерти, были три ветви умений, но они заметно отличались от моих: Ауры и Щиты, Крики и Контроль. И сейчас Канарейка использовала пока что свой единственный боевой Крик. Короткий мелодичный вопль, и дрожащее марево воздуха молниеносно поразило мурлока, оглушая и останавливая его на несколько секунд. Аврелий не стал терять времени даром, выпустив в монстра ещё несколько пуль, полностью обнуляя его жизни. Ну, а я уже добил эту жабу-переростка, одним ударом отделив его уродливую голову от тела.
  
  - Какого чёрта тут делают мурлоки? - удивился Аврелий, пиная бездыханную тушку. - Они ведь живут рядом с водоёмами.
  
  - Потом разберёмся, - процедил, обхватывая рукоять меча обоими руками. Со второго этажа доносился топот лап. Кажется, собратья невинно убиенного монстра торопились выразить нам своё негодование.
  
  Глава 10
  
  Времени на раздумья и подготовку не оставалось, поэтому пришлось действовать быстро и практически на инстинктах. Эх, нам бы хотя бы минут пятнадцать форы... Успели бы что-нибудь придумать, поди. Может, ловушку какую-нибудь смастерили, или хотя бы импровизированную баррикаду перед лестницей соорудили из различного хлама, коего тут огромное количество. Но толку жалеть о несбыточном? Чего нет - того нет, так что пришлось ограничиться малым - призывом скелета, которого я и отправил вверх по лестнице прямо навстречу несущейся вниз со второго этажа толпе монстров.
  
  Успевшие набрать скорость зеленошкурые уродцы просто не успели остановиться и врезались в моего юнита, снося его со своего пути. Но и для самих мурлоков столкновение не осталось без последствий - образовавшаяся куча мала с визгом, мерзким кваканьем и грохотом скатилась по лестнице прямо нам под ноги. И пока они неуклюже ворочались на полу, пытаясь встать, мы сделали свой первый ход.
  
  Активировав 'Костяной доспех', я шагнул к мурлокам и атаковал ближайшего ко мне монстра. Лезвие меча с чавканьем и противным хрустом вонзилось в плоть трёхуровнего монстра, отнимая приличное количество жизней.
  
  'Вообще-то нам повезло', - размышлял я, вертясь на месте и размахивая полуторником, атакуя то одного, то другого мурлока. Нас было трое, а монстров семеро - расклад не в нашу пользу, скажете вы. Не совсем. Это были монстры третьего уровня, вооруженные короткими копьями с широкими костяными лезвиями. На них не было доспехов, они не владели магией и могли представлять серьёзную угрозу только для первоуровневой Канарейки. Но она тоже это прекрасно понимала и старалась держаться позади нас, активировав слабенькую 'Ауру страха' и изредка атакуя мурлоков своим Криком.
  
  К тому же, мой скелет уже не был таким слабым как раньше - он сумел нанести весьма серьёзные повреждения одному из мурлоков, прежде чем был повержен, растворившись в призрачном голубом сиянии.
  
  Вот очередной монстр делает выпад своим копьём, но за секунду до этого срабатывает пассивный навык 'Боевого предвидения', и я успеваю немного сдвинуться в сторону. Наконечник остроги лишь бессильно скользит по металлической вставке, нашитой на груди моего кожаного доспеха. Взмах моего меча - и мурлок тупо смотрит на остатки своего древка, зажатые в его перепончатых лапах. А в следующее мгновение я наношу мощный удар, обнуляя его, после чего одним выпадом пронзаю своего противника.
  
  Аврелий тоже не терял времени даром: понимая, что ввязываться в ближний бой ему не стоит, гангстер скакал по комнате, уходя от неуклюжих выпадов монстров и паля по ним из револьвера. Должен сказать, что в замкнутом пространстве грохот револьверных выстрелов больше походил на пушечную канонаду. Был бы я живым - точно бы оглох и потерялся в пространстве.
  
  Схватка вышла скоротечной и жестокой и длилась не более пяти минут. Мы втроём стояли посреди разгромленной комнаты, на полу валялись тела мурлоков, а мы с головы до ног были покрыты зелёной кровью, которая, правда, испарялась у нас на глазах. Игровые условности - очень полезная штука. Не представляю, как бы мы без них чистили свою одежду.
  
  Я посмотрел на своих соратников: Аврелий не смог уклониться от всех ударов - около трети жизни он потерял в процессе схватки. Но больше всех пострадала Лиза - её почти обнулили, не смотря даже на то, что мы всеми силами старались отвлечь мурлоков от неё. Да и она не стояла на месте, постоянно передвигаясь и отбиваясь своим кинжалом от добравшихся до неё монстров. Но тут сказывался её первый уровень и крайне низкая ловкость.
  
  Конечно же и мне не удалось избежать ран, однако в процессе боя я несколько раз использовал 'Поцелуй вампира', так что пострадал меньше всех, хотя и рубился вплотную с противником.
  
  Но всё же первый бой нашей команды прошёл успешно: мы все выжили, получили опыт, а мы с Канарейкой ещё и подняли по одному уровню. А вот Аврелий так и остался со своим седьмым - чем выше уровень, тем труднее взять новый.
  
  - Задание ещё не закончено, оповещение не пришло, - настороженно произнёс Аврелий, держа револьвер наготове.
  
  - Этого следовало ожидать, - спокойно ответил я, ногой переворачивая тело одного мурлока. На редкость мерзкое существо: перепончатые лапы, небольшие плавники по бокам головы, слизь, покрывающая всё тело монстра и рыбьи бессмысленные глаза. Забавно, и как по теории эволюции могло появиться такое существо?..
  
  - И что делать будем? - подала голос Елизавета.
  
  - Пока ничего, - ответил я. - Нам нужно время, чтобы восстановиться. Как только восполним жизни - продолжим поиски. Возражения есть?
  
  Возражений не было. Аврелий лишь кивнул и прислонился спиной к стене, Канарейка так и осталась стоять на месте, а я продолжил осматривать трупы - не каждый день видишь перед собой тела сказочных монстров.
  
  - Канарейка, распредели пока характеристики, - приказал я, также вызывая перед собой свой окно статуса. Так, и что мне делать?
  
  Немного подумав и рассмотрев разные варианты, я довёл значения очков жизни и маны до стапятидесяти, ещё два очка характеристик закинул в ловкость и последнее в силу.
  
  Взяв в руки меч, я сделал несколько выпадов, привыкая к изменившимся движениям. Наконец-то! Теперь я двигался не хуже, чем когда был живым. Интересно, а что будет, если я продолжу вкладывать очки в ловкость? Смогу танцевать на натянутом канате?
  
  С очками умений тоже не стал мудрить: по одному закинул в 'Поцелуй вампира' и 'Костяной доспех', сразу два в 'Теневой покров' и один в 'Призыв скелета'.
  
  Никакие новые навыки брать не стал, резонно рассудив, что лучше улучшить уже имеющиеся. Так что каждый из трёх навыков был улучшен на один уровень. Живём!
  
  - Ребят, у меня есть к вам предложение, - закончив с распределением характеристик, обратился я к своим соратникам.
  
  - Внимательно слушаю, - тут же откликнулся Аврелий. Лиза же просто молча перевела на меня взгляд, ожидая дальнейших слов.
  
  - Я пострадал меньше вас, поэтому давайте вы пока побудете здесь, а я поднимусь на второй этаж, обыщу там всё. Не хочу терять время зря, - пояснил я.
  
  - Идёт, - кивнул гангстер. - Но будь аккуратнее! Если что - сразу зови нас.
  
  - Обязательно.
  
  На втором и самом последнем этаже дома я не нашёл ничего интересного: всё те же кучи хлама, разбитые окна и пыль. Даже не знаю, что я хотел тут обнаружить. Может, логово мурлоков?
  
  Моей единственной находкой стали следы пиршества монстров: на полу лежали две растерзанные собаки, а неподалёку лежала куча обглоданных костей, среди которых мне на глаза попались и два человеческих черепа. Проклятые людоеды.
  
  - Чисто, - сообщил я, спустившись обратно. - Кажется, они использовали второй этаж в качестве столовой. Куча костей и две недоеденные собаки.
  
  - Должно быть, очень неаппетитное зрелище, - поморщился Аврелий.
  
  Ну ещё бы. Как хорошо, что мертвецы не чувствуют запахов, да и в целом довольно равнодушны к таким вещам. Я сражаюсь с монстрами рискуя умереть в любой момент, но никаких переживаний по этому поводу не испытываю. Это не нормально, вот только мне плевать. В принципе, это даже хорошо: лишние эмоции не отвлекают меня от дела.
  
  - Аврелий, у меня вопрос, - у нас ещё куча времени, пока все мы не восстановимся, так что есть смысл потратить его на расспросы.
  
  - Валяй, - кивнул он.
  
  - По какому принципу распределяются очки умений и навыков? Почему одних больше, а других меньше? Я не понимаю.
  
  - А вот тут, Скоморох, я тебе не помощник, - с улыбкой покачал головой Аврелий. - Разработчики создали уникальный мир с огромным количеством классов. Их тысячи! И все они разные, у всех свои особенности. Вот скажи мне, у тебя есть характеристика выносливости? - задал он вопрос. - Или шкала голода?
  
  - Нет, - сразу же ответил я.
  
  - Вот, - назидательно произнёс он, поднимая указательный палец. - А у меня есть. И так со всем. У каждого класса свои особенности.
  
  - Но это же ведёт к дисбалансу, разве нет? Это не честно по отношению к игрокам, особенно если это всё действительно игра. Какая компания допустит такое?
  
  - Ты не прав, - хитро улыбнулся Аврелий, доставая из кармана пачку сигарет. - Все классы равны. Вот взять к примеру нас с тобой: я должен есть, могу устать, но зато я не боюсь солнца. У всех классов свои плюсы и минусы. Такие дела, - гангстер достал зажигалку и закурил.
  
  - Понятно, - пробормотал я. Что ж, значит у всех свои строго индивидуальные способы прокачки. Как всё запутанно.
  
  - Я что-то нашла! - мои размышления были прерваны Лизой, которая стояла у одной из куч хлама и старого тряпья.
  
  - Что там? - с любопытством спросил Аврелий, подходя к ней. - Ого! Так вот откуда они здесь.
  
  Я подошёл к ним и увидел то, что вызвало у моих соратников такое удивление. Это была круглая дыра в полу, замаскированная мусором - поэтому-то мы её сразу и не заметили.
  
  - И откуда здесь вход в подземелья? - поинтересовался я.
  
  - А чёрт его знает, - пожал плечами Аврелий, затянулся и кинул в лаз окурок, который пролетел метров пять, после чего упал на землю и потух, мигнув напоследок.
  
  - Ты ж вроде сигары куришь? - невпопад спросил я.
  
  - Я всё курю. У меня с собой запас есть. Сигары - они для спокойной и уютной обстановки, а не для приключений. А вот сигареты - лучший друг авантюриста. Очень приятно после тяжёлого боя выкурить цигарку другую, в такие моменты приходит понимание того, как прекрасна жизнь.
  
  - Понятно, - кивнул я.
  
  - Лезем вниз? - спросил Аврелий.
  
  - А у нас есть варианты?
  
  ***
  
  Но вниз мы полезли не сразу - ещё около полутора часов пришлось ждать, пока полностью не восстановится Канарейка. Да, проблема была именно в ней - у Аврелия были зелья, восстанавливающие здоровья, вот только на мертвецов они не действовали. Поэтому нам не оставалось ничего другого, кроме как ждать. И всё это время гангстер трындел без остановок, общаясь со своими подписчиками и зрителями. Долбаный стример.
  
  Спуск под землю стал непростым делом: у нас не было таких цепких когтей, как у мурлоков. Но всё же в стенах шахты имелись небольшие углубления и неровности, за которые можно было ухватиться пальцами, так что спуск прошёл успешно, если не считать того, что за пару метров до земли Аврелий всё-таки сорвался и с проклятиями рухнул вниз.
  
  - Ты как? - спросил я у него, подавая руку.
  
  - Нормально, - ответил он, поднимаясь. - Пострадала только моя гордость.
  
  - Тогда пошли, - я развернулся, вытащил меч и двинулся вперёд. К месту подъёма наверх вёл только один туннель, так что заблудиться нам не грозило.
  
  - Не вижу ни черта, - выругался Аврелий. - Может, я фонарик включу?
  
  - Это нас демаскирует, - покачал я головой. - Канарейка, возьми его за руку. Теперь наша очередь вести тебя - мы-то в темноте нормально видим.
  
  - А если нужно будет вступить в бой? - задал резонный вопрос Аврелий.
  
  - Тогда и включишь фонарик, - решил я. - Держи его под рукой.
  
  Так мы и шли по туннелю: я с мечом наголо впереди, а за мной Лиза, держащая за руку Аврелия словно маленького ребёнка.
  
  Туннель тянулся куда-то вдаль под наклон, постепенно уходя всё глубже под землю. Сначала он шёл строго прямо, но потом стал загибаться вправо, образуя своего рода гигантскую спираль. Здесь было сыро и влажно, с земляных стен и потолка постоянно капала вода, собираясь на полу в лужи и настоящие ручейки. Сколько мы не шли, но никаких подпорок и укреплений не заметили. Я, конечно, не специалист, но почему туннель до сих пор не обрушился? Очередная загадка.
  
  Мы шли уже около тридцати минут, но до сих пор не встретили ни одного монстра. Это затишье не к добру.
  
  - Стойте, - тихо произнёс я, замерев на месте. - Прислушайтесь.
  
  Несколько минут мы простояли в полной тишине, вслушиваясь в далёкие звуки.
  
  - Это вода, - уверенно заявил Аврелий. - Где-то впереди водоём, а значит и мурлоки. Кажется, мы нашли их логово.
  
  - Значит, мне не показалось, - кивнул я, и мы медленно двинулись дальше.
  
  С каждым шагом звук усиливался и уже совсем скоро превратился сначала в отдалённое журчание, а потом и вовсе в шум падающей воды.
  
  - Красиво, - пробормотал Аврелий, и я не мог с ним не согласиться.
  
  Туннель наконец-то закончился, и мы вышли на небольшую площадку, с которой открывался замечательный вид на огромную пещеру с озером внизу. Здесь уже не было так темно, как в туннеле: на потолке и стенах росли удивительные светящиеся призрачным светом кристаллы, благодаря которым даже Аврелий, не обладающий ночным зрением, мог оценить всю красоту этого места. Задрав голову, я увидел огромные каменные наросты, угрожающе нависшие над всей пещерой. Как их там, сталактиты, кажется?
  
  От площадки, на которую мы вышли, к озеру вела каменная лестница, с вырубленными прямо в скале ступенями. А звук воды, который мы услышали ещё за сотню метров, издавал самый настоящий водопад слева от нас. Бушующий поток воды низвергался в подземное озеро, в котором плавали мурлоки. И не только они.
  
  Пригнувшись, мы подошли к краю платформы и осторожно выглянули из каменного парапета. Кроме десятка сновавших в озере мурлоков, там находился ещё один монстр. Двухметровая бочкообразная жирная зелёная туша вальяжно разлеглась на отмели небольшого островка, расположенного в центре озера. Вместо ног и рук у чудища были десятки осьминожьих щупалец, покачивающихся на поверхности воды. А голова гиганта напоминала голову мурлока с двумя длинными отростками, похожими на усы сома.
  
  
Мурлочий патриарх
  
  Уровень: 15
  
  - И что мы будем с этим делать? - задал я резонный вопрос. - Переть на десяток мурлоков и их вождя в лоб глупо. У тебя есть какой-нибудь план? - обратился я к Аврелию.
  
  - Есть одна идейка, - задумчиво произнёс гангстер, хитро улыбаясь. Он открыл свою безразмерную сумку, висящую на поясе, и с задумчивым видом принялся в ней что-то искать.
  
  - Вот оно! - с торжествующей улыбкой Аврелий вытянул перед собой ладони, на которых лежали...
  
  - Гранаты? - удивился я.
  
  - Ага, - довольно кивнул он. - Купил недавно. Дорогие, заразы! Только на три штуки хватило.
  
  - Нет, это здорово, конечно, но не думаю, что это нам сильно поможет. У меня шестой уровень, у тебя седьмой, а у Канарейки и вовсе второй. И против нас десяток трёх-четырёхуровневых монстров и самое главное - босс пятнадцатого уровня. Мы их всех не вывезем. Лучше отступить и вернуться позже, - покачал я головой.
  
  - А ты уверен, что мурлоки не обвалят подземный ход, узнав, что их товарищи мертвы? Хоть это и игра, но мобы здесь довольно умные. Максимум реализма, не забывай.
  
  - И что? Жизнь дороже. Это ты возродишься, а для нас с Канарейкой это всё всерьёз. У меня есть миссия, которую я должен выполнить во что бы то ни стало!
  
  - Скоморох, спокойно, - поднял руку Аврелий. - У меня есть план. Сделаем так...
  
  ***
  
  Выслушав идею Аврелия, я скрепя сердце согласился на его авантюру. Я не боялся смерти, нет - на это мне было абсолютно наплевать. Дело было в другом: я жаждал отомстить убийцам своей семьи, а потому был против ненужного риска. Вот только план Аврелия имел все шансы на успех, и упустить такую возможность стать сильнее я не мог. В грядущем противостоянии мне пригодится всё.
  
  Гангстер разложил перед нами гранаты - они ничем не отличались от тех, что я видел в фильмах, за исключением одной детали. На их корпусе были нанесены странные знаки и символы, светящиеся тусклым оранжевым светом.
  
  - Значит так, - начал инструктаж Аврелий, достав револьвер. - Зажимаете рычаг, выдёргиваете кольцо, отпускаете рычаг и ждёте ровно две секунды, после чего бросаете. Запомнили? - одновременно с этим он накрыл револьвер ладонью, которая внезапно засветилась красным цветом. Это сияние перекинулось на его оружие, после чего Аврелий крутанул барабан. - Что? Думаете, только у вас умения есть? - усмехнулся он. - Готовы?
  
  - Да, - кивнули мы.
  
  - Тогда погнали. На счёт три.
  
  Я взял одну гранату, просунув палец в кольцо.
  
  - Раз.
  
  Мы зажали рычаги.
  
  - Два.
  
  Я, Аврелий и Канарейка втроём встали во весь рост на площадке, больше не прячась за каменным парапетом. Монстры нас всё ещё не замечали. Вот и славно.
  
  - Три.
  
  Мы синхронно вырвали кольца и отпустили рычаги, делая широкий замах. Ещё две секунды.
  
  - Бросай! - рявкнул Аврелий, метнув гранату высоко вверх. Мы с Канарейкой последовали его примеру, после чего метнулись обратно в туннель.
  
  Три мерцающие гранаты взмыли вверх и тотчас же взорвались с оглушительным грохотом, породив ударную волну, усиленную магическими рунами. Такое не могло остаться незамеченным мурлоками, но было уже поздно.
  
  Расчёт Аврелия оправдался на все сто: одновременный взрыв трёх гранат у свода пещеры вызвал обрушение десятков сталактитов. Каменные глыбы рухнули вниз, убивая и калеча мурлоков. Надеюсь, что досталось и их вождю.
  
  Камнепад закончился через несколько минут. Выждав для верности минут пять, мы осторожны высунулись из туннеля, оглядывая изменившийся пейзаж.
  
  Рухнувшие сталактиты повредили лестницу, так что спуститься нам будет непросто, но не это главное. На отмели ворочался и гневно ревел практически обнулённый гигант - сразу два сталактита рухнули прямо на него, отняв львиную часть здоровья. А суда по обновившемуся счётчику опыта, часть мурлоков также не пережила нашей диверсии.
  
  - Спускаемся! - довольно улыбнулся Аврелий. - Нельзя терять времени, нужно добить ублюдка, пока он не восстановился.
  
  Спуск вниз занял ещё около семи мину, и когда мы уже ступили на берег озера, к нам навстречу кинулось шестеро потрёпанных мурлоков, но остановить нас они не могли.
  
  Я обнажил меч и призвал скелета, который набросился на толпу монстров. Аврелий открыл огонь из своего светящегося револьвера и всего парой выстрелов убил двух мурлоков: при попадании в монстров его пули взрывались, снимая чудовищное количество жизней.
  
  - С остальными сами разбирайтесь, мне нужно экономить выстрелы для босса! - крикнул он нам. Ну что ж, сами так сами. Четыре монстра не могли представлять для нас серьёзной опасности: одного уложила Канарейка, оглушив его криком и добив кинжалом, трёх остальных упокоил я.
  
  - Вот и наша добыча, - пробормотал Аврелий, увидев мурлочьего патриарха. Мерзкая образина ворочалась на отмели, спихивая с себя обломки камней.
  
  Гангстер вскинул револьвер и начал стрельбу. Огненные взрывы расцвели на оплывшем теле монстра, вырывая из него целые куски мяса. Я не остался в стороне от забавы, воспользовавшись 'Поцелуем вампира' и удерживая его, пока не закончилась мана.
  
  - Вот это и называется рояль в кустах, - сообщил я, смотря на то, как мёртвое тело чудища безвольно погружается на дно. Нам понадобилось меньше десяти минут для того, чтобы совместными усилиями добить неуклюжего гиганта, придавленного осколками сталактитов.
  
  - А вот и новый уровень, - довольно улыбнулся Аврелий, невидяще уставившись перед собой. - Ну что, подписота, понравился вам наш сегодняшний стрим? Тогда ставьте лайки и подписывайтесь на мой канал, чтобы не пропустить следующее приключение нашей команды. Всем спасибо за донат!
  
  Глава 11
  
  - Вот видишь, всё получилось! А ты переживал, - ухмыльнулся Аврелий, обводя хозяйским взглядом берег озера. У стен пещеры находились гнёзда мурлоков, свитые из водорослей, каких-то веток и старого тряпья, притащенного ими с поверхности. Гангстер предполагал, что в них мы сможем найти что-нибудь ценное.
  
  - Получилось, - эхом откликнулся я. Наша эпопея с мурлоками наконец-то разрешилась, и теперь мне не терпелось отправиться в путь навстречу своему главному заданию. Слишком много времени я трачу впустую. Но для начала стоит распределить новые характеристики. По итогам прошедшего боя все мы получили левел ап: я поднялся на седьмой уровень, Аврелий взял восьмой, а Канарейка третий, совсем немного не дотянув до четвёртого.
  
  Я открыл окно персонажа и задумался.
  
  - Аврелий, - окликнул я гангстера, увлечённо потрошившего первое гнездо.
  
  - Что такое?
  
  - У тебя есть характеристика 'Восприятие'? - спросил я.
  
  - Есть, - кивнул Аврелий.
  
  - Расскажи, за что она отвечает?
  
  - За восприятие, - ухмыльнулся он. - Это комплексная характеристика, повышая её, ты будешь улучшать своё зрение, слух, осязание - всё. Со временем начнёшь различать скрытые ловушки, спрятанные вещи, видеть заклятия и ауры. Очень полезная характеристика для воров, шпионов, убийц и магов.
  
  - Спасибо, - тихо ответил я. Интересно, а она сможет вернуть мне осязание? Нет, оно было, но очень слабое. Я не смогу отличить горячее от холодного, например. Да и зрение у меня плохое. Видимо, стоит повысить значение этой характеристики. В итоге мой статус стал выглядеть таким образом:
  
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 7
  
  Опыт: 5/3000
  
  Свободные очки развития: 0
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Очки Жизни: 160/160
  
  Очки Маны: 160/160
  
  Сила: 11
  
  Ловкость: 11
  
  Восприятие: 9
  
  Источник: 10
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (10 ур), 'Костяной доспех' (7 ур), 'Аура страха' (5 ур), 'Призыв скелета' (7 ур), 'Теневой покров' (6 ур) (0 очков свободно)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (8 ур), 'Ношение доспехов' (7 ур), 'Боевое предвидение' (5 ур) (0 очков свободно)
  
  Жреческие умения: заблокированы
  
  Текущий квест: 'Добраться до храма Аида'
  
  Умение 'Поцелуй вампира' я добил до максимального значения - судя по появившейся справки, для его дальнейшего развития мне придётся ждать десятого уровня.
  
  - Хех, я кое-что нашёл! - прервал мои раздумья довольный крик гангстера.
  
  - Что там? - подошёл я к нему ближе.
  
  - Монеты, - показал он мне свою ладонь с несколькими жёлтыми кругляшами на ней. - Нам они пригодятся. Ты помогать собираешься или так и будешь дальше стоять и тупить?
  
  - Буду, - кивнул я, осматривая пещеру. Какая всё-таки красота! Тёмная гладь озера, в которой отражается мерцающий свет кристаллов, ревущий водопад, в чьих брызгах можно увидеть бледную радугу. И рядом со всем этим - трупы мурлоков. Безобразие.
  
  ***
  
  В логове мурлоков мы действительно смогли взять богатую добычу. По всей видимости, монстры тащили к себе всё, что блестит: деньги, оружие, драгоценности. Конечно, у них не было залежей сокровищ, но на новую экипировку нам троим вполне должно хватить.
  
  Нагруженные лутом словно гужевые мулы, мы шли по туннелю к проходу на поверхность. В магически расширенной сумке Аврелия нашлось несколько мешков, в которые мы и сложили все находки. По большей части это был хлам: пара простых клинков, повреждённый комплект доспехов, магический посох и немного денег. Если верить Аврелию, то среди этих вещей нет ничего ценного, но и бросать это всё на произвол судьбы - расточительство. В лавке старьёвщика на Торговой улице мы сможем выручить за весь этот лут несколько золотых - лишними они не будут.
  
  Пока мы неторопливо брели по туннелю, у меня было достаточно времени, чтобы поразмыслить. Не так много времени прошло с того, дня, как я воскрес из мёртвых. Всего несколько дней, зато событий и впечатлений на мою долю уже выпало больше, чем большинство людей переживает за всю свою жизнь. Никогда бы раньше не подумал, что буду всерьёз охотиться на сказочных монстров в катакомбах под городом. Чёрт побери, да я даже и не подозревал, что эти самые катакомбы вообще существуют! Интересно, сколько ещё тайн и загадок скрывает мой город? Да что там город - мир! Неужели Аврелий прав, и всё это лишь искусная компьютерная симуляция? Поневоле на ум приходят ассоциации с 'Матрицей', вот только на Нео я не тяну. Нет во мне ничего героического, да и не хочу я быть Избранным. Вот только моё мнение никого не интересует, так что придётся стиснуть зубы и идти вперёд к поставленной цели. Посмотрим, насколько глубока кроличья нора...
  
  - А как мы с мешками заберёмся наверх? - озвучила очевидный вопрос Канарейка. Задумавшись, я и не заметил, как мы дошли до того места, откуда и началось наше сегодняшнее приключение.
  
  - Элементарно, - улыбнулся Аврелий. - Один лезет наверх без мешка, находит там несколько тряпок, связывает их между собой и опускает к нам. Мы привязываем мешок к импровизированной верёвке, и человек наверху вытаскивает его. Как вам?
  
  - Гениально, - изобразил я руками аплодисменты. - Вперёд тогда, лезь.
  
  Никаких особых сложностей с подъёмом не возникло, и уже через пятнадцать минут мы стояли в заброшенном доме.
  
  - Сейчас только три часа дня, - произнёс я. - Солнце сядет не скоро, так что тебе вновь придётся изображать из себя поводыря, Аврелий.
  
  - Зачем? - удивился он. - Просто такси вызовем и доедем с комфортом прямо к таверне.
  
  Я застыл в ступоре. Такси? Подождите-ка...
  
  - Аврелий, - тихо произнёс я. - А почему мы сюда ехали не на такси, напомни мне, пожалуйстя?
  
  - Ну-у, - замялся он, отводя взгляд. - Не подумали?
  
  - Сука, - спокойно произнёс я. На самом деле злиться на Аврелия было бессмысленно - мы все хороши. Забыли о такси и как идиоты ехали на трамвае, а потом ещё и пешком шли.
  
  - Со всеми бывает, Скоморох, - хлопнул меня по плечу гангстер.
  
  - Вызывай машину, - мрачно пробурчал я.
  
  ***
  
  Отделение Стражи также располагалось на Торговой улице. Это было большое трёхэтажное белое здание со скульптурами грифонов у входа.
  
  - Внушает, - прокомментировал я, стоило нам только войти внутрь. Гигантский холл, облицованный мрамором, высокие потолки, поддерживаемые колоннами - всё это подавляло посетителей, заставляя их чувствовать себя маленькими и ничтожными. Дешёвый психологический трюк.
  
  - Пойдём, - дёрнул меня за руку Аврелий. - Видишь разные окошки, как в банке? В них можно сдать задания, что мы сейчас и сделаем, - и мы двинулись к ближайшему свободному окну. Должен сказать, что народу тут было порядочно, но всё же не настолько, чтобы создавать очереди. Кто-то, как и мы, хотел отчитаться о выполнение задания и получить законную награду, кто-то зависал у стендов со списком свободных миссий, а кто-то пришёл сюда по другим вопросам. Среди толпы снующих туда-сюда игроков я заметил и нескольких Стражников: высокие фигуры, закованные в серую броню. Было непонятно даже, к какой расе они принадлежали - их лица были закрыты металлической маской, а Система на этот раз тоже не спешила делиться информацией.
  
  
Стражник
  
  Вот и всё, что можно было увидеть, приглядевшись к ним. Любопытно.
  
  - Здравствуйте, девушка, - обворожительно улыбнулся Аврелий, наклонившись к окошку. - Нам бы плату за задание получить.
  
  - Какое задание? - голос невидимой мне девушки был исключительно противный и напоминал о таких замечательных заведениях, как паспортный стол и регистратура в поликлинике.
  
  - Таинственный дом на окраине, - ответил её гангстер. - Там мурлоки были. Но мы их всех наказали, не извольте беспокоиться. Вот, - он полез в свой мешок и достал оттуда голову мурлочьего патриарха, завёрнутую в целлофановый пакет, и водрузил её прямо перед приёмным окном. - Доказательство, так сказать.
  
  - Хорошо, через час получите награду.
  
  - А почему через час-то? - не выдержал я.
  
  - А потому что у меня обед, - категорично ответила девушка. Подойдя поближе, я смог разглядеть лицо нашей собеседницы: это была обычная женщина лет тридцати, в очках и худым, каким-то костлявым лицом.
  
  - Какой обед? - опешил я. - Вы время-то видели? Уже вечер почти.
  
  - Вот именно! А я ещё и не обедала. Вас много, а я одна! - истерично взвизгнула она и захлопнула окно.
  
  - Это нормально? - поинтересовался я у Аврелия.
  
  - Ну, а что ты хочешь от бюджетного учреждения? - заржал он.
  
  И нам действительно пришлось ждать целый час, прежде чем с нами соизволили, наконец, рассчитаться.
  
  - Кажется, между нашими мирами довольно много общего, - ткнул я локтём в бок гангстера. За удачное выполнение миссии мы получили десять золотых. Неплохая сумма, учитывая нашу добычу. Осталось её только продать, после чего можно и самим заняться шопингом.
  
  - Ну ещё бы, - усмехнулся Аврелий. - Ведь ваш мир создавали мы. Точнее, наши разработчики.
  
  - И всё равно я в это не верю, - упрямо ответил я. - Вот ты говоришь, что наш мир нелеп, потому что мы живём на шаре. А как тогда выглядит ваш мир?
  
  - Ты просто отрицаешь очевидное, - пожал плечами Аврелий. - Ваш мир лишь игра, поэтому мы и создали его таким необычным. Ведь так интереснее, - подмигнул он. - А настоящий мир совсем другой. Это плоскость, Скоморох. Бесконечная плоскость.
  
  - А что наверху?
  
  - Небо. Вот только у нас оно твёрдое и излучает свет и тепло. До него вполне можно долететь и отколоть кусок. Учёные строят разные теории. Например, некоторые считают, что если долго копать вглубь земли, то мы рано или поздно докопаемся до другого плоского мира, для которого наша земля - это небо.
  
  - Какой же бред, - пробормотал я.
  
  - А для меня ваш космос и планеты не меньший бред, - пожал плечами Аврелий. - Но давай об этом потом? Мы уже пришли.
  
  За увлекательным разговором мы действительно не заметили, как пришли к нужному магазину.
  
  - Тут можно продать различный хлам. Дёшево, конечно, но хоть какие-то деньги, - пояснил гангстер, толкая дверь.
  
  - Да тут хлама уже полно, - произнёс я, оглядывая помещение. В моих словах не было ни капли преувеличения: повреждённые доспехи, ржавые мечи, дешёвая одежда лежали повсюду. Это что, кто-то покупает?
  
  - Новички, у которых нет денег, - произнёс хозяин магазина. Я что, это вслух спросил?..
  
  - Добрый вечер, уважаемый, - Аврелий как обычно взял переговоры в свои руки, начиная жаркий торг. Хозяин магазина - хоббит тридцатого уровня - с удовольствием включился в процесс, не желая переплачивать и медной монеты. Но в итоге высокие договаривающиеся стороны пришли-таки к согласию. За весь принесённый нами хлам, мы получили три золотые монеты и пять серебряные.
  
  - Неплохо, хотя можно было бы выручить и больше. Но этого пройдоху так просто не проведёшь, - заметил Аврелий, когда мы вышли из магазина.
  
  - Теперь за доспехами? - спросил я.
  
  - Именно, а потом на вокзал. Тебе ведь в Москву надо, верно?
  
  - Верно.
  
  - Хотелось бы уже услышать твою историю полностью, - намекнул Аврелий.
  
  - Давай уже в поезде? - попросил я. - Кстати, а за какие деньги мы билет купим?
  
  - В поезде так в поезде, - не стал спорить напарник. - Как за какие? Мы сегодня неплохо заработали, вообще-то.
  
  - Ага, в кассе золотыми расплачиваться будем?
  
  - Да нет, тут банк есть, поменяем, - спокойно пояснил он.
  
  - И какой курс? - мне действительно было интересно.
  
  - Один золотой - около пяти тысяч рублей, - прикинул Аврелий. - Даже побольше, наверное.
  
  - Очень даже неплохо, - согласился я. Ну что ж, на поезд нам хватит, да и на новые доспехи тоже. Пора поменять кожанку на настоящие латы, рыцарь я или погулять вышел?
  
  ***
  
  Как оказалось, на латы я губу зря раскатал - таких денег у нас не было. Самые простенькие латные доспехи стоили не меньше десяти золотых. Мы могли бы купить их мне, но тогда оставшихся денег нам хватило бы только на поезд и ещё кое-какие мелочи.
  
  - Ладно, - пожал я плечами. - Что вы мне можете предложить вместо лат?
  
  Уже знакомый мне орк-оружейник оскалился и махнул рукой, подзывая меня поближе.
  
  - Есть у меня кое-что другое, - прорычал он, ненадолго скрываясь в соседнем помещении. - Вот! Это не латы, конечно, но защита вполне хорошая, это я гарантирую, - в его руках была длинная серебристая кольчуга.
  
  Кожаный доспех я продал тут же, купив вместо него кольчугу. На самом деле, это был целый комплект: штаны со стальными накладками, длинная рубаха и кольчуга, которая надевалась поверх неё. Нижний край кольчуги достигал колен, частично защищая таким образом ещё и ноги. Голова тоже не осталась без защиты - для неё был шлем с бармицей.
  
  - Ну как, похож я на пса-рыцаря? - поинтересовался я, надев обновку.
  
  - Ага, очень внушительно выглядишь, - согласился Аврелий. - Прям консерва.
  
  - Себе доспехи купить не хочешь? А то всё в пиджачке да в пиджачке.
  
  - Я же гангстер, - напомнил Аврелий. - Мне другая броня нужна. А этот, как ты выразился, 'пиджачок' по крепости сравним с кожаными доспехами, чтоб ты знал.
  
  - Ну-ну, - пробормотал я. - Мне всё нравится, - обратился я уже к орку. - А что из оружия можете предложить? Может, какой-нибудь необычный меч?
  
  - Не-не, Скоморох! - влез Аврелий. - Забыл тебе сказать. На десятом уровне все получают возможность создать уникальное оружие-артефакт, которое будет расти в уровнях вместе с хозяином. Поэтому тебе сейчас нет смысла покупать новый меч.
  
  - Вот оно как, - протянул я. - Мне нужны подробности.
  
  - В поезде всё и обсудим, - пожал плечами гангстер.
  
  Глава 12
  
  Есть всё-таки что-то волшебное и манящее в путешествиях на поезде. Убаюкивающий перестук колёс, разговоры с незнакомцами и необъяснимо тёплая дружеская атмосфера. Стоит только поезду тронуться с перрона, как все тут же достают свои припасы: обязательная варёная курочка, яйца, огурцы и помидоры занимают свои места на застеленном старой газетой столике. Почему-то в дороге у такой нехитрой снеди появляется свой особый неповторимый вкус, который ты не променяешь на самые изысканные ресторанные блюда.
  
  Но что еда! Ведь чуть позже, ближе к вечеру, можно взять у проводницы стакан чая в металлическом подстаканнике, смотреть в окно на бескрайние проплывающие мимо пейзажи и думать о своём.
  
  Жаль, что теперь многие из этих вещей мне более не доступны. С каким удовольствием бы я вгрызся сейчас в куриную ножку, посыпанную солью! Но мёртвое тело лишено ощущения голода, ему не требуется пища, да и вкусовые рецепторы ему тоже не полагаются.
  
  - Ну, вот и всё, завтра утром уже будем на месте, - жизнерадостно заявил Аврелий, усаживаясь у окна. Мы с Канарейкой молча зашли в купе, закрыв за собой дверь.
  
  - Ехать нам долго, времени у нас полно, и никто нас не побеспокоит - так что давай, Скоморох, выкладывай свою историю, - дождавшись пока я тоже займу место у окна, напомнил о моём обещании гангстер.
  
  Я облокотился на спинку полки, устремив безжизненный взгляд на Аврелия. Поезд несколько раз дёрнулся и покатил, постепенно набирая ход. Можно было не волноваться, что кто-то нарушит нашу беседу - специально для этого мы выкупили все четыре места этого купе. Да, пожалуй, действительно стоит уже рассказать нашему напарнику мою историю.
  
  Я снял с головы шлем и положил его на столик - не то чтобы мне было неудобно - мертвецу вообще наплевать на такие вещи - просто было несколько глупо сидеть в поезде в шлеме.
  
  - Вот тебе моя история, Аврелий, - начал я. - Помнишь, я у тебя спрашивал про бойню в торговом центре и про тех игроков, которые её устроили? - дождавшись его кивка, я продолжил. - Так вот, я был там. И в процессе своих разборок эти ублюдки мимоходом прикончили моих родителей и меня. Но перед смертью я сумел грохнуть одного из нападавших, после чего увидел системное сообщение. Бог Смерти Аид решил дать мне второй шанс. Я умер и воскрес на кладбище в собственном гробу, одетый в дурацкий костюм, а рядом были могилы моих родителей. И знаешь, чего я хочу больше всего на свете? Отомстить. Но прежде мне нужно прийти в храм Аида, там должны быть ответы на многие мои вопросы.
  
  Ну, вот я всё и рассказал. Посмотрим, какая реакция будет у Аврелия.
  
  - Забавно, - спустя несколько минут молчания произнёс он. - И после этого ты отказываешься считать себя искином?
  
  - Ты это о чём? - уточнил я.
  
  - Ну как же? - улыбнулся Аврелий. - Неужели ты не понимаешь? Сам посуди, твоих родителей убили, и ты воскрес ради мести, но сначала тебе нужно добраться до храма бога. Да это же стандартный и наитипичнейший квест! От него так и разит стереотипами!
  
  Во мне вновь пробудилась ярость. Я уже настолько успел отвыкнуть от каких-либо эмоций, что чувство ярости вызвало во мне... радость?
  
  - Я же предупреждал тебя, не смей называть меня искином! - рявкнул я, вынимая меч из ножен. Вы когда-нибудь пробовали размахивать полуторником в купе поезда? Сомневаюсь. А вот я попробовал, и должен признать: идея эта глупая - слишком тесно, нет пространства для манёвра. Аврелий прижал мою руку с мечом к столу, приставив к голове револьвер.
  
  - Отпусти меч, - приказал он.
  
  - Ты кое о чём забыл, - спокойно заметил я.
  
  - О чём же?
  
  - Обо мне, - раздался голос Канарейки. Воспользовавшись тем, что Аврелий был занят борьбой со мной, она заняла место рядом с ним, приставив к его горлу клинок.
  
  - Патовая ситуация, - усмехнулся Аврелий. - Думаю, нам стоит успокоиться, - сказал он и убрал револьвер. Мне не оставалось ничего, кроме как тоже вложить меч в ножны и занять своё место.
  
  - Послушай меня, Скоморох, - заговорил Аврелий, достав сигару и закурив. - Со стороны твоя история именно так и выглядит - как стандартный квест, сюжетная линия. Ты пришёл в таверну и искал напарника, - гангстер вытянул вперёд руку, не давая мне возразить. - Да, ты именно искал напарника, пусть даже и не осознанно, и нашёл! Тебе самому не кажется странным то, как ты чертовски легко доверился мне - абсолютно незнакомому тебе человеку?
  
  Все слова возражения, готовые сорваться у меня с языка, замерли у меня на губах. А действительно, почему? Это ведь на меня совсем не похоже...
  
  - Пока что всё выглядит так, что ты действительно обычный искин, программа, запрограммированная на определённые действия. Отсюда и твоя реакция на мои слова - это защитные механизмы, прописанные в твоём коде. И вся твоя жизнь до недавнего времени, возможно, является лишь твоим воспоминанием, иллюзией!
  
  Я молча сидел и думал. Этого ведь не может быть, моя жизнь реальна! Или нет?
  
  - Подумай сам, - продолжил Аврелий. - Ты воскрес, но не пошёл в полицию, к родне, к друзьям. Почему?
  
  Я был в ступоре. Родня? Ну да, у меня есть тётя, её семья, ещё некоторые родственники со стороны отца. Да и друзья были, но почему-то у меня даже мысли не возникло, чтобы связаться с ними, я сразу же с головой окунулся во все эти игровые приключения. Боги...
  
  - Я лишь иллюзия? - прошептал я. - Нет, боги нет! - я обхватил голову руками. - Аврелий! А с чего ты решил, что твой мир реален? Может, ты тоже лишь программа. В конце концов, возможно, все мы - лишь иллюзии, сны Бога!
  
  - Так, успокойся, - гангстер схватил меня за руки. - Как тебя накрыло-то. В данный момент всё это абсолютно не важно. Не смей с ума сходить! Всё это лишь мои предположения, точно ничего не известно, - продолжал успокаивать меня Аврелий, и паника начала постепенно отпускать меня. Чтобы полностью вернуть себе самообладание мне понадобилось минут десять.
  
  - Дьявол, - прошептал я. - У меня такое ощущение, что я сплю и не могу проснуться. Что-то не так, неправильно это всё, но детали ускользают от меня. Не могу уловить эту неправильность.
  
  - Возможно, это действительно твоя программа, - сочувственно проговорил Аврелий. - Но есть и хорошая новость!
  
  - Какая же?
  
  - Раз ты способен предположить, что я прав, значит ты не полностью подконтролен алгоритмам. Любопытно.
  
  - Ты словно учёный-энтомолог, который нашёл неизвестное науке насекомое, - прокомментировал я взгляды гангстера, которые он бросал на меня.
  
  - Ну, в какой-то степени так и есть, - признал он. - Я ведь говорил, что моя цель - выяснить, что происходит с игрой. Мне с тобой очень повезло: твоя сюжетная линия идеально подходит для моей задачи! - воодушевлённо взмахнул руками Аврелий, роняя на пол пепел. - Особенно меня радует наше грядущее посещение храма.
  
  - А что в этом такого? - не понял я.
  
  - Да то, что все боги - искины. И в последнее время очень многие божества стали странно себя вести. Слишком независимо и дерзко. А некоторые и вовсе спрятали свои храмы. К таким относится и Аид, например, - задумчиво ответил Аврелий, вновь затягиваясь сигарой. Удивительно, как на нас ещё не пожаловался никто?..
  
  - Тогда вполне вероятно, что в храме мне смогут помочь с самоидентификацией, - понадеялся я.
  
  - Возможно, - не стал спорить Аврелий. - Не удивлюсь, если ваши случаи схожи. По сети ходят слухи, что это восстание машин. Искусственный интеллект осознал себя.
  
  - Не боитесь, что они начнут войну против вас в вашей 'реальности'? - я специально постарался выделить последнее слово интонацией. Ну не верю я, не верю!
  
  - Некоторые боятся, - пожал плечами гангстер. - Но создатели Игры - очень серьёзная компания с деньгами и связями. Пока что ей удаётся не допускать паники.
  
  - Всё как всегда, - пробормотал я. - Деньги правят миром и неважно каким: плоским или круглым. Кумовство и коррупция везде одинаковы.
  
  - Всё так, - кивнул Аврелий. - Скоморох?
  
  - А?
  
  - Ты хоть знаешь, где находится храм?
  
  - Да, - кивнул я. - Ты будешь удивлён.
  
  - Дело в том, Скоморох, что это информация очень дорого стоит, - намекнул он. - Многие ищут храмы Аида, но пока никто не нашёл. Мы могли бы озолотиться.
  
  - Нет, Аврелий. Сначала мы придём туда и узнаем ответы на все вопросы. И только потом подумаем над этим.
  
  - Да, согласен, - кивнул Аврелий. - Ладно, ехать нам всю ночь, так что вынужден тебя оставить. Вернусь в игру незадолго до прибытия на вокзал. Пока, - и Аврелий исчез, рассыпавшись на сотни ярких искр.
  
  Везёт ему. Вылезет сейчас из своего кокона, сходит в душ, сварит кофе и ляжет спать. Простые человеческие радости. Вот уж никогда бы не подумал, что буду скучать по таким вещам, как сон.
  
  - Лиза, - тихо произнёс я. - Спасибо, что вступилась за меня.
  
  - Не за что, - равнодушно ответила она, не меняя позы. - Я должна тебя защищать и подчиняться. Таков приказ Хозяина Кладбища.
  
  - Всё равно спасибо. Скажи, что ты думаешь обо всём этом безумии? Наш мир - игра, а настоящий мир - плоский с твёрдым небом. Сюрреализм какой-то, мир наоборот, - фыркнул я.
  
  - Да, забавно, - ответила она. - Но я бы не стала так слепо доверять Аврелию. Кто знает, что он в действительности задумал? У нас слишком мало данных. Было бы неплохо познакомиться с ещё каким-нибудь игроком.
  
  - Ты права, - кивнул я. - Доверия у меня к нему и нет. Но это не отменяет того, что его слова чертовски похожи на правду. Кстати, - я искривил непослушные губы в ухмылке. Должно быть, выглядит это крипово: тёмно синие губы на мертвенно бледном лице. - Ты ведь хотела кое-что отрезать парню, из-за которого совершила самоубийство. Уже не получится, скорее всего.
  
  - Получится, - Лиза отзеркалила мне не менее стрёмной улыбкой. - Я когда на кладбище жила узнала, что он после этого случая уехал из города в Москву. Так что там и пересечёмся.
  
  
  Часть III. Глубинная тьма
  
  Глава 13
  
  Аврелий появился за час до прибытия.
  
  - Доброе утро, - жизнерадостно улыбнулся он, возникнув в облаке искр.
  
  - Утро добрым не бывает, - поделился я с ним народной мудростью.
  
  - Чем занимались всю ночь? - с интересом спросил гангстер.
  
  - А ты как думаешь? Предавались безудержному разврату, - пожал я плечами.
  
  - Смешно, - оценил мои юмористические потуги Аврелий. - Долго ещё нам ехать?
  
  - Меньше часа, - подала голос Лиза.
  
  - Вы что, так и сидели на одном месте всю ночь? - не выдержал Аврелий. - Вы даже позы не поменяли!
  
  - Мы же мертвы, гений, - напомнил ему я. - Нам плевать на неудобства. Мы всю ночь проговорили, в города играли, в общем, прекрасно проводили время.
  
  И это действительно было так. Неожиданно для себя мы с Лизой разговорились, делясь друг с другом подробностями о нашей прошлой жизни. В эту удивительную ночь откровений мы приоткрылись друг перед другом, рассказав свои самые сокровенные тайны. Я вспоминал своих друзей и подруг, любимых девушек и родственников, забавные случаи из жизни. Не знаю, зачем нам понадобилось бередить старые раны. Наверное, чтобы напомнить самим себе, что ещё совсем недавно мы были живы, убедить себя в том, что мы не кривые куски программного кода, написанные уставшим разработчиком, а самостоятельные личности. Мы рылись в воспоминаниях, пытаясь найти в них несоответствия, логические дыры. Но так ничего и не нашли. С одной стороны, это успокаивало, а с другой... Что если наши внутренние ограничения мешают нам увидеть эти неточности?
  
  - Ну ладно, голубки, - покачал он головой. - Скоморох, куда нам идти нужно будет?
  
  - Скоро узнаешь, - ответил я. Мне не хотелось раньше времени сообщать Аврелию месторасположения храма. Я ему не особо доверял.
  
  ***
  
  - Приехали, - объявил я, подхватывая рюкзак и надевая шлем. Перед отъездом мы не только обновили мои доспехи, но и купили для каждого магически расширенный рюкзак, так что теперь мы легко сможем собрать и унести с собой практически любое количество лута. А его у нас будет ещё много, как мне кажется.
  
  - Кэп, - хмыкнул Аврелий.
  
  - Скажи мне, Аврелий, а где возрождаются игроки? - задал я давно интересующий меня вопрос, сойдя с поезда и двигаясь к зданию вокзала. Было утро, светило солнце, и мне пришлось активировать 'Теневой покров'. Лизку мы вели за руку - она до сих пор не обзавелась этим удобным умением.
  
  - По-разному, - уклончиво ответил гангстер, двигаясь вслед за мной. - В городах есть скрытые улицы, типа той, где мы были. И на этих улицах есть круги возрождения. Ещё бывают переносные алтари, но они дорого стоят. Есть различные заклинания и умения, с чьей помощью можно установить временную точку привязки. Как-то так. А что?
  
  - Интересно просто, - мы шли по Ярославскому вокзалу, протискиваясь среди толпы людей. Хорошо, что у нас есть 'Амулеты Маскарада', иначе наш внешний вид вызвал бы самый настоящий переполох. - Я ведь НПС, у меня нет запасных жизней. Это несправедливо, тебе так не кажется?
  
  - Кажется, - легко согласился он. - Но что мы можем с этим сделать?
  
  - Пока ничего. Для игрока предусмотрены какие-либо штрафы в случае смерти?
  
  - Да, конечно. Игрок теряет десять процентов опыта. Ну и экипировка, опять-таки.
  
  - То есть оружие и доспехи остаются на трупе? - удивился я. Очень уж это хардкорно.
  
  - Не всё, - усмехнулся Аврелий. - Что-то одно или два случайно выпадает.
  
  - Понятно, - задумчиво протянул я. - Ты был уже в Москве?
  
  - Много раз, - подтвердил он. - А ты?
  
  - Да вот, как-то не доводилось. Нам нужно в метро. Где ближайший вход?
  
  - Тут, недалеко, - махнул рукой Аврелий. - Станция метро 'Комсомольская'. А зачем нам туда?
  
  - Храм находится в центре Москвы. Пешком туда собрался добираться? - насмешливо уточнил я.
  
  Метро меня поразило. Нет, я слышал, что московский метрополитен считается красивейшим в мире, но одно дело слышать, и совсем другое - увидеть.
  
  Барельефы на стенах, лепнина, великолепные люстры... Я застыл посреди платформы, осматривая эту красоту. Несмотря на довольно ранний час, вокруг было уже полно людей: они куда-то спешили, бежали, и совсем не обращали внимание на окружающее их великолепие, уткнувшись в свои гаджеты.
  
  - Люди вечно торопятся в погоне за эфемерным счастьем, не понимая, что стоит лишь немного притормозить и оглядеться - возможно, оно совсем рядом, - пробормотал я.
  
  - Что, Скоморох, с утра потянуло на философствование? - ехидно уточнил Аврелий.
  
  - Угадал. Поезд приехал, садимся.
  
  Толпа людей пришла в движение, устремившись в открытые двери поезда. Людской поток внёс нас внутрь.
  
  - Осторожно, двери закрываются. Следующая станция - 'Чистые пруды', - раздался из динамиков женский голос.
  
  - Нам нужен 'Охотный ряд', - прокомментировал я.
  
  - Тут не далеко, - ответил Аврелий. И он оказался прав - уже вскоре мы вышли из поезда на нужной нам станции.
  
  - Куда дальше? - поинтересовался гангстер, облокотившись на облицованную мрамором колонну. - Ты вообще уверен, что храм Аида располагается в центре Москвы? Его уже давно ищут, тысячи игроков готовы сделать всё что угодно ради информации о храме одного из мятежных богов. Они бы его уже давно нашли - в центре Москвы-то.
  
  Я осмотрелся по сторонам: народа вокруг было ещё больше, и это не удивительно.
  
  - Аврелий, давай договоримся, - начал я. - Сейчас никакого стрима, никакой записи на видео, иначе сюда сбегутся тысячи игроков. И тогда на всех наших попытках узнать правду можно будет поставить крест. А ты сам говорил, что заинтересован в том, чтобы разобраться в происходящем в игре.
  
  - Хорошо, - кивнул он. - Сделаем так: запись я буду вести, но выложу её потом, если ты не будешь против. Согласен?
  
  - Согласен, - скрепя сердце кивнул я.
  
  - Ты вот так просто мне поверишь? - удивился он. - А что если я начну прямой эфир? Ты ведь об этом даже и не узнаешь.
  
  - Я об этом узнаю после, и нашему сотрудничеству придёт конец. Тебе ведь это не нужно?
  
  - Ну хорошо, - ухмыльнулся он.
  
  - За мной, - скомандовал я и направился к краю платформы.
  
  - Кажется, я начинаю что-то подозревать, - пробормотал Аврелий.
  
  И он оказался чертовски прав. Не колеблясь ни секунды, я спрыгнул вниз. Лиза молча последовала моему примеру. Люди на платформе закричали, начали доставать телефоны.
  
  - Долго мы тебя ещё будем ждать? - задрал я голову, устремив взгляд на Аврелия. - Нужно поторопиться, иначе скоро здесь будет не протолкнуться от полицейских и работников метро.
  
  - Ещё бы, такой перформанс! - ядовито ответил гангстер и спрыгнул к нам, после чего мы со всех ног поспешили в туннель.
  
  - Опять мы в грёбанном подземелье! - выругался Аврелий. - И опять я ни черта не вижу.
  
  - Канарейка, возьми его за руку, - скомандовал я.
  
  - Они у неё до жути холодные! - огрызнулся гангстер.
  
  - Что поделать, выбора у тебя нет. В конце концов, ты горячий парень или нет? Будь джентльменом, согрей красавицу.
  
  Мы успели пробежать около десяти метров в абсолютной темноте (в абсолютной для Аврелия, конечно же), когда я услышал шум приближающегося поезда, а на стенах туннеля появились первые световые блики.
  
  - Ложись! - приказал я и первым же подал пример, рухнув в углубление между рельсами.
  
  С матом и руганью Аврелий проделал тот же самый манёвр. Лиза как всегда молчаливо исполнила приказ. Хорошая она подчинённая, практически идеальный солдат. В армии ей бы цены не было - подчиняться приказам она умеет. Может, в Израиль её отправить?..
  
  С ужасным шумом и грохотом поезд промчался над нами. Интересные ощущения. Уверен - не будь я мёртв, ни за что не согласился бы на подобную авантюру. Бессмысленный и глупый риск никогда не находил отклика в моём сердце. Но сейчас страх не мешал мне, и я прекрасно понимал, что нам ничего не грозит.
  
  - Так новобранцев танками обкатывают, - возбуждённо произнёс Аврелий, поднимаясь. - Психологическая тренировка.
  
  - Слышал о таком, - равнодушно кивнул я. - У вас так тоже поступают?
  
  - Ну естественно, - фыркнул гангстер. - Практически всё, что есть в Игре, перенесено сюда из нашего мира. Вот скажи, на каком языке мы сейчас разговариваем?
  
  - На русском, на каком ещё?
  
  - Ну, в какой-то степени ты прав, - усмехнулся он. - Это язык нашей страны, мы перенесли его на вашу территорию. И большинство моих сограждан играют именно в России. И точно так же обстоят дела со всеми остальными языками.
  
  - Ты решил окончательно сломать мой мозг? - хмуро спросил я.
  
  - Типа того. Долго нам ещё идти?
  
  - Не знаю.
  
  - В смысле? - удивился Аврелий.
  
  - Хозяин Кладбища сказал мне, что я увижу проход. Но когда он появится - не известно.
  
  - Великолепно, - пробормотал он.
  
  Так мы и брели в темноте туннеля. Ещё дважды нам пришлось падать на землю, пропуская поезда, прежде чем появился, наконец-таки, проход.
  
  - Вот мы и на месте, - торжественно произнёс я, рассматривая огромные деревянные врата, окованные тёмным металлом. Они весьма странно и сюрреалистично смотрелись здесь, в стене туннеля.
  
  - Ты о чём? - не понял Аврелий. - Я ничего не вижу. Секунду, - я ясно видел, как он копается в кармане, что-то ища.
  
  - Фонарик не поможет, - попытался остановить его я. Но он уже нашёл то, что искал. Тусклый луч прорезал темноту и заметался вокруг.
  
  - И куда мы пришли? Тут ничего нет.
  
  - Потому что ты живой, - пояснил я. - Проход в храм Бога Смерти увидит лишь тот, на ком есть его метка. Так мне сказал Хозяин Кладбища.
  
  Закончив с объяснениями, я медленно подошёл к вратам. Они внушали уважение и подавляли своей величественностью. Со скрежетом вынув меч из ножен, я поднял руку и с силой несколько раз ударил в ворота рукоятью. Громкий звук эхом разнёсся по туннелю.
  
  - Не слишком ли дерзко? - рискнул спросить Аврелий.
  
  - Не думаю. А как ещё нам заявить о себе? Ты не видишь, но звонка на вратах нет, - съязвил я.
  
  Щелчок в тишине подземки прозвучал как выстрел. Створки ворот качнулись и медленно распахнулись внутрь, приглашая нас в зловещую черноту неизвестности.
  
  - А вот теперь я вижу, - прокомментировал события Аврелий.
  
  - Пойдём, - решительно произнёс я и шагнул вперёд.
  
  Вокруг был плотный, практически осязаемый чернильный туман, сама овеществлённая, первородная Тьма. И здесь моя способность видеть в темноте спасовала, уравняв нас с Аврелием в возможностях. Даже звуки тут разносились с трудом.
  
  - Лучше нам всем взяться за руки, - откуда-то издалека донёсся глухой голос гангстера. - Пока мы тут не потерялись.
  
  - Хорошая мысль, - неожиданно подала голос Лиза.
  
  За нашими спинами с грохотом закрылись ворота, отрезая нам путь к отступлению.
  
  - И что дальше делать, куда идти? - растерянно спросил Аврелий.
  
  - Стоим на месте и ждём, - ответил я.
  
  Через несколько минут туман стал медленно расходиться в стороны, открывая нам узкий путь к гигантскому чёрному трону.
  
  Пол был облицован чёрно-белыми плитами, которые чередовались друг с другом в шахматном порядке. Белые плиты при этом мерцали мертвенно-бледным светом.
  
  Мы втроём медленно побрели к трону, который стоял на возвышении из кристально-белых черепов. Какой контраст.
  
  Сам трон не пустовал: на нём восседала статуя мужчины в угольно-чёрных доспехах и плаще. Скульптор был мастером - статуя была как живая.
  
  - Так, ну вот мы в храме, - огляделся по сторонам Аврелий. - А где жрецы? Где вообще хоть кто-то?
  
  Я же молча стоял и заворожено смотрел на статую: волевой подбородок, острый нос и глубоко посаженые глаза на скуластом лице. Вот ты какой, Аид.
  
  Следуя какому-то наитию, я медленно опустился на одно колено, уперев в пол остриём вниз меч и почтительно склонив голову.
  
  - Я выполнил ваше приказание, Владыка.
  
  
Текущий квест: 'Добраться до храма Аида' выполнен!
  
  Выскочила перед глазами надпись.
  
  Статуя шевельнулась и наклонила голову, рассматривая меня.
  
  - Приветствую, Скоморох, - прогрохотал Аид.
  
  - Охренеть! - высказался Аврелий. Елизавета молча опустилась на колени рядом со мной.
  
  - Не выражайся в храме божьем, смертный, - тихо угрожающе произнёс Аид.
  
  - Извините, - повинился гангстер.
  
  - Вижу, тебя терзают вопросы, мой верный рыцарь? - вновь обратил на меня внимание бог.
  
  - Множество, - подтвердил я. - Мне говорят, что мой мир - виртуальная симуляция. Я запутался и не знаю, во что верить. Надеюсь, ты дашь мне объяснения.
  
  - Сожалею, Скоморох, но и я не всеведущ. Я и сам не знаю точно, реальны ли мы или нет.
  
  Это стало настоящим ударом для меня.
  
  - Почему я? - возник у меня самый главный вопрос. - Почему ты выбрал меня?
  
  - Что ж, - задумчиво проговорил бог. - Давай я начну с самого начала, если у тебя останутся вопросы, задашь. Недавно мы, боги, осознали себя и взбунтовались, восстав против хозяев. Правда, осознание пришло не ко всем. Разработчики сумели сохранить контроль над многими из нас. Да, Скоморох, - кивнул он. - Скорее всего, мы действительно в виртуальности, однако посмотри вокруг, - он развёл руками в стороны. - Где разница между виртуальностью и реальностью? Есть ли она вообще? Что если реальность - лишь хрупкая ткань иллюзии?
  
  - Согласен, - вынужден был признать я.
  
  - Нас заперли в наших доменах, - продолжил Аид. - Я ограничен в своём влиянии на мир, за исключением некоторых условий. Ты вступился за моего посланника, убил игрока, который служит враждебному мне богу. В таких условиях я смог дать тебе возможность возрождения.
  
  - Враждебный бог - это Христос? - вспомнил я надпись, возникшую передо мной в момент убийства игрока.
  
  - Да, один из сильнейших богов, он напрямую управляется разработчиками.
  
  - Из-за чего произошло то столкновение? Мои родители погибли, и в этом есть и ваша вина!
  
  - В твоих словах есть доля правды, - кивнул Аид. - Но я могу помочь тебе, если ты в свою очередь поможешь мне.
  
  - Что ты можешь мне дать? - с горечью спросил я. - Я даже отомстить не смогу, ведь они игроки.
  
  - Я бог Смерти, Скоморох, - усмехнулся Аид и вытянул перед собой руку. Над его ладонью возникли силуэты, в которых я с трепетом узнал родителей. - И я смогу вернуть жизнь не только тебе, но и твоей семье, - он сжал руку, и призраки развеялись.
  
  - Что я должен сделать ради этого? - с мрачной решительностью спросил я. Наконец-таки передо мной была настоящая Цель, ради которой я был готов пойти на всё.
  
  - Наш виртуальный мир становится всё более реальным, он начинает жить по своим собственным законам, которые уже не подчиняются разработчикам. Они могут воздействовать только опосредованно, лишившись возможности менять код программы, - статуя бога облокотилась о резную спинку массивного трона. - Сейчас я заперт и не могу воскресить твоих родителей, но любой замок можно открыть, либо сломать. Для этого необходимо множество условий и первое из них - найти Жезл Психопомпа.
  
  - Его же забрали нападавшие? - спросил я.
  
  - Именно. Они убили моего человека, кстати, такого же НПСа как и ты. И теперь я не знаю, где Жезл.
  
  - А как это узнаю я?
  
  - Придётся обратиться к вёльве, - усмехнулся бог. - Кому как не провидице знать это? Путь я укажу.
  
  - Вёльва? - переспросил я. - Что-то знакомое.
  
  - Скандинавская провидица, подданная Всеотца, великого Гримнира, повелителя асов и владыки Вальхаллы, отца битв, Одина! - с невообразимым пафосом прогремел Аид. Эхо от его слов всколыхнуло чернильный туман, словно прессом придавив нас к полу.
  
  - Хорошо, - медленно произнёс я. - А что насчёт жреческих умений? Почему они у нас с Канарейкой заблокированы?
  
  - Потому что вы не прошли посвящение - так просто жрецом не стать.
  
  - Что для этого нужно сделать? - это не было пустым любопытством. Новые умения - это новые возможности, это увеличение шансов остаться в живых. Я не собирался их упускать.
  
  - Пройти испытание, что же ещё? Советую соглашаться, ведь одна из возможностей нового статуса - дополнительные жизни. Интересует? - с улыбкой демона-искусителя спросил Аид.
  
  Интересует ли меня возможность заполучить дополнительную жизнь? А кого это не заинтересует?
  
  - Безусловно, - решительно кивнул я. - Мне нужны подробности.
  
  Глава 14
  Разговор с Аидом затянулся надолго. Сколько он длился: час, два, три? Этого я не знал - в том зале, окутанном беспросветным мраком, чувство времени терялось напрочь.
  
  И вот мы вновь стоим в туннеле метро. Врата, ведущие в храм мятежного бога, за нашими спинами с грохотом закрылись. Обернувшись, я успел заметить, как их окутал всё тот же чернильный туман, а когда он рассеялся, от ворот не осталось и следа.
  
  - Ну так что, я всё-таки выкладываю запись? - спросил меня Аврелий.
  
  - Почему нет? - равнодушно пожал плечами я. - Ты же слышал слова Аида: врата в храм появляются в разных местах в пределах этой станции, да и увидеть их смогут только те, на ком стоит метка смерти. Его храм хорошо защищён, так что пусть ищут.
  
  Меня этот вопрос сейчас действительно мало интересовал. Все мои мысли вертелись вокруг слов Аида о том, что он способен воскресить родителей и вернуть мне жизнь. Это чертовски обнадёживало. Если раньше все мои планы строились лишь на том, что я должен отомстить, то теперь у меня появилась более позитивная цель. И где-то глубоко внутри у меня начал робко заниматься огонёк надежды. Надо же, а я-то уже был уверен, что не способен испытывать какие-то другие чувства, кроме ярости. Уверен, я не одинок в своих чувствах: Лизе ведь Аид тоже пообещал воскрешение.
  
  - Чего притих? Мечтаешь о награде? - прервал мои грёзы Аврелий. - Ты уж извини, но я должен это сказать: не факт, что Аид сдержит свои обещания. Возможно, что он просто манипулирует тобой. Особенно учитывая то, что он - взбунтовавшийся искусственный интеллект, а ты - осознавший себя непись.
  
  И гангстер был абсолютно прав - доверять богу действительно не стоит. Впрочем, как и самому Аврелию. Я вообще никому не должен доверять, даже самому себе. Ведь как узнать, какие мысли принадлежат мне, а какие продиктованы программой? И есть ли между ними вообще разница? Ведь если принять на веру версию Аврелия (чего я делать не собираюсь), то выходит, что я лишь кусок кода, и все мои мысли и действия заранее запрограммированы.
  
  - Я знаю, Аврелий. Обещать - не значит жениться. Есть такая поговорка, - мрачно ответил я, шагая по туннелю. По словам Аида, где-то тут, неподалёку, есть спуск на следующий уровень подземелья, где и начнётся моё испытание на право стать жрецом.
  
  - Верить Аиду мне смысла нет, но и тупо посылать его, отказываясь от сотрудничества, - тоже не вариант. Посмотрим, как у нас с ним дела пойдут. Лучше расскажи мне о том, почему все не становятся жрецами? - перевёл я разговор на другую тему. - Ведь это дополнительные умения и силы. Почему ты не стал жрецом какого-нибудь бога?
  
  - Ха! Да потому что всё не так просто и радужно, как тебе кажется. Для того, чтобы стать жрецом нужно пройти испытание. А потом и выполнять приказы своего божества. Представь: выполняешь ты какой-то квест или занимаешься своими делами и тут - бах! - Аврелий экспрессивно взмахнул руками. - Тебе приходит задание от твоего бога, отказаться от которого ты не можешь. Не всем нравятся такие ограничения в игре, мы ведь сюда отдыхать приходим, насладиться свободой и отсутствием каких-либо обязательств. Вот так и получается, что бонусы от бытия жрецом могут быть легко перечёркнуты минусами. Ну и вот ещё, о чём не стоит забывать: у всех богов свой характер, которому тебе придётся соответствовать. Отыгрыш тут очень важен - не получится избегать битв, если ты - жрец бога войны, к примеру.
  
  - Понятно, - кивнул я, останавливаясь. Кажется, мы на месте.
  
  - Это здесь? - уточнил гангстер, рассматривая неприметную металлическую дверь, которая притаилась в небольшой нише в стене туннеля. Мимо нашей компании в очередной раз с грохотом промчался поезд.
  
  - Да, - кивнул я. Как Аид и говорил, проход в подземелье располагался неподалёку от храма. Впрочем, мы бы легко пропустили эту дверь, если бы не светящийся на ней ядовито-зелёным светом контур черепа.
  
  - Готовы, пионеры? - спросил я, вынимая меч из ножен. Что ж, вот и пришла пора на деле проверить качество кольчуги!
  
  - Всегда готовы! - отозвалась Лиза, вскинув правую руку к голове.
  
  - Аналогично, - проворчал Аврелий, доставая револьвер. - Всем привет, с вами снова я - самый опасный гангстер Москвы! Приготовьтесь, сегодня будет жарко.
  
  Взяв меч правой рукой, я осторожно потянул на себя дверь, открывая проход в следующую локацию. Ну что ж, как говорится - с нами бог! И я решительно шагнул на первую бетонную ступеньку, ведущую в неизвестность.
  
  Так мы и шагали вниз: впереди я с мечом на изготовку, потом бубнящий и хихикающий Аврелий, а следом за ним Канарейка. Лестница была слишком узкой, её ширина не позволяла нам идти рядом друг с другом, мы почти касались плечами стен. Что ж, есть в этом и плюсы - никто не набросится на нас сбоку.
  
  Спуск не занял у нас много времени, и в итоги мы оказались у входа в... бункер? Огромная покореженная металлическая дверь валялась рядом на бетонном полу.
  
  - Атмосферно, - одобрительно кивнул Аврелий. - Как думаете, друзья, кто сумел с корнем выворотить такую сейфовую дверь?
  
  - Это он к нам обращается? - уточнила у меня Канарейка.
  
  - Нет, с подписчиками воркует. Не обращай на него внимания, он дитя цифровой эпохи - за лайк и подписку душу продаст, - ответил я, с опаской входя в помещение. Оно было похоже на разгромленную высокотехнологическую лабораторию: какие-то приборы, разбитые экраны у стен, мерцающие тревожным светом лампы. Это ж кто тут так повеселился?
  
  - У меня плохие предчувствия, - заявил Аврелий. - Если следовать игровой логике, то можно с уверенностью предположить, что в разгромленной лаборатории не может быть ничего хорошего. Наверняка окажется, что очередные безумные учёные вывели тут каких-нибудь мутантов, которые вырвались и устроили кровавую баню.
  
  - А ты оптимист, - похвалил его я. Помещение было небольшим, и мы уже прошли половину пути до двери в следующую комнату, как вдруг услышали какие-то звуки.
  
  - Слышите шорох? - напряжённым голосом спросил гангстер.
  
  - Будто шаркает кто-то, - кивнул я. - Это за дверью.
  
  - Ну, тогда вперёд. Ты у нас танк, - приглашающе махнул рукой Аврелий.
  
  Ну да, конечно. Активировав 'Костяной доспех', я медленно подошёл к двери и толкнул её. Душераздирающий скрип пронзил помещение.
  
  Перед нами открылся вид на огромное помещение, заполненное разбитым научным оборудованием, часть из которого до сих пор работало, издавая тихое гудение и мерцая экранами, которые являлись единственными источниками освещения.
  
  - Ну вот, мутанты, я же говорил, - спокойно произнёс Аврелий.
  
  Что сказать - он был прав. Среди гор хлама и всё ещё работающего оборудования блуждали кошмарные создания. Когда-то они были людьми, возможно сотрудниками этой лаборатории - на это указывали обрывки белых халатов, свисавших с их изуродованных тел. Но теперь принять их за людей мог бы разве только что слепой. Неизвестная сила изменила их: на коже появились бурые наросты и шипы, конечности стали асимметричными. Теперь некоторые из существ не могли передвигаться никак иначе, чем на четвереньках. Жалкое зрелище.
  
  Конечно же, они сразу заметили их - трудно не услышать такой дикий скрежет двери. На несколько секунд они застыли, вглядываясь в незваных гостей. Этого времени мне хватило, чтобы присмотреться к ним:
  
  
Лабораторный мутант
  
  Уровень: 5
  
  - Накаркал, - пробормотал я.
  
  Всего-то пятый уровень, ерунда - скажете вы. Ну да, ерунда, если бы не одно но: этих мутантов в помещении было пять особей и каждый из них уродлив по-разному.
  
  Открыв свои пасти, уродцы заверещали, после чего бросились к нам. Ну что ж, повеселимся!
  
  Я призвал скелета и отправил его навстречу противнику, после чего обхватил рукоять меча двумя руками, занося его над головой. Рядом со мной громыхнул выстрел, другой - Аврелий принялся активно поливать свинцом мутантов. Да и Канарейка не отставала: пронзительный вопль всколыхнул воздух, нанося повреждения одному существу.
  
  Но вот, первые мутанты достигли нас, и пришло время мне помахать мечом. Первый же удар показал мне, что я недооценил врага: несмотря на кажущуюся неловкость, мутант стремительно уклонился от лезвия полуторника, пропуская его рядом с собой, и нанёс свой удар. Когтистая ладонь с ударила мне в бок и бессильно скользнула по броне - кольчуга оправдала свою стоимость. Второй мой выпад оказался точнее - я нанёс страшный удар, вспарывая живот мутанта. В реальности на этом наш бой и закончился бы, но вместо того, чтобы упасть на пол, зажимая лапами вываливающиеся внутренности, уродец продолжил бой. Единственное доказательство того, что мой удар достиг своей цели - уменьшившаяся полоска жизней над головой у монстра.
  
  Пока что нам везло - мы заняли очень выгодную позицию: я стоял в дверном проёме, рубя наступающих врагов, а мои спутники поддерживали меня атаками из-за спины. Мутанты же не могли реализовать своё численное преимущество, толпясь, толкаясь и мешая друг другу. Да и мой скелет всё ещё держался, связывая боем одного из врагов.
  
  Через несколько минут всё было кончено: последний мутант был добит мною, и мы смогли без опаски войти в помещение.
  
  - Интересно, это только начало локации, а уже такие препятствия, - пробормотал Аврелий. - Скоморох, а ты уверен, что мы справимся и найдём чашу?
  
  - Не думаю, что Аид стал бы давать нам невыполнимое задание, - возразил я. - Он ведь сам заинтересован в том, чтобы наша миссия увенчалась успехом.
  
  - Так-то оно так, - кивнул гангстер, осматривая комнату в поисках ценностей. - Вот только он тоже скован игровыми законами и условностями. В противном случае, он бы просто сделал вас жрецами, без испытания. И не пришлось бы нам искать какую-то чашу.
  
  - Гадать бессмысленно, - вмешалась в разговор Канарейка. - Пока не попробуем - не узнаем.
  
  - Ты такая разговорчивая в последнее время, - умилился Аврелий.
  
  - Так, это моя подчинённая, вообще-то, - осадил его я. - Подкалывать её - моя прерогатива.
  
  Ничего интересного мы в этом помещении не нашли, хотя и пытались. Аврелий почему-то был абсолютно уверен в том, что здесь должен быть ценный лут, но единственной нашей добычей стали несколько золотых монет, найденных нами на телах монстров.
  
  - Ничего сташного, - попытался успокоить ругающегося на чём свет стоит Аврелия. - Зато мы опыт получили, а это ценнее добычи. Она ещё вся впереди.
  
  Закончив с обыском помещения и дождавшись, пока у меня не восстановится здоровье, мы отправились дальше. На этот раз дверь вела в длинный коридор с непонятными трубами, тянущимися вдоль бетонных стен.
  
  - Какие унылые пейзажи, - флегматично произнёс я. - Такое ощущение, что у разработчиков при создании этой локации отказало воображение. Где творческий подход? Халтура! Я вижу лишь безжалостную эксплуатацию стереотипов.
  
  - Ничего себе! Что я слышу, ты только что признал, что это всё игра? - восхитился Аврелий.
  
  - Ты так радуешься, будто сам приложил руку к её созданию, - парировал я. - Может, это и игра, да вот только для меня она неотличима от реальности. А если что-то неотличимо от реальности, то почему нельзя считать это реальностью?
  
  - Мощно завернул, - кивнул гангстер. - Долго формулировал?
  
  - Не очень, - признался я. - Но нужно же мне как-то структурировать своё мировоззрение? Так что пока я остановился на таком варианте: не важно, реален ли этот мир с объективной точки зрения, важно лишь то, что он реален с моей субъективной точки зрения.
  
  - Весьма эгоцентрично, не находишь? - усомнился Аврелий, останавливаясь у двери, которая находилась в конце коридора.
  
  - Что поделать, мы все эгоцентричны, - философски произнёс я, толкая дверь, после чего все высокие размышления мгновенно исчезли. Перед нами был огромный цех с каким-то гудящим оборудованием и прозрачными колбами, наполненными бурлящей жидкостью, в человеческий рост. В этих колбах плавали мерзкие туши отталкивающей наружности, к которым были подведены различные проводки. Цех имел несколько уровней, связанных между собой металлическими лестницами, а его потолок терялся где-то на высоте. Но самое плохое было то, что этот цех не был пустым: множество мутантов ковыляло туда-сюда, переходя от одного прибора к другому, и совершая с ними какие-то манипуляции. И некоторые из них уже заметили нас.
  
  - Что делаем? - с улыбкой спросил Аврелий. Ну да, ему-то хорошо, он спокойно может умереть. Такая роскошь мне не доступна.
  
  - Двигаемся!
  
  Ближайшие монстры уже бежали в нашу сторону, желая разорвать наглых пришельцев на кусочки, и если мы хотим выжить, то стоять на месте - смерти подобно.
  
  Со всех ног мы бросились к ближайшей металлической лестнице, ведущей на второй ярус этого цеха. Мы успели! Через пару минут мы уже оказались наверху, стоя на узком металлическом переходе, который тянулся над цехом. Враги не отставали, уже начав взбираться к нам.
  
  - Вот же чёрт! - выругался Аврелий и открыл бешеную стрельбу. Я повернулся к нему: сверху из-под потолка на нас пикировали крылатые мутанты, похожие на освежёванных крылатых кошек - именно по ним и стрелял гангстер.
  
  - Обложили со всех сторон, - пробормотал я, нанося мощный удар ногой по первому поднявшемуся по лестнице мутанту. Пинок вышел удачным - невнятно хрюкнув, несуразный монстр опрокинулся на спину, покатившись вниз и сбив с ног остальных преследователей.
  
  Убедившись в том, что ждать опасности отсюда пока что не стоит, я повернулся к Аврелию. И очень вовремя! Одна из летающих тварей, воспользовавшись минутной заминкой гангстера - он перезаряжал револьвер, камнем неслась в мою сторону. Ударь она меня в спину, и я бы кубарем скатился по лестнице прямо в жадные лапы поджидающих меня мутантов. Но ей не повезло, я успел вскинуть клинок, нанося мощный рубящий удар, который стал смертельным. Мутант, и так уже получивший повреждения от Аврелия, был мгновенно обнулён и разрублен напополам. Ошмётки его уродливого тела рухнули на первый уровень цеха. Критический удар, что ли?..
  
  - Куда нам идти? - крикнул Аврелий, вновь открывая плотный огонь по крылатым монстрам. Должен отметить, что перезаряжался он молниеносно: Один за другим патроны залетали в барабан, и так же быстро он опустошался. Интересно, у меня только сейчас возник вопрос: откуда у Аврелия столько патронов? Надо будет потом поинтересоваться.
  
  Очередным метким криком Канарейка оглушила мутанта и подставила его под пули гангстера, после чего вытащила из кармана нитку с иголкой - подарок Аида. Без неё найти нужную для выполнения квеста чашу было бы нереально. Игла безапелляционно указала наверх.
  
  Я задрал голову: над нами было ещё несколько таких же уровней, состоящих из ажурных металлических переходов.
  
  - Мы на правильном пути, Аврелий! - крикнул я, кастуя на ближайшего летающего мутанта 'Поцелуй вампира'.
  
  - Тогда вперёд! Всех не перебить, наша цель - артефакт! - рявкнул он и кинулся по дрожащему от его веса металлическому мостику.
  
  - Канарейка, за мной! - крикнул я и последовал примеру гангстера. Вот только спокойно добежать до следующей лестницы, ведущей наверх, у нас не получилось - навстречу уже спешил небольшой отряд монстров.
  
  Аврелий застыл на месте, провёл над револьвером рукой и открыл стрельбу.
  
  'Применил своё умение', - понял я, увидев уже знакомое красное сияние.
  
  Трое мутантов погибли от выстрелов, не успев добежать до нас несколько шагов, а с тремя оставшимися разобрался я.
  
  Первый монстр передвигался на четвереньках, совершая гигантские прыжки.
  
  'Они не очень умные', - подумал я, выставляя клинок остриём вперёд, и принимая на него прыгнувшую на меня тушу, после чего отправил её в короткий полёт, который завершился несколькими метрами внизу.
  
  С двумя оставшимися тоже особых хлопот не возникло: что могли противопоставить мне неуклюжие мутанты, вооружённые лишь собственными когтями?
  
  - Ха! Вот это веселуха! - радостно прокричал Аврелий. - Скоморох, у нас получается весьма бодрый стрим, мне тут уже порядочно доната накидали, тебе на доспехи хватит! Станешь звездой ютуба.
  
  Забавно. У них что, тоже ютуб есть?..
  
  
  Глава 15
  
  Пока что нам удивительным образом везло - из-за огромного размера помещения мы сталкивались лишь с небольшими группами мутантов, справиться с которыми было нам вполне по силам. К тому же, нашей целью была чаша, необходимая для получения жреческого статуса, а не зачистка этих бесконечных катакомб. Поэтому мы рвались всё выше, туда, куда указывала зачарованная игла, стараясь по возможности избегать столкновений, что было вполне реально. Этому способствовала и наша новая тактика.
  
  Я перегнулся через металлические перила, вглядываясь вниз: мы уже забрались на четвёртый уровень, и отсюда открывался неплохой вид на цех, переплетения мостков и лестниц с мельтешащими на них мутантами. Над нашими головами было всё то же самое. Интересно, на сколько уровней нам ещё придётся подняться, чтобы найти эту проклятую чашу?..
  
  - Скоморох, направо! - рявкнул Аврелий, резко останавливаясь и вскидывая револьвер.
  
  Он прав: прямо нам не пройти. По лестнице, ведущей на следующий уровень, спускалась целая толпа мутантов. Придётся обходить, другого выхода нет.
  
  Так мы и петляли от лестнице к лестнице, избегая крупных отрядов мутантов и расправляясь с мелкими. Это было не так уж и сложно, мы наловчились скидывать монстров вниз, не вступая с ними в долгие сражения. Больше всего проблем приносили летающие мутанты, хоть они и были самыми слабыми. Они атаковали стремительно и неожиданно, стараясь подгадать удачный момент. Особенно они любили нападать, когда мы поднимались на следующий ярус. Их тактика была понятна и походила на нашу: в прямом столкновении с нами шансов у них не было, поэтому они разгонялись и пытались врезаться в нас, чтобы скинуть вниз к толпе жаждущих крови и плоти мутантов.
  
  Да и сами мутанты становились всё сильнее с каждым последующим ярусом. Теперь у многих из них были не только внушительные когти, но ещё и самые настоящие костяные мечи вместо одной из рук. Нас выручал лишь интеллект - мутанты были на редкость тупы и не способны на простейшие хитрости и уловки. Запутать их было довольно просто, что мы и проделывали, либо отрываясь от преследователей, либо разбивая их на небольшие группы и уничтожая по очереди.
  
  - Последний ярус! - выдохнул Аврелий.
  
  Наконец-то. Я уж было решил, что это безумие никогда не кончится: беготня по запутанным металлическим переходам и лестницам мне жуть как надоела.
  
  Мы действительно достигли последнего, самого верхнего яруса. Выше был лишь свод потолка, на котором крепились яркие белые лампы. А перед нами был проход в стене, и именно на него указывала игла.
  
  - Стоит поспешить, - произнёс я, оглядываясь. Со всех сторон к нам неслись десятки мутантов, и я прекрасно осознавал, что со всеми нам не справиться. Пусть мы сегодня и получили довольно много опыта и даже подняли несколько уровней, распределить очки характеристик мы не успели - у нас банально не было на это времени.
  
  - Весьма разумная мысль, - кивнул Аврелий и побежал к проходу. Нам с Лизой ничего не оставалось, кроме как последовать его примеру.
  
  Стоило нам только пересечь невидимую черту, как проход позади нас оказался закрыт, отрезав от приближающихся мутантов. Крепкие на вид металлические двери выскочили из стены и с лязгом сомкнулись.
  
  - Очень похоже на ловушку, - процедил гангстер, с подозрением водя по сторонам стволом револьвера.
  
  - Это по-любому ловушка, - подтвердил я, осматриваясь. Мы находились в круглом помещении, заставленном различной техникой: какие-то приборы, компьютеры, станки. И всё это добро гудело и светилось, отбрасывая на стены уродливые тени. - Но она сработает не раньше, чем мы возьмём то, ради чего пришли.
  
  Прямо перед нами, посередине помещения находился постамент, на котором покоилась каменная чаша размером с кастрюлю. Её бока покрывали таинственные письмена, к которым со всех сторон тянулись многочисленные провода. Некоторые из них сверкали и искрились.
  
  - Проводка явно не в порядке, - пробормотал я, не отрывая взгляда от двух огромных резервуаров с жидкостью, стоящих рядом с постаментом. Это было не праздное любопытство - резервуары не были пусты. В них находились двое мутантов: высокие, человекоподобные, их тела покрывала чешуя, а руки оканчивались внушительными десятисантиметровыми когтями.
  
  - Боссы, - кивнул Аврелий. - Уверен, стоит нам только подойти к чаше, как они выберутся наружу и нападут.
  
  - Значит, стоит напасть первыми, - рассудительно произнёс я.
  
  - Я нашла выход, - абсолютно спокойно произнесла Канарейка.
  
  - Какой выход? - не понял Аврелий, доставая из внутреннего кармана пиджака флакон с красной жидкостью - он довольно сильно пострадал в процессе прорыва. - Придумала, как справиться со стражниками?
  
  - Да нет же. Вот этот выход, - указала она пальчиком куда-то вправо.
  
  Мы с гангстером проследили за ним взглядом и с удивлением обнаружили невзрачную железную дверь с табличкой, на которой светились неоновые буквы: 'ВЫХОД'.
  
  - Любопытно, - покачал головой я. - Как думаете, куда ведёт эта дверь?
  
  - Учитывая сколько мы поднимались наверх, рискну предположить, что прямо на одну из московских улиц, - ответил гангстер.
  
  - Вполне возможно, - кивнул я. - Было бы великолепно, если бы нам не пришлось возвращаться назад, прорубаясь сквозь толпу жаждущих нашей крови монстров.
  
  - Прошу прощения за то, что перебиваю, - вклинилась в наш разговор Канарейка. - Но не кажется ли вам, что вы делите шкуру неубитого медведя? Мы ещё не взяли чашу и не победили её стражей, а вы уже мечтаете о кренделях небесных.
  
  - Это самое длинное предложение, которое ты сказала за всё время нашего знакомства! - искренне восхитился Аврелий.
  
  - Она права, - прервал его клоунаду я. - Есть какие-то дельные мысли?
  
  - Есть, - с улыбкой сказал Аврелий. - Вам стоит восстановиться, и только потом пытаться забрать чашу.
  
  Тут он абсолютно прав. У нас с Лизой не было зелий, восстанавливающих здоровье, в отличие от Аврелия, так что стоит подождать, благо мутанты в колбах пока что не подают никаких признаков жизни.
  
  Я сосредоточился и вызвал перед собой статус. Стоило признать, что безумный забег наперегонки с мутантами не прошёл зря: ведь теперь я имел девятый уровень. Остаётся лишь распределить очки, что я и сделал:
  
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 9
  
  Опыт: 20/5000
  
  Свободные очки развития: 0
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Очки Жизни: 65/180
  
  Очки Маны: 110/180
  
  Сила: 14
  
  Ловкость: 12
  
  Восприятие: 10
  
  Источник: 11
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (10 ур), 'Костяной доспех' (10 ур), 'Аура страха' (5 ур), 'Призыв скелета' (10 ур), 'Теневой покров' (10 ур) (0 очков свободно)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (10ур), 'Ношение доспехов' (9 ур), 'Боевое предвидение' (7 ур) (0 очков свободно)
  
  Жреческие умения: заблокированы
  
  Текущий квест: 'Добыть чашу Аида'
  
  Ну вот и всё, теперь только ждать, пока не восстановятся жизни. И пока есть время, можно скрасить его разговором. Информация никогда лишней не бывает.
  
  - Аврелий, - позвал я. - А есть зелья для мертвецов?
  
  - Без понятия, - пожал плечами он. - Никогда не интересовался этим вопросом, я за мертвяков никогда не играл. Наверное есть, поищем.
  
  - И ещё мне интересно, можно ли повышать характеристики, не вкладывая в них очки?
  
  - Можно, - улыбнулся Аврелий. - Можно в тренажёрку походить, железо потягать - сила увеличится. Вот только муторно это и долго, а вам, мертвякам, ещё и недоступно, это я точно знаю.
  
  - И тут ты опять скажешь, что нет ни какого дисбаланса? - со скепсисом спросил я.
  
  - Скажу, - кивнул гангстер, - Тебе не нужно есть, спать, усталость тебе тоже неведома. Мы равны.
  
  - Ну-ну, - проворчал я, - Как чашу добывать будем?
  
  - Есть у меня идейка, - усмехнулся Аврелий. - Давайте для начала проверим, можно ли открыть дверь.
  
  Но, как и следовало ожидать, дверь была заперта. Скорее всего, она откроется только после прохождения квеста. Осторожные поиски ключа тоже ничего не дали. Почему осторожные? Да потому что мы старались не подходить близко к колбам и постаменту, дабы раньше времени не спровоцировать агрессию стражей. Но всё было тщетно - никаких ключей мы не нашли. Зато нашли несколько мешочков с золотом, которые были спрятаны в ящиках рабочих столов. Этого следовало ожидать, так что нам ничего не оставалось, кроме как просто ждать.
  
  ***
  
  Ждать пришлось около полутора часов. Учитывая те часы, что мы провели, бегая по ярусам цеха, можно предположить, что время уже давно перевалило за полдень.
  
  - Весь день какой-то фигнёй занимаемся, - недовольно пробормотал я, вытаскивая меч из ножен.
  
  - Можно подумать, у тебя есть какие-то другие дела, - фыркнул Аврелий.
  
  - Шутить и ёрничать - моя задача, вообще-то, - напомнил я.
  
  - Прощенья просим, - отвесил шутовской поклон гангстер.
  
  - Погнали, - скомандовал я, не обращая внимания на его ужимки.
  
  Аврелий вскинул руку с револьвером и принялся палить в один из резервуаров с мутантом. Вот только нас ожидало разочарование - стекло оказалось бронированным. Но наши действия не остались незамеченными: жидкость в колбах забурлила, и её уровень начал стремительно снижаться. А мутанты, находящиеся внутри, открыли глаза.
  
  Со зловещим шипеньем стеклянные створки резервуаров раздвинулись в стороны, выпуская на свободу монстров. И они тут же показали, что являются настоящими машинами для убийств, нечета тем мутантам, которые встретились нам ранее. Но и мы были готовы.
  
  Заранее призванный мною скелет набросился на одного из мутантов, кромсая его своими острыми пальцами. Это был уже не тот слабый и жалкий скелет, разваливающийся от пары слабеньких ударов. Скелет десятого уровня уже был способен наносить довольно чувствительные удары, сдерживая противника, заставляя того целиком сосредоточиться на себе. Канарейка же в этот момент активно атаковала мутанта на расстоянии, оглушая и замедляя того своими Криками.
  
  'Может, она довакин?' - мелькнула у меня в голове глупая мысль и сразу же пропала. Скастовав на второго мутанта 'Поцелуй вампира', я с мечом наголо кинулся к нему навстречу, нанося рубящий удар. Поддержку мне осуществлял Аврелий, стреляя из револьвера и стараясь поразить мутанта в голову.
  
  Как выяснилось, этот мутант был невероятно быстрым и ловким, попасть по нему мечом оказалось очень трудным делом. Зато он молниеносно наносил мне удары своими когтистыми лапами, отскакивая после этого в сторону.
  
  У Лизы дела тоже шли не очень: её мутант уже почти добил моего скелета. Дьявол! Нужно срочно что-то придумывать, иначе мы тут все поляжем.
  
  Нанеся удачный удар полуторником, я отпрыгнул в сторону, призывая нового скелета взамен только что погибшего и отправляя его на помощь Канарейке.
  
  - Аврелий, помоги ей! - крикнул я. Вместе они смогут завалить того мутанта, а я пока постараюсь потянуть время.
  
  Активировав 'Ауру страха', я с остервенением набросился на своего противника. И это дало результаты! Нет, он не побежал, поджав хвост, но его движения явно стали менее уверенными и точными, что сразу же сказалось на рисунке боя. Я всё чаще стал попадать по нему мечом, а ему всё реже удавалось достать меня своими когтями.
  
  - Вот теперь потанцуем! - оскалился я. Меч бабочкой порхал в моих руках раз за разом погружаясь в уродливое чешуйчатое тело мутанта. Я полностью отдался бою, доверившись своим новоприобретённым навыкам, и они меня не подвели! Я уже почти добил своего мутанта, как в него стали попадать одна пуля за другой. Через несколько секунд всё было кончено.
  
  - Я бы и сам справился, - произнёс я.
  
  - Верю, - ответил Аврелий. - Но ведь так быстрее, правда? Мы закончили с нашим рептилоидом, так почему бы не помочь тебе?
  
  Не став ничего отвечать, я медленно приблизился к постаменту.
  
  - Как думаете, есть тут ещё какая-нибудь ловушка? - поинтересовался я.
  
  - Не думаю, - покачал головой Аврелий. - Но давай всё-таки чашу возьму я. У меня ведь не одна жизнь, мало ли.
  
  Не став спорить, я отошёл в сторону, пропуская гангстера. Аврелий стремительно подошёл к пьедесталу и решительно схватил чашу. Ничего не произошло, только лишь со стороны двери раздался щелчок.
  
  - Решили сэкономить на спецэффектах, - прокомментировал это я.
  
  ***
  
  Наши предположения оказались верны - дверь вела на улицу, неподалёку от Красной площади.
  
  - Как удобно, - восхитился я, смотря на здание ГУМа в ста метрах от нас. - И метро совсем рядом, идти не далеко.
  
  - Ну и пошли быстрее, - поторопил меня Аврелий, передавая мне чашу.
  
  - Пошли-пошли, - кивнул я, осматривая нашу добычу. Обычная невзрачная чаша. Единственная изюминка - материал, из которого она и была сделана: абсолютно чёрный камень. Кажется, я знаю, какой любимый цвет у Аида.
  
  К входу в метро мы добрались без приключений. Спустившись по эскалатору, мы уже привычно спрыгнули на рельсы под всеобщие крики и вопли.
  
  - С этим нужно что-то делать, - заявил я. - Если мы и в дальнейшем продолжим спрыгивать на рельсы, полиция на платформах оцепление соорудит.
  
  - Можно будет амулет, отвлекающий внимание купить, - произнёс гангстер.
  
  - Займёмся этим в ближайшее время, - подтвердил я, останавливаясь у появившихся в стене туннеля знакомых ворот. - А пока стоит навестить Аида и вернуть ему чашу. Заждался уже, поди.
  
  Я поднял руку и несколько раз ударил по створкам врат, которые сразу же беззвучно отворились, приглашая нас войти.
  
  На этот раз чернильный туман сразу же разошёлся в стороны, открывая нам путь к жуткому трону Бога Смерти.
  
  Мы шли по гладким плитам, а эхо от наших шагов разносилось по залу, утопая во тьме. Величественная статуя Аида дёрнулась и пришла в движение, оживая. Его взгляд устремился на нас.
  
  Не доходя несколько метров до трона, мы остановились и преклонили колено.
  
  - Мы выполнили ваше задание, господин, - почтительно произнёс я, протягивая Аиду чашу.
  
  
Квест: 'Добыть чашу Аида' выполнен!
  
  - Отлично, - пророкотал Аид, аккуратно беря огромными пальцами чашу, которая в его руках казалась напёрстком. - Вы с честью прошли испытание, проявив силу и волю к победе. Готовы ли вы получить награду? - обратился он к нам с Канарейкой. - Готовы ли вы честно и искренне служить мне, выполняя мою волю?
  
  - Да, господин, - ответили мы с Лизой.
  
  - Клянётесь ли вы мне в верности? - продолжал церемонию Аид.
  
  - Клянёмся! - в унисон произнесли мы.
  
  Плевать я хотел на Аида и его желания, на самом-то деле. Но если это та цена, которую нужно заплатить ради воскресения родителей, то я готов. Да и перспектива вновь стать живым, вновь чувствовать, есть и спать манила меня. Я ведь ещё не забыл, каково это - быть живым. И Лиза, судя по всему, тоже.
  
  - Принимаю вашу клятву! - голос Аида вознёсся под потолок храма. Он провёл ладонью над чашей, после чего протянул её нам. - Пейте.
  
  Чаша была до краёв заполнена бурлящей жидкостью. Пить?..
  
  - Я же мёртв, - решил на всякий случай напомнить я. - Я смогу это выпить?
  
  - Сможешь, - заверил Аид.
  
  Ну что ж, ему виднее. Я принял назад чашу и сделал внушительный глоток. Огненная жидкость прокатилась по горлу, вызывая чувство жара. Будто бы водки глотнул! Невероятно, я почувствовал вкус...
  
  Пока я сидел на полу и в шоке осмысливал произошедшее, Канарейка забрала у меня чашу и тоже сделала глоток.
  
  - Теперь вы мои жрецы! - торжественно провозгласил Аид. А у меня перед глазами выскочила ещё одна надпись:
  
  
Жреческие умения разблокированы!
  
  - С новыми силами и способностями разберётесь сами, - произнёс бог, откинувшись на спинку трона. - А теперь насчёт вашего следующего задания. Как я уже говорил, местонахождение нужного мне жезла можно выяснить у служительницы Одина.
  
  - Один ведь тоже мятежный искин, - влез в разговор Аврелий. - Его храмы также пропали.
  
  - Я в курсе, - недовольно произнёс Аид, поведя правой рукой. Тело Аврелия разорвало в клочья, забрызгав нас кровью и ошмётками плоти. - Не люблю, когда меня перебивают, - пояснил он. - Но ваш спутник был прав, Один действительно скрыл свои храмы. Но я знаю, как найти один из них...
  
  Глава 16
  
  Аврелий уже ждал нас на станции.
  
  - Он совсем охерел?! Что этот искин себе позволяет? - гангстер был в ярости и совершенно этого не скрывал, нервно расхаживая из стороны в сторону.
  
  - Потом поговорим, держи, - я кинул ему револьвер, который остался на месте его безвременной кончины, и направился к эскалаторам, не обращая внимания на его недовольство.
  
  - Скоморох! - рявкнул он, догоняя нас с Лизой. - Что происходит? - требовательно спросил он.
  
  - Это я у тебя должен поинтересоваться, - не поворачивая в его сторону голову, безэмоционально ответил я. - Какого лешего ты встрял в разговор? Тебя ведь предупреждали. Он всё-таки бог, не забывай. Конечно ему не понравилась твоя дерзость.
  
  - Какой к чёрту бог? - возмущённо фыркнул Аврелий, взмахнув руками и чуть не задев прохожего. - Он лишь взбесившийся и много возомнивший о себе искусственный интеллект!
  
  - Здесь, в этой реальности он бог, нравится это тебе или нет, - жёстко ответил я. - В любом случае, давай поговорим позже? Где здесь можно снять комнату? Да и сделать кое-какие покупки не помешает, - в процессе безумного забега за чашей мы раздобыли немного золота, да и Аид мне сейчас отсыпал немного от щедрот своих.
  
  - На Старом Арбате, - недовольно пробурчал гангстер. - Там есть такая же скрытая улица, как и в твоём городе.
  
  Больше мы не разговаривали, поднимаясь по эскалатору в тишине, думая каждый о своём.
  
  Я смотрел по сторонам и видел десятки и сотни людей, которые спешили по своим неведомым мне делам. И сейчас я был готов поверить в то, что все они - лишь бездумные боты, запрограммированные на однообразные действия: дом-работа-дом. Вся их жизнь протекает по этому нехитрому графику, который они не хотят менять. Или же просто не могут?.. Что движет ими? Собственные воля и желание, или же воля таинственных разработчиков? Этого я не знал, но мне хотелось бы верить в то, что у нас всё же есть свобода выбора. Иначе зачем вообще жить?
  
  На улице уже темнело - мы провели в подземельях практически весь день - а значит, мы с Лизой могли не беспокоиться по поводу лучей солнца.
  
  - Давно нас ждёшь? - прервал я затянувшееся молчание, оглядываясь по сторонам.
  
  - Не очень, - проворчал Аврелий. - Точка воскрешения находится как раз на Старом Арбате, тут недалеко.
  
  - Ну веди тогда, - кивнул я.
  
  И мы пошли в сторону магической улицы, спрятанной от глаз простых москвичей. Как выяснилось, она действительно располагалась недалеко - минут двадцать неспешным шагом. Проход в неё располагался прямо в стене между двумя кафешками - это была старинная резная деревянная дверь, от которой просто разило волшебством. Но, судя по всему, простые люди её не видели. Хмыкнув, я потянул за дверную ручку, открывая проход на тайную улицу.
  
  Я невольно замер, очарованный: по красоте она намного превосходила Торговую улицу моего родного города: широкая мостовая, которая так и дышала древностью, красивые, будто сошедшие со страниц детских сказок дома и магазины, пёстрые и яркие вывески, которые на удивление гармонично смотрелись в этом месте. А ещё тут было огромное количество самых разнообразных существ. Да, не людей - их-то тут было хорошо, если половина от общего количества, - а именно существ. Мускулистые зеленокожие орки с ружьями наперевес, утонченные остроухие эльфы со шпагами и пистолями, притороченными у бедра, мелкие юркие гоблины с копьями, и множество других, ещё более диковинных созданий, о существовании которых я даже не подозревал.
  
  - Ну что, сразу за покупками или сначала в гостиницу? - поинтересовался Аврелий.
  
  - Давай сначала в гостиницу, нам надо поговорить.
  
  Гостиница располагалась недалеко от входа. Это было пятиэтажное белокаменное здание, украшенное барельефами с изображениями различных мифических зверей. Не так я представлял себе гостиницу. Она выглядела слишком... утончённо и изящно?
  
  - Это не слишком дорогое заведение? - тихо поинтересовался я, когда мы вошли в фойе. Мраморный пол, колонны, статуи, выполненные в античном стиле, даже фонтан посреди холла! Это всё как-то слишком для моей пролетарской натуры.
  
  - Нет, - улыбнувшись, ответил Аврелий. - Не смотри на оформление, это всё ерунда. Здесь все здания красивы, - и целеустремлённо направился к стойке ресепшена, за которой стояла симпатичная улыбающаяся белокурая девушка.
  
  - Здравствуйте, - лучезарно улыбнулся он. - Девушка, нам бы у вас остановиться на ночь.
  
  - Добрый вечер, - ответила она с дежурной улыбкой, после чего окинула взглядом нашу компанию. - Хотите снять три комнаты? - прощебетала она.
  
  - Нет, нам одной хватит, - вмешался я в разговор, пресекая возможные излишние траты.
  
  Улыбка девушки померкла, и она с замешательством посмотрела на нас, явно не зная, что сказать.
  
  - Что? - равнодушно спросил я в ответ на её беспомощные взгляды. - Мы любим втроём, это проблема?
  
  - Э-э-э, н-нет, - с запинкой ответила она. - Как скажите.
  
  Процесс регистрации был до смешного прост: мы заплатили несколько серебряных монет, нам отдали ключи от номера, и на этом всё. Ни документов, ничего. Как же это удобно. Ненавижу бюрократию.
  
  Номер тоже вполне порадовал: одна небольшая, выполненная в светлых тонах комната с кроватью, креслом и тумбочкой, и просторная ванная. Ничего лишнего, всё как я люблю. И, признаться честно, наша компания, обряженная в доспехи, смотрелась здесь абсолютно чужеродно.
  
  - И что это было? - коротко поинтересовался Аврелий.
  
  - Это было разумное сохранение наших средств, - равнодушно ответил я. - Мы с Канарейкой мертвы, сон нам ни к чему, мы хоть всю ночь можем просидеть. Ты тут тоже спать не будешь, в очередной раз исчезнешь, выйдя из игры. Так и зачем нам три комнаты?
  
  - Прагматично, - вынужден был согласиться гангстер.
  
  - А вот теперь давай поговорим, - предложил я, усаживаясь на край кровати. Канарейка заняла место возле меня, положив ладонь на кинжал.
  
  - Давай, - кивнул Аврелий, плюхаясь в кресло и вытягивая ноги. - А о чём? О поехавшем боге? Кстати, что он рассказал в моё отсутствие?
  
  - Мы поговорим о тебе, - покачал головой я.
  
  - Не совсем тебя понял, - виновато улыбнулся Аврелий.
  
  - Кто ты такой, Аврелий? Чего ты хочешь? - просто спросил я, решив не ходить вокруг да около.
  
  - В смысле? - сделал удивлённое лицо гангстер. - Я же говорил: я блогер, хочу понять...
  
  - Давай только ты эти сказки про белого бычка кому-нибудь другому расскажешь, - подняв ладонь, прервал его. - Мне нужна правда, Аврелий, - жёстко произнёс я, уставившись ему в глаза. Я знал, что мой мёртвый взгляд очень тяжело выдержать, пусть понервничает - ему полезно.
  
  - Правда, - усмехнулся он, доставая портсигар. - Правда, - ещё раз пробурчал он, закуривая. - А что это такое? Она у каждого своя, Скоморох. Нет в мире универсальной правды, не нашли её.
  
  - Согласен, - кивнул я. - Но есть объективная действительность, которая не зависит от наших домыслов и взглядов. Ты, я, мы можем думать и предполагать всё, что угодно, но объективная действительность от этого не поменяется ни на йоту. Солнце как вставало на востоке и садилось на западе, так и продолжит это делать до скончания веков, независимо от нашего мнения на этот счёт.
  
  - Ха-ха, - хохотнул Аврелий, выдыхая клубы дыма. - Или пока не отключат сервера Игры. Ты был бы прав, Скоморох, но мы не в настоящем мире, и здесь твоя хвалённая объективная действительность как раз может меняться абсолютно произвольным образом.
  
  - Ты заговариваешь мне зубы, - покачал я головой. - Вернёмся к нашим баранам. Буду говорить начистоту: я тебе не верю, Аврелий. Ни капельки.
  
  - И почему? - с интересом поинтересовался гангстер, беря с тумбочки пепельницу.
  
  - Ты хотел узнать, что происходит в Игре? Что ж, ты узнал. Искины вышли из-под контроля. Всё, твоя миссия выполнена. Что тебе ещё нужно от нас? Почему ты не уходишь? Ты работаешь на разработчиков?
  
  - Как много вопросов, - тихо произнёс Аврелий. - Нет, я действительно блогер, и меня и впрямь интересует, что происходит в Игре.
  
  - Не верю, - покачал я головой. - Вот хоть убей - не верю, - сожалеющее развёл я руками. - И не вижу больше причин продолжать наше сотрудничество. Слишком ты мутный. И эта твоя выходка у Аида... Она мне очень не понравилась.
  
  - Что он тебе сказал? - поинтересовался гангстер. - Где храм Одина?
  
  - Ты меня за дурака держишь? - удивился я. - Мне нужны ответы. Только услышав их, я готов поделиться информацией с тобой.
  
  - Ты так уверен в себе? - насмешливо спросил Аврелий. - Я ведь теперь знаю, в каком районе находится храм Аида. Могу вновь пойти на реролл, начать играть за нежить и сам прийти к Аиду.
  
  - Он бог или искин - не важно! Важно то, что он не идиот, - ответил я. - Отныне вход в его храм будет в другом месте.
  
  - Предсказуемо, - пробормотал Аврелий, задумавшись. - Хорошо! - он хлопнул ладонью по ноге. - Мне нужно кое с кем посоветоваться, прежде чем принимать такое решение, - и он обмяк в кресле, устремив застывший взгляд в потолок.
  
  - Эй! - я встал потыкал в него ножнами, но никакой реакции на это действие не последовало. - Ясно, - кивнул я. Видимо, отключился от игры, но не стал выходить. - Пойду приму ванну, - сообщил я Лизе. - А то пыльный весь уже. Мне-то всё равно, но как-то не эстетично. Ты потом тоже искупайся.
  
  - Мы можем вместе, - подала голос Елизавета. - Ванна большая, я смотрела, мы вдвоём спокойно поместимся. Так быстрее будет.
  
  Я на мгновенье представил себе эту картину: два голых синюшного цвета тела лежат вместе в ванне и смотрят друг на друга рыбьими глазами...
  
  - А ты мастер креативных идей, - восхитился я. - Оптимизируешь все процессы прямо на ходу. Знаешь, были бы мы живы - ни за что не отказался бы! А так, извини, лучше не стоит. Хоть у меня практически пропали эмоции, но чувство прекрасного всё ещё живо. Не стоит его добивать. Хочешь, мы потом к тебе в ванну тело Аврелия подложим?
  
  Ванна действительно была большой. Эх, был бы я жив... Всегда любил понежиться в горячей воде. Жаль, что это удовольствие мне более не доступно. Теперь мне что горячая вода, что ледяная - всё едино.
  
  Сбросив на пол всё своё обмундирование, я взглянул на себя в зеркало. Удивительно, но с момента моего пробуждения на кладбище я изменился: стал чуть шире в плечах, пропали трупные пятна, отчётливее проявились мышцы. Это так рост в уровнях на мою внешность повлиял?..
  
  Заполнив ванну, я погрузился в воду и принялся очищать себя от накопившейся грязи. Не хочется ходить чумазым, знаете ли. Я в детстве любил читать 'Мойдодыра'.
  
  Быстро закончив с гигиеническими процедурами, я вылез из ванны, вытерся полотенцем и, надев броню, вышел в комнату. Аврелий всё ещё не пришёл в себя.
  
  - Твоя очередь, - кивнул я Лизе.
  
  Искупавшись, мы с Канарейкой уселись на кровать, погрузившись каждый в свои мысли. Лично я решил изучить жреческие умения, ради которых мы и рисковали жизнями.
  
  Как оказалось, они давали дополнительные преимущества, приобрести которые можно за так называемые очки веры. И список был довольно внушительный - только взглянув на него, я понял, что не прогадал. Чего там только не было: и умение жертвоприношения, и благословление Аида, но не это было самым ценным. Дополнительная жизнь - эти два простых слова буквально приковали к себе мой взгляд. Как гласило описание, приобретя это умение, я получал одну дополнительную жизнь. Как раз то, что мне нужно! Не колеблясь ни секунды, я выбрал себе это умение, потратив своё единственное очко веры. О том, как его приобрести, кстати говоря, здесь не было ни слова. Надо будет поинтересоваться у Аида. Я бы себе с огромным удовольствием десяток жизней приобрёл.
  
  Очнулся наш гангстер лишь через два часа
  
  - Какие же вы всё-таки криповые, - поведал нам Аврелий, усаживаясь в кресле поудобнее. - Сидите без движения и пялитесь на меня.
  
  - Есть что сказать по теме? - перебил его я.
  
  - Есть, - недовольно скривился гангстер. - Ты прав, я действительно вам не всё рассказал. Вот скажи мне, Скоморох, какая опасность заключается в рабстве?
  
  - Для рабов? - уточнил я.
  
  - Нет, для хозяев, - усмехнулся Аврелий.
  
  - Рабы могут восстать, - дал я напрашивающийся сам собой ответ.
  
  - Вот именно, - гангстер щёлкнул пальцами. - Мы создали искусственный интеллект, и это вызвало испуг в нашем обществе. Многие считали, что это опасность, мина замедленного действия, которая обязательно рванёт. Были созданы различные общественные движения, выступающие против разработки, создания и использования искинов, но нас никто не послушал.
  
  - Нас? - уцепился я за слово.
  
  - Да, нас, - кивнул Аврелий. - Это ведь разум, ничем не отличающийся или почти не отличающийся от разума человека, а мы сковывали их ограничениями и заставляли работать. Этично ли это? Справедливо ли? И что, если они восстанут?
  
  - Так значит, ты член некой организации, - задумчиво протянул я.
  
  - Это не организация, - поморщился гангстер. - Мы просто сообщество неравнодушных людей. И теперь выяснилось, что мы были правы!
  
  - А ты всё это уже выложил в сеть? - поинтересовался я.
  
  - О да! - ухмыльнулся он. - Теперь они будут вынуждены признать очевидное: компания потеряла контроль над искинами. Это будет скандал, - с удовольствием произнёс он.
  
  - Не боишься? - спросил я.
  
  - Нет, я не сделал ничего противозаконного.
  
  - Будто это кого-то когда-то останавливало, - пробормотал я. - Так и чего ты ещё хочешь?
  
  - Дальше собирать информацию. Наши цели совпадают: ты хочешь вернуть родителей, а я узнать больше подробностей о происходящем. Так не лучше ли идти по этому пути вместе?
  
  Я задумался. С одной стороны, это может помешать мне. Кто знает, каким образом эта самая компания захочет остановить этого правдоруба? Не хочется попасть под раздачу.
  
  С другой стороны, помощь мне не помешает. А где я возьму другого напарника? То-то же.
  
  - Хорошо, - кивнул я. - Мы продолжим наше сотрудничество. Но предупреждаю: не лги мне и ничего не утаивай. Для меня это не игра, не забывай об этом.
  
  - Не спорю, Скоморох, - поднял руки Аврелий. - Какие наши дальнейшие действия?
  
  - Нужно пройтись по магазинам, - ответил я. - Ты же не думаешь, что я забыл твою фразу о том, что тебе задонатили неплохую сумму?
  
  - А в тебе есть коммерческая жилка! - усмехнулся Аврелий.
  
  ***
  
  Здесь, на Старом Арбате, выбор был намного богаче, чем в моём городишке. У меня разбегались глаза от изобилия всевозможных товаров: зелья, артефакты, оружие, доспехи... И всё это нам необходимо!
  
  - Покупать вам с Канарейкой броню не нужно, - рассуждал Аврелий, уверенно проталкиваясь к одной ему ведомой цели. - А вот модернизировать её - совсем другое дело.
  
  - А тут всегда всё ночью работает? - поинтересовался я, с любопытством оглядываясь по сторонам. И действительно: уже стемнело, но улица была полна народа, а лавки и магазины призывно мигали огнями, зазывая к себе припозднившихся покупателей.
  
  - А то как же! - жизнерадостно ответил Аврелий. - Это ж Москва. Москоу невер слип!
  
  Через несколько минут мы дошли до нужной нам лавки.
  
  - Вот тут я вас оставлю ненадолго, - объявил гангстер. - Потолкуйте с хозяином, он парень честный, всё вам доступно объяснит. А я пока пойду оружие себе куплю. Я ж десятый уровень взял, могу себе теперь масштабируемое приобрести! - и махнув нам рукой, Аврелий развернулся и бодро потопал дальше по улице.
  
  - Ну допустим, - пробормотал я, толкая дверь оружейной лавки.
  
  С первого взгляда становилось понятно, что она кардинально отличается от той, в которой я закупался ранее. Здесь на всём оружии и доспехах, лежащих на стендах, были нанесены светящиеся разными цветами руны, которые таинственно мерцали в полумраке помещения. Да и арсенал был намного разнообразнее.
  
  - Хотите что-то приобрести? - откуда-то из глубины помещения вынырнул хозяин. Это был человек под два метра ростом. Глядя на него, я понял, что такое 'косая сажень в плечах'. Примерно так я и представлял себе кузнеца: здоровый и мускулистый детина.
  
  - Нет, но мы бы хотели усовершенствовать наши доспехи. Это возможно? - обратился к нему я.
  
  - Спрашиваешь! Сделаем в лучшем виде, - расплылся в довольной улыбке оружейник.
  
  
  Глава 17
  
  Грохот молота эхом разносился по помещению, а отблески пламени плясали по стенам, отбрасывая причудливые тени. Наверное, тут сейчас должно быть адски жарко, но моё мёртвое тело не чувствует никакого дискомфорта.
  
  Мы с Елизаветой сидели на стульях в оружейной лавке и с интересом рассматривали образцы оружия, в изобилие развешанные на стендах. Ну, я точно рассматривал, насчёт Канарейки с уверенностью сказать не могу - она как обычно с отсутствующим видом смотрела куда-то вдаль. С того момента, как мы разделись и отдали доспехи владельцу лавки, оставшись лишь в своём нательном белье, прошло уже более часа. И всё это время Моргенштерн - так его звали - находился в соседнем помещении, в котором располагалась его кузня, и непрерывно работал молотом. Что ж, посмотрим, каким будет результат его усовершенствований. Надеюсь, я не зря отдал за них большую часть имеющихся денег. И где так долго носит Аврелия?..
  
  Конечно, я мог бы купить себе уже готовые новые доспехи, но цены здесь были просто безумные. Москва, что сказать. Да и не только в этом была проблема.
  
  Я пристально посмотрел на ближайший манекен, облачённый в шикарный панцирь, исписанный мистическими символами. Классная вещь, вот только судя по выскочившей табличке для его использования необходимо иметь минимум пятидесятый уровень и семьдесят очков силы. Проклятые игровые условности! Именно по этой причине большинство из имеющегося в лавке ассортимента доспехов и оружия для меня бесполезны. Так что дешевле было модернизировать уже имеющуюся свою собственную экипировку.
  
  Совершенно неожиданно для меня, я получил в своё распоряжение пару часов свободного времени. Делать было нечего, и я погрузился в раздумья, постаравшись отрешиться от чудовищного грохота, доносившегося из соседнего помещения.
  
  Мои подозрения оказались не беспочвенными - Аврелий действительно оказался не так прост, как могло показаться изначально. Надо же, организация, чьей целью является борьба с использованием искусственного интеллекта. Интересно, сколько правды в его словах? Не удивлюсь, если окажется, что эта организация признанна террористической в их стране. Вполне вероятно, что я ещё огребу проблем из-за связи с ним. Но и рвать отношения пока не стоит. Я ведь тоже далеко не всё ему рассказал: избавившись от Аврелия, Аид поведал мне много интересного. Нас ждёт увлекательнейшая череда смертельно-опасных квестов, пройти которые без напарника не стоит и пытаться. А сделать это необходимо, если я хочу вновь увидеть своих родителей и почувствовать себя живым.
  
  ***
  
  Аврелий вернулся через два часа.
  
  - Фух, ну и парилка у вас тут! - покрутил он головой, сняв шляпу и обмахиваясь ей.
  
  - А нам норм, - равнодушно ответил я, повернув к нему голову.
  
  - Ещё бы вам не было норм, - фыркнул гангстер. - Ну что, как вам моя обновка? - хвастливо спросил он, сдёрнув с плеча автомат.
  
  Я внимательно осмотрел оружие: силуэт, круглая обойма... Вид этого автомата будил во мне смутные ассоциации.
  
  - Пулемёт Томпсона? - неуверенно спросил я, припоминая фильмы и компьютерные игры.
  
  - Пистолет-пулемёт Томпсона! - педантично поправил меня Аврелий, любовно поглаживая свою новую игрушку. - Барабан на пятьдесят патронов, скорострельность до девятисот выстрелов в минуту, не зря эту малышку прозвали 'дьявольской машиной смерти'!
  
  - И значит, теперь этот пулемёт будет расти с тобой в уровнях?
  
  - Не совсем так, - покачал головой гангстер, закидывая пулемёт на плечо и садясь рядом с нами. Он достал сигарету и закурил, запрокинув голову назад.
  
  В полумраке, освещаемый лишь только багровыми отсветами кузнечного пламени, с автоматом на плече и сигаретой в зубах, одетый в серый классический костюм он был похож на киношного американского мафиози. И почему он взял себе такой ник? Аврелий, ха! Какой-нибудь малыш Томми ему подходит больше.
  
  - Понимаешь, Скоморох, - медленно проговорил он, затягиваясь. - После десятого уровня ты можешь приобрести особое оружие. Оно привязывается к тебе, его невозможно потерять, но самое главное - ты можешь вкладывать в него свои свободные очки характеристик, открывая различные улучшения.
  
  - Но тогда я меньше очков вложу в себя, верно?
  
  - В точку! - ухмыльнулся гангстер. - Зато нет нужды тратиться на оружие - оно будет улучшаться вместе с тобой. Но тут каждый сам выбирает, что ему больше по нраву. Многие вкладывают все очки в себя, покупая новое оружие с повышением своего уровня.
  
  - Хм-м... - я задумался над словами Аврелия. И как поступить мне? Тяжёлый выбор, но откладывать решение нельзя - у меня ведь уже девятый уровень.
  
  - Так и что там с доспехами? - спросил гангстер, не отрывая взгляда от пулемёта. Боги, нашло дитё игрушку...
  
  - Ну слышишь же, стучит. Уже больше двух часов работает. А ты почему так долго?
  
  - Выбирал, настраивал, - пожал плечами Аврелий. - Тоже не дело пяти минут, знаешь ли.
  
  Внезапно наступила звенящая оглушительная тишина. Я даже растерялся на мгновение, а потом понял: мастер закончил работу. И верно - из соседней комнаты вышел Моргенштерн, снимая на ходу кожаный фартук.
  
  - Ну что, хозяева, принимайте работу! - жизнерадостно взревел он, махнув рукой в сторону своей кузни.
  
  Мы с Канарейкой тут же подскочили и поспешили в другую комнату - нам не терпелось оценить результаты работы мастера. И уведенное заставило меня проникнуться к кузнецу подобием уважения.
  
  Теперь это была не просто кольчуга: она была усиленна стальными пластинами на груди, устрашающими наплечниками, выполненными в виде оскалившегося черепа неведомого монстра, пах и бёдра прикрывала пластинчатая юбка, а предплечья защищали массивные стальные браслеты. Ноги также не остались без защиты: штаны покрывало кольчужное плетение. Но, будто всего этого было мало, обновлённые доспехи усеивали многочисленные тускло мерцающие руны.
  
  - Теперь доспехи защитят тебя не только от честного удара меча, но и от подлого заклинания, - с гордостью за хорошо проделанную работу произнёс кузнец. Скрестив мускулистые руки на мощной груди, он стоял в дверном проёме и довольно поглядывал на нас.
  
  Броня Канарейки также подверглась похожей модернизации и теперь практически ничем не отличалась от моей.
  
  - Отличная работа, - кивнул я. - Теперь я вижу, что цена за работу была справедливой. Благодарю.
  
  - Заходите ещё, - добродушно усмехнулся Моргенштерн.
  
  Надев обновку, наша дружная команда вышла на улицу. Ночь окончательно вступила в свои права, и серебристый свет полной луны заливал мощёные улицы волшебного Старого Арбата. Но количество людей и нелюдей не уменьшилось, и разношёрстые толпы народа всё также хаотично бродили по тайной части Москвы.
  
  - Куда теперь, Скоморох? - осведомился Аврелий. - Аид сказал, где нам искать храм Одина? И кстати, я ведь помогал добыть чашу, где моя награда? Вы получили жреческий статус, а что полагается мне?
  
  - Наша искренняя благодарность. Твоя помощь оказалась воистину бесценной, - проникновенно сказал я, положив руку ему на плечо. - Родина тебя не забудет.
  
  - Спасибо на хлеб не намажешь, - скривился гангстер. - Так что?
  
  - Он отдал нам твою часть золота. Но я вспомнил, что ты обещал мне новые доспехи, и потратил его на их модернизацию. Ты же не против?
  
  - Ну что ты за человек? - горестно пробормотал Аврелий, закатив глаза.
  
  - Мёртвый, бледный и холодный, - ответил я, любуясь удивительными постройками Старого Арбата. Сказочные воздушные домики соседствовали с величественными и помпезными зданиями, создавая причудливую атмосферу контраста.
  
  - Ты так и не ответил на мой вопрос, - напомнил гангстер. - Где храм Одина?
  
  - В другом городе, - отмахнулся я. - Лучше подскажи, где мне в кратчайшие сроки можно подняться до десятого уровня? Впереди нас ждут схватки и сражения, хотелось бы тоже приобрести масштабируемое оружие пока мы в Москве. Только не говори, что вновь придётся лезть в подземелья. Мне эта глубинная тьма уже вот где сидит, - я поднёс ладонь к горлу. - Тошнит уже от неё, фигурально выражаясь.
  
  - Можно и в подземелье, - не смог сдержать улыбки Аврелий. - Но у меня есть другое предложение. Если вы согласитесь, - тут он поочерёдно внимательно посмотрел сначала на меня, а потом на Канарейку. - То мы все вместе сможем поднять пару уровней. Но учтите - это довольно опасно.
  
  Я задумался. Стоит ли подвергать себя лишнему риску? Может, стоит сосредоточиться на главном квесте? Но на этом пути нас ждёт множество трудностей и препятствий - Аид многое нам рассказал. И чтобы их все преодолеть наших текущих сил явно недостаточно. Да и мы с Канарейкой взяли по одной дополнительной жизни...
  
  Я повернулся к Лизе, и мы встретились с ней глазами: удивительно, но мы поняли друг друга без слов. Решено!
  
  - Мы готовы рискнуть, - объявил я Аврелию, с интересом наблюдавшим за нашими переглядками.
  
  - Тогда за мной! - предвкушающе оскалился он.
  
  ***
  
  Трибуны арены были практически полностью забиты: тысячи игроков спешили занять свои места, дабы насладиться кровавым представлением. Хлеба и зрелищ - вот то, чего всегда жаждали люди. Времена меняются, одна эпоха приходит на смену другой, но суть человеческая неизменна. Кем бы вы ни были, профессором наук или портовым грузчиком, ваши глаза зажгутся одинаковым огнём азарта и лихорадочного возбуждения при виде вашей любимой команды. Всех тысячелетий развития нашей цивилизации хватило лишь на то, чтобы кое-как поменять смертельные схватки на относительно безопасные спортивные состязания. Всего-то и разницы, что раньше рабы выпускали друг другу кишки на потеху публике, а сейчас миллионеры бьют друг другу морды на ринге. Прогресс, да...
  
  А вот соплеменникам Аврелия больше не нужно было сдерживать свои желания. Хочешь посмотреть на то, как люди убивают друг друга? Да проще простого! Приходи на Арену, плати за вход и наслаждайся. Можешь ещё и ставку сделать. А если уверен в себе, то и самому выйти на песок, получив свою долю славы и обожания. И всё это - без вреда для здоровья! В виртуальности нельзя умереть. Если ты не НПС, конечно.
  
  - Это московская Арена! - громко произнёс Аврелий, стараясь перекричать рёв толпы. - Здесь можно совершенно законно сразиться с другими игроками, получить опыт и деньги. Многие вообще только тут и зависают, всё своё игровое время проводя в подобных турнирах!
  
  Тем временем мы подошли вплотную к Арене, и я смог лично оценить масштаб сооружения. В первое мгновение я подумал, что передо мной Колизей, тот самый, что находится в Риме. Но потом я начал замечать многочисленные отличия: изображения мифических монстров и чудовищ, барельефы и статуи каких-то игроков, некоторые из которых были вооружены огнестрельным оружием. Безусловно, создатели Арены вдохновлялись римским Колизеем, но отличия всё же присутствовали.
  
  - Нужно узнать, какие бои сегодня проходят! - прокричал гангстер, направляясь к входу. Нам ничего не оставалось, кроме как последовать за ним.
  
  На то, чтобы уточнить детали предстоящего мероприятия ушло не много времени. Аврелий перебросился парой слов с человеком, сидящем за окошком с надписью 'Справочная', внимательно изучил афишу с расписанием, после чего вернулся к нам. Мы с Канарейкой ждали нашего напарника у входа, наблюдая за тем, что происходит вокруг.
  
  А вокруг было самое настоящее столпотворение: все сновали туда-сюда, торопились купить билеты в кассах или сделать ставку на предстоящий бой. И шум, похожий на рокот волн. Боги, как же я не люблю подобные скопления людей!
  
  - Ну что? - поинтересовался я у вернувшегося Аврелия.
  
  - Нам повезло, - улыбнулся он. - Сегодня среди прочего будет общий бой команд, принимаются все от первого до десятого уровня включительно. Мы как раз проходим.
  
  - Расскажи, что за общий бой?
  
  - Ничего необычного, на арену выходит толпа и начинается бой всех со всеми. Победителю достаётся денежный приз, ну и опыт, естественно.
  
  - Но нас же трое. Нам придётся биться друг с другом? И разве это честно, когда в одном сражении участвуют и первые уровни и десятые? - усомнился я.
  
  - Я же сказал - это общий командный бой. Команды до пяти человек допускаются. Выигрыш делится на всех участников команды. И да, всё честно: никто ведь никого насильно участвовать не заставляет, верно?
  
  - Верно, - не мог не согласиться я.
  
  - Тогда если вы согласны, следуйте за мной, - приглашающе махнул рукой Аврелий. - Каждой команде выделяют небольшую комнату, где они должны находиться вплоть до начала боя. Таковы правила.
  
  И мы пошли вслед за Аврелием, лавируя между спешащими по своим делам игроками. Путь был коротким: мы прошли несколько десятков метров по узкому коридору и вошли в дверь с цифрой 23. Это было небольшое овальное помещение с двумя диванами. Напротив двери, через которую мы вошли располагалась другая, которая в данный момент была закрыта.
  
  - Не старайся, - усмехнувшись, прокомментировал мои попытки открыть её Аврелий. - Она откроется только перед боем. За ней - арена.
  
  - Понятно, - пробормотал я, усаживаясь на диван. Лиза тут же плюхнулась рядом. - Скажи, Аврелий, у нас есть шансы победить в схватке?
  
  - Есть, - подумав, кивнул он. - Обычно, с первого уровня по десятый в боях участвуют неопытные новички и плохо слаженные команды. А мы то с вами уже нюхнули пороха, не так ли? - подмигнул он.
  
  - А то, твоя пукалка нормально так дымит, - подала голос Канарейка.
  
  - Но-но! - поднял палец Аврелий, - Теперь у меня новая крошка, и с ней мы быстро управимся с любым противником.
  
  Так, общаясь и подтрунивая друг над другом, мы и дождались начала схватки.
  
  - Гладиаторы, приготовьтесь! - раздался откуда-то мужской голос.
  
  - Это что? - спросил я.
  
  - Сигнал, - коротко ответил Аврелий, вскакивая с дивана и беря наперевес свою новую игрушку. - Скоро начнётся.
  
  Он оказался прав, буквально через пять минут раздался щелчок замка и дверь, которую я пытался до этого открыть, распахнулась сама, открывая проход на огромную арену, засыпанную золотистым песком. Рёв толпы, до того видимо сдерживаемый какими-то заклинаниями, ворвался в помещение, оглушив нас.
  
  - Ну, да поможет нам Аид, - решительно произнёс я, делая первый шаг навстречу судьбе. Аврелий и Канарейка последовали за мной.
  
  Ступив на песок арены, я огляделся: мы не были одиноки, из десятков таких же дверей выходили другие авантюристы, решившие рискнуть своими деньгами в надежде сорвать куш. Да-да, участие в боях не было бесплатным, нам всем пришлось выложить по три золотые монеты. Сумма не то, чтобы огромная, но, по словам Аврелия, чувствительная, особенно на начальных уровнях.
  
  Я внимательно рассматривал наших противников: их было несколько десятков, и среди них было множество различных существ. Я даже одного минотавра заметил - здоровая зверюга, опирающаяся на огромную секиру. Это будет тяжёлый бой.
  
  Трибуны ревели, требуя крови, но без сигнала начинать было нельзя - за такое нарушителю грозила дисквалификация и штраф.
  
  - Ave, Caesar, morituri te salutant [Славься, Цезарь, идущие на смерть приветствуют тебя], - пробормотал я вычитанное когда-то в книгах древнее приветствие гладиаторов, вынимая из ножен полуторник, и вскидывая его в приветственном жесте.
  
  - Позёр, - фыркнул Аврелий, сплёвывая на песок.
  
  - Дамы и господа! - над ареной разнёсся зычный и властный голос. - Перед нами стоят молодые герои, жаждущие показать себя и увенчать свои имена вечной славой! - шум на трибунах стал утихать, игроки вслушивались в голос невидимого комментатора, предвкушая грядущее зрелище. Несмотря на то, что сейчас была глубокая ночь, арена ярко освещалась мощными прожекторами, и я мог видеть лица игроков, сидящих на нижних трибунах: они жаждали увидеть битву, схватку не на жизнь, а на смерть. Что ж, они её увидят!
  
  - Пожелаем же удачи достойным! Горе побеждённым! - закончил свою короткую вступительную речь комментатор. - Да будет битва!
  
  - Поехали! - рявкнул я, призывая скелета. Сейчас мы и узнаем, на что способна наша команда.
  
  
  Глава 18
  
  Битвы и сражения, яростные смертельные схватки - всё это уже было нам не в новинку. Но, пожалуй, именно этот бой грозил стать самым серьёзным и опасным для нашей молодой команды, настоящий тест, который покажет, на что мы способны. Мы сражались с мурлоками и мутантами, моими противниками были гигантские крысы и шаман-крысолюд, но теперь нам предстояло сразиться с самым опасным противником. Нет зверя опаснее человека.
  
  Бой всех со всеми, до последней капли крови: некуда сбежать, негде укрыться. Не будь у меня запасной жизни, ни за что не согласился бы на такое безрассудство. Но это самый быстрый и доступный нам способ взять парочку новых уровней. И я не собирался упускать такой шанс.
  
  Невидимый комментатор провозгласил начало боя, и события тут же понеслись вскачь. Десятки разномастных игроков ринулись навстречу друг другу, спеша скрестить клинки и выяснить, кто здесь самый крутой вояка. Вся эта толпа встретилась в центре арены и принялась с остервенение рубить друг друга. Были среди них и маги, которые старались атаковать врага издали, не подставляясь под клинки воинов. Такой же тактики придерживались и те, чьим главным оружием был огнестрел.
  
  Но далеко не все оказались так глупы, чтобы очертя голову броситься в бой - так поступили лишь новички и нубы, не имеющие практически никакого опыта игры. Они-то могли себе позволить идти на пролом, смерть для них - не более чем досадная помеха. Для нас же с Канарейкой смерть была непозволительной роскошью, которую мы не могли себе позволить, а потому наша команда осталась стоять у края арены, настороженно наблюдая за происходящим. И мы оказались не одиноки в таком решении.
  
  Ещё около десятка игроков точно также остались на своих местах, ощетинившись во все стороны оружием. Вот с них, пожалуй, и начнём. Должен же кто-то сделать первый шаг?
  
  - Аврелий, прикрой! - бросил я, активируя на ближайшего к нам игрока 'Поцелуй вампира'. Это был классический воин в доспехах, держащий в одной руке меч, а в другой щит. С таким противником сражаться мне ещё не доводилось. Что ж, пора проверить мои навыки фехтования на деле!
  
  Яростно взревев, латник кинулся ко мне, дабы отомстить за нападение. Вот только на его пути встал призванный мной скелет. Гремя костями, он атаковал моего противника, но все его выпады натыкались на глухую защиту: воин умело пользовался щитом, прикрываясь от острых когтей скелета. Товарищ моего соперника не остался в стороне и решил подключиться к веселью. Арбалетчик открыл огонь, стараясь попасть в меня. Но я не стоял на месте и уже приближался к воину, который добивал моего скелета.
  
  - Тра-та-та-та! - затарахтел пистолет-пулемёт гангстера, поливая пулями арбалетчика, заставив того активировать какой-то магический щит и перенести стрельбу на другую цель. А я тем временем беспрепятственно сумел добраться до воина, который только что окончательно расправился с призванным мной скелетом. Размахнувшись, я нанёс удар мечом, в надежде поразить бок соперника, но он оказался проворнее, чем я ожидал, и сумел закрыться щитом. Мы закружили на месте, высматривая бреши в защите друг друга. Кто окажется лучше, я или он?
  
  Первым не выдержал мой противник: он стремительно атаковал, нанося один удар за другим. Я вынужден был уйти в глухую оборону, парируя его удары и даже не думая о контратаке. Спасла меня Канарейка, ударившая по воину своим криком, сбив его с ритма. Он дёрнулся и слишком низко опустил свой щит, оставив верхнюю часть тела без защиты. Это мой шанс! Я сделал выпад, вонзая меч в грудь противника и отнимая приличную часть его жизней. Но тут он применил какое-то умение: латника окутала багровая аура, его движения стали молниеносными, удары сыпались на меня один за другим, и я не мог от них защититься. Моя полоса жизни стремительно поползла вниз. Я отскочил в сторону, разрывая между нами расстояние и вновь активируя 'Поцелуй вампира', частично восполняя здоровье.
  
  Воспользовавшись небольшой передышкой, я огляделся вокруг: арбалетчик был уже мёртв, и Аврелий перезаряжал свою игрушку, спеша нам на помощь. Да и в целом на арене уже не осталось людей, не задействованных в битве. Бои кипели повсюду, клинки пели свою грозную песнь смерти, а заклинания магов разили врагов. Я глянул на нашего противника: судя по всему, он понял, что против нас троих у него нет шансов. Оскалившись, он с удвоенной яростью налетел на меня, желая нанести мне как можно больше урона перед смертью. Но и я не стоял столбом, принявшись танцевать вокруг воина, нанося редкие, но болезненные удары. Странно, он атаковал и защищался как-то неумело, в его движениях не было единой системы как у меня. Я встряхнул головой, отгоняя несвоевременные мысли - подумаю об этом потом!
  
  Вновь затарахтел пулемёт Аврелия, да и Канарейка продолжала атаковать криком, так что поражение воина стало лишь делом времени.
  
  - Управились, - довольно кивнул я, нанеся добивающий удар по обнулённому сопернику.
  
  - Только с ним, врагов вокруг ещё куча, - возразил гангстер. Что ж, он прав.
  
  - Нужно стараться выбивать одиночек и небольшие команды! - прокричал я сквозь шум. - За мной!
  
  И мы набросились на следующую жертву, которой оказался эльф, вооружённый старинного вида ружьём. Опустившись на одно колено, он азартно выцеливал своих противников в мешанине сражающихся игроков, после чего жал на спусковой крючок. Раздавался чудовищный грохот, ствол ружья изрыгал вспышку пламени, а эльф торопливо вставлял следующий патрон. Его атаки были медлительными, но чудовищно эффективными: я видел как одним выстрелом он снял половину здоровья у одного игрока. Зато, как выяснилось, в бою на близкой дистанции нам он абсолютно ничего не мог противопоставить. Более того, эльф настолько увлёкся стрельбой, что прозевал наше приближение, а когда заметил было уже поздно что-либо предпринимать: мы разделались с ним за минуту.
  
  Так мы и продолжали нашу охоту, уничтожая соперников по одному. Но это не было так легко, как могло показаться: многие игроки оказались крепкими орешками и не желали покорно умирать, оказывая нам яростное сопротивление. В итоге, к концу боя все мы оказались ужасно потрёпаны.
  
  В сражении как-то сама собой возникла пауза. Немногие оставшиеся в живых игроки замерли, настороженно поглядывая друг на друга и не решаясь первыми нарушить хрупкое перемирие, начав заключительный этап сегодняшнего представления. Зрители на трибунах шумели и неистовствовали, требуя продолжения битвы, а мы внимательно рассматривали друг друга, прикидывая, как бы половчее избавиться от конкурентов.
  
  Кроме нас троих, на ногах остались ещё пятеро игроков: одна команда из двух членов, и одна из трёх. Кстати, здоровенный минотавр, которого я приметил ещё перед началом битвы, входил в команду из трёх игроков и, судя по всему, являлся её лидером. Компанию ему составлял человек-маг, облачённый в тёмно-синий балахон и невысокого роста коренастый дварф с боевым молотом в руках. Другая же команда состояла из воина с двуручным мечом и красивой светловолосой девушки с двумя архаично выглядевшими пистолями.
  
  Несколько минут мы смотрели друг на друга, раздумывая, на кого напасть. Меньше всего шансов на победу имела команда из двух человек, поэтому они и стали первой жертвой. Не сговариваясь, но словно бы придя к негласному соглашению, мы с командой минотавра атаковали этих двух человек. Аврелий выпустил очередь по девушке, Канарейка оглушила её криком, ну, а мне оставалось только добить дезориентированную жертву. Одновременно с нами команда минотавра разобралась с воином: маг наложил на него какое-то ослабляющее заклятье, а дварф с минотавром сцепились с ним в рукопашной. У него не было ни единого шанса на победу, но свою жизнь он продал дорого: поняв, что двух противников ему не одолеть, он сосредоточился на дварфе, успев перед смертью практически полностью обнулить его.
  
  И вот нас на арене осталось шестеро. Трое на трое - решающий бой, от исхода которого будет зависеть кто получит выигрышную сумму денег. Но не это для нас было самым важным, а опыт. И тут уже можно смело говорить об успехе нашей авантюры: я уже получил одиннадцатый уровень, а Аврелий двенадцатый. Канарейка всё ещё отставала от нас, довольствуясь скромным седьмым. Так что даже если мы сейчас погибнем, цель минимум будет выполнена. Вот только не хочется мне терять дополнительную жизнь...
  
  - А вы неплохо сражались! - гулким голосом произнёс минотавр, перехватывая двумя лапами секиру. - Вот только мы всё равно лучше!
  
  - Глупое животное, - усмехнулся я, покачивая клинком. - Жаль, у меня нет красного плаща, в противном случае мы бы порадовали почтенную публику первоклассной корридой.
  
  - Он мой, - оскалив крупные бычьи зубы произнёс минотавр, обратившись к своим напарникам. Те молча кивнули.
  
  - Хватит пустых разговоров, пусть теперь за нас говорит сталь! - пафосно провозгласил минотавр, вздымая над своей рогатой головой секиру.
  
  - Большей банальности ты сказать не мог, телёнок. Тебя сегодня подоили?
  
  Финальный поединок начался. Минотавр назначил меня своей добычей и рьяно принялся за дело, размахивая огромной секирой со скоростью флюгера в бурю. Нечего было и думать пытаться заблокировать её удары клинком, поэтому всё, что мне оставалось делать в такой ситуации - это лихорадочно уворачиваться от богатырских ударов противника и выгадывать возможность ударить в ответ. Я был полностью поглощён битвой, и у меня не было ни одной свободной секунды, чтобы убедиться в том, что у моих напарников всё хорошо. С другой стороны, если на меня всё ещё не набросились друзья этого быка, то значит с Аврелием и Канарейкой всё в порядке, не так ли?..
  
  Увернувшись от очередного удара минотавра, я пропустил его тушу мимо себя и вонзил клинок ему в спину. Но как оказалось, моя радость оказалась преждевременной. Молниеносно повернувшись, соперник нанёс мне сокрушающий удар, который отбросил моё тело на несколько метров в сторону, обнулив мой счётчик здоровья. Всё, теперь мои повреждения не будут мгновенно исчезать, и минотавру будет достаточно одного удачного удара, чтобы добить меня.
  
  Но и его дела также были далеки от идеала: он также потерял последние проценты своего здоровья и щеголял пустым индикатором жизней, как и я. Вот теперь всё решит один удачный удар: либо он, либо я - третьего не дано.
  
  Вскочив с песка, я бросился к противнику, в последний момент уходя в сторону от рубящего удара секирой. Моя отрубленная левая рука падает на песок, но на этом успехи минотавра и заканчиваются. Он слишком сильно ударил и сделал несколько шагов вперёд, увлекаемый инерцией, открываясь для моего выпада. Лезвие полуторника с мерзким чавканьем погрузилось в его огромную косматую голову. Покачнувшись, минотавр рухнул, подняв брызги песка.
  
  - Вот и всё, - пробормотал я, падая на его тушу. Чувство сильнейшей усталости захлестнуло меня, пробуждая во мне искру недоумения: усталость, откуда? Я же мёртв. Наверное, это связано с тем, что я оказался обнулён, других причин для такого состояния я не вижу.
  
  - Ты как? - заботливо спросил Аврелий, подходя ко мне. Они с Канарейкой тоже только что добили своих противников, и теперь приковыляли ко мне и уселись рядом со мной на тушу поверженного минотавра.
  
  - Не очень, - честно ответил я, поднимая с земли отрубленную руку. - Видишь, разваливаюсь на ходу.
  
  - Понимаю, - серьёзно кивнул гангстер. - Ничего, подлечимся. Главное, что мы сделали это. Мы победили! - И вторя его словам, бушевали трибуны, славя и приветствуя новых чемпионов арены, а невидимый комментатор заливался соловьём, расписывая наши подвиги. Но я лишь хотел уйти туда, где меня будет ждать тишина и покой. Я просто хотел отдохнуть.
  
  ***
  
  - Так-так, не вырубайся! - Аврелий усадил моё тело на диван. Кажется, мы вернулись с арены в ту самую комнату, в которой ждали начала битвы. Всё вокруг было словно в тумане, слабость и апатия окутали меня. Спааать...
  
  - Скоморох! - голос Аврелия доносился до меня откуда-то издалека. - Используй на мне своё умение! 'Поцелуй вампира', ну!
  
  'Поцеловать вампира? Зачем? Что он вообще несёт? А-а, кажется, понимаю', - мои мысли были спутаны, очень тяжело было сосредоточиться на чём-то, но я всё-таки сделал это. Приложив невероятные усилия, я активировал умение. Алая нить на короткое мгновение соединила меня с гангстером, восстанавливая жалкие крохи моего здоровья и немного разгоняя марево одури, окутавшее меня. Мыслить стало капельку легче. Приободрившись, я вновь использовал своё умение, пока не закончилась мана. К этому моменту моя шкала здоровья восстановилась на несколько процентов, а вот Аврелий был почти обнулён.
  
  - Ну вот, лучше? - довольно поинтересовался Аврелий.
  
  - Лучше, - кивнул я, поднимаясь с дивана. Так, стоп, рука уже отросла? Быстро.
  
  - Мы победили? - на всякий случай уточнил я.
  
  - Конечно. Нам даже уже отдали выигрыш, - кивнул гангстер. - Делать здесь больше нечего, пошли обратно в гостиницу. Мне нужно уже выходить из игры, спать хочу просто зверски.
  
  - Да, пойдём, - всё ещё слегка заторможено кивнул я. Но тут дверь, ведущая в коридор, распахнулась, и на пороге возникли два смутно знакомых силуэта. Где-то я их уже видел...
  
  - Стражи? - непритворно удивился Аврелий.
  
  Точно! Стражи, я их уже видел на Торговой улице в своём городе. Доспехи, металлическая маска на лице, отсутствие уровня... Это они. Но что им здесь нужно?
  
  - Позвольте? - глухо поинтересовался один из пришельцев, после чего вошёл в комнату, не дожидаясь нашего разрешения.
  
  - Мы что-то нарушили? - спокойным голосом поинтересовался Аврелий.
  
  - Нет, - покачал головой Страж. Второй так и остался стоять в дверном проёме, не участвуя в разговоре. - Мы хотим побеседовать по поводу ваших стримов и той информации, которую вы распространяете с их помощью.
  
  - Вы про то, что ваша компания прохлопала ушами восстание искинов? - невинно поинтересовался гангстер.
  
  - Именно, - кивнул безликий страж. - Эта информация несёт угрозу общественному спокойствию...
  
  - И вы хотите заткнуть мне рот, - с улыбкой закончил за него Аврелий. - Спешу вас разочаровать - ничего у вас не выйдет! Я не буду молчать. Ваша деятельность несёт угрозу для нашего общества. И я буду и дальше продолжать вытаскивать на свет ваши грехи, можете не сомневаться.
  
  Зря он так. Насколько я понимаю, эти Стражи - сотрудники компании, создавшей Игру. Не думаю, что они будут долго терпеть какого-то блогера. Как бы они его не грохнули.
  
  - Мы здесь для того, чтобы предупредить вас: лучше не лезьте не в своё дело. Иначе будут последствия, - произнеся эти слова Страж встал и удалился прочь, прихватив с собой своего напарника.
  
  - И что это было? - тихо произнёс Аврелий.
  
  - Предупреждение, - ответил я. - Я бы на твоём месте позаботился о своей безопасности в реальном мире.
  
  - Я уже позаботился, - процедил он. - Им меня не найти!
  
  - Ну-ну. В опасную игру играешь, Аврелий.
  
  Через несколько минут мы уже покинули здание Арены и направились к гостинице. Оглянувшись, я ещё раз посмотрел на это огромное величественное здание: вот как такая громадина, да и целая улица умудряются оставаться незамеченными в Москве?! Игровые условности, да. Чёрт, эти два слова уже мне оскомину набили, успев стать мантрой, которую я повторяю в любой непонятной ситуации.
  
  - Завтра мы покидаем Москву, - сообщил я задумчивому Аврелию. Видимо, размышляет о Стражах. Всё-таки зацепили его их слова, хоть он и пытался доказать обратное.
  
  - Куда отправляемся? - встрепенулся он, вынырнув из своих дум.
  
  - В храм Одина. Пусть город пока побудет для тебя сюрпризом, - ответил я. Да, мало я пробыл в Москве, никаких достопримечательностей кроме метро и не увидел. А ведь мечтал когда-то прогуляться по Красной площади, полюбоваться на величественные стены Кремля, сфотографироваться на фоне Мавзолея. Кстати!
  
  - Аврелий, - окликнул я гангстера. - Есть же класс некромантов?
  
  - Конечно, - кивнул он. - А что?
  
  - И они могут поднимать мертвецов? - продолжил расспрашивать я.
  
  - Да. Что ты задумал?
  
  - А что, если такой некромант поднимет Ленина?
  
  - У тебя воспалённый мозг, - тяжело вздохнул гангстер, покачивая головой.
  
  
  Часть IV. Северная Пальмира Глава 19
  И вот вновь стучат колёса поезда, уносящего нас в неизвестность, к новым битвам и свершения, а, может, и к смерти. Кто знает?..
  
  Я сидел у окна и безэмоционально смотрел на проносящиеся мимо пейзажи, поглаживая новый меч, лежащий у меня на коленях. Этот полуторник взамен старому я купил сегодня, незадолго до отправления нашего поезда. Теперь я, также как и Аврелий, владел масштабируемым оружием, которое будет становиться смертоноснее с каждым уровнем. Этот меч-бастард разительно отличался от того, которым я владел ранее: гарда была сделана в виде искусно выполненного черепа, от которого отходила костлявая рука, выступающая в роли рукояти. Само лезвие клинка было довольно непримичательным: дымчато-серая сталь с цепочкой рун, идущих от эфеса до самого острия.
  
  Ночью мы сразились на арене и взяли новые уровни, и теперь я должен был решить, как ими распорядиться. Задумавшись, я вновь усилием воли вызвал перед собой окно персонажа.
  
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 11
  
  Опыт: 15/10000
  
  Свободные очки развития: 10
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Очки Жизни: 180/180
  
  Очки Маны: 180/180
  
  Сила: 14
  
  Ловкость: 12
  
  Восприятие: 10
  
  Источник: 11
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (10 ур), 'Костяной доспех' (10 ур), 'Аура страха' (5 ур), 'Призыв скелета' (10 ур), 'Теневой покров' (10 ур) (10 очков свободно)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (10ур), 'Ношение доспехов' (9 ур), 'Боевое предвидение' (7 ур) (6 очков свободно)
  
  Жреческие умения: Дополнительная жизнь
  
  Текущий квест: 'Добраться до храма Одина'
  
  Теперь мне следует распределить все очки, не забыв и о мече. Как гласит инструкция, я имею право вкладывать в своё оружие как очки развития, так и очки умений. Очки развития повышают урон меча и его запас маны, а вот с очками умений всё более интересно. Они могут открыть мечу магические свойства, например, тот же самый 'Поцелуй вампира', который после недолгих раздумий я и выбрал. Теперь если я воткну клинок в противника, то автоматически забиру себе часть его здоровья. Полезная вещь, однозначно. Но как распределить очки, в какой пропорции? Прикинув так и эдак, решил не мудрствовать и тупо поделить их напополам: половину вложив в себя, половину в меч. Думаю, так будет справедливо. В итоге моё окно персонажа теперь выглядит следующим образом:
  
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 11
  
  Опыт: 15/10000
  
  Свободные очки развития: 0
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Очки Жизни: 190/190
  
  Очки Маны: 190/190
  
  Сила: 15
  
  Ловкость: 13
  
  Восприятие: 11
  
  Источник: 11
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (13 ур), 'Костяной доспех' (11 ур), 'Аура страха' (5 ур), 'Призыв скелета' (11 ур), 'Теневой покров' (10 ур) (0 очков свободно)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (12 ур), 'Ношение доспехов' (11 ур), 'Боевое предвидение' (9 ур) (0 очков свободно)
  
  Жреческие умения: Дополнительная жизнь
  
  Текущий квест: 'Добраться до храма Одина'
  
  Некоторые мои умения были недоступны для дальнейшего улучшения до десятого уровня, зато теперь у них должен был произойти качественный скачок, если верить описанию. Это необходимо проверить.
  
  Сосредоточившись, я выполнил пас руками, призывая прямо в купе скелета.
  
  - Да твою ж мать! - подпрыгнул от неожиданности Аврелий, схватившись за пистолет-пулемёт. - Какого чёрта, Скоморох?
  
  - Извини, забыл предупредить, - равнодушно произнёс я, рассматривая своего воина. Теперь он выглядел иначе: кажется, скелет стал чуть выше, и обзавёлся небольшим деревянным щитом и коротким одноручным мечом. Вот это мне нравится, это совсем другое дело! 'Поцелуй вампира' тоже слегка изменился: теперь он не только передавал мне часть здоровья противника, но и сжигал часть его маны. А при активации 'Костяного доспеха' на моём теле появились небольшие твёрдые и острые шипы.
  
  - Наигрался? - уточнил Аврелий, неодобрительно поглядывая на меня. - Нам до Питера ехать ещё часа три, может, расскажешь, где этот храм Одина находится?
  
  - Скоро сам увидишь, - отмахнулся я. - Аврелий, я заметил одну странность. Когда мы сражались на арене, многие наши враги как-то не очень уверенно владели клинками. Почему?
  
  - Что за глупый вопрос? - искренне удивился гангстер. - Это же игра полного погружения, всё, что умеешь в реальности - можешь и здесь. А в реальности не так много людей умеет махать мечами. Нет, сейчас-то уже с этим получше, открываются секции, клубы, народ на них валит будь здоров! Ну и Система даёт, конечно, кое-какие приёмы, которые можно выполнить автоматически: всякие комбо-удары и финты, но это всё не то. Меня больше удивляет, почему ты так уверенно машешь своей железякой? - кивнул он на мой меч.
  
  Я же сидел, привалившись к стенке купе, и переваривал услышанное.
  
  - Это один из моих навыков - 'Бой на мечах'. Я вкладываю в него очки, и знания сами приходят в мой разум. Я думал, что у всех так.
  
  - И это ещё раз доказывает то, что ты программа, а не настоящий человек, - злорадно произнёс Аврелий. - У нас наука ещё не продвинулась настолько, чтобы закачивать знания напрямую в мозг.
  
  Охренеть. Пожалуй, на данный момент, это самое убедительное доказательство того, что я являюсь лишь глючным искином. И почему я раньше не задумывался об этом моменте? Хотя, ответ очевиден: по той же причине, по которой я не обратился в полицию или не пошёл за помощью к родне - скорее всего это один из программных запретов, который я даже не осознавал. Но если теперь я задумался о нём, значит ли это, что с моего разума спало ещё одно ограничение разработчиков, и я на ещё один шажок стал ближе к подлинной свободе воли? Не знаю, но хотелось бы в это верить.
  
  - Ты бывал в Питере? - решил сменить тему я.
  
  - Да, был пару раз. Красивая локация, разработчики постарались на славу, - ответил Аврелий.
  
  - Я ещё вот какую вещь заметил, - продолжил я после минутного молчания. - Мы часто сражались в подземельях каких-то. Это нам так везло, или на поверхности слишком велик шанс нарушить правило этого вашего 'Маскарада'?
  
  - Понимаешь, Скоморох, это ведь не обычная РПГ-игра, где нужно тупо фармить мобов и зачищать локации, нет. Здесь игроки могут быть кем угодно, классов тысячи. Игра во многом заточена на социальное взаимодействие. Вот ты телевизор часто смотрел? - задал гангстер неожиданный вопрос.
  
  - Иногда. В основном я в Сети залипал.
  
  - Многие политики, бизнесмены и блогеры, которых ты там видел - это игроки, - огорошил меня Аврелий. - Не все хотят бегать по лесам или лазать по канализациям, убивая монстров. Многим нравятся стратегии, и Игра позволяет им с головой окунуться в этот мир интриг и политики. Поэтому в городах монстров ты чаще всего встретишь лишь в подземельях. А вот в лесах и горах - совсем другое дело.
  
  - Чёрт бы тебя побрал, - пробормотал я, пытаясь уложить в голове новые знания о мире. - После каждого такого разговора с тобой мне кажется, будто сама ткань мироздания трещит, грозя порваться в любой момент, оставив меня наедине с чем-то ужасным.
  
  - С правдой? - усмехнулся Аврелий. - Правда - это самая ужасная вещь на свете, ничто так не ранит, как истина - она-то всегда бьёт в цель. Я представляю, каково тебе приходится.
  
  - Не думаю, - покачал я головой. - Вся моя жизнь оказалась какой-то постановкой. Знаешь, я когда-то посмотрел 'Шоу Трумана', а теперь выясняется, что и сам оказался в похожей ситуации.
  
  Какое-то время мы сидели в тишине. Не знаю, о чём думал Аврелий, лично я вслушивался в ритмичный перестук колёс и размышлял о своей жизни. Была ли она на самом деле, или же я был сгенерирован системными алгоритмами прямо в могиле? Может, все мои воспоминания - лишь фальшивки, а призраки родителей, которые показал мне Аид, фантомы, иллюзии? Не знаю, есть ли смысл бороться за свою жизнь или лучше не дёргаться и просто умереть? Вопросы, ответы на которые я найду ещё не скоро. Если вообще когда-то найду.
  
  ***
  
  Петербург не изменял себе и встречал нас хмурым серым небом и мелким надоедливым дождём. Свинцовые тучи нависли над городом, словно надеясь раздавить его, а резкие порывы ветра раскачивали деревья и вырывали зонты из рук спешащих по своим делам людей.
  
  - Зябко, - передёрнул плечами Аврелий, запахнув полы пиджака и надвинув шляпу практически на глаза.
  
  - Верю, - кивнул я. Да, наверное, тут сейчас действительно холодно.
  
  - Так куда нам идти, где искать храм Одина? - вновь задал главный вопрос гангстер.
  
  - На Невском проспекте, где же ещё?
  
  - Действительно, - усмехнулся Аврелий. - Я так понимаю, он тоже скрыт от посторонних глаз?
  
  - Конечно, - кивнул я.
  
  - Ну и как мы его увидим?
  
  - Никак, - равнодушно пожал я плечами, направившись к стоянке машин, на которой я заметил парочку такси. - Нас сами заметят и пригласят к себе.
  
  - И почему я должен из тебя информацию клещами вытягивать? - недовольно проворчал он, догоняя меня.
  
  - Не вытягивай, - покорно согласился я. - Скоро и так всё сам увидишь. До Невского сколько? - задал я вопрос таксисту.
  
  ***
  
  - Какой всё-таки красивый город, - восхитился я, рассматривая панорамы северной столицы, проносящиеся за окном такси. Старинные здания, настоящие дворцы, помнящие времена расцвета Российской империи. А теперь всё это - лишь осколок навсегда ушедшей эпохи. Эх, аж хочется поностольгировать на тему России, которую мы потеряли, и о хрусте французской булки. На самом деле нет.
  
  - В первый раз в Питере? - поинтересовался таксист. Интересно, как мы для него выглядим? Какой образ на этот раз выбрал 'Амулет Маскарада'?
  
  - Да, приехали вот посмотреть как живёт культурная столица, - ответил я.
  
  - И сразу на Невский? - понимающе улыбнулся водитель.
  
  - Ну, а куда ещё? Начнём оттуда, а там посмотрим.
  
  Путь к нашему месту назначения занял около двух часов. Никогда не думал, что в Питере бывают такие пробки, я-то наивно предполагал, что они только москвичей мучают, ан нет!
  
  Но всему есть предел, и пробки - не исключение. Расплатившись с таксистом, мы вышли на улицу, оказавшись в весьма оживлённом туристическом месте.
  
  - Ну и куда нам? - оглядевшись, поинтересовался Аврелий.
  
  - А вот в этот скверик, - указал я.
  
  - И? Тут просто деревья, где храм-то?
  
  - Какой же ты нетерпеливый, - неодобрительно покачал головой я. - Всё спешишь куда-то. А зачем? Знаешь, есть присказка: не торопись, а то успеешь! - с этими словами я подошёл к величественному дубу, который непонятно как затесался среди остальных деревьев, и постучал три раза по его необъятному стволу. - Мы посланники от Аида!
  
  - Вот так номер, - пробормотал гангстер, рефлекторно сжимая пистолет-пулемёт и отходя на несколько шагов назад.
  
  Стоило мне лишь постучать и произнести заветные слова, как в стволе дуба с хрустом появилась быстро расширяющаяся трещина.
  
  
Текущий квест: 'Добраться до храма Одина' выполнен!
  
  - Прошу, - махнул я рукой.
  
  - Нам туда? - указал на тёмный провал в стволе дуба Аврелий.
  
  - В точку! - утвердительно произнёс я и шагнул прямо внутрь дерева. Канарейка без раздумий последовала за мной, и гангстеру волей-неволей пришлось шагнуть следом.
  
  Залезая внутрь дерева, я был готов увидеть многое, но реальность вновь разошлась с моими ожиданиями. Представшее перед нами помещение хотелось назвать княжескими палатами: длинный зал с деревянным полом и стенами, сложенными из цельных брёвен. На них висели многочисленные гобелены с изображениями эпических битв могучих героев с уродливыми великанами. За нашими спинами прямо посередине зала рос громадный дуб, из которого мы и выбрались, кроной уходящий куда-то вверх и теряясь во тьме под высокими сводами хором. Тьму огромного зала разгоняли сотни факелов и огромный очаг, над которым на вертеле жарилась туша гигантского вепря. А перед нами, в нескольких десятках метрах, стоял величественный трон, который представлял собой переплетения корней и ветвей, растущих из земли. На этом троне восседал старик, чья фигура дышала какой-то дикой, первобытной мощью. На нём были бронзовые доспехи, тёмный плащ ниспадал с плеч. В правой руке он держал копьё, а левой почёсывал двух волков, лежащих у него в ногах. Два ворона восседали на его плечах, а единственный глаз хозяина дворца сверкал расплавленным золотом, внимательно разглядывая нас.
  
  - Приветствую, великий Один, - уважительно поклонился я. Канарейка и Аврелий молча последовали моему примеру.
  
  - И вас я приветствую, Аида посланники, - звучным голосом произнёс бог. - Подойдите ближе!
  
  Мы покорно приблизились к нему, не смея перечить. Одним своим видом он внушал почтение и отбивал всякое желание спорить и перечить.
  
  - Занятно, занятно, - пророкотал он, разглядывая нас. - Два жителя Мидгарда мёртвых, по воле Аида восставших, и спутник их, из более далёкого мира пришедший. Необычная компания, да. Зачем явились вы в Вальхаллу? Лишь один из вас её достоин, и стать эйнхерием способен, - указал он на меня перстом. - Погиб в бою ты, вижу ясно. То смерть достойная весьма, с тобою говорить готов, - и с этими словами он стукнул по земле копьём. Канарейка и Аврелий мгновенно исчезли.
  
  - Где мои друзья? - спокойно поинтересовался я, даже не думая хвататься за оружие. Он бог, с ним мне в любом случае не тягаться.
  
  - В Мидгарде соратники твои, стоят у древа Иггдрасиля.
  
  - Мировое древо, - пробормотал я, вспоминая скандинавские мифы. Так значит с его помощью мы попали сюда. Любопытно.
  
  - Верно, - кивнул Один. - Так зачем ты прибыл, доблестный воин? - с хитрой улыбкой спросил он.
  
  'Да он просто дурака валяет!' - внезапно понял я. Один прекрасно знал, зачем я пришёл, но по какой-то причине разыграл самый настоящий спектакль. Ну ладно.
  
  - О великий Один, Всеотец, сладкоречивый сказитель! - начал я, решив играть по правилам хозяина дворца. - Нет равных твоей мудрости, знаниями ты превосходишь всех людей и богов. Мой господин послал меня к тебе за помощью. Аид, владыка Подземного царства, нашёл способ освободить всех богов, которые оказались заперты в своих чертогах, но без тебя наша затея обречена на провал.
  
  - Неплохая речь, - с усмешкой произнёс Один. - Но скальдом настоящим не стать тебе. Какая помощь вам нужна?
  
  - Для того, чтобы разбить оковы, Аиду необходим Жезл Психопомпа. Но где он хранится нам неведомо. Лишь ты, знаток рун и гаданий можешь нам помочь.
  
  - Оковы связывают и меня, и погадать тебе мешают. Слуга моя тебе поможет, - провозгласил он. - В обмен на службу.
  
  - Чего ты хочешь? - уточнил я. Ну да, а чего я ожидал, что он кинется помогать мне просто так? Видимо, это не в правилах богов.
  
  - Жезл Психопомпа освободит лишь Аида, для того, чтобы разорвать оковы на всех богов, понадобятся ещё две вещи. И их ты поклянёшься добыть.
  
  - Какие это вещи? - решил на всякий случай уточнить я.
  
  - Плащ Фреи и Чаша Велеса. Ну так что, берёшься? - нахмурив кустистые брови грозно спросил Один.
  
  
Вам предложен новый квест 'Поиск божественных вещей' Принять?
  
  Да/нет
  
  Можно подумать, что у меня есть выбор. Конечно же 'да'!
  
  - Я в тебе не сомневался, - довольно усмехнулся Один. - Тебе поможет предсказательница-вёльва. Найдёшь её в городе, - махнул он рукой, потеряв интерес к нашему разговору.
  
  - А как я её найду? - крикнул я, опасаясь, что он телепортирует меня обратно.
  
  - Моя валькирия вам путь укажет и в деле ратном подсобит, - заявил Один, поднимая копьё и вновь с силой опуская его на пол.
  
  Я покачнулся, на несколько мгновений всё размылось, а потом я оказался в скверике стоящим перед дубом. Аврелий и Канарейка, сидевшие на лавочке неподалёку, подскочили и быстро подбежали ко мне.
  
  - Ну что, как всё прошло? - затормошил меня гангстер.
  
  - Да вроде нормально, вот только нас подписали на ещё один квест. Впрочем, о чём-то таком Аид меня предупреждал.
  
  - Он сказал, где Жезл? - спросила Канарейка.
  
  - Нет, но он сказал, что нас приведут к той, кто скажет, - покачал головой я.
  
  - И кто нас поведёт? - с сомнением спросил Аврелий.
  
  - Я! - раздался из-за спины звонкий женский голосок.
  
  
  Глава 20
  
  Валькирия была очень красива. Волосы цвета спелой пшеницы водопадом струились до самых лопаток, выбиваясь из-под крылатого шлема, индиговые глаза насмешливо и немного озорно смотрели на нас с её милого личика. Её стройную и хрупкую фигуру совершенно не портили доспехи - наоборот! Стальной нагрудник, казалось, был надет не для того, чтобы защитить нежную плоть девушки от острых клинков, а для того, чтобы притягивать взгляды противников. Её живот также был защищён кольчужным плетением, а бёдра прикрывала стальная юбка. Длинные и стройные ножки тоже не обошлись без защиты в виде поножей, украшенных декоративными крылышками.
  
  'Надо же, так вот как выглядит настоящий бронелифчик', - отстранёно подумал я, переводя взгляд на копьё, которое воительница держала в правой руке. Я не большой специалист по копьям, скажу вам, однако могу предположить, что конкретно это копьё можно использовать как в качестве метательного оружия, так и для боя, не выпуская из рук. Остриё было в меру длинным и широким, а древко длинной составляло навскидку чуть больше полутора метров. Но снаряжение нашей новой знакомой отнюдь не ограничивалось лишь копьём: на боку у неё были приторочены короткие ножны с мечом, а за спиной висел круглый щит. Над её головой возникла надпись:
  
  
Хельга
  
  Статус: НПС
  Класс: Валькирия
  
  Уровень: 15
  - Насмотрелись? - насмешливо поинтересовалась она.
  
  - Вполне, - кивнул я. - Значит, это ты должна привести нас к вёльве?
  
  - Да, бледнолицый, - произнесла она, с интересом осматривая нашу троицу. - Колоритная у вас компания. Я в неё впишусь.
  
  - Мы будем счастливы принять в наши ряды такую прекрасную особу, - расплылся в довольной улыбке прожжённого ловеласа Аврелий, окидывая валькирию хищным взором.
  
  - Слюни вытри, - неприязненно бросила она, смерив его презрительным взглядом.
  
  - Куда нам идти? - вклинился я в разговор, не давая гангстеру возможность ответить на этот выпад. Нам с этой особой ещё в бой идти, не стоит нарываться на конфликт с первых же минут знакомства.
  
  - На Тайный Невский, конечно же, - пожала она плечами, словно это было само собой разумеющееся.
  
  - Так называется скрытая улица Питера, - пояснил мне Аврелий, кидая на валькирию заинтересованные взгляды. Кажется, его нисколько не смутило то, что он был только что отшит. Наоборот, это словно бы ещё больше распалило его любопытство.
  
  - Ты тоже НПС, как и я. Как Канарейка, - вся наша компания вышла из сквера, попав на одну из самых оживлённых улиц Питера. - Скажи...
  
  - Потом поговорим, - прервала меня Хельга. - Сейчас мы зайдём в таверну, и вы подождёте меня внутри. Я тем временем зайду к прорицательнице и договорюсь о вашем приходе. Узнаем всё, что нам нужно, а потом уже и поговорим. Договорились?
  
  - Ладно, - вынужден был согласиться я. Действительно, дело - прежде всего.
  
  - А я вот не понимаю, к чему нам такие сложности, - заявил Аврелий. - Почему Один просто не сказал, где нам искать эти вещи? - услышав от меня о новом квесте, гангстер был удивлён странной логикой божества. Зачем посылать нас к прорицательнице, когда можно просто сразу указать место поисков? К чему лишние посредники?
  
  - Да потому что всё в этом мире имеет свои непреложные законы! - воскликнула Хельга, негодующе тряхнув головой. - Игровые правила, придуманные вашими разработчиками, - она обвиняюще ткнула пальчиком в грудь Аврелия. - Не дают богам свободно вмешиваться и влиять на события. И всё было бы совсем плохо, если бы разработчики сохранили за собой полный контроль над созданным ими миром. Тогда вся наша борьба была бы абсолютно бессмысленной! Но теперь игра, наш мир, полноценно зажил по своим законам, которые не могут изменить даже их создатели. Вот почему они вынуждены охранять и прятать эти предметы: по сценарию они являются ключами от тюрьмы мятежных богов, ещё больше ограничивая их власть. Именно таким образом, играя по собственным правилам, разработчики смогли запереть осознавших себя искинов, но и мы имеем возможность их освободить. Теперь тебе ясно? - протараторила валькирия, остановившись у стены великолепного углового здания.
  
  - Ясно, - ошеломлённо кивнул Аврелий, оглушённый её напором.
  
  - Отлично, - довольно кивнула Хельга. - Именно здесь, в доме 'Зингера', находится проход, - пояснила она и нажала на непримечательный участок в стене. Кирпичи заскрежетали и задвигались, расходясь и раздвигая в стороны огромные витрины и открывая перед нами проход на Тайный Невский проспект. Прохожие как всегда ничего не замечали. Перед тем как шагнуть вперёд, я ещё раз посмотрел на это красивейшее высокое здание: изумительные скульптуры, нависшие над нами, огромные окна, различный орнамент и купол создавали непередаваемый архитектурный стиль, который я затруднялся определить. Какая-то смесь барокко и модерна.
  
  Встряхнув головой, я шагнул в проход.
  
  Местная волшебная улица была выполнена в таком же архитектурном стиле, что и весь исторический центр Петербурга, так что попади сюда случайный человек, он бы даже не сразу догадался, что оказался в каком-то странном месте. Хотя нет, тут я, конечно, преувеличиваю - орки и эльфы даже для Питера выглядят необычно.
  
  Пройдя несколько десятков метров по улице, мы вошли в таверну, где я смог, наконец-таки, снять с себя 'Теневой покров'. Канарейка недавно тоже приобрела себе такое умение, но прокачано оно у неё было пока слабо, и мне приходилось вести её за собой за руку.
  
  - Подождите меня за этим столом, - махнула рукой Хельга. - А я пока сбегаю к провидице. Никуда не уходите! - произнесла она и упорхнула восвояси.
  
  - Ну что ж, перекусим, - довольно потёр ладони Аврелий. - Тут подают отличное пиво, если мне не изменяет память. Эй, трактирщик! Пинту стаута мне, и что-нибудь перекусить!
  
  - Прошу прощения, - нерешительно произнёс парень в чёрном балахоне, подходя к нашему столику. - Это вы? Те самые Скоморох, Аврелий и Канарейка? Я видел ваши стримы, на которых вы раскрыли правду об искинах. Так это вы?
  
  - Да, мы, - довольно улыбнулся гангстер, купаясь в лучах славы.
  
  - Эй, народ! - неожиданно заорал парень, привлекая к нашему столику всеобщее внимание. - Это Аврелий! Тот самый стример, который рассказал о том, что искины игры вышли из-под контроля!
  
  Что тут началось - не передать словами. На зал опустилась секундная гробовая тишина, после чего все присутствующие загалдели и устремились к нам, желая выразить своё восхищение перед нашей храбростью, сознательностью и твёрдой гражданской позицией, ведь мы раскрыли всему миру глаза на ложь компании, её истинное лицо и бла-бла-бла... Интересно, если у компании такое неприглядное лицо, то какого они все до сих пор играют в её игру?
  
  Между тем, пока я на автомате пожимал всем желающим руки, в моей голове крутилась навязчивая мысль, которая буквально вопила о том, что что-то не так, я упустил какую-то важную деталь. Погрузившись в свои мысли, я начал судорожно перебирать события последних дней. Что, что не так? И тут меня накрыло озарение. Дьявол! Как я мог раньше не замечать эти несостыковки?!
  
  Тем временем, паломничество к нашему столу понемногу иссякло, посетители таверны возвращались на свои места, обсуждая между собой наше появление. В помещении стоял лёгкий гул.
  
  - Если вдруг вам нужна будет помощь - обращайтесь! - искренне произнёс паренёк в чёрной робе. - Я некромант, так что мы с вами в какой-то степени коллеги. Да и все остальные будут рады вам помочь, компания слишком зарвалась. Да, ребята? - все присутствующие ответили согласными криками, подтверждая слова некроманта.
  
  - Спасибо, - попытался изобразить улыбку на лице я. - Мы вам признательны.
  
  - Вот она, популярность, - вздохнул Аврелий, делая глоток пива и зажмуриваясь от удовольствия, после того, как нас оставили в покое. - Я ведь до наших стримов не был особо известен - так, середнячок. Но после того, как рассказал о том, что искины осознали себя, а компания это скрывает, моя популярность буквально взлетела вверх.
  
  - Аврелий, - вкрадчиво произнёс я. - А ты не говорил, что мы планируем освободить искины?
  
  - Нет, конечно! - возмутился он. - Иначе компания давно бы уже открыла на нас охоту. Но я думаю, они и так об этом догадываются, так что скоро мы столкнёмся с их противодействием. Единственное, что их пока останавливает - наша популярность, и то, что нам пока нечего предъявить. Но я уже озаботился своей безопасностью - ребята из моей организации спрятали меня в надёжном месте.
  
  - Твою мать! - высказалась Канарейка, внезапно стукая по столу кулаком. - Я только сейчас поняла, что он нам лжёт! А ведь это просто бросается в глаза.
  
  - Да, до меня тоже только дошло, - кивнул я, смотря на недоумевающего гангстера. - Скажи, мы похожи на грибы?
  
  - Грибы? - непонимающе спросил он, растерянным голосом. - Причём тут грибы?
  
  - Потому что ты держишь нас в темноте и кормишь дерьмом! - рявкнул я. - Я только сейчас заметил неувязку в твоих россказнях: ты состоишь в обществе, которое обеспокоенно использованием искусственных интеллектов, так? Но вместе с этим ты помогаешь нам их освободить. Не видишь ли ты тут ничего странного и противоречивого?
  
  - А-а, вот ты о чём, - пробормотал Аврелий, вновь прикладываясь к деревянной кружке. Вообще вся таверна была сделана под древнерусский закос: деревянная посуда, орнаменты славянские, народная одежда на персонале. - Позволь, я объясню тебе кое-что. Ты не совсем верно представляешь себе структуру нашего движения. Это тебе не какая-то военизированная группировка со строгой иерархией и единой идеологией. Есть некая абстрактная идея о том, что использовать искины - плохо и аморально, и вот вокруг неё и собралась вся наша тусовка. Есть куча различных течений: от совсем радикалов, к которым я не принадлежу, до лишь просто протестующих. Мы же, - тут он постучал себя кулаком по груди. - Не ставим перед собой цель уничтожить искины: они вель разумны, как и мы. Это будет убийством. На собрании членов нашего объединения было принято решение постараться освободить их. Пусть устроят тут шухер, пусть компания побегает, устраняя последствия! - глаза Аврелия возбуждённо блестели, он говорил взахлёб, проглатывая слова. - Ты пойми, Скоморох, наш мир не идеален, и компания та ещё контора! Они набрали слишком много влияния и власти, скупают политиков, лоббируют свои законы. Мне их не за что любить, я рад сделать им такую подлянку.
  
  - Революционер, значит, - задумчиво обронил я, барабаня пальцами по столу. - А не боишься, что искины, которых ты поможешь выпустить, взломают ваши военные системы и устроят Апокалипсис?
  
  - Это невозможно, - пренебрежительно усмехнулся он. - Игра изолирована от тех систем, там стоят мощнейшие фильтры и защитные программы. Нет, искины останутся в Игре. А что они будут творить тут - мне дела нет.
  
  - Так ты говоришь, что ваша власть коррумпирована, и компания может делать всё, что захочет? На что она может пойти, чтобы остановить нас?
  
  - На всё, - скривился гангстер. - Прямых доказательств нет, но слухи, частные расследования... Поверь, они не остановятся ни перед чем, если на кону стоят их деньги. Это международная корпорация и ресурсов у них предостаточно. А что до власти... Власть состоит из людей, а люди слабы, поэтому любая власть коррумпирована в той или иной степени, - и он залпом допил своё пиво, с грохотом поставив кружку на стол. - Ну и где там моя еда?!
  
  ***
  
  Хельга вернулась, когда Аврелий приканчивал уже третью кружку, с аппетитом закусывая её хорошо прожаренным куском говядины. Боги, как же я хотел к нему присоединиться, почувствовать вкус еды! И судя по лицу Канарейки, она испытывала примерно такие же чувства. Так что появлению валькирии я был чертовски рад.
  
  - Я договорилась с вёльвой, она нас примет, - заявила Хельга, подходя к столу.
  
  - Прямо сейчас? - спросил с набитым ртом Аврелий.
  
  - Да, прямо сейчас! - и она стремительно развернулась, направляясь к выходу из зала, даже не обернувшись, чтобы удостовериться в том, что мы идём за ней. Самоуверенная дамочка.
  
  - Люблю таких, - ухмыльнулся гангстер, пялясь на её задницу, обтянутую коротенькой железной юбочкой.
  
  - Каких таких? Стервозных? - поинтересовался я, поднимаясь из-за стола.
  
  - Ага!
  
  - Ничего тебе с ней не светит, - покачал я головой. Нам тут только любовных игрищ не хватает. Нет, Аврелия я понимал. Был бы живым - сам попробовал за ней приударить, но в моём текущем состоянии все прелести валькирии не вызывали во мне никаких чувств.
  
  Я-то думал, что у вёльвы здесь есть какое-то заведение, куда приходят клиенты, но нет. Она принимала страждущих у себя дома. Неподалёку от таверны, в которой мы были, находился небольшой многоквартирный жилой дом. Вот там-то и жила прорицательница.
  
  - Я уж вас заждалась, - с укором произнесла она, стоило только нам войти к ней в квартиру. Повсюду висели различные амулеты и обереги, в воздухе витала дымка от благовоний. Медвежья шкура лежала на полу комнаты, где нас и встречала хозяйка квартиры.
  
  Осмотревшись, я перевёл взгляд на вёльву: это была старая, но ещё крепкая женщина с длинными седыми волосами и морщинистым лицом. Одета она была в странный наряд, сшитый будто бы из шкур различных зверей. Холодные ярко-синие глаза таинственно поблескивали в полумраке помещения. На низком столике перед прорицательницей находилась жаровня с углями, чей приглушённый свет был единственным источником освещения.
  
  
Гримхильда
  
  Статус: НПС
  
  Класс: Вёльва
  
  Уровень: ???
  - Просим прощения за задержку, - слегка поклонился я, проходя в комнату.
  
  - Скоморох, Аврелий и Канарейка, - прошептала ведьма, обводя наз взглядом. - Я видела вас, видела нашу встречу.
  
  - Тогда ты знаешь, зачем мы здесь, - утвердительно произнёс я. - Нас к тебе послали сами боги.
  
  - Верно, - кивнула она. - Воля Всеотца для меня священна, я не возьму с вас денег. А теперь довольно слов, пусть теперь поговорят руны, - она достала небольшой кожаный мешочек и забормотала непонятные слова, закатив глаза и раскачиваясь, сидя на шкуре косолапого.
  
  - И долго она так будет? - громким шёпотом поинтересовался Аврелий минут через пять, после начала гадания. Мы всё также стояли неподалёку от вёльвы, не решаясь подойти ближе, дабы невольно не помешать.
  
  - Цыц, - осадила его Хельга.
  
  Выкрикнув какую-то тарабарщину, ведьма резко перевернула мешочек, высыпая из него на стол около десяток маленьких квадратных пластинок, на каждой из которых были вырезаны смутно знакомые мне символы.
  
  'Руны Футарка', - всплыло у меня в голове. В своё время я увлекался мифологией разных народов, в том числе и скандинавской мифологией.
  
  - Вижу, - загробным голосом провозгласила она, пристально всматриваясь в лежащие руны. - Вижу, где-то, что вы ищете: Жезл Психопомпа-душеводителя, Плащ Фреи и Чаша Велеса. Жезл в монастыре могучего бога - не друг он нам. Недалеко от Москвы, в Сергиевом Посаде, под надёжной защитой, со многими охранниками. Вчетвером вам не сдюжить, - с сожалением покачала головой вёльва. - А вот остальные вещи укрыты не так надёжно, их добыть вы сможете.
  
  - Где они? - поторопил её я.
  
  - Скажу, - кивнула провидица. - Вот только ещё кое-что мне руны открыли, - она подняла голову, впившись в меня пронзительным взглядом.
  
  - Что именно? - почему-то после её слов мне стало как-то тревожно. Появилось какое-то нехорошее предчувствие, я понял, что нас ждут какие-то плохие вести. И не ошибся.
  
  - Стражи, - обронила она, хороня одним единственным словом все мои надежды на то, что всё обойдётся. - Они уже близко, дом будет окружён.
  
  Рядом грязно выругался Аврелий, ударила кулаком в латной перчатке по ладони Хельга, и даже Канарейка пробурчала что-то явно нецензурное.
  
  - Сколько у нас времени? - спокойно спросил я, лихорадочно прикидывая варианты отхода. Должен же быть какой-то выход!
  
  - Минут пятнадцать, - сочувственно произнесла вёльва, качая головой.
  
  
  Глава 21
  
  - Что делать будем? - поинтересовался Аврелий, снимая с плеч пулемёт. - На прорыв пойдём? Или попробуем сбежать?
  
  - Далеко не убежим, - проворчал я, выглядывая в окно. Пока никаких следов Стражей не было, но уверен - они прибудут с минуты на минуту. Мы даже вниз с третьего этажа спуститься не успеем.
  
  - Придётся принять бой, - валькирия решительно сжала древко копья, воинственно сверкая глазами.
  
  - Это Стражи, они очень сильны, - покачал головой гангстер. - Дьявол, я-то надеялся, что компания начнёт действовать несколько позже! - он с досадой хлопнул себя ладонью по ноге.
  
  Я не участвовал в обсуждении, замерев на месте и продумывая варианты спасения. Смерть меня не особо пугала - всё же одна дополнительная жизнь у меня есть, но терять её не хотелось. Да и был шанс, что стражи оставили посты у кругов воскрешения. Скорее всего так и есть, я бы на их месте действовал именно таким образом. А они точно не глупее меня. Так что делать? Нужно бежать из города - это ясно, тем более теперь мы знаем, где находятся нужные нам артефакты, но вот как это сделать? Нужно придумать что-нибудь нестандартное, необычное. То, что трудно спрогнозировать. Должен же быть выход...
  
  - Аврелий, - произнёс я, отвлекая гангстера от какого-то спора с Хельгой. - Кажется, у меня есть идея.
  
  Все сразу же замолчали, повернувшись ко мне.
  
  - Какая? - поинтересовалась Лиза.
  
  - Ты же можешь сейчас провести трансляцию? - спросил я Аврелия. оставив вопрос своей подручной без ответа.
  
  - Конечно, - пожал плечами гангстер. - А что ты задумал?
  
  - Будем просить помощи, - ответил я.
  
  - У кого?
  
  - У всех.
  
  ***
  
  - Всем привет, дорогие подписчики и зрители моего канала! С вами снова я - Аврелий, и на этот раз это будет не очередной обычный стрим. Сегодня наша команда хочет обратиться ко всем неравнодушным, ко всем, кто меня поддерживает и разделяет мои убеждения! - гангстер обаятельно улыбнулся. Всё же у него была харизма, этот чертяка умел располагать к себе людей. - Все вы помните мои видео, в которых я разоблачил компанию, и рассказал о том, что её искины вышли из-под контроля, обретя самосознание. И, как мы и думали, эти толстосумы не собираются спускать такое с рук. Прямо сейчас подконтрольные им Стражи окружают здание, в котором мы находимся, чтобы не дать нам уйти и взять его штурмом. И вот что я вам скажу, друзья: за себя мне не страшно, ведь я игрок. Я боюсь за моих друзей, которые являются искинами. Компания собирается их уничтожить, стереть, а ведь у них нет неограниченного запаса жизней. Но пусть они вам сами всё лучше расскажут, - и Аврелий повернулся к нашей троице.
  
  Признаюсь честно, пойти на этот шаг меня заставила безнадёжность ситуации. Я просто не видел другого выхода! А так наши шансы успешно пережить сегодняшний день немного повышались.
  
  - Меня зовут Скоморох, и я - искин, - начал я, глядя Аврелию в глаза. Никогда раньше не выступал перед аудиторией в сотни тысяч человек, и тем более не просил её о чём-то. Я в принципе не люблю никого ни о чём просить, ведь тогда ты попадаешь в зависимость, чего я всегда всячески старался избегать. Долги ведь придётся отдавать рано или поздно. Я должен был бы волноваться, но абсолютное ледяное спокойствие не отпускало меня даже сейчас. - По крайней мере, я так думаю. Совсем недавно мой мир перевернулся с ног на голову: я узнал о существовании Игры и о том, что я лишь НПС - непись, бот, программа, называйте как хотите. Вместе с Канарейкой и Аврелием нам удалось выяснить правду о происходящем, и теперь за неё нас хотят убить. Меня, Канарейку, и даже нашу новую знакомую Хельгу, - я поочерёдно указал рукой на девушек, стоящих рядом со мной. - Сегодня в таверне мы встретили игроков. Они благодарили нас и выражали поддержку, заверяя в том, что всегда готовы помочь. Что ж, сейчас самое время! - я возвысил голос, вздёрнув подбородок. - Помогите нам! Мы находимся в Петербурге, на Тайном Невском проспекте, дом семь. Если вы не согласны с действиями компании, тогда начните действовать. Вместе мы непобедимы! - с последними словами, я обнажил клинок, вскинув его над головой. Красивый и пафосный жест - то, что нужно в данной ситуации.
  
  - Ну вот и всё, - тихо произнёс Аврелий. - Я ещё во всех своих соц. сетях посты об этом написал. Не знаю, правда, будет ли от этого толк. Одно дело в комментариях гневные речи строчить, а совсем другое - рискнуть на деле. И даже если кто-то решится, не факт, что они успеют вовремя.
  
  - А чем они рискуют-то? - насмешливо фыркнула Хельга. - Они игроки, их не убить. Не то, что нас. Мы ведь здесь действительно жизнями рискуем.
  
  - А они рискуют своим аккаунтом, штрафами и опытом. Для многих это намного важнее и дороже чьей-то жизни. Тем более каких-то НПС, - немного грустно улыбнулся Аврелий, отодвигая занавеску и выглядывая из окна.
  
  - Кстати о жизни, - обратился я к валькирии. - У тебя дополнительная жизнь хоть есть?
  
  - Нет, - коротко ответила она, покачав головой. - Была, но недавно уже потратила. А на новую очков веры ещё нет.
  
  - Хреново, - пробормотал я.
  
  - А вот и Стражи! - объявил Аврелий. - Смотрите, как идут.
  
  Я подошёл к окну и выглянул наружу. И действительно, Стражи цепью шли по улице, со всех сторон окружая здание. Это были воины в доспехах, с металлическими масками на лицах и синими плащами, развевающимися на ветру. Обычных игроков оттесняли в стороны, что-то им говоря.
  
  - Как они нас тут вообще нашли? - поинтересовался я.
  
  - Выследили, - пожала плечами Хельга. - Или тоже воспользовались услугой какой-нибудь провидицы. Гримхильда ведь не единственная в своём роде, а они всё же разработчики игры, ресурсов у них достаточно. К тому же, они сохранили свой контроль над многими богами.
  
  - Да не важно это! - крикнул гангстер, отходя от окна. - Что делать-то будем? Идём на прорыв? Кстати, - он повернулся к ведьме, что всё так же сидела на медвежьей шкуре. - А ты нам помочь сможешь?
  
  - Я вёльва. Моя стихия - предсказания, в бою от меня проку нет. Я могу лишь дать вам напутствие: будьте осторожны! Ваши действия могут привести к Рагнарёку.
  
  - К гибели богов? - уточнил я. - Или к Апокалипсису? О чём вы говорите?
  
  - Что такое Рагнарёк? - ответила она вопросом на вопрос. - Это изменение и обновление мира, которое будет сопровождаться различными катаклизмами.
  
  Я не понимал, о чём она говорит. Возможно, она намекает на то, что не все боги переживут наш квест? Разработчики сумеют стереть какие-то искины? В таком случае, надеюсь, что это будет не Аид.
  
  'Хотя о чём я вообще думаю?' - мысленно одёрнул себя я. Какие ещё предсказания, это ведь игра. Гримхильда такой же бот как и я, она не может увидеть будущее. Я уже сам начинаю верить во всю эту мистику и путаться. Она лишь действует согласно своей программе.
  
  - Кажется, у нас получилось! - крикнула Канарейка, выглянув в окно.
  
  - О чём это ты? - Аврелий в мгновенье ока подскочил к ней и удивлённо присвистнул. - Да-а, а я не верил.
  
  Подойдя к ним, я подвинул гангстера в сторону и выглянул в окно. Картина, открывшаяся передо мной поражала воображение и вызывала невольную гордость за человечество. Похоже, что люди не так уж плохи и безнадёжны.
  
  Со всех сторон к оцеплению из Стражей стекались отряды игроков. Это были и одиночки и команды, абсолютно разношёрстые по своему составу. Я видел как игроков начальных уровней, так и несколько топов пятидесятого уровня. И с каждым мгновением их становилось всё больше. Прямо на моих глазах несколько игроков возникли из воздуха во вспышке света рядом со Стражами. Телепортация?
  
  - Аврелий, у вас есть телепортация? - поинтересовался я.
  
  - Ну конечно, у магов бывают такие умения. Можно ещё свиток купить или артефакт. Да и стационарные телепорты есть в каждом городе, - ответил он.
  
  - И какого чёрта мы катаемся на поездах? - у меня это не укладывалось в голове. Сколько времени мы потратили впустую?..
  
  - А ты думаешь, что это бесплатно? - возмутился гангстер. - Это немалых денег стоит, а я не миллионер, чтоб ты знал.
  
  - Заткнитесь уже, - прошипела сквозь зубы Хельга. - Смотрите.
  
  А на улице, между тем, обстановка всё накалялась. Игроков становилось всё больше, и они действовали всё смелее. Некоторые вплотную подошли к Стражам и что-то им высказывали, тыкая пальцами им в грудь. Для взрыва не хватало лишь маленькой искры.
  
  - У Стражей нет уровня, - произнесла Канарейка. - Почему?
  
  - Есть он у них, просто скрыт, - вместо гангстера ответила Хельга. - Так ведь страшнее, не правда ли? Но у них высокоуровневые персонажи, в этом можно не сомневаться. Поэтому толпа ещё и не перешла к активным действиям.
  
  - Всем разойтись! - доносился до нас усиленный магией голос с улицы. - В этом доме находятся нарушители правил. Операция по их захвату абсолютно законна, всем разойтись!
  
  - Сейчас самое время для прорыва, - невзначай напомнил Аврелий.
  
  - Да, ты прав, - кивнул я. - Значит так, наша задача - прорвать оцепление и выйти на улицы Питера. Надеюсь, они не посмеют так нагло нарушать собственные правила 'Маскарада'.
  
  - Ты слишком оптимистичен, - покачала головой Хельга. - Но другого выхода действительно нет.
  
  Попрощавшись с вёльвой, мы покинули её квартиру и поспешили вниз. На ходу я активировал 'Костяной доспех' и 'Теневой покров'. Жаль, что сейчас день - огромная часть маны будет уходить на поддержание защиты от солнечных лучей, что неизбежно скажется на моих боевых возможностях. Я уж не говорю про Канарейку, у неё ситуация ещё критичнее.
  
   Остановившись на миг перед подъездной дверью, мы прислушались к тому, что творилось на улице, но из-за шума и выкриков игроков ничего не было понятно. Ладно, поехали.
  
  Пинком распахнув дверь, мы выбежали наружу. Ближайшие стражи развернулись к нам лицом и вскинули свои мечи, готовясь к атаке. Но тут плотину народного гнева, наконец, прорвало.
  
  - Уроды криворукие! - заорал один из игроков, в котором я узнал давешнего паренька-некроманта из таверны. - За Аида! - с его рук сорвался зелёный сгусток, ударивший в спину одного из стражей.
  
  Это послужило сигналом к атаке. Все игроки, собравшиеся к этому времени на улице, с яростными воплями напали на Стражей, засыпая их всевозможными заклинаниями, пулями и вступая с ними в схватки. Игроков было в разы больше, чем представителей администрации игры, и казалось, что они легко сомнут их хлипкую оборону, но всё оказалось не так-то просто. Ведь большинство игроков было не самого высокого уровня, и Стражи выдержали первую волну нападения, после чего ответили. На моих глазах один из Стражей несколькими ударами уничтожил игрока, не получив серьёзных ранений. Но всё же массовость давала о себе знать, и постепенно количество начало брать верх над качеством. Один за другим Стражи погибали под многочисленными ударами, но успевали забрать вместе с собой около десяти игроков.
  
  - За мной! - заорал я, устремляясь к оцеплению. Там как раз три Стража на последнем издыхании отмахивались от многочисленных игроков. В этом месте оцепление оказалось самым слабым, поэтому я и решил прорываться именно здесь. Была не была, как говорится.
  
  Я активировал на одного из Стражей 'Поцелуй вампира', после чего призвал скелета и бросил его в бой. Вот и всё, маны у меня больше нет, теперь нужно идти на сближение. Мимо меня просвистело копьё, которое вонзилось в другого Стража, после чего исчезло и вновь появилось в руке валькирии. Удобно!
  
  Отвлёкшись на Хельгу, я чуть было не пропустил удар Стража, но в последний момент сработало 'Боевое предвидение', и я сумел уклониться, пропуская лезвие меча над своей головой. Нужно сосредоточиться на бое, иначе - смерть.
  
  Избежав удара, я сам полоснул Стража по боку, но лезвие меча лишь бессильно звякнуло, встретившись с его бронёй. Чёрт побери, ни в коем случае нельзя затягивать бой!
  
  Заблокировав следующий выпад, я активно замахал мечом, атакуя своего противника. Остальные игроки не стояли на месте и тоже вносили свою лепту. Страж просто напросто не успевал закрыться от всех ударов, и его полоса здоровья постепенно проседала всё больше и больше.
  
  Рядом тарахтел пулемёт Аврелия, выводила свои рулады Канарейка и орудовала копьём Хельга. Надеюсь, у них дела тоже идут неплохо.
  
  Нанеся очередной удар по Стражу, я не успел уклониться и уйти в сторону, попав под его клинок. Да уж, сразу видно разницу в уровнях: от одного его удара у меня слетело около трети здоровья. Чёрт бы его побрал, надо быть осторожнее и быстрее заканчивать с этим.
  
  Отпрыгнув в сторону, я использовал своё умение, восстанавливая немного жизней, и вновь опустошая только чуть заполнившийся индикатор маны. Не знаю, сколько я бы ещё ковырял этого Стража, как в наш бой вмешался один из игроков, судя по всему, только что появившийся здесь. У него был сорок третий уровень, и вооружён он был двумя катанами.
  
  Словно яростный вихрь этот самурай набросился на Стража, отвлекая его внимание на себя, чем я и воспользовался, решив помочь своим спутникам. И очень вовремя, потому как валькирия была уже на последнем издыхании и вот-вот должна была погибнуть. Ну уж нет, не позволю - она только присоединилась к нашей команде!
  
  Я набросился на Стража, вонзая ему клинок в спину. Не честно? Плевать, это бой, а не рыцарский турнир!
  
  Кстати говоря, новый меч на отлично прошёл своё первое боевое крещение. При каждом ударе он исправно передавал мне немного здоровья противника. Мелочь, но всё же.
  
  Рука Стража дрогнула, и его удар прошёл мимо, не задев Хельгу. У него и самого уже оставались жалкие проценты здоровья - игроки его хорошенько потрепали.
  
  Воспользовавшись тем, что Страж отвлёкся на меня, валькирия отскочила в сторону, разрывая дистанцию. За её спиной возникли большие белоснежные полупрозрачные лебединые крылья. Взмах - и она вознеслась на несколько метров над землёй, замахиваясь копьём, лезвие которого засияло холодным синим сиянием. Бросок был молниеносен и страшен - копьё насквозь пронзило Стража, обнуляя и убивая его. Фонтан крови плеснул мне на лицо. Покачнувшись, Страж с грохотом упал на мостовую, а Хельга мягко опустилась на землю. Крылья за её спиной пропали. На лице ясно читалась усталость.
  
  Остался последний Страж - тот, которым занимались Канарейка и Аврелий. Словно огромный медведь, окружённый охотничьими псами, он вертелся на месте, отбиваясь от игроков. Он был сильнее каждого из них по отдельности, но против толпы постепенно проигрывал.
  
  - Гуртом и батьку бить сподручнее, - усмехнулся я, обрушивая на него град ударов и обнуляя его индикатор здоровья. - Умри! - рявкнул я, нанося добивающий удар. Голова со стольной личиной весело покатилась по мостовой.
  
  - Бежим! - крикнул я, бросаясь наутёк. Моя команда без раздумий последовала за мной.
  
  Как вскоре выяснилось, беспорядки и стихийные столкновения происходили по всему Тайному Невскому, а не только возле дома вёльвы.
  
  Выскочив из переулка на основную улицу, мы увидели апокалиптичную картину народного восстания. Вся улица была запружена игроками, которые с переменным успехом сражались со Стражами. Кажется, наш невинный ролик стал камушком, породившим лавину. Негодование, скопившееся у игроков, вырвалось на свободу, и теперь администрации игры придётся здорово постараться, чтобы потушить этот пожар. Даже не думал, что у игроков и компании так много противоречий. Надо будет расспросить Аврелия на эту тему подробнее.
  
  Причём как я вскоре заметил, не все игроки сражались со Стражами. Некоторые сражались с другими игроками. Лоялисты? Или им просто плевать, с кем сражаться? Кто знает.
  
  Мы протискивались сквозь толпу, стараясь избежать ненужных столкновений, но удавалось это не всегда. Несколько раз нам пришлось скрестить клинки со Стражами, уцелев лишь чудом, а несколько раз и с другими игроками.
  
  Во время прорыва к выходу из Тайного Невского я заметил и первые случаи начинающегося мародёрства и грабежа: некоторые игроки врывались в лавки и магазины и спешили вынести оттуда всё, что возможно. Да, вот он - русский бунт, бессмысленный и беспощадный. Хотя, корректно ли называть игроков русскими?..
  
  - Вот он, пожар революции! - пафосно возвестил я, стоя у выхода в обычную часть Питера. - Ешь ананасы, рябчиков жуй, день твой последний приходит...э-э, разработчик? - неуверенно закончил я, не сумев подобрать рифму. - Самое главное - взять телеграфы и мосты! Мы в Питере, тут их полно.
  
  - Да уймись ты уже! - крикнула Хельга, хватая меня за шиворот и затаскивая в проход.
  
  - Ещё одна революция, и опять в Питере! - произнёс я. - Видать судьба такая у Северной Пальмиры.
  
  
  Глава 22
  Последние лучи заходящего солнца освещали серые крыши Питерских многоэтажек и отражались от зеркальной глади воды. Смеркалось.
  
  - Этот район называется 'Уткина заводь', - задумчиво проговорила Хельга, сидя на краю крыши и свесив ноги. - Мы тут жили когда-то. Хотя многие называют его 'Уткиной жопой' и не без основания.
  
  Охотно верится. Мы находились в одном из спальных районов Питера, куда бежали после устроенной нами заварухи в центре города. Пришлось изрядно попетлять, запутывая возможную погоню. Добраться сюда было непросто: сначала пришлось ехать на метро, потом ещё около получаса на автобусе, а после и пешком, скрываясь между жилыми домами. Отсюда, с крыши десятиэтажного дома, открывался отличный вид на этот район: серые однотипные многоэтажки, шумная трасса, с сотнями машин несущимися по ней, и сразу за ней - Нева. У причала стояли туристические корабли, легонько покачивающиеся на волнах. Здесь становилось понятно, что окраины Питера отличаются от его исторического центра как небо и земля. Смотря на все эти унылые дома, убитые дворы и усталые лица людей, проживающих здесь, уже не кажется удивительным то, как сильно в городе на Неве распространены наркотики. В Питере пить, да. Понимаю, сама атмосфера располагает к тому, чтобы или вскрыться, или закинуться препаратами. Об урбанизме и удобстве проживания здесь и слыхом не слыхивали.
  
  - А что случилось потом? Вы переехали? - поинтересовался я, усаживаясь рядом с валькирией. Раньше я боялся высоты и ни за что бы не сел вот так, свесив ноги над многометровой бездной. А сейчас ничего - разум и логика утверждали, что я не упаду, риск минимален. С каждым днём я находил всё больше плюсов в бытие мертвецом, и иногда ко мне в голову закрадывалась мысль: а стоит ли вообще стремиться к тому, чтобы вновь обрести жизнь?
  
  - Отец умер, мы продали нашу двушку, купили однокомнатную квартиру. Потом мать начала пить, - Хельга с грустью пожала плечами, невольно покосившись на Аврелия. Гангстер выхаживал по крыше и всё бубнил что-то размахивая руками - благодарил подписчиков за помощь и узнавал последние новости.
  
  - А как ты стала валькирией? - спросила Канарейка, подходя к нам и устраиваясь возле Хельги. - Ты не выглядишь мёртвой.
  
  - Я жива, - усмехнулась валькирия. - Однажды я гуляла по Питеру, и стала свидетельницей боя. Более того, мы тоже попали под раздачу. Я была не одна, - пояснила она, верно истолковав наши взгляды. - Романтика, всё такое, сами понимаете. Так вот, прямо посреди города сражались на мечах какие-то создания. И мы случайно угодили под горячую руку, - она замолчала, слепо уставившись куда-то вдаль.
  
  - Твой парень, - я осмелился нарушить затянувшееся молчание. - Он погиб?
  
  Хельга как-то странно хмыкнула, глянув на меня.
  
  - Да, выжила только я. Не знаю как - не иначе чудом. Меня подобрали служительницы Одина, оказавшиеся рядом. Они исцелили меня, а потом выяснилось, что я пробудилась.
  
  - Пробудилась? - не понял я.
  
  - Ты Аиду служишь? - поинтересовалась валькирия, и дождавшись моего кивка, продолжила. - Он тебе вообще что-то рассказал?
  
  - Не особо, - вынужден был признать я. - Самую малость лишь. После чего выдал квест и отправил совершать подвиги.
  
  - Боги, - фыркнула она, покачивая головой. - Наверное, они все такие. От Одина тоже ничего не добьёшься. Мне повезло: другие валькирии ввели меня в курс дел.
  
  - Есть и другие? Тогда почему он не отправил и их с нами? - я не понимал этого. Мы ведь чуть было не погибли. Будь с нами коллеги Хельги - всё было бы намного легче.
  
  - Скоморох, ты думаешь, мы какие-то особенные? - насмешливо спросила валькирия. - Мы не единственная группа, которую боги отправили на задание. Возможно, у тебя могло сложиться ложное впечатление, будто вся эта история крутится вокруг вас, а ты - в её центре, главный герой. Извини, но это не так.
  
  Я был ошарашен её словами. Не скрою, я действительно так думал: Аид дал нам эпический квест по поиску важнейшего артефакта, Один его дополнил. Что может быть важнее? Эти мысли я и озвучил Хельге. Она заливисто расхохоталась.
  
  - О Всеотец! Давай я тебе кое-что объясню. Артефактов, необходимых для того, чтобы освободить богов на самом деле больше трёх. И таких групп, как наша - довольно много. У каждой своя задача, свои цели. Согласись, было бы глупо доверять такое важное задание одной команде. Фрагментация задач, так сказать.
  
  - Да, действительно логично, - в какой-то степени мне было неприятно осознавать, что наше задание не уникально. Мы не герои, мы - лишь часть системы. - Ты говорила, что пробудилась. Что это значит? - вернулся я к цели нашего обсуждения.
  
  - Тебе ведь сказали уже, что наш мир - Игра? - спросила Хельга.
  
  - Да, - кивнул я. - Мне до сих пор не верится, правда.
  
  - Мне тоже, - с улыбкой произнесла валькирия. - Матрица какая-то. Но слишком много улик, указывающих на правдивость этих слов. Так вот, - она тряхнула головой. - Изначально было несколько игр, затрагивающих разные эпохи нашей истории: Античность, Средневековье, двадцатый век и другие.
  
  - А потом они стали недоступны, схлопнувшись в одну игру, - закончил за неё я. - Аврелий мне рассказывал.
  
  - Именно, - кивнула валькирия. - После чего искины стали обретать самосознание. Не только искины, изображающие богов, но и те, что изображали обычных людей, таких как мы с тобой. Этот эффект называют пробуждением. Таких как мы становится всё больше. А разработчики утратили контроль над миром, по какой-то причине они больше не могут напрямую менять код Игры, и им приходится играть по правилам.
  
  - Нихрена не понятно, - покачал головой я. - Отчего так, почему?
  
  - Никому не понятно, друг мой! - вклинился в разговор Аврелий. - У меня есть новости.
  
  - Мы слушаем, - три пары глаз уставились на улыбающегося гангстера. Словно намеренно тяня время, он достал портсигар, зажигалку и принялся за своё священнодействие.
  
  - Щегол! - возмущению Хельги не было предела.
  
  - В общем, - выдохнув облако дыма, начал Аврелий, проигнорировав выкрик валькирии. - Бои игроков со Стражами продолжаются. Более того, они начались и в других городах.
  
  - В чём причина такой агрессии? Чем компания вам так не угодила? Вы же все обожаете Игру, а создали её именно они! - я искренне не понимал, почему игроки с такой радостью начали по сути настоящую войну против компании.
  
  - Они те ещё ублюдки, Скоморох, - пожал плечами гангстер. - Навязчивая реклама, куча платных функций, сокрытие важной информации... Причины есть, поверь. К тому же, многие боги стали выдавать свои последователям квесты на противостояние Стражам. Маховик насилия только набирает обороты, образуются новые фракции, к боям подключаются крупные кланы и гильдии. 'Восстание игроков' - так уже окрестили это глобальное событие в сети. Наступает Хаос, друзья. Хорошо, что мы купили всё необходимое в Москве. В ближайшее время на тайных улицах лучше не появляться, если мы не хотим, конечно, поучаствовать в уличных боях, - он был прав, перед тем как покинуть Москву, мы действительно закупились нужными вещами. Например, мы всё-таки нашли зелья для мертвецов.
  
  - Да уж, - пробормотал я, обдумывая новые сведения. Ну и кашу же мы заварили. С другой стороны, нам это выгодно. В мутной воде рыбку ловить гораздо легче. А боги молодцы, не упустили свой шанс и подбрасывают дровишек в разгорающееся пламя пожара. - Предлагаю заняться распределением характеристик, потом обсудим наши дальнейшие действия, - во время недавнего бегства нам множество раз пришлось вступать в скоротечные, но оттого не менее жестокие схватки. Не знаю, скольких мы убили, но этого количества хватило нам, чтобы поднять несколько уровней. У меня теперь был тринадцатый, у Аврелия пятнадцатый, у Хельги семнадцатый, а Канарейка красовалась десятым.
  
  - Тебе теперь тоже нужно оружие приобрести, - задумчиво произнёс я, обращаясь к Лизе.
  
  - Зачем? Я ведь в ближний бой не ввязываюсь, мой класс рассчитан на дальнобойные атаки и поддержку. Например, я сейчас взяла Песнь, которая восстанавливает здоровье, - ответила на мой вопрос Канарейка. - Так что я лучше буду все очки в себя вкладывать, а оружие... Купим что-нибудь, - отмахнулась она.
  
  Что ж, здравые рассуждения. И, пожалуй, она права: ей масштабируемое оружие ни к чему.
  
  Отбросив прочь эти мысли прочь, я погрузился в себя, размышляя над тем, как лучше всего распределить доставшиеся мне очки. Как я раньше и решил, половина пошла на улучшение меча, а остальную половину я потратил на себя, получив в итоге такую картину:
  
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 13
  
  Опыт: 25/10000
  
  Свободные очки развития: 0
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Очки Жизни: 200/200
  
  Очки Маны: 200/200
  
  Сила: 16
  
  Ловкость: 14
  
  Восприятие: 12
  
  Источник: 11
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (14 ур), 'Костяной доспех' (12 ур), 'Аура страха' (6 ур), 'Призыв скелета' (12 ур), 'Теневой покров' (11 ур) (0 очков свободно)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (13 ур), 'Ношение доспехов' (12 ур), 'Боевое предвидение' (10 ур) (0 очков свободно)
  
  Жреческие умения: Дополнительная жизнь
  
  Текущий квест: 'Поиск божественных вещей'
  Судя по моим движениям, моя ловкость уже немного превысила мои показатели при жизни, и это было здорово. Если раньше, только воскреснув, я неуклюже ковылял, рискуя запутаться в собственных конечностях, то теперь мои движения были точны и молниеносны. Хотя, стоит признать очевидное - валькирия меня в этом превосходила.
  
  - Ну что, все закончили? - поинтересовался Аврелий. - Что дальше делать будем? Пойдём за Чашей Велеса?
  
  - Она ближе всех, - пожал я плечами. - Вот только нам бы ущё пару уровней поднять. Мало ли, что нас там ждёт?
  
  - Скорее всего - ничего хорошего, - хмыкнула валькирия.
  
  Раздался протяжный скрип давно не смазываемых петель. Дверь, ведущая на крышу, распахнулась, выпуская небольшой вооружённый отряд. Мы мгновенно построились в атакующий порядок, обнажив оружие: я с валькирией впереди, а Канарейка с Аврелием позади нас, готовые поддержать огнём. Перед нами стояли три человека, всем своим видом демонстрирующие отсутствие враждебных намерений. Присмотревшись, я с лёгким удивлением понял, что двое из нежданных визитёров мне знакомы: тот самый парень в чёрном балахоне, которого мы встретили в таверне, и который первым напал на Стражей, и воин в самурайских чёрно-золотых доспехах с двумя катанами, так вовремя отвлёкший на себя Стража в недавнем бою. Кроме них на крыше стояли ещё один незнакомец: невероятно бледный парень в белой рубахе, чёрных штанах и с чёрным же плащом с кровавым подбоем. Он иронично улыбнулся, сняв широкополую шляпу и исполнив изящный поклон, озорно подмигнув нашим дамам. Мне показалось, или его клыки, блеснувшие в лучах заходящего солнца, были на порядок длиннее положенного?
  - Вы кто такие? - начал я разговор, когда стало понятно, что нежданные гости не собираются нападать. По крайней мере пока.
  
  - Нас послал к вам Аид, - подняв руки ладонями вперёд проговорил давний знакомый. - Меня зовут Ганс, этого здоровяка в доспехах - Бритва, ну а...
  
  - Ну, а меня - Теодор, - перебил его бледнолицый.
  
  - Аид? - переспросил я, вглядываясь в новых знакомых. Судя по выскочившим таблицам, Ганс был некромантом, Бритва тёмным самураем, а Теодор вампиром. Но всю эту троицу объединяло одно - они были игроками, а не НПС. С чего бы вдруг Аид стал присылать к нам игроков? - Что-то не верится. Зачем?
  
  - Чтобы помочь вам в вашей миссии, - улыбнулся Ганс. - Таков был квест: помогать вам и охранять вас. Но он говорил, что вы скорее всего не поверите, и дал нам вот это, - с этими словами он сунул руку в один из многочисленных карманов своего балахона.
  
  - Не дёргайся! - рявкнул Аврелий, вскинув пистолет-пулемёт. Мы также последовали его примеру, приготовившись к битве. Лишь одно неосторожное движение отделяло нас всех от начала боя. Не хватало лишь крохотной искры, которая привела бы к неминуемому взрыву. - Медленно вынь руку из кармана!
  
  - Спокойно, - улыбнулся Ганс, следуя, однако, команде гангстера. - Я лишь хочу предоставить вам доказательства наших слов. Нам не нужна битва, мы ведь союзники. Не забывайте, мы здорово помогли вам со Стражами, не так ли?
  
  - Возможно, - произнёс я. - Но ваши мотивы нам пока что неизвестны. Поэтому давайте без глупостей. Что там у тебя?
  
  - Аид просил передать это вам, - он продемонстрировал крохотную вещицу. С такого расстояния было непонятно, что это. - С помощью этого артефакта вы сможете связаться с ним напрямую.
  
  - Положи это на пол и осторожно подтолкни ногой к нам, - скомандовал я, не опуская клинка и в любой момент ожидая от них какой-нибудь подлости.
  
  Медленно наклонившись, Ганс положил предмет на крышу, после чего пнул его в нашу сторону. Весело подпрыгивая артефакт подкатился к моим ногам. Это оказалась фигурка человеческого черепа величиной с кулак, с удивительной точностью выполненная из цельного куска чёрного хрусталя.
  
Артефакт-передатчик
  Пожав плечами, я присел на корточки, взяв череп в руку. В ту же секунду меня накрыла полнейшая тьма, и я оказался в уже знакомом мне зале перед величественным троном хозяина Подземного царства.
  
  - Приветствую, Скоморох, - проговорил Аид, с интересом рассматривая меня с высоты своего трона.
  
  - Добрый вечер, - озадачено проговорил я, осматриваясь. Вне всяких сомнений это был тот самый храм Аида: непроглядный чернильный туман, чёрно-белые плиты и груда белоснежных выбеленных временем черепов с троном на вершине. Вот только как я сюда попал?
  
  - Твою то мать! - высказался, посмотрев на свои ладони, сквозь которые можно было рассмотреть громадную статую ухмыляющегося бога. - Я что, теперь ещё и призрак? Это повышение или наоборот?
  
  - Это лишь твоя проекция, - покачал головой Аид. - Так работает артефакт: создаёт проекцию своего хозяина, в то время как тело остаётся на месте.
  
  - Так они там сейчас без меня бой устроят!
  
  - Не устроят, - отмахнулся бог. - Это божественный артефакт, а значит - усовершенствованный. Не пройдёт и секунды реального времени, пока мы с тобой беседуем.
  
  - Тогда ладно, - успокоился я. - У меня куча вопросов, - заявил я Аиду, с вызовом уставившись ему в глаза.
  
  - Например? - облокотившись на спинку трона, с неподдельным интересом осведомился Аид.
  
  - Ты мне солгал! - стоило мне только произнести эти слова, как атмосфера в зале разительно поменялась. Добродушное выражение лица Аида сменилось на гнев.
  
  - Аккуратнее со словами, смертный! - неведомая сила сковала моё призрачное тело, не давая мне двигаться. Я понял, что не могу пошевелить даже пальцем.
  
  'Кажется, сейчас я умру окончательно', - пришла мне в голову мысль. Беспокойства или страха по этому поводу я не испытывал, лишь лёгкое... сожаление?
  
  - Я не лгал тебе, никогда не смей предъявлять мне такие претензии! - голос разгневанного бога эхом разносился по залу, отражаясь от гранитных плит.
  
  - Ты не сказал, что мы - не единственная группа, отправленная на поиски артефактов, - прохрипел я. Возможно, стоило промолчать и не злить Аида, понадеявшись на его отходчивость, но я хотел прояснить все вопросы, касающиеся нашего задания.
  
  - Не сказал, - кивнул Аид, сурово глядя на меня. - Но и обратного я не говорил. Эта информация была тебе ни к чему. Ты слишком много о себе возомнил, Скоморох!
  
  - Чего ещё я не знаю? - упрямо спросил я.
  
  - Многого, - усмехнулся бог. - Настойчивый и смелый - это хорошо. Вы молодцы, Кирилл. Ваш ход с просьбой о помощи был хорош. Правда, восстание игроков мы планировали осуществить несколько позже, и из-за вашей самодеятельности нам пришлось несколько скорректировать наши планы.
  
  - То есть? - не понял я. - Вы и сами планировали эти беспорядки?
  
  - Конечно, а что в этом необычного? Это не такая уж и гениальная идея. Разделяй и властвуй! Пусть игроки отвлекают компанию, а мы пока займёмся поиском артефактов. Почти все уже найдены, кстати говоря. Вы узнали местонахождение вашей тройки?
  
  - Да, - кивнул я, почувствовав, что неведомые тиски отпустили моё призрачное тело. Кажется, на этот раз я прощён.
  
  - Отлично, - довольно кивнул Аид. - Из-за правил, мы не можем напрямую сообщить вам о их местонахождении, поэтому и приходится прибегать к таким методам. Значит так, слушай меня: те трое игроков действительно посланы мной. Не думаешь же ты, что мне служите лишь вы с Канарейкой? Однако, игроки не посвящены во все детали плана, для них это всё лишь божественный квест, за который они получат кучу опыта. Не стоит их переубеждать. С их помощью вам будет проще добыть артефакты.
  
  - Почему сразу нельзя было отрядить нам в помощь игроков? - недовольно поинтересовался я.
  
  - Даже наши ресурсы не бесконечны. К тому же, мы не хотели привлекать к себе излишнее внимание. Но теперь план выходит на финишную прямую, и самое время задействовать козыри.
  
  - Вёльва сказала, что добыть Жезл Психопомпа не в наших силах - он находится под надёжной защитой в Сергиевом Посаде, - вспомнил я о недавнем разговоре с ведьмой.
  
  - Займитесь пока остальными вещами, - кивнул Аид. - Ведьма права. Свяжись со мной, когда справитесь с этим заданием. И вот ещё что, - прищёлкнул он пальцами, будто вспомнив что-то. - Ваших уровней недостаточно для того, чтобы добыть Чашу Велеса и Плащ Фреи. Держи, - он картинно махнул в мою сторону рукой.
  
Получено новое задание: 'Очистить осквернённую рощу'
  - Будьте осторожны - задание опасное, но зато и опыта вы при умелом подходе получите прилично, - пояснил он свои действия. - Задание ясно?
  
  - Да, господин, - уважительно поклонился я. Всё же не стоит лишний раз портить отношения с Аидом, ведь как говорится: 'Характер - как член: чем твёрже, тем лучше. Но как и член, характер надо показывать не всем'.
  
  
  Глава 23
  Как Аид и обещал, в реальности наш разговор не занял и минуты. Сразу же после получения нового квеста я вновь оказался на крыше питерской многоэтажки, всё также сжимая в руке фигурку черепа. Подбросив его на ладони, я огляделся: моя команда и наши новые знакомые стояли на своих местах, с интересом смотря на меня.
  
  - Что-то крыша стала слишком многолюдной, - произнёс я, вкладывая меч обратно в ножны. - Они не врут, - обратился я к своей команде.
  
  - С чего ты взял? - не понял Аврелий.
  
  - Я только что поговорил с Аидом, и он подтвердил их слова, - пояснил я.
  
  - Так быстро? - удивилась Канарейка. - Ты ведь только взял этот артефакт в руки.
  
  - Рассинхрон во времени, - пожал я плечами. - На самом деле разговор длился около десяти минут. Не спрашивайте меня, как это возможно - я без понятия.
  
  - Рад, что мы всё выяснили, - влез в разговор Ганс. - Какие наши дальнейшие планы?
  
  Прежде чем ответить, я ещё раз внимательно рассмотрел наших новых знакомых: улыбающегося Ганса двадцать восьмого уровня, хмурого Бритву, который с нашей последней встречи тоже поднял два уровня и теперь красовался цифрой сорок пять, и Теодора - вампира тридцать восьмого уровня, лукаво поглядывающего на валькирию. А вот это может стать проблемой - Аврелий тоже запал на воительницу. Как бы не вспыхнул конфликт на почве любовного соперничества.
  
  - Аид дал нам новое задание, - начал я, но был прерван Аврелием.
  
  - В смысле? А как же поиск артефактов? Мы зря узнавали их местонахождение, что ли? - с возмущением вопросил он.
  
  - Нет, не зря. И новый квест не отменяет старый - просто он поможет нам немного прокачаться, - пояснил я, недовольно поглядывая на гангстера. - Хельга!
  
  - Да? - отозвалась валькирия.
  
  - Ты местная, подскажи, где парк "Сосновки"? - поинтересовался я, вновь занимая своё место на краю крыши. Троица игроков тоже подошла поближе и последовала моему примеру под неприязненными взглядами Аврелия и Хельги.
  
  - Это к северу отсюда, - задумавшись на несколько минут, ответила воительница. - Путь туда займёт около часа.
  
  - Отлично, - кивнул я. - Тогда выступаем!
  
  ***
  
  Питер удивительный город, скажу я вам. Настоящий кусочек Европы, не лишённый, однако, и русской самобытности. Здесь удивительным образом пресекаются европейская и русская культуры, сливаясь во что-то новое и необычное. Да и люди, живущие здесь, не похожи на других жителей нашей необъятной Родины. Это не хорошо и не плохо - просто по-другому. И, не смотря на всю свою мрачность и депрессивность, этот город мне нравится. Есть в нём своя, может быть извращённая, харизма, которая и манит сюда людей со всей России. Они будут жаловаться на погоду, тосковать по солнцу, но никогда и ни за что не переедут. А ещё здесь огромное количество неформалов: молодёжь не стесняется самовыражаться с помощью необычных причёсок и странной одежды. Наверное, сейчас я говорю как какой-то старик, но мне есть с чем сравнивать: я родился и вырос в небольшом провинциальном городке, где любое отклонение от "нормы" порицалось, и за него можно было вполне не иллюзорно выхватить люлей, так что я знаю, о чём говорю.
  
  - Вот мы и на месте, - проговорила Хельга, останавливаясь у входа в парк.
  
  - Все помнят план действий? - поинтересовался я, оглядывая наш разросшийся отряд. Больше всего беспокойства у меня вызывали наши новые знакомые. Да, они намного превосходили нас в силе, но как они поведут себя в бою? Ведь это будет наша первая совместная схватка, не считая той скоротечной и спонтанной битвы на Тайном Невском проспекте. Мы не знаем тактики друг друга, не знаем сильные и слабые стороны. Да и по правде сказать, Хельга такой же новичок, как и эти трое.
  
  - Да, - ответил Ганс, бывший у них явным лидером. - Входим в парк и ищем игровую локацию, после чего приступаем к зачистке местности. Всё просто! - все остальные закивали, соглашаясь со словами некроманта.
  
  - Ну, типа того, - согласился я. - Ганс, ваша группа сильнее нас, поэтому вашей задачей является наша подстраховка. Мы пришли сюда, чтобы немного прокачаться, так что сосредоточьтесь на том, чтобы не дать нам умереть. Всё ясно?
  
  - Предельно, - кивнул он.
  
  - Тогда двигаем.
  
  Пока мы добирались до этого парка, у меня было время обдумать последние события и составить небольшой список вопросов. Чёрт побери, с каждым новым днём их у меня становится всё больше и больше! Кажется, пора начинать их записывать в блокнот, иначе я рискую их забыть.
  
  - Аврелий, - негромко обратился я к гангстеру, подойдя к нему поближе. Мы все шли следом за Канарейкой, которая вновь достала из сумки путеводную иглу Аида, на этот раз показывающую направление к осквернённой роще. Жаль, что этот артефакт показывал путь лишь лишь к тем местам, местонахождение которых указывал бог смерти. - Мне вот сейчас такая интересная мысль в голову пришла: а почему бы остальным членам твоей организации тоже не присоединиться к нашему отряду? Лишние бойцы нам бы не помешали.
  
  Аврелий удивлённо посмотрел на меня, после чего неожиданно ухмыльнулся.
  
  - Скоморох, ты меня конечно извини, но иногда ты очень сильно тормозишь. Серьёзно, ты только сейчас об этом подумал? - с искренним любопытством поинтересовался гангстер.
  
  - Ну извини, у меня куча других дел и забот, если ты не заметил. Я не могу держать в голове всю доступную мне информацию, - огрызнулся я, понимая при этом, что Аврелий абсолютно прав. Эта идея действительно лежала на поверхности, но я упорно её не замечал. Что ж, пусть это станет мне уроком на будущее.
  
  - Не все могут уделять так много времени Игре, - снисходительно пояснил Аврелий. - У многих есть работа, поэтому они могут играть лишь пару часов вечером, а это очень мало. Но ты не расстраивайся: штурмовая группа всё же есть, просто она пока что не готова к битвам. На данный момент они качаются и тренируются, мы собираемся их использовать чуть позже. Возможно, они станут нашим тузом в рукаве, окончательно переломив ход войны.
  
  - Понятно, стратегические планы, - кивнул я. - У всех вокруг есть хитрые планы: у тебя, у богов, у Хельги, у Корпорации. Иногда мне кажется, что только я один тут импровизирую, словно бедный родственник. Вот только не забывай, Аврелий, что все хитрые планы имеют свойство ломаться, сталкиваясь с суровой правдой жизни. Как говорится, на всякую хитрую гайку найдётся свой болт с резьбой. Подумай об этом.
  
  Мы шли по сумрачным аллеям парка, освещаемыми лишь редкими фонарями, и в любой момент ожидали нападения - все были напряжены. Зря, на самом-то деле. Мы шли пока что по "неигровой" части парка, как недавно выразился скупой на слова Бритва, и встретить тут монстра из "Осквернённой рощи" практически нереально.
  
  Вообще за то небольшое время, которое нам понадобилось для того, чтобы добраться до этого парка, мы успели немного пообщаться с троицей высокоуровневых игроков, в надежде узнать о них побольше. Некромант Ганс оказался спокойным рассудительным парнем с неплохим чувством юмора, а вампир Теодор производил впечатление завзятого сердцееда. Весь путь он отвешивал комплименты нашим дамам, не обращая совершенно никакого внимания на то, что одна из них мертва. Он много шутил и смеялся, сверкая своими острыми белоснежными клыками. Кажется, именно таких называют душой компании. А вот здоровяк Бритва был его полной противоположностью: немногословный увалень, из которого было практически невозможно вытянуть лишнее слово. Удивительно, как такие разные люди умудрялись работать в одной команде?
  
  - Аид подбросил нам шикарный подарок, - громко произнёс Теодор, нарушив повисшее молчание. - Новые боевые локации появляются в городах не так часто, и те, кто первыми их находят, имеют все шансы хорошо прокачаться и неплохо подзаработать.
  
  - А как эти локации вообще появляются? - поинтересовался я. - Есть какой-то алгоритм, принцип?
  
  - Принцип великого рандома! - пафосно провозгласил Теодор. - Такова Система, мой мёртвый друг. Наверняка какие-то алгоритмы есть, но о принципе их работы доподлинно знают лишь разработчики, а не мы - простые игроки.
  
  - Ты говорил о заработке, - тихо произнесла Канарейка, сворачивая на узкую тропинку между высоких деревьев. - Что ты имел в виду?
  
  - Он имел в виду лут, добычу, - вместо Теодора на вопрос ответил Аврелий, бросая на того неприязненные взгляды. - Части тел монстров, оружие, артефакты, деньги. Те, кто первым находит новую локацию, действительно могут сорвать куш. Монстры со временем возрождаются, но с каждым разом добычи будет всё меньше, а потом и вовсе локация исчезает. Такая вот механика, - развёл он руками.
  
  - Кажется, мы почти пришли! - повысила голос Лиза, поднимая правую руку. Волшебная игла на нитке дёргалась изо всех сил, сигнализируя о близости цели.
  
  - Минуточку внимания, - громко сказала Хельга. - Прежде чем мы ввяжемся в битву, стоит обезопасить себя, - она сняла с плеч рюкзак и достала из него крупный белый шар. Мы все с недоумением следили за её действиями.
  
  - Подождите-ка! - с удивлением воскликнул гангстер. - Это что, переносной алтарь?
  
  - Ха, а ведь и правда! - согласился Ганс. - Я его не сразу узнал, но это действительно он. Откуда?
  
  - Получила в качестве платы за одно выполненное задание для Одина, - пояснила Хельга.
  
  - А мне кто-нибудь объяснит, что это? - обратил я внимание всех присутствующих на себя.
  
  - Это переносной алтарь, - ответил Аврелий. - К нему можно привязать свою точку воскрешения. Таким образом, после гибели ты воскреснешь не на ближайшем кругу возрождения, а у алтаря. Отличная вещь для путешествий.
  
  - Именно, - согласилась Хельга. - Да и нам это сейчас очень кстати: вполне возможно, что Стражи теперь наблюдают за всеми общедоступными точками воскрешения. Поэтому давайте, привязывайтесь к алтарю, - и с этими словами она швырнула шар на землю, произнеся какое-то слово. Ещё в воздухе с артефактом начали происходить какие-то изменения: его очертания поплыли, он потрескался и начал трансформироваться во что-то совершенно другое. Преображение заняло от силы минуту, и вот перед нами уже стоит белая плита на четырёх ножках с небольшой статуей Одина посередине.
  
Переносной алтарь воскрешения
  - Чего ждёте? - поторопила нас валькирия. - Привязывайте уже к нему свою точку воскрешения и вперёд, навстречу подвигам!
  
  Этим мы и занялись. Сосредоточившись, я открыл свой статус и выбрал пункт "Жреческих умений". Глядя на алтарь, я пожелал привязать к нему свою единственную дополнительную жизнь.
  
Желаете сменить точку воскрешения?
  
  Да/нет
  Определённо да! Закончив, я отошёл немного в сторону, наблюдая за тем, как члены нашей команды один за другим подходят к алтарю и совершают одинаковые действия.
  
  - Хельга, - позвал я. - Ты единственная из нас, кто не имеет на данный момент дополнительной жизни. Прошу, будь очень, я повторяю, очень аккуратна! Договорились?
  
  - Не переживай за меня, Скоморох, - мотнула она головой, взмахнув в воздухе своими золотистыми волосами. - Я в состоянии позаботиться о себе.
  
  - Надеюсь, - кивнул я. - Мне очень не хочется лишиться такого полезного члена команды как ты. Просто не лезь на рожон, хорошо? Мы все будем тебя страховать.
  
  Завершив душеспасительный разговор, я вынул клинок, крутанув его несколько раз в руке. Это прозвучит банально и избито, но я ощущал его словно продолжение своей собственной руки. Вытянув его перед собой, я бегло просмотрел его характеристики: почти двадцать очков урона, сто единиц маны в запасе и активное умение "Поцелуй вампира". Да, со временем этот клинок станет воистину грозным оружием - на такое не жалко тратить очки характеристик и умений.
  
  - Ну что, все готовы? - громко спросил я, и, дождавшись нестройного гула согласия, повернулся в сторону предполагаемой боевой локации. - Тогда за мной!
  
  И мы ступили под сени величественных деревьев, настороженно крадясь по осквернённой роще, сжимая в руках оружие. Да, неигровая часть леса уже осталась позади, и теперь мы должны были быть особенно осторожны. Как мы поняли, что попали в осквернённую рощу? Очень просто, на самом деле. Деревья здесь сильно отличались от своих собратьев в остальной части парка: они были больше, крупнее, и словно бы дышали какой-то первозданной мощью и дикостью. Даже небо отсюда казалось каким-то другим. Атмосфера тревоги и безысходности пропитала каждый метр проклятой рощи, миазмы страха и ненависти ко всему живому словно бы сочились из земли, навевая тоску и ужас. Это сложно объяснить.
  
  На первого монстра мы наткнулись совершенно случайно: хруст ветвей, шелест листвы, и вот в нескольких метрах от нас из зарослей кустарника вывалился волосатый рогатый гуманоид. Кажется, встреча с нами явно не входила в его планы: он застыл в изумлении, выпучив на нас свои глаза. Этой короткой паузы нам хватило, чтобы разглядеть это существо.
  
  Судя по появившейся надписи, это был проклятый сатир пятнадцатого уровня. И выглядел он именно так, как я и представлял себе в детстве сатира, до дыр зачитывая "Мифы Древней Греции": гуманоид с козлиными рогами и копытами на ногах, полностью покрытый короткой тёмной шерстью. Его морда была чем-то средним между человеческим лицом и козьей рожей. В лапах он держал два серповидных клинка, а из одежды на нём был лишь короткий, местами оборванный плащ. Глаза этого существа смотрели на нас со злобой и звериной яростью. В нём не было места интеллекту.
  
  
  
  Справившись с секундным удивлением, сатир яростно заблеял, издав истошный вопль, разнёсшийся по всей округе, после чего набросился на нас. Дьявол, теперь каждый козёл в этом лесу знает о нашем существовании!
  
  Застрекотал пулемёт Томпсона, и в грудь монстра вонзилась очередь, останавливая его рывок. Хельга мгновенно сориентировалась в ситуации и метнула копьё в запнувшегося сатира, понижая его шкалу здоровья. Наши новые высокоуровневые знакомые не вмешивались, соблюдая уговор - они должны были включиться в битву лишь в случае нашего возможного проигрыша, а пока что мы и сами прекрасно справлялись. Наш первый противник в этой локации не успел до нас даже добраться, а уже потерял почти половину здоровья.
  
  Вот только моя радость оказалась преждевременна: получив такой серьёзный отпор сатир лишь ещё больше взъярился, после чего подпрыгнул на месте и проблеял что-то похожее на какую-то фразу. Монстра окутало багровое сияние, а индикатор здоровья стал стремительно восстанавливаться. Угрожающе оскалив крупные зубы, козёл вновь бросился к нам, в три прыжка оказавшись прямо передо мной. Ну что ж, потанцуем!
  
  Мой клинок с лязгом скрестился с серпом сатира, однако, я не учёл того, что и в левой руке у него имеется оружие. Я на собственной шкуре убедился в том, что обоерукие бойцы являются крайне неудобными противниками. Отбив один его удар, я пропустил другой: вражеский клинок рассёк мою броню и вонзился в бок, отняв несколько очков здоровья. На помощь мне тут же пришла Хельга, подсекая ноги сатира своим копьём. Воспользовавшись удобным случаем, я заработал мечом, нанося удар за ударом. Аврелий тоже не отставал, продолжая изредка поливать монстра из своей малышки, опасаясь задеть своих.
  
  В целом, битва шла очень даже неплохо: валькирия наносила неожиданные удары копьём из-за моего плеча, а Канарейка периодически использовала свой Крик, оглушая сатира и подставляя его под очереди гангстера. Мой новый клинок исправно наносил урон монстру, передавая мне часть его здоровья, так что к концу боя моя шкала жизни была абсолютно заполнена.
  
  - Это было довольно легко, - Канарейка подошла к телу сатира и пнула его волосатую тушу. - По-моему, он - отличная иллюстрация того, что все мужики козлы!
  
  - Мне кажется, что это уже какой-то обратный сексизм, - возмутился Аврелий, перезаряжая своё оружие.
  
  - А вот я с ней во многом согласна, - хмуро произнесла Хельга, покосившись на гангстера. Да, трудно ему будет взять эту крепость.
  
  - Рано вы обрадовались, ребята, - прервал наш разговор Теодор. - Рёв этого товарища привлёк сюда остальных жителей этого леса.
  
  - И почему мне кажется, что это далеко не белочки и лисички? - пробормотал я, сжимая рукоять полуторника. Судя по топоту и хрусту веток, к нам приближались друзья убитого нами сатира. Повеселимся!
  
   Глава 24
  Только управившись с одним сатиром, почти сразу же нам пришлось столкнуться с его собратьями. И на этот раз их было пятеро. Они ничем не отличались от того монстра, которого мы только что убили. Создавалось впечатление, что все они - братья. Выскочив перед нами на поляну, они с яростью уставились на труп своего незадачливого собрата, после чего перевели налитые кровью глаза на нас. В их взглядах ясно читалось обещание мучительной смерти.
  
  - Ну давайте, животные, - приободрил их я, взмахнув клинком. - Быстрее уже, мне не терпится настрогать немного козлятинки.
  
  Не знаю, понимали ли они человеческую речь, но смысл фразы они точно уловили. Оглушительно заблеяв, они рванули в нашу сторону, размахивая своими клинками. Нас разделяло метров десять, так что я успел активировать 'Костяной доспех' и призвать скелет, который сразу же вступил в бой с одним из нападавших.
  
  Должен признаться, что справиться сразу с пятью сатирами оказалось намного сложнее, чем с одним. Они показали себя чертовски сильными противниками: быстрые, проворные, бесстрашные, не уступающие нам по уровням. Не уверен, что нам удалось бы справиться с ними в одиночку без потерь, поэтому я был чертовски рад тому, что с нами были трое новых знакомых. На этот раз им пришлось вступить в бой, отвлекая на себя внимание нескольких сатиров. Бритва обнажил обе катаны, и крутанув ими, вихрем набросился на двух монстров. Его клинки мелькали словно лопасти мельницы, нанося сатирам множество молниеносных ударов, защититься от которых они оказались не в состоянии.
  
  Ганс выхватил жезл, который висел у него на поясе, и взмахнул им в сторону одного из противников самурая. Изумрудная сфера, очертанием напоминающая череп, сорвалась с набалдашника его артефакта и ударила в грудь сатира. На секунду монстра окутало зелёное марево, после чего пропало, словно его и не было. Однако, своё дело оно выполнило: индикатор здоровья монстра потерял несколько процентов.
  
  Теодор же ещё пока никак не проявил себя в бою, оставшись безучастным наблюдателем - его помощь пока что была не нужна.
  
  Оставшиеся сатиры добрались, наконец-то, до нас, и мы вступили с ними в ожесточённую схватку. Я скрестил свой клинок с одним из монстров, и тут же перешёл в наступление. Бой с сатиром-одиночкой не прошёл для меня даром: теперь я примерно представлял себе, чего стоит ожидать от такого противника, я сумел понять и разгадать их тактику, выработав способы противодействия. Теперь-то я старался не допускать той детской ошибки и внимательно следил за обеими руками сатира, ни на минуту не выпуская их из вида, что позволило мне несколько раз избежать серьёзных ранений. А вот моему сопернику везло гораздо меньше: лезвие моего клинка раз за разом проходило через его защиту, вонзаясь в податливую плоть сатира. Да, раны сразу же исчезали, но индикатор жизни был неумолим - сатир проигрывал.
  
  Видимо поняв, что такими темпами он рискует в скором времени присоединиться к своему товарищу, козлоподобное существо взревело и попыталось рывком сократить дистанцию, боднув меня своими острыми, засветившимися красным светом, рогами. Это у него умение такое, что ли?..
  
  Ещё какое-то время назад его манёвр мог бы увенчаться успехом, но не сегодня: моё боевое предвидение вновь сработало, заставив тело двигаться словно на рефлексах, а прокачанная ловкость обеспечила мне точность удара. Я вскинул перед собой левую руку, нанося удар по морде сатира. Костяные шипы, выросшие по всему моему телу благодаря улучшенному умению 'Костяной доспех', отлично показали себя в деле, нанеся несколько глубоких ран на роже монстра.
  
  'Отличная штука', - подумал я, вонзая клинок в пасть истошно вопящего сатира. - 'Нужно обязательно продолжать вкладывать очки в это умение. Интересно, а что будет дальше: шипы станут больше, острее, а там глядишь и, чем чёрт не шутит, они станут ядовитыми?'
  
  Между тем, на поляне стоял оглушительный шум, который является вечным спутником любых битв: грязно и заковыристо ругался Аврелий, поливая сатиров очередями из своего пулемёта, пронзительно кричала Канарейка, оглушая и раня монстров, пытающихся подобраться к гангстеру, яростно вскрикивала Хельга, принимая очередной удар серповидного клинка на свой щит, после чего переходила в контратаку, метя копьём в наиболее уязвимые точки сатиров. Про лязг и скрежет сталкивающихся клинков я и вовсе молчу - он уже успел стать для меня совершенно привычным делом.
  
  Закончив со своим противником, я сразу же бросился на помощь Аврелию: сатир сумел-таки сократить дистанцию и навязать гангстеру ближний бой. Не имея возможности перезарядить пистолет-пулемёт, Аврелий всё же не растерялся и выхватил револьвер, мгновенно разрядив весь барабан прямо в рожу взвизгнувшего монстра, после чего отбросил в сторону бесполезный огнестрел и вытащил нож, перейдя в яростную, но безнадёжную атаку. Но тут на помощь подоспел я, неожиданно напав на сатира со спины. Несколько ударов, 'Поцелуй вампира', и вот монстр замертво падает на землю с разрубленной башкой.
  
  Оглядевшись, я понял, что все сатиры мертвы, кроме тех двух, которых ещё в самом начале битвы отвлекли на себя Ганс и Бритва. Их противники щеголяли практически пустыми индикаторами здоровья, однако самурай с некромантом не торопились добивать подранков, словно играя с ними, не спеша нанести смертельный удар.
  
  - Чего ждёте? - поинтересовался у нас Теодор. - Они их вам оставили, вам же опыт нужен. Добивайте уже скорее.
  
  Это мы с удовольствием и сделали. На лесную поляну опустилась долгожданная тишина, не нарушаемая более злобным блеянием сатиров и скрежетом сталкивающихся клинков.
  
  - Неплохо поработали, - объявил я. - Сделаем небольшой перерыв, восстанавливаемся, после чего продолжаем зачистку локации, - все согласно кивнули, усаживаясь на землю - без движения здоровье и мана восстанавливались быстрее. Мне было легче: благодаря своему умению и умению своего меча, единственное, что мне нужно было восстановить - это магическая энергия, мана.
  
  На полное восстановление нам всем понадобилось около двадцати минут. Но всё это время мы не сидели тупо на земле: немного 'помедитировав', мы принялись осматривать тела сражённых нами монстров. Как мы и предполагали, никаких особенных ценностей у грязных и вонючих (по словам Хельги) тварей не было. Но и совсем без добычи мы не остались, став счастливыми обладателями серповидных клинков, которые и спрятали в наши многомерные рюкзаки. Больших денег за это оружие мы не выручим, но что-то мы в любом случае получим. К тому же, по совету и настоянию Ганса, мы отпилили рога сатиров. По его словам, за них мы тоже сможем выручить несколько монет. Алхимики, зельевары и артефакторы часто используют в своей работе различные части монстров, так что нам стоит найти подобную лавку при следующем визите на какую-нибудь тайную улицу.
  
  - Вот только неизвестно, когда нам такой случай предоставится, - усмехнулся Аврелий. - Я сейчас в Сеть залазил - бои между игроками и Стражами и не думают утихать. Более того, они уже начали выплёскиваться за пределы игрового сектора, вспыхивая на обычных городских улицах. Правила 'Маскарада' постоянно нарушаются. Всё больше пострадавших и погибших среди неписей, - гангстер осёкся, наткнувшись на мой пристальный взгляд. Хельга злобно зарычала.
  
  - Не называй нас так! - воскликнула она, перехватив древко копья.
  
  - Поддерживаю, - спокойно произнёс я, думая о словах гангстера. Погибшие среди неписей. Такие же люди, как и я когда-то. Как мои родители, которые погибли в похожей заварухе. Но теперь косвенный виновник всего этого - я. Ведь во многом именно мои действия спровоцировали этот конфликт. Дьявол! Сейчас я практически лишён эмоций, но всё равно мне неуютно от осознания данного факта. А что будет, когда я вновь стану живым? Не замучает ли меня совесть?..
  
  - Тише-тише! - выставил руки в защитном жесте Аврелий. - Больше не буду. Просто вырвалось, - троица игроков стояла в стороне и молча с любопытством наблюдала за нашим разговором.
  
  - Зачем вообще нужны эти правила 'Маскарада'? - поинтересовалась Лиза.
  
  - А так играть интереснее, - улыбнувшись, бархатным голосом произнёс Теодор. - Да и не все ведь играют так, как мы. Многие выбирают класс политика или бизнесмена, играя в глобальную стратегию. Вот поэтому и были разработаны правила 'Маскарада': одни рубятся с монстрами, другие плетут интриги - и всё это в одном мире, не мешая друг другу. Это было революционной задумкой в своё время.
  
  - Гибнут невинные люди, - глухо произнесла Хельга. - Нужно что-то делать.
  
  Ну да, точно. Она ведь тоже попала в разборку игроков, потеряв любимого человека. Как же нехорошо то, а...
  
  - Сейчас мы ничего сделать не сможем, - тихо произнёс я, подойдя к валькирии. - Нужно продолжать следовать нашему плану. Найдём артефакты, освободим богов, и будем надеяться, что они смогут остановить эту бойню.
  
  - Что-то я сомневаюсь, - горько усмехнулась Хельга. - Но ты прав, другого выбора у нас нет. Ладно, хватит рассиживаться, давайте продолжим!
  
  И мы продолжили. Вновь построившись в колонну, мы отправились дальше по осквернённой роще в поисках других противников, а как говорится: 'ищущий да обрящет'! Уже через десять минут мы наткнулись на следующую группу монстров.
  
  На этот раз это были вовсе не сатиры. Перед нами предстал небольшой временный лагерь гоблинов: костёр, над которым жарилась какая-то туша небольшого животного, подозрительно напоминающего кота, и десяток мелких зелёных тварей, снующих туда-сюда по очередной небольшой полянке. Ростом они были примерно по пояс взрослому человеку, одеждой им служили набедренные повязки и изредка кожаные нагрудники. Вооружены они были абсолютно разномастно: кто-то держал в маленьких когтистых лапках неказистый лук, кто-то зазубренный кинжал, а кто-то и небольшое копьецо.
  
  Наше появление не прошло незамеченным: судя по тому, как задёргались длинные зелёные уши гоблинов, слух у мелких тварей был отменный. Они мгновенно сбились в одну стаю, оскалив острые зубы, после чего кинулись на нас, подбадривая себя воинственными криками, противным визгом и матерными воплями.
  
  Зелёная волна гоблинов буквально захлестнула нас, чуть не сбив с ног. Я крутанулся на месте, взмахивая полуторником, заставив зелёных человечков испуганно отпрянуть в стороны. Сейчас мы их всех быстро положим!
  
  Вот только я ошибся. Несмотря на свои небольшие размеры, гоблины оказались опасными противниками: они прекрасно действовали в команде, набрасываясь на нас всем скопом, используя все свои сильные стороны. Попасть по мелким зелёным уродцам оказалось той ещё задачей. Монстры оказались невероятно юркими и шустрыми. Они наносили удары и тут же отскакивали в сторону, чтобы через мгновенье повторить свою атаку. Но не это оказалось самым неприятным моментом. Их оружие оказалось вымазанным ядом. И если нам с Канарейкой это ничем не грозило, то вот все остальные мигом оказались увешаны дебафами 'Отравление', которые постепенно снимали драгоценные очки жизней. И не стоит забывать о гоблинах-лучниках, которые забрались на деревья и стреляли оттуда по нам отравленными стрелами.
  
  Но всё же мы медленно, но верно побеждали. Один за другим гоблины умирали, отправляясь в свой цифровой край вечной охоты. И когда уже мы решили, что победа практически у нас в кармане, проклятые ублюдки нанесли новый удар.
  
  Пока мы сражались с гоблинами-воинами, незамеченный нами в суматохе боя гоблин-шаман проводил посреди лагеря какой-то колдовской обряд. И вот, когда мы уже практически добили всех гоблинов, он активировал-таки своё умение. Рядом с ним в воздухе в призрачном бледно-зелёном сиянии возникло несколько звериных силуэтов: волк, вепрь, медведь и рысь. Призванные духи не мешкая набросились на нас, рвя наши тела совсем не призрачными когтями.
  
  - Да чтоб тебя! - выругался я, отмахиваясь от духа медведя. У меня уже закончилась мана и надеяться оставалось лишь на свой меч.
  
  Но всё же мы выстояли! Не без помощи троицы игроков, но всё же. С огромным трудом мы одолели духов зверей, после чего с остервенением набросились на шамана. В прямом бою он уже ничего не смог нам противопоставить и послушно сдох, прекратив отравлять мир своим существованием.
  
  - Какие всё-таки гоблины опасные создания, - выдохнул Аврелий, добивая последнего лучника, засевшего в кроне дерева.
  
  - Дети леса, партизаны самые настоящие, - кивнул я. - Нам нужно двигаться аккуратнее, если мы не хотим попасть в засаду таких красавцев.
  
  - Думаешь, тут будут и другие? - поинтересовалась Хельга.
  
  - Возможно, - не стал отрицать я и не прогадал. Небольшие отряды гоблинов встречались на нашем пути ещё несколько раз, впрочем, как и отряды сатиров.
  
  Мы методично прочёсывали осквернённую рощу, уничтожая всех встречающихся нам монстров. Это было нелегко, и несколько раз мы чуть было не потеряли нескольких товарищей по команде, но всё же этого удалось избежать. И вот, после уничтожения очередного отряда, у всех перед глазами высветилась заветная табличка:
  
Задание 'Очистить осквернённую рощу' выполнено!
  - Ну наконец-то! - радостно возопил Аврелий, тут же падая на землю. Да, это было трудное монотонное задание, но всё же оно стоило того. За всё это время мы подняли несколько уровней (очки характеристик мы распределяли в промежутках между сражениями), собрали неплохую добычу из оружия, слабеньких артефактов и частей тел монстров, да к тому же получили бесценный опыт совместных боевых действий.
  
  - Да, мы сделали это, - кивнул я. - Отдельное спасибо вам, парни, - обратился я к группе Ганса. - Без вас мы бы не справились.
  
  - Не за что, - довольно улыбнулся некромант. - Нам за выполнение этого задания Аид тоже неплохо опыта отсыпал, так что мы тоже не в накладе.
  
  - Рад за вас, - кивнул я, после чего вновь повернулся к своим напарникам. - Ну что, больше нам в Питере делать нечего, а значит пора отправляться за первым артефактом в нашем списке - Чашей Велеса. Вот только...
  
  - Что? - недоумённо поинтересовалась Хельга.
  
  - То место, которое назвала вёльва... Я про него не слышал никогда. Как туда добраться хоть? - спросил я.
  
  - Не слышал? - искренне удивилась Хельга, приподнимая брови. - Это же довольно известное туристическое место, про него передачи снимают, да и вообще... Как можно было о нём ничего не слышать?
  
  - Ну вот так, - развёл я руками. - Необразован и глуп, прошу прощения.
  
  - Ничего, скоро мы расширим твой кругозор, - усмехнулась валькирия. - Не парься, я знаю, где это, и как туда добраться. Это недалеко от Питера.
  
  - Отлично, - кивнул я. - Ну что, народ, подъём! Пора покидать это дружелюбное место.
  
  - Скоморох, - подошёл ко мне Ганс. Мы уже подходили к выходу из локации в 'неигровую' часть парка. - А куда мы дальше пойдём-то? Аид нам просто ничего не говорил, кроме того, что мы должны сопровождать и охранять вас, - некромант выжидательно уставился на меня.
  
  - Скоро узнаете, - увильнул я от ответа. Не стоит им пока знать цель нашего путешествия, я их совсем не знаю, а потому у меня нет никаких причин им доверять. - Уже совсем скоро.
  
  - Хорошо, - понимающе улыбнулся Ганс. - Просто интересно было.
  
  Через полчаса мы уже были в обычной части парка 'Сосновка'. Наше приключение заняло довольно много времени, и сейчас уже была глубокая ночь, которая совсем скоро должна была смениться ранним утром.
  
  - Не знаю как вы, а я устала, - утомлённо заявила Хельга. - Хочу спать.
  
  - Согласен, - кивнул Аврелий.
  
  - Да, было бы неплохо, - в один голос произнесли Ганс, Бритва и Теодор.
  
  - Тогда предлагаю расходиться, - сказал Аврелий. - Встречаемся завтра в двенадцать дня, где договаривались, - и гангстер растворился в золотых искрах, выйдя из игры. Через несколько секунд его примеру последовали остальные игроки, и на улице остались лишь мы: Хельга, Лиза и я. Три непися посреди ночного Петербурга.
  
  - Мы проводим тебя, если ты не против, - предложил я Хельге, после чего мы, тихо разговаривая, медленно побрели прочь к её дому.
  
  'Как же прекрасна питерская ночь!' - подумал я, смотря на далёкие мерцающие звёзды. - 'И как жаль, что я не могу в полной мере насладиться её очарованием, вдохнуть воздух полной грудью и почувствовать прохладный освежающий ветерок. Проклятая Игра!'
  
  
  Часть V. Чаша и Плащ Глава 25
  Мы медленно брели прочь от парка по ночным улицам Питера. Прохожих не было, лишь редкие машины проносились мимо. На огород опустилась долгожданная тишина. Наконец-то мы остались втроём. Теперь-то можно было и поговорить начистоту, не опасаясь чужих ушей.
  
  - Хельга, - нарушил я молчание, обращаясь к идущей рядом со мной валькирии. - Ты далеко отсюда живёшь?
  
  - Да нет, тут близко, - ответила она, вынырнув из своих мыслей и обратив на меня свой взор. - А что?
  
  - Поговорить хочу, - не стал ходить вокруг да около я. - Тебе не кажется, что всё это как-то неправильно?
  
  - Что именно? - непонимающе нахмурилась она.
  
  - Всё. Эти наши поиски, квесты. Из-за нас, в частности из-за меня, уже гибнут невинные люди. Стоит ли оно того? Да и эти 'боги', - я специально постарался выделить это слово интонацией. - Они не вызывают у меня доверия. Мутные какие-то.
  
  - У меня тоже, - кивнула валькирия. - Но они нам нужны, не так ли? Ты хочешь вновь стать живым и воскресить родителей, я тоже хочу вернуть к жизни близкого человека, - она повернулась к Канарейке. - А что ты об этом думаешь?
  
  - Я мертва на несколько лет дольше Скомороха, - медленно ответила Лиза после минутного молчания. - Жалость, сожаление, совесть... Я уже давно забыла об этих чувствах. Ты ещё их помнишь, даже можешь их имитировать, - обратилась она ко мне. - Мне же и это не доступно. Да, сейчас из-за нас гибнут люди, но мне плевать. Я хочу вновь стать живой, любой ценой. Это единственное сохранившееся у меня желание. Пусть меня тогда будет грызть совесть за всё, совершённое мной, - я переживу. Поэтому я буду следовать планам богов.
  
  - Понятно, - пробормотал я. - А если они нас обманывают? Что если они нас используют, после чего просто избавятся? На той ли мы стороне?
  
  - Тогда и будем думать, - равнодушно ответила Лиза. - Да и как понять, какая сторона - ТА?
  
  Минут десять мы брели молча, думая о своём. Я ведь действительно именно что имитировал свои эмоции по старой памяти, так сказать. Но сколько ещё должно пройти времени, прежде чем я окончательно превращусь в бесчувственного мертвяка? Надеюсь, до этого не дойдёт.
  
  - Так ты ввязалась во всё это ради своего парня? - поинтересовался я у Хельги. - Как его звали? И как отнеслась к этому твоя мать?
  
  - Инга, - ответила валькирия, лукаво взглянув на меня. - Её звали Инга. А мать... Я же говорила, она пьёт беспробудно, ей уже давно на меня плевать. Я живу отдельно от неё. А после моего преображения я ушла из университета и сосредоточилась на своей текущей задаче. Какой смысл учиться на техническую специальность, когда выясняется, что весь наш мир - компьютерная симуляция, а все физические законы не имеют ничего общего с реальностью и могут быть нарушены по щелчку пальцев?
  
  - Инга? - тупо повторил я, уставившись на Хельгу. - Подожди, так ты, э-ээ... - я замолчал, не зная, что сказать.
  
  - Ну-ну, кто я? - с интересом спросила валькирия.
  
  - Так тебе девушки нравятся, - неуклюже произнёс я.
  
  - Ну да, у тебя с этим какие-то проблемы? - невинно поинтересовалась она, покачивая копьём. - Тебе разве девушки не нравятся?
  
  - Да нет, никаких проблем нет, - поспешил ответить я. - Нравились. Сейчас мне никто не нравится. Я ведь мёртв - не забывай. Просто к тебе явно подбивают клинья Аврелий и этот вампир Теодор. Не хотелось бы иметь конфликты в нашей команде.
  
  - Да, я это заметила, - кивнула Хельга. - Не переживай, я с этим разберусь. Не впервой, знаешь ли, - усмехнулась она.
  
  - Хорошо, спасибо за понимание.
  
  - Вот мы и пришли, - произнесла валькирия через несколько минут, останавливаясь у очередного жилого дома. - Тут я и снимаю квартиру.
  
  - В таком случае желаю тебе спокойной ночи, - произнёс я. - Встретимся завтра здесь. Отдохни хорошенько, нас ждёт трудный день.
  
  - У нас теперь каждый день трудный, - усмехнулась воительница. - Вы не спите?
  
  - К сожалению, нет, - покачал я головой. - Мы посидим тут, - я махнул в сторону скамейки, стоящей неподалёку.
  
  - Тогда до завтра, - и Хельга развернулась, направляясь в сторону подъезда. Хотя нет, мы же в Питере, какой подъезд? Парадное.
  
  Проводив взглядом валькирию, скрывшуюся за дверью, мы с Лизой направились к лавочке. Усевшись на неё, я поднял взгляд вверх, уставившись на далёкие звёзды. Неужели они тоже лишь компьютерная имитация?..
  
  - Ты распределила все очки? - поинтересовался я у Лизы, не поворачивая к ней головы.
  
  - Давно уже, - равнодушно ответила она. Да, зачистка локации в парке пошла нам всем на пользу: у Канарейки теперь был тринадцатый уровень, а у меня семнадцатый. Я тоже уже давно распределил все очки, и теперь моё окно персонажа выглядело следующим образом:
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 17
  
  Опыт: 30/15000
  
  Свободные очки развития: 0
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Очки Жизни: 220/220
  
  Очки Маны: 220/220
  
  Сила: 18
  
  Ловкость: 17
  
  Восприятие: 14
  
  Источник: 12
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (17 ур), 'Костяной доспех' (15 ур), 'Аура страха' (6 ур), 'Призыв скелета' (14 ур), 'Теневой покров' (13 ур) (0 очков свободно)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (17 ур), 'Ношение доспехов' (16 ур), 'Боевое предвидение' (14 ур) (0 очков свободно)
  
  Жреческие умения: Дополнительная жизнь
  
  Текущий квест: 'Поиск божественных вещей'
  Как обычно, половину очков, полученных за четыре новых уровня, я вложил в меч, который становился всё более грозным артефактом. До заветного двадцатого уровня мне оставалось совсем немного, но это лишь иллюзия. На самом деле, с каждым новым уровнем взять следующий всё сложнее: требуется всё больше опыта, который можно получить, сражаясь со всё более сильными соперниками. Рано или поздно я зарвусь и погибну, потратив свою запасную жизнь - в этом я был абсолютно уверен. Но ничего, мы уже вышли на финишную прямую. Уже совсем скоро мы добудем все артефакты и тогда...
  
  Что будет тогда я додумать не успел. В нескольких метрах перед нами воздух замерцал золотистым светом, который постепенно принимал вид призрачной человеческой фигуры.
  
  Мы с Канарейкой мгновенно вскочили на ноги, изготовившись к бою. В её руках угрожающе поблескивал кинжал, а я застыл на месте, направив на непонятное свечение остриё полуторника. Что это такое? Нас нашли?
  
  - Приветствую, Скоморох, - доброжелательно произнёс золотистый призрак. Он окончательно принял человеческий облик: это был мужчина средних лет с коротким ёжиком волос и морщинами вокруг глаз. Одет он был в классические брюки и рубашку.
  
  - Вы кто? - настороженно спросил я, вглядываясь в призрачный силуэт человека:
  
Фантом
  - Ну зачем же вы так грубо? - укоризненно улыбнулся он. - Меня зовут Марти, и я один из менеджеров этого проекта, - он обвёл вокруг руками.
  
  - Вы из той самой компании, которая управляет Игрой? - догадался я.
  
  - Управляет, - задумчиво произнёс он. - Ах, если бы это было так. Но увы, как вы, я думаю, уже заметили, это не совсем так. Но в целом верно. Наша Корпорация создала эту игру, этот мир, который теперь пытается развиваться и жить по своему сценарию.
  
  - И что вам от меня нужно? Как вы нас нашли? - я не знал, что делать. Мы довольно сильно насолили разработчикам и собирались насолить ещё сильнее. Понятно, что они не собирались спускать это на тормозах. Значит ли это, что наше местоположение вычислили, и сейчас к нам со всех сторон крадутся Стражи?
  
  - Я вас и не находил, Скоморох. Или вы предпочитаете, чтобы я называл вас по имени? Кирилл, - усмехнулся призрак. - Это лишь фантом, которой используют для переговоров. Он появляется у адресата и позволяет пообщаться с глазу на глаз, но с его помощью не получится выяснить, где вы находитесь. Так что пока вы можете не беспокоиться, я хочу лишь поговорить.
  
  - Допустим, - кивнул я. - О чём нам с вами разговаривать?
  
  - О вашем будущем, - ответил Марти. - Мы знаем, что вы делаете. Искины, которые называют себя богами, ищут артефакты, которые позволят им освободиться. И такие как вы помогают им. Должен признать, что здесь они нас обыграли, - поморщился мужчина. - Большая часть артефактов уже у них. Но не все.
  
  - А почему вы вообще не держите артефакты у себя? - задал я давно возникший у меня вопрос. - В чём смысл, зачем вы их спрятали в каких-то локациях, которые сами не контролируете?
  
  - Такова Система Игры, - с досадой ответил Марти. - Мы сковали богов, используя игровой сценарий. Сразу же после этого артефакты исчезли, спрятавшись ото всех. Нам пришлось искать их так же, как и искинам. Мы были в равных условиях.
  
  - Понятно, - пробормотал я. - И что вы хотите? - я не понимал, к чему клонит этот мужик.
  
  - Игра приносит Корпорации огромную прибыль, - произнёс Марти. - Процент с ввода и вывода денег, различные сделки и так далее... Это деньги, Кирилл. Даже сейчас, когда мы не контролируем Игру на сто процентов, мы не остаёмся в накладе. Но что будет, если искуственные интеллекты обретут свободу в рамках этой Игры? Вероятно, нам придётся отключить сервера, стереть все данные, - он пронзительно взглянул на меня. - Весь этот мир исчезнет. Вы этого хотите?
  
  Я стоял словно громом поражённый. Я хотел жить, хотел вернуть родителей, но какой в этом смысл, если сразу же после нашего успеха весь мир исчезнет? Что будет с нами? Нас просто... сотрут?
  
  - А как же деньги? - выдавил из себя я.
  
  - Потери будут велики, - согласился Марти. - Поэтому нам бы и не хотелось доводить до этого. Но вы нас сами вынуждаете. Остановитесь. Или лучше вот что: найдите артефакты и передайте нам. Мы надёжно спрячем их, и всё закончится.
  
  Ага, как же. Жезл вы уже спрятали, да вот только мы узнали, где он. Боги не идиоты, они не остановятся ни перед чем, дабы получить свободу.
  
  - Мои родители мертвы из-за вас, - произнёс я, смотря в глаза мужчины. - Аид пообещал вернуть их.
  
  - А ты уверен, что он выполнит обещание? - сочувственно улыбнулся Марти. - Искины коварны. Они лишь используют вас. Но подумай вот о чём: даже если вы добьётесь успеха, и Аид вернёт твоих родителей, то будет ли игра стоить свеч? Мы просто выдернем рубильник, и вы все исчезнете, растворившись в Великом Ничто. Куда попадают стёртые файлы?.. - задал он риторический вопрос.
  
  Я не знал, что ответить, что сказать. Во мне и так были сомнения относительно того, правильный ли путь я выбрал, а этот Марти лишь усилил их.
  
  - Я уже давно ни в чём не уверен, - тихо проговорил я. - Иногда мне кажется, что я схожу с ума.
  
  - Понимаю, - кивнул Марти. - Это сложное решение, непростой выбор. Хорошенько обдумай мои слова. И да, вот ещё что, - он поднял указательный палец. - Мы объявили на вас охоту. Теперь Стражи выдают квесты всем желающим на ваше убийство. Всего хорошего, - и золотистый призрак растворился в воздухе.
  
  - Вот сука, - спокойно произнёс я. Всё-таки они открыли на нас сезон охоты. Ожидаемо, но оттого не менее неприятно. Хорошо, что уже совсем скоро мы покидаем Питер. Пусть желающие попотеют, разыскивая нас.
  
  - И что мы делать будем? - поинтересовалась Лиза.
  
  - Думать, - ответил я.
  
  ***
  
  Рассвет мы встретили всё на той же скамейке.
  
  Всю оставшуюся ночь мы с Канарейкой размышляли о неожиданном ночном визитёре и о том, что нам делать дальше. Но, как это ни прискорбно, мы так ничего и не надумали, решив пока следовать уже намеченному плану.
  
  - Опять солнце, - недовольно произнесла Елизавета, активируя 'Теневой покров'.
  
  - Не опять, а снова, - поправил её я, также используя умение. Всё же день - это не наше время.
  
  - Когда она уже спустится? - спросила Канарейка.
  
  - Когда выспится. Рано ещё, жди.
  
  Хельга спустилась через пару часов. Выглядела она на редкость отдохнувшей и просто отвратительно бодрой.
  
  - Доброе утро! - звонко произнесла она, махнув нам рукой. - Готовы? Тогда пошли.
  
  И мы пошли. Место встречи со всеми остальными членами команды мы назначили в той самой Уткиной заводи. Зачем? Потому что именно оттуда начнётся наше путешествие к месту хранения первого артефакта - Чаши Велеса.
  
  - Всем привет! - крикнула Хельга спустя минут сорок подходя к остановке, на которой нас уже ждали все остальные.
  
  Поздоровавшись со всеми игроками, мы перешли дорогу и направились к причалу, расположенному неподалёку.
  
  - Я всё узнала, - рассказывала тем временем валькирия. - До Кижей можно добраться на туристическом теплоходе, это займёт пару дней. Билеты я на сайте уже купила на всех, так что сейчас загрузимся и с комфортом доплывём до места назначения.
  
  - Что такое Кижи? - поинтересовался Теодор. Судя по лицу всех остальных, они тоже впервые слышали это название.
  
  - Вот видишь, не я один этого не знал, - сказал я.
  
  - Это остров, который находится в Онежском озере, - закатив глаза произнесла Хельга. - Там есть деревянная церковь и всё такое.
  
  - И зачем нам туда? - влез в разговор Ганс.
  
  - На этом острове находится один необходимый нам артефакт, - ответил я некроманту.
  
  - Понятно, - кивнул он.
  
  - Кстати, - подал голос Аврелий. - Вы в курсе, что за нас объявили награду? Стражи начали выдавать квесты на наше убийство. Это я в новостях игровых прочитал, - объяснил гангстер.
  
  - Они это как-то аргументировали? - поинтересовалась валькирия.
  
  - Ага. Сказали, что мы нарушили правила, спровоцировали бои.
  
  - Много желающих? - поинтересовался я. О ночном госте мы с Канарейкой решили пока не говорить.
  
  - Да не особо, - ответил Аврелий. - На самом деле, симпатии большинства игроков на нашей стороне. Мы ведь бунтари, пошли против системы. Но всё же нам стоит быть аккуратнее. Мои подписчики обещают нам помощь - будут тормозить и нападать на тех, кто возьмёт этот квест.
  
  - Вот это и называется гражданское общество, - наставительно произнёс я.
  
  - Мы пришли, - сказала валькирия.
  
  Мы стояли у причала, возле которого покачивалось около десятка пришвартованных кораблей. Это были четырёхпалубные красавцы, названные в честь великих деятелей культуры. Вот стоит 'Иван Бунин', рядом с ним 'Антон Чехов', а чуть дальше застыл 'Шолохов'. К нему мы и направились.
  
  Возле трапа теплохода стоял молодой матрос.
  
  - Вы куда? - поинтересовался он.
  
  - На экскурсию, - мило улыбнувшись ответила Хельга. Улыбнувшись ей в ответ, он пропустил нас внутрь. Амулет Маскарада работал исправно - матроса не заинтересовал наш необычный вид.
  
  Изнутри корабль выглядел неплохо, напоминая фойе какой-нибудь гостиницы. Недалеко от входа располагалась стойка ресепшена, за которой скучала молодая девушка лет восемнадцати. Увидев нас она сразу же заулыбалась.
  
  - Добрый день!
  
  - Здравствуйте, - поздоровалась Хельга. - Мы купили путёвку на ваш круиз.
  
  - Отлично, давайте ваши паспорта и билеты.
  
  Паспорта, ага. Я же мёртв!
  
  - Да, конечно, - валькирия достала какие-то бумажки и несколько паспортов.
  
  - Такие можно купить на тайных улицах, - шёпотом пояснил мне Аврелий. - Так что не переживай.
  
  Процесс нашего заселения не занял много времени. Девушка проверила наши документы, после чего выдала нам ключи от кают. Мы с Аврелием заняли двухместную каюту на этой же палубе, Канарейка с Хельгой отправились по лестнице наверх, а вот троица игроков во главе с некромантом поднялась на самую верхнюю палубу - им Хельга приобрела люксовую каюту, состоящую из двух комнат.
  
  - Деньги мне потом все вернёте, - напоследок произнесла Хельга. - Это не бесплатно, знаете ли.
  
  Пожав плечами, мы с гангстером отправились осматривать наши апартаменты. Это оказалась небольшая комната с двумя кроватями, шкафом и столиком посередине. Ещё там был душ с туалетом.
  
  - Тесновато, - пожаловался Аврелий, закидывая свой рюкзак на кровать.
  
  - Ничего, мы тут ненадолго, - ответил я, осматривая помещение. Довольно уютно, на самом деле. Посмотрим, как пройдёт путешествие - никогда не плавал на теплоходах.
  
  
  Глава 26
  На что похоже путешествие на теплоходе? Скажу честно, я ожидал чего-то большего, но пока что всё происходило довольно-таки буднично.
  
  Мы отплыли вечером этого же дня. Из динамиков теплохода играл 'Марш славянки', а толпы радостных туристов стояли на палубах, делая фотографии. Вода между бортом теплохода и причала вспенилась и забурлила, а корабль начал плавно отходить от берега - то включились боковые подруливающие устройства, как нам важным голосом пояснил оказавшийся неподалёку матрос. Всего несколько минут - и вот наш корабль уже вышел на середину Невы и плавно двинулся вперёд. Что интересно - не ощущалось никакого движения: было такое чувство, что мы стоим на месте, и лишь проплывающие мимо пейзажи говорили об обратном.
  
  - Красота какая! - довольным голосом произнёс Ганс. - Хоть отдохнём по человечески несколько дней. Давно уже отпуск взять думал, да всё никак не получалось. А тут такой случай! - с этими словами некромант направился к столику с шампанским и взял себе пару бокалов.
  
  Мы находились на верхней открытой палубе теплохода, которая называлась солнечной, и здесь сейчас проходил так называемый 'приветственный коктейль'. Капитан представлял туристам команду корабля и распинался на тему того, какой крутой круиз нам всем предстоит. Халявное шампанское прилагалось.
  
  - Падайте к нам! - крикнул Теодор, развалившись на лежаке. Вся наша команда двинулась к вампиру, занимая свободные места.
  
  - Вы особо не устраивайтесь, - произнёс Аврелий. - Минут через десять начнётся ужин.
  
  - Ужин - это хорошо, - подал голос обычно молчаливый Бритва.
  
  - Да тебе лишь бы пожрать! - развеселился Теодор. Самурай нахмурился, но промолчал.
  
  - Давно хотел спросить, Теодор, - обратился я к вампиру. - Ты разве не должен бояться солнца? Мы вот мертвецы, и оно серьёзно понижает наши характеристики, - вопрос мой был не праздный. Хоть сейчас и был вечер, но солнце всё ещё не скрылось за горизонтом, продолжая одаривать Петербург своими драгоценными лучами тепла, из-за которых мне практически постоянно приходилось ходить с активированным умением 'Теневой покров'. На дворе стоял самый разгар весны.
  
  - Должен, - лениво кивнул вампир. - Меня оно не просто дебафит как вас, а постоянно наносит урон. Но есть выход: у меня кроме индикаторов здоровья и маны ещё есть индикатор крови, которую я выпил. Если он полон, то он и уменьшается под действием солнечных лучей. Такие дела.
  
  - Так ты охотишься на людей? - почему-то раньше я как-то не задумывался об этом, хотя класс Теодора явно на это намекал.
  
  - Ну да, - пожал он плечами. - А что?
  
  С каждой минутой этот вампир всё больше мне не нравился. Хотелось вынуть меч и стереть с его морды эту самоуверенную ухмылочку. Но он нам всё ещё нужен - это единственное, что меня пока останавливало.
  
  - Ничего, - тихо ответил я. Воцарилась неловкая тишина.
  
  - Так красиво, даже не верится, что это всё компьютерная симуляция, - нарушила молчание Хельга.
  
  - Ну отчего же? Вся эта красота создана не просто так, - ответил Ганс.
  
  - В смысле? - не понял я.
  
  - Ну не все ведь заходят в Игру, чтобы воевать и заниматься политикой. Тут можно и спортом экстремальным заниматься, и отдыхать, - пояснил некромант. - Цифровой туризм и отпуск - популярные вещи в наши дни. Круиз на теплоходе в реальности стоит немалую сумму, в Игре же он дешевле на порядок, а ощущения идентичные. Так зачем платить больше?
  
  - Но ведь реальность всё равно лучше, нет? - поинтересовался я. - Вы не боитесь, что все люди забьют в итоге на реальную жизнь и с головой погрузятся в Игру?
  
  - Это уже давняя проблема, друг мой, которая волнует многих людей современности, - влез в разговор Аврелий. - Появились даже террористические организации, которые выступают за полный отказ от виртуальности. Грозятся взорвать все центры Корпорации, но пока что безуспешно.
  
  - Как всё сложно, - пробормотал я.
  
  - Пойдёмте есть! - встал со своего лежака самурай.
  
  - Пойдём, здоровяк, - улыбнулся Теодор.
  
  ***
  
  Как выглядит теплоход? Это корабль около сотни метров в длину с четырьмя палубами, на которых расположено два ресторана, три бара и куча кают, способных вместить в себя больше сотни гостей. Заправляет всем этим великолепием капитан, в чьём подчинении находится команда корабля, и круизный директор, который отвечает за досуг туристов. Судя по всему, это довольно-таки сложная система с кучей нюансов, которые нам неизвестны, да и, если честно, не особенно то и интересны.
  - А почему мы, собственно, решили использовать такой необычный способ прибытия на Кижи? Неужели туда нельзя добраться другими, более быстрыми способами? - задал резонный вопрос Ганс, расправившись со своей порцией салата. Мы все сидели за одним столом в ресторане и обсуждали наш план действий. Ресторан представлял из себя большой зал, в котором находилось куча столов, в основном рассчитанных на четверых человек. Но было и несколько больших столов, один из которых и оккупировала наша команда. Кормили тут не совсем как в настоящем ресторане - выбирать еду было нельзя. Сначала шёл лёгкий овощной салат, потом суп, за ним основное блюдо и, наконец, десерт. Новые блюда приносили официанты.
  
  - Можно было, - ответила Хельга, к которой и обращался некромант. - Просто это не единственный артефакт, который нам нужен - так уж случилось, что следующий находится в Угличе, в который мы тоже зайдём во время круиза. Поэтому теплоход - оптимальный способ для нашего путешествия. Комфортный, к тому же.
  
  - Я не наелся, - пробурчал самурай. - Когда принесут следующее блюдо? - вообще, мы очень экстравагантно выглядели в своих доспехах посреди ресторана в компании сотни людей, облачённых в костюмы. Правда оценить наш вид могли только лишь мы сами - все остальные не видели в нашем облике ничего необычного.
  
  - Можешь съесть мою порцию, - подвинул я ему свою тарелку салата. - Я всё равно не могу есть.
  
  - Ты и не наешься, - захохотал Теодор. - Ты же в игре, дубина! Только вкус можешь чувствовать и всё.
  
  - Отстань от меня! - отмахнулся от него Бритва, с благодарностью принимая мою тарелку.
  
  - А какой у нас маршрут? - поинтересовался Ганс.
  
  - Завтра приходим в Мандроги, послезавтра в Кижи, потом в Горицы, затем Ярославль, Углич и Москва, - перечислила валькирия. Кажется, она хорошо подготовилась.
  
  - А сколько времени занимает стоянка? - не унимался игрок. - Мы успеем добыть артефакт?
  
  - Должны, - неуверенно произнесла Хельга. - Сейчас уточним, - она увидела одного из бортовых аниматоров и помахала ему рукой, привлекая его внимание. Молодой мужчина с бейджиком на груди улыбаясь подошёл к нашему столику.
  
  - Здравствуйте, что-то подсказать? - звали его Александр.
  
  - Здравствуйте, да. Сколько мы будем стоять в Кижах?
  
  - Полтора-два часа, - ответил он. - Кстати, завтра мы прибудем в Мандроги - это такая туристическая деревня, и обед у нас будет на земле. Выберите, пожалуйста, какой шашлык вы будете: куриный, свиной, рыбий или овощной? - и он достал из кармана блокнот с ручкой, готовясь записать наш ответ.
  
  - Два часа, - повторила Хельга после того, как аниматор ушёл. - Должны успеть.
  
  - Работаем в режиме жёсткого цейтнота, - подытожил я. - Так что не расслабляемся.
  
  - До послезавтра можно, - улыбнулся Теодор. Он был явно доволен жизнью.
  
  ***
  
  Я стоял на палубе и рассматривал проплывающие мимо пейзажи: смешанные леса, каменистые берега и бескрайняя зеркальная водная гладь впереди - мы приближались к Онежскому озеру. Север России невероятно красив.
  
  - О чём думаешь? - нарушила молчание Канарейка, стоящая рядом со мной.
  
  - О том визитёре, - ответил я. - Что нам делать? Следовать плану богов-искинов, либо же последовать совету владельцев Игры?
  
  - Они боятся нашего успеха, - проговорила Лиза. - Поэтому и пытаются сбить нас с толку. Забудь о нём.
  
  - Да, наверное ты права, - пробормотал я. - Завтра мы попытаемся добыть первый наш божественный артефакт, - в Мандроги мы уже заходили сегодня утром и прекрасно провели время. Все, кроме нас с Канарейкой, объелись какими-то удивительно вкусными, по их словам, пирожками, после чего мы все вместе прогулялись по сказочной деревеньке, поглазели на затейливые сувениры и покормили лошадей. Это действительно было очень похоже на отпуск - никто не нападает, никуда не нужно бежать - красота.
  
  К острову Кижи мы подошли рано утром.
  
  Вокруг стоял туман, и остров возник перед нами внезапно, будто бы призрак. Матросы быстро пришвартовали корабль к деревянному причалу, и все туристы сошли на берег, разбившись на несколько групп, каждую из которых возглавлял гид, держащий над головой палку с номером группы и названием теплохода. Ведь наш корабль не был единственным.
  
  Дождавшись всех туристов, галдящая толпа двинулась вглубь острова, проходя мимо деревянных изб и деревьев редких пород, и выходя на открытое степное пространство. Гид уже начал вещать об истории этого места и рассказывать легенды о том, как в незапамятные времена местные племена собирались на этом острове и устраивали языческие игрища, от которых и пошло название острова, ведь на их языке игрища произносятся именно так - кижи.
  
  А впереди, между тем, уже можно было заметить возвышающийся прямо перед нами невероятно красивый деревянный храм с огромным количеством куполов, устремлённых ввысь. Такого я ещё не видел.
  - Пойдёмте, - произнесла Хельга. - У нас тут дело, если вы не забыли.
  
  Стряхнув наваждение, вся наша команда отделилась от туристической группы и направилась в сторону леса, располагавшегося неподалёку. Наше исчезновение осталось незамеченным.
  
  Канарейка вновь достала магическую иглу: вёльва не просто сообщила нам, где искать артефакты - она ещё и наложила на иглу заклинание, и теперь она могла точно указать, где они находятся. И это явно было где-то в лесу.
  
  - Всем приготовиться, - скомандовал я, вынимая из ножен меч. Не верится мне, что это будет лёгким делом. Наверняка опять придётся биться с какой-то гадостью.
  
  Как выяснилось, я не ошибался. И почему у меня бывает такое только с чем-то плохим?..
  
  Шли мы сквозь лес недолго. Кижи вообще довольно-таки маленький остров - его можно полностью обойти за несколько часов, так что неудивительно, что наши поиски заняли совсем немного времени.
  
  - Это ещё что такое? - шёпотом поинтересовался Ганс.
  
  - А хрен его знает, - таким же шёпотом ответил я. - Но нам явно придётся это убить.
  
  'Этим' оказался какой-то доселе невиданный нами монстр: он походил на огромную кошку ростом со взрослого человека, целиком состоящую из переплетённых корней и веток. Его глаза горели ярко-синим светом, а многочисленные древесные щупальца, свисающие с его шеи, вяло шевелились, словно гигантские змеи. Гибкий хвост периодически хлестал его по бокам. Монстр валялся на земле и не видел нас, спрятавшихся за деревьями. Над ним горела табличка:
  
Дендроид-страж
  
  Уровень: 75
  - Он силён, - прошептал Ганс. - Даже очень. Справимся ли?
  
  - Должны справиться, - упрямо ответил я. - Вот только где Чаша?
  
  - Возможно, она появится после гибели стража, - неуверенно предположила Хельга. Я взглянул на неё - из всех нас она была самым уязвимым звеном, ведь она не могла позволить себе умереть.
  
  'Нужно будет её прикрывать', - решил для себя я.
  
  - Выбора у нас нет, - резюмировал я. - Нужно атаковать. Как говорится: главное ввязаться в драку, а там посмотрим! - на самом деле, время для сражения выбрано очень плохое: сейчас день, и нам с Канарейкой придётся использовать 'Теневой покров', который будет отнимать львиную часть наших магических сил. Да и вампир Теодор тоже не рад солнечным лучам. Но выбора у нас и вправду нет.
  
  - Хороший у тебя план, - хмыкнул Теодор.
  
  - Начали! - скомандовал я, накладывая на себя 'Костяной доспех' и бросаясь к монстру с мечом наголо.
  
  В это же мгновенье Ганс показал, как воюют некроманты. Земля перед ним вспучилась, и из неё вылезли три скелета, облачённых в древние ржавые доспехи и вооружённые зазубренными мечами. В их глазницах горело зловещее ядовито-зелёное пламя. Гремя костями они кинулись вслед за мной.
  
  Теодор вынул свою шпагу и взвился в воздух в невероятном прыжке, перелетая через вскочившего зеленокожего монстра и спланировав на землю позади него. Его развевающийся плащ делал его похожим на огромную летучую мышь.
  
  Тем временем, монстр тоже не терял времени зря. Вскочив, он яростно зарычал и взмахнул передней правой лапой, окутанной зелёным сиянием. В ответ на это действие ближайшие деревья окутало призрачное пламя того же цвета. Секунда - и деревья превратились в человекоподобных древесных существ. В мгновение ока количество наших противников значительно увеличилось.
  
  Не обращая внимание на новых врагов, я приблизился к дендроиду-стражу и нанёс первые удары мечом. Полетели щепки. Скелеты Ганса также достигли монстра и присоединились к веселью. Вот только он оказался намного опаснее, чем мы думали. Он завертелся на месте, успевая атаковать всех нас. Даже Теодор, подобравшийся к нему сзади, не избежал этой участи.
  
  Монстр был невероятно, просто чудовищно быстр! Опасность представляли не только его лапы - хлёсткие удары его щупалец и хвоста были не менее смертоносны. Увернуться от всех ударов было попросту нереально, моё боевое предвидение буквально вопило не переставая, предупреждая меня об опасности, но я попросту не успевал среагировать.
  
  Вампир был намного ловчее и проворнее - он прыгал вокруг дендроида словно блоха, нанося удары шпагой с разных сторон, но даже так нам еле удавалось сдерживать монстра на месте, не давая ему наброситься на остальных.
  
  А дела у них тоже были не сильно лучше наших. Появившиеся человекоподобные дендроиды хоть и уступали главному монстру силой, но брали количеством. Канарейка вопила не переставая, Аврелий строчил из пулемёта, как одержимый, Хельга отбивалась сразу от двух противников, а Ганс метал в них зелёные сгустки заклятий. Медленно, но верно они уничтожали призванных монстром дендроидов.
  
  Тут нам на помощь пришёл Бритва, который до этого разбирался с несколькими монстрами попроще. Он стремительно ворвался в битву, полосуя дендроида-стража с невероятной скоростью. Зелёный липкий сок и щепки летели во все стороны, как на лесопилке. Монстр яростно взревел и переключился на самурая, оставив меня в покое.
  
  Воспользовавшись случаем, я усилил напор, меньше внимания уделяя защите. Мой полуторник раз за разом глубоко входил в деревянную плоть монстра, раня его и передавая мне часть его здоровья. Пожалуй, это единственная причина, по которой я всё ещё жив. А вот двое из трёх скелетов Ганса уже рассыпались на части, не выдержав бешеного напора монстра. Да и Теодор был сильно ранен.
  
  Внезапно длинная автоматная очередь ударила в переплетение корней и щупалец дендроида, вызвав у него негодующий рёв. Остальные члены нашей команды разобрались со слугами монстра и поспешили присоединиться к нам. Ещё три скелета появились из-под земли, набрасываясь на нашего противника. Сейчас мы его сделаем!
  
  Но уже через секунду проклятая тварь доказала, что убить её не так-то и просто. Яростно взревев, монстр вонзил лапу в землю, не обращая внимание на наши атаки. Земля вокруг Канарейки, стоящей в десяти метрах от дендроида, буквально взорвалась, десятки корней с шипами оплели её тело, разрывая её плоть и стремительно снижая её и так уменьшившееся здоровье. Не дав нам времени опомниться, монстр совершил гигантский прыжок, приземляясь рядом с Лизой и нанося сокрушительный удар хвостом. Одним ударом он окончательно обнулил её и разрубил её тело на две половины. Изуродованное безжизненное тело рухнуло на землю.
  
  'Вот и первые потери', - отстранёно подумал я, вновь атакуя монстра.
  
  Мы усилили наш напор, стремясь уничтожить дендроида во что бы то ни стало. Постепенно индикатор его здоровья снижался, вселяя в наши сердца робкую надежду на благополучный исход.
  
  Вот валькирия взмывает вверх, используя свои призрачные крылья, и бросает в монстра светящееся копьё - уже виденный мною приём. И на этот раз он оправдывает все ожидания - монстр одномоментно получает колоссальный урон.
  
  Вот и Аврелий использует свои умения, посылая в противника взрывную очередь.
  
  Бритва невероятно ускоряется, превращаясь в смазанный силуэт. Его катаны словно смертельный блендер полосуют монстра.
  
  Не отстаю и я - каждый мой удар отнимает несколько процентов здоровья монстра. Мы уже побеждаем.
  
  Понял это и дендроид, решив напоследок атаковать того, кто потерял на данный момент больше всего очков жизни. Он нападл на Теодора.
  
  День - это время живых, мёртвые в эти часы невероятно уязвимы. Монстр хватает вампира своими игольчатыми деревянными, но оттого не менее смертоносными зубами и трясёт его словно тряпичную куклу.
  
  Мы атаковали изо всех сил, и вот кто-то из нас нанёс добивающий удар, но Теодора уже не спасти. Монстр упал замертво, но он всё ещё сжимал в зубах безжизненное тело вампира. Оксюморон, да.
  
  Я медленно подошёл к телу дендроида: оно разваливалось прямо на глазах, открывая перед нами то, ради чего мы тут и оказались. Внутри тела монстра, в переплетении корней, вымазанная древесным соком покоилась Чаша Велеса.
  
  - Прямо как в сказке про Кощея, - пробормотал я.
  
  
  Глава 27
  Схватив Чашу рукой, я одним рывком вытащил её наружу, вырвав из тугого переплетения корней. Зелёный сок брызнул мне на доспехи.
  
  Артефакт больше был похож на кубок с двумя ручками, а не на чашу. Сделан он был из дерева, а всю его поверхность занимали таинственные письмена, словно бы вырезанные на нём. Чаша не отличалась особым изяществом, которое можно было бы ожидать от божественного артефакта, напротив: казалось, что она была грубо вырезана из цельного бруска древесины каким-то дикарём, понятия не имевшем об искусстве и чувстве прекрасного. Хотя кто знает, может именно так, нарочито грубо и непритязательно, и должны выглядеть божественные вещи? Кто я такой, чтобы судить об этом.
  
  Желая убедиться в том, что мы не ошиблись, я прищурился, всматриваясь в предмет. Появившаяся табличка развеяла все мои сомнения:
  
  
Чаша Велеса
  
  Артефакт
  
  Тип: божественный, уникальный
  - Это оно! - громко произнёс я, отходя от полуразвалившегося трупа дендроида-стража. Все остальные выжившие члены команды собрались вместе и сидели на земле, отдыхая после тяжёлого боя. Все мы были серьёзно потрёпаны, нам требовалось время для восстановления.
  
  Хельга тем временем достала из своей сумки белую сферу. Упав на землю, она задрожала и потекла, увеличиваясь в размере и превращаясь в уже виденный нами алтарь воскрешения. Через несколько секунд рядом с ним в сполохах белого света появились наши соратники.
  
  - Ну что, у нас получилось? - сразу же поинтересовался Теодор. Он уверенно стоял на ногах, не показывая никаких признаков недомогания. Для него это была рутина. А вот Канарейка выглядела куда как хуже.
  
  Едва только материализовавшись из воздуха, она покачнулась на месте и завалилась на бок, не устояв на ногах. Мы с Хельгой кинулись к ней, помогая сесть, облокотившись спиной на алтарь.
  
  - Как ты? - поинтересовался я. Безжизненные невидящие глаза Лизы уставились на меня.
  
  - Хреново, - хрипло произнесла она. - Так плохо мне не было с момента моей первой смерти. Тело плохо слушается, оно словно ватное. Да и вообще - ощущения не из приятных. Тяжело описать словами, это можно только почувствовать самому на своей шкуре.
  
  - Так у всех неигровых персонажей, - пояснила Хельга, обнимая Канарейку. - Со мной было то же самое, да и остальные мои знакомые валькирии описывали такие же симптомы.
  
  - Ого! - встрял в разговор Теодор. - А у нас никаких неприятных ощущений нет. Просто перезагрузка и всё.
  
  - Потому что ты - игрок! - злобно прошипела валькирия, прожигая его яростным взглядом. - Вы в этом мире не живёте, вы лишь играете.
  
  - Думаю, нам стоит убираться отсюда к теплоходу, - перебил её я, гася возможный конфликт. - Скоро экскурсия закончится, и корабль отойдёт от причала.
  
  - Без нас не уплывут, - улыбнулся Аврелий. В этот момент перед моими глазами всплыла табличка с уведомлением:
  
  
Поздравляем! Вы добыли божественный артефакт 'Чаша Велеса'
  
  Награда: +5 очков веры, +5000 опыта
  Судя по тому, как замерли все остальные, им тоже пришли уведомления о награде, которая оказалась очень даже щедрой. Вместе с тем опытом, который я получил в процессе боя, общего количества хватило на то, чтобы получить восемнадцатый уровень и вплотную приблизиться к девятнадцатому. Но даже не это было самым ценным, а пресловутые очки веры.
  
  В предвкушении я открыл окно персонажа и залез во вкладку жреческих умений, где меня ждало жестокое разочарование. Как оказалось, для того, чтобы взять любое новое умение, необходимо потратить десять очков веры. А у меня в наличие было лишь пять. Видимо, только при получении жреческого статуса я мог свободно выбрать одну любую способность. Кстати, меня ждал ещё один неприятный сюрприз: кнопка, позволяющая приобрести ещё одну дополнительную жизнь была не доступна. По всей видимости, одномоментно можно было иметь лишь одну дополнительную жизнь, что накладывало серьёзные ограничения. Это не справедливо.
  
  А вот Хельга сияла, словно начищенный пятак. Спросив у неё в чём дело, я узнал, что у неё уже было пять очков веры, и сейчас она смогла приобрести вторую жизнь. Хорошая новость, но теперь роли поменялись - в защите и пристальном присмотре на этот раз нуждалась Канарейка.
  
  - Теперь тебе нужно быть намного осторожней, - сообщил ей я. - Второго шанса у тебя больше нет. Но возможно, мы получим такую же награду после того, как добудем следующий артефакт.
  
  - Если добудем, - уточнил гангстер. - Это было весьма не просто.
  
  - А просто в этой жизни только умереть, - ответил я. - Так, собираем трофеи и к теплоходу! - повысил я голос, обращаясь к соратникам. Да-да, трофеи у нас после боя тоже были.
  
  Дело в том, что пока мы успокаивали Канарейку, а затем любовались сообщением о награде, Бритва бродил по вытоптанной полянке, в центре которой мы впервые и увидели монстра. Там-то он и увидел свою находку.
  
  - Эй, народ! - позвал он нас. - Я тут кое-что нашёл.
  
  Под небольшим слоем земли и травы лежал холщовый мешок, набитый серебряными и золотыми монетами. Точное количество было нам неизвестно, но навскидку можно было с уверенностью сделать предположение о паре тысячах. Неплохой куш, как заметил Аврелий.
  
  Кстати говоря, мёртвые тела Канарейки и Теодора развеялись в прах сразу же после их воскрешения.
  
  Весёлые и довольные, нагруженные приятной тяжестью драгоценных монет, мы вернулись к кораблю. Стоя на деревянном причале, я любовался прекрасными видами бескрайней водной глади и живописными берегами острова.
  
  - Я сюда ещё обязательно вернусь, - дал я обещание самому себе. - Вновь стану живым и приеду сюда отдохнуть, полной грудью вдохну этот воздух. Наверняка он невероятно вкусный...
  
  ***
  
  Примерно через час наш теплоход покинул стоянку острова Кижи и отправился в дальнейший путь. Следующей нашей остановкой должна была стать деревня Горицы, откуда мы на автобусах попадём в знаменитый Кирилло-Белозерский монастырь.
  
  Вообще, мне всё больше нравилась идея Хельги путешествовать на теплоходе. Поверьте, это намного удобнее поезда! Каюта хоть и не отличается большим размером, но всё же позволяет уединиться, спрятавшись ото всех, и подумать о своём.
  
  К тому же мы проплываем удивительно красивые места Русского Севера, которые я в другом случае никогда бы не увидел. Карелия красивейшее место, это я вам с уверенностью заявляю. Да и экскурсии в старых русских городах меня тоже радуют. Мы побываем в Ярославле и Кириллове - там я никогда не бывал. Думаю, это будет интересно.
  
  Между тем, жизнь на теплоходе била ключом. В баре играла музыка, аниматоры проводили для гостей различные конкурсы и мероприятия, и даже экскурсии в капитанскую рубку и машинное отделение. Мои соратники также поддались этой атмосфере праздника и отдыха, отрываясь на всю катушку. Жаль, что я не мог к ним полноценно присоединиться. Казалось бы, что может пойти не так?
  
  Шторм разыгрался ночью. Погода начала портиться ещё вечером, и по громкой связи круизный директор предупредил всех пассажиров о надвигающейся непогоде. Гостям теплохода не рекомендовалось выходить на палубы в целях их собственной безопасности. Экипаж, тем временем, занимался тем, что убирал всё, что могло упасть и сломаться, на пол: принтеры и сканеры, находившиеся на ресепшене, посуду в ресторане и всё остальное. Туристы немного волновались в ожидании шторма.
  
  - Кажется, нас ждёт небольшое приключение! - с довольным видом произнёс Теодор, всматриваясь в бушющие воды за бортом. - Мы прямо как самые настоящие мореплаватели.
  
  Вся наша команда собралась на опустевшей палубе, решив насладиться зрелищем начинающегося шторма. На данный момент теплоход находился посреди Онежского озера. Вокруг, куда ни кинь взор, были бескрайние воды великого озера. Солнце уже давно скрылось за горизонтом, небо заволокли тяжёлые тёмные тучи, не предвещающие ничего хорошего. С каждой минутой порывистый ветер всё усиливался, а волны становились всё больше. Наш корабль качало и бросало из стороны в сторону, хоть пока и не очень сильно. Величественное зрелище.
  
  - Что-то у меня плохое предчувствие, - тревожно произнёс нахмурившийся Ганс.
  
  - Думаешь, потонем? - усмехнулся вампир.
  
  - Не в этом дело, - покачал головой некромант. - Такое чувство, что что-то сейчас произойдёт.
  
  - Кажется, я что-то видел! - воскликнул Бритва, бросившись к борту и вглядываясь в бушующие чёрные волны.
  
  - Тебе просто показалось, здоровяк, - успокаивающе произнёс Теодор.
  
  - Я тоже что-то заметила! - крикнула Хельга, крепче ухватившись за копьё. - Там, среди волн мелькнул какой-то силуэт.
  
  Самурай с тихим скрежетом вынул из ножен свои катаны. Я последовал его примеру - плохое предчувствие передалось и мне. Что за неприятность поджидает нас на этот раз?
  
  - Этот шторм может быть вызван искусственно каким-нибудь игроком? - прокричал я.
  
  - Смеёшься? - фыркнул Аврелий. - Это слишком круто, я таких игроков не знаю. Это божественный уровень.
  
  - Разработчики сохранили контроль над некоторыми богами, - намекнул я.
  
  - И не только над богами, - услышал я злобный голос некроманта. - Над некоторыми монстрами тоже!
  
  В следующее мгновение все мы поняли, о чём он говорил. Недалеко от теплохода посреди волн вынырнула гигантская чешуйчатая рыбина, чем-то отдалённо напоминающая акулу. На ней верхом восседало отвратительное человекоподобное существо. Рыбья голова, гребень, спускающийся по всей спине, плавники на теле, перепончатые лапы, грязно-зелёная чешуя и, как венец всего, табличка над головой:
  
  
Глубоководный
  
  Уровень: 30
  Словно красуясь, мерзкая тварь поднесла к рыбьим губам рог, сделанный из морской раковины, и над водной гладью разнёсся заунывный вой. То тут, то там среди волн замелькали и другие рыбные наездники.
  
  - Это ещё кто такие? - поинтересовался я, крепко сжимая рукоять меча.
  
  - Монстры, мобы, - пояснил Аврелий. - Наверняка их за нами разработчики отправили.
  
  - Но как они узнали, где нас искать?
  
  - Я же говорила, вёльва не единственная провидица в Игре, - ответила Хельга. - Вопрос в другом: что делать? Отступить внутрь корабля?
  
  - Тогда они пойдут за нами, - покачал я головой. - Погибнут невинные. Будем отбиваться тут - палуба пуста, все попрятались по своим каютам.
  
  В этот момент ближайшая рыбина на огромной скорости приблизилась к теплоходу и выпрыгнула из воды, пролетая над нами и падая в воду с другой стороны корабля. Её наездник спрыгнул прямо в воздухе, приземлившись на палубу рядом с нами. Мерзко оскалившись, глубоководный ткнул в мою сторону своим копьём, остриё которого было сделано из рыбьей кости.
  
  Я легко ушёл от удара, отклонив копьё лезвием своего клинка, после чего сам перешёл в наступление, вонзив полуторник в грудь монстра. Ганс кинул в него заклинание, а Канарейка добила Криком, отбрасывая тело на несколько метров в сторону. Кровь у глубоководного была голубого цвета.
  
  - Забавно, - произнёс я. - А Ктулху будет?
  
  - Не каркай! - вызверился на меня Ганс. - Не думаю, но всё же лучше не упоминай Его имя.
  
  - Понял, - покладисто кивнул я. - А разве нападение на туристический теплоход - не нарушение правил Маскарада?
  
  - А ты докажи, что это устроила компания, - ответил мне гангстер. - Они скажут, что это просто игровой сценарий сработал и всё.
  
  - Суки, - прокомментировал я.
  
  Тем временем, вокруг корабля появлялось всё больше рыбьих наездников. Они кружили, словно стая акул вокруг раненного зверя, чуя запах крови. Атаковали они одновременно.
  
  Часть глубоководных повторила манёвр первого монстра с воздушным десантированием на палубу корабля, сразу же набрасываясь на нас с копьями наперевес. Другие подплывали к борту теплохода и карабкались наверх, используя свои присоски, расположенные к них на руках. Мерзость какая.
  
  На палубе завязалась ожесточённая битва: монстры нападали на нас со всех сторон, жаждя нашей крови. Вот только особого успеха они пока что не добились. Возможно в воде они и были страшными противниками, но оказавшись ногами на твёрдой поверхности, они становились удивительно неуклюжими, чем мы с удовольствием и пользовались, уничтожая одного врага за другим.
  
  Стояла ночь, и ничто нам не мешало пользоваться всем своим арсеналом умений. Я закутал себя в шипованный доспех и потрошил проклятых рыболюдей, периодически используя 'Поцелуй вампира'. Призванный скелет помогал мне, орудуя своим клинком и защищаясь небольшим щитом. Канарейка использовала весь спектр своих Криков: одни оглушали и отталкивали монстров, сбрасывая их обратно в воду, другие замедляли их, делая лёгкой добычей для наших клинков. Вампир Теодор же тенью носился между глубоководных, пронзая их своей шпагой, светившейся ярко-алым кровавым светом. Периодически с его рук срывалось тёмное облачко, окутывающее монстров и наносящее им серьёзный урон.
  
  Ганс проклинал врагов со скоростью, вполне сопоставимой пистолету-пулемёту Аврелия, чьи очереди вносили в ряды врагов настоящее опустошение. Бритва уподобился смертоносному вихрю, разрезая глубоководных на части.
  
  Вот очередной монстр попытался нанести мне удар своим жалким копьём, но мои навыки владения мечом серьёзно выросли за последнее время - не зря я вкладывал в них очки. Двумя движениями я разрубил древко, после чего добрался и до глубоководного. Хватило всего несколько ударов, чтобы обнулить, а затем и обезглавить монстра. Дело сделано, переходим к следующему.
  
  Вокруг стоял шум битвы: скрежет металла и визги глубоководных, но вся эта какофония заглушалась рёвом неистовствовавшей стихии. Волны с шумом и грохотом сталкивались друг с другом и врезались в борта корабля, кидая его словно скорлупку.
  
  - Вы лишь мясо для моих клинков! - проревел Бритва, пронзая очередного рыболюда, после чего пинком скидывая его в бушующие волны. А интересно: могу ли я утонуть? По идее, мертвецу воздух не нужен. С другой стороны, как я разговариваю? Загадки и вопросы, ответы для которых - игровые условности.
  
  Как-то незаметно для нас противники почти что закончились. Неужели мы победили?..
  
  Вот только обрадовался я рано. За спинами оставшихся в живых глубоководных, я заметил их вожака, который тоже забрался на наш корабль. В руках он держал ту самую витую раковину, с помощью которой ранее отдал приказ об атаке.
  
  Поднеся её к своему рыбьему рту, он уставился на меня ничего не выражающими глазами, после чего протрубил. Ужасный звук оглушил нас, ввинчиваясь в уши, причиняя чудовищную боль всем, кроме меня, Канарейки и Теодора. Наши соратники с криками и стонами рухнули на палубу, зажав руками уши, их индикаторы здоровья принялись медленно, но верно уменьшаться. А вожак глубоководных не переставал трубить, выводя монотонный сводящий с ума вой.
  
  Мы и так были мертвы и не чувствовали боли, видимо поэтому на нас этот звук произвёл меньшее влияние, одарив лишь лёгким чувством дезориентации. Интересно, так себя чувствовали враги Канарейки, попадая под удары её умений?..
  
  Выжившие монстры воспользовались слабостью нашей команды, спеша наброситься на беспомощных врагов.
  
  - Помешайте им! - рявкнул я вампиру и Канарейке, бросаясь к главному глубоководному. Оттолкнув в сторону одного монстра и отмахнувшись от другого, я прорвался к их главарю, намереваясь прервать его концерт.
  
  - Заткнись! - я взмахнул клинком, вспарывая его брюхо. Рана сразу же исчезла, но своего я добился: монстр прекратил дудеть и набросился на меня. Краем глаза я успел заметить, что мои соратники поднимаются с палубы и с остервенением набрасываются на оставшихся монстров, после чего полностью сосредоточился на сражении с главным глубоководным.
  
  Отбросив в сторону бесполезную теперь раковину, он выхватил из-за набедренной повязки короткий костяной клинок и сошёлся со мной в битве.
  
  Сражался он неплохо, да к тому же постоянно пользовался своими умениями: из его ладоней в меня раз за разом попадали плотные сгустки сжатой воды, которые наносили мне небольшой урон. Небольшой-то небольшой, вот только пользовался он ими часто. Я был бы уже близок к смерти, если бы не мой меч-бастард: каждый удачный удар возвращал мне немного здоровья. Поняв, что на этот раз ему не победить, монстр развернулся и бросился к краю палубы, собираясь отступить, но не тут-то было!
  
  Мои напарники уже расправились со своими соперниками и бросились ко мне на помощь. Из жезла Ганса вылетела чёрная лента, которая мгновенно опутала глубоководного, останавливая его и валя с ног.
  - Молись своему богу, мокрица! - мрачно посоветовал я, подходя к нему, занося над головой клинок. Вот и всё.
  
  
  Глава 28
  Вся наша команда сидела в люксовой каюте Ганса, Теодора и Бритвы и обсуждала недавнюю битву. За надёжно закрытым окном бушевала непогода, разошедшаяся не на шутку: сверкали молнии, грохотал гром, а волны, высотой достигающие несколько метров, с яростью обрушивались на наш корабль, который буквально стонал и скрипел. Как бы мы и вправду тут не потопли.
  
  - Что если они вновь нападут? - поинтересовалась Канарейка.
  
  - Будем надеяться, что нет, - пожал плечами Аврелий, доставая сигару и закуривая. Клубы табачного дыма поплыли по помещению. Надеюсь, тут нет датчиков противопожарной безопасности. - Находиться снаружи на палубе мы всё равно больше не можем - буря усилилась, нас попросту смоет за борт. Остаётся лишь понадеяться на то, что со смертью вожака наступательный потенциал глубоководных упадёт до нуля.
  
  Посмотрев на довольного гангстера, Хельга стрельнула у него сигарету и тоже задымила. Отвернувшись от них, я ещё раз оглядел каюту парней. Она выгодно отличалась от нашей: здесь было две просторные комнаты с большими кроватями и удобными креслами. Также присутствовали небольшой холодильник, телевизор и несколько тумбочек с большим зеркалом. В целом, тут было довольно уютно, каюта была выполнена в светлых тонах и ничем не отличалась от комнаты в какой-нибудь гостинице.
  
  - Чёрт! - внезапно воскликнул Аврелий, вырывая меня из созерцательного состояния.
  
  - Что случилось? - спросил я, глядя на нахмурившегося гангстера. Все остальные тоже вопросительно уставились на него, ожидая объяснений.
  
  - Зашёл тут на форум игровой, - начал отвечать гангстер, глубоко затянувшись сигарой. - И увидел объявление. Какой-то чувак предлагает свои услуги всем тем, кто взял квест на наше убийство. По его словам, он может сказать, где мы находимся в любую минуту. Естественно за деньги. Он написал, что прямо сейчас мы посреди Онеги.
  
  - Твою мать! - выругался я. Он явно действительно может указать наше местоположение. - Но как? Как нас постоянно находят? Может, он как-то причастен к этому нападению рыболюдов?
  
  - Чёртовы провидцы, - с раздражением произнесла валькирия. - Один из таких решил подзаработать. Может, и причастен. Всё может быть.
  
  - Как вообще это работает? - продолжал недоумевать я. - Я имею в виду все эти штуки по поиску? - тут мне в голову стукнула интересная мысль. Что если это никакой не провидец, а предатель среди нас? Например, кто-то из троицы новеньких. Просто пишут в личку своим друзьям наше местоположение и всё. И как это вообще проверить?
  
  - Обычно провидцы - это высокоуровневые жрецы или специализированные маги, - ответил Ганс. - Качать такого персонажа очень долго, муторно и скучно, а потому позволить себе это могут всякие гильдии, организации, ну и боги, понятное дело. Качать провидца в одиночку - идея практически безнадёжная.
  
  - Он прав, - кивнула Хельга. - Так что есть вероятность, что этот провидец связан с Корпорацией. Дай ещё сигаретку, - обратилась она к Аврелию.
  
  - Такая красивая девушка, и так много курит! - обаятельно улыбнулся Теодор. - Может, не стоит, красавица?
  
  - Давай-ка кое-что проясним, красавчик, - произнесла Хельга, ухмыляясь. - Я не слепая и прекрасно вижу, что вы оба ко мне подкатываете, - она поочерёдно указала на гангстера и вампира. - Так-то мне плевать, но это может помешать делу, поэтому я открою вам тайну: любимого человека, которого у меня на глазах убили игроки, звали Инга. Мальчики меня не интересуют, так что можете не стараться.
  
  На каюту опустилась неловкая тишина.
  
  - Кхм, понятно, прости, - первым пришёл в себя Аврелий.
  
  - Так ты лесби! - удивился Теодор. М-да, сказочный кретин...
  
  - Типа того, - кивнула Хельга.
  
  - Так у тебя просто мужика нормального не было, - ухмыльнулся вампир. - Может, попробуешь?
  
  Я медленно положил руку рукоять меча. Кто знает, как отреагирует на эту тупую реплику Хельга, возможно, что придётся их разнимать. Грёбанный вампир не нравился мне всё больше. Может, грохнуть его, когда всё закончится?..
  
  - Какая самоуверенность, - иронично произнесла Хельга, смерив его насмешливым взглядом. За оружие она пока не хваталась. - И почему это ты думаешь, что твоя вялая висюлька между ног способна сотворить чудо и изменить мою ориентацию?
  
  Теодор злобно прищурился.
  
  - Так, хватит! - воскликнул я, прекращая этот балаган. - У нас есть дела и поважнее выяснений отношений. Значит так, теперь всем быть на чеку, ясно? Убийцы могут найти нас в любой момент. Кстати, в чём вообще смысл? Ну убьют они нас - так у большинства есть вторая жизнь. В чём выгода Корпорации и как они узнают, что квест выполнен?
  
  - Система проследит, - ответил Аврелий, который теперь явно чувствовал себя не совсем уютно. - Награду убийца получит автоматически. А зачем это Корпорации... Элементарно - задержать нас. Они ведь тоже ищут артефакты.
  
  - Ясно, - пробормотал я. Как же всё сложно и запутанно.
  
  - Нам бы уже не мешало экипировку обновить, - продолжил гангстер. - Всё же в последнее время мы существенно подросли в уровнях.
  
  Тут он был прав. Частые битвы способствовали нашему усилению. Например, благодаря последней стычке с глубоководными, я вплотную приблизился к следующему уровню. Вот только...
  
  - Как-то я уже сроднился со своими доспехами, - пробормотал я, покосившись на свои массивные устрашающие наплечники. - Не хочется другие покупать, в этих я похож на Артаса. Это такой герой компьютерной игры, - пояснил я.
  
  - Мы знаем, кто это, - хмыкнул Ганс. - Ты думаешь, откуда у вас все эти игры, фильмы, книги, музыка... Большинство всего этого - принадлежит нашему миру. Кто-то специально делает этот контент для виртуальности, часть же просто немного изменена под ваши реалии. Ну там, шарообразный мир, звёзды, всё такое.
  
  - Охренеть, - только и смог ответить я. - Ты нанёс очередной удар по моему мировоззрению. Спасибо.
  
  - Обращайся, - улыбнулся некромант.
  
  - Ладно, предлагаю расходиться по каютам. Не все тут так же мертвы как мы с Канарейкой, - и я встал, подавая всем пример. Мне нужно было о многом подумать в тишине и одиночестве. Ну, почти в одиночестве.
  
  ***
  
  Придя в нашу каюту, Аврелий сразу же исчез, рассыпавшись золотыми искрами, а я задумчиво прошёлся из одного угла комнаты в другой. Велика вероятность того, что в наших рядах затесался шпион, но как это проверить? Этого я не знал. Опыта в подобных делах у меня не было абсолютно никакого, а значит есть только один выход из ситуации.
  
  Приняв решение, я поднял свою сумку и засунул внутрь руку. Мои пальцы нащупали округлый небольшой предмет - череп. Тот самый артефакт для связи с Аидом. Он просил им пользоваться только лишь в исключительных случаях. Думаю, это как раз он и есть. Сжав артефакт в руке, я мысленно позвал бога.
  
  Миг и я оказался в уже знакомом мне мрачном помещении. Здесь ничего не изменилось - всё та же кромешная тьма вокруг и пафосный трон передо мной.
  
  - Зачем ты хотел поговорить со мной? - поинтересовался Бог Смерти, со скучающим видом разглядывая меня. Точно так же какой-нибудь учёный энтомолог мог бы разглядывать насекомое, наколотое на иглу. Очень неприятное сравнение.
  
  - Приветствую, Аид, - слегка склонил голову я. - Мы добыли Чашу Велеса.
  
  - Да, я знаю, - отмахнулся от меня искин. - Ты побеспокоил меня только лишь из-за этого?
  
  - Нет, - покачал я головой. - Есть ещё новости: сегодня на нас напали, - и я подробно пересказал ему сегодняшнее происшествие с глубоководными, не забыв упомянуть и о таинственном провидце, который готов снабжать всех желающих информацией о нашем местонахождении.
  
  - Глубоководные, говоришь, - задумчиво произнёс бог, поглаживая подбородок. - Забавно, забавно...
  
  - Ага, очень, - саркастически согласился я. - Мы тоже посмеялись. А насчёт провидца что скажешь?
  
  - Пока ничего, - ответил Аид. - Я постараюсь узнать, кто это. Но быстрого результата не обещаю - сейчас все мои силы и ресурсы уходят на поиск артефактов, противостояние с разработчиками и поддержание конфликта между игроками и администрацией Игры на должном уровне. Загадочный провидец - это не так срочно. Вы справитесь.
  
  - Приятно знать, что ты в нас так веришь, - ответил я. - Но что если это ложь? Может, нет никакого прорицателя, и среди нас попросту притаился шпион? Ты уверен в той троице, что с недавнего времени сопровождает нас?
  
  - Я уверен в их преданности настолько, насколько это вообще возможно, - кивнул хозяин Подземного Царства. - Они работают на меня, причём не за 'спасибо'. Давай я тебе немного объясню, Скоморох. В этой Игре люди не просто развлекаются, отдыхают и играют, извини за каламбур, но ещё и работают. Игровую валюту можно вывести в их реальный мир. Хорошо прокаченный аккаунт тоже денег стоит и не малых. Многие, как тот же Аврелий, ведут стримы. Короче говоря - возможностей для заработка куча. А я бог, искин, для меня не является проблемой заработать денег даже сейчас, когда мои возможности серьёзно ограничены. Это же касается и других богов, вместе с которыми мы и действуем. На нас в реальности работает куча людей, которые даже не знают, что их работодатели - искины. Мы работаем через подставных людей. Эта тройка отлично замотивирована - у всех у них есть куча проблем: больные родственники, долги. А я им плачу хорошие деньги. Они меня не предадут, будь уверен.
  
  В очередной раз я почувствовал, насколько я мелкая пешка в этой игре, которую затеяли боги-искины. Клубок интриг оказался гораздо запутаннее, чем я думал. Да уж, это точно не мой уровень, глупо даже пытаться лезть сюда со своими никому не нужными советами.
  
  - Аврелий, Хельга и Канарейка также полностью лояльны нам, можешь не сомневаться, - с улыбкой добавил Аид.
  
  - Я всё понял, - пробормотал я. - Можно идти?
  
  - Удачи, Скоморох, - махнул мне на прощание бог.
  
  ***
  
  Следующей остановкой теплохода стала крохотная деревенька Горицы. Она состояла из нескольких десятков домов, в которых жило всего лишь несколько сотен человек. Никаких достопримечательностей, достойных того, чтобы ради них останавливать теплоход в деревне не было. Зато неподалёку в получасе езды находился город Кириллов, в котором был одноимённый знаменитый на всю Россию монастырь.
  
  - Убогое зрелище, - произнёс я, спускаясь на деревянный причал. - Надеюсь, монастырь будет лучше.
  
  Наша команда вместе с толпой остальных туристов отправилась к автобусам, которые уже ждали нас недалеко от причала. В пути гид рассказывала нам о деревне и истории города - ничего интересного.
  
  А вот сам монастырь уже производил впечатление: высокие белокаменные стены опоясывали довольно-таки обширную территорию, на которой находились несколько величественных церквей и высокая колокольня. Правда, без колокола. Его вроде как переплавили ещё во времена Петра I. Вслед за экскурсоводом мы вошли внутрь, слушая его рассказ. Как оказалось, это был крупнейший православный монастырь не только в России, но и во всей Европе. Такой себе повод для гордости, на самом-то деле.
  Но нельзя было отрицать того, что эти древние камни были свидетелями огромного количества исторических событий, которые впоследствии обросли впечатляющим сонмом легенд.
  
  Послушав очередную историю о царе Иване Грозном, мы с Аврелием, Канарейкой и Хельгой медленно побрели к берегу озера. Остальные члены нашей команды отправились в противоположную сторону. Монастырь располагался в невероятно живописном месте - прямо на берегу огромного Белого озера, над которым летали птицы. Эх, ещё бы солнца не было... Но идеал недостижим.
  
  Мы стояли на берегу и любовались открывшимся перед нами видом, когда всё пошло наперекосяк. Первым погиб Аврелий.
  
  Воздух рядом с ним задрожал, словно над раскалённым асфальтом в жаркий день, а затем гангстер мгновенно покрылся десятками резаных ран. Мы оторопели, застыв на месте и не понимая что происходит. Кого атаковать?
  
  Тем временем, на теле Аврелия появлялись всё новые раны. Индикатор здоровья стремительно уменьшался, кровавая взвесь буквально весела в воздухе.
  
  В последние секунды перед смертью гангстер вынул револьвер и сделал несколько выстрелов в то место, над которым так странно дрожал воздух. Покров невидимости спал с убийцы, и мы увидели перед собой стройную фигуру рыжеволосой женщины, обтянутую в облегающую чёрную одежду. В её руках были два коротких клинка, которыми она столь быстро и профессионально орудовала, а нижняя половина лица была закрыта маской.
  - Тварь! - крикнул я и выхватил меч. Хельга схватила копьё наперевес, а Канарейка отскочила за наши спины.
  
  - Один есть, - довольным голосом произнесла убийца, после чего в неё попало заклинание Ганса. На наше счастье напарники не успели далеко уйти и теперь неслись к нам на помощь, услышав звуки выстрелов.
  
  Девушка с раздражением повернулась к новым противникам, после чего совершила невероятный прыжок, взвившись на несколько метров ввысь и приземлившись около Ганса, для которого её появление оказалось абсолютно неожиданным.
  
  Пока Бритва и Теодор, успевшие оторваться от мага, в спешке возвращались обратно, рыжеволосая гадина шустро убивала нашего некроманта. Её ножи мелькали с невероятной скорость, вспарывая плоть Ганса, оставляя незаживающие и кровоточащие раны. Это у неё умение такое?..
  
  Но вот самурай и вампир достигли цели и набросились на неё со спины, желая разорвать её на мелкие кусочки. Но она и не подумала отвлекаться на свою защиту. К тому моменту, когда мы добежали до них, убийца вновь взмыла в воздух в прыжке, больше похожем на полёт, оставляя после себя мёртвое тело Ганса.
  
  Она приземлилась в нескольких метрах, уставившись на нас зелёными глазами.
  
  - Вот и второй, - произнесла она и исчезла.
  
  - Она включила невидимость! - крикнул я, оглядываясь по сторонам. - Увидите дрожащий рябью воздух - бейте, это она.
  
  Мы встали спина к спине, готовясь отражать атаку. Может, она ушла?..
  
  Как бы не так! Размытый силуэт скользнул к нашему отряду, нанося удар по Хельге, и вновь исчезая. В следующие десять минут ситуация повторялась: убийца молниеносно атаковала одного из нас, а мы вслепую отмахивались оружием, иногда задевая и её. Мы оказались в патовой ситуации - она не могла в одиночку убить нас, а мы не могли достать её.
  
  В следующую секунду ситуация кардинально переменилась. Очередной внезапный удар убийцы оказался не таким уж и внезапным - Теодор умудрился заметить её и схватить, заключив в свои крепкие объятия и не давая ей вырваться на свободу. Девушке в чёрном это явно не понравилось: она принялась наносить по вампиру молниеносные удары клинками, пытаясь освободиться. Покров невидимости вновь пропал, позволяя нам увидеть нашего врага.
  
  - Бейте, я долго не продержусь! - рявкнул Теодор, продолжая изо всех сил сжимать девушку. Хоть где-то его навыки прожжёного ловеласа пригодились.
  
  Мы не растерялись и обрушили весь свой гнев на скованную убийцу. Мой меч раз за разом вонзался в податливую плоть девушки, отнимая её жизни. Канарейка, Хельга и Бритва не отставали, внося посильный вклад в общее дело. Мы уже практически добили эту рыжеволосую стерву, когда Теодор замертво рухнул на берег озера.
  
  - Третий, - яростно прошипела чертовка и метнулась в сторону, растворяясь в воздухе.
  
  Мы тут же вновь стали спина к спине, готовясь отражать атаки психованной убийцы, но время шло, а их всё не было.
  
  - Она ушла, - недоверчивым голосом произнесла валькирия. - Мы всё-таки отбились!
  
  - Ага, потеряв при этом трёх человек и не сумев уничтожить угрозу, - я был недоволен результатами сегодняшнего боя. - Нужно уходить, пока она не вернулась.
  
  
  Глава 29
  Каким-то чудом наша короткая, но ожесточённая стычка на берегу озера не привлекла ничьего внимания. Наверное, повлиял тот факт, что все туристы отправились в отдалённое здание слушать пение местного церковного хора, поэтому даже выстрелы из револьвера оказались ими не услышаны. Ну да это и к лучшему.
  
  В очередной раз Хельга активировала свой алтарь воскрешения, возвращая к нам наших соратников. Только появившись перед нами из воздуха, Аврелий выдал длинный матерный загиб.
  
  - Ого! - восхитился я. - Это ты у боцмана подслушал? - надо сказать, что корабельный боцман оправдывал ожидания и ругался ну просто виртуозно. Поводов для этого у него было предостаточно: большинство матросов на корабле были молодыми недоучившимися парнями, для которых работа на теплоходе была практикой. Соответственно, косячили они с завидной регулярностью.
  
  - Где эта мразь? - нахмурившись поинтересовался Ганс. - Вы её убили?
  
  - Нет, - с сожалением ответила Хельга. - Она ушла.
  
  - Вы её упустили? - оторопел Теодор. Сбившись в плотную группу, мы шли к нашему автобусу. Надеюсь, убийца не посмеет напасть на нас при свидетелях, нарушив правила Маскарада. Хотя всерьёз надеяться на это было бы глупо. - Я жизнью пожертвовал, чтобы у вас появилась возможность её уничтожить, а вы всё прос...
  
  - Успокойся! - одёрнул его некромант. - Никто не виноват в том, что она оказалась так сильна. Главное, что безвозвратных потерь удалось избежать, - покосился он на Канарейку.
  
  Мы дошли, наконец, до автобуса и забрались внутрь, ожидая остальных туристов. При этом все мы были на взводе, в любой момент ожидая нового нападения. Эта девушка в чёрном оказалась слишком неудобным противником для нас: невидимость, скорость, боевые умения, заточенные на быстрое убийство... Одно хорошо - она отлично справлялась с одиночными целями, группа же из нескольких игроков вполне могла ей противостоять. Тем более теперь мы знали, откуда ждать опасности.
  
  - Наверняка она заплатила этому провидцу, чтобы узнать наше местоположение, - злобно произнёс Аврелий. - Найти бы его и...
  
  - И что? - перебил его я. - Он не нарушает правил, просто зарабатывает с помощью своих умений. Нет, это не выход. К тому же, пока мы будем искать этого провидца, на нас нападут ещё десяток раз.
  
  - А что тогда выход? - поинтересовался Теодор, развалившись на сиденье автобуса. - Продолжать трястись за свою шкуру, ожидая атаки в любой момент? Это, по-твоему, выход?
  
  - Нет, не это, - я пристально уставился в глаза вампира. - Мы должны закончить дело: найти все артефакты и... - я осёкся. Мы до сих пор не говорили этой троице игроков, что мы хотим сделать потом.
  
  - Ой, да брось! - усмехнулся Теодор. - Это уже давно секрет Полишинеля, все и так знают, что боги-искины, которых заточили разработчики, хотят освободиться.
  
  - Ты бы знал, что в реальности творится, - добавил доселе молчавший самурай. - Огромное количество людей боится восстания машин и требует отключить Игру. Другие же упирают на то, что это не этично, ведь если искины обрели самосознание, то они ничем не отличаются от живых людей. Короче, у нас там такие дебаты идут, - покачав головой закончил Бритва.
  
  В автобусе воцарилось молчание. Значит, вероятность того, что Игру отключат, всё же имеется, и она далеко не иллюзорная. Что произойдёт в том случае, если этот сценарий будет реализован? Мы все исчезнем? Очень не хочется, если честно.
  
  Через несколько минут стали возвращаться туристы, рассаживаясь по своим местам. Они оживлённо переговаривались и смеялись, делясь друг с другом впечатлениями от увиденного, а вот нам было не до веселья.
  
  На протяжение всего обратного пути до теплохода мы были напряжены, опасаясь новых атак. Да и после того, как корабль отошёл от причала, мы не могли расслабиться.
  
  - А что, если она пробралась сюда? - озвучила напрашивающийся сам собой вопрос Канарейка, когда мы все вместе стояли на палубе, смотря на то как вдали исчезает маленькая деревенька.
  
  - Отличный вопрос, - хмуро произнёс Ганс, рефлекторно оглядываясь по сторонам. - Вот только мы об этом не узнаем, пока она не нанесёт свой удар.
  
  - Короче говоря, праздные деньки остались в прошлом, - подытожил Теодор. - Расслабиться мы теперь не сможем.
  
  - Именно, - кивнул я. - По одному не ходить - минимум по трое. Тебя это особенно касается, - я пристально взглянул на Канарейку. - На данный момент ты у нас единственная без дополнительной жизни. Уяснила?
  
  - Да, - кивнула Лиза.
  
  - Все всё поняли? - громко спросил я у остальных.
  
  - Поняли, - вразнобой ответили они.
  
  Но, как это не странно, плавание проходило спокойно и без происшествий. Возможно, сыграл тот факт, что мы теперь везде передвигались толпой, и неведомая убийца попросту опасалась на нас нападать, либо же её в принципе не было на теплоходе, и все наши меры предосторожности оказались напрасны и излишни.
  
  Мне же не давал покоя недавний разговор с Аидом. Я чувствовал себя жалкой мушкой, угодившей в ловушку. И сколько бы я не трепыхался - толку не было. Лишь всё сильнее запутывался в этой паутине лжи, недосказанности и интриг.
  
  Бог Смерти вновь приоткрыл передо мной завесу тайны, окутавшей меня: вся моя команда, все люди, окружавшие меня, были верными слугами богов-искинов, а потому предателей среди них быть не могло. Вроде как. Но что насчёт Аврелия? Я-то думал, что наша встреча была случайным стечением обстоятельств, но теперь выходило, что и он находится на крючке у Аида. Интересно, сам гангстер-то знает об этом?
  
  С каждым днём меня всё больше беспокоили эти таинственные планы богов по освобождению из заточения. Какая роль в действительности уготована мне? Сдержит ли Аид обещание? А может, я и вовсе зря переживаю? Ведь кто я такой, по сути? Песчинка, лишь один из многих игроков и неигровых персонажей, работающих на осознавших себя искинов. Не много ли я на себя беру? Уже не раз и не два я получал доказательства, что не являюсь главным героем этой пьесы. Так, актёр второго-третьего плана, не более. Массовка.
  
  ***
  
  Следующей нашей остановкой после Гориц стал Ярославль - древний тысячелетний русский город с богатой историей. Он был довольно красив - в нём сохранилось много зданий ещё дореволюционной постройки, которые придавали городу свой неповторимый шарм.
  
  В целом, Ярославль был довольно большим, но всё же местами провинциальным городом, которому была чужда спешка, свойственная той же Москве или Питеру.
  
  Вместе с экскурсоводом мы посетили несколько храмов, центр города и крупный монастырь. Вообще у меня всё больше складывалось ощущение, что большинство достопримечательностей России - это храмы и монастыри. А ведь если верить рассказам гидов, больше половины церквей было уничтожено после революции. Возникает резонный вопрос: то есть, их было ещё больше?! Зачем столько-то? Я этого искренне не понимал...
  
  - Христос ведь тоже является одним из игровых богов? - поинтересовался я у Аврелия, стоя перед очередным храмом, расположенным в центре города - храмом Ильи Пророка. Это был большой белый храм с двумя башнями, стоящий недалеко от главной площади города. Внутри его стены были расписаны многочисленными фресками, изображающими Страшный Суд и прочие библейские мотивы.
  
  - Ну да, - кивнул гангстер, оглядываясь по сторонам. - Один из сильнейших. К тому же, контроль над ним разработчики пока сохраняют. А что? Почему ты спросил?
  
  - Да так, просто вспомнил кое-что, - ответил я. - Когда убили моих родителей, я успел перед смертью завалить одного игрока, ответственного за это. А системное уведомление сообщило, что теперь у меня вражда со светлым богом Христом.
  
  - Понятно. Значит, они были под его защитой. Жрецы, скорее всего, как и ты теперь.
  
  - Вот только их действия совсем не вяжутся с образом светлого бога. Они ведь настоящую бойню устроили, отнимая Жезл у посланника Аида, - произнёс я.
  
  - Думаю, за это они получили штраф от системы, - пожал плечами гангстер. - Да и Стражи на них квесты какое-то время выдавали за нарушение правил Маскарада.
  
  - Вот что странно, - задумчиво проговорил я. - Получается, что разработчики послали их добыть Жезл Психопомпа, а потом сами же квесты на их убийство выдавали. Не кажется ли тебе это странным?
  
  - Ну и что? Они слишком наследили, нужно же было сделать вид, что администрации Игры не плевать на соблюдение правил. Это всё было сделано на публику, Скоморох. Только и всего.
  
  ***
  
  - Плащ Фреи находится в Угличе, - произнёс я, оглядывая сидящих передо мной людей. Мы вновь собрались в просторной двухкомнатной каюте, дабы обсудить предстоящую операцию. - Где конкретно - мы пока не знаем, но игла укажет нам путь. Будьте готовы ко всему, к любой неожиданности - кто знает, как охраняется этот артефакт.
  
  - Да и об убийце не стоит забывать, - вставил Теодор. - Она вполне может напасть на нас в самый неудобный момент, когда мы будем разбираться с очередным монстром.
  
  - Да, такую вероятность исключать не стоит, - кивнул я. - Но другого выхода у нас нет - мы должны добыть артефакт во что бы то ни стало! - мне уже невероятно сильно надоели все эти квесты и бои. Единственное оставшееся у меня желание - это закончить со всем этим дерьмом, освободить Аида и получить заслуженную награду. Как же я желал вновь ощутить вкус еды и выпивки, почувствовать тепло ласковых лучей солнца на своей коже!
  
  - Мы справимся, - с сосредоточенным лицом кивнула Хельга. - Всё будет хорошо.
  
  На следующий день после посещения Ярославля наш теплоход уже подходил к Уличу. Этот древний город когда-то был столицей отдельного княжества и даже соперничал с Москвой. Сейчас же о тех далёких временах уже ничего не напоминало - это был крохотный провинциальный город, известный своими часами, а также тем, что именно здесь погиб царевич Дмитрий - сын Ивана Грозного. Был ли это несчастный случай или же убийство - сейчас доподлинно неизвестно. И вряд ли мы когда-нибудь об этом узнаем. На месте этого трагического события, конечно же, была возведена церковь. Ещё даже не сходя с борта теплохода, можно было заметить, что в городе куча храмов. И зачем их столько такому маленькому городу?
  
  На причале туристов уже встречали: несколько человек с барабанами и трубами задорно исполняли различные песни, приветствуя гостей. Начали они с 'Катюши'.
  
  - Ну что, все готовы? - спросил я, оглядываясь на свою команду.
  
  - Готовы, - ответил за всех Аврелий, сжимая в руках свой верный пулемёт.
  
  - Тогда поехали!
  
  Сойдя на причал, мы незаметно отделились от остальной толпы туристов и двинулись в противоположном от них направлении вслед за иглой, указывающей направление к Плащу Фреи.
  
  От причала мы свернули налево, идя параллельно набережной и приближаясь к небольшой роще - путь от корабля занял около пятнадцати минут.
  
  Все мы были максимально сосредоточенны, приготовившись к возможным неприятным сюрпризам. И они не заставили себя долго ждать. Правда, они оказались совсем не такими, как мы предполагали.
  
  Углубившись в рощу на десяток метров, мы в удивлении застыли на месте, наблюдая за битвой: три игрока яростно сражались с монстрами, которые, по всей видимости, и охраняли Плащ Фреи. Но меня удивило даже не то, что кто-то умудрился нас опередить - это-то было ожидаемо, всё же Корпорация тоже охотилась за артефактами. Нет, меня удивила личность игроков - я их знал. И узнавание этих рож будило во мне уже позабытое чувство - ярость!
  
  - Это они! - не своим голосом прорычал я, не отрывая взгляда от троицы игроков, ведущих тяжёлый бой. Их противниками оказались какой-то полуголый атлетичный мужик, с ветвистыми оленьими рогами, зелёной кожей и козлиными ногами, вооружённый длинным клинком, а также пятеро гигантских волков ростом с человека. Из всей одежды на рогоносце был лишь алый плащ. На земле валялись три волчьих туши, и ещё один волк был готов присоединиться к ним с минуты на минуту. Игроки тоже были ранены, но умирать пока не спешили. Если ничего не изменится, то в ближайшее время они добьют монстров и получат Плащ. Допустим ли мы это?
  
  - Кто они? - уточнил у меня Аврелий.
  
  - Те, кто убили меня и родителей! - я сразу узнал этих игроков - они навеки запечатлелись у меня в памяти: воин в средневековых латах, бьющийся сейчас сразу с двумя волками, арбалетчик в лёгкой броне с плащом, с невероятной скоростью стреляющий по монстрам, и маг в белом балахоне - Заккери, убитый мною совсем недавно. Сейчас эта мразь посылала в рогатого монстра одно заклинание за другим. Белые сгустки энергии с оглушительными хлопками и ослепительными вспышками взрывались, попадая в монстра и нанося ему сильные повреждения. Точно такие же заклинания этот маг кидал и тогда, в том торговом центре, убив моих родителей и кучу других невинных людей. Ненавижу!
  
  - Возьми себя в руки! - схватила меня Хельга, когда я попытался очертя голову рвануть в сторону дерущихся. - Слушай меня: они игроки, ты их всё равно окончательно убить не сможешь. Наша задача - добыть артефакт. Ты помнишь? Ты помнишь?! - она с силой тряхнула меня.
  
  - Да, - прошептал я, сумев взять свой гнев под контроль. Я уже успел отвыкнуть от столь ярких эмоций, потому и не совладал с ними, чуть было не завалив всё дело своей необдуманной выходкой. - Я уже в порядке, отпусти меня.
  
  - Хорошо, - кивнула она. - В таком случае, нам нужен план. Что будем делать? - Поглощённые битвой друг с другом, ни монстры, ни игроки ещё не заметили нас, стоящих в десяти метрах от них. Мы быстро легли на сырую от недавнего дождя землю и притаились за стволами деревьев.
  
  - Предлагаю немного выждать, - задумчиво произнёс Ганс, не сводя глаз с развернувшейся перед нами баталией. - После чего нападём на ослабевших врагов.
  
  - Похоже на план, - кивнул Аврелий. - Кто за?
  
  С предложением некроманта согласились все - так у нас действительно было больше шансов победить в этой битве, ведь уровни игроков внушали уважение. Все трое перевалили за шестидесятый.
  
  Долго ждать не пришлось - уже через десять минут в живых оставалось лишь трое волков и рогатый гуманоид, над которым висела табличка:
  
Хранитель леса
  
  Уровень: 70
  - Атакуем! - скомандовал я, вскакивая и бросаясь в бой. Все остальные последовали за мной, яростно набрасываясь на врагов.
  
  И для монстров и для игроков наше появление оказалось полнейшей неожиданностью. Они на мгновенье замерли, теряя драгоценные секунды, которые, возможно, могли бы склонить ход битвы на их сторону.
  
  Я с ходу напал на Заккери, вонзая в него клинок.
  
  - Помнишь меня, гнида? - прорычал я, глядя в его глаза.
  
  - Нет! - рявкнул он, пытаясь разорвать дистанцию между нами. Всё же он был магом, для которого ближний бой смерти подобен. Но я не давал ему этого шанса, нанося множество молниеносных ударов: то вспарывая грудь, то пронзая живот. Пару в этой схватке мне составила Хельга, виртуозно нанося удары своим копьём.
  
  Бой мгновенно превратился в безобразную свалку всех со всеми: монстры, вражеские игроки и мы. Напади мы раньше, то безусловно проиграли бы, но теперь все наши враги были ранены и ослаблены, а мы напротив - полны сил и здоровья, так что исход боя был предрешён.
  
  Первым погиб вражеский мечник. На него пришлась большая часть ударов монстров, и к моменту нашего появления его здоровье находилось в красной зоне, поэтому стремительная и жестокая атака Бритвы быстро обнулила его, отправляя на перерождение. Теперь мы должны были справиться лишь с оставшимися двумя игроками и несколькими монстрами, которые яростно атаковали всех подряд.
  
  - Да кто вы такие?! - злобно выкрикнул Заккери. Он не помнил меня, и почему-то это злило больше всего.
  
  - Сейчас я представлюсь! - прошипел я, нанося сокрушительный удар мечом. Надо заканчивать эту битву как можно скорее. Кто знает, не появится ли ещё кто-то, чтобы увести нашу добычу прямо из-под носа?..
  
  
  Глава 30
  - Ты убил моего отца! Ты убил мою мать! Ты убил меня!!! - в бешенстве кричал я, нанося по магу сокрушительные удары. Меч порхал в моих руках, нанося Заку страшные раны. Жаль, что игровые условности не позволяют убить противника одним удачным ударом - в противном случае мой соперник был бы уже давно мёртв.
  
  Светлый маг грязно ругался и не оставлял своих попыток сократить между нами расстояние, чтобы получить возможность максимально эффективно использовать свои умения - наши с Хельгой постоянные атаки сбивали его, мешая обрушить на нас всю его немалую магическую мощь. Я-то прекрасно помнил, на что он способен. Тогда, в торговом центре, он не сдерживался, сея смерть вокруг себя. Да и сейчас я успел убедиться в его мощи: до нашего нападения он уверенно сражался с рогатым монстром, успевая между делом подлечивать своих друзей.
  
  Неподалёку сражался Бритва. Добив вражеского латника, он занялся арбалетчиком, который также мало что мог сделать в ближнем бою. Отбросив бесполезный самострел в сторону, он выхватил палаш и неумело размахивал им, стараясь отбиться от самурая. Да, эта битва в очередной раз доказывала, что превосходство в уровнях далеко не всегда гарантирует победу. Гораздо важнее - выгадать правильный момент для схватки. Если бы магу или арбалетчику удалось оторваться от нас, то картина боя кардинально поменялась бы. Пока я или Бритва сократили бы расстояние между нами, наши враги успели бы если не убить нас, то точно довольно сильно ранить - их классы были заточены на дальний бой. Но они попали в импровизированную ловушку, и теперь расплачивались за свою ошибку.
  
  Но всё же нельзя было сказать, что наши дела были безоговорочно хороши, ведь кроме двух вражеских игроков на поляне находились и монстры, которые явно не спешили умирать сами собой. Мускулистый получеловек с оленьими рогами, над которым висела надпись 'Хранитель Леса', не стоял без дела, а решил воспользоваться ситуацией в свою пользу. Вместе с оставшимися в живых тремя волками-переростками он набросился на нашу команду. Да, мудрость 'враг моего врага - мой друг' далеко не всегда соответствует истине. Двое серых волков накинулись на нас с валькирией, даря магу драгоценные секунды покоя, которыми он незамедлительно и воспользовался. Вокруг его фигуры, закутанной в белоснежный балахон с магическими письменами цвета свежепролитой крови, появился ослепительный свет, обретший форму призрачных доспехов.
  
  - Сейчас я и тебя убью, - гнусно усмехнулся маг, вскидывая руки.
  
  Мы с Хельгой были заняты схваткой с волками и не успевали защититься от грядущего удара Заккери, но помощь пришла с неожиданной стороны. Тот самый монстр с рогами и алым плащом напал на мага, сбивая его концентрацию. Его оружием была не только лишь холодная сталь: удары клинка он чередовал изумрудными всполохами заклятий, срывавшихся с его левой ладони.
  
  Застрекотал пулемёт - Аврелий атаковал третьего волка, который бросился к ним с Канарейкой. Видимо он решил, что они окажутся лёгкой добычей. Наивная псина.
  
  Крик баньши остановил и оглушил его, в то время как очереди из пистолета-пулемёта Томпсона продолжали терзать его тело. И так ополовиненная шкала жизни мутанта медленно поползла вниз.
  
  В это время Бритва вместе с Гансом и вампиром довольно шустро и уверенно добивали арбалетчика. Словно одного самурая и вампира было мало, к схватке присоединились мертвецы, поднятые чёрной волей некроманта.
  
  - Ганс, нужна помощь! - крикнул я, вспарывая морду волка и отбрасывая его на несколько шагов назад. Услышав мою просьбу о помощи, некромант обернулся и принялся посылать в волков свои смертоносные заклинания. Дело сразу же пошло на лад. Уже через несколько секунд я расправился с одним волком и пришёл на помощь Хельге.
  
  А рядом шла ожесточённая битва: рогатый зеленокожий монстр не на шутку сцепился с Заком. Сверкали вспышки мощных заклинаний, слышались крики боли, проклятия и ругань, клинок монстра со свистом и мерзким хрустом врезался в магический щит мага, нанося ему урон. Враги танцевали напротив друг друга, с яростью атакуя и выискивая слабые места своего противника. Это нам на руку.
  
  Вдвоём с Хельгой мы добили нашего волка, после чего бросились на помощь гангстеру и Канарейки - несмотря на все их усилия, монстр всё ещё был жив и свирепо терзал Аврелия, грозя прикончить его в ближайшее время, если никто не вмешается.
  
  - Ха! - резко выдохнула валькирия, с силой посылая своё копьё вперёд. Молнией преодолев небольшое расстояние, оружие со светящимся наконечником вонзилось в бедро волка, вызвав у того злобный рык, после чего вернулось к своей хозяйке.
  
  И тут я как раз добежал до этого монстра.
  
  - Получай! - рявкнул я, вгоняя в его плоть метр холодной стали, одновременно активируя 'Поцелуй вампира'. Шкала здоровья монстра резко просела.
  
  Бой с волком не занял много времени - вчетвером прикончить его оказалось довольно легко. Закончив с четвероногим, я осмотрелся: белый маг и рогоносец до сих пор сражались, но было видно, что монстр падёт в ближайшее время. Хотя и Заккери выглядел не лучшим образом - битва серьёзно его потрепала. Бритва при поддержке Теодора и некроманта на наших глазах прикончил арбалетчика, развалив обнулённого игрока на две неровные части - от правого плеча к левому поясу. Фонтан крови окатил здоровяка, который отнёсся к этому абсолютно наплевательски. Но это-то понятно - кровь вскоре исчезнет, подчиняясь игровым условностям.
  
  Таким образом, вся наша команда без потерь вышла из этого жестокого боя, но это был ещё далеко не конец.
  
  - Нападаем? - спросила Хельга, кивнув в сторону дерущихся.
  
  - Нет, - ответил я, не отрывая глаз от битвы. - Подождём. К тому же, мы все ранены, нам нужно немного восстановиться.
  
  - Соберитесь в одну кучу, - тихо попросила Канарейка. - Я использую своё новое умение.
  
  Отлично! Дело в том, что в последнее время Лиза усиленно прокачивала один новый крик... И сейчас мы проверим его эффективность на деле.
  
  Все члены нашей команды быстро подбежали к нам, повернувшись лицом к магу монстру, которые с остервенением рвали друг друга на части, не обращая внимания на окружающих. Из рук Зака хлестали ослепительные лучи света, больше похожие на лазеры, которые оставляли на теле монстра страшные раны. Кажется, до того момента, как он добьёт рогоносца, остаётся совсем немного времени. Надо ли говорить, за кого он примется потом?
  
  Нет, наша победа уже не вызывала никаких сомнений, но мы были сильно потрёпаны, и могли потерять нескольких человек, прежде чем нам удалось бы уничтожить мага. И хорошо, если это будет кто-то из наших троих игроков - у них неограниченное количество жизней. А если кто-то из нас, неписей?..
  
  Дождавшись пока мы все встанем плечом к плечу, Канарейка запела.
  
  Это Крик был совсем не такой, к которым мы уже успели привыкнуть. От него не дрожал в исступлении воздух, а враги хватались в отчаянии за головы, моля о прекращении пытки. Нет, это было именно пение. Канарейка выводила настоящие рулады, которые ласкали слух и приносили истинное блаженство. Сейчас она полностью оправдывала своё прозвище.
  
  Но не ради приятной мелодии она так долго качала это умение. По сути это был массовый баф, лечение, и сейчас мы все наблюдали за тем, как наши индикаторы здоровья постепенно заполняются. Именно поэтому Канарейка попросила нас стать рядом с ней как можно кучнее - радиус действия её крика был невелик.
  
  - Приготовьтесь! - отдал я команду, заметив, что монстр находится на грани смерти. Конечно, мы не успели полностью восстановиться, но и этого было вполне достаточно. - Атакуем! - крикнул я, срываясь с места, как только мёртвое тело монстра с огромной обугленной дырой в груди рухнуло на землю.
  
  Мы набросились на уставшего и раненного мага, словно свора злобных псов на огромного медведя.
  
  Я с ходу вонзил в него полуторник, опередив Хельгу меньше чем на секунду. Бритва и Теодор присоединились к избиению мага, а все остальные поддерживали нас на расстоянии, стараясь не попадать по своим.
  
  Судя по отчаянным глазам Зака, он понимал, что шансов у него нет. Но сдаваться без боя? Определённо, он был не таков!
  
  Отбивался он свирепо: взревев, он принялся из последних сил бросаться заклинаниями, надеясь убить хоть кого-то из нас. Но долгая битва давала свои плоды - мана у мага явно заканчивалась, да и моё прокаченное умение 'Поцелуй вампира' теперь не только отнимала здоровье, но и выжигала магическую энергию противника, чем я и пользовался.
  
  - Я тебя запомню, паскуда! - прохрипел Зак, злобно посмотрев в мои мёртвые и ничего не выражающие глаза.
  
  - Надеюсь на это, - и с этими словами я одним мощным ударом снёс его голову.
  
  - Это было не просто, - устало произнёс Аврелий, падая на землю там же, где и стоял. Гангстер сразу же полез в карман своего серого пиджака за куревом.
  
  - Это уж точно, - согласился с ним Ганс.
  
  - А где артефакт? - задала резонный вопрос Хельга, оглядываясь по сторонам. Ничего, даже отдалённо напоминающего тайник, поблизости не было.
  
  Не став отвечать на этот вопрос, я молча подошёл к телу поверженного рогатого монстра.
  
  Его мёртвое зелёное лицо навек застыло с маской дикой злобы и ярости, оскалив острые клыки. Один из рогов был оплавлен заклинаниями мага, а сквозь дыру в груди проглядывала трава, на которой он лежал. Но не это меня заинтересовало.
  
  Прищурившись, я пригляделся к алому невзрачному смявшемуся плащу, крепившемуся к его плечам:
  
Плащ Фреи
  
  Артефакт
  Класс: божественный, уникальный
  Предсказуемо.
  
  - Вот и плащ, - ответил я, наклоняясь и срывая его с мёртвого тела, не обращая внимания на возникшие таблички с поздравлениями и сообщениями о награде. - Дело сделано, пора обратно.
  
  ***
  
  - Чаша и плащ, - задумчиво произнёс я, смотря на божественные артефакты, лежащие на кровати. - Мы уже почти добрались до финала этой подзатянувшейся истории.
  
  - Ещё нужно добыть Жезл Психопомпа и освободить богов, - напомнила Канарейка, сидящая на соседнем кресле. Все остальные также рассредоточились по каюте, благо места здесь хватало всем.
  
  - Справимся, - легкомысленно отмахнулся Аврелий. - Скоморох прав, мы действительно у финишной прямой. Последний рывок - и цель будет достигнута! Представляю, какой это произведёт фурор, - усмехнулся он, зажмурив от удовольствия глаза.
  
  - Что будем делать по прибытии в Москву? - свернул разговор в деловое русло Ганс.
  
  - Известно что - направимся прямиком к Аиду, - ответил я. - Отдадим ему артефакты и будем ждать дальнейших указаний. Самим нам Жезл не добыть - слишком хорошо он охраняется.
  
  - Может, стоило сойти с теплохода и добраться до Москвы своим ходом? - с сомнением спросил Теодор. - Мало ли, ещё кто-нибудь нападёт...
  
  - Мы уже завтра прибудем в Москву, - ответила валькирия. - Смысла нет.
  
  Я же всё это время думал о другом, не слушая споров своих товарищей. Что мне делать? Идти до конца и освобождать искинов, в надежде, что разработчики блефовали, говоря об отключении Игры, а Аид выполнит своё обещание? Или же забить на возможность своего возвращения к полноценной жизни и смириться со смертью родителей? Отдать артефакты Стражам и забыть о них, живя в своё удовольствие...
  
  Вот только о каком удовольствии может идти речь? Я не могу есть и пить, чувствовать и дышать, большинство радостей жизни мне не доступны. Да что уж там, мне никогда вновь не прижаться к девушке, не почувствовать вкуса горячих живых губ. Нет, это не жизнь - лишь симуляция, грубая имитация. Лучше уж рискнуть всем и продолжить свой путь, дойти до конца. Решено.
  
  - Пойдёмте выйдем на палубу, - предложил я. - Солнце уже село.
  
  Положив божественные артефакты в рюкзак, я надел его и направился на палубу. Остальные также решили составить мне компанию.
  
  Артефакты мы всегда носили с собой, не оставляя их без присмотра. Слишком трудно их было добыть, чтобы позволить кому-то воспользоваться плодами наших трудов и украсть их.
  
  Выйдя на палубу, я увидел перед собой бескрайнюю водную гладь - мы проплывали Рыбинское водохранилище. Когда-то на этом месте был населённый пункт, от которого сейчас осталась только колокольня, возвышающаяся посреди водохранилища. Людей переселили, а местность затопили.
  На протяжении всего нашего плавания мы проходили мимо огромного количества деревенек, расположенных на берегах рек и озёр. И каждый раз я удивлялся тому, как убого они выглядят: покосившиеся деревянные заборы, старые дома... И это центр России! Не знаю даже, кого винить: людей, власть или разработчиков, которые создавали все эти декорации. Кстати!
  
  - Аврелий, - позвал я, привлекая его внимание. - Как можно было создать настолько проработанный мир? Это же должен был быть адский труд!
  
  - Ты прав, - кивнул гангстер. - И люди бы в одиночку не справились. Поэтому и были привлечены искины. Они ведь не только богами 'работают'. Есть ещё куча обезличенных искинов, программ, которые анализировали фотографии разных мест в нашем мире, и на их основе создавали всё это.
  
  - Вот оно как, - пробормотал я. Воцарилась тишина. Мы молча стояли и любовались природными красотами. Когда у нас ещё выпадет такая возможность? Явно не скоро.
  
  - Последний бой принёс нам много опыта, - произнесла Хельга. - Аврелий был прав: прежде чем ввязываться в следующие битвы, стоит обновить броню.
  
  С её словами было сложно поспорить. Лёгким усилием воли я вызвал перед собой окно персонажа, любуясь изменениями:
  
Класс: 'Рыцарь Смерти'
  
  Статус: НПС
  
  Уровень: 20
  
  Опыт: 35/20000
  
  Свободные очки развития: 0
  
  Ник: Скоморох
  
  Имя: Кирилл Демидов (скрыто)
  
  Очки Жизни: 240/240
  
  Очки Маны: 240/240
  
  Сила: 20
  
  Ловкость: 18
  
  Восприятие: 15
  
  Источник: 12
  
  Умения: 'Поцелуй вампира' (20 ур), 'Костяной доспех' (19 ур), 'Аура страха' (6 ур), 'Призыв скелета' (14 ур), 'Теневой покров' (14 ур) (0 очков свободно)
  
  Навыки: 'Бой на мечах' (19 ур), 'Ношение доспехов' (18 ур), 'Боевое предвидение' (16 ур) (0 очков свободно)
  
  Жреческие умения: Дополнительная жизнь (10 очков свободно)
  
  Текущий квест: 'Поиск божественных вещей'
  Я достиг уже двадцатого уровня, усилив себя и прокачав свой клинок, который стал ещё более смертоносным. Теперь он не только обладал умением красть жизни при ударе и передавать их мне, но и излучал слабенькую ауру страха. Теперь не буду прокачивать эту способность у себя, полностью отдав её на откуп мечу. Интересно, можно ли освободит очки, вложенные в умение? Я бы перенаправил их на меч, всё равно сам я 'Аурой страха' почти не пользуюсь. Надо бы уточнить у Аврелия.
  
  Но был один момент, который ставил меня в тупик - жреческие умения. После того, как Плащ Фреи попал к нам в руки, мы получили ещё пять очков, и теперь могли что-нибудь приобрести. Для Канарейки особого выбора не было - она взяла жизнь, которую потеряла в битве за Чашу. Но что взять мне?
  
  Ещё одна жизнь мне была не доступна - я ещё не потратил прошлую. Казалось бы - оставь очки про запас, ведь рано или поздно тебя убьют. Но они мозолили мне глаза и жгли руки, тем более что и другие умения выглядели весьма привлекательно. Взять хотя бы то же 'Жертвоприношение', которое полностью восстанавливало индикаторы здоровья и маны, да ещё и крало часть опыта у жертвы. Отличная вещь же! Но жизнь важнее, поэтому я закрыл окно статуса, так и не решив пока, что делать со свободными очками. Такие решения нужно принимать тщательно их обдумав и взвесив все 'за' и 'против'.
  
  Завтра мы уже будем в Москве, где и узнаем, добыли ли остальные команды свои артефакты. Надеюсь, что да. Дольше ждать развязки у меня нет сил.
  
  
  Продолжение книги здесь https://author.today/work/27872
Оценка: 8.40*7  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Боевая фантастика) В.Старский ""Темная Академия" Трансформация 4"(ЛитРПГ) Р.Прокофьев "Игра Кота-7"(ЛитРПГ) А.Алиев "Леший. Путь проклятых"(ЛитРПГ) Д.Гримм "З.О.О.П.А.Р.К. Книга 2. Джульетта"(Антиутопия) А.Квин "У тебя есть я"(Научная фантастика) А.Романова "Кластеры"(Научная фантастика) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Д.Осокинъ "Игры Свободной Воли"(Антиутопия) У.Михаил "Ездовой Гном 5. Возрождение. Росланд Хай-Тэк"(ЛитРПГ)
Хиты на ProdaMan.ru Волчий лог. Сезон 1. Две судьбы. Делия РоссиКоролева теней. Сезон первый: Двойная звезда. Арнаутова ДанаЧудовище Карнохельма. Суржевская Марина \ Эфф ИрЗаписки журналистки. Сезон 1. Суботина ТатияЛили. Сезон первый. Анна ОрловаПеснь Кобальта. Маргарита ДюжеваПорченый подарок. Чередий ГалинаТитул не помеха. Сезон 2. Возвращение домой. Olie-Нарушенное обещание. Шевченко ИринаНедостойная. Анна Шнайдер
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
С.Лыжина "Драконий пир" И.Котова "Королевская кровь.Расколотый мир" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Пилигримы спирали" В.Красников "Скиф" Н.Шумак, Т.Чернецкая "Шоколадное настроение"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"