Моро Арабель: другие произведения.

Арканум

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Фантастическая история об удивительных приключениях трех жителей планеты Земля в бесконечно огромном пространстве Вселенной.

  Часть 1. Дыхание вечности.
  Глава 1.
  В глухой тишине мыслей он стоял у огромного окна своего приемного кабинета. Лучи заходящего солнца, освещавшие комнату, казались почти кровавыми из-за темно-бардового цвета стекол. Вся обстановка в кабинете: массивный стол из темного дерева, рядом с ним черное кресло, по своей форме и размерам больше напоминавшее трон, нежели рабочий стул, шкаф с непрозрачными дверцами возле стены справа от окна, две статуи рыцарей возле входа, оружейное панно, висевшее на одной из стен и мраморные полы - все это в бардовых лучах заходящего солнца казалось залитым кровью. Это могло бы, если не испугать, то хотя бы встревожить кого угодно, но не его. Он стоял, вглядываясь сквозь бардовые стекла куда-то далеко за пределы видимого, размышляя о чем-то, что тревожило его уже очень долгое время. Его густые, подернутые сединой брови временами сходились к переносице, выдавая тяжкий груз его мыслей. Что могло заставить его стоять в одиночестве в столь поздний час здесь, в своем приемном кабинете? Он ждал посетителя.
  
  Еще не видя гостя, он почувствовал, что кто-то приближается к двери кабинета. Он скорее ощутил, чем услышал, как посетитель, не задерживаясь перед дверью ни секунды, открыл ее и, едва заметно прихрамывая на правую ногу, зашел в кабинет.
  
  - Разрешите войти, Ваше Величество! - произнес гость.
  
  Несмотря на свой вопрос, он уже вошел и замер возле стола в нескольких шагах от ожидавшего его все это время человека. Вошедшего всегда изумляла и отчасти пугала внешность того, кому он преданно служил уже не один год. По сути своей его повелитель не был человеком, в том смысле, в котором слово это обычно понимается. Более того, создания, подобного ему, не существовало более нигде во всей Вселенной. Его называли Цессар. Для каждого смотревшего на него, это существо являлось в своем уникальном облике, порождаемом личными тайными страхами или скрытыми желаниями. Сколько раз бывало такое, что два посетителя, разговаривая с ним одновременно, видели совершенно разные облики Цессара и потом, покинув его, долго спорили, пытаясь выяснить, чей же из увиденных обликов был настоящим. Но настоящего Цессара не видел никто.
  
  Для вошедшего Цессар всегда представлялся одинаковым. Он был похож на человека. Не высокий и слегка полноватый. Не молодой и не старый, но производящий впечатление глубокой зрелости. Его одежда соответствовала моде, но в ней отсутствовал даже намек на излишний лоск. Тем не менее, его осанка выдавала человека, обличенного властью. Любой, кто бы ни увидел его, мог сразу же понять это. Даже в том случае, если этот незадачливый наблюдатель не обратит внимания на массивную золотую корону, украшавшую его седоватую голову. Слишком уж сильная аура величественности окружала его фигуру. Возможно, раньше лицо этого человека и было милым, но только не теперь. Теперь оно было изрезано морщинами, но отнюдь не теми, что украшают лица веселых добрых старичков. Нет! Эти морщины его уродовали, делали чрезвычайно устрашающим. В дополнение ко всему, его лицо периодически дергалось от застаревшего нервного тика.
  
  Но каким бы ни был облик Цессара, все видевшие его соглашались на одной единственно общей для всех обличий характеристике - янтарные, почти желтые глаза его горели страшным обжигающе-холодным огнем. Именно этот почти мистический ужас, который производил его взгляд на любого смертного, и делал столь величественным Цессара. Это было то существо, которого боялись и уважали, и которому служили все жители во Вселенной. Существо, рядом с которым трепетал даже самый смелый из ныне живущих. Это был тот, кто держал в своих пусть уже постаревших руках почти всю Вселенную. "Почти" включает в себя лишь некоторые мелкие планеты, не имеющие ни стратегического, ни торгового, ни политического значения. Те планеты, что были закрыты от внешнего мира непроницаемой завесой незнания. Планеты, не признающие жизни где бы то ни было, кроме них самих.
  
  - У меня для тебя очень важное поручение.
  
  Цессар обернулся и внимательно посмотрел на лучшего из своих подчиненных. Этот слуга мог выполнить любое повеление с нужной точностью и в очень быстрые сроки, но все же это дело было слишком деликатное, что заставляло Властителя Вселенной невольно усомниться в необходимости посвящать в него постороннего.
  
  - Готов выполнить любое ваше поручение!
  
  На самом же деле все полудемоны, а тем более первого ранга (каким и являлся долгожданный посетитель Цессара), совсем не желали ничего делать. Заставить их можно только под страхом смерти - очень жестокой смерти. И Цессар отлично это знал, ведь он сам создал их. Полудемоны - это всего лишь создания умелых рук. Наполовину человек, наполовину демон, но в сотни раз хуже и того, и другого. В отличие от человека полудемон имел достаточную силу, чтобы быть прекрасным убийцей. В отличие же от простого демона, он имел ум, который, правда сказать, проявлялся в большой доле хитрости, а не в, собственно, разуме. Но все же это большой плюс. Полудемонов можно было бы назвать безумными и очень жестокими убийцами. Что же касается их рангового деления, то самыми сильными и самыми опасными были полудемоны первого ранга. Внешне они не отличались от человеческих существ, лишь пепельно-серый цвет кожи да черный кристалл - сердце полудемона - во лбу выдавали их искусственное происхождение. Чем ниже был ранг полудемона, тем сильнее он походил на восковую куклу. Ранг же полудемона определялся при его создании, которое заключалось в сплавлении вместе душ демона и человека, при этом душа демона порабощала сознание человека, питая свои силы из чистоты его сердца. Человек, чье тело использовалось для этого, должен был обладать хорошим здоровьем, превосходной физической комплекцией и, что важнее всего, чистой душой. Чем более чистой была такая душа, тем более сильного демона она могла к себе привязать.
  
  Демоны низших рангов были жестоки и сильны, но глупы. Они исполнительны, но обвести их вокруг пальца не составляло большого труда. Но то дело, которое занимало ум Цессара сейчас, было слишком важным, чтобы рисковать понапрасну. Тот полудемон, что стоял сейчас перед ним, был не простым полудемоном. Он был сильнейшим из них и уникальнейшим, впрочем, как и человек, чья душа легла в его основу. То был закаленный не одной битвой боец. И о том свидетельствовал страшный шрам, пересекающий половину его лица. Другая же половина лица была скрыта черной металлической пластиной. О да, это был поистине проверенный полудемон!
  
  - Шрабенон, ты должен отправиться на планету, которую местные аборигены называют "Земля", - Цессар подошел к своему столу и провел рукой по одной из его панелей, при этом над поверхностью стола появилась трехмерная карта галактики. Цессар увеличил ее небольшую часть и указал на одну из планет в этой области. - Планета находится здесь. На ней ты найдешь девушку.
  
  Цессар протянул руку и коснулся кристалла на лбу полудемона. В этот момент перед внутренним взором Шрабенона возникло видение. Молодая девушка. Высокая, стройная, симпатичная, а по мнению Шрабенона даже красивая. Ее волосы в свете ночных огней казались золотыми нитями, что от скуки плетут Богини в своих райских кущах. Она смотрела на кого-то, и ее голубые глаза светились еще детским, но очень милым озорством.
  
  Шрабенон не мог не обрадоваться такому заданию, и не только потому что очень любил посещать закрытые планеты. По его мнению, их обитали являлись настолько примитивными существами, что обвести их вокруг пальца можно было в два счета. А если там кого-то нужно было изловить, то это никогда не составляло большого труда. А еще там он находился далеко от Цессара, а значит, был волен творить все, что угодно. Больше всего на свете он любил издеваться над своими жертвами, ломать их. И особенно он любил тот момент, когда мученический крик жертвы переходил на визг, в котором явственно читался неимоверный ужас боли и тоска по никак приближающейся смерти. Полудемон уже начал было представлять, как он сможет повеселиться с этой новой слишком уж миловидной жертвой, но Властитель Вселенной одернул его.
  
  - Не вздумай даже пальцем ее тронуть, Шрабенон. - прошипел Цессар. - Она нужна мне невредимой!
  
  - Но зачем она Вам? - воспротивился полудемон, бесстрашно взглянув прямо в лицо своему повелителю. - Это всего лишь девчонка. Зачем лететь так далеко, если я и здесь вам таких миллион могу раздобыть?
  
  - Глупец! - прошипел Цессар. Вот почему он не любил посвящать полудемонов в деликатные вопросы. Слишком уж они были ленивы. - Не твое дело, зачем она мне понадобилась! Ты должен доставить ее сюда! Не больше и не меньше! И доставить живой!
  
  Цессар сжал кулаки с такой силой, что все до одной костяшки его пальцев хрустнули.
  
  - Я все понял. Отправляюсь завтра же утром. - Шрабенон светился самодовольной улыбкой, словно бы раздражение хозяина его никак не касалось.
  
  - Сейчас же! - разъяренно воскликнул Цессар.
  
  Неуловимым для глаза полудемона движением, руки Властителя Вселенной взметнулись вверх. Вырвавшиеся из них молнии, ударили в то место, где только что стоял Шрабенон. Мраморный пол в этом месте почернел и треснул, а полудемон уже бежал к космическому кораблю, чтобы отправится на новую для него закрытую планету.
  
  Глава 2.
  День выдался, как всегда, напряженным: до обеда учеба в университете, а после - еще несколько часов подработки в лаборатории. Но тем не менее, когда вечером позвонили друзья и позвали на прогулку, она не могла не согласиться. Даже прохладная и слякотная погода затяжной осени, не могла испортить ей настроение. Разве что заставила одеться потеплее. Вера собралась очень быстро и поспешила выйти к ожидавшим ее около дома друзьям. Их было двое: Ирина, высокая девушка со смуглой кожей и темными коротко стрижеными волосами, и Макс, невысокий и немного пухловатый молодой оптимист. Они оба были укутаны в теплые куртки. Скрываясь от временами порывистого холодного ветра, Макс даже натянул на голову капюшон.
  
  - Что-то ты сегодня на редкость быстро собралась, - заметил он.
  
  - Сегодня определенно что-то случится, - засмеялась Ирина.
  
  Эти двое всегда были не разлей вода. И хоть связаны между собой они были только дружбой, сама способность их мыслить в идентичном русле не раз наводила Веру на мысль о том, что было бы неплохо, если бы их дружба все-таки вылилась в нечто большее.
  
  - Смейтесь-смейтесь, а я сегодня ненадолго, - проворчала она в ответ на шутку друзей, и добавила: - Устала больно.
  
  - Ну, не станем тогда терять времени, - сказал Макс. - Нас уже ждут у парка.
  
  Неторопливым шагом, но все же кутаясь в шарфы и капюшоны, друзья двинулись вдоль широкого проспекта в сторону ярких огней парка развлечений. Уже заметно стемнело, когда они подошли ко входу в парк, где, как планировалось, должны были встретиться с еще несколькими знакомыми, но их там не оказалось. Друзья решили подождать отстающих здесь. К этому времени на небе стали появляться первые, еще тускловатые звезды. Полная луна своим ярким светом соперничала с разноцветными фонарями парка развлечений.
  
  - А как вы думаете, существуют ли внеземные цивилизации? - спросил Макс, задумчиво глядя на небо.
  
  - Я в это не верю, - уверенно заявила Ирина. - Мне кажется, это все выдумки, а те, кто рассказывают, будто их похитили инопланетяне, просто сумасшедшие или хотят засветиться в телевизоре.
  
  - А я думаю, что они существуют, - заметил Макс.
  
  - Мне тоже кажется, что мы не одни во Вселенной, - сказала Вера.
  
  - Вот бы хоть раз увидеть настоящего инопланетянина! - с затаенным восторгом сказал Макс, но резкий порыв ветра, скинув капюшон с головы парня, частично заглушил его слова.
  
  - Может все-таки, пойдем дальше, что-то мне здесь стоять надоело, - предложила Ирина, нервно переплетя руки в замок.
  
  Ей всегда становилось не по себе при разговорах о необъяснимых вещах и явлениях. Она не была трусихой, просто почему-то эта тема ей казалась неприятной.
  
  Друзья медленно пошли вдоль улицы, стараясь не удаляться далеко от запланированного места встречи. Прохожие почти не встречались, лишь изредка попадались небольшие группы отчаянно куда-то спешивших людей. Парк развлечений еще не скрылся у них из виду, когда неожиданно на долю секунды весь свет на улице погас и снова загорелся.
  
  - Что это было? - настороженно спросила Ирина.
  
  - НЛО прилетело! - смеясь, подзадорил ее Макс.
  
  Ирина ответила ему кривой усмешкой. Макс и Ирина были очень давними друзьями и настольно близки, что знали все больные места друг друга и, конечно же, отчаянно этим пользовались. Вера очень любила их случавшиеся время от времени шуточные словесные перепалки.
  
  С севера снова подул холодный порывистый ветер. Сами того не замечая, друзья напряглись. Легкий недобрый холодок пробежал по их спинам. Показалось, будто за ними наблюдают.
  
  - Может быть, я пересмотрела фильмов ужасов, но мне все это не нравится, - сказала Вера, - пошлите-ка отсюда, а?
  
  - Согласен, мы же гулять вышли, а не стоять на месте, - Макс хотел это сказать как-нибудь задорно, но в голосе его послышалась нотка, подсказавшая девушкам, что ему тоже отчего-то стало не по себе.
  
   Они развернулись и направились в противоположную сторону. Но, говорят, какую бы дорогу мы не выбрали, она всегда приведет нас к тому, что нам уготовано. За очередным поворотом прямо в воздухе перед ними открылась огромная зияющая черная дыра, которая невероятной засасывающей силой втянула в себя друзей.
  
  Глава 3.
  В глазах все плыло, голова кружилась, и казалось, что это падение никогда не кончится. Но, равно как все когда-то начинается, все когда-то и заканчивается. Когда Вера вылетела из черной дыры, ее на несколько секунд ослепил яркий свет, а через мгновение она сильно ударилась обо что-то, похожее на камень.
  
  Сознание возвращалось медленно. Сначала появилась боль. Вере казалось, что ее тело - это большой кусок мяса, который только что наилучшим образом отбили и теперь бросили на раскаленную сковороду для того, чтобы хорошенько прожарить. Ей было невыносимо жарко. Девушка попыталась приоткрыть глаза, но ничего не вышло. Зато появилось новое ощущение - тошнота. "Так вот ты какое, сотрясение мозга!" - мелькнуло у нее в голове. Вера сделала глубокий вдох и снова попыталась открыть глаза, на этот раз более удачно. Правда, то, что открылось ее взору, не доставило ей никакого удовольствия, хотя и избавило на мгновение от боли и тошноты.
  
   Она лежала на песке посреди пустыни под нещадно палящим полуденным солнцем. Но это было не самое страшное. Страшным было то, что вокруг нее в беспорядке лежали бездвижные тела ее друзей. Ближе всего к ней лежал Макс. Девушка видела только его спину и неестественно раскинутые ноги. Опираясь на ватные, плохо слушающиеся руки, Вера попыталась сесть, но голова ее закружилась, и девушка вновь потеряла сознание. Прошло довольно много времени прежде, чем она снова пришла в себя и открыла глаза. На этот раз Вера сразу отбросила попытку вставать. Она собралась с силами и попробовала доползти до друга. Ей давалось это с большим трудом, так как руки увязали в рыхлом сухом песке. Он забивался всюду: в одежду, в волосы, в нос, и при этом ужасно кололся. К тому же разогретый на солнце песок был обжигающе горячим. Несмотря на все это, девушка чувствовала, как очень медленно, но все же силы возвращаются к ней, хотя боль в голове оставалась такой же, как и прежде, сильной. Кое-как Вера дотянулась до руки Макса и попыталась нащупать пульс. На ее глазах навернулись слезы, когда она почувствовала под своими пальцами едва ощутимую пульсацию. Несколько минут она пролежала на песке рядом с другом, пытаясь найти в себе силы, чтобы сесть. Когда же это случилось, девушка вновь обратила свое внимание на друга. Она перевернула его на спину, еще раз осмотрела и проверила пульс.
  
  - Что с ним? - пробормотала она себе под нос. - Какое странное состояние? Обморок? Глаза открыты... Тело словно оцепенело...
  
  Изнывая от жары, девушка осторожно перебралась к лежавшей совсем рядом подруге. Состояние Ирины ничем не отличалось от состояния Макса. Те же пустые открытые глаза, та же обездвиженность конечностей, едва заметное дыхание и абсолютное отсутствие повреждений.
  
  - Да что же это? - прошептала Вера.
  
  Девушка снова вернулась к другу. За то время, что она осматривала Ирину, никаких изменений не произошло. Вера похлопала Макса по щекам, но никакой реакции не последовало.
  
  От слепого бессилия слезы покатились по щекам девушки. Но они тут же высыхали под палящими солнечными лучами, оставляя лишь бледные соленые полоски на коже. Вере ужасно хотелось пить, но не было ничего, что могло бы ей помочь.
  
  - Может быть, это только сон? - пробормотала она, вытирая слезы засыпанным песком рукавом.
  
  Только сейчас Вера осознала, что на ней и на ее друзьях, еще надеты теплые вещи, в которых они выходили на улицу в тот злополучный вечер. Она осторожно сняла с себя и с них верхнюю одежду. В кармане Макса обнаружилась баночка с остатками лимонной газировки. Она сделала жадный глоток и сразу же пожалела об этом - от газировки пить захотелось еще больше.
  
  Совсем рядом Вера увидела большие палки. Не с первого раза, но ей удалось подняться, и, хотя еще оставалась слабость и боль в голове, она осознавала, что передвигаться могла уже вполне свободно. Стараясь не делать резких движений, она стащила все палки в одно место. Из них и снятой верхней одежды Вера сделала не особенно аккуратный, но все-таки дающий небольшую тень шатер, и втащила туда друзей. Это было нелегко. А точнее, невероятно тяжело. Песок осыпался, солнце палило, и жажда... Эта невыносимая жажда...
  
  Уложив друзей внутри импровизированного шатра, девушка вновь их осмотрела, но к своему неудовольствию не обнаружила никаких изменений. Несколько минут она в растерянности сидела в тени, отуплено глядя на двух людей, лежавших на песке перед ней. Казалось, она о чем-то задумалась, но в этот момент в ее голове не было ни одной мысли. Она была опустошена и подавлена. Спустя довольно долгое время, возможно, осознав, что это все не сон, девушка встрепенулась и огляделась. Бросив быстрый взгляд на друзей, она расправила плечи, поднялась и вышла наружу, где, не отходя далеко от шатра, впервые за все время, что находилась здесь, осмотрелась. Везде, насколько хватало глаза, простиралась голая пустыня. Лишь далеко на западе виднелся маленький островок леса. "Где растения, там жизнь" - подумала она.
  
  Направление было выбрано, но оставался вопрос о том, что же делать с друзьями. Девушка понятия не имела, как привести их в чувства. Она лишь надеялась на то, что нахождение в тени может чем-то помочь. Впрочем, идти сейчас, под палящим солнцем этой неизвестной пустыни, тоже было невозможно. Вера решила, что передвигаться лучше вечером и ночью.
  
  Девушка вернулась в самодельный шатер и в надежде на чудо, она снова осмотрела друзей. Ей показалось, что состояние их немного улучшилось. По крайней мере, дыхание стало более явным. Немного успокоившись этим открытием, девушка решила подождать. Духота и слабость быстро разморили ее, и девушка ненадолго уснула. Её разбудил Макс, который пришел в себя раньше Ирины и, как и Вера некоторое время назад, пытался понять, что же произошло со всеми остальными.
  
  - Господи, ты жива! - воскликнул парень, когда Вера проснулась от его прикосновения.
  
  - Вроде бы, еще да, - пробормотала девушка, садясь.
  
  - Я чуть с ума не сошел! Прихожу в себя, а вы тут валяетесь. Трясу Ирину, а она как труп. Ладно, хоть ты очнулась.
  
  - Я, кажется, уснула пока караулила вас.
  
  - Так это ты укрытие смастерила?
  
  Макс попытался встать, но чуть не упал.
  
  - Посиди пока, - Вера не дала ему упасть и вновь усадила на песок в шатре.
  
  - Что случилось? - хрипло пробормотала Ирина.
  
  Она, наконец, тоже начала приходить в себя. Макс и Вера не безрадостно переглянулись, услышав ее голос.
  
  - Не шевелись пока особенно, - сказал ей Макс, заботливо перебираясь поближе к ней. - А то опять отключишься.
  
  - Какой ты добрый, - ворчала Ирина, пытаясь сесть, но руки ее были еще так слабы, что даже приподняться достаточно, чтобы увидеть весь шатер, она не смогла.
  
  - Так что же все-таки случилось? - спросил Макс, обращаясь теперь к Вере.
  
  - Я не знаю. Я, как и ты, потеряла сознание, а когда пришла в себя, то обнаружила нас троих лежащими посреди раскаленной пустыни.
  
  - Пустыни? - переспросила Ирина.
  
  - Да. Как только немного окрепнешь, сама убедишься. Вокруг безжизненная пустыня.
  
  - Ничего не понимаю, - сказал Макс. - Последнее, что я помню, это как мы решили уйти подальше от парка аттракционов. Мы шли, а потом...
  
  - Как будто какая-то дыра в воздухе, - закончила за него Вера.
  
  - Точно, - сказал Макс.
  
  - Ненавижу вас с вашей фантастикой, - проворчала Ирина, которая к этому времени все-таки смогла сесть.
  
  Они пробыли в шатре еще некоторое время, и, как только все трое оказались в состоянии передвигаться, выбрались из укрытия. Воздух был все такой же горячий, но уже не обжигающий, что говорило о том, что в скором времени можно будет двигаться в путь. Друзья принялись осторожно разбирать шатер. Разговаривать не хотелось, но время от времени Макс все-таки высказывал комплименты создателю их удачного дневного укрытия. Уже через пару минут переносное жилье было разобрано на небольшие узелки.
  
  Обсудив еще раз свои дальнейшие действия, друзья убедились, что единственный допустимый сейчас маршрут - двигаться по направлению к лесу. Солнце уже почти скрылось за горизонтом, наступила прохлада. Друзья двинулись в путь.
  
  Постепенно сгущалась темнота, и стало труднее видеть дорогу. Песок осыпался под ногами. Часто кто-нибудь оступался и падал. Двигаться получалось очень медленно. Они шли всю ночь, не останавливаясь, и только, когда на востоке показались первые лучи солнца, решились сделать привал.
  
  Выбрав место поустойчивей, друзья снова соорудили укрытие. Пока солнце окончательно не поднялось, и прохлада не совсем покинула это место, они решили попробовать отыскать что-нибудь съедобное.
  
  - Кто-нибудь знает, что можно найти съедобного в пустыне? - спросила Ирина.
  
  - Ну, можно ящерицу поймать какую-нибудь, - предложил Макс, при этом его подруга брезгливо скривилась.
  
   Вдохнув уходящую прохладу, Вера вернулась в укрытие и, порывшись в вещах, извлекла небольшую бутылочку. Еще вчера в ней была газировка, но после дневной жары от нее, конечно же, ничего не осталось.
  
  - Я попробую собрать воды, - сказала она друзьям.
  
  Пока остальные с визгами со стороны Ирины и ругательствами со стороны Макса пытались изловить хотя бы одну ящерицу, девушка прошла вокруг их укрытия, а затем недалеко на запад. Кое-где попадались камни, на которых скопилась утренняя роса. Собрав всю воду, что смогла найти, девушка осмотрела баночку, она была полной. Но, к сожалению, этого все равно было очень мало.
  
  Солнце уже взошло, жара еще была не сильной, но пустынные животные уже давно скрылись в норы. С большим трудом друзья смогли поймать двух небольших ящериц и с добычей возвратились в укрытие. Покопавшись в своих вещах, Макс нашел зажигалку, которую всегда носил с собой. Уже два года он безуспешно пытался бросить курить, и сегодня в первый раз в жизни он был благодарен своей слабой силе воли. Друзья быстро приготовили еду, и, стараясь не задумываться над тем, что это, так же быстро съели. Потом они решили немного поспать, так как трудный ночной переход сильно измотал их неокрепшие еще тела. Ко всему прочему, Вера еще не совсем оправилась от удара о камень. У нее, не переставая, болела голова, но девушка старалась не замечать этого, надеясь на то, что виновницей боли является только жара. Несмотря на усталость, заснуть им так и не удалось. В голову лезли тяжелые мысли. Не говоря друг другу ни слова, они все думали об одном и том же: "Где мы? Что это за пустыня? И что же вообще с нами стряслось?". Промучившись так до заката и быстро собрав переносное жилье, друзья вновь направились к лесу.
  
  Глава 4.
  Близился третий рассвет. С каждым часом лес приближался. Постепенно пески под ногами друзей сменились глинистой почвой. То тут, то там чахлыми кустиками появлялась трава. С каждым пройденным метром растительность становилась все гуще и сильнее, и вскоре она уже застилала густым ковром всю поверхность земли. Друзья не без радости ощущали ее шуршание под своими ногами.
  
  Долгожданный лес, казалось, находился уже совсем рядом. Еще пара часов пути, и они будут на месте. Правда, солнце уже начинало подниматься, и скоро должна была наступить нестерпимая жара. Несмотря на это, друзья решили рискнуть и пройти все оставшееся расстояние, не дожидаясь ночи. Солнце начинало припекать, с каждой секундой становилось все жарче и все тяжелее идти, но трое людей медленно двигались вперед. Друзья были измучены от постоянного голода и нехватки воды. Положение ухудшалось и тем, что они все время находились в телесном напряжении, которое не могло прекратиться до тех пор, пока люди не доберутся до сколько-нибудь сносного убежища и нормальной еды.
  
  Было около полудня, когда утомленные жарой и дорогой друзья вошли в пределы леса. Воздух там был наполнен насыщенным ароматом листвы. Сквозь ветви деревьев просачивались тонкие лучи солнца, но здесь они не создавали нестерпимого, как в пустыне, жара, а лишь озаряли все пространство каким-то волшебным сиянием. Друзья остановились в тени почти у самой опушки и решили сделать привал. Глядя на игру лучиков солнца в листве, Вера зажмурилась. Все это напомнило ей родной дом, где она любила часами бродить по лесу. Деревья всегда ее успокаивали, давали надежду. Так произошло и сейчас. Ей показалось, что не все потеряно, и, возможно, очень скоро все встанет на свои места. Только сейчас девушка заметила, что деревья в этом лесу не похожи на те, что она привыкла видеть за окном. Они были высокие, очень тонкие, а толстые широкие листья их словно светились изнутри ярко-салатовым светом.
  
  Сзади послышался какой-то шорох.
  
  - Не двигаться! - неожиданно раздался грозный мужской голос.
  
  Вера вздрогнула и медленно повернулась. Стоявшие рядом с ней, друзья ошарашено смотрели на двух появившихся из ниоткуда молодых мужчин. Один из них, высокий брюнет, держал в руках пистолет, похожий на космический бластер, который можно увидеть в почти любом фантастическом фильме. Оружие было направлено на друзей. На нем были легкая рубашка и брюки, но и то, и другое было странного на взгляд Веры покроя. Правда сказать, что именно в его одежде казалось ей странным, девушка не могла. Фигура этого молодого человека выдавала в нем опытного воина, а лицо говорило, что шутить с ним не стоит. Глаза его были серые, но в них горел огонь. От этого молодого человека исходила внутренняя сила и грозная уверенность в себе.
  
   Но большее внимание Веры привлек второй мужчина. На вид ему было около двадцати пяти лет, но его взгляд не соответствовал этому возрасту. Это был взгляд старца. Его большие голубые глаза как будто видели все насквозь, они светились большим умом, и казались очень грустными. Он тоже был высоким и крепким по сложению, но блондином. Одежда на нем была очень похожа на наряд его друга, и он тоже, без сомнения, был воином. Это выдавала его осанка, ну и, конечно, прикрепленный к ремню пистолет такой же, какой держал в руках его товарищ. Странно, но лицо этого молодого человека показалось Вере как будто знакомым.
  
  - Перестань, Генри, это же всего лишь путники. Опусти оружие, - сказал блондин.
  
  - Простите... если мы зашли на вашу собственность. Мы ... мы не знали...- Вера попыталась выдавить из себя хоть какие-нибудь слова объяснения, но голова отказывалась соображать. "Где же мы?" - снова вырвался наружу застарелый вопрос. Те же безрадостно-смущенные мысли можно было прочитать и в лицах Ирины и Макса.
  
  - Это вы нас извините, - сказал блондин. - Вообще-то, территория не наша, и мы, как и вы, забрели сюда случайно и совершенно не хотели вас напугать. Меня зовут Лео, а это - мой друг Генри. Он немного неуравновешен последние дни, но не обращайте на это внимания. А как вас зовут?
  
  Блондин говорил все это, а его глаза, казалось, читали мысли каждого, кто стоял перед ним. Он спросил их имена, но почему-то Вере показалось, что он их уже знает.
  
  - Я - Вера, а это мои друзья: Макс и Ирина, - выпалила девушка, словно загипнотизированная этим взглядом.
  
  - Как вы здесь оказались? - недоверчиво спросил Генри.
  
  При этом пистолет он хоть и опустил, но из рук не убрал.
  
  - Это сложно объяснить, - сказал Макс.
  
  - Мы пришли из пустыни, - уточнила Ирина.
  
  - В пустыне есть город? - удивленно, но все также настороженно спросил Генри.
  
  - Не знаем, - сказал Макс. - Мы шли по пустыне с тех пор, как нас выкинуло из черной дыры...
  
  - Черной дыры?! - хором перебили его новые знакомые.
  
  - Ну, да, - подтвердил Макс. - Черной дыры. Я знаю, это звучит странно, но это так.
  
  - Это, конечно, странно, - сказал Лео. - При условии, что мы тоже сюда попали с помощью портала, или, как ты называешь его, "черной дыры".
  
  - Вы? - теперь настал черед друзей удивиться.
  
  - Но что это значит? - спросила Ирина. - Где мы?
  
  - Здесь не место обсуждать эти вопросы. Давайте пройдем в наш лагерь, - предложил Генри.
  
  - Прекрасная идея! Тем более, что вы все, я вижу, едва держитесь на ногах, - поддержал Лео.
  
  Молодые люди направились вглубь леса, сделав друзьям знак следовать за ними. Несколько метров пришлось пробираться через густые заросли, но вскоре показалась довольно широкая тропа. Пока они двигались по ней за двумя незнакомцами, Вера поймала себя на мысли, что впервые за последние дни она почувствовала легкость на душе. Это ощущение заставило девушку улыбнуться. Кажется, тяжелый камень внутри нее куда-то испарился, и жизнь начала принимать более интересный оборот. "Любопытно, значит, они тоже попали в ту дыру" - думала девушка пока шла следом за брюнетом. Блондин шел первым, показывая всем дорогу.
  
  - Как давно вы сюда попали? - неожиданно спросил брюнет, которого, как успела запомнить Вера, звали Генри. Молодой человек все еще не верил им. Он, в принципе, не верил никому кроме себя и, разве что, Лео. В своей жизни он сталкивался с немалым количеством обманов и предательств, поэтому научился видеть опасность во всем, что происходило вокруг. Даже в хрупкой на вид девушке, идущей, едва переставляя ноги, следом за ним.
  
  - Сегодня был третий наш рассвет в этих местах, - ответила Вера.
  
  В этот момент они уже подошли к лагерю. Пропуская всех, блондин раздвинул ветви ближайшего высокого куста, за которым оказалась небольшая поляна, окруженная густым высоким кустарником и плотным кольцом деревьев. Природа в этом лесу не переставала удивлять Веру. Она еще не привыкла к светящейся изнутри листве деревьев, а тут еще кустарники высотой с человеческий рост. Листва этого кустарника была совершенно синяя, а маленькие иголочки на ветках ярко-голубые. Окруженная со всех сторон стеной из кустарников и деревьев, поляна выглядела довольно уютно. К ней вели всего две тропинки, по одной из которых они только что пришли. Куда уходила другая, не было видно, но Вера решила при возможности это разузнать.
  
  - Все эти дни вы шли по пустыне? - спросил Лео.
  
  Пока Вера разглядывала их лагерь, он, внимательно вглядываясь в ее лицо, подошел ближе. Молодой человек перевел взгляд с ее лица на одежду, а затем вновь посмотрел на лицо. Он подошел еще ближе, а затем сдвинул растрепавшиеся волосы Веры с ее лица и шеи с правой стороны.
  
  - Что это? Ты ранена? - он указал на разводы засохшей крови на правом виске и шее девушки.
  
  - Не знаю, - ответила она. - Вроде бы, нет. Просто, когда меня выкинуло из этой черной дыры, я ударилась о камень. Наверное, поцарапалась об него.
  
  Девушка смущенно коснулась рукой области удара о камень. Только сейчас она поняла, что место ушиба все еще болит. Возможно, и головные боли, которые она продолжала испытывать, были связаны не с обжигающим жаром пустыни, а с не слишком удачным выходом из черной дыры.
  
  - Надо бы осмотреть твою рану, - сказал Лео. - Генри, подай, пожалуйста, воды.
  
  Генри недовольно глянул на друга, но все же взял небольшую, привязанную к ремню фляжку и подал ее Лео.
  
  Блондин усадил девушку на траву, рядом с золой от потушенного недавно костра. Ирина присела рядом с ними.
  
  - Ты почему нам не сказала о том, что у тебя ранение? - с укором сказала она Вере.
  
  - Да нет там никакого ранения, - ответила Вера. - Я про это вообще забыла.
  
  Несмотря на все отговорки и сопротивления девушки, Лео промыл и осмотрел рану на ее голове. Сама рана была не сильной, но слегка гноилась из-за песка, попавшего в нее за время путешествия по пустыне. Его больше настораживал сам ушиб, который казался куда серьезнее раны. Весь затылок девушки представлял собой большую распухшую синюю шишку.
  
  - С таким ударом я не сомневаюсь, что у тебя сотрясение мозга, - заметил Генри, который внимательно и все же недоверчиво следил за тем, как его друг оказывал помощь незнакомой девушке.
  
  - Я вообще поражаюсь, как она еще ходит, - заметил Лео.
  
  По его просьбе Генри нашел среди их вещей и принес маленькую штуковину, которая показалась Вере похожей на спичечный коробок. В руках Лео этот коробок зажужжал и стал излучать бледный плотный свет. Молодой человек направил свет от коробка на ушибленное место на голове девушки. Почти сразу ранка начала нестерпимо чесаться. Вера потянулась к ней, чтобы хоть немножко успокоить этот зуд, но Лео остановил ее.
  
  - Потерпи немного. Сейчас она заживет.
  
  - Заживет? - переспросила Ирина.
  
  Не веря в то, что такое возможно, они с Максом подошли ближе, чтобы увидеть своими глазами это чудо. Небольшая ранка прямо на глазах затягивалась, а синеющая опухоль на голове девушки постепенно спадала. Через минуту она стала почти незаметной.
  
  - Я тоже хочу себе такую штуку, - сказал Макс, когда коробок в руках Лео перестал жужжать, и свет от него погас.
  
  - А она любую рану заживить может? - спросила Ирина.
  
  - Нет, - ответил Лео. - Только сравнительно неопасную для жизни. Ну, или немного облегчить опасную. А, вообще-то, действительно очень полезная штука. В нашей ситуации.
  
  Последнюю фразу он сказал, обращаясь к Генри. Тот усмехнулся и сразу же косо посмотрел на новых знакомцев, но те, казалось, не поняли того смысла, что был вложен в эти слова. Ирина и Макс с удивлением разглядывали и трогали голову Веры, которая была приятно удивлена и смущена заботой незнакомых молодых людей. Но, несмотря на предложенную помощь, один из двух новых знакомых, тот, что был брюнетом, казался ей неприятным. Он как-то не по-доброму смотрел на нее, и девушке это совсем не нравилось.
  
  Тем временем Лео осведомился о травмах остальных новых знакомых, но получив ответ, что, кроме нескольких синяков и ссадин, травм у них нет, успокоился.
  
  - Хорошо, - спросил он, убирая волшебный коробок в карман брюк. - Теперь скажите, с какой вы планеты?
  
  - С Земли, - автоматически ответила Вера и только потом осознала суть вопроса. - Что значит "с какой планеты"? Только... подождите...
  
  - Вы хотите сказать, что мы сейчас не на Земле? - сформулировал ее мысль Макс.
  
  - По нашим предположениям мы на одной из планет системы Остоз, - ответил Генри.
  
  - Боюсь, что нам это ничего не говорит, - Вера опустила глаза, и щеки ее чуть зарумянились. Ей было очень неловко сознавать свою неосведомлённость, пусть и в столь непонятном деле.
  
  - Это практически на другом конце Вселенной от планеты, которую вы именуете Земля, - мягко сказал Лео.
  
  - Но разве это возможно? - изумилась Ирина, которой трудно было поверить в то, что говорят новые знакомые.
  
  Она всегда крайне скептически относилась к подобным заявлениям, и тот факт, что сейчас ее пытаются убедить в возможности существования жизни на других планетах, пугал девушку. А вдруг перед ними сумасшедшие? Или, может быть, эти парни просто хотят подшутить? Конечно, Ирина сознавала, что все, что произошло с ними за последнее время, было очень странным. Их перемещение из родного города... Пустыня... Лес со странными деревьями... Не менее странные незнакомцы... Карманный приборчик, залечивающий раны... Но, все же, оказаться на другой планете, по мнению Ирины, было уже за гранью фантастики.
  
  -А вы тогда откуда? - поинтересовался Макс.
  
  Что касается него, то в отличие от своей подруги, он всю жизнь мечтал побывать на других планетах. Часто, засыпая, он представлял, как садится на космический корабль и улетает прочь с наскучившей ему Земли куда-нибудь далеко-далеко за пределы солнечной системы. Он представлял это так часто и так подробно, что мог в деталях описать корабль, на котором он улетит, или подробно рассказать какое-нибудь из своих выдуманных приключений. Но осознавая сейчас, что это случилось, он также, как и Ирина, не мог поверить. В принципе, так всегда бывает, когда исполняется самая заветная мечта. Вот только исполнилась она не совсем так, как хотелось. Где же корабль? Где длительное путешествие по космическим просторам?
  
  - Ну, когда перед нами открылся портал, мы были, так же, как и вы, очень далеко отсюда, на планете Суирис, - слегка пожав плечами, сказал Лео.
  
  Наступило неловкое молчание. Друзья хотели и не могли задать вопросы, сумасшедшим вихрем летавшие в их головах. Хотелось узнать, как же живут люди на других планетах? Сколько их, обитаемых планет? Какое развитие на них? Как вообще возможно подобное путешествие? Но прежде чем хоть один из них успел открыть рот, Лео и Генри встали и взяли сосуды, сделанные из плодов неизвестного растения.
  
  - Мы скоро вернемся, - сказал Лео, когда они с Генри направились ко второй тропе, ведущей от поляны. - Мы принесем воду и еду, а вы пока отдохните здесь.
  
  Молодые люди скрылись в чаще леса, оставляя друзей в одиночестве. Поддавшись усталости, они легли прямо на землю. Вера смотрела на небо, мелькающее между кронами столь необыкновенных для нее деревьев. Издавая странный, непохожий ни на что писк, пролетела между ветвями птица.
  
  - Вы верите им? - спросила Вера.
  
  - А разве у нас есть выбор? - ответила вопросом на вопрос Ирина.
  
  - По мне так, классные ребята! - сказал Макс.
  
  - С чего это ты так уверен? - полюбопытствовала Ирина, переворачиваясь набок, чтобы лучше видеть его лицо.
  
  - Ну, с того, например, что они хорошо к нам отнеслись, - ответил Макс.
  
  - Это не аргумент, - не согласилась Ирина. - Возможно, они пошли за подкреплением, чтобы съесть нас на ужин.
  
  Друзья засмеялись. Эта абсурдная шутка, на некоторое время вернула их домой, во времена беззаботных вечерних прогулок.
  
  - Как же хочется домой, - прошептала Вера.
  
  - И не говори, - сказала ей в ответ Ирина.
  
  - Да бросьте вы, девчонки, - Макс сел так, чтобы видеть их обеих. - Перестаньте ныть. Мы попали в невероятное приключение! Мы - космические путешественники! Смиритесь уже, и давайте наслаждаться событиями.
  
  Вскоре вернулись Лео и Генри. Один держал в руках сосуд с водой, а другой - только что пойманную дикую сероватую птицу. Они быстро разделали добычу, не проронив ни слова, развели костер и принялись жарить бледно-розовое птичье мясо на огне. А пока еда готовилась, Генри сделал из деревянных щепок довольно сносные ложки. Вскоре мясо было готово.
  
  - Угощайтесь, - сказал Лео, подавая новым знакомым куски птичьего мяса, аккуратно положенные в небольшие чашки, сделанные из плода, похожего на кокос.
  
  Еда оказалась восхитительной. Особенно для желудков, в которых уже несколько дней почти ничего не было. Но разговор все не шел. Новые знакомые не пытались завести беседу. Генри был насуплен и недоверчиво смотрел на все, что ему попадалось на глаза. А Лео смотрел на пламя костра, глубоко погрузившись в свои мысли.
  
  Начинало темнеть. Вера подумала, что ночь здесь наступает быстрее, чем на Земле. Она и раньше, будучи в пустыне, замечала это, но не задумывалась над тем, что это может быть совершенно другая планета. Теперь же осознание этого непривычно короткого дня напугало девушку. Она понятия не имела, что делать дальше. Единственное, что радовало ее в этот момент то, что она не одна. Рядом с ней ее близкие друзья и два, пусть странных, но внушающих доверие незнакомца.
  
  Ночь в лесу была не такой, как в пустыне. Там с темнотой приходили холод и пустота, возникало ощущение безграничного одиночества. А здесь все было по-другому. Лес хранил тепло, полученное днем. Деревья создавали ощущение защищенности, наделяя людей чувством покоя. Слышался тихий шорох листвы, качающейся на ветру, но больше ничего не нарушало тишину леса.
  
  - Вы сказали, что когда открылся портал, вы были на Суирисе. Вы там живете? - вдруг спросила Ирина.
  
  - Да, мы попали сюда с планеты Суирис. А так, вообще, у нас нет постоянного места обитания, мы путешествуем, - ответил Лео, при этом он, лукаво улыбнувшись, посмотрел на Генри. Вере показалось, что после ужина настроение недоверчивого брюнета немного улучшилось. По крайней мере, он улыбнулся в ответ на многозначительное замечание друга. Вера поняла, что место обитания новых знакомцем - это, очевидно, не их дело. Но, между тем, это лишь подстегнуло ее любопытство.
  
  - Ну и как там, в большом мире? - наконец, озвучила Вера вопрос, так давно мучающий их всех.
  
  - Да, в принципе, терпимо. - Генри снова многозначительно улыбнулся Лео, но пояснять ничего не стал.
  
  - Да уж, что-то вы не разговорчивые. Хотя, наверное, это не наше дело, - обиженно пробормотала Ирина.
  
  - Вот именно, - подтвердил Генри. Это вышло несколько резко. Как уже говорилось, Генри не доверял обычно никому кроме себя, и только лишь Лео стал для него счастливым исключением. Тем не менее, Генри решил хоть как-то смягчить свою грубость и добавил: - Вот выберемся отсюда и разлетимся кто-куда. Зачем тебе лишняя головная боль?
  
  - Сначала надо выбраться, - сказала Вера.
  
  Ей было очень обидно за грубые ответы, за нескрываемое недоверие и за холодные взгляды, которыми награждал ее Генри.
  
  Посидев еще немного в тишине, друзья решили лечь спать. Видя, что новые знакомые слишком утомлены, Лео настоял, чтобы, вопреки неистовому желанию Макса, они даже не думали о том, чтобы дежурить этой ночью.
  
  Глава 5.
  Она бежала. Сегодня, как и всегда, она бежала, а за ней гнался человек. Вера слышала его злобный смех. Он насмехался над ней! Он издевался! И он звал ее! Человек прихрамывал на правую ногу, но, несмотря на это, был неимоверно быстр. Вере приходилось прилагать все возможные усилия, чтобы удержать стремительно сокращающееся расстояние. Она бежала по какому-то городу. Места были ей неизвестны, но, тем не менее, во сне ей казалось, что она точно знает дорогу. Да, это был сон. Вера знала это, как знала и то, куда движется. Вера спешила в храм: только там она могла спастись, только там этот человек ее не достанет. Она не знала, что это был за храм, но была уверена, что именно там она будет в безопасности.
  
  Храм был уже близко. Еще один рывок - и девушка будет у его широкой, ведущей к резным входным дверям лестницы. Неожиданно, бежавший все это время за Верой человек оказался прямо перед ней. Как это случилось? Только что он был далеко, а теперь здесь, совсем рядом? Она не знала, как это возможно. Девушка резко остановилась в шаге от него. Ее движения сковал страх, но мужчина не торопился что-либо делать. Он разглядывал ее, наслаждаясь страхом девушки. Он был высоким. Тело, хоть и уже не молодое, оставалось сильным и крепким. Его черная плотная одежда выдавала в нем человека, привыкшего к трудностям странствий. Он не был похож на праздного прохожего: его гордая осанка обозначала воинственную натуру. Но самым страшным в этом человеке было пепельно-серое лицо. Точнее его половина, так как вторую половину закрывала черная железная маска, которая скрывала половину лба, весь нос и уходила в обход правой стороны губы к подбородку. Она, по всей видимости, была наложена очень давно и не слишком аккуратно, так как края маски уже вросли в кожу, которая в этих местах отвратительно выпирала. Остальная часть лица была еще менее приятной, хотя и не носила масок. Кожа там была усеяна шрамами, один из них, наиболее крупный, начинался немного выше левой брови, проходил по веку, пересекал щеку и губы. Во лбу прямо на границе с маской находился черный матовый кристалл. Его края, как и края маски, отвратительно вросли в кожу. Глаза же этого человека пылали ненавистью и казались, будто бы не ему принадлежащими. Он был ужасен.
  
  - Ну, вот ты и попалась! - прохрипел он, его злобный смех снова заполнил пространство. У девушки перехватило дыхание. От испуга она не могла ни закричать, ни бежать, ни даже ударить его.
  
  - Не бойся его!
  
  Смех страшного преследователя резко оборвался. Вместо него девушка слышала знакомый голос:
  
  - Это всего лишь сон. Открой глаза. Я рядом.
  
  Вера почувствовала прилив спокойствия, человек с маской куда-то исчез, а вместе с ним исчез и страх. Девушка сделала глубокий вдох и медленно открыла глаза. Перед ней с очень озабоченным видом стоял Лео. Руки его, от которых приятно лилось тепло, располагались у девушки на висках.
  
  - Она очнулась! - воскликнула Ирина.
  
  - Как же ты нас напугала, - сказал Макс совершенно серьезно, что для него было категорически несвойственно.
  
  - Я? - удивилась Вера и, садясь, чтобы лучше всех видеть, недоуменно посмотрела на друга.
  
  - Ты кричала во сне, - ответил за Макса Лео. Тот, молча, кивнул, продолжая сохранять серьезный вид.
  
  Вера вновь вспомнила свой кошмарный сон, и страхи заново нахлынули на нее. Вновь перед ее внутренним взором возникло лицо человека с черной маской, а тот ужас, что он вселял в нее, заставил девушку задрожать.
  
  - Часто ты видишь такие сны? - Лео убрал руки от ее головы, но остался рядом, ожидая ответа и тревожно разглядывая новую знакомую. От его строгого взгляда Вера смутилась и, потупив взгляд, пробормотала:
  
  - Нет. Да и, вообще, обычный кошмар! Что тут такого? Просто перенервничала за последнее время.
  
  - Вера! - Лео едва заметно повысил голос, но легкая тень, пробежавшая по его лицу, ясно дала понять, что увиливать от ответа бесполезно. - Я не шучу. Ты не просыпалась и кричала так, что мне пришлось войти в твой мозг. Я видел твой сон.
  
  Лео замолчал и резко выдохнул, стараясь успокоиться. После этого он, как ни в чем не бывало, улыбнулся и продолжил свои расспросы:
  
  - Ты знаешь, кто этот человек? - спросил он, внимательно вглядываясь в лицо, перепуганной девушки.
  
  - Нет. Я не знаю, кто это.
  
  Девушка вдруг залилась яркой краской. Ей стало не по себе от того, что ее кошмарам уделяется столько внимания. Да еще и выражение "пришлось войти в твой мозг" ей тоже очень не понравилось.
  
  - Я думаю, что это просто обычный сон, - торопливо добавила она.
  
  - Ты могла умереть сегодня, если бы я не вмешался.
  
  Неожиданно Лео вскочил, сделал большими шагами круг по поляне, а затем снова подошел к девушке и схватил ее за плечо. Остальные люди, присутствующие при этом, молча и напряженно, стояли рядом, абсолютно не понимая, из-за чего произошло столько шума.
  
  - Какое отношение к тебе имеет этот человек? - снова спросил Лео.
  
  - Я не знаю. Я вообще не понимаю, что все это значит. Я не знаю этого человека! Правда!
  
  Вера уже не знала, куда отвести взгляд. Слезы хотели хлынуть из глаз, но усилием воли девушка их сдержала.
  
  - Ладно, - вздохнул Лео.
  
  Он отпустил ее плечо и вновь сел, а затем, немного успокоившись, заговорил ровным, спокойным голосом. - Скажи, ты его видела в первый раз или нет?
  
  - Нет, - тихо, едва слышно сказала Вера.
  
  - Как давно?
  
  - Несколько недель. Иногда я его вижу только издалека, иногда ближе. Но настолько близко он никогда не приближался. - Слезы все-таки решили выплеснуться наружу.
  
  - Тихо, - Лео приблизился к девушке и обнял ее, но от близости своего спасителя Вера совсем разревелась. Несколько мгновений тишину нарушали только мягкий шум леса и мерные всхлипывания девушки. Наконец, Генри не выдержал:
  
  - Я что-то ничего не понял. Что здесь не так? Что такое могло ей присниться, что наш "само спокойствие"-Лео так переполошился?
  
  - Ей явился Шрабенон, - тихо сказал Лео и еще крепче обнял заплаканную девушку.
  
  Генри присвистнул и замолчал. Отвернувшись от друзей, он дошел да края поляны, затем вернулся обратно, хватая воздух ртом и тряся указательным пальцем. Наконец, когда дар речи к нему вернулся, он сказал:
  
  - А я говорил, что не стоит им верить. Она - шпион, предатель или как там еще это называется!
  
  - Замолчи, Генри! - прикрикнул на него Лео. - Она ни то и ни другое. Она - жертва.
  
  - Что?! Да с чего ты взял? От того, что она слезы сейчас льет? - Генри ткнул в сторону Веры пальцем.
  
  - Нет, Генри. Я был в ее сне. Я знаю ее мысли. Она не знает Шрабенона.
  
  Генри развел руками и собирался что-то добавить, но Макс опередил его.
  
  - Вы, конечно, нас извините. Нам безумно интересно за всем этим наблюдать, но, может быть, нам кто-нибудь объяснит, кто такой этот, как там его, Шрабенон? И, вообще, из-за чего весь скандал?
  
  Генри кинул разъяренный взгляд на Макса, но тот продолжал вопросительно смотреть на Лео, к которому все еще прижималась Вера. Девушка почти успокоилась, но осадок ото сна все равно остался. Лео молчал. На поляне повисла тяготеющая тишина, но никто не произносил ни слова, все ждали. Первой не выдержала Вера. Она отодвинулась от Лео и взглянула ему в глаза. В них девушка увидела боль.
  
  - Лео, - тихо, с превеликим трудом начала она. - Кто он такой? Если он мне снится, то это, наверное, не просто так. Я должна знать правду.
  
  - Ой, ты смотри какие глазки! - воскликнул Генри. - Сейчас прямо-таки сам поверю!
  
  - Генри, твой сарказм не уместен! - строго сказал Лео. - Ей действительно лучше кое-что знать.
  
  - Валяй. - Генри взмахнул руками и сел. - Рассказывай! Но если она предаст, вспомни, что я был против!
  
  - Я не предам, - возмутилась Вера.
  
  Да и кому предавать-то! Они здесь, далеко от дома, совсем одни. Здесь нет никого, кому бы она могла довериться, кроме ее друзей и этого странного молодого человека по имени Лео.
  
  Люди сели тесным кругом, только Генри остался несколько в стороне, когда, все же немного помедлив, Лео начал рассказ.
  
  - Как я уже сказал, тот мужчина, что снился тебе, носит имя Шрабенон или лорд Шрабенон, как он любит себя величать. По сути своей он не человек. Он - полудемон. Самый сильный полудемон на сегодняшний день.
  
  - Полудемон? - недоумевающе переспросила Ирина.
  
  Лео понимающе кивнул и продолжил:
  
  - Я знаю, что Земля - это закрытая планета, и она не имеет официальных контактов с другими цивилизациями. В принципе, это даже хорошо, иначе и ваша планета стала бы жертвой всего этого кошмара. Но из-за этого, скорее всего, вы не знаете многого из того, что происходит в мире. Во вселенной - огромное количество звездных систем и планет в них. Это вы, наверное, знаете. Многие из планет имеют жизненные формы. Самые разные, и они необязательно похожи на нас с вами. На каждой из обитаемых планет создавались государства, многие из которых, впоследствии, объединились в межпланетные союзы и даже в межгалактические объединения. В принципе, во вселенной до некоторого времени существовало три больших государства. Точнее их было два, и они делили вселенную практически поровну. Но около тридцати лет назад одно из государств - Царство Адеморандское - распалось на два. В то время им правили брат и сестра, которые сильно повздорили. Брат, чье имя было Абсол, предался Тьме, а сестра, Корнелла, держала нейтралитет. В общем-то, ее государство и по сей день его держит. Третье государство имело центр на планете Суирис, расположенной рядом с одноименной звездой. Это государство всегда жило в мире, и там многие тысячелетия не было ни войн, ни восстаний, ни революций. Им правили королевы, но монархия была демократической. К несчастью, постепенно Тьма в государстве Абсола стала разрастаться, а вся его страна увязла во зле. И за всем этим стояло существо, чьего настоящего имени никто не знает. Теперь все его называют просто: "Цессар". С помощью Абсола и его войск Цессар захватил власть на многих планетах. Он убил королевскую семью Суириса и сам стал править этим огромным и мощным государством. Но Цессар был не просто сильным и хитрым политиком, он обладал огромными силами, служащими во благо, разве что, ему самому. С помощью своих удивительных способностей он создал целую расу новых существ. Их называют полудемоны. Цессар брал тела людей, выжигал из них души и вселял туда темные души демонов. Первым и самым сильным его созданием был лорд Шрабенон. Никто не знает, чье тело было взято за его основу, но демон, живущий в его душе, - один из страшнейших демонов мироздания. Шрабенон - правая рука Цессара. Он - великолепное орудие в руках умелого правителя. И если он тебе снится, значит, он разыскивает тебя, и я очень сомневаюсь, что Шрабенон планирует пересечь половину вселенной только потому, что хочет просто поздороваться.
  
  Лео замолчал. Друзья сидели, опустив глаза и погрузившись в размышления. Трудно было сказать какими они были, но ясно одно: рассказ Лео произвел должное впечатление.
  
  - Ты сказал, что он меня ищет, - проговорила, наконец, Вера. - Но зачем я ему могла понадобиться? Бред какой-то.
  
  - Не знаю, зачем ты ему нужна, - сказал Лео. - Но точно у Цессара есть на тебя какие-то планы. Шрабенон - ручная его собачка. Он сам себе жертв не выбирает, а выполняет лишь распоряжения своего хозяина. А вот что в тебе есть такого, что привлекло Цессара? Это другой вопрос. Думаю, тебе лучше это знать.
  
  Вера пожала плечами. Она искренне не понимала, чем могла бы заслужить подобное внимание.
  
  - Может быть, это какая-то ошибка?
  
  - Думаю, если Шрабенон найдет тебя, никто не станет разбираться в том, ошибка это или нет.
  
  Вера снова погрузилась в тяжелое молчание.
  
  - Ты сказал, что была революция? - вдруг спросил Макс.
  
  - Да, - ответил Лео.
  
  - А как гражданам новое правительство?
  
  - Как обычно, - пожал плечами Лео. - В столице живут либо подлизы, которым все подходит, либо запуганные личности, которые и шаг боятся сделать, чтобы не навлечь на себя какую-нибудь беду. Цессар установил очень суровые и своеобразные законы, отступление от которых даже на малую долю ведет к смерти, и в зависимости от величины этой доли определяется степень мучительности смерти. На окраинах же все, вообще, превращены в рабов. Они трудятся ежедневно, без отпусков и выходных, не видя за это и капли благодарности. Собственно, как и не видят оплаты своего труда.
  
  - Это отвратительно! - возмутилась Ирина.
  
  - Ты говорил, что отступление от закона равносильно смерти. То есть у вас казни, что ли, проводятся? - уточнила Вера.
  
  - Да, собственно, почти каждую неделю, - отозвался Генри, на которого рассказ Лео тоже подействовал. Он уже успокоился и даже стал чуть более доверчив и разговорчив.
  
  - И что, все это терпят? - Вера задала вопрос, давно напрашивающийся у всех.
  
  - Почти, - сказал Лео. - Есть, конечно, смельчаки, которые объявили Цессару неповиновение.
  
  - Это, в основном, офицеры старого государства и молодые добровольцы. Но нас не так много, - добавил Генри.
  
   - Ты сказал "нас"? - переспросила Вера.
  
  Генри осознал, что сказал лишнего. Он вопросительно посмотрел на Лео, тот улыбнулся и кивнул.
  
  - Да, - ответил девушке Генри. - Мы с Лео одни из тех, кто не побоялся выступить против Цессара.
  
  - Круто! - вырвалось у Макса. Потом он что-то сообразил и, усмехнувшись, добавил: - Теперь ясно зачем вам штука, залечивающая раны.
  
  - Не вижу здесь ничего крутого, - не согласилась Вера
  
  - Да ты ничего в этом не понимаешь! - возразил Макс. - Вот у меня есть дядя Вася!
  
  - Началось, - Ирина закатила глаза и покачала головой, давая понять новым знакомым, что сейчас будет надоевшая всем самая любимая история Макса.
  
  - Что сразу началось-то? - возмутился Макс, но, тем не менее, стал рассказывать. - У меня есть дядька, Дядя Вася. Он тоже, между прочим, активно участвовал во всяких там освободительных мероприятиях. Он - военный до мозга костей. Он к нам, когда приезжал, столько всего рассказывал про свои походы, про войну. А еще...
  
  - А еще он рассказывал, как его инопланетяне украли, - с сарказмом перебила Ирина и закатила глаза. - Да он просто чокнутый старикашка!
  
  - Во-первых, никакой он не старикашка! А мужчина среднего возраста. А во-вторых, он, и правда, был, на других планетах. И, между прочим, для особо неверующих напомню, что и мы сейчас не совсем дома находимся.
  
  На данное замечание Ирина ответила неодобрительным пшиком и сказала:
  
  - Ты видел его один раз, когда был совсем ребенком. И с тех пор, кстати, его вообще никто не видел. Сколько лет уже прошло?
  
  - Он пропал около двадцати лет назад, но я точно знаю, что он и сейчас, где-нибудь странствует по другим планетам. Он мне сам сказал. У него там даже возлюбленная была какая-то. Может, он к ней улетел. И, вообще, кто знает, может, он даже сейчас среди их добровольцев. Вполне возможно. Ведь он - честный, беспринципный, сильный, смелый и, вообще, замечательнейший человек!
  
   Макс закончил свою оду в честь дяди Васи и удовлетворенно обвел взглядом окружающих его людей. Кто-то исподтишка посмеивался, кто-то внимательно слушал.
  
  - Честно говоря, среди сопротивленцев я не знаю никого, кто бы носил имя "дядя Вася", - заметил Лео. - Хотя все в этой жизни возможно, и пребывание твоего дяди не на планете Земля в том числе.
  
  Все время, пока Макс рассказывал о своем кумире детства, Вера сидела, глубоко задумавшись. Она размышляла о сопротивленцах и ситуации, сложившейся во Вселенной. В конце концов, она сказала:
  
  - Все равно это неправильно! - сказала Вера. - Огромное количество людей страдает, а только небольшая горстка смельчаков пытается им помочь. И, как я понимаю, практически без шансов.
  
  - Не совсем, - возразил Лео. - Шанс у нас есть.
  
  - Да, - подтвердил Генри. И недовольно глянул на Лео. - Только если эта ваша принцесса соизволит объявиться.
  
  - Она придет, когда наступит время, - спокойно ответил ему Лео.
  
  - А что за принцесса? - поинтересовался Макс. - Красивая?
  
  - Говорят, что да, - ухмыльнулся Генри. - Вот только ее никто никогда не видел.
  
  - Принцесса, о которой идет речь, - уточнил Лео, - это дочка последней королевы Суириса. Когда произошло нападение на королевскую семью, ей было два дня от роду, и чтобы дочь не убили, королева Сария произнесла над ней заклятие, отправив девочку на другую планету для дальнейшего роста. Когда она подрастет, то должна будет вернуться к нам.
  
  - Говорят, она обладает огромной силой, - вставил Генри. - Все сопротивленцы верят в ее возвращение. Верят, что она спасет свою страну от жестокого узурпатора. Мы - ее армия.
  
  - И вы не знаете, где она? - спросила Ирина, растроганная тем, с каким рвением Генри сказал последние слова.
  
  - Этого никто не знает. Иначе Цессар уже нашел бы ее и убил, - грустно добавил Лео.
  
  Глава 6.
  Шрабенон не мог поверить самому себе. Он был так близок к цели! Девчонка уже была в его руках! Нет, он, конечно, не собирался убивать ее там, во сне. Он хотел лишь испугать ее настолько, чтобы она потеряла бдительность и стала легкой добычей. Цессар приказал доставить ее живой и, по возможности, невредимой, но какая ему разница насколько потрепанной окажется ее психика?
  
  Уже несколько недель полудемон в полном одиночестве бороздил просторы космоса, направляясь к маленькой и почти никому во вселенной неизвестной планете, которую местные жители именуют "Земля". Путь оказался долгий, так как планета находилась очень далеко от Суириса. Все это время Шрабенон изнывал от скуки, и единственным его развлечением было телепатическое запугивание своей жертвы. Сколько времени он преследовал ее во снах! Как уже говорилось, Шрабенон был выдающимся полудемоном. Демонический дух, который привили этому человеку, являлся особенным. Сильный, решительный, неумолимый и жестокий, Шрабенон обладал еще и некоторыми телепатическими способностями. Он любил затравливать свою жертву жуткими видениями, после чего она становилась нервной, пугливой и начинала ошибаться. Шрабенон играл со своей жертвой до тех пор, пока ему самому это не надоедало. А затем убивал, впрочем, не менее изощренно. Иногда, правда, он убивал свою жертву при помощи телепатии, но только в редких случаях. Только тогда, когда по какой-либо причине не мог к ней приблизиться на необходимое расстояние. Но такое быстрое убийство не доставляло ему особого удовольствия.
  
  Совсем скоро он планировал прибыть на Землю. По подсчетам полудемона оставалось еще два дня пути, и ему пора было переходить к более активным действиям. Именно поэтому он показался ей сегодня так близко. Но что же случилось? Как же она могла спастись от него? За столько времени полудемон уже успел понять, что его жертва не обладает какими-либо значительными способностями, которые могли бы ей позволить защититься от него. По меркам Шрабенона эта девчонка была даже слишком легкой добычей. Но почему же сегодня ей удалось разорвать телепатическую связь и скрыться?
  
  Шрабенон был уверен в том, что все дело во вмешательстве со стороны. Кто-то, обладающий Даром, помог ей. Но кто это мог быть? Полудемон попытался снова почувствовать ее, но что-то мешало. Что-то, что помогло ей освободиться, продолжало и теперь защищать девушку.
  
  - Что ж, пусть пока защищает, - пробормотал Шрабенон, развалившись в кресле пилота. - Главное, что жертва уже напугана, а значит, никуда от меня не денется. А этот защитник... Это даже интересно... Но он не сможет блокировать телепатические контакты с ней вечно. Когда-нибудь он устанет...
  
  Шрабенон безумно любил играть своими жертвами. Это была его страсть. Чем сложнее оказывалась игра, тем большее удовольствие она ему доставляла. Вторжение в его планы третьего лица нисколько не расстроило полудемона, наоборот, это только его подзадорило. Он очень надеялся, что, когда он окажется возле своей жертвы, неизвестный защитник тоже будет там. А уж против смерти самопровозглашенного охранника Цессар точно возражать не станет. Полудемон доставит девчонку своему хозяину, а сам насладится убийством защитника. Этот расклад более чем устраивал Шрабенона.
  
  Но сейчас Шрабенон еще только летел к Земле. Скоро, очень скоро, она должна стать видна в его иллюминаторе, и все же полудемон испытывал некоторое сомнение. При телепатическом контакте он приблизительно ощущал местоположение своих жертв, но в этот раз Шрабенону показалось, что необходимая ему девчонка находится не там, где была раньше. Столько времени она находилась в одной точке вселенной, а теперь, неожиданно, как будто бы оказалась в другой. Причем, крайне далекой от первой. Конечно, это невозможно! Цессар показывал ему ее и точно указывал на Землю! Эта информация не может быть подвергнута критике. Земля - закрытая планета. Никто из ее жителей не может просто так взять и улететь с планеты. Это невозможно! Если ... Если только ей кто-нибудь не помог! Полудемон вновь подумал о неизвестном защитнике, столь неожиданно появившемся в его планах. Но все же... Преодолеть такое расстояние за столь малое время невозможно. Не существует ни единого способа, чтобы реализовать это, а если бы такой способ и существовал, то Шрабенон, наверняка, знал бы о нем.
  
  Полудемон еще немного поразмыслил, и все-таки отверг мысль о возможности побега жертвы с Земли. Он слишком хорошо знал, как не просто попасть и исчезнуть с закрытой планеты. Да, при телепатическом контакте ему показалось что-то, но это все ему только показалось. Возможно, защищавший ее телепат специально хотел запутать Шрабенона, указав ему совершенно другое место. Осознавая тщетность этой попытки жертвы спастись, полудемон усмехнулся.
  
  Глава 7.
  - Что-то я проголодался, - сообщил Генри.
  
  Солнце уже перевалило за полдень, но они еще не завтракали, хотя разговор, произошедший утром, не продолжался. О нем предпочитали вообще не вспоминать, но все же он имел свой результат. Теперь между людьми, остановившимися на этой поляне, стало куда меньше тайн, а значит, они на мельчайший шаг сблизились. Вера стала понимать осторожную молчаливость новых знакомых. И даже недоверчивость и вспыльчивость Генри теперь стала иметь особый смысл. Девушка больше не обижалась на него, наоборот, теперь она ему сопереживала. Действительно, сложно остаться безучастным, когда ты видишь людей со сложной военной судьбой. Людей, которые не сдаются, даже в, казалось бы, совершенно безвыигрышной ситуации.
  
  Да, Генри был недоверчив и сух, но он не был зол или страшен. Девушка не боялась его, но, все же, ощущала некоторую неприязнь. Даже не неприязнь, а нечто другое. Ее тянуло к нему, он был ей интересен, но, в тоже время, он сам сторонился девушку и ее друзей. Он поставил между ними границу, которую она боялась нарушить. Больше всего на свете она не хотела его раздражать, а это было нелегкой задачей, так как Генри имел негативное мышление. Почти все, что ему не говорили, он воспринимал отрицательно. Он не умел радоваться моментам жизни. Если случались неудачи, он боролся с ними, ненавидя их и обозлившись на всех, кто попадался под руку. Он не любил людей и не доверял им. Он не был зол, просто он был очень раним. Он вырос в условиях улиц, бездомным, всеми брошенным ребенком. Он не видел любви от людей, но очень в ней нуждался. Его обижали. Его предавали. Его бросали. И нет ничего удивительного в том, что у нежного сердца выросли острые иголки. Он должен был защищаться. Ему необходимо было выживать в этом бездушном, опасном мире, и он выжил, заковав свою душу в доспехи недоверия, заперев свое сердце замками молчаливой отстраненности. Но таким он был не со всеми. Несмотря на его характер, существовали люди, к которым он был искренне привязан. Одним из них был Лео. Чем он заслужил дружбу Генри? Возможно, своей искренностью и доверием по отношению к нему. Возможно, тем, что не раз выручал Генри из беды. А возможно, и тем, что позволял ему спасать себя от опасности. Если бы Лео спросили, кого бы первым он оповестил, если бы с ним приключилась беда, он, не задумываясь, ответил бы - Генри. И это было бы правдой. И так бывало не раз.
  
  - Да ты прав, Генри, - согласился Лео. - Надо приготовить что-нибудь. Я схожу за водой.
  
  - Хорошо, - ответил Генри. - Макс, ты не поможешь мне? Надо бы добыть что-нибудь пожевать.
  
  - Конечно! Пошли, - сказал Макс, сильно обрадованный тем, что и он может пригодиться.
  
  - Последите за лагерем, - сухо бросил девушкам Генри, когда они с Максом уходили.
  
  Все молодые люди ушли, оставив в лагере только Веру и Ирину. Переглянувшись, подруги сели поближе друг к другу и стали тихо разговаривать.
  
  - Уф, - сказала Ирина. - Наконец-то, мы можем поболтать,
  
  - Да. А то нас все время подслушивают, - с легким смешком подтвердила Вера.
  
  - Кстати, и как тебе эти парни? - спросила Ирина и, хитро улыбнувшись, подмигнула. - По-моему, они симпатичные, но только какие-то неразговорчивые.
  
  - Посмотрела бы я на тебя, если б ты была на их месте, - сказала Вера.
  
  - Ой, ну прям уж. С ними рядом две такие красивые девушки, а они ноль внимания. По-моему, это странно, - заявила Ирина.
  
  - Может, у них кто-то есть.
  
  - Может, и есть, но лучше б не было, - хихикнула Ирина. - Мне этот Генри приглянулся.
  
  - Генри? - удивилась Вера. - Он же такой ворчун, и вечно чем-нибудь не доволен.
  
  - Это он просто нам не доверяет, а как привыкнет, будет хорошим. Вот увидишь!
  
  - Сначала надо сделать так, чтобы они стали нам доверять, - задумчиво произнесла Вера.
  
  Девушки на мгновение замолчали и задумались каждая о своем.
  
  - Слушай, Вера, - вдруг воскликнула Ирина. - Ведь этот второй, Лео, кажется на тебя запал.
  
  - С чего ты взяла? - девушка, слегка зарумянившись, взволновано посмотрела на подругу.
  
  - Он же постоянно на тебя смотрит. Да и разговаривает, в принципе, только с тобой. Хочешь сказать, что не заметила?
  
  - Ну, не знаю... Ты, кажется, преувеличиваешь.
  
  Вера, конечно, замечала на себе его взгляды, но относила это к тому сну, считая, что молодой человек просто беспокоится за нее. К тому же Лео хорошо знал, кто такой Шрабенон, и, скорее всего, пытался понять, что же ему надо от Веры. Девушка уже намеревалась высказать эти соображения подруге, но со стороны тропы, где недавно скрылись молодые люди, донесся шелест листвы, заставивший девушек испуганно обернуться. Ветви кустарника на краю поляны зашевелились и, раздвинувшись, пропустили в лагерь Генри и Макса, которые, не замечая испуга подруг, что-то очень весело обсуждали и смеялись. Видно было, что за время совместной прогулки молодые люди успели сдружиться. Генри нес в руках такую же, как вчера, темно-серую птицу средних размеров, а Макс держал какие-то клубеньки и фрукты. Парни, продолжая обсуждать события своей охоты, разожгли костер и стали очищать и разделывать птицу. К этому времени возвратился и Лео. Пока еда готовилась, люди лениво расположились возле костра, прислушиваясь к тихому шелесту листвы на деревьях и тонкому пению незнакомой птички где-то неподалеку. Лучи солнца, проникая сквозь листву, создавали приятное и немного загадочное освещение, заставляя замысловатые тени бегать по лицам новых друзей. Люди грелись на солнце, наблюдая за плавным движением этих теней.
  
  - Сколько вы здесь уже? - поинтересовалась Вера.
  
  - Уже четыре дня, - ответил Лео.
  
  - То есть, мы оказались на этой планете примерно одновременно?
  
  - Видимо, так, - подтвердил молодой человек.
  
  - И вы никого кроме нас здесь не видели?
  
  - Почему же, видели, - сказал Лео. Эти слова были произнесены с какой-то странной интонацией, смысл которой Вера не смогла уловить, но почему-то подумала, что она не означает ничего хорошего.
  
  - Да, - подтвердил Генри. - За пределами леса, немного на запад, есть деревушка. Ее прекрасно видно с опушки. Там живут такие же люди, как и мы, но только со странностями.
  
  - Со странностями? - переспросил Макс, а девушки ехидно захихикали.
  
  - Это как? - спросила Ирина.
  
  - А вот после обеда и увидите, - сказал Лео. - Мы вам покажем.
  
  Вера внимательно посмотрела на него. Его лицо продолжало сохранять серьезность. "Видимо, в странности этих людей не было ничего смешного" - подумала девушка и сразу же перестала улыбаться. Странно, но этот молодой человек, уже успел стать для нее авторитетом. Она стремилась его понять, но пока ей это удавалось с трудом. Он был каким-то другим, не таким, как земные парни, и даже не таким, как Генри. Если подумать, то Генри почти ничем не отличался от земных мужчин. Ну, разве что, одеждой, да и та была вполне нормальной. Но Лео... Он был какой-то отстраненный, много думал и много молчал, и все же Веру тянуло именно к нему.
  
  - А вы с ними в контакт вступали? - прервала ее размышления Ирина.
  
  Лео и Генри многозначительно переглянулись, а затем оба отрицательно покачали головой.
  
   - Нет? - одновременно удивленно переспросили Ирина и Макс.
  
  - Вы, что жили здесь четыре дня и ни разу не попытались вступить с ними в контакт? - Вера, сощурив глаза, посмотрела на новых друзей. Ей казалось, что эти парни не впервые в такой ситуации и должны знать, что делать.
  
  - Когда ты их увидишь, сама все поймешь, - просто ответил Генри.
  
  Разговор перешел на другие темы. Люди весело беседовали и перешучивались. Даже Генри оказался приятным собеседником, когда не злился. Стало ясно, что утренний разговор определенно сблизил их. Наконец, закончив обед, Лео встал и подошел к западному краю поляны.
  
  - Подойдите сюда, - сказал он, сделав знак рукой, чтобы они приблизились.
  
  Друзья подошли к нему, лишь только Генри немного помедлил, но потом тоже присоединился к ним.
  
  - Это наш наблюдательный пункт, - Лео слегка раздвинул ветки ближайшего дерева так, чтобы получилось весьма незамысловатое окно. Поляна находилась далеко от опушки леса, но именно здесь деревья немного расступались, не загораживая обзор. Через это имитированное окно была видна деревушка, а вернее, ее часть. Поселение было обнесено высоким деревянным забором так, что не было видно, что происходит внутри. Можно было рассмотреть только высокие ворота, которые сейчас были закрыты. Деревню от леса отделяло поле, засеянное каким-то растением. На поле работали люди. Собственно, ничего особенного.
  
  - И что в них такого странного? - разочарованно произнес Макс. Он, видимо, рассчитывал увидеть у них три руки или две головы, или уж, на крайний случай, волосы кислотно-зеленого цвета, но эти люди ничем не отличались от тех, что за ними наблюдали.
  
  - Ну, тогда нам стоит подойти поближе, - заявил Генри.
  
  Он кивнул в сторону тропинки, ведущей к опушке. Той тропинке, по которой они еще вчера пришли сюда. Генри остановился возле нее и, изобразив поклон, сделал жест приглашения.
  
  - Прошу, - сказал он, четко произнося каждый звук.
  
  Указывая дорогу, Лео первым вышел на тропу. За ним последовали Вера и Макс. Ирина и Генри замыкали шествие.
  
  Глава 8.
  Стараясь шуметь как можно меньше, новые знакомые вышли к опушке, и, сразу же пригнувшись, скрылись в густом кустарнике, окаймляющем лес. Местные жители все еще работали в поле. Их было не менее пятидесяти человек. На всех, мужчинах и женщинах, была простая темно-серая одежда свободного покроя. Увлеченные своим трудом, они не замечали присутствия наблюдателей. Друзья, притаившись в кустах, некоторое время молча следили, и, наконец, не выдержав, Генри прошептал:
  
  - Ну что, заметили что-нибудь?
  
  - А что такого? - возмутился Макс. - Работают люди.
  
  Генри недовольно фыркнул, из-за чего Лео строго на него посмотрел, заставив друга притихнуть.
  
  - Вообще-то, кое-что не так, - задумчиво произнесла Вера.
  
  - Что? - удивился Макс,
  
  - Не могу понять. Хотя... Может быть... Они работают уже давно и, наверное, должны были устать, но никто из них еще ни разу не разогнул спину. Словно... не знаю...
  
  И действительно местные жители удивительно точно работали. Никто не поднимался, и никто не отходил. Но в тот момент, когда девушка озвучила свою мысль, все люди, работавшие в поле, разом поднялись. Они сделали это одновременно, словно по щелчку или звуку гонга, но никаких посторонних звуков не было. Все работники просто поднялись и гуськом пошли к воротам деревни. Они шли строгим рядом, один за другим, спокойно и размеренно, и при этом никто не разговаривал. Они даже не обменивались взглядами. Это казалось не естественным. Создавалось ощущение, что перед ними не люди, а, скажем, роботы, запрограммированные на выполнение определенной деятельности.
  
  - Именно, - подтвердил Лео. - Они словно пчелиный рой, словно стадо овец, которое выполняет только одно действие.
  
  - Нам это показалось странным,- продолжил Генри, - и мы решили пока воздержаться от контактов.
  
  - Да ну, глупости, - возразила Ирина. - Что эти колхозники могут сделать вам?
  
  Девушка сказала это, сделав особое ударение на последнее слово.
  
  - Колхозники - не колхозники... И все же что-то в них не так, - задумчиво произнес Лео, продолжая наблюдать за движениями людей.
  
  - А вы не пробовали поймать кого-нибудь и допросить, - предположила Ирина, вспоминая тонны приключенческих романов, прочтенных ею на досуге.
  
  - Предлагаешь взять "языка"? - хищно улыбнувшись, спросил Генри.
  
  - А почему бы и нет? - подхватил Макс.
  
  - Ну, хотя бы потому, - заметил Лео. - что мы здесь четыре дня, а никто из них еще ни разу не входил в лес. Более того, никто не отходил от других на сколько-нибудь значимое расстояние.
  
  Земляне растерянно уставились на Лео, произнесшего эти слова. Ирина с сомнением покачала головой, недовольно сжала губы и молча ткнула пальцем в сторону поля. Когда все посмотрели туда, куда она показывала, то на мгновение удивленно замерли. Один из местных жителей оторвался от цепочки людей, оказавшейся уже у самых ворот, ведущих в деревню, повернулся к ним спиной и медленно направился в сторону леса.
  
  - Мне кажется, или он идет сюда? - спросила Вера.
  
  - Не знаю, - продолжая наблюдать за чужаком, сказал Макс. - Но в лес он зайдет совсем рядом.
  
  - Не будем терять время,- Лео легонько стукнул его по плечу. - Макс, за нами. Девчонки, возвращайтесь в лагерь и ждите нас.
  
  Парни неслышно ушли, прячась за кустами. Девушки же решили последовать совету Лео и вернуться в лагерь. Они внимательно огляделись вокруг. Лес был довольно частым и сильно заросшим кустарником. Без проводника сложно было разобраться в какую сторону требовалось идти.
  
  - Ты следила за дорогой, когда мы сюда шли? - спросила Вера у подруги.
  
  - Ну, я ж не собиралась возвращаться одна, - Ирина недовольно поджала губы и сморщила носик. Она передернула плечами и, скрестив руки на груди, обиженно уставилась на кусты, за которыми только что исчезли их спутники. В поисках тропинки, девушки осмотрели близлежащие заросли. Стараясь делать все как можно тише, они раздвигали кусты один за другим.
  
  - Я нашла! - радостно вскрикнула Вера и, резко закрыв себе рот рукой, тревожно оглянулась на поле, недавно покинутое работниками.
  
  - Пошли, - тихо усмехнувшись, сказала Ирина, подойдя к ней.
  
  Обе девушки торопливо направились по тропинке, ведущей к лагерю. Еще не успев дойти до места, они услышали голоса, давшие им понять, что их друзья были уже там. Одновременно с головами послышался мягкий и глухой звук удара, а затем - стон. Когда девушки вышли на поляну, то увидели картину, которая очень заинтересовала одну из них и крайне не понравилась другой. В тени деревьев, на противоположной от них стороне находились их друзья и мужчина, зашедший в лес. Макс держал пленника за руки сзади, но тот даже не пытался вырываться. Разъяренный Генри ходил рядом с ним, а Лео с абсолютно спокойным, но очень сконцентрированным и серьезным видом сидел перед пленником.
  
  - Что так долго? - крикнул через всю поляну девушкам Макс, который раньше всех заметил их появление. На лице его отражалась безграничная радость человека, который всю жизнь мечтал поучаствовать в подобном приключении. Он просто святился энтузиазмом.
  
  - Не хотелось спешить, - ответила Вера, не желая сознаваться в том, что они слегка подзабыли дорогу.
  
  - А вы что так быстро? - в свою очередь поинтересовалась Ирина, присаживаясь по ближе к эпицентру событий.
  
  - Да этого "колхозника", - обернувшись, сказал Генри (ему очень понравилось слово, сказанное Ириной, и он решил включить его в свой словарный запас), - мы в пять секунд поймали. Он даже не намеревался ни прятаться, ни отбиваться. Упал нам в руки, как мешок с песком, а теперь сидит тут и слюни пускает.
  
  Вера, с тревогой изучая пленника, опустилась на землю рядом с Лео. Пойманный человек оказался мужчиной лет сорока с темными волосами и смуглой кожей. Он был немного худоват для своих лет, а теперь, еще скукожившись в руках такого крепкого парня, как Макс, казался весящим на стене скелетом. Его и без того большие зеленовато-карие глаза были широко раскрыты, но в них не было испуга. Вид у мужчины, скорее, был отстраненным. Он не смотрел ни на кого в отдельности. Его взгляд не был собран, и направлялся куда-то в неопределенную точку пространства. Мужчина молчал и, казалось, почти не замечал ничего вокруг.
  
  - Ну, отвечай! - приказал Генри. Он ударил пленника по лицу. Вновь раздался тот глухой звук, заставивший девушек вздрогнуть.
  
  - Что это за деревня, и кто ей управляет? - Лео повторил вопрос.
  
  Мужчина продолжал молчать. Теперь он опустил голову и, дрожа всем телом, смотрел на землю. Генри снова приготовился нанести удар.
  
  - Все! Я так больше не могу! - Вера вскочила со своего места и подошла ближе к пленнику, по пути захватив с собой небольшой лоскуток ткани и смочив его водой.
  
  Подойдя к мужчине, она аккуратно приподняла его голову. Полные испуга глаза пленника устремились на ее лицо. Стараясь придать своему виду чуть больше самообладания, Вера отерла кровь, выступившую на его лице после удара. При ее прикосновении мужчина отшатнулся, но сильные руки Макса удержали его. Когда же пленник понял, что Вера не желает ему зла, то перестал дергаться. Он благодарно взглянул на девушку, но что-то в его взгляде заставило Веру вздрогнуть. Этот взгляд, сначала испуганно-благодарный, вдруг помутнел. На несколько секунд он стал отсутствующим, но потом вдруг снова вернулся к осознанности, став забитым и испуганным.
  
  - Неужели вы не могли попробовать методы убеждения, прежде чем избивать человека! - возмутилась Вера.
  
  Девушка строго посмотрела на друзей. Генри лишь нервно передернул плечами. Лео ответил за них.
  
  - Мы сначала пытались завести разговор, но он молчал. Потом я попытался прочитать его мысли, но там пусто, словно кто-то специально стер всю информацию.
  
  - Как вас зовут? - ласково спросила Вера, повернувшись к пленнику.
  
  - Тодд, - звучно сглотнув, ответил пленник.
  
  Вера вновь повернулась к друзьям, намереваясь высказать свое недовольство относительно избранного ими метода воздействия на пленника, но она не успела ничего сказать. В тот момент, когда девушка отвернулась, мужчина резко поднял голову и посмотрел прямо на нее. Его взгляд стал похожим на взгляд сумасшедшего, а на лице выступила испарина. Как будто что-то решив в своей голове, он сам себе кивнул, а затем с неожиданной для его телосложения ловкостью освободился от рук Макса и схватил Веру, прислонившись лицом к самому ее уху.
  
  - Вы играете с огнем, - он затараторил так тихо, чтобы слышала только Вера. - Эта деревня проклята. Здесь вас ждет смерть. И если вам дороги жизнь и рассудок, то бегите отсюда. Бегите!
  
  Пленник вдруг отпустил девушку, вскочил, и не успели друзья опомниться, как он был уже на опушке леса и бежал к деревне.
  
  - Что? Что он сказал? - изумленно спросил Макс.
  
  Все произошло настолько быстро, что ни один из них не успел среагировать, а Вера словно окаменела от неожиданности. Только когда пленник уже скрылся из виду, девушка поняла, что вся дрожит, словно от холода. Она с трудом справилась с голосом и попыталась передать друзьям то, что сказал сбежавший мужчина.
  
  - Он сказал, что эта деревня проклята, и что, если мы хотим жить, то нам надо бежать отсюда...
   Полный текст романа вы можете прочитать на сайте: http://lost-atlantis.ru
 Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  А.Минаева "Королева драконов" (Любовное фэнтези) | | Л.Миленина "Жемчужина гарема " (Любовное фэнтези) | | Жасмин "Несносные боссы" (Романтическая проза) | | N.Zzika "Лишняя дочь" (Любовное фэнтези) | | Я.Безликая "Мой развратный босс" (Современный любовный роман) | | А.Калина "Прогулки по тонкому льду" (Любовное фэнтези) | | Р.Навьер "Искупление" (Молодежная проза) | | М.Старр, "Я - твоя собственность" (Романтическая проза) | | К.Корр "Императорский отбор. Поцелованная Тьмой" (Приключенческое фэнтези) | | И.Агулова "Наследие драконов" (Юмористическое фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"