Москаленко Андрей: другие произведения.

Мои мистические миры том 2: Новый скачок в прозу

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Получи деньги за своё произведение здесь
Peклaмa
 Ваша оценка:

  Новый скачок в прозу
  
  Роман
  
  Глава 1. Старые друзья; Музыкальный фантом
  
  Знаете, я даже верить не хочу в то, что с нами это может случиться. Нас захлёстывал новый поворот событий. Мы с Кассандрой, теперь уже мисс Дафлен, ездили к моему брату Нику. Недавно он мне официально заявил, что хочет сменить фамилию на мою, я был только за обеими руками.
  - Ты уже написал новый роман или рассказ, что ты там хотел? - спросил меня Ник.
  - Да, уже в редакции, - ответил я, - и угадай, кому я его посвятил?
  - Тому негру что ли? - вопросом на вопрос ответил Ник. - Ну, который пел песню в наших странствиях.
  - Да, и старина Джек хочет, чтобы я прочёл произведение в "Королеве Музе", и, в отличие от "Смертельного похода", охотно его прочту. И ещё одно...
  - Что ещё? - спросил Ник.
  - Сегодня я всем сделаю официальное заявление и, возможно, оно всех немного удивит. Я уже давно собирался сменить жанр, от ужасов перейти на мистику, хотя разница небольшая.
  Ник единственный, кому я могу верить, он способен хранить мои тайны.
  По пути в редакцию нам позвонил мистер Макнил, теперь он управляющий в компании "Майкрософт-интернет" (нет, не эксплорер, они выпускают более совершенные продукты). Я за него рад. Сейчас он посещает ОАА, то есть общество анонимных алкоголиков. Он признал, что водка для него ещё один ужастик, который травит белой горячкой. Но теперь всё плохое позади, в данный момент можно сказать, что он женат на своей работе.
  Сегодня у меня состоится вечер старых друзей. Я надеюсь, что Джей Дин тоже будет присутствовать и порадует нас новой песней.
  Вспомнив его, я включил компакт-диск с новым альбомом Джея. Вторую песню прервал ещё один телефонный звонок. Это звонил сам Джей и, к сожалению, с плохой и печальной новостью.
  - Я в реанимации, - простонал Джей. - У меня обнаружили рак мозга. Я долго не протяну.
  Да, действительно, это была печальная новость, и она меня расстроила. Я выразил Джею свою поддержку. От этого ему стало чуть легче, и он заговорил на другую тему:
  - Кстати, интересный рассказ. Мне Джек сделал добро и дал почитать неопубликованную работу.
  Вот здесь я разозлился - не на Джея, конечно, а на редактора. Мою работу никто не имел права читать, пока она не готова. Я закрыл глаза (машину вела Кассандра, разумеется) и увидел в своём воображении, как Джей крадёт сердца и отвозит к себе в больницу... или домой? Тут до меня дошло. В больнице мобильники запрещены. Джей был в реанимации, но сейчас он явно не там.
  Объяснив ситуацию Кассандре, я попросил её прибавить скорости.
  - Он смог-таки выкрасть камни, потому что не хотел умирать в реальной жизни, потому что не был готов к этому.
  Мы подъехали к его дому и, быстренько выскочив из машины, вошли в распахнутую настежь дверь. Мы обошли все комнаты, гостиную, кухню, и только на чердаке мы нашли то, что искали. В самом центре стоял круглый сто, и в обязательном порядке лежали сердца и неопубликованный роман. Джей оставил нам письмо, лежавшее с краю:
  
  Ребята, я не хочу так умирать, поэтому мне пришлось взять то, что мне не предназначено. Быть может, в новом мире, который ты создал, мне станет лучше, и я не умру -не только от рака, но и от одиночества тоже.
  
  Уважающий вас
  Джей Дин.
  
  Мы сразу сообразили, что нужно делать. Во-первых, мчаться к Нику на всех парах, во-вторых, разъяснить ему всю эту петрушку, и, в-третьих, начать поиски. Даже если мы не сможем вернуть Джея в реальный мир, то, по крайней мере, поможем сохранить ему жизнь. И больше я никому не позволю нарушать сюжет моей писанины (я, конечно, староват, но песочек с меня ещё не сыпется). Мне хотелось, чтобы, как и в прошлый раз, мы вернулись домой, но исключать трудности никак нельзя.
  Мои мысли прервал следующий звонок. Это был Алекс, и по голосу я понял, что он был слегка подвыпившим. Тем не менее, мне показалось, что Алекс может оказаться полезным в нашем "милом" походе, и я разъяснил ему ситуацию.
  Следующим позвонившим оказался Джек, и у меня назрело огромное желание щёлкнуть его по носу за грубую ошибку по поводу моего произведения, принявшего рекордный объём в тысячу страниц (привет тебе, Джордж Мартин!). Мой сборник, который я хотел прочесть публике, называется "Жизнь в багровом цвете". Моим первым рассказом будет "Музыкальный фантом", который сейчас витает в книге (я про Джея, разумеется). Мне кажется, без нас его судьба сейчас ни гроша не стоит, но, надеюсь, наш Всевышний ему поможет, ведь в моих рассказах и романах тоже есть Бог, несмотря на то, что я пишу мистику.
  Подъехав к "Королеве Музе", я припарковал свой "кадиллак", и мы пошли навстречу к толпе. Первым нас встретили Алекс, Ник и старина Веббер со своей азиатской женой. В положении она уже не была, значит, уже родила (ну естественно!). Когда он увидел нас с Кассандрой, то улыбнулся, словно Чеширский кот, встретивший Алису.
  - Привет, дружище! - он так пожал мне руку, что у меня захрустели костяшки пальцев. Былая сила, которую нарастил в Челябинске (где ж её ещё наращивать, как не в этом суровом городе?), как всегда давала о себе знать. Он любил делать такие рукопожатия.
  - Ты ещё не сменил место работы? - спросил я.
  - Нет, и я этого не сделаю, дорогой мой друг. Я похлопал его по плечу, и со всей толпой мы вошли в здание.
  
  ***
  - Ну и ну! - усмехнувшись, проговорил Алекс. - Надо же, прикосновение одной струны - и эти уроды валятся как собаки от изнурительной жары.
  - Правда, не нужно было лишать его глаз, - сделал мне замечание Ник, - он и без того был великолепным музыкантом.
  - А стал великолепным киллером, хороша же у него репутация, - добавила Кассандра.
  В данный момент мы были на пути в наш уютный домик с летней кухней, находящийся в Канзас-сити, в наше излюбленное местечко, с которого всё и начиналось. Мы ехали туда прямо из "Королевы Музы", где я читал рассказ, который мы сейчас и обсуждали. Я боялся, что Джей, попав в мир рассказа, тоже ослепнет или станет киллером или ещё что похуже. Поневоле придётся нам отправиться его выручать.
  Наконец, мы приехали и вошли в дом. Я вынул из карманов сердца и положил на "артуровский" стол. Центром внимания стала неопубликованная работа. Мы не обращали внимания ни на окна, ни на двери. Пусть всё идёт своим чередом.
  Я принёс бокалы и вино из ресторана "Фараон", где работает Ник.
  - Оно стоит тридцать баксов, но для моих друзей оно бесплатное, - заявил Ник.
  Мы выпили по бокалу, любуясь сверканием сердец. А затем, как и в первый раз, мы уснули под их чарами, и земля словно растворилась под ногами. Единственное, что я услышал, засыпая, это порывистый осенний ветер и звук разбившегося окна. Подозреваю, что в этот момент скреплённый лист открылся. Ох уж эта осень золотая!
  
  
  Глава 2. Последняя гастроль; Слепой с гитарой
  
  Это был город, который ничем не отличался от нашего по части реальности.
  В моём мире царствовала музыка, она звучала во всех кварталах, спортплощадках и даже больницах. Люди были счастливы. Это был маленький городок под названием Дилан-Уоллингтон, в местности, которую я назвал в честь нашего общего друга Джейленд.
  Мы сразу заметили плакаты с изображением Джея Дина и надеялись увидеть его самого. В моей повести его очень трудно найти, чтобы просто пожать ему руку, не говоря уже о том, чтобы предложить ему финансовую помощь.
  Мы заходили в магазины, расспрашивая о его визите, аптеки, парикмахерские, куда он любил заглядывать, но видели только лица сожалеющих. Последним местом был мини-бар "У Сэма", вот там мы и услышали занимательные вещи. Ник автоматически достал свой диктофон.
  - Мы найдём этого гитариста, надо же, как вся слава досталась ему.
  - Да, Чёрч, мы что, зря сутками бренчали в гараже, пытаясь хоть что-то сочинить, весь народ считает нас бездарными, а всё из-за этого Джея.
  - Да, Стенли, ты прав.
  Я знал, что они не станут обсуждать при всех убийство музыканта. Да, таков был мой сюжет. Ник выключил диктофон, так как для него этого было достаточно. Оставалось только ждать удобного момента, чтобы нанести им последний визит в их жизни.
  Мы выпили по стакану вина, больше по вкусу напоминавшего томатный сок, и вышли из бара.
  - Нам обязательно нужно найти Джея, - сказала Кассандра с волнением в голосе, - он не заслуживает смерти.
  Ник поддержал её полностью. Алекс всё высматривал афиши.
  - В этом городе обязательно должен быть хоть один компьютер, - предположил он.
  - Да, есть, - согласился я, - это современный мир, здесь есть все технологии, которые ты пожелаешь.
  - Вот и отлично, - довольно кивнул Алекс, - обязательно приобрету, как время будет.
  Я не стал ничего говорить, потому что знал: он всегда берёт с собой кредитную карточку "Американ экспресс", и она действует во многих моих произведениях. Его словно судьба на это натолкнула.
  - Энди, а ты ничего больше не заметил в мини-баре?
  - Только то, что эти типы что-то замышляют, - ответил я.
  - Но речь об убийстве не заходила, - отметила Кассандра. Она глядела на меня с нежностью, поскольку наша любовь друг к другу не угасала, а разгоралась сильнее с каждым днём.
  Мы проходили мимо музыкального магазина, и Алекса он заинтересовал.
  - Я хочу приобрести новый mp3 диск, - одержимо заявил мистер Макнил. Мы, конечно, его одного не отпустили, неизвестно, сколько он там может пробыть, и составили ему компанию.
  - И что ты хочешь купить? - полюбопытствовала Кассандра.
  - "Металлику", у них отличная музыка, - с восторгом ответил Алекс, и мы вошли в магазин.
  Что-то мне подсказывало, что на его кредитной карточке хранится кругленькая сумма зелёненьких, главное, чтобы он тратил их с умом, потому что нам может понадобиться их малая часть, конечно же, взаймы.
  Алекс подошёл к прилавку, и ему сразу приглянулась симпатичная продавщица с шикарным бюстом.
  - Я хочу купить группу "Металлика", - сказал он, состроив ей глазки. Она улыбнулась ему в ответ.
  - Это же моя любимая музыка, - удивлённо завила девушка, - а ты в курсе, что у них есть записи концерта в Милане?
  - Да ты что! - удивился Алекс. - Тогда я приобрету, пожалуй, и этот диск.
  Вот так у них и завязался разговор, и мы надеялись, что у них всё сложится. Я уже заметил, как они обменивались номерами. Надо же, он втюрился в моего персонажа!
  Алекс купил себе три mp3 диска, и мы вышли на улицу. Я с усмешкой спросил её имя.
  - Роза Блек, и я уже пригласил её на ужин в ресторан, - заявил Алекс.
  - И когда? - спросила Кассандра.
  - Сегодня, - ответил он довольной миной.
  Я уже начинал переживать за его судьбу, да, у него с ней будут проблемы, и большие. Это девушка кое-кому была небезразлична. И я сразу понял: чтобы поскорее избавиться от недоброжелателя, она захотела замутить с нашим другом.
  - Интересно, а где наш музыкант? - вернула мои мысли к другой проблеме Кассандра. Мне сразу захотелось вернуться в магазин, пока мы ещё не отошли так далеко от него. Ник, Алекс и Кассандра последовали за мной. Я подошёл к кассе.
  - Уважаемая Рози, вы не поможете нам с поисками музыканта?
  - Как его имя? - спросила девушка.
  -Джей Дин, он исполняет рок-баллады.
  - О-о, так он в больнице, - сказала Роза, - я читала в газете, что его кто-то лишил глаз, и теперь он полностью слепой, и играть на гитаре он уже не сможет. Но я знаю, в какой больнице он лежит.
  Мои худшие опасения подтвердились.
  - Я тоже знаю, -ляпнул я.
  - Постойте, мистер, я вас где-то видела.
  Роза достала из выдвижного шкафчика книгу в твёрдой обложке.
  - Такой книгой и убить можно... Обложка, кстати красивая, и книга интересная, это, насколько я помню, сборник повестей.
  Девушка сверлила меня своими озабоченными глазами, а затем спросила:
  - Автограф можно?
  - Да, конечно, - приветливо ответил я и, открыв обложку, молниеносно чиркнул свои инициалы. - Где вы её купили7
  - А книжный магазин напротив моего.
  - Спасибо большое, мадам, - я попрощался, и мы пошли в магазин, что напротив.
  - Ник, этой книги тут быть не должно.
  - Да, не должно, - кивнул он. - В нашем мире она ещё не готова. А ещё, я думаю, нужно навестить нашего "чародея" с гитарой.
  Мы зашли в книжный магазин, я купил, что нужно, потом мы решили поймать такси и отправиться в госпиталь.
  - Знаешь, для меня уже не новость, что сюжет и события развиваются как-то по-другому. Я популярен в своём собственном романе, не говоря уже про всё остальное.
  - Я вижу, тебя уже прошибает гордость за славу, - подметил Алекс, - как бы ты звёздную болезнь не заработал.
  - Ой, заткнитесь, пожалуйста, Отелло, кстати, я уже заметил твою ревность, когда я беседовал с мисс Рози. Я вижу, у тебя слабость не только на спиртное, но и на смазливые мордашки.
  - Энди, - перебил меня Ник, - мне кажется, за нами кто-то наблюдает, дышит нам в спину.
  - А мне нет.
  - А ты обернись, он смотрел на нас, когда мы, а скорее ты, беседовал со своей поклонницей.
  Я обернулся, но никого не увидел. Очевидно, он уже успел скрыться где-то за кварталом.
  Мы остановили такси и тронулись в больницу к нашему слепому товарищу.
  - А как этот тип, что следил за нами, выглядел, и во что он был одет?- спросил я у Ника.
  - Чёрный плащ, ботинки и шляпа с полями. По внешности высокий, широкоплечий, а вот на лице ни одного живого места, словно кислотой в него прыснули, да и рот перекошенный.
  - О, господи! - ужаснулась Кассандра. - Фредди Крюгер и то посимпатичней будет.
  - Да, Крюгер просто душка, - усмехнулся я.
  - Мне кажется, что Рози понадобится наша помощь, - посерьёзнел Ник, - по-моему, этот ублюдок серийный маньяк с неполноценной психикой, из-за этого он ловит девственниц и проделывает с ними жуткие вещи.
  - Каин Джозеф, - назвал я имя убийцы из книги.
  Мы подъехали к госпиталю, я расплатился с водителем, и мы вышли.
  - Он тоже был в моём произведении, кстати, с теми гадами, которые сделали Джея инвалидом на всю жизнь. И эти гады фальшивые музыканты, они портили конкурентам их существование.
  - Короче, у нас двойная задача, я так понимаю, - предположил Алекс.
  - Ты всё правильно понимаешь, - согласился Ник. - Но эту задачу нам придётся выполнять на этот раз врассыпную.
  Я подозвал доктора:
  - Скажите, пожалуйста, какое состояние у мистера Джея Дина?
  - Его лечащий врач Аарон Сандерс, вот у него и спрашивайте. Следуйте за мной, он как раз был у него в палате и видел его состояние.
  Мы поднялись на лифте на третий этаж.
  - А кем вы ему приходитесь? - поинтересовался врач, прежде чем впустить нас.
  - Мы его близкие друзья.
  - Хорошо, друзья ему необходимы, а особенно в такой момент.
  - А что с ним? - на всякий случай спросил я, хотя знал ответ.
  - Ему кто-то выколол глаза, - ответил врач. - А теперь я поручаю вас доктору Сандерсу.
  - Не уверен, что он сможет играть на гитаре,- с сожалением произнёс доктор Сандерс, вышедший из палаты нам навстречу. - Но жить он будет, пожалуй, это единственная хорошая новость для вас.
  - Интересно, как же тогда Рей Чарльз играл на рояле, ведь он был абсолютно слеп? - не удержался я и поддел доктора, поставив его в тупик. Конечно же, я подозревал, что Джей уже успел прославиться в новом мире, к тому же, он талантлив и почему-то ещё одинок.
  Мы вошли в его палату:
  -Джей, это мы.
  - Я знаю, что вы, - сказал мистер Дин. - Я вижу, твоя леди, как всегда в своём великолепии, вы купили новое платье.
  - Да, купила, но как вы узнали? - удивлённо спросила Кассандра. - У вас ведь глаз нет...
  - Да, но есть душа, и она видит всё.
  - Умно сказано, - поддержал его Ник.
  - Меня скоро обещали выписать, и я начну новую жизнь, то есть уйду в тень и перестану заниматься музыкой, - уныло и со стоном проговорил Джей.
  - Нельзя зарывать талант в землю, и не обманывай себя, у тебя на лбу написано, что ты прирождённый музыкант, - сказал я. - Мне приходится писать книги, зарабатывая себе на жизнь, потому что я не могу не писать их.
  - И ещё, это первый признак трусости, - добавил Алекс, - уйти в тень - значит потерять к себе и к другим уважение, и проявить слабость.
  В этот момент появился доктор Сандерс:
  - Я думаю, вам пора уходить, вашему другу нужен отдых и сон.
  - Мы их найдём и накажем как следует, - напоследок заявил Ник, и мы покинули помещение.
  Мы спустились на лифте и вышли на крыльцо.
  - Нам нужно наказать этих гадов, - произнёс я.
  - Главное знать, как, - подметил Ник, пропуская нас вперёд. - Сейчас мы направимся в гостиницу и обсудим ход поисков.
  - Кому-то придётся искать убийцу, - напомнил Алекс, - нельзя, чтобы этот урод разгуливал на свободе.
  -Ну прямо как Денни Педжид, - подметил я, вспомнив роман Джона Гришэма "Последний присяжный".
  Мы устроились в президентском люксе (пока деньги позволяют, чего мелочиться?), заказали себе еды и, расположившись за большим столом из красного дерева, приступили к делу.
  - Да, жаль, что с нами нет мистера Веббера, - с ностальгическим тоном сказал Ник.
  - У него семья, ему нужно заботиться о ребёнке, помогать жене, - рассудил я.
  - Я знаю, что такое семья, не вчера родился, - проворчал ник. - У самого есть сын.
  Я ничего не сказал, дав понять, что мы прекрасно знаем: у Веббера есть свои дела и дети. Я надеялся, что, когда мы вернёмся домой, то постараемся сделать своих, года-то текут.
  Если, конечно, вернёмся.
  
  ***
  Прошло три недели. Поиски убийцы и злодеев, ослепивших Джея, не продвинулись, к общему сожалению. Нашего друга уже выписали. Доктор Сандерс удивлённо сказал, что Джей ни разу не ударился о стену, словно он вовсе не слепой. Он сам позвонил мне и попросил, чтобы мы за ним заехали (к тому времени мы уже успели прикупить небольшой "Фольксваген"). По дороге домой Джей попросил, чтобы я остановился у музыкального магазина.
  - Ты хочешь купить гитару? - поинтересовался я, и не ошибся, увидев его кивок.
  - Он меняется, Энди, - заметил Ник, - ты посмотри, как он передвигается, как будто им что-то управляет.
  Мы все видели, как непринуждённо он открывал дверь, потом входил в помещение, как будто в голове у него GPS-навигатор.
  - У него нет глаз, как он будет играть на ней? - спросил Ник.
  - На ощупь, он ведь профессионал, - сказал я, - или ты забыл, что я читал в клубе?
  - Да нет, я помню.
  Мы дождались Джея с новой и, пожалуй, самой красивой гитарой. Перед тем, как сесть в машину, он сыграл гимн США, ну прямо как Джимми Хендрикс.
  - Ничего себе, - восторженно воскликнула моя жена, - просто потрясно.
  Закончив играть, он снял перед ней свою ковбойку и поклонился.
  - Видите, я и без глаз прекрасно обхожусь, - с оптимизмом произнёс Джей.
  Когда мы подъехали к закусочной, публика увидела Джея и взорвалась аплодисментами, к нашей машине полетели цветы. Одна из фанаток обнажила свою грудь, попросив автограф. Джей вслепую расставил автографы всем, кто любил его музыку, и никого не обидел. Он любил своих фанатов и относился к ним с искренним уважением. Люди просили его, чтобы он выступил в баре.
  - Прошу прощения, дамы и господа, но сегодня я не смогу вас порадовать. Быть может, завтра, конечно, я ничего не могу обещать.
  И толпа с пониманием разошлась, дав ему пройти к машине.
  - Тебя все любят, - бросил Алекс.
  Джей снял очки, показав ему пустые глазницы.
  - А ты в этом уверен? Возможно, кое-кто ещё не закончил своё мокрое дело.
  - И не закончат, жить им осталось недолго, - заверил его Ник.
  Он, как всегда, был в своём репертуаре, и нам всем его оптимистичность помогала преодолевать кошмары и препятствия.
  Тем временем мы ехали и любовались падением пожелтевших листьев. В моей повести тоже была осень, просто большинство произведений писалось в это время года. Становилось прохладно, да и мы были одеты не по погоде. Я достал свою кредитку "Американ экспресс", и мы все дружно зашли в "Мир моды". Джей тоже грозился себе прикупить одежды. Всё-таки зима впереди, а там и рождество. Мы обходили все прилавки, приглядываясь к манекенам, проходя вдоль вешалок со спортивной одеждой.
  Мы с Кассандрой купили по "Аляске", и, конечно же, Ника с Алексом мы тоже не обделили. Вдобавок к зимней мы купили и осенней одежды, также не забыли и про обувь. Предусмотрительность прежде всего. Пока мы совершали покупки, услышали по работающему телевизору сообщение об убийстве на каком-то мосту. Это был заброшенный мост, и там всегда случались какие-нибудь происшествия. Не зря мост назывался "Последний путь". В этот момент я случайно заметил у Алекса волнение, которое заставило меня задуматься. Мне пришло в голову, что это как-то связано с Рози.
  - Я бы, конечно, заманил его в ловушку, но у него есть привычка менять место для своих кровавых дел, - сказал Ник. - Прости, братишка, но поймать его способен только ты.
  - Да ладно тебе, - отмахнулся я.
  - Я серьёзно, ты писатель и знаешь своих персонажей, способности ловить убийц свойственны только тебе, - упрямо заявил Ник.
  - Всё-таки нужно взглянуть на этот мост, может быть, где-то неподалёку от него есть жильё, где он мог бы прятаться. - Мысль Кассандры прояснила мне мозг, и я вдруг вспомнил главу повести, которая так и называлась "Дом под мостом". Не исключено, что очень скоро мы убьём гада- в моей повести можно творить самосуд.
  Большинство людей, которых я придумал, так и делают, помощи они ждут только от докторов, так как большинство легавых продажные сволочи, за исключением адвокатов (да и те попадаются нехорошие).
  В этой местности есть пещера, в которой, если мне не изменяет память, и был "дом" Каина Джозефа.
  - Нельзя исключать и ловушки, которые могут оказаться там, - предположил Алекс.
  - Нет, исключено, там много крыс, притом диких, на них нужно с огнемётом ходить, - объяснил я. -Это во-первых, а во-вторых, он не в меру самоуверен в себе, как ни странно, ему это помогает.
  - Это как? Спросил Алекс, с интересом посмотрев на Ника.
  - У него есть большие баки с ядовитым спреем, который он впрыскивает в них, и из-за этого крысы ещё опаснее и злее.
  - А откуда ты...
  - Неужели ты думаешь, что я не узнаю своё произведение? - перебил я Алекса.
  - Как ты думаешь, тебе легко будет бороться с тем, что ты создал? - как бы упрекая, спросил Ник. - Ведь ты создал чистое зло, и его оборона - это бешеные крысы, сам он руки не пачкает.
  - Значит, нужно купить огнемёт, - сделала вывод Кассандра, после чего последовал щелчок Алекса - в знак подтверждения.
  За всё время этого разговора Джей не сказал ни слова, он о чём-то сильно задумался. Мы его не трогали, он имел право на уединение. Что же касается Алекса, то он был весьма взволнован. Он схватил мобильник и стал панически в нём ковыряться. Мы уже все догадались, что он хотел позвонить Рози, поскольку Алекса одолевали дурные предчувствия.
  - Алло, Рози, ответь, - произнёс он, но никакого ответа не последовало. Алекс нервным движением засунул мобильник обратно в карман. Он старался держать себя в руках, хотя это ему тяжело давалось.
  Мы остановились возле оружейного магазина. Алекс сразу направился быстрым шагом к кассе.
  - Добрый день, мистер, нам нужны огнемёты, объёмные, но мощные, с хорошей струёй пламени.
  Мы тоже не стояли без дела. Конечно, желание Алекса убить маньяка более сильное, чем наше - ведь он хочет спасти свою девушку. В этом Ник разделял нервы Алекса со своими, а у того они зашкаливали будь здоров.
  - Будь уверен, дружище, этот Каин не жилец, тут уж вся надежда на Энди.
  - Вы кредитки принимаете? - спросил тем временем Алекс у продавца, проигнорировав слова Ника.
  - Да, принимаем.
  Ник хорошо разбирался в оружии, и без колебаний выбрал подходящие габариты, так что консультация продавца почти не пригодилась. Я стоял у кассы, когда братец подозвал страдальца к себе.
  - А что это с ним, и зачем вам огнемёты?
  - Отставить ваше любопытство, иначе мне придётся вас убить, и сделаю я это очень легко, -с злобной ухмылкой ответил Ник. Иногда он переигрывает в "плохого копа" или, наоборот, в "злобного преступника".
  Продавец в недоумении замолчал. Ник прекрасно знал, что Алекс ничего не понимает в оружии, и предложил свою консультацию.
  - Я служил в Ираке и тоже знаю толк в оружии, - встрял продавец.
  - Но знания твои не безграничны, - со злорадством в душе подметил я и вместе со вей компанией двинулся к выходу.
  - Эй, а где деньги? - крикнул продавец, явно готовясь нажать на кнопку.
  Ник молча вытащил кредитку, быстро расплатился, и со зловещим шёпотом "я ещё вернусь, и мы поговорим, кто круче сечёт в оружии" вышел из магазина. Мы тоже покинули помещение и, сев в машину, отправились на поиски маньяка. Я знал, где он живёт, ещё бы мне не знать, ведь этого урода создал я. Блэк-роуд стрит находилась в пустынной местности, и оканчивалась как раз возле того моста. И чуть в стороне - мрачное подземелье, в котором царит настоящий ад. До мёртвого места было два часа езды, затишье перед кровавой бурей давило на нервы всем.
  Пока мы ехали, Джей взял в руки гитару. Он осторожно попробовал провести пальцами по струнам, извлекая первые ноты, а затем музыка полилась словно река, звонко и слитно. Если бы у меня была видеокамера, то она бы не успевала запечатлеть такую скорость игры на гитаре. Но всё-таки эта музыка успокаивала, несмотря на быстрый темп. Кажется, наш "чародей с гитарой" возвращал себе былые навыки.
  Мы подъехали к мосту, подготовили огнемёты и начали спускаться по каменным ступеням к реке, при этом мы постоянно натыкались на черепа, которые с глухим стуком, словно мячи, скатывались со ступенек вниз. Затем пошли вдоль берега. Вода была мутной, наверняка загаженной крысами. Местность вокруг была мрачной, даже деревья стояли голые, листва с них уже облетела. Наконец, мы добрались до нужного места. Перед нами зияла, словно пасть дракона, пещера. Словно его клыки, наверху торчали скалистые колья. Включив фонарики, которые мы предусмотрительно купили в том же оружейном магазине, мы вошли во тьму пещеры.
  
  Глава 3. Кровожадная стая; Последние вздохи Каина
  
  В пещере воняло хуже, чем в туалете. Это был запах смерти. Тьма сгущалась вокруг нас. Мы пытались разогнать её фонариками, и тут заметили, что впереди туннель разбивается на три прохода. Из тьмы чуть слышно доносились писки, и звуки постепенно приближались.
  Мы приготовились к атаке, но не знали, с какой стороны крысы могли выбежать. Я мог только догадываться об этом - всё, что я писал, может измениться не так, как бы нам хотелось, ведь подобное уже было.
  - Мне страшно, милый, - чуть слышно произнесла Кассандра.
  - Мне тоже, любовь моя.
  Издали мы услышали, как приближается крысиный писк, режущий уши. Я взял огнемёт наизготовку и дал команду остальным сделать тоже самое.
  - Ну и что дальше? - шёпотом спросил Алекс, уже держа оружие наготове.
  - Я дам знать, - кивнул я, посмотрев на Ника. Я прекрасно понимал, как же ему не терпелось испепелить мохнатых монстров, к тому же превращать что-либо в жалкий пепел было для него любимой "изюминкой", как ни крути, а он это дело любил. Впрочем, сейчас не время думать о любви, когда у нас перед глазами встала жуткая картина.
  Это было нашествие мохнатых отвратительных монстров. Их налитые кровью бусинки глаз говорили только об одном - желании сожрать нас живьём.
  Наши пальцы автоматические нажали на спусковые механизмы, предвкушая адский жар и стремясь поджарить эти задницы и добраться уже до их предводителя-маньяка. Уродливые твари, чувствуя, что на земле они сгорят, вдруг стали налетать, словно у них выросли крылья. Менее расторопные тут же превращались в горящий комок, многим крысам пришлось очень жарко, поскольку Ник направил струю выше, стремясь достать их в воздухе. Джей, как всегда, был немногословен, но сражался как солдат, только убивал он крыс с помощью гитары - всего лишь одно прикосновение к струне, и их головы взрывались как переспевшие арбузы. Их мерзкая кровь брызгами окрашивала каменные стены, по которым уже стекали крысиные мозги.
  Мы продолжали убивать крыс, но их становилось всё больше. Оставался один-единственный выход, потому что действительно расплодившихся крыс сложно было перебить всех, заряда огнемётов могло не хватить. И мы уже подозревали, кто будет нашим спасителем.
  Джей стал играть громче. Звук разносился по всему подземелью словно смерч. Даже высококачественная колонна, если бы она находилась рядом, могла бы разлететься на куски от этих звуков, хотя на нас это не влияло. Красивая музыка, которую Джей извлекал из гитары, понижалась до ультразвука, но почему-то наши барабанные перепонки были защищены, чего не скажешь про крыс. Я смотрел на Джея и видел, как его пальцы молниеносной скоростью передвигались по грифу, перемещались по ладам. Благодаря этому мы смогли продвигаться дальше, пойдя по центральному тоннелю, откуда пёрло больше всего крыс. Я знал, что Каин далеко не уйдёт, хотя вряд ли он станет паниковать, ведь он живёт с мыслью, что крысы нас всё-таки сожрут, однако это было всего лишь пустое утешенье.
  Вскоре мы больше не видели новых крыс. Перед нами был всего лишь аркообразный тоннель, к тому же освещённый факелами. Зловония было значительно меньше. Этот путь явно вёл к жилищу Каина.
  Джей, Ник, Алекс и я прекратили палить из огнемётов, экономя заряды. Мы прикрывали мою жену и вообще самую драгоценную женщину на свете, с которой я хочу прожить до глубокой старости. Вскоре мы подошли к огромным дверям, закрывавшим дальнейший проход. Я ударил ногой как следует, и двери раскрылись, открывая нашим взорам силуэт в чёрной кофте, штанах цвета хаки и ботинках из натуральной кожи (вполне возможно, что человеческой). Мои пальцы автоматически нажали на курок в диком желании испепелить маньяка. Однако его одежда даже не загорелась.
  - Ну, добро пожаловать, леди и джентльмены, - со смехом в голосе воскликнул Каин.
  - Знаешь, ты столько крови пролил, столько злостных дел совершил, тебе здесь не место, - со злостью проговорил я.
  Джей проиграл мелодию, и "наблюдал", как наш враг корчится от боли. Джей терпеть не мог все эти ухмылки. У него, конечно, глаз не было, зато были очень чуткие уши, и он прекрасно слышал, как Каин стонет от боли. Но даже сквозь адские мучения он проговорил:
  - Если вы пришли меня убить, то зря стараетесь, и даже если вам это удастся, то живыми вы не уйдёте всё равно.
  - Не тешь себя этими мыслями, подонок! - процедил сквозь зубы Ник и, воспользовавшись случаем, проскользнул вперёд, оказавшись вплотную рядом с Каином. Ник выстрелил из огнемёта, опалив ему полголовы. -Сдохни, мразь!
  Какова бы ни была магическая защита Каина, он не смог её удерживать одновременно на два фронта -Джей продолжал играть на гитаре. Теперь мы наблюдали, как Каин вопит от боли и ужаса, хватаясь за голову. Но Ник на этом не остановился, он продолжал палить, стремясь превратить врага в обугленный труп. Крики постепенно становились слабее, и вскоре обгоревшее тело безжизненно повалилось на каменный пол.
  Покончив с маньяком, мы, поморщив свои носы, покинули подземелье как можно скорее. Мы все вздохнули с облегчением, выйдя на свежий воздух.
  - С Каином покончено, - сказал Джей.
  - Да, - подтвердил Ник, - но есть те, кто хочет убить тебя, кто лишил тебя глаз.
  - С ними я справлюсь сам, - отмахнулся Джей.
  - Никаких "сам", - возразил я. - Ты нам помог, теперь наша очередь помочь тебе.
  Я догадался, что он был рад нашей помощи, он просто постеснялся сказать это в открытую. Ник на некоторое время отвёл его подальше от нас, чтобы посекретничать, а затем мы все направились обратно к машине.
  Я сел за руль, Кассандра села рядом. Дождавшись остальных, мы тронулись в путь, но уже под вечер. Мы все заметили, как Джей оживился, он развлекал нас всю дорогу, играя нам рок-н-ролл, копируя то Боба Дилана, то Брюса Спрингстина, то БаддиХолли, да и многих других кантри-музыкантов. Да, Джей многогранный талант, и это известно всем, кто его любит, любил и будет любить. Я бы даже сказал, что он будет продолжателем дел Элвиса Костелло и Пресли.
  А ещё прекрасное настроение - это признак победы.
  
  Глава 4. Собрание нападения; Неизвестная тропа в радугу
  
  И только в половине первого ночи мы подъехали к дому, где жил Джей (не снимать же всё это время дорогущий люкс?), и там у входа нас ждала девушка. Это, безусловно, была Роуз Блек, и её никто не похищал и не убивал.
  Алекс, как ошпаренный, побежал к ней. Не знаю, как это могло получиться - ведь они недавно познакомились, - но произошла любовная идиллия. Я не стану вдаваться в подробности, вы и так поймёте.
  - Я думал, тебя похитил этот урод, - сказал Алекс, при этом обнимая девушку за талию.
  - А я убежала, доверившись своей интуиции.
  - Алекс, у нас много дел, но твоя девушка может или подождать на улице, или присоединиться к нам, - напомнил ему Ник, прервав любовную парочку.
  Я заметил, как Ник смотрел на Роуз, словно не доверял ей.
  - Нет, она будет со мной, - отрезал Алекс.
  - Как знаешь, но отвечать за неё будешь ты. - Алекс молча кивнул.
  Мы вошли в просторное помещение, в котором стояла роскошная мебель из красного дерева. У меня в голове возник вопрос: откуда Роуз узнала адрес музыканта, ведь Джей не давал ей своих координат?
  В комнате для гостей стоял огромный круглый стол. Прежде чем пойти на кухню, Джей подозвал меня к себе.
  - Энди, поможешь мне приготовить ужин?
  Я последовал за ним. Мы подошли к окну, и Джей продолжил:
  - Я ей не доверяю, и, уверен, ты понимаешь, почему.
  - Да, понимаю, - согласился я. - А также подозреваю, что её кто-то сюда направил.
  Мы разговаривали и в то же время шумели тарелками, как бы создавая звуковой эффект. К нам присоединился Ник, у него тоже появились подозрения насчёт мисс Блек.
  Мы все знали, что если она делает неверный шаг, то жить ей останется недолго, а тогда Алексу снова придётся искать спутницу жизни. А ведь их не штампуют на заводе и на дорогах они не валяются. После тайного собеседования мы вернулись в гостиную и приступили к обсуждению, как быть с подпольными музыкантами.
  - По моим расчётам, они должны напасть сегодня или завтра ночью, - с поддельной самоуверенностью заявил Ник, глядя на реакцию Роуз. Но в ходе беседы она ничем себя не выдала. Поэтому мы, выпив по бокалу шампанского и немного перекусив, легли спать.
  У Джея дом был богатый, с большим выбором комнат, и Алекс с Роуз выбрали попавшуюся. Когда они зашли, Джей сразу вручил мне ключи от дома, чтобы я подсунул Роуз.
  В половине третьего всё было тихо, но затем я услышал гудки мобильника. Я подкрался к двери и стал слушать.
  - Алло, это ты, Стэн? А Чёрч с тобой? - Молчание. -Ну тогда вы можете приезжать, они спят. Давайте, я вас жду.
  Потом я услышал щелчок пистолета, который наверняка был с глушителем. Я отошёл от двери в сторону и дождался, когда Роуз выйдет. Благодаря ярким фонарям на улицах в доме не было полностью темно, но меня, притаившегося в дальнем углу, Роуз не видела, направляясь к комнате Джея. Я осторожно последовал за ней. Мне тало интересно, что же она дальше-то будет делать, бежать-то ей некуда.
  Машина приехала быстрее, чем я ожидал. Я знал, что окна комнаты Джея и соседние выходят во двор - ведь дом Джея я описывал почти как свой. Хорошо, что проза не противоречила той реальности, о которой я писал.
  Через минуту я услышал выстрелы в сторону тех ребят, которые вот-вот должны были войти внутрь. Выглянув в окно, я увидел, как их головы взорвались, как арбуз, и они рухнули у входа. Я своими глазами видел, как Стэнли и Чёрч были жестоко убиты.
  Роуз, которая это сделала, заметалась, попытавшись покинуть дом, но я вовремя вышел из тьмы и схватил её за руку. Но она вывернулась и ловким движением скрутила мою руку.
  - Успокойтесь, мистер, я из полиции и специально заманила их сюда, чтобы совершить над ними самосуд, - заявили она.
  - Ты понимаешь, что у тебя могут быть проблемы с законом и с работой? - спросил я, словно адвокат, пытающийся защитить своего клиента.
  - Я спасла жизнь твоему другу, разве ты этому не рад, мистер писатель? Кстати, твои книги довольно интересные, - восхищённо проворковала Роуз.
  - Это моя работа, - ответил я. - Мне, конечно, приходится за это расплачиваться.
  - В смысле? - непонимающе спросила девушка.
  - В материальном, - солгал я, но в этой лжи была доля правды.
  Девушка, немного помолчав, спросила:
  - А вот ответь мне, каков твой друг по жизни, какие у него интересы, как он ведёт себя с женщинами?
  - Слишком самоуверенный. Работает в компании "Майкрософт-интернет", тем более, он там управляющий.
  - Это круто, мне такие парни нужны.
  - В каких целях? - уже более твёрдо спросил я.
  Под словом "парни" можно подразумевать так: это либо она делает отбор солдат, либо в каких-нибудь низменных целях. Я пришёл к выводу, что Алексу такая любовь не нужна. Это, конечно, не моё дело, но я пришёл к мнению, что она словно робот, а не человек.
  - Понимаешь, если Алекс узнает, что ты коп, то он тебя возненавидит. Я понял, с какой целью ты его охмурила и понял это ещё в магазине. Я также заметил и твою ложь про общие интересы к музыке, ведь по тебе видно, что ты терпеть не можешь Металлику и вообще подобную музыку. А нашла ты дом Джея только потому, что тебе дали такое задание по работе - найти и спасти нашего музыканта. Ты работала под прикрытием, притворяясь обычной продавщицей музыкального магазина, но собирая данные о тех, кто собирается убить Джея. К тому же, я уверен, что ты служишь в оперативной группе, или ты какой-то тайный агент.
  - А ты меня раскусил, красавчик, - подметила Роуз.
  - Я тебя знаю намного больше, чем ты себе представляешь, - заметил я, имея ввиду, что лично прописывал биографиюРоуз, вот только попав внутрь своего рассказа, не был до конца уверен в том, что она не изменила сюжет.
  В этот момент я услышал шаги Алекса, он был сонный, как муха.
  - Милая, почему ты здесь, и откуда у тебя оружие? - спросил он.
  - Она совсем недавно решила нашу проблему, - ответил я.
  - Что же, я рад, и какую же?
  - Убила тех психов, которые лишили глаз нашего музыканта.
  - И они это заслужили, на мыло их.
  - Милый, я должна признаться: я из полиции, и ты мне был нужен, когда я искала Джея. Я не дама твоего сердца, уж прости.
  - Да, - покачал головой Алекс, - я был полный дурак, когда подошёл к тебе, а теперь послушай меня. Я сразу заподозрил, что ты не просто продавщица музыкального магазина. Твоя работа вести поиск, впрочем, в моей работе тот же смысл, только это касается компьютеров. Я на тебя не злюсь, просто работа в полиции не мой конёк. В моей фирме много женщин, и они тоже, как и ты, не путают сердечные увлечения с работой. Но теперь, когда всё выяснилось, я не хочу делить с тобой постель. Все полицейские одинаковые, как в кино, так и в жизни.
  - Ладно, тогда я поехала...
  - Не обязательно тебе куда-то ехать, к тому же, такой дом, как у Джея, нуждается в охране, а ты себя уже проявила, и это заставило призадуматься меня, что не все копы бесполезны. К тому же, у нашего друга большой и шикарный дом.
  Алекс провёл её в свободную комнату для гостей, а сам с равнодушным видом захлопнул дверь и отправился к себе, чтобы забыться сном.
  
  ***
  Утро было таким же равнодушным, как Алек к Роуз. Теперь ему было всё равно, куда она пойдёт и что с ней будет. В ней, конечно, есть светлая сторона - она слуга закона, но когда она преступила этот закон, то замарала имя полиции.
  Этим утром Джей взял гитару и начал наигрывать рок-н-ролл. К нему подошёл Ник с деловым предложением.
  - Знаешь, дружище, при мысли о том, что у тебя нет глаз, моё сердце обливается кровью,- начал он.
  - Спасибо за сочувствие, старина, но не думаю, что мне было бы приятно смотреть на то, что происходит в нашей стране, - прервал его Джей.
  - А как же женщины, сможешь ли ты знать, что она к тебе чувствует?
  - Да, я как Мессия, во мне есть то, чего нет у зрячих музыкантов, это экстрасенсорное восприятие, - гордо ответил Джей.
  - Я знаю, как это называется, но, поверь, у нас есть лучшие специалисты, и они всё сделают как надо.
  - Спасибо, но я на мели, а дом продавать не хотелось бы.
  - За деньги ты не переживай.
  - Ник, я всё ещё постепенно умираю, похоже, скачок в одно из произведений Энди не принёс мне исцеления. Деньги меня не спасут.
  Ник в расстройстве некоторое время глядел на вид за окном, затем произнёс:
  - Я очень хочу тебе помочь, прежде всего это мой священный долг.
  - Я тебя понимаю, друг.
  - Ты не должен...
  - Ник, у меня ведь рак мозга.
  - На какой стадии? - Похоже, у Ника назрела идея исцелить своего друга, и он ни перед чем не остановится.
  - На ранней, хотя я уже не уверен.
  - Зато я уверен, что эту заразу ещё не поздно удалить, - заявил Ник, загадочно улыбнувшись.
  - Но как такое возможно? - непонимающе спросил Джей.
  - А как же наш писатель?
  Я, конечно же, слышал, как они обсуждали спасение Джея, и, выйдя к ним, целиком и полностью поддержал Ника.
  - Ник, Джей, я думаю, нам пора покинуть этот мирок. Джей, нам понадобится твоя музыка.
  Кассандра и Алекс присоединились к нам и сразу сообразили, что чего-то не хватает.
  - Это должна быть книга "Жизнь в багровом цвете", - сказала Кассандра. - А для этого нужно сходить в книжный магазин.
  Джей качнул головой и наощупь вытащил из книжного шкафа мой сборник.
  - Я взял себе экземпляр на всякий случай.
  Он принёс в гостиную музыкальный центр и включил компакт-диск. Мы приступили к "прыжку" в новое произведение. Под влиянием музыки и наших камней в виде сердец, мы, словно дым, растворялись, сердца тоже начинали обретать призрачный образ. Это значит, что в следующей прозе они будут с нами, а вот насчёт книги я был не уверен. В этой же истории, из которой мы уходили, всё будет забыто раз и навсегда. Будут забыты крысы, которые были отравлены каким-то газом, этот Каин Джозеф, будут забыты подпольные музыканты, лишившие нашего друга глаз, и уж наверняка будет забыта Роуз Блек.
  Я всё же надеюсь, что в новом произведении не будет настолько ужасно, и нам не придётся вставать, а точнее, вскакивать с постели с криком "Кошмар!"
  
  Глава 5. Мотыльки; Я улетаю
  
  Сквозь яркий радужный свет мы влетали в новый мир, в котором всё цвело и зеленело. В этом мире царили гармония и любовь. Повсюду порхали мотыльки всех цветов радуги, и все, как один, блестели, словно звезда в ночи.
  Как это ни странно, едва мы появились, нас встретила жгучая блондинка.
  - Добро пожаловать в мир гармонии, где нет зла.
  - Если говорят, что нет зла, это значит, оно есть, - проворчал я. - Тем не менее, здесь более безопасно.
  Мы стояли, взявшись за руки, на перекрёстке двух улиц, на которых не было видно людей и машин. Только мотыльки порхали вокруг нас да эта странная особа (тоже, можно сказать, порхала, настолько суетливыми были её движения).
  Девушка подошла в первую очередь к Джею и взяла его за руку, увлекая за собой.
  - Куда вы ведёте меня? - в недоумении спросил Джей.
  - В своё королевство, ибо ты наш музыкальный волшебник, и таких больше нет.
  - Леди, куда вы его повели? - поинтересовался я, попробовав последовать за Джеем, но путь мне преградила масса мотыльков, от чего-то наэлектризованных, я чувствовал, что от них словно жар исходил. Они так скучковались, что были похожи на решётчатую стену, и каждая щель была размером с мизинец, а точнее - с ноготок мизинца. Они приближались, как бы давая понять, что лучше не подходить к их своего рода повелительнице.
  - Похоже, она его охмурила, - с лёгкой усмешкой произнёс Ник.
  - Не смешно, мы не можем знать, на что в будущем способна эта дама, - заметил я. - Она может изменить сюжет и оказаться какой-нибудь ведьмой, тем более, что эта леди присутствует в моей повести.
  - А как она называется?
  - "Королева гармонии", глава первая, "Мотыльки", - ответил я. - Вот эти самые мотыльки и перекрыли нам дорогу.
  Спустя пятнадцать минут вернулся Джей в сопровождении "Королевы". Мы заметили, что лицо Джея изменилось, оно приобрело здоровый оттенок.
  - Ребята, вы представляете, я больше не ощущаю на себе приближения смерти!
  - Да неужели? - изумлённо и вместе с тем радостно спросили мы хором.
  - Да, она исцелила мою голову, но глаза должен вернуть другой лекарь, а его или её ещё нужно найти! - продолжал восклицать Джей. - Королева мне поведала, что этот человек живёт в глубинке гармонии.
  -Ну так это он ли она? - уточнил я.
  Джей не сразу ответил, словно уточнял у королевы мысленно.
  - Это она, и это очень редкий вид. Об этом ходят слухи, даже говорят, что она умеет летать. Правда, есть маленькая проблема.
  - И какая же? - спросила Кассандра.
  Я опередил Джея, тот даже рта не успел раскрыть. По жизни наш друг всегда немногословен, но при этом больше делал, чем говорил. Зато я уже догадался, о чём идёт речь:
  - Её имени никто не знает, только её звук. Она может открыться лишь избранным, а здесь таковых нет. Но среди нас есть особый человек -Джей Дин, который, возможно, и есть тот избранный.
  - И где же её искать, в каком уголке этого мира? - спросил Алекс. Мы оба покачали головой, затем Джей ответил:
  - Как сказала мне королева, мои ноги сами приведут меня куда надо, это дело времени. Отсюда пока нужно идти по этой дороге, но под наблюдением мотыльков. Она предупредила нас об угрозе, которой подвержены наши жизни, но эти мотыльки нас защитят.
  - И за это короткое время она тебе успела всё рассказать? - удивлённо спросил я.
  - Часть информации заложена в моей голове, - заявил Джей, постучав пальцем себе по лбу, - и эту часть вы уже знаете.
  - Нам долго идти, нам понадобится... -начал было Алекс, но я перебил его:
  - Машины в этом мире запрещены из-за выхлопных газов. Ты видишь, как тут всё цветёт и пахнет.
  - Вообще-то вижу, - несколько глуповато ответил Алекс, только сейчас соизволив осмотреться. Вокруг нас действительно всё было очень красиво: на клумбах вдоль дороги высажено много цветов, стоящий в отдалении лес словно светился изнутри, а ещё повсюду были декоративные ухоженные кусты. Вскоре мы увидели множество жилых домов, одно- или двухэтажных, и все как один выглядели живописно и довольно ярко. Я посмотрел на небо и увидел радугу, только выглядела она как северное сияние в вечернее время, конечно, обретая при этом форму радуги. Мотыльки, словно бенгальские огни, стали освещать нам дорогу, когда начало темнеть. Казалось, дорога была прямая, но Джея в один момент вдруг повело налево, и там всё выглядело по-другому, как-то мрачно. Нам пришлось последовать за ним, его вела интуиция.
  В самом центре поселения возвышалось огромное, широкое, как дуб, дерево непонятного происхождения. Оно перекрыло всю дорогу. Корни этого монстра, словно плющ, увивали два ближайших квартала. Мы перелезли эти корни и продолжили свой путь. Однако этого оказалось недостаточно. Когда мы были уже далеко от дерева, Кассандра вдруг вскрикнула. Я обернулся и увидел, как огромные корни тянутся к нам. Неколько из них схватили мою жену за ногу. Я подбежал и ударом ноги сумел переломить эти древесные клешни. У меня откуда-то прибавилось сил, чтобы спасти Кассандру.
  Джей перекинул гитару с плеча и стал бить по струнам, при этом молниеносно меняя аккорды. Корни огромного дерева стали отступать, словно опалённые огнём. Мотыльки же по-прежнему не отставали от нас ни на шаг.
  Мы шли достаточно долго, и улицы по-прежнему оставались мрачными. Джей нам играл на гитаре, чтобы атмосфера не казалась пугающей. Он нас развлекал всю дорогу.
  Вдали мы наконец увидели то, к чему шли. Наш путь заканчивался замком. Приблизившись, мы разглядели, что врата этого замка были подобны радуге. Мне почему-то казалось,что вход предназначался только избранному.
  - Я вас ждала, - донёсся голос. Мы посмотрели в сторону, откуда услышали её слова, и увидели девушку в синем облегающем платье. Её голову украшала рубиновая корона. - Но впустить я могу только двоих.
  Я озадаченно на неё посмотрел, но всё же ничего не сказал. Она назвала моё имя и музыканта. Она дала нам пройти, и мы вошли в радугу. Мотыльки влетели следом за нами.
  - А почему я? - наконец, удалось выдавить мне вертевшийся на языке вопрос.
  - Ты создатель миров, а значит, ты тоже избранный. Понимаешь, твой друг музыкант, и у него есть способность исцелять людей. Если мы вернём ему глаза, он станет обычным человеком. Но, как я уже поняла, он уже сделал свой выбор, а иначе бы его здесь не было.
  Леди приблизилась к Джею. Тот опустился на одно колено, словно при посвящении в рыцари.
  - Мы можем вернуть тебе глаза, но твоя миссия ещё не завершена. Сейчас ты нужен своим друзьям, а в твоей музыке есть сила, нет, точнее, все силы богов.
  - А зачем же он тогда сюда шёл, потеряв столько... - начал было я.
  -Это предназначено. Если бы вы не пошли в новый мир и ко мне, вас бы уже давно крысы поели на ужин.
  "Она знает даже то, что было в прошлом произведении!" - поразился я и произнёс, обращаясь к Джею:
  - Да, в её словах смысл есть, она права, с глазами ты обычный человек.
  - Значит, я ещё долгое время останусь без глаз?
  - Да, но я тебя потом найду, и после этого ты станешь тем, кем хотел.
  Услышав это, мой друг улыбнулся. Он понял свою миссию и принял её как должное перед богом.
  - Как ваше имя, красавица? - спросил Джей.
  Вместо ответа он увидел, как девушка исчезла, а отовсюду вылетели мотыльки. Джей дёрнул меня за рукав пиджака:
  - Смотри!
  Это было невероятно. Я видел, как миллиарды мотыльков образовывали человеческую форму. Очертания лица проявлялись не сразу. Вокруг силуэта сиял вихрь молний, чем-то похожих на электрические разряды. И этот вихрь в виде обруча увеличивался, окружая почти живую и крылатую плоть. У фигуры тоже были крылья, подобные соколиным, и она парила в воздухе, а затем пошла так, словно плыла. Девушка подлетела к музыканту и поцеловала его своими воздушными губами. Поцелуй длился пять минут, после чего голова музыканта засияла изнутри ослепляющим шаром. Затем всё погасло, и она произнесла:
  - Этой заразы в твоей голове больше нет.
  - По крайней мере, я не буду бояться, что в любой момент сыграю в ящик, я не готов ещё уйти на покой, - сказал Джей и улыбнулся очень широко, и от этой улыбки исходили лучи света.
  - Вы одиноки, - сделала заключение девушка, меняя форму: мотыльки превращались в порхающие дивные цветки.
  - Никто из нас не одинок в этом мире, - возразил Джей. Ничего не ответив, она упорхнула, а мы оказались у ворот замка. Как выяснилось, друзья слышали наш разговор в замке, но не видели происходящего.
  Джей задумался о последних услышанных словах. Конечно, в реальном мире у него было много женщин, и все они любили его и ту музыку, что он создавал, но он искал только одну-единственную, ему предназначенную.
  - У меня тоже были проблемы с женщинами, но я это преодолел, правда, не знаю, как мне это удалось, может, мне помогла Кассандра? - произнёс я. - Видимо, раньше было не моё время.
  - Ой, да ладно тебе! - с усмешкой воскликнула Кассандра, подтолкнув меня рукой. Я усмехнулся, услышав:
  - А ты скромняга, Энди.
  Так и завязался наш разговор. Джей рассказал много интересного, например, о своих гастролях, случавшихся драках за билеты на его концерты. Тем временем Кассандра внимательно смотрела и запоминала каждую деталь замка. Она явно намеревалась написать новую картину.
  Мы не сразу заметили, что мрачное пространство, которое было вокруг нас, словно рассеялось. Правда, тишина вокруг всё равно была напряжённой. У меня возникло ощущение, что нам может грозить серьёзная опасность. Я вспомнил стихи из сборника:
  
  Лишь тишина таит в себе подобный страх,
  Весь этот кошмар вернётся к нам во снах,
  Вся прелесть в том, кто помешает нам в пути,
  Удастся ли от смерти нам уйти?
  
  За беседой с Джеем мы двинулись обратно вглубь города. Когда мы прошли несколько кварталов и повернули за угол, то вдруг увидели какое-то пятно, похожее на серу. Это пятно постепенно становилось больше. Взглянув наверх, мы узрели, что над нами повисла женщина в бордовом с блёстками платье. У неё на шее красовался фиолетовый сердцеподобный камень. Этой дамы в моей повести быть не должно, но она всё равно появилась.
  - Я вижу миротворца, только литературного! - усмехнулась женщина.
  - И какого чёрта тебя сюда занесло? - отрезал я с грубыми нотками в голосе.
  - И вообще, кто ты такая? - на повышенных тонах поддержал меня Ник.
  Я заметил реакцию Кассандры. Её почему-то бесило присутствие этой женщины, она еле сдерживала свою ярость. Признаться, мне эта особа тоже как-то не очень...
  -Сельма Урнид, - ответила женщина.
  Она не внушала мне никакого доверия, равно как и Нику. Кассандра с презрением смотрела на эту женщину. Я уже понял реакцию своей жены, это была, хоть и бессмысленная, но ревность. Сельма являлась воплощением зла, и я считал своим долгом искоренить эту нечисть.
  - Ты не сможешь нам помешать! - холодно бросил Ник. - У нас тоже еть сила, это мой брат.
  Я заметил, что сердцеподобный камень засиял ярче, вдобавок приобретая багровый оттенок. Мы не могли знать, где она нашла этот загадочный предмет, но и равнодушно мы не могли к этому относиться. Ручаюсь, с помощью этого амулета она могла перемещаться по произведениям, и у неё наверняка был экземпляр моего сборника, которого фактически пока не сущетвует. Но в книге, вопреки моей воле, эта дама уже есть. У меня назрело желание выкрасть у неё книгу и амулет, чтобы она застряла в каком-нибудь мире из моего больного воображения, например, запихнуть в самый жуткий кошмар, который создавался два года моей писательской карьеры (а я добрый, правда?). Да, быть писателем жутко сложная работа, за которую приходится расплачиваться не только деньгами и временем, но и зачастую своей жизнью. Конечно, я уже не раз говорил об этом в своём романе. Я теперь точно знаю, что сюжет будет разворачиваться не так, как я писал. Он будет меняться снова и снова, это может случиться в любой момент.
  - Пока я вам мешать не стану, моё время ещё не пришло, - зловеще произнесла Сельма напоследок и исчезла, словно туман.
  - Ты заметил, что у неё на шее? - спросила Кассандра. - Есть какие-нибудь мысли?
  Она поняла, о чём я думал, наши мысли совпали, как это часто бывает у супругов.
  - А бабёнка ничего так! - с восторгом произнёс Алекс. - Я бы с ней замутил.
  - Да она тебя в порошок сотрёт! - отрезал я, после чего Ник похлопал меня по плечу.
  - Она наш злейший враг, я это почувствовал, - сказал Алексу Джей. - Держись от неё подальше, если тебе жизнь дорога. Я думаю, нам пора улепётывать из этого мира, нас здесь больше ничто не держит.
  - А как же Сельма? - спросил Алекс.
  - Убивать нас она пока не собирается, так что пусть пока поживёт немного, - сказал я, махнув рукой в ту сторону, где она висела в воздухе несколько минут назад.
  Следуя моей интуиции, мы дошли до книжного магазина с целью найти сборник "Жизнь в багровом цвете". Но стоило нам зайти в помещение, как вдруг книжные полки по очереди стали валиться на нас, плюс ко всему откуда-то доносился чей-то смех. Книги так и летели, словно пули, в нашу сторону. Джей, чтобы усмирить этот беспредел, воспользовался своими "золотыми" струнами. Музыка разнеслась повсюду, снова будто превращаясь в ультразвук. Эта энергия сметала книги словно осеннюю листву. (Да, действительно, миссия нашего "Мистера Мессии" ещё не завершена).
  Когда всё прекратилось, мы стали рыться в книгах в поисках сборника.
  - Ура, я нашёл то, что мы искали! - радостно крикнул Ник, держа книгу в руке. Мой брат, топчась по остальным книгам, разбросанным тут и там (уборкой нам заниматься было явно некогда), подошёл и передал мне сборник. Мы перешли в отдельный зал, где можно было посидеть за столами и почитать книги. Я, положив сборник на стол, стал листать страницы, сжимая свой камень в левой руке (камни, в отличие от сборника, перенеслись вместе с нами, они лежали в карманах). Алекс, Кассандра и Ник взяли Джея за руку и сели рядом, чтобы он мог месте с нами попасть в новый мир. На этот раз мы все видели, как мир гармонии уходил у нас из-под ног. А вот на какой странице мы окажемся, я мог только предположить, потому что мои непослушные руки вдруг перелистнули сразу несколько листов...
  
  Глава 6. Ущелье призрака; Выход в свет
  
  Мы стояли на мраморном полу огромного пространства в виде гигантской шахматной доски. Нас окружали слегка накренившиеся гигантские колонны. Мы оглядывались по сторонам, словно боялись падения какого-нибудь из этих колоссов. Небо было серым, местами почерневшим, и это пугало. Мы решили идти наугад, и сколько бы мы ни шли, всё время над нами склонялись колонны, некоторые из них смахивали на кресты. В общем, в этом мире не было практически ничего живого. Всё было ровным, мёртвым, холодным, мрачным.
  - И что это, по-твоему? - возмущенно спросил Алекс. - Что это за архитектурное безобразие?
  - А ты что, историю Рима не знаешь? - вопросом на вопрос ответил я.
  - Я все свои знания пропил, - с непонятным для меня восторгом ответил Алекс, - да мне это нафиг не нужно.
  - Ну и позорище! - усмехнувшись, произнёс Ник. После этих слов наш алкоголик молчал всю дорогу до древнего города, видневшегося вдали. Единственное, что мы видели по пути туда - это руины и запустение. Небо сменило цвет, став багровым. Мы приблизились к городу, и увидели, как колонна рухнула на и без того развалившийся дом, превратив его в песок и пыль. Нам пришлось обойти её с другой стороны, так как путь был перекрыт.
  - Сама по себе колонна упасть не могла, наверняка вмешалась чья-то сила, - вслух предположил я.
  Сзади нас мы услышали новый грохот, так повторило ещё несколько раз; до нас донесло ветром целую стену песка и пыли, мы закашлялись и постарались отойти подальше. Я достал из сумки книгу, которая перенеслась всё же вместе с нами, открыл содержание и быстро нашёл нужный пункт.
  - Мы попали в повесть "Ущелье призрака", только где оно именно, нам предстоит ещё выяснить, здесь всё изменилось по сравнению с написанным.
  - А что именно ты там хочешь найти, милый? - поинтересовалась Кассандра.
  - Ищу то, от чего нам, смертным, нужно сторониться, - мрачно проговорил я.
  - И кого же? - спросил Алекс.
  - Циклопа, а точнее, его призрак.
  - Я думаю, что чем скорее мы уберёмся из этого мёртвого города, тем лучше будет для нас, - сказал Ник, - или ты забыл, что рассказывал мне об этой повести? Ты забыл про гигантских червей?
  Я помотал головой, убеждая Ника, что прекрасно помню свою книгу.
  - Ник прав, - согласился Джей, - и ещё уверен, что против древних монстров ультразвук моей гитары бесполезен, это во-первых, а во-вторых, нам здесь спасать некого, разве что эти руины.
  - И самих себя, - мрачно добавил Алекс.
  Я отыскал нужную страницу и дал всем команду взять камни. Мне пришлось читать главу другой повести, как я рассчитывал, нас должно было туда перебросить. Пока я читал, земля под ногами задрожала, и уже появились трещины...
  
  ***
  К сожалению, нас забросили не туда, куда мы хотели. Мы оказались в пещере; к счастью, фонарики, равно как и остальные вещи, переместились вместе с нами. Включив их, мы легче ориентировались во тьме. Подземелье было просторным, но прохладным.
  - И что это за шутка, где здесь нужно смеяться? - проворчал Алекс.
  - Я же читал новую повесть, - в недоумении произнёс я. - Мы никак не должны были оказаться в этом месте.
  - А как называлось то произведение, что ты читал?
  - "Искусственный холод", - ответил я.
  - Вот тебе и холод, только настоящий, - криво усмехнувшись, подметил Ник.
  - Это точно, - согласился Джей. - И я, по-моему, знаю, чьих это рук дело.
  - Это Сельма всё со своими шуточками, - кивнул я. - Вот сердцем чуял, что она нам будет мешать.
  -Ну тогда нужно от неё избавиться, - возмущённо произнёс Алекс, - раз она постаралась, чтобы мы оказались здесь.
  Тропа в пещере была каменистая, местами камни были острые, они торчали как штыри, намереваясь проткнуть любого, кто осмелится поднять на них ногу или руку. В подземелье мы обнаружили множество различных проходов, словно в лабиринте.
  - Подозреваю, что Сельма специально нас сюда закинула, чтобы мы заблудились.
  - Ну, это же очевидно.
  На наше счастье, я описывал подобное место, и поэтому знаю, как отюда выбираться.
  - Я предлагаю зайти в то ущелье, которое поменьше, потому что более широкое не внушает мне доверия.
  - Это почему же? - спросил Алекс, осматривая два ущелья, на которые расходилась тропа. Ник изучал стены, на которых кто-то нарисовал свои творческие изыски. Кассандра тоже была увлечена рисунками, в них была вся история того, кто был здесь при жизни.
  - Кто тут книги пишет - ты или я? - отрезал я, и мы двинулись по более узкому ходу.
  Пройдя несколько миль, мы ощутили на себе холод, который словно пронёсся мимо на. Это наверняка было чьё-то присутствие.
  - Энди, здесь интересные рисунки и рукопись, не желаешь взглянуть? - спросил Алекс, очевидно, он тоже заинтересовался.
  - Я и так знаю. Патрик Стивенсон, родился в 1988 году, прожил счастливую жизнь, пока не встретил старуху с косой в этой пещере.
  - И зачем, спрашивается, он сюда припёрся?
  - У него не было дома, у него не было ничего, кроме тех лохмотьев, что были на нём. Но счастье же не в этом, правда?
  - То есть, он был нищим, - подытожил Алекс.
  - Он скрывался везде, пока не увидел тёмное пространство этой пещеры. Но потом нагрянули убийцы и спрятали труп этого бедняги.
  - Я так понимаю, они за ним наблюдали, - сделала вывод кассандра.
  - Да, ты всё верно поняла, - согласился я.
  Мы шли где-то часа полтора, пока не увидели свет. Мы сразу ускорили шаг и, выйдя на свет, мы увидели город, но был он в полном хаосе. Ока домов были разбиты, остовы машин облизывали языки пламени, человеческие тела лежали в беспорядке, словно брошенные ребёнком игрушки. Все эти люди были жестоко убиты.
  -И всё это сделал призрак? - спросила Кассандра.
  - Патрик вообще-то не маньяк, он просто заблудшая душа, - покачал головой я.
  Мы не сделали ни шагу в сторону этих трупаков, но зато из-за угла вышел бледный, словно смерть, человек. В руке он держал пистолет.
  - Что вы здесь делаете? - прокричал незнакомец.
  Силуэт я узнал сразу. Это, безусловно, был тот самый Патрик.
  - И кто вы такие? - он выдавливал из себя слова, которые давались ему с трудом, но звучали они отчётливо. Конечно, ему трудно говорить, он ведь живой труп.
  - Кто всё это сделал? - спросил я. - Из-за чего весь этот беспредел?
  - Это я их убил, - с оскалом ответил Патрик, или то, во что он превратился.
  - Если ты будешь в нас стрелять, то пожалеешь об этом, - холодно произнёс Ник.
  - Мы не желаем тебе зла и готовы решить твою проблему, - добавил я, - а теперь опусти пистолет.
  Как это ни странно, он повиновался и убрал пистолет в кобуру. Патрик подошёл к нам ближе, и меня сразу повело назад. Да, от него воняло мертвечиной.
  - Да, понимаю, что не шанель номер пять, - усмехнулся Патрик, - я ведь живой трупак, и мне не место среди живых.
  - Мы найдём твоих врагов, - сказал Джей.
  - Они уже мертвы, я их сам убил, так что расслабьтесь.
  Да, мы обычно приходили в произведения, когда сюжет ещё только начинал разворачиваться, но на сей раз это был уже конец повести - правда, не такой, как я его написал. Ник, Джей, Алекс, Кассандра и я уже поняли что нам пора сматывать удочки, но всё оказалось не так просто.
  Когда мы повернулись, чтобы уйти прочь из этого города, нас окружили какие-то омерзительные твари, чем-то похожие на волков, только крупнее, злее и страшнее. Из их пасти обильно выделялась слюна, смешанная с кровью. Они подкрадывались к нам, подбирая момент для нападения.
  - Вы отсюда не уйдёте, ни один из живых ещё не покидал этого города, - Патрик снова направил на нас пистолет. - Ваши тела никто не найдёт, потому что вы будете съедены заживо, а мои собачки очень голодные.
  Пока он это говорил, смотрел в основном на Джея. Я воспользовался моментом и достал из кармана блокнот и ручку, подаренную моим тестем на юбилей. Он сказал, подарив этот сувенир: "Сынок, пусть эта вещь принесёт тебе удачу. Мне помнится, этой ручкой я убил вьетконговца, я пустил ему остриё прямо в его китайскую башку, на этой ручке, можно сказать, кровь нашего врага. Я бы не стал писать ей, когда она заляпана кровью этого ублюдка, который загубил жизни моих друзей. Но ты писатель, и в твоих руках она станет особым оружием".
  Я принялся писать, а злобные твари всё приближались. Джей попытался вызвать ультразвук игрой на гитаре, но что-то словно гасило звуки - в этом мире его способности не работали. Тем временем я описывал смерть этих монстров, включая и их хозяина. Неожиданно прямо на наших глазах шерсть злобных волков стала воспламеняться. Патрик тоже завопил от отчаяния. Его голова пылала, словно некачественный китайский фейерверк. Изрыгая проклятья, он рухнул навзничь, и его голова через минуту, равно как и подчинённые ему твари, обуглились до неузнаваемости, так, что можно было сосчитать оставшиеся от них головёшки. Исчадия зла были уничтожены.
  - Как будто это тебе было суждено нас спасти, - удивлённо произнёс Алекс.
  - Так и есть, - согласился Ник, - он писатель, и знает, как поступить со своими долбанутыми персонажами, которые нас чуть не сожрали.
  - "Не плачь и не ной, ты скоро станешь едой", - пробормотал я, процитировав слова Голлума.
  Мы поспешили зайти в первый же из убогих домишек, чтобы поскорее покинуть этот мирок. Как это ни странно, внутри мы не увидели ни единого трупа. Я зашёл на кухню, где мы смогли расположиться для нашего обычного "ритуала" переноса в другое произведение. Мы крепче сжали в карманах наши каменноподобные сердца. Что-то мне подсказывало, что существует ещё одно сердце, кроме того, что есть у нашей злосчастной соперницы, и чувствовал, что скоро мы его найдём.
  Пугающая картина разрушенного города уплывала из-под нашего взора, подобно смешанным краскам. Новые врата, словно радуга, вихрем кружились рядом с нами, впуская в новый мир.
  
  P.S. (приписано позже). Наши путешествия даются нам всё с большим трудом. Я полностью уверен, что нам будет угрожать ещё более страшная опасность. Есть природный холод -это зима. Есть холод, который сковывает душу -это страх. Но есть ещё химический, искусственный холод -жидкий азот. Поэтому я решил в новом произведении непременно одеться потеплее, зная, что рано или поздно мы можем столкнуться с описанным в повести. У Алекса и у меня есть средства на приобретение даже антиазотной защиты -кредитки "Американ экспресс", которые перемещаются вместе с нами из повести в повесть.
  Я ведь всё-таки писатель, и у меня есть прибыль. Втайне я надеюсь, что мой сборник войдёт в десятку лучших произведений, и его тираж будет увеличиваться.
  А ещё в моих мечтах оказаться в произведение, где есть природа, как в произведениях Джека Лондона.
  Ну а пока я боялся и был более чем уверен, что жизнь с нами сыграет злую, а скорее даже зловещую шутку.
  P.P.S. Под маской красоты скрывается уродство, хотя и не всегда, по крайней мере, в моей прозе.
  
  Глава 7. Возвращение в никуда; "Искусственный холод"
  
  Радужная тропа нас забросила в самый центр города. Это был Манхэттен, но почему-то опустевший. Но я точно знал, что люди здесь были. Мы зашли в один из магазинчиков, и на счастье, хоть один человек оказался рядом. Это был мужчина лет пятидесяти в одежде цвета хаки. Он был рад нашему визиту, но особый восторг он выказал нашему безглазому другу. Я обратил внимание на жетон с именем: Этан Смоук. Очевидно, моя слава ему неизвестна, или он вообще не любит читать книги.
  - Как вам удалось выжить? - удивлённо спросил мистер Смоук. - Здесь, в магазине, пока ещё держится тепло, но здесь становится всё холоднее, и отопительный аппарат не поможет - его кто-то заморозил. - Он сделал пауза, а затем снова перевёл внимание на Джея. - А вы сколько песен написали?! Не верю, Джей Дин и в моей лавке, воистину мир изменился!
  Музыкант приподнял очки, которыми он прикрыл пустые глазницы. Продавец шокировано замолчал. Тем временем Кассандра высматривала себе покупку, её больше интересовало изобразительное искусство. Она планировала сделать новый переплёт для моей книги. Я её предложил совместно работать, да и в издательстве ей посулили хорошую зарплату. Она заботится о моём благополучии, а я о её. Но не будем отвлекаться - Этан уже пришёл в себя и продолжил рассказ:
  - Когда-то это был настоящий город, а теперь это тупо замороженное место, а всё из-за того, что здесь орудует настоящий жуткий псих. Этот ублюдок убил моего брата-близнеца.
  Кассандра ненадолго прервала его, обсудив с продавцом покупку, а я дёрнул Ника за рукав, давая понять, чтобы он держался настороже:
  - Что-то я этому Смоуку не доверяю, не так у меня в сюжете записано.
  Ник, двигаясь крайне бесшумно, зашёл за спину Этану и направился к его кабинету, пока тот торговался с Кассандрой. Я был уверен, что Ник найдёт нужные улики.
  Кассандра купила, что ей было нужно, и Ник был тут как тут, легкомысленно улыбаясь. Однако он шепнул мне:
  - Пошли отсюда, быстро.
  Я подал знак остальным не задерживаться, и мы вышли из магазина. Основной проблемой для нас становилось найти ночлежку, пусть даже малость зачуханную а-ля "Пьяный Гарри". Ник сразу дал Алексу понять, чтобы особо не расслаблялся, напомнив, что с ним тогда было. Алекс с непониманием посмотрел на Ника и спросил:
  - Почему мы так быстро ушли из магазина?
  - Я видел там человека, правда, он был лишён всякого движения.
  - В смысле?
  - Жидкий азот, - начал объяснять Ник, - замораживающее химическое оружие. Кто-то использует его здесь, чтобы замораживать людей. Всё, как в повести Энди, которую он мне давал почитать, прежде чем отнести в издательство.
  - Да, ты всегда бываешь знаком с моей новой работой, - кивнул я.
  - Верно, - согласился Ник. -Ну так вот, мне кажется, насчёт брата господин Смоук не солгал, но скрыл, что его братец замешан в убийстве настоящего владельца магазина. Этан в повести Энди в магазине не работал.
  - Я уверен, что копы здесь будут полезны, - предположил Алекс, и Джей его поддержал.
  - Я сам как полиция, - усмехнувшись, сказал Ник. - Мне кажется, что с копами произошла та же участь.- Настоящего хозяина магазина звали Гленн Арнольд. Он был убит не жидким азотом, я видел на его теле жуткий порез на горле, как от раскалённого кинжала.
  - Это был меч Камелота, украденный из городского музея, - подтвердил я, вспомнив события повести.
  - Его убили музейный трофеем, - заключил Алекс. "Детектив, тоже мне, нашёлся", - пробурчал я про себя.
  - Чтобы доказать причастность к убийству, нужно, во-первых, найти орудие убийства, а во-вторых, быть крайне осторожным, - рассудил Ник.
  - Отпечатков пальцев может и не оказаться. Мне кажется, что мы имеем дело с ледяным сердцем. Я не могу исключать, что чёрным делом занимается его брат, которого якобы нет в живых, - объяснил я.
  Алекс же продолжал рассуждать так, словно был в окружении придурков, а не интеллигентных людей, которые и без него всё знают, что да как:
  - Чтобы его поймать, нужно знать, где он живёт.
  - Я-то знаю, где он живёт, но его может и не оказаться дома. В моей повести СайрусСмоук тип умный, правда, ошибку он всё же допустил, и это было его последней ошибкой в жизни. Но кто знает, как здесь повернулся сюжет? - задался вопросом я.
  - Никто. Пока что я предлагаю зайти в какой-нибудь магазин, отовариться, - сказал Ник, но в его тоне послышалась надежда увидеть там что-нибудь интересное.
  Супермаркет находился после трёх кварталов, холодных и пронизывающих до костей, но не это привело нас в испуг. Людей на улице не было, стояла напряжённая тишина.
  В магазине был полный беспорядок. Дневные лампы были полностью разбиты, прилавки перевёрнуты, продукты полностью разворочены и затоптаны ногами. Множеством убегающих в жуткой панике ног.
  - Я думаю, нужно и нам немедленно уносить отсюда ноги, или мы все трупы.
  У меня появилось мрачное предчувствие, будто этот супермаркет вот-вот разлетится на куски. Мы тут же выбежали наружу и удалились подальше, и тут мои опасения оправдались. Раздался взрыв; крышу отнесло в сторону, от огненного напора окна мириадами осколков разлетелись в разные стороны, словно салют. Алекс с бешеными и удивлёнными глазами посмотрел на меня и спросил:
  - И что это сейчас было, мать его?
  - Кстати, один раз нас уже пытались убить подобным образом, в снегоходе, - подметила Кассандра, - если не принимать во внимание того репортёра из "Смертельного похода".
  Я лишь пожал плечами. Мы пошли от магазина как можно дальше. Нашей конечной целью стала центральная больница имени Святого Патрика. Её окружали солдаты, правда, уже не живые, они были как статуи. Это значило, что убийца мог быть где-то неподалёку, может, даже в здании. К дверям вели двадцать ступенек, которые нам предстояло преодолеть. Наш африканский Дин пошёл впереди, и мы всей цепочкой двинулись следом за музыкантом.
  
  Глава 8. Ледяной коридор; Погребённые во льду
  
  Я сразу понял, что увижу не больницу, а лишь её жалкое подобие. Мы словно попали в замок Снежной Королевы, но только зал ожидания выглядел далеко не сказочно. Здесь пахло смертью, покрытой коркой льда. Коридор был полностью увешан камерами видеонаблюдения.
  - Насколько я знаю подобные больницы, где-то рядом должен находиться кабинет главврача, - заявил Ник, - и там располагаются мониторы.
  - Если они вообще есть, - неуверенно сказал я. - Тот, кто всё это натворил, мог заморозить и всю технику. Ему нечего терять.
  Ник провёл нас к кабинету - сразу видно, он прекрасно ориентировался в больницах подобного типа. Мы открыли дверь и увидели замороженный труп. И, как я и предполагал, все экраны системы наблюдения были покрыты льдом. Служащие и охранники все до одного были мертвы, но не просто заморожены - у каждого во лбу торчали штыри.
  - Это жидкий азот, и он используется как орудие убийства, - произнёс я. - Он как воду впрыскивает из шланга, только этот урод использует автоматическое оружие. А ещё убийца явно с отклонениями в психике, надо же, каждому вбил в лоб эти мерзкие штуковины...
  - Мы бы этого Сайруса поймали, но у меня нет никаких соображений, - сказал Ник.
  - Нам ещё неизвестно точное имя убийцы, - напомнил ему "капитан очевидность", то есть Алекс.
  Осмотрев все помещения, мы пошли к выходу. Однако я был согласен с Ником: мне этот продавец казался подозрительным, к тому же, Этан наверняка знал о злых помыслах своего буйнопомешанного брата, каким я его описал в повести. Однако многое могло измениться. Сейчас на то, что всё будет идти как по маслу, нам рассчитывать не приходилось, ведь сюжет могли изменить не только персонажи, но ещё и Сельма.
  Джей на прощание посмотрел на больницу прискорбным взглядом и спросил:
  - Энди, ты ведь нас спасёшь?
  - Да, конечно, но ведь и в твоих руках наша судьба. Твоя музыка обладает мощной силой.
  - Верно, но когда у меня будут глаза, я стану обычным человеком. Конечно, именно этого-то я и хочу.-Джей собирался добавить что-то ещё, словно споря, есть ли в нём действительно паранормальные способные, или всё это бред больного. Но его прервала серия выстрелов. Одна пуля досталась Алексу в плечо, вторая попала в голень Ника, который, почувствовав неладное, успел скрыться в соседнем доме. Мы не замедлили последовать его примеру, стараясь держаться подальше от свистящих мимо пуль. Кто-то явно стрелял с неудобной позиции, иначе от нас бы мокрого места не осталось.
  Выстрелы прекратились, как только мы оказались в доме. Джей сразу взял гитару. Его пальцы, как будто вспышки молний, быстро передвигались по ладам, но при этом движения были плавными и скользящими. Музыка была явно исцеляющей, и во мне родилась уверенность, что пули, попавшие в Алекса и Ника, исчезли, равно как и раны, затянувшиеся прямо под моим напряжённым взором. Даже кровь, и та унялась. Я почувствовал, как невидимая волна, исходившая от гитары Джея, словно смерч, пронеслась мимо меня, исцелив друзей.
  - Он не хотел нас убивать, иначе бы он с лёгкостью это сделал, - сказал я.
  - А откуда ты это знаешь? - с усмешкой спросил Алекс. - Может, это был какой-нибудь беспонтовый стрелок, к тому же, рядом с больницей не так много места, чтобы выбрать удачную позицию для пальбы.
  - Во-первых, они знают толк в оружии, во-вторых, пока что ты ещё дышишь, а профи даже с невыгодной позиции попал бы в голову, и, в-третьих, они мои персонажи, мне лучше знать, что у них на уме.
  - Это ты о братьях Сайрус, ведь так? - спросила Кассандра, хотя прекрасно знала всё моё произведение, ведь моя жена мой первый критик, и она знакомилась с поветью даже раньше Ника. Это была её идея издать сборник повестей и рассказов, и Кассандра дала мне толчок к написанию этой книги, которая получила название "Жизнь в багровом цвете".
  - Да, именно они персонажи повести "Искусственный холод". В чём-то они схожи с героем рассказа "Безработный", правда, в качестве и стилистике рассказа я не сильно уверен. Это произведение о человеке, который носит клеймо неудачи по трудоустройству. Если мне память не изменяет, на сто десятой странице описано, как его рассудок сильно пошатнётся, и тогда прольётся кровь. К тому же, он подвержен суициду.
  - И как же ты назвал этого съехавшего с катушек бедолагу? - поинтересовался Джей.
  - Эдуард Хорвинс-младший, - ответил я. - Даже родной отец не берёт его на работу.
  - И что, он убьёт своего отца?
  - Этого я тебе не скажу, иначе будет неинтересно, - с ухмылкой проговорил я.
  - Я так понимаю, с ним мы встретимся ещё не скоро, - предположил Ник.
  - Как знать, - пожал плечами я. - Но у Сайруса-младшего тоже съехала крыша, причём вместе с чердаком. И вот с ним-то мы скоро встретимся. Кстати, заметьте, он не пошёл нас добивать.
  Действительно, на улице было чисто, словно выстрелы нам привиделись. Мы отважились выйти и двинулись вглубь города. Я всю дорогу наблюдал за странным поведением Джея, он как будто от нас что-то скрывал, и может быть, этот секрет был связан как-то с исчезновением сердец и печатной работы "Жизнь в багровом цвете". Мне стало интересно, всё-таки, секреты, связанные с прозой - часть моей работы, и хранить их я умею, правда, этот лучше обсудить тет-а-тет и в более удобное время.
  Мы нашли нескромную ночлежку - шикарный отель "Гранд отель", пять звёзд, судя по вывеске. Мы вошли внутрь с уверенностью, что там есть президентский люкс. Однако нас встретило только негромкое гудение ламп, оставленных кем-то включенными.
  Мы взяли ключи от номеров. Дежурного и персонала отеля не было в помине. Ник в первую очередь стал искать кухню, поскольку кулинария для него была одним из смыслов жизни. А что касается комнаты, то он почему-то выбрал номер 13, это как раз напротив нашего с Кассандрой номера. Пока все располагались, Джей решительно подошёл ко мне и шепнул на ухо:
  -До попадания в твои произведения я видел двух русских, парня и девушку, но я не знаю, где сейчас они могут быть, вполне вероятно, что они уже погибли в каком-нибудь из твоих произведений, а может быть, они в реальном мире. Мне показалось, они следили за мной.
  - Русские люди порой бывают любопытными, и они могут случайно найти какой-нибудь сердцеподобный камень и воспользоваться им, окажись в руках какое-нибудь из моих произведений.
  - Я их когда-то видел в клубе, но что интересно, на них не было масок, и ружей у них не было, возможно, они не желали никому зла.
  - Может, просто фэны, у которых в голове ползают одни ниндзя да шестиногие букашки, - пошутил я. Джей пронзительно засмеялся, очевидно, мой юмор ему понравился. - Но, я уверен, мы их встретим так же нескоро, как и Эдуарда Хорвинса.
  - Но мне кажется, нужно рассказать о них всем и сделать это прямо сейчас, - решительно заявил Джей. Кассандра тут же пошла за Алексом и Ником. Я так понял, сегодня будет ещё одно собрание.
  Когда все расселись по местам, Джей начал свой рассказ:
  - Когда я был болен, и не было шансов на лечение, в голове назрела одна идея, из-за которой впоследствии я лишился глаз. Я решил позаимствовать у Джека неопубликованный экземпляр книги. Когда я взял сборник, то заметил посторонних людей. Это была молодая пара, они общались между собой по-русски.
  - Ты знаешь их имена? - спросил Ник.
  - Я русским языком не владею, да и они друг друга наверно не называли по имени. Мне изучать другой язык ни к чему, я выступал и буду выступать только у себя на родине.
  - Я тоже предпочитаю жить на родной земле, - отозвался Ник, - но и русский язык мне обязательно нужен. Мой брат тоже владеет им, потому что он писатель и это его работа. Прежде всего, мы общаемся с народом, среди поклонников могут быть люди разных наций. Знание языков нужно при нашей-то бурной и интересной жизни, и я думаю, Джей, владение языками тебе тоже пойдёт на пользу, но после того, как та королева мотыльков вернёт тебе глаза.
  - Ну ладно, ладно, я продолжу. Когда я прошёл через портал, то увидел их на другой стороне улицы, очевидно, они последовали за мной или оказались там даже раньше, чем перенесло туда меня.
  Не успел Джей закончить свою историю, как мы услышали звук разбившегося стекла. Выглянув в коридор, я в ужасе увидел в отдалении братьев Сайрус. Видимо, они отрыли на нас охоту. "Это будет последним, что они сделают", - со злостью подумал я, скрываясь в номере. Уйдут ли они живыми, или спасёмся ли мы - вот в чём вопрос, быть или не быть...
  
  Глава 9. Последний бунт братьев; Конец ледяной смерти
  
  Братья Сайрус крушили в отеле всё, что попадалось под руку.
  Становилось холоднее, это означало, что они замораживают всё вокруг себя.Сайрусы как-то узнали, где мы находимся. Старший наверняка за нами следил, а он наверняка стремился уничтожить всё живое.
  Ник встал в центре комнаты, как бы говоря "Попробуйте меня убить, сволочи", и закрыл глаза. В комнате начало трясти, плафоны нервно подёргивались. Я уже догадался, что с братьями произойдёт то же самое, что и с тем борзописцем в "Смертельном походе", поэтому я закрыл уши и дал знак остальным сделать также.
  Даже с закрытыми ушами было слышно, как братья выламывают все двери номеров, крушили всё на своём пути. Грохот доносился только так. Ник продолжал усиливать ультразвук, но, похоже, у этих ребят были специальные аппараты типа глушителей аномальных звуков. Я жестом остановил его, пока Ник не причинил себе вред. Джей решил помочь нам раз и навсегда покончить с Сайрусами, он перекинул гитару и виртуозными движениями начал играть сложнейшую композицию. Пальцы скользили по ладам, словно утки на озере.
  Через несколько мгновений мы услышали дикие вопли, до нас донеслись также звуки падающих автоматов, напичканных жидким азотом. Джей продолжал играть, усиливая звук. Я выглянул в коридор и увидел, как головы братьев лопнули, как арбуз. Фонтан крови вместе с мозгами украсил картину на стене авторства Гойи, и без того навеянную мраком. Их обезглавленные трупы повалились в разные стороны. Я посмотрел на братьев с презрением, плюнув в их сторону. Следом вышли Джей, Ник, Кассандра и Алекс с добытой из бара в номере бутылкой пива "Эссэ".
  - Я думаю, нам здесь больше не место, - сказал Ник. Я кивнул в знак согласия.
  Мы дружно вошли обратно в номер. Я положил книгу в самый центр стола. Мы закрыли глаза, сжав в кулаке наши сердцеподобные камни, и замерли. Даже с закрытыми глазами я ощущал яркий свет, и был уверен, что мои друзья и жена ощущали то же самое.
  Замороженный жидким азотом город, который я когда-то придумал, уходил у нас под ногами.
  Скачок длился минут пять, пока нас не забросило в пустыню, а поточнее- в западный Техас. Здесь царила ночь, но в нашу сторону был направлен яркий свет фар. Нас закинуло сразу на редкую в этих краях дорогу и, словно по взмаху волшебной палочки, мы увидели фургон, который ехал к нам навстречу, а при нашем появлении резко остановился.
  - Вы кто такие? - спросил вышедший водитель по-русски. К счастью, я владел этим языком. Лица водителя мы не могли разглядеть.
  - Мы тут немного потерялись в направлении, - соврал я, глядя на этого человека. Незнакомец быстрым шагом направлялся ко мне, словно намеревался снести меня с ног. Спустя минуту его догнала дама, на плечо ниже водителя. Она шла с фонариком в руках, её походка была быстрой и какой-то мужской, словно она всю жизнь была с военными. Похоже, эта дама была малость агрессивна, поскольку резко спросила у спутника:
  - Кто они такие?
  - Мы местные, американцы, - ответил я.
  - Меня зовут Андрей Москаленко, а это моя жена Ольга, мы едем в занюханную табаком и пивом ночлежку...
  - А нельзя выбрать что-нибудь поприличнее? - перебил я Андрея. Я заметил, как он покосился на Джея, ну конечно же, они уже наверняка виделись. Я схватил Андрея за руку и получил прикладом ружья по бедру. Я даже не успел заметить, откуда оно появилось в руках у Ольги.
  - Не смейте трогать моего мужа!
  - Дамочка, может, я заберу у вас ружьё, пока вы не причинили вред ни себе, ни нам? - вмешался Ник, и тут же его лоб уткнулся в дуло ружья.
  - Ольга, остановись, не делай глупостей, ради бога! - прокричал Андрей. - Остынь, наконец!
  Она опустила ружьё.
  - Мы вам не желаем зла, - произнёс я, - нам бы хотелось узнать, как вы сюда попали.
  Андрей засунул руку в карман и вынул оттуда зелёный камень, выглядевший как сердце. То же самое сделала и его жена, заодно она вытащила из внутреннего кармана красную книгу.
  - Простите, сразу не разглядела. Автограф можно?
  - Да, конечно.
  - И простите, что я вас ударила, это было очень грубо с моей стороны.
  - Не вы первая, - сказал я, слегка усмехнувшись.
  - А что с вашим другом гитаристом?
  - Его лишили глаз. Но по части музыки с Джимми Хендриксом он на равных, ну и Боба Дилана можно приписать.
  - Короче, мы поедем домой или будем ночевать на улице? - проворчал Андрей. - Ну да, свой дом мы называем занюханной ночлежкой, такие мы юмористы. И вообще, кто последний запрыгнет в машину, тот обезьяна!
  Чтобы никто из нас не оказался обезьяной, мы всей командой сразу запрыгнули в фургон и тронулись в путь.
  
  Глава 10. Исчезновение русских родственников; Как разбить голоса в зеркале
  
  Я сидел на соседнемс водительским кресле, обсуждая с мистером Москаленко несколько вопросов. Ольга, или, как говорят у нас в Америке, миссис Москаленко, общалась Кассандрой, и я краем уха случайно уловил, что она пишет стихи, что ж, вот ещё одна творческая личность. Думаю, у нас ещё возникнет деловая беседа по этому поводу. Но пока что я разговаривал с мистером Москаленко:
  - Как вы оказались в клубе "Королева Муза"?
  - Мы путешествовали с помощью вот этого, - Андрей показал на сердцеподобный камень. - Мы нашли их, гуляя в парке возле амфитеатра, где у нас обычно проходят рок-концерты.
  - А книгу-то где вы взяли, ведь она ещё не издавалась за рубежом, и в интернет я её ещё не забрасывал?
  Мистер Мокаленко сразу заколебался с ответом. Я ведь точно знал, что в книжных магазинах она ещё не появилась. Вся эта ситуация казалась мне подозрительной. Меня пугало ещё одно. Русские были внешне похожи на нас с Кассандрой, словно мы разговаривали с нашими двойниками.
  - Если вы не знаете, как ответить, то не отвечайте, вас за это никто убивать не собирается, - произнёс я.
  - Но вы меня поставили в тупик, - изумлённо проговорил Андрей.
  Я ничего не сказал насчёт этого, счёл мудрым промолчать. На часах было уже одиннадцать тридцать. Домой мы приехали ровно в полночь, жутко голодные и уставшие.
  Когда мы вошли в прихожую, а она была длинной, словно коридор в каком-нибудь особняке, я случайно увидел огромный мебельный агрегат.
  - Это зеркало, и оно проклято, - со страхом в голосе проговорила Ольга. - Мой отец его накрыл и приказал мне никогда к нему не подходить.
  - А как твоего отца зовут? - спросил я.
  - Виктор Гнедаш, - ответила Ольга.
  - Ну, фамилия меня не интересует, да и ладно.
  Мне почему-то расхотелось задавать вопросы личного характера.
  - Да это же ваша работа, вы, можно сказать, журналист.
  - Не совсем так, я всё-таки писатель, и специализируюсь на мистике, ужасах, детективах и многом другом. Ну, короче, это зависит от того, что попросят или что придёт мне в голову. А ты, как я в машине случайно услышал, пишешь стихи?
  - Да, есть немного, - ответила она, - но у меня мало на это времени.
  - А ты бы хотела развить этот талант?
  - Да хотелось бы, - стеснительно ответила Ольга, я как-то ерьёзно об этом не задумывалась.
  У меня вертелся в голове самый главный вопрос:
  - А кто-нибудь знает, что вы больше не в реальном мире?
  - Нет, не знает никто.
  И я подозревал, что ответ будет именно таким. В нашем случае так всё и было.
  
  ***
  У меня был ещё один вопрос, который не давал мне покоя, но к этому вопросу мне нужно было подходить к Андрею.
  Мы поселились у них в гостиной - лишь бы подальше от зеркала. Ольга пояснила:
  - Оно забрало моих дальних родственников, и молю бога, чтобы вы с ними не встретились. Они были злыми при жизни, и стали ещё злее после смерти.
  Эта фраза меня насторожила, видимо, Ольга встречалась с призраками.
  - Миссис, а как вы нашли эту книгу и при каких обстоятельствах?
  - Мы были в деревне у сестры моего мужа. На пути к речке мы нашли коричневый потрёпанный портфель. Я решила заглянуть внутрь и увидела там эту книгу.
  Ольга положила на стол коричневый портфель, чтобы мы могли его изучить, а рядом - книгу в твёрдой обложке. Я прочёл название - "Жизнь в багровом цвете", повести и рассказы, автор Энди Дафлен. Я передал книгу дальше по кругу. Ник лихорадочно листал страницы, словно что-то искал.
  - Мистер, что с вами? - в недоумении спросил Андрей.
  Ник промолчал. Я приступил к поискам хрустального сердца. Мне пришлось перерыть все карманы портфеля, а их было ох как много. Ник вскрыл обложку книги и вынул оттуда синий камень, я же нашёл фиолетовый. В нашей милой компании уже есть такой.
  - Кто-то хотел, чтобы вы это нашли, - сказал Ник, - я советую вам хранить всё это, особенно книгу и свою жизнь.
  Ник вручил Ольге фиолетовое сердце, а Андрею достался синий.
  - И ты хочешь сказать, что мы нашли это не случайно? - спросила Ольга, взяв Андрея за руку. Я сразу понял, что у речки они не просто гуляли.
  - Я, кажется, начинаю понимать, чьих это рук дело, - резко воскликнул Ник.
  -СельмаУринд, - добавил я. - Она наш враг и старается делать всё, чтобы мы застряли где-нибудь или нас убили.
  - Я так понимаю, она редкая дрянь, - предположил Андрей.
  Я кивнул, а Кассандра добавила:
  - Я также советую вам уничтожить это зеркало, пока оно вас не убило, - сказала Кассандра.
  - Мы пытались это сделать, но бесполезно. Осколки зеркала исчезли, а предмет испарился в самой пропасти за поверхностью зеркала, - сказала Ольга. - Все предки моего отца были схвачены демоном из этого проклятого зеркала.
  - Расскажи что-нибудь о своём отце? - попросил Ник.
  - Он по натуре был лидером в семье, но ко мне он относился лучше, чем к моей сестре.
  - Разговорчики, - протянул Алекс, - может, хватит? Почему бы нам не поужинать?
  В кои-то веки он был прав, ведь мы были голодны, и нам пришлось поддержать друга.
  Кассандра добровольно вызвалась помочь Ольге. Женщины отправились на кухню, а Андрей показал Нику ещё раз это адское зеркало.
  - Вот скажи, Андрей, ты хоть раз видел своего тестя?
  - Нет, и я не собираюсь с ним знакомиться, но Ольга говорила, что он пошёл по правильному пути и даже собрался служить нашему Всевышнему.
  -Это в каком смысле по правильному пути?
  - Он бывший заключённый, и тюрьма была для него "курортом", но сейчас он презирает то время, - пояснила вошедшая Ольга.
  Ник ловил каждое слово Ольги, внимательно наблюдая за её поведением. Он, конечно, её отца не знал, но чётко вырисовывался отцовский характер, то есть мужской, грубый, изменчивый, а ему такие не нравились. У Ника была мелисса, его жена; она умерла от неизвестной болезни, которой в Америке раньше не существовало. Теперь, кроме сына Алана Тонта, у которого своя личная жизнь, Ника ждать некому.
  Я посмотрел на часы в бронзовой оправе, стоявшие на тумбочке. Они показывали 12:10 ночи, что было странным, поскольку по ощущениям мы находились в гостях уже больше десяти минут. Ольга предложила нам с Кассандрой расположиться в гостиной, а Джею, Алексу и Нику устроиться в другой комнате, но подальше от той, в которой было зеркало. Мы с Кассандрой устроились на кровати, которая нам была предоставлена. Жена задала мне вопрос, когда мы остались наедине:
  - Тебе не кажется, что Ольга сама отправила своих дальних родственников в небытие, а, дорогой?
  - Не знаю, но, мне кажется, эта нечисть из зеркала пытается прихватить с собой милую парочку, и это нужно предотвратить. Ник наверняка знает, как это сделать.
  Мы укрылись одеялом, я обнял Кассандру за талию, и сон захватил нас целиком.
  Среди ночи меня вдруг разбудил чуть слышный крик. Я вышел из комнаты, и понял, что крик стал громче, и доносился он из закрытой комнаты, где стояло зеркало. Как выяснилось, Джей раньше меня вышел из своей комнаты. Он произнёс:
  - Это родня русской дамы, только они кричат из преисподней. Думаю, моя гитара тут бессильна, здесь нужно более древнее оружие.
  - Здесь поможет заклинание, и Ник на этом специализируется. Да и к тому же он закалён жизнью в более страшных условиях, нам, обычным людям, этого не понять.
  - Вот тут ты не прав, в тебе есть сила - это твоё ремесло, ты пишешь потрясные книги, а люди, которые нас окружат - всего лишь твои персонажи, и они перед тобой далеко не всесильны.
  Тем временем крики и дикий смех доносились из закрытой комнаты всё сильнее, и потому разбудили Ника.
  - Отойдите быстро! - вскрикнул мой брат, едва выйдя из комнаты.
  Испугавшись волнения Ника, мы отбежали в сторону.
  - Посмотрите на пол, - добавил он чуть спокойнее.
  Мы увидели чёрное пятно, и оно становилось всё больше, достигая стен и подбираясь по ним к потолку. Мой брат встал как вкопанный с расширенными глазами, от ужаса, как мне показалось, но это было не так. Зрачки Ника стали меняться. Он плавно приближался к запретной двери, не обращая внимания на чёрное пятно. Затем он выломав дверь, пнув со всей силы ногой. Услышав этот грохот, проснулись уже все. Тем временем из прежде закрытой комнаты выбежали Андрей и Ольга, я так понимаю, раньше им что-то мешало это сделать, возможно, страх, который мы все испытывали, слыша непрекращающиеся крики.
  - Снимите полотно зеркала, - приказал Ник. Но наши русские друзья не смогли решиться на такой подвиг. Зато это сделал я.
  Мёртвые голоса нас звали, заманивали к себе, они звучали гипнотически, но Ник этому не поддавался. Когда полотно было скинуто, то мы увидели лица демонов, так как именно на них они и были похожи, в этих лицах не было ничего человеческого. Ник стал читать заклинание, при этом с такой чёткостью, будто чеканил каждое слово. Через несколько минут стали происходить чудеса, заклинание Ника подействовало в верном направлении. Зеркало со страшнойилой начало трескаться на мелкие осколки. Мы отошли в сторону, чтобы осколки не попали нам в кожу. Зеркало разваливалось, начиная с бронзовых рам и заканчивая воспламенением очень дорогого деревянного покрытия сзади.
  -Айс хит той канпратос,
  Айс уд харэнтурос,
  Эйрусхиндкуртаронснэр,
  Эйруссиндхэнаросдэр!!! - продолжал декламировать Ник.
  Ольга с Андреем стояли в оцепенении с раскрытыми ртами, вот того и гляди ворона залетит. Тумбочка, где стояло зеркало, была объята огнём полностью. Я вовремя среагировал, схватив огнетушитель (благо, он у них был) и погасив пламя, пока оно не распространилось. Обернувшись, я увидел, что пятно в коридоре исчезло.
  - Всё, с нечистью покончено! - с восторгом объявил я. Обычно мне приходилось истреблять зло с помощью своей прозы, но насей раз вся наша жизнь зависела от Ника.
  - А чей это язык? - поинтересовалась Ольга.
  - Вам, леди, этого лучше не знать, - не стал отвечать Ник, - не нужно брать такие вещи в голову. - Ник повернулся к ней спиной и, подойдя ко мне, прошептал на ухо: - Я хочу, чтобы они вернулись домой, в реальность, Энди, сделай это ради меня.
  Я догадался, что Нику как-то неловко с русскими, учитывая, что его жизнь полна риска, и он к этому привык.
  - А вот мне кажется, что они освоятся в любой обстановке, - возразил я. - К тому же, они могут быть полезными в пути. И я чувствую энергию, исходящую от Ольги, мне кажется, она не простой человек и сможет нас удивить.
  - Ладно, ты писатель, тебе видней, - сдался Ник.
  Немного посекретничав, мы присоединились к нашей компании. Мы знали, что нас здесь больше ничего не держит. Мы с Ником сделали всё, что от нас требовалось. Теперь одному богу известно, куда нас ещё занесёт.
  Мы зашли в комнату, предназначенную для библиотеки, чтобы продолжить наши приключения в тёмных уголках моего воображения, а заодно и всей Вселенной. Круглого стола в библиотечной комнате не было, поэтому нам пришлось довольствоваться тем, что есть. Я положил сборник в центр стола и мы, вынув руки из карманов, протянули их вперёд, сжимая сердцеподобные камни. В этот момент у меня появилась идея назвать нашу команду фантастической семёркой, ведь каждый из нас, особенно Ник, наделён своим талантом.
  - Ребята, вам нужно закрыть глаза и представить какой-нибудь светлый мир, описанный в этой книге, - произнёс я, хотя знал, что "добрых" страниц в моём произведении не так уж и много.
  Джей, Ник, Алекс, Андрей, Ольга, Кассандра и я закрыли глаза. В моём воображении нарисовался туман, затем появился радугообразный вход. Мы "пошли" к этим своеобразным воротам. Сначала мы видели звёзды и тьму, но потом сквозь неё появился город, который поначалу был окружён мраком. После нас врата закрылись, и мы оказались в новом мире.
  
  Глава 11. Человек времени; Разрыв
  
  И первое, что мы увидели в новом мире, был обратный ход стрелок на часах. Они шли словно в зеркальном отображении, будто время повернули вспять. Люди же ходили как обычно, а не задом наперёд, но их лица менялись. Старики становились намного моложе. А ещё город был заполнен колясками, они стояли на каждом углу.
  - Что тут за хреновина творится? - возмущенно воскликнул Алекс.
  - Мир становится моложе, и за этим явно скрывается сумасшедший гений, которого нам следует найти. Я мог, конечно, знать, где его искать, но также возможно, что всё может произойти не так, как я писал, - сообщил я.
  - Вы думаете, эта женщина может вам помешать? - спросила Ольга.
  - Не могу этого исключать.
  Пройдя несколько кварталов, мы наткнулись на ресторан "Семь звёзд". Находился он, кстати, не в том месте, какое я описывал в романе.
  - Кто хочет поесть, поднимите руки? - восторженно спросил Ник, будто рекомендуя своё кулинарное мастерство.
  Мы поднимались с целью набить свои желудки, приближаясь навстречу к гулу собравшихся там людей.
  - Что же, я расцениваю молчание как "да", - развёл руками Ник и вошёл внутрь первым. Мы последовали за ним
  Распахнув стеклянные двери, мы увидели то, что нас шокировало. В ресторане сидели люди высотой в три метра и как две капли воды похожие друг на друга. У всех были длинные волосы и светлые лица. Их глаза были чёрными, как смоль. Я бы назвал их даже не людьми, а, скорее, пришельцами из преисподней. Я ощутил холод, разносившийся из их клыкастых ртов, откуда высовывались раздвоенные языки.
  - О, господи Боже мой, - только и смог произнести Ник. Мы же были не в состоянии выдавить и слова. - Ребята, ваше решение: битва или бежим сразу в кусты? - озвучил варианты он.
  - Я предлагаю всех уничтожить, - вызвался Джей. Ольга приготовила своё ружьё и с грозным видом стала палить по этим уродам, и целилась прямо в голову в ожидании того, что либо они разлетятся на куски, либо просто умрут. Но ни того, ни другого не произошло: пули, как заколдованные, посыпались на пол, не долетев до цели.
  - Грёбаные Нео! - воскликнул Алекс.
  Андрей остановил свою жену, опустив ружьё, и произнёс:
  - Милая, обычным способом их не уничтожить.
  Мы услышали монотонный смех, доносившийся отовсюду, словно из динамиков. Монстры поднялись из-за столов, доставая макушками до потолка, и перекрыли нам дальнейший путь. Из их пастей по-прежнему доносился холодный воздух.
  Джей выступил вперёд и, закинув гитару на грудь, ударил по струнам, при этом передвигая пальцы из одного лада в другой. Ультразвук гитары усиливался, и только потом мы услышали раздирающие слух механические вопли. Их пасти разрывались, чёрные глаза обретали оттенок белой жемчужины. Джей продолжал играть, усиливая темп, и в итоге предсмертные хрипы стали ещё громче. Нам даже пришлось закрыть уши руками. Звук гитары знал своё дело, так же, как и его владелец.
  И вдруг свершилось: монстры разлетелись на куски.
  - Это были Хэскиндусы - существа, которые владели временем и душами, и они не последние, кого нам предстоит уничтожить, - пояснил я.
  - Я вот всё поражаюсь, как ты вообще мог создать таких вот уродов? - возмутился Алекс.
  - Понимаешь, без врагов произведение было бы скучным, а Энди старается для старается. А то, почему мы сюда попали - так это воля Господа нашего, - пояснил Ник. Он не раз говорил, что по возвращении домой собирается пойти в церковь, поскольку у него к Всевышнему много вопросов и много просьб по отношению к своей семье, своим друзьям и людям, с которыми он живёт.
  - Я так понимаю, вы с Богом на ты? - предположила Ольга, сверля моего брата острым взглядом. Андрей же её резко одёрнул:
  - Нет, он убил моих родителей у меня на глазах. Во сне он мне, конечно, объяснил, что это испытание для меня, но от этого легче мне не стало.
  - Ник слишком рано стал мужчиной, его воспитывал китаец, сэнсей, - добавил я.
  - А где он? - спросил Андрей, явно заинтересовавшийся этой историей.
  - Умер в храме в позе Будды Гаутамы Шакьямуни. Ник частенько его навещает.
  Я заметил реакцию Ника, он вёл себя так, словно сам хотел рассказать кое-что интересненькое из своей жизни. Единственная тема, которую он не хотел затрагивать - это Вьетнам, где он воевал. Да, сейчас он старый человек, и ему хотелось бы отдыха с сыном и внуками. Мелисса, его жена, редко выбиралась из дома. Ник планировал отправиться как-нибудь в лесной особняк и нас пригласить. Но сейчас мы далеко от дома и по-прежнему находимся в ресторане "Семь звёзд", где придётся заниматься самообслуживанием.
  - Мне нужен помощник, и я предпочел бы на этот раз женский коллектив, а вы, ребятки, пока отдохните, - сказал Ник.
  Но вместо отдыха мы приступили к наведению порядка в зале. Нам пришлось взять в руки швабры и отдраивать полы до кристального блеска. Мы прибегали к фанатизму, едва не вылизывая всё, что было обгажено. Ник вышел на несколько минут из кухни, взглянул на нас, идиотов, и стал над нами потешаться:
  - Ну и отдых у вас, блин! На хрена вы всё это устроили? Я вас об этом не просил.
  - Если обедать, то делать это надо в чистоте, - объяснил Андрей, - моей Оленьке это понравится, она бы такое одобрила.
  Ник, пожав плечами, ответил:
  - Ну, вам виднее, поступайте, как знаете.
  Немного посмотрев на нас, он вернулся на кухню.
  - Я так понимаю, Ник от нас просто в шоке, - усмехнувшись, сказал Андрей. - Я удивлён, как он так хорошо владеет русским?
  - У него был великолепный учитель. Это был один писатель-фантаст, настоящий мастер слова, большой выдумщик и оригинал.
  Так, за разговорами, мы закончили работу в зале и вскоре приступили к трапезе. Но внезапно с Ником произошло что-то непонятное. Он повалился на пол вместе со стулом, опрокинув на себя вино стоимостью в тысячу баксов. Мы отвлеклись от еды, заметив странное свечение в его глазах. Я быстро сообразил, в чём дело, и пояснил:
  - Маленькие крабообразные монстры Усухрисы, они проворнее Хэскиндусов. Они рвут человеческую плоть на куски, и их остановить невозможно.
  Это была самая настоящая экстрасенсорная способность, только неестественная. Таких аномальных припадков у моего брата ещё не было. Да, конечно, Ник являлся мне сводным братом; тем не менее, стал почти родным, хоть и воздерживался сменить фамилию.
  - Я знаю, кто за этим стоит, - воскликнул я, пока Ник приходил в себя после временной одержимости. - Правда, найти его задача не из лёгких.
  - И как звать этого уродца? - спросил Джей.
  - АбрахамсСтейзен, по профессии часовщик. Он продал душу дьяволу, однако и до этого был с законом на ножах.
  - А насколько он опасен? - спросила Оля.
  - Он сумасшедший гений, а это значит, что он очень опасен, как и его слуга, ну вы уже знаете, о ком я.
  Мы кое-как закончили трапезу. Было всё тихо, но потом мы услышали жутковатый шум. Алекс выглянул в окно, и тут же быстро отбежал в сторону.
  - О, господи Боже, - в ужасе произнёс он. - У нас большие проблемы.
  Я тоже посмотрел в окно и понял, что Алекс прав, а заодно осознал, что я натворил.
  ...Они приближались всё ближе, и нам нужно было как можно быстрее выбраться из ресторана. Это были самые жуткие твари, похожие одновременно на медведей-шатунов, пауков и омаров, вот такая вышла смесь. Все они, как один, были очень голодны, на асфальт капала их склизкая зеленоватая слюна. Издалека доносился металлический запах крови. У каждого монстра были по два десятка кроваво-красных глаз. Да, кто-то неслабо исказил моё творение, даже в самой извращённой фантазии я представить не мог таких монстров, хотя кое-что совпадало с книжным описанием.
  Вдруг я увидел, что Ник неожиданно выбежал на улицу.
  - Что он задумал? - вырвалось у меня.
  Все подошли к широкому, размером со стену, окну.
  Тут я услышал звук, начавший постепенно усиливаться. Он мог убить Хэскиндусов, но у меня появились сомнения, что он подействует на этих тварей Усухрисов. Потом звук стал неслышим, но мы засунули пробки в уши, чувствуя, что ультразвуковые частоты могли нас убить.
  Сильная звуковая волна нахлынула на омарообразных, медведеподобных тварей. Ник постепенно начал терять свои силы и упал на колени. Да, это ему удалось снова проявить свои способности и издать этот звук.
  Волнение нарастало. Чувствовалось, что монстры разорвут Ника, если он потеряет сознание. Я резко выбежал на улицу и, подхватив обессилившего Ника, увёл его в здание.
  - Ник, ты что охренел, решил в ящик сыграть? Нафиг тебе геройство? - распалился я, делая ему замечания и пытаясь привести его в чувство. Вроде бы это помогло.
  - Мне казалось, что я смогу нас спасти, но я ошибался. Ты их создал, тебе и решать эту гребаную проблему. Изничтожь всю нечисть!
  У меня создалось ощущение, словно я попал в игру "Биошок", где безумный профессор уродовал всех созданных им живых существ.
  - Ты же обещал не возвращаться больше к жанру ужасов, ты же решил писать мистику! - возмущённо выговорил Алекс.
  - У меня в книге эти монстры были почти безобидны, так, попугать старушек, - оправдался я. - Не забывайте, что Стивен Кинг стоит на самой верхней полке моего шкафа, он для меня главный авторитет в этом жанре.
  Мы все видели, что Ник был бессилен против тварей, а тех становилось всё больше. Звуковая волна убила максимум двоих, а сколько сил было потрачено впустую!
  - Эти твари обычно выпускают паутину, которая разъедает кожу. Ник смог их только удержать, иначе бы его уже с нами не было, - добавил я.
  - Это у него называется старушек пугать, - не мог не съязвить Алекс.
  - Я постараюсь сделать так, чтоб они исчезли, но не обольщайтесь, пока этот сумасшедший живой, нам не покинуть этот мир.
  Я достал из рюкзака кристальную ручку со светящимися чернилами и листок бумаги, ставший после прикосновения стержнем белоснежной фанерой.
  
  "...И пал луч света с небес, прожигая исчадий ада, превращая в горстки пепла. Да пребудет спасение.
  И вдруг мы увидели, как монстры задымились, их глаза сменили цвет с красного на жёлтый. Доносились отвратительные вопли, похожие на скрежет петель. От металлического визга затряслась земля, и даже появились трещины".
  
  Всё, что творило перо на бумаге, происходило на улице. Сквозь дым, сквозь лучи ослепляющего света соседние дома выглядели как призраки.
  - Я не сомневался, что спасение - в руках моего братца писателя! - сквозь ужасный шум прокричал Ник.
  Я всего лишь расхлёбывал кашу, которую сам же и заварил. Дым от монстров повалил ещё гуще; они запылали рыжим пламенем.
  - Нам нужно идти дальше и найти этого урода во что бы то ни стало! - категорично заявил я.
  - Не забывай, у нас есть ещё одна головная боль, - напомнил Алекс. - Это СэльмаУрнид, а у неё тоже есть ключ к вратам твоей прозы.
  Да, мы уже давненько её не встречали, но прекрасно знали, что она может появиться в любой неподходящий для нас момент.
  Мы взяли всё, что нужно из продуктов, и покинули ресторан. Нас окружали только пустующие дома, на сей раз никаких колясок не стояло, и в целом атмосфера была напряжённая, что значило: нужно быть начеку.
  Поднялся сильный ветер, и мы решили зайти в магазин "Мир моды", чтобы взять несколько шмоток и обуви. Всё-таки в осеннее время особо не разгуляешься, тем более в параллельном мире, хотя в реальном в это время люди ещё гоняют с ветерком на горных велосипедах. К слову, я планирую по возвращении домой купить его и для себя, и для Кассандры, и даже для будущего наследника, раз уж жена в положении. Конечно, когда у неё будет пузико побольше, ей уже нельзя будет ездить на велосипеде, ну да не беда, потом -то всё разрешится естественным путём. Размышляя так, я решил спросить:
  - Ник, у тебя какие планы на будущее, когда будем дома?
  - Соберёмся в кругу семьи в лесном домике и устроим пикник в летней кухне, а потом отправимся в кино, ну и вообще погуляем на полную катушку, - улыбнувшись, ответил Ник.
  - А ты ничего не заметил у русской женщины? По-моему, она в положении, - подметил я.
  - Да, она беременная, - наш разговор услышал Андрей. - Мы ждём пополнения семейства, и мне бы совсем не хотелось, чтобы она родила в этом жутком мире.
  - И на каком она месяце? - спросил Ник.
  - Четвёртом с половиной. И, пожалуйста, сделайте всё, чтобы она родила дома.
  - Не беспокойся, мой брат лучший акушер и гинеколог, - успокоил я Андрея.
  - У нас в стране отличные специалисты, и ваши дети будут в полном порядке, - добавил Ник. - Я не допущу, чтобы она родила в одном из миров Энди, иначе они просто не выживут.
  Андрей с презрением посмотрел на меня, словно я был виноват в том, что они пробрались в музей, оказавшись свидетелями кражи ключей в прозу. Я просто не понимал, зачем они вообще сунулись в клуб "Королева Муза".
  Что же касается Джея, то он искупил свою вину уже давно, и это он доказал действием. Рака у него, конечно, нет, но всё ещё оставался без глаз. Госпожа мотыльков пообещала исцелить его до конца, так как наш друг выбрал жизнь обычного человека. Но дар профессионального музыканта у него останется, и он сможет также зарабатывать себе на пропитание.
  Наш друг перекинул гитару на грудь, и, взяв аккорд, стал нас развлекать по пути. Шли мы целых три часа, пока не увидели огромный особняк, больше походивший на секретную зону. Его ограждал высокий решетчатый забор с табличкой: "Высокое напряжение. Опасно для жизни!"
  Это и есть то самое логово этого урода? - Андрей подошёл ближе к забору, чтобы проверить, насколько правдива эта табличка.
  - Нет, не трогай! - прокричал Алекс. - Или ты читать не умеешь?
  Он-то как раз верил в эти слова, потому что чувствовал что-то нехорошее. Алекс, конечно, не читал моей книги, но знал, что у меня всегда всё на полном серьёзе. Поэтому я оттолкнул Андрея в сторону.
  - Тебе что, жить надоело? Ты же будущий отец! - крикнула на мужа Оля, от ярости ударив мужа по щеке.
  - Надо сделать подкоп, чтобы попасть внутрь. Не думаю, что ток есть и под землёй, как у того купола у мистера Кинга, - предположил Ник. - У Энди в романах таких сложностей нет.
  Я вытащил из рюкзака складную лопату (благо, предусмотрел нечто подобное), и мы приступили к работе. Ник оказался тоже прозорливым, достав и свою лопату. Но, не успели мы и на метр углубиться, как услышали бешеный рык.
  Это были самые уродливые кавказские овчарки, скорее походившие на выходцев из загробного мира, или словно они пережили глобальную эпидемию в Чернобыле. Они действовали хитро, но наша русская спутница оказалась проворнее. Она ещё раньше приготовила ружьё, всегда заряженное боевыми пулями.
  Ольга присвистнула, чтобы псы переключились на неё. Так оно и случилось. существовать жуткой шестерке собак осталось совсем недолго. Мисс Россия палила им в головы, управляясь с ружьем одной рукой с особой легкостью и энтузиазмом.
  Морды тварей разлетались на куски, как арбузы, упавшие с высоты птичьего полёта.
  Закончив со "святой войной", Ольга со свистом прокрутила ружьё и молниеносно впихнула в чехол за спину.
  - Всё, ребятки, можете продолжать, с чего начали.
  Ник понимал, что ошибся насчёт русской парочки. Ему пришлось как следует пересмотреть свои взгляды. Но мы оба знали, что нельзя заставлять их геройствовать, ведь моя миссия - вернуть их домой целыми и невредимыми. Тем более нельзя, чтобы роды произошли в каком-нибудь мирке, где, кроме смерти, ничего другого ждать не приходится. Я заметил, что Ольга во время беременности оказалась той ещё опасной штучкой. "Да-а, Андрей просто счастливчик!" - подумалось мне.
  Земля была сырая - очевидно, тут недавно прошёл дождь, поэтому копать не составило особого труда. Управившись за два часа, мы полезли вглубь - сначала Ник, потомДжей, передав ему гитару, отправился следом, а там уже и остальные справились с задачей. Так мы оказались в зловещем особняке, куда прокопали ход.
  Тучи снова посерели в предвестии очередного дождя. Сначала грянул гром (без единой вспыхнувшей молнии!), затем последовали отдельные капли, постепенно переросшие в ливень. На наше счастье, мы притарились в магазинчике "Мир моды" дождевиками.
  - А этого следовало ожидать, - подметил Алекс, кутаясь в плащ.
  - Что верно, то верно, - согласился Ник и переключился на Джея. - А ты наиграй нам что-нибудь лирическое.
  - Я могу спеть блюз, - предложил Джей. Все согласились.
  - Я думаю, сейчас эта музыка будет не к месту, - заявил я. - Снимите свои розовые очки и посмотрите, где мы находимся.
  Тут уже все увидели очередную угрозу. Я-то всегда думал, что Абрахамс работал в одиночку, по крайней мере, в моём произведении, но нет: на нас напала жуткая десятка гигантских ядовитых пауков с головами диких зверей Амазонки. Кассандру и Ольгу затрясло в припадке - они пауков не переваривали (да и к чему их есть?). Но они всё же взяли себя в руки. Ольга схватила ружьё и принялась палить. Выстрелы были точными, но одна пуля попала в одну из хитроумных кнопок, и пол стал опускаться во тьму. Мы хотели отбежать в сторону, но не успели и покатились вниз. В момент, когда мы съезжали по наклонному полу на своих "батонах", услышали злорадный смех и слова:
  - Вы, жалкие червяки, вам меня не изловить и не уничтожить.
  Мы катились вниз очень долго. Наверное, прошло часа три. В реальности мы оказались бы уже поджаренными в ядре Земли, но тут что-то было не так с пространством. Когда пол перестал крениться, мы очутились на каком-то вокзале. Всё вокруг было в багровых оттенках, даже абсолютно чистое небо оказалось не голубым, а кровавым. Вокруг не было домов, но перед нами стоял поезд, а вдаль уходили рельсы.
  - Этого не было в моей повести. Но, думаю, нам стоит запрыгнуть в этот поезд, правда, не знаю, куда он нас привезёт, - сказал я.
  - А если это ловушка? - спросил Андрей.
  - Ну и пусть, других вариантов всё равно нет.
  Мы подбежали к поезду и запрыгнули в него. Когда мы зашли в один из вагонов, всё вокруг преобразилось и предстало в ином цвете. Оказалось, мы посреди зимней ночи, но всё было видно, как днём. Мы увидели из окна стоявшие вдалеке дома, из их труб валил чёрный дым. Всё вокруг утопало в снегу.
  ...Мы вздрогнули, услышав шум закрывающейся двери.
  - Вы в ловушке, дамы и господа, так что наслаждайтесь пейзажем, пока можете, - произнёс тот же голос.
  - Слушай, ты, урод грёбаный, - вскрикнул Ник. - Прекращай свои фокусы, гнида ты ушастая.
  - Я провалюсь в пропасть от твоего лексикона, - издевательски произнёс Абрахамс.
  - Если ты нас не вернёшь домой, я превращу тебя в решето для отбрасывания спагетти, а потом продам на блошином рынке, - Оля хотела добавить выстрел для связки слов, но Андрей её быстро, опустив ружьё.
  - Если ты выстрелишь, поезду ничего не будет, но стены тут мощные, и пуля может отрикошетить тебе в голову.
  - То, что говорит Андрей, это правда, - подтвердил я. - Абрахамс большой мастер создавать вот такие помещения, где любое действие приведёт к противодействию. Всё, что здесь находится, грозит нашим жизням.
  - То есть, вся пища, что здесь находится, отравлена, включая выпивку? - спросил Алекс.
  - Верно. Зная Абрахамса, скажу: в спиртном содержится яд анаконды и Калифорнийской гадюки.
  - Вы посмотрите на знатока, - издевательски произнёс голос. - Хорош болтать, поехали.
  Поезд тронулся с места, а вот мы старались почти не шевелиться. Так длилось несколько часов, казалось, - целую вечность. Дома то отдалялись, то затем снова приблизились. Когда мы оказались совсем рядом, показались люди. Они смотрели на нас враждебно. Потом двухметровый мужчина взял камень побольше и бросил в окно вагона. Я думал, что оно выдержит, но ошибся. Стекло разлетелось на мелкие осколки. К счастью, мы вовремя отскочили, иначе в нас бы просто вонзились мириады мелких стёкол.
  Когда путь был открыт, враждебно настроенные люди попытались ворваться внутрь. Началась пальба - мы знали, что это злобные фантомы, а не настоящие люди.
  - Леди, у вас вообще когда-нибудь пули заканчиваются? - с удивлением спросил Ник у Ольги. Та не отвечала, продолжая сносить головы фантомам. Джей не оставался в стороне, убивая их звуками гитары.
  Наши враги разлетались как китайские петарды. Да, вот и ещё одна проза нарушена - вместо описанных мною в романе мирных фантомов, просто запугивающих людей, здесь оказались настоящие маньяки, готовые снести голову любому. Но в итоге они сами оказались без черепушек...
  Чувствую, что в изменении прозы не обошлось без Сэльмы - она могла быть как-то связана с Абрахамсом.
  Выбравшись наружу, мы оказались на открытом пространстве посреди морозной ночи. Снег смерчем летел в нашу сторону. Быстро замёрзнув, мы были вынуждены вернуться в соседний вагон в надежде, что там ловушки не будет. Но всё оказалось намного хуже. Этот вагон был ещё уродливее. Всё внутри выглядело так, словно какой-то огромный зверь пытался вырваться на волю. Одной стены и вовсе не было.
  - Господи, что здесь произошло? - озадачился Ник.
  - Что-то здесь не то, - произнёс я. - Мне кажется, это...
  - Йети, - закончил мою мысль Алекс. - Если кто видел ужастик, знает, кто это.
  - Ой, да ты у нас, оказывается, просвещённый чувак! - мрачно пошутил я, хотя думаю, что весьма неудачно. Если кто из нас погибнет от йети, будет не до смеха.
  Поезд снова поехал. Мы понимали, что не сможем спрыгнуть с вагона, если он в движении. К тому же, мы поехали прямо над озером, покрытым тонкой коркой льда. Вдруг поезд ускорился, что было совсем нехорошо. Будь внизу только снег, мы бы рискнули спрыгнуть на прежней скорости. А теперь поезд ехал всё быстрее. Его шатало из стороны в сторону. Мы с трудом держались за поручни, чтобы не вылететь из вагона. А холод между тем всё усиливался.
  Затем мы попробовали покинуть этот вагон и перейти в следующий, но зря. Перед нами предстал какой-то урод; тут же рядом возникли и другие, ещё более жуткие, чем их сородичи. Они ковыляли к нам, капая слюной из открытых ртов, в каждом из которых было по четыре ряда острых зубов.
  - Энди, сделай же что-нибудь, ты ведь можешь! - крикнул Алекс, увидев, что выстрел Ольги ничуть не повредил голове ближайшего урода.
  Я достал блокнот и ручку и стал быстро писать:
  
  "Через несколько минут поезд замедлил ход из-за заканчивавшегося горючего. Затем он остановился у белоснежного поля, над которым возвышался канатный мост, поднимавшийся вверх. Джей тем временем играл на гитаре, уничтожая монстров. Звук был подобен волне, бьющейся о камни, но именно он, как бумагу, разрывал монстров".
  
  Кристальная ручка засветилась, словно солнце, окутав нас светом. Мы услышали дикие вопли умирающих монстров. Затем до нас донёсся отчаянный крик, словно кто-то подстрелил стаю гагар разом. Ник, закрыв глаза, произнёс:
  - В вагоне он не один.
  - В смысле? - непонимающе спросила Ольга.
  - С ним женщина, и я даже знаю, кто это.
  - Это Сэльма, и, похоже, она только что убила своего бывшего союзника, ставшего конкурентом, - догадался я.
  - Я вас остановлю, и домой вы не вернётесь! - послышался женский голос.
  - Вот ответь на такой вопрос: зачем мы тебе нужны, для чего? - нервно спросил Ник. Ответа не последовало.
  Поезд прекратил свой ход как раз возле канатного моста. Когда мы вышли, то сразу заметили, что колёса вагона были над пропастью. Внизу была одна чернота, ничего более - ни камней, ни озера. А впереди, на самой середине раскачивавшегося моста, по которому нам предстояло подняться, стояла ухмыляющаяся Сэльма.
  Всё случилось почти так, как я написал, за исключением одной детали, не предусмотренной мной. У Сэльмы на шее висел ещё один камень, фиолетовый, дававший ей власть над моей прозой. Я заметил, что женщина с каждой секундой становилась всё моложе, но Алекса это не искусило, видно, он понимал, что с ней лучше не связываться.
  - Мне надоело, что Абрахамс путался у меня под ногами, и мне пришлось его убить, - заявила Сэльма.
  - Это что же, ты облегчила нам работу? - с издевательской усмешкой спросил Ник.В его голосе чувствовалось некоторое облегчение от того, что этот урод всё-таки напросился.
  - Не обольщайся, красавчик! - с той же ухмылкой произнесла Сэльма. - Я постараюсь сделать так, чтобы вы...
  Ольга виртуозно вынула ружьё и выстрелила ей в голову два раза. Сэльма замерла с остекленевшими глазами, хотя голова отчего-то не разлеталась на куски. Последовал очередной выстрел, и тело нашего злейшего врага повалилось ничком, окрасив кровью снег и каменистую дорогу под ним. Оказывается, канатный мост - не наш вариант!
  - Она меня настолько бесила, что мне хотелось ещё раньше её мочкануть, пригвоздить к стенке, да что угодно, - пояснила Ольга.
  - Я уже вижу, что ты нам оказала огромную услугу! - с усмешкой проговорил Ник.
  Я подошёл, перевернул труп Сэльмы, резким рывком сдёрнул ключ в прозу и положил в рюкзачок с остальными вещами.
  - И всё-таки, где вы научились стрелять? - с удивлением спросил Джей.
  - Жизнь меня научила, как и вашего брата, - ответила Ольга, переведя взгляд на Ника, а потом на меня. - Как только я впервые увидела этого человека, то поняла, что он не так прост, как кажется.
  Ник старался не реагировать на слова русской женщины. Он не одобрял лесть и другим никогда не льстил.
  - Вы мне льстите, мадам, я обычный смертный, и ничем не лучше других, - отрезал он.
  - Нет, мистер Тонт, я говорю, как есть, - с полной серьёзностью сказала Оля.
  - Ладно вам, - махнул рукой Ник.
  Я взял экземпляр книги "Жизнь в багровом цвете". Словно какая-то сила управляла моими руками и остановила перелистывание на странице с рассказом про загадочное существо, не похожее на человека.
  Я достал из кармана свой ключ, это же сделали и другие. И мы, вытянув руки вперёд, стали пересказывать сюжет рассказа наизусть. Точнее, пересказывал его я, а остальные просто повторяли.
  Пустующий мир растворялся, словно туман.
  
  Глава 12. Снежный разум; Лавина
  
  Перед нами открылись радужные врата, и сразу же повеяло прохладой. Там тоже царила зима, и мы увидели домики, где горел тусклый свет. Из труб валил дым, донося пихтовый запах. Кругом были сугробы, полностью перекрывшие дорогу. Конечно, снегоходов тут не было, и нам пришлось пешком добираться до ближайшего дома. Подойдя к нему, мы постучались и стали ждать.
  - Какого дьявола вас сюда принесло, чёртовы домашние торговцы! - проворчал старческий голос. - Проваливайте отсюда на хрен!
  - Мы не торговцы, сэр, мы туристы.
  После пары ругательств в наш адрес дверь всё же скрипнула, и мы увидели старика, но высокого и хорошо сложенного. На вид я бы дал ему лет шестьдесят, никак не больше. Прежде чем впустить, он пересчитал нас.
  - Что, сосунки, замёрзли?
  Ник явно хотел врезать старику под дых, но сдержал свои эмоции.
  - Все вы будете спать на полу! - командным тоном произнёс старик. Одев норковую шапку, он вышел за дверь. За его спиной я заметил ружьё.
  Я подошёл к двери и, посмотрев в глазок внушительных размеров, произнёс:
  - Какой-то он подозрительный тип. Мне кажется, нужно обыскать его дом.
  Мы приступили к поискам какой-нибудь подозрительной улики, не исключая и погреб. Мы даже воспользовались фонариками.
  В погребе я нашёл много чего интересного На полках лежали лыжи, коньки, рюкзаки и многие другие вещи. Я освещал всё. пока луч фонаря не упал на подвешенную за волосы отрубленную голову. Из глаз продолжала течь кровь, значит, убит он был недавно.
  - О, Боги! - вскричал я, обнаружив ещё несколько более жутких деталей. На других полках я обнаружил трёхлитровые банки, наполненные человеческими внутренностями. Я был в шоке от увиденного. - Быстро ко мне, все! - опрометчиво добавил я, забыв, что дамам лучше на это не смотреть.
  Первым спустился Ник, и он предусмотрительно велел Кассандре и Ольге не ходить в погреб. Джей и Алекс предпочли остаться наверху в случае нападения, ведь от такого старого маньяка стоило ожидать чего угодно. Осмотрев погреб, мы в спешке поднялись наверх.
  - За этим стариком скрываются тёмные делишки, и вообще, здесь пахнет нечистым, - заявил я.
  Кассандра с испугом посмотрела на меня.
  - И куда мы пойдём, где мы переждём бурю?
  - Давай поищем другой дом, только предпочтительно без хозяев, - предложил Алекс.
  Все были согласны. Мы собрались и покинули дом, пока не появился этот урод, судя по всему, отправившийся на поиски очередной несчастной жертвы, решивший нас оставить напоследок. Нам было до ужаса холодно; ветер дул прямо в лицо. Но всё же это лучше, чем стать едой какой-то нечисти, или в кого там мог превратиться этот старик. С трудом пройдя по заснеженной тропе, мы нашли ещё один дом. Это был двухэтажный коттедж, окружённый высоким забором, увитым колючей проволокой, и теплицами, построенными в виде огромной водосточной трубы. В доме свет не горел, но это не означало, что там никто не живёт.
  Кстати, дорога здесь освещалась странными факелами, будто перенесенными из 15-го века. К зданию вела широкая лестница из двадцати пяти ступенек.
  - Мне как-то не по себе, - сказал я. - Дом-то красивый, но красота такая хранит в себе страшную тайну.
  Мы миновали изящные открытые ворота, вырубленные в заборе, прошли по ещё одной тропе с факелами и поднялись по лестнице. Я дернул дверь от себя, и она открылась. Меня это всё не удивляло - в моём рассказе это был открытый для доступа дом, что-то вроде музея. Но кто знает, что теперь здесь творится?
  В помоещении царила тьма. Ник посветил фонариком, увидел выключатель и зажёг огромную изящную электрическую люстру под потолком, увешанную рубинами, изумрудами и другими драгоценными камнями.
  - Хэй, дома есть кто-нибудь?! - крикнул Джей своим звонким южным голосом. Ему ответила лишь тишина.
  Во всех углах стояли бронзовые, фарфоровые и золотые скульптуры в человеческий рост, привезённые из Греции, Рима, Египта и Турции. Всё это имело огромную ценность, включая и сам дом, стоивший двадцать девять миллионов долларов.
  Пройдя на второй этаж, мы увидели мрачноватый коридор. Двери комнат были сделаны из чёрного дерева. Лестница, ведущая сюда, была устлана персидским ковром, а перила - вырезаны из слоновой кости, усыпанной бриллиантовыми крошками.
  - Да, кто-то угрохал на этот домик немало бабла! - восхищённо произнёс Алекс.
  - Я допустил ошибку с оценкой этого дома, настоящая цена этого особняка сорок, или пятьдесят миллионов долларов, - заметил я. - Целыми сутками мастера и строители потели, чтобы завершить работу над домом, так что цена его довольно-таки велика.
  Мы держались вместе, так как была вероятность, что поодиночке нас могут убить. Я распахнул дверь в одну из комнат. Она, как и ожидалось, была уютна, хотя и несколько пугающей.
  - Вау! - с восторгом воскликнула Кассандра, смотря сверху вниз на мраморный пол. Я посмотрел на пол и увидел черноту с переливающимися узорами, как в каледйоскопе.
  - Не советую, - одёрнул я жену. - Так, давай соберёмся в гостиной, я вам расскажу об этом доме и его хозяине.
  Всем хватило места. Кто сел на диване, а кто захотел на кресле.
  - Раньше, где-то в 1925 году, в этом доме происходили странные и загадочные убийства, однако тела никто не находил, не было даже следов крови и обуви.
  - Следы обуви могли скрыть бахилы или ещё что, - предположила Ольга.
  - Вполне возможно, согласился я, - или преступник пробирался босиком. Но тогда как ты объяснишь отсутствие следов крови, равно как и тел?
  Ольга заколебалась, она не смогла найти ответ.
  - Нужно пробыть в этом доме, чтобы понять, что не так в этом особняке, - сказал Ник. Он был прав, что я и подтвердил, зная события рассказа.
  - Домик-то довольно симпатичный, хотя и немного пугающий по своему величию. Здесь намного теплее, чем у того старого маньяка.
  Был тут и камин, хотя мне, как писателю, не хотелось бы разжигать его для размышлений. Поэтому я устроил всем экскурсию по придуманному мной дому.
  - Ты скажи, в какую из твоих историй мы вляпались на этот раз? - с усмешкой спросил Алекс.
  - Она называется "Снежный разум", рассказ о том самом старике. Правда, был у него и двойник, совершавший добрые дела, но этот маньяк издевался над ним как мог. Старикашка вскармливал некое существо органами других людей, но не всех, он выбирал жертву с определенной группой крови. Думаю, вы ощутили холод в его логове.
  Все кивнули в знак согласия.
  - Итак, - продолжил я. - Мы не знаем, где этот урод прячет злое существо, ибо в рассказе оно было в подвале, как и его добрый двойник, прикованный цепями. Вопрос: кто нарушил прозу? Сэльма уже прекратила своё существование благодаря нашей русской спутнице. Да, Оля значительно облегчила нашу судьбу, пустив пулю в эту ведьму.
  - Но есть одно но, ведь так, Энди? - спросила Кассандра.
  - Да, сюжет может давать сбои и после смерти наших врагов, - ответил я. - И всё-таки в моих силах это изменить.
  Мы поднялись и стали открывать двери комнат, как бы проветривая их. Все помещения, как и в книге, выглядели почти одинаково. Ник обратил внимание на одну скульптуру. Поняв, на что он смотрит, я подошёл и взял небольшую статуэтку в руки.
  - Такая вещь есть в каждой комнате, это индейский тотем, защищающий от кошмарных снов, а в таком доме, как этот, они нужны. И ещё: если кто из вас голоден, я могу приготовить ужин, ведь в каком-то смысле это и мой дом.
  - Доверь это нам! - вызвались в добровольцы Оля и Кассандра. - Только покажи, где кухня.
  Я проводил их в просторную кухню, показал им огромный холодильник, где всегда хранились продукты.
  - Дом используется как музей, но иногда здесь остаётся и живёт смотритель, - поэтому еды здесь полно, - пояснил я. - Правда, непонятно, где смотритель сегодня, куда он делся в такую пургу. Зато здесь вполне нормальная пища, не то что у монстра. Его нам, кстати, нужно будет найти и обезвредить.
  - Старик раньше ведь питался нормальной едой?
  - Когда-то да, но сейчас всё могло измениться.
  - Если учитывать то, что ты видел в том погребе, то есть только один вывод: он сменил свой рацион, - подметил Ник.
  Аесь ужин был быстро приготовлен нашими умелицами и принесён в гостиную, где мы сели за большим столом из красного дерева. Насладились мы и вином "Дон Периньён", разлитым Кассандрой по бокалам. Пиршество удалось!
  После великолепного ужина мы разбрелись по комнатам.Я надеялся, что индейские тотемы будут охранять наши сны, а иначе придётся их сжечь в камине как негодные. Да, именно так в средние века расправлялись с нечистью, сжигая на костре.
  Мои друзья уже спали, но мой сон был беспокойным. Я бродил по всему дому. Громкое тиканье часов с маятником действовало мне на нервы. Вдруг я наткнулся на незнакомую для меня комнату в самом дальнем конце коридора - в романе её не было. На двери висел замок, а сама она была высотой аж в три метра. Я прикоснулся к замку и, услышав детский пронзительный крик, отскочил в сторону. Мне захотелось оставить эту дверь в покое, но моё профессиональное любопытство взяло верх. Я взял висевшие на крючке ключи и открыл дверь.
  Комната казалась темнее ночи. Я нашёл выключатель, но толку от него не было - видимо, лампочка перегорела или ещё что похуже. Тогда я достал из рюкзака фонарик и осветил всю комнату. Левая стена была увешана трофеями животных. Пол украшали шкуры пумы, пантеры. На другой стене висели картины. И это была единственная комната, где окна не было и не будет. Я повернулся, чтобы выйти, но вдруг дверь захлопнулась перед моим носом.-
  - Мистер, помогите мне, пожалуйста! - услышал я детский голос. - Он меня убил.
  Мне пришлось обернуться, чтобы понять, с кем я разговариваю. Передо мной в воздухе висел светящийся призрак девочки-подростка.
  - Этот высокий человек скоро будет в доме. Осторожнее, - предупредила девочка.
  - Мы с ним справимся, - уверенно, но чуть шёпотом произнёс я. - А теперь, я думаю, ты можешь открыть дверь.
  Вход отворился, и я вышел прочь. Устроившись у камина, я тупо уставился на его каменную кладку, словно помешанный или аутист. Камин зажёгся без моего вмешательства. Уверен: это сделал за меня дух девочки. Огонь постепенно меня усыплял. Моя голова опрокинулась на спинку кресла-качалки, и я провалился в сон.
  ...Мой сон вдруг нарушила встряска особняка. Немного позже к камину вышли проснувшиеся друзья.
  - Что это было? - спросил Алекс.
  - Судя по всему, огромный снежный ком, врезавшийся в здание, - сообщил Ник. - Уверен, не обошлось без чёрной магии. Мне не нужно выходить из дома в бурю, чтобы понять, в чём дело.
  Ну да, опять мой братец проявил свои недюжинные способности.
  - Ребята, я видел призрака одной из жертв этого маньяка, это была девочка. Ей нужна помощь.
  - Ну так поможем ей! - с огромным восторгом воскликнула Оля. - Уничтожим эту старую мразь.
  - Нужно сначала понять, когда это существо питается. Я уверен, что у него есть целое расписание приёма блюд, - мрачно пошутил я.
  - Ну да, конечно, я помню об этом! - воскликнул Ник, читавший некогда мой рассказ. - И это расписание спрятано где-то на кух...
  - Тише ты, - прервал я Ника. - Кажется, это он.
  Шум за дверью дома нарастал с каждой секундой, казалось, что огромная лавина вот-вот сметёт здание.
  Мы вооружились ножами и спрятались по разным углам. Затем шум прекратился. Каждый из нас увидел, как старик, хромая, вошёл, спокойно преодолев огромный сугроб у двери, и, плавно переступая, направился к кухне. Как только он приблизился, я захлопнул тяжёлую дверь и приготовился к атаке.
  - А, это снова ты, сукин ты сын! - прошипел старик. - Живыми вы не уйдёте, потому что Йети хочет жрать, и он голоден.
  - Вот мы его и покормим! - воскликнула Ольга, нажав на курок. Кровь вместе с мозгами окрасили сиськи обнажённой копии Моны Лизы, висевшей на стене. Выстрел повторился, на сей раз в ногу. Старик был ещё жив, каким-то образом он вопил от боли и неожиданности.
  Но мне было жаль не этого подонка, а картины с обнажённой Джокондой. Счастье, что рамка была покрыта пластиком, и оттереть всё труда не составит.
  - А теперь нужно вынести этот отброс на улицу и бросить в сугроб побольше. Я уверен, что этот белый чувак Йети захочет полакомиться человечинкой. Тут-то мы его и поймаем.
  Старик отдал концы после третьего выстрела в живот, его кишки запачкали ещё одно произведение искусства - статую гладиатора.
  Мы оделись потеплее и вынесли тело, бросив его как можно дальше от дома. Затем вернулись и хотели было протереть полы от крови и кишок, но, когда зашли на кухню, то следов бойни не оказалось, словно их впитало что-то или кто-то. Картина Моны Лизы тоже была чистой, словно с ней ничего и не происходило.
  - Что за хрень? - только и смог произнести я.
  - Маньяк убит, ведь так? - спросил Ник.
  - Да, убит, а теперь я почему-то хочу спать.
  - Да уж, ночка выдалась насыщенной, - позёвывая, сказал Ник. Все мы словно забыли о Йети.
  Я выключил в доме свет, закрыл дверь, упал в кровать и отключился.
  
  Глава 13. Последняя трапеза Йети; Дорога в лето
  
  Наступило холодное утро. Снегопад закончился. Мы думали, снаружи будет полный мрак, и мы не увидим солнца, но лучи начинали просачиваться сквозь густые, серые тучи.
  У нас всё начиналось как обычно: проснулись, умылись, заправили постель. Кассандра и Ольга возились на кухне, чтобы заморить наших червячков. Я вышел на улицу, заинтересовавшись, что стало с трупом старого маньяка. Увиденное меня повергло в шок. Его брюхо и грудь были разорвано, словно им полакомилась целая стая хищников. Я подумал, что моим друзьям этого видеть не стоит, хотя русская спутница справилась бы с эмоциями - видимо, ей по плечу любая проблема, и, по-моему, Ник стал её уважать всё больше.
  - Скажите, мисс, у вас в России все женщины такие, с горячей головой? - спросил я Ольгу, вернувшись.
  - Нет, я уверена, у вас их больше, меня просто улица воспитала, бьюсь об заклад, Ника тоже.
  - О нет, у меня был опекун, он был азиатом и лучшим другом моего отца.
  - А что случилось с вашим учителем и отцом? - спросил Андрей.
  - Я же вам говорил, что мой учитель умер. Но после его смерти я уже многое умел. А отца какой-то пьяный ублюдок сбил машиной, когда мне было семь лет, тем более у меня на глазах.
  - Должно быть, ты испытал большой тогда, - со вздохом произнесла Ольга.
  - Да, мне на душе было больно, но я не убивался слезами. Я твёрдо верил, что, если найду этого подонка, то проделаю с ним то же самое.
  - И что, ты выследил этого урода? - поинтересовался Андрей.
  - Нет, он бесследно исчез, но я его всё равно найду и убью, - решительно заявил Ник.
  - А я намерен найти это существо, - добавил я. - но его убивать нельзя ни в коем случае.
  - Это почему же? - непонимающе спросила Ольга, смотря на своего защитника со свинцовыми друзьями, как бы мечтая выпустить на волю одного из них.
  - Милая, я думаю, Энди прав, только пока не знаю, почему.
  - Это необычное существо может нарушить ход сюжета и истории в реальном мире.
  - А если это всё-таки не снежный человек, а какой-нибудь монстр из преисподней, что-то вроде РумпельштинцеляилиЛохнесского чудовища.
  - Я думаю, это не то и другое, мне кажется...
  - Это Йети, и никто другой не может быть, во-первых, поскольку я писал рассказ, во-вторых, советую покинуть этот мир, - решительно заявил я.
  Мы вошли в дом и, устроив собрание напоследок, достали сердца, книгу, вытянули руки и стали пересказывать содержимое следующей главы, а точнее - повести. Так как мне память не изменяла, то я излагал суть произведения о человеке с цветком, а остальные повторяли за мной.
  Дом затрясся, но окна выдерживали. В помещении стало светлее, чем обычно. Книга вместе с нами растворялась, завершая прыжок в иной мир. Над головами возвышалась радуга, видная сквозь ставший прозрачным потолок. А затем лето раскрыло нам все свои яркие краски. Солнце освещало всё кругом. Мы сразу скинули с себя все зимние одежды. Прыжок в лето завершился.
  
  Глава 14. Цветок убийцы; Хана уродцу
  
  Нас окружали шикарные особняки а-ля "американская мечта". Пейзаж ничем не уступал по красоте нашей обычной реальности. И, на наше "счастье", въезд в город, названный мной Элеанора Винс, окружала толпа людей, были видны мигалки "скорой помощи" и полиции. Это означало: что-то случилось. Я подошел к детективу, судя по бейджику - Чарльзу Хардингу, одетому в стиле лейтенанта Коломбо семидесятилетнему сыщику. В его внешности выделялись очки в роговой оправе.
  - По-моему, я вас знаю, - с волнением выдавил я из себя. - У вас случайно не псевдоним Бадди Холли?
  - Да, вы абсолютно правы, но сейчас я служу в полиции. Хотя иногда даю концерты по выходным, а всё остальное время провожу в своём офисе.
  - Мой муж прётся по вашей музыке, у него есть вся дискография, - заметила Оля.
  - Можно ваш автограф, мистер Холли? - с волнением спросил Андрей.
  - Нет проблем, - ответил детектив, искренне улыбнувшись своему поклоннику.
  Я подтянул Андрея в сторону и чуть слышно произнёс:
  - Ты понимаешь, что в реальной жизни этот музыкант погиб, как и Рик Нельсон?
  - Да, знаю, они погибли в авиакатастрофе, и давно уже.
  - Парни, ближе к делу, - заявил Чарльз. - Как это вы здесь оказались? Яя вас вижу впервые.
  - Мы туристы, - ответил я. - Ищем приключений на свои задницы.
  Чарли разразился хохотом, но что-то в этом смехе было нечеловеческое, к тому же, выглядел он как живой трупак. Как бы он не прикидывался живым, лицо и глаза его сдавали с потрохами.
  - С каких это пор Бадди Холли заделался под детектива? - спросил Ник, отведя меня в сторону.
  - Вот это мне и кажется довольно странным, - согласился я. Мы вернулись к мистеру Хардингу.
  - А что здесь случилось?
  - Убийство, дамы и господа, убийство, - ответил Чарльз. - Неделю назад из тюрьмы сбежал серийный маньяк, проявив немыслимую изобретательность. Никто так и не понял, как это произошло.
  - И кого он убил? - сыпал я вопросами.
  - Сэр, на копа вы не похожи и не имеете права задавать мне подобные вопросы! - отрезал детектив. Потом, подумав, смягчился и произнёс: - Он убил девушку. Мы ещё нашли записку убийцы и искусственные цветы рядом с телом.
  - А что это за записка? - спросил Ник, решив поддержать меня. С ним Чарльз не стал пререкаться и сразу ответил:
  - Там было написано: "Никто не смеет надо мной смеяться. Я просто хочу любовных романов". Кстати, я смотрю, вы уже заметили высушенные лепестки розы в вещдоках, - добавил Чарльз, перехватив мой взгляд.
  - Их невозможно не заметить, - с усмешкой ответил я. - Это надо быть слепым, чтобы их не видеть.
  Тут уже Алекс отвел меня в сторону.
  - Энди, смотри, как только мы здесь появились, вон та леди не сводит с нас глаз.
  - Должно быть, твоя будущая жена, Алекс, - подколол его Джей, но тот проигнорировал смешок музыканта.
  - Это сестра убитой, и она, похоже, хочет вас видеть, - заметил нашу "движуху" Чарльз и подозвал даму ближе.
  Это была высокая брюнетка в синем платье, шла она на высоченных каблуках. Туфли украшали рубины. Она поманила нас к себе пальцем. Мы дождались, когда труп девушки увезли, и подошли ближе к сестре покойной.
  - Для вас есть дело, дамы и господа, - заявила она. Пройдёмте ко мне в дом. Я думаю, вам у меня будет уютно.
  Все мы последовали за ней в большой и красивый особняк неподалёку. В доме было уютно и тепло. В дальней его части мы с удивлением увидели небольшой бассейн. Окна весьма престижного дома тоже были подвержены гигантомании. Прихожую украшали картины, люстра с встроенными топазами освещала всё вокруг.
  Девушка повела нас в гостиную, выглядевшую ещё великолепней.
  - Во сколько вам обошёлся этот дом? - спросил я.
  - Полмиллиона долларов, - ответила девушка и тут же зачитала небольшой рэп: - "Вы не удивляйтесь, в этом городе живут одни богачи, вы явно заметили, что у всех лица словно кирпичи".
  Я ухмыльнулся: это была моя придумка сделать такую фразу неофициальным девизом города.
  - Впрочем, я не помешана на материальном достатке, а довольствуюсь тем, что есть, - скромно добавила девушка.
  - Но у вас наверняка есть машина? - поинтересовался Алекс. - Если есть такой красивый дом, значит, и авто должно соответствовать имиджу.
  Да уж, при виде смазливой мордашки Алекс вдруг становится жутко разговорчивым. Конечно, он пока не решался к ней обратиться напрямую с признаниями, ведь время было явно неподходящее. Но я-то знал, что Алекс своего не упустит, он наверняка будет пытаться затащить её в постель, даже если на это уйдёт много времени.
  - Да, машина у меня есть, "Ягуар".
  - А если не секрет, как вам досталось всё это - симпатичный домик, машина.
  - Родственники подарили на день рождения.
  Девушка повела нас вглубь дома и показала нам шикарные комнаты, а затем вернулась к бассейну, привлёкшему всеобщее внимание.
  - Вы иногда выезжаете на природу отдыхать, например, с братьями, сёстрами? - сболтнул глупость Алекс. Лицо девушки тут же помрачнело.
  Ник схватил Алекса за ворот жилетки и отвёл в сторону.
  - Ты что, идиот, городишь? Спугнёшь же рыбку. Я видел, как ты на неё смотрел, и думаю, что это не тот метод знакомства. Будь поаккуратнее, она может по-своему понять, к чему такие вопросы. Может, до неё уже дошло? Хватит закидывать её глупыми вопросами, ты торопишься. Доверься моим советам и не ошибёшься, - проговорил ему Ник, добродушно улыбнувшись напоследок. - Ты ещё захочешь бутылку мне поставить, и поторопись с этим. А теперь пошли.
  После нравоучений Ника Алекс вёл себя сдержанно и даже попросил у девушки прощения. Мы устроились поудобнее в гостиной и продолжили беседу.
  - Я так понимаю, вы ожидаете услышать от меня свежие новости? - спросила она.
  - Всё правильно, - ответил я.
  - Так вот, этот маньяк, убивающий девушек - и мою сестру тоже, тварь, убил! - мой бывший муж, моральный урод и садист.
  (Ну, это вовсе не стало для меня новостью, я же знал своё произведение).
  - Не знаю, чем я думала, когда выходила за неё замуж.
  (Позднее Ник признался, что прочёл мысли Алекса в этот момент: "О-па, если её муж законченный псих, с ней следует быть поаккуратнее").
  Во время беседы я не отрывал глаз от стола в центре комнаты.
  - Вас заинтересовал стол, мистер? - спросила девушка. - Я могу вам его подарить.
  - Нет, не надо. Просто у нас есть точно такой же стол.
  - Мне его подарили. Вернёмся к моему мужу. На самом деле он болен, у него психическая неполноценность. Его лечили, и казалось, успешно, но он нас всех обманул, и вот вам последствия.
  - И как его имя? - спросил Джей.
  - Джон Ливертон, - ответила девушка.
  - А вас как зовут? - тут же встрял Алекс.
  - Алиса Пападопалис. Я не хочу брать его фамилию.
  "Могли бы и у меня спросить, что я, склерозом, что ли страдаю?" - подумалось мне. Вслух же я сказал:
  - Мне тут пришла в голову одна мысль.
  Алиса с неприкрытым интересом посмотрела на меня.
  - Какая же?
  - А может, у него развитый комплекс неполноценности, другими словами, пониженная самооценка, - озвучил я свою мысль, точнее, знание персонажа из повести. - Возможно, из-за этого у него пошатнулся рассудок, и он стал беспредельничать.
  - Кто вы на самом деле? - заинтересовалась Алиса.
  - Энди Дафлен, я пугаю людей за деньги, - признался я.
  - То есть, вы - писатель?
  - Собственной персоной! - восторженно ответила за меня Кассандра. - Специализируется на ужасах.
  - Прошу прощения, мистер, но у меня нет времени на чтение. Я, конечно, раньше читала...
  - Когда училась в колледже, - перебил я её.
  - Да, вы всё правильно поняли, - заметила Алиса.
  Алекс, ничего никому не сказав, вышел на улицу. Я заметил, что он был чем-то раздражён. Очевидно, это из-за женщины, сидевшей напротив нас. Мне показалось, что нужно помочь другу в сердечных делах. К тому же, следом за ним последовала Кассандра.
  - Я думаю, ему нужна женская поддержка, - шепнула она мне на ухо.
  - Да, я считаю, это будет правильным поступком, - согласился я. Когда они вышли, я подошёл поближе к Нику и поинтересовался: - Что ты такое ему сказал?
  - Ребятки, что вы там шепчетесь, а? - кокетливо спросила Алиса.
  - Короче, мисс, скажу вам прямо, мой друг к вам неровно дышит, и я думаю, ему нужна спутница жизни, - заявил Ник. - Он уже был однажды обманут, но, если вы его предадите, я вас морально уничтожу.
  Алиса испуганно кивнула и вышла из дома, забыв о гостеприимстве.
  Я решил понаблюдать за событиями. Ник согласно кивнул. Тем временем Кассандра вернулась.
  Через открытую дверь я слышал каждое слово, произносимое оставшейся на улице парочкой.
  - Ник понял, что я к тебе неравнодушен, и он всё правильно понял.
  - Он мне сказал, что, если я тебя обману или предам, то он меня морально уничтожит. Признаю, он меня напугал.
  - И его слова не расходятся с делом, - сказал Алекс, - он действительно на это способен.
  - Может, не будем говорить об этом человеке, и ты уделишь мне внимание? - ласково проворковала Алиса.
  Я осторожно выглянул. Алекс ухватил её за талию и они, словно облако, проплыли по центральной дороге чуть в сторону.
  - Ну что, детка, поговорим о политике? - с усмешкой спросил Алекс.
  Я продолжал наблюдать за милой парочкой и слушал всё, запоминая каждое слово, чтобы всё это пересказать Нику. Правда, я старался, чтобы они меня не видели.
  - Я хочу тебя пригласить в театр на пьесу по Шекспиру, мне политика отвратительна. Шутку я, конечно же, твою поняла, хотя мне было не смешно.
  "Очевидно, с чувством юмора у неё слабовато", - решил я про себя, не осознавая в тот момент, что это было скорее недостатком Алекса.
  - Ого, мы интеллектуалы, - изобразил удивление он. Да, я знал, что Алексу было наплевать на театр, его больше интересовали виртуальный мир, водка, красивые машины и дома. Для него театры всегда были "слабым звеном". Но он не собирался подстраиваться под Алису. Если она примет его таким, какой он есть - значит, это судьба.
  Я видел, как они направлялись в сторону кинотеатра, уже интересно, учитывая, как Алекс сместил вектор её интересов.
  - Тебе какие фильмы нравятся? - спросил он.
  - Исторические мелодрамы и мистика, предпочтительно по Стивену Кингу.
  - А он лучший. Но у нас есть свой писатель и весьма потрясный, - подметил Алекс. - "Смертельный поход" дал ему путёвку в жизнь. Прочти это произведение, прочти любой его роман, и не ошибёшься в выборе автора. Меня, конечно, это произведение шокировало, но восхитило.
  Они вошли в кинотеатр, но я продолжал наблюдать за ними, поэтому мне пришлось купить билет, чтобы попасть внутрь. Показывали фильм "300 спартанцев". За всё это время не произошло ничего подозрительного. Не было причины беспокоиться за Алекса, но я всё равно следил за ним, потому что что-то в даме было не так. Я надеюсь, конечно, что ошибаюсь, но меня смутило её поведение: потеряв близкого человека, тут же закрутила роман с парнем и пошла в кино...
  Мне захотелось поделиться своими мыслями с Ником. Если что не так, то Алиса, как любит говорить Ник, "будет скормлена крокодилам". Я постарался уйти раньше, чем кончился фильм, чтобы оказаться в доме у Алисы побыстрее. А вернувшись, доложил всё Нику.
  - Не думаю, что есть причина для беспокойства, ток что не парься, братишка, - подбодрил меня Ник.
  Послышался щелчок замка - это пришли Алекс с Алисой, а немного позже пришли и Кассандра с русскими ребятами, отправившимися гулять по городу. Причём не с пустыми руками. Я увидел горные велосипеды фирмы Titan, жёлтого и серебристого цвета.
  - Милый, ты посмотри, что я нам купила! - сказала Кассандра. - Это мне порекомендовали наши русские друзья. А ещё я запаслась инструментами и смазкой для ремонта наших железных коней.
  ("Идеальная жена", - подумалось мне). Я подошёл поближе к горникам.
  - И сколько у них скоростей?
  - По 33 скорости каждый, с двумя амортизаторами, мощными тормозами.
  - Скорости можно увеличивать, не разжимая пальцев, это кстати, удобней, - вмешался Андрей. - Если вы хотите, мы займёмся цепями прямо сейчас, может, конечно, подрегулируем, если в этом есть нужда.
  Ольга достала из рюкзака всё необходимое. Увидев это, Алиса проводила нас к гаражу, где было просто потрясное освещение. Андрей достал из купленного набора ключи и приступил к работе. Нам с Кассандрой было интересно наблюдать за увлекательным процессом.
  - К тебе есть дело на штуку евро, - обратилась к мужу Ольга. - Покрути педали, я промою цепи.
  - Я думаю, нужно им заплатить, - шепнул я на ухо Кассандре.
  - Да, ты абсолютно прав, милый, - также ответила она, и мы продолжили наблюдать за смазкой и ремонтом. Вся работа была закончена за полчаса.
  Я подошёл к ним и заплатил за активную работу по 500 баксов на каждого.
  - Я думаю, деньги вам нужны. Купите себе, что хотите.
  Андрей и Ольга в состоянии шока с глазами размером в огромную монету смотрели на свой заработок.
  - Теперь вы можете летать на железных конях, - сказал Андрей, придя в себя.
  - Конечно, - сказал я, хоть и понимал, что в реальном мире скорее всего их у нас не будет, а всё вокруг нас - не более, чем иллюзия. Зато мы знали, что такое горники, и как за ними ухаживать, и можем запросто их купить в реальности.
  Мы подошли к крыльцу и увидели конверт, воткнутый в прорезь двери. Ник, который был вместе с нами, схватил письмо, достал листок и стал читать вслух:
  
  "Мне нужна только она, так что не путайтесь у меня под ногами. Иначе ваши жёны сильно пострадают. Я больше предупреждать не буду".
  
  Я перехватил у брата записку.
  - Это почерк Кларка Брауна, серийного убийцы. Такой же шрифт использован в моей книге.
  - Я думаю, нужно известить мистера Холли, - подошёл к нам Джей. - Кстати, Алиса куда-то исчезла из дома.
  - И правильно думаешь, - согласился Ник.
  - Я знаю Холли, - отозвался Джей. - раньше он был пионером рок-н-ролла, а сейчас он коп.
  - Да, а ещё он давно уже покойник, а здесь он только потому, что я или кто-то другой так захотел, - добавил я. - Так что Бадди Холли есть только в этой книге.
  - У меня есть вся его дискография, - с восторгом сказал Андрей.
  Я не обращал на всех внимания, просто молча взял свой мобильник и стал звонить детективу Холли.
  - Это полиция? - спросил я.
  - Чарли вас слушает, - ответил Бадди.
  - Да, спасибо, Чарли. К нам только что поступили письменные угрозы.
  - Окей, сейчас приеду, говорите адрес, - согласился Бадди.
  - Да, спасибо, - я продиктовал адрес и положил мобильник в карман. - Вот сейчас он приедет, и ты можешь смело брать у него автограф и, пожав руку, сказать, что ты охренеть как заинтересован его творчеством, - заявил я Андрею. - Правда, я не думаю, что он пустит слезинку от восторга - детектив Холли далеко не сентиментален.
  - Я от него этого и не жду, - уверенно отрезал Андрей.
  Вскоре приехал мистер Холли. Джей встретил его, похлопав по плечу.
  - Вот скажи, Джей, когда мы зажжём в баре "Огненный конь"? - спросил музыканта Чарли.
  - А ты не разучился играть на гитаре или петь? - вопросом на вопрос ответил Джей.
  К мистеру Холли сразу подошёл Андрей с мп-3 диском в руках.
  - Детектив Холли, можно автограф?
  Он, по крайней мере, вёл себя почтительно. Ещё мне и самому хотелось бы увидеть, как наш чернокожий друг будет петь в дуэте с Бадди Холли.
  Не желая больше терять время, Ник прервал все разговоры и раздачу автограф, передав записку детективу.
  - Как я понимаю, вы её уже прочли, вскрыв конверт?
  Мы тупо посмотрели на Чарли.
  - Вам не нужно было этого делать. Это грубая ошибка, на которую я пока что закрою глаза.
  - Да, Чарли, в общем-то прав, - согласился Ник и добавил шёпотом для меня: - Кларк Браун следов не оставляет, он использует резиновые перчатки, и, сделав всё, забирает их с собой. Я помню черновой вариант твоего романа от корки до корки. Не знаю, как это случится, но преступления, которые совершил Кларк, мы раскроем сами.
  - Это как понимать? - холодно спросил детектив.
  - Понимайте, как хотите, - отрезал Ник.
  Очевидно, у нашего детектива был острый слух, раз он услышал шёпот Ника. Стараясь включить дурака, я заметил:
  - Мы как-то не подумали, что могут остаться следы.
  - Это моё дело, - возразил Бадди. - Либо я предлагаю со мной сотрудничать, либо вы катитесь к чёрту и не путаетесь у меня под ногами.
  - Знакомая фраза, - подметил Джей.
  - Это слова серийного убийцы, - согласился я.
  В комнате повисла напряжённая тишина. Мы с Алексом и Ником демонстративно вышли в другое помещение. Алекса мучал один вопрос, видел ли кто-нибудь лицо убийцы, и он его задал Нику.
  - Ты намекаешь на то, - спросил Ник и Алекса, и меня, - а не является ли Бадди Холли самим убийцей, скрывающимся под маской детектива?
  - Да, дружище, именно об этом я и подумал.
  - А ты понимаешь, что это всего лишь мысли, и никаких доказательств. Я надеюсь, ты понимаешь, что говоришь?
  - Да, и советую это проверить, чтобы подозрения не были беспочвенными, - посоветовал нам Алекс.
  "Ну надо же, хоть одна здравая мысль от пьяницы!" - подумал я.
  Мы вернулись в комнату. Детектив Холли изучал помещение, а русская парочка зашла из другой комнаты.
  - Что вы там делали, ребята? - спросил чарли.
  - Смотрели фильмы ужасов по домашнему кинотеатру, - сказала Оля. - А вы чем занимаетесь?
  - Не ваше это дело, сосунки.
  Ах, зря он это сказал. Оля достала ружьё и прикладом со всего размаху ударила детектива в висок. Бадди не понял, что произошло, и, чтобы не упасть вниз, слома в перила из слоновой кости, постарался упасть на колени, но не успел, получив второй удар в макушку. Тело мёртвым грузом повалилось на пол, окрасив кровью персидский ковёр, который, впрочем, придётся выбросить.
  - Теперь ты никогда не посмеешь назвать нас сосунками, - заявила Ольга.
  Она посмотрела на толпу ошарашенных друзей.
  - Дамочка, ты понимаешь, что ты натворила? - Ник нагнулся к телу, проверяя пульс - бесполезно. - Да ты только что убила копа!
  - Если, конечно, это был коп, - вставил Алекс.
  - Этот урод нам нахамил, настоящий коп себе этого не позволит, - возмутилась Ольга. Кажется, у неё начались беременные причуды.
  - А возможно, ты права, детка. Настоящим копам нельзя грубить гражданским, это карается штрафом, - заметил Ник. - Но не убийством, хотя ты смелая, и прониклась не только уважением, но и симпатией.
  - Вызвать копа, чтоб его загасить, да вы офигели? - возмутился я.
  Мы кое-как успокоились. Алекс предложить снять с Бадди отпечатки пальцев, чтобы проверить, были ли они идентичны отпечаткам на орудии убийства, которым пользовался маньяк. В этот момент пришла Алиса. Увидев, что творится, она почему-то спокойно предложила нам всё необходимое для снятия отпечатков. "А степень идиотизма нарастает!" - подметил я.
  - Мой отец был хорошим полицейским, даже можно сказать, лучшим, и его за это убили, а виновного так и не нашли. Может, вот он, настоящий виновник? - спросила Алиса.
  Ник взялся за дело. Он сделал всё необходимое и передал снятые отпечатки Алисе.
  - Просканируй, пожалуйста, и выдай нам информацию, а мы пока взломаем базу полиции на соответствие отпечатков, - сказал Ник и подмигнул мне. Кому же ещё-то знать пароль: "Барракуда"!
  Но я знал и ещё кое-что. Кларк Браун одел маску копа-рок-н-ролльщика, чтобы внешне выглядеть красавчиком-гитаристом 60-х, скрывая своё истинное лицо. Я подошёл к трупу и содрал маску, сделанную из человеческой кожи. Все сразу отскочили в стороны. На лицах друзей я увидел ужас и отвращение.
  Лицо убийцы было испещрено глубокими шрамами, рот был перекошен. Это жуткое зрелище шокировало наших девушек.
  - Да, я не подозревала, что он урод не только в моральном смысле, а ещё и в буквальном тоже, - сказала Ольга.
  - Леди, вы на удивление храбры, - выдал ей комплимент Ник. В его словах была чистая правда. - Он выдал себя своим поведением и получил по заслугам.
  Алиса вернулась с распечаткой и передала бумаги мне и Нику.
  - Вот, читайте.
  
  "Кларк Браун родился в 1973 году. Был ранее судим за жестокую поножовщину в баре "Огненный конь". В тюрьме был изуродован теми, чьих девушек он жестоко убил2.
  
  Я отошёл от трупа. Алиса скривилась от омерзения.
  - Да, согласен, Мэрлин Мэнсон и тот будет посимпатичнее, - с усмешкой и пониманием кивнул я.
  Ник взял трубу и принялся звонить копам. Я хотел было остановить его, но в последний момент понял, что он задумал. Мы знали, кто приедет вместо полиции.
  - Алло, это полиция? Хорошо.
  Ник назвал улицу, дом, описал труп.
  - Алиса, я надеюсь, у тебя есть чем обороняться. Сейчас приедут убийцы, будьте наготове, - сказал я.
  
  ***
  Дом окружили три чёрных машины с красными мигалками. Из машин медленно, словно пьяные, вылезли лже-патрульные.
  - Это не копы. Ребята, приготовьтесь.
  Ольга уж точно была наготове. Её двустволка была нацелена на существ в чёрной форме, достающих свои винтовки. Они открыли огонь по дому наугад, целясь в дальние окна. Зазвенели разбитые стёкла.
  - Нужно стрелять им в головы. Цельтесь именно туда, - скомандовал я. - Они почти неуязвимы и обучены убивать. Это твари из моего произведения, слуги мертвеца.
  Я тут же увидел, на что была способна Ольга. Она без промедления начала палить им в головы, и те разлетались, как арбузы, а тела стаей простреленных ворон падали, тут же превращаясь в прах, раздуваемый ветром. Тем временем Алиса принесла коробку из-под обуви и, открыв её, достала револьверы.
  - Обоймы можете проверить, но, уверяю вас, они заряжены боевыми пулями. Главное - снять с предохранителя.
  Мы, даже не дослушав её, принялись палить этим уродам в головы. Как выяснилось, их оказалось больше двух десятков. Мы стали усерднее убивать их, стараясь не попадаться на ответный огонь.
  - Мне кажется, им конца не будет, они всё прибывают и прибывают, - с этими словами Ник перестал палить по ним и вышел на улицу, удивительным образом уворачиваясь от пуль. Он остановился на крыльце, и через несколько секунд весь дом затрясся. Силуэт Ника засветился огненной аурой. Машины, на которых приехали лже-копы, начали сначала воспламеняться, а потом взрываться. А сами твари вспыхивали как порох.
  - Быстро закрыли уши, если не хотите оглохнуть!
  Ник издал сильнейший в своей жизни ультразвук. Те, кто подъезжал к дому, были уничтожены мгновенно. С тех пор новых машин не прибывало, и остаток вечера мы провели спокойно, за ужином.
  На следующее утро к нам приехала настоящая полиция - долго же они боялись отреагировать на вызов! Небось думали, что тут полный зомбиапокалипсис наступил...
  Из белой с синими полосками машины быстро вылез мужчина, щуплого телосложения, но высокий. Он подошёл к дому с белоснежной улыбкой на лице. Его украшали очки в чёрной роговой оправе.
  - Настоящий детектив Бадди Холли вас слушает, леди и джентльмены.
  - У нас в доме труп серийного убийцы, притворявшегося вами, - сказал я и услышал восторженные слова:
  - Да, неужели его всё-таки кто-то остановил навечно?
  Я указал на нашу русскую спутницу, к которой сразу же присоединился Андрей.
  - Максимум, что я могу позволить, так это пожать ей руку, - холодно отрезал ревнивец.
  - "Молилась ли ты на ночь, Дездемона", - процитировал детектив Холли.
  - Посещаете театры? - спросил Ник.
  - Да, моя жена интеллектуал, а я музыкант и коп. К тому же, я его понимаю, сам такой же ревнивец.
  На сей раз музыкант, живущий только в этом произведении, вёл себя нормально, поэтому Андрей подошёл к нему и попросил автограф.
  - Это была подпись убийцы, а вот вы, я вижу, настоящий музыкант.
  - Ну что ж, я рад своим поклонникам, - с улыбкой ответил Бадди, расписываясь.
  - У меня есть полная дискография вашего творчества, все 29 альбомов.
  - Охренеть просто! Небось скачал с торрента, а не покупал, а? - шутливо спросил детектив Холли. Мы проводили его к трупу убийцы. Но единственное, что мы увидели - это чёрный песок и одежду, в которой был душегуб.
  - Он не был человеком, но зато был хитрым изворотливым демоном, принявшим мой облик.
  - Да, но если он являлся таковым, тогда почему же он выдал себя неадекватным поведением? - спросила Ольга. - Он словно ожидал моей реакции.
  - Хороший вопрос, - согласился с ней детектив Холли. Только он собирался уйти, как вдруг у него зазвонил мобильник. Через минуту он нам сообщил: - Произошло убийство. Жертва - фотомодель, её звали Эмили Рингоулс.
  - Я надеюсь, улики после убийцы найдут, - тяжело вздохнул я.
  - Я думаю, всё не так просто, как кажется. Возможно, это была подставная фигура, чтобы снять с себя все подозрения, потихоньку смести все улики против себя, - выдвинул Ник свою версию.
  - Я хочу вам рассказать историю об этом маньяке, так что устройтесь поудобнее.
  Все расселись по диванам, и я начал историю с самого главного из своего произведения. Детектив Холли тоже слушал каждое моё слово.
  - Откуда ты столько знаешь о Кларке Брауне? - спросил он.
  - Я писатель, и моя работа - знать и наблюдать, мистер Холли.
  Мне, конечно, не хотелось выкладывать все козыри, и вряд ли когда-нибудь захочется.
  - У вас, мистер Дафлен, железная логика, вы не думали работать в полиции? - сделал предложение детектив.
  - Нет, мистер Хардинг, я выбрал писательство, и я люблю свою работу, несмотря на то, через что нам приходится проходить.
  Я уже не стал добавлять "попадая в книги".
  - Ну, как знать, - пробурчал Бадди, пожав плечами. У него снова зазвонил телефон, и вскоре он сообщил нам: - Найден труп молодой дамы с зашитыми капроновыми нитками ртом и глазами. Причём смерть настала ранее от удушения. Ну что, ребята, не желаете мне помочь в расследовании?
  Мы согласно кивнули и поехали на место преступления. Для её же безопасности Алиса поехала с нами, а иначе вскоре появился бы ещё один труп.
  Остановились мы на улице Карвер-Ридчроуд. Дом был окружён копами и санитарами. Мы зашли внутрь с позволения мистера Холли и направились в комнату следом за его напарником. Все стены были исписаны угрозами. Всё, что когда-то было красивым, превратилось в полный хаос. Посреди комнаты мы увидели труп девушки.
  - Как же его поймать-то, а? - задал вопрос я. - неужели творение оказалось умнее создателя.
  Естественно, обращался я только к своим товарищам и по-русски, чтобы копы нас не поняли.
  - Вы должны быть телепатически связаны, только так ты его можешь остановить, - рассудительно заявил всегда молчавший Джей Дин.
  - О, наш товарищ проснулся! - шутливо произнёс Ник.
  Мы все так увлеклись делом, что не заметили очередного исчезновения Алисы. Русская пара оказалась наблюдательной.
  - Она наверняка отправилась к себе домой, - предположил Андрей.
  - Чтобы спасти весь мир, принеся себя в жертву?!
  Я выбежал на улицу, но машины не увидел.
  - Ребята, быстро все на улицу! - крикнул я.
  Мы позаимствовали у полицейских ближайший грузовичок и вместе с мистером Холли помчались к дому Алисы.
  Не доезжая до дома, чтобы не спугнуть Кларка, мы вынырнули из кузова и бесшумно прокрались к дому. Отчётливо послышался разговор.
  - Ты мне нужна, Алиса, кроме тебя, мне никто не нужен. Я могу поубивать всех женщин, кроме тебя, чтобы они меня не искушали и не толкали на измену.
  - Ты мне не нужен, Кларк, как ты этого не поймёшь! Посмотри на себя в зеркало, ты же урод!
  - Если ты не достанешься мне, ты не достанешься никому...
  Раздались два выстрела, и мы, выбив с Ником дверь, ворвались внутрь.
  - Алиса, ты жива, ты здесь?! - крикнул я.
  - Да, так что не парьтесь.
  Мы увидели труп Кларка Брауна с дырой во лбу размером с волейбольный мяч. Два выстрела попали практически в одно и то же место, разворотив его голову - теперь уже окончательно.
  - Кларк ещё со школы был в меня влюблён, - сказала Алиса. - Он считал, что моя красота сделает и его красавчиком, но круто ошибался. Он был уродом, уродом и подох.
  - Это верно, - согласилась Ольга.
  - Я знала, что он появится в моём доме, и поэтому я решила вернуться сюда на машине. Мне хотелось его самой остановить.
  - А ты знаешь, что самосуд это противозаконно и карается тюрьмой? - осуждающе спросил Чарльз.
  - Да, но бежать от правосудия ещё хуже, - оспорил правило Ник. - Серийные убийцы заслуживают смерти с любой точки зрения. Такой закон существовал и всегда будет.
  - И Ник абсолютно прав, - согласился я с братом.
  Пионер классического рок-н-ролла вынужденно кивнул, не став спорить. Достав гитару, он ударил по струнам.
  - Джей, я надеюсь, ты настроил свою гитару?
  - Моя гитара настроена всегда, дружище!
  - Ну, тогда хватай своих друзей и живо в автобус! Нам нужно оторваться на совесть.
  Похоже, это будет первым и последним концертом в его жизни, прежде чем мы исчезнем навсегда из вымышленного мира.
  
  ***
  Люди считали, что Джей Дин это живой Джимми Хендрикс. После концерта они с Бадди стали единомышленниками и хорошими друзьями.
  - Неважно, что в реальности этого музыканта нет в живых, но отожгли мы здесь на славу, - с восхищением сказал Джей, вернувшись домой. Мы сидели за круглым столом, посередине которого лежали книга и сердца.
  - Всем взяться за руки, сейчас начнёт трясти.
  И наша телепортация взяла нужный оборот. Алиса была на кухне, готовила праздничные кушанья, но её мы с собой брать не собирались.
  Из этого мира мы исчезли навсегда.
  
  Глава 15. Ищем тех, кто ищет нас; Дом неизвестного
  
  Мы очнулись в живописном городке с красивым названием Альханардус-Кронспиус. Стояли мы у огромных расписных ворот, на которых красовался рекламный щит со странным названием "Ищем тех, кто ищет нас".
  За высоким расписным забором и воротами виднелись возвышающиеся кипарисы, пальмы и другие экзотичекие деревья и растения. Я решил проверить, можно ли войти внутрь. Да, ворота оказались открыты, но мы не спешили войти, потому что всё казалось слишком простым. Я-то уж точно знал, кто живёт в подобном особняке за этими воротами.
  Ник сделал шаг вперёд, и мы услышали голос из динамика:
  - Ещё раз дёрнешься, я скормлю тебя твоим красавцам. А они сегодня голодны. Это же касается и твоих друзей.
  - У него камеры в каждом углу, так что он нас слышит и видит, - полушёпотом произнёс я.
  Мы отошли подальше.
  - А кто живёт в этом доме? - спросила Ольга.
  - Человек, которого никто никогда не найдёт.
  - Как это понимать? - поинтересовался Андрей.
  - Долго объяснять.
  Кассандра тем временем достала из рюкзака альбом с древесной обложкой и приступила к работе. Она давно уже не брала в руки карандаш. Ник смотрел на её грациозные движения руки, плавно движущейся по бумаге. Алекс попивал пиво, прихваченное с прошлого мира, и любовался высоким, как китайская стена, забором, что рисовала Кассандра.
  Первым в контакт со своим персонажем вошёл я.
  - Мистер, мы вас убивать не собираемся, причиной нашего нежеланного присутствия является беседа на интеллектуальные темы.
  Ворота тут же бесшумно распахнулись ещё шире, и мы смело направились к огромной дубовой двери. Кассандра, конечно же, прихватила с собой рисунок.
  - Такой дом наверняка стоит миллионы, - с завистью в голосе произнёс Алекс.
  - Забудь про бухло, найди хорошую работу, где платят много, и тогда купишь такой же шикарный домик, - принялся наставлять его Ник. - Только один совет.
  - Какой?
  - Не нанимай прислугу, а то платить им придётся. Ты лучше подходящую жену поищи себе, но только в реальном мире. Не вкушай сочный плод из чужого мира, а то отравишься.
  Я был согласен с Ником: Алексу действительно лучше поискать подходящую даму сердцу из реального мира, чем в моих романах.
  - Зачем вы сюда припёрлись? - спросил голос из динамиков.
  И тут я начал нагло врать.
  - Мы по объявлению со странным заявлением "Ищем тех, кто ищет нас", и мы подумали, что стоит прийти...
  - Да, я давал подобные вещи в газету, а что?
  - Ответьте, в чём причина, что вас беспокоит, мы вам поможем, как сумеем.
  - Меня кто-то преследует, я не могу понять. Мне пришлось обращаться к полицейским, но они слабаки, ничего не сделали.
  - И я, и мы все полностью согласны. Мы вам поможем, - уверил я.
  Вроде бы нам дали спокойно пройти, и мы направились к шикарному особняку, окруженному пальмами и увитому ядовитым плющом. Но мы все знали, что это грабителей не удержит.
  - Не притрагивайтесь к растениям, они под напряжением, - сообщил голос.
  - Да, всё не так просто, как кажется, - проговорил Андрей, посмотрев на окно.
  - Это уж точно, - согласилась Ольга.
  Ник постучался. К его удивлению, дверь тут же открылась. Мы вошли в ярко освещённое и довольно уютное помещение. Абсолютно всё блистало чистотой.
  - У меня очень давно не было гостей, - скрипучим голосом проговорил хозяин дома. Это был старик, но двигался он довольно-таки бодро. - Прежде, чем перейти к делу, я могу предложить вам выпивку.
  - Пива, если такое возможно, - попросил Андрей.
  - У меня огромная коллекция на любой вкус. - Старик провёл к холодильнику, довольно-таки огромному, и достал пиво. Да уж, он оказался гостеприимным человеком. - Мне нужна ваша помощь, - продолжил он. - Я даже уверен в том, что вы можете спасти мне жизнь.
  Мы все, кроме Кассандры, взяли по бутылочке "Кулер текила лайм". Мне казалось, что жену словно кто-то подменил. Когда началась беседа, ей стало дурно, очевидно, от запаха пива.
  - Сэр, похоже, ваша дама в положении, - предположил старик.
  Ник подошёл к Кассандре и положил руку ей на живот.
  - Да, братишка, это так, и я даже знаю, когда она родит.
  - Ну и когда? - спросил я.
  - А вот этого я тебе не скажу, - загадочно произнёс Ник. - Иначе это не будет сюрпризом для тебя. Но я могу сказать тебе одно.
  - И что?
  - Кассандра не должна рожать в мире, который есть только в твоей голове.
  - Это почему же?
  - Твоё чадо не будет обычном ребёнком. В школе он будет выделяться из круга обычных людей.
  - То есть он останется белой вороной?
  - Нет, куда больше. Ну вот почти как наш музыкальный друг Джей Дин.
  Андрей, услышав наш разговор, вмешался, приняв сторону Ника:
  - Прислушайтесь к брату, мистер Дафлен. Исключительным людям очень тяжело найти себе женщину для жизни. Вы уж поверьте мне, сам проходил через это.
  Я взял Кассандру под руку и повёл ей в невероятно просторную и тёплую комнату, где и положил на кровать, чтобы она отдохнула. Вернувшись, я попросил хозяина продолжать. Старик начал свою историю с того момента, когда нашёл конверт с угрозами.
  - Я слышал о подпольном агентстве "Эллен и Ко". Они занимаются восковыми фигурами и продают их в музеи, магазины и другие заведения. Их завод довольно старый и уже готовят к сносу. Они хотят купить мой дом и сделать вместо него завод, а меня убить, если я не покину своё жилище добровольно. А ведь я прожил тут всю жизнь.
  
  ***
  По словам старика, в агентстве покушаются на богатых людей, используя их роскошные дома в своих целях.
  Мы собрались в гостиной обсудить ход нашего дела. От Алекса требовались компьютерные навыки, от Кассандры - художественные, от Джея - музыкальный ультразвук, от Ольги - её снайперский опыт, от Ника - сила и воинственность. Андрей же себя ещё ни разу не показал, но мне кажется, что у него кое-что для нас припасено. Я, конечно, уговаривать его не стану, возможно, ему виднее. О себе говорить не буду: все и так знают, что я убиваю врагов словом и мозгами, за это и получаю сначала критику, а потом уже и деньги. В общем, вот такая у нас сложилась "фантастическая семёрка".
  - В общем, от нас зависит найти эту компанию и подчистить всё, что есть, - решительно заявил Ник. - И советую начать поиски как можно быстрее.
  - Я думаю, ты прав, - согласился я, после чего все сразу нас поддержали.
  - Да, но только где мы начнём поиски? - озадаченно спросил Андрей. - Для такой задачи нам нужен следопыт или разведчик. А если бы я был злодеем, то я бы построил подобное здание где-нибудь в пустыре.
  - И где нам искать этот пустырь?
  - Из слов старика я понял, что искать стоит на западе.
  - Я думаю, лучше бы нам взять машину, так будет куда быстрее, - предположил Ник.
  И мы начали этот путь, намереваясь идти до конца. Правда, у старика машины не было, ему она в таком возрасте уже ни к чему. Пришлось идти пешком. Уже стемнело. Луна осветила путь, словно улыбаясь нам вслед. Улицы были пустыми и немного пугающими, но мы не собирались останавливаться.
  - Меня эта тишина напрягает, - раздражённо воскликнул Алекс. - А ну-ка, Алекс, сыграй нам что-нибудь на своё усмотрение. Например, что-нибудь из "Металлики".
  Джей пропустил последнюю просьбу Алекса мимо ушей, и, взяв гитару, начал петь:
  
  Прошёл я ночь в кругу своих друзей,
  И каждый в моих глазах был смелей,
  И был я незрим, но в мыслях видел дом,
  В кругу своих друзей погружусь я в вечный сон,
  Я видел смерть своих врагов пути,
  Я видел страсть поэтов, кричащих: "Отпусти",
  И в звоне тех цепей, что нас держали в клетке,
  Нас, словно рыб, поймали в этой сетке.
  Но есть надежда на спасение у нас,
  И мы пробьём туннель к свободе в этот час,
  И музыка спасёт нас от безумства,
  И нет прекрасней этого чувства.
  
  Прекратив петь, Джей выдержал паузу, а затем сказал:
  - Эту песню я написал вчера ночью, когда вы спали. И это только первая песня, которую я настрочил во время путешествия.
  - Вы очень талантливый, мистер Дин! - с восхищением произнесла Оля.
  - Спасибо вам большое, леди, - отблагодарил Джей, в добродушной улыбке оскалив свои белоснежные зубы.
  - Мне кажется, это немного невежливо - скрывать свои глаза под тёмными очками, - сделала ему замечание Ольга.
  - Не думаю, что вам понравится то, что вы увидите.
  - у него нет глаз, но есть сила Богов, - объяснил я.
  Оля уже не стала допытываться с расспросами. Она и так всё поняла.
  Мы прошли часа четыре. Ни одна, даже пустая машина, нам не встретилась. Мы были жутко уставшие. На наше счастье, мы заметили кафе и направились к зданию.
  Свет в окнах горел, а это значило, что там открыто. Мы вошли в просторное помещение, заняли свои столики. Ник взял заказ на себя - только он мог повлиять на медлительных или не желающих обслуживать клиентов работников. Именно таковыми и оказались здешние повара. Я решил последовать за братом, потому что предполагал: здесь все, как один, убийцы.
  - Ник, что-то здесь не так.
  - А что именно?
  - Вся их пища смертлеьно отравлена, нас хотят жестоко убить. Этот яд, он везде -даже в овощах, мясе, приправах, в напитках. Если мы это съедим, то будем разлагаться как внутренне, так и внешне.
  - То есть ты мне предлагаешь с ними покончить? - спросил Ник. - И забрать ими нажитое?
  - Да, этим уродам из моей книги не жить, - ответил я. - А деньги итак принадлежат не им, а тем, кого уже нет в живых. Короче, всё это большая афера местных убийц.
  Из своей берлоги выбежал уродливый в буквальном смысле слова менеджер, попытавшийся кинуться на нас с Ником, обнажив свои кривые, но острые клыки.
  Я резким движением свалил его, отрубив голову мясницким ножом, лежавшим на столике.
  - В этом городе гуляют живые мертвецы, и нам их всех не уничтожить.
  Ник чуть слышно усмехнулся и спросил:
  - Дорогой мой братишка, неужто ты забыл про нашего чёрного друга с гитарой, сокрушающей огромное количество нечистой силы?
  - И ты думаешь, он справится? - неуверенно спросил я.
  - Ну да, - ответил Ник, - а к чему такие вопросы, ты и сам знаешь, что справится.
  
  ***
  
  Мы вышли к нашим друзьям, сидевшим за столиком. Мы им рассказали всё, что видели, и свои догадки о том, что должно случиться, если мы не перебьём всех трупаков.
  Ещё мы в кафе заметили единственного живого человека. Очевидно, он не стал есть отравленную пищу. На нём была спортивная куртка, джинсовая кепка и дорогие туфли. Он сидел за столом и гипнотизировал бутылку водки, размышляя, осушить её или нет. К мужчине подошёл Ник
  - Мистер, как вы здесь оказались, как вам удалось выжить?
  - Я поджарил задницы паре десятков мертвяков.
  - Как ваше имя, мистер?
  - Серж Прайс, к вашим услугам.
  Ник взял у него бутылку, прочёл подпись и поинтересовался:
  - И сколько у вас стоит такая бутылка, "Государев заказ"?
  - А зачем вам это?
  - Я владелец ресторана "Фараон", и у нас нет такой водки.
  - Если у вас ко мне деловое предложение, то я готов к труду и обороне, но какая будет оплата?
  - Смотря кто вы по профессии?
  - Строитель, я получал десять тысяч.
  - А будете получать тридцать тысяч баксов.
  - Пожалуй, это приличные деньги, - удивлённо произнёс Серж, - достойная работа за такую сумму.
  Он взял в руки ещё не открытую бутылку и хотел было её откупорить, как вдруг водка внутри неё закипела. Это видели все, особенно интересной была реакция русских.
  - Вот грёбаные американцы, думают, что раз мы говорим "палёная водка", то её надо кипятить, - заявил Андрей.
  - Кто-то очень сильно захотел, чтобы я этого не пил. Меня все живые мертвецы боятся и обходят стороной, - сказал Серж.
  - Это не проклятье, это дар от нашего создателя, я думаю, ты знаешь, о ком я.
  Серж кивнул в знак согласия. Впервые в жизни он почувствовал себя кому-то нужным, поэтому он со всего размаху бросил бутылку водки об стенку. Осколки со звоном разлетелись, вызвав шок у наших русских товарищей.
  - Не бывать больше спиртному! - воскликнул Серж.
  Ник положил свои ладони на его голову.
  - Нарекаю тебя рыцарем нашей команды, ибо явился ты от самого Иисуса Христа, это он послал тебя уничтожить чистое зло.
  Во время ритуала Ник ощутил на себе адский жар. Закончив с "посвящением", он пригласил меня на минуту выйти наружу.
  - Энди, мне кажется, с ним надо поаккуратнее, он как для других, так и для нас очень опасен. Он - ходячий огонь, и при огромном желании он может во сне нас убить, сжечь изнутри. Предупреждаю тебя на крайний случай.
  Мы вошли в помещение и подошли к друзьям. Я заметил реакцию Сержа, и мне он показался немного подозрительным.
  - А где это вы были? - спросил Серж.
  - Будешь меньше знать - спокойней будешь спать, - ответил Ник. - Мне кажется, ты не просто так здесь оказался.
  - Мне это расценивать как подозрения?
  - Расценивай как хочешь, мне всё равно.
  Когда мы вышли из ресторана, многие заметили, как Серж хватается за живот. Мне показалось, что с ним мы далеко не уйдём, но мы ещё не решались спросить, что с ним такое. Алекс пытался из "профессионального" (спиртного, по-видимому) интереса завязать с ним разговор, стараясь не затрагивать больные темы, но Серж предпочёл отмалчиваться.
  
  ***
  Джей, как всегда, играл на гитаре, придававшей нам сил в пути. Он играл до тех пор, пока Серж не начал раздражаться и даже выразил своё недовольство:
  - Может, ты уже заткнёшь свою "балалайку"?
  Джей полностью проигнорировал слова этого грубияна.
  - Эй, ниггер, ты что, не слышал?!
  Ник не выдержал и с размаху выбил ему зубы.
  - Нет, ты не от Бога, урод грёбаный, ты посланник дьявола и пришёл сюда, чтобы заманить нас в ловушку. Но теперь ты сам у нас в ловушке.
  - Ты что, решил со мной пободаться?
  - Я тебя не боюсь и тебе не советую порываться, - Ник пнул его ногой в живот, а когда тот упал на землю, поднёс свою ногу к горлу. - Теперь Бог на нашей стороне.
  - Ладно, братец, отпусти его, он нам нужен пока что живой.
  - Хорошо, но я это делаю только потому, что об этом просит мой брат, а так бы я ему шею сломал.
  - И ещё: засунь-ка, Серж, свои расистские наклонности себе в одно место, где солнце не светило, и веди себя прилично, - добавил я.
  И с этого момента серж не сказал ни слова. Он понял только одно: его раскусили, как орех, правда, не до конца, и признал, что против нашей семёрки он слаб. А что касается мертвяков, бродивших по городу, то боятся они его из за того, что они увидели в нём своего хозяина. Я думаю, ник это уже понял.
  - Вот послушай, братишка, в каком-нибудь из твоих произведений есть человек, который бы нам пригодился в походе?
  - Да, есть, и я думаю, мы с ним скоро встретимся. Он живёт в богатом поместье и окружён святым духом Ксандрия, защищающим его от подобных отморозков вроде этого.
  - Я не отморозок, я живой огонь, - встрял вдруг Серж. - Вы не имеете права обо мне так судить. Иначе я вас покараю.
  Ник тут же издал ультразвук, слышимый только Сержу, и тот заорал от боли, схватившись за голову. А мы продолжили свою беседу как ни в чём не бывало.
  - И как же зовут нашего друга?
  - Питер Маккольски, и он тоже владеет особым даром, о котором не хочет распространяться. Но одно известно точно: он полицейский.
  - Ммм, служитель закона, - с восторгом произнёс Алекс. - С полной уверенностью заявляю: он будет нам полезен, и это однозначно.
  - И где же он живёт? - спросила Кассандра.
  - Немного дальше от цивилизации. Хочу подметить, что у него две работы, и вторая - это сторожить заповедник дикой природы.
  По дороге мы увидели пустовавший дом на колёсах. Машина была вся в крови, но, наше счастье, колёса остались не тронуты. А машину можно и помыть. Мы зашли внутрь и увидели такой же хаос, как и снаружи. На всех кроватях гнили разложившиеся трупы. У нас автоматически пропала желание ехать в таком транспорте.
  - И что, нам опять пешком топать до поместья нашего друга? - раздражённо спросила уставшая Кассандра - неудивительно, ведь она была в положении.
  Пока мы совещались, я заметил, как Серж достал из кармана маленький пакетик с травой и скомканный лист бумаги. Ну, это уже был полнейший беспредел: на улице и без того было душно и нечем дышать, не хватало свежего воздуха, а этот урод собирается балдеть! Я не мог этого позволить и послал брату телепатическое сообщение:
  - Ник, моя жена в положении, а он собирается курить траву.
  Ник вызвал у Сержа тошноту, а после и рвотный рефлекс. Он блевал дольше, чем можно было предположить. Мы не смотрели в его сторону, не надо нам этого видеть. В наших глазах кошмаров и так хватает.
  - Меня раньше никогда не рвало от конопли, какая сука меня заколдовала? - возник Серж.
  Никто ему не ответил. Мы пошли дальше по городу. Наступил день, но результата поиски не приносили. Приближался и очередной вечер, и тут мы увидели высокий забор, соседствующий с "живой" изгородью в образе людей со своими питомцами. Из поместья, окружённого этим забором, вышел человек и приблизился к воротам Открыв их, он произнёс:
  - Добро пожаловать в мой дом, дорогие мои друзья. Дух Ксандрия вас защитит, правда, кроме этого типа, которого трудно назвать человеком. Он останется за воротами.
  Я подошёл к Питеру Маккольски и объяснил ему свой план действий.
  - Хорошо, пусть проходит. Я хочу проделать с ним некий опыт, думаю, вам будет полезно на это посмотреть. Однако дух Ксандрия будет держать его на расстоянии. Также я возражаю пожимать ему руку, он проклят.
  Пит подошёл к Сержу и, не прикасаясь к нему, усыпил. Тот завалился на пол прихожей.
  - Я думаю, вы не побрезгуете затащить его ко мне в лабораторию, но сначала представьтесь, я должен знать своих друзей по именам.
  - Я Ник Тонт. Пока под вопросом, стоит ли мне менять фамилию. Не обижайся, брат, но, думаю, фамилию своего отца я оставлю.
  - Потом поговорим об этом, хорошо?
  - Окей, - согласился Ник. - Это мой брат и его жена, Энди и Кассандра Дафлены. Кстати, Энди - известный писатель и поэт. Джей Дин, наш музыкант. Алекс Макнил, компьютерный хакер, впрочем, полезный человек. Наши русские друзья, тоже семейная и довольно-таки толковая парочка Андрей и Ольга Москаленко. А тот, кто лежит, это Серж Прайс, прибившийся вчера к отряду.
  Питер достал из кармана Сержа паспорт и показал нам его настоящую фамилию.
  - Сергей Паульс, 36 лет. Когда он в последний раз менял паспорт-то свой? Он стоит на учёте в полиции и не собирается там отмечаться, причём он давно уже не объявлялся у себя в России.
  Питер загрузил в компьютере программу, которой позавидовал сам Алекс: практически мгновенно на экране отобразились данные из русской базы.
  - Держитесь крепче, когда услышите эту шокирующую новость.
  Мы слушали нашего друга внимательно, он говорил дело.
  - Во-первых, в 90-е у него была склонность убивать домашних животных, многие детишки страдали от пропажи своих питомцев. Во-вторых, он работает на секретную компанию, но я-то знаю, что они занимаются сносом частных домов, где живут как бедные, таки богатые люди. А в-третьих, он нацистский преступник и наркоман. Его любимейший наркотик называется "Прайс", он вызывает галлюцинации и заставляет видеть своих врагов в друзьях. Его любимое пойло - водка "Государев заказ", но пьёт он её, как потерпевший, словно простую воду.
  Мы положили Сержа на кушетку и, как буйнопомешанного, привязали ремнями.
  - Эту кушетку мне дала моя бывшая жена и научила меня всему. Её зовут натали, и она работает в больнице.
  Тем временем Андрей подошёл к нацистскому преступнику и врезал ему кулаком по морде.
  - Получай, мерзкий ублюдок, это за мою жену. - Затем он ударил ещё раз, разбив ему нас. - А это за всех нас.
  Затем мы вышли из помещения с кушеткой и направились в бар, оборудованный прямо в доме Питера.
  - Господа, я вас угощаю, у меня есть все сорта пива.
  Кассандра, конечно же, отказалась от алкоголя. Пит заметил, что моя жена беременна и предложил ей в качества десерта мороженое и соки на выбор, причём представлены были все виды.
  Народ устроился за огромным столом, потягивая спиртное или сок. Пит обратился к русской паре:
  - Я знаю, вы любите кататься на горных велосипедах. И ещё мне известен твой дар, Андрей: в состоянии лёгкого опьянения у тебя обостряется память и логика, а это особенно важно в походе. У твоей дамы отличные навыки в стрельбе из любого оружия. Я так понимаю, этому вы научились на практике или на жизненном опыте.
  - И то, и другое абсолютно верно, но как вы узнали, кто вам сказал? - удивлённо спросила Ольга.
  Пит ничего не ответил, лишь загадочно улыбнулся.
  - Питер, ты необыкновенный человек, и ты нам нужен! - восторженно заявил Ник. - Я даже готов убить ту мразь ради твоего блага.
  - Нет, давай лучше используем его в корыстных целях.
  - Это каких? - спросил я.
  - В его мозг я внедрю специальный микрочип. Он будет послушным мальчиком, а в случае непослушания его голова начнёт петь на все голоса. Пристрастия к наркоте и водке у него уже не будет И ещё для вас хорошая новость: ваша цель находится совсем недалеко. Я проведу вас до этого места, но войти должны вы сами. Я пойду за вами куда угодно, но только не туда.
  - У тебя, я думаю, найдётся место, чтобы провести ночь? - спросил я. - просто Кассандра устала, и ей нужен крепкий здоровый сон.
  - Ну конечно, дом у меня большой, места хватит на всех. И, к тому же, мы отправляемся на рассвете.
  Питер приготовил для всех ужин и накормил. Тут я заметил древнюю статую из чистого золота, "скромно" стоявшую в углу. Хозяин дома заметил мой взгляд.
  - Это силуэт божества Ксандрия. В моём доме, в отличие от некоторых, вам бояться нечего.
  И в его словах была правда. Я лично на себе ощущал присутствие божества. Как выяснилось, такая статуя стояла у каждой комнаты. Я слышал голос Ксандрия, но не мог разобрать слов. Мне стало любопытно, а есть ли у Питера картинная галерея.
  - Я, конечно, не ценитель искусства, но то, о чём ты сейчас подумал, есть, - сказал Питер. - правда, тема у меня однообразная - это природа.
  - Может, покажешь?
  - Нет, не сейчас, - возразил Пит. - Я могу показать, когда мы вернёмся домой.
  Мы разошлись по своим комнатам. Кассандра лежала на кровати и читала книгу, очевидно, ждала меня. И никто из нас не знал, чем на самом деле занимался Пит. Но мне казалось, что он от нас что-то скрывал. Я посчитал странным, что он не показал картины сразу, может быть, что-то в них скрыто? Или всё же мои подозрения беспочвенны? Я не мог проявлять недоверие к этому человеку, но мне было интересно, к чему всё идёт. Тем более, в этом доме живёт высшая сила, охраняющая Питера, где бы он ни был.
  Я пролежал на кровати без сна, мысли меня не покидали. Что-то меня активно тревожило. Мне захотелось выйти на улицу. Я повернул ручку, но дверь не поддалась. Я мог поручиться, что у моих друзей было то же самое. Мне показалось, что все мы в ловушке. И мои опасения подтвердились.
  Я услышал шорох, и, посмотрев на пол, увидел бумагу. Я поднял её и прочитал:
  
  "Не обижайся и не паникуй - значит, так надо. Я знаю, что делаю. Дух Ксандрия вас защитит".
  
  - Почему он постоянно повторяет имя божества? - вслух спросил я. Тут я услышал в голове какие-то заклинания, навевающие сон:
  
  Аинмейрхераспер.
  Усуршеринсиер!
  Анхайрусуримейпер.
  Ануриспейрсирсрунос!
  
  Я лёг на кровать, обнял жену и сразу уснул. Однако вопросы всё равно крутились в моей голове. Во время сна дух покинул моё тело. Мой призрачный силуэт оказался на улице и увидел фигуру Питера, сидевшего за мольбертом. Он наверняка знал, что мой мозг работает даже во сне. Я знал, что Питер - не совсем человек, он уникален во всех отношениях. Мне было любопытно, и я старался не шуметь. Закончив картину, Питер отправился в лабораторию, где был привязан ремнями Сергей Паульс. Я последовал за ним с целью узнать, что в конце концов собирается сделать Пит.
  - Что тебе надо, зачем припёрся? - спросил пришедший в себя Сергей.
  - Я пришёл от имени Бога, - отвечал Пит.
  - У тебя что, с головой беда? - огрызнулся Серж.
  - Ксандрия говорит, что мы должны дать тебе второй шанс на спасение своей души.
  - Ну неужели, хоть у кого-то мозги на месте, пожалуй, для меня хорошая новость.
  - Да, но хотел бы ты пройти очищение? Дело в том, что священный дух Ксандрия именно этого ждёт от тебя.
  - Скажи этому чуваку, что я согласен.
  - Молодец, но испытание будет тяжёлым.
  - Мне плевать, я его пройду. Вы во мне не ошибётесь.
  Питер расстегнул ремни и выпустил его на свободу.
  - Я хотел внедрить в твою голову микрочип, но вижу: ты осознал свою ошибку. Кстати, твоим первым испытанием будет набраться смелости и попросить прощения у всего отряда, и в твоих словах должна звучать неподдельная искренность.
  - Сейчас ночь, и мне не хотелось бы их беспокоить, это надо делать, когда у них будут ясные головы.
  - Я могу это устроить, - сказал Пит, загадочно улыбнувшись.
  - И как, интересно? - спросил Серж.
  Пит закрыл глаза и вслепую выдавил кнопку пожарной сигнализации. Взвыла сирена. Это всё, что я видел - пришла и мне пора просыпаться. Мои друзья тоже встали, услышав тревогу.
  Мы смогли на сей раз открыть двери спален и выйти в коридор. Затем мы спустились в лабораторию.
  - Этот господин хотел вам кое-что сказать, - начал я.
  - Мы его слушаем, - отрезал Ник, звучало это грубовато, но справедливо.
  - Я готов извиниться перед вами и искупить свою вину перед всеми. Возможно, мне предстоит серьёзное испытание, стоящее мне жизни. Это вам решать, что будет со мной дальше, я-то всего лишь новичок в вашем походе, явно не заслуживший быть в вашей команде.
  - Ну что, вы готовы принять такое решение? - спросил Питер.
  Первым откликнулся Ник.
  - Эти слова были сказаны без корысти, и я думаю, ему стоит дать второй шанс.
  Следующим выступил Джей Дин. Его речь была направлена против расизма и предупреждала Сергея. Алекс же заявил прямо:
  - В любом случае, мне плевать и на тебя, и на твою ничтожную судьбу.
  Ольга подошла поближе к Сергею и прошипела ему прямо на ухо, но слышали её все:
  - Одно неверное движение - и я выпущу своих свинцовых друзей на свободу, и они очень быстро найдут дорогу к твоей башке. Сначала они пробурят там дыру и изничтожат твой мозг. Ты меня понял, или мне повторить своё изысканное желание?!
  - Я всё понял!
  Свою жену поддержал Андрей.
  - А я сделаю вот как: мои друзья будут тебя держать, а я буду плоскогубцами выдёргивать кости на твоих пальца рук и ног, и боль будет адской. Так что смотри, веди себя прилично.
  - А ты просто душка! - с усмешкой подметил я, похлопав его по плечу. - Мне конкретно добавить нечего, я могу сказать только три слова: Господь ему судья.
  - Я так понимаю, краткость - сестра таланта, - подметил Сергей.
  - Всё правильно,- согласился я.
  Немного помолчав, он всё же задал вопрос, который его не касался, но я всё-таки ответил, как есть, не называя причин.
  - Кто вы по профессии?
  - Я писатель, специализируюсь на разных жанрах... И чья-то чёрная магия забросила нас в мои же произведения и, пытаясь нас убить, меняло сюжеты. Но со временем я находил выход из этой ситуации.
  - А как же занесло сюда русских молодожёнов? - Сергея заинтересовала моя история, и он обрушил на меня лавину вопросов.
  - Они случайно оказались в клубе "Королева Муза", и, на удивление, оказались полезными в вашем походе.
  - А какова же цель вашего похода?
  - Вернуться домой и исцелить нашего гитариста-чудотворца, у которого нет глаз.
  - О Господи, - ужаснулся Сергей. - Это, возможно, конкуренты постарались?
  - И опять ты прав, - снова согласился я, - но как ты узнал?
  - Я проник ему в душу, как только увидел, и знаю, что он отомстил своим врагам, и что мотыльки исцелили его мозг, без этого он бы умер. Он не одинок, потому что у него есть лучшие друзья, - это вы. Возможно, закончив с вами этот священный поход, я уйду на покой.
  - А не рановато ли, а?
  - Мне четыреста лет, и я по-своему проклят. Ты писатель, а как тебя зовут?
  - Энди Дафлен.
  - Да, Энди, ты пишешь книги, ты словотворец, и всевышний над своими персонажами, но прежде всего ты человек, твои друзья тоже люди, а я нет, потому что я изрыгаю огонь и опасен для нормальных людей, как выразился твой брат. Да, он прав абсолютно во всём, поэтому он сильней нас вместе взятых. Я знаю, что у него нет отца, нет матери, потому что в семь лет он их потерял. Их сбил какой-то пьяный урод на своём проклятом восьмиколёсном дьяволе.
  - Только не затрагивай эту тему...
  - Всё нормально, я всё слышал, - сказал Ник. - Это даже хорошо, что он всё обо мне знает. У меня нет причин его убивать, потому что у него тоже есть своя, хоть и мизерная, но правда. Он признал свою слабость передо мной, но слабости есть у всех.
  - Если ты хочешь, чтобы мы называли тебя Серж Прайс, то ради бога, - добавил я, - но мой тебе добрый совет.
  - Какой?
  - Смени, пожалуйста, свой паспорт, а то выглядит он так, словно ты им подтирался. Когда ходил на совещание к белому негру.
  - В полиции считается это грубым нарушением закона, - подтвердил Ник. - Я тебе могу с этим помочь, конечно, когда мы вернёмся в реальный мир.
  Серж молча кивнул.
  Мы снова разбрелись по комнатам, но спать нам оставалось недолго. Завтра наш путь в логово врага продолжится. Серж уже знал, что от него требуется, и он был готов к бою.
  
  ***
  Никаких ночных кошмаров у нас больше не было. Кассандра была в полном порядке, хотя живот давал о себе знать. Мы спали, как младенцы, пока наш покой не нарушил крик:
  - О господи, моя статуэтка! Какая сволочь её осквернила!
  Я сразу сообразил, чьих это рук дело, но для полного утверждения нужны доказательства.
  Мы все столпились в комнате Питера и увидели хаос. Одной статуэтки не хватало, у другой не было рук, очевидно, их взял именно Серж.
  - Это его рук дело, - подметил Ник, - и я думаю, что он должен умереть.
  Кассандра, я, Алекс, Джей, Андрей и Оля пришли к единогласному решению.
  - Подозреваю, этот кретин действительно работает на секретную корпорацию.
  - Я знаю, где находится это место, и предлагаю идти туда прямо сейчас, - сказал Питер.
  Мы вышли из шикарного дома нашего друга. Мы прошли пустующие улицы, лес и поле, и, наконец, мы нашли то, что искали. Ред нами воздвигся целый замок. Правда, в двух местах на крышах стояли спутниковые тарелки. Мы легко вошли внутрь, словно были работниками этой компании, охраны, кстати, не было.
  - Этот урод за всё мне ответит, - злобно проговорил Питер. - Я раньше не хотел сюда идти, опасаясь за свой особняк, но теперь полон решимости. Мне следовало раньше от него избавиться, я должен был понять его очередную подлость.
  - Он просто нас всех обманул, - сказал Ник.
  На нас никто пока не набрасывался, хотя мы все знали, что адресом не ошиблись Когда я писал эту книгу, в корпорации всё было иначе. Но, в конце концов, события и сюжеты моих жутких историй продолжают меняться, даже если мы и убили Сэльму и отняли у неё ключ в другие миры, которые я сам же и создал.
  - Мне кажется, это какая-то ловушка, что-то тут не так, - интуитивно предположила Кассандра.
  Мы шли по длинному коридору, пока не услышали разнёсшийся эхом голос:
  - Я знаю, что вы хотели меня убить, уверен, вы ожидали очередной ловушки. Да, это я украл у вашего друга статую божества Ксандрия, чтобы поскорее заманить вас сюда.
  - Считай, что ты труп! - прокричал Питер.
  Но найти этого гада, как я чувствовал, будет очень трудно, учитывая, что он живёт в огромном замке. Я попросил Ника, чтобы он с помощью своего дара выяснил, где сейчас находится Серж Прайс.
  - Прости, брат, но во мне нет такой власти, но она есть в тебе, просто ты об этом пока не знаешь. Не дослушав Ника, я взял лист и шариковую ручку и приступил к делу.
  - Я знаю, что ты можешь привести его сюда, - подбадривал Ник.
  Как и прежде, лист обрёл форуму фанеры. Ручка в моих руках засветилась, словно звезда. Моя рука задвигалась быстрее.
  - Что вы там, мать вашу, творите?! - от страха и неожиданности закричал Серж. Но он и оглянуться не успел, как переместился в коридор благодаря моему дару. Вперёд выступила Оля. Она выстрелила ему в коленные чашечки. Этот придурок завопил от боли.
  - Милая леди, можно мне повторить процедуру? - Ник взял ружьё, перезарядил и нацелился ему в голову. - Я думаю, пора с ним кончать.
  После этих слов последовал выстрел, и от головы врага ничего не осталась. Он вспыхнул, как спичка, и запылал ярким пламенем.
  Мы пошли наружу и увидели, что статуэтка Ксандрия, как по волшебству, стоит у выхода. Но мне не давал покоя один вопрос: почему нам никто не мешал?
  Питер очень осторожно взял статую, словно боялся, что она вот-вот превратится в золотой песок. Выйдя на улицу, мы направились было наугад, но Пит остановил нас:
  - Ребята, вы можете в последний раз принять моё приглашение, и тогда вы всё поймёте!
  Ближе к вечеру мы были у него дома. Статуя была возвращена на место, в комнате навели порядок.
  - Я сильно сожалею, что не смогу пойти с вами д конца, как обещал, но это не мой путь. Я не могу оставить свой дом и мир, своё божество, в котором заключено будущее - вот Энди знает, в чём дело, - а может быть, это и ваше будущее тоже.
  Питер устроил нам пир напоследок. Мы отметили все наши победы и подготовились к путям, ведущим домой. Выпили мы и за выздоровление нашего чернокожего друга с целительной гитарой. После праздничного ужина Пит поднялся со стула и вытащил из сумки альбом где-то из 96-ти листов. Он опустил голову, и всё пространство погрузилось во тьму. Не было никакой встряски. Мы наблюдали за всем, что с нами происходило, не пропуская ничего. А когда всё закончилось, мы увидели один лишь альбом, лежавший уже не на полу особняка, а на пыльной дороге.
  Ник взял альбом в руки. Мы стали просматривать рисунки.
  - Это те люди, что работали в этой компании, они были убиты злым духом Сержа, изменившего сюжет. Он подозревал, что и мы можем погибнуть в этом замке.
  - О Боже, он же нам жизнь спас, - воскликнул Алекс.
  - Мне кажется, что альбом не единственное, что он нам оставил, - заметил Ник.
  Я обернулся и увидел озеро, а рядом с ним мольберт, стоявший на скалистом берегу. Мы подошли к мольберту и увидели портер Питера в полный рост, стоявшего рядом со своим домом. Вверху холста стояла подпись:
  
  "Я буду помнить о вас, мои лучшие друзья, и я уверен, вы будете помнить обо мне.
  Питер Маккольски".
  
  Я снял портрет с мольберта, свернул его аккуратно и, закрепив свёрток резинкой, положил в рюкзак. Все мы с досадой посмотрели на пустое место, где раньше стоял роскошный дом нашего друга.
  - Я думаю, нам пора двигаться дальше.
  Мы сжали наши ключи в кулаках, и я произнёс сюжет своей следующей повести. Мы закрыли глаза. Мир уходил у нас из-под ног, он растворялся, словно туман.
  
  Глава 16. Дерево - святой голос; Цветение дерева
  
  Мы оказались в берёзовой роще, и тут же заблудились, ходя по кругу в центре этого леса. Здесь стояла золотая осень. Тучи сгущались, готовые выпустить сокрушительный ливень на наши головы. Мы озадаченно стояли в центре на перекрёстке нескольких троп, и перед нами встал выбор, по какой из них пойти.
  - Я думаю, нам нужно идти по тропе, частично заросшей травой, - предложил я.
  - А ты знаешь, куда она ведёт? - спросил Ник. - Ты посмотри, тут ещё шесть разных дорог.
  - Да, я уверен, что знаю, куда она ведёт, и решение моё принято. Мне кажется, вы будете в восторге от увиденного.
  Скопление белых деревьев окружало нас со всех сторон, словно воинство. Вдалеке грянул гром, предвещая ливень. Мы прибавили шагу. Моя интуиция подсказывала, что дом где-то неподалёку.
  Мы снова услышали музыку в исполнении нашего чернокоже друга. Его игра творила волшебство, она помогла нам быстро добраться до бревенчатой хижины, причём сухими.
  Двухэтажный дом был пустым, но чистым. Его возвели лучшие строители, знавшие своё дело. В холле имелся гранитный камин, на полу красовался турецкий ковёр, в центре холла стоял огромный и круглый стол, окружённый стульями из красного дерева. Над стоявшим у стены огромным диваном из кожи аллигатора красовалась на всю стену картина с изображением водопада, стаи тигров и других хищных зверей. На потолке висела люстра из горного хрусталя.
  - О господи, какой красивый дом! - воскликнула от восторга Кассандра. Её все тут же поддержали.
  - В этом доме есть двухспальные кровати, это я говорю для Андрея и Оли. Для нашей семейной пары тоже есть такое же "гнёздышко". - Я хорошо помнил интерьер дома из своей повести. - Для вас, ребята, тоже найдётся комната. Вы, кстати, можете прихватить кровать из соседнего помещения, если считаете, что в одной комнате будет безопаснее.
  - О"кей, Энди, спасибо тебе за гостеприимство, - сказал Ник.
  Наши женщины отправились на кухню. Я позаботился о свежих продуктах, тут же создав их с помощью своей "писанины". Мне только стоило набросать пару фраз, и сразу появилось всё, необходимое для ужина.
  Ко мне подошёл Ник, желавший поговорить со мной наедине. Мы вышли на свежий воздух.
  - Я чувствую присутствие нашего друга.
  - С нами Питер Маккольски и его божество Ксандрия, он нам помогает не только физически, но и духовно, - объяснил я. - Наш друг нас не покидает.
  - И ещё одно, дорогой мой братец...
  - Что?
  - Мы здесь не одни, за нами кто-то следит.
  - Ник, я тебе скажу одну вещь. Это не мой дом, а одного белоруса, который любит ходить с мачете. Причём, что странно, я никак не могу вспомнить его имя из повести. Он порвёт любого, кто посмеет осквернить его земли. Это его дом, и всё вокруг - тоже. У него, кстати, также есть своё божество, свой идол.
  - И что же это?
  - Это широкое и высокое, огромное дерево. Оно очень старое. И только он знает, где оно находится. Никто из нас не имеет права вступать туда, а иначе его мачете окрасится чьей-то кровью.
  - То есть, голова с плеч, я правильно понял?
  - Если будет на то его воля, - ответил я.
  И только мы зашли обратно в дом, как вдруг наткнулись на хозяина этих земель.
  - Какого художника вы делаете в моём доме?!
  Перед нами стоял высокий блондин в кожаной жилетке, ковбойской шляпе, штанах цвета хаки и кирзовых сапогах. В руках он крепко сжимал мачете. Рукоять его была украшена алмазными крошками.
  - Как тебя звать, воин?
  - Константин Энернайз, а вас как, чужестранцы?
  - Я Энди Дафлен, писатель.
  - Я Ник Тонт, боец по охране природы.
  - Коллега, значит! - усмехнулся парень.
  - Возможно, - подтвердил Ник. - Но мы не одни тут. Наши друзья осматривают владения, а жёны готовят ужин. Простите, мы думали, что хижина пустует.
  - Ничего. Я рад, что моей кухней управляют женщины, и мне бы хотелось попробовать их кулинарную силу.
  - Непременно попробуешь, - кивнул я.
  Все собрались в холле за круглым столом. Константин взял стул, стоявший в углу, и присоединился к нам.
  - Итак, дамы и господа, - начал он, - приступим сразу к делу, так что не пугайтесь. В доме, где мы сейчас находимся, обитает злой призрак, но он не сможет вас тронуть. В каждой комнате ночью будут впрыскиваться священные благовония, они остановят его. Но полностью избавиться от него не удаётся.
  - И чей же призрак тут бродит? - шутливо спросил Алекс, хотя сам повидал такого, во что раньше не верил. Вспомнив обо всех этих кошмарах, он стёр ухмылочку со своего лица.
  - АльдэраРунуса, смертника, убившего 30 женщин и сорок молодых девушек, одним словом, душегуба первой степени. Альдэр особо ненавидел и недавно женившихся, то есть убивал он не только людей слабого пола. Только детей он не трогал.
  - И что же толкнуло его на такой безумный шаг? - спросил Алекс.
  - Комплекс неполноценности и мания величия, поэтому копы бессильны его остановить, не говоря о том, чтобы поймать. Короче, говорю прямо - мне нужна ваша помощь, и я в долгу не останусь.
  - Мы тебе поможем, - ответили мы хором.
  - Я надеюсь, Энди, или лучше мистер Дафлен, что ваше писательское мышление спасёт не только нас, но и вообще всё человечество.
  - Да, я понял, - кивнул я. Мне хотелось спросить, какие у него есть способности, но, вспомнив, как быстро он проник в дом, я сразу понял, что он умеет телепортироваться, чего в моей повести вовсе не было!
  - У меня есть план, - сказал Ник, забыв, что мы имеем дело с бесплотным маньяком и что у него есть над нами власть. И, тем не менее, он выложил то, что пришло ему в голову. Я задумался над этим планом. Мы понятия не имели, как призрака можно убить или упокоить.
  - Энди, я знаю, что ты и только ты сможешь его убить, потому что в твоей прозе есть могущество.
  Теперь я всё понял: если я его убил в своей книге, то с тем же успехом могу воскресить. Но убить безвозвратно могу только я. Мне доводилось реже использовать свою творческую магию, потому что она была рискованной, но сейчас в ней возникла большая необходимость.
  За столом мы сидели ещё часа два. Я пытался изменить сюжет повести, чтобы поймать на деле АльдэраРунуса.
  - В живом теле он будет более уязвим, и его легче будет поймать.
  - Но убить безвозвратно его должен я, - настаивал Константин.
  - Нет, только не так, - возразил я.
  - Как это понимать?! - воскликнул Константин. - Эта война моя, и здесь мои правила. Он должен пасть от моего мачете. В конце концов, его кровь, которую он проливал долгие годы, должна впитаться в земле моего божества.
  - Ты его не сможешь уничтожить, даже если отрубишь ему голову, этим ты только усилишь его власть. Но если это поможет твоему божеству, то думаю, это подходящая мысль.
  - Но убить его всё равно должны мы, - встрял Ник. - Прости, парень, но, возможно, это будет решением твоего божества.
  - Если оно захочет, чтобы вы его убили, то я тоже дам добро, договорились.
  - Да, договорились, - согласился я. Ник бы повредничал, окажись они наедине, но я-то понимал, что Константин хозяин этих земель.
  - А теперь где его искать? - спросил Джей.
  - Ночью он будет искать жертву, - заявил мистер "телепорт". Нужна приманка.
  - Я согласна! - вызвалась Ольга.
  - А тебя ещё никто не отпускал, милочка, он очень опасен, я за тебя боюсь.
  - Ваш муж прав, вы не обяза...
  - А не шёл бы ты в одно место! - яростно прокричала Ольга. - Я была в условиях гораздо хуже, чем здесь. Ты живёшь в гармонии с миром, а мы живём в кромешном аду, где проливается кровь каждый божий день.
  - Эта русская леди знает, что говорит, и я с ней согласен. - Ник полностью поддержал решение Оли, и остальные сделали то же самое. А Андрея ничего не оставалось, кроме как вынужденно согласиться с планом Оли. Он подошёл к ней и шепнул:
  - Возле его божества вышиби ему мозги. Я успел ознакомиться с книгой Энди, и там говорилось, что священное дерево может сделать нас героями.
  - То есть его божеством является дерево?
  - Да, но оно одно на свете, и его ещё нужно найти.
  Уже начинало темнеть. Оля переодевалась в другую одежду, которую позаимствовала у Кассандры.
  - Я думаю, он клюнет на эту наживку, дорогая моя, так что будь осторожна.
  - Спасибо вам, миссис Дафлен, буду, - проговорила Ольга. - Я, так понимаю, должна двигаться к его божеству? - спросила она у Константина.
  - Да, я буду тебя направлять, как говорится, на путь истинный, - шутливо ответил он.
  - У меня прямо сейчас живот разорвётся от смеха, - грубо отрезала Ольга.
  - Почему ты пошла на такой шаг? - спросил Константин. - Я, по-моему, говорил, что это опасно.
  - Я лучше прислушаюсь к тому, у кого опыта побольше, думаю, ты понял. О ком я говорю.
  - Это Ник, я прав?
  - Да, это он, - согласилась Ольга. - И он авторитет в нашей компании.
  - Вы, я заметил, все бойцы, и в каждом из вас есть своя сила, помогающая вам выжить. Даже ваш писатель по-своему воин. Стоит ему написать что-нибудь, и всё сразу меняется так, как он захочет.
  - А откуда ты знаешь о его силе?
  - Я не только телепортируюсь, но и...
  Ник прервал их разговор:
  - Я думаю, вам пора идти.
  Когда Оля вышла на улицу, Константин положил свою ладонь ей на голову и чуть слышно произнёс заклинание.
  - Теперь ты знаешь, где моё божество. С помощью магического шара мы будем за тобой наблюдать.
  - А этот маньяк будет пытаться меня убить? - поинтересовалась Оля.
  - Если ты его увидишь, сразу беги, - дал совет я. Когда она от нас отдалялась, ко мне подошёл Андрей.
  - Я за неё боюсь, мистер Дафлен, она - это всё, что у меня есть.
  - Я тебя понимаю, дорогой мой друг, но она вооружена и, более чем уверен, твоя жена вышибит ему мозги и вернётся домой, так что не парься.
  Мы зашли в дом. Константин нас проводил в тайную комнату, где и покоился магический шар. Он лежал на красной шёлковой подушке посреди высокого алтаря.
  Сначала жена Андрея продвигалась одна, но позже мы увидели тёмный силуэт, двигавшийся за ней. Его шаги были быстрыми, но бесшумными. Ольга обернулась и дала дёру. Убийца ускорил движение, в его руках блестел кинжал.
  - Дерево, оно совсем близко, и ты его ни с чем не спутаешь, - сказал Константин, и Ольга услышала его голос. Она обернулась и прострелила Рунусу ногу. Убийца завопил от боли, но шаг даже не убавил.
  - Ах ты сука, ты сейчас сдохнешь, тварь! - крикнул он.
  - Мечтать не вредно, сосунок! - унизила Ольга и выстрелила в руку, выбив из ладони кинжал. Как всегда, она была неотразима.
  Когда священное дерево оказалось совсем близко, Ольга прострелила убийце вторую руку. Он был обезврежен, и Льга без труда добралась до дерева - смеси берёзы с кипарисом. Рядом с убийцей появился телепортировавшийся Константин.
  - Уйди с дороги, хозяин, ибо я выбрал своего спасителя, не обижайся, - раздался голос древа. Его ветви тянулись к убийце, чтобы разорвать на куски. Оно схватило его за ноги и приступило к кровавому ритуалу. Ольга отбежала в сторону в момент, когда маньяку отрывали руки и ноги. Кровь фонтаном хлестала в разные стороны, удобряя землю.
  - Женщина, иди домой, и спасибо тебе большое, - произнесло дерево.
  И наша героиня отправилась домой.
  
  ***
  Первым к Оле подбежал Андрей и стал покрывать её поцелуями, крепко обнимая. Они пошли в комнату, и я подумал, что нужно дать им время побыть наедине, хоть и ненадолго, так как нужно двигаться дальше.
  Ночь в этом произведении была последней. Мы попрощались с нашим другом и, взявшись за руки, диктовали главу следующей повести. Наши сердцеподобные ключи в новый мир продолжали действовать.
  
  ***
  Сквозь сияющий тоннель нас уносило всё дальше. Мимо нас проносились северное сияние, глубина космоса, различные земли, радужное лето, викторианские города и вся прелесть Вселенной. Иногда мечты бывают такими красивыми, что хочется помнить их до конца своих дней...
  
  Глава 17. Лепестки роз; Воскрешение
  
  Это был летний жаркий денёк, когда всю тёплую пора снимать. Правда, её девать нам было некуда, пока я не подал идею найти походный магазин и приобрести там рюкзаки, желательно высокого качества. Магазин этот найти нам не составило особого труда.
  Джей обычно ходил без рюкзака, но сейчас у него возникло такое желание, так как вещами он всё же обзавёлся. Кроме рюкзаков, мы приобрели летнюю одежду, ведь жара была в самом разгаре.
  - Я предлагаю приобрести горные велосипеды, раз уж из не удалось взять с предыдущих произведений, - с восторгом предложила Ольга. - Нам всё-таки нужны средства передвижений или нет?
  - Было бы неплохо, но моя жена, да и вы сами, в положении, так что в любом случае нам нужна машина на всех.
  - Тоже вариант, - согласилась Оля. - Тем более, у вас пополнение, а в таком случае на велосипед садиться нельзя.
  - И в таком случае нужен дом на колёсах, - предложил более ценный вариант Ник. Он сразу посмотрел на меня в ожидании чуда. Я сразу понял, к чему он клонит, и пришлось воспользоваться своим даром.
  
  ...Летний жаркий денёк был омрачён для одной семейной пары. Их трупы были найдены в доме на колёсах. Вокруг машины были разбросаны лепестки роз алого цвета. Стекло кабины со стороны водителя было забрызгано кровью. Дом на колёсах опечатали и оставили на месте на улице Рич роуд, 106.
  
  - Нужно идти на Рич роуд, 106, там нас будет ожидать подарочек с того света, - мрачно пошутил я.
  - А что, вот совсем без трупов и кровищи никак нельзя? - съязвил Алекс. - Почему бы не написать просто "Семейная пара оставила в подарок путникам свой дом на колёсах?"
  - Потому что тогда это изменило бы мой сюжет, что нежелательно. В этой повести это уже случилось, ничего не поделать.
  Мы нашли машину, правда, её нужно было помыть и почистить, не прибегая при этом к фанатизму. Ну а опечатанной она оставалась недолго - Ник живо открыл её с помощью своих способностей.
  Убрав всё в машине, мы тронулись с места. Домом на колёсах управлял Ник. Джей играл на своей магической гитаре. Я с Алексом и Андреем играли в покер, Кассандра писала картину, а Ольга читала книгу, написанную мной, очевидно, она готовилась спасти наши жизни. Почему-то при этом вспомнился Питер Маккольски.
  - В мире, где мы сейчас находимся, гуляет на свободе маньяк, - сказал Ник. - Я только что заметил объявление "Разыскивается серийный убийца".
  Вдруг из-за поворота выбежал мужчина среднего возраста. Он врезался в нашу машину и отлетел в сторону.
  - Остановись, мне нужно посмотреть, всё ли с ним в порядке, - сказал я Нику.
  Он остановил машину, и я вышел на улицу. Но, стоило мне подойти к лежавшему, как он тут же поднялся на оги и выругал меня на чём свет стоит.
  - Ты слепой ублюдок, куда ты несёшься, я тебе всю машин покромсаю!
  Не собираясь выслушивать оскорбления, я врезал ему в нос. Крови, к своему удивлению, я не увидел, он даже боли не почувствовал.
  - Нам с тобой нужно кое-что обсудить.
  - Зачем? - спросил парень.
  - Так надо, - ответил я, - в машину запрыгивай, и не спорь, пожалуйста.
  Тот на удивление послушался.
  - Итак, начнём с главного, как твоё имя, где живёшь, и как ты сюда попал?
  - Каел Нортон, и я не живу, а существую. А вообще, я убегал от серийного убийцы, так как был у него в плену.
  - вот ты и приведёшь нас к нему, - решительно заявил Ник.
  - Если вы сможете его убить, то с радостью.
  - Ну вот и договорились, - спокойно произнёс Ник.
  Мы поехали в объезд, потому что на главной дороге была огромная яма и почерневший обугленный мост. Он всё ещё дымился, очевидно, его подожгли недавно.
  Но, когда мы подъехали к другой дороге, то снова получился облом: на этот раз дорога была завалена грудами металлолома и уймой разбитых бутылок.
  - Кто-то не хочет, чтобы мы покидали город.
  Мы попытались найти другую дорогу, но результат наших поисков не увенчался успехом. На одной из дорог мы увидели указатель, который должен был вывести нас на шоссе, ведущее из города, но вместо этого мы выехали на кладбище с названием "Пристанище снов".
  
  ***
  Каел как-то подозрительно отреагировал на кладбище, словно он ранее тут побывал, или его чуть не убили.
  - Ребят, что-то мне здесь не нравится.
  - Бояться надо живых, - сказал я.
  - Ребята, может, ещё поищем какую-нибудь дорогу? - спросила Кассандра. Она боялась таких мест как огня, тем более, она носила моего ребёнка, а для него такие места очень опасны.
  - Да, сворачиваем отсюда, - согласился Ник. Мы продолжили поиски. Это заняло полчаса, но всё напрасно. Нас окружала сплошная ловушка. На сей раз мы увидели ещё одну яму, не уступающую по глубине первой. Ник подошёл ближе и посмотрел вниз.
  Это была бездонная чёрная пропасть. Ник быстро отбежал в сторону.
  - Дорогие дамы и господа, вынужден вас огорчить. Из этого места дорог больше нет а это значит, мы в ловушке.
  - Мы ещё не все пути проверяли, откуда тебе знать? - возмутился Андрей. - Должны же быть другие пути...
  - Потому что их не существует, друг мой, - сказал я. - Мы находимся в моей книге, то есть в самой истории, и выбраться мы сможем только с помощью её сюжета. Попытки выбраться отсюда просто так, как видишь, безуспешны.
  - Если ты знаешь, как это исправить, тогда вперёд, приступай к делу, - спокойным голосом произнёс Ник.
  - Хорошо, - согласился я.
  Мне нужно было сосредоточиться, чтобы понять, как лучше написать.
  - Дух Ксандрия поможет вам, - услышал я голос нашего друга. Он был везде вместе с нами, незримый, но вполне реальный. - Достаточно вам закрыть глаза, и вы перенесётесь на другую сторону.
  Мы взялись за руки и закрыли глаза, но даже без зрения было понятно, что перед нами рос мост, подобный радуге, только проходил он под землёй, как линия метро, ведущая в никуда - хотя у каждой есть свой пункт назначения. Открыв глаза, мы смогли рассмотреть пропасть сквозь радужную стену. Она, словно стекло, была прозрачной.
  - Вы должны торопиться, мост продержится недолго, а пропасть шире, чем вам кажется, и бездонная. Если ваш мост исчезнет, то вы будете падать вечно в буквальном смысле этого слова, - сказал Питер.
  Мы все слышали его голос. Даже на огромном расстоянии он умудрился спасти наши жизни.
  - Быстро за мной, - скомандовал я. - Мне известно, кто нам помогает.
  Мы поторопились по радужному мосту, ведущему на другую сторону.
  - Главное, не смотрите вниз. Мост прозрачен и недолговечен.
  Пит мне подсказывал, а я передавал его слова моим друзьям.
  Кассандре становилось тяжелее передвигаться, но она старалась как могла. Живот почему-то стал больше. Плод, конечно, растёт, правда, как-то неправдоподобно.
  Мы вступили на призрачный мост и продолжили путь. По мосту мы двигались полчаса.
  - Быстро бегите, мост исчезает! - прокричал Пит.
  Под влиянием адреналина в крови мы рванули вперёд и этим самым спасли наши жизни. Пропасть была позади. Отдышавшись, мы продолжили путь.
  Главное шоссе было усыпано лепестками роз разных сортов. Всё выглядело так, словно нас встречали, как в клубе "Королева муза". Нам стало любопытно, куда же они нас приведут.
  - Это сделал убийца, которого никак не могут поймать, - объяснил Каел. - Его почерк. Он ведёт нас к жертве, с которой расправился.
  - И как его можно убить? - спросил Алекс.
  - Этого пока никто не знает, - ответил Каел.
  - Я думаю, наш друг писатель знает, что делать, он ведь об этом раньше писал, - с лёгкой усмешкой подметил Ник.
  Я кивнул в знак согласия.
  - А это он о чём говорит? - непонимающе спросил у меня Каел.
  - Да, мой брат прав, я раньше об этом писал. Я черпал материалы для этой истории из реальной жизни.
  В моих объяснениях была доля правды.
  Лепестки роз действительно привели нас к месту происшествия. Мы перешагнули через оградительную ленту и вошли в частный дом. В комнате на кровати лежала девушка. Она была мертва.
  - Маньяк психически неполноценен, и в сексуальном плане тоже. Он не использует огнестрельное оружие - только кинжал и леску, при этом он всегда в кожаных перчатках, - пояснил я. - привычка профессионального убийцы. Его способностям позавидовал бы Джек Потрошитель, да и любой маньяк-душегуб. А лепестки роз он бросает для того, чтобы сделать оттенки прекрасного и ужасного, такая у него злая философия.
  - Как, откуда вам это известно? - спросил Кайл.
  - Я уже видел подобное, - ответил я, - когда наблюдал за работой детективов, меня тогда попросили присутствовать при деле. Короче, я сотрудничал с копами.
  Я врал Каелу не запинаясь и довольно умело. Ник знал, что я лгу ему, прибегая к непринуждённой ловкости.
  - Какого дьявола вы тут торчите, и вообще, кто вы такие?! - Мы увидели полицейского, стоявшего у лестничной площадки наверху.
  - Мы туристы, - на этот раз к вранью перешёл Ник.
  - Туристам здесь не место.
  Оля хотела было вынуть ружьё и очень даже по-доброму прострелить копу колено, но Андрей её остановил. Я бы сделал то же самое, что и он.
  - Если вы перестанете пороть горячку, то мы поможем вам поймать или просто убить этого психопата.
  - Я согласен. К тому же, мне помощь нужна.
  - Ну вот и славненько, - успокоился Ник. - А теперь нам осталось разве что представиться.
  - Я Сэнди Петерсон, шериф этого города.
  - Я Энди Дафлен, писатель, моя жена Кассандра, Алекс Макнил, специалист по компьютерам, Джей Дин, музыкант, и наконец, мой брат ник и наши русские друзья Андрей и Оля, семейная пара. А теперь объясните, позади нас есть две преграды - пропасть и завал, откуда они?
  - Эту ловушку устроил для копов этот урод, - ответил Сэнди.
  - А как вы объясните пропасть, бездонную пропасть? - спросил до этого молчавший Джей.
  - Начнём с того, что этот психопат не человек.
  - А кто же?
  - Он демон в человеческом облике, и убить его очень трудно, и, думаю, что тюрьма строгого режима его не сломит.
  - Мы узнаем, как его убить, - уверенно сказал я.
  - Я тогда буду вам благодарен, если вы это сделаете.
  Каел подошёл к мёртвой девушке и положил руку ей на голову. Он сказал:
  - Гамаш Силзон, я знаю, как он выглядит, но будьте крайне осторожны. Зная своего врага в лицо, он может в него обратиться. Однако ваш лидер всё равно поймёт разницу.
  - Я не лидер, зовите меня просто Ник.
  - Прошу прощения, Ник, очевидно, вы к лести относитесь не очень, но я надеюсь, что я прав насчёт вашего айкью.
  - Да, пожалуй, тут вы правы, - согласился Ник. - Я не хотел повышать свою самооценку, но вы меня принудили к этому, а вообще меня многие считают лидером, и пусть дальше так считают, по крайней мере, в меня верят, а от этого зависит наша жизнь.
  - Я думаю, вы сами должны найти убийцу.
  Ник подбежал к Каелу и схватил его за горло.
  - Что ты сказал, повтори!
  Каелу было уже всё равно.
  - Я сказал, что вы должны найти его сами.
  Ник со всей силы повалил его на живот и скрутил ему руку, тот даже не застонал. Мне это показалось подозрительным, однако я не подал виду, считая, что не стоит выкладывать сразу все козыри. Мне почему-то казалось, что настоящий убийца у нас перед носом, или же они работают сообща.
  - Ник, остуди свой пыл, он нам ещё понадобится.
  - Хорошо, я его отпущу. Но только потому, что меня об этом просит мой брат. Каел, одно неверное действие, и я тебя уничтожу! Я понятно изъяснил своё решение. надеюсь, мне не придётся повторять дважды?
  Каел кивнул - просто ничего другого ему не оставалось. Он понимал, что с Ником лучше не связываться. Вот только проблема - убийца знает своего врага в лицо и может принимать его облик. Об этом я и писал в романе.
  - Энди, мне надо поговорить с тобой наедине, - телепатически связался со мной Ник. - Но попозже, я сам дам знать, когда нужно уединиться на разговор.
  - Окей, Ник.
  У него наверняка назрели подозрения насчёт Каела Нортона. У меня тоже появились сомнения - действительно ли с нами Каел, а не кто-то другой? Он тем временем осматривал жилые дома, изучая входы.
  - Ребята, не желаете перекусить? Скоро мы будем у моего дома, а у меня, будьте уверены, есть что пожрать, - с усмешкой пригласил нас Каел.
  
  ***
  Дом ненастоящего Каела Нортона был огромным, в таком наверняка легко потеряться. Этот шикарный дом в пустынной местности окружали высокие заборы. а такой дом убийца купил неспроста: есть возможность спрятать труп, и не один. Хотя само трёхэтажное поместье было симпатичным.
  - Зачем тебе одному такой огромный дом? - непонимающе спросила Кассандра.
  Ей ответил Джей:
  - У нас на юге таких домов полно, а здесь, похоже, он совершенно одинок, как и хозяин этого дома.
  Подходя к дому, Каел облил покрышки бензином и поджёг.
  - А на кой хрен ты это сделал? - спросил я. Покрышки, сваленные во дворе, пылали теперь с двух сторон.
  - Отгоняет ядовитых насекомых, вы мне ещё потом спасибо за это скажете, - съязвил Каел. - а вы не стойте, проходите в дом.
  Мы вошли в просторное помещение с высокими аркообразными потолками. По длинному коридору мы направились мимо множества комнат в огромную гостиную. Освещение было ярким и приятным. Вдруг Каел исчез из поля зрения, а это было нехорошим знаком. Ник застонал и упал на колени, словно его кто-то пытал изнутри.
  - Этот урод нас запер, а это о чём говорит?
  - Он не Каел Нортон, настоящий Каел мёртв, а труп спрятан где-то в доме, - сказал я, припоминая написанное. к тому же, разгадка явно была спрятана где-то у меня в голове.
  - Труп должен быть спрятан либо на чердаке...
  - Либо в подвале, как в "Слишком хорошо для правды", - перебила меня Кассандра. Только мы знали суть нашей передряги.
  Ник справился с приступом и попытался разбить окно дома каким-нибудь предметом, но такие попытки успехом не увенчались.
  - Ник, даже не пытайся, стёкла бронированные и заговорены магически.
  Оля стала крушить всё, что попадалось под руку. И эврика! ярость нашей русской спутницы помогла нам вдвойне. Шкаф прикрывал дверь, ведущую в тайный проход, откуда дурно пахло смертью.
  Из ниоткуда раздался голос:
  - Всё, что вы ищите, не найдёте, и даже не пытайтесь искать. Каела Нортона вы тоже не найдёте, я скормил его диким животным, а в пустынной местности их хватает.
  И теперь всё само встало на свои места. Убийца раскололся, он выдал себя со всеми потрохами.
  - Это сам Гамаш Силзон, серийный убийца, которого мы пока ещё не поймали, - сделал я вывод.
  - Зато он нас поймал, - раздражённо произнёс Ник, увидев впереди тупик.
  - Вы же писатель, мистер Дафлен, сделайте же что-нибудь, найдите выход, - попросила Оля.
  - Пойдём обратно в светлый коридор, дамы и господа, а там будем искать выход.
  Мы вернулись из мрачного хода. Я решительно заявил, зная, что судьба моих родных и друзей зависит от меня:
  - Обязательно должен быть запасной выход, и я его найду.
  Ник же сделал свой вывод:
  - Он оказался хитрее, чем мы думали, пропустив нас первыми, чтобы запереть и свалить.
  Я вынул из рюкзака магический карандаш, дневник, и приступил к нашему спасению. Я, как и мои друзья, был намерен убить урода именно этой ночью.
  - И что ты пытаешься сделать? - спросил Алекс.
  - Пытаюсь вырвать словами цепи на замке, всё-таки нужно отсюда выбраться. А если он появится, то мы его убьём.
  Мы направились к входу, где зашли в дом. Мой мозг сам диктовал рукам, что им писать.
  - Что с твоими глазами, братишка? - спросил Ник, испуганно посмотрев на меня.
  Я же никого не замечал, продолжая писать. И дверей, державших нас взаперти, не стало - они словно испарились в воздухе. Снаружи уже действительно царила ночь, прохладная пустынная ночь. Мы малость продрогли.
  Сделав пару шагов, мы услышали выстрелы, мимо пролетели две пули. Оля машинально сообразила, откуда они доносились. Она быстро достала ружьё и выстрелила в ответ. Послышались стоны и ругань, но пальба продолжалась. Никого из нас пули не задевали благодаря тому, что я писал свой очередной шедевр.
  - За мной, ребята, - скомандовала Оля. - Нужно его добить до конца.
  Мы нашли и окружили корчащегося, но ещё живого убийцу.
  - Вы сукины дети! - сказал он, и за это выражение получил пулю в живот. Гамаш завопил от боли. Ник подошёл к лежавшему на песке пистолету и передал его Андрею.
  -Ты не Каел Нортон, - сказал я, - ты Гамаш Силзон.
  - Вы правы, господа, - простонал убийца. - Я уничтожил Каела Нортона, а потом снял с него кожу скальпелем прямо с лица. О да, я сделал это с хирургической осторожностью. У него на лице осталась кровавая маска. Я смыл кровь с него и, якобы перевоплотившись в Каела, стал им. На самом деле у меня нет таких способностей, как у хамелеона, я просто заставил других в это поверить, чтобы казаться неуловимым. Вы, к моему удивлению, повелись на...
  Его глаза застыли на месте. Он перестал дышать.
  - Джей, ну-ка сыграй нам что-нибудь, - предложил я.
  Джей начал с высоких нот, усиливая звук, постепенно переходя до пятой и шестой струны.
  - Да хватит вам шуметь, поспать не дали, - проворчал голос.
  Мы обернулись и увидели Каела Нортона, но не совсем живого. Это был материализовавшийся дух.
  - Я вижу, вы с ним покончили, он был умён, этот гад, знал своё дело.
  Каел посмотрел на свои руки и сморщился.
  - И почему я весь такой?
  - Мы можем это изменить, - сказал я, посмотрев на Джея. Тот сразу понял, чего от него ждут.
  Прозвучала пара мелодий, и вот Каел предстал перед нами совершенно живой и невредимый.
  - Ребята, благодарю! Я вас, конечно, не знаю, но в гости пригласить могу.
  - А пивом угостишь? - спросил Алекс.
  - Нет проблем, дружище, я угощу пивом всех, кто пожелает, но беременной даме я бы не советовал, она носит дитя.
  Мы вошли в тот же дом, где и были. Каел нас провёл на кухню и попросил помощи у нашиж с Андреем жён. Мы тоже вызвались помочь ему, и он с радостью это принял.
  Эта ночь прошла за столом.
  - У меня места хватит на всех, дом, сами видите, какой. И, к тому же, я одинокий человек, и к этому уже привык. Спасибо вам за всё, вы мои герои и друзья, - сказал Каел.
  - Да, но, к сожалению, мы не можем остаться, нам нужно двигаться дальше, к тому же, нас ждут другие дела.
  - Ну значит, всё с вами ясно! - со вздохом произнёс Каел. - Вы меня оживили, я поверил в чудо, и мне бы хотелось увидеть ещё одно.
  Мы раскрыли книгу. К слову, она уже подходила к концу. Мы взялись за руки и уставили взор на раскрытую книгу. Я знал, что она перенесётся вместе с нами. Дом, словно туман, испарялся у нас на глазах, вместе с Каелом Нортоном, продолжавший жить в своём мире.
  
  Глава 18. Пустошь; Зелёная тропа.
  
  Нас забросило на зелёное поле, окружённое густой растительностью. К нашему счастью, мы услышали голоса птиц и животных, а это, прежде всего еда, которую надо поймать, а за это попотеть.
  - Это поле не бесконечно, - сказал я. - Скоро мы увидим пустующий город, в котором будет всё, кроме людей.
  - А что там случилось? - спросил Алекс.
  - Эпидемия холеры. Кстати, интересно, почему это здесь животные живы-здоровы...
  - Я не верю в это, кто-то по любому должен уцелеть.
  - Если звери и птицы целы, то это не совсем обычная болезнь. ручаюсь, кто-то запустил бактериологическое оружие.
  - И этот кто-то ещё жив, - добавил Ник. Уж он-то знает мою книгу, и он, как всегда, прав.
  Мы нашли тропинку, и она нас привела в пустующий город. Людей не было, чего и стоило ожидать. Дома были, на удивление, целы. Нас смутило только одно: в городе стол тошнотворный запах болезни, смерти.
  Неподалёку послышались чавкающие звуки, затем показалось уродливое подобие животного. Оно рычало, непохожее на собаку, а скорее на смесь из жил и мяса. Оля быстро сообразила, что нужно делать, и голова мутанта разлетелась на куски после её выстрела.
  - Похоже, мистер Дафлен, вы совершенно правы, только одних оно убивает, а других заставляет мутировать до омерзения, - согласилась Оля.
  - Город совершенно опустел, но полон испражнениями, словно кто-то ходил по большому, - добавил Андрей.
  - Да нет, здесь воняет не только "шанелью номер пять", здесь примешались запахи куда хуже, - сморщившись, произнесла Кассандра. Она зашмыгала носом, словно простуженная.
  У меня и самого нос заложило. Вскоре мы обнаружили, что каждый из нас то чихает, то кашляет. Мы как-то подозрительно быстро заболели. Моих друзей крушила слабость. Мы с большим трудом добрались до отеля "Калифорния".
  И только мы собирались войти в помещение, как вдруг услышали знакомый голос:
  - Неужели вы не узнали старину Маккольски?
  Мы оборачивались по сторонам, не понимая, откуда доносился голос.
  - Отойдите подальше от входа и поднимите головы.
  Мы сделали, как он сказал, и увидели на стене отеля огромный плазменный экран с изображением Питера.
  - Но как такое возможно? - непонимающе спросил Алекс.
  - Этого я сказать не могу. Но вас ищет один человек. Его зовут Никас Славич. Он по профессии эколог. Сейчас он разрабатывает антивирус от этой гадости, которая скосила весь город. Никас также является биохакером, он может взломать любую программу силой мысли, не прикасаясь к клавиатуре.
  - Это что за, мать твою, способности такие, он что, колдун, что ли? - спросил Андрей. Алекс зааплодировал, явно с ним согласный.
  - Больше я вам ничего не скажу, мне велели молчать. Безусловно, мне за это платят.
  - Кто платит? - резко спросил Ник.
  - Ещё раз повторяю: не скажу. Достаточно того, что его подноготная вам известна.
  - С каких это пор ты стал таким скрытным, ты таким раньше не был?
  - Просто так надо.
  - А где ты сейчас находишься, Пит?
  - Дома. Или вы забыли, что я не просто человек? Ну ладно, хорош языком чесать.
  Это было последнее, что он сказал, после чего экран погас.
  - Что с ним такое? - задался я вопросом.
  - Мне кажется, нас пытаются запутать. Это не Пит, - предположил Джей. - Я, конечно, в людях не разбираюсь, но, мне кажется, настоящий Пит выдал бы все планы нашего врага и его бы хрен кто купил.
  - Похоже, ты прав, Джей, его подменили, но только кто это сделал? Как бы странно это ни прозвучало, но, возможно, Пит выложил только часть информации.
  - Я знаю, о чём ты думаешь, Энди, - сказал Ник. - Мне в это не верится. Я знаю одно: это не Пит. Наш враг где-то рядом, возможно, он нас ищет, но не для того, чтобы подружиться. Этот ублюдок вафельный хочет нас убить.
  Прекратив разговоры, мы наконец вошли в отель. Оказавшись в просторном зале, мы услышали новый голос:
  - Вы удивлены, что в этом городе остался ещё кто-то живой из людей?
  - Ты кто, покажись? - крикнул я.
  - А может, вы лучше сами поднимитесь на лифте? Не смущайтесь, трупаков там нет, я всё подчистил.
  - Ты на каком этаже? - спросил Ник.
  - На самом верхнем. Когда поднимитесь, нажмите красную кнопку вызова, и я вас встречу у лифта.
  Мы вошли в кабинку.
  - Сколько этажей у отеля? - тут же спросила Кассандра.
  - Семьдесят семь, - ответил голос. - Друзья мои, вы бы видели, какой красивый вид сверху, хоть фотографируй. Кстати, я разрешаю.
  - У нас нет фотоаппаратов, - заметил Ник.
  - Это не проблема, в номерах их хватает, есть даже видеокамеры. Мертвецам это уже не нужно, берите вместе с чехлами и прочими принадлежностями. Вы можете заходить в номера, я в этом отеле совершенно один.
  - А камеры были бы нам очень кстати, - сказал я. Мы так и сделали: зашли в номера и забрали себе фото- и видеокамеры. Если я постараюсь, они и в реальной жизни будут нашими.
  Выйдя из лифта, мы увидели высокого человека с длинными пальцами - сразу ясно: с клавиатурой он управляется ловко. Сам он был среднего роста, хорошо сложен, с тёмными волосами. На нём был синий плащ, скрывавший остальную одежду. Из-за плеча торчал открытый чехол, где красовалась рукоять меча. В целом он выглядел как рыцарь или маг, пришедший из средневековых сказок.
  - Моё полное имя Никас Славич. А теперь назовите себя и вы.
  Мы по-быстрому представились.
  - Так в чём проблема, отчего повымирал весь город? - спросил я, сделав вид, что ничего не знаю.
  - Какой-то психопат в ковбойской одежде от головы до ног выпустил на свободу непонятный смертельный вирус, схожий с холерой.
  - Вирус из древних времён, 14-го или 16-го века? - предположил Алекс.
  - Всё верно, дружище, - согласился Ник.
  - С кем поведёшься, от того и наберёшься, - усмехнулся я.
  - В общем, мне приходится спасать хоть кого-то уцелевшего, хотя бы животных...
  - И одного из них изничтожила наша героиня, - торжественно заявил Ник.
  - Очевидно, это было зомбированное животное, а таких нужно расстреливать на месте. Вы всё правильно сделали, - поддержал Никас. - Мне этот город напоминает Чернобыль, такой же мёртвый, опустошённый и одинокий, как и я сам. Конечно, в данный момент я не одинок, потому что со мной вы, мощные и смелые. Мне нужна ваша помощь. Я вас ждал, ребята, очень долго. Мне кажется, ваш болтливый друг вам об этом сообщил.
  Он явно имел в виду Питера Маккольски.
  - Вам его скрытность не показалась странной, как будто он чего-то не договаривает?
  - Вообще-то да, - подтвердил я, - его словно кто-то подменил.
  - Я это тоже заметил, - согласился Ник.
  - Так вот, заявляю, это не Пит, вас пытаются поставить в заблуждение.
  - Так кто же это тогда, если не он? - озадаченно спросила Ольга.
  - Я не знаю, но подозреваю, что один из выживших в этом городе.
  - Думаю, что он сейчас сидит в своём доме и наблюдает за нами с помощью спутника, и кто знает, какие ещё у него есть возможности...
  - Да, и в наших интересах его найти и как следует приласкать, - сделала вывод Оля, грозно показав кулак невидимому противнику.
  - Я не перестаю восхищаться вашей смелости, мисс! - оценивающе воскликнул Ник.
  - А она у меня такая, - с гордостью произнёс Андрей.
  - Я это уже заметил, - согласился Ник.
  - Да, но он может оказаться хитрей вас, - сказал я. - Или вы забыли о спутниковой системе слежения?
  - А откуда вам известна его сила? - спросил Никас.
  Я думал промолчать или уйти от ответа, но тут произошло то, чего я вовсе не ожидал. Он залез мне в мозг, я почувствовал прикосновение его мыслей.
  - Ты писатель, - заявил он, - и каким-то образом путешествуешь с друзьями в своей собственной книге под названием "Жизнь в багровом цвете".
  И я, и мои друзья были одинаково ошарашены. Мне показалось, что в этом человеке больше тайн и власти, чем у Питера Маккольски. Он словно всё это время поддерживал с нами телепатическую связь и помогал нам при крайней необходимости.
  - А как ты уцелел? - удивлённо, но с каплей подозрения спросил Ник.
  - Я просто старался не выходить на улицу и ни с кем не контактировать. Когда приходилось выбираться, то одевал респираторную маску. Вам советую делать то же самое, а иначе очень скоро вас просто не станет. Яд не развеется ещё два месяца. Вы наверняка это поняли, когда учуяли этот смертельный, тошнотворный запах. Он уродует всё живое, превращает в мутировавших чудовищ. С одним из них вы уже повстречались на улице.
  Ольга кивнула в знак согласия.
  - Эта миледи раскроила монстру череп, - подтвердил Ник.
  - Я вам не миледи, понятно! - возмутилась Ольга. - Это вам не 16 век.
  - Вообще-то Ник этим обращением выражает своё почтение, и это не повод для обиды, - резковато объяснил я. - А вот у него сейчас появился повод для обиды.
  И действительно, Ник был недоволен, выражая это телепатически. Я подошёл к нему, поддерживая брата.
  - Вот скажи, брат, твоей жене нравится, когда я выражаю ей своё почтение? - наш разговор с Ником перешёл на телепатический уровень.
  - Ну ещё бы.
  - Тогда почему эту русскую женщину смутили мои слова? Или все русские женщины такие?
  - Нет, не все.
  Тем временем мы разбрелись по разным комнатам. Ник предпочёл остаться в гордом одиночестве. Я был уверен, что он наведёт там порядок. Позже к нему подошла Оля и в моём присутствии стала просить у него прощения.
  - Извините, мистер Тонт, я была не права, и не понимала, что вы просто были со мной вежливы. В реальном мире таких людей мало, и я думаю, вы исключительный человек, как и ваш брат.
  - Да, спасибо тебе, мне приятно это слышать, а теперь мне нужно побыть одному.
  Оля пошла в квартиру к мужу. Я вошёл в свой номер и закрыл дверь. Мне тут в голову пришли новые строчки поэмы:
  
  И нет страшнее смерти, чем чума,
  И то, что жило, без шансов сходит с ума,
  И тот, кто живёт, желает смерти нам,
  Он бродит за нами по свежим следам.
  Но есть и те следы, что уже давно остыли,
  Облака, подобны кораблям, над нами плыли,
  Настала ночь, но зло не знает сна,
  Коварные планы нам строит она.
  Я видел всё: предательство и ложь.
  Я слышал всё: и крики, и мольбы,
  И слышал я угрозы - сегодня ты умрёшь,
  И не сбежать тебе от злой судьбы.
  И путь тот был и будет всё ж бесплоден,
  К жизни был и к смерти он не годен,
  Уйти там на покой, умрёшь на месте,
  Но коль героем ты умрёшь, то будешь полон чести.
  
  Я хотел написать ещё четыре пары строчек, но меня клонило в сон, да и Кассандра уже глубоко спала. Положив блокнот на журнальный столик, я лёг спать...
  
  ***
  Утро нас встретило двумя стволами, нацеленными в наши головы. Да, славненькое утречко, ничего не скажешь. Незнакомец, сидящий в комнате с двумя ружьями, явно ждал нашего пробуждения.
  - Сейчас ты, твоя сучка и твои... - начал было он, но его перебил злорадный голос Ника:
  - А больше ты ничего не хочешь? А как насчёт коробочки соплей, которые я намотаю на твой паршивый нос? А на улице таких соплей хватает. Думаю, ты в курсе, это ведь твоя работа? Например, зомбирование животных а-ля "Сталкер", эти все испражнения...
  - Ну, моя, и что с того? - ехидно спросил незнакомец.
  - А вот интересно мне, почему ты сам к нам пришёл? Кстати, твои солдатики-зомби мертвы. Ребята, зайдите в гости, - крикнул Ник остальным, - у меня для вас сюрприз!
  Услышав благородный голос Ника, друзья сразу примчались, окружив нас. Но мы всё ещё были под угрозой, хотя незнакомец медлил с выстрелом.
  - Чтобы нас перебить, нужно нанимать тысячи солдат, или тебе просто денег и мозгов не хватило? - Ник продолжал ехидничать назло этому кретину - распространителю смерти и главной бацилле города, которой жить осталось недолго. - И то навряд ли, наша русская дамочка стреляет на поражение.
  Ольга подошла поближе к убийце и резким движением руки достала ружьё. Дуло плотно уткнулось в глотку незнакомца. Ей не терпелось его прикончить.
  - Можно я его убью, Ник? Ну пожалуйста, Ник...
  - Не торопись, красавица, от нас он никуда не убежит, этот псих добровольно попал к нам в ловушку, сам того не зная. А выстрелить он не сможет, я магически заклинил механизмы его стволов.
  Под дулом ружья русской дамочки мы повели распространителя бациллы наружу.
  - Сейчас ты испытаешь то, что испытывали люди, которых ты, мразь, отравил.
  С лица незнакомца сняли респираторную маску, и тут воздух стал разъедать его кожу, потом у него открылся рвотный рефлекс. Мы стояли и смотрели, как он разлагается от ядовитого воздуха. Всё произошло, как в моём стихотворении.
  Ник бросил спичку в его сторону, и труп тут же запылал.
  - Нам пора уходить, - сказал я, - нам здесь делать больше нечего.
  Мы дружно вошли в отель, встали в центр круглого зала, взялись за руки и хорош начали читать наизусть следующую главу. Мы увидели радугу, потом яркий свет, в котором наши тела растворялись.
  Я уверен, что Никас этого всего не видел, отправившись утром, как он и говорил до этого, спасать лесных зверей и птиц. Хотя он мог, конечно, поставить камеры наблюдения, но это было уже неважно. Даже если мы что-то и забыли в ядовитой атмосфере, это уже не важно - всё, что нужно, мы обретём в новом мире.
  
  Глава 19. Нарисованное сердце. Огненный рай
  
  Мы появились посреди осени на поле для баскетбола. ник посмотрел вниз и увидел на асфальте чей-то рисунок, сделанный мелками.
  - Ребята, обратите внимание, на чём мы стоим.
  Это было огромное сердце.
  Тем временем вокруг нас столпились спортсмены, называющие нас пришельцами. Джея это заинтересовало, очевидно, он тоже когда-то играл в баскетбол.
  - Ребята, с вами можно?
  - А ты умеешь? - спросил один из ребят. - Ты же без глаз.
  Джей молча вручил мне гитару, взял мяч и показал всем класс, свободно двигаясь по площадке и полностью растворившись в игре. Навыки давали о себе знать: Джей ловко управлялся с мячом. Ребята просто не успевали за ним. Музыкант двигался очень быстро, мяч только и успевал попадать в кольцо. Вспотевшие спортсмены ошарашено смотрели на Джея.
  - Дик, останови черномазого миссию, - крикнул один из них.
  - Эй, остановись, черномазый! - агрессивно подбежал к музыканту Дик.
  Джей остановился, и не только из-за того, что его об этом попросили. Он очень не любил расистов. Джей взял мяч и что было силы расплющил его всмятку.
  - О господи, просто охренеть! - только и смог произнести парень в синей форме.
  - Дай-ка мне гитару, друг.
  Я вернул Джею гитару, но он на этом не остановился. Наш друг провёл ногтём по шестой струне, озвучивая скрежет. Ребята схватились за головы, и с дикими воплями покинули площадку. Я предположил, что стоит отразить это событие в своей поэме. Когда мы все вернёмся домой, я прочту её публику в клубе "Королева Муза". Я верю и знаю: мы вернёмся, Ник встретится со своей семьёй, Джей обретёт вновь глаза, Алекс всё же найдёт свою вторую половинку, а главное - прекратит пить; верю, что славная русская парочка купит себе приличный дом, а моя жена родит в реальном мире, и что с ребёнком не будет ничего дурного со здоровьем после этой радиации в мёртвом городе. Но я также верю, что с этими ребятами мы ещё встретимся, но на этот раз они будут вооружены и осторожны.
  Мы отправились поближе к цивилизации. Это, конечно, не наш дом, но мне бы хотелось пообщаться с нормальными людьми, а не со всякими уродами сталкиваться.
  
  ***
  Лесная тропинка нас вывела в город. Мы зашли в ближайший магазин, оделись по-осеннему, купили походный инвентарь, не забыв, конечно, о рюкзаках, наши, конечно, будут надёжнее. Кассандра зашла в книжный магазин, и купила себе свернутый холст и масляные краски. Каждый из отряда прикупил что-нибудь нужное для себя. В этом мире деньги роли не играли, хотя в этом наверняка таился свой подвох.
  Мы об этом узнали от одного продавца. оказавшего нормальным человеком, взявшим приемлемую сумму за товары, а конкретно - за горные велосипеды. Благодаря Ольге мы узнали, что они - самые удобные средства для передвижения. И у каждого было по двадцать четыре скорости.
  Мы с Кассандрой предпочли грузовичок с зачехлённой крышей, чтобы защитить наших стальных коней от дождя.
  - А что бывает с теми, кто не платил за товары? - спросил Ник.
  - Скверные несчастные случаи, но вполне естественные, - ответил продавец. Например, одного мужика загрызла кучка бешеных доберманов, а другой умер во сне чудовищной смертью, его лёгкие разорвались. Не думаю, что вы бы хотели услышать подробности.
  - Мы сталкивались с более жуткими вещами, так что для нас это обычные дело, - заверил его Ник, - так что наша психика выдержит любую жуть.
  - Ну ладно, слушайте. Людей тут рубят на куски, при этом заставляя кричать в ужасных муках.
  Мне сразу вспомнилось красивое платье, из-за которого Кассандра чуть не умерла - схожая история. За мелкую сумму тут ты покупаешь всё, что хочешь, но твоей платой становится собственная жизнь. Правда, в этой истории немного по-другому, хотя плата та же - жизнь. Тут же у меня назрел стих:
  
  Ведь платим мы, казалось бы, немного,
  И каждый шаг даётся нам с трудом,
  А платим мы монетой той же снова,
  Но только лишь однажды, и мы - в мире ином.
  
  Это были очередные строки, которые засели в моём мозгу. Я был уверен, что поэма получится длиннее, чем "Воспоминания".
  Выйдя из магазина, мы пошли по живописному городку, где, казалось бы, царил мир и покой. Каждый подходил к нам и приветствовал. Изюминкой для местных жителей стал человек с гитарой - это наш чернокожий друг Джей Дин. Он взял первую ноту - и полилась музыка, благодаря которой местные погрузились в нирвану. Музыка стала для них сильнейшим наркотиком, открывшим истину.
  - Нам нужна ваша помощь. Просим вас, помогите, мы в большой опасности, - молвили жители города. - Зло убивает наши семьи.
  - Кто-нибудь знает, где оно? Или подозревает? Любой ответ может помочь. Возможно, кто-то из вас сбежал от него, или знает тот, кто боится выйти на улицу? - предположил Ник.
  - Да, есть такой, - отозвался один мужчина. - Это мой сын, ему двадцать пять лет. Он остался без глаз, потому что слишком много видел и слышал.
  - Так его ещё и оглушили, то есть лишили слуха? - смущённо спросил Алекс.
  - Ему выжгли барабанные перепонки.
  - Что-то нечистое живёт в этом городе, - объяснил я.
  - Мы бы хотели поговорить с вашим сыном, он у вас умеет рисовать?
  - Да, он художник, - ответил мужчина.
  - А это значит, он сможет нарисовать жильё этого ублюдка и вывести нас на него, - сделал я вывод.
  - Всё верно, братишка! - воскликнул Ник, щелкнув пальцами. - Да здравствует Эркюль Пуаро и другие сыщики, вместе взятые.
  - Ага, - с усмешкой кивнул я.
  - Как вас зовут? - поинтересовался я.
  - Джошуа Кристиан, моего сына Аргуин.
  Мы направились домой к мистеру Кристиану.
  
  ***
  Нас встретил парень крепкого телосложения. Всё его лицо было испещрено глубокими шрамами. Но в данный момент его лицо выражало радость.
  - Картины моего сына никто серьёзно не воспринимает, - с горечью в голосе проговорил Джошуа.
  - Моя жена преподаёт в художественном училище в Канзас-Сити, вот она и оценит.
  - Уже оцениваю, - сказала Кассандра. - И картины у вашего сына красивые, это я вам серьёзно говорю.
  Арирен всё внимание устремил на Ника, очевидно, он в моём брате что-то почувствовал, возможно, надежду на спасение.
  - Аргуин, ты нарисуешь нам картину логова, где живёт демон? - спросил Ник.
  Я ему напомнил, что парень глухой, и тогда мой брат задал вопрос телепатически.
  - Хоть я и слепой, но нарисую вам и логово, и всё, что захотите, даже в двух экземпляр.
  - Буду очень признателен тебе, если ты это сделаешь, - телепатически сказал Ник.
  - Я чувствую, что женщина смотрит на мои картины, что она там делает? - спросил Аргуин.
  - Ты станешь известным, друг.
  Кассандра делала фотоснимки картин, но для этого их пришлось снять со стен и положить на стол для качества.
  У меня возникла пара вопросов, которые я хотел бы задать Нику и Кассандре. Я почувствовал, что они хотят забрать эту семью в реальный мир. Лично я был против: они - мои персонажи, и им не место в реальности. Каждый хороший человек, живущий в своём мире, в другом может стать нашим врагом, а их и так в моих произведениях хватает. Из-за этого мы можем погибнуть в моей книге. К тому же. мы чуть было не совершили ошибку, когда собирались взять с собой наркомана с потрёпанным паспортом. Он мог управлять огнём, а значит - был посланником сатаны.
  Аргуин сообщил нам:
  - Я могу рисовать, только когда нахожусь один в комнате, так моя работа продвигается быстрее.
  - Понятно.
  - И ещё - я запираюсь на замок.
  - Отлично, мы тебе мешать не будем.
  - Вот и славненько, - сказал Аргуин.
  Парень ушёл в свою комнату и закрылся, как и говорил, а Джошуа со своей женой пригласили нас на кухню. Согласно моему произведению, помещение должно было казаться просторным - так оно и было. Нас пригласили не только отобедать, но и поделились с нами, рассказав о тех бедах, что происходят в городе. У меня тут же назрело ещё четыре строки к поэме. Мне казалось, что ей конца не будет, но я надеялся, что ошибаюсь.
  
  Весь этот город беспокойный -
  Спасенья он просит лишь у нас,
  Грозится всех уничтожить демон злобный,
  Но сгинет в небытье он в тёмный час.
  
  Я добавил себе заметку использовать историю о бабочках-врачах в предпоследних строках.
  После обеда к нам присоединился Аргуин, принёсший чехол, где наверняка находился рисунок логова. Я хотел было открыть и показать другим, но он своим тревожным жестом запретил это делать.
  - Если вы откроете чехол, то всё, что я нарисовал, исчезнет. Если вы просто прикоснётесь к чехлу, то вся карта автоматически скачается в ваш мозг. Карта должна быть только у вас, и только вы должны вести своих бойцов на поле битвы, так как вы командир своей армии.
  - Хорошо, но я, и, как вы выразились, моя армия, равны друг перед другом.
  - Ваше дело, ваша жизнь, - пожал плечами Джошуа. - Но, пожалуйста, держите карты закрытыми, потому что они нарисованы необычными красками.
  - Эти краски были созданы природными материями, силой и кровью жар-птицы и змеи, - добавила миссис Кристиан.
  А вот этого я не знал, что означало: события изменены не по моей воле и не моей рукой. Я был уверен, что этому было суждено случиться. А вот кто нарушает прозу - это нужно выяснить. Я был уверен, что жизнь зависит от меня, а значит, придётся попотеть как следует. В своей жизни мы только и делаем, что потеем...
  Немного посидев в гостях, мы тронулись в путь, оказавшийся, согласно карте, не близким. Чехол, который дал мне Аргуин, был с ремешком. поэтому я мог перекинуть его через плечо и нести, как меч Экскалибур.
  Мы вышли на улицу и попали под шквал сильного ветра, когда листва летела, срываясь с деревьев и падая нам под ноги. Вокруг появился огромный лес, а дома стали стоять поодаль, окружённые полями. Это значило, что благодаря карте мы телепортировались.
  Впереди были густые деревья, укрывавшие стены логова. Я на миг остановился и закрыл глаза, прикоснувшись к чехлу. Я явственно увидел дорогу к логову, ведущую через каменный мост, которому было уже несколько тысяч лет. Но я был уверен: с помощью своей прозы смогу реставрировать мост. Магическая ручка, которую я достал, засветилась, словно луч солнца.
  - Ну ни хрена себе, волшебство! - восхищённо выругался Андрей. Оля сочла нужным промолчать и просто наблюдала.
  Мост преображался, становясь крепче и красивее, обретая новизну и прочность. Вход в пещеру был открыт, словно нас ждали - скорее всего, так оно и было.
  Мы сразу приготовили фонарики. В пещере было холодно. Я сильнее сжал чехол в руке, и карта отпечаталась яснее и чётче. Когда мы отошли подальше, что-то произошло. С каждым шагом становилось всё темнее и холоднее, и это могло означать только одно: нас закрыли, и другого выхода в этом холодном аду нет.
  - Осторожнее, здесь могут быть ловушки.
  - А нафиг ты их внёс в свой роман? - спросил Алекс.
  - Это не я, а тот, кто изменил сюжет, и сейчас мы находимся в моей повести. Боюсь, мы здесь надолго застряли.
  - А ещё здесь ужасно темно и страшно, милый, - чуть слышно произнесла Кассандра.
  - Спокойнее, с нами борцы с нечистью, это Джей, Ник и Ольга.
  - Братишка, а про себя ты забыл?
  - Да с виду я обычный автор ужастиков или просто старый человек.
  - Я тоже далеко не молод, братец, но я силён, да и ты словно излучаешь мощь. так что в этом мы точно равны.
  Мне нечего было возразить: я прекрасно понимал, что Ник прав.
  - Карта указывает нам идти прямо, там будет проход. Но света мы и там не увидим, равно как и настенных надписей.
  Аргуин смог убежать отсюда и даже запомнил дорогу - это было и в моей повести.
  Чем дальше мы пробирались, тем отвратительней становился запах в пещере. Нам было тяжело дышать, но мы не отступали, да и некуда было. Ведь мы дали клятву, что убьём монстра, и мы это сделаем с превеликим удовольствием. Но не думаю, что он нас будет сидеть и ждать, наверняка он приготовил для нас сюрприз, например, отряд каких-нибудь отморозков из преисподней.
  Мы наткнулись на огромные, чуть прикрытые ворота. "Всё слишком просто, - подумал я. - Стоит нам их только открыть..."
  Ник закрыл глаза и начал произносить заклинание на каком-то древнем языке:
  
  Оролиейн окарус нир
  Сикруант ай дарклир
  Урикайн тордна шиир...
  
  Двери со скрипом открылись, и на нас едва не вывалилась кипящая смола. Мы вовремя успели скрыться, прислонившись к стене. Да, Ник сделал так, чтобы мы избежали ловушки. На наше счастье, вся смола утекла в длинный проход, где мы шли до этого.
  Мы услышали голос, разносившийся со всех сторон:
  - Браво, первое испытание вы прошли, но это ещё пока что цветочки, и живыми вы не уйдёте.
  - Не будь трусом, покажись. если у тебя кишка не тонка! - крикнул я.
  - Не искушайте свою судьбу. Зачем вы меня злите, для чего вам это?
  - Не надо прятаться! Или ты нас боишься? - вопросом на вопрос ответил Ник.
  Конечно же, демон ушёл от ответа.
  - Я ещё раз спрашиваю, зачем ты прячешься? - уже более раздражённо спросил Ник.
  Я подошёл ближе к брату и чуть слышно проговорил:
  - Побереги свои нервы, он тебе всё равно ничего не ответит.
  Мы вошли в круглое пространство, и вдруг откуда-то появился яркий свет, на мгновение ослепивший нас. Открыв глаза, мы увидели в помещении чёрных солдат, вооружённых до зубов.
  Ольга, не раздумывая, принялась палить по их уродливым головам. Некоторые отлетели в сторону, разваливаясь на куски, но битва на этом не закончилась. Отовсюду появлялись ещё более уродливые отродья. Рука Ольги уже палила импульсивно, уничтожая демонов одного за другим. Джей тоже на месте не стоял. Он играл на гитаре, создавая ультразвук и убивая этих тварей.
  Ник шинковал их, как капусту, своим мечом, не зная усталости и не замечая свой возраст. Сейчас это не имело никакого значения, главное - выбраться живым.
  Когда все были перебиты, мы снова услышали голос:
  - Я вас недооценил, прошу прощения. А теперь я предлагаю поединок один на один.
  Конечно же, вызвался я, потому что был уверен в своей победе. К тому же, этого кретина создал я, только он этого не знает и никогда не узнает.
  Он появился в центре помещения. Наш заклятый враг с виду был обычным человеком, только с полностью чёрными глазами, в тон одежде на нём.
  - Кто вы такие, чтобы со мной тягаться?
  - Мы те, кто уберёт тебя с лица земли, - твёрдо ответил я.
  - Как вы меня нашли? Хотя можете не отвечать, я догадываюсь, кто вам указал путь. Придётся мне его убить.
  - У тебя нет такой власти, потому что ты сейчас умрёшь.
  Я постепенно начал слагать строчки про себя, выбирая оружие. В его качестве я выбрал голодных змей, питающихся нечистью. Стоило мне призвать змей, и ему сразу настал конец. Змеи обвили всё его тело, было видно только голову. Я сделал всё, чтобы он нечленораздельно вопил от боли и ужаса, как его жертвы. Вскоре он задымился. Голова, словно арбуз, раскололась, оттуда вместо крови вытекла жёлтая слизистая масса. Глазные яблоки стекали по щекам, покрытым волдырями от ожогов. Макушка головы запылала синим пламенем. Магические змеи, водящиеся в этом мире, знали своё дело.
  Когда с ним было покончено, мы пошли к выходу, который, к нашему удивлению, был открыт. Что-то изменилось, пока нас не было. Мы снова увидели баскетбольное поле и тех ребят. Они смотрели на нас шокированными взглядами. В руках на этот раз они держали факелы. Их лица превратились в уродливые маски. Они раскрыли свои пасти, обнажая острые, как у пираньи, клыки. Но стоило им сделать шаг в нашу сторону, как Джей взял гитару и указательным пальцем провёл по всем семи струнам, при этом ударяя по ним. Стражи тьмы тут же бросили свои факелы и схватились за головы. Я выхватил с игрового поля два факела и поднёс к орущим исчадиям зла. Они запылали, как порох. Возгорание и их исчезновение было мгновенным. Мы им устроили огненный рай!
  Когда всё закончилось, мы снова увидели сердце, нарисованное на поле. И оно было тут не случайно. Мы образовали замкнутый круг, взявшись за руки, и нас тут же окружило сияние в виде воронки. Сверкнула молния, полил дождь. Мгновение - и поле опустело.
  
  Глава 20. Завод дьявола; Прилетающие мотыльки
  
  Мы оказались в толпе людей, окружённых множеством машин - полицейских и "скорой помощи". Я боялся, что в нас начнут палить, решив, что мы какие-нибудь убийцы. Но Ник сразу сообразил, что нужно делать. Поняв, что здесь расследуется массовое убийство, он сказал:
  - Мы знаем, как найти убийцу, и согласны сотрудничать с законом. Я Ник Тонт.
  Мы тоже представились, последовав примеру Ника.
  Я подошёл к разбитому дому на колёсах, положил на него руку и закрыл глаза. Мне нужно было прикинуться экстрасенсом, обычно власти прибегают к их помощи, по крайней мере здесь, в мире последнего рассказа из моей книги. Имя убийцы, кстати, я тоже придумал.
  Уладив все дела с копами, мы посилились в одной из ближайших гостиниц мегаполиса. В соседнем с нами номере вовсе не случайно оказался частный детектив.
  - Меня зовут Лестер Ортиз, - представился он. - А как ваши имена?
  Нам не было смысла придумывать имена, а потому мы быстро представились. Потом Лестер спросил:
  - Скажите, что вы почувствовали, когда прикоснулись к фургону?
  - Что среди полицейских есть демон, который может перевоплотиться в обычного копа. Но кто он, я не могу сказать.
  - Не думаю, что вам стоит поднимать шум и суету насчёт этого, - добавил Ник. - Мы сами во всём разберёмся.
  Лестер кивнул головой и бодрым шагом направился к себе в номер.
  - Мы ещё увидимся.
  - Несомненно, - ехидно отмахнулся Ник, закрыв за собой дверь.
  - И что ты намерен делать? - поинтересовался я.
  Ник взял листок и написал:
  "Номер под видеонаблюдением и прослушивается. Я читал твой рассказ, и помню, кто здесь прав, а кто нет. я намерен использовать все технологии против него. Не нравится мне этот сыщик, он словно появился из ниоткуда. так что у меня на него свои планы".
  Прекратив писать, Ник сжёг листок и будничным тоном предложил всем пойти в гостиничное кафе. Все, конечно же, согласились, потому что всем хотелось поесть. Да и человечка, находящегося в животе Кассандры, тоже нужно чем-то кормить.
  Я подозревал, что у Ника обязательно найдутся идеи, которые озвучивать нельзя. В ванной комнате он нашёл скрытую камеру и диктофон. Он вышел за дверь нашего номера и наверняка устанавливал её, замаскировав в глазок.
  Ник знал своё дело. Когда он открыл ресторан "Фараон", то его он тоже нашпиговал скрытыми камерами с диктофоном. Он потрудился достать ноутбук с камерой и установил всё как надо. Вернувшись в номер, он сообщил нам, что видел сыщика.
  - Он дал мне понять, что будет наблюдать за нами.
  - А вот это уже нехорошо, - настороженно сказал я.
  - Но ты не волнуйся, потому что мы будем следить за ним, и к этому делу я подключу наших друзей, - объяснил Ник.
  - Это будет что-то с чем-то...
  После обеда мы решили пройтись по магазинам. Каждый из нас хотел бы что-нибудь купить по необходимости, но мы это делали ещё и по просьбе Ника, желавшего сбить с толку сыщика.
  
  ***
  После супермаркета мы были уставшие. Кассандра заказала в номер люкс пиццу и пиво. Что касается Ника, то он внимательно наблюдал за монитором, хотя сделал всё для того, чтобы запись шла всю ночь. Жёсткий диск имел память на петабайт - в реальности он был редкостью, за которой гонялись любители качать музыку и фильмы. Но здесь был мир далёкого будущего, где технологии меняются почти каждый день, но люди при этом звереют. Здесь было очень много полицейских машин и трупов на улицах.
  Мир вокруг обезумел. Я мог бы поручиться, что Лестер Ортиз далеко не белый и пушистый, а от такого существа следовало ожидать любой подлости.
  Ник продолжал сидеть у ноута, упорно уставившись в монитор. При выключенном свете он сидел до глубокой ночи. Проснувшись, я увидел, что его ожидания принесли результаты.
  Ник записал, как Лестер вместе со своими подчинёнными положили в другой номер труп беременной женщины. Затем они разыграли сценку, разбудив хозяев номера, и начали обвинять их в двойном убийстве. Но закон здесь ещё существовал, а я к этому руку приложил. Ник отправил видео властям. Конечно, этот придурок не в курсе наших с Ником дел. полиция приехала вовремя, но только Лестер в тюрьму не хотел. Он начал сопротивляться при аресте и был расстрелян. Его подчинённые сразу сдались властям, чтобы им смягчили приговор. Им, конечно, в тюрьме будет несладко.
  Одним словом, в мегаполисе царил полный хаос. Мне показалось, что это ещё не конец: всё слишком просто и быстро закончилось, такого финала в истории не бывает. Обязательно должен быть где-то подвох. Этот грёбаный мегаполис я нарёк про себя заводом дьявола.
  Мы с Ником вспомнили про дом на колёсах, который уже увезли в полицейский участок.
  - Зачем вам этот фургон? - поинтересовалась Кассандра.
  - Он из реального мира. Это был когда-то мой дом на колёсах, я чувствую это, - заявил Джей. - На этой колымаге я прошёл огонь и воду, и медные трубы. И мне бы хотелось её вернуть.
  Мы покинули гостиницу, пробыв там одну ночь, и отправились на поиски машины нашего друга. пока мы добирались до полицейского управления, много чего произошло с нашим чернокожим другом. Он творил добрые дела. Например, произошла автомобильная авария, и мы увидели, как Джей подошёл к лежавшей на дороге девушке. Она была вся в крови и не двигалась, пока Джей не начал играть на гитаре. Нам требовалось одно: встать в круг и наблюдать, как кровь стремительно начала исчезать, а раны, несмотря на их величину и серьёзность, затягиваются. Кровь на дороге тоже исчезла. Девушка открыла глаза, и Джей подал ей руку, помогая ей подняться на ноги.
  - Мне нужно в больницу, - сказал Джей. Мы сразу поняли, почему: он хотел помочь людям, исцелить их. Это его право.
  Мы поймали такси и поехали в госпиталь Святого Патрика.
  Я посмотрел на небо. Оно начинало как-то странно чернеть, словно предвещая сильного ливня. Огромное тёмное пятно на небе плыло за машиной. Водитель вышел наружу, чтобы получше рассмотреть.
  - Что за хреновина, по прогнозу дождь не передавали!
  Мы ему ничего не стали говорить, пусть сам лучше увидит своими глазами. Он остановил у госпиталя, и мы, заплатив таксисту, направились по широкой и длинной лестнице к двери.
  Чернота становилась ближе. Джей взял гитару и приступил к чуду. Музыка разносилась по всей больнице. Её звук был мощным, но ласкающим слух. Все, кто был прикован к инвалидной коляске или к постели, поднимались. И даже кто находился при смерти или же в коме, приходили в себя, улыбаясь от счастья. Теперь это был дом радости. Все, кто являлся пациентом, выходили на улицу в сопровождении врачей.
  Впервые Джей ощутил себя богом. Но чёрное пятно накрыло силуэт музыканта. Да, это были мотыльки, и они снова прилетели, облепив его тело. Из чёрных они становились иссиня-фиолетовыми, сияя и блестя невероятно ярко. А затем они засияли, словно солнечные лучики.
  Гитару мотыльки тоже облепили. Это невероятное зрелище видел весь город. Когда мотыльки отлетели, они обрели человеческий силуэт в виде жгучей брюнетки.
  - А теперь сними свои очки, - торжественно сказала она.
  Джей сделал это и увидел людей. Он снова видел город и небо, видел своих друзей, улыбающихся ему. Джей снова увидел свою гитару, сияющую в ярком свете солнца, прогнавшего все тучи. Это был день радости и жизни, знаменующий конец горя и конец книги.
  - У кого-нибудь есть мел? - спросил я.
  Ко мне подошла девочка с мелками:
  -- Вам какой, мистер?
  Я взял семь мелков по цветам радуги, потому что нас было семеро. Я сначала очертил большой круг, а потом внутри него нарисовал сердца. Мои друзья тут же поняли, что я от них хочу.
  - Мы возвращаемся домой, ребята!
  - Да неужели! - хором воскликнули мои друзья. Взявшись за руки, мы произнесли слова, означавшие одно: это конец книги "Жизнь в багровом цвете". В моих мечтах было одно. Устроить медовый месяц своей жене, на этот раз в Таиланд, но только после того момента, когда у нас в семье появится новая жизнь.
  Прежде всего - оказаться дома!
  У нас был ещё один дом, о котором мы все помнили. Это наш литературный клуб "Королева Муза".
  Там я хочу прочесть публике своё новое творение, которое я всё же назвал "Заключение в прозе".
  
  Глава 21. Снова дома; Заключение в прозе.
  
  Мы появились у парка аттракционов, где мы с Кассандрой когда-то нашли стеклянные сердца.
  - Вау, ничего себе, парк развлечений, - от восторга воскликнула Ольга. - Послушай, любимый, я хочу жить в Америке. Как тебе моё предложение? найти работу, купить дом.
  Тут инициативу проявил Ник.
  - Вы можете жить у меня дома, думаю, Мелисса будет не против, к тому же, у наших детей уже свои семьи. Дом у меня огромный, места хватит на всех...
  Вдруг Кассандра вскрикнула от боли, схватившись за живот. Я сразу подбежал к ней. ник быстро нашёл транспорт, джип "Лэнд Крузер". Водителя не было, а времени ждать его не было, как и вызывать "скорую". Ник разбил стекло лежавшим рядом камнем и открыл дверцы.
  - Быстро в машину, нет времени ждать "скорой"!
  В машине осталось места на всех и ещё осталось. Мы положили Кассандру и помчались.
  
  ***
  По пути нам встретился Джек, мой редактор, но и для него времени было мало. Он сразу понял, что к чему, и только крикнул вслед:
  - С пополнением вас, ребята!
  Да, сейчас мне было не до чего. Ник отвёз нас в госпиталь и, пообещав, что заедет за мной, поехал развозить остальных наших друзей.
  Пока я ждал в коридоре (в палату к жене меня не пустили), мне снова позвонил Джек, он хотел со мной встретиться. У меня к нему тоже было деловое предложение.
  - Сейчас я должен работать в два раза больше, чем раньше, сам понимаешь.
  - А ты что-нибудь написал, когда путешествовал по своим мирам?
  - Много чего, но в первую очередь это стих.
  - А как твоя жена?
  - Она сейчас рожает, ну а я в больнице, жду хороших новостей. Жди меня завтра, я приеду со своими друзьями.
  Звонок прервал врач, сказавший мне:
  - У вас мальчик, мистер Дафлен!
  Да, в этот момент я был счастлив во всех смыслах. Но меня шокировало одно событие, произошедшее в больнице. Я телепатически услышал слова сына:
  - Папа, я с тобой до конца.
  Меня эти слова затронули до глубины души.
  
  ***
  Имя сыну я придумал ещё вчера. И назвал я его в честь нашего музыканта - Джей. Фамилия у него, естественно, будет моя.
  После обеда мы отправились в клуб "Королева Муза", где собралось много талантливых людей, стремящихся стать известными личностями. Джек поднялся на сцену и в микрофон прокричал:
  - Итак, дамы и господа, сейчас вы снова встретите нашего старого друга, писателя и поэта Энди Дафлена! Выходи к нам, мы тебя ждём.
  Я с кипой распечатанных листов со стихами вышел на сцену.
  - Я вас приветствую, дамы и господа. Первое, что я хочу вам сообщить - новость.
  - И какую же? - спросил Алекс.
  - У меня родился сын, и я назвал его в честь нашего друга Джея Дина. - После грома аплодисментов я продолжил: - У нас есть ещё один друг, Питер Маккольски, но он сейчас далеко от нас. Он необычный человек, живущий в другой стране, далеко от нас. А теперь слушайте. Этот стих я написал, когда путешествовал, и он называется...
  Я откашлялся, сделав паузу.
  - "Заключительный путь".
  
  И снова в путь, что радугой сияет перед нами,
  И снова новый мир, который мы не знаем,
  Снова люди, что видят нас впервые,
  Как стеной, окружают нас огнями.
  
  Сжимая камень, мы видим новый мир,
  Придуман мной - и мыслями, и даром,
  Для мира, как получилось, я кумир,
  Давались мне мои творения отнюдь недаром.
  
  Всего лишь книга углубляла нас всё дальше,
  Сюжет менялся и был уже не тот, что я писал,
  Всё время опасность нам грозила,
  Но я своих врагов движеньем кисти убивал.
  
  Вся даль и звёзды, дороги и закат
  Нас в тайны свои навсегда посвятят,
  Покажут нам места, в которых есть вражда,
  Чтоб мы могли истребить их навсегда,
  
  Чтоб мы могли вернуться вновь домой,
  Вдохнуть той жизни, которую мы знаем,
  Играя прозой, я играю и судьбой,
  Все наши мысли мы в реальность отправляем.
  
  Вот она - страна, где есть болезнь, но есть там и здоровье,
  И вот она сияет, подобно бабочкам земным,
  Она сольётся и будет королевой с алой розой,
  О ней с восторгом мы частенько говорим.
  
  Но есть в других мирах то зло, что может нас убить,
  Весь наш отряд с усмешкой сокрушить,
  И Зло имеет женский облик, имеет власть над нами,
  Но не сможет овладеть моими руками.
  
  Укрылся свет за дальним горизонтом,
  Укрыв нас тьмой в мире неземном,
  Укутав ночью, мраком, вечным сном,
  Придуман лишь мной, но в мире моём.
  
  Прошёл я ночь в кругу своих друзей,
  И каждый был в глазах моих смелей,
  И был я зрим, но в мыслях видел дом,
  В кругу своих друзей погружусь я мирным сном.
  
  Я видел смерть своих врагов в пути,
  Я видел страх поэтов, кричащих: "Отпусти!",
  И в звоне тех цепей, что нас держали в клетке,
  Нас, словно рыб, поймали в этой сетке.
  
  Но есть надежда на спасение у нас,
  А мы пробьём туннель к свободе в этот час,
  И музыка спасёт нас от безумства,
  И нет прекрасней этого чувства.
  
  И нет страшнее смерти, чем чума,
  То, что жило, без шансов сходит с ума,
  И тот, кто живёт, желает смерти нам,
  Он бродит за нами по свежим следам.
  
  Но есть и те следы, что уже давно остыли,
  Облака, подобно кораблям, над нами плыли,
  Настала ночь, но зло не знает сна,
  Коварные планы нам строит она.
  
  Я видел всё - предательство и ложь,
  Я слышал всё - и крики, и мольбы,
  И слышал я угрозы: "Сегодня ты умрёшь,
  Не убежать тебе от злой судьбы".
  
  И путь тот был, оставшись, всё ж бесплодным,
  К жизни был и к смерти он не годен,
  Уйти там на покой, умрёшь на месте,
  Но коль героем ты умрёшь, то будешь полон чести.
  
  Ведь платим мы, казалось бы, немного,
  Каждый шаг даётся нам с трудом,
  А платим мы монетой той же снова,
  Но только лишь однажды и в мире мы ином.
  
  Весь этот город беспокойный,
  Спасения он просит лишь у нас,
  Грозится всех уничтожить демон злобный,
  Но сгинет в небытье он в тёмный час.
  
  Мы чудо видели с небес, оно влетало в дом,
  Оно плыло навстречу нам, спускаясь вниз,
  Я помню, говорили мы о том,
  У чуда есть особенный сюрприз.
  
  Мы снова дома, снова видим радости людей,
  Мы видим небо, видим город улыбок и страстей,
  Мы видим суету, всё это нами движет,
  Мы видим добро, что живёт и слышит.
  
  Закончив поэму, я тяжело вздохнул. Я видел, как зрители аплодировали стоя, мне следовало этого ожидать.
  Я спустился со сцены и исчез в толпе. Меня все обнимали и восторженно хлопал по плечу. Вдруг я услышал чей-то голос, но не своего сына, а Питера Маккольски. Я ошарашено остановился. "Этого не может быть, я его придумал! Он не мог оказаться в реальном мире!" - подумалось мне.
  - Я нашёл камень в виде сердца в одном из твоих миров. Поэтому я всё время находился в реальном мире, пока ты завершал прогулку по придуманным, - сказал Питер. - Я подал идею Джею пойти в госпиталь Святого Патрика, чтобы он сделал то, что от него требовалось. Если бы ты был повнимательнее со своей книгой, я бы сюда не попал, но ты позволил многим менять сюжет. Камень в форме сердца я нашёл случайно, и также случайно наткнулся на книжный магазин, где и нашёл новую книгу. - Пит достал её из своей кожаной сумки. - В реальности она ещё не опубликована и не оформлена. Эта книга с названием "Жизнь в багровом цвете" из будущего. Она - второй ключ ко вратам в реальный мир.
  - И как ты всё это время оставался не замеченным нами? - спросил я.
  - Сначала вы покидали мир, а я заранее знал, куда вас забросит.
  - Но как?
  - Пока вы спали, я читал и запоминал её наизусть, каждую строку, каждый сюжет.
  - Но это нереально! - удивлённо воскликнул я. - Как такое может быть?
  - Ты знаешь, как. Но при людях я не могу это озвучивать, это конфиденциально.
  - Да, верно, - вспомнил я. - Питер Маккольски, ты же ходячий феномен.
  - Теперь ты понял, почему и как? - спросил Пит. - И не сомневайся в том, что ты и твоя армия действительно дома. А что касается меня - теперь это и мой дом, и надеюсь, люди, живущие в Канзас-Сити, станут моими друзьями. Признаться, одиночество мне надоело. Я надеюсь, моё божество не отвергнет меня. Я живу с верой в Ксандрию, я надеюсь, она меня не оставит. Верю, что встречу женщину своей мечты, которая будет понимать меня до конца, надеюсь найти хорошую работу, вообще, в целом обрести новую жизнь.
  - Работа тебе обеспечена! - отозвался Ник.
  - Благодарю тебя, дружище.
  - Жильё тебе тоже обеспечено, дом у меня большой.
  Да, ник вкалывал как проклятый, чтобы купить такой дом. От жильцов только требовалось держать его в чистоте и порядке.
  
  ***
  Андрей и Ольга, подзаработав денег, сколько нужно, открыли своё дело: прокат горных велосипедов. Им оставалось только купить инструменты для их ремонта. Ник обеспечил их гаражом и сдал в собственность большое поле с беговой трассой, футбольным полем. Места для работы хватало для нашего друга тоже.
  Пит стал менеджером и поставщиком алкогольных напитков, и не только их. Ник намеревался расширить свой ресторан, сделать его богаче. Джей Дин тоже устроился у Ника музыканты, каковым и являлся всю жизнь. Теперь он будет развлекать публику своей волшебной музыкой в стилях рокабилли и кантри.
  В один из дней к Нику приехала вся семья, с которой мы познакомились. В общем. всё у Ника было хорошо, дела шли в гору и у его работников тоже.
  Мы с Кассандрой отложили поездку в Таиланд. Наш сын растёт, уже начинает ходить. Я до сих пор помню его первые слова. проникшие в мой мозг - "папа, я с тобой до конца". Что бы это значило, хотелось бы мне знать. Об этом я поговорил в первую очередь с Питом, и он мне ответил честно и прямо:
  - Помнишь пустошь и эпидемию, из-за которой животные превращались в зомбаков а-ля "Сталкер: Тень Чернобыля"? Часть радиации попала в организм твоей жены, и из-за этого ребёнок родился со сверхъестественным даром. Это психокинез, то есть общение на расстоянии, к которому примешиваются гипноз и телепатия. Он развивается постепенно. Когда ему исполнится восемь лет, а желательно и раньше - научи его контролировать эти способности. Уверен, у вас есть какой-нибудь парапсихолог.
  - Я хотел бы, чтобы это был ты. Пит, будь нашим психоаналитиком. Мне кажется, ты тоже проходил через это, у тебя ведь тоже есть этот дар - психокинез?
  Пит блаженно улыбнулся.
  - Ты ещё в меня веришь? А ведь ты прав. Сейчас я позову Ника.
  Пит закрыл глаза и просидел в неподвижном состоянии минуты две. Открылась дверь в кабинет, и вошёл Ник.
  - Пит, ты чего-то хотел? - спросил он.
  - Да, друг, я хотел сказать, что буду консультировать сына нашего писателя. У него во время пребывания в пустоши появился дар психокинез, очевидно, от этой радиации.
  - То есть ты хочешь быть парапсихологом?
  - Да, - ответил Пит. - К тому же, я уверен, что смогу ему помочь контролировать эту силу.
  - Ну что же, это святое - помочь ребёнку.
  
  ***
  Джей рос, а Пит помогал, чем мог. Кассандра писала картины тех мест, где мы были. Она даже нарисовала портрет того парня - калеки, что нам помог найти монстра. Со временем она написала и наши портреты, а затем каждого из участников похода в полный рост. Моя жена вернулась к своей любимой работе, она также преподавала искусство, и никто на работе не смог её заменить. Все в университете говорили, что она лучшая.
  Что же касается наших ключей в миры, то они хранились в подвале за семью замками и в плексигласовом кубе. Там же хранилась и кристаллическая ручка, спасшая нас от безликих пришельцев. И всё это хранилось во тьме.
  В общем, вся наша жизнь шла своим чередом и била золотым ключом, набивая карманы наших друзей золотыми монетами. Алекс работал в престижной фирме по ремонту компьютеров, там он и встретил свою вторую половинку. Его дела пошли в гору. через полтора года после рождения Джея они сыграли свадьбу.
  Музыкант, то бишь наш друг Джей Дин, тоже обрёл свою любовь. Его женой стала певица блюза и рок-н-ролла Атиша Акрус.
  Расскажу вам и о русской парочке. Андрей и Ольга добились своего, продолжая и расширяя семейное дело и соорудив целый спорткомплекс с тренажёрным делом. Они купили дом двухэтажный, машину "Хаммер" с кузовом. Их дом окружал высокий расписной забор. Жильё охраняли собаки породы стафтерьер. К их красивому дому прилагался двухместный гараж, где они могли вместить не только свой хаммер, но и свои велосипеды.
  Как-то раз я встретил своего старого друга, которого давно не видел. Алекс Вебебр ехал на своём "Феррари" со своей азиатской женой. Они ехали на отдых поближе к природе, пению птиц, плеску волн озера, шелесту листьев от порыва лёгкого ветра.
  - А где ваше чадо? - спросил я.
  - Бабушке захотелось понянчить нашего ребёнка, а нам - побыть вдвоём.
  Мы поговорили о жизни и разъехались по своим делам. Мне ещё хотелось навестить Андрея с Ольгой, эту славную любовную парочку. Когда я к ним приехал, то услышал от них хорошую новость.
  - Я совсем забыл, что моя жена забеременела в придуманном мире, но прошло много дней, её живот не рос, а теперь вот-вот, кажется, она родит, хотя уже много времени прошло. Как такое может быть?
  - Возможно, это снова влияние радиации в одном из миров. Дружище, ты должен быть доволен, что у вас будет пополнение в семье, и это самое главное. Мой сын тоже был в животе, когда мы были в пустоши, и был подвержен радиации, правда, она сделала его сильнее.
  - То есть? - непонимающе спросил Андрей.
  - У Джея появился дар психокинеза, к нему ещё примешалась способность гипноза на расстоянии, и сейчас его консультирует Питер Маккольски. Если у вашего ребёнка будет то же самое, обращайтесь к нему, и он поможет...
  Я не успел закончить фразу - мы услышали крик Ольги. Похоже, у неё начались схватки. я быстро позвонил в "скорую". Машину долго ждать не пришлось. Всё произошло быстро и оперативно. Андрей поехал с женой, попросив меня присмотреть за домом, раз уж я здесь.
  Я вошёл в дом без препятствий, эта симпатяшка стафтерьер меня даже не тронула. Одного из них я погладил по гладкой шёрстке.
  - Хорошая собака.
  Судя по надписи на будке и ошейнике, собаку звали Элвис, а вторую - Сьюзи, третью - Дженис. Если бы у меня были собаки той же породы, я бы назвал кобеля Джеком в честь моего редактора, а вот сучку я бы обласкал Сэльмой, хе-хе.
  Прошёл час, и зазвонил мобильник.
  - Приколись дружище! У моей вообще родилась двойня, это просто охренеть можно!
  - И кто же?
  - Мальчик и девочка, но господи, как же они похожи, упасть и не встать!
  - Ну это же двойня.
  Андрей, конечно же, был полон счастья, и я тоже был за него рад.
  
  ***
  Прошло две недели. Ольга вместе с двойней была уже дома. Я позвонил своим друзьям, чтобы они приехали для поддержки и какой-нибудь помощи.
  Ник, Пит, Алекс, Кассандра с сыном и Джей Дин приехали сразу после звонка. Пит подошёл поближе к двойне. Ольга взяла на руки девочку и поднесла к нашему особому другу.
  - У вашей девочки есть дар телекинеза, - сразу определил Пит.
  - Хотите её подержать? Я вам доверяю.
  - Нет, не нужно, ребёнку может это не понравиться, - возразил Пит. - Что касается мальчика, то у него есть зачатки того же дара, а им нужно поаккуратней пользоваться.
  Ольга от услышанного была в недоумении.
  - Не может быть такого.
  - Всё может быть, очевидно, этот вирус и вас коснулся, только не убил, а усовершенствовал организмы ваших детей.
  - А как же респираторные маски?
  - В этой пустоши они бесполезны.
  - А почему мы не умерли в этой пустоши?
  - Именная система. Иногда сюжет в книге Энди менялся, иногда местами оставался, поэтому мы и выжили. Тут, по-моему, всё очевидно.
  Ник в честь появления новой жизни решил устроить праздник в своём ресторане. Все были приглашены, включая Алекса Вебера и его жену.
  
  ***
  Все веселились в разумных пределах, никто напиваться не стал. И тут на сцену вышел Джей Дин. Всё внимание было отдано ему. мы были рады видеть его в здравии.
  - После исцеления я стал обычным человеком, но я благодарен за это своим друзьям. Они мне помогли увидеть мир, людей. природу, солнце, небо, и, в конце концов, обрести любовь, - сказал Джей. - я хочу им сделать музыкальный подарок.
  Джей играл на гитаре песню о наших приключениях, но песня была без слов - гитара словно сама пела, её аккорды были отличной иллюстрацией к нашему походу.
  После праздника все разъехались по домам. У каждого свои семьи, своя жизнь, свои правила и исключения из них.
  Я поклялся никогда больше не возвращаться в свои жуткие миры в физическом смысле слова, то есть с помощью камней, из-за которых мы чуть не погибли, тем более каждый нашёл свою любовь, а мы с Андреем стали отцами.
  Недавно произошла ещё одна встреча. Я увидел в клубе "Королева Муза" знакомого парня, и с удивлением понял, что это Никас Славич. Я подошёл к нему и спросил:
  - Как ты здесь оказался?
  - О, это целая история, - усмехнулся он. - Начнём с того, что напомню: я же биохакер. И так уж получилось, Энди, что моей целью стал взлом редакторского компьютера Джека, где он набирал твою книгу "Жизнь в багровом цвете". Ты уж прости, сделано это с благородной целью, ты сам всё поймёшь сейчас. Закачав книгу к себе на ноутбук, я создал с помощью своих способностей и биотехнологий ещё одно сердце, только не стеклянное, а практически живое, оно живёт в том самом божественном дереве из твоей книги. Этим сердцем я воспользовался, чтобы проникнуть в один из твоих миров, заражённый радиацией, смертельной болезнью. Моей целью стало исцелить его, чтобы потом эти же навыки применить и в реальности, избавить этот мир от болезней, войн, нищеты и несправедливых смертей. Я дождался там вас, чтобы сделать ещё кое-что. Я изменил вирус, повлиявший на Кассандру и Ольгу, чтобы их дети не умерли, а родились здоровыми и со сверхспособностями. Дело в том, что человечеству нужно шагнуть на новую ступень эволюции, и научиться пользоваться телепатией, телекинезом и телепортацией. Ваши дети - залог нового счастливого будущего, что ждёт Землю. Я постепенно буду исцелять этот мир, чтобы в нём никогда больше не было войн и болезней, а ваши дети смогут научить остальных пользоваться теми же способностями, что и у них. Так что благодарю тебя, Энди, за всё: твой роман научил меня исцелять миры. А сейчас прости, мне пора идти.
  И он, как был, в одной лёгкой рубашке и шортах, босиком вышел наружу, а ведь на улице, между прочим, была зима. Но Никас шёл спокойно и улыбаясь каждому встречному, он шёл, показывая своё недюжинное здоровье и раздаривая его всем окружающим. Он ушёл вдаль, а все поваленные деревья, что попадали на улице от недавнего тайфуна, снова ожили, встав на свои места. Так началось исцеление и преображение реальности к лучшему.
  Пожалуй, на этом всё.
  Единственное, что я хочу добавить. Теперь я буду печатать на ноутбуке и отправлять по электронной почте Джеку. От биохакеров это, конечно, не защитит, но на примере Никаса скажу, что это даже к лучшему.
  Пока я писал это, в комнату зашла Кассандра и напомнила мне о своём обещании побывать в Таиланде.
  - Что пишешь? - спросила она.
  - Если ты хочешь, чтобы наш ребёнок познал мир ещё в малом возрасте, то я не против.
  - Да неужели! - с радостью воскликнула жена.
  - Я же тебе обещал. Я
  Я спустился вниз, вывел из гаража машину и поехал покупать билеты в Таиланд. Сквозь ночь, сквозь ветер я мчался вперёд, на пути мне никто не встречался. А когда я с билетами приехал домой, Кассандра с Джем спали. Поужинав, я тоже лёг спать.
  
  Конец.
  
  
  Эпилог от автора
  
  Я думаю, что это, пожалуй, мой последний роман, по крайней мере, о путешествиях по мирам. Конечно, я вернусь к повестям и рассказав, потому что понял одну вещь: романы мне даются очень тяжело, особенно этот и довольно-таки объёмный.
  В последние дни написания этого романа я включал музыку в жанре готик-метал, которая по настоящему навевала мне эти картины, описанные в книге.
  Ещё я хочу написать посвящения тем, кто меня поддерживал и наталкивал на идеи:
  
  Моей любимой жене Ольге Москаленко;
  Другу Николаю Ефимову;
  И светлой памяти славному чуваку Петру Викторовичу Чайковскому.
  
  04.06.2015 15:30 + дополнения от января 2017 года.
 Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) Д.Деев "Я – другой 5"(ЛитРПГ) А.Емельянов "Тайный паладин в мире боевых искусств"(Уся (Wuxia)) Anaptal "Я видел Магию"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) Ч.Маар "Его сладкая кровь"(Любовное фэнтези) С.Панченко "Ветер. За горизонт"(Постапокалипсис) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров-2. Легион"(ЛитРПГ) Л.Малюдка "(не)святая"(Боевое фэнтези) К.Федоров "Имперское наследство. Вольный стрелок"(Боевая фантастика)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"