Zang: другие произведения.

Призыв. Общий файл.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:

Конкурс LitRPG-фэнтези, приз 5000$
Конкурсы романов на Author.Today
Оценка: 6.49*103  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Собственно,сильно урезанный и почищенный текст, ушедший в печать. Дата выхода - 1 августа. Аннотация: Представьте, что вы один из самых одаренных ученых расы иниров. Вы умны, сильны, обладаете впечатляющими возможностями. И тут, какие-то смертные осмеливаются вытащить вас из дома на свою ничтожную планету! Вопиющее безобразие! Впрочем, оказавшись на этой самой планете, вы понимаете, что все не так уж просто и в результате неожиданного нападения быстро убраться из данного места не представляется возможным. В процессе изучения и приспособления к особенностям населения данной планеты, появляется множество вопросов, ведь происходящее вокруг просто невероятно! А значит, необходимо разобраться!

  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  ПРИЗЫВ
  
  Пролог
  
  Сильнейший демонолог Лииба Марвиш сидел в своем любимом кресле у камина и неспешно потягивал из хрустального бокала слабенькое вино. Посторонний человек мог бы с уверенностью сказать, что он полностью расслаблен и спокоен, но на самом деле, это было не так. Марвиш с трудом сдерживал волнение и нетерпение под маской невозмутимости, и хотя никто не видел его в этот момент, сохранять лицо непроницаемым в любое мгновение своей жизни уже давно вошло у него в привычку.
  Причины же подобных чувств были более чем значительны. В далеком прошлом, когда Марвиш еще не считался самым сильным магом, ему приходилось зарабатывать на жизнь охотой на демонов, которые обожают селиться в развалинах крепостей и башен. Вот во время одной такой охоты и повезло молодому человеку наткнуться в разрушенном замке на небольшой тайник с несколькими пергаментными свитками на древнем языке. И только сейчас, спустя много лет, с помощью ученых из главного университета владыки удалось расшифровать пару из них. В первом свитке он нашел всего лишь описание еще одной вариации пентаграммы призыва, чуть более надежной, чем та, которая используется сейчас, а вот второй пергамент оказался настоящим сокровищем! В нем описывался ритуал призыва высших демонов!
  До сего момента демонологи могли только мечтать о подобном, довольствуясь услугами слабых демонов с изнанки мира. А в этот самый миг в заклинательном покое башни ученики и коллеги Марвиша подготавливали грандиозный призыв, который принесет ему славу воистину великого мага современности!
  Марвиш с трудом сдержал довольную улыбку, навеянную мыслями. Осталось подождать совсем немного, и можно будет начинать. Вдруг, прерывая мысли демонолога, раздался робкий стук в дверь, и в покои мага проскользнул невысокий юноша в традиционной, серой с красным, мантии демонолога.
  - Учитель, все приготовления завершены и мы ждем только вас, - проговорил он.
  Марвиш неспешно допил вино, отставил бокал на столик и, поднявшись, пошел следом за своим учеником. Столь долгожданный час настал!
  В заклинательном покое (каменный пол, стены без окон и высокий потолок в три человеческих роста) сейчас находилось девять магов, выстроившихся вокруг большой, светящейся красными линиями пентаграммы. Точно такая же пентаграмма отражением мерцала и на потолке. Линии были выполнены из крови - самой мощной составляющей большинства ритуалов в демонологии.
  Один из магов, выделявшийся как возрастом, так и более высокомерным выражением лица, кивнул:
  - Начали.
  И присутствующие одновременно затянули заклинание на непонятном языке, вливая свою силу в пентаграмму призыва. В такт словам она начала пульсировать и разгораться все ярче, до ослепительного алого сияния. В центре магической конструкции заклубился серый дым, заполняя все свободное пространство, но не выходя за границы внутреннего круга. Под действием заклинания он становился гуще, образовывая круглую серую колонну от пола до потолка, внутри которой иногда проглядывали жилки крохотных молний ярко-алого цвета. Голоса магов смолкли, и в зале стал нарастать гул, вначале едва слышный, он все усиливался, пробирая собравшихся до костей. Дым начал вращаться, ужимаясь и стягиваясь в самом центре пентаграммы, и образовался шар, размером примерно метр в диаметре. Он несколько секунд повисел, потом по его поверхности пробежала сначала одна трещина, следом еще две, и вот серый шар оказался покрыт целой сетью набухающих алых трещин, а затем со страшным грохотом взорвался ослепительной красной вспышкой.
  Магов, зажавших руками уши, чтобы хоть как-то спастись от оглушающего шума, ударной волной разметало по сторонам, некоторых с силой отбросило на каменные стены, несмотря на поставленную защиту. А в пентаграмме появилось неизвестное существо, свободно парящее над полом в лежачем положении. Со стонами поднимаясь и отлипая от стен, люди медленно возвращались на свои места, шепотом ругались и потирали пострадавшие части тела. Лишь главный среди них никак не выражал свое недовольство, пристально разглядывая обнаженное существо.
  А посмотреть действительно было на что. На демона призванный походил намного меньше, чем призывающие. Прежде всего, его рост был чуть меньше метра. Строение тела отдаленно напоминало человеческое, но именно что только напоминало - немыслимо тонкие ручки и ножки с четырьмя пальцами (совершенно одинаковыми) на каждой, такое же худое туловище: что-то похожее на скелет, обтянутый кожей. В груди, между дугами выпирающих, сросшихся вместе ребер, были две вертикальные складки кожи, образующие что-то вроде щели между собой. Приплюснутый череп, обтянутый кожей, рос сразу из грудной клетки. На том месте, где у человека располагаются глаза, от виска до виска шла тонкая полоска чего-то, по виду похожего на кость. Ни носа, ни челюсти, ни рта. Половые признаки у существа так же отсутствовали напрочь. Да и вообще, создавалось впечатление, что оно находится на грани истощения.
  Едва главный маг открыл рот, собираясь заговорить, как в голове у каждого из присутствующих громко зазвучали незнакомые слова, смысл которых стал постепенно понятен:
  - Где Сеть?!
  Маги недоуменно переглянулись, но не успели сказать ни слова.
  - Что?! Ее нет! Какой безмозглый дикарь навесил глушилку?
  Один из демонологов кашлянул, прочищая горло, и заговорил, обращаясь к странному демону:
  - Молчать, тварь! Ты был призван и будешь служить нам!
  После этой фразы в зале ненадолго повисла тишина, прерываемая только шорохом мантий магов, когда кто-нибудь их них шевелился. Странное существо медленно приняло вертикальное положение, по-прежнему паря в воздухе, и застыло. У магов создалось неприятное впечатление, что их внимательно осматривают, после чего у каждого в голове прозвучала новая фраза...
  
  Глава 1
  
  - Так, а что примитивы делают в моем доме? - возмутился я.
  Вот уж действительно, стоит отлучиться, как происходит, не пойми что! Глушилки появились невесть откуда, носители примитивного разума забрались неизвестно как. От таких существ мне делается дурно, слишком мало они отличаются от тех же животных по сложности и быстроте мышления. Чтобы что-то понять, приходится подстраиваться под ритм их мысли, что причиняет почти физическую боль, а копаться в таких сознаниях - то же, что и в мусоре, как выражались Старшие.
  Хотя нет, какой дом? У этого места совершенно другой ментальный фон, нежели на моей планете! Да и строений таких не припомню. И не ощущаю сородичей, что просто невозможно! Я точно знаю - на планете проживают кроме меня еще пара иниров и один орл. Конечно, за время моего отсутствия все могло измениться, но не настолько это большой срок - тысяча оборотов, чтобы все разбежались по другим мирам или преставились. Значит, это другое место. В подобное предположение вполне укладывается и отсутствие доступа к ментальной сети, связывающей все обители развитых разумных в нашем уголке вселенной, а также наличие примитивов рядом со мной.
  Придется покопаться в их разуме, чтобы определить, куда меня занесло, как бы мне этого не хотелось. Определив самого развитого из присутствующих, я осторожно, преодолевая брезгливость, добрался до его памяти и в один прием все считал. Осознать все сразу не удалось - объем столь примитивной, не сортированной и грубо поданной информации ошеломил меня и ввел на мгновение в ступор. К тому же, у людей (как они себя называют) оказался всего лишь один поток сознания, вместо пяти, как у меня. Перестроиться оказалось очень тяжело - не каждый инир сможет перейти на использование одной части разума. К моему счастью, я вдоволь наэксперементировался со своим сознанием в Бездне, что сейчас очень пригодилось.
  Но стоило мне начать сортировать и осмысливать полученную информацию, как по мне хлестнуло что-то вроде плети из неизвестной энергии. Природная защита от подобных атак у иниров сама по себе неплоха, а у меня намного улучшена по причине пребывания в одном неприятном измерении, так что вся энергия атаки отклонилась.
  Кто же это у нас так забавляется? Явно не эти дикари - такая плеть слишком сильна для них, да и отпечаток силы отличается. Придется создать для наблюдения органы зрения, обычно они не нужны в водно-воздушной среде моего дома.
  Сформировав глаза по всему телу, я оглядел место, где оказался, - практически пустое каменное помещение с девятью огромными фигурами в непонятных многослойных покровах. Так вот какие эти... порывшись в чужой памяти, выудил нужное слово - демонологи. Вокруг меня, на полу, был нарисован странный рисунок (кажется, пентаграмма), зеркальная копия которой находилась на потолке. Атака пришла точно не от нее, так как тип энергии тот же, что и у магов, значит, придется ощупывать окружающее пространство в поисках другого источника.
  К моему большому сожалению, опознавать источники грубых, неживых сил для меня намного сложнее, чем обнаружить мыслящее существо, будь то животное или такой же инир, как я сам. Это обусловлено направлением развития нашей расы и эволюцией сознания, позволившей нам существовать без материального носителя. Другое дело, что это здорово уменьшает доступные ощущения и не всем нравится.
  Наши ближайшие соседи орлы пошли немного другим путем и научились контролировать потоки неживых энергий в дополнение к использованию силы своего разума, но они не могут обходиться без тела или создать его заново при потере - за все приходится платить и невозможно развиваться во всех доступных направлениях одновременно. Даже Старшие или существа, получившие звание Смотрителя, не могут все, хоть и достигли в своем развитии заоблачных высот, до которых мне пока еще далеко.
  Впрочем, трем Смотрителям пришлось изрядно постараться, чтобы меня подавить, несмотря на преимущество в численности и ментальную мощь, которая во много раз превосходила мою. Их это очень удивило. Хе-хе, а одному из них так здорово от меня досталось, что большую часть моего заключения он, почти наверняка, восстанавливал свою сильно поврежденную структуру, если вообще не развеялся. А уж какое изумление испытали вытаскивавшие меня по окончании срока наказания! Еще бы - первый в истории инир, покинувший измерение Бездны, практически не пострадав: не лишился ни разума, ни духа. Я позднее просматривал всю доступную информацию в хранилище Сети, читал отчеты о заключенных и обнаружил, что никто из моей расы долго не протянул. Наоборот, даже при меньших сроках заключения, часто было некого вытаскивать или оказывалась значительно повреждена матрица сознания и сути. Даже единственный Старший, приговоренный за эксперименты с чужим разумом, не избежал этого.
  Но что-то я слишком погрузился в воспоминания. Моим оправданием служит лишь то, что на это ушла всего пара мгновений. Я как раз закончил обследование окружающего пространства на предмет нахождения источника атаки. Им оказалась штуковина в руках одного из магов, которую я определил как портативный генератор энергии типа пространственно-энергетического модуля, или по-здешнему 'жезл контроля' (начавшаяся обработка считанной памяти тоже дала свои результаты).
  Подтверждая полученные выводы, держащий палку маг вновь атаковал меня - снова безрезультатно. Что они все-таки хотят от меня? Придется считывать мысли присутствующих, благо, язык их оказался не столь уж и сложен. Невольно содрогнувшись от отвращения, я коснулся сознания ближайшего ко мне демонолога.
  '...какой сильный демон попался, даже плеть жезла ему не вредит! Ну да ничего, существует много способов подчинения и времени еще много, но когда у меня в руках будет его сила... О-о-о, многие пожалеют о противостоянии мне!'
  Что!? Да как он посмел желать подчинить меня! Жалкий дикарь! Уничтожу! Сотру! Развею в пыль!
  
  Заклинательная башня главного демонолога Лииба находилась не в замке, как у любого уважающего себя мага, а в глухой местности его владений, там, где никто не появлялся и даже один человек мог привлечь внимание накинутой сети следящих заклинаний, простирающейся на многие мили вокруг. Рядом с башней расположился тренировочный полигон, оборудованный новейшими разработками Исследовательского института плетений при дворе владыки и способный сдержать самые разрушительные чары, защитив окружающую среду от уничтожения. Иногда демонолог использовал его для проверки вызванных демонов, выставляя их против различных боевых големов, которых артефактная гильдия создавала для нужд армии. Но сейчас стояла ночь, полигон был пуст и никаких испытаний в ближайшем будущем не предвиделось.
  Тем неожиданней стал почти бесшумный взрыв (если не считать грохота разламывающихся камней) башни демонолога, который снес многовековую постройку из огромных каменных глыб, как пушинку, повалил все близко стоявшие деревья и практически уничтожил редчайшую по сложности защиту полигона, прилегающего к башне.
  
  А вот это уже плохо! Не сдержавшись и выплеснув малую толику ярости, я уничтожил не только примитивов, но и строение, в котором находился, а также осыпал окрестности каменным водопадом. Эх, моя импульсивность иногда может быть к месту, но чаще всего она приносит только неприятности. Ну да ладно, сделанного не воротишь, а пока нужно убираться отсюда как можно быстрее - столь мощный всплеск ментальной энергии, наверняка, привлек внимание, и сюда спешат аборигены. Поэтому, лучше отыскать укрытие понадежнее, и уже после этого приниматься за анализ ситуации и определять местонахождение этой отвратной планетки, куда меня затащили. Задействовав три потока сознания на поддержание тела в воздухе, обнаружение различных неприятных сюрпризов в виде поисковых сетей и местных существ, а также на собственную маскировку от ментального поиска, я продолжил размышления по поводу своего положения.
  Единственное, что радовало меня в тот момент, так это какая возникнет суматоха, когда Старшие обнаружат мое исчезновение. Сам факт подобного способен вызвать у Смотрителей панику и недоумение. А учитывая мою славу 'самого злостного преступника', чуть не угробившего Сеть, и по совместительству, одного из лучших разумов всей расы иниров, потеря которого невосполнима, меня будут искать все! Конечно, они могут отследить остаточный фон, но если даже я не почувствовал его, то с полной уверенностью можно сказать, что все признаки того, что это произошло, очень скоро исчезнут вовсе. Кстати, заклинание, с помощью которого меня сюда вытянули, я запомнил в точности, потом надо будет разобраться в принципах работы - вдруг пригодится когда в будущем.
  Но это все подождет - уже пару мгновений я ощущаю приближение нескольких отрядов примитивов, движущихся в сторону разрушенной башни. Судя по скорости перемещения (почти вдвое меньшей, чем у меня сейчас, но все равно приличной) и по интенсивности излучения сознаний, эти дикари, научившиеся управлять грубой энергией мира, - маги. Но быстро же они среагировали, должно быть, способны определять выбросы энергии, несмотря на ее природу. Это добавляет им капельку уважения с моей стороны.
  Однако, это не отменяет моего нежелания с ними встречаться. С отвращением порывшись в снятом слепке сознания (упорядочивание полученных знаний еще не закончилось, поэтому приходилось искать необходимое буквально методом тыка), я определил примерное направление и увеличил скорость полета. Мне повезло, что этот демонолог построил свою башню неподалеку от пустынной местности, судя по всему, он руководствовался схожими требованиями. Правда, что-то там мелькнуло о недостаточной благонадежности здешних земель из-за неприятного соседства, но мне просто не хотелось еще раз лезть копаться в той каше сознания примитива, ради незначительного уточнения.
  Между тем, редкий лесок подо мной сменился зеленой равниной, лишь кое-где колыхались небольшие рощицы. В одной такой я и приземлился. Расстояние между свежими развалинами и виновником их возникновения, то есть мной, уже достаточное. Пора заняться делами, а не только убегать от преследователей. Первая и основная цель - обследовать планету, на которую меня занесло, и определить хотя бы примерное расположение ближайших звезд. Тогда, может, и получится узнать, какой это участок галактики, да и вообще, наша ли она, а то всякое возможно. Но этот вариант маловероятен - примитивы, и осуществляют перенос на такие расстояния?! Да скорее я научусь создавать новые вселенные!
  Привычно сдержав яростное желание превратить все вокруг себя в прах, я успокоился и снял щиты, защищающие меня от обнаружения и ментальных атак. К сожалению, при обследовании немаленьких территорий приходится избавляться от различных барьеров, ограждающих сознание, в угоду большей чувствительности. Расплатой за такие возможности служит полная беззащитность. Но сомневаюсь, что здесь найдется существо, способное хотя бы почувствовать мои действия, не говоря уж о том, чтобы причинить мне какой-то вред. Да и никто не наблюдает теперь за каждым моим действием, иначе, я бы не рискнул применять столь рискованный способ. Даже после моего поражения, врагам не удалось снести внутренние щиты, препятствующие проникновению в память и закрывающие мои мысли, сейчас же я избавился и от них.
  Расслабившись и отрешившись от всего, я стал медленно расширять сознание, охватывая своим вниманием как поверхность планеты, так и ее недра. Постепенно увеличивал обследуемую область, пока перед моим мысленным взором не предстал весь глиняный шарик с просто огромным количеством светящихся точек - сознаниями всех разумных. В большинстве своем они еле тлели, но некоторые из них сверкали маленькими звездочками, затмевая все соседние. Даже используя все возможности своего разума, я не смог подсчитать хотя бы примерное их количество.
  Потрясающее зрелище. У нас подобное увидеть невозможно: на самой населенной планете - не больше нескольких сотен жителей. Да что там! Если собрать всех представителей моей расы в одном месте, и то не наберется такого количества.
  Кстати, на планете всего восемь континентов: семь из них - примерно одинакового размера, один - меньше всех примерно в пять раз. Но не это самое примечательное в нем - его окутывает странная завеса, которая не позволяет увидеть или обнаружить с помощью магии такой огромный кусок земли. Также есть немалое количество островов.
  В общем, обычный мирок, каких хватает и у нас. Примерное представление я о нем имею. Теперь стоит разобраться с ближайшими звездами. Но все же, что-то меня беспокоит, не дает полностью сосредоточиться и заняться делом. Как будто кто-то очень далеко решил обратить на меня внимание... внимание...
  Внимание! Бросив исследование, я направил все силы на возведение защиты. И почти успел! За мгновение до замыкания внешнего щита кто-то нанес мне сильнейший энергетический удар, проломивший почти законченный внешний купол и сейчас медленно, но верно продавливающий внутренний. Да как же так!? Еще мгновение и удар достигнет цели, а ведь будь я во всеоружии, и получил бы нападающий грамотный отпор! Но ничего, если я уйду в пустоту, то и тебе не жить, неведомый враг! Собрав всю доступную силу, в момент, когда все мои щиты рухнули, но нападавший еще не уничтожил саму мою суть, я нанес ответный удар, вложив всю свою ярость, гнев и отчаяние от осознания неминуемой смерти, после чего уже безропотно поддался блаженной темноте, окутывающей разум...
  
  Владыка Лииба в холодном поту подскочил на постели, рефлекторно отбросив в сторону легкое одеяло и выхватив из-под подушки кинжал. Первая мысль, посетившая его, была: 'Нападение', но в огромной спальне оказалось пусто, а молоденькая наложница мирно посапывала на самом краю кровати. Утерев пот, владыка спрятал оружие и улегся обратно, укрываясь.
  Что же это было? Явно не сон, потому что все сны он отлично помнил и после пробуждения, чем добавлял хлопот дворцовым толкователям. Сейчас же никакого сна он не видел, а что-то... что-то похожее на... крик. Да, именно крик, агония умирающего создания. Но к чему бы это?
  Владыка еще немного поворочался с боку на бок, в попытках уснуть, но этому не суждено было случиться. Сначала в коридоре раздались приглушенные голоса, в которых, тем не менее, можно было разобрать требования пропустить, а затем по двери бесцеремонно забарабанили и заорали.
  - Владыка, проснитесь, беда.
  Поморщившись (такое же обращение, как и к правителю опасных соседей, когда-то грело душу, но сейчас вызывало лишь глухое раздражение), владыка второй раз за ночь скинул одеяло и встал с кровати, накидывая висящий на стуле халат, а затем крикнул:
  - Войди.
  Дверь приоткрылась, и в образовавшуюся щель проскользнул и поклонился один из советников, бледный как мел.
  - Беда, владыка, башня главного демонолога разрушена, а все, находившиеся в ней на тот момент, убиты от чудовищного выброса силы.
  - И это все? - безразлично вопросил владыка, зевая.
  - Нет, спустя некоторое время, когда на место происшествия прибыли отряды ловчих, произошел еще один выброс вблизи границы, так что наши соседи точно заинтересуются. Но и это еще не все. В это же время всполошились жрецы - статуя Исурта Стража Границ во всех столичных храмах треснула и раскололась.
  Зевающий владыка поперхнулся и закашлялся.
  - Что? Да как такое возможно? Впрочем, это подождет, собирай малый совет и всех магов поднимай, пусть просветят нас о сложившемся положении. И жрецов доставь, узнаю все из первых рук. Свободен.
  Едва за советником закрылась дверь, как правитель принялся одеваться, не обращая внимания на проснувшуюся и лупающую глазами наложницу.
  Случилось то, из-за чего он иногда ненавидел свой титул и трон - перемены. И что они принесут, неведомо даже богам.
  
  Целый океан боли свидетельствовал, что я еще жив, вот только радости это не доставляло совершенно. Даже в Бездне мне не было так больно, хотя там пытка разъятия личности продолжалась безумно долго. Преодолев судорожные выбросы энергии, вызванные повреждениями, я блокировал все ощущения, оставив кристально чистый разум с одной единственной задачей - восстановить матрицу духа или хотя бы минимизировать причиненный ущерб.
  На достижение сколько-нибудь приемлемого результата ушло много времени, но я справился - разрушение моей энергетической составляющей приостановилось. Но внешнее информационное поле (или аура, как называют ее здесь маги) оказалось уничтожено подчистую и восстановлению при текущем состоянии дел не подлежит. Еще хорошо, что вражеская атака пришлась в основном на материальное тело, остатки силы повредили энергетику и ментальные потоки, снеся три верхних слоя сознания, но основательно покорежив четвертый. Главное, не добрались до слоя памяти, иначе я сейчас был бы развеян окончательно. Это, пожалуй, для меня пострашнее будет. Какой же огромной силой надо обладать, чтобы, ударив по материальному носителю, так задеть духовную и ментальную части? Не хочу больше встречаться с таким противником без подготовки!
  Теперь, пережав поврежденные каналы, по которым ранее капля за каплей вытекла жизнь вместе с энергией, я смог заняться ощупыванием окружающего пространства (без тела ориентироваться стало значительно сложнее). Вокруг появилась гигантская воронка с развороченными краями, местами продолжала дымиться земля. М-да, не слабый противник мне попался! Я тоже так сумею, но результат будет куда скромнее. Впрочем, сейчас не время удивляться - как бы ни были примитивны аборигены на этой планете, они не пропустят три огромных всплеска силы почти в одной области. Да и вдруг появится еще один такой же демонолог. Надо убираться отсюда подобру-поздорову.
  В чем преимущество существования в энергетически-духовной форме (пусть и с поврежденной матрицей структуры), так это в скорости передвижения, не ограниченной физическими законами. Да что там говорить, в одной галактике есть планеты, буквально сочащиеся потоками тварной энергии, и на них обитают бесплотные существа, в которых, тем не менее, развивается разумная жизнь. Конечно, если можно так назвать камень, мыслящий химическими процессами и не обладающий никакой энергетической структурой.
  Оказавшись подальше от места схватки, я почувствовал некоторое облегчение - теперь можно не опасаться неожиданного нападения со стороны аборигенов и спокойно заняться поисками источника энергии для собственного восстановления. Хотя поблизости ощущались какие-то закрытые токи силы, мне они были недоступны. Ощупав окружающее пространство, я понял, что попал в густой лес, в который и стремился ранее. При беглом обследовании ближайших территорий, живых источников разума здесь не нашел.
  Интересно, что это за энергия здесь обнаружилась? Не природные потоки точно - они всегда текут в открытую, любой, кто на это способен, может окунуться в них. Осторожно прикоснувшись к одному из источников, я тут же отпрянул - в нем ощущалось биение разума! Почти незаметное, будто кто-то находился в состоянии покоя или сна. Я попробовал еще раз, но не стал прерывать контакт, а попытался осторожно зачерпнуть немного энергии на свои нужды. Это удалось с трудом, и ощущение чужого разума заметно усилилось. Ничего не понимаю - никакие разумные существа, встреченные мной, не походили на это! Если на мгновение предположить, что эти закрытые потоки есть структура чужого разума, то совершенно непонятно, что это за создание, слишком огромное для осуществления нормальных мыслительных процессов. Даже самые крупные представители разумных, при переходе в чисто энергетическое состояние, сжимают свои потоки, увеличивая их интенсивность, но никак не размер структуры. Это естественно для уменьшения затрат на поддержание своего существования и защиту. Здесь же наблюдается полностью обратное явление!
  Кто бы мог подумать, что я встречу здесь что-то, достойное изучения! Мой исследовательский интерес вспыхнул с новой силой, и я зачерпнул еще энергии (пусть такой тип мне и не подходит, но как раздражающий и стимулирующий фактор сойдет), одновременно послав импульс дружелюбных чувств. А затем попытался произвести обмен информацией, подключив один из своих целых внешних каналов напрямую к непонятному потоку. До сих пор это срабатывало с любыми разумными. Результатом моих действий стало усиление токов непонятной энергии и ощущение слабого удивления, смешанного с непониманием и сомнением. Отлично! Пришедшая в движение структура постепенно начала уплотняться и стягиваться в одну точку. Очень интересное явление! Я принялся посылать короткие импульсы разных эмоций, чтобы показать, что я реально существую. Ощущение чужого присутствия стало нарастать и появилось чувство волнения с примесью недоумения. Как будто кто-то с моей помощью пробуждался или осознавал себя. Создавалось ощущение, будто ко мне стекалась со всего леса энергетическая основа неизвестного существа. Довольно любопытно оказалось наблюдать подобное, отслеживая все стадии преобразования, особенно когда я обнаружил, что потоки сознания идут точно по корневой системе некоторых деревьев. Может быть, это растение? Но у них куда более убогая структура, да и энергия другая.
  Тем временем разум, к которому я прикоснулся, обрел четкость и сосредоточил внимание на мне. Немного подумав, я не стал закрывать свое сознание и позволил отследить мои мыслительные потоки - враждебность я бы сразу почувствовал, а сейчас ощущались лишь любопытство с благодарностью и удивление моим состоянием. И, спустя несколько мгновений, поступило предложение помочь. Похоже, мои повреждения не укрылись от существа в процессе взаимного обследования. Ну что ж, раз мне предлагают помощь, то нет смысла отказываться. Сняв большую часть щитов с разума, чтобы облегчить понимание, я предложил провести частичное слияние и обменяться информацией. Вместе с полученным согласием в меня хлынул поток чужеродной энергии, направленный на восстановление повреждений - Великий лес (как он называл себя сам) принялся за лечение.
  
  - Владыка, владыка, просыпайтесь!
  Как и облеченный властью сосед, владыка эльфов изволил почивать, только не в кровати, а на уютной поляне, под раскидистыми ветвями большого дуба. И неожиданное пробуждение ему очень не понравилось. Про себя посетовав на беспокойных подданных, не способных оставить его в покое даже на время сна, правитель эльфов открыл глаза и сел, недовольно посмотрев на склонившегося в приветствии слугу.
  - Что случилось?
  - Хранители говорят, что Великий лес обрел разум!
  От такого известия владыка только раскрыл рот, но не выдавил ни звука, ошеломленный и растерянный.
  - И это еще не все: на территории людей неподалеку от наших границ произошли три колоссальных выброса силы! Наши лучшие оракулы в один голос твердят, что кто-то убил бога!
  Содрогнувшись, владыка сбросил оцепенение, стремительно поднялся с зеленого ковра и, оправив немного помятую одежду, быстрым шагом направился к выходу из своего любимого сада, по пути расспрашивая слугу.
  - Насчет леса хранители точно уверены?
  - Да, они не раз пытались слиться разумом с Великим лесом, но каждый раз получали по ушам. У них создалось впечатление, что лес уже с кем-то общается, а они ему мешают. - Слуга, сопровождавший правителя эльфов, намного уступал тому в росте, и ему приходилось почти бежать, подстраиваясь под широкий шаг владыки.
  - Понятно, теперь остальное - разведчиков и запрос соседу послали?
  - Сразу же. Но разведчики прибудут обратно только утром, а у наших соседей, похоже, тоже все стоят на голове, пытаясь выяснить, что случилось.
  - Да что же это такое! Столько всего и сразу!
  Как и любой правитель, владыка эльфов не любил неожиданностей, которые начинали внезапно сыпаться со всех сторон, поэтому пришел в очень скверное расположение духа.
  - Значит, так, послать вестников всем князьям, чтобы прибыли на большой совет, а пока они собираются, хранителей в малый приемный кабинет, и быстро!
  Слуга практически мгновенно скрылся из виду, а владыка, не спеша, как подобает истинному повелителю, направился в упомянутый кабинет, попутно размышляя, чем могут обернуться неожиданные новости для него и его народа.
  
  В процессе общения выяснилось, что Великий лес, или для меня просто Лес, был разумным всегда. Все растения на достаточно большой площади являлись его телом, а разум был коллективным, из связанных между собой отдельных деревьев. К большому сожалению Леса, именно это и не давало ему обрести сколько-нибудь четкое сознание, и он оставался пассивным наблюдателем, что вовсе не мешало накоплению знаний, но препятствовало их полноценному осмыслению. Свою роль в этом сыграли и местные жители - раса эльфов, почитавших природу и жизнь. Сливаясь с этими существами, Лес получал новые знания в обмен на силу, но в тоже время был вынужден ослаблять связь с деревьями-носителями разума, что приводило к невозможности собственного осознания. Фактически эльфы искусственно тормозили зарождение разума моего нового знакомого, вовсю пользуясь заимствованной у него силой. Мое вмешательство привело к началу цепной реакции, в ходе которой многочисленные раздробленные элементы пришли в движение, образуя целостный разум, хоть и привязанный к растительному миру, но уже почти не зависящий от него. Лишь прямое уничтожение большей части растительности может привести к возвращению в прежнее состояние. Но этого Лес не собирался допускать.
  В отличие от встреченных мной аборигенов, или людей, как их называют на этой планете, Лес не вызывал у меня чувства отвращения и брезгливости. Объяснялось это довольно просто - он находился всего лишь на несколько ступеней развития ниже меня, в то время как способности людей уступали моим примерно в десять раз. Кроме того, они оказались не готовы к ментальному общению. Да и примитивная система хранения и обработки информации указывала на низкий уровень их развития. Если судить по впечатлениям Леса, то у эльфов с этим дела обстояли получше (за счет общения с ним), но ненамного. Пока он латал мои самые серьезные повреждения и даже восстанавливал внешнее информационное поле (разница в наших энергиях ничем мне не грозила, поскольку Лес использовал свою собственную только как инструмент, выправляя мою структуру за счет остававшейся в ней энергии, что для меня сейчас не представлялось возможным из-за уничтожения основных потоков сознания, отвечавших за контроль общего состояния структуры), я делился знаниями про свою расу - иниров.
  
  Вообще моя раса довольно малочисленна - на сегодняшний день нас всего тысяча шестнадцать сознаний, поэтому Сообщество разумных (объединение всех разумных, вышедших за границы возможностей плоти, включает в себя множество видов и рас, связанных между собой Сетью) занесло нас в списки вымирающих видов и обеспечило кучей поблажек. Давным-давно мы были почти как местные жители, разве что намного более развиты. Жили себе мирно, не зная о многообразии окружающей вселенной и не стремясь покидать свою планету. До тех пор, пока в нее не врезалась огромная каменная глыба, расколов на несколько частей. Смотрители, ответственные за естественное развитие нашей цивилизации, упустили этот момент, и миллионы существ умерли в единый миг. Вот только нас сильно недооценили - пусть мы не были хорошо развиты в техническом плане, но на протяжении всей истории развития мы изучали возможности разума и совершенствовались духовно. Мы могли передавать друг другу свои силы и объединять разумы. Поэтому, при обнаружении стремительно надвигающейся угрозы, мы быстро образовали гигантский общий разум, включивший в себя всех, даже почти неразумных детей. За оставшиеся до столкновения мгновения был выработан план по спасению нескольких иниров, которые не позволили бы пропасть достижениям многих тысячелетий. Самые развитые представители расы (среди которых совершенно неожиданно оказался и я) получили все накопленные знания и в момент столкновения метеорита и планеты начали поглощать силу сородичей. Это позволило на некоторое время сохранить наши сознания, хоть мы и потеряли тела. Полученная от миллионов погибающих сородичей сила и энергия от разрушающейся планеты способствовали мгновенному эволюционному скачку, который изменил как наше сознание, так и энергетическую структуру. Проще говоря, в момент смертельной агонии миллионов иниров родилась другая раса. В хранилище Сети нет ни одного упоминания о подобном случае.
  В итоге, нас оказалось всего восемьдесят три переродившихся могущественных инира, растерянных, подавленных. Тех, кто пережил и прочувствовал смерть каждого из своих многочисленных собратьев, и получил почти все знания погибшей расы. Только образование единого разума не дало нам сойти с ума от всего случившегося, но ощущение собственной смерти (так воспринимали мы гибель иниров) вызвало безумный гнев и ненависть, почти не свойственные нашей расе. Те, на кого мы их собирались обрушить, обнаружились неподалеку - неудачники Смотрители были атакованы и мгновенно уничтожены, не успев оказать никакого сопротивления. Даже толком не разобравшись в своих способностях, единый разум оказался настолько могущественен, что расправа далась слишком легко.
  К тому времени, когда к нам на переговоры явился Старший, мы уже достаточно освоились со своим новым состоянием, но по прежнему не разъединяли свои сознания, так как вместе мы были сильнее. Мощная защита на посланце также показывала, что не только мы это осознавали. В общем, тогда состоялось наше первое знакомство с населяющими космос существами, что оказалось для нас шоком. Тогда же нам была предоставлена информация, касательно уничтожения нашей планеты. Оказалось, где-то во вселенной проводились эксперименты с гравитацией, и в результате разрушения одной планеты образовалось множество осколков, которые разлетелись в разные стороны. Спустя много времени один такой и врезался в наш дом.
  Старший тогда заверил нас, что виновные будут наказаны, и предложил присоединиться к Сообществу разумных на исключительных правах - как единственному оставшемуся в живых от нашей расы. Это, а также предложение помощи лучших ученых по продолжению нашего рода, очень нас насмешило. С того момента в течение ста лет, пока мы не разъединили сознания, никто так и не знал, что мы не одно существо, а объединение нескольких. Забавно было наблюдать переполох в Сети и среди всех этих ученых, которые обследовали нас ранее.
  
  Лес закончил лечение, воссоздав заново самые основные каналы и оставив мне более мелкие повреждения - восстанавливать связи на более глубоком уровне он не умел. Так что сейчас я наслаждался вновь обретенной силой, пусть она и не шла ни в какое сравнение с моими возможностями, бывшими до неожиданного нападения. Внешнее информационное поле было восстановлено, что обеспечило мне лучшее восприятие окружающего мира. А второй поток сознания, который начал функционировать почти в прежнем режиме, позволил более полно обрабатывать и сортировать получаемые от Леса знания о планете. Раз уж попал сюда, то надо хотя бы разбираться в местных реалиях. В ответ я передавал моему новому знакомому сведения не только о себе - у нас не было принято что-то скрывать, тем более, при объединении разумов ты становился одним из многих и знал все обо всех, как и они о тебе. Здесь же я поспособствовал рождению разума, став за него в какой-то мере ответственным, поэтому и обучение Леса лежало на моей совести. Пусть сейчас большая часть информации ему не пригодится, но для последующего развития еще как понадобится.
  Жаль, мне пока доступны только два потока сознания, иначе обмен происходил бы гораздо быстрее. Постепенно все мои многочисленные раны сами залечатся, но до той поры мне нужно уцелеть, а без тела я слишком заметен даже со всеми своими щитами. Мне бы сюда парочку сородичей, они бы мгновенно привели меня в норму простым слиянием... Увы, когда я вернусь и как, неизвестно.
  Уловивший мои размышления Лес, предложил создать мне тело, эльфийское, - уж его-то структуру он знает отлично. Тогда я смогу спокойно разгуливать по планете, не опасаясь быть обнаруженным кем бы то ни было. Правда, эльфы не очень стремятся покидать свое место жительства, но, тем не менее, они есть во многих поселениях и еще один не вызовет особого удивления (тем более, все необходимые знания лесного народа я уже получил). Немного подумав, я уточнил, как Лес спрячет чуждую этому миру энергетику. Оказалось, он создаст нужную ауру (удивительно, но они используют ее для хранения силы, ну и варварство!), характерную для эльфа, и она надежно закроет собой мою. Взвесив все достоинства и недостатки (коих почти не оказалось), я согласился с предложенным планом, и Великий лес приступил к делу, предварительно поместив меня в одно из своих деревьев-носителей разума. Наблюдая, как создается зародыш тела и ниточки контроля тянутся ко мне, я расспрашивал Лес про напавшее на меня существо - очень уж меня обеспокоило наличие здесь кого-то, равного по силе, если не Старшим, то Смотрителям. Тогда он меня и просветил, что здесь существуют боги, которых почитают почти все расы, даже эльфы. У каждого народа есть один или несколько таких покровителей, так что, несмотря на то, что я уничтожил одного, осталось не так уж мало. Правда, знаний по ним у моего знакомого нет, поскольку лесные жители почитают только свою богиню, а на остальных плюют с высокой горы. Лес с ней не общался, даже присутствия не ощущал, но то, что богиня изредка заглядывает к своим почитателям и одаривает откровениями - сомнению не подлежит. Несмотря на всю свою мощь, эти существа могут действовать из своего мира с большими ограничениями или через аватаров - проводников. Получив эту информацию, я задумался. По его словам, эти боги очень могучи, в то время как я убил одного почти без подготовки. Я так полагаю, кто-то вроде Старших решил ввести в заблуждение здешних аборигенов.
  Я спросил об этом Лес. После непродолжительных раздумий, он выдал мне совершенно неожиданный ответ - боги паразитируют на местных обитателях, получая от них духовную энергию во время молитвы и с помощью этой силы творя чудеса, привлекающие все большее число верующих! Кто бы мог подумать, что обыкновенные энергетические паразиты могут достигнуть подобного могущества?! В бытность мою простым иниром в нашей расе иногда рождались существа, которые могли тянуть силу у других, но после выявления их сути, мы стали уничтожать таких еще до рождения. А здесь они даже не охотятся, получая огромные объемы духовной энергии (самой совершенной) абсолютно безвозмездно! Нужно будет по прибытии домой поставить в известность Смотрителей - пусть разберутся с паразитами, а то нашли, понимаете ли, кормушку! То-то здесь такие слабо развитые существа живут - наверняка, боги им просто не дают расти, чтобы не лишиться послушного стада, производящего корм!
  Я приглушил охватившую меня ярость - побочный эффект от длительного слияния с сородичами. Это чувство хоть и утихло, но продолжало тлеть у каждого, так что лучше было от него избавиться. Я послужил этаким аккумулятором и при распаде на отдельные сознания получил это чувство от всех своих сородичей, из-за чего постоянно выхожу из себя по мелочам. Пусть иниры и понимали мою роль своеобразной мусорки сильных эмоций для единого разума, но решение было принято совместно, исходя из полезности для большинства, а меня выбрали, как наиболее подходящую кандидатуру, так как я оказался способным лучше всех себя контролировать (или просто менее эмоциональным, чем большинство сородичей). По крайней мере, так было до катастрофы. Из-за этого небольшого недостатка я и жил отдельно от всех, копаясь в Сети, и лишь иногда меня посещали собратья.
  Пока я глушил собственные эмоции, Лес почти закончил формирование тела и какого-то вещества вокруг него. Как он пояснил, это была одежда, защищающая от непогоды и перепада температуры. Способный изменять эти условия одним лишь усилием воли, я совсем забыл, какими хрупкими могут быть другие существа, причем, по уверению Леса, эльфы наименее уязвимы и почти не болеют. Да, что такое болезнь, я узнал от него же, потому что иниры подвержены только недугам разума и обладают самым совершенным физическим телом на нашей планете (несмотря на его малый размер). Да и как иначе, если тело - только оболочка для разума и ее можно всегда изменить, сделав более совершенной, подходящей для любой среды обитания. Мой спаситель закончил создавать ауру, я разместился в пустой оболочке, взяв под контроль получившегося эльфа, и вылетел из раскрывшегося ствола. Я чувствовал вновь приобретенной плотью дуновение ветерка и тепло солнца, просвечивающего сквозь листву, слышал множество звуков и видел яркие краски окружающего мира. Немного раздражала одежда, но и к этому можно привыкнуть. Вот только зрение отличалось в худшую сторону - раньше я мог видеть в нескольких диапазонах, а теперь всего в двух. Наблюдая, как я осваиваюсь в новом теле, Великий лес пояснил, что это еще улучшенное им тело, а остальные эльфы имеют меньше возможностей, а также добавил с оттенком веселья, что они не летают, а ходят ногами.
  Пришлось приземляться и опробовать все мышцы, причем, и так было заметно, что они изрядно укреплены гением растительного разума. Даже с предоставленными слепками памяти эльфов, научиться управлять новым телом (раз в пять-шесть больше прежнего) оказалось сложно. До тех пор, пока я не сообразил сразу отдавать команды телу. До этого угловатые и неловкие движения сразу стали плавными и красивыми, позволяя в полной мере насладиться моей новой оболочкой.
  Собрав с травы и деревьев капли воды, я сделал перед собой вертикальную лужицу, предварительно затемненную для создания зеркальной поверхности, и в ней осмотрел себя - не знаю как насчет привлекательности, но мой облик мне понравился из-за гармоничности. Бледная кожа чуть зеленоватого оттенка ничуть не портила внешнего вида, а роскошные изумрудные волосы, волной спадавшие на спину, были довольно длинными. Разве что отростки на голове, именуемые ушами, торчали. Эти эльфы, по сравнению с остальными обитателями планеты, выглядели необычно. Не мне судить, но Лес утверждает, что у них отличное телосложение. Темно-коричневая куртка и такого же цвета подпоясанные штаны (я быстро расширял свой словарный запас) оказались весьма удобны и на вид не вызывали отторжения. А невысокие сапоги плотно обхватывали ступню и совсем не жали, позволяя передвигаться по лесу почти бесшумно. В целом, все очень и очень неплохо, разве что для поддержания жизни в этом теле требуется употреблять в пищу растения. К счастью, только раз в день, в отличие от обычных эльфов, которым приходится питаться в три раза больше.
  Что вызвало у меня недоумение, так это болтающиеся на поясе ножны с мечом (совершенно примитивное орудие убийства) - убить я могу и силой своего разума, не прибегая к грубым и грязным методам. Но, покопавшись в памяти жителей леса, я сообразил, что это - прежде всего статус эльфа и предупреждение окружающим, как и лук - дань традиции, а уж потом средство защиты и нападения. Он оказался у меня на спине в чехле, рядом с колчаном стрел. Эх, придется подстраиваться ко всем этим новым условиям, иначе меня быстро вычислят и уничтожат, если не дикари, так эти паразитические боги. Великий лес обещал помочь в случае осложнений, но его власть за пределами основного зеленого массива сильно ослаблена и ограничивается растениями. Кстати, через тело он передал мне частицу своих возможностей, чтобы управлять растительностью, а также при сильных повреждениях залечивать раны, вытягивая силу из деревьев. В общем, эту оболочку почти нельзя уничтожить, лишь бы были рядом растения, и она восстановится.
  Но сейчас моя главная задача - найти источник чистой энергии, чтобы окончательно прийти в себя. В крайнем случае, сойдут и накопители магов, если таковые имеются. На всем протяжении Леса таких мест нет, а его сила мне не подходит - несмотря на растительное происхождение, до чистой ей далеко. Сам я выработать нужное количество для восстановления энергетического тела не смогу, поэтому необходимо обследовать эту планету, причем не вызывая ненужных подозрений местных жителей и по возможности избегая внимания богов. К счастью, по утверждению Леса, аура (лучше даже в мыслях переходить на местные термины, иначе и попасться можно на этом) эльфийского тела полностью скрывает мою собственную. Причем, если я буду использовать свою личную силу, она почти не будет отличаться от эльфийской (под влиянием моего тела). Получилась почти идеальная маскировка.
  В общем, мне крупно повезло пробудить Лес, иначе пришлось бы сейчас тратить массу времени на восстановление основных энергетических (хотя нет, как здесь говорят - духовных) потоков, если вообще не оказался бы развеянным (не все иниры способны воспринять чуждую энергию). Мы сами себе источники, но при обширных повреждениях можем рассчитывать только на помощь сородичей или собственные силы, потому что чистую энергию в густо заселенном мире достать достаточно трудно.
  Мои печальные размышления прервал Лес, потребовавший подойти обратно к дереву, из которого я появился. Исполнив его приказание, я еле успел подхватить полупустой мешок (сделанный из того же материала, что и моя одежда), выпавший из раскрывшегося ствола. За ним последовала маленькая деревянная коробочка. Как пояснил мой благодетель - путешественник без припасов, пусть и скудных, слишком подозрителен, даже если он эльф. Роясь в мешке, я обнаружил деревянные наконечники для стрел (при ударе они мгновенно прорастают в плоти противника), съедобные травы, фрукты и овощи из рациона эльфов, а также странные плитки, оказавшиеся походным запасом разведчиков. По уверению Леса, еда не будет портиться в мешке, оставаясь свежей и сочной, даже если пролежит в нем год. Еще там нашлась фляга с древесным соком. Затем я переключился на коробочку, в которой лежало несколько десятков крупных семян, похожих на косточки от фруктов. Хорошенько покопавшись в заимствованной памяти, я определил, что это семена деревьев-носителей разума. Догадаться, зачем они, было нетрудно. Лес немного смущенно попросил посадить их за пределами доступной ему местности, так как его ушастые обитатели могут только плясать и устраивать хороводы вокруг священных деревьев, а вот способствовать увеличению их количества у эльфов мозгов не хватает.
  Простая и необременительная просьба, поэтому я согласился и тут же по совету Леса попытался прорастить брошенное на землю зерно. К счастью, память нескольких эльфов содержала необходимые воспоминания, и мне надо было только сверяться со своими действиями. Направив тоненький поток силы из ауры к семени, я просто мысленно попросил его вырасти. К моему изумлению, у меня все получилось - оказалось, достаточно попросить и обеспечить подпитку энергией, и спустя несколько мгновений около меня появилось тоненькое деревце.
  Удивительно! Как инир, я больше склонен к работе с разумом живых существ, а не с растениями. Сейчас же мне пришлось всего лишь попросить, и мое желание тут же исполнилось. И это только малая часть приобретенного дара! Как исследователь, я получил практически бесценный опыт, и расставаться с новым телом мне быстро расхотелось, более того, я вознамерился взять его домой и предоставить на изучение сородичам. В Сообществе разумных состоит множество форм жизни, но подавляющее большинство из них является энергетическими или близкими к ним. В то время, как полностью растительных или хотя бы таких, как эльфы, - обладающих властью над растительным миром, - не больше десятка.
  Проверив свое снаряжение, я убедился, что все необходимое у меня есть, кроме одной вещи - денег. Если я правильно понял, это универсальный ресурс, позволяющий произвести обмен на что угодно, вплоть до живых и разумных существ в некоторых частях этой планеты. Дикость совершенная! Если бы не мое плохое состояние, я бы смог создать гору этих металлических кругляшек буквально из воздуха! Правда, сейчас меня хватит всего на пару монет из золота, после чего я окажусь ни на что не способен по меньшей мере день. А все этот фальшивый бог! Но он уже мертв, так что не следует понапрасну растрачивать силы на ярость.
  К сожалению, денег у растительного разума не оказалось - он о них вообще не вспоминал, пока я не спросил об этом. Но пообещал попробовать стащить у эльфов или найти в земле, если кто случайно обронил. В свое время много охотников за рабами пытались проникнуть во владения лесного народа, но почти все они нашли только свою смерть. От них и могло что-нибудь полезное остаться, что не забрали или не нашли эльфы. А пока Лес ищет, предложил мне опробовать предоставленное оружие - знания у меня есть, но вот необходимые навыки для их применения отсутствуют.
  Решив использовать хотя бы часть эмоциональных жестов низших существ, я пожал плечами, но все же извлек лук из чехла, достал стрелу и выстрелил в намеченную цель - лист на ветке дерева в четырехстах шагах от меня. Что удивительно - почти попал, отклонившись всего на ладонь от цели. По меркам эльфов это средний результат, лучшие их стрелки выбивают на этом расстоянии десять раз из десяти за пять секунд (одна из единиц измерения времени на этой планете). Думаю, попрактиковавшись, я смогу делать то же самое. Убрав лук, я вынул из ножен меч и стал его рассматривать - выполненный также из дерева, он оказался намного тверже, чем можно было ожидать. По мнению эльфов, такое оружие уступает только самым лучшим сплавам гномов - местных двигателей оружейной науки. А уж если дерево зачарованно (что за бестолковое определение!) магией ушастых, так и вообще одно из лучших получается, обычными железками против такого не пойдешь.
  Откопав в памяти несколько красивых приемов, я попробовал их исполнить, не беря полный контроль над телом, позволяя ему двигаться почти самостоятельно. Плавные и быстрые движения оказались неожиданно красивыми и гармоничными, чем-то похожими на танец (искусство красивого движения радует, хоть оно и совершенно бессмысленно). Порывшись еще в памяти, обнаружил весьма красивые схватки. После просмотра нескольких из них, я ощутил, что, несмотря очевидную примитивность и дикость такого способа уничтожения противника, мне это понравилось - изящные взмахи оружием, снопы искр от столкновения металла и красивые брызги крови создают ни с чем не сравнимое впечатление. Правда, это только когда сражаются истинные мастера своего дела - простая кровавая схватка вызывает у меня лишь отвращение, свойственное любому разумному существу. Пожалуй, при случае, я попробую применить меч по назначению.
  Убрав деревяшку в ножны, я обнаружил, что Лес уже закончил поиски и вывалил из того же дерева на траву грязную кучку непонятно чего, сверху красовались несколько затейливо украшенных и вышитых мешочков. Вроде, они используются у дикарей для хранения денег и называются кошелями. Подобрав один, я оценил его содержимое - горсть желтых и серебристых кругляков с чеканкой каких-то рисунков на обеих сторонах. Очевидно, те самые деньги, имеющие ценность у всех рас и так необходимые для моего путешествия. Я выбрал два кошеля, сложил большую часть денег в один и убрал его в мешок, а второй сунул в карман одежды.
  После этого я приступил к разбору остального. Помимо денег в кучке оказалось несколько украшений (вещей, которые непонятно зачем надевают на тело), невзрачных камешков (чем-то ценных) и очень дорогая статуэтка размером с ладонь, изображающая какую-то эльфийку. Все это было, скорее всего, вытащено Лесом из-под земли и поэтому покрыто толстым слоем грязи. Я провел рукой над статуэткой, очищая ее. Раз она из золота, то может пригодиться, к тому же неведомый мастер сделал поистине великолепную работу, отобразив каждую черточку лица и складку облегающего одеяния эльфийки. Создавалось впечатление, что она живая и вот-вот сойдет со своего постамента. Кажется, лесной народ ценит такие вещи, хотя и не особо любит работать с металлом. Убрав находку в мешок, я принялся разбирать украшения.
  Лес принес мне изделия из серебра и золота, с вставками из обработанных камней, вроде, их называют кольцами, серьгами и ожерельями. Совершенно непонятно зачем они мне нужны - деньги есть, сам я их носить не собираюсь, а для чего другого они не годятся. Правда, осмотрев украшения более внимательно, я различил потоки силы вокруг одного из колец, выточенного из прозрачного зеленого камешка (местные называют его изумрудом), небольшого красного камня (рубина) в оправе на серебряной цепочке и пары серег с черными шариками (жемчужинами).
  Обратившись к знаниям демонолога, я понял, что эти вещи предназначены для защиты своего хозяина от опасностей. Например, кольцо отклоняет все быстро летящие во владельца предметы, например, те же стрелы и метательные ножи. Оказывается и такое оружие есть - до чего только не додумаются разумные в поисках способа убийства ближнего своего! Как хорошо, что наша раса пошла по другому пути развития, избежав массового убийства своих сородичей. Насильственной смертью у нас умирали только опасные для окружающих личности. Впрочем, я отвлекся.
  Серьги имели странную ауру, и от них исходили едва различимые потоки силы, определить природу которых я не смог.
  Амулет же защищал своего владельца от проявлений враждебной магии, основанной на элементах (убогая здесь система обучения - есть прежде всего энергия, какой бы она ни была, и материя, а не разграничения по так называемым стихиям). По моей просьбе Лес их полностью наполнил, и также проинформировал меня, что и остальные украшения когда-то были магическими, но после долгого нахождения под землей превратились в обыкновенные изделия, которые при должном умении можно снова активировать.
  Демонолог что-то на этот счет знал, но оперировать столь тонкими потоками здешней энергии я не могу, так что все это можно выбросить. Впрочем кольцо и амулет я очистил и надел на себя - лишняя защита (пусть и такая примитивная), мне сейчас не помешает, поскольку заботиться об этом самостоятельно пока не получится. Но смешно наблюдать, к чему может привести стремление к безопасности у более хрупких существ, чем иниры. Мы всегда использовали для защиты лишь собственный разум. Отдаленно похожие безделушки (генераторы ментальных волн) у нас были только в глубокой древности, когда лишь некоторые из нашего народа владели всей силой разума. Эта информация передавалась через тысячи поколений, а если учитывать, что срок жизни инира составлял тогда около четырех сотен оборотов планеты вокруг светила, то, можно сказать, это был самый восход нашей цивилизации.
  Поднявшись с колен, я отряхнул прилипшую землю и перекинул мешок через плечо - больше мне здесь делать нечего, так что можно отправляться в путешествие. Представление о местности у меня имеется, благодаря доступу к памяти эльфов. Но отправиться в путь у меня не получилось - в ультимативной форме Великий лес потребовал забрать все им принесенное. Выражение местных: 'Денег много не бывает', полностью соответствует истине, а эти камни и украшения стоят куда больше, чем все мое золото и серебро.
  Я не стал спорить и обижать своего единственного союзника на планете, очистил ценности от грязи и покидал в мешок все, кроме серег. Их я по настоятельному требованию вдел в мочки ушей и, создав себе зеркало из воды, полюбовался на результат - вопреки ожиданию, черные жемчужины в посеребренной оправе подходили мне как нельзя лучше. Еще хорошо, не надо все остальное на себя надевать. Вес моего мешка увеличился, но для тела это оказалось почти незаметно, так что я не испытывал особого неудобства.
  Теперь осталось только наметить направление моего пути, желательно в наиболее дружелюбные для лесного народа места. Посоветовавшись с Лесом, я выбрал королевство Миридор на другой стороне владений эльфов - с его жителями они находятся в хороших отношениях и постоянно торгуют. Там довольно хорошо развита магия и имеется небольшой шанс наткнуться на нужный мне источник. К тому же, мой спаситель даже потрудился отыскать для меня подходящую личность, на основе которой и создавал мой облик, изрядно его улучшив. Так что с его памятью я получил не только полезные знания, но и возможность представляться именем вполне реально существовавшего эльфа. Что избавляет меня от возможной проверки происхождения какими-нибудь заинтересованными лицами.
  Умер этот Тировит Воортан сравнительно недавно, причем по вине каких-то неразумных монстров, встречающихся в диких местностях. Поэтому о смерти эльфа знает только Лес, что и позволит мне представляться его именем, а слепок памяти не даст повода для подозрений немногочисленной родне и друзьям неудачливого путешественника.
  Шагнув в раскрывшийся ствол дерева (кстати, оно называется лесным народом меллорном), я мгновенно оказался в нескольких днях пути от места знакомства с Лесом, почти на границе с королевством. Правда, перескочил пограничную заставу эльфов - у меня не было с собой кланового знака, поэтому могли возникнуть проблемы. От людей же (даже магов) я смогу скрыться без особого труда. Где помер тот ушастый, я знаю благодаря Лесу, поэтому и следует туда наведаться в первую очередь. Если ему верить, то это не больше четырех-пяти дней пути на своих двоих (во всяком случае, для эльфов, которые передвигаются лесными тропами и экономят много времени, это расстояние намного меньше, чем для всех остальных). Попрощавшись, я быстрым шагом двинулся вперед в поисках подходящей тропы, которая перебросила бы меня на территорию королевства без всяких проблем со стражей.
  
  Глава 2
  
  Обойти заставы людей оказалось сущей мелочью - форты, призванные блокировать дорогу путешественникам, было видно издалека благодаря тому, что все растения вокруг них были вырублены. Лес на границе оказался усыпан различными магическими и не очень ловушками, но для лесных жителей это были детские игры. Магия меня не замечала, благодаря тому, что информационное поле моего тела слилось с растениями, ветки придерживали механические ловушки, не затрудняя мне проход, а ямы, прикрытые иллюзией, я ощущал издалека. Судя по едва заметной даже для моего нового зрения тропинке, здесь часто появлялись ушастые дикари, не утруждая себя отметкой на границе и прохождением досмотра на предмет запрещенных товаров.
  Поначалу я едва мог держать контроль над телом, одновременно имитируя мышление эльфа. Как оказалось, доступа к памяти недостаточно для полноценной реализации всех возможностей нового вместилища. Например, движение по лесу представляло проблему - ветки цеплялись за одежду и волосы, кустарники приходилось огибать, выискивая другой путь, под ноги следовало смотреть, чтобы не запнуться и меньше шуметь. В общем, с менее совершенным зрением, не позволяющим смотреть одновременно почти во все стороны, я постоянно что-то упускал из виду. А остальные чувства приходилось заново осваивать, потому что раньше я в некоторых из них не имел надобности. Все это настолько нагружало меня, что пришлось модулировать слепок сознания какого-нибудь эльфа и, уже опираясь на него, продолжать движение.
  Кстати, я также смог применить лесной шаг, которым ходят эльфы по лесу. Они делают своеобразные скачки через пространство, опираясь на информационное по... вернее ауру деревьев, и при каждом шаге используют крохотную часть энергии. Таким образом, я за один такой шаг преодолевал расстояние раз в десять-двенадцать больше, нежели обычно. Вместе с лесными тропами это делает эльфов истинными хозяевами лесных массивов, поэтому никто из разумных с ушастыми старается не ссориться.
  Лес людей не сильно отличался от леса эльфов, после границы были все те же растения, разве что более чахлые и бесцветные. Вот только здесь иногда появлялись двойки разведчиков, которые проверяли каждый куст. Меня они естественно не заметили, зато я получил возможность наблюдать егерей не в чужой памяти, а своими глазами. Ничего интересного - бородатые (и не очень) люди в зеленом и с оружием, двигаются прилично, почти не тревожа тишину леса, но на этом и все. С отслеживанием окружающей обстановки у них явные проблемы - не заметить меня в десятке шагов надо постараться.
  Удовлетворив свое любопытство, я двинулся дальше. Если верить картам, которые видели эльфы, то искомое начало лесной тропы находится недалеко от людских поселений, именуемых деревнями, и мне осталось идти не так уж много.
  Еще через час пути, мне повезло встретить довольно интересную компанию, вот только от егерей этих людей отличали небольшие такие тюки за спиной. Наверное, это и есть так называемые контрабандисты, которых и ловят патрули. Кажется, самый популярный для эльфов товар - пыльца какого-то растения, которое водится далеко на юге, она вызывает кратковременное усиление мозговой деятельности. Совершенно безвредная для лесных жителей, это страшный наркотик для людей, разрушающий нервную систему и вызывающий привыкание. Не повезло им. Ушастые вообще почти не подвержены никаким ядам растительного происхождения. Мое тело совершеннее и я могу потреблять любой яд без каких-либо последствий, спасибо за это Великому лесу.
  Тем временем, контрабандисты, за которыми я наблюдал, остановились на небольшой отдых. Осторожно приблизившись, я попытался определить содержимое мешков. Это оказалась далеко не пыльца, а какие-то сушеные листочки и корешки. Покопавшись в памяти, я выудил название - мандрагора, так называемое растение бессмертия, из составляющих которого людские маги делают эликсиры долголетия. Вроде бы такой товар на вес драгоценных камней, хотя для эльфов не представляет никакой ценности - обычная травка.
  Хм, на лицо серьезные отличия в генотипе рас, населяющих эту планетку. Очень интересное место, очень. Обычно на планете возникает одна форма жизни, редко две относительно близких, но никак не больше. Здесь же живет больше десятка рас, причем некоторые совершенно не похожи друг на друга и не могут давать общее потомство. И это не считая Великого леса и так называемых богов! С ума сойти! А что говорить про этих магов! Обычно существа либо могут управлять грубыми потоками энергии, либо нет, но не припомню, чтобы это могли делать только отдельные индивидуумы после соответствующего обучения. А тут еще особые возможности у каждого эльфа. Жутко интересное местечко, вот восстановлюсь, и буду изучать этих дикарей, благо, их тут много и исчезновение одного-двух десятков никто не заметит. Но это только далекие планы, еще надо, чтобы Старшие до меня не добрались первыми, тогда быстро объявят здесь заповедник и причислят цивилизацию к развивающимся, а ты гуляй отсюда подальше и не влияй на естественное развитие. Ладно, грустные мысли прочь.
  Подобравшись поближе к контрабандистам, я задумался. Вроде бы мне от них ничего не нужно, в черепушки их влезать противно, но сделать что-нибудь нехорошее хочется так, что аж руки зудятся. Странные эмоции, почти непривычные для меня. Может, всему виной неприязнь, которую эльфы питают к людям? Если учитывать матрицу, то вполне возможно.
  Тем временем, мужчины принялись увлеченно поглощать какую-то еду, совершенно зря выпустив из виду свою поклажу. Воспользовавшись тем, что один из мешков валяется под густым кустом, я попросил ветки передать его и, получив желаемое, стал незаметно выбираться из чащи, сдерживаясь, чтобы не напугать этих недотеп. Что-то я развеселился, впрочем, издеваться над окружающими всегда было моим любимым развлечением.
  Засунув добытый трофей в свой мешок, я продолжил путь. Теперь можно будет продать его и получить кучу денег, правда, зачем они мне нужны? Если судить по их количеству, то мне хватит купить большое поместье. По представлениям некоторых эльфов, это большой ценный кусок земли с разными грубыми строениями. Зачем это надо, никто из них ни разу не задумывался и потому не знал. Ушастые вообще не очень интересуются жизнью своих соседей, раз и навсегда выучив, что люди падки на деньги и ценности, а большего и не надо. Только память парочки разведчиков более-менее разъяснила мне их образ жизни. Большой шок для всех, впервые выбравшихся из леса, ведь у эльфов нет знати, а есть дома, почти равные между собой. Впрочем, я к ним обратно не скоро вернусь, поэтому разбирать устройство общественных отношений ушастых сейчас не имеет смысла.
  Вот так за неспешными размышлениями я и дошел до тропы. Начиналась она за двумя небольшими деревцами, переплетенными между собой и образующими своеобразную арку, воздух в которой едва уловимо колебался. Да это же настоящий подпространственный туннель в миниатюрном размере! Вот это планета! На каждом шагу сюрпризы подстерегают! Нет, надо срочно восстанавливаться, перебить богов и вместе с Великим лесом спрятать планету в складках пространства, чтобы никто не нашел. Это же натуральное сокровище для ученого! Так, успокоиться, а то от волнения мое информационное поле вышло за пределы тела, распространившись почти по всей небольшой полянке.
  Остановившись недалеко от врат, я застыл на месте, переведя ресурсы обоих потоков на обследование и обработку полученной информации по туннелю. Интересно, очень интересно. Для прохода в него необходимо обладать одним единственным типом информа... в смысле ауры. Нетрудно догадаться каким - эльфийским. Другие расы не поймут, что это вход в туннель, даже пройдя через врата. Так-так, при использовании у каждого эльфа берется немного энергии, позволяющей сохранять стабильность. Очень интересно. Если судить по характеру образования, то подпространственный туннель создался естественным способом. Но я даже не могу представить, что послужило катализатором такого образования. По идее, этот процесс должен был разрушить планету. Однако вот она, цела и невредима, и таких туннелей множество. М-да, моих возможностей и знаний здесь явно не хватает. Потом попробую спросить Лес об этом, может у него окажется какая-нибудь информация.
  Немного постояв на месте, я решительно двинулся вперед, входя в туннель. Обычно такие проходы крайне нестабильны и требуют применения защиты от пространственных колебаний, способных не только уничтожить материю, но и повредить энергетическую составляющую существ. Но ничего подобного здесь не происходило.
  Более того, вокруг меня все тот же лес. Удивительно! Но медленное перемещение в пространстве все равно ощущается. Не сравнить с межсистемными переходами, но, тем не менее, все равно впечатляет. Кстати, здесь можно сделать шаг в сторону от тропинки, по которой я иду, и выйти в обычный лес без всяких проблем. Еще один феномен. Всевышний разум, да это настоящее сумасшествие для такого ученого как я! Еще один такой сюрприз и я не выдержу, решив, что это все мне мерещится, и я по-прежнему нахожусь в Бездне. Но в то же время, мне нестерпимо хочется все исследовать, разобрать, разложить на атомы, затем все снова собрать, чтобы понять, как это работает и вообще может существовать. Ах, как же меня огорчает такое мое ограниченное состояние! Сотру этих богов! Это как видеть перед собой источник чистой энергии и не иметь возможности его использовать! Ладно, что-то я слишком разволновался, прежде всего, спокойствие.
  Весь путь до конечной точки пространственного туннеля занял у меня примерно половину дня, по крайней мере, уже начало темнеть, хотя, когда я входил, был полдень. И это при расстоянии в пять дней пути обычным способом! Что ни говори, а с эльфами в лесах не сравнится никто из других рас. Жаль, что это не относится ко всем видам местности, а то такая привычка к быстрому передвижению очень заразная - перемещаться в любую точку пространства очень удобно, и потеря этой возможности только усиливает мою ненависть к разожравшимся паразитам!
  Выскочил я из туннеля на небольшой полянке, где стояли точно такие же древесные врата, только в виде двух поваленных друг на друга деревьев. Вокруг, на все ощущаемое мной пространство простирался лес без всяких признаков разумных обитателей. Ну и чего тут этот эльф забыл? Ничего интересного здесь нет, а угроза для жизни присутствует. Великий лес говорил, что кто-то смог подобраться к этому ушастому достаточно близко, чтобы убить. Даже обычный эльф чувствует присутствие враждебно настроенных существ, ему подсказывают все растения вокруг. Конечно, если он находится в Лесу или недалеко от него, - где распространяется власть растительного разума.
  Самое время исполнить обещание и поболтать с единственным созданием на этой планете, относящимся ко мне дружелюбно. Достав из коробочки одно семечко, я попросил траву расступиться. Подковырнув рыхлую почву сапогом, бросил туда семя и присыпал сверху. Небольшое усилие вместе с толикой энергии, и вот пробился росток, стремительно потянувшийся вверх. Через пару минут рядом со мной стояло небольшое крепкое деревце, и сразу же установился контакт с Лесом.
  Отмахнувшись от благодарности, я сразу поинтересовался местонахождением останков умершего ушастого. Оказывается, мне осталось пройти совсем немного - бедняга спешил ступить на 'лесную тропу', вот только не успел немного, и его перехватили раньше. Кто это сделал, растительный разум не знает, но точно уверен в моей безопасности около меллорна. Ну что же, буду на это надеяться, но в случае чего я и сам смогу дать любому достойный отпор.
  Оставив около деревца походный мешок, чтобы не мешал, я достал из ножен меч - если уж решил обходиться пока силами этого тела, то надо проверить свои возможности и с этим орудием убийства. Только в этот раз матрица памяти была от воина, а не простого разведчика. Внимательно обследуя все вокруг, я двинулся в нужном направлении и буквально через десять минут обнаружил останки того самого Тировита Воортана. Осторожно приблизившись, я обследовал горку костей, уже поросших травой. Может, и умер он по меркам Леса совсем недавно, но природа уже успела позаботиться о теле.
  Рядом с костями и остатками одежды валялось оружие ушастого - оплетенный травой меч, который эльф, очевидно, выронил в момент смерти. Походный мешок также превратился в тряпки, и его содержимое рассыпалось по земле. Порывшись, я взял все самое интересное, на мой взгляд. Это называется мародерство, но покойному все равно уже ничего не нужно, а мне пригодится. Убрав меч, я приступил к осмотру.
  Добыча оказалась богатой: меч с превосходно сохранившимися ножнами, целый кожано-металлический пояс, застегивающийся массивной посеребренной пряжкой, подвешенный на него изогнутый кинжал с гравировкой на лезвии, содержимое сгнившего кошелька (рассыпавшиеся деньги мне собрала в одну кучку трава), походный набор из котелка, кружки и ложки (все из металла), две одинаковых золотых серьги (у эльфов это вообще повальное увлечение) с рубинами, клановый знак (маленький красный листок с прозрачной капелькой на нем) опять же в виде серьги, с ощутимым присутствием энергии, один простой на вид серебряный браслет (в виде цепочки с пластинкой), золотой кулон на такой же цепочке (при открытии создает изображение эльфийки), маленькая металлическая трубка с вставленными в нее кристаллами (скорее всего, изобретение гномов), а также какая-то странная вещь в виде множества хаотично переплетенных между собой металлических нитей, создающих что-то вроде сферы. Больше ничего интересного у эльфа при себе не было. Впрочем, мне и так много досталось - все вещички покойного в большинстве своем оказались изделиями магов.
  Раз уж теперь я играю роль этого лесного жителя, то придется все это надевать. Еще хорошо, что Тировит не стал навешивать на себя кучу украшений, как некоторые другие эльфы. Вдев в уши еще три серьги, благо, места для этого оказалось более чем достаточно, я застегнул пояс и подобрал теперь уже мой меч. Эта штука - фамильная ценность и ее отсутствие вызовет много вопросов у родственников. Хоть шанс на них наткнуться и мал, но нельзя им пренебрегать. Браслет я застегнул на руке, а кулон надел на шею вместе с защитным амулетом. Трубка, деньги и непонятное нечто были разложены по карманам, посуду я взял в руки, и осторожно пошел назад, пока никто на меня не напал.
  Я не спеша передвигался по лесу, когда Великий лес показал мне картинку приближающихся существ и потребовал поторопиться к носителю его разума. Чуть не выронив посуду от неожиданности, я укорил шаг, одновременно вертя головой и стремясь заметить врагов. Чувства тела мне ни о чем не сообщали, но, высвободив на мгновение часть ресурса основного потока сознания на прощупывание окружающей местности, я обнаружил стремительно приближающиеся огоньки чужого разума. Правда, они были настолько тусклы, что почти не ощущались. Скорее всего, это какие-то примитивные создания, но их количество - десятка два - внушало беспокойство. Добравшись до меллорна, я бросил на траву добычу, быстро выхватил лук, наложил стрелу и стал высматривать цели. Раз уж растения мне сейчас не помогут, буду полагаться на глаза и Великий лес. С его помощью удостоверившись в местонахождении нападающих, я повернулся в ту сторону и выпустил тройку стрел. Судя по звуку, одна воткнулась в ствол дерева, а вот две других нашли свою цель, и на землю упали две тушки, начавшие постепенно проявляться. Мимикрия под окружающий фон! Эти существа маскируются! Подумать только, разума почти нет, а такое вытворяют!
  Я снова восхитился многообразию животного мира этой планеты и защелкал тетивой, одну за другой посылая стрелы туда, где ощущал этих тварей, стремительно приближавшихся ко мне. Стрелять в пустоту оказалось довольно сложно, но я смог поразить еще двенадцать существ, прежде чем остальные из стаи успели подобраться к полянке.
  Отбросив лук, я выхватил меч и быстрым движением разрубил прыгнувший на меня размытый силуэт, сразу отскочив вправо. Лес тоже не остался в стороне - одна из нижних веток меллорна хлестнула горизонтально, отбрасывая парочку нападавших, целившихся мне в голову. Едва успев заметить смазанное движение, я подставил меч, нанизывая тело на клинок. Две твари также не теряли времени и почти достали меня, когда я отпустил меч и со всей силы вдарил обеими кулаками по едва видным небольшим силуэтам. Одежда защитила меня от их когтей, а сами нападавшие с отчетливо слышным хрустом отлетели назад, противно вереща. Оставались еще трое, но когда я, схватившись за кинжал, развернулся, то обнаружил, что меллорн обзавелся тремя противными украшениями, нанизанными на ветви. Похоже, живых тварей больше не осталось.
  Убрав кинжал, я подобрал лук и истратил еще несколько стрел, чтобы добить раненых. Если бы не моя мгновенная реакция и скорость движения тела, то глубокими бороздами от когтей на рукавах куртки я не отделался бы. Слишком уж эти твари быстрые и ловкие. Вынимая меч из тела одной, я, наконец-то смог подробно ее разглядеть. Это оказался небольшой такой уродец с коротким туловищем, длинными сильными лапами и острыми когтями, маленькой головой с плоской мордой, большую часть которой занимала зубастая пасть. Нос и уши отсутствовали, только маленькие темные глаза были упрятаны глубоко под надбровные дуги. Все тело покрывала длинная коричневая шерсть, а сзади торчал короткий хвост в пол ладони. В общем, ничего приятного, особенно учитывая жуткую вонь, распространявшуюся от почти черной крови.
  Хорошенько вытерев меч о шерсть, я убрал его в ножны и стал собираться - находиться здесь долго я не намеревался (вдруг еще кто заявится попробовать меня на зуб). Запихав посуду и содержимое карманов в мешок, я закинул его на плечо, так же как и лук с полегчавшим колчаном. Жаль, некоторые стрелы сломались. А затем вошел во врата. Лучше уж находиться в обществе местных жителей, чем отбиваться от всяких тварей в лесах. У эльфов-то ничего такого не было, а вот люди, судя по всему, выбили все им угрожающее только рядом со своими поселениями.
  На этот раз я прошел всего час по тропе, свернул в сторону и вышел в небольшой рощице. Если я не ошибаюсь, недалеко отсюда должен располагаться городок примерно на пять тысяч жителей, предназначенный в основном для торговли с лесным народом. Впрочем, там можно встретить не только их, но и другие расы. Даже темные эльфы попадаются в небольшом количестве, но из-за постоянной тихой грызни со всеми, их не очень любят. Правда, задевать опасаются из-за того, что каждый путешествующий темный эльф является мастером (в основном оружия, но и маги бывают) - других из их земель не выпускают. Воортан как-то сталкивался с одним, так еле ноги унес.
  Кстати, пока иду, надо перейти на матрицу этого ушастого, основательно покопаться в памяти и выяснить подробности его жизни. Лицо-то у меня точно такое же, а вот поведение может отличаться. Хотя, вне своего леса все эльфы становятся холодными и высокомерными в общении даже со своими сородичами, не говоря уж о чужих. Так сказать, своеобразная политика поведения вне своих земель. И уж точно никто, кроме близких друзей и родственников, не будет спрашивать, где я пропадал столько времени. Тировит - взрослый эльф, имеющий право на собственное мнение и свободу передвижения. Он более пятидесяти лет путешествовал по разным странам. Год с лишним назад вернулся в лес, но потом опять смылся от родни, потребовавшей жениться. Тут-то и нарвался на убивших его тварей. Мне повезло, что Великий лес снял с него копию, так что я теперь по всем параметрам подхожу под оригинал, включая память.
  Ладно, надо бы составить какой-нибудь план действий на ближайшее время, а то не хочется мне наугад бегать туда-сюда. Сперва осмотрюсь в городке, посещу места силы (наверняка они здесь есть), затем лавки с магическими (Великий разум, ну и бред!) вещами, вдруг что и попадется с чистой энергией. Но сначала надо попасть в сам город - ворота-то наверняка закрыты на всю ночь. Значит, придется либо дожидаться утра, либо проникать через стену. Жизнь в городе замирает в ночное время, так что мне там находиться не имеет смысла. Дойду до границы леса и там устроюсь на отдых, тем более, тело уже потратило значительное количество своих сил, да и есть надо хотя бы раз в день.
  Лес кончился раньше, чем я рассчитывал и намного дальше от города. Я заметил, что вокруг центров местной цивилизации любят селиться крестьяне и распахивать землю, чтобы обесепечивать себя необходимой провизией. А поля они получают, выкорчевывая всю зеленую массу. Совершенно варварский способ получения пищи, неужели нельзя использовать те же растения, что уже есть, но немного изменив их под свои нужды, как когда-то поступали мы на своей планете. В этом вопросе мое негодование совпало с эльфийским, так как лесной народ в отношении получения еды, довольно близок к инирам. Да это и гораздо проще, чем уродовать природу. И ведь есть же у людей так называемые маги земли, но используют их только для увеличения плодородия почвы. Одним словом - дикари!
  Подавив желание тут же ринуться искать и по-хорошему вразумлять виновников (почищу им мозги, тогда будут знать!), я подыскал раскидистое дерево, с легкостью на него взобрался и удобно устроился в обнявших меня ветвях. Для эльфов спать в лесу одно удовольствие, в отличие от всех остальных рас. Пожалуй, за последнее время я получил слишком много информации, которую надо рассортировать и обработать, так что эта ночь как раз кстати - тело пусть отдохнет, а разум будет работать.
  Едва стало достаточно светло, я спрыгнул вниз и хорошенько потянулся, разминая тело. А затем вышел из леса и направился по дороге к воротам, которые уже распахнулись. Ночное время было потрачено не зря - я свел воедино все знания эльфов по этому королевству и быту обычных жителей, что позволило немного понять общественное устройство людей.
  Но до чего же слабые сознания! Они сбиваются в кучу, чтобы защитить себя, строят все эти здания из дерева и камня, надевают на себя обработанный металл, так как их тонкая кожа не способна противостоять даже простым когтям хищников, не говоря уж о примитивном оружии. Другое дело мы, иниры - еще только на стадии развития нашего разума, мы взяли под контроль почти всех животных, способных доставить нам неприятности, а тех, что не смогли, прогнали. Благодаря политике развития в равновесии с природой, мы избежали уничтожения многих существ, занимавших одну с нами нишу в питательной цепочке. До разрушения планеты, у нас в огромных заповедниках обитали создания, зародившиеся многие десятки тысяч лет назад. А здесь растительный мир безжалостно уничтожается ради горсти злаков, посеянных на освободившейся земле!
  Шагая по дороге и вздымая облачка пыли сапогами, я рассматривал выползающих на поля крестьян, одетых во что-то нелепое. Никакого сравнения с эльфийской одеждой. Убожество! И при этом люди умудряются быть одной из самых многочисленных рас. Если так пойдет и дальше, то в ближайшие несколько тысяч лет они уничтожат не только всех вокруг себя, но и саму планету.
  В какой-то мере это королевство еще не самый худший пример, благодаря соседству с эльфами и их отношению к бессмысленной порче растений. Между людьми и ушастыми был заключен договор - вы бережно относитесь к тому, что дорого для нас, и не чините нам препятствий в передвижении по вашей территории, а мы с вами торгуем. А так как различные ценные и редкие корешки, листочки, цветочки можно достать только у них, то это здорово влияет на торговлю - тот же корень мандрагоры стоит бешеные деньги и приносит очень много золота в казну владыки. Но все равно непонятна тяга людей к наживе и собирательству. Учитывая короткий срок их жизни, они только и успевают накопить, а потом помереть от старости. Другое дело лесной народ, способный жить почти вечно по местным меркам - несколько тысяч не сравнить с сотней лет.
  За размышлениями я добрался до ворот городка, где стоял караул из десятка солдат и одного мага, точнее, ученика мага, если судить по отсутствию на груди знака школы магии. В отличие от всего остального, эльфы-разведчики уделяли своим возможным противникам много внимания, вплоть до системы обучения.
  Не удостоив стражу и взгляда, я прошел мимо них (ни один из ушастых не унизится до отчета человеку, если этого можно избежать) и оказался в городе. Идя по улицам сквозь расступающуюся передо мной толпу, я невольно обратил внимание на чистоту, царящую вокруг. Скорее всего, ее обеспечивают маги, потому что ощущается присутствие силы. Так как Тировит не раз здесь бывал, я хорошо знал расположение улиц и сразу направился в гостиницу, предназначенную специально для длинноухих. Находилась она немного дальше от ворот, в окружении небольшого парка, призванного хоть немного смягчить впечатление гостей от каменных мостовых и домов.
  Пройдя по посыпанной песком дорожке, петляющей меж деревьев, я вышел к небольшому, буквально воздушному зданию. Построенному полностью из дерева, с большими арочными окнами, прикрытыми энергетическими полями... точнее, магическими заклинаниями. На стенах вились плети каких-то растений, а широкий вход был занавешен полупрозрачной, узорчатой тканью. К постройке и оформлению точно приложил руку какой-то эльфийский маг - уж больно похоже на их жилища и лесной магией пропитана буквально вся гостиница.
  Едва я приблизился к входу, как ткань сдвинулась в сторону, и из двери выскользнул человек:
  - Добро пожаловать, вечный. - И он низко поклонился, впрочем, тут же выпрямился. - Прошу, входите.
  Самое время для матрицы сознания - сам я еще не изучил манеры поведения, и едва ли смогу воспроизвести необходимые эмоции на лице, так как все иниры обмениваются чувствами напрямую, не используя для этого мимику и жесты, в отличие от дикарей. Почти полностью отдав управление телом имитации разума Тировита, я затаился, ограничивая свое влияние и наблюдая как бы со стороны за собственными действиями.
  Даже не повернув головы, эльф прошел мимо слуги, придержавшего занавеску, и очутился внутри. Большой зал с высоким потолком оказался неожиданно просторным и светлым. Из него вели в разные стороны по две двери справа и слева, а посередине была небольшая арка, сквозь которую виднелась широкая лестница на второй этаж. Резные деревянные столики были расставлены далеко друг от друга, позволяя свободно перемещаться между ними, так что можно было не опасаться кого-нибудь задеть. На полу лежали мягкие ковры, а около стен стояли кадки с растениями. В общем, заведение высокого класса, если сравнивать с другим гостиницам, где побывал Тировит. Подскочил хозяин, - высокий пожилой человек с седой головой, - с поклонами проводил к одному из столиков в дальней части зала.
  - Мне обычный завтрак, - бросил ушастый, - и самый лучший номер.
  - Все как пожелаете, вечный. - Мужчина еще раз поклонился: - Через пару минут будет подано.
  И он скрылся за одной из дверей, откуда исходили аппетитные ароматы. Тонкий слух уловил команды, раздаваемые хозяином. Оставалось только ждать. Буквально через пару минут дверь кухни распахнулась и появилась девушка, несущая большую тарелку с фруктами, за ней еще одна с кувшином и стеклянным бокалом на подносе. Быстро сгрузив все на стол перед посетителем, и кинув на него кокетливый взгляд, они удалились.
  Взяв управление на себя, я принялся за дегустацию незнакомой и одновременно знакомой пищи. Очень двойственное чувство - знать какой вкус будет у этого яблока, но в тоже время пробовать его впервые. Сковырнув печать на кувшине, я принюхался - там был жидкий мед на травах. Эльф оказался большим любителем сладкого, и его вкусы здесь хорошо знали. Налив густую жидкость в бокал, я стал пить ее маленькими глотками, наслаждаясь новым впечатлением. Что-то подобное готовилось и у нас до катастрофы, но как же давно это было...
  Пока я копался в воспоминаниях, задумчиво попивая мед, служанки поставили на стол две миски с какими-то салатами, тарелочку с хлебом и еще одну чистую передо мной, положив рядом небольшую ложечку. Все ясно, исключительно растительная пища, хорошо перерабатываемая телом, в отличие от мяса. Хоть я более совершенен, чем ушастые, но Великий лес - сам растение и не сумел достаточно адаптировать мой желудок под мясную пищу. Есть ее я могу, но лучше это делать, когда ничего другого нет, что очень маловероятно, так как мне подходят любые растения, даже ядовитые для людей.
  Неторопливо поглощая заказ, я составлял план действий на этот день. Не сидеть же все время в своем номере. Сначала следует посетить башню местного мага и представительство гильдии магов, расположенные рядом на одном источнике силы, затем побродить по городу, заглянуть на рыночную площадь и в лавки, торгующие магическим товаром. Может, там окажется что-нибудь содержащее чистую энергию, - даже маленькая капля пойдет мне на пользу. И следует избавиться от товара контрабандистов. К счастью, Тировит Воортан знал парочку людей, к которым можно было обратиться по подобным вопросам, а также имел представление о цене, которую надо запросить.
  Что-то многовато дел на один день набралось, а ведь еще следует наполнить амулеты силой - в моем состоянии они очень пригодятся в любой схватке. Заодно отдам проверить вещи, которые всучил мне Лес. Может, там все с магией, но я не могу это определить, потому что полностью истощен. Кто знает, сколько все это валялось в земле, прежде чем оказалось у меня.
  Еще нужно будет покопаться в том, что досталось от демонолога - узнать, что напридумывали местные жители в сфере управления грубой энергией, то есть магией. Новая информация о противнике не помешает, но памяти одного демонолога явно недостаточно, чтобы во всем разобраться. Пожалуй, надо раздобыть слепок сознания еще одного мага, а то у меня только эльфийские.
  Эх, как низко я пал! Вынужден беспокоиться о совершенно ненужных вещах. И это лучший ученый расы? Как только я восстановлюсь, эти мерзкие паразиты жестоко поплатятся за попытку нападения на меня!
  Закончив есть, я отодвинулся от стола и встал. Почти сразу ко мне подскочил хозяин гостиницы, с поклоном протягивая деревянную фигурку - ключ от номера. Взяв его, я решился немного пообщаться сам, замедлив поток сознания, отвечающий за контроль действий тела:
  - Кто-нибудь из наших есть?
  Голос получился слишком равнодушным, но все же первые слова удались легко. Только приходилось тщательно контролировать органы речи, следить, чтобы движения губ совпадали со звуками. Довольно сложная задача для того, кто всю свою жизнь общался мысленно.
  - Только леди Терани из дома Багровых листьев и господин Лоор из Внешнего дома. Они еще спят.
  Так, Внешний дом - стражи границ, и мой эльф не слишком знаком с его представителями, а Багровые листья - каратели. Очень странная парочка попалась, интересно, что им нужно вне Леса?
  - Они вместе?
  - Да, вечный, они прибыли позавчера и остановились в моей гостинице.
  Покопавшись в карманах, я вытащил из имеющегося кошеля золотую монету и положил на стол, а затем, подхватив свой походный мешок, отправился на второй этаж в покои, где обычно останавливался Воортан. Пожалуй, я сейчас их осмотрю и быстро уйду, пока сородичи не встали, а то не хочется мне что-то с ними встречаться, по крайней мере, сегодня.
  На втором этаже оказалось так же уютно, светло и просторно, как и внизу, я остановился справа, у первой двери в виде живой изгороди. Приложив деревяшку в подходящее по форме углубление, я шагнул сквозь расступившиеся растения и оказался в большой комнате, утопающей в зелени, с широкими окнами и прозрачным потолком. Судя по воспоминаниям эльфа, это типичное обиталище лесного народа. При желании, все что угодно можно создать из листьев, веток, побегов и цветов. В обе стороны вели двери, скрывая за собой спальню и комнату для отправления естественных нужд. Мило.
  Теперь можно и пойти погулять. Спустившись вниз, я сказал хозяину, что буду только вечером, и вышел на улицу. Выбравшись из зеленых насаждений вокруг гостиницы, я осмотрелся - примитивов на улицах заметно прибавилось. Ну да, если вспомнить результаты сканирования планеты, то здесь имеется огромное количество хоть сколько-нибудь разумных существ. Не сравнить с нашими показателями - в большинстве случаев всего несколько тысяч на планету.
  Сверившись с знаниями Воортана, я повернул направо по улице и направился в сторону рыночной площади. Во-первых - надо побывать у магов, во-вторых - там рядом живет друг эльфа, которому можно сдать ворованное у контрабандистов без всяких проблем. Идя сквозь расступающийся поток людей, я незаметно осматривал строения, одежду, оружие аборигенов. Конечно, это не качественные эльфийские изделия, но и в них есть некий намек на изящество и чувствуется, что в процессе работы над ними применялась магия. По меркам этого мира - мастерство выше среднего, для меня же - жалкие потуги. Если уж создавать что-то, то делать это надо совершенно, как некоторые Старшие, любящие существовать в материальной форме. Я был на нескольких планетах, невозможно передать тот восторг, который я испытал от созерцания их творений, будь то здания или что другое. А здесь...
  Хотя, что это я, примитивы же создают это только для защиты своих слабых тел от различных опасностей природы и врагов, так что к ним неприменимы требования совершенства. Как выразился один из эльфов: для людей, главное - результат!
  Но пешее передвижение порядком утомляет. Перемещаться силой своего разума гораздо удобней, чем рассчитывать на возможности тела. Еще хорошо, что все передо мной расступаются, а кто не видит по причине отсутствия глаз на спине, тех предупреждают более наблюдательные соседи. Однако, как хорошо выдрессировали людей лесные жители. Порывшись в памяти, я обнаружил и причину - ушастые довели до сведения властей, что не переносят, когда к ним прикасаются без разрешения, да устроили несколько десятков показательных убийств слишком смелых или нерасторопных. Этого оказалось достаточно для того, чтобы народ стал их старательно обходить на безопасном расстоянии. Очень облегчает жизнь в городе. Как представлю себя в толкотне, так понимаю, что через пару мгновений от этого городка остались бы одни руины. Конечно, будь я в своем нормальном состоянии.
  Почти добравшись до площади, я свернул в неприметную темную улочку и, сверяясь с памятью эльфа, отыскал нужный дом. Пошарпанный, с затянутыми пленкой окнами и немного покосившейся старой деревянной дверью, он производил впечатление нежилого. Вот только оно было обманчиво - этот вид являлся не совсем настоящим. Я ясно это ощутил, благодаря колебаниям эн... силы, оплетающей дом, да и чужие знания подсказывали верность предположения. Хозяин этого места не был магом, но мог позволить себе его услуги, ради маскировки от недружелюбно настроенных личностей. Но атмосферу ветхости придавали и искусственно состаренное красками дерево, и намеренно сколотый с внешней стороны камень фундамента, и прочие уловки.
  Друг ушастого оказался обычным скупщиком товара, который не понесешь продавать на рынок, по причине того, что цена, например, мешка с листьями и корешками будет превышать стоимость всех товаров вместе с их продавцами.
  Подойдя к входу и пару раз стукнув по оказавшейся толстой и надежной двери, я передал управление телом матрице Тировита - общение с хорошо знающими эльфа существами мне пока небезопасно, запросто смогут обнаружить подмену. Вот когда наберусь опыта, тогда и посмотрим.
  Дверь открыл огромный орк, которого эльф проигнорировал, шагнув внутрь. Клыкастый успел отскочить. Он не удивился такому отношению, видно, хорошо знал посетителя. Захлопнув дверь, он изловчился и проскользнул мимо лесного жителя, умудрившись не коснуться его в тесном коридоре, что говорило об изрядном опыте. Охранник побежал докладывать хозяину, а за ним неспешно проследовал и эльф. Коридор вывел его в большой зал, обставленный со вкусом: дорогая и красивая мебель, толстый ковер на полу, парочка гобеленов на стенах. Гостиная была пуста.
  Похоже, ушастые ни во что не ставят орков, не считая их достойными даже взгляда. Интересно, почему? Да и этот мясистый представитель не очень развитой расы ощутимо излучал презрение и неприязнь, хоть и не показывал этого внешне. Нужно будет более осторожно к ним относиться - вдруг решат свою ненависть выразить в попытке убийства.
  Немного поколебавшись, эльф бросил свой мешок на мягкий диван и присел рядом. Впрочем, ожидать долго не пришлось - из глубины дома послышались торопливые шаги, и в гостиную почти выбежал человек. Оказался он невысокого роста, пухлый, с приличным животом, косыми глазами-щелочками, одетый в дорогую одежду, напоминавшую халат, и с множеством украшений. Толстые пальцы были унизаны кольцами и перстнями, на шее болталась толстая золотая цепочка с каким-то амулетом, а из-под рукава рубашки на правой руке выглядывал витой серебреный браслет с драгоценными камнями. Причем все побрякушки, были магическими.
  - Дорогой друг, рад тебя видеть у себя дома, - распахнул объятья хозяин, показывая, как он рад.
  - И тебе здравствовать, Борук, - отозвался Тировит, даже не вставая. - Как твое здоровье, дела?
  - Все отлично, дорогой мой, - отозвался собеседник, присаживаясь в кресло сбоку. - И если ты появился, то будут еще лучше, не так ли?
  - Ты прав, - кивнул эльф, - есть кое-что, от чего ты не откажешься, но, как и в прошлый раз, желательно об этом не распространяться.
  Он покопался в мешке и вытащил из него на свет немного меньший размером. Развязав горловину, вынул листик мандрагоры и протянул торговцу. Получив в руки растение, толстяк внимательно понюхал и даже лизнул его, после чего откинулся на спинку кресла, восхищенно смотря на своего посетителя.
  - Балуешь ты старого друга, теперь мои дела точно пойдут намного лучше, чем прежде. Там ведь и корешки есть? - Человек кивнул на мешок.
  Как же - старый друг! Все, что исходило от этого существа, это жажда наживы и еще раз наживы. Окружающие для него - всего лишь источники заработка и ничего более. Дай ему возможность продать самого ушастого (без последствий для своей драгоценной шкуры, конечно), - вопрос встал бы только о цене за предательство! Эх, до чего доводит неразвитых созданий желание обладать материальными богатствами. Мы обошли этот этап становления общества стороной. Пищи всегда было в достатке, благодаря обильности растущих на планете растений, немного измененных под наши нужды, а хищников мы взяли под контроль.
  - Да.
  - Отлично, просто отлично! - Хозяин радостно потер ладони. - Качество не подлежит сомнению, осталось только обсудить цену. Как насчет полсотни за каждый листик и сотня за корень?
  - Не смеши меня, старый ты скряга, да в столице у тебя алхимики и маги оторвут их с руками раз в десять дороже, чем ты предложил, так что не меньше четырех сотен за лист и восьми за корень, - насмешливо усмехаясь, отозвался лесной житель.
  - Сколько? - картинно схватился за грудь торговец. - Да ты меня разоришь! Не больше трех и шести!
  - Жадность до добра не доведет. Я тебе хотел помочь как другу, дать заработать, а ты стремишься на мне нажиться! Три с половиной и семь сотен золотом.
  - Только ради нашей дружбы и в убыток себе, я соглашусь. - Толстяк почти сиял от радости, очевидно, уже подсчитывая прибыль.
  - По рукам, - согласился эльф.
  - Риг, Тог, - заорал хозяин, разворачиваясь в сторону дверей из гостиной, - быстро сюда!
  Появившиеся по зову орки, похожие на привратника, преданно уставились на Борука.
  - Сосчитать и рассортировать, быстро! - Толстый палец указал на мешок с товаром на диване. - Как закончите, сразу мне сообщите количество. А мы пока с уважаемым Тировитом отведаем вина.
  Спустя некоторое время, как раз когда бутылка вина и разные темы для разговора себя исчерпали, орки завершили подсчет, сообщив результат на ухо торговцу.
  - Итак, друг мой, сумма получилась очень солидная - девяносто семь тысяч двести монет золотом, желаешь получить ее банковским чеком? Или камнями?
  - Пожалуй, чеком будет лучше, - отозвался ушастый.
  Толстяк вынул из кармана книжку, накарябал на ней пером цифру и поставил подпись. Толстая ладонь легла на предварительно оторванный лист, и под ней полыхнуло светом.
  - Прошу, как обычно, можно получить в любом отделении банка гномов.
  - Отлично, а теперь я откланяюсь. - Эльф небрежно принял бумажку, засунул ее в карман куртки и в сопровождении хозяина проследовал по коридору к выходу. - До скорого.
  - Само собой, мой друг, само собой, всегда рад вас видеть, - почти промурлыкал толстяк, расплываясь в слащавой улыбке и лично распахивая перед дорогим гостем дверь.
  Выйдя на улицу, я с облегчением взял управление на себя и постарался быстрее покинуть улочку. Странные эти примитивы. Зачем врать друг другу, если можно сказать прямо. Что хорошо в мысленном общении - собеседнику сразу ясно, как ты к нему относишься и чего хочешь. И не надо изворачиваться и играть словами. Если же не хочется показывать свое отношение к собеседнику, чтобы не обидеть, то для этого проще использовать верхний слой разума (почти не подверженный эмоциональной окраске). И насколько сразу проще становится жить!
  Смысл слова 'друг' я уловил, но зачем так называть того, кто им не является? Что эльф, что торговец, оба общались только ради возможности заработать, не испытывая дружественных чувств - один голый расчет. Правда, Воортан в меньшей степени корыстен, но и он убедился на собственном опыте - для комфортного путешествия по землям людей, деньги всегда необходимы и решают множество проблем. Но еще одного такого общения я могу и не выдержать - даже в роли стороннего наблюдателя оказалось тяжело, ведь разум обоих притворщиков был открыт для меня. В конце концов, можно выбрать местного богача и просто заставить его дать денег, - это легко сделать даже в моем состоянии, - а после приказать забыть произошедшее. Но, несмотря на мое негативное отношение, матрица показала себя в разговоре просто превосходно - ни одного сбоя, эльф получился как живой. Пусть я и предоставляю ресурсы своего разума, но все решения принимаются матрицей, переданной Великим лесом. Интересно, в сражениях на этих убогих железках результат будет так же хорош? Жаль, что пока не представился шанс проверить. Впрочем, учитывая агрессивность жителей этой планеты, я сомневаюсь, что это продлится долго. По воспоминаниям Тировита, в городах с эльфами предпочитают не связываться, но на дороге можно запросто наткнуться на грабителей.
  Выбравшись на площадь, я завертел головой в поисках необходимой мне лавки, пока не наткнулся взглядом на вывеску с нарисованными на ней посохом и книгой в россыпи различных флакончиков. По крайней мере, именно таким оказался рисунок, когда я взглянул на него обычным зрением, поскольку иначе виднелись одни лишь тончайшие нити плетений. Это была обыкновенная иллюзия, потому что кристалл посоха размеренно мерцал, раскрытая книга шевелила страницами, а стекло тускло поблескивало. То, что мне и надо.
  Уже почти привычно следуя через толпу и не обращая внимания на расступающихся людишек, я пересек площадь и направился к своей цели. Даже если бы я не понял смысла иллюзии, мощная сила, которую излучал двухэтажный домик, не позволила бы мне пройти мимо. Впрочем, соседний дом был ничуть не хуже в энергетическом плане и тоже оказался магической лавкой, торговавшей всеми разновидностями амулетов и другими товарами для защиты, что было ясно написано на небольшой табличке, прибитой к двери. (Здесь пользовались эльфийской вязью и общим языком - на нем говорят люди). В него можно будет заглянуть позже.
  Распахнув деревянную дверь, я шагнул вперед под нежный перезвон колокольчиков. Несмотря на отсутствие окон, внутри было очень светло, благодаря висящим под потолком сгусткам теплого солнечного света. Просторное помещение с правой стороны оказалось заставлено большими шкафами с книгами, а с левой стеклянными витринами с сотнями флакончиков разных размеров. На каждой была прикреплена небольшая табличка. Витрины оплетали едва заметные потоки энергии, создавая целую узорчатую сеть. Воспользовавшись знаниями демонолога, я определил сложнейшее заклинание замедления времени, применяющееся для хранения скоропортящихся продуктов и зелий. Всю стену напротив занимали закрепленные в держателях пластинки с выгравированными на них символами и знаками. Материал их был разный - от дерева до металла. Если не обращать внимания на каждую пластину в отдельности, то казалось, будто бы стена сверху донизу покрыта мозаикой непонятного рисунка.
  Это руны. Материальные носители плетений местных магов. Не обязательно проходить обучение, чтобы их использовать - достаточно иметь запас силы и уметь перекачивать его в руну. В тот же момент, заклинание сработает, правда, количество силы тоже имеет значение. Для простых существ это один из способов хоть в чем-то сравниться с магами. А также хорошее подспорье эльфам, применяющим одну только лесную магию.
  Осматривая лавку, я размышлял.
  И чего только не придумают дикари с целью облегчить себе жизнь! Впрочем, я начинаю немного уважать местных - надо обладать исключительным воображением, чтобы создать подобную систему. И хотя, по сравнению с возможностями Сообщества разумных, все это выглядит как возня в песочнице, удивляет то, как люди смогли добиться столь многого с помощью примитивного управления грубой силой планеты. А ведь те же демонологи призвали меня, не поколебав ткань пространства, что тоже должно быть для них чрезвычайно сложно. Это как заниматься перестройкой атмосферы пустынной планеты с целью сделать ее пригодной для обитания, имея под рукой лишь булыжник. Пусть для меня все это не имеет почти никакой пользы, но посмотреть, чего достигнет эта цивилизация, я бы не отказался. Исключительно интересный мир! Исключительно. Жаль, не проследить путь его становления до этого момента. Смотреть в прошлое способны только Старшие, что несколько печально - их только пусти сюда, так сразу закроют доступ в мир, как представляющий редкую ценность для Сообщества.
  Не успел еще звон колокольчиков смолкнуть, как из двери в стене напротив, появился человек. Естественно, он оказался магом.
  - Добро пожаловать в лавку, вечный, я ее владелец, магистр Хорц. - Он слегка поклонился: - Что вам требуется?
  Так как Тировит здесь не появлялся, больше предпочитая клинок, нежели магию, то мне можно было не использовать матрицу его сознания, а самому немного попрактиковаться в общении.
  - Какие-нибудь атакующие руны, хорошо действующие на обычные защитные людских школ, также руны с массовым поражением и что-нибудь против темных направлений магического искусства.
  Благодаря Марвишу, я получил много информации о системах обучения и типах магии, так что вполне разбирался в предмете. Раз уж мне нельзя сейчас пользоваться своей силой, то следует в дополнение к лесной магии приобрести еще и несколько рун других направлений.
  - У меня есть множество вариантов. На какой уровень сложности вы рассчитываете?
  - Уровень мастера, руны, требующие много силы. И желательно, чтобы заклинания были не обычными атакующими, которые использует каждый маг.
  Магистр прошел к мозаичной стене и после нескольких мгновений беглого осмотра, повернулся ко мне.
  - Из атакующих такого уровня есть Кислотное дыхание дракона -преобразует влагу в воздухе в сильную кислоту, против него довольно трудно защититься даже опытным магам, но слишком узкий радиус действия, около двадцати шагов. Далее - Отделение души из магии смерти, но с вашей энергетикой будет слишком большая потеря силы. Так что рекомендую один из вариантов классической Молнии, но с добавкой - само по себе это заклинание предназначено для пробивания чужой защиты, а в этом варианте еще действует и огненный удар после попадания в цель. Почти идеально для вас, вечный.
  На мгновение задумавшись и просчитав с помощью чужих знаний работу рун, я выбрал:
  - Пожалуй, третий вариант будет лучше всего.
  Хорц снял со стены небольшую металлическую пластинку и положил ее в один из мешочков, висящих у него на поясе.
  - Теперь руны с заклинаниями массового поражения. На мой взгляд, вам больше всего подойдет Огненная волна в двойном виде. Мало кто ожидает такого от вашей расы.
  - Что значит в двойном? - К сожалению, демонолог в создании и использовании рун глубоко не разбирался и поэтому мои знания на эту тему ограничены.
  - Все очень просто - выставляете руну перед собой и получаете расходящуюся конусом волну пламени, а если поднимаете над головой, направляя в небо, то образуется расширяющееся кольцо вокруг вас, - довольно пояснил маг. - Это моя личная разработка, поэтому и незнакома большинству.
  - Беру, - кивнул я, - что еще?
  - Ну и против темных искусств я порекомендую Щит отрицания, как раз и разработанный для эльфов. Хоть он и требует большого количества силы, но гарантировано защитит вас, а также позволит применять магию и свободно двигаться, не опасаясь выйти за границу зоны его действия.
  - Беру.
  Пожалуй, стоит взять еще что-нибудь дальнобойное для одиночных целей - вдруг для стрельбы из лука будут неподходящие условия. Озадачив магистра, я принялся ждать. В этот раз ему понадобилось больше времени, чтобы найти требующиеся руны. Наконец, он оторвался от стены и повернулся ко мне.
  - Из всего моего товара, вам больше всего подходят руна Астрального призрака и Снаряд Локура. Призрак - сложнейшее заклинание, распознает ваших врагов даже на большом расстоянии и атакует по очереди. Возможно нацеливание на конкретный объект даже в случае невидимости - достаточно знать его предположительное расположение. Единственный недостаток - огромное потребление силы, даже я могу его создать не больше трех раз подряд. А Снаряд - обычное заклинание, предназначенное для уничтожения защищенных целей издалека. Для использования нужно видеть противника.
  Ну, на этот случай у меня есть лук, так что выбор очевиден.
  - Призрака беру, сколько с меня?
  Сняв со стены четвертую руну, маг также отправил ее в мешочек с тремя первыми и, что-то подсчитав на небольшом щелкающем приборчике, который он вынул из кармана, огласил мне цену:
  - Сто тридцать золотых за первую руну, двести восемьдесят - вторая, двести десять - третья и триста пятнадцать - четвертая. Всего девятьсот тридцать пять монет.
  - Обмен устроит?
  - Смотря что, - хитро прищурился маг, - если заинтересует, то и цену могу сбросить.
  Поставив на небольшой столик неподалеку мешок, я принялся в нем рыться, пока не откопал небольшое золотое ожерелье с тремя большими красными и зеленым камнями. Вытащив его на свет, я продемонстрировал изделие магистру. Он принял у меня ожерелье и, нацепив на правый глаз прозрачное выпуклое стеклышко в оправе, поднес поближе к лицу.
  - Какая отличная работа, огранка восхитительна и идеально подходит для наложения заклинаний. Просто превосходная заготовка! - пробурчал себе под нос маг, производя осмотр. - Давно уже мне не выпадало подобной удачи, Фриза обзавидуется, когда увидит!
  Наконец оторвавшись от украшения, Хорц обратил свое внимание на меня:
  - Не буду спрашивать, где вы такое чудо достали. Беру его, но даже по самым скромным оценкам, ожерелье стоит больше двух тысяч, так что сейчас я выпишу вам чек.
  Магистр впихнул мне в руки мешочек с рунами и, покопавшись в карманах, извлек такую же книжечку, как и у торговца. Уже виденные мной действия и второй чек с деньгами на полторы тысячи золотых оказывается у меня.
  - Если вам попадется еще что-нибудь подобного качества, то я с радостью приобрету все по справедливой цене, - напутствовал меня маг, когда я покидал его лавку.
  - Непременно, - пообещал я и вышел на площадь.
  Ну что же, некоторый опыт я получил, а дальше все пойдет легче. Теперь можно посетить и лавку рядом, вдруг, тоже что-то подходящее найдется. Придется привыкать к таким примитивным подпоркам и ресурсам предоставленного тела, по крайней мере, пока я не восстановлюсь.
  Эх, но кто бы мог подумать, что лучший ученый иниров окажется в столь неприглядной и постыдной ситуации! Прямо злость берет! Попался как неразумный детеныш, решив, что здесь никто мне не соперник. И меня тут же в этом разубедили, чуть не уничтожив вовсе! Обидно до безумия. Захотелось что-нибудь разнести в пыль, чтобы унять моментально вспыхнувшую злость. Очевидно, мое состояние отразилось на лице, потому что прохожие, и так обходившие меня по широкой дуге, постарались оказаться еще дальше, оставив вокруг метров десять чистого пространства. И это притом, что торговая площадь бурлила жизнью. Даже те, кто собирался посетить только что покинутую мной лавку, вдруг резко сменили направление движения, не желая оказаться поблизости от разъяренного эльфа.
  Взяв под контроль эмоции, я постарался успокоиться. Ладно, не следует стоять здесь, нервируя окружающих, лучше загляну в еще одну лавку, которую я приметил ранее. Здесь продаются различные магические амулеты, эликсиры и свитки. Умно, разделение товаров позволяет контролировать цены, из-за отсутствия конкуренции... Стоп, а откуда я это знаю? Перебрав доступные знания по этой теме, обнаружил, что Марвиш (что за нелепое имя!) в самом начале своего восхождения был владельцем вот такой вот лавочки и поэтому хорошо разбирался в вопросах торговли. А так как этот мир развивается медленно, цены за последние несколько столетий не сильно изменились.
  Опять же возникает вопрос - искусственно ли это сделано или обусловлено уникальностью мира? Богам как раз выгодно такое замедление развития. Ведь подросшие птенцы могут и избавиться от паразитов, если сообразят о своем истинном предназначении, - кормить высших мира сего, - как бывало не раз в других цивилизациях. Хорошо, что мы избежали этого, так как объединению из миллионов разумов совсем не нужны высшие силы, к которым следует обращаться в надежде на поддержку и защиту. Мы сами были частицами такого бога и могли справиться своими силами с любой проблемой, возникшей на родной планете... кроме последней, пожалуй, - ее разрушения.
  Толкнув дверь, я вошел, оглядываясь по сторонам. Внутреннее убранство оказалось таким же, как в предыдущей лавке - везде стояли витрины, столики с товаром, стеллажи с книгами и свитками, на одной из стен было закреплено множество магических карт. Также кроме книг, на некоторых стеллажах располагалось огромное количество баночек с различной гадостью, начиная с чьих-то засушенных лапок и кончая странными жидкостями и порошками. Ага, ингредиенты, необходимые почти любому магу невоенной направленности.
  - Приветствую в моем магазине, я Фриза, чем могу помочь? - Из-за прилавка, расположенного справа, встала молодая женщина, которую я не заметил в первый момент.
  Впрочем, она только выглядела молодо, но было ей не меньше нескольких сотен лет, если судить по информационному полю. Да и вообще не очень-то походила на человека - натуральный эльф, только кожа намного темнее, ростом ниже среднего и уши чуть короче, да при улыбке сверкнули во рту слишком длинные клыки. Что-то знакомое. Порывшись в памяти, я понял, в чем дело, - это темная эльфийка! Но что она здесь делает? Ведь несмотря на отдаленное родство с лесными эльфами, отношения этих двух рас довольно напряженные. А уж пребывание прямо в пограничном с Лесом городе кажется безумием. Интересно, почему Воортан об этом ничего не знает, ведь он в этом городе появлялся постоянно. Порывшись в его памяти, обнаружил, что эльф ни разу не пользовался людскими изделиями, а значит, и сюда не заходил.
  - Не думал, что встречу здесь темную эльфийку, да еще в качестве владелицы магической лавки, - сообщил я безразличным тоном, вовсю разглядывая другой вид ушастых.
  Реакция на мои слова последовала незамедлительно - Фриза мгновенно посерела, схватилась рукой за небольшой медальон, висящий на груди, и отступила на шаг назад, испуганно раскрыв глаза.
  - К-как? - дрогнул ее голос.
  - Что как? Как узнал? - осведомился я. - Ну, если кто-то выглядит как темный эльф, то он им и является.
  - Но иллюзия...
  - Иллюзия?
  Я пригляделся получше и обнаружил, что вокруг нее действительно есть какой-то почти невидимый слой, состоящий из замысловатых переплетений очень тоненьких нитей силы. Судя по всему, это и есть иллюзия, но я их обычно не замечаю. Простым зрением можно увидеть только строгую женщину средних лет. Какой молодец Великий лес, что наделил меня такой способностью.
  - Да вроде что-то есть, но на меня эти уловки не действуют, - сообщил я ушастой, пожимая плечами.
  Первый испуг уже прошел, и на лице у темной эльфийки осталось выражение какой-то обреченности и усталости. Тяжело вздохнув, она уселась обратно за прилавок и посмотрела мне в глаза.
  - И? Что со мной теперь будет?
  Не понял? Что она имеет ввиду? Ах да, эти две расы никогда не упустят сделать друг другу гадость. Но мне-то все равно, это Тировит не любит их, а не я. Поэтому и не буду ничего делать, а остальные мои так называемые сородичи ничего и не заметят.
  - Ничего, мне только интересно, что ты тут делаешь?
  Недоверчиво, но с внезапно появившейся надеждой в глазах, ушастая посмотрела на меня.
  - Торгую и прячусь.
  - От кого? - Да что же из нее приходится вытаскивать каждое слово.
  - От своей семьи. А где лучше спрятаться, как не под боком у врага, где и не подумают искать. - Фриза начала потихоньку оживать. Хотя, это явно не ее имя.
  - 'Спрятаться в пламени свечи', - выдал я подходящую местную поговорку, которая вовремя пришла на память. - Понятно. Кстати, может, ты скажешь свое имя?
  - Я Вилима.
  - Вилима...
  - Просто Вилима, меня изгнали и объявили охоту, - грустно улыбнулась темная эльфийка.
  Как интересно, еще один кусочек в мозаику жизни этого мира.
  - И за что же тебя так сурово? - Учитывая неосведомленность подавляющего большинства лесных жителей о быте темных сородичей, мое любопытство не выгладило неуместным.
  - Несоответствие занимаемому положению, поведение, позорящее род, излишняя мягкость и еще много всякого такого, - вздохнула ушастая, стыдливо отводя взгляд в сторону.
  Хм, ничего удивительного. Судя по опыту Воортана, встречавшегося с темными, от которых он еле успел сбежать, первым действием ушастой после ее разоблачения должно было быть нападение с целью убийства свидетеля. Здесь же только страх и обреченность. Совсем на темных эльфов непохоже. Конечно, так может поступать только самоубийца, но кто сказал, что они верх рассудительности?
  - Ладно, все это очень интересно, но у меня еще дел хватает. - Отвернувшись от Вилимы, я прошелся вдоль витрин, тщательно отслеживая тип силы в каждом предмете.
  Защитные амулеты сразу пришлось исключить из осмотра, поскольку их наполняла сама темная эльфийка, судя по совпадению сил. Книги, свитки и ингредиенты меня также не интересовали, поэтому я направился к витрине накопителей. Их было примерно три с лишним десятка, закрепленных в особых захватах и совершенно разного вида. От браслетов до ограненных камней. Ну что ж, посмотрим. Проведя над витриной рукой, я сосредоточился на своих ощущениях и попытался определить наличие чистой силы, пригодной для использования. Много времени это не заняло, но результат оказался неутешителен - примерно половина артефактов оказалась почти пуста, часть заряжена темной силой, а оставшаяся не пойми какого типа, но никак не чистой. Ну что ж, не следовало и рассчитывать что-нибудь найти с самого начала. А жаль, хотя бы еще один слой сознания мне никак не помешает.
  Раз не получилось с накопителями, попробую другое. Я отошел к соседней витрине, где рядами лежали безделушки непонятного назначения и странного вида. Во всяком случае, мне кучки шариков, пластины в кольце, слепленные в пирамидку или перекрученные между собой, ни о чем не говорили, а чужие знания ничего дельного не подсказывали. Впрочем, мне нужны не эти штуки, а их сила, если окажется чистой. Теперь пришлось проверять медленней и тщательней, так как у большинства предметов все потоки были замкнуты - малейшая неосторожность и произойдет выброс. После полутора десятков пустышек, я наткнулся на коротенький деревянный жезл со сферой на конце, у которого просто не удалось определить тип силы. То, что он не пустой я чувствовал, но не более этого. Сильно мешала аура моего тела, потому что снижала чувствительность раза в три. Пришлось даже на мгновение высвободить свое информационное поле. Конечно, это было рискованно, но короткий всплеск чужой силы никто не заметил. А темную эльфийку можно было не опасаться - она не маг, да и попадаться в руки ни к своим, ни к чужим ей не хотелось.
  Риск принес свои плоды - жезл испускал слабые, почти незаметные волны силы, так необходимой мне. Но много ли в нем, определись не удалось, что было достаточно странно - с другими вещами такой проблемы не возникло. Быстро проверив оставшиеся полки, я убедился, что ничего подходящего нет, и вернулся к жезлу. Сейчас выкачаю из него энергию и можно отсюда выбираться. Вот только я совсем не рад тому, что нашел, скорее даже наоборот, чувствую равнодушие и усталость. Даже если таких вот штук будет раз в сто больше на моем пути, это почти не ускорит моего восстановления. Даже если я найду небольшой источник чистой силы и вычерпаю его до дна, это поможет мне воссоздать только два уничтоженных слоя разума. Конечно, есть и более крупные источники, вот только сомневаюсь, что они бесхозные, а серьезную схватку я сейчас не потяну, несмотря на все подарки Леса. Так что остается только печально вздыхать и довольствоваться крохами, надеясь на большее.
  Положив руку на эту разукрашенную палку, я потянул силу, но против ожидания, она осталась там, где и была, проигнорировав мои потуги. Не понял... В чем дело? Присмотревшись внимательней к жезлу, я не обнаружил ничего необычного, что могло бы мне помешать. И в чем проблема? Ради проверки попытался вытянуть капельку силы из соседнего кристаллического кубика, и все получилось отлично. Значит, дело в жезле, а не во мне. Надо его приобрести, а там уж разберусь без всякой спешки.
  Подойдя к смирно сидевшей на своем месте темной эльфийке, я положил перед ней покупку.
  - Сколько? - Страх из ее глаз ушел, после того, как Вилима убедилась в том, что я не побегу ее тут же сдавать местным представителям Леса, но тревожное ожидание осталось.
  - Этот жезл принадлежал великому магу древности, - начала ушастая расхваливать товар, видно, по привычке, но бросив взгляд на меня, поперхнулась и коротко закончила: - семьсот золотых со скидкой.
  Бросая на стол бумажку, полученную в соседней лавке, я быстро и осторожно снял слепок разума девушки (по их меркам две сотни лет не возраст), потом пригодится - в конце концов, исследование мира всегда начинается с исследования его обитателей и общества. А у разных рас социальное устройство может сильно различаться. Эх, вот где мои прошлые возможности пригодились бы. Снял бы я десяток-другой слепков разума с самых разных мест одновременно и изучал бы себе. Правда, если никто не помешал бы, вроде богов или других могущественных особ, равных мне по развитию.
  - Восемьсот золотых сдачи, пожалуйста. - Получив очередной банковский чек на получателя, я запихнул жезл в мешок и развернулся, намереваясь удалиться.
  - Постойте. - Возглас Вилимы остановил меня на пол дороги.
  - Да?
  - Что будет со мной?
  М-да, я же ей ясно сказал, что никуда сообщать не буду!
  - Да кому ты нужна?! Не подвержен иллюзиям только я, а все остальные мои сородичи будут видеть человека, так что не надо дергаться зря.
  Махнув рукой на прощание, я выскользнул из лавки. Эх, неожиданная встреча, показала, что пока общаться можно только с людьми. С ушастыми уже не пройдет - совсем забыл про манеры, отсутствие которых уже не спишешь на пренебрежение к низшим существам. Значит, задействую матрицу Воортана, а сам буду закреплять навыки общения. К счастью, адаптивность у меня очень высокая, как и у всех иниров, поэтому общение посредством звуков не представляет затруднения.
  Оглядевшись по сторонам, я заметил, что день уже давно перевалил за половину и скоро начнет темнеть. Со всеми этими торговыми делами и не обратил внимания, как пролетело время. Эх, жаль, дикари нуждаются во сне, столько тратить на отдых просто возмутительно. И отныне я должен такому распорядку подчиняться, если не хочу выделяться из толпы и держать предоставленную оболочку в порядке. Надо бы еще зайти в банк и взять деньги по чекам. Впрочем, это подождет, да и работает гномское учреждение не до самого вечера, так что пока я туда доберусь, оно уже закроется.
  Приняв решение, я спешным шагом направился к гостинице, благо, она находилась не так уж далеко - всего в десяти минутах от площади, что считается центром города. За ночь я разберусь с жезлом, и можно будет идти дальше, так как здесь больше нет для меня ничего интересного.
  Но перед возвращением сделал небольшой крюк. Пользуясь отсутствием рядом прохожих, способных обратить внимание на мое любопытство, я остановился и осмотрел башню городского мага и здание гильдии, расположенные неподалеку от площади. К сожалению, планы посетить их пришлось оставить - густая сеть магической защиты, покрывавшая их, мне очень не понравилась. Лучше не рисковать. Огорченно вздохнув, - и источник оказался не тем, что нужен, - я поспешно удалился.
  Просчитывая наиболее удобный путь к столице этого королевства (с учетом известных эльфам точек силы, на которых расположены поселения), я добрался до парка перед гостиницей. Хм, а почему бы не посадить меллорн здесь? Тогда я смогу проконсультироваться с Великим лесом. А также у меня будет возможность всегда вернуться сюда за несколько мгновений - кто знает, вдруг понадобится здесь что-то. Только не покажется ли здешним магам слишком подозрительным всплеск эльфийской магии? Как бы не решили проверить, кто это тут экспериментирует. Хорошо, тогда не буду выращивать полноценное дерево, а сделаю только маленький росток, который замаскирует исходящий от гостиницы фон магии, ведь там ею пропитано все. Буду надеяться, этого окажется достаточно для расширения ментальной сети разума Леса.
  Отойдя с тропинки поглубже в парк, я нашел подходящее чистое место, закрытое с одной стороны разросшимся кустарником, а с другой - парочкой толстых деревьев. Здесь никто меня не увидит и не помешает. Достав из мешка коробочку, я извлек одно семечко и посадил его. Теперь маленький импульс магии на прорастание и развитие. Тут же проклюнулся небольшой росток и стал медленно подниматься к солнцу. Через пару десятков минут меллорн достиг высоты мне по пояс и остановился.
  А на меня накатились волны радости, излучаемые Лесом. Ответив ему тем же, я связал наши сознания для лучшего обмена информацией и тут же поинтересовался о целесообразности размещения семян там, где есть люди. Ведь они могут пустить меллорны на древесину, поскольку она ценится везде на вес золота. Полученный ответ меня успокоил - выросшее дерево ничем не будет отличаться от своих соседей, поскольку из полученных мной семян вырастают измененные меллорны, не способные воспроизвести себе подобных. Это своеобразная плата за незаметность, но учитывая их срок жизни в несколько тысяч лет, вполне приемлемая. Тем более, Великий лес всегда сможет подкинуть сюда еще семян. Главное - обеспечить первоначальную доставку, чем я и занимаюсь.
  Так, а что это я все Великий лес, да Великий лес, это всего лишь определенная местность проживания лесных эльфов. А называть так живой разум не очень удобно. Надо дать ему какое-нибудь говорящее имя, например, Велес. Поинтересовавшись у нарекаемого, я получил одобрение.
  - Ну что ж, нарекаю тебя Велес, и в последствии буду так и называть.
  Предоставив Велесу доступ к своей памяти для дальнейшего обучения, я выбрался на тропинку и пошел к гостинице.
  
  Глава 3
  
  В главном зале уже сидела парочка эльфов, о которых упоминал хозяин, и вкушала ужин. Поскольку вести разговоры за столом у ушастых не принято, то у меня появилась отсрочка перед знакомством и время для того, чтобы рассмотреть нынешних сородичей. Так как они сидели ко мне боком, то я мог прекрасно их видеть.
  Страж границы - взрослый опытный эльф, примерно тысячелетнего возраста. Одет в почти такой же комплект одежды, что и я, предназначенный для длительных переходов по лесу. На поясе - короткий меч и кинжал. Наверняка, и лук есть. Светло-коричневые волосы коротко подстрижены, впрочем, как и у всех стражей границы, - благодаря этому их сразу можно опознать среди длинноволосых лесных жителей. По левому виску и вниз до скулы тянется едва заметная золотистая татуировка, служащая чем-то вроде опознавательного знака, который указывает на ранг, место и срок службы, награды и заслуги. К сожалению, расшифровать его я пока не могу из-за отсутствия необходимой информации. Многочисленные серьги и клановый знак (в виде маленького черного овального щита) вдеты в левое ухо, что-то наподобие амулета - на груди под одеждой, а также браслеты и кольца на каждой руке - от украшений эльфа явственно чувствовалась сила, показывая, что нацепил он их не зря. Учитывая, что страж границ - маг, возникает ощущение, что он готовится к большим неприятностям.
  Его спутница - каратель - также весьма заметная особа. В противоположность стражу - миниатюрная эльфийка головы на три пониже меня, с роскошной гривой зеленых волос до талии. Обтягивающий походный костюм выгодно подчеркивает ее изящную фигуру. На узком поясе, состоящем из переплетения тоненьких цепочек, у нее висит непременный атрибут карателя - тонкий трехгранный кинжал с красным лезвием без ножен, который используют при казни приговоренного. Это мощный артефакт, который вытягивает из жертвы кровь и дарит взамен мучительную боль. В плане магических побрякушек и смертоносных украшений эльфийка также не уступает своему спутнику. Вот только на правом ухе висит один клановый знак в виде капли крови. Каратель тоже маг.
  Весьма заметная и опасная парочка, как-то не хочется мне с ними общаться. Убить не убьют, но заставить растратить собственные силы могут, и прощай вся маскировка.
  Чтобы еще больше увеличить себе время подготовки, я заказал ужин, хотя и не нуждался в этом. К сожалению, в предоставленной мне информации, этих ушастых не оказалось, а вот они точно меня узнали, потому что бросали в мою сторону довольные взгляды. Странно, Воортан с ними не встречался точно, да и не слышал о них ничего, предпочитая быть подальше от политики и проводить все свое время в путешествиях. Но хуже всего то, что они оказались здесь вместе, и, судя по доносившимся до меня шуточкам, отлично знают друг друга. А это может повлиять на мои планы, если учесть, какими полномочиями наделены стражи границы и каратели.
  Машинально поедая содержимое множества тарелочек и мисочек и запивая все это хорошим вином, я попытался проникнуть в головы эльфов, но совершенно неожиданно наткнулся на преграду. Несмотря на всю грубость исполнения, защита разума позволяет своим владельцам обнаружить вторжение, и будь у меня прежние возможности, то обойти ее не составило бы труда, но сейчас имеется слишком большая вероятность провала. Так что этот способ узнать цели и намерения парочки в отношении меня сейчас не годится. Ладно, пусть с матрицей пообщаются, вдруг, я тут не при чем и они просто решат поздороваться.
  Едва я успел покончить с ужином, как ко мне подошли эльфы, ну что ж, время Тировита, а я понаблюдаю со стороны и в самом крайнем случае перехвачу управление.
  - Приветствую собрата на чужой земле. Вечного лета! - в соответствии с правилами приличия поприветствовал страж границ: - Мое имя Лоор Вашни Лит, а это Терани Шис Чессе.
  - Вечного лета вам! Я Тировит Воортан. - Эльф, сидя, взмахнул рукой, приглашая присоединиться: - Не часто за пределами Леса можно встретить карателя и стража границ, тем более вместе.
  Парочка переглянулась, еле уловимо поморщившись и села напротив.
  - Итак, чем обязан?
  - А в то, что мы подошли просто так поговорить, вы не верите? - усмехнулась эльфийка, насмешливо сверкая холодными глазами.
  - Ну почему же, если вот сейчас вы скажете, что так и есть, - конечно, поверю, - откинулся на спинку стула Воортан, возвращая ухмылку и смотря не менее холодно в ответ, что не очень-то вязалось с его веселым видом.
  - Увы, у нас на первом месте стоят дела, а уж исполнение этикета потом, - решил прервать обмен уколами Лоор, брезгливо морщась. Было заметно, что ему больше по нраву махать мечом, чем устраивать словесные поединки. - Прежде всего, я хотел бы уточнить, ты тот самый Тировит Воортан из дома Вечерней росы?
  - Неужели я настолько знаменит, что меня хорошо знают даже вне дома?
  Каратель и страж переглянулись и одновременно расплылись в улыбках.
  - Ну, известный искатель сокровищ Древних и так не потеряется среди своих, а уж учитывая то, как ты сбежал из под венца больше года назад... - Лоор многозначительно замолчал.
  - Третий советник до сих пор рвет и мечет, так же, как и глава твоего дома, - мелодично рассмеялась эльфийка. - Не говоря уж о том, что твоя невеста просто свалилась в обморок, когда обнаружила, что законный супруг после поцелуя превратился в деревянную куклу. И главное, никто не смог отследить момент, когда твое место заняла обманка, и это несмотря на то, что на праздновании собралось довольно много сильных магов.
  Было видно, что эта история доставляет Терани истинное удовольствие.
  - С самого начала. Во время церемонии я был уже далеко, - пожал плечами Воортан.- Но вернемся к делу. Итак?
  - Нам необходимы твои услуги проводника и следопыта, - посерьезнел страж. - Мы занимаемся розыском отступника, но намного хуже его ориентируемся за пределами Леса.
  - Ничем не могу помочь, - покачал головой собеседник, - у меня своих дел хватает.
  - Увы, тебе придется их отложить. - Каратель достала небольшой свиток: - Эдикт Совета, отдающий в наше распоряжение любого эльфа, если в этом есть необходимость. Так что придется помочь.
  - При всем моем уважении к Совету, его эдикты действительны только на нашей территории, - парировал Воортан, ехидно ухмыляясь, - а здесь, как вы можете заметить, земли людишек. Так что придется обойтись без меня или найти кого-нибудь другого на роль проводника.
  - Знаешь, твои родственники, да и третий советник очень хотят узнать местонахождение некоего шутника, - прищурилась эльфийка, - а мы будем так добры, что поделимся этим знанием с ними.
  - Да пожалуйста, когда сюда доберутся, я уже буду далеко.
  - Но ведь можно и задержать кое-кого, - хмыкнул Лоор, внимательно смотря на собеседника.
  - Можно попытаться, но не обязательно это получится. - Эльф не поменял позу, он расслаблено сидел, сплетя кисти в замок на животе, но в воздухе повисло напряжение, а мгновенно потемневшие зеленые глаза сидящего напротив юноши заставили карателя вздрогнуть от неожиданности. - А небольшую стычку за пределами Леса никто не станет тщательно расследовать, особенно узнав причины от выжившего.
  - Весьма похвальная вера в собственные силы, вот только что может сделать обычный воин почти без дара против двух профессиональных магов? Боюсь, результат уже известен.
  - Даже маги ничем не смогут навредить, если останутся без головы.
  - Это еще надо суметь устроить. Тем более, одно дело - простые эльфы, а другое - каратель и страж. Даже нападение не сойдет тебе с рук, - процедила Терани.
  - А я не собираюсь в ближайшее время появляться в Лесу, чтобы меня можно было в чем-то обвинить. К тому же, это вам не сойдет с рук нападение на дом Вечерней росы, моя семья сотрет вас в пыль, даже несмотря на ваш статус.
  - Ладно, хватит взаимных угроз, - тяжело вздохнул Лоон. - Дай ему знак.
  - Думаешь?
  - У нас нет другого выхода, - покачал головой страж границы, - ты же видишь, что угрозы не помогут.
  Эльфийка раздраженно взглянула на заинтересовавшегося Воортана и выложила на стол рядом со свитком небольшой свернутый платок. Пододвинув вперед, жестом предложила познакомиться с его содержимым.
  Ну вот! А я уж было подумал, что смогу избежать общества этих двух. В руках у меня оказался простой белый цветок, какие можно найти в любом лесу в пору цветения. Вот только сейчас время неподходящее, да и он не завял и не усох, как бывает с обычными цветами. Потому что это знак владыки, который позволяет его обладателям потребовать у любого эльфа одну службу. И никто не откажется, потому что это означает предать всех эльфов. Ну есть еще такое приятное дополнение, как исполнение одного желания владыкой при предоставлении сего цветка просителем, конечно, если это не во вред эльфийской расе.
  Эх, а ведь едва дошло до угроз, сразу стало понятно, что дело-то очень серьезное - не стали бы они прибегать к столь грубым методам, если бы не чрезвычайные обстоятельства. Такое поведение очень способствует приобретению врагов, а уж если это враги из дома Вечерней росы, входящего в десяток старших домов, то оскорбивший сильно рискует проснуться в ближайшее время с кинжалом в спине или перерезанной глоткой. Придется соглашаться, как ни хочется обратного. И даже знак владыки не пригодится - только мне и не хватало встречи с сильнейшим магом лесного народа.
  - Похоже, вы не оставили мне выбора, - вздохнул эльф, пряча цветок обратно в платок и убирая в карман куртки, - я проведу вас, но разбираться с отступником будете сами.
  - Боишься хорошей драки? - насмешливо хмыкнул страж.
  - Мое дело доставить вас на место, а там уж сами разбирайтесь, с кем хотите, и возвращайтесь своим ходом назад. И так из-за вас придется ломать все планы, поэтому дополнительно рисковать жизнью, исполняя чужую работу, я не собираюсь.
  - Мы учтем твою позицию, - кивнула Терани.
  - Отлично, куда держим путь?
  - Столица королевства Михет, там видели отступника пару дней назад, - ответил Лоор.
  - Хм, не так уж далеко, дня за четыре я вас доставлю.
  - А быстрее нельзя, нас никто не станет ждать.
  - Да вы понимаете, о чем просите?! - возмутился Тировит. - Это вам не Лес, который помогает путешествовать. Здесь это делать в разы трудней, мне же еще придется тащить с собой обузу в виде вас.
  - Не надо считать нас младенцами, с проходами по тропам мы и сами справимся, главное, чтобы ты их указал, - возразил Лоор.
  - Стражи границы и каратели не часто покидают Лес, поэтому и говорю, что вы не знаете, о чем говорите, - пожал плечами эльф. - Впрочем, скоро сами убедитесь. Выходим завтра с утра.
  - Почему не сегодня?
  - Потому что я собираюсь хорошо отдохнуть, а уж потом приниматься за дело.
  После того, как матрица Воортана попрощалась с парочкой ушастых, я взял управление на себя и быстро покинул обеденный зал, обосновавшись в своих покоях. Хорошо еще удалось отсрочить выход из города - будет время разобраться с этим странным жезлом. Сбросив всю поклажу на пол, я сформировал из растительности некоторое подобие стола и кресла. Сев, выложил перед собой покупку. Приступим.
  
  Владыка Лииба расслабленно сидел в роскошном кресле за столом у себя в рабочем кабинете и принимал доклады советников. С момента странного инцидента прошло уже больше двух дней, но глава разведки подготовил доклад только сейчас. И вот теперь самые влиятельные и могущественные люди встретились, чтобы обсудить сложившееся положение.
  - Думаю, все присутствующие знают причину, по которой мы собрались здесь в неофициальном порядке, так что начнем, - произнес владыка, - и сперва послушаем доклад графа.
  Со стула поднялся глава разведки - невысокий худощавый мужчина с пронзительным и тяжелым взглядом, его висков уже коснулась седина.
  - Ну что же, я начну.- Он прокашлялся. - Третьего дня месяца сирены около двух ночи дежурными магами был определен сильный всплеск магии от неизвестного заклинания, а затем почти сразу же еще более мощная волна неопределенного происхождения.
  - В каком смысле? - поинтересовался владыка.
  - Природа силы не выявлена, - ответил сидевший рядом с разведчиком маг - несмотря на молодой внешний вид, глава магического института Лииба разменял уже не одну сотню лет и даже самые непримиримые враги признавали его гениальность. - Проще говоря, оставленный след не соответствует ни одному из известных нам направлений магии, хотя ближе всего будет магия разума. Но есть различие, как например, между эльфийской магией жизни и обычным целительством, если вы понимаете, что я имею в виду.
  - Спасибо за разъяснение, - кивнул владыка, - продолжайте.
  - Далее по прошествии нескольких часов произошел всплеск божественной силы, который ощутили все жрецы, и тут же еще одна волна неизвестного происхождения. А затем, как мы предполагаем, наступила смерть атаковавшего божества, думаю, архиепископ может рассказать о нем больше меня.
  - Почти наверняка, это был бог Исурт, Страж Границ, - отозвался дребезжащим голосом седой старик, кутавшийся в просторный балахон. Он сидел вблизи растопленного камина. - Утверждать точно о его смерти я не возьмусь, но молчание на молитвы жрецов и его треснувшие во всех храмах статуи говорят сами за себя. К сожалению, после произошедшего и остальные божества не снисходят до ответа о случившемся. Но я могу предположить, что и они в растерянности. Честно говоря, мне страшно подумать, что есть кто-то, кто может так просто ранить или даже убить бога. Божественные войны случались ранее и всегда они сотрясали не только небеса, но и землю, порождая реки крови и огня.
  Все присутствующие почти неосознанно поежились - о тех временах повествовали лишь старые легенды, но последствия этих войн можно было увидеть и по сей день.
  - Кхм, так вот, Исурт во многих землях почитается как хранитель границы, препятствующий проникновению в наш мир разных существ, способных угрожать всему живому. Таким образом, я могу допустить, что к нам попало нечто, что представляет угрозу для самих богов, раз уж страж решил атаковать пришельца лично, вместо того, чтобы послать своих жрецов.
  - Весьма неприятный расклад получается, - вздохнул владыка, - продолжайте граф.
  - Поскольку удалось определить наиболее вероятное место выбросов, - около западной границы с эльфами, - я отправил туда разведчиков. - Докладчик немного нервно вздохнул и продолжил: - В общем, они ничего не обнаружили. Замок демонолога Марвиша - предположительно место первого выброса силы - оказался почти полностью уничтожен. Судя по разбросанным на многие сотни метров камням верхней части замка, эпицентр, скорее всего, располагался в заклинательной башне. Точнее сказать нельзя, поскольку слишком большие разрушения. Маги также разводят руками, поскольку следы первого заклинания затерлись последующим выбросом. Опять же, невозможно понять, что это было, поскольку отпечатки развеялись очень быстро, буквально за пару часов, так что разведчики ничего не смогли сделать. Хочу заметить, что общие разрушения никак не соответствуют произведенному шуму - если это был взрыв, то звук должен был распространиться далеко вокруг, чего не произошло. Но более странно то, что находящийся рядом полигон лишился всей своей магической защиты. На камнях тоже никаких следов не обнаружено. Как будто целый замок взял и разлетелся просто так, без всякого воздействия со стороны.
  - Могу добавить, что на такое не способны даже наши магистры с военной кафедры Академии магии, - вставил маг.
  - Найденные останки погибших и поврежденные предметы тоже не вносят ясности. Земли вокруг замка безлюдны, а все, кто в нем служил, погибли, поэтому у нас нет ни единого очевидца. Но кто бы это ни сделал, он давно покинул место преступления, не оставив следов. Предполагаю, что он ушел не по земле точно, поскольку в этом случае разведчики что-нибудь обнаружили бы.
  Теперь насчет второго места выброса неизвестной силы. Посланные отряды обнаружили огромный обугленный котлован примерно семь десятков метров шириной и двадцать глубиной. По всем признакам - последствия применения божественной силы. В самой середине котлована остался след, предположительно от неизвестного существа, которое подверглось атаке. Сохранился только очень нечеткий силуэт. Я думаю, что тело уничтожено почти полностью, но можно поискать мельчайшие частицы, так что след вырезан и будет скоро доставлен в столицу для изучения. Что касается общих выводов, то напрашивается вариант с призывом какого-то чрезвычайно сильного демона, который оказался способен вырваться из созданной демонологом пентаграммы призыва. Он уничтожил замок, а спустя короткое время его атаковал Исурт, но перед смертью демон успел ответить на удар и убил бога. Поскольку следы указывают на уничтожение призванного существа, считаю нецелесообразным тратить силы на дальнейшие поиски.
  - Слишком много предположений и мало фактов, но такая версия произошедшего наиболее вероятна, - кивнул владыка. - Что-нибудь еще?
  - Да, в ходе поисков обнаружены следы эльфов, и хотя они не попались на глаза никому из поисковых отрядов, я готов поручиться, что эти ушастые проныры обследовали все не хуже нас.
  - А вот это уже плохо.
  - Кстати, мои источники сообщают, что у лесных жителей какой-то переполох и связано это не с нашими проблемами. Что именно у них произошло - выяснить не удалось, но началось это в ту же ночь, что и у нас.
  - В таком случае, следует разузнать подробнее, но с осторожностью, чтобы они ничего не заподозрили. - Владыка задумчиво постучал пальцами по столу. - Какие последствия для нас будет иметь этот случай?
  - Волнение верующих. Но я смогу это смягчить, - отозвался архиепископ.
  - Потеря лучшего демонолога и его учеников невосполнима, это скажется на различных исследованиях, в которых они принимали участие, - подал голос маг. - Кроме того, утеряны ценные знания по демонологии.
  - Ну, по нынешним временам это не так важно.
  - Теперь нам обеспечено пристальное внимание всех соседей - только за прошедшие два дня количество шпионов у нас увеличилось в два раза и в дальнейшем их будет еще больше, - пожал плечами начальник тайной стражи, до этого сидевший молча. - Откровенно говоря, только сегодня, как глава дипломатической службы, я получил запросы от трех послов. Также у меня есть сведения, что Осдорская империя будет требовать от нас полного отчета о произошедшем, опираясь на союзное соглашение. У них появился повод подозревать нас в проведении запретных экспериментов. Я боюсь, что нам придется допустить присутствие наблюдателей с их стороны.
  - Стервятники! - Владыка в ярости стиснул зубы. - Им только дай возможность разорвать соглашение о мире! В общем, делайте что хотите, но чтобы они ничего не вынюхали. На все запросы отвечать, что произошел несчастный случай при очередном вызове демона, как собственно и было. Всех новых шпионов отловить, посадить или убить, старым подсунуть подправленную версию событий. С этим на ваше усмотрение, герцог.
  - А что с послами?
  - Им отвечать то же самое, но с чуть большими подробностями.
  - А что с останками?
  - Доставить к магистру в лаборатории, но так, чтобы ни одна душа об этом не узнала! Понятно?
  - Да.
  - Магистр, исследования на вас лично, можете привлекать своих учеников, но предварительно позаботьтесь об их молчании. Я надеюсь получить результаты в течение десяти дней.
  - Скорее всего, ситуация прояснится даже раньше, если там действительно что-то осталось.
  - Ваше святейшество, на вас верующие. Хоть Исурт и не очень популярен у нас, но мне все равно не нужна паника, которая неминуемо возникнет, если слухи о смерти бога пойдут в народ. Предупредите все храмы.
  - Я, может, и стар, но ясности разума еще не утратил, - язвительно отозвался старик, - и сам догадался.
  - Маршал, на вас армия, провести смотры, увеличить боеспособность в кротчайшие сроки. Деньги у вас будут. Мне нужна уверенность, что в случае объявления войны, мы будем готовы!
  - Будет исполнено.
  - Магистр, на вас также увеличение производства боевых големов - мне нужны хотя бы триста штук уже через три месяца. Все материалы вам предоставят.
  - Учитывая, что у нас в запасниках уже есть около восьми десятков, а в армию поставлено за последние десять лет сто два голема, то, задействовав всех артефактников и взяв учеников из академии, мы постараемся успеть. Но качество новых экземпляров будет заметно хуже предыдущих - будем собирать одни из простейших вариантов. Кроме того, на днях был завершен экспериментальный боевой голем класса 'колосс'. Он также будет передан армии, естественно, по себестоимости.
  - Отлично, в случае непредвиденных ситуаций немедленно сообщать мне в любое время дня и ночи. Все свободны.
  Подождав, пока в кабинете он останется один, владыка Лииба поморщился и устало потер виски - из-за всех этих переживаний у него разболелась голова. Давно уже проверенная машина управления не давала сбоев и вот, стоило немного расслабиться и позволить себе отдохнуть, как судьба снова приготовила сюрприз, грозящий большими неприятностями, вплоть до войны. И в этот раз набрать союзников будет намного труднее...
  
  Вопреки моим ожиданиям, исследование купленного жезла затянулось до самого утра, потому что артефакт обладал чрезвычайно сложной энергетической структурой. Если сравнивать с изделиями местных мастеров-магов, то разница заметна с первого взгляда. Самое главное различие - монолитность структуры, исключающей какое-либо вмешательство со стороны. Собственно, это и есть основная причина, по которой я не смог вытянуть силу. Далее исключительная сложность построения потоков. Уровень развития неизвестного создателя примерно равен моему, но при этом жезл приспособлен под примитивных существ, владеющих начальными знаниями о манипуляции энергией. Совершенно очевидно, что изделие производилось с учетом особенностей жителей этой планеты, вот только при обследовании я не нашел ни единого разума, развитого настолько, чтобы создать что-нибудь похожее. К тому же, возраст жезла по местной системе времени составляет около семи тысячелетий. Довольно большой срок даже для меня. Но самое главное, что я смог выяснить, - мне придется уничтожить жезл, чтобы добраться до заключенной в него силы. Никакого другого способа не существует, конечно, кроме использования по прямому назначению. Правда, сейчас я этого сделать не смогу: в городе нельзя из соображений маскировки, а в пути у меня под ногами будут мешаться ушастые. Эх, не успел я еще оказаться в их компании, а они меня уже раздражают! Как жаль, что эльфов трогать нельзя, а то еще вчера избавился бы от них и забыл.
  Ладно, на улице уже совсем светло, значит, пора готовиться к выходу. Убрав жезл, я накинул мешок на плечо и вышел из своих покоев. В коридоре увидел карателя и стража, которые стояли в сторонке и что-то обсуждали. Интересно, эльфы меня караулили, чтобы не сбежал, или просто ждали, когда проснусь? Так, не забывать про этикет! Я слегка поклонился неразлучной парочке.
  - Светлого дня, вы готовы к пути?
  - И тебе светлого дня, - отозвался Лоор. - Да, мы уже позавтракали и ждем только тебя.
  Отлично, теперь заскочить в банк, где у моего эльфа уже открыт счет, положить вырученные деньги, и можно идти.
  - Тогда сейчас я посещу банк, и мы отправимся. Так что, если вам здесь еще что-то следует сделать, то сейчас самое время.
  - Нет, мы готовы еще со вчерашнего дня, - покачала головой эльфийка.
  - Тогда идем.
  Спустившись на первый этаж, я кинул серебреную монету хозяину, как это всегда делал Воортан, и сообщил, что мы покидаем его заведение.
  Идя по парку перед гостиницей, я сообщил Велесу, что некоторое время не смогу высаживать его семена. Если у этой парочки появится хотя бы тень подозрения, что я не тот, за кого себя выдаю, то хорошая драка мне обеспечена. А я совсем не уверен, что справлюсь с ними силами своего тела.
  К счастью, мой единственный союзник оценил степень опасности и не стал настаивать на немедленном исполнении своей просьбы, даже посоветовал мне не использовать магию природы на полную мощность, потому что этого не может сделать не прошедший обучение эльф. И пока я не удалился от меллорна, оставаясь в границах ментальной связи, попросил Велеса предоставить мне информацию по стражам границы и карателям, поскольку в полученных мной ранее матрицах обычных эльфов содержалась только самые общие сведения о них. А хотелось бы знать точно, чего можно ожидать от моих попутчиков. Уже одна их защита от вмешательства в разум выбивается из общего ряда.
  Всю дорогу до банка я ожидал, пока Велес переберет обширный объем информации и предоставит мне выжимку на требуемую тему. Все-таки, хоть он и более развит, чем те же эльфы, но до моего уровня растительному разуму еще далеко - у меня намного больше знаний, но их обработка идет в разы быстрее даже в текущем состоянии, что уж говорить, когда я полностью здоров. Но это мелкое неудобство, времени у меня сейчас хватает, поэтому будет чем заняться по пути в Михет, а там я скажу: 'Прощайте' попутчикам, и вперед, на поиски подходящего источника.
  Здание банка оказалось большой некрасивой постройкой квадратной формы, выполненной из каменных глыб, плотно подогнанных друг к другу. Никаких окон в стенах не было - лишь узкие горизонтальные решетчатые бойницы вверху, в которые не пролезет и ребенок, но откуда можно отлично послать стрелу в нападающих. Одна единственная дверь - сейчас раскрытая - отличалась толщиной и массивностью. Не уверен, что смог бы сам сдвинуть ее с места, несмотря на всю мою силу. В дополнение ко всем этим мерам безопасности, банк буквально светился от многочисленных охранных плетений, укрепляющих как камень, так и металл, а так же защищающих от враждебных проявлений магии. Неплохо гномы обеспечили себе существование. Впрочем, если доверять мнению эльфов, эти коротышки скорее удавятся (или удавят), чем позволят отобрать у них хоть один золотой, и неважно, кто это будет пытаться сделать - простые грабители или целая армия во главе с каким-нибудь королем.
  - Ждите здесь, я быстро, - бросил я спутникам и вошел в банк.
  Тут же магическая защита прощупала мою ауру, и гномы узнали, кто к ним пожаловал еще до того, как я прошел по короткому коридору и увидел кого-либо. Впрочем, первыми, кто попался мне на глаза, оказались охранники, полностью облаченные в доспехи и держащие в руках опасно поблескивавшие секиры. Интересно, им не тяжело так стоять целый день, не выпуская из рук оружие? Вскоре я оказался в просторном со вкусом обставленном зале с множеством магических светильников под потолком и даже несколькими кадками с какими-то растениями по углам. Учитывая приверженность коротышек к функциональности в ущерб удобству, это удивительно. Впрочем, так как сюда заглядывают и эльфы, не переносящие глухих помещений с толстыми каменными стенами, то растения здесь просто необходимы.
  Пока я оглядывался, сбоку ко мне подскочил гном в светской одежде и почтительно поприветствовал. Похоже, Тировита здесь хорошо знают и уважают. Тем лучше для меня.
  Буквально через десять минут я покинул банк, пополнив свой счет довольно крупной суммой. Быстро, просто и никакой мороки. И лишний повод порадоваться, что я нацепил все безделушки покойного эльфа, - браслет с пластинкой оказался ключом, с помощью которого владелец может снять деньги со счета в любом банке. Это изрядно облегчает жизнь - учитывая, сколько стоят магические вещи, не натаскаешься с собой золота. К сожалению, такие книжечки, как у торговцев, действуют только в банке, их выдавшем, так что все равно придется иногда таскать монеты с собой.
  Кивнув эльфам, я направился по улице, ведущей к главному проспекту города, откуда уже можно быстро попасть ко вторым воротам. Не обращая внимания на расступающихся людей, я просматривал доступную мне информацию в поисках кратчайшего пути отсюда до столицы королевства Михет. Воортан отлично изучил все окрестные земли, а также расположение разных 'лесных троп'. В нужном мне направлении есть всего три тропы, но ни одна из них не ведет прямо к цели. Первая тропа находится довольно далеко от города, придется к ней идти полдня, выход тоже не близко от столицы. Такой путь займет достаточно много времени. Вторая тропа располагается дальше, но выходит часах в восьми от столицы Михета. Ну и третья, в двадцати минутах ходу отсюда, заканчивается почти на границе двух королевств, а там рядом имеется еще одна тропа, которая доставит нас прямо туда, куда надо. Но есть некоторые неудобства - близость пограничной стражи и оживленность той местности в самом плохом смысле слова. По воспоминаниями Воортана, там хватает существ, любящих на завтрак, обед и ужин откушать свежей эльфятинки. И это будут не те милые пушистые создания, которые чуть не заполучили себе деликатес в виде еще одного эльфа в моем лице.
  Чуть притормозив и подождав, пока со мной поравняются спутники, я изложил им свои выводы.
  - Хотя бы приблизительно, сколько времени займет путь по каждой из троп? - осведомился страж.
  - По первой - пять дней, по второй - четыре, а по третьей - два с половиной, но там нам будет угрожать серьезная опасность, - после короткой паузы ответил я. - Когда я впервые обследовал ту тропу, то выжил лишь благодаря счастливой случайности. Конечно, с двумя магами там можно попробовать пройти, но опять же, лучше не рисковать из-за одного дня.
  - Я согласна, - поддержала меня Терани. - Если будем сражаться, то нам все равно придется выделить время на отдых, иначе мы не сможем уничтожить отступника, даже обнаружив его.
  - Именно, переход за четыре дня и так не сравнится с двумя неделями путешествия на лошади или пешком, так что лучше не рисковать, - кивнул я.
  - Ладно, тогда веди нас ко второй тропе, - со вздохом согласился Лоор. - Повезло нам, что тебя встретили, иначе добирались бы полмесяца, а Таваома давно скрылась бы из Михета и ищи ее, где хочешь.
  - Кому повезло, а кому и нет, - тихо возмутился я, так, чтобы парочка не услышала.
  Из города мы вышли без всяких проблем - вместо небольшой двери для всех путников, стражники распахнули перед нами ворота, браво отсалютовав мечами. Странно, меня так не встречали, как провожают. Мы отправились по дороге, утром здесь оказалось не так оживленно, поэтому и не пыльно. Через час, когда посевные поля закончились и начался редкий лесок, можно было уже перейти на лесной шаг, поэтому мы свернули в сторону, и скорость передвижения существенно возросла.
  Пусть мне до матрицы эльфа далеко по части использования способностей тела, но страж границ и каратель оказались в этом отношении куда хуже. А все дело в том, что в своих владениях эльфы неосознанно пользуются помощью Велеса, чтобы нормально перемещаться по лесу, здесь же помогать некому, поэтому они и испытывают определенные трудности. Периодически кто-то из парочки врезался в дерево или влетал в кустарник. Конечно, растения не причинят лесным жителям никакого вреда, - как человеку в подобном случае, - благодаря их врожденной магии, но все равно в этом нет ничего приятного. Кроме того, мне приходилось постоянно останавливаться и поджидать отстающих попутчиков.
  - Я же говорил, что это вам не Лес, - хмыкнул я, когда через пару часов мы устроили небольшую остановку.
  - Действительно, передвигаться лесным шагом здесь намного труднее, - отозвался страж границ, присевший на какую-то корягу. - Никогда бы не подумал, что лес может быть настолько неприветливым к эльфу.
  - Скорее наоборот, - поправил я его, - здесь он обычный, а вот у нас дружелюбен, поскольку живой и помогает своим жителям.
  Подождав еще пару минут, я двинулся в путь - расстояние придется пройти немалое, да если еще задерживаться, то и до вечера не успеем к тропе. Эх, вместо того, чтобы искать энергию для восстановления, я, намного более развитое существо, вынужден подчиняться двум аборигенам! Что называется - опустился ниже некуда! Если кто из наших узнает, так точно засмеют. Спустя еще два часа мое терпение лопнуло - за все время мы не преодолели и трети намеченного пути! Мысленно обругав ушастых, я ухватил каждого за руку и, не слушая возражений, потащил за собой. Чем быстрее они окажутся на месте, тем скорее мы расстанемся, и каждый пойдет своей дорогой.
  Новый способ передвижения оказался затратнее по силам, но в то же время раза в четыре результативнее, более того, мы не останавливались на отдых. Страж границы и каратель также смирились со своим положением - пусть у каждого эльфа гордость достает до облаков, но использование лесного шага в обычном лесу вымотало их морально больше, чем физически. Увеличив ширину шага насколько возможно, я отдал управление матрице, а сам обратился к полученной от Велеса утром информации, благо, отвлекаться теперь стало не на что.
  Стражи границы - элитные бойцы пограничных войск, призванные защищать территорию лесных жителей от проникновения любых посторонних, будь то охотники за ценными растениями, работорговцы или просто решившие попытать счастья в набегах соседи. Собственно говоря, Внешний дом отвечает за безопасность лесного королевства и не уступает по численности армии владыки. Почти все эльфы, состоящие в этом доме, - отличные маги или мастера оружия.
  И еще множество фактов по способам обучения стражей, их политический вес и влияние в Совете, имена старейшин дома и отношения между семьями в нем. Ну, это мне не очень интересно, а вот информация по моему спутнику как нельзя кстати. Оказывается, Лоор не простой страж, а ветеран с семисотлетним стажем и командир звезды из двадцати пяти воинов. Такого не отправят ловить простых отступников, да еще в компании карателя! Впрочем, это стало ясно еще после того, как у них обнаружился указ Совета и цветок владыки.
  Эльфийка тоже оказалась не такой уж простой. Хоть Велес мне мало что сообщил, но уже то, что она принадлежит к дому Багровых листьев, заслуживает настороженного отношения к ней. Этот дом традиционно поставляет лично владыке и Совету отлично обученных убийц, владеющих оружием и магией, способных незаметно убрать врага, не оставив никаких следов. Впрочем, вне родного леса делать им это труднее, поскольку меняются условия, к которым они приспособлены. Но с убийством себе подобных каратели справляются лучше кого бы то ни было. А значит и со мной совладают. Так что лучше не вступать с этой парочкой ушастых в конфронтацию, а исполнить задание и по-тихому покинуть их общество.
  Разве что стоит утолить свое любопытство и понаблюдать с безопасного расстояния за битвой магов - уж очень мне интересно, на что они способны. Да и самому нелишне будет определить границы своих сил - с кем я справлюсь, а на кого лучше не замахиваться, чтобы не выдать свое чужеродное происхождение. К сожалению, у Велеса довольно скудные познания в этой области - слияние с лесом проводят только те эльфы, кто не имеет дара к стихийной магии.
  Когда мы через шесть часов, наконец, добрались до начала тропы, я буквально валился с ног. Пожалуй, если бы не матрица, я бы не справился - опыта у меня маловато, сам еще нормально не научился пользоваться новыми способностями тела.
  Отпустив руки своих попутчиков, я упал на землю и прислонился к толстому дереву.
  - Привал, - кивнул эльфам.
  Если я сейчас не дам отдыха телу, то придется потом останавливаться на тропе, чего вовсе не хочется делать, из-за нестабильности таких пространственных туннелей - кто его знает, вдруг что-то случится, а он возьмет и схлопнется, уничтожив меня. Ну, может и не убьет, а просто выкинет где-нибудь, но учитывая мое ослабленное состояние, тоже ничего хорошего.
  Ладно, привал привалом, а про другие нужды тоже не стоит забывать - ел я только утром, а при большом расходе сил надо это делать не один раз в день, поскольку своего источника тело не имеет. Вытащив из мешка запасы провизии, которые мне дал еще Велес, я приступил к трапезе. Глядя на меня, эльфы тоже решили перекусить и спустя несколько мгновений, небольшая полянка, на которой мы остановились, наполнилась хрустом. Съев последний пучок какого-то растения, я улегся на землю и положил под голову мешок - если уж мне доступны ощущения тела, то лучше устроиться с наибольшим комфортом. Еще хорошо, что эльфы почти не болеют и не способны простудиться от лежания на холодной земле, в отличие от людей.
  Покосившись на ушастых, также разлегшихся неподалеку, я решил проверить одну мысль, пришедшую на ум.
  - Знаешь, Лоор, я тут подумал, - обратился я к эльфу, - что, если ваша отступница уже сбежала из Михета? Мы ведь договаривались, что я проведу вас только до столицы, а дальше отправлюсь по своим делам.
  - Вообще-то, полученный тобой цветок с лихвой окупает путь вдвое длиннее, нежели тот, что мы вынуждены преодолеть, - отозвался страж.
  - Ну, гоняться друг за другом вы можете еще долго, так что, мне все это время таскать вас за ручку? - возмутился я, выразительно глядя на парочку.
  - Э-э-э... - смутился Лоор, оглядываясь за поддержкой к напарнице.
  - Ничего, потерпишь, - хмыкнула эльфийка. - В конце концов, ты нам нужен для важного дела, а твои очередные поиски древних вещичек могут и подождать.
  - Сначала по лесу нормально научись передвигаться, а потом уж за дело берись, позор эльфов, - ухмыльнулся я в ответ. Хоть поиздеваюсь пока над ними, раз уж такие наглые ушастые попались, а в городе все равно от них скроюсь и пусть сами ищут, кого угодно.
  - Кто бы говорил, - злобно оскалилась Терани, было видно, что мои слова ее сильно задели. - Мы служим владыке и Совету, принося пользу нашей расе, в отличие от тебя, неспособного даже жениться нормально!
  - Ну не бегать же по чужой указке всю жизнь, - демонстративно зевнул я, - и для себя пожить надо.
  В этом моя точка зрения сильно совпадала с мнением мертвого ушастого - так уж получилось, что сами по себе иниры индивидуалисты. Все действительно важные для нас решения принимаются не кем-то одним, ответственным за всех, как здесь, а объединенным разумом. Опять же каждый взрослый инир почти ни от кого не зависит и способен сам себя всем необходимым обеспечить, особенно на нынешнем уровне развития. Так что никаких владык, королей и тому подобных власть предержащих у нас не было и нет. Даже Смотрители и Старшие не могут приказывать никому из нас, поскольку давно знают, что взаимовыгодные отношения строятся только на равных условиях. Вы нам, мы вам. И никакого принуждения! К сожалению, на этой планете есть даже такое явление, как рабство, так что уж говорить об остальном.
  - Если можете ругаться, значит, отдохнули, - вклинился страж, не давая эльфийке ответить, - и можно продолжать путь.
  Возмущенно фыркнув, она кинула на меня презрительный взгляд и отвернулась. Подумаешь, как будто мнение какой-то аборигенки меня волнует. Поднявшись с земли, я потянулся и отряхнул налипший на одежду сор.
  - Пожалуй, действительно пора, а то до ночи не успеем добраться до хорошей стоянки.
  Подождав, пока ушастые соберутся, я подхватил на плечо мешок и шагнул на лесную тропу.
  - Тропа напрямую идет или есть ответвления? - поинтересовался пристроившийся рядом страж.
  - Есть парочка, ведет на удобные стоянки, на первой из них я и хочу ночевать.
  - Там безопасно?
  - Полностью. Глухой уголок, куда не заглядывают даже твари в поисках пищи.
  Некоторое время мы шли молча, не нарушая тишину тропы, но я решил немного расспросить моих спутников про цель их задания. Раз уж есть время, так почему бы ни пополнить мозаику знаний про жизнь эльфов. Хоть узнаю, что у них считается отступничеством, поскольку ничего внятного я от Велеса не получил.
  - Мы преследуем Таваому Лиа Ваарлаос, она довольно известный маг, если ты слышал, - скривился страж, - обвиняется в убийствах, проведении опытов над эльфами, осквернении священной рощи и сотрудничестве с чужаками, а также в предательстве интересов расы. Поэтому нас и отправили на ее поимку.
  - Поимку? Не убийство?
  - Отступники не заслуживают простой смерти - дома их ждет многолетняя мучительная пытка в назидание всем, решившим пойти по неверному пути!
  - Это если вы еще сумеете справиться с ней, не говоря уж про то, что возможна поддержка отступницы со стороны людей, - пожал я плечами.
  Обиженно фыркнув, Лоор замолчал, и мы продолжили путь уже молча, поскольку каратель и ранее не испытывала желания со мной общаться. Вот и хорошо. Глядишь и не захотят терпеть меня рядом, а мне только того и надо. Смешно подумать, нашел небольшой запас так необходимой мне сейчас энергии, но не могу ее получить из-за них. Прямо злость распирает и хочется уничтожить досадную помеху!
  Очистив разум от мыслей, я постепенно успокоился и смог рассуждать рационально, без влияния эмоций. Подумать только, последнее время я злюсь во много раз больше, нежели когда жил у себя дома. Если так пойдет и дальше, то ярость сможет затопить мое сознание, лишив способности мыслить трезво и оставив только жажду разрушения. А это уже деградация. Не очень-то приятная перспектива. Все это из-за многочисленных поводов для злости.
  Неприязненно покосившись на двигающуюся чуть позади парочку эльфов, я отвернулся. А как тут будешь спокойным, если создания намного ниже тебя по развитию ограничивают твою свободу? Да я даже вообразить такое не мог! Впрочем, буду считать это игрой на выживание, так популярной у Смотрителей. Просто следить за развитием разумных существ на планетах для них скучно, так что быстро появилось довольно интересное развлечение - проживать жизнь за кого-нибудь из аборигенов. Позднее эта забава получила распространение через Сеть и стали проводиться целые турниры, за которыми могли наблюдать все. Естественно, цель игры всегда разная - от простого выживания куклы до выполнения определенной задачи или выявления и уничтожения всех соперников. Придумать можно много чего, но у каждой игры есть одно незыблемое правило - использовать способности только предоставленного тела, не выходя за рамки возможного для местных обитателей. Даже я, далекий от подобного рода забав, не удержался и принял участие в парочке турниров. Не очень успешно, впрочем.
  Ситуация, в которой я оказался, чрезвычайно похожа на одну из таких игр, и даже имеется цель - восстановиться до прежнего состояния. Если я буду постоянно вспоминать о собственной ущербности, это меня не успокоит. Но если взять происходящее за исходные данные игры... Что ж, такое положение вещей принять намного легче. Жаль только, что не получить полную информацию по миру, но и наличие такого союзника как Велес - уже весомое преимущество в моем случае. Немного приободрив себя, я веселей зашагал вперед, заставив своих спутников прибавить ходу. Теперь только от них избавиться побыстрее, и можно будет заняться своими делами.
  К тому же у меня появилась интересная мысль - не бегать по планетке туда-сюда без четкого плана в надежде на удачу, а воспользоваться знаниями местных аборигенов. Я что ищу? Источник так необходимой мне энергии. Значит, надо раздобыть карту источников хотя бы в ближайших королевствах, а достать ее будет проще всего у магов. Конечно, безопаснее сначала осмотреть территорию эльфов, но из-за того, что меня там ждут с распростертыми объятьями родственники и невеста уже со своими близкими, то лучше оказаться как можно дальше от них. Вероятно, у лесных жителей можно найти необходимую информацию, но лично не обратишься с таким щекотливым вопросом, а Велес не сможет помочь просто потому, что не умеет читать, - ориентируется он в основном при помощи растений. Даже мое присутствие растительный разум определял по наличию чуждой энергетики, а не визуально. Так что мне прямая дорога в Михет - столицу местной магической науки. Необходимая мне карта в академии магии точно найдется, вот только как ее достать, не привлекая лишнего внимания? У Воортана есть там несколько очень полезных знакомств, но помогут ли они, и чего это будет стоить? А тут еще эти преследователи мешаются.
  Оглянувшись, я заметил, что парочка ощутимо отстала от меня, хотя эльфы и пытались не подавать виду, что устали. Остановившись, я подождал, пока они меня нагонят.
  - Скоро ответвление будет? - поинтересовался Лоор у меня, заметно радуясь небольшой передышке.
  М-да, устали все за сегодня сильно, и только повышенные возможности моего тела позволяли мне выглядеть на фоне спутников довольно бодро.
  - Почти дошли, если продержитесь еще немного, то окажемся там в течение пяти минут. - Погрузившись в размышления, я и сам не заметил как мы преодолели почти все запланированное на сегодня расстояние.
  К сожалению, на тропах всегда темно и нельзя определять время по положению светила. Здесь его просто нет, а есть тянущийся вдаль темный лесной коридор. Интересно, кто придал такой вид пространственным туннелям? Обычно видны лишь мутные стенки туннеля, а это оформление очень нетипично. Существ, способных создать такое, насчитывается очень малое количество во всем Сообществе, а это не жалкая система с несколькими планетами и всего одной цивилизацией. Вопросы все множатся, а вот ответов на них в ближайшем будущем не предвидится, что меня никак не устраивает.
  Как я и обещал, впереди показалось ответвление от тропы, куда мы и свернули. Одно короткое мгновение - и вокруг нас уже нормальный лес со всеми его звуками вечерней жизни. Так, где-то тут неподалеку у Воортана устроен небольшой шалаш для подобных остановок. Осмотревшись, я обнаружил никакой не шалаш, а самый настоящий миниатюрный домик в полтора моих роста, созданный из переплетенного живого кустарника. Неплохо! Несмотря на все возможности моего тела, я подобного сам создать пока не в состоянии. Ладно, у меня место для ночевки есть, а каратель и страж пусть устраиваются, как хотят. Могут хоть на землю ложиться - к себе не пущу.
  - Неплохо устроился, - заметил подошедший со спины Лоор, окидывая взглядом теперь уже мою постоянную стоянку.
  - Для себя же делал, - пожал я плечами.
  Шагнув сквозь расступившиеся ветви, я осмотрел обстановку - всего одна кровать, точнее гамак из ветвей и посередине широкий пенек от старого дерева, очевидно, служащий столом. Вот и все богатство, впрочем, мне и этого хватит с лихвой.
  - Эй, а мы? - раздался снаружи возмущенный голос эльфийки.
  Судя по всему, она решила последовать за мной, но растения ее не пропустили, изрядно удивив и возмутив.
  - А всякие 'мы' могут сами устраивать себе ночлег, а не ломиться в чужой дом, - с изрядной долей мстительности известил я парочку, выглядывая наружу, - обеспечивать вам все условия я не нанимался!
  - Воортан, это низко и подло, отказывать нуждающимся в помощи. Особенно, когда у нас совсем не осталось сил даже на создания простейшего укрытия над головой! - Вот только на проявление эмоций у нее сил хватает с лихвой.
  - Ладно уж, входите.
  Покосившись на устало прислонившегося к ближайшему дереву стража, который уже почти задремал стоя, я скривился, но все же дал команду растениям пропустить эльфов внутрь, а также сделать еще два гамака. Гибкие ветви мгновенно выросли из стен, сплетаясь между собой и создавая еще две постели для гостей дома. Посторонившись и пропустив парочку, я прошел и уселся на свое место, сбросил походный мешок рядом на плотный травяной ковер, который почти и не приминался под нами.
  М-да, а домик настоящее произведение искусства для обычного охотника, а не магистра лесной магии. Похожим образом создана и гостиница для эльфов, где я останавливался, но там управлять может любой постоялец из лесных жителей, а здесь только Тировит за счет привязки растений на его информационное поле, которое полностью идентично моему.
  - Мило для обычной стоянки, - хмыкнула Терани, оглядываясь, - правда, тесновато...
  - Могу предоставить подстилку снаружи, - тут же отозвался я, выкладывая из мешка на пень свой ужин. - И вообще, домик для одного создавался, а не для троих.
  - Нет спасибо, лучше уж здесь, - эльфийка устало плюхнулась в гамак, пристроив поклажу рядом.
  Страж не тратил на болтовню лишних сил, а сразу приступил к еде. К этому времени они должны были здорово проголодаться, поскольку наша предыдущая остановка с перекусом была уже давно, а истратили мы сил значительно. На этих тропах приходится полагаться только на себя и свои возможности. С непривычки всем тяжело.
  Методично поглощая свой ужин, я бросил взгляд на эльфов и незаметно усмехнулся - им пришлось довольствоваться парочкой фруктов и невзрачной зеленоватой плиткой из сухих трав, пайком для дальних переходов, когда невозможно носить с собой свежую еду. Мясо они не употребляют, а консервирующие заклинания, которые сохраняют растительную пищу от порчи, лесные жители считают вредными, вот и приходится им выкручиваться, обходясь сухим пайком и фруктами. Конечно, можно что-нибудь вырастить из семян, но только тогда, когда на это хватает сил - явно не этот случай.
  Дожевав последний лист салата под завистливыми взглядами, я улегся в гамак. Теперь можно дать отдых телу, да и я за прошедшее на этой планете время пресытился новой информацией, так что следуют дать разуму отдохнуть тоже. Проследив, как эльфы укладываются, я прикрыл глаза.
  Странное дело, стоило отстраниться от всего, как происходящего лично со мной, так раздражение почти исчезло и неприязнь к спутникам превратилась в легкую досаду, уже не вызывая бурю ярости и злости. Полагаю, считать все случившееся игрой было отличной мыслью. Что никак не приемлемо для высокоразвитого инира, то вполне позволено моей кукле, стоящей на одной ступени с местными обитателями и почти от них не отличающейся. Если посмотреть на ситуацию с такой стороны, то текущий расклад для меня не просто выгоден - он великолепен! Пусть жизнь куклы началась не с самого рождения, но предоставленный слепок памяти с лихвой это возмещает, а наличие в союзниках Велеса и вовсе дает самый благоприятный вариант развития событий. Конечно, некоторая опасность есть, но в рамках приемлемого. О собственных возможностях лучше всего на время забыть - во всяком случае, пока не восстановятся все потоки, что еще больше отвечает правилам игры. Вот только противники, которые могут причинить вред не только кукле, заставляют немного волноваться.
  Странно, сейчас, когда я разложил все по полочкам, неожиданно всплыла похожая информация, относящаяся к местным богам. У них есть в этом мире так называемые аватары - вместилища божественной сути, которые очень похожи на наших кукол, используемых в играх. Вот только возможности свои высшие не ограничивают, применяя всю силу, которую может выдержать выбранный абориген. Еще одна странная схожесть с Сообществом, пусть и в такой малости. Эх, пообщаться бы с каким-нибудь божком долго и плодотворно - глядишь, и выяснилось бы что-нибудь интересное. Ничего, все еще впереди, а уж когда вместе с Велесом войдем в полную силу... мы им покажем всю бесконечность Бездны!
  - Тировит, а ты что, часто здесь бываешь, раз сделал такой домик на месте обычной стоянки? - ворвался в мои размышления голос эльфийки.
  Ну что за дела! Почему она еще не спит и мешает мне наслаждаться предвкушением мести?!
  - Не так, чтобы часто, но бываю, - вздохнув, раздраженно ответил я. - Таких стоянок у меня сделано в округе много, поскольку гораздо удобней после дневного перехода ночевать не на голой земле.
  - Но это же сколько труда нужно, чтобы создать даже такой домик, тем более тебе, не проходившему настоящее обучение. - Что правда, то правда, Воортан - талантливый самоучка, нахватавшийся знаний из разных источников.
   - Учитывая, что я создавал их в течение полусотни лет, то это нисколько необременительно, зато сейчас мы можем отдохнуть с относительным комфортом. Я ответил на твой вопрос?
  В самом деле, что это она тут решила разговоры разговаривать и меня отвлекать, когда страж уже давно спит, повернувшись к стенке?
  - Да, спасибо.
  - Тогда спокойных снов, - прозрачно намекнул я, что пора отдыхать самой и не мешать другим.
  Уж я-то найду, чем заняться, пока тело отдыхает.
  - Спокойных снов, - отозвалась эльфийка, - да, и еще...
  - Я слушаю?
  - Не надо больше так улыбаться, а то хочется оказаться от тебя как можно дальше, - серьезно попросила ушастая.
  Э...
  Лучше я промолчу.
  
  Большой совет эльфов собрался на круглой зеленой поляне, в окружении огромных деревьев, вечнозеленых меллорнов, создававших естественный навес из зеленых крон. Легкие плетеные кресла, выраставшие из земли, обеспечивали достаточный уровень удобства для лесных жителей, а некоторые представители Совета предпочли и вовсе сидеть на мягком ковре упругой травы, покрывавшей поляну. Владыка эльфов располагался на небольшом диванчике, немного возвышаясь над всеми. На поляну из-за древесных стволов выскользнул еще один эльф и, прошептав что-то на ухо владыке, опустился на траву позади него, острым взглядом обводя присутствующих.
  - Ну что же, все в сборе, и мы можем начинать, - встрепенулся правитель эльфов, - и сперва послушаем, что удалось узнать про происшествие у наших соседей.
  - Посланные разведчики обнаружили полное разрушение башни главного демонолога Лииба, а также на некотором расстоянии огромную яму в земле, предположительно образованную вследствие применения божественной силы, - откликнулся представитель разведки из Внешнего дома.
  - Причины?
  - В первом случае причина неизвестна, поскольку не удалось обнаружить следы силы (кроме силы смерти из-за убийства полутора десятков магов), способной это сотворить. А яма, вполне вероятно, - результат удара божественной сущности, какой - определить не удалось. На самом дне был след, оставшийся от какого-то существа, но заполучить его не удалось, поскольку прибыли разведывательные пятерки Лииба. Командиры решили не обострять ситуацию и отступили. Из общей информации могу вывести предположение о неудачном вызове демона и последующем взаимном уничтожении бога людей и сущности. Но следов обычной демонической силы обнаружено не было. На этом у меня все.
  - Демон, убивший бога... Поразительно! Ваши рекомендации?
  - Усилить охрану границ со стороны Лииба, задействовать наши источники и выяснить, что лиибцы обнаружили помимо того, что известно нам. Кроме того, послать дипломатический запрос о произошедшем лично от вашего лица. Сейчас сложилась довольно щекотливая ситуация и на нас могут свалить всю вину, поскольку инцидент произошел неподалеку от наших границ.
  - Не думаю, что кто-то поверит в это, - отозвался эльф с древними мудрыми глазами, ответственный за дипломатические отношения лесного государства. - Сейчас соседи завалят их требованиями прояснить ситуацию, а также толпой шпионов и разведчиков. Я бы сказал, возможна даже война, если Осдорская империя сможет убедить своих союзников в нарушении мирного договора. А это очень и очень плохо - сейчас Лииб служит для нас барьером от остальных государств, но если его завоюют, то придется иметь дело уже с несколькими противниками с этой стороны.
  - Нас это не устраивает, поэтому попробуйте помешать разрыву мирного договора и стребуйте за помощь с Лииба как можно больше, - приказал владыка. - В идеале - кусок земли и полная информация о произошедшем. Если война все-таки начнется, то нам придется поддержать соседа войсками, чего мне очень не хотелось бы. Вам ясна задача?
  - Да, владыка, я использую все возможные рычаги давления раз ситуация настолько серьезна.
  - Отлично, не мне вас учить играть в политические игры с вашим опытом, но результат должен нас устроить. - Правитель эльфов повернулся к фигурам в зеленых мантиях: - А теперь мы перейдем к обсуждению более важного вопроса и выслушаем хранителей.
  - Возможно, не все из присутствующих осведомлены о некоторых событиях, так что я расскажу с самого начала, - отозвался главный среди них. - В ту же ночь, когда произошли выбросы силы на территории Лииба, Великий лес обрел разум.
  - То есть как это - обрел разум? - вскочили с мест сразу несколько князей, которые, очевидно, слышали об этом впервые.
  - Вернее, я неправильно выразился - Великий лес осознал себя, - поправился хранитель.
  - Не могли бы вы пояснить более подробно? - попросил владыка.
  - Хорошо, - эльф вздохнул. - Кто-нибудь из вас задавался вопросом, почему мы способны сливаться сознанием с Лесом, почему он нам помогает по простой просьбе, без применения магии? Ответ прост - он обладал пассивным разумом, если говорить просто. То есть не было чувств и всего остального, что есть у живых, но был разум, только отвечающий нашим желаниям, как реакция на раздражитель. Можно сказать, спящий разум.
  - Обладал?
  - Да, теперь он под влиянием чего-то проснулся и обрел свою волю. Проще говоря, стал личностью. При попытке слияния с Лесом, хранителей просто выбрасывает из транса. Все, что нам удалось выяснить, это то, что проснувшийся разум интенсивно общался с кем-то неизмеримо выше нас по развитию. Могу предположить - и выше самого Леса. Скорее всего, он уровня богов, но им не является. Это все, что мы смогли узнать совместно с оракулами - неизвестная сущность совершенно не подвластна их дару, и определить ее присутствие можно только по отголоскам событий.
  - Какие последствия для нас это будет иметь?
  Хранитель немного замялся, прежде чем ответить.
  - Появление нового бога, - разнесся тихий голос по поляне.
  - То есть?!
  - Что?
  - Не может быть!
  Обычно невозмутимые князья, не дрогнув встретившие известие о возможной войне и уничтожении чужого бога, сейчас в волнении вскочили на ноги, переживая бурю чувств, обычно не свойственных эльфам. Сидеть остался один лишь владыка, ранее получивший подробный отчет от хранителей.
  - Тихо! - раздался его голос и разбушевавшийся Совет начал успокаиваться. - Продолжай.
  - Как я уже сказал, теперь Лес - наш новый бог, гораздо больше влияющий на жизнь эльфов, нежели Вечно Юная.
  - У нас только одна повелительница и никаких самозваных богов нам не нужно, - возмутился один молодой князь.
  В тот же момент кресло, на котором он сидел, неожиданно для всех расплелось и охватило его со всех сторон, спеленав в кокон как младенца. Эльфу оставалось только возмущенно вращать глазами и сдавленно мычать, так как его челюсть также оказалась надежно прижата.
  - Как я уже говорил, у нас появился новый бог, которого не стоит оскорблять во избежание неприятностей, - спокойно продолжил хранитель, не обращая внимания на потрясенных слушателей. - Что вы и можете наблюдать прямо сейчас. И я только добавлю, что этот бог на нас несколько обижен и зол, так что лучше не усугублять ситуацию.
  - И этому есть причины, или просто случайная обида, каприз новорожденного разума? - осведомился владыка, опасливо поглядывая на свой диванчик.
  - Увы, причина есть, но ее еще предстоит выяснить. Так что прошу вас сдерживаться.
  - И все-таки, хотелось бы услышать, что это событие изменит для нас? - осведомился один из князей.
  - Пока ничего, так как Лес считает нас своими жителями и будет оберегать, как и раньше. Но в будущем нам придется прислушиваться к его желаниям, если мы не захотим лишиться поддержки природы, как это сейчас происходит вне наших земель.
  - Хорошо, пусть хранители выяснят все возможное по этой проблеме, поскольку вы теперь как бы жрецы, - кивнул владыка. - И последнее на сегодня - как к этому относится богиня?
  - Богиня предпочитает хранить молчание на этот вопрос, - отозвался одиноко сидящий жрец в бело-золотой мантии. - Она в растерянности, и это все, что я могу сообщить.
  - Ну что ж, на этом все, не буду больше вас задерживать, - вздохнул правитель эльфов и, поднявшись, первым покинул поляну.
  За ним потянулись, тихо перешептываясь, остальные эльфы, уже не обращая никакого внимания на мычащий кокон из веток, оставшийся позади.
  
  Глава 4
  
  Поднял я эльфов при первых признаках рассвета - нечего разлеживаться. А мысль, что чем быстрее мы прибудем в точку назначения, тем раньше я избавлюсь от этой парочки, подгоняла не хуже пары Смотрителей, охотящихся за тобой. Отдав должное короткому завтраку, мы опять ступили на лесную тропу и двинулись дальше.
  Равномерно шагая вперед, я поймал себя на мысли, что надо было выбирать короткую тропу и не обращать внимания на степень опасности. В конце концов, со мной два мага, натренированных на уничтожение любых противников, вот пусть бы и поработали, а я бы в это время отдохнул за их спинами и заодно оценил их возможности лично, поскольку чужие знания не передают всю полноту впечатлений. В первую очередь - из-за ограниченности органов чувств очевидцев.
  - Воортан, - окликнул меня страж, - мы нормально пересечем границу королевства по тропе?
  - Насчет этого можно не волноваться - следующая ночевка будет неподалеку от нее, но именно до того места патруль не доходит, поэтому я там всегда и останавливаюсь, - сказал я, немного сбавив шаг.
  - А почему не доходит? - влезла эльфийка.
  - Потому что пройти в той чаще даже нам проблематично, не говоря уж про людей, - терпеливо пояснил я. - К тому же каждый второй патруль верхом на химерах, поэтому их можно заметить издалека и вовремя уйти, а пустое укрытие они никогда не найдут.
  Одна из способностей эльфов - ощущать дисгармонию в природе, а значит и приближение искусственно выведенных созданий или нежити. Именно поэтому ушастые - самые лучшие охотники на неживых и монстров, сотворенных магами.
  - Взять тебя в проводники было отличной идеей, - ухмыльнулся Лоор, - хотя, сперва мы склонялись к варианту двигаться верхом по дорогам, но потом узнали, что в гостинице остановился еще один эльф, и наши планы изменились.
  - Подумать только, а счастье было так близко, - сокрушенно выдохнул я в ответ, постаравшись прикинуться самым несчастным эльфом в мире.
  - Это расплата за твои грехи! - рассмеялась каратель.
  - А за какие именно? - заинтересовался я. - У меня их много и они такие разнообразные...
  - Так-так, что-то мне захотелось узнать о них поподробнее, - ухмыльнулся страж.
  - Ждите! Так и признался я во всех своих маленьких и очень неприличных тайнах карателю и стражу границы!
  - О, неужели многочисленные слухи о чрезвычайно извращенной натуре нашего проводника оказались правдой?! - продолжила откровенно потешаться Терани.
  - До чего докатились порядочные эльфы - верить грязным слухам, которые распускают мои недоброжелатели! - Я сокрушенно покачал головой.
  После некоторой практики общения, установления определенного типа мышления на основной поток сознания и усвоения большей части словарного запаса, болтать с попутчиками оказалось неожиданно легко. Юмор же доступен большинству разумных созданий, пусть даже таких примитивных, как люди или эльфы. Поэтому пикировка и роль местного обитателя даже стали доставлять некоторое удовольствие, несмотря на крайне низкую скорость словесного общения и малую информативность.
  - Хм, неужели это все наветы врагов? С трудом верится. Если судить по количеству слухов, хоть один, да окажется наиболее близок к правде, осталось выяснить, какой именно? - предвкушающе оскалилась эльфийка.
  - М-да, любопытствующая женщина страшнее самого ужасного монстра, - заметил я стражу, который пристроился справа от меня и сейчас тщетно давил смешки.
  - Увы, не надо было это самое любопытство распалять, - развел руками он, - но я заранее сочувствую.
  - Ага, пресловутая мужская солидарность, - уличила нас эльфийка, насмешливо сверкая огромными глазами, - но ты не сворачивай с обсуждаемой темы. Очень мне интересно послушать про твои похождения, поскольку в каждое твое посещение случается всплеск слухов с твоим участием, причем не только про очередные находки и ограбленные сокровищницы заброшенных владений Древних, но и несколько легкомысленной направленности. Чего только стоит одна свадьба!
  - М-м-м, всякое бывало, историями об особо давних проделках я даже могу поделиться, поскольку это мне уже не повредит, - пожал я плечами.
  Интересно, Велес специально выбрал настолько яркую личность, как Тировит Воортан, заметив определенное сходство со мной? Обычно я почти всегда спокоен, но иногда появляется желание сделать нечто, что еще долго не забудут окружающие. И при этом желательно не попасться. Последний такой порыв привел меня к попытке разрушения Сети и последующему преследованию со стороны Смотрителей. Эх, до сих пор вспоминаю об этом с огромным удовольствием, несмотря на печальные последствия - ссылку в Бездну. Еще хорошо, что я учел возможность подобного и заранее подготовился к заключению в столь неприятном измерении.
  Конечно, я не планировал полное уничтожение Сети, поскольку тогда исчез бы самый легкий способ обмена и добычи информации, но предусмотрел возможность остановки цепной реакции разрушения ячеек Сети, так же, как и ее последующее восстановление. Не поленился даже создать маленькую модель и сперва на ней опробовать свои идеи. К сожалению, я не смог приступить ко второй стадии разработанного плана, поскольку Старшие отреагировали куда быстрее ожидаемого и отсекли уже пораженные ячейки Сети, препятствуя дальнейшему разрушению. А затем уже и восстановили их. Даже немного обидно, что гениальное создание моего разума остановили столь быстро - я рассчитывал захватить хотя бы несколько туманностей, а не жалкую сотню обитаемых систем. Но чтобы найти меня, Старшим и Смотрителям пришлось потрудиться намного больше, поскольку цепная реакция пошла отнюдь не от моей планеты и даже не из соседней туманности. Да и активировалась закладка только после определенных запросов в Сеть со стороны обитателей выбранной системы. Пришлось запастись терпением, прежде чем все условия были выполнены, но это того стоило.
  Эх, а какая была погоня за мной... К тому времени я уже наловчился пробивать дальние пространственные туннели, не создавая обширных колебаний на точке выхода, по которым меня можно было бы засечь. Что с успехом и продемонстрировал явившимся за мной Смотрителям, мгновенно исчезнув с родной планеты. Поскакали мы тогда по вселенной изрядно - на мою поимку отправили около трех тысяч Смотрителей и двух сотен Старших (как я узнал из Сети, когда выбрался из Бездны). Немыслимая сила, которая может стереть в порошок сотни систем в одно мгновение! Такие факты заставляют гордиться собой, несмотря на то, что меня, в конце концов, поймали. К сожалению, я тогда еще не знал, что у Старших есть способы определять конечный пункт туннеля. Увы, это опыт, который я не хотел бы повторить второй раз. Если уж мне представится шанс учинить что-нибудь столь же масштабное, сначала следуют позаботиться о собственной безопасности. Но это дела далекого будущего, сейчас же есть более срочные и неотложные.
  Как я и предполагал, весь путь до конца тропы занял ровно четыре дня, таких же скучных и бедных на события, как и первый. Не то чтобы я жаловался, но в последнее время слишком много всего со мной случается, чтобы позволить себе расслабиться. Но все же, небольшой перерыв позволил мне более подробно разобраться в полученных от демонолога знаниях. Общие сведения по миру я рассортировал, а вот концепции так называемой магии, заключающейся в управлении грубыми потоками сил, так и остались хаотичным содержимым слепка памяти аборигена.
  Несмотря на изначально невысокое мнение об уровне развития местных повелителей сил, я оказался очень разочарован. Причина довольно проста - и так не полностью использующие полученные при рождении возможности, маги создали совершенно примитивную систему обучения, где даются только начальные знания, а потом ученик должен сам заниматься своим образованием. Ничего более примитивного и выдумать нельзя! Получается, что те же люди, чей срок жизни наиболее короток, не успевают даже толком развиться, вынужденные тратить драгоценное время своего существование на самостоятельное пополнение знаний, которые они преспокойно могли получить от более старших одаренных. Но поскольку в их среде принято скрывать полученные знания даже от учеников, то и система обучения довольно порочна. Конечно, даже в ней можно найти несколько положительных моментов, например, отсеивание недостаточно упорных и целеустремленных. Но это такая малость, что не стоит и говорить, потому что, если сравнивать с инирами, которые передают свой опыт миллионам себе подобных, настроение совсем портится.
  Это не упоминая о закостенелости мышления обитателей этой планеты - придерживаться раз и навсегда заученных способов манипуляции потоками энергий просто глупо. Даже не имея возможности применить эту так называемую магию, я способен рассчитать куда более действенный способ призыва бестелесных существ разрушительной наклонности, величаемых в этом мире демонами. К сожалению, это не относится к тому способу, которым я попал сюда, - демонолог просто недостаточно образован для этого, а значит и я вместе с ним, поскольку изначально могу оперировать только силами своего приобретенного разума. И тут уже мои вычислительные возможности не помогут, по причине отсутствия необходимых знаний в снятой матрице. Впрочем, демонологов на планете хватает, и даже если ни один из них не обладает необходимой информацией, я смогу вернуться исключительно своими силами, главное, их восстановить.
  Несколько иная ситуация с магией у эльфов. Так как продолжительность жизни у них куда выше, ушастые вырастают в довольно приличных манипуляторов энергиями, чему в немалой степени способствуют многоуровневые школы, организованные старейшими магами. Клятвы учеников, а также общая сплоченность лесного народа способствуют наиболее полной передаче знаний в цепочке 'учитель-ученик'. Таким образом, у одного мага может быть множество поколений последователей. Образуются целые кланы связанных клятвами эльфов. Впрочем, сейчас в обществе эльфов сложилась ситуация, когда каждый дом имеет собственную школу магии (основатель которой часто и есть глава дома, то есть князь), конкурирующую со школами других домов. И лишь в несколько учебных заведений принимают всех желающих.
  Эльфы могли бы представлять для своих соседей куда большую угрозу, чем сейчас, если бы не низкая рождаемость. Но это компенсируется преимуществом в силе и знаниях. Именно по этой причине, соседи на их территорию предпочитают не зариться, заключая мирные договоры и соглашения о поддержке в случае войны - эльфийские лучники не менее смертоносны, чем маги, и могут повернуть ход почти любого сражения.
  Вообще, если посмотреть на территориальное расположение Леса и окружающих его королевств, то обнаруживается очень интересный факт - земли вокруг них принадлежат намного более мощным во всех смыслах империям, которые давно поглотили или подчинили всех своих более слабых соседей, но не смогли справиться с королевствами, окружающими эльфийский лес Хорошо, что некоторые эльфы интересуются событиями в мире, а продолжительность их жизни позволяет наблюдать за процессом образования и распада людских государств собственными глазами. Вполне зримое доказательство могущества ушастых. Можно сказать, извлечение обоюдной выгоды - лесные жители получают солидный буфер против очень грозного противника, который заинтересован в расширении территории, а королевства буфера имеют очень солидную прибыль от торговли и возможность получить поддержку в войне, что служит сдерживающим фактором и позволяет им наращивать собственную мощь.
  Конечно, это только приблизительная оценка сложившейся ситуации на основе немногих доступных фактов, но и сейчас ясно, что короткий мир (пол сотни лет пролетают для ушастых очень быстро) может смениться пламенем войны в любое мгновение, лишь бы появился удобный повод для одной из двух империй. А войну можно использовать для собственных целей, если ты обладаешь достаточными ресурсами и возможностями. Мне даже немного жаль, что это не игра и у меня совершенно другие цели. Помнится, некоторые из постоянных игроков утверждали, что война дает такие возможности, которые никогда не появятся в мирное время. Не могу с этим не согласиться, поскольку и сам в свою бытность игроком пользовался разными методами, в том числе и развязыванием войн для прикрытия своих дел.
  Кстати, не помешало бы мне больше узнать о политической ситуации в окружающих землях, поскольку это может сильно помочь. Столица Михета как раз подойдет для этих целей. Как только избавлюсь от спутников, то обязательно посоветуюсь с Велесом, к кому обратиться, - может чего интересного подскажет.
  С тропы мы сошли даже немного раньше предполагаемого срока - в середине дня, вместо вечера. Не знаю почему так произошло, но я этому только рад. Возможно, мы успеем добраться до Михета уже сегодня. От точки выхода не так уж далеко, но проблема в том, что вокруг города одни поля, а леса нет, соответственно и передвижение не ускорить.
  Я решил посоветоваться с ушастыми.
  - А какой у нас выбор? - поинтересовался страж.
  - Ну, можно сейчас остановиться и хорошо отдохнуть, а завтра с утра добираться до города вместе с крестьянами с окрестностей. Если вы хотите не привлекать особого внимания на входе в город, то так будет даже лучше - там все время большой поток приезжих. Или можно двинуться в путь прямо сейчас, прибудем тогда почти к закрытиям врат, если вообще успеем. В любом случае, стражи запомнят нас точно.
  Эльфы переглянулись.
  - Тогда останавливаемся и обустраиваем стоянку, - озвучила решение Терани. - У тебя и здесь есть, где остановиться?
  - Увы, нет, - развел я руками, - слишком близко к людским поселениям, и риск, что на убежище наткнутся.
  - Жаль, - огорченно вздохнула ушастая и принялась сооружать себе с помощью магии шалаш из ближайшего подходящего куста.
  Понаблюдав за тем, как жесткие ранее ветви сплетаются между собой, образуя зеленые стены, я отошел в сторонку и достал из мешка небольшой узелок. Развязав его, кинул на землю несколько семян разных видов и присыпал их сверху парой горстей земли. Приготовления закончены, можно приступать. Ощутить семена через собственное тело оказалось делом пары мгновений, а далее достаточно было приказать спящей жизни проснуться и добавить немного энергии, чтобы из земли полезли зеленые ростки, прямо на глазах увеличивающиеся в размерах. За это путешествие мой запас еды изрядно сократился, так что сейчас самое время его пополнить, иначе уже вечером нечего будет есть. Дождавшись, пока несколько пучков салата разных сортов вырастут до приемлемого размера, я сорвал мясистые листья и убрал их в мешок, предварительно завернув в ткань. Теперь осталось дождаться созревания на крохотном кустике земляных ягод (один из основных продуктов, поставляемых эльфами, ценится за нежный пряных вкус, долгую сохранность и питательность, идеально подходит для походной пищи) и можно начать обустраивать ночлег.
  - Надо же, а у тебя хорошие способности, - неожиданно раздался за спиной голос эльфийки, - почему ты не проходил обучение? Ведь тогда смог бы добиться впечатляющих результатов и даже дорасти до магистра.
  Оглянувшись, я увидел, что Терани уже закончила с шалашом и сейчас наблюдала за моими действиями.
  - Да вот, как-то не получилось, - пожал я плечами, - отдавать все время обучению и сидеть на одном месте несколько десятков лет не для меня.
  А точнее, мой эльф просто сбежал, чтобы не попасть в академию, куда его стремилась запихнуть семья, и отправился путешествовать за пределы родных земель. Что встречается не так уж часто среди ушастых, предпочитающих не общаться с более примитивными расами, какими они считают всех, кроме себя.
  - Зря, с достойным образованием и путешествовать было бы куда легче, - покачала головой каратель, - не говоря уже о статусе и относительной независимости.
  - А я и так почти полностью независим, - хмыкнул я в ответ, обрывая уже вызревшие плоды ягоды с куста.
  Общественное устройство эльфов довольно запутанное для постороннего наблюдателя, но если коротко, то влияние каждого дома определяется, исходя из общего количества воинов и магов, которых может выставить князь в случае непредвиденных обстоятельств. И чем больше будет сильных магов, тем больше привилегий получит дом. Особенно актуально это для младших домов, которые даже имею право потребовать повышения своего статуса. Можно вообразить все огорчение родных Воортана, когда такой перспективный ученик берет и сбегает.
  - Может быть, но и на помощь своего дома, в случае чего, тебе рассчитывать не придется.
  - Я давно уже обхожусь без этой помощи и до сих еще не пожалел. - Если не считать саму смерть оригинала, конечно.
  Убрав всю выращенную еду в мешок, я отправился искать себе место для ночлега, показывая таким образом, что дальнейший разговор на эту тему меня не интересует. Следивший за нашей беседой страж только покачал головой и, остановив спутницу, порывавшуюся последовать за мной, что-то шепнул ей. Даже с моим обостренным слухом не получилось разобрать, что именно, но не больно-то и хотелось. Найдя подходящее дерево с пышной кроной, в один момент соорудил себе с помощью магии зеленый кокон в гуще ветвей, который будет служить мне постелью на эту ночь. Несмотря на близость к крупному городу, в здешних лесах нельзя забывать оглядываться по сторонам, иначе можно оказаться и в роли обеда для какой-нибудь хищной твари. Поэтому лучше всего спать наверху, если нет такого убежища, как домики Воортана, но магам это сообщать не обязательно - пусть сами разбираются, раз уж я просто проводник. Может, и удастся посмотреть, на что они способны, не на собственном опыте.
  Тем временем, мои попутчики расположились на отдых, причем в шалаше эльфийки (впрочем, достаточно большом для двоих), так как страж себе ничего не выращивал, и принялись за еду. Решив от них не отставать, я вытащил из мешка остатки походного пайка и с удовольствием его сгрыз. Надо бы по прибытии в город побольше их накупить, поскольку зелень я всегда выращу, пока будут семена, а вот нечто более питательное совершенно необходимо и эти эльфийские походные рационы подойдут лучше всего.
  Решив, что пустая болтовня меня не привлекает, я в несколько прыжков взобрался на свое дерево и устроился в гамаке, подвесив на ветви неподалеку мешок, колчан и лук, с которым за последнее время я превратился в единое целое - я почти не замечал, что ношу его. М-да, можно сказать, адаптация к новым условиям прошла успешно и довольно быстро, если учесть отсутствие предварительной подготовки. Всегда ведь проще и полезней начинать с рождения особи, пройти все циклы развития, получая необходимую информацию постепенно, как местные жители.
  Лениво взглянув вниз, я заметил, как Терани принялась что-то вычерчивать на предварительно очищенной земле. Больше всего это походило на пентаграммы демонологов, но общее сходство ограничивалось только внешним кругом, а вот в нем под уверенными движениями руки уже начали появляться контуры какой-то твари с множеством щупалец. Короткое туловище почти скрывалось под ними, но большая зубастая пасть все равно была отчетливо видна. Закончив рисовать, эльфийка достала небольшой ножик и чиркнула им себе по пальцу, предварительно сделав так, чтобы падающие капли крови оказались прямо в центре нарисованного изображения - как раз там, где пасть.
  И что она делает? Но не успел я поинтересоваться, как все линии в круге на мгновение вспыхнули и загорелись ровным приглушенным сиянием. Одновременно со вспышкой пространство подернулось, и образовалась складка, из которой выскользнуло нечто, по своим формам отдаленно напоминающее нарисованное существо. Оно было невидимым, но по едва ощутимым колебаниям воздуха и изменению течения естественных магических потоков я его почувствовал. Покопавшись в доступной мне информации, смог определить это создание, как стража, призванного охранять покой путешественников, остановившихся на ночлег. Но это довольно редко применяемая, сложная магия духов, не снискавшая признания среди эльфов - зачем это нужно, когда всегда можно воспользоваться одним из заклинаний магии жизни (доступной всем эльфам) и подчинить какое-нибудь животное, сделав его стражем на время отдыха. А каратель-то не так проста, несмотря на свой относительно молодой возраст. Впрочем, другую бы и не послали на поимку отступника. Проследив, как ушастая застыла на одном месте, закрыв глаза (наверное, договаривается со стражем), я повернулся на спину и приказал листве сомкнуться вокруг меня, образуя зеленый кокон.
  Подобные, почти неразумные энергетические существа есть везде, независимо от их внешнего вида, но то, что местные дикари смогли их обнаружить и даже заставить приносить пользу, внушает уважение к ним. Ладно, уважение уважением, а пока выдалось относительно свободное время, следует тратить его с толком - тело пусть отдыхает, а я использую толику выработанной энергии на окончательное восстановление второго потока сознания. Пусть это всего лишь верхушка огромной горы, но надо же с чего-то начинать, а не ждать, пока попадется подходящий источник.
  
  - Госпожа, мы получили вестника из Леса, за вами выслали в погоню стража и карателя, скоро они нападут на ваш след и тогда нам придется либо бежать, либо попытаться их уничтожить, надеясь, что следующих вышлют не скоро.
  - Плохо, очень плохо. Я надеялась, что эти замшелые пни из Совета опомнятся гораздо позже и будет время подготовиться. Впрочем, сожалениями ничего не исправишь. У нас несколько недель, пока они доберутся сюда, но на всякий случай сегодня же поставь в неприметных местах у всех ворот по паре людишек, чтобы узнать о входящих в город эльфах. Или подкупи стражников - пусть сполна отработают свое золото, грязные животные!
  - Как прикажете. А что делать с заказами? Их доставят только через три дня, а преследователи могут объявиться и раньше, если найдут достаточно опытного проводника из наших - по тропам можно дойти намного быстрее, чем даже верхом.
  - Ты прав, такое вполне может быть, поэтому подбери среди наемников надежных и умеющих молчать. Если они узнают мое местонахождение, то устроим ловушку с приманкой, со мной в главной роли.
  - Как прикажете. Столица - место не самое мирное и еще две смерти никого не удивят, хоть это будут и эльфы.
  - Именно. Иди, и пусть они пожалеют, что посмели явиться за моей головой!
  
  Закончил я запланированное восстановление почти под утро и только было решил отдохнуть оставшиеся пару часов, как совершенно неожиданно потоки силы поблизости всколыхнулись и даже сквозь листву просочился ослепительный свет от вспышки, сопровождавшийся громким хлопком, после которого кто-то пронзительно завизжал. Естественно, после подобного события об отдыхе можно забыть. Не теряя времени, я сел в развернувшемся коконе и потянулся к висящему луку, одновременно оценивая сложившуюся ситуацию.
  Ставший чуть видимым страж увлеченно дубасил многочисленными щупальцами какие-то темные комки. Главное, их было не меньше трех десятков, и они пытались прорваться к вылезающим из шалаша эльфам. Пока безуспешно. Вот поэтому я устроился спать вверху - на землях людей вечно всякой гадости хватает. Ладно, сейчас не буду вмешиваться, а посмотрю на реакцию наконец-то выбравшихся наружу ушастых: Лоор со сдавленными ругательствами и Терани, разъяренно шипя.
  Над ними вспыхнул шар света и на временно ошеломленных и застывших врагов (впрочем, вспышка на мгновение ослепила и меня) обрушилась мощь магии. Эльфийка не стала сдерживаться и накрыла не успевших отскочить в сторону нападающих водопадом листьев. Вот только листочки приобрели тяжесть и твердость металла, изрешетив тушки больших крысоподобных тварей до кровяной каши. Эльф тоже не остался в стороне, полосуя остальных бичом сжатого воздуха и рассекая на несколько кусков попавших под удар.
  До зверьков, похоже, дошло, что добыча попалась им не по зубам и надо бы отступить, но призрачный охранник и пара разъяренных эльфов им такой возможности не предоставили: по траве, ставшей прямой и острой особо не побегаешь, да и достающие со всех сторон призрачные щупальца вбивают в землю не хуже молота, разбрызгивая кровь во все стороны. Надо бы и мне обозначить свое присутствие. Встав в полный рост, я прицелился и отправил пару стрел в последних тварей, сумевших избежать печальной судьбы остальных и сейчас со всех лап удирающих прочь. Вот только стрелы быстрее, да и я хорошо целюсь, поэтому твари оказались пришпилены к земле чуть ранее, чем их достал страж. М-да, вот и вся битва.
  Окинув залитую кровью землю и поморщившись от тяжелого запаха, я убрал лук в чехол, подхватил мешок и спустился вниз - спать мы уже больше не будем, а оставаться в таком месте не стоит, поскольку очень скоро сюда явятся на поживу куда более неприятные гости. Обходя кровавое месиво, я подошел к уже немного отошедшим от горячки схватки магам.
  - Что-то ты не очень торопился нам на помощь, - процедила эльфийка, бросив на меня сердитый взгляд.
  - Ну, кто я такой, чтобы предлагать свою помощь карателю и магу, - ехидно парировал я, пожимая плечами. - Наше дело маленькое - путь показывать. К тому же, не буду указывать, кто отлично постарался, ослепляя меня вспышкой заклинания, а стрелять на слух было слишком рискованно. Впрочем, вы и сами отлично справились.
  Возмущенно фыркнув, Терани развернулась ко мне спиной и пошла к шалашу. Чего это она на меня внезапно, почти без повода взъелась? На мой вопросительный взгляд, страж только пожал плечами. Ладно, с этим потом, а сейчас есть более насущная проблема.
  - Собирайтесь быстрее, нам следует как можно скорее покинуть это место, - предупредил я парочку. - Конечно, если вы хотите перебить всех ночных хищников, почуявших запах крови, то это другое дело, вот только тогда, пожалуйста, без меня.
  - Я готов, - Лоор похлопал себя по плечу, на котором уже висел походный мешок вместе с луком и колчаном.
  Надо же, несмотря на то, что он маг, а простым оружием не брезгует, в отличие от той же эльфийки, носящей с собой только пару кинжалов, и то один из которых артефактный и к обычному бою непригодный. Подождав, пока каратель соберется и отпустит свое создание, полностью стерев рисунок на земле, мы скорым шагом покинули ставшую такой неуютной, поляну. До рассвета оставалось еще около двух часов, но в лесу по-прежнему было темно, потому что густые кроны деревьев не слишком хорошо пропускали свет, затрудняя передвижение. В отличие от меня, ушастые не так хорошо видят в темноте, так что пришлось выбирать путь посвободней. Пару раз совсем рядом проскакивали какие-то существа, спешащие на бесплатное пиршество, но отбиваться от желающих нас съесть не пришлось, поскольку эльфийка предусмотрительно наложила на отряд заклинание, позволяющее почти полностью слиться с лесом и не выдавать своего присутствия.
  
  Часа через четыре пути, мы вышли из леса и оказались на окраине распаханных полей, на которых уже суетились крохотные фигурки крестьян, занимающихся посевом. Справа от нас проходил широкий тракт, по которому даже в столь ранний час шли путники - кто пешком, кто верхом, на повозках и небольшими группами. Среди них оказался даже один торговый караван с приличной охраной. А вдалеке виднелись огромные стены города, перед которыми россыпь маленьких домишек просто терялась из виду.
  - Ну что, пойдем вдоль тракта или прямо по дороге? - повернулся я к спутникам.
  - Глотать пыль из-под ног людишек? - скривилась эльфийка. - Вот еще!
  - Не знаю, как вы, а я лучше проеду до города на какой-нибудь повозке, чем ноги бить буду, - пожал я плечами. - Да и пыли здесь нет, так как тракт строили гномы с помощью магов.
  Не дожидаясь ответа, я двинулся к дороге, рассекая высокую (мне по пояс) траву и держа курс на одну телегу с какими-то мешками, которой правил плотный седой человек с роскошной белой бородой. Такого не назовешь стариком, из-за пышущей здоровьем фигуры. Немного погодя, сзади послышались легкие шаги и едва слышный шелест травы - эльфам ничего не оставалось делать, как последовать за мной. А куда бы они делись - цветок-то у меня и столица Михета в прямой видимости, значит, договор я почти выполнил!
  - Кстати, как вы будете искать свою цель? Бегать по всему городу? - спросил я у догнавшего меня стража. Эльфийка же что-то сердито бурчала сзади, не торопясь присоединиться к нашей компании.
  - Зачем? У нас есть осведомители, которым Терани еще вчера послала магического вестника, и нас уже будут ждать в условленном месте со всей доступной информацией, - пояснил воин, насмешливо хмыкнув на мое предположение.
  - Так-так, и куда же вам нужно попасть? - заинтересовался я. В столице есть места, где даже городская стража не всегда рискует появляться, не то что какие-то заезжие эльфы, пусть и маги.
  - Шис? - оглянулся назад страж.
  О, он обращается к ней по второму имени, значит, отношения между ними отнюдь не приятельские, как можно было бы подумать. М-да, а у моего эльфа второго имени еще не было - только личное и семейное.
  - Серая часть города, недалеко от вторых ворот, трактир 'Зимняя лоза', - холодно отозвалась каратель, демонстрируя непроницаемое выражение лица.
  - Ну, могло быть и хуже.
  - Ты о чем? - Лоор вопросительно на меня посмотрел.
  - О том. Столица делится на девять частей - золотая, серебряная, бронзовая, торговая, магическая, храмовая, серая, черная и внешняя. Золотая часть - место, где живет во дворце король и его свита, не считая слуг и охрану. Серебряная часть принадлежит дворянам и просто влиятельным чиновникам, благородным. Бронзовая часть занята различной знатью и теми, кто может позволить себе приобрести там дом. Посольства располагаются именно в этой части. Первые три имеют собственные стены внутри города под охраной городской стражи. С торговой, магической и храмовой частями и так все ясно. В серой части - множество складов купцов и мастеровых факторий, там же обитает чернь. Отличное место для проворачивания не совсем законных сделок без особой опаски, где на соблюдение законов смотрят сквозь пальцы - не самое лучшее место для эльфов, но жить там можно. Внешняя часть - поселения за городской стеной. Ну, а черная - место жительства всякого отребья, где не рискует появляться слишком часто даже городская стража. Будь вы хоть десять раз маги, но без знания местных законов, не проживете там и дня.
  - Почему это?
  - Если каждый встречный будет пытаться пырнуть тебя в бок или в спину кинжалом, то долго не прожить, даже с магией, - пожал я плечами. - Уж я-то знаю, о чем говорю, сам там был несколько раз и только однажды не получил никакой раны.
  - Не надо недооценивать возможности магии, - фыркнула сзади Терани, - какие-то человеческие бандиты и убийцы ничто для меня.
  - А кто сказал, что там только люди? - усмехнулся я ушастой. - Там можно встретить и орков, и гномов, и темных эльфов, и кого угодно еще. Самое место для отступников и предателей расы перворожденных, не правда ли?
  - Кто бы мог подумать, что темные окажутся настолько наглыми, что устроятся так близко к Лесу, - скривилась каратель. - Я надеюсь, что нам не доведется с ними встретиться.
  Пожав плечами, я выбрался на дорогу из боковой канавы недалеко от телеги и махнул слегка удивленному человеку придержать лошадь.
  - Довезешь до ворот? - Я подкинул на ладони предварительно извлеченную из кармана мелкую серебряную монетку.
  - Отчего ж не подвести, залезайте, - кивнул мужик.
  Кинув серебренный вознице, я запрыгнул в телегу и с удобством устроился на одуряюще пахнущих свежей травой мешках. Следом забрались Лоор и с выражением отвращения на лице Терани. Можно подумать, прокатиться на телеге - ниже достоинства настоящего эльфа.
  
  Глава 5
  
  Всю дорогу до городских стен я проскучал - из-за присутствия рядом чужих ушей толком с ушастыми и не поговорить, поэтому мне ничего не оставалось, как просто устроиться поудобней и наслаждаться поездкой. Главный тракт, ведущий в столицу, идеально ровен по сравнению с обычными дорогами, и даже телега двигалась плавно и без подскоков. Эльфы тоже не нашли себе никакого занятия и просто глазели на округу, игнорируя неприкрытое любопытство человека, рискующего заработать косоглазие, так он усердно старался незаметно посмотреть назад. К огромным воротам в высоченной стене, несмотря на утро, уже тянулась приличная очередь из желающих попасть внутрь, поэтому, едва подъехав к хвосту, мы спрыгнули с телеги, и я повел эльфов мимо очереди, прямо к стражникам, досматривающим фургон очередного торговца.
  Естественно, к нам тут же подскочил довольно подтянутый, со шрамом на лице, десятник и поинтересовался причиной приезда в столицу.
  - Торговые дела. - Действительно, мне надо пополнить припасы, да и пошарить по всяким магическим лавкам не помешает.
  Стражник покосился на спокойно висящий у него на груди прозрачный камень и удовлетворенно кивнул:
  - Все в порядке, с вас и ваших спутников обычный налог за проход. Правила поведения знаете?
  - Да. - Я кинул ему золотой: - Сдачи не надо.
  Проходя мимо расступившихся стражников, я только и мог что умиляться таким примитивным способам проверки - обмануть камень правды для меня не составляет никакого труда. А вот обычным людям придется называть все причины для посещения города, иначе артефакт вспыхнет желтым (при уклонении от полного ответа) или красным (при откровенной лжи) цветом. По ушам ударил гомон проснувшегося города, крики зазывал, приглашающих только вошедших гостей столицы проследовать к 'самым уютным и недорогим гостиницам', и прочие звуки, всегда сопровождающие большое скопление народа. Привычным жестом отогнав от себя мальчишек, предлагающих услуги проводников, я на ходу обернулся к ушастым:
  - Где остановимся? Здесь в торговой зоне или в том трактире, название которого вам сообщили?
  - В трактире, - откликнулась Терани после секундного раздумья. - А здесь всегда стоит такой... ор? - поинтересовалась она, брезгливо оглядывая окружающий народ.
  - Это же столица, здесь всегда так, - пожал я плечами, двигаясь в толпе и таща за собой спутников, - жизнь здесь не замирает даже ночью, чего уж говорить про день. Тем более, это торговая часть. Все как обычно.
  А может, и нет - с того момента, как мы прошли через ворота, мне кажется, что я упустил какое-то несоответствие. Небольшую, но важную деталь, которой в прошлые посещения Тировита не было. Вспомнив в мельчайших подробностях наш проход, я заметил то, что послужило причиной настороженности - слишком пристальный взгляд, которым нас провожал один из стражников, и весьма неприметная парочка людей, которые также проявили слишком сильный интерес к трем эльфам. Такое любопытство можно было бы списать на редкость ушастых в этих краях, но относительная близость Леса отметает эту причину. Положим, это был вполне нормальный для мужчин интерес к красивой женщине, но тогда бы они смотрели на нее одну. Осторожно оглядевшись по сторонам, я запомнил всех окружающих нас существ и, уже продолжая двигаться вперед, стал сравнивать их с подозрительной парочкой. Как и ожидалось, за нами на приличном расстоянии действительно следовал один из этих типов. Если бы не моя идеальная память, то даже самый наблюдательный эльф ничего бы не заметил в такой толчее.
  - За нами слежка, - сообщил я ушастым, сворачивая на менее оживленную улицу и прикидывая, как бы избавиться от столь навязчивого внимания.
  - Кто? - Каратель едва заметно вздрогнула, сжав кулаки, но оглядываться не стала.
  - У ворот я заметил пару подозрительных типов, один из них сейчас следует за нами.
  - Что будем делать? - невозмутимо осведомился страж, на которого новость никак не подействовала.
  - Естественно, будем избавляться от хвоста, - весело хмыкнул я.
  Мое настроение стремительно поднималось, несмотря на неоднозначность ситуации - немало покрутившись в свое время среди отбросов общества, Тировит сам не раз становился объектом слежки или занимался подобным делом, немало забавляясь, когда удавалось обмануть противников. Своеобразная игра в охотника и добычу, только в намного меньших масштабах, чем мои прятки со Старшими. К тому же, не такая опасная.
  - Ладно, у меня есть идея, - бросил я ушастым и ускорил шаг, размышляя.
  Если за последний год улочки торговой части столицы не изменились, то можно попытаться устроить засаду или хотя бы скрыться с глаз этого типа. Поскольку меня заметили в компании с этими двумя (не заметить их клановую принадлежность может только слепой), то прежде всего следует избавиться от наблюдения, а после этого уже и следовать к оговоренному месту встречи. Там я сдам эльфов осведомителям, а сам переселюсь куда-нибудь подальше от них, чтобы не мешались под ногами.
  В отличие от первого виденного города, где каменных домов было не так уж много (в основном, из дерева или особой глиняной смеси, в высоту не более двух этажей), здесь каждое здание было построено полностью из камня, им же вымощены улицы. Оставались только небольшие пятачки земли с торчащей из них растительностью, наверное, призванной облагородить гнетущий серый цвет и сгладить впечатление от нависающих громад домов (некоторые из них возвышались и на четыре этажа вверх). Меня это не смутило, но мои спутники почти неосознанно жались поближе друг к другу и ко мне, подавленные мрачностью и почти физическим воздействием окружающего камня. По сравнению с Миридором отличия разительные. Никаких зеленых кустов, многочисленных клумб, усыпанных цветами, даже оград нет, поскольку каждый метр свободного пространства занят домами, иногда совсем вплотную примыкающими друг к другу. Практически везде на первом этаже находился магазин, лавка или трактир, а уж выше шли жилые этажи, чаще всего также принадлежащие торговцу. И все это серое 'великолепие' оплетало огромное количество магических потоков силы (а в некоторых местах они укрывали здание сплошной стеной). Магическая защита самых разных видов и возможностей, но неизменно опасная для неподготовленного существа, решившего посетить охраняемую территорию без разрешения владельца. Что тут скажешь - столица.
  Наиболее походящая улочка оказалась недалеко, и, в очередной раз свернув, я поинтересовался у спутников:
  - Прикрыть от любопытных взглядов по моей команде сможете?
  - Проще простого, - отозвалась каратель.
  - Только желательно не использовать сильную магию, поскольку городские маги очень ревностно относятся к ее применению на своей территории, а уж если почувствуют эльфийскую волшбу, то непременно появятся проверяющие, - предупредил я.
  - Не волнуйся, у меня есть вот это. - Терани на ходу извлекла откуда-то небольшой прозрачный камень с множеством симметричных граней, вставленный в изящную серебряную оправу.
  - Что это? - Не переставая следить за дорогой, я недоуменно окинул взглядом артефакт.
  Что это был артефакт - не вызывало никаких сомнений, вот только в отличие от других магических вещей, сила от него не исходила вообще.
  - Совсем забыла, что ты не учился. - Эльфийка отвлеклась, чтобы с ругательством обогнуть движущуюся посередине улицы крытую повозку (а что она хотела - торговый квартал) и продолжила: - Это создатель помех, который не позволит здешним магам обнаружить всплеск силы от использованных заклинаний.
  - И насколько его хватит при полноценной схватке хотя бы четырех магов? - К сожалению, у меня информации по данному артефакту не оказалось, поэтому пришлось расспрашивать ушастую.
  - Минут пять он обеспечит, а за это время мы закатаем в землю любого отступника, - самодовольно хмыкнула она, многозначительно и свысока поглядывая на меня.
  Эффект оказался немного испорчен из-за того, что ей пришлось постоянно догонять меня и главным образом, потому что я в тот момент смотрел по сторонам, отслеживая наблюдателя, а не разглядывал собеседницу. Шедший с другой стороны страж усиленно маскировал тихие смешки под першение в горле (о чистоте улиц маги заботились отменно, но это не избавляло от запахов). Не обращая внимания на обиженно замолчавшую эльфийку, я неожиданно свернул на узкую улочку и быстрым шагом преодолел расстояние до ближайшего переулка, попутно скомандовав магам прикрыть нас. Переместившись подальше, привалился к каменной стене за выступающей рельефной кладкой дома и стал следить за доступным для обзора куском только что покинутой улицы.
  Теперь осталось немного подождать. Данный переулок я выбрал не случайно - если не знать точное расположение всех этих изысков столичной архитектурной мысли, то вполне можно пройти мимо, попросту их не заметив. Что мне и требуется, а магия послужит только дополнительным гарантом, если наблюдатель все же сообразит сюда заглянуть. Впрочем, есть и еще одно достоинство этого прохода - отсюда можно спокойно выбраться на улицу, по которой можно добраться до другой части города, недалеко от нужного трактира.
  - Этот? - кивнул страж на проскользнувшего мимо переулка, настороженно оглядывающегося по сторонам человека.
  - Да, это он следил за нами у ворот и затем следовал в отдалении, - подтвердил я. - Теперь, когда мы отвязались от соглядатая, можно и продолжить путь. Но довольно странно, что нас здесь ждали.
  - У отступников есть родные, просто хорошие друзья, которые могли разузнать про высланную погоню и предупредить заранее, - устало вздохнув, ответил Лоор, следовавший за мной.
  Обиженная эльфийка никак на это заявление не отреагировала, лишь скорчила презрительную гримаску (я так понимаю, выражая отношение к этим сочувствующим) и предоставила вести разговор своему напарнику. Ну и ладно, до тех пор, пока на вопросы отвечают, мне безразлично их отношение.
  - Снимайте отвод, - скомандовал я, подойдя к концу переулка и внимательно осматриваясь по сторонам - хоть это уже и окраина торговой части города, но народу хватает и лучше быть осторожнее.
  Пробираясь по бурлящим жизнью улицам, я уверенно двигался к цели, иногда сверяясь с имеющейся в памяти картой столицы, которую Тировит как-то приобрел у знакомого чиновника по баснословной цене в полторы сотни золотых. Главное ее преимущество было в магическом нанесении, с подробным указанием даже самых глухих закоулков, которые и местные жители не все знали. Исключительно по этой самой причине уже через двадцать минут мы стояли у трактира, вывеска на котором изображала розу изо льда. Я так понимаю, та самая 'Зимняя роза'.
  Уверенно распахнув дверь, я шагнул вперед и вошел в уютный зал, весь заставленный круглыми столиками, большинство из которых сейчас были свободны. Только за парочкой из них степенно сидела компания из прилично одетых людей, не обративших на нашу троицу никакого внимания. Ну что ж, это и к лучшему. Не успел я сделать и пары шагов, как ко мне из-за стойки вылетел пухлощекий хозяин и, непрерывно кланяясь, осведомился о желаниях перворожденных.
  - Лучшее из еды на троих, - приказал я, кидая ему золотой и ища столик, откуда бы просматривался весь зал, но нас закрывала легкая тень, скрадывая черты лица. Поразмыслив, направился к дальнему столику в углу.
  - Как пожелаете, - человек буквально испарился, скрывшись за неприметной дверцей, откуда тотчас стали слышны его команды обслуге.
  Бросив свой мешок под облюбованным столом и аккуратно пристроив все оружие рядом на лавке, я уселся спиной к стенке. Вот и довел эту парочку, куда надо, а дальше уж пусть сами разбираются со своими проблемами и не впутывают в них меня. Но не успел я раскрыть рта, чтобы поговорить на эту тему с расположившимися рядом эльфами, как две вылетевшие из кухни девицы с подносами стали стремительно уставлять наш стол плошками с различными салатами, блюдами из фруктов и ягод, с пучками зелени и выпечкой. Все растительного происхождения, как и любят эльфы. Ладно, поговорить можно и потом, а сейчас самое время перекусить, тем более, что парочка ушастых уже приступила к дегустации с самым довольным видом - судя по всему, им походная еда сильно надоела.
  Через полчаса, когда на порядком опустевший стол опустились прохладные кувшины с соком и молодым вином, я решил, что настала пора прощаться.
  - Ну что ж, до пункта назначения я вас довел, а дальше уж сами разбирайтесь со своей охотой, - заявил я эльфам, потягивая сок. - Оказаться в центре ваших разборок мне совсем не хочется.
  Они дружно переглянулись, и слово взяла магичка, сменившая гнев на милость.
  - Безусловно, ты свою работу выполнил, - обворожительно улыбнулась каратель, - но не мог бы ты повременить со своим уходом хотя бы пару дней, пока мы не выясним, здесь ли объект наших поисков? Все расходы на проживание мы возьмем на себя.
  Да, конечно, уж бегу. И лишнего часа с ними не проведу. У меня еще полно собственных дел, чтобы еще чужие решать. Пусть время и терпит, но хочется почувствовать себя полноценным иниром, а не жалким обрубком без всех возможностей и сил. Если на меня выйдут эти разожравшиеся боги-паразиты или их слуги, то даже достойно ответить будет нечем.
  - Не, благодарю, в деньгах я недостатка не испытываю, а времени с вами и так потерял достаточно, поэтому позвольте попрощаться и откланяться.
  И пока парочка полностью не опомнилась, я подхватил свои вещи, выскользнул из-за стола и, прежде чем меня попытались остановить, пересек зал и вышел на улицу. Конечно, было бы неплохо узнать, чем вся эта погоня закончится, но пока не стоит рисковать сверх меры, удовлетворяя свое любопытство, тем более что в этом мире еще много чего интересного стоит исследовать, и наблюдатели в этом деле мне не нужны. В приподнятом настроении, я отправился гулять по серой части города, размышляя, в какой бы таверне мне остановиться, чтобы не попасться на глаза теперь уже бывшим попутчикам.
  
  - Удрал, - неверяще пробормотала Терани, смотря на закрывшуюся дверь, - как есть удрал!
  Сидевший напротив нее эльф только пожал плечами.
  - Я думал, он покинет нас еще у ворот, так что тут нет ничего удивительного - договор исполнен и плата получена, так что Тировиту нет никакого смысла оставаться в нашей компании. Особенно учитывая его изначально отрицательное отношение к работе проводником на кого бы то ни было. Слишком уж свободная личность.
  - Но неужели он не понимает всю важность нашей задачи? - поразилась эльфийка. - Да любой эльф почел бы за счастье оказать нам помощь и стать полезным Лесу!
  - Это ты так считаешь, потому что не выбиралась за наши границы. Я-то уж знаю, что большинство сородичей, отважившихся ступить на чужую землю, начинают ценить прежде всего тех, кто помог сохранить их шкуру в целости и сохранности, а не тех, кто что-то требует на основании общественного блага.
  - Но... но так нельзя!
  Страж весело хмыкнул, немного сочувственно глядя на свою спутницу. Казалось, его забавляет ее уверенность, что все лесные жители должны служить на благо Леса, забыв обо всем на свете.
  - Ты еще слишком молода, поживешь с мое и потом сама будешь смеяться над собственными заблуждениями, - вздохнул Лоор. - Для этого охотника за древностями мы всего лишь еще одни сородичи, пытающиеся его использовать. К тому же охота за отступниками - не то дело, которое может привлечь молодого эльфа. Еще и самоучку.
  - Это все понятно, - отмахнулась собеседница, - но если Таваома уже покинула столицу, то нам опять понадобятся услуги проводника, а он сбежал!
  - Ну и пусть, - пожал плечами страж. - Я даже немного рад этому.
  - Почему?!
  - Не могу отделаться от ощущения, что он не просто еще один юный эльф, сбежавший от семейных обязанностей и отправившийся на поиски приключений.
  - Положим, он не один такой - подобных случаев в последнее время немало, поскольку Совет затягивает узлы и некоторым предпочтительней покинуть Лес, чем следовать воле Древних, - покачала головой Терани.
  - Нет, не в этом дело. - Лоор на пару мгновений задумался. - Во время общения с ним у меня возникает чувство некоторой неуверенности и почти инстинктивной опаски.
  - Что-то я тебя не совсем понимаю, - недовольно скривилась эльфийка. - Он же всего лишь самоучка и в магии почти новичок, так стоит ли опасаться тебе, отличному боевому магу и мастеру меча?
  - Может и не стоит, но изредка прорывающееся у него чувство превосходства над нами не может не настораживать.
  - Положим, подобное чувство имеет под собой основание, - раздраженно хмыкнула каратель. - Учитывая нашу неподготовленность к путешествию вне Леса, это неудивительно. Я бы тоже так смотрела на тех, кто хуже меня в магии и при этом пытается мне что-то указывать.
  - Нет, здесь немного другое, - покачал головой Лоор, - иногда возникает ощущение, что он смотрит на нас сверху вниз - совсем как мы на гоблинов, орков или людей.
  - А по-моему, тебе это только кажется, - отмахнулась эльфийка от сомнений старшего сородича. - Наш проводник сбежал, и навряд ли мы еще увидимся в ближайшее время. Поэтому хватит обсуждать этого недоучку, не стоит он того. Лучше давай снимем комнату и отдохнем, дожидаясь осведомителя.
  - Как скажешь, но я бы на твоем месте не стал слишком доверять людям - их почти всегда можно перекупить или просто запугать.
  - Не волнуйся, это полукровка, очень нам обязанный, он не предаст - Эльфийка сняла полог тишины, накинутый в начале разговора, и, встав, направилась к трактирщику.
  - Ох уж эта самоуверенность и желание набить собственные шишки, наперекор чужим советам, присущие молодости, - печально покачал головой страж и, подхватив свои и спутницы вещи, последовал за ней.
  В ближайшее время будет много работы и сейчас следовало как можно лучше отдохнуть перед выполнением воли Совета.
  
  - Госпожа Таваома, сегодня утром наш человек в страже заметил троих эльфов, вошедших в город через северные ворота. Судя по клановым знакам, описанным стражником, они принадлежат к дому Вечерней росы, Внешнему дому и дому Багровых листьев.
  - Каратель!
  - Да, двое нанятых наемников, также находившиеся у тех же ворот, попытались за ними проследить, но потеряли в улочках торговой части столицы. Очевидно, кто-то из них отлично знает город. Ваши приказания?
  - Уберите всех наемников с ворот и поставьте их охранять это имение, задействуйте наших осведомителей и найдите всех трех эльфов. Золота можете не жалеть, все равно не наше. Стража и карателя пока не трогайте, а вот эльфа из дома Вечерней росы попытайтесь поймать и доставьте ко мне... поговорить. Скорее всего, это обыкновенный проводник и он в плане боевых способностей ничего собой не представляет, но даст необходимые знания по своим попутчикам.
  - Будет исполнено. Нам отказаться от услуг наблюдателей в страже?
  - Да. Совет никогда не пошлет за головой отступника больше одного карателя, поэтому наблюдатели нам больше не нужны. Присутствие эльфа из Внешнего дома уже говорит о том, что Древние восприняли меня всерьез. Если у тебя все новости, то можешь идти.
  - Как пожелаете, госпожа.
  
  Сейчас, когда больше не было нужды торопиться и что-то делать, я обратил более пристальное внимание на населяющих этот город существ. Помимо людей, здесь обитали высокие и мускулистые орки, чей вид и многочисленное вооружение прямо указывали на тип деятельности. В большинстве случаев наличием ума они не страдали, но грубая сила с лихвой восполняла этот недостаток, за что их и не любили ушастые. Маленькие и ловкие гоблины с мешками за спинами зелеными молниями мелькали в толпе, просачиваясь в любую щель без всяких проблем, они служили отличными посыльными. Низкие, но крепко сбитые и очень сильные гномы были редкими гостями в Михете из-за отсутствия поблизости гор, но парочку коротышек мне все же удалось увидеть. Изредка среди народа можно было заметить мантию мага, сопровождаемого охраной, или рыцаря, полностью закованного в металл доспехов. Жизнь в столице кипела, каждый спешил по своим делам, мало обращая внимания на окружающих. И все одевались по-разному, что создавало мельтешение форм и расцветок.
  Вторым потоком сознания, я извлекал из памяти наиболее удобные для меня таверны, где бывал Тировит. Идти очень уж далеко мне не хотелось, поскольку толкаться по узким улочкам города, среди спешащих куда-то жителей, нет никакого удовольствия, пусть эльфов и здесь стараются не задевать во избежание неприятностей. В результате, из всех возможных вариантов я выбрал приличное заведение на самой границе торговой и серой частей города, где не так убого, как в той же 'Зимней розе', предназначенной для мелких купцов, и откуда можно попасть почти в любую открытую часть города (кроме черной) за несколько минут. Мой оригинал бывал там несколько раз и остался доволен, значит, и мне сойдет. Сориентировавшись, где нахожусь, я выбрал кратчайшую дорогу и свернул в один из многочисленных переулков, не отрываясь от размышлений.
  Просто удивительно, как на единственной планете может существовать более одного вида разумных, пусть и немного похожих друг на друга. Весь опыт Сообщества разумных утверждал, что на планете может полноценно развиться и существовать всего один вид (в некоторых случаях два, если их ареалы обитания не пересекаются). Но никак не больше, иначе возникнет взаимная война на уничтожение, в которой победит сильнейший, обеспечив себе дальнейшее существование. Здесь же я наблюдаю пять видов, которые относительно мирно (расовая неприязнь не в счет) уживаются между собой. И это еще не предел, поскольку эльфийская память хранит информацию о других разумных и полуразумных созданиях. Именно созданиях, поскольку я с трудом верю, что так было изначально с зарождения жизни в этом мире. Скорее всего, имеет место чей-то эксперимент, последствия которого сейчас у меня перед глазами. Интересно, возникновение Велеса - тоже эксперимент или это всего лишь побочный эффект экосистемы эльфов? Впрочем, ответ на этот вопрос я едва ли получу, если только не обнаружу того, кто это все затеял. Но это маловероятно, ведь в этом маленьком мирке нет сознаний, которые были бы мне равны, и лишь некоторые из них с натяжкой можно назвать достаточно развитыми для ментального общения. Велес как раз попадает в эту категорию.
  В одном из переулков, куда я свернул, срезая путь, дорогу мне преградили два человека не самой благообразной наружности - точнее, это были бандиты обыкновенные, исходя из классификации преступных видов деятельности. Помимо типичных для данной среды шрамов на лицах, свернутых набок носов и выбитых зубов, от них также невыносимо несло запахом немытых тел. И это при моем основательно приглушенном обонянии, поскольку столица, несмотря на все усилия магов, пахнет отнюдь не цветами.
  Позади меня из какой-то дыры вылез еще один человек столь же отвратного вида. Очевидно, такая тактика засады у троицы была неоднократно отработана и до сих пор не давала осечек, о чем свидетельствовали наглые и самоуверенные ухмылки на лицах стоящей впереди парочки. Правый бандит, выглядевший более опрятно (если можно так сказать о залатанной и грязной одежде), чем его напарник, шагнул вперед, доставая из-за спины дубинку, окованную на конце железом, и прошипел пропитым голосом:
  - Гони деньги за проход, ушастая тварь. - Чтобы понять совершенно неразборчивую речь человека, мне пришлось изрядно напрячься, поскольку порванная верхняя губа и отсутствие передних зубов явно не улучшали произношение.
  Поддерживая соратника, второй бандит также достал зловещего вида кинжал, а сзади стал осторожно приближаться третий участник ограбления, считая, что я не вижу его, поскольку назад я ни разу не оглядывался. Странное создание - неужели он не знает об отличном слухе лесного народа? Да даже если бы я ничего не слышал, вонь, исходящая от человека, все равно сообщила бы о его приближении. Ну и что мне с ними делать?
  Не теряя времени на ответ, совершенно не нужный в этой ситуации, я одним плавным движением снял с пояса кинжал и метнул его за спину - координация движений у меня совершенна, а цель расположена всего в десятке шагов, так что о промахе и речи нет. Одновременно с судорожным всхлипом позади, я сделал шаг вперед и извлек из ножен меч. Против ожидания, на изменение обстановки бандиты среагировали мгновенно - главарь с ревом бросился вперед, занося дубинку, а его напарник бросил левой рукой извлеченный из рукава метательный нож и заспешил следом.
  Сместившись в сторону, я проследил, как летевший совсем рядом нож отклонила моя защита, а затем поднырнул под руку главаря и сделал короткий выпад. Пронзив грудную клетку напротив сердца и тут же вытащив меч обратно, я отбил выпад последнего бандита, оказавшегося рядом со мной почти одновременно с другим. Мой меч высек искры из кинжала сделав приличную зарубку на лезвии, и в молниеносном выпаде, который человек просто не успел блокировать, я пронзил открытое горло. Бить в грудь не имело смысла, поскольку у противника под тряпьем тускло поблескивала кольчуга, очевидно, снятая с предыдущей жертвы.
  Всего пара мгновений и на земле вокруг меня лежат три трупа (стоявшему позади меня кинжал угодил в глаз). Явное доказательство превосходства лесных жителей над людьми, а также объяснение такого настороженного отношения окружающих. По самым скромным подсчетам, сотня лучников и бойцов ушастых способна перебить даже небольшую армию, если действуют в лесу. Принимая во внимание предоставленную мне Велесом информацию, такое бывало не раз.
  И на что эти бандиты рассчитывали? Ясно же, что реакция и скорость эльфа позволит мне зарубить и большее количество таких вояк, как эти. Стряхнув с меча капли крови, я вложил его в ножны и, подойдя к телу третьего бандита, вытащил свой кинжал, вытерев запачкавшееся лезвие о чуть менее грязный участок одежды. Ну а теперь можно продолжить путь. По воспоминаниям Тировита, такие стычки случаются здесь постоянно, все хоть сколько-нибудь ценное прибирают местные жители, а тела продаются гильдии некромантов. Очень практично со стороны аборигенов и главное, стража в этот процесс не вмешивается, предпочитая не проявлять служебное рвение в серой и черной частях столицы.
  Оставшееся расстояние до трактира под названием 'Приют мага', я преодолел без всяких проблем. Приветственно кивнув хозяину, немного знакомому с Тиром, я снял лучший одноместный номер, предназначенный для проживания эльфов, а значит и с множеством растений во всех комнатах. Мой эльф всегда здесь останавливался, если представлялся случай, и менять эту привычку сейчас не имело смысла, тем более, денег у меня хватило бы даже на покупку всего трактира, не говоря уж о паре золотых в день. В моем номере была гостиная с двумя диванчиками, небольшой столик с парой стульев и много растений, расположенных вдоль стен на полу, на подоконниках трех больших окон и просто подвешенных в горшках на стенах. Вход в комнатку с удобствами располагался слева, прикрытый занавеской, сливающейся с зеленью. А дверь справа вела в роскошную спальню, где почти половину пространства занимала огромная кровать с прозрачным балдахином, застеленная бордовым покрывалом. Рядом с ней расположился резной столик, а с другой стороны небольшая тумбочка. И везде растения, растения... Вполне подходящее жилище для эльфов. Сложив все вещи около кровати, я улегся поудобнее, не снимая одежды, и оставил тело отдыхать, а сам приступил к изменению параметров мышления.
  Самое главное в адаптации к новой обстановке и ее жителям - принять общие для обитателей этой планеты ценности, являющиеся одинаковыми (за некоторыми исключениями) почти для всех рас. Пусть уровень развития у меня и местных жителей значительно различается, но если образ мышления у нас будет похож, то вероятность моего разоблачения сведется к нулю. И в общении будет легко, что отлично подтвердилось при разговорах с попутчиками. К тому же, это намного удобнее, нежели применять чужую матрицу сознания, ограничивая свои возможности. Потом, когда я полностью восстановлюсь и исчезнет нужда скрывать свою истинную сущность, все наносное безжалостно уничтожится и моя личность и разум вновь станут прежними.
  Итак, самое время составить примерный план действия в столице. Первое и самое главное, хоть и опасное, - посетить квартал магов и разведать местонахождение источников энергии, а также их тип. Если доверять знаниям Тира, то людские маги предпочитают строить свои жилища прямо на источниках или рядом с ними. Так что возможность обнаружить необходимую мне энергию довольно высока (с учетом редкости таких источников, конечно). Да и сбрасывать со счетов нахождение артефактов наподобие купленного жезла также не стоит. Только следует спрятать свою собственную ауру как можно лучше и свернуть все связи, кроме управляющих. Стоит только кому-либо из одаренных заметить мою чужеродность, и я отсюда живым не выберусь. А учитывая количество слуг богов поблизости, их внимание мне обеспечено, а у меня не те силы, чтобы с ними сейчас тягаться.
  Далее стоит прогуляться по магическим лавкам в торговой части города - пусть в основном в них продают вещи для личной защиты и алхимическую продукцию, но там часто можно найти и редкие диковинки, привезенные из дальних стран. Если там обнаружится хотя бы один из предметов, заряженный чистой энергией, то это уже будет удачей. Так потихоньку и соберу нужное количество для восстановления первоначальной структуры. Там же разберусь с доставшимися мне трубкой с кристаллами и проволочной сферой - не все же время мне их с собой таскать.
  Ну и третья, самая неприятная задача - найти осведомленного чиновника в столице, чтобы он знал достаточно о политической обстановке в ближайших королевствах, но был недостаточно значимой фигурой и богатым человеком, чтобы иметь охрану и покупать защитные амулеты, которые не позволили бы мне просмотреть его память. По здравому размышлению, это должен быть кто-то из посольского квартала, так как они всегда в курсе политической жизни королевства. Но посольства всегда имеют собственную охрану, у входа в квартал стоят королевские гвардейцы с магами, так что пробраться туда для меня почти невозможно. Разве что попасть на один из больших светских приемов, которые устраивает знать. Правда, Тировит никогда не посещал эти сборища в столице, поэтому этот вариант развития событий можно отложить. Хотя, есть здесь один ушастый, который знаком с моим эльфом и вхож в дома столичной знати...
  Нет, это будет крайний вариант, поскольку в этой среде вращаются и жрецы, встречаться с которыми мне противопоказано. Мне нужен кто-то, кто сможет разузнать распорядки дня хотя бы некоторых подходящих персон и места, где их можно будет увидеть, без риска быть обнаруженным. Хороших осведомителей можно найти в черной части столицы и это предпочтительней, чем рисковать понапрасну. Тировит не раз бывал в отстойнике города и всегда возвращался живым (хоть и не всегда целым), обзаведясь несколькими полезными знакомствами. Денег на оплату услуг у меня более чем достаточно, так что третий пункт плана утверждаю. Сейчас следует подкрепиться и за дело.
  Подхватив вещи, чехол с луком и подвесив на пояс меч, я спустился на первый этаж трактира и перекусил легким салатиком с фруктами, после чего отправился к магам. По воспоминаниям Воортана, там есть на что посмотреть, но лучше всего убедиться в этом собственными глазами.
  
  - Госпожа, мы нашли стража и карателя, они остановились в трактире 'Зимняя роза'. Их спутник исчез. По словам одного из слуг, он ушел почти сразу, как только привел эту пару.
  - Ищите. Задействуйте всех людей! Проверьте все заведения поблизости и найдите мне проводника, сколько бы это ни стоило! Мне необходимы любые сведения по этой парочке. Хотя бы их полные имена и направления в искусстве магии, а без этого эльфа мы ничего не узнаем. И успех засады на карателя окажется под угрозой.
  - Как прикажете, госпожа.
  
  Глава 6
  
  Жилища магов действительно впечатляли. Если обычные дома, построенные теми же купцами, зажиточными мастеровыми и прочим людом, который мог себе позволить каменный дом, различались только цветом, в большинстве своем мягких тонов, да вьющимися по стенам растениями, то магов не сдерживал недостаток материалов. У них под рукой оказался универсальный инструмент - магия. Высокие башни, больше похожие на шпили, приземистые миниатюрные форты, воздушные замки, будто сошедшие с картинки, - все это пестрило, переливалось светом и цветом. Вокруг жилищ магов водили хороводы диковинные создания, шел иллюзорный дождь из сверкающих капель, над маленькими, почти прозрачными тучками переливалась радуга. И многое, многое другое. И дня не хватит, чтобы подробно описать неповторимые выдумки местных кудесников. Особенно мне понравилась иллюзия двух соседних магов, на территории замков которых развернулась самая настоящая битва с участием маленьких лучников, мечников, рыцарей, магов, жрецов и даже мелких дракончиков. Причем каждый участник был прорисован до последней детали, и даже можно было различить выражения лиц сражающихся.
  Мы, иниры, всегда относились с большим уважением и трепетом к немногим мастерам, способным сотворить поистине великолепные творения. Со времени крушения нашей цивилизации, эта черта только усилилась, поскольку выжившие особи оказались элитой разума нашей популяции, в то время как мастера искусства оказались среди погибших. Я способен нарисовать пейзаж, вылепить скульптуру, создать звуковые композиции. Но они не будут захватывающими и истинно живыми. И именно поэтому меня так поразила работа магов - это мастера, вкладывающие в свое творение жизнь. Подумать только, столько талантливых существ, собранных в одном месте! Пусть здешние маги управляют жалкими крохами энергии и не способны одним лишь желанием сносить горы и менять рельеф планеты, но они поистине гениальны в управлении малыми объемами грубой энергии. И еще один удивительный факт. Умея работать с энергией собственного разума, я могу почти с такой же легкостью обращаться и с чужим, изменять его (хоть это мне и глубоко противно из-за собственных моральных принципов), даже поднять на более высокую ступень эволюции или обеспечить развитие полноценного разума у зародыша животного. Но мне недоступно то, как наделить разумом, пусть и примитивным, неживых существ, таких, как големы магов. Кто бы мог подумать, что энергию, предназначенную для работы с материей, можно использовать подобным образом! В изобретательности и изворотливости местным жителям не откажешь - при столь малом объеме доступной для использования энергии, маги тратят каждую капельку строго по назначению.
  Оказавшись в магической части Михета, я осознал одну простую истину - потоки грубой энергии пронизывают эту землю в десятки раз интенсивней, нежели обычные планеты, на которых я бывал. Я этого не заметил по прибытии, а потом уже стало не до этого. Но если подумать, даже возникновение Велеса было бы невозможно без энергетической насыщенности. Меллорны были бы просто еще одним видом деревьев. Скорее всего, именно этому и обязаны своим существованием многие магические существа, такие, как драконы (которые вообще не взлетели бы просто из-за собственного веса), единороги, феи, дриады и некоторые другие. Отсюда и почти бессмертие эльфов и долгожительство магов. Больше всего это похоже на замкнутую систему, проводимый неизвестно кем масштабный эксперимент, где каждое существо исполняет свою роль. Мне страшно даже подумать, какие возможности для этого нужны. Это уровень уже не Старших, а кого-то на несколько порядков выше. Странно, в Сети упоминаний о таких существах нет. Конечно, я не искал целенаправленно, но в тех массивах информации, которые я просмотрел, хоть о чем-то, да должно было упоминаться. А теперь, когда я еще смогу оказаться дома и воспользоваться хранилищем информации Сообщества разумных...
  Прогуливаясь по широким улицам магических кварталов и любуясь каждой новой выдумкой магов, как и многие прохожие, я на время выпал из реальности. Но в чувство меня привело ощущение опасности. По улице широкой полосой двигалось какое-то заклинание, проходя сквозь идущих, но не причиняя им вреда. Тогда почему оно излучает угрозу для меня? Перебрав все известные демонологу заклинания, я опознал его - это Истинный взгляд, заклинание, применяемое для выявления сокрытых или замаскировавшихся существ! От неожиданности я остановился, но к этому времени быстро двигающаяся полоса оказалась в нескольких шагах от меня и пути для отступления не было! Обреченно сжав энергетическое тело в области сердца (в этом месте находится сосредоточение всех жизненных сил организма), я приготовился использовать свою силу для полета в случае обнаружения, поскольку иным способом мне отсюда не выбраться.
  Мягкий, еле ощутимый энергетический толчок, и полоса исследующего заклинания пошла дальше, а рубиновые серьги в моих ушах ощутимо нагрелись и на мгновение блеснули красным огоньком, разгорающимся глубоко внутри. Я это ясно разглядел, потому что остановился напротив вертикального пруда, по которому вверх-вниз плавали небольшие разноцветные рыбки. Облегченно вздохнув, я сообразил, что от волнения задержал дыхание и непроизвольно напряг мышцы. По счастливой случайности, именуемой рубиновыми серьгами, оставшимися от Тировита (он сам не знал об их свойствах, нося только для красоты), все поисковые и обследующие заклинания не смогут обнаружить ничего лишнего в эльфийском теле. И с помощью магии меня нельзя найти по отпечатку ауры. А такой способ пользуется большим спросом среди магов, особенно если послать по следу разыскиваемого магическое создание с приказом уничтожить или задержать.
  Мое замешательство продлилось всего мгновение, так что окружающие, увлеченные иллюзиями, попросту не обратили внимания на замершего на секунду эльфа. Так что я продолжил прогулку. Можно было бы сообразить, что маги позаботятся о собственной безопасности и будут проверять всех прохожих. Меня извиняет только незнание о способностях одаренных. Надо бы этот пробел восполнить, но не здесь - если так обследуют улицы, то каждый дом охраняется еще лучше.
  Остановившись перед трехэтажным домом, переливающимся всеми цветами радуги, сквозь которые проступали раскрывающиеся цветы, я внимательно осмотрел его - на первом этаже располагалась лавка с огромными мозаичными стеклами, которые стоят на вес золота и ясно показывают успешность хозяина. Пожалуй, стоит сюда заглянуть, выяснить происхождение болтающейся в мешке добычи моего эльфа. Я толкнул резную дверь и вошел внутрь здания под мелодичный перезвон, раздающийся непонятно откуда, теперь уже спокойно прореагировав на исследующую магию.
  Большой зал лавки оказался заставлен рядами остекленных выстроенных вдоль стен витрин с разнообразными изделиями, у дальней стены расположился широкий каменный прилавок, а за ним множество шкафов со свитками и книгами. Справа на стене были закреплены различные виды оружия и самые разнообразные жезлы с посохами, а с противоположной стороны на деревянных куклах демонстрировались традиционные одежды магов разных расцветок и видов, соседствуя с изящными кольчугами из очень тонких колец. Посередине зала, вокруг толстого столба из стекла от пола до потолка, парили в воздухе несколько десятков сфер разных размеров. Присмотревшись, я разглядел, что материал, пошедший на их обработку различается по плотности. Но больше всего меня удивило не это, а расположенная рядом пирамида из разнообразных черепов, чьи глазницы тускло тлели багровым. Они принадлежали почти всем известным разумным расам - эльфийские разведчики и охотники изучают анатомию на живых примерах, после чего подопытных убивают и исследуют уже скелеты. На этом фоне стоящий неподалеку шкаф из одних костей уже не казался диковинкой. Эх, какое раздолье для ученого!
  Внезапно, на свободном участке правой стены проявился дверной проем, которого мгновение назад не было, и ко мне вышел пожилой лысый человек в черной мантии, с пронзительно-синими глазами, крючковатым носом и небольшой седой бородкой. Все его лицо было в небольших морщинках, что говорило о его преклонном возрасте. И в ауре ясно ощущался темный след, указывающий на его принадлежность к некромантам. А многочисленные костяные украшения, надетые на нем и нашитые на мантию, не оставляли сомнений. Обозначив уважительный поклон, он осведомился:
  - Чем могу помочь вечному?
  - Опознание неизвестных артефактов, - приветственно кивнул я в ответ.
  - О, тогда вы пришли туда, куда нужно, - оживился маг. - Помимо изготовления различных магических предметов, я увлекаюсь собиранием старинных артефактов и их исследованием. Прошу вас, кладите все вот сюда.
  Маг торопливо расстелил на прилавке бархатную ткань, извлеченную из кармана, и расставил по углам четыре больших прозрачных пирамидки, образовавших квадрат. Покопавшись в мешке, я достал и положил на указанное место металлическую трубку с кристаллами. Сферу пока приберегу. Пирамидки тут же вспыхнули мягким зеленым светом, а человек принялся сосредоточенно водить над трубкой руками. Очевидно, одаренные из людей предпочитают работать с магией руками, в отличие от эльфов, использующих для этой цели всю ауру.
  - Ну что же, - маг вздохнул, опуская руки, - это своеобразный боевой жезл многоцелевого назначения. Пусть вас не смущает не совсем типичный вид - эта игрушка более смертоносна, чем все новые поделки современных магов. Конечно, я не причисляю к ним признанных мастеров артефакторики, хорошо известных даже за пределами своих королевств.
  - И как с этим жезлом обращаться? - поинтересовался я.
  - О, все предельно просто. - Маг взял трубку и пригласил следовать за ним. - Сейчас я продемонстрирую вам его возможности и покажу основные принципы управления.
  Пройдя в ту самую дверку, откуда вышел хозяин лавки, я очутился в просторной комнате, дальний конец которой оказался заставлен мишенями и обгоревшими чучелами в доспехах, изображающими воинов. Даже полностью закрытый подавляющими щитами, я ощущал огромную интенсивность энергии, сосредоточенной здесь. Очевидно, это испытательный полигон и защита создана соответствующая. Также глубоко под нашими ногами ощущается слабенький источник тварной энергии.
  - Смотрите внимательно, жезл переводится в рабочее состояние при помощи одновременного нажатия на два прозрачных боковых кристалла. - Маг показал необходимое действие, заставив камни тускло замерцать. - Три верхних цветных кристалла обозначают огонь, лед и кислоту. Для того, чтобы задействовать их, необходимо нажать на выбранный кристалл, предварительно направив полый конец жезла на цель.
  Старик навел трубку на одно из чучел в доспехах и нажал на синий кристалл. Сразу после этого в комнате моментально похолодало, а в цель ударил белый конус ледяного воздуха, превративший куклу в кусок льда за пару секунд.
  - Неплохо, - кивнул я, подойдя поближе и оценив результат атаки.
  - Как видите, жезл до сих пор отлично работает, несмотря на то, что ему уже больше тысячи лет, - довольно хмыкнул некромант. - Другие функции я не буду проверять, поскольку боковые камни еле мерцают, а это значит, что накопители почти пусты и требуют наполнения. Если желаете, я могу это исправить всего за десяток имперских золотых.
  - Не много ли?
  - Ну что вы, конечно, нет! - даже немного обиделся старик. - Просто емкость в старых изделиях намного больше, чем принято делать для жезлов сейчас.
  - Ну, если вы так говорите, то я заплачу, - пожал я плечами.
  - Отлично, все будет готово буквально через несколько минут.
  Мы вернулись в зал, и маг с ловкостью молодого поскакал за прилавок и достал из-под него прозрачный куб в полруки шириной. Установив его в незамеченную мной ранее выемку в каменной столешнице (вспомнив в деталях первоначальный осмотр помещения, я убедился в идеальной ровности поверхности), старик без всяких затруднений погрузил руку с трубкой внутрь куба. Надо же, пусть кратковременное, но изменение свойств материи! Поторопился я объявлять местных жителей примитивами - может они и дикари, но в изобретательности им не откажешь!
  - Вот, теперь осталось немного подождать, и он снова будет работать в полную силу, - потер руки человек. - Расстояние наиболее результативного действия до тридцати шагов, дальше эффективность падает и после пятидесяти шагов враг отделается только незначительным изменением температуры или слабым ожогом кожи.
  - Полезная штучка.
  - Несомненно, и намного более надежная, чем большинство поделок, называемых жезлами. Не подведет вас в трудную минуту. Пожелаете что-нибудь еще, дивный?
  - Да. У вас случайно не найдется такого же? - Я выложил на прилавок купленный у темной эльфийки жезл.
  - Мм, если я не ошибаюсь, это работа Эль-Олира, великого мага древности, - нахмурился в задумчивости некромант. - Увы, но несмотря на многочисленность изделий этого древнего мастера, у меня подобного нет. Да и у моих коллег, скорее всего, тоже. Такие жезлы пользуются большим спросом у магистров, и едва что-то работы Эль-Олира появляется в продаже, как эту вещь тут же покупают. Мне очень жаль, но здесь я вам не могу помочь.
  Эх, не повезло. Ну да ладно, осталось только показать сферу и можно уходить. Покопавшись в мешке, я выложил ее на ткань.
  - Сможете опознать вот эту штуку?
  - Так-так, сейчас посмотрим. - Уже виденные ранее манипуляции и маг убрал руки: - Вы знаете, такого я еще не встречал и ничего конкретного сказать не могу. Здесь нужны более длительные исследования в моей лаборатории. Пожалуй, я могу ее у вас приобрести и на досуге выяснить предназначение. Что скажете?
  Хоть поведение мага не изменилось ни на каплю, а голос оставался ровным и спокойным, но мне его предложение не понравилось. Появилось ощущение недоговоренности.
  - Нет, я пока не собираюсь расставаться с этой сферой. Сколько с меня за вашу работу?
  - Ну что ж, ваше право, но я вам точно скажу, что мои коллеги тоже не смогут вам помочь, поскольку я самый лучший знаток древностей в столице, - огорченно покачал головой маг. - А за мои услуги с вас пять золотых, и с зарядкой всего будет пятнадцать.
  Отсчитав из кошеля названную сумму золотом, я дождался, пока некромант вынет и отдаст мне трубку, и уложил все вещи в мешок.
  - Всего хорошего. - Уже разворачиваясь, я заметил у старика на блестящей лысине еле заметные капельки пота - видно, не все так просто с этой сферой, раз он настолько разволновался.
  - И вам того же, вечный, - кивнул маг. - Если передумаете насчет моего предложения, то заходите.
  Выйдя на улицу, я сделал примерно три десятка шагов, когда по моей ауре совершенно неожиданно скользнуло какое-то заклинание. Рубиновые серьги ярко полыхнули, бросив алые отблески на кожу и одежду, но справились. Так, мне это уже не нравится - направленное следящее заклинание, сразу после выхода из лавки наводит на размышления. С вероятностью в девяносто процентов это работа некроманта. Похоже, показав сферу, я нашел себе неприятности. Старик точно не успокоится, пока не получит ее. Он, может, и не знает точно, что это за штука (эльфа не обманешь), но уж наверняка догадывается, иначе не стал бы вешать на меня заклинание слежения. Неприятно, но терпимо. В любом случае, мне следует заканчивать обзорную прогулку и выбираться отсюда побыстрее. Пожалуй, сегодня лучше проведу остаток дня в трактире, тем более что пока я любовался искусством магов, вечер уже почти наступил. Приняв решение, я перестал смотреть по сторонам и ускорил шаг, поежившись от непонятного ощущения.
  
  Едва за посетителем закрылась дверь, как пожилой некромант резко выдохнул воздух и вытер задрожавшей рукой лоб. Волевым усилием взяв себя в руки, он быстро сплел какое-то заклинание и стал ждать результата, который, впрочем, не заставил себя ждать - отраженное плетение вернулось к своему создателю, наградив его уколом головной боли. Раздраженно сплюнув на пол, маг громко позвал:
  - Эльгар, иди сюда! Быстро!
  На стене за прилавком проступили контуры двери, и в зал шагнул невысокий юноша с нечесаной шевелюрой и в заляпанной черной мантии.
  - Сейчас получишь круг следа Древних, - старик подошел к прилавку и вытащил на свет плоский стеклянный блин, в глубине которого двигалось множество разноцветных огоньков, - проследишь за эльфийской аурой на самой границе действия артефакта и узнаешь, где он остановился, затем доложишь мне. Все ясно?
  - Да, учитель.
  - Если да, то что ты тут стоишь?! Живо пошел! Упустишь его - шкуру спущу и заставлю новую отращивать! - напутствовал маг закрывающуюся за буквально испарившимся учеником дверь. - Если проблему нельзя решить переговорами или магией, то придется применить оружие. - Старик ласково погладил черепа в пирамиде: - Мечу ведь все равно, эльф ты или человек. Да, мои хорошие?
  И некромант довольно рассмеялся.
  
  Вернувшись в трактир, я договорился с хозяином об ужине в номер и, мельком оглядев зал, поднялся к себе на второй этаж. Сейчас лучше не привлекать к себе лишнего внимания и переждать хотя бы день, прежде чем продолжить выполнение намеченного плана. Торопиться мне некуда, и следует проявить осторожность - некромантия наиболее опасна для эльфов, и надо убедиться, что мои подозрения небезосновательны.
  К слову сказать - а не слишком ли много на улицах и в трактирах персон, имеющих чрезвычайно цепкий взгляд для простых обывателей? Да и вид некоторых выпивох внизу слишком трезвый для людей, поглощающих крепкие напитки с утра до вечера. И если вспомнить, что на меня не действуют иллюзии, то в толпе довольно много прохожих, использующих высококлассные заклинания сокрытия настоящей внешности (знаний демонолога, чтобы это понять, вполне хватило). Что здесь творится? Полтора года назад, когда Тировит заходил в столицу по пути в родной Лес, ничего подобного не было. Вывод - что-то такое произошло недавно, что послужило причиной возбуждения активности подобного рода людей. Но для подробного анализа и вычисления последствий лично мне опять не хватает информации. Надо срочно восполнять пробел в своих знаниях окружающей обстановки, иначе есть большой шанс угодить в неприятности, ведущие к потере эльфийского тела и моему разоблачению.
  Прерывая мои размышления, в дверь комнаты постучали и оповестили, что ужин доставлен. Приняв поднос из рук молодой девицы, сильно похожей на хозяина трактира, я закрыл дверь на замок, сел за стол и приступил к еде. В этот раз в меню оказались какие-то жареные овощи, щедро посыпанные острой приправой, пучок листьев эльфийского салата, несколько маленьких терпко-сладких фруктов, называемых аркави, тарелочка с выпечкой на сладкое и бутылка вина (она была уже открыта) с бокалом. Обслуживание на уровне, по сравнению с заведениями в серой части города. Подкрепившись, я переместился в спальню и, раздевшись, залез в кровать - если уж отдыхать телу, так с полным удобством, поскольку я воспринимаю все осязательные ощущения, хоть и могу отстраняться от них.
  Внезапно я почувствовал себя странно, температура тела упала на пару градусов, пробежала легкая дрожь, сменившаяся короткой судорогой, все мышцы на мгновение скрутило, но все тут же вернулось в норму. И что это было? Реакция на переутомление? Так вроде не с чего. Даже ел сегодня два раза. Или это побочное явление от воздействия исследующих заклинаний? Я слишком мало знаю о работе эльфийского организма, тут надо посоветоваться с Велесом, когда будет время и возможность. А пока пора отдыхать. Разуму же найдется работа - следует начинать восстанавливать следующий слой, отвечающий за третий поток мышления. Только прежде чем заняться этим, следует позаботиться о своей безопасности. А значит, обнаженный меч рядом с кроватью, кинжал под подушку вместе с древним жезлом, а растения в спальне будут выполнять роль охранников и оповестят меня, если поблизости окажется живое существо. Ну и не снимать на ночь магические безделушки. Все меры приняты, пора приступать к делу.
  Эх, давно я не использовал все возможности своего разума. Жизнь в этом мире требует удивительно мало интеллектуальной деятельности. Но вдруг что-то отвлекло меня. Сигнал растений о приближении живых существ! Полностью развернув частично свернутые для экономии энергии управляющие связи, я прислушался и различил за дверью спальни какую-то возню. Затем до моего слуха долетел приглушенный шепот:
  - ... уверен, что он спит?
  - Да, в еду было всыпано столько эльфийского снотворного, что и на двоих хватит с ли... - окончание фразы я не разобрал, но и так ясно, что пришли за мной.
  В таком случае проясняется и причина той судороги - организм перерабатывал сонный яд. Утверждение Велеса о том, что мое тело способно переработать любой растительный яд, подтвердились на практике. Тихо встав с постели, я создал видимость лежащей фигуры на ней, одновременно просчитывая варианты действий с учетом максимальной эффективности - буду брать живыми. Информация мне нужна, хотя я почти уверен, что это посыльные старикашки-некроманта, прибывшие за сферой. Я достал кинжал и бесшумно прошел мимо начавшей раскрываться двери, успев не попасть в поле зрения ночных посетителей. Первый низкий и коренастый грабитель с ножом в руке, показавшийся в проходе, огляделся по сторонам, но меня в темноте не заметил, Зато увидел имитацию на кровати, о чем сообщил его радостный возглас. Пропустив его мимо, я дождался, пока второй бандит поравняется со мной. Короткий замах и мой кулак со всей силы соприкасается с виском человека. Не успело упасть тело, как я метнулся вперед и ударил рукоятью кинжала по макушке первому. Сухой хруст оповестил меня о том, что я немного перестарался и теперь вместо источника сведений, на полу оказался еще теплый, дергающийся в конвульсиях, труп.
  Что-то человек оказался больно хрупким. Или это я слишком силен? Потыкав бандита ногой, чтобы окончательно убедиться, что он мертв, я зажег стоящий на тумбочке магический светильник. Вернувшись ко второму человеку, сейчас бессознательному, с некоторым интересом осмотрел его. Высокий, темноволосый, с неоднократно сломанным носом, в плотной одежде серого цвета, мягких кожаных сапогах, на поясе два ножа и плоский прямоугольный чехол. Интересно, что в нем? Присев, я открыл его и заглянул внутрь. Содержимое оказалось довольно странным - какие-то проволочки, штырьки, крючки и большая связка ключей разной формы и размера. Набор первой необходимости вора?
  Новый участник ночного действа появился совершенно неожиданно, и растения его не обнаружили. Неслышно распахнулось окно, и только подувший сквозняк заставил меня обернуться, чуть смещаясь в сторону. Раздался тихий свист, и перед моим лицом промелькнула длинная металлическая спица. Краем глаза я заметил, что подобным же украшением обзавелся труп и моя имитация на кровати. Швырнув со всей силы кинжал в темный силуэт, я быстро перекатился по полу в сторону меча, пользуясь кроватью как прикрытием. Тем не менее, это не спасло меня от нового гостинца из металла, вонзившегося в левое плечо. Еще один еле чиркнул по виску, оставив маленькую царапину. Схватив меч, я отбил им еще один снаряд и отмахнулся левой рукой от другого, нацеленного в область сердца.
  Блокировав боль от ранения, я попытался достать из-под подушки трубку, чтобы обеспечить себе преимущество, но вошедшие в постель два метательных ножа зафиксировали ткань, похоронив мои надежды. А этот ночной гость обладает отличными рефлексами и изрядной ловкостью! От моего кинжала увернулся с легкостью и вовремя пресек мои намерения. Опасный враг. Судя по тому, что в меня больше не летело ничего острого, метательные снаряды у него закончились, и остался только короткий клинок. Застыв напротив друг друга, мы не делали попыток атаковать. Ну, я-то понятно по какой причине (не много навоюешь с одной здоровой рукой), а он чего медлит?
  Прошедшая по телу судорога показала, чего ждал убийца, - спицы оказались смазаны ядом! На мгновение я потерял равновесие, и в ту же секунду враг ринулся вперед, стремясь меня добить. Скорость движения у меня оказалась немного выше, и я успел подставить на пути лезвия свой меч, отозвавшийся на удар мелодичным звоном. Одновременно с этим я сумел задействовать левую руку, чтобы отвести в сторону возникший у противника в руке небольшой нож, отделавшись длинной царапиной. Заметив под капюшоном удивленно расширившиеся глаза убийцы, который, судя по всему, надеялся на полную беспомощность жертвы, я воспользовался его коротким замешательством и со всей силы пнул его в чуть выставленную вперед ногу, попав по коленной чашечке. Раздался хруст. С коротким, неожиданно мелодичным вскриком противник отшатнулся в сторону, взмахивая мечом. Присев, я пропустил лезвие над головой и коротким выпадом вонзил свое оружие в оставшуюся неприкрытой грудь, одновременно получив в уже раненое плечо нож, вошедший по рукоять и пробивший его насквозь. Вот гадина (ругательства дикарей сейчас уместны как никогда)! Чтоб тебя Бездна поглотила, выродок! Успел таки задеть напоследок!
  Постояв пару мгновений, с изумлением глядя на вошедший в центр груди меч, убийца тихо всхлипнул и завалился набок. Что, не ожидал удара подобной силы? И кольчуга не спасла! Облегченно вздохнув, - смог обойтись только грубой силой, не раскрыв свои истинные возможности, - я вытащил оружие и вытер его о чистую часть куртки противника. Жаль, не удалось использовать в схватке эльфийскую магию жизни. Если уж растения не заметили постороннего, то рассчитывать на их помощь глупо, а чтобы самому ими управлять, требуется хотя бы несколько мгновений на подготовку, чего у меня и не было. Тут я обратил внимание на текущую по руке тонкую струйку крови из раны и, бросив меч на пол, решил сначала заняться собой. Резко выдернув из плеча сначала спицу, а затем и нож, я остановил кровь. Даже с улучшенным телом и использованием всех его возможностей, повреждения быстро не залечить. Ну что ж, займемся другим делом. Я подошел к оглушенному бандиту, который так и валялся на полу, но здесь меня ждала очередная за сегодняшнюю ночь неприятность - у человека из подбородка торчал металлический кончик... Ну и тут успел подгадить!
  Кстати, надо бы проверить, кто это такой шустрый, а то капюшон и повязка на нижней части лица позволили разглядеть только темные глаза. Освободив убийцу от маскировки, я удивленно хмыкнул - это оказалась темная эльфийка. А со стороны и не скажешь, по крайней мере, в верхней части. Теперь понятна почти равная моей скорость движения и реакция. Несмотря на небольшой рост, эта раса поставляет самых опасных бойцов и убийц. Если бы на моем месте оказался обычный лесной эльф, то результат был бы предсказуем. Раздвинув прореху на куртке, я осмотрел рассеченную кольчугу - двойное плетение должно было защитить от удара, но моя сила и семейная реликвия (кромка меча даже не зазубрилась) сделали свое дело. Тело под моими пальцами еле заметно вздрогнуло, спровоцировав новый поток почти остановившейся крови из раны. Надо же, еще жива. А ведь я проткнул ее почти насквозь и достал до позвоночника. Ну, это ненадолго. После всего этого, оставлять в живых я никого не собираюсь. Поморщившись, я прикоснулся ко лбу и снял слепок верхнего слоя памяти - узнать заказчика хватит, а больше и не надо. Непроизвольно вытерев пальцы о свои штаны, я подобрал выдернутую из своей раны спицу и, примерившись, вогнал ее под подбородок эльфийке, протыкая небо и вонзая в мозг. Содрогнувшись, темная проскребла по полу руками и затихла. Теперь уже навсегда.
  Оглядевшись, я огорченно вздохнул - три трупа в спальне и лужи крови на полу не способствуют дальнейшему отдыху. Надо разыскать хозяина и потребовать другой номер. Но сначала следует прибрать свои вещи. Найдя вонзившийся в стену кинжал, я засунул его в поясные ножны, а лежащую под подушкой трубку сунул в мешок. Меч мне еще может пригодиться, поэтому повременю его убирать.
  Спустившись на первый этаж, я немного побродил, прежде чем нашел комнаты хозяина. Открывший трактирщик, в одной рубахе до колен и со светильником в руке, первое мгновение подслеповато щурился, пытаясь разглядеть, кто это ломился к нему в дверь посреди ночи. Разглядев же, отшатнулся и чуть не упал. Его можно понять. Высокий эльф в одних штанах и с обнаженным мечом в руке, весь левый бок, рука с той же стороны и голова которого в потеках крови, не вызовет прилива радости.
  - Че-чем могу помочь, вечный? - выдавил, заикаясь, человек.
  - Предоставить мне другие покои, перетащить туда вещи - рядом с падалью отдыхать не желаю, и пусть кто-нибудь перевяжет меня, - процедил я. - А про сонный яд в моей еде мы поговорим утром.
  Стремительно побледневший хозяин тем не менее нашел в себе силы кинуться исполнять указанное и спустя некоторое время вокруг меня уже суетились две его дочки, осторожно смывая потеки крови, промывая раны и обильно смазывая их какой-то мазью. Не обращая внимания на их заинтересованно-опасливые взгляды, я разбирал информацию, полученную из разума убийцы, и все больше раздражался. Состоящая в полночной гильдии эльфийка получила заказ на меня от своего непосредственного руководства, не встречаясь с самим нанимателем. Единственная зацепка, дополнительное условие - выполнить все тихо и после убийства доставить обнаруженные при жертве вещи в гильдию. Чувствуется в этом деле рука некроманта. Мне стало даже интересно, что это за сфера, ради которой очень богатый маг не побоялся нажить врагов среди жителей Вечного леса. А как ушастые мстят за своих, у людей ходят легенды. И что примечательно, находят всех, причастных к убийству их сородича, ну а после этого мертвые позавидуют живым, поскольку пытать эльфы умеют лучше всех. Именно поэтому их и стараются не задевать даже очень могущественные персоны. Сто попыток прикончить тебя ты сможешь пережить, а вот на сто первой потеряешь голову. Наверное, именно поэтому и послали ко мне темную эльфийку, поскольку она не побоялась взять такой заказ, в отличие от других. И немалую роль здесь сыграл размер оплаты - восемьдесят тысяч полновесных золотых монет и задаток в одну десятую часть от обещанного. Я насмешливо хмыкнул - в такую сумму могли бы оценить какого-нибудь главу дома, а не простого эльфа. Надо бы побыстрее разобраться с делами в столице и убираться отсюда подальше. Вдруг у полночной гильдии найдется еще один больной на всю голову убийца, который решит рискнуть.
  - Ваши новые покои готовы, а вещи перенесены, вечный. - Подняв голову, я посмотрел на трактирщика, трусящего вокруг.
  Ну ладно, пойду продолжать отдых, тем более, раны уже успели перевязать. Поднявшись со стула, на котором я стоически переносил лечебные процедуры, отправился вслед за показывающим дорогу трактирщиком. Может, теперь удастся спокойно заняться восстановлением и не отвлекаться на танцы с оружием. Ну вот, уже и по эльфийски образно стал изъясняться. Заразился, наверное, мысли ведь тоже могут быть заразными, только не для тела, а для разума.
  
  Глава 7
  
  Рассвет я встретил на диване в гостиной комнате почти здоровым (шрамы остались, как и чувство боли от рассеченной плоти, но через несколько дней все пройдет без следа). Для этого пришлось позаимствовать жизнь у нескольких растений в новом номере, как две капли воды похожем на предыдущий. Побывав впервые в схватке с разумными существами, я в очередной раз убедился, что даже в древности иниры были куда менее варварской расой, предпочитая решать возникшие в обществе или между отдельными личностями разногласия без неприглядных последствий в виде истерзанных тел. Ведь более совершенный разум доказывает свою правоту всем окружающим. Местные же жители решают свои проблемы слишком... грязно. По другому и не скажешь. Пусть я и отношусь к смерти других существ (не иниров) равнодушно, особенно, если есть угроза лично для меня, но способность целенаправленно убивать за иллюзорные ценности (самое дорогое во вселенной - информация, а не жалкий металл) существ, ничего лично тебе не сделавших, приводит меня в замешательство. Хотелось бы, по возможности, в будущем избегать ненужных конфликтов. Тем более, если каждый день в столице будет проходить подобным образом, то долго я не продержусь даже с улучшенным телом.
  В дверь постучали, и на пороге возник бледный и обильно потеющий трактирщик, в одной руке которого было большое блюдо, в другой - плотно набитый мешок. Вот и завтрак прибыл, только странно, что его принесла не одна из девушек, а их отец. Махнув ему рукой заносить еду, я натянул рубашку, чтобы не сверкать бинтами и не показывать, что все раны уже зажили. Сгрузив все на стол, человек остался стоять рядом, наблюдая, как я набросился на еду (много сил ушло минувшей ночью и я испытывал сильный голод).
  - Говори, - кивнул я трактирщику, на мгновение отрываясь от тарелки.
  - Тела сданы страже, все имущество нападавших, кроме одежды, теперь принадлежит вам, я взял на себя смелость почистить оружие и отдать на починку кольчугу, - отчитался тот и, глубоко вздохнув, продолжил: - Что касается снотворного, то его подложила в приправу моя младшая дочь, решив, что ей продали средство для повышения возможностей мужчин на... ээ... любовном фронте.
  С каждым словом голос человека все падал и падал, последнюю фразу он произносил уже практически шепотом. Если бы я был обычным эльфом, то непременно подавился бы, но поскольку я относился к ушастым лишь внешне, то только впал в ступор, пытаясь сообразить, какая связь между снотворным, дочерью и упомянутым средством.
  - Не понял?
  Трактирщик немного помялся, стремительно краснея, но ответил:
  - Когда какой-то проходимец заметил взгляды моей младшенькой в вашу сторону, то тут же предложил ей средство, вызывающее в мужчинах страсть, обещая, что это лучший способ обратить на себя внимание эльфа.
  Задумчиво потерев повязку на голове, я констатировал факт, что совершенно исключил из всех расчетов влияние собственной внешности на людей противоположного пола, падких на красоту. Интересно, все ушастые сталкиваются с подобными проблемами, путешествуя по чужим землям? Бросив взгляд на вновь сменившего цвет трактирщика, я пожалел беднягу - если думать нечем, то это уже самое страшное наказание.
  - Держи ее подальше от меня. Увижу рядом - снесу голову. Свободен.
  - Не извольте беспокоиться, дивный, и ноги ее тут не будет. - Расплывшийся в облегченной улыбке человек глубоко поклонился и, оставив на полу звякнувший мешок, буквально испарился из комнаты, тихо прикрыв за собой дверь.
  Быстро доев завтрак, я принялся потрошить мешок, выкладывая на пол свою добычу. Сначала вещи убийцы. Набор остро заточенных и смазанных ядом спиц в наручных браслетах, ее же метательные ножи, кинжал и короткий меч с петлей-удавкой в узком поясе меня мало заинтересовали. А вот кольчуга была производства гномов и могла бы послужить мне, но размер оказался куда меньше необходимого. Отложив ее в сторону, я выудил из мешка серебряную цепочку с изумрудным листом на конце. Она имела магическую природу. Наверное, с помощью именно этой штуки, убийца смогла спрятаться от растений, на время обезопасив себя от магии жизни. Но, судя по виду амулета, его сделали лесные эльфы. Остается только догадываться, как он попал в руки к непримиримым врагам своих создателей. Пожалуй, такая штучка мне тоже пригодится. Накинув на шею изящную цепочку, я спрятал лист под рубаху к остальным своим магическим украшениям. Такими темпами я скоро превращусь в такую же ювелирную лавку драгоценностей, как каратель и страж.
  В мешке остались только острые железки бандитов, куда худшего качества, чем у темной эльфийки, уже виденный воровской набор отмычек и весьма подозрительные на вид два узких браслета из легкого серого металла, сплошь покрытые строчками рун изнутри и снаружи. Покопавшись в памяти, я обнаружил, что похожие вещи применяются для полной блокировки магических способностей и перекрывают доступ к возможности поглощения энергии. В отличие от людей и орков, для эльфов это означает медленную и мучительную смерть. Эти же браслеты только перекрывали возможность пользоваться магией, никак не мешая поглощать силу из окружающей среды.
  Снотворное, теперь еще вот эта находка, - кто-то очень хочет заполучить меня целым и невредимым. Жаль, у мертвых уже нельзя ничего узнать. Вот почему жители этой планеты используют для хранения почти всей информации такой ненадежный материал, как собственная плоть! Ведь куда надежней пользоваться своим энергетическим телом и сколько бы времени не прошло - однажды полученные знания никуда не исчезнут. А я вынужден страдать от подобного несовершенства и копаться в чужих мозгах, пытаясь сложить подсмотренные кусочки в единое целое! Это не говоря о том, что источник информации теряется, едва погибает плоть. У долгожителей-эльфов с этим дело обстоит получше (иначе, прожив пару тысячелетий, они просто сходили бы с ума под грузом воспоминаний), но до идеала далеко - перенос памяти в энергетический вид происходит по прошествии нескольких сотен лет или под действием сильных эмоций. Эх, обучить бы пару одаренных по простенькой методике, применявшейся инирами еще на заре зарождения общества, и глядишь, через пару десятков лет можно было бы без отвращения копаться в их сознании. Надежды, надежды... Чем заниматься расчетами несбыточных вариантов, лучше прогуляться до торговых кварталов и избавиться от кучи металла. Кроме кинжала с наспинными ножнами - чуть изогнутое темно-матовое лезвие мне понравилось своей строгостью и простотой. Чувствуется рука мастера, выковавшего его, да и металл необычен. С силой ударив по нему мечом, я убедился в отсутствии даже малейшей царапины. Оставляю. Пригодится.
  
  - Госпожа, проводник оказался не так прост, как ожидалось, - наемники не справились со своей задачей, даже получив снотворное, действующее на эльфов.
  - Проклятье, ничего нельзя поручить этим людишкам. Да и браслеты жаль, больше таких у меня нет. Наемникам хоть хватило ума не попасться к нему в руки живыми?
  - Сегодня утром стражи забрали из трактира, где он остановился, три трупа без следов пыток.
  - Хоть в чем-то повезло. Постой, почему три? Мы ведь посылали только двух человек!?
  - Третий труп принадлежал темной эльфийке, состоявшей в полночной гильдии. Убита она собственным оружием. Также в протоколе стражи зафиксировано упоминание об амулете зеленой тишины, надетом на темной. Это не принимая во внимание смертельного яда, применяемого гильдейцами. Убийца явно знала, кого шла убивать.
  - Поразительно! И он еще жив?
  - Да. Наши люди не решились еще раз расспрашивать хозяина трактира или слуг, но дежурный маг отметил в отчете наличие на некотором оружии следов крови дивного. Тем не менее, проводник сегодня утром без всяких затруднений отправился в торговую зону.
  - Интересно, кому понадобилась его голова. Но это потом. Как бы не получить еще одного охотника уже за моей головой, теперь и с личной мотивацией. А то, что он оказался способен убить темную ее же оружием, внушает опасения. Может быть, я и поторопилась с приказом захватить этого эльфа. Вещи с трупов у стражи? Следует попытаться получить обратно браслеты и амулет убийцы.
  - К сожалению, это невозможно - после осмотра и описи, все ценное имущество забрал трактирщик и предоставил дивному. Памятуя об особом отношении к обитателям Великого леса, десятник стражи не решился возражать.
  - Неприятно, но тут уж ничего не поделаешь. Сменим тактику. Ты лично встретишься с ним и со всей возможной учтивостью предложишь увидеться со мной. Упирай на кратковременность встречи и большую выгоду для него. Если не вышло получить нужную информацию силой, то, возможно, удастся просто купить ее.
  - Будет исполнено.
  - И еще, если он предложит свое место встречи - соглашайся, но оговори, что это может быть только людное место с наличием поблизости поста городской стражи. Что-нибудь еще?
  - Страж и каратель стали набирать наемников, но не лично, а через посредников.
  - Как только будет известна их общая численность, немедленно сообщи мне.
  - Слушаюсь, моя госпожа.
  
  Странности начались с самого моего выхода из трактира. Я, конечно, понимаю, что виновники ночных вторжений не сдадутся просто так, но чтобы за мной следили, даже особо не скрываясь, - это уже наглость. До поры она останется ненаказанной, поскольку, где я остановился, они знают, а тратить лишнее силы, обманывая приставленных ко мне людей, когда все равно вернусь сюда, представляется мне неразумным. Пусть лучше посбивают ноги, пробираясь за мной в толпе торговых кварталов. Эх, избавиться бы от них сейчас, но настолько осторожность в отношении эльфов у стражи не простирается. В тюрьму за убийство не упекут, но вежливо пригласят следовать за ними, после чего, вызовут посла и выдворят из королевства, удовлетворившись приличным штрафом.
  Мой поход по различным торговым лавкам порядочно затянулся из-за их многочисленности и разнообразия. Правда, найти хотя бы одну магическую вещь с подходящим зарядом энергии так и не удалось, но я и не ожидал, что они посыпятся на меня десятками, - это было бы слишком подозрительно для правды. Сменяв с доплатой в одной из оружейных лавок кольчугу убийцы на более подходящий по размеру доспех, я надел его. Гном, согласившийся на обмен, изрядно обругал меня за 'порчу прекрасной вещи, которую криворукие человеческие кузнецы даже починить нормально не могут'. Коротышка настолько удивился, что я облачился в доспех (имеющий мелкую кольчужную основу с верхним слоем из накладывающихся друг на друга маленьких чешуйчатых пластинок), что даже принялся жевать собственную бороду, бормоча о свихнувшихся ушастых и скором конце света.
  Действительно, поведение, не типичное для эльфа - лесные жители не любят металл и всегда стараются заменить его чем-нибудь более живым или хотя бы имеющим отношение к жизни, как паучий шелк. Пусть это не равноценная замена, но эльфийские мастера отчасти компенсируют несовершенство материала своих доспехов сильной магией. Поэтому гном так изумился. Кроме перечисленных причин, есть и еще одна - ушастые предпочитают свободу и подвижность тела, выигрывая схватки за счет отличной маскировки, ловкости и скорости движения. Металл лишает этих преимуществ, сковывая. Но это не относится ко мне, поскольку подобная нагрузка не проблема для улучшенного тела. Лишняя же защита мне сейчас не помешает, тем более от различных колюще-режущих изделий оружейников. Тировит был прекрасно осведомлен о методах наемных убийц - ткнуть жертву в толпе спицей в спину и быстро сбежать, пока никто ничего не заметил, - их любимый способ. Вот от таких подлых ударов чешуйчатый доспех и защитит, я уж постарался, чтобы ничего не выглядывало из-под куртки. А если его не видно, то ни один нормальный человек или не человек, не подумает о наличии такой вещи у эльфа. Интересно, какая реакция будет у окружающих, если я надену хотя бы легкий рыцарский доспех? Кроме удивления тем фактом, что я умудряюсь в нем стоять. Немного повеселившись этим мыслям и изрядно посмеявшись над вытянутым лицом гнома, я у него же избавился и от остального оружейного хлама. Потом покинул оружейную лавку и продолжил обход торговой части столицы, почти привычно не обращая внимания на слежку. Все равно от них нет никакой угрозы, а тратить силы на лишние эмоции нет смысла.
  Немного утомившись от хождения по всем этим магическим или только выглядевшим так лавкам, я остановился перекусить в одном небольшом кабачке - тем более, время обеденное, а питаться после ранения следует хорошо - и уже почти закончил с едой, как к моему столу подошел странный эльф. Присмотревшись получше, я понял, почему мне так показалось. Этот ушастый оказался полукровкой - плодом союза человека и лесного жителя. Редкая ситуация, поскольку длинноухие гордецы предпочитают искать себе пару среди своих. И даже если обратят внимание на женщину низшей расы, то шанс таким образом завести ребенка близок к нулю. В отличие от того варианта, когда отцом выступает человек, а матерью эльфийка. Но это бывает еще реже, поскольку эльфиек берегут и за переделы Леса стараются не выпускать. Не говоря уже о их красоте.
  Отношение же к полукровкам соответствующее - люди им завидуют, поскольку долгая жизнь (хоть и не тысячи лет) передается от дивных вместе с красотой и повышенными способностями к магии, а лесные жители смотрят на них с некоторым презрением, как на дальних родственников, нагулянных где-то на стороне. И используют их как шпионов и убийц. А наградой служит разрешение поселиться в Вечном лесу, и за особые заслуги - возможность завести семью с эльфийкой, поскольку достоверно проверено, что от такой связи рождается полноценный эльф.
  - Дозвольте отнять немного вашего времени, дивный, - поклонился полуэльф и застыл, ожидая моего решения.
  Весьма своевременно - это точно один из устроивших нападение на меня ночью. Пожалуй, следует его выслушать, вдруг получится избавиться от одной из неожиданно образовавшихся проблем. Кивнув ему, я указал на лавку с другой стороны стола.
  - Слушаю дальнюю кровь. - Это традиционное обращение к тем, кто обладает лишь частью эльфийской крови.
  - Моя госпожа желает с вами встретиться, - проговорил осторожно опустившийся напротив полуэльф.
  - И? - Почти как я и ожидал.
  Силовой метод встретиться со мной не помог, теперь неизвестная мне госпожа пробует мирный способ. Разумно.
  - Естественно, ваше время будет должным образом вознаграждено, а полная безопасность, вне зависимости от результатов встречи, гарантирована, - тут же отозвался полукровка.
  - Так-так, и кто же так желает со мной повидаться, что не поленился достать снотворное и противомагические браслеты для эльфа? - хмыкнул я в ответ, заставив заметно смутиться и отвести взгляд собеседника.
  Но как ни странно, задерживаться с ответом он не стал, лишь немного уйдя от сути.
  - Моя госпожа принадлежит к той же расе, что и вы.
  - И ее полное имя? - поднажал я, ясно показывая, что только после выяснения такой настырной личности можно будет продолжить разговор.
  - Таваома Лиа Ваарлаос, - тяжело вздохнув, признался полуэльф, смотря в сторону.
  Отступница. Все ясно. Точнее, ничего не ясно. Зачем я ей понадобился? И как всегда в последнее время, мне катастрофически не хватает информации для точных выводов. Зачем отступнице со мной встречаться? Общение с законопослушным сородичем, который может оповестить кого следует, рискованно. Очевидно, что это не из-за моих вещей - я ей нужен живой, но не способный сопротивляться. А исходя из оставшихся вариантов, предметом обсуждения будущей встречи станет информация. И тут уже можно теряться в догадках, поскольку ничего из известного мне - как эльфу - не стоит и половины затраченных усилий отступницы. Впрочем, можно узнать все непосредственно у самой Таваомы.
  - Допустим, я согласен с твоим предложением, - кивнул я облегченно вздохнувшему полуэльфу, - но где твоя госпожа желает увидеться со мной?
  - Наилучший вариант - наше поместье, но мы заранее согласны на ваши условия, дивный, - отозвался полукровка.
  - Тогда... - я быстро вспомнил несколько подходящих мест, где сам не был, но оригинал их посещал и был знаком с условиями охраны, что сейчас наиболее важно, - подойдет заведение под названием 'Свита короля' в бронзовой части города, если вам знакомо это место.
  Выбранный мной ресторан отличался не только очень хорошим качеством обслуживания и отменной кухней, но и надежной охраной, поскольку использовался для встреч различных персон, опасающихся за свою безопасность на переговорах. Там вполне можно было снять отдельную комнату, куда пройдут только заявленные лица. Отличные условия для переговоров и там я буду иметь преимущество, поскольку магией в ресторане не воспользоваться.
  - Знакомо, - подтвердил полуэльф, - какое время будет для вас удобней, дивный?
  - Допустим, через час, я как раз закончу свои дела, а твоя госпожа успеет прибыть на место встречи, не подготовив заранее неприятных сюрпризов.
  На мое предположение дикарь поморщился, но смолчал и лишь согласно кивнул. Не прощаясь, полукровка покинул мое общество. Надо же, оскорбился. А что он ожидал - отношение к отступникам и их слугам у нормальных эльфов соответствующее, и уже то, что я согласился на встречу, можно посчитать за большую удачу. По крайней мере, я не побежал к карателю, спеша доложить о запланированной встрече с предательницей расы. Впрочем, мне безразлично отношение окружающих - лишь бы не нападали и не мешали моим планам.
  Заказав у трактирщика еще кувшин вина, чтобы не сидеть за пустым столом, я погрузился в размышления, не забывая отслеживать обстановку. Интересующихся мной оказалось слишком много для такого заведения, даже не принимая в расчет уже почти привычных наблюдателей и просто любопытствующих. Лучше, пока есть время, просчитать последствия принятого приглашения и открывшиеся возможности.
  Самое главное - избавиться от навязчивого внимания и еще одного возможного нападения. Застать врасплох можно даже меня - не смогу должным образом отреагировать и прощай мое тело. Вблизи стольких служителей паразитирующих богов, это смертный приговор. Также, нельзя забывать о награде, если все пройдет хорошо. Мне жить на этой планете еще не один год, поскольку шансы быстро раздобыть необходимое количество энергии на восстановление чрезвычайно малы. Как я уже понял, придется собирать ее по крохам из различных артефактов. И в такой ситуации денег мне никогда не будет много. Или потребовать нечто магическое? Решу потом.
  К несомненным плюсам можно отнести посещение дворянских кварталов. Просто так ходить по бронзовой части нельзя даже эльфам - может остановить патруль стражи и поинтересоваться целью пребывания. Пусть я могу обманывать их амулеты, но лучше не рисковать. Попутно там можно поискать подходящего человека для получения политической информации по окружающим королевствам, что в дальнейшем облегчит мне передвижение по их территориям. Жаль, мой эльф этим не интересовался вовсе, предпочитая перемещаться по лесам и заходить в людские поселения лишь изредка, в перерывах между исследованием очередных древних развалин. Что, впрочем, не помешало ему обзавестись множеством полезных знакомых, которые пригодятся и мне.
  Еще один маленький, но весомый плюс состоит в том, что я определил одного заказчика ночного нападения на меня. Таким образом, ответственным за убийцу будет старичок-некромант, очевидно, так сильно пожелавший заполучить мою проволочную сферу, что решился нанять специалистов полночной гильдии. И что мне с ним делать? Как бы ни хотелось убить этого мага, но придется себя сдерживать, поскольку смерть сильного некроманта, к тому же крупного специалиста по древним вещам, привлечет много внимания. Да и добраться до старика не так уж легко.
  К несомненным минусам общения с отступницей можно отнести сам факт этого, особенно под боком у карателя. Стоит только подобной новости достигнуть ушей одного советника (родственника покинутой невесты), имеющего большой зуб на Тировита, как грандиозный скандал обеспечен, а там и до отлучения от дома недалеко. Впрочем, доказать это будет трудно, поскольку на месте встречи недопустимо применение записывающих артефактов. Но для меня же лучше, если мои кратковременные наниматели с успехом исполнят возложенную на них миссию эльфийского Совета... погибнув при исполнении.
  Заказанный кувшин с вином закончился, так что я покинул трактир и, не спеша, двинулся к месту встречи - прийти первым и заказать отдельный кабинет я успевал.
  
  - Госпожа, он согласился!
  - Весьма неожиданно, обычно, мои сородичи в лучшем случае игнорируют таких отступников, как я. Когда и где встреча?
  - В 'Свите короля', недалеко отсюда, у нас есть совсем немного времени добраться туда.
  - Как, сейчас?
  - Да, дивный решил встретиться с вами, госпожа, как можно раньше, чтобы не было каких-нибудь 'неприятных сюрпризов'! Да как он посмел так к вам относиться!?
  - Похвальная предусмотрительность, но наглец поплатится за это только после того, как я получу от него нужную информацию. Не раньше. А сейчас мне надо собраться. Пусть даже времени осталось мало - дама может и запоздать.
  - Как пожелаете, госпожа.
  
  К назначенному мной времени никто не появился. Довольно странно, учитывая, как заинтересована была отступница. В такой ситуации сам собой напрашивается вывод, что мне хотели подготовить ловушку, но за недостатком времени и из-за неудобного места, просто не успели. Подождав еще десять минут, просто чтобы убедиться, что встреча отменяется, я поднялся с кресла и направился к выходу из арендованного зала. Потраченного золота не жаль, но вот потерянное время можно было бы использовать с большим толком. Например, на поиск подходящего источника информации или дальнейшее исследование лавок. Открыв дверь, я шагнул вперед и с кем-то столкнулся.
  Не мешкая ни мгновения, я отскочил назад и обнажил кинжал (все остальное оружие оставляется на входе), ожидая неминуемого нападения. И ведь даже не воспользоваться своими способностями, чтобы определить, кто мне противостоит. Только интересно, как в такое защищенное место смог пробраться убийца. В том, что неизвестный им является, у меня не возникло ни единого сомнения - отступница не явилась, а никто другой сюда просто так не зайдет. Тем временем кто-то в плаще оправился от столкновения и решительно шагнул в зал, немного замешкавшись при виде кинжала. Неожиданно тонкая рука выскользнула из рукава и потянулась к капюшону, откидывая его назад и открывая моему взгляду лицо эльфийки. Правда, не темной, а лесной, что заставило меня немного расслабиться. С точки зрения эльфов, настоящая красавица. Не знаю насчет фигуры, закрытой плащом, но уверен, что и она совершенна (владея магией жизни, трудно не позаботиться о собственном теле, от природы хорошо сложенным). Был бы на моем месте настоящий Тировит, то, вне всяких сомнений, он попробовал бы произвести впечатление на незнакомку.
  - Похоже, за то короткое время, что я отсутствовала в Великом лесу, дам стало модно встречать обнаженной сталью, а не букетом цветов, не так ли, о доблестный воин? - насмешливо произнесла эльфийка, окидывая меня взглядом с ног до головы.
  - Не знаю как здесь, а в Великом лесу принято являться на встречи вовремя, отступница, - ответил я, убирая кинжал, - несколькими мгновениями позже, и меня здесь уже не оказалось бы.
  Чуть поджав губы, Таваома метнула в меня полный злобы взгляд (в последнее время я научился определять чувства аборигенов, даже не используя свои способности). Обычный ушастый, может быть, ничего и не заметил бы, но я успел уловить мгновенный переход от демонстрируемого дружелюбия к всплеску злобы, быстро подавленному, и обратно.
  - Дама может немного запоздать, в отличие от кавалера. - Отступница сняла плащ, открывая моему взору весьма легкомысленное платье, изысканно украшенное нитями драгоценных металлов и небольшими изумрудами.
  Взгляд эльфийки, поднятый на меня, вновь излучал одну лишь насмешку. Опасная личность, такую не стоит подпускать к себе близко.
  - Вот только здесь не бал, а у нас не свидание, - заметил я в ответ, опускаясь в ранее выбранное кресло.
  - Все можно изменить, - плавно пожала плечами отступница, невольно (а может и специально) привлекая внимание к бархатной коже обнаженных плеч.
  - Об этом как-нибудь в другой раз, - безразлично хмыкнул я, подождав, пока ушастая займет кресло напротив, - если вы переживете встречу с карателем. А сейчас перейдем к делу - что вам нужно от меня?
  - Сперва один уточняющий вопрос - это вы служили проводником у появившихся недавно в городе карателя и стража? - никак не отреагировала на подначку ушастая.
  - Да, я, это что-то меняет?
  - Нет, все хорошо, просто отлично. - Таваома сложила руки домиком и предвкушающе улыбнулась: - А теперь, что я хочу знать - направления магии прибывших по мою голову. Я никогда не поверю, что вы добрались до столицы, не поучаствовав ни в одной схватке.
  - Положим, я обладаю необходимыми сведениями, - сделав паузу, я со значением посмотрел на эльфийку, - но чем вы будете расплачиваться за мою помощь, так вам необходимую?
  - Неужели такой мужественный воин, как вы, не поможет хрупкой девушке? - Моя собеседница со значением подалась вперед, демонстрируя собственные достоинства, и чуть изменившимся голосом продолжила: - Моя благодарность не знала бы границ.
  В игривом голосе все же слышалось тщательно скрываемое презрение. Вот как, да? Ну тогда сама напросилась. Начавшая просыпаться ярость толкнула меня осадить лесную жительницу, слишком много возомнившую о себе!
  - Особенно забавно звучат эти слова из уст мастера магии многих направлений, раза в четыре старше меня. Может, хватит столь бездарно пытаться меня увлечь вашим телом, - фыркнул я. - Я далеко не юнец, только покинувший Лес, и успел много в своей жизни повидать, в том числе и таких самодовольных, думающих, что они что-то из себя представляют, красивых стерв. - Мой голос буквально сочился ядом, всем своим видом я показывал, что вижу ее насквозь. И тут же спокойным голосом продолжил: - Что вы можете предложить?
  Лицо ушастой передернулось, на мгновение превратившись в уродливую маску, а я буквально кожей почувствовал исходящую от нее злобу. А что она хотела? Ее совершенное тело и красота, наверняка служившие весьма весомым аргументом в общении с мужчинами, на меня не действуют, поскольку, как бы красив не был кусок мяса, мне это безразлично. Влечение к противоположному полу у всех существ является установкой разума, а не инстинктом. Я же скопировал исключительно образ мышления низшего существа, но никак не ментальные установки сознания.
  Тут я на мгновение задумался - не слишком ли выхожу из принятой на себя роли? В последнее время у меня это получается почти само собой, но для меня немыслимо 'припадать к ногам' отступницы, спеша выполнить любое ее пожелание, как, наверняка, делали ныне находящиеся далеко поклонники (красота красотой, а статус предателя у ушастых отпугивает надежней угрозы смерти). Пусть это и игра, но настолько опуститься в собственных глазах и равнять низшую по себе... Да я лучше уничтожу ее, стерев в пыль! И местные маги со своими жалкими потугами не смогут мне помешать даже в ослабленном состоянии.
  Вспышка раздражения и злобы оказалась для меня полной неожиданностью, и пришлось даже зафиксировать лицевые мышцы, чтобы не выдать бурю чувств, бушующую внутри. С немалым трудом вернув себе спокойствие, я в который раз мысленно обругал сородичей и злую шутку случая, превративших меня в раздражительно-злобную личность с жаждой разрушения. Иногда сдерживать себя становится очень сложно, почти невозможно. И тогда все вокруг рушится и уничтожается. Если подумать, и нынешнее мое увечное состояние является последствием такой вспышки.
  Разобравшись с нежелательными сейчас чувствами (благо, это заняло всего мгновение), я обратил внимание на ушастую. Таваома уже справилась с собой после моей тирады и даже нацепила на лицо выражение ледяного равнодушия, но выглядела эльфийка как после ведра холодной воды (фраза, означающая у аборигенов нечто вроде ментального ступора), вылитого на голову в самый неожиданный момент. Ранее гордо торчавшие вверх длинные ушки как-то растеряно поникли (удивительно, обычно уши у эльфов неподвижны и только в случае больших потрясений могут немного менять положение), выдавая крайнюю степень растерянности, а в глазах застыл еле скрываемый страх. Причем она сама это не осознавала, иначе приняла бы все меры для маскировки своего состояния.
  Э-э-э... А что случилось? Я даже несколько растерялся, столь разительная перемена произошла с отступницей. Еще несколько мгновений назад передо мной сидела эффектная и уверенная в себе - по крайней мере, внешне - женщина, кипевшая злобой и ненавистью, а сейчас я вижу перед собой нервно теребящую край платья эльфийку, почти готовую расплакаться. И это заметно, несмотря на непроницаемое (с ее точки зрения) выражение лица. И причина такой перемены, судя по опасливым взглядам, - моя персона. На раздумье и последующий вывод ушла всего секунда - мне не повезло столкнуться с местным адептом пути разума, эмпатом (так называют на этой планете существ, способных воспринимать эмоции окружающих). Эх, как нехорошо получилось! Если бы она полностью ощутила мою вспышку (блокировка-то на ресторане и от ментальной магии защищает), то вполне могла и помереть. Если уж иниры, имеющие природное сопротивление к внешнему влиянию на сознание, не могли долго выдерживать мою ярость, то уж жалкая дикарка спаслась только благодаря своим откровенно слабым способностям. Ладно, притворюсь, что ничего не случилось. Все равно, эта представительница лесного народа долго не проживет, чтобы беспокоиться о том, что обо мне пойдут слухи. Да кому ей об этом рассказывать? Никому нет дела до еще одного эльфа. А этот город я скоро покину.
  - Ну так что насчет оплаты? - нарушил я повисшую тишину.
  Таваома едва заметно вздрогнула, но справилась с собой и, глубоко вздохнув, спросила:
  - Ваша цена?
  - Золота у меня и так хватит не на одно столетие, - предупредил я ее. - Это вы думайте, чем меня заинтересовать.
  - Полагаю, раз вы увлекаетесь охотой за древними артефактами, то и оплату сведений примите одним из них?
  - Прежде чем соглашаться, я должен посмотреть, что вы предлагаете.
  - Я предусмотрела это. - Эльфийка порылась в своем плаще, висящем на подлокотнике ее кресла, и достала небольшую коробочку.
  Встав и взяв из руки (есть контакт!) протянутую мне коробку, я вернулся на место. Открыв ее, я уставился на плотный клубок проволоки, размером с яйцо, надетый на короткий толстый штырь, заканчивающийся с двух сторон ромбическими кристаллами.
  - И что это такое?
  - Понятия не имею, знакомый мастер-артефактор, осматривавший эту штуку еще до моего изгнания, не смог определить назначение. Но он сказал, что если за тридцать с лишним тысяч лет она не разрушилась от старости или не оказалась уничтожена по другим причинам, то, очевидно, что это создание Древних, а может и кого до них.
  Повертев в руках артефакт, я определил некоторое сходство с имеющейся у меня сферой - там тоже использована такая проволока из странного металла, пусть всю сферу можно просмотреть насквозь, в отличие от этого мотка. Пожалуй, такая оплата мне подойдет - больно интересно разобраться в таких находках. Моя исследовательская натура начинает выть во весь голос при одном намеке на изделия тех, кто (возможно) ответственен за творящиеся на этой планете странности. Перечислять их слишком долго, самая главная из них - само существование подобного мира.
  - Мне подходит предложенная плата. - Тем более, если старикашка-некромант так уцепился за возможность завладеть сферой, что нанял убийцу, то и этот моток может оказаться не менее ценным.
  - В таком случая, я слушаю. - Ушастая начала понемногу оправляться и уже смотрела почти без опаски.
  - Каратель. Оружия, кроме кинжала, не имеет. В бою продемонстрировала отличное владение магией жизни, создав почти без перерыва Дождь поющей листвы и Ковер клинков жизни. Так же владеет магией духа, - начал я описание возможностей бывших попутчиков.
  - Магия духа? - встрепенулась отступница. - Основание для подобного вывода?
  - На время ночевки призвала сильного стража, который при полной невидимости и отсутствии тела атаковал не только физически, но и магией.
  - Как интересно и неожиданно, - пробормотала эльфийка себе под нос, задумчиво прикусывая нижнюю губу. - Продолжайте.
  - Страж - мастер оружия, всегда носит с собой меч и лук. Из магии продемонстрировал только Бич воздуха, но контроль и точность ударов впечатляют. Вполне возможно, он стихийник. Весьма хладнокровен и опытен, вперед не суется, страхуя напарницу. Буквально увешан защитными артефактами, как и каратель. Вот собственно и все, что я могу о них сообщить.
  - Немного, но и это лучше, чем ничего, - отстраненно кивнула отступница. - Договор выполнен, поэтому я покину ваше общество.
  Она встала с кресла и, накинув плащ на плечи, пошла к двери, не обращая на меня внимания. Лишь у порога остановилась, бросив взгляд через плечо.
  - Очень надеюсь, что мы встречаемся в последний раз. - Холода в голосе и взгляде хватило бы на средних размеров океан.
  Никак не отреагировав на такие слова, я лишь вяло помахал рукой, будто прогоняя ее. Толстая корка льда взорвалась изнутри вспыхнувшей яростью, громко хлопнула дверь, и в зале остался я один. Что-то не нравится мне эта ушастая. Сильно не нравится. Надо бы позаботиться, чтобы это существо больше не имело возможности мне досаждать. Тем более, метку я на отступницу поставил при прикосновении, и теперь отследить ее местонахождение не составит труда. Думаю, сейчас эльфийка будет отсиживаться у себя до решающей схватки с охотниками за прекрасной головой, поскольку передвигаться по городу слишком рискованно - от зачарованной стрелы в спину не спасет и десяток телохранителей. А я тем временем займусь своими делами.
  
  По большой со вкусом обставленной комнате в бешенстве металась из угла в угол ослепительно красивая эльфийка. Ранее аккуратно уложенная прическа распалась, и теперь грива изумрудных волос волной развевалась вслед за своей хозяйкой, а изысканное платье (последний писк столичной моды) помялось и немного сползло с плеч, обнажая краешек высокой груди. Руки разъяренной красавицы судорожно сжимались и разжимались, как будто вонзаясь в чью-то шею, а изо рта вылетало шипение, лишь отдельные звуки которого складывались в слова.
  - ...уничтожу... ...собственными руками разорву гаденыша... ...меня... ...меня, как какую-то служанку... ...он за это поплатится!
  За еще более прекрасной в праведном гневе эльфийкой влюбленным взглядом наблюдал молодой полуэльф, забившийся в угол, чтобы не попасть под руку.
  - За всю мою жизнь никто так не унижал меня! Слышишь, Лис, сегодня же пошли за ним убийц! Я хочу получить его голову!
  - Но сначала нам следует разобраться с карателем и ее компанией, - робко возразил последний, виновато опуская голову. - К тому же, если он отобьется, то может пополнить ряды ваших врагов, напав вместе с посланниками Совета.
  Еще мгновение назад кипевшая яростью эльфийка вдруг побледнела, остановилась и обхватила руками свои плечи, будто пытаясь согреться, хотя в комнате было довольно тепло. Ее тело начало мелко, едва заметно вздрагивать, а кожа покрылась мурашками.
  - Еще никогда я так не пугалась, - донесся до полуэльфа тихий голос. - Ты ведь знаешь, что иногда я могу чувствовать эмоции того, с кем говорю. Вся моя ярость, вся моя ненависть и злость на тех, благодаря кому я потеряла все и оказалась здесь, - ничто, по сравнению с тем, что я всего на мгновение ощутила от него. - Ухоженные ногти с силой впились в тело, оставляя следы на нежной коже. - Дыхание младенца против ревущего урагана, вырывающего с корнем вековые деревья и дробящего нерушимый камень! Все мои чувства оказались лишь жалкой пустышкой, по сравнению с яростью и ненавистью, переполнявшей всего мгновение этого эльфа. От одной мысли, что мне придется испытать нечто подобное вновь, мое тело пробирает дрожь и ноги слабеют. Как перворожденный может вместить в себя столь всепоглощающую, всеобъемлющую, больше подходящую богам ненависть, разрывающую душу и сердце на части? Как он может жить, с легкостью усмиряя такое!?
  Выскользнувший из угла полуэльф приблизился к своей госпоже и осторожно обнял дрожащую эльфийку, крепко прижав к груди.
  - Тогда оставим его в покое - он ничего не имеет против вас, моя госпожа, так не стоит дразнить судьбу. Пусть идет, куда хочет, и вы больше не вспомните о нем, забыв как страшный сон. И все будет хорошо. - Шепот Лиса тихо шуршал, успокаивая и расслабляя, а тепло горячих рук изгоняло холод страха, согревая.
  Поудобнее устроившись в таких нежных, но крепких объятьях, Таваома согласно кивнула.
  
  Глава 8
  
  Вечер, ночь и следующее утро, против ожидания, не преподнесли никаких сюрпризов: ни нападения наемных убийц, ни ядов в еде, ни тому подобных вещей, которые посыпались на меня за последнее время. Даже удивительно. Наверно, в полночной гильдии никто не захотел связываться с существом, способным без проблем (а именно оставшись в живых и разгуливая самостоятельно, вместо пребывания в палате целителя) убить темную эльфийку. Что ж, мне от этого только лучше, а если слух об этом достиг черной части столицы, так вообще просто прекрасно - учитывая мой интерес там, это только увеличит шансы на спокойный проход без стычек с представителями городского дна. Новости в преступной среде распространяются очень быстро и уже сегодня все, связанные с гильдией убийц, будут знать о моем приключении - по крайней мере, так объяснял Тировиту один знакомый, специализирующийся на добыче информации. Как раз его-то я и планирую навестить, чтобы немного развеять туман неизвестности над политической обстановкой в этом и соседних королевствах. Пусть это будут только общие данные, но осведомителю, наверняка, известны личности, обладающие более полными сведениями о расстановке сил на политической арене мира... или хотя бы ближайших окрестностей. А также информация об охране границ, что не менее важно для меня.
  По здравому размышлению, я все же не стал оставлять ничего из вещей в своих комнатах - лучше уж рискнуть и, если что, отбиться от грабителей (с ними я точно справлюсь), которые позарятся на одинокого прохожего, забредшего в трущобы, чем надеяться на недоступность трактира для воров. И пусть мешок могу, не повредив, открыть только я, но это не повод давать кому-то шанс проверить это.
  Надев броню, обвешавшись оружием, своим и трофейным, я закинул за спину мешок, чехол с луком и колчан, и под молчаливые поклоны хозяина (выполнившего, кстати, свое обещание насчет дочки), покинул трактир. Несмотря на только взошедшее светило, улицы столицы уже бурлили народом, спешащим куда-то по своим делам. Разрезая толпу, как нож масло, мимо прошел отряд стражи, подозрительно оглядывая всех встречных. Я также удостоился взгляда, но уже опасливого. Посмотрев им вслед и пожав плечами, - наверное, слухи хорошо распространяются не только среди преступников, - я развернулся и пошел в другую сторону. Добираться до дна столицы можно разными способами, но лучше не привлекать много внимания, что с моей довольно необычной внешностью трудновато. С этой целью, я вчера вечером и приобрел плащ с глубоким капюшоном, который сейчас и натянул на голову. Погода сейчас пасмурная, а ночью вообще шел дождь, так что подобный наряд никого не удивит.
  Попасть в трущобы я решил задворками, поскольку по главным (по их виду этого не скажешь) улицам квартала пойдет в одиночку только дурак. А уж о том, что там можно наткнуться на гораздо большее число бандитов, не стоит и упоминать. Как-то раз, когда мой эльф только появился здесь и не был в курсе местных особенностей, он решил попытаться там пройти - в итоге, бедняге пришлось спешно уносить ноги, получив в тело пару метательных ножей. Потом отлеживался неделю и уже больше так не поступал, предпочитая перед очередным походом в черную часть сначала расспросить знакомых. Удивительно, как Тировита не прирезали окончательно, учитывая большую нелюбовь к светлым эльфам среди преступного общества и отсутствие поблизости стражи.
  Один из наиболее удобных (а также немноголюдных, что более важно) проходов располагался на границе мастеровых кварталов, через два заброшенных дома, огороженных покосившимся забором. Подобное зрелище не является для столицы чем-то необычным - чем дальше от центра, тем больше подобных домов попадается на глаза, особенно по соседству с трущобами. Убедившись, что за мной никто не следит, я отодвинул в сторону неприметную доску и скользнул в образовавшуюся дыру, придерживая полы плаща. Поскольку я оказался размерами немного побольше, чем оригинал, то, чтобы не зацепиться одеждой, пришлось постараться. Оказавшись в густой траве, выросшей в заброшенном саду почти мне по плечо, я пригнулся и, осторожно обходя дом, двинулся уже к другой дырке, через которую можно было попасть на следующий участок и уже оттуда на задворки, относящиеся к черной части столицы.
  Как и шесть лет назад, обитателей в полуразрушенных строениях не было и никто меня не остановил, требуя оплатить проход (наиболее распространенный предлог ограбления). Впрочем, не думаю, что это будет продолжаться долго. Одиночка, тем более скрывающий свое лицо, - желанная добыча для многих, пусть и есть риск нарваться на представителя полночной гильдии. Обычно такие долго не живут, но слабых на голову или достаточно безумных тут хватает. Выбравшись в небольшой переулок, я быстро огляделся, не заметив ничего подозрительного, стремительно пересек дорогу и углубился в лабиринт дворов. Пока за мной только наблюдали из окон или за ветхими заборами, не делая попыток преградить путь или всадить нож в спину. Еще хорошо, что дом необходимого мне осведомителя находится недалеко. Очень удобная позиция - кто не сможет добраться целым и невредимым по трущобам, с тем не стоит и разговаривать.
  Как я и ожидал, без драки не обошлось. Примерно за четыре дома от нужного мне, дорогу преградила весьма колоритная парочка, состоящая из невысокого юркого паренька с двумя кинжалами и создания, только отдаленно напоминавшего человека - у него в роду явно затесались тролли, по другому, гора мышц с печатью отсутствия мозгов на лице просто не появилась бы на свет. На удивление, позади никого не оказалось, так что можно было бы отступить, но мне-то надо было вперед! И мелкий это явно понимал! Еще хорошо, между нами оставалось примерно шагов двадцать - достаточное расстояние для маневра.
  - Ну что, сам за проход заплатишь или с обычным мордобоем? - лениво поинтересовался парень неожиданно глубоким голосом, непринужденно вертя в руках кинжалы.
  - Эй, Крыса, помощь нужна? - поинтересовались из-за ближайшего забора пропитым голосом.
  - Не лезь, Грил, без тебя разберусь, - огрызнулся бандит и сказал, уже обращаясь ко мне: - Ведь господин не хочет проблем, а поэтому заплатит нам десяток золотых за безопасный проход, не так ли?
  Пока передо мной распинались, я просчитал все доступные варианты развития событий и остановился на единственно верном в данной ситуации - использовании оружия. Отдавать что-то бандитам стоит только тогда, когда положение совсем безвыходное, а если принять во внимание, что у меня с собой намного больше золота, чем десяток монет, то живым меня отсюда не выпустят точно. Не сейчас, так на обратном пути попробуют обобрать такого покладистого прохожего до последней нитки. Именно поэтому, еще не дослушав до конца предложение об оплате, я быстро потянул из чехла лук и стрелы, радуясь, что расстояние позволяет использовать дистанционное оружие.
  Надо отдать парню должное, едва я начал доставать лук, как он тут же ринулся вперед без лишних слов, правильно оценив ситуацию и стараясь подобраться поближе для броска метательным ножом, который мгновенно оказался у него в левой руке вместо кинжала. Вот только у меня преимущество в скорости. Выпустив первую стрелу, я сместился в сторону, мимо пролетело вспоровшее воздух лезвие, отправил вторую, а за ней третью и четвертую почти в упор! Бандит меня удивил. От первой стрелы он уклонился, пусть она и прошла всего в пальце от корпуса, следующую отбил кинжалом, а третья только рассекла ему ухо. Так что четвертую я выпускал почти в лицо оказавшегося очень шустрым человека. Он бы и эту успел отбить, но я в последний момент я сменил точку прицела, и парень получил стрелу не в глаз, а в шею, хоть его острое лезвие и сняло с нее стружку, обрубив половину оперения. Из-за этого и получилось, что наконечник погрузился в плоть под небольшим углом, как бы вспарывая ее, а не протыкая. Что-то больно проворный человечек попался, не иначе в дальней родне был кто-то из других рас. Да и на шее у него нечто магическое болтается.
  Захрипевший бандит рухнул на землю, царапая руками горло, откуда уже прорастали ростки дерева (с возможностями ушастых сделать древко 'живым' не представляет проблемы), а его напарник только тогда сообразил, что происходит что-то не то, и двинулся вперед, доставая из-за пояса дубинку. Ну да, самое подходящее оружие для такой горы мяса. Без проблем всадив еще одну стрелу в глубоко посаженый глаз, я выпустил следующую через забор, туда, откуда еще мгновение назад раздавалось предложение о помощи, (тихий хрип подтвердил правильность выстрела) и стал неторопливо убирать лук в чехол. А громила сделал еще несколько шагов, прежде чем понял, что уже в общем-то мертв, и только тогда начал медленно и неповоротливо заваливаться вперед. От упавшего тела содрогнулась земля и поднялись целые клубы пыли. Я хмыкнул - дождь дождем, а здесь уже все сухое.
  Переступив через труп мелкого и обойдя громилу (копаться в их пожитках побрезговал - воняют!), я продолжил путь, настороженно поглядывая по сторонам в поисках очередного желающего получить стрелу в глаз. К счастью, таких больше не оказалось, и я спокойно добрался до большого дома, выделяющегося среди окружающих лачуг своей основательностью и ухоженностью. Учитывая то, что солнце уже давно встало, - все же добираться со всеми предосторожностями намного медленнее, чем идти напрямую, - самое время для визита. Став сбоку от двери, - так, чтобы не попасть в зону действия пары неприятных ловушек, - я громко постучал в дверь условным стуком, не обращая внимания на висящий рядом небольшой бронзовый колокольчик. Через некоторое время в глубине дома послышались тяжелые шаги.
  - Вообще-то этот условный стук сменился еще три года назад, ушастый. - Дверь открылась, и в проходе воздвигся (другого слова тут не применишь) здоровенный орк, еле вписывающийся в проем, как по вышине, так и по ширине.
  Да, мой знакомый осведомитель - самый настоящий орк, непонятно почему не прибивший эльфа при первом же знакомстве. Если судить по отношению между этими двумя расами, то при встрече со мной, он должен был кинуться в атаку или хотя бы презрительно скривиться, а не стоять и довольно скалиться.
  - Кстати, там, где ты сейчас стоишь, тоже теперь ловушка, - радостно сообщил орк, - так что заходи давай.
  Он посторонился, освобождая проход.
  - Как узнал, что это я? - Воспользовавшись приглашением, я протиснулся в коридор мимо этой туши, оказавшейся на пару голов выше меня.
  - Во-первых, сейчас никто не стучит, а все звонят в колокольчик, во-вторых, я за время твоего отсутствия здорово поднялся на золотые кругляши и теперь могу позволить себе пользоваться артефактами, которые дадут опознать даже закутанного по самые уши посетителя, - из громилы, следующего позади, изливались прямо волны довольства, - а из клиентов у меня только один ушастый и зеленый, как огурец.
  - На себя посмотри, жаба с клыками, - огрызнулся я, выходя в прихожую. - Я смотрю, ты не только колокольчик повесил, но и дом подремонтировал, да еще и чисто здесь на удивление, а не тот свинарник, что обычно разводишь, а Гром?
  - Ну да, но это сестра постаралась, - немного смущенно отозвался орк и тут же рявкнул: - Куда!? Снимай сапоги, там у меня везде ковры, так что нечего пыль и грязь нести!
  А имя у него подходящее, очень заметно, когда смеется - как будто гром громыхает. Скинув сапоги и прошлепав босыми ногами, - как и хозяин, - я вошел в гостиную на первом этаже всю устланную коврами.
  - Я смотрю, ты и сам немного заматерел, шире вроде стал, да и уверенность появилась, от всей фигуры так и веет угрозой, - заметил орк, пока я скидывал плащ и падал в объятья огромного кресла, явно рассчитанного на хозяина.
  - Может быть, но до тебя по размерам мне еще далеко, - пожал я плечами.
  - Это ладно, предлагаю отметить нашу встречу, а то ты не появлялся у меня довольно давно. Думал, уже все, сгинул в поисках своих сокровищ с концами. Ты же вот, передо мной, живой и здоровый скалишься.
  - Разве что у тебя есть что-нибудь достойное высшей расы, - надменно вздернул я бровь, но затем расплылся в улыбке: - Наверняка запасец-то вина у тебя теперь еще лучше, чем раньше.
  - Это ты прав, есть такие бутылочки, что и ваш владыка не побрезгует!
  - Угу, а ты уже не побрезговал, - подначил я орка, подмигивая, - то-то от тебя чувствуется запах вашей знаменитой бормотухи, от которой тролли дохнут. Что отмечал?
  - Да вчера день рождения сестры был, - мечтательно вздыхая, ответил Гром. - Ты как раз вовремя подошел, у меня на кухне еще много всего осталось, и на завтра хватит. Все, жди. Сейчас притащу жратву.
  И он одним легким движением поднял свою тушу и, мягко ступая, убежал в глубину дома. Если планировка не изменилась, именно там находится кухня. Проводив взглядом хозяина, я покачал головой. Удивительно добродушное существо, мне нравится. Да и мой эльф при первом знакомстве был поражен, но потом привык и даже стал получать удовольствие от общения. Самое забавное, это превращение Грома - в обычное время само добродушие, но едва заходит разговор о делах, как на свет появляется хищный тип, пугающий одним своим видом, особенно учитывая его габариты. Тут уж самый безголовый посетитель не станет спорить и пытаться настоять на своем. И едва дела заканчиваются, торговец информацией становится совсем другим. До следующего раза. Причем, это не притворство и не надевание масок, он просто такой сам по себе.
  Справился Гром буквально за пару минут - не стал мелочиться и притащил сразу небольшой стол с закуской и парой бутылок. Поставив все это богатство передо мной и с легкостью пододвинув свое поистине необъятное кресло поближе, он плюхнулся на него, даже не запыхавшись.
  - Вот теперь можно и здоровье поправить, - потер огромные ручищи орк и на правах хозяина принялся наполнять огромные тарелки различной снедью, предусмотрительно не кладя мне мясного.
  - Куда уж больше? Ты и так раза в три больше меня в ширину и на пару голов выше, - шутливо усомнился я.
  - Эт ты еще моего батю не видел, он куда крупней меня, настоящий зверь! Но и хорошо, что не видел, иначе долго бы не прожил, он ведь длинноухих никого не переносит - что-то вы там ему напакостили, то ли стрелу в задницу вогнали, то ли что еще.
  - Еще больше? А ты уверен, что твой папаша не тролль? По размеру как раз подходит!
  Орк от такого предположения поперхнулся, но, откашлявшись, разразился громоподобным смехом, сотрясая посуду.
  - Нет, я всегда говорил, что язык у тебя жалит почище змеи, а бесцеремонностью ты больше похож на нас! Уверен, что в дедах у тебя никто из орков не затесался? А то мы ребята не промах! - оскалился хозяин, насмешливо поглядывая на меня.
  - Увы, твои предположения беспочвенны - я лично знаком со всеми дедами до третьего колена и все они жуткие зануды, - скривился я в ответ.
  - М-да, значит, и среди вас бывают неплохие парни, не задирающие нос до облаков, - констатировал Гром.
  - А я, собственно, поэтому и сбежал из Леса, скука там жуткая, да все эти интриги... Лучше уж в руинах копаться. Всяко веселей и в денежном отношении полезно.
  - Но и опасно, не так ли?
  - А куда без этого? - развел руками я. - Кстати, у которой сестры-то день рождения?
  - Да все у той же, что со мной теперь живет, вымахала уже чертовка, - печально вздохнул орк, - спорить начинает, взрослая стала... Ты ведь сколько меня не видел, а она успела за это время из малявки, что у тебя на коленях сидела, превратиться в статную девку.
  - А сейчас где?
  - Да спит после празднования, это ведь я с первыми лучами встаю даже после большой пьянки и хоть бы что, а ей с непривычки сегодня приходится отсыпаться.
  - Тогда вот ей подарок, как раз в духе вашего народа. - Я отстегнул от пояса оставленный от убийцы кинжал и передал Грому. - Легко пришло, легко ушло, так почему бы и нет.
  Хозяин взял мой подарок и, обнажив лезвие, удивленно вздохнул:
  - Тир, ты вообще знаешь, что даришь? Такой подарок будет принят и настоящим воином с благоговением, а ты просто так отдаешь сопливой девчушке!
  - Да мне все равно. Это трофей, так пусть будет подарком, мне он не так уж нужен, ты же знаешь, что я больше полагаюсь на лук, чем клинки.
  - На лук, говоришь. - Орк внезапно подобрался, бросил на меня подозрительный взгляд и вкрадчивым голосом спросил: - А скажи-ка мне, мой ушастый друг, одну вещь - тут прошел слушок, что Ночную ведьму из гильдии убийц кто-то прибил ее же оружием. Причем, большинство осведомленных личностей сходятся на том, что этот кто-то сам был с длинными ушками. Уж не ты ли был той самой жертвой, а? Да и подобный ножичек у нее имелся в коллекции - больно любила она вскрывать этим ковыряльником глотки своих жертв!
  - Раскусил ты меня, раскусил, сдаюсь, - поднял я руки кверху, - была у меня эта милая дама, да вот только такие визиты мне не нравятся, поэтому пришлось поучить ее хорошенько. Кто же знал, что она окажется против и попробует попортить мне шкуру! Тут уж пришлось доводить дело до закономерного конца.
  Я независимо пожал плечами, будто сожалея, и тут же широко ухмыльнулся, наблюдая, как вытягивается лицо торговца знаниями.
  - Силен бродяга! - воскликнул Гром, немного отойдя от шока, смотревшегося в его исполнении весьма забавно. - А ты знаешь, что, несмотря на увеличение суммы вознаграждения в полтора раза, никто теперь не хочет браться за твое устранение - слишком уж впечатлились все из полночной гильдии зрелищем заколотой своей же спицей ведьмы!
  - Ну и отлично, не будет о чем беспокоиться по ночам, - довольно кивнул я.
  Если честно, то на подобный эффект я не рассчитывал, а просто прикончил темную первым попавшимся под руку оружием. Если подумать, то аборигены слишком много внимания уделяют неявным знакам, таким, как этот. Какая разница, кого и как убили, это не повод опускать руки или отказываться от возможности заработать. Но в будущем, это знание мне еще пригодится - гораздо легче запугать большое количество народу, чем это же количество убить. Случись подобная ситуация в обществе иниров (предположим, поскольку на самом деле, это невозможно), то никто не придал бы способу убийства никакого значения. Мы, скорее всего, собрали бы побольше нападающих и подготовились более основательно, так, чтобы не оставить жертве ни единого шанса на выживание!
  - А мальчик-то вырос! Если вспомнить, как ты улепетывал от темного эльфа лет двадцать назад, так просто смех пробирает.
  - Ну, прошедшие десятилетия не потрачены даром, - пожал я плечами.
  - Можно и так сказать, - оскалился орк. - И теперь ты решил посетить меня, чтобы узнать личность заказчика?
  - Почти, - кивнул я, - личность-то я знаю, и даже причина мне известна, - это старикашка-некромант, большой знаток древних вещей. И желает он получить одну штучку, что я приносил на опознание.
  - Так вот в чем дело, а почему он не нанял воров? - почесал голову громила. - Это уж куда дешевле, чем нанимать убийц за баснословную сумму.
  - Украсть? У эльфа? Гром, ты что, еще от попойки не отошел, - удивился я.
  - А, ну да, вы сами у кого хочешь украдете даже нижнее белье, если надо будет, а ваши растения-сторожи - вообще настоящий кошмар для честного вора.
  - Вот именно, а труп не сможет предъявить претензии, в случае чего, - добавил я, - так что действия некроманта вполне логичны. Что у тебя на него есть?
  - Ну, у нас имеется только один труполюб, интересующийся древним мусором - это старикашка Дотнис, - сообщил Гром. - Препротивная личность, я тебе скажу! Впрочем, как и вся их братия. Вечно про него ходят не самые хорошие слухи, но пока их никто не смог подтвердить, а те, кто слишком злословили, быстро исчезали, объявляясь уже в виде трупов.
  - Это-то ладно, меня интересует, как с ним можно разобраться не очень-то напрягаясь, - сообщил я. - Не хочется передвигаться по городу, постоянно опасаясь убийц.
  - Не связывался бы ты с этим ублюдком, Тир, - скривился орк, - он сильный маг и не один ты на него зуб точишь, но, как видишь, старикашка еще жив-здоров и помирать не собирается. Лучше тебе убраться отсюда, а в лесу попробуй эльфа догони!
  - Если ты так говоришь, то, пожалуй, стоит так и поступить, - задумчиво сказал я, - но проблема в том, что у меня еще есть здесь дела, которые просто так не бросишь.
  - Думаю, дня три-четыре у тебя пока есть, а вот потом обязательно появится кто-то, кто решит сорвать хороший куш и прикончить тебя, - сообщил орк.
  - Посмотрим, - хмыкнул я, - а вообще, что у вас творится?
  - Что ты имеешь в виду?
  - При прошлом моем посещении, у вас не было столь... оживленно. Причем, слишком уж определенный народ задействован.
  - Да ты никак только выполз из леса, Тир? - изумился орк. - Да даже последний нищий знает, что у нас на носу возможность новой войны с одной или даже обоими империями.
  - Э, это ты о чем?
  - О том! Недавно в Лиибе случился инцидент, повлекший за собой большие последствия. Что-то вроде провалившегося эксперимента нового магического оружия или что-то около того, - сообщил громила. - И теперь империи стараются доказать, что это не несчастный случай, а целенаправленная разработка, противоречащая договору о мире!
  - Ничего себе!
  - И это еще не все. Ходят слухи, что на самом деле, они призывали очень могущественного демона, который вырвался из-под контроля и порушил башню их главного демонолога! Но и это еще не все! Демона попытался выкинуть Страж Границ, но в результате случившейся битвы, помер вместе с ним! Ты понимаешь? Бог убит демоном! - От избытка чувств орк даже стал размахивать руками, а с потолка посыпалась пыль от громыхания его голоса. - Говорят, теперь на том месте огромная ямища, в которой может уместиться небольшой город! Все жрецы стоят на ушах и лихорадочно ищут малейшие следы демона, опасаясь, что он выжил. А ближайшие королевства и сам Лииб буквально мгновенно наводнили орды шпионов и дипломатов, ловящих любой слух, который просачивается наружу. И теперь все небольшие королевства, расположенные вокруг вашего Леса, срочно готовят все свои силы, привлекают наемников и составляют союзнические договоры на случай войны! Никто не верит, что одним Лиибом дело и ограничится!
  Гром шумно перевел дыхание, поправляя тарелки, что стояли на столе сбоку и теперь оказались, под воздействием его рева, угрожающе близко к краю. А я сидел в ступоре, лихорадочно пересматривая все свои расчеты на будущее в свете полученной информации. Я предполагал, что мое появление и последующие события не останутся без внимания, но чтобы настолько! Это плохо, это очень плохо. Это просто хуже некуда! В случае общей войны на этих землях, мне не отсидеться в стороне, точнее, безопасных мест просто не останется. А ведь есть еще жрецы и паразиты боги!
  Но с другой стороны, война - время больших возможностей, когда многое можно позволить себе, не опасаясь последствий. Вот только необходимые для этого ресурсы у меня отсутствуют. Срочно нужно посоветоваться с Велесом. У него может не оказаться доступа к такой информации, а ведь это жизненно важно для его ушастых жителей, которых он будет охранять, несмотря на всю их пакостность по отношению к собственному защитнику и покровителю.
  - Чудные дела творятся в мире, да и у нас неспокойно стало, - прервал мои размышления торговец знаниями.
  - А у вас-то что? Вроде бы тайная служба знает свое дело отлично, - изобразил удивление я.
  - Да, но дознаватели начинают работу только тогда, когда уже что-то случилось, - отмахнулся орк. - А если кто-то в больших количествах начал скупать одиночных наемников, то не нужно быть пророком, чтобы понять, что будет заваруха.
  И я даже знаю, какая.
  - К тому же, приходили ко мне недавно гости, очень интересовавшиеся местонахождением некой эльфийки, - имя называть не буду, - но не странно ли? Сначала она кому-то понадобилась, теперь вот ты. Как по мне, так это настораживает.
  - Можешь не беспокоиться, за нами не началась охота, - усмехнулся я. - Помимо меня, в столице хватает эльфов и на них никто ножи не точит.
  - Может, ты и прав, но я бы на твоем месте поостерегся, - покачал головой Гром, - воскрешать не можете даже вы со всей вашей магией жизни. А мне, как ни странно, дорога шкура единственного приличного знакомого из ушастых.
  - Я польщен. - Изобразив что-то вроде поклона сидя, я широко ухмыльнулся: - Из всех зеленокожих и клыкастых варваров, ты самый приличный, по крайней мере, не сморкаешься в рукав и не брызгаешь слюной при разговоре.
  Гром хотел что-то ответить на мою колкость, но нам помешали. До моих чутких ушей донеслись приглушенные коврами звуки шагов, и одна из дверей в гостиную распахнулась, а на пороге возникла девушка. Принадлежала она к той же расе, что и мой собеседник (наверное, его сестра), и оказалась одета весьма легко - длинная свободная рубашка до колен плотно облегала стройную фигуру, подчеркивая все достоинства. Да и тонкая ткань этому способствовала. Длинные черные волосы девушки оказались растрепаны и спутаны, а сама она держалась одной рукой за опущенную голову, а другой за косяк, болезненно морща симпатичное, еще немного детское личико.
  - Гром, ты не мог бы орать потише, а то и без тебя голова раскалывается, а от твоего голоса вообще кажется, что молотом лупят! Да и с чего ты раскричался с утра пораньше? Ведь посетители бывают только вечером.
  - Глаза раскрой, не видишь - друг у меня в гостях, - буркнул, оборачиваясь, орк. - Между прочим, и тебе знакомый, помнится, именно его ты пыталась дергать за длинные уши, залезая на колени.
  Услышав последнюю фразу, девушка резко вскинула голову, устремляя взгляд в нашу сторону, и немедленно расплываясь в радостной улыбке, как только рассмотрела меня.
  - Дядя Тир! - Издав радостный вопль, которому не помешала и больная голова, она с разбегу плюхнулась мне на колени, отчего я болезненно охнул - сестра Грома уже весила примерно столько же, сколько и я, если не больше, а в будущем могла вырасти такой же высокой, как и брат. А уж объятья у нее оказались и вовсе костедробильные, в чем я убедился мгновение спустя.
  - Ты бы хоть оделась нормально, прежде чем прыгать на Тира, - рассмеялся орк, явно забавляясь выражением моего лица, - да и хватит его душить, а то я без гостя останусь!
  - Где ты был? Почему не навещал нас так долго? Я так соскучилась! И поиграть здесь не с кем! Ты у нас надолго? - Душить меня перестали, но вместо этого, девушка, в этот момент больше похожая на ребенка, принялась меня теребить как мягкую игрушку, под громогласный хохот брата. Огромные зеленые глаза радостно сияли, и под их взглядом я почувствовал, что сам расплываюсь в счастливой улыбке.
  Похоже, я слишком хорошо адаптировался и перенял образ мышления эльфов - как раса весьма малочисленная, лесные жители очень трепетно относятся к детям, буквально дрожат над каждым. Если в семье родился ребенок, то он может рассчитывать на заботу и нежность не только со стороны родителей и близких родственников, но и всего дома, поскольку такое событие становится настоящим праздником. Не дай боги кому обидеть маленького эльфенка - мстить будет вся раса, не считаясь с положением обидчика. В большинстве случаев, такое отношение распространяется даже на детей самых злейших врагов - темных эльфов. Поэтому, нет ничего удивительного, что Тировит оказался в роли няньки для тогда еще малышки, когда поправлялся от ранения в доме Грома.
  Впрочем, это только одна из причин моего стремительно улучшающегося настроения. Другая - настоящий фонтан искристой радости и счастья, обрушившийся на меня, даже без всяких на то усилий с моей стороны. Иниры - социальные существа и для хорошего самочувствия, нам обязательно необходимы сородичи рядом, которые поделятся своими положительными эмоциями. Пусть я уже давно привык и смирился, что меня стараются избегать из-за вспышек внезапной ярости и гнева, причиняющих неудобство окружающим, но потребность ощущать положительные чувства никуда не делась. И сейчас я просто сидел и наслаждался, впервые за долгое время ощутив, что мне действительно рады. Даже тлеющая глубоко внутри в тисках несокрушимой воли искра ярости, всегда готовая перерасти в бушующий пожар, почти потухла под изливающимися на меня потоками счастья. И неважно, что между нами целая пропасть - все разумные существа, способные мыслить и состоящие из живой плоти (ведь и я был таким когда-то), испытывают как радость, так и огорчение.
  - Ну прямо идиллия! - умилился орк, насмешливо хмыкая. - Ты не поверишь, как Тари меня доставала, желая узнать, когда к нам в гости снова зайдет дядя Тир и будет с ней играть. Влюбилась, наверное!
  - Дурак, - буркнула девушка, стремительно краснея и избегая встречаться со мной взглядом.
  - Так, а ну марш одеваться, и чтобы причесалась, а то вся голова на гнездо похожа, - скомандовал Гром, и пригрозил: - иначе не отдам твоего подарка, принесенного Тировитом.
  - Какой подарок?!
  - Если не поторопишься, то не узнаешь, - себе заберу, тем более, такой!
  - Не смей! - взвизгнула Тари, вскакивая с моих коленей и уносясь в ту же дверь, откуда и появилась, только босые пятки засверкали.
  Проводив ее взглядом, мы дружно усмехнулись.
  - Видал, какая красавица? А ведь ей всего четырнадцать лет исполнилось, - вздохнув, покачал головой Гром. - Еще недавно под стол пешком ходила, а теперь меня догоняет по росту. Скоро замуж отдавать придется, - он опять вздохнул: - После смерти сестер и брата я над ней прямо трясусь, сейчас даже на улицу опасаюсь выпускать одну - сам видел, в каком месте живем. Свои-то не тронут, знают, что прибью не только их, но и всех окружающих, если только пальцем притронутся, но всегда найдется какой-нибудь урод, который наплюет на все.
  - Да уж, такой цветок и в эдакой помойке, - кивнул я: - Меня удивляет, что ты до сих пор еще здесь, а не переехал в более спокойное место.
  - Увы, хоть я сейчас и обладаю неплохим запасом золота, но этого явно не хватит, чтобы купить дом в торговой или бронзовой части, а в серую не имеет смысла, поскольку там любят 'погулять' детишки благородных, что, как ты понимаешь, почти одно и то же, если не хуже.
  - А отослать к родне?
  - К кому? - огорченно махнул рукой Гром. - К старшей сестре не пошлешь, поскольку она сама наемница и постоянно в разъездах, дома появляется раза три в год, если не реже. Родители неизвестно где бродят, поскольку скучно им сидеть на одном месте, а больше у меня никого и не осталось. Прошлая война с Осдорской империей унесла много жизней и почти всю родню, что жила здесь.
  - Постой, у тебя же вроде дядя еще живет где-то, - вспомнил я, - так отправил бы к нему.
  - В Лииб? С ума сошел?! Там скоро такое будет твориться, что скорее он ко мне с семьей приедет! - раздраженно прорычал орк.
  - Как будто здесь будет лучше, - усомнился я.
  - Я на это надеюсь, по крайней мере, мы почти вплотную к вашему Лесу, а между нами и империей Бирут находятся валлы, которые за последние два десятка лет полностью оправились от прошлой войны и нарастили внушительную военную мощь. Они, кстати, стягивают все свои силы на границу с империей, а наш король уже послал к ним несколько лучших полков под командованием своего среднего сына. И есть сведения, что большинство контрактов у отрядов наемников также скуплено представителями королевского дома.
  - Уже? Так быстро? - поразился я. - Ведь прошло совсем мало времени с начала всей этой кутерьмы!
  - А ты как ожидал, - грустно усмехнулся орк, - это только вы долго раскачиваетесь, а имперцы, что те, что другие, держат на своих границах с нашей стороны три полных легиона, два из которых только и ждут возможности вцепиться в бок королевству. Стоит немного промедлить и враг уже у ворот. Хорошо еще, что ближайшая граница со второй империей довольно далеко, иначе могилы можно начинать копать уже сейчас. Лиибу в этом отношении не повезло - от шамальцев из Осдорской империи его отделяет только королевство Коруш, которое не сможет на равных воевать со столь серьезным противником. Через пару месяцев после начала боевых действий у лиибцев будет два фронта, если империи договорятся между собой. А это значит, без помощи их просто сомнут, несмотря на всю мощь их магической науки и отличную армию. После и до нас очередь дойдет.
  - Мрачная перспектива.
  - Именно! Так что сейчас нигде небезопасно.
  - Ну да, опять, небось, повылазит всякая шваль, как в прошлый раз, и будут громить все и вся, мародерствуя, пока войска сражаются.
  - Ты хочешь сказать, не всякая, а купленная имперцами, - мрачно поправил меня орк. - Я думаю, в этот раз у них ничего не получится, поскольку еще остались живы те из тайной стражи, кто пережил прошлую войну, так что они подобного промаха больше не допустят.
  - Придумают что-нибудь новое, - пожал я плечами, - людская фантазия в способе убийства себе подобных не знает границ.
  - Тут ты прав, - кивнул Гром, - пожалуй, самое безопасное место сейчас - ваш Лес, куда никто в здравом уме пока с оружием не сунется. Вот если бы Тари пошла к тебе младшей женой, то я был бы спокоен.
  - Ты шутишь?
  - Я совершенно серьезен, - прямо посмотрел мне в глаза орк. - Ты наилучший вариант, тем более и сестра тебя обожает с детских лет и вроде бы даже любит.
  Так, что-то мне не нравится такое развитие событий. Мало того, что, если будет война, не попутешествуешь свободно в поисках источника, так еще на шею пытаются повесить юную орчанку. Надо срочно что-то придумать, мне такая обуза (пусть и приятная) не нужна, не говоря уж о том, что дивные с орками далеко не в дружеских отношениях, хоть и не так, как с темными эльфами.
  - Между прочим, я только недавно удрал от женитьбы на одной эльфийке и оставил в дураках много влиятельных личностей, использовав вместо себя куклу Древних. А уж как я буду выглядеть, если притащу с собой клыкастую жену... Меня тогда точно прибьют вместе с ней!
  - Не прибьют, - отмахнулся довольный Гром, - такие случаи уже бывали и пусть вы старались это скрыть, но я прекрасно знаю, что одна такая парочка живет у вас и сейчас. И ведь даже не изгнали!
  - Ага, попробовали бы они изгнать почти самого сильного мага в Лесу, тем более правнука владыки!
  - Подумаешь, а ты прапраправнук сводной сестры владыки, не такая уж большая разница, - безразлично пожал плечами этот гад.
  - А ты откуда знаешь? - по настоящему удивился я, ведь этот факт эльф не разглашал никому.
  - Ты забываешь, чем я зарабатываю на жизнь, - довольно оскалился орк, - а уж разузнать про твою личность можно было у любого эльфа, постоянно бывающего в Великом лесу - там твое имя, между прочим, довольно известно.
  Вообще-то, эльфы даже такими сведениями делятся с посторонними неохотно. Или он просто вытряс из первого попавшегося ушастого нужную информацию? Вполне вероятно, с такой-то комплекцией ему и немой все, что угодно, скажет!
  - Я смотрю, ты подготовился к моему приходу, - скривился я.
  - А как же, я всегда знаю, когда кто-то из моих друзей находится в столице, тем более что ты заселился как раз в тот же трактир, где бывал раньше не раз. Так что я сразу подумал, что лучше всего отдать сестру тебе. Такой воин как ты нигде не пропадет и убийство Ночной ведьмы этому доказательство.
  - В этом случае меня точно изгонят, - тоскливо вздохнул я.
  От Грома веяло такой непрошибаемой уверенностью в собственной правоте, что было ясно - он будет стоять на своем до последнего! И ведь даже не повлияешь на него никак - применять свою силу, когда под боком рой растревоженных жрецов (как выяснилось, не уверенных в моей смерти), будет верхом глупости. А я ей никогда не страдал. Просто же отказать будет недальновидно - он мне еще пригодится. Это не говоря про давнюю дружбу моего эльфа с этим странным орком и неоднократную помощь, которую зеленый оказывал ему, спасая жизнь.
  - Ой, не надо мне небылицы рассказывать, - отмахнулся Гром, - это будет всего лишь еще одна проделка знаменитого возмутителя спокойствия Великого леса, причем далеко не самая громкая и неожиданная. От тебя нормальной женитьбы и не ждут, особенно после побега с той церемонии.
  - Но у эльфов нет младших жен! - привел я наиболее весомый аргумент.
  - Обряд я проведу по старым традициям и Тари станет тебе младшей женой даже по вашим законам, а ты сможешь на полном основании взять старшую жену из ваших. Именно так и поступил тот ваш маг под давлением Совета.
  - А в интригах и законах наших ты откуда разбираешься? - Особенно, если учесть, что этот случай произошел около двухсот лет назад, когда этого шантажиста еще и на свете не было.
  - А на что хроники у вас ведутся? - удивился Гром. - Это не упоминая про личные дневники и мемуары, которые иногда всплывают вне Леса. Главное, вовремя их обнаружить и приберечь для себя.
  - Прохвост! - припечатал я. - И все равно нет, у меня и так проблем хватает, еще и таскать за собой беспомощную девчонку, которую могут убить просто из-за того, что она находится рядом, я не хочу!
  Странно, несмотря на явное давление и чуть ли не принуждение меня к нежелательному варианту развития событий, я даже ни разу не пришел в ярость, что в другой ситуации непременно произошло бы. И причина вовсе не в орке, который мне нравился, несмотря на всю свою хитрость. Вот только в чем тогда?
  - Во-первых, все равно всех эльфов скоро будут призывать в Лес, как и раньше, так что преодолеть небольшое расстояние с ней по тропам не так уж опасно. Во-вторых, я обучал ее владению оружием лично, и не всякий наемник сможет с Тари справиться, тем более уже сейчас она очень сильна даже по нашим меркам (а то я не заметил!). Ну и, в-третьих, я всегда помогу родственнику и другу справиться с проблемами, какие бы они ни были. - Гром хитро подмигнул мне. - И хватит отбиваться, я же знаю, что раньше ты в ней души не чаял, и сейчас прекрасно заметил, что сестра тебе нравится.
  Вот только не в том смысле, в котором ты подумал, жаба с клыками!
  
  Глава 9
  
  М-да, подловил меня этот орк здорово, но и предложение помочь с некромантом многого стоит. Сам я точно не справлюсь со стариком, но если Гром поможет избавиться и от этой неприятной личности, то у меня не будет причины торопиться отсюда уходить и появится время на решение своих проблем.
  - Ты ведь от меня не отстанешь, да? - спросил я орка, терпеливо ожидавшего моего решения.
  - Конечно, о себе-то я смогу позаботиться, но сестру хочу устроить там, где ей ничего не будет угрожать, - серьезно кивнул он. - Пусть я не в состоянии обеспечить безопасность старшей сестры, но сделаю все, что в моих силах, чтобы младшая не погибла.
  - Ладно, у тебя есть мое согласие, - тяжело вздохнув, сказал я.
  Жаль, даже в игре бывают случаи, когда приходится уступать. И пусть я взял на себя совершенно ненужные обязательства, но это не значит, что я не должен искать возможность их обойти или хотя бы отложить - чем позже я появлюсь в Великом лесу, тем больше у меня шансов найти хоть один источник. А едва я окажусь в пределах досягаемости родни моего эльфа, как вся свобода передвижений и решений будет серьезно ограничена. Да и женить повторно наверняка попытаются. Мне же не нравится перспектива подчиняться другим и быть в положении заложника.
  - Вот и отлично, - радостно оскалился орк. - И стоило так долго упираться, когда результат получился один и тот же?
  - Угу, сбросил проблему со своей шеи на мою и рад!
  - А как же! Ну, давай выпьем за наше будущее родство. - Гром щедро плеснул из уже открытого кувшина в наши кружки.
  Нехотя отхлебнув весьма неплохое вино, я обдумывал разные варианты того, как свести негативные последствия данного согласия к нулю, а именно - иметь возможность передвигаться одному, без навязанной жены. Сквозь маску эльфа иногда прорывается моя сущность, чуждая этому миру, а наблюдатель, способный это заметить, мне не нужен. Впрочем, если вспомнить слова моего будущего родственника, то один выход есть, по крайней мере, на некоторое время.
  - Ты ведь никуда пока не торопишься? - спросил орк.
  - Да, а что?
  - Мне надо будет кое к кому наведаться по твоей проблеме, так что ты поживи пока здесь в мое отсутствие. Вещи-то у тебя, как обычно, все с собой?
  - Всегда с собой, - кивнул я. - Ты же знаешь, что я не доверяю их никому и сам предпочитаю заботиться о своем имуществе.
  - Вот и отлично, не надо будет тебе бегать в гостиницу и обратно через трущобы.
  - Да уж я повстречал недалеко от тебя любителей легких денег, - поморщился я, - только стрелы зря потратил.
  - Ну-ка, ну-ка, и кто это был? - заинтересовался Гром
  - Один такой большой и медлительный, похожий на тролля, а другой мелкий с кинжалами, чрезвычайно быстрый и ловкий, - описал я встретившуюся парочку.
  - Ага, Крыса и Дуб, - кивнул он, - доигрались ребятки. Или ты их не убил?
  - Убил, - безразлично пожал я плечами, - а что, не стоило?
  - Нет, они одиночки и мстить никто не будет, - отмахнулся орк и хотел еще что-то сказать, как мы услышали приближающиеся шаги и он приложил палец к губам: - Тсс, мелкой ни про что пока ни слова.
  Не успел я кивнуть, как в гостиную вбежала Тари, уже одетая в светлое свободное платье и прямо сияющая от радости, причиной которой являлся я.
  - Надеюсь, вы тут без меня не соскучились, - осведомилась девушка, снова плюхнувшись ко мне на колени.
  Когда мой эльф у них жил, орчанка постоянно так делала, вот только весила она тогда раза в два меньше, а сейчас, окажись на моем месте достаточно хрупкий ушастый и синяки были бы обеспечены. Я же лишь поморщился и устремил на Грома умоляющий взгляд.
  - А ну слезь с гостя, - грозно прикрикнул Гром, - и вообще, веди себя прилично, не маленькая уже! Тир будет у нас гостить пару дней, а не умчится сразу, так что еще насладишься его обществом.
  - Правда?! - тут же вцепилась мне в плечи орчанка.
  - Правда-правда, - подтвердил я, - хоть и есть еще неотложные дела в городе, но некоторое время они могут подождать.
  - Да! - В порыве радости она заключила меня в объятья, сдавливая с поистине неженской силой.
  И на меня обрушился настоящий водопад счастья. Подумать только, столько эмоций из-за простой возможности видеть рядом с собой обыкновенного эльфа. Размышляя здраво, этот хитроумный громила упомянул не все причины заключения брака - безопасность тут всего лишь предлог. Наверняка, он заметил, что сестра влюблена в Тировита еще с детских лет, а сейчас, когда она подросла, это чувство стало только глубже. Вот и решил при первой же возможности помочь обрести счастье близкой кровинке, заодно позаботившись о безопасности. Хитро. И создает мне дополнительные проблемы.
  М-да, низко же я опустился - вынужден принимать во внимание отношения между аборигенами и даже учитывать их при дальнейших действиях. Если бы не шанс добраться до некроманта, что для самого меня сейчас трудновыполнимо, то идея посетить торговца информацией оказалась бы откровенно неудачной. Хоть память орка я потихоньку считываю, но пока ничего полезного нет - по сравнению с объемом знаний среднего эльфа, Гром обладает просто гигантским количеством различных сведений, которые с наскока не рассортируешь и быстро не обработаешь. Даже по самым оптимистичным расчетам, это займет не менее четырех дней, если подключить к работе все потоки сознания, не отвлекаясь ни на что другое. Вот только кто мне даст столько времени игнорировать ход событий. Скоро наступит развязка в истории с отступницей и моими бывшими спутниками - не будут же они вечно караулить друг друга - и в этот момент мне надо быть рядом, чтобы ненавязчиво повернуть ситуацию в свою пользу. А метки на главных действующих лицах мне в этом помогут. Ну а пока этого не случилось, можно пожить и у орка.
  Наметив примерный план действий, я поморщился, чувствуя, как хрустят кости, и порадовался, что не попал под руку Грому - наверняка он способен задавить и огра.
  - Малышка, - хотя такое обращение немного устарело даже с точки зрения эльфа-долгожителя, - давай, ты не будешь столь активно пытаться меня раздавить, - попросил я Тари, когда обнаружил, что дышать стало несколько проблематично.
  - А это тебе наказание за то, что столько времени не появлялся, хоть и обещал, - упрекнула девушка, тем не менее, расцепляя руки и немного отстраняясь.
  - Ну так и прошло-то всего ничего, - пожал я плечами в ответ.
  - Между прочим, я за это время даже успела вырасти, если ты не заметил, - немного обиженно пробурчала орчанка, выпрямляясь и гордо выставляя на всеобщее (а точнее, на мое, поскольку сидела у меня на коленях, повернувшись к брату боком) обозрение красивую грудь, туго натянувшую тонкую ткань платья, - и стала намного красивее ваших худосочных эльфиек! Лучше бы меня взял в невесты, тогда не пришлось бы сбегать с собственной свадьбы!
  Она-то откуда знает об этом?! Сердито взглянув на тихо наблюдающего за нами и давящегося от смеха Грома, я погрозил ему кулаком за спиной орчанки, впрочем, лишь вызвав этим новую волну веселья.
  - И что в них хорошего - одни кости и кожа! От одного чиха сломает или унесет! - Она бы и дальше продолжила возмущаться, забавно надувая губки, но вмешался наконец успокоившийся Гром.
  - Так, хватит уже чесать языком, брысь на кухню. Раз Тировит у нас задержится, то надо его нормально накормить, а не подавать к столу вчерашние объедки.
  Ойкнув, орчанка виновато посмотрела на меня и, вскочив на ноги, умчалась из гостиной.
  - Сейчас все приготовлю... - донесся до нас ее удаляющийся голос.
  - Она у меня молодец, - довольно хмыкнул орк, проводив взглядом сестру, - лично учил готовить, так что хозяйка в доме у тебя будет достойная.
  - Я так смотрю, ты не только готовить ее научил, но и привил свою точку зрения на эльфиек, - ответил я, насмешливо скалясь.
  - Ну так! У настоящей женщины должно быть, за что ухватиться нормальному мужику. - Гром со значением, характерным жестом сжал огромную ладонь: - А у ваших баб спереди и нащупать ничего нельзя, не говоря уж про то, чтобы с наслаждением потискать! Наши-то орчанки - и в теле, и от одного тычка не переломятся. А то, что за дело, когда на женщину и дышать нужно через раз, чтобы ветром не унесло. Еще и голодом у вас, ушастых, принято себя морить, чтобы стать вообще одним скелетом - зато красиво!
  - Да-да, твою точку зрения я прекрасно помню, - кивнул я, подавляя улыбку.
  - Вот именно! Не мудрено, что вас так мало, - у какого нормального мужика возникнет желание затащить в кровать обтянутый кожей скелет. А потом придумываете оправдания, что рождаемость низкая из-за каких-то 'физиологических отличий' и тому подобной чуши! То-то я смотрю, эльфийских полукровок скоро станет больше, чем самих эльфов. Небось, из своего леса вырываетесь только затем, чтобы хорошо погулять у людей, да потискать баб пофигуристей, у которых найдется, за что ухватиться и помять!
  - Ты только смотри подобное не ляпни рядом с кем-нибудь из моих сородичей, - расхохотался я, - а то я привычный уже, а вот они могут вызвать на поединок.
  - Ну и что они мне сделают? Один уже вызывал, так сколько не звенел своей зубочисткой о мой полный доспех производства гномов, так и не смог ничего сделать, - отмахнулся Гром, вгрызаясь в огромный кусок мяса, который плюхнул себе на тарелку. - Я его пожалел, дал по голове слегка, чтобы знал, кого лучше не трогать, так потом оказалось, что чуть череп не проломил. Хорошо хоть ваш маг оказался поблизости и успел помочь.
  Пожав плечами, я оглядел огромную фигуру орка - такой громила не только с легкого тычка эльфа прибьет, но и тролля заломает в два счета.
  - А как на твою стычку отреагировали остальные спутники этого эльфа? - полюбопытствовал я между делом.
  - Как-как? Они оказались неожиданно сдержанными и даже извинились за выходку своего молодого сородича. Ну и посоветовали мне не затевать разговоры на эту тему с только выбравшимися из Леса эльфами, поскольку, несмотря на некоторую правдивость высказывания, его вполне можно посчитать прямым обвинением в бессилии и извращении. Тут уж я не стал спорить и по-тихому убрался - эльфы - не эльфы, а такие намеки никакой мужик не простит.
  - Как интересно, наверное, эти эльфы не один год вне Леса провели и знакомы с вашими нравами, - покачал я головой, откровенно ухмыляясь. - Иначе после первого же слова стал бы ты подушечкой для стрел, причем поджаренной, если у них еще и маг имелся. А так, всего лишь попеняли на твою варварскую натуру и посоветовали больше так не делать.
  - Не преувеличивай, даже вы поостереглись бы нападать на обидчика, когда у него за спиной находится сотня до зубов вооруженных наемников, я тогда как раз по делам отлучался и позаботился о собственной защите. - Гром выплюнул на стол кость и продолжил: - Да и вообще, когда в округе найдется кому дать вам отпор, у большинства ушастых резко проявляется чувство самосохранения и уменьшается чувство гордости.
  - А ты что думал? Опытные предпочитают вогнать стрелу в спину с безопасного расстояния, предварительно убедившись, что они успеют сбежать после выстрела. Бросаются с мечом наперевес на обидчика только самые молодые, те, кто едва обнаружили, что окружающий мир и населяющие его существа не очень-то соответствуют тому образу, что им вбивали в головы мудрые наставники...
  - Не кланяются и не превозносят до небес, а предпочитают держаться подальше или даже грубят?! - с ухмылкой прервал меня орк, одним махом осушая свою кружку.
  - Именно. Такое несоответствие многих выбивает из колеи и они предпочитают пореже покидать родные леса, что опять же выгодно нашим правителям и владыке. К тому же, таким способом внушается недоверчивость к недружелюбным чужакам, и выявляются более стойкие в этом плане эльфы.
  - Жестко, а не слишком ли велика опасность для молодняка?
  - Нисколько - тебе просто не дали бы его убить. Не зря же почти всегда, к каждому новичку, желающему посмотреть земли вне родного дома, приставляют более опытных товарищей, которые не дадут сгинуть зря.
  - Да таким образом никаких сопровождающих не наберешься! - закономерно возразил орк.
  - Это ты зря так считаешь, - скривился я. - Чтоб ты знал, из тысячи эльфов всего один пробует покинуть Лес и из десятка таких вот непосед приспосабливаются к внешнему миру примерно трое, а остальные возвращаются обратно. Путем нехитрых подсчетов, получаем всего троих из десяти тысяч.
  Мой собеседник в некоторой задумчивости поскреб коротко стриженную голову.
  - Но я ведь частенько встречаю у нас группки эльфов - это кто тогда?
  - А это и есть те самые сопровождающие или воины из внешней разведки, которые нередко становятся наемниками, - пояснил я.
  - Ну, это понятно, но почему тогда ты оказался у нас вообще один, если каждого из молодняка всегда сопровождают.
  - А я удрал из Леса самовольно после очередной выходки. Меня пригрозили запереть на пару лет дома и приставить наставников, чтобы свободного времени ни на что другое не осталось, - ответил я Грому, расплывшись в ухмылке. - Вот я и сбежал, предварительно прихватив давно собранные на такой случай походные припасы.
  - Тогда я удивляюсь твоей живучести, - хмыкнул он.
  - Сначала сработала наша репутация и нежелание связываться с эльфом, чтобы не стать жертвой эльфийского возмездия за убитого сородича, а потом поднабрался опыта и постепенно понял что к чему. А учитывая, что я всегда был более здравомыслящим и менее подверженным влиянию наставников (попросту пропускал занятия), которые вдалбливали в наши головы всякие премудрости, то и не бросался с оружием на первого встречного орка или тролля просто потому, что они 'враги эльфийской расы'.
  - Знаешь, все эти 'враги какой-то там расы' - полный бред и выдумка. - Гром сплюнул на пол в возмущении: - Хоть и дрались мы с вами не раз, но это были обычные войны, а не битва на уничтожение.
  - Да знаю я, что ты мне тут рассказываешь!
  - Подожди, дай я все скажу, - отмахнулся орк. - Так вот, такое случается между всеми. Вот только вашим главным выгодно сделать нас врагами, поскольку на врагах не женятся и детей с ними не заводят. А все почему? Да потому, что мы с вами слишком похожи и многие из эльфов бросали свой дом ради орчанок. - Гром перевел дыхание и продолжил: - А вот обратные ситуации можно пересчитать по пальцам. А если учесть вашу дикую любовь к детям и то, что эльфийки рожают одного-двух за несколько сотен лет, то естественно, что многие мужики посмотрят на сторону и обнаружат там вполне подходящий вариант - орки. А если принять во внимание то, что наши женщины могут рожать от эльфов по несколько детей, то и результат очевиден.
  - Нет, я знаю о нескольких случаях, но такого мало.
  - На самом деле, таких случаев хватает, но ваш Совет старается это замолчать, поскольку им не невыгодно повальное хождение на сторону тех ушастых, которые хотят иметь больше одного или двух детей. Ведь если тебе предложить возможность вырастить десяток детей вместо двух, то ты согласишься. И пусть отпрыски окажутся чуть крепче и выше тебя, но они будут похожи!
  - Вот только ты забываешь про ответную ненависть многих орков к нам, а также тот факт, что не все ваши мужики позволят 'ушастым недомеркам' уводить их женщин.
  - Знаешь, Тир, вот насчет последнего беспокоиться следует меньше всего - наши бабы могут так вломить тому, кто решит указывать, кого любить, что только зубы придется собирать, - пожал плечами Гром. - Думаю, на примере моей сестры ты в этом не раз сможешь убедиться.
  - Знаешь, как-то не горю желанием, зубы еще дороги пока, - замотал я головой.
  - Вот и молодец, а то я уже испытал на себе пару раз силу ее кулачков. - Он задумчиво потер челюсть. - К тому же, если взять в пример нашу семью, то у меня было четыре сестры и только один брат! И такая ситуация в наших семьях не редкость, пусть многие погибают по причине излишней воинственности или участвуя в многочисленных стычках и сражениях, но все равно, на одного орка часто приходится по две орчанки. Допустим, одна нашла себе пару, а что делать другой? Конечно, можно пойти младшей женой, но это когда совсем уж вариантов нет или по любви. Вот и получается, что люди да эльфы - самые подходящие кандидаты.
  - Что-то тебя болтать потянуло, - заметил я, впрочем, не собираясь возражать хозяину, - по большему счету, он прав.
  - Да так, меня после хороших попоек всегда тянет поразмышлять на сложные темы, - вздохнул Гром. - Ты это, не бери в голову все, что я тут наболтал.
  - Договорились, - кивнул я.
  - Тари, сколько ты будешь копаться!? У нас гость тут сидит некормленый, а ты там какой-то ерундой маешься! - неожиданно взревел он, повернув голову в сторону кухни.
  - Гром, не стоит, я недавно ел, - попытался я урезонить этого громилу.
  - Так, не возражай, здесь почти все мясное, так что и слопать ничего не можешь, кроме парочки салатов, а то что я буду за хозяин, если не накормлю хорошего друга до отвала!? К тому же, мы столько болтаем, что самое время тебе подкрепиться.
  Я уж хотел сказать, что съем едва ли десятую часть того, что сможет запихнуть в себя он, но в этот момент дверь на кухню распахнулась и Тари начала носить подносы, очень плотно заставленные различными тарелками, плошками, мисками и тому подобной посудой. Но что самое главное, почти все блюда оказались растительного происхождения - печеные овощи, жареные овощи, тушеные овощи, свежие и соленые, маринованные, несколько видов пюре, множество салатов под различными соусами и с не менее десяти компонентами в каждом, в разном виде грибы, пахнущие просто изумительно, большая миска исходящего паром супа. И венчал все это пирог и груда пирожков на огромном блюде. Грому даже пришлось помочь расставить все это на относительно небольшом столике.
  - И когда только успела? - поразился я, глядя то на съестное изобилие, то на раскрасневшуюся девушку, которая сейчас радостно и гордо смотрела на меня.
  - Ну, время у нее было, - хмыкнул брат, - но за полтора-два часа действительно изрядно потрудилась. А значит, заработала обещанный сюрприз. - Он извлек откуда-то сбоку мой подарок и, повертев в руках, со вздохом сожаления отдал кинжал Тари: - Держи и владей.
  Приняв в руки оружие, девушка на мгновение застыла, любуясь изящно сработанной рукоятью и украшенными вязью ножнами, и, только вдоволь налюбовавшись, вытащила лезвие на свет. И вот тут уж открыла рот в потрясении - настоящее чудо. В себя ее привел легкий подзатыльник брата, который не поленился даже встать для этого дела. Впрочем, лучше бы он ничего не делал - жуткий пронзительный визг радости заставил меня пожалеть, что я вообще решил что-нибудь подарить. К счастью, вся буря восторга досталась не мне - девушка в прыжке повисла на шее Грома, сжимая его с такой силой, что я даже испугался за громилу. А уж если учесть счастливое верещание, из которого можно было разобрать только одно слово - как? - то я только посочувствовал несчастному и порадовался за себя, решив избежать подобной атаки любой ценой, если вдруг и меня попробуют придушить и оглушить.
  - Его, - выдал только одно слово Гром, для верности указывая пальцем понятно на кого.
  Предатель! Из положения сидя я умудрился одним движением перекувыркнуться через спинку кресла, на котором сидел, и увернуться от стремительного броска попытавшейся выразить свои чувства девушки. И правильно сделал - мебель чуть не пала в неравной схватке, жалобно скрипнув под прыгнувшей сверху орчанкой. А ее брат с совершенно счастливой и одновременно пакостной рожей уверенно продвигался к выходу.
  - Правильная у тебя реакция, в будущей совместной жизни пригодится точно, - сказал он и быстро добавил: - Я тут пойду прогуляюсь по делам и буду только завтра, так что дом на тебе, Тир.
  - Какой совместной жизни? - очнулась Тари, оставив попытки добраться до моего тела и как следует его помять.
  - Как какой? - фальшиво удивилась голова орка, появившаяся из-за приоткрывшейся двери, ведущей в кордор, куда он успел нырнуть. - А я тебе не сказал? Я сосватал тебя Тиру, так что вы у меня, можно сказать, почти семейная пара.
  Не успев даже погрозить кулаком исчезнувшему Грому, я обреченно повернулся и уткнулся взглядом в притихшую девушку, смотрящую на меня круглыми глазами.
  - Это правда? - Всех ее сил хватило всего на пару слов.
  - Ага. - Представляя ответную реакцию, внутренне приготовившись, я тем не менее ответил.
  Вот только Тари меня удивила - как-то странно всхлипнув, она просто осела на пол и из глаз ручьем полились слезы. Я сразу ничего не разобрал, поскольку находился в состоянии, близком к тому, что случается у нормального создания от хорошего удара здоровой дубиной по голове. Иначе говоря, я был оглушен. И причина этому - беззвучно ревущая на полу особа, которая обрушила на меня такой шквал разнообразных чувств и поток незамутненного счастья, что я оказался к этому просто не готов. Пришлось даже выставить щит, который отсек постороннее влияние на мой разум.
  Странное дело, я и пробыл-то в этом городе не так уж много, а успел встретить орчанку, способную передавать свои чувства, и эльфийку, умеющую ощущать чужие. Что-то не соответствует полученная от Велеса информация действительному положению дел - одаренных в магии разума вроде очень мало, а я нашел уже двоих. Правда, необученных и слабых, но сути дела это не меняет. Невольно возникает предположение, что местные жители просто не научились точно определять столь сложный и своеобразный дар. Но мне это подходит как нельзя лучше - будь таких магов много, мое обнаружение стало бы просто вопросом времени. Пусть моя аура практически идеально скрыта с помощью эльфийского тела, но подделать следы происходящих мыслительных процессов куда сложнее. Пришлось бы все время использовать матрицу сознания ушастого, лишив себя возможности задействовать остальные потоки сознания, что довольно болезненно. Это то же, что аборигену сознательно отказаться от рук и ног. Надо бы обсудить эту тему с моим союзником. Пусть проверит своих подопечных и о результатах сообщит мне. Мне хватает и жрецов, которые теоретически могут меня ощутить и сообщить своим покровителям, чтобы еще опасаться магов. Не эльфы ладно - откуда им знать, как устроен мыслительный процесс у ушастых, а вот обитатели Леса могут и обнаружить различия, благо, под рукой масса экземпляров для сравнения бродит. Соответственно и посещение Вечного леса становится угрожающе опасным. Но в то же время, просто невыносимо любопытно проверить возможности здешних жителей в моей стихии. Какого уровня смогли достигнуть они, особенно с учетом всех необычных особенностей этого мира, который очень сильно выбивается из схем зарождения и развития разумной жизни.
  Но это все может подождать, а вот что делать конкретно с этим существом, которое сидит на полу, глядя на меня сияющими глазами, и при этом поливает свое платье слезами? К сожалению, в моей памяти нет ни единого подобного случая - эльфийки не склонны плакать по поводу собственного замужества (особенно если жених подобран родителями еще при рождении). Придется соображать самому. Мысленно пообещав отомстить Грому за устроенную подлянку и стремительное исчезновение, я подошел к девушке, присел рядом, чтобы наши лица оказались на одном уровне, и начал вытирать тыльной стороной руки текущие дорожки слез.
  - И долго мы намерены плакать? Мало того, что такое красивое платье все промокло, так еще и глазки покраснели. - Говорить я старался как можно мягче и ласковей, как с маленьким ребенком, опасаясь, что девушка еще больше расплачется. - И, между прочим, кто меня будет кормить, когда хозяйка дома уселась на полу и ревет?
  Тари несмело улыбнулась и, неожиданно подавшись вперед, всхлипнула и уткнулась мне в грудь, крепко обнимая. И что? Теперь меня будут поливать слезами, пока не промокну насквозь? Похоже, пора принимать главенство на себя. Решительно встав на ноги и также подняв ухваченную за стройную талию орчанку, я достал из кармана платок и вытер остатки слез на ее лице, потом скомандовал:
  - А ну быстро сбегать умыться, привести себя в порядок и накормить будущего мужа, который вынужден голодать из-за склонности хозяйки реветь по любому поводу!
  Развернув Тари спиной, я придал ей ускорение шлепком пониже спины и, проследив, как ойкнувшая девушка убежала, опустился в кресло. И угораздило же Грома сообщить сестре о замужестве именно сейчас. Ведь договаривались, что пока ни слова о нашем договоре! И главное - сказал и быстро скрылся из виду, оставив разгребать последствия меня. Эх, сколько возни с этими существами...
  Против ожидания, орчанка управилась очень быстро, успев сменить платье и привести в порядок заплаканное личико. И, едва оказавшись в гостиной, она кинулась накладывать в мою тарелку еду. Следя за все увеличивающейся горкой, которой хватило бы на ужин для трех эльфов, я хотел было воспротивиться, но посмотрев в счастливые глаза орчанки, не решился произнести и слова против - кто знает, вдруг опять решит пустить соленые потоки. Вздохнув, я взял ложку и принялся методично подчищать тарелку, стараясь не обращать внимания на Тари, которая устроилась напротив и, подперев руками голову, молча наблюдала, как я ем, впрочем, не забывая подкладывать еще.
  - Все, больше не могу. - Я откинулся на спинку кресла, тяжело отдуваясь, - возможности моего тела велики, но отнюдь не безграничны, поэтому, подчистив примерно треть стола, я уже был не в состоянии запихнуть в себя ни одного кусочка. - Все было очень вкусно, но я больше не могу есть - я же не твой брат, который в одиночку быка легко слопает!
  - Я думаю, ты составишь ему достойную компанию, если не принимать во внимание, что ты не ешь мясо, - хихикнула Тари, демонстративно осматривая стол. - Как братик говорит: 'Настоящий мужик всегда должен много есть, а то и ложку поднять сил не хватит!'
  - Если ты имеешь в виду тот его походный черпак, называемый ложкой, то это чудовище не всякий и поднимет, - скривился я. - Им можно пользоваться как дубинкой и поверь мне, жертва не сможет определить разницу.
  - А ты что, на себе это испытал? - рассмеялась девушка, очевидно представляя, о чем я говорю.
  - К счастью, не довелось, но я видел последствия того, как Грому помешали завтракать, и что потом осталось от несчастных
  - Да-а, он очень злится, если нет возможности нормально поесть, - усмехнулась Тари, - и в такие моменты к нему лучше не попадать под руку. Приходили к нам однажды люди, они потребовали Грома как раз тогда, когда подошло время обедать. Я попросила подождать, а они начали буянить. В общем, то, что от них осталось, убирали потом совочком.
  Вот тебе почти и ребенок... Судя по тому равнодушию и толике веселости, подобные происшествия для нее не новость. Впрочем, учитывая, где стоит их дом, ничего удивительного.
  - Ладно, еда - это хорошо, но неплохо бы и поспать немного, - сообщил я, с удовольствием потягиваясь. - Моя комната все там же?
  Точнее, не поспать, а поработать с полученной информацией, но знать ей об этом незачем.
  - Конечно, все там же, - кивнула Тари. - Я даже свежее белье успела постелить, когда узнала, что ты у нас задержишься на несколько дней.
  - И когда успела? - покачал я головой. - Тогда я пойду занесу вещи да и сам отдохну, а то последние дни выдались немного утомительными.
  - Ты на ужин вставать будешь? - спросила меня девушка, когда я, собрав пожитки, направился вглубь дома.
  - Так он буквально через пару часов будет, а я сейчас слишком хорошо поел, чтобы ощутить потребность в набивании живота до завтрашнего дня.
  - Тогда спокойной ночи, я тоже пойду спать немного раньше, поскольку вчера отмечали с Громом мое совершеннолетие почти всю ночь.
  Пожелав в ответ добрых снов, я направился в свою спальню, руководствуясь памятью Тировита. Посмотрим, что интересного и полезного мне удалось заполучить сегодня!
  
  Глава 10
  
  Ночь прошла в напряженной работе, но выводы пока оказались не очень результативными - все же я недооценил количество полученной из памяти Грома информации и свои возможности по ее обработке. В итоге, рассортировав около одной двенадцатой от общего объема, я узнал много чего интересного, но совершенно бесполезного для меня в данный момент. Ну, в самом деле, зачем мне знать незаконные увлечения некоторых обитателей столицы или список осведомителей преступных банд черного сектора, а также принадлежащие им заведения. Что оказалось действительно полезно, так это знание множества входов и выходов между разными частями столицы, где можно не опасаться излишнего внимания к своей персоне, как со стороны стражи, так и преступных элементов.
  Мои неторопливые размышления прервал тихий звук, донесшийся с первого этажа. Что это? Немного подумав, я вспомнил, что Гром повесил на входе колокольчик, который сейчас, наверное, и звенел. Прислушавшись и определив, что Тари еще спит и открывать неизвестному гостю определенно не собирается, я вскочил с кровати, быстро натянул штаны и уже хотел было выйти из комнаты, когда вспомнил, в какой части столицы сейчас нахожусь. Прихватил на всякий случай с собой ножны с мечом, а потом уж стал спускаться вниз к раздраженно трезвонящему посетителю.
  И уже у двери понял, что Гром полностью сменил систему наблюдения, да так, что я теперь и не знаю, что делать. К счастью, отпереть дверь и отключить ловушки не представляет проблемы, поскольку они хоть и усложнились, но принцип работы остался прежний. С сомнением посмотрев на дверь и поморщившись от назойливого звона, я решил открыть - в конце концов, убийцы в дверь не позвонят, а с любым недружелюбным гостем я справлюсь и одним мечом, не зря же его прихватил с собой.
  Пощелкав выключателями и запорами, я широко распахнул дверь, чуть не задев стоящего на пороге, и уставился на того, кто решился побеспокоить Грома в столь ранний час. Выше меня почти на голову, заметно шире в плечах, гость оказался гостьей - выпуклости на металлическом панцире, плотно сидящем на фигуре, ясно на это указывали. Да и черты лица, которые можно было различить в рассветных сумерках, позволяли определить как пол, так и расу - Грома решила посетить орчанка. И судя по неплохим доспехам, паре одинаковых мечей на поясе, кинжалах в сапогах и мешке за плечами, а также обилию шрамов, это наемница. Черные волосы у нее были стянуты в толстую косу, сейчас перекинутую через плечо, а на кончике блестела заколка в виде небольшого металлического шарика. Симпатично. Все это я разглядел за одно мгновение, пока меня самого рассматривали широко раскрытыми серыми глазами. А в следующее мгновение...
  В следующее мгновение мне без слов попытались вбить в лицо бронированную перчатку! Только отличная реакция позволила мне присесть, пропуская удар над собой, и стремительно отскочить назад в коридор, увернувшись от пинка ногой. Я даже не сделал попытки вытащить меч, понимая, что здесь слишком узко для этого оружия. Наемница это тоже сообразила и попыталась вытащить кинжалы из сапог, но я не собирался давать противнице такого преимущества, поэтому, воспользовавшись небольшой заминкой, подобрался и прыгнул, нанося мощный удар ногой в верхнюю область грудной клетки. Благодаря тому, что наемница нагнулась, я вполне доставал до нацеленного места. Немного удачи и даже доспех не сможет спасти ее от перелома ключицы или ребер. А с такими повреждениями не больно-то и подерешься.
  К сожалению, не один я оказался такой умный - орчанка успела среагировать на выпад, несмотря на всю его стремительность и неожиданность, повернувшись и подставляя левое плечо. С громким хрустом металл смялся, но изрядно смягчил удар. Я немного отлетел назад, поморщившись от боли в ноге (больше не буду лупить в доспехи!). Разница в массе оказалась слишком велика, поэтому наемница всего лишь покачнулась, скорчив гримасу от боли. Отскочив еще дальше вглубь коридора, я порадовался за себя - хоть задумка и не удалась, но после удара в плечо, левая рука незваной гостьи повисла без движения. Это хорошая новость. А плохая заключалась в том, что в правой руке она держала кинжал. Мгновенно оценив все последствия этого, я в два прыжка спиной назад выскочил в гостиную и обнажил меч. Здесь у меня будет преимущество, и шансы на победу изрядно возрастают.
  Очевидно, наемница так не считала, поскольку с широким оскалом без раздумий ринулась вперед, метнув в меня кинжал и вытаскивая один из мечей. Отбив прилетевший клинок, что не позволило мне напасть на противницу прямо в дверном проеме, я скользнул вбок и сделал выпад со стороны ее поврежденной руки, но орчанка оказалась опытной и без проблем отбила мой удар, попытавшись ответным движением меча отхватить мне кисть. С трудом отведя ее оружие в сторону (разница в силе оказалась слишком большой), я отскочил назад и провел два длинных колющих удара в ноги, где поножи почти не защищали, и один рубящий на уровне края доспехов. Цели достиг только первый, слегка оцарапав кожу, остальные наемница парировала, причем последний весьма жестко, так что рукоять чуть не вылетела у меня из руки. Но все это было не столь важно, поскольку в результате этих действий, я на мгновение остановил мечи и оказался достаточно близко, чтобы задействовать в схватке левую руку - сжав кулак, я со всей силы врезал орчанке сбоку по челюсти и тут же разорвал дистанцию, отделавшись лишь незаметной царапиной на груди, которую прочертил кончик ее меча в широком взмахе.
  Решив воспользоваться ее замешательством после моего успешно проведенного удара, я хотел ринуться вперед, но неожиданно сам оказался атакован разъяренно рычащей наемницей. Проклятая выносливость орков! Под градом посыпавшихся ударов, которые приходилось отводить в сторону, чтобы не потерять оружие, я одним движением вскочил на стол и спустя мгновение спрыгнул уже с другой стороны, получив небольшую передышку. Даже с одной рукой противница была чрезвычайно сильна, а что будет с двумя мечами... Но вроде бы я уловил последовательность ударов и можно попытаться ранить правую руку наемницы, облегчив себе схватку до предела. А там доспехи - не доспехи, все едино.
  И только я успел пойти в наступление, угощая орчанку легкими и быстрыми ударами в наиболее уязвимые места, чтобы не дать возможности атаковать ей самой, как сбоку что-то мелькнуло.
  - Стойте!
  С совершенно диким криком между нами прямо под мечи бросилась Тари. Что она творит!? С трудом отведя собственный удар в сторону (иначе кое-кто лишился бы ноги), я на предельной скорости умудрился сграбастать девушку и буквально выдернуть из-под опускающегося меча наемницы.
  - Ты что творишь! Жить надоело?! - не сдержавшись, рявкнул я на самоубийцу и обнаружил, что мои слова отозвались эхом... женским.
  Недоуменно взглянув на вторую женщину в комнате (поскольку первая находилась почти в обмороке, чтобы еще что-то говорить), я встретил такой же непонимающий взгляд. Но разобраться между собой нам не дали - от открытых входных дверей послышались шаги, и в гостиную вошел Гром.
  - Что за шум, а драки нет? - Обозрев всех участников небольшого побоища, он поскреб пятерней затылок и сообщил в пространство: - А я думал, что успею... Ну, хоть не поубивали друг друга, и то ладно, а разгром в доме я уж как-нибудь переживу.
  - Гром, какого мрака здесь творится, что Тари кидается на мечи, пытаясь остановить драку?! - Бросая на меня убийственные взгляды, наемница совершенно ледяным голосом потребовала у хозяина дома объяснений. - И может быть, ты мне расскажешь, что вообще делает у нас в доме этот полуголый эльф?
  - Наверное, пытается забраться к тебе в постель, - задумчиво произнес орк и оглушительно расхохотался, - ты ведь так на него набросилась, что даже доспехи не успела снять! А что, хорош, хорош.
  - Гром! - Невеста, висящая на моей руке, внезапно очнулась и на пару с покрасневшей наемницей завопила на брата.
  - Ладно, ладно, уже и пошутить нельзя, - несколько погрустнел здоровяк. - Познакомься, это Тировит, будущий муж Тари и твой новый родственник. И кстати, еще неизвестно, кого малышка кинулась защищать - есть у меня такое ощущение, что долго ты бы не продержалась. - И он кинул выразительный взгляд на висящую тряпкой левую руку и помятый доспех.
  Как хорошо, что я решил не использовать способности своего разума, иначе у Грома на одну родственницу стало бы меньше, а у меня прибавилось бы проблем!
  - Муж?! - почти взвизгнула старшая сестра Грома, не обращая внимания на его последние слова.
  - Если у вас так встречают новых родственников, то я боюсь предположить, что происходит со всеми остальными, - иронично заметил я Грому, на что тот только развел руками.
  - К счастью, этим недостатком страдает только Даяна, - сокрушенно вздохнул он, почти незаметно ухмыляясь и косясь в сторону ошеломленной орчанки.
  - Послушай Гром, неужели женщины у вас действительно таким вот образом подбирают себе мужей - чем потяжелей по голове и, пока не очнулся, заковать в семейные цепи?
  Раз продолжения схватки не предвиделось, я решил немного повеселиться, заодно слегка поддразнить наемницу в отместку за полученную царапину. Орк мое намерение понял и незаметно для женщин подмигнул, на полном серьезе ответив:
  - Увы, некоторые личности совершенно теряют голову, едва завидев красивых мужиков, и не в силах сдержать естественные порывы. - Он с намеком посмотрел на старшую сестру. - так что тебе еще повезло, что я появился, иначе стало бы у тебя на одну жену больше без всякого на то желания.
  - Я думаю, это зависело бы от исхода поединка, - насмешливо посмотрев на вновь стремительно краснеющую наемницу, что только и могла беззвучно открывать и закрывать рот, я покачал головой, - так что шансы избежать подобной участи и без тебя были довольно большими.
  Довольно хмыкнув, Гром проследил, как действующая рука сестры тянется к брошенному на пол оружию, поскреб затылок и оповестил меня:
  - Кажется, нас сейчас буду убивать...
  - Маленькая поправка - убивать будут тебя, поскольку у меня есть универсальная защита на этот случай. - Я показал на вцепившуюся в меня Тари, которая уже почти пришла в себя, во многом благодаря нашей болтовне.
  - Обоих достану! - прошипела Даяна, к которой, наконец, вернулся дар речи.
  Но бросилась все-таки сперва на брата.
  - Ну-ну, не стоит так нервничать, - успокаивающе проговорил Гром, с легкостью уклоняясь от стремительного броска старшей сестры. Он отвел ее руку в сторону и отнял меч, что при его силе оказалось довольно просто. - Прежде чем бросаться на кого-то с оружием, следует сперва подумать головой, откуда он здесь взялся. К тому же, хоть ты ни разу не видела Тира, но мелкая о нем не единожды рассказывала.
  - Прибила бы и ладно! - огрызнулась орчанка, пытаясь вырваться из железной хватки брата.
  - Я скорее поверю, что это он тебя прикончил бы, - спокойно проговорил орк. - Уж если смог посланную по его голову темную эльфийку из полночной гильдии уложить ее же оружием, то уж с тобой-то проблем будет явно меньше.
  - Темную?! - Наемница неожиданно прекратила сопротивляться и в изумлении посмотрела на меня.
  - Темную, темную, если помнишь, была одна такая с кличкой Ночная ведьма, наверняка, не раз слышала. Теперь ее нет силами нашего гостя, так что лучше не нарывайся зря, - хмыкнул орк.
  Бросив на меня какой-то непонятный взгляд, Даяна немного успокоилась и врезав здоровой рукой брату по ребрам (он даже не поморщился!), недовольно пробурчала:
  - Отпускай давай, бугай.
  - Больше бросаться не будешь? - уточнил Гром, не спеша разжимать объятья.
  - Нет! И чем и дальше мять доспехи, лучше помоги их снять.
  - Не обращай внимания, они всегда так общаются между собой, - прошептала мне Тари. - Иногда и до драк доходит. Кто в них оказывается победителем, ты и сам можешь догадаться. Поэтому сестра каждый раз так и накидывается на Грома.
  - Я смотрю, весело вы живете, - хмыкнул я, приземляясь вместе с орчанкой на стоящее неподалеку кресло и удивленно наблюдая, как Гром голыми руками выправляет металл снятого доспеха.
  - Кстати, чем это так помято? - спросил он, пыхтя от нешуточных усилий. - На меч никак не похоже, а у вас ничего другого и не было.
  - Ногой это, - отозвалась наемница раньше меня, массируя ударенное плечо и пробуя двигать рукой, к которой постепенно возвращалась чувствительность.
  - Ногой? - Орк оторвался от своего дела и удивленно посмотрел на меня. - Как это?
  - В прыжке. Вообще-то я целил в район сердца, но твоей сестре повезло, и она успела вовремя отклониться, - хмыкнул я и добавил: - Конечно, удачный удар убьет только человека, ну а орка выведет из строя.
  - Может быть. На себе я не стал бы проверять, но, судя по силе удара, погнувшего доспех, грудную клетку человека или эльфа ты сломаешь только так, - удивленно покачал головой Гром. - Ладно, все это, конечно, хорошо, но нам с Тиром, девочки, нужно обсудить дела. Без лишних ушей.
  Даяна скривилась, но спорить не стала. Молча сходила за брошенным у входной двери мешком и прошла вглубь дома. Следом за ней с видимым сожалением отправилась и младшая сестра. Убедившись, что нам никто не помешает, Гром уселся в кресло напротив.
  - Итак, я забежал к парочке своих хороших знакомых и разузнал об источнике твоих проблем. - Он многозначительно на меня посмотрел. - Как и ожидалось, старикашка хорошо заботится о своей безопасности, и достать его дома не получится даже у самого опытного убийцы. Будь иначе, Дотнис давно бы присоединился к компании столь обожаемых им трупов. Но есть у него одна слабость - слишком любит затащить к себе в постель молоденьких девиц. Причем меняет их довольно часто, а надоевших переводит в мертвое состояние... Это если им очень сильно повезет.
  - Чем больше про этого некроманта узнаю, тем меньше он мне нравится и тем сильнее хочется его прикончить, - хмыкнул я.
  - А ты думаешь, его просто так куча народу ненавидит? Это еще одна из самых невинных забав старика! Поверь мне, подробности ты знать не захочешь, - скривился от отвращения орк. - Ну так вот, из своего дома он вылезает только для похода на рынок рабов, где выбирает новую подстилку, по всем остальным делам гоняя ученика. Конечно, охрана у него на высоте, как в магическом, так и в физическом плане.
  - И что ты предлагаешь?
  - До нового выхода старикашки осталось около пяти дней и к тому времени можно спланировать нападение, а учитывая большое количество заинтересованных в его смерти лиц, воспользоваться их помощью. - Гром поскреб затылок: - Зная твое мастерство в обращении с луком, лучше всего атаковать с расстояния, предварительно позаботившись о вскрытии магической защиты некроманта.
  - Я бы не сказал, что это простая задача. В обычного человека с легкостью можно вогнать десяток стрел за несколько мгновений, но с магом такой фокус не пройдет.
  - Сам знаю, - вздохнул орк, - буду думать и со знающими личностями переговорю. В любом случае, у нас в запасе есть немного времени и этим не следует пренебрегать. Ты пока у меня поживешь?
  - Пожалуй, да, но у меня еще есть дела в городе, поэтому я могу и отлучиться ненадолго, но тебе об этом обязательно сообщу.
  - Вот и отлично, а когда разберемся с твоей проблемой, то и проведем ритуал, - довольно хлопнул по колену хозяин дома.
  - Ладно, ты лучше скажи мне, как отнесутся остальные маги к убийству некроманта, - решил я немного разузнать обстановку вокруг своего врага.
  - Ну, обычно они не успокаиваются, пока не найдут всех причастных, но только не в этом случае. Дотнис много кому успел перейти дорогу, и в поисках его убийцы не будут особо усердствовать, так что нам повезло, - заключил орк.
  - А со стражей?
  - А от стражи нас прикроют, благо, нужные знакомства у меня есть, - отмахнулся он. - Самое сложное, это упокоить старика, а все остальное уже не так важно. Разве что тебе придется на некоторое время уехать, пока шум вокруг этого дела не уляжется.
  И исходя из этого, мне следует разобраться с отступницей и стражами как можно раньше. М-да, проблема... И когда они еще решат встретиться? Убийство мага и разборки эльфов в относительно небольшой отрезок времени заставят забегать не только городскую стражу, но и тайную службу, сделав мое нахождение здесь не очень уютным. Значит, и поиски источника в данной местности придется прервать. Неприятно, но не более.
  - Впрочем, ты можешь с таким же успехом отсидеться и у меня. Все равно стража не рискует забираться глубоко в наши трущобы, поскольку выйти целыми для них будет намного труднее, чем войти, - продолжил не уловивший заминки Гром. - К тому же, если заранее распустить небольшой правдивый слух, то и обстановка будет намного благоприятнее в отношении тебя.
  - Что ты имеешь ввиду? - заинтересовался я.
  Если получится облегчить мне жизнь, не привлекая лишнего внимания, то это будет просто отлично.
  - Вот смотри - то, что недавно оказалась убита Ночная ведьма, известно многим. Жертву, то есть тебя, стражники хорошо рассмотрели, известна твоя принадлежность к лесным эльфам, - перечислил факты Гром, загибая пальцы. - Значит, неизбежно поползут слухи на эту тему. Точнее, уже поползли, - поправился он.
  - И как это нам поможет?
  - Ко всему перечисленному достаточно добавить слух про личность заказчика и у нас окажется подготовленная почва для убийства некроманта - месть эльфов. Таким образом, если тебе удастся украсить его десятком стрел, то никто даже дергаться не будет - нечего было трогать ушастых. Нарвался - сам виноват, и никто заступаться не станет.
  - Все это звучит хорошо и складно, но ведь старик тоже сможет сообразить, что на него ведется охота, и засесть за надежной защитой, не высовывая и носа наружу, - усомнился я в целесообразности такой подготовки.
  - Вот нам и надо подгадать момент так, чтобы он ничего не заподозрил, но слух уже дошел до нужных людей. А для этого необходимы точные сведения, которые всегда можно купить за большие деньги, - усмехнулся Гром. - Ведь даже самые верные ученики могут предать за блеск золота, особенно у такого типа как Дотнис.
  - Между прочим, у эльфов такого не может произойти даже в теории - ученики никогда не продадут своего учителя, не говоря уж о том, что он обычно является родственником, - заметил я.
  - А что ты хочешь? - Орк развел руками: - Люди.
  В этот момент в гостиной появилась Тари, так что, переглянувшись, мы решили оставить обсуждаемую тему, тем более что переговорить обо всем важном мы успели.
  - Гром, ты с нами есть будешь? - спросила орчанка, и я отметил, что со всеми этими событиями мы не успели даже позавтракать, хотя время уже приближалось к обеду.
  - Поесть я никогда не откажусь, - потер руки орк. - Где Даяна? Она будет с нами завтракать?
  - Наверное. Она в ванной, приводит себя в порядок после дороги, - ответила Тари и побежала на кухню.
  - Кстати, что хотел спросить, почему это твоя сестра так не любит эльфов, что сразу бросается с оружием на изготовку? - поинтересовался я с усмешкой.
  - Да был у нее не так давно один полукровка в ухажерах, я уж думал дело до семьи дойдет, но парень нашел себе чистокровную эльфийку и благополучно укатил, оставив сестру с разбитым сердцем, - вздохнул Гром. - С тех пор она и возненавидела всех ушастых, а уж обнаружив в моем доме тебя, не сдержалась. Сам понимаешь, женщина в расстроенных чувствах - стихийное бедствие.
  Я пожал плечами - до сих пор с такими не встречался, но, судя по всему, лучше и дальше не встречаться.
  - Кстати, Тир, долго ты еще голым торсом будешь сверкать на радость нашим дамам? - осведомился между делом орк. - Я, конечно, понимаю, что по сравнению с большинством эльфов у тебя есть на что посмотреть, но у меня при взгляде на твою худобу возникает желание забить стол едой и не выпускать тебя, пока все не слопаешь!
  Только после слов этого громилы, я обратил внимание, что по-прежнему одет в одни штаны и сапоги, как и выскочил из комнаты. Царапина на груди уже подсохла и покрылась корочкой, и можно было идти одеваться, не боясь запачкать одежду. Как раз есть время, пока Тари будет накрывать на стол. Поднявшись в свою комнату на второй этаж, я оставил ножны с мечом на кровати, взамен нацепив кинжал (не думаю, что оружие мне еще понадобится), накинул рубашку и, возвращаясь обратно, столкнулся со старшей сестрой Грома. В отличие от прошлой встречи, сейчас она выглядела куда менее грозно - влажные волосы тускло поблескивали под светом магического светильника, подвешенного в коридоре, пропотевшую и грязную одежду с доспехами сменило длинное красивое платье бежево-зеленой расцветки с серебряными узорами, в ушах появились небольшие серебряные серьги, а на ногах красовались пушистые тапочки из шкуры какого-то животного. В целом, очень домашний и милый вид, и если бы не злобный взгляд и надменно вздернутый подбородок, то я бы и не подумал, что это та самая наемница, что кинулась на меня с мечом некоторое время назад. Пропустив орчанку вперед (скорее из нежелания оказаться к ней спиной, чем из вежливости), я пошел следом в гостиную, где Тари уже все приготовила.
  Поздний завтрак прошел в сосредоточенном молчании. Мы с Громом уже все обсудили ранее, а просто разговаривать на отвлеченные темы не хотелось. Убийственный взгляд Даяны попеременно сверлил одного из нас, и чувствовалось, что только дай повод, и она выскажет о мужиках все, что думает. Так что мы предупредительно молчали, лишь изредка хитро переглядываясь между собой, чем злили орчанку еще больше. А Тари... Тари в нашей забаве участия не принимала - все ее внимание было обращено на меня, отчего она даже иногда забывала есть и только сильный тычок локтем от злобной старшей сестры заставлял ее очнуться. Пожалуй, будь на моем месте настоящий Тировит, он бы точно почувствовал себя неуютно от такого выразительного, мечтательно-счастливого взгляда.
  Я же только получал удовольствие от таких ярких чувств девушки. Все-таки иногда от одиночества настолько устаешь, что хочется общения хоть с кем-нибудь, а невозможность выполнения этого желания пробуждает дикую ярость, которую не так-то просто подавить. Учитывая длительность моего одиночного заключения в измерении Бездны и короткий период восстановления дома, когда меня посещала всего пара сородичей, а затем перемещение сюда, то решение этой проблемы за счет местных выглядит привлекательно. Достоверно подтверждено, что инир, обреченный на изоляцию от общества, останавливается в развитии и постепенно деградирует, что способствует разрушению сознания. Этому процессу менее подвержены ученые и исследователи (к которым отношусь и я), стоящие на чуть более высокой ступени развития, нежели остальные иниры, но это не уменьшает всей опасности подобного исхода событий. Конечно, изучение этого вопроса велось еще тогда, когда наша планета была цела, но я не думаю, что выжившие изменились настолько сильно, что к ним эти выводы не относятся, тем более тяга к общению с себе подобными никуда не делась.
  Закончив завтракать, я поблагодарил Тари за заботу и отправился в свою комнату - следует дать Грому возможность пообщаться с сестрой без лишних ушей. К тому же в ближайшие пару дней я, возможно, буду предоставлен сам себе, поэтому следует употребить свободное время на обработку полученной информации и уже на ее основе строить дальнейшие планы.
  Вот только мне было отлично слышно, что происходило внизу, не в последнюю очередь благодаря громким голосам орков.
  - Ты что-то хотела у меня узнать? - голос Грома прямо сочился ехидством.
  - Теперь, когда никого лишнего рядом нет, - очевидный намек на меня, - я хотела бы услышать, как тебе могла прийти в голову мысль отдать Тари за эльфа?! И лучше бы тебе подобрать достойную причину, иначе я вызову его на поединок до смерти и вмешаться ты не сможешь даже при всем своем желании!
  - Ты так уверена в своих силах? Утренней трепки не хватило? И учти, что Тир просто не ожидал схватки.
  Из голоса орка исчезло всякое ехидство и появилась опасная вкрадчивость. Я даже пожалел Даяну. Когда Гром в таком состоянии, с ним лучше не спорить.
  - Уверена, брат, уверена. И лучше бы тебе ответить на мой вопрос, поскольку я своих слов на ветер не бросаю! - Похоже, наемницу не впечатлил тон орка, поскольку ледяной голос явно демонстрировал готовность стоять на своем.
  - Хочешь ответа? Хорошо, вот тебе ответ: Тировит - наилучший выбор для малышки.
  - Интересно, чем же тебе не понравились наши сородичи, живущие вокруг? Даже не особо напрягая память, я могу назвать с десяток имен достойных орков, которые с радостью возьмут Тари хозяйкой в свой дом.
  - Можешь не трудиться, я их знаю не хуже тебя, и от нескольких уже поступало предложение о выкупе за молодую жену. Вот только у них всех есть один недостаток. Хоть и единственный, он перекрывает все остальные достоинства - они живут здесь!
  - И чем же тебя не устраивает столица? Может, ты хочешь выдать мелкую за принца и жить во дворце?! Или сразу за короля - чего уж стесняться!?
  - Твой сарказм здесь неуместен, обращай ты больше внимания на обстановку в королевстве и у наших соседей, то знала бы, что большая война не за горами. И если у кого-то не получилось заарканить ушастого, то это еще не повод ненавидеть всех. Поэтому Тировит - лучший вариант. Он может увести мелкую к себе, и она окажется в безопасности. Тем более дружим мы с ним давно, парень он неплохой и к тому же Тари его любит. Не знай я, что тебя легче порубить на куски, чем заставить что-то сделать, то и второй бы женой пристроил к нему.
  - Что?! Да как ты посмел даже предположить подобное! - не выдержала и заорала орчанка.
  - Молчать!
  От громогласного рева Грома даже содрогнулся дом. Дальше повисло непродолжительное молчание, которое нарушил хозяин, немного успокоившись:
  - А теперь помолчи и послушай меня. Раз отца нет, я старший в семье и на мне лежит ответственность за вас и ваши жизни. И я сделаю все, что от меня зависит, чтобы быть спокойным на этот счет! Или тебе напомнить, как погибли сестры и брат? Так вот, повторения подобного я не хочу. Все, игры закончились! Поэтому, если я что-то сказал, то ты будешь выполнять это без возражений. Иначе я не посмотрю на то, что ты старше меня и выдеру розгами так, что потом месяц сидеть не сможешь! Тебе это ясно или более доступным методом пояснить?!
  - ...ясно.
  - Вот и отлично. И имей в виду, если хоть косо взглянешь в сторону парня, точно пойдешь к нему второй женой!
  - Гром! - Судя по голосу, это решила включиться в разговор моя невеста.
  - А ты молчи, свое обещание выдать тебя за Тировита я выполнил, так что не влезай в разговор старших.
  - Вообще-то, у эльфов нет многоженства, а место жены уже занято, - немного ехидно протянула Даяна.
  - К счастью для тебя, у ушастых есть множество лазеек, начиная с официальной любовницы, которая обладает лишь чуть меньшими правами, чем жена, и рожает полноценных наследников, и заканчивая эльфийками, которых выкупают у младших домов, а потом возвращают назад после рождения и кормления ребенка. Так что способов хватает и тебе об этом лучше не забывать.
  - Осталось только сообщить об этом эльфу.
  - Ты что-то сказала? А то я плохо расслышал!
  - Нет-нет, я молчу.
  - Хорошо. Тари, давай убирай со стола, а я пойду к себе. И последнее, больше никакой работы наемницей, пока ситуация не станет более ясной! Сидишь дома и вышиваешь. И только попробуй удрать - лично за шкирку обратно притащу.
  Снизу громко хлопнула дверь, будто подводя черту. Занимательный разговор! Мне семьи орков уже нравятся - пришел, рявкнул, всех построил по ниточке и никаких возражений! Мужик в семье главный. Но Гром-то хитрец! Оказывается, он давно уже обещал младшей Тировита в мужья. И ведь исполнил, несмотря на то, что эльф давно мертв!
  По коридору послышались тихие шаги и в мою дверь постучали.
  - Входи!
  Дверь распахнулась, и в нее протиснулся орк, немного виновато улыбаясь.
  - Знал, что я?
  - Ну а кто еще? - хмыкнул я.
  Он смущенно пожал плечами:
  - Извини за шум. Эти бабы меня когда-нибудь в могилу вгонят!
  - Да я бы не сказал.
  - Все слышал, да? - Гром с силой поскреб затылок.
  - Трудно было не услышать, особенно если учесть твою громогласность.
  - Эх, ну и ладно, все равно это не то, что следует скрывать от будущего родственника, - махнул рукой он и добавил: - Но имей в виду, если ты сможешь утянуть к себе и вторую сестру хотя бы на время войны, - я уж не говорю насовсем, - то моя благодарность будет безграничной!
  - Судя по доносившимся воплям, кое-кому это совсем не по нраву, - усмехнулся я.
  - Не обращай внимания, Тари и слова тебе не скажет, даже заведи себе еще десяток жен. А что касается Даяны, - Гром угрожающе нахмурился, - сама прибежит и еще уговаривать будет!
  - Скорее всего, нет, - отрицательно помотал я головой, - меня родные точно четвертуют.
  - Ты преувеличиваешь. Вот тысячу лет назад так бы и было, а сейчас у вас иногда и полукровок пускают жить при выкупе со стороны родственного дома.
  Что-то я такого не знаю, может, Велес скинул мне слишком ранние матрицы эльфов? Тировит-то не интересовался всякими слухами и сплетнями, откуда можно почерпнуть подобного рода информацию, а потом и вовсе удрал из Леса, предпочитая жить подальше от навязчивых родственников и лишь изредка навещать дом. Потом надо будет проверить.
  - Может быть, ты и прав, - пожал я плечами. - А почему ты их так стараешься выпихнуть к нам? Помимо войны. Ведь столицу едва ли смогут взять штурмом.
  - Хоть я тебе этого и не говорил, но именно в прошлую войну с империями я потерял двух сестер и брата, - скривился Гром. - Брат погиб в одном из сражений, поскольку служил в гвардии. Одна сестра состояла в наемном отряде, и после бойни с легионом вражеских наемников никого не осталось в живых. А вторая попалась в руки купленной мрази, предателей, которые устраивали беспорядки. Думаю, ты представляешь, что с ней сотворили до того, как убить. Вот поэтому я и не собираюсь допускать подобного снова, а сделать это проще всего, отправив эту парочку в безопасное место и поставив за ними кого-нибудь присматривать, кто при нужде по заднице надает.
  - Ну да, и я подвернулся как нельзя вовремя, - вздохнул я.
  - Подарок небес! - рассмеялся орк. - Да и вообще, чего ты так страдаешь? Тебе даром отдают таких женщин! И вместо того, чтобы прыгать от радости, ты жалуешься!
  - Если бы это оказались эльфийки, то и добавки попросил бы, - усмехнулся я, - а так мне и одной хватит выше головы, так что не надо мне еще и вторую.
  - В общем, если ты надумаешь изменить свое решение, то только скажи, - предупредил он, выходя из комнаты и прикрывая за собой дверь.
  Как бы ни так, мне и одной обузы будет в данный момент много!
  Дальнейший день не был ничем примечателен: кроме как на обед и ужин, которые прошли удивительно мирно и тихо, я из комнаты почти не выходил, продолжая разбираться с массивом знаний, доставшихся от Грома. В ближайших планах было заниматься этим и всю ночь, но реальность внесла свои коррективы - метка отступницы переменила свое положение и двинулась по городу!
  
  Глава 11
  
  Сперва я не придал этому значения - ведь могла она отправиться прогуляться перед сном недалеко от дома. Вот только спустя двадцать минут отступница продолжала идти по бронзовой части столицы, все удаляясь от дома. А еще через десять минут сдвинулись метки и стража с карателем, направившись в ту же сторону. Дождался! Наконец-то они решили действовать. А значит, и мне нужно успеть хотя бы к середине всего действа, чтобы повлиять на его исход в нужную мне сторону. Если посмотреть на карту города и направление движения меток, то конечная точка пути очевидна - городской парк. Весьма здравый выбор со стороны Таваомы. Но не время терять драгоценные минуты.
  Быстро нацепив на себя доспех, что не будет лишним, я также надел все имеющиеся магические побрякушки и прицепил к поясу меч, на плечо под плащ закинул чехол с луком и колчан. Мешок с вещами будет только обузой, поэтому я оставил его валяться около кровати. На улице давно наступила ночь и все обитатели дома уже легли, поэтому я бесшумно выбрался в коридор и прокрался к комнате Грома - уж его следует оповестить о моем уходе. Тихо постучав в дверь, я дождался пока он откроет, и проскользнул внутрь.
  - Да, что ты хотел? - громко спросил орк и зевнул, прикрывая широкой ладонью свою пасть. - И почему ты так одет?
  - Тихо, не шуми! - шикнул я. - Гром, мне срочно нужно отлучиться по одному делу, поэтому закрой за мной.
  - Как скажешь, только... - орк окинул меня взглядом с ног до головы, - тебе помощь по этому самому делу не нужна? А то безопасность одного ушастого создания с некоторых пор имеет для меня особое значения.
  Мы уже вышли из комнаты, убедились, что сестры по-прежнему спят и ничего не заметили, и только после этого осторожно стали спускаться вниз.
  - Нет, благодарю, но мое дело скорее наблюдательное, а так подготовился просто на всякий случай. Ты там будешь только мешать, и служить дополнительной мишенью, - прошептал я в ответ.
  - Ты меня обижаешь - скрываться я умею ничуть не хуже тебя, несмотря на свои размеры, - надулся Гром.
  - Охотно верю, но чтобы действительно стать незаметным, тебе понадобится одна штучка. - И я со значением подергал за цепочку у себя на шее. - Без нее же ты будешь как на ладони.
  - Магия?
  - Она самая, к сожалению.
  Да, без магии, было бы достаточно лука для избавления от большинства моих проблем. Но и эта планетка, наверняка, была бы не столь забавна и интересна. Я кивнул на прощание орку и побежал по пустым улицам, слыша позади звук закрываемой двери. Все небо оказалось затянуто тучами и так как в трущобах отсутствовало освещение, было очень темно, тихо и пустынно. Даже звук моих шагов скрадывался утоптанной землей и мягкими сапогами. Руководствуясь памятью Тировита и знанием множества закоулков, я бесшумно перелетал через низенькие ветхие заборы, перепрыгивал ямы и нырял в непроглядную темень разваливающихся домишек, все наращивая скорость. Отталкиваясь от земли и используя стены домов как опоры, я преодолевал огромные кучи мусора, которые местные жители сваливали прямо на дорогу. Я спешил. Метка отступницы уже достигла окраины парка и сейчас медленно двигалась вглубь, в то время, как каратель и компания (более чем ясно, что она взяла с собой не только напарника, но и наемников) еще только подходили к границам бронзовой части столицы. Я же выбирался из черной! Выжимая из тела всю возможную скорость, я жалел, что не могу перемещаться по воздуху, что было бы намного быстрее. Встречный ветер теребил полы плаща и срывал с головы капюшон, поэтому приходилось его придерживать рукой. Из-за этого я и пропустил момент, когда откуда-то сбоку вынырнула невысокая фигура почти в таком же темном плаще с капюшоном, с которой я и столкнулся на полной скорости, сбивая ее с ног.
  Напоровшись на что-то угловатое (скорее всего, выставленный локоть) животом и запнувшись об лежащее под ногами существо, начал падать на землю, но успел выставить вперед правую руку и, используя скорость собственного тела, оттолкнуться. Резким движением совершив кувырок и приземлившись на ноги, я продолжил бег дальше и чуть не врезался в угол дома, куда меня повело в результате этих действий. Позади на земле шевелилась жертва столкновения, но я уже не обращал на это внимания, на бегу проверяя оружие - не хватало еще что-нибудь потерять в такой спешке. К счастью, все оказалось на месте. Дальше я чуть снизил скорость, но стал более осторожен, поскольку впереди торговая часть столицы, где можно встретить патрули, которые прежде выставят вперед оружие, а потом уж поинтересуются, кто это там решил побегать ночью. Исключительно из-за этого, я решил не вылезать на главные улицы, где в ночное время даже горели магические светильники, а выбрать самые бедные, где ничего подобного нет, да и стража заглядывает туда намного реже. Одежда у меня темная, так что есть большой шанс просто оказаться незамеченным.
  Что и случилось, когда десять минут спустя я проскочил мимо патрульных, которые успели только повернуть головы, когда я бесшумно (мои тихие шаги полностью заглушались топаньем людей) возник в кругу света и так же беззвучно исчез, слыша позади встревоженные крики. То же самое произошло и со вторым патрулем на границе торговой зоны. Скорость оказалась лучшим способом избежать лишнего внимания. Очень хорошо, что такие вот ночные пятерки стражей не включают в себя магов, иначе было бы намного опасней, несмотря на все мои магические штуковины.
  Но следовало торопиться - отступница уже остановилась в центре парка, готовясь к сражению, а отряд стража и карателя уже прошел почти две трети расстояния до него по бронзовой части столицы. Интересно, как может избежать внимания стражей толпа вооруженных существ? Разве что эльфы припасли нечто как раз для такой ситуации. По моим расчетам, я окажусь в парке спустя пять минут после посланников Совета. Но все равно следует поторопиться, несколько минут - большой срок в сражении магов, и я могу прибыть к развязке, когда вмешиваться уже будет поздно. Но мне жутко повезло в том, что из черной части можно очутиться в торговой, практически минуя серую. Благодаря знаниям Грома я сберег довольно много времени.
  Богатые части столицы отделялись от остальных четырехметровыми стенами и караулами на воротах в любое время дня и ночи, но я не стал даже пытаться через них пройти, вместо этого использовав свои хорошие физические возможности, позволяющие некоторые действия, недоступные другим существам. С легкостью взобравшись на крышу стоящего неподалеку (через метров шесть) дома, я хорошо разбежался, оттолкнулся и прыгнул. Не думаю, что даже темные эльфы способны на такие вещи, но я без проблем долетел до стены. Ударившись в нее ногами, чтобы не врезаться всем телом, и ухватившись рукой за край, одним рывком подтянулся и перебросил себя на другую сторону. Мягко приземлившись на землю, я убедился, что никто не заметил моего проникновения, и на мгновение остановился, решая как идти дальше.
  Там, где селятся состоятельные люди и знатные персоны, улицы всегда хорошо освещены, а спрятаться от взглядов патрульных очень непросто - здесь вместо домов и переулков идут сплошные стены, огораживающие землю и роскошные дома. Никаких дворов и зазоров между строениями нет и в помине. Дорога отлично замощена камнем, и двигаться совсем бесшумно уже не получится. Правда, по бокам есть отдельные дорожки для пешеходов и их отделяют от стен небольшие полоски земли, где растут невысокие деревья и трава, но этого явно мало чтобы укрыться даже для эльфа.
  Единственный способ - воздействовать на разум всех встречающихся людей, внушая приказ игнорировать мое существование. Немного восстановив свои возможности за последнее время, я смогу справиться разом с десятком человек, если на них не будет соответствующих амулетов. Но это несколько опасно, поскольку жрецы сейчас насторожены, и если хоть один да учует меня, то отсюда придется убегать очень быстро. Правда есть и второй путь более медленный, но надежный. Перемещаясь по землям поместий, я не попадусь на глаза патрулям и не буду вылезать на свет, спрятавшись в тени растений, благо там есть сады, где они повыше и погуще. К счастью, это не владения магов, где защита стоит даже на заборах, но охрана есть и состоит из воинов и каких-нибудь существ, которые могут почуять нарушителя. Правда, заборы у знати тоже высокие, но это не проблема.
  Поскольку жрецов я опасался намного больше, то без сомнений выбрал второй вариант, начав череду проникновений в частные владения. Почти везде была охрана, но способности эльфа позволяли мне определить нахождение собак, а от внимания людей было достаточно легко скрыться. Единственную проблему представлял момент преодоления стен, которые в большинстве случаев были светлыми, и я здорово выделялся на их фоне, так что приходилось быть осторожным. В том числе и с сюрпризами на вершине стены, где строители подкидывали различные пакости, наподобие торчащих из камня игл, очевидно, рассчитанных как раз на таких, как я, нарушителей.
  Все это очень заметно снизило мою скорость, но приходилось сдерживать растущие раздражение и ярость, продолжая двигаться в сторону парка. По метке было видно, что отряд карателей уже добрался до него и сейчас остановился на самой границе, очевидно, подготавливаясь к сражению. Небольшая фора мне, но бежать еще далеко, и я подоспею уже после того, как Таваома и эта парочка встретятся. Ну ничего, главное - проследить за смертью стража и отступницы. Они слишком опасны для меня, первый в силу своего опыта и некоторых подозрений, а вторая просто из-за факта общения и сделки с ней. Если эльфийку захватят живой, то способ разговорить найдут, а это грозит мне таким же статусом отступника и организацией охоты со стороны лесных эльфов. Что мне с уже имеющимися неприятностями будет явно лишним. И не стоит забывать про полукровку, который со мной разговаривал, поскольку он также обладает некоторой информацией о нашем сотрудничестве.
  Я преодолел почти без проблем еще с десяток владений (в одном наткнулся на пару големов, но успел сбежать до того, как они смогли меня обнаружить), когда все метки оказались в одном месте. Встретились. А мне еще минут пять только до входа в парк! После мгновенного просчитывания вероятного развития событий, я отбросил осторожность и как можно быстрее побежал по улице - не думаю, что здесь патрули ходят толпами, так что есть шанс на них не наткнуться. И такой риск вполне оправдан - предварительная подготовка плюс сообщенные мной сведения, и Таваома выйдет из сражения победителем. А количество наемников с каждой стороны почти не играет роли. Магов среди них нет, так что эльфийские стрелы будут действовать эффективно.
  Мне повезло. Добравшись до края парка, так никого и не встретив, я, не снижая скорости, нырнул в зеленый кустарник, который, повинуясь моему желанию, почти пронес меня на своих ветвях дальше. Странно, сражение идет уже несколько минут, но до меня до сих пор не донеслось ни единого звука или вспышки, и это несмотря на то, что метки очень близко, а впереди по-прежнему ничего необычного - деревья и кусты. И не чувствуется колебаний энергии, что неизбежно при сражениях магов.
  Но в следующее мгновение все прояснилось - я сделал очередной шаг вперед и, словно прорвав невидимую пленку, в то же мгновение упал на землю. Парк впереди расцвел вспышками заклинаний, лязгом оружия и ором, в котором угадывались ругательства на нескольких языках, заглушаемые воплями раненых и стонами умирающих. А вот это уже больше похоже на сражение. Но как они смогли изолировать это место от остального парка? Причем защита не только глушит все проявления магии, но и маскирует иллюзией такую большую площадь. И полная тишина снаружи... Все это требует огромных сил и мастерства или могущественного артефакта. Не думаю, что местные способны сейчас сотворить нечто подобное. Значит, опять привет от неведомых существ, создавших найденный мной жезл. Интересно, сохранились ли где-нибудь записи о событиях, происходивших хотя бы восемь-девять тысяч лет назад? Может быть у эльфов, но не думаю, что такие сведения находятся в общем доступе. Впрочем, знакомства у Тировита есть и этим можно воспользоваться. Похоже, если я все-таки вернусь в Великий лес, мне найдется, чем заняться.
  Размышляя, я осторожно подползал к большой поляне, где и развернулось сражение, прячась за стволами деревьев - кусты оказались ненадежной защитой против смертельно острых порывов ветра, которые пару раз порубили зелень почти рядом со мной. Я бы не стал так рисковать, подбираясь близко, но чтобы проконтролировать ситуацию и вмешаться вовремя, мне необходимо видеть все своими глазами. Выбрав момент, пока рядом не корежили природу заклинания, я мгновенно взобрался по стволу толстенного дерева и, спрятавшись в густой листве, получил возможность оценить сложившееся соотношение сил.
  Отступница стояла в окружении нескольких наемников с большими щитами, слева и немного дальше расположился тот самый полукровка, держа в руках лук и посылая стрелу за стрелой в противников. Другая кучка воинов, частично прикрываемая от магических атак фигурой в плаще с капюшоном, рвалась вперед, стремясь сойтись в рукопашной с защитниками преследователей.
  Каратель и страж расположились на другой стороне поляны, почти рядом со мной, и сейчас находились в несколько затруднительном положении - больше половины их бойцов было превращено в фарш, полоса кровавой земли опоясывала выживших. Скорее всего, ловушка Таваомы принесла свои результаты, но не смогла уничтожить всех. Лоор сейчас был основательно занят, стараясь не допустить рукопашной с приближающимся отрядом. Кроме того, он пытался уничтожить их мага и отводил в сторону стрелы полукровки, направленные на карателя. И магия ветра ему в этом изрядно помогала. Иногда он даже успевал бросить пару простых, но мощных заклинаний и в сторону основной группы врагов. Терани оказалась занята чем-то важным: вычерчивала на земле сложный рисунок, не обращая внимания на окружающие события. А вот третья персона в их компании, также оказавшаяся ушастой магичкой, успешно отбивала все атаки отступницы, применявшей магию стихий или жизни. Попытка использовать траву под ногами в качестве частокола лезвий разбивалась о грамотно выстроенную защиту, падающий с деревьев дождь листьев, способных рассечь даже камень, сметался в сторону, образование смерчей прерывал Лоор, а огненные заклинания встречали на своем пути воду. Интересно, где они достали эльфийку, способную почти на равных потягаться с мастером магии? Впрочем, неважно. Наемники около стража тоже не стояли на месте и в данный момент усиленно посылали стрелу за стрелой во вражеских бойцов, медленно прорывающихся сквозь бешеные порывы ветра. То один из них, то другой откатывались назад, становясь легкой мишенью, но их было около двух десятков, а лучников всего пятеро (еще четверо - мечники со щитами), и вполне очевидно, что всех перестрелять эльфам не удастся.
  Я также подготовился к стрельбе, достав лук из чехла и пристроив колчан на правое плечо поверх плаща. Благодаря амулету, обнаружить еще одного участника сражения маги не успеют, так что нужно вычислить момент и использовать элемент неожиданности, уничтожив одновременно стража и полукровку. Естественно, всего лишь незаметно помогая их врагам. Увеличив скорость восприятия (события на поляне развивались слишком стремительно, чтобы я мог позволить себе что-то пропустить), я, пользуясь возможностями тела, установил связь с деревом, на котором сидел, а через его корни и с ближайшей растительностью. После чего стал дожидаться, когда каратель закончит свою работу. На земле появился небольшой, но чрезвычайно сложный рисунок, вписанный в центр двойного круга.
  Эльфийка без сил опустилась на землю рядом, а над рисунком заклубился слабый дымок, поднимающийся от начерченных линий. Постепенно (для меня) он собирался в небольшое облако, которое приняло облик какой-то безобразной твари, немного похожей на уже виденное мной в ночной битве существо. Вот только в этот раз мощь призванного оказалась во много раз больше, а внешний вид - неопределенней. Сквозь образовавшееся облако можно было заметить только что-то шевелящееся и время от времени выстреливающие наружу белесые нити, которые ощупывали окружающих существ (без каких-либо последствий для последних).
  Полуразумное энергетическое существо... Я знаю о них очень мало, поскольку всегда интересовался вещами, более приближенными к нашим слоям бытия. Эти создания обитают в своих измерениях, куда лучше не соваться. Помимо малого шанса выжить для материальных существ, из-за совершенно других физических законов (что не проблема для иниров), там крайне неблагоприятные условия для поглощения энергий. Да и вообще, измерение Бездны - всего лишь более жесткий вариант их мира, из-за чего даже самые ярые исследователи и ученые не спешат знакомиться с ними. Если честно, то способность вытащить такое создание сюда, вызывает некоторое уважение. Я не могу, например, подобным образом создать привязь, ориентируясь по которой и придет подобная тварь. Мне гораздо легче переместиться в другое измерение и, найдя подходящее существо, вернуться обратно. Естественно, не в таком состоянии, как сейчас. Сообщество разумных вообще не одобряет такие поступки. Одно дело, когда ученый находится в выигрышном положении, оставаясь в привычной среде нашей вселенной, всего лишь познавая ее безграничность. И совсем другое, когда это происходит в среде, намного отличной от родной. На этом немало исследователей погорело, потеряв жизнь или всякую надежду на полноценное восстановление. А ведь есть еще и местные обитатели, не горящие желанием становиться подопытными. И результаты их недовольства вполне можно увидеть на парочке полностью мертвых планет, прежде наполненных жизнью, - из них просто высосали всю энергию! Получились холодные, совершенно пустые каменные шарики с толстым слоем праха, даже недра планет оказались остывшими. В итоге, Старшие решили прекратить исследования в этом направлении, несмотря на всю свою силу - потеря нескольких из их числа указывает на всю опасность других измерений, во многом совершенно чуждых нам.
  И тем удивительней наблюдать, как местные маги призывают на службу такие создания. Причем, каратель сделала только своеобразный маяк, на который и пришел дух, что означает вполне осознанное действие в интересах ушастой магички. Любопытно, какова расплата? Если принять во внимание внешнюю усталость эльфийки, то платой послужила личная энергия. Очень интересно...
  Но пришло время и для меня. В мгновение, когда существо другого измерения окончательно проявилось и начало действовать, я прицелился в полукровку, стоявшего на другой стороне поляны. Прикидывая все имеющиеся для стрельбы помехи, я попросил дерево немного развести ветви для лучшего обзора и спустил тетиву, сразу же наложил и отправил в полет следующую стрелу, а затем еще одну и еще - для полной гарантии результата. Как оказалось, не напрасно, поскольку первую и вторую успешно отбил проявившийся щит, третья завязла в нем, а вот четвертая стрела вошла полуэльфу прямо в глаз, пробивая череп и отбрасывая назад уже безжизненное тело. Дерево вновь прикрыло меня своей листвой, и я быстро убрал оружие, прекрасно понимая, что еще раз использовать лук уже не имеет смысла - против стража необходимо действовать по-другому.
  Призванный дух за прошедшие пару мгновений успел уничтожить половину из рвавшегося вперед отряда, заставив их мага сосредоточить внимание на собственной защите, в ущерб бойцам. Этим и воспользовался Лоор - ему удалось остановить еще троих людей буквально одним взмахом меча, оставшиеся отступили за мага, принявшего на себя основной удар. И как раз в это время отступница решила сделать свой ход. Она извлекла из кармана какую-то статуэтку и бросила ее на середину поляны, создав сильный магический импульс. Не долетев до земли, неизвестный артефакт (а ничем другим это и быть не может) замерцал и стал испускать странный свет, не причиняющий никакого вреда окружающим, но буквально выжигающий туманное облачко духа. Очевидно, купленные у меня знания позволили хорошо подготовиться. Терани сейчас ни на что больше не способна, а ее козырь в схватке оказался почти сразу нейтрализован.
  Но дальше наблюдать за исчезновением духа я не стал, приближался самый ответственный момент. Таваома наконец заметила смерть своего приспешника и, судя по проявившейся гримасе ярости и боли, это оказалось для нее ударом. А значит, сейчас она ответит! Даже в образовавшемся хаосе схватки, где способность чувствовать отдельно создаваемые заклинания сильно упала из-за возросшего энергетического фона, я ощутил громадный выброс энергии со стороны отступницы, вытянувшей руки вперед.
  Отвечавшая у посланцев Совета за защиту эльфийка ничего не успела сделать, и по всей поляне ожила растительность. Стремительно разрастаясь, она волной устремилась к невидимой границе защиты. Первый удар разгневанной эльфийки оказался страшен. Проявившийся купол содрогнулся от врезавшихся со всех сторон копий и лезвий из измененных магией растений, но сдержал атаку. Лоору пришлось оставить попытку добить своего противника и бросить все силы на оборону, иначе следующая волна смертоносной зелени добралась бы до беззащитных тел магов. Подумать только, какая сила у отступницы! И ведь ушастая даже не обратила внимания на попавших в зону атаки союзников. Пожалуй, мои шансы на выживание в прямой схватке не велики. Если не выдавать свою сущность, то лучше убивать магов издалека, заблаговременно подготовившись, а в случае неудачи, убегать.
  Не добившись своего, Таваома сменила тактику и купол оказался замкнут в движущееся кольцо растительности, что пыталась прогрызть себе путь внутрь. А кроме этого, из зеленого вихря время от времени с силой били вырастающие копья, очевидно, ища слабые места. А это мой шанс! Осторожно прикоснувшись имеющейся силой к созданному заклинанию Гнева леса, я приготовился нанести один единственный удар, который пробьет защиту и точно прикончит стража. Надеюсь, что еще секунд десять у меня есть - несмотря на всю ее мощь, эльфийка уже начала слабеть. Я определил местоположение стража по сигналу метки. Затем пустил ручеек энергии по дереву, скапливая в его корнях немалый запас в непосредственной близости от купола.
  Одно мгновение, второе... И я ударил! Собранный запас маны влился в заклинание и направляемый моей волей во много раз усилил атаку на отдельном участке. Прямо напротив Лоора внутрь ворвался целый пучок шипов и, с силой ударив в магическую защиту, пробил ее. Хоть шипы тут же обломались, а магия зарастила прорехи, но хватило и одного мгновения - вонзившись в тело стража, они начали прорастать десятками колючек во все стороны, буквально раздирая плоть на части. Спрыгнув с ветки дерева, куда тут же ударил вихрь из листьев, рубя древесину в щепу (все же отступница заметила!), я со всей возможной скоростью побежал прочь от поляны. Метка погасла вместе с носителем, значит, эльф мертв. Осталась только почти обессиленная ушастая, и против нее наемников под защитой магички вполне достаточно. А учитывая опасность, которую представляет Таваома, ее скорее убьют на месте, чем попытаются захватить живой, тем более после смерти Лоора Терани наверняка в ярости.
  Приблизившись к границе купола, накрывавшего середину парка, я почувствовал, как погасла еще одна метка. Отлично! Все трое из помеченных жертв мертвы, а выжившим будет не до меня. И даже неожиданная помощь в бою будет лишь в мою пользу. Каратель такая молодая, она, наверняка, решит, что я просто пришел помочь сородичам наказать отступницу, а не преследовал свои собственные цели. А насчет внезапного бегства - так в таком буйстве магии останется только желающий геройской смерти! Удивительно, с момента моего входа в парк прошло около семи минут. Для битвы, где развязка может наступить через пару мгновений, очень много. И мне повезло, что трофейный амулет надежно прикрыл меня, иначе участники сражения обнаружили бы мое присутствие очень быстро. Но несмотря на некоторую опасность, было... интересно. Имея в своем распоряжении лишь минимум возможностей, выполнить сложную задачу, не допустив провала и не задействовав дополнительные возможности, - это действительно захватывает. И удовольствие от успеха не омрачал даже тот факт, что до дома орка мне опять придется пробираться через полгорода. На выходе из парка я на мгновение замер, поскольку на самой границе восприятия почувствовал нечто знакомое. Затем рывком перебежал пустое пространство дороги и перебрался через стену ближайшего поместья - вдалеке показался патруль, и привлекать их внимание сейчас было бы слишком глупо.
  Обратно я пробирался уже с гораздо меньшей скоростью, но более осторожно. И, тем не менее, преодолев несколько владений и оказавшись недалеко от очередной стены, я слишком расслабился и недооценил опасность - в том самом злополучном месте с двумя големами меня заметили! Големов оказалось не два, а ровно в два раза больше! Вот только в отличие от первой пары, которая представляла собой обычных боевых големов, созданных из камня и оказавшихся не очень эффективными в плане разведки, вторая пара оказалась приспособлена к скрытому наблюдению и обнаружению противника. Два металлических паука отлично передвигались по деревьям и совершенно бесшумно нападали, в чем я убедился на собственном опыте. Мелькнувший сверху темный предмет (который я заметил в последний момент) заставил меня рвануться в сторону и сделать кувырок - просвистевшие надо мной металлические диски со звоном впились в ствол дерева в том месте, где мгновением ранее находилась моя голова. Одновременно с нападением монстров, в доме раздался протяжный звон. Ну что за невезение! Теперь и охранники подключатся к веселью после сигнала тревоги.
  Уйдя от очередной атаки, я определил примерное расположение пауков и бросился в противоположную сторону, стараясь пригибаться и совершать неожиданные рывки в разные стороны, прячась за деревьями. Свист снарядов показал всю правильность такого поступка. Тем временем в доме кто-то громко заорал: 'Нападение', и началась суета. Обычные охранники и животные мне не особо страшны, а вот пауки являются проблемой. Разума и жизни в них нет, а токи магии отлично спрятаны и просто так их не определить.
  Увернувшись от очередного остро заточенного диска, я рванулся вперед и буквально взлетел на невысокое, но кряжистое дерево недалеко от стены. Его ветви оказались достаточно толстыми, чтобы выдержать меня и обеспечить устойчивость при разгоне. Я оттолкнулся и прыгнул, ощутив, как за спиной приземляется голем, сотрясая дерево. Три метра не такое уж большое расстояние для эльфа и тем более для меня, но в воздухе не защитишься, о чем мне напомнил пробивший плащ и чиркнувший по левому боку диск. Доспех с честью выдержал это испытание, но меня немного развернуло и сместило в сторону так, что я приземлялся не за стену, как рассчитывал, а прямо на нее. А на ее вершине торчат частоколы длинных игл, смазанных чем-то масляным! Немыслимо изогнувшись (для нормального существа), я с силой ударил ногой по самому краю и перевалился на другую сторону, не напоровшись на сотни отравленных иголок. Правда, из-за этого пришлось приземляться правым боком, но вовремя выставленная рука и мягкий кувырок позволили мне отделаться только несколькими ушибами. Не мешкая ни мгновения, я подскочил с земли и побежал по улице, используя растущие вдоль боковых дорожек кусты как прикрытие. Мне повезло, и патруля стражи в округе не оказалось, а големы за мной не последовали.
  До самых ворот я бежать не стал, а свернул на одну из улочек, что шли от главного проспекта. Проскочил как можно быстрее последнее владение, которое отделяло меня от торговой части столицы, и, преодолев высокую стену, добрался до более безопасных мест. Здесь на улицах царил полумрак, в котором спокойно можно было укрыться от чужих глаз и, не привлекая внимания редких патрулей, идти куда надо. Пару раз я замечал похожие на меня тени, что скользили во мраке ночи, но им не было дела до меня, а мне до них, так что мы спокойно расходились в разные стороны, обменявшись легкими поклонами (что несколько поразило - воспитанная ночная братия?!).
  Дальнейшая прогулка по городу была без каких-либо неожиданностей, и даже в черной части города не оказалось желающих проверить мою способность себя защитить. Похоже, здесь намного безопасней передвигаться именно в темную часть суток, несмотря на ночной образ жизни многих представителей преступного общества. Добравшись до дома орка, я осторожно постучал в дверь костяшками пальцев. Гром имел привычку не ложиться снова, если уж проснулся посреди ночи, и сейчас, наверняка, сидел в гостиной, дожидаясь моего возвращения. Спустя несколько мгновений послышались тяжелые шаги, подтвердившие мое предположение, и дверь приоткрылась.
  - Успешно сходил? - Орк стоял в коридоре с небольшим светильником в одной руке и коротким клинком в другой.
  - Успешно, хотя и были некоторые затруднения, - кивнул я, посматривая на меч.
  - Просто на всякий случай, - пояснил хозяин, заметивший мой взгляд, и продолжил: - Это одно из них?
  Он убрал оружие в ножны и провел пальцем по прорехе на плаще, что осталась от голема.
  - Нет, это... - я замялся, подбирая слова, - что-то вроде побочного явления, не относящегося к главной цели.
  - Ну ты сказал! - покачал головой орк. - Не буду тебя ни о чем расспрашивать, но это твое дело не сможет потом вылиться в нечто неприятное, затрагивающее не только тебя?
  - Не волнуйся, я принял меры и последствий не будет, - успокоил я Грома. - Теперь осталось только закончить с некромантом, и я стану всего лишь еще одним гостем вашей столицы, совершенно никому не интересным.
  - Отлично, именно это я и хотел услышать, - хмыкнул орк. - Ладно, ты давай иди досыпай, а плащ оставь здесь, кто-нибудь из сестер его постирает и зашьет утром.
  Я кивнул и, сбросив порядком испачканный и порванный плащ на пол, отправился в свою комнату. Отдых моему телу сейчас действительно необходим, поскольку сегодня я использовал все свои физические возможности до предела и потратил много сил. Вроде бы прошло не больше полутора часов с того момента, как я вышел из этого дома, но прежде и за целый день не приходилось так напрягаться.
  Раздевшись, я обследовал левый бок, куда пришелся удар диска. Появившийся синяк приличных размеров показал, что я не зря приобрел кольчугу, не будь ее, острое лезвие с легкостью вскрыло бы кожу. Потерев ноющее место (к утру пройдет), я лег на кровать. Конечно, получив такое ранение, я по-прежнему двигался бы намного быстрее обычного эльфа, вот только просто уйти от големов недостаточно. Еще не следует оставлять следы, которые могут привести к тебе, а кровь - именно такой след. Учитывая наличие серьезной охраны во владении, нарушителя наверняка будут искать куда тщательней, чем простых воров. Но кроме этого отрицательного факта, есть и положительный - может быть, часть стражи отвлечется и эльфам удастся вовремя устранить все последствия устроенного побоища. Будет лучше, если о нем никто из правителей столицы не узнает, иначе могут возникнуть определенные осложнения в отношениях с эльфийским посольством и Великим лесом. Мне же это невыгодно - всегда следует иметь место, где можно отсидеться в случае чего. До доступа к информации Грома я это не очень хорошо понимал просто потому, что от Старших не скрыться, всего лишь сменив свое местонахождение, куда большую роль играют личные способности. Но здесь другие условия и расстояние значит много, как и разделение по расовому признаку. И следует в будущем это учитывать.
  Несмотря на невысокий уровень личного развития, местные жители создали очень разветвленную систему отношений и условностей, влияющих на повседневную жизнь каждого. Любопытно. Пожалуй, я уже давно не чувствовал такого оживления, как на этой планете. Столько нового, незнакомого и непонятного. Еще столько предстоит почувствовать и испытать... Пожалуй, придется задержаться здесь надолго. Интересно, Велес сможет предоставить мне тело другой расы? Пожалуй, именно теперь я понимаю тех, кто является постоянным участником игр. Возможность прикоснуться к тому, что твоя собственная раса не испытывала никогда, к тому, что осталось в древнем прошлом. Бесценный опыт! Об этом следует подумать, благо, время до рассвета еще есть.
  
  Глава 12
  
  Утром меня никто не будил - наверное, Гром сказал не беспокоить, давая отдохнуть от вчерашних похождений, так что в гостиную я спустился довольно поздно, но в хорошей физической форме. Теперь только немного поесть и можно будет с легкостью повторить вчерашние подвиги.
  Кивнув промычавшему приветствие орку (большой кусок мяса в зубах не позволял ему выражаться более внятно), я присоединился к завтракающим. Моя тарелка была полной, а вокруг стояли несколько маленьких плошечек, что здорово напомнило мне те времена, когда Тировит оказывался в Лесу и питался по-эльфийски правильно. За столом сидел только Гром, сестры уже поели, и сейчас младшая чем-то занималась на кухне, а старшая чинила мой уже чистый, но пока еще дырявый плащ. Странно, что именно она этим занимается. Вооружившись вилкой, я приступил к трапезе, не прерывая размышлений.
  Жаль, что все обитатели этой планеты вынуждены тратить много времени на сон. Местные существа спят почти треть суток даже не столько для отдыха мышц, сколько для того, чтобы усвоить полученную за день информацию. И более развитые, чем люди, расы не избежали этого. А ведь имей они возможность использовать разум во время отдыха тела, то наверняка развивались бы куда быстрее. Прямо хоть сам бери и начинай обучать этих магов или ту же орчанку начальным техникам, которые у нас разработаны для новорожденных (по развитию они примерно одинаковы). Готов ручаться, что под моим руководством она сможет преодолеть некоторые ограничения плоти всего за несколько лет. Но тут возникает конфликт между моим желанием и интересами - обучение Тари означает раскрытие личности перед ней, а если учесть привязанность орчанки к Тировиту, то противоречие неминуемо, особенно если разгласить факт смерти эльфа. Так что рациональнее всего брать кого-то со стороны, вообще незнакомого с моей маской. Да и так ли это мне нужно? Приобретение одного-двух преданных учеников невысокого уровня ничего не изменит, кроме того факта, что в случае предательства меня легче будет отследить и уничтожить жрецам и их хозяевам.
  - С добрым утром, Тир, - отвлекла меня появившаяся в столовой младшая сестра, неся на подносе четыре кружки с чем-то горячим и большое блюдо с выпечкой.
  Кивнув в ответ, я сгреб с тарелки остатки жареных овощей и помог переставить блюдо на стол, тут же цапнув с него пару пирогов.
  - Что это? - Принюхавшись к приятному запаху из кружки, я повернулся к Тари.
  - Настой из нескольких видов трав и листьев некоторых кустарников, очень полезный и вкусный напиток, к тому же по утрам отлично бодрит, - ответил вместо нее Гром. - Я тут прикупил у одного торговца пару лет назад подобную смесь для заваривания, так с тех пор и пью иногда.
  Отхлебнув напиток, я признал, что получилось действительно необычно и вкусно. Даяна также присоединилась к нам, и вскоре от выпечки остались одни воспоминания. Все, теперь я полностью восстановился и готов к делам, поэтому надо бы узнать у Грома, когда будет информация по некроманту и что там с его знакомыми, обещавшими помочь в упокоении старикашки. Вдруг появилась какая-нибудь новая информация, тем более артефактами для связи орк пользовался еще тогда, когда эльф с ним только познакомился. А маги точно не станут наносить личный визит, чтобы что-то сообщить или узнать.
  - Новости действительно появились, - кивнул Гром. - У нас есть три довольно сильных мага, согласившихся участвовать в нападении. Конечно, не уровня Дотниса, но тоже приличные.
  - Что они требуют за свои услуги?
  - Ничего, у каждого из них огромный счет к труполюбу, но мне пришлось выложить им полный расклад, иначе ни о каком содействии не могло быть и речи, - вздохнул орк.
  - Надеюсь, дальше них это не уйдет? - осведомился я.
  - Естественно! Это против их интересов, даже если они откажутся. Но один из них уже пообещал помочь с оружием для тебя, достанет специальные стрелы, - довольно потер руки Гром. - Так что пока все складывается наилучшим образом.
  - Это хорошо, а что со слухами?
  - Как только узнаю про выход старикашки в город, так сразу запущу, - отмахнулся здоровяк. - Это дело нескольких мгновений, шепнуть нужному человечку пару фраз и все.
  Во время нашего разговора, сестры сидели тихо-тихо и только переводили взгляды с меня на брата, пока старшая наконец не выдержала:
  - Что вы задумали?!
  - Это тебя не касается, - отрезал Гром, досадливо поморщившись. - Если уж не прогнал, так будь любезна сидеть молча и не мешать нам! Бери пример с сестры.
  Даяна хотела что-то возразить, но, наткнувшись на предупреждающий взгляд нахмурившегося брата, решила промолчать. Или это подействовал тычок локтем от соседки?
  - Так вот, исходя из последнего сообщения ученика этого извращенца, его последняя игрушка долго не протянет, и, соответственно, потребуется новая, за которой Дотнис и отправится. Так что у нас еще есть пара дней
  - Очень хорошо! Кстати, я тут подумал и решил, что право мести необходимо закрепить не только слухами - лишняя страховка нам не повредит.
  - Как?
  - Отправлю нашему представителю здесь письмо с уведомлением о цели мести и описанием причины.
  - И что это даст? - Гром оказался порядком озадачен.
  - Пусть это нечасто бывает, но у нашего посла могут уточнять о некоторых убийствах, к которым якобы причастен лесной народ. А уж он потом будет выяснять по дипломатическим каналам, кто это постарался и действительно ли это дело рук эльфов, - пояснил я.
  - А, понятно! - весело хмыкнул орк, в порыве чувств хлопнув по столу. - И таким образом, если тайная служба попробует выяснить, действительно ли это месть с вашей стороны, то получит мгновенный ответ! В том числе и гильдия магов будет точно знать о причине убийства одного из своих и закроет глаза на произошедшее.
  - Именно, а пущенные тобой слухи только облегчат нам и твоим магам жизнь.
  - Умно! А я и не знал о таком. Получается, я зря волновался о возможных неприятностях? - Гром немного растеряно поскреб затылок.
  - Отнюдь нет, - покачал я головой, - ведь нам же не нужно излишнее рвение городской стражи, которая может и не додуматься обратиться в посольство. А слухи дойдут даже до самых тупых людей и снова докажут, что с эльфами лучше не связываться, будь ты хоть трижды магом.
  - Хитер - и от врага избавиться, и лишний раз подтвердить вашу репутацию одним махом! - довольно фыркнул орк.
  Конечно, я это не сам придумал, а всего лишь раскопал в памяти прошедшей ночью и решил, что подобный прием подойдет и в данной ситуации. Тем более похожий пример приводился в одном из инструктажей для новичков по тому, как действовать вне Леса. Полезно иметь доступ к опыту многих личностей - вместе с огромным количеством мусора могут попасться действительно ценные вещи, например, как сейчас.
  - Так о чем идет речь? - извертевшаяся на месте от любопытства Даяна не выдержала во второй раз.
  Вздохнув, Гром досадливо поморщился и, посмотрев на сестру, махнул рукой:
  - Ты ведь не отвяжешься, пока не узнаешь...
  - Да чего тут скрывать, - пожал я плечами, - мы решаем проблему с одним колдуном, который решил открыть на меня охоту. Достаточно?
  - Да не обращай внимания, все равно я ее никуда не пущу, если даже решит влезть в это дело, - покачал головой орк.
  - Больно надо - спасать ушастого, - вздернула нос Даяна. - Прихлопнут и ладно!
  - Вот и правильно, - кивнул Гром и, посмотрев на встревоженную младшую сестру, добавил: - А ты не переживай, Тир темную эльфийку-убийцу прихлопнул, так что пока дураков нет за ним охотиться. А уж когда мы закончим, то и вовсе переведутся.
  - Это ладно, - перебил я его, - я о другом хотел поговорить, раз у нас в запасе есть еще пара дней...
  - Да?
  - Помнится, ты говорил, что присматривал себе домик в бронзовой части, уже выбрал что-то конкретное?
  - Нет, я только узнавал примерную стоимость, и дальше дело не пошло, - вздохнул Гром, поскребя затылок. - Около пятидесяти тысяч золотых пока мне не по карману.
  - Тогда собирайтесь, пойдем смотреть вам дом - это будет мой подарок на свадьбу, да и нечего таким красавицам жить среди отбросов.
  Сестры дружно охнули - очевидно, тоже знали цену такого подарка - и совершенно круглыми глазами уставились на меня. Потом, правда, первый шок прошел, и ко мне со счастливым визгом бросилась Тари, прыгнула на колени и впилась поцелуем в губы. Наверное, и дальнейшие выражения восторга не заставили бы себя ждать, но тут вмешался брат.
  - А ну прекратили разводить балаган! - гаркнул он во всю мощь легких.
  И когда установилась тишина, уже спокойно скомандовал:
  - Вам на сборы и одевание десять минут и - чтобы никаких платьев и всего такого. - Орк грозным взглядом посмотрел на сестер: - Пусть меня здесь все знают, но больных на голову вокруг всегда хватает, так что готовьтесь как в поход. Все понятно?
  Орчанки дружно кивнули.
  - А если понятно, то чего вы сидите? Время пошло!
  Проследив, как девушки исчезают из гостиной, Гром повернулся ко мне:
  - Слушай, я, конечно, понимаю, что это твое дело, но ты уверен? Все-таки дом даже в бронзовой части стоит просто немыслимую кучу золота...
  - Не волнуйся, денег мне хватит, - отмахнулся я, - так что осталось подобрать вам нормальное жилище. Кстати, где у вас здесь дома-то покупают?
  - О, в столице достаточно таких контор, но лучше всего идти к гномам, поскольку репутация для них священна и тебя не надуют и не впихнут какую-нибудь лачугу под видом дворца. Конечно, и самому не следует зевать, чтобы не платить лишнего, но сделка у них заключается после того, как они сами осмотрят приобретаемый дом.
  - Удобно и практично, - кивнул я. - Ладно, пошли собираться, ты будешь что-нибудь из доспехов надевать?
  - Думаю, да, в связи с последними событиями следует поостеречься. К тому же мы на рынок идем, а, совершая серьезную покупку, следует выглядеть внушительно, - усмехнулся орк, выбираясь из-за стола.
  - Это да, твоя туша в железе не во всякую дверь пролезет и гномов уж точно впечатлит, - подтвердил я, также вставая.
  Мы с Громом разошлись по своим комнатам, не особо торопясь, поскольку отлично понимали, что в отпущенные десять минут никто из женской половины не уложится, и хорошо еще, если полчаса будет достаточно.
  Сам я управился всего за пару минут, нацепив уже пригодившийся однажды доспех и поверх него одежду. Немного подумав, взял с собой все оружие. Несмотря на заверения орка, кто-нибудь из полночной гильдии может польститься на огромную сумму денег и попытать счастья. А поскольку в черте города почти все улицы вымощены камнем, применять эльфийскую магию будет сложно, кроме того, потребуется время на прорастание травы сквозь камень. Мешок мне не пригодится, поэтому пусть полежит в комнате - дом достаточно защищен ловушками и магией, чтобы не беспокоиться за сохранность имущества, не говоря уж о грозной репутации его хозяина.
  Подготовившись, я вернулся в гостиную, где еще никого не было. Придется ждать. Впрочем, после завтрака со стола еще не убирали, и можно было доесть оставшиеся на тарелке хозяина пироги с остывшим чаем, чем я немедленно и занялся. Прошло еще минут десять, прежде чем послышались шаги и в дверной проем боком протиснулся Гром. Выглядел он впечатляюще - и раньше не маленький, сейчас он выглядел как настоящий боевой голем. Его любимые полные доспехи темно-серого цвета сидели как влитые и даже не звякали при движении. Создавалось впечатление, что орк в них родился. И это при весе металла, сравнимом с моим собственным. Не уверен, что я их вообще смогу поднять, не говоря уж о том, чтобы надеть. На поясе у торговца информацией висела короткая шипастая булава, а за спиной из-под плаща торчала рукоять двуручного боевого молота. Как раз оружие под его чудовищную силу. Шлем орк выбрал открытый, без личины, и сейчас довольно скалился, оценивая мою реакцию.
  - Ты прямо как на войну собрался, - хмыкнул я, заканчивая осмотр.
  - Зато какое впечатление! - ухмыльнулся он. - Сейчас еще девочки подойдут полностью одетые, так зрелище будет еще внушительней.
  - М-да, на фоне вашей семейки я выгляжу, прямо скажем, не очень внушительно.
  - А как будто тебя это действительно волнует, - отмахнулся Гром, осторожно присаживаясь на протестующе заскрипевший диван и ставя рядом оружие.
  - Совсем не волнует, и никогда не волновало, - весело подтвердил я и спросил: - А чего это ты устраиваешься, ведь сейчас же идти - десять минут почти прошло.
  - Можно подумать, ты веришь, что они справятся в отведенный срок, - покачал головой орк. - Увеличь время раза в три и - тогда это будет ближе к истине.
  - Тебе лучше знать, - пожал я плечами, не став спорить с очевидным.
  И правда, прошло еще примерно двадцать минут, прежде чем в гостиной появились сестры. Даяна оказалась в уже виденных доспехах, разве что сейчас они были очищены от дорожной грязи, а ноги надежно закрыты металлом. На поясе висели уже знакомые мне мечи, а на голове красовался такой же открытый конусовидный шлем, как и у брата. Во втором же воине я с трудом узнал Тари - такие же доспехи, как и у Грома, скрадывали очарование ладной фигурки, не позволяя понять, кто стоит перед тобой. А лицо надежно закрывалось полным шлемом, которые так любят носить человеческие рыцари. Подаренный мной кинжал уже висел на поясе орчанки рядом с длинным мечом и булавой.
  - Мы готовы. - Сестры передвигались не так бесшумно, как их брат, но все равно, было заметно, что и старшая и младшая давно привыкли к тяжести металла и не ощущают никакого неудобства.
  - Ну, раз готовы, то не будем терять времени, - Гром поднялся, навесил обратно орудия убийства и пошел к двери, - и так провозились намного дольше, чем уговаривались.
  Накинув на плечи свой плащ, я двинулся за ним.
  Как рассказал мне Гром, торговый дом 'М. Раффи и сыновья' находился в самой сердцевине коммерческой части столицы - площади Мриха Великого (какой-то древний король и местный покровитель торговли), и занимался продажей и покупкой земли и недвижимости. От дома орков идти оказалось довольно далеко, даже несмотря на то, что мы срезали путь через дворы и переулки. Обитатели трущоб, которые ранее не преминули бы проверить содержимое моих карманов, сейчас даже боялись поднять глаза, едва понимали, кому принадлежит внушительная фигура позади меня. Как-то само собой получилось, что Гром оказался у меня за спиной, а сестры по бокам. Они взяли меня в своеобразную коробочку, полностью заслонив своими бронированными телами от неожиданного нападения. Ну прямо настоящие телохранители, если не брать во внимание, что эльфы доверят оркам сохранность своей жизни только в страшном сне.
  Спустя полтора часа мы вплотную подошли к площади. Гром указал мне на большое трехэтажное здание, по сравнению с соседними выглядевшее монолитной крепостью, - вместо нормальных окон на первых двух этажах оказались самые настоящие бойницы, забранные решетками, входная дверь больше напоминала ворота и прямо излучала несокрушимость, а перед ней устроился караул из двух миниатюрных копий Грома. Такие же квадратные и сверху до низу облаченные в металл доспехов, гномы даже не поднимали забрала, пристально следя за каждым проходящим мимо существом. Их большие секиры уперлись одним концом в землю, но не было никаких сомнений, что стоит появиться опасности, и эти квадратные коротышки с легкостью будут ими орудовать, прикрываясь щитами, сейчас висящими за их спинами. И это меры безопасности, заметные и простым глазом, в то время как и магическая защита не уступала по надежности - все здание оказалось окутано многослойными защитными плетениями. Серьезно налажена оборона у этого торгового дома, а значит, и ко всему остальному подходят соответствующе.
  Хмыкнув, я уверенно прошел к воротам, которые тут же распахнул передо мной один из стражей. Орки следовали за мной. Войдя внутрь, пересек небольшой холл (очередная линия обороны - меня попытались обследовать магически, одновременно следя через замаскированные бойницы в стенах, за которыми я ощутил около пяти солдат с каждой стороны и по одному магу), в конце которого меня уже ждал гном в пышных одеждах. Длинная черная борода коротышки была заплетена в многочисленные косички, а волосы зачесаны назад и собраны в хвост. Забавно выглядит. По сравнению с суровыми стражами на входе он просто лучится доброжелательностью и радостью, причем совершенно искренне.
  - Добро пожаловать в торговый дом 'М. Раффи и сыновья', - слегка поклонился гном, когда я подошел поближе. - Какое желание привело вас сюда?
  - Желание приобрести дом, естественно, - ответил я, по молчаливому согласию семьи орков, беря на себя все переговоры.
  - О, вы пришли именно туда, куда следует! - радостно всплеснул руками гном. - Прошу вас, идите за мной.
  Он развернулся и, выйдя из холла, который кончался большим приемным залом, бодро засеменил к широченной лестнице на второй этаж. Краем глаза, я увидел, что из незаметной дверки в холле выскочил и встал на то же место, где меня только что встретил клерк, похоже одетый гном. Надо же, как у них тут все налажено.
  - Кстати, вашу охрану можете оставить здесь, Мы гарантируем вашу полную безопасность, пока вы находитесь в этих стенах, - мимоходом заметил коротышка, покосившись на Грома.
  В зале действительно уже скучали несколько десятков человек в доспехах, очевидно, ожидающих очередного покупателя, туда-сюда сновали гномы в простых одеждах и за всем этим наблюдали четыре закованных в металл фигуры, расположившиеся с двух сторон дверей и у лестницы. Можно было бы поступить, как предложил провожатый, но жить в купленном доме придется не мне, так что пусть сами разбираются, что подойдет. Тем более я в этом мало что понимаю - эльфы как-то не интересуются строительством, предпочитая выращивать себе жилища.
  - Я вам доверяю, но мне также будет нужна консультация и насчет защищенности предложенных вариантов, в чем больше разбирается моя охрана, нежели я, - незаметно от провожатого, я подмигнул орку.
  Даяна, которую также записали в охранники, сердито засопела, но промолчала, заметив предупреждающий взгляд брата. Оказавшись на втором этаже, гном провел нас в одну из небольших комнат. Несколько удобных кожаных кресел, пара диванов, красивые гобелены на стенах, магический светильник у самого потолка и небольшой столик с прозрачным шаром на подставке.
  - Прошу вас, присаживайтесь, куда хотите, и перейдем к делу. Меня зовут Троган, и я уполномочен от организации удовлетворить любые ваши покупательские запросы, - важно известил гном. - Где вы желаете приобрести дом?
  - В бронзовой части. - Я с удобством разместился в кресле, а позади меня молчаливой стеной встали орки. - Мне требуется небольшой уютный домик, расположенный недалеко от парка, не обязательно с огромным куском земли. Также безусловно должна быть надежная магическая защита. На этом пока все.
  - Так-так, посмотрим, - забормотал себе под нос коротышка, дотронувшись до стоявшего на столе шара и принявшись водить по нему пальцами.
  Повернув голову, я вопросительно посмотрел на Грома и, уловив едва заметный кивок, успокоился - значит, перечисленные требования вполне соответствуют желанию орка. Ну и отлично! Если что-то будет не так, то он меня предупредит.
  Тем временем Троган нашел, что искал и, проделав какие-то манипуляции с артефактом, вывел иллюзию с изображением дома над шаром.
  - Вот, соответственно вашим запросам, небольшой, уютный, есть магическая защита и в десяти минутах от парка. - Гном повертел изображение в разные стороны, позволяя мне разглядеть получше предлагаемый товар. - Вокруг дома разбит небольшой сад, а всю территорию огораживает высокая, магически укрепленная стена.
  Дом сам по себе выглядел симпатично - трехэтажное каменное строение в форме квадрата, с небольшими флигельками с двух сторон, остроконечные крыши красного цвета, большое крыльцо с ажурными решетками. Окна выполнены большими арками с разноцветным стеклом. В одной пристройке крыша полностью выполнена из прозрачного стекла, и можно разглядеть зеленые насаждения в оранжерее. Неплохо, но слишком уж открыто. В случае нападения такое здание будет тяжело оборонять, даже несмотря на наличие магической защиты.
  - Что еще есть? Покажите мне все варианты.
  - Полностью вашим требованиям отвечают всего три дома, - ответил гном, - но, учитывая вашу расу, не думаю, что вам будет комфортно там жить.
  Он создал новую иллюзию, на которой была изображена почти полная копия торгового дома, разве что различных украшений (типа барельефов и статуй) побольше и есть еще один верхний этаж, где окна нормального размера.
  - Дом нашей постройки, и предназначен в основном для защиты жителей в случае серьезного штурма, тут уж не до архитектурных изысков, - пояснил коротышка, разведя руками.
  - Следующий.
  Третий дом немного напоминал сказочный замок в миниатюрном размере - башенка и шпили смотрелись органично и красиво, не снижая защитных функций здания. Первый этаж был вовсе без широких окон - одни бойницы в удобных местах, и приподнят над уровнем земли, второй этаж оказался уже нормальным, но с ажурными ставнями, при случае надежно защищающими окна от проникновения, третий и четвертый этажи уже были с широкими окнам. На крыше обнаружилось несколько широких балкончиков, расположенных с точки зрения защиты очень удобно - хочешь, пей там чай, хочешь, обстреливай из арбалета желающих попасть в дом, прячась за сплошными перилами. При желании, туда можно запихнуть и небольшую баллисту. В нескольких десятках шагов отдельно располагалась толстая шестиэтажная башня с окнами на последних двух этажах, связанная с домом крытым переходом на уровне четвертого этажа. Интересно, а он там зачем?
  Оглянувшись, я наткнулся взглядом на восхищенное лицо Грома и понял, что именно последний вариант пришелся ему по душе. Этот так этот, мне все равно.
  - А можно подробнее про этот экземпляр? - попросил я гнома.
  - Совместное творение гномов и архитектора из темных эльфов, - кивнул Троган. - Помимо чисто технических решений, в защите применяется немало ловушек, как магических, так и механических, вплетенных в нее и завязанных на хозяина. Стены практически нерушимы, поскольку пропитывались особым раствором непосредственно при строительстве, что мы делаем редко, из-за большой стоимости, все стекла зачарованы, а двери не взять даже тараном. Есть подземных ход, выводящий на четыре десятка метров в сторону с замаскированным магией выходом. Находится примерно в семи минутах ходьбы от парка, на территории разбит сад. Магическая защита также присутствует, правда, несколько устаревшая, но более мощная и надежная, нежели устанавливаемые сейчас.
  - Отлично, и его стоимость?
  - Один момент. - Коротышка опять что-то сделал с шаром, и над ним появился рунный текст. - Вся сумма с учетом услуг посредника составляет сто восемь тысяч золотых монет.
  За спиной потрясенно хекнул Гром и вздохнули сестры. М-да, а сумма-то явно не соответствует ожиданиям орка. А если учесть, что он сам намеревался покупать дом, то и цены узнавал.
  - Почему так дорого? - поинтересовался я. - Это ведь не серебряная часть, для которой такие цены неудивительны?!
  - Это еще неполная цена, - вздохнул коротышка. - Мы сбросили шестую часть из-за некоторых сложностей.
  - Что вы имеете в виду?
  - Предыдущий владелец имения поставил ряд условий по продаже, и одно из них - следующий хозяин не должен выгонять из башни проживающего там мага.
  - Мага, что еще за маг? - удивился я.
  - Семейный маг барона, отказавшийся переезжать из своей башни в новую, - пояснил гном. - Господин барон не желает обижать того, кто служил его семье верой и правдой на протяжении трех столетий, и потребовал не выселять старика.
  Оглянувшись на Грома, я лишь увидел то же недоумение, что охватило и меня.
  - Если я правильно понял, тот, кто покупает дом, обязан вместе с ним принять и мага?
  - Именно, - подтвердил Троган, и тут же затараторил: - Но вы не волнуйтесь, старик очень древний и почти ни на что не способен, поэтому не будет угрозой. К тому же, дом уже готов к заселению - мебель никто не вывозил и она в отличном состоянии. При покупке вы очень сильно экономите за всего одно маленькое условие.
  - Но незнакомый маг... - задумчиво протянул я.
  - Не волнуйтесь, если пожелаете, то старик согласен принести новую клятву верности, лишь бы вы позволили ему остаться.
  Задумчиво потерев подбородок, я кинул вопросительный взгляд на Грома и. уловив едва заметный кивок, обернулся к гному:
  - Ладно, беру, что насчет оплаты? У меня нет оформленной в столице банковской книжки, а с такой суммой не хочется ходить по улице, не говоря уж про то, сколько это будет весить.
  - Отделение банка находится прямо у нас, так что вам не придется никуда ходить, - с видимым облегчением вздохнул Троган и расплылся в улыбке: - Вы и оглянуться не успеете, как окажетесь владельцем уже сегодня.
  Он еще немного поколдовал с шаром, продемонстрировав внутреннее убранство особняка, а затем развеял иллюзию и повернулся ко мне.
  - Вам осталось только осмотреть дом и убедиться в достоверности всего перечисленного, но это много времени не займет - у нас всегда есть пара свободных карет, так что сейчас скатаемся туда-обратно и останется только оплатить. Я возьму с собой ключ к защите и, если ваше решение не изменится, то прямо на месте можно будет завязать ее на нового хозяина.
  - Не возражаю, - кивнул я, вставая.
  - Тогда следуйте за мной, сейчас возьмем возницу и будем на месте почти мгновенно.
  Коротышка довольно погладил свою бороду и, снова расплывшись в улыбке, выскочил из комнаты. Мы последовали за ним. Вопреки моим ожиданиям, он направился не к выходу, а вглубь здания, проводя нас по настоящим лабиринтам из коридоров и многочисленных переходов, заполненных снующими служащими, среди которых преобладали гномы, но и люди встречались часто. Задержавшись у одной из непримечательных дверок (пока гном получал ключ) и пропетляв немного, мы выбрались на задний двор торгового дома, где стояла пара запряженных карет с двойками лошадей. Обычные такие кареты, которые в немалом количестве разъезжают по улицам столицы, разве что немного массивнее и прочнее, - со всех сторон тонкое дерево стенок закрывали металлические листы, а от днища явственно тянуло магией. Наверное, какие-нибудь защитные амулеты или что-то в этом роде.
  - Прошу внутрь, - пригласил гном, после того как переговорил с возницей. - Чем бить ноги, лучше с комфортом прокатиться!
  Забравшись вслед за Троганом, я присел на удобный диванчик напротив провожатого и оглядел внутренности кареты - оббитые темной тканью стены смотрелись неплохо, а вместе с удобностью кожаных сидений заставили меня пожалеть, что подобным образом по лесу не разъездишься. Из моих 'охранников' компанию нам составила только Даяна, ее сестра расположилась спереди, рядом с возницей, а Гром, в силу своих размеров, устроился сзади на специальной скамейке для сопровождающих, изрядно качнув карету. Когда все уселись, возница громко свистнул и, развернувшись, направил лошадей в открывшиеся ворота. Выехав со двора на мощеную улицу, мы двинулись в сторону бронзовой части столицы.
  Через относительно короткое время мы миновали пост стражи, беспрепятственно нас пропустивший, и подъехали к выбранному дому, точнее, к высоким стенам и массивным воротам, за которыми его не было видно. Гном высунулся из окошка, махнул простеньким браслетом, вынутым из кармана, и возница тряхнул поводьями, везя нас через распахнувшиеся ворота. Длинная мощеная булыжником дорога вела по земле поместья прямо к дому, ответвляясь в самом конце еще и к башне. И уже от дома, расположенного на небольшой площадке с множеством цветочных клумб вокруг, расходились нити дорожек в стороны, уводя в разбитый со всех сторон сад, к небольшой беседке в глубине с правой стороны, паре домиков для слуг, также стоящих поодаль, к конюшне, построенной за домом. Вблизи дом почти не отличался от показанной иллюзии и производил впечатление надежности и основательности, в то же время обладая некоторым изяществом и красотой. Разве что стало заметно отсутствие должного ухода - клумбы с цветами изрядно запущены, расплодились сорняки, забивая культурные растения, мусор из всяких обломанных веток и упавших листьев не прибирался, а буйно растущая трава кое-где уже нашла себе дорогу между плотно подогнанными камнями на дороге.
  - Вот он, красавец! - Гном бодро выскочил из кареты первым и с воодушевлением размахивал руками, расхваливая товар и гордо сверкая глазами. - Наша постройка, пусть и с некоторой помощью темных эльфов! Уже простоял больше трех столетий и простоит еще столько же без всяких проблем. Сделан на века, так что и ваши внуки им будет владеть!
  - Хорошо, я и так это вижу, - прервал я поток восхвалений, - давайте посмотрим обстановку и вернемся обратно - у меня не так много времени, чтобы тратить его зря.
  - Кхм, хорошо, я сейчас сниму ограничение на вход, и вы сможете лично все осмотреть, - кивнул коротышка, прервавшись. - Заодно, пока будете ходить, пойду вытащу мага из башни и представлю вам, раз уж теперь появился новый хозяин.
  Пока гном, ругаясь, возился с браслетом у крепкой металлической двери, я поманил рукой орков, которые сейчас с разных сторон осматривали миниатюрную крепость.
  - Как вам приобретение?
  - Шикарно, - восхищенно отозвался Гром, не сводя взгляда с дома, - мне его при прошлом посещении даже не предложили посмотреть! У тебя денег-то хватит заплатить?
  - Хватит, можешь не волноваться, - отмахнулся я.
  - Какой богатенький ты у нас, - фыркнула Даяна больше из чувства противоречия, но восторженное выражение лица выдавало и ее довольство покупкой.
  А младшая сестра просто без всяких слов прижалась ко мне, излучая чистое счастье. Поморщившись от впившихся углов металлических доспехов, я довольно хмыкнул - теперь можно поселить будущую жену здесь без всякой опаски, а самому быстренько исчезнуть. И если война все же начнется, то на пути к Великому лесу, Тари можно будет забрать, как и обещал орку. Остается только прибить старикашку-некроманта, и можно считать, большинство первостепенных проблем решено.
  - Дом действительно хороший, большой, уютный и оборонять не сложно, а уж если включить магическую защиту на полную мощность, то и подавно ворам и врагам ничего не светит.
  - Да, да, не знаю насчет уюта, а вот защищать действительно удобно, - подтверждающе кивнул я, а затем резко развернулся: - Кто вы?
  Сзади обнаружился невысокий сухонький дедок в мантии, весь седой, с куцей бороденкой и изукрашенным посохом в руке. Интересно, как он смог подобраться так незаметно, что ничего не заметили не только орки, но и я.
  - Позвольте представиться - Гравил, бессменный маг этого поместья на протяжении трех сотен лет, - поприветствовал дед. - Служил многим поколениям баронов, владевших этим домом до того момента, как нынешний глава решил сменить место жительства. Я так понимаю, вы будущий владелец?
  - Он. - Я ткнул пальцем в орка.
  - Эльф и орк ладят между собой, - маг подергал кончик бороды, - как необычно... Ну да ладно. Я готов принести вам клятву верности за возможность жить в своей башне, и пусть силы мои уже не те, что были сотню лет назад, но именно я создавал и улучшал магическую защиту в этом владении, так что, несомненно, окажусь вам полезен.
  - Поговорим об этом тогда, когда покупка будет оформлена и я буду заселяться, - прогудел Гром, с сомнением разглядывая старика, даже попробовал поскрести затылок, но, наткнувшись на шлем, опустил руку.
  - Получилось! - прервал наш разговор радостный возглас гнома.
  Обернувшись, я увидел радостно прыгающего коротышку около открытой двери в дом.
  - Вот бестолочь, даже настолько простым магическим ключом для него трудно воспользоваться! - пробурчал дедок, сплюнув, и шустро поковылял к нашему провожатому. - Троган, старый ты болван, ведь я же говорил тебе, что магия требует осторожного обращения, а не как ты любишь - лупить молотом со всей дури! Чуть все настройку не снес к демонам! Хорошо еще ключ не сломал, хотя с тебя станется. И ведь не раз уже показывал, как с браслетом обращаться, так нет, все по-вашему пытаешься сделать!
  Гном досадливо почесал затылок и, понурившись под потоком упреков, пробурчал в сторону:
  - А нечего всякую чушь городить, ведь есть же принятые правила создания управляющих амулетов, так вечно ты что свое сделаешь, а другим ломай голову и пытайся заставить твои игрушки работать!
  - Да я тебе сто раз говорил, что надо лишь отчетливо пожелать и - магия сама все сделает! - От возмущения маг даже начал размахивать руками, совершенно не обращая внимания, что уже пару раз чуть не заехал собеседнику посохом по голове. - И не надо всякие жесты крутить и пыжиться! Или у тебя мозги из камня? Так даже самый тупой тролль способен меня понять!
  - А мне этот старикан нравится, - хмыкнул Гром, наблюдая, как Троган уклоняется от целящей в него деревяшки в костлявой руке.
  - Угу, запоминающийся старик, - кивнула Даяна, - да и дело свое любит, иначе так не разорялся бы.
  - Раз уж нам все-таки отворили дверь, то предлагаю войти и посмотреть обстановку, - предложил я, - есть у меня подозрение, что это надолго.
  - Ну пошли, - кивнул орк.
  Проскользнув мимо обреченно скривившегося гнома, которому маг закатил целую лекцию о последствиях неправильного применения магических вещей, мы оказались в холле огромных размеров, похожем скорее на зал для приемов, чем просто прихожую. От входной двери тянулся небольшой участок грубого каменного пола, потом шла небольшая ступенька и далее мраморные плиты, отполированные до зеркального блеска. Посередине лежал большой ковер с толстым ворсом до самого подножья широченной мраморной лестницы, ведущей на еле видную в полумраке площадку второго этажа, которая была огорожена перилами. Огромная люстра, состоящая из сотен прозрачных кристаллов, среди которых оказались и магические светильники, сейчас не горела. Около стен, задрапированных тканью бордового цвета, стояли кадки с небольшими деревцами, внося некоторое оживление в холодное великолепие камня. С левой стороны, в дальнем углу нашелся маленький столик и три кресла. Вот и вся обстановка, которую удалось разглядеть от входа.
  - Ничего так домик, - хмыкнул я, шагнув вперед. - Я думаю, заблудиться здесь вполне возможно.
  - И не говори, как раз под мои размеры делали, - усмехнулся Гром, с удовольствием шагая по ковру и осматриваясь.
  - А здесь кроме лестницы наверх, есть и двери за занавесями, - сообщила Даяна, отодвигая в сторону ткань у правой стены. - Тари, пошли посмотрим!
  Проследив, как девушки скрылись за обнаруженным проходом, мы решили пройтись по лестнице. Площадка на втором этаже также оказалась застелена ковром, а на голых стенах немного выделялись еле заметные контуры прямоугольников, сбоку от двух дверей с разных сторон стояли рыцарские доспехи.
  - Здесь явно когда-то висели картины, - заметил я орку.
  - Подумаешь, я что-нибудь другое повешу, - пожал плечами Гром. - Куда двинем, лево, право?
  - Прямо!
  Толкнув массивные двустворчатые двери, мы попали в длинный коридор с десятком дверей и небольшим окном в конце, от которого он расходился в разные стороны, очевидно, ведя на следующий этаж (мне были видны только края лестниц). Пока я осматривался, орк шагнул к ближайшей двери справа и открыл ее, заглянул внутрь.
  - Что там?
  - Покои на несколько комнат, причем со всей обстановкой и мебелью.
  Я пошел к противоположной двери. За ней оказалась большая комната со столом, стульями, креслами, диванами, тумбочкам и шкафами, на окнах висели шторы, на полу лежал небольшой ковер. И с обеих сторон были еще комнаты.
  - Здесь тоже что-то вроде этого, - сообщил я Грому, закрывая дверь.
  - Гостевой этаж? - предположил он, подходя ко мне.
  - Возможно, и главное - везде обстановка, пусть и не новая, но выглядит прилично, - добавил я, - не надо будет тратить лишние деньги. Вот только потребуется прислуга, чтобы держать все это в порядке.
  - Не думаю, - покачал головой орк, - пыли нигде нет, значит, магия этим занимается.
  - Все равно слуги понадобятся.
  - Это не проблема, я знаю одну вдовушку, которая только недавно потеряла мужа, так она в ноги будет кланяться, если вытянуть ее из той дыры, где она живет. А какие у нее дочки... - Гром мечтательно закатил глаза и сглотнул, - фигура высший сорт что у одной, что у другой, крутые бедра, налитая грудь, упругая попка, стройные ноги и симпатичные мордочки! Да и сама вдова, не сказал бы, что им уступает, и помять такую одно удовольствие!
  - Я так понимаю, ты его уже испытал? - хмыкнул я в ответ на его слова.
  - И не раз, - довольно усмехнулся Гром, - а теперь и дочек пощупаю с радостью!
  - Еще надо быть уверенным, что они согласятся, - пожал я плечами, - хотя не думаю, что так сложно найти прислугу.
  - Это-то как раз вопрос уже решенный - из-за муженька и его долгов у них только дом и остался с солидным долгом, если не отдадут, так вмиг в борделе окажутся, - пояснил громила. - Сейчас то их пока не трогают исключительно потому, что я попросил. Отдам деньги, и по нашим законам они будут мне обязаны.
  - Не много тебе трех-то будет? - рассмеялся я.
  - В самый раз! С такими кралями по полдня буду кувыркаться в постели! - Глаза у Грома масляно заблестели и сам он стал похож на обожравшегося сметаны кота... Очень большого кота!
  - Кобель! - раздалось за нашими спинами.
  Это подошли сестры, и сейчас старшая сверлила вздрогнувшего от неожиданности брата негодующим взглядом.
  - Ну и что?! - фыркнул Гром, пожимая плечами. - Я и не...
  - Что вы нашли внизу? - вклинился я между родственниками, прежде чем они успели поругаться.
  - Первый этаж для слуг, - ответила Тари, - там находится кухня, кладовая и многочисленные подсобные помещения, а также несколько жилых комнат.
  - С другой стороны расположен огромный обеденный зал с длинным столом на кучу народу, - добавила Даяна, переводя взгляд на меня, - мебель есть, а вот из посуды остались только деревянные тарелки, все шкафы пусты.
  - Докупим, - отмахнулся Гром, - это не проблема.
  - Значит, обычные вещи остались, а редкие и ценные все забрали - отсутствие картин и посуды, скорее всего фамильных, это подтверждает, - подвел я итог. - Пожалуй, можно заканчивать с осмотром.
  - Но мы еще не все видели! - возмутилась старшая сестра.
  - Вы и за день не все осмотрите, так что, когда переселитесь, тогда и будете дом изучать, - возразил я. - А сейчас надо все же оформить покупку и закончить это дело.
  - Правильно говоришь, им только дай волю, так и ночевать здесь придется, - поддержал меня орк.
  Несмотря на недовольство девушек, мы двинулись к выходу, где как раз маг закончил отчитывать нашего провожатого.
  - Вы осмотрели дом? - тут же подскочил к нам гном. - Всем довольны?
  - Да, я не изменил своего решения, - кивнул я ему, - так что можно ехать оформлять покупку.
  - Отлично! Тогда позвольте вашу руку, я передам вам управление защитой, - протараторил Троган. - Если что непонятно, то можете спрашивать у мастера.
  - Ему, - ткнул я пальцем в Грома.
  - Что? - растерялся коротышка.
  - Я говорю, дом будет оформлен на него и защита тоже.
  - Но как же так? Ведь покупаете вы! - В голове нашего провожатого никак не укладывалось неожиданное изменение.
  - Угу, я покупаю ему. - Для верности я потыкал пальцем сперва в себя, а затем в тихо давящуюся от смеха семейку сзади.
  - Желание покупателя - закон, - потрясенно промямлил гном, раскрыл браслет и надел орку на запястье, полоснув рядом небольшим ножичком. - Попробовав вашей крови и запомнив ауру, теперь он признает вас хозяином. Сейчас защита в спящем режиме, так что, когда будете вселяться, следует ее пробудить. - Затем он повернулся ко мне и продолжил: - Можем ехать обратно.
  Хмыкнув, я попрощался с магом и, забравшись за гномом в карету, устроился на сидении, не обращая внимания на любопытный взгляд. Некоторое время Троган молчал, но затем не выдержал и все-таки спросил:
  - А как получилось, что эльф покупает такое дорогое поместье орку?
  - Награда, - коротко ответил я, показывая нежелание разговаривать на эту тему.
  Дальнейшая поездка проходила в молчании, и через некоторое время мы вновь высадились во дворе торгового дома. Наш провожатый развил бурную деятельность и буквально через полчаса Гром получил на руки бумаги, подтверждающие его владение домом и прилегающим участком земли, а мой счет уменьшился на огромную сумму золота, снятую в местном отделении банка. Впрочем, осталось там немало, поскольку Тировит регулярно пополнял счет, и снятие ста с лишним тысяч золотых почти не отразилось на общей сумме.
  
  Глава 13
  
  - Ну что, предлагаю отметить обретение нового дома, - потер со скрежетом бронированные руки орк, когда мы отправились обратно. - Не часто такое бывает!
  - Успеется, - хмыкнул я. - Лучше праздновать, когда разберемся с последней моей проблемой и переселимся.
  - Да ладно тебе, справимся и со старикашкой, а пока можно просто бутылочку неплохого вина открыть, - несколько стушевался Гром.
  - Ну разве что так, - кивнул я, лавируя в толпе народа.
  Ближе к обеду торговая часть буквально бурлила народом, и приходилось прилагать определенные усилия, чтобы идти в нужном направлении. А уж если добавить сюда многочисленных зазывал, общий шум толпы, азартно торгующихся продавцов и покупателей, то передвигаться по городу в дальнейшем я решил только на карете или верхом. Как более сообразительные существа, под свист и проклятия прокладывающие себе дорогу, почти давя выскакивающих из под копыт лошадей прохожих.
  Выбравшись в серую часть столицы, я почувствовал облегчение и немного расслабился, но все равно не прекращал следить за окружающей обстановкой вторым потоком сознания. И поэтому успел среагировать на глухой металлический щелчок. Быстро развернувшись, я одним движением достал кинжал и запустил его в сторону, откуда исходил звук. Спустя миг мне в плечо ударил стальной прут, но я все равно смог различить второй щелчок и сдавленный вопль - мой кинжал достиг цели! Сильный удар развернул меня, но я успел заметить полет второго снаряда, мгновенно просчитав траекторию движения, поэтому взмахнул рукой. Еще один кусок металла попал в меня, и я невольно вскрикнул от неожиданно резкой боли.
  Пара секунд и - вот я валюсь на землю, а спустя еще одно мгновение с крыши соседнего дома падает убийца, попытавшийся взять награду за мою голову. Интересно, почему отклоняющее снаряды кольцо не сработало?
  - Тир, держись! - Очнувшийся от удивления Гром с младшей сестрой бросились ко мне, поднимая с земли и ощупывая на предмет ранений.
  - Хватит меня лапать! - Здоровой рукой я вытянул из плеча болт, выскочивший очень легко, а потом начал осматривать засевший в запястье, размышляя, как бы и его вытащить.
  - Как? - воскликнули хором родственники, рассматривая отброшенный в сторону болт без единого пятнышка крови.
  - А вот так!
  Я оттянул рукав, показывая край брони, и тут же опустил его. Увидев скрытую кольчугу, орки онемели от изумления. Не обращая внимания на застывшую столбом тройку с выпученными глазами и любопытство случайных прохожих, я занялся делом. Осторожно подтянув торчащий из запястья болт, я выдернул его с небольшим фонтанчиком крови. Хорошо, что он вошел между лучевых костей, прошив мышцы и слегка задев жилы, так что повреждения оказались минимальны. Конечно, если не считать безобразной дырки в руке, которую я тут же попытался затянуть, используя магию жизни. Получилось только остановить кровь и слегка свести края, но и этого для начала неплохо.
  - И долго стоять будем? - спросил я, обернувшись к Даяне.
  Она тоже не отрывала взгляда от моей раны, но уже по другой причине - второй болт летел ей прямо в лицо, так как орчанка стояла на одной линии выстрела со мной, но когда меня отбросило в сторону, я успел взмахнуть рукой, приняв удар на себя. Наемница полностью осознала, что ей грозило.
  - Надо тебя перевязать, - очнулась она, тут же оказавшись рядом и осматривая раненую руку.
  - Дома, кровь я остановил, так что не страшно, - отмахнулся я от излишней заботы, - тем более, нам еще отчитываться перед стражей.
  В нашу сторону действительно спешил отряд из пяти стражников, патрулирующий улицы города. Не прошло и пары минут. Быстро они здесь оказались.
  - Что тут случилось? - сразу же подошел к нам главный - высокий усатый человек с рваным шрамом на щеке, облаченный в более дорогие доспехи, нежели остальные.
  - Нападение на перворожденного, - отозвался Гром, - с последующим уничтожением убийцы.
  Он указал на тело, валяющееся под стеной. Его никто не тронул, так что можно было хорошо разглядеть торчащую рукоять ножа чуть пониже шеи.
  - Свидетели?
  - Множество!
  Оставшиеся четыре стража принялись опрашивать столпившихся в отдалении прохожих, даже не дожидаясь приказа предводителя.
  - Орудие?
  - Арбалет, вон болты валяются. - Орк кивнул на землю.
  - Могу я осмотреть вашу рану? - обратился страж ко мне.
  Без возражений показав ему поврежденное запястье и дырку в плече, я удостоился кивка.
  - Больше вопросов не имею. - Усатый немного замялся, но продолжил: - В связи с произошедшим, вы имеете право пожаловаться в управление на недобросовестную работу стражи.
  - Не интересует, я могу идти?
  - Конечно, не смею вас задерживать, только хотелось бы узнать ваше имя для рапорта о происшествии, - поклонился страж.
  - Тировит Воортан, - представился я, отмечая, как округлились глаза человека.
  Похоже, все местные стражи скоро будут знать меня в лицо и отдавать честь, если судить по восторженному выражению глаз главы патруля.
  - Эй Тир, держи свой кинжал и потопали отсюда, а то только нам не хватало лишней популярности, - похлопал меня по плечу Гром, успевший уже обыскать убийцу, забрать какой-то амулет с браслетом и выдернуть оружие.
  - Не возражаю, - отозвался я и с намеком продолжил: - тем более, мне лечиться надо, иначе о стрельбе из лука можно забыть в ближайшие дни.
  Понимающе хмыкнув, громила подцепил младшую сестру и, без труда расталкивая толпу зевак, поволок за собой, а мы с Даяной пристроились за ними.
  - Повезло, что стража не решилась тебя задерживать, - тихо сказала наемница, наклоняясь поближе ко мне, - обычно они сперва тащат в застенок, а потом уже разбираются что и почему.
  - Вроде и так все понятно, - удивился я, - да и свидетелей куча, зачем еще что-то делать, составил отчет и готово.
  - Это только сейчас так получилось, потому что не дай бог зацепить эльфа, потом стражи неприятностей не оберутся, - покачала головой орчанка. - А уж когда глава патруля твое имя узнал, так и вовсе не стал надоедать вопросами.
  - Как будто я такой страшный, - хмыкнув, я насмешливо покосился на собеседницу.
  - Страшный, не страшный, а слухи зря не ходят, и обычный человек поостережется доставлять тебе неудобства, - усмехнулась она.
  - Ну и ладно, зато не надо терять времени на представителей закона.
  - Это точно. И вот что я хотела тебе сказать. - Даяна виновато взглянула на мою раненую руку и, наклонившись почти к самому уху, прошептала: - Спасибо.
  - Не бери в голову, ты бы пострадала из-за того, что находилась близко ко мне, так что это самое малое, что я мог сделать, - отмахнулся я от благодарности.
  - Ты не понимаешь, - вздохнула наемница, - уже одно то, что я не успела среагировать, хоть и имею огромный боевой опыт, в отличие от вас, является позором. В походе я уже была бы мертва!
  - Чем корить себя зря, лучше учти свою ошибку и в следующий раз будь готова, - посоветовал я. - А заниматься самоедством нет смысла, твоей вины здесь нет.
  Высказав свое мнение, я ускорил шаг, стараясь нагнать Грома, чтобы обсудить произошедшее, а спустя пару мгновений немного повеселевшая Даяна пристроилась с другой стороны.
  - Сезон охоты открыт немного раньше, чем ты говорил, - заметил я ему, едва мы достаточно удалились от места нападения.
  - Это просто бешеный одиночка, - отмахнулся он, - даже болты простые, так что не принимай его во внимание. Настоящие убийцы будут охотиться на тебя с куда более серьезными штучками и уж точно не посреди дня при куче народа. А такие вот идиоты встречаются везде.
  - Но лучше тебе зря не покидать наш дом, - согласно кивнув, добавила наемница. - Кто знает, вдруг еще один такой самоубийца решит рискнуть жизнью ради кучи золота.
  - К тому же, кроме твоего убийства, им требуется забрать все вещи, которые у тебя есть, - добавил Гром, - а сделать это легче всего там, где ты живешь.
  - Еще хорошо, что на тебя охотятся по одному, - вступила в разговор Тари. - Не будь убийцы из полночной гильдии жуткими индивидуалистами, предпочитающими работать без напарников, и тебе пришлось бы намного сложнее.
  - Дело мелкая говорит, - кивнул орк.
  Вот только у меня есть преимущество в скорости реакции, по сравнению с обычными существами, и, даже если мне устроят засаду, я вполне способен отбиться, что и подтвердилось совсем недавно. Если бы не сестра этого громилы, так даже и царапины не осталось бы. Опасность представляют только маги, против которых придется применять свои способности или пытаться убежать, надеясь, что нацепленные побрякушки сдержат первый удар. Неприятная перспектива в обоих случаях, даже при наличии у меня нескольких рун защиты и нападения, - их еще надо успеть применить. А магия жизни хорошо действует только на природе, а не в каменном городе, где вся растительность исчисляется буквально парой травинок, пробившихся сквозь щели между булыжниками дорог.
  - Все равно, тут я ничего не могу сделать, - пожал я плечами, - только готовиться к нападению и ждать. Именно поэтому и надо покончить с некромантом как можно скорее. Да и после его смерти остается некоторая опасность, пока все не узнают, что награду за мою голову уже не получить.
  - Вот как раз об этом можно не беспокоиться, - усмехнулся Гром. - Слухи по столице разносятся очень быстро, и уже через час все будут знать, за что прибили Дотниса, я об этом позабочусь.
  - Очень хорошо! Тогда осталось только убить некроманта. Кстати, а твои знакомые нашли мне подходящие снаряды?
  - Да, - кивнул орк, - две стрелы, способные пробить даже сильный магический щит у тебя будут.
  За неспешными разговорами мы почти добрались до дома и единогласно решили устроить небольшой пир по поводу приобретения нового жилища, а также в связи с благополучным исходом встречи с очередным убийцей. Пока сестры приводили себя в порядок, переодевались и занимались готовкой, я решил использовать свободное время с толком и хоть немного зарастить полученную рану. В этот раз все оказалось куда серьезнее. Волокна мышц оказались грубо разорваны, и на их полное восстановление было необходимо не меньше дня, так что я только укрепил слегка задетые жилы и затянул кожу, поскольку орчанки смотрели на мою рану так, будто сами пускали злосчастный болт.
  Конечно, результат хуже, чем если бы рукой занялся настоящий целитель, но и при отсутствии опыта я управился неплохо. Хоть я и имел некоторую власть над собственным телом (способность, недоступная обычным эльфам), но касалось это в основном использования всех возможностей плоти, до полного исчерпания накопленных ресурсов и разрушения тканей. Также можно было произвести некоторые преобразования мягких тканей, но восстановление и усиление регенерационных процессов к этому списку не относятся - несколько разные области. Ну что ж, учиться никогда не поздно, тем более что подобное умение мне точно пригодится на время обитания в этом мире.
  Спустя пару часов, мою сосредоточенность прервал громкий стук.
  - Тир, все к празднованию уже готово, - в приоткрывшуюся дверь пролезла голова Грома, - пошли уже.
  - Да-да, иду. - Я расправил рукав на раненой руке, предварительно вытерев подсохшую кровь чистой тряпочкой.
  - О, ты уже залечил?! - Орк удивленно уставился на гладкое запястье: - Силен!
  - Нет, - следуя за ним к гостиной, я покачал головой, - только кожу затянул, чтобы девочек не смущать и не портить праздник, сам же видел, как они реагировали.
  - Это да, - почесал затылок громила, - как бы нам не пролететь с некромантом из-за этого, может, покажешься целителю?
  - Не волнуйся, я смогу стрелять даже в таком состоянии, а поход к целителю чреват еще одним подарком от убийц.
  - Раз ты так говоришь... - Гром пожал плечами: - Ладно, если тебя хватит на три-четыре выстрела, то не будем заморачиваться - потом появится время для поправки здоровья.
  - Хватит, - уверенно кивнул я. - Сегодня еще постараюсь уменьшить рану, так что к завтрашнему утру смогу твердо держать лук.
  - Вот и хорошо, - хлопнул меня по плечу орк, входя в гостиную. - А сейчас давай отдадим должное кулинарному искусству моих красавиц!
  А сестры и вправду успели наготовить множество блюд и заставить ими весь стол. Чувствую, у Грома будет сегодня праздник обжорства, потому что столько не съесть и восьмерым мужикам. Женщины едят куда меньше даже у орков, так что основная нагрузка ляжет на наши плечи... точнее животы.
  - Смотри, что я приготовил, - довольно оскалился орк, вытаскивая из-под стола парочку вычурных стеклянных бутылей, запечатанных воском с магической печатью. - Узнаешь?
  - 'Рубиновая роса', откуда у тебя наше вино, да притом, одно из самых лучших? Мы же его даже не продаем! - удивился я, с трудом разобрав запыленные надписи на древнем эльфийском языке, который применяется в основном для написания стихов и магами.
  - Не просто 'Рубиновая роса', а 'Рубиновая роса' трехсотлетней выдержки! - хитро подмигнул мне этот пройдоха. - Давно у меня хранились, доставшись по случаю, так теперь хоть повод появился открыть.
  - Эй, а я и не знала, что у нас такое сокровище есть! - возмущенно воскликнула Даяна. - Где ты их прятал?!
  - В сейфе, - хмыкнул брат. - Неужели ты думаешь, что я поставлю такое вино в погреб с остальными бутылкамми, зная, что ты часто там бываешь!
  - Значит, для родной сестры жалко, а как заявляется в гости эльф, так сразу самое лучшее достаешь?
  - Смею заметить, в скором времени такой же член семьи, как и ты, - расхохотался Гром. - Так тебе наливать, или ты и дальше возмущаться будешь, пока мы все не оприходуем?
  - И не мечтай, что удастся выпить мою долю!
  - Ну вот, а то еще возмущается, - расстроено пробурчал орк, разливая вино по бокалам. - Первый тост давайте поднимем за Тира, чей подарок просто великолепен!
  Поздний обед, плавно перетекший в ужин, прошел обильно, в смысле возлияний, и довольно весело. Но несмотря на это, я не стал сидеть с ними до глубокой ночи - помимо ноющей раны (блокирование нервных импульсов боли пришлось снять через несколько часов), у меня были и другие дела. Выпросив у Тари пару листов бумаги и писчие принадлежности, я отправился к себе в комнату. Следовало написать уведомление о мести в эльфийское посольство еще раньше, но все как-то был занят другим.
  После некоторого размышления, я понял, что не знаю нынешнего главу посольства в этом королевстве, и решил ограничиться формальным перечислением причин, повлекших за собой необходимость мести, назвал главного виновника и сообщил о факте привлечения сторонних сил для самого действа, что регламентом не запрещается. Этого должно хватить для прикрытия от властей меня и тех, кого Гром уговорил помочь в нападении на труполюба. Свернув лист в тугую трубочку, я извлек из уха серьгу со знаком дома и приложил его к краю. Коротко пшикнуло, вверх взвился тоненький дымок, и послание запечаталось блямбой с изображением моего дома. Теперь сломать ее сможет только эльф. Подписав сверху получателя и отправителя, я отложил письмо в сторону. Теперь осталось только отослать и одно дело сделано.
  Вытянув знак дома на короткой цепочке перед собой, я направил в него тонкий ручеек силы и, дождавшись образовавшегося под ним завихрения воздуха, протолкнул туда послание. Теперь оно переместится в ближайший источник лесной магии, которым является посольство и уже оттуда попадет к кому надо. Конечно, можно было воспользоваться вестником или помощью духа, но подходящей птицы мне сейчас не поймать, а призыв духа показался мне менее интересен, чем создание миниатюрного портала с привязкой к ближайшей родственной силе. Большие таким образом не построить, но вот более мелкие с опорой на артефакт вполне возможно выполнить. Самое начало работы с пространством, хотя удивительно, что и это эльфы смогли освоить.
  Прицепив серьгу обратно, я решил заняться еще одним важным делом - разобраться, почему не сработало изумрудное кольцо, защищающее меня от снарядов. Воспользовавшись знаниями демонолога, я довольно быстро обнаружил причину, оказавшуюся до жути банальной - отсутствие в кольце необходимой энергии! Да... как-то я упустил из виду, что для нормальной активации вложенных в предметы функций требуется хотя бы минимальный запас, при котором артефакт сработает, и у каждого он разный. А ведь и серьги, защищающие меня от поисковых и обследующих заклинаний, могли уже разрядиться! Так, а не из-за этого ли меня обнаружили големы при возвращении из парка? Сняв серьги, я убедился в верности своих предположений - энергии в них почти не осталось! Вот и очевидный недостаток использования подпорок - о них всегда следует заботиться и не забывать пополнить ресурс прежде, чем об этом напомнит враг. Хорош был бы я, отправившись охотиться на некроманта почти без защиты, не говоря уж о том, что меня обнаружить по ауре проще простого.
  Сняв и разложив все магические вещи на столе, я принялся их заряжать. До утра далеко, поэтому можно успеть разобраться еще и с раной, попутно рассортировывая обработанную информацию - второй слой сознания был загружен этой работой почти все последнее время и результат не заставил себя ждать. Эта ночь будет насыщенной.
  Рано утром ко мне в дверь громко постучали и, не дожидаясь ответа, в комнату протиснулся орк. Против обыкновения, он был отнюдь не спокоен - глаза лихорадочно блестели, пальцы рук подрагивали, будто ждали, когда можно будет что-нибудь схватить и сокрушить, а оскаленные в кровожадной усмешке клыки ясно показывали, что кому-то сегодня не поздоровится!
  - Собирайся! Дотнис скоро выползет из своего убежища! - произнес он свистящим шепотом, в котором жажду крови можно было буквально пощупать. - Пора присоединить его к столь обожаемым им трупам!
  - Я готов.
  Теперь я смотрел на орка куда с большим уважением - уже того куска его жизни, который я успел осмыслить за последние часы, хватило, чтобы понять, что данный индивидуум вовсе не так прост, как кажется. Чего только стоит обширная разведывательная сеть (друзья, знакомые, должники), охватывающая ближайшие королевства и зацепившая самым краешком даже Вечный лес! И это только малая часть.
  - Как рука?
  - Не подведет, хотя на сотню выстрелов можешь не рассчитывать, - честно предупредил я.
  Всей ночи не хватило для полного излечения раны и сейчас кровеносные сосуды и сращенные мышечные волокна еще очень слабы, чрезмерное усилие может их просто порвать.
  - И то хорошо, - довольно хмыкнул Гром. - Выдвигаемся примерно через час, так что проверь свое снаряжение.
  - А что насчет слухов?
  - Уже все работает, и к вечеру последний нищий будет знать за что Дотниса уложили в землю.
  - Не рано?
  - Успеем в самый раз.
  - Стрелы?
  - Будут на месте. Еще вопросы?
  - Маги?
  - Целых четверо! Вчера появился в столице еще один маг, имеющий на некроманта зуб просто огромных размеров, так что нам повезло!
  - Место для засады?
  - Уже подобрано и проверено.
  - Обнаружить нас заранее не смогут?
  - Нет, мне удалось позаимствовать на время изделие Древних, так что маги будут невидимы даже для магистра.
  - А я?
  - А ты будешь находиться намного дальше и, сделав пару выстрелов во время драки, прикончишь Дотниса и сбежишь, пока остальные заметут следы, уничтожив всю охрану.
  - Сестры знают?
  - Да, но я пообещал выдрать розгами до крови обеих, если хоть подумают выйти из дома до нашего возвращения.
  - Точное время выхода некроманта будет известно?
  - Да, его ученик, как обычно, останется в магазине и сразу же сообщит мне по шару связи.
  - Надеюсь, ты не полезешь в гущу боя?
  - Буду неподалеку от тебя, но вперед соваться не собираюсь, я координатор.
  - Все, вопросов больше не имею, - поднял я руки, показывая, что сдаюсь
  - Вот и ладно, тогда я пошел надевать доспехи, - кивнул Гром.
  - Зачем? - удивился я, заставив орка застыть у открытой двери.
  - В жизни всякое случается, - пожал он плечами. - Пригодится.
  Посмотрев на закрывшуюся дверь, я также пожал плечами и начал собираться. Свои побрякушки я уже зарядил - все они по-прежнему лежали на столе. Нацепив их, надел уже доказавшую свою полезность броню и сверху накинул куртку, после некоторого раздумья повесил на пояс фамильный клинок, обладающий магией. Вытащив из мешка трубку, засунул ее в карман и проверил мешочек с рунами - вполне возможно, одна из них мне сегодня понадобится, если учесть, что я выступаю против знатока темных искусств, которые очень действенны против эльфов. Повесив на плечо лук с колчаном, я вышел из комнаты и почти врезался в Даяну, которая тихо шла по коридору в мою сторону.
  - Куда крадемся? - осведомился я у вздрогнувшей наемницы.
  - К тебе, - тихо ответила она
  - Зачем?
  - Вот. - Орчанка потянула за цепочку на шее, вытащив на свет плоскую костяную пластинку овальной формы с изображением распустившегося цветка: - Вы, эльфы, слишком уязвимы для темной магии, так что тебе понадобится защита. Возьми мой амулет, он уже не раз доказывал свою полезность, спасая мне жизнь.
  - Ты уверена? Не похоже, чтобы у тебя было несколько таких штучек, - с сомнением спросил я, косясь на ее шею, где цепочек больше не наблюдалось.
  - Ну так не я же собралась рисковать жизнью, тебе сейчас нужнее, - пожала плечами Даяна, разворачиваясь и бросая: - Постарайся не умереть - хоть и эльф, но ты хороший парень, да и дерешься неплохо.
  - Я как бы и сам это планировал, - весело хмыкнул я, надевая амулет. - Кстати, место любовницы у меня свободно, так что будет желание - только намекни.
  От моей шутки она чуть не ударилась о косяк двери своей комнаты, а я весело рассмеялся и, не обращая внимания на сдавленные проклятья ушибившей плечо орчанки и летящие мне в спину обещания оторвать все ненужное, двинулся в гостиную.
  А там... там меня уже поджидала будущая жена, которая сразу бросилась мне на шею, чуть не сбив с ног. Не успел я ничего сказать, как мои губы оказались запечатаны хоть и неумелым, но крепким (с эльфийской точки зрения) поцелуем. Который длился, длился, длился... Если впитывать эмоции девушки, то даже такой способ выражения чувств неплох. Но невольно возникает жалость к аборигенам, которые теряют слишком много, переводя отношения в область тела. Иначе они просто не умеют. И если маги еще как-то способны к слиянию аур, то простые существа в этом отношении намного ущербнее.
  - Тари, может, ты отпустишь его? Нам пора уже идти, - вмешался Гром. - Вот когда вернемся, тогда и утаскивай к себе на законных основаниях.
  - Возвращайся, - отстранилась девушка, - и не вздумай умирать!
  - И в мыслях не было! - закивал я.
  - Тир, пошли уже, а миловаться и обжиматься будешь потом, тем более это гораздо удобнее и приятнее делать без одежды и в кровати, - усмехнулся орк, вгоняя в краску сестру. - После боя будет самое оно сбросить напряжение.
  - Гром, замолчи! - топнула ножкой покрасневшая до ушей Тари и, посмотрев на наши скалящиеся рожи, умчалась из гостиной.
  - За что это ты так сестру засмущал? - спросил я у него, едва мы покинули дом.
  - Маленькая месть за устроенную мне ранее истерику, - усмехнулся Гром.
  Покинув улицу, мы свернули в переулок и пошли дворами.
  - По какому поводу? - удивился я.
  - А то ты не догадываешься, какой может быть повод, кроме тебя! - скептически хмыкнул этот громила. - Как узнала, куда мы собираемся, так и испугалась, что тебя могут убить.
  - Убить могут везде, а здесь лишь чуть больше возможности это сделать, - пожал я плечами.
  - Что ты хочешь от по уши влюбленной девчонки, - вздохнул орк. - Хоть и выглядит она довольно взросло, но по сути так и осталась ребенком, поскольку жизнь еще не била сильно, и я всегда старался ограждать ее от различных неурядиц, которые грозят молодым и красивым девушкам в наших местах.
  - Ладно, оставим эту тему. Ты лучше расскажи, где решил поджидать некроманта, - перевел я разговор на более волнующую меня сейчас тему, проскальзывая сквозь огромную дыру в заборе за моим проводником.
  - Рынок рабов находится на краю торговой части столицы у самой стены, и к нему ведут всего два прохода, расположенные не так далеко друг от друга, - пояснил мне Гром. - Вот между ними ты и засядешь, на крыше одного из зданий. Для обычных стрелков расстояние слишком велико, но для эльфа в самый раз.
  - Ты уверен, что там достаточно удобная позиция для стрелка? - уточнил я. - И есть ли достаточный обзор на обе дороги?
  - Насчет этого можешь не беспокоиться, там есть одно строение, возвышающееся над окружающими на пару этажей. С покатой крыши у тебя будет отличная возможность выцелить Дотниса, - отмахнулся Гром, - а наличие некоторого количества статуй позволит надежно спрятаться от случайного обнаружения.
  - С какой стороны поедет старикашка?
  - Естественно, где будет ближе, но я предпочитаю все учесть, включая и внезапный крюк, если он вдруг заподозрит неладное.
  - А что у него за охрана?
  - Никого из живых он не нанимает, опасаясь удара в спину, так что одни трупы, хотя это определение к ним несколько не подходит, - пояснил Гром.
  - Что ты имеешь в виду?
  - У Дотниса в охране не простые поднятые трупы, только и умеющие тупо переть напролом, - вздохнул орк, - это тела сильных воинов, которые сохранили все свои навыки и разум и приобрели преимущества нежити. Если добавить сюда магическое снаряжение, то получаются настоящие машины для убийства, стоящие пары сотен обычных бойцов. И пусть их всего четверо, но это реальная сила. Все-таки старик магистр.
  Некоторое время я обдумывал полученные сведения, молча следуя за Громом по только начинающей оживать торговой части, где еще не стало слишком людно и прохожие почтительно расступались перед нами.
  - А передвигаются они на чем?
  - Маг верхом, а охрана успевает и бегом, тем более мертвым неведома усталость.
  Отлично, значит, он будет хорошей мишенью и не придется опасаться вогнать стрелу в кого-нибудь, кто неожиданно окажется на линии выстрела.
  - Кстати, а правда, как твоя рука? - поинтересовался Гром. - Сможешь нормально выпустить пяток стрел?
  - На десяток сильных выстрелов можно рассчитывать точно, а вот потом проблематично, - честно сообщил я, покрутив раненой кистью.
  - Ну а больше и не надо, просто кроме тех стрел, которые я тебе дам, постарайся попасть еще и несколькими своими, обработанными силой жизни, - попросил орк. - Просто на всякий случай, чтобы быть уверенным, что этот гад не встанет посреди города в виде лича или еще какой-нибудь твари.
  - Для того колчан и взял, - кивнул я.
  Некоторое время мы шли молча, каждый погруженный в свои мысли, все больше удаляясь от торговых рядов и лавок в сторону складских зданий.
  - Мы почти пришли, и уже отсюда видно место, где ты будешь сидеть в засаде, - указал орк на здание вдалеке, которое изрядно выделялось на фоне простых прямоугольных складов.
  - Очень давно это был храм какого-то бога, но потом он оказался заброшен и его приспособили под склады, посчитав, что сносить хлопотно, поскольку стены каменные и слишком толстые - строили на века. Постепенно вместо халуп вокруг вырастали каменные здания, а немного дальше образовался рабский рынок, и местность стала такой, какой ты видишь ее сейчас.
  - А почему рынок расположили именно здесь, так далеко от центра торговой части?
  - А ты там хоть раз был? - насмешливо спросил Гром. - Несмотря на заклинания, там стоит вонища вокруг. В городе от этого избавлены, а вот здешние окрестности пропитываются запахами нечистот от рабов.
  - Тогда понятно, - кивнул я.
  Теперь мы пробирались по узким проулкам между зданиями и протискивались в дыры, сделанные неизвестно кем для прохода некоторых заброшенных складов насквозь. Я свободно в них пролезал, а вот моему спутнику приходилось изрядно потрудиться, чтобы пройти в своих доспехах - на его размеры здесь явно не рассчитывали. Спустя примерно десять минут мы оказались у цели и я смог оглядеться. Когда-то в этом месте была небольшая площадь с храмом в центре, но потом ее застроили - здания вплотную прижимались к стенам бывшего святилища.
  Сам храм, исполином возвышаясь над остальными зданиями, даже после небольшой переделки, в результате которой заколотили и заложили большие окна, продолжал внушать уважение своим величием. Резьба по камню со временем стиралась, но даже сейчас было заметно, что неведомые мастера с потрясающей тщательностью выводили каждую черточку и складочку. Храм украшали барельефы на стенах, статуи людей и животных на крыше, арка на входе была выполнена в виде переплетенных деревьев.
  - И как я попаду на крышу? - спросил я у орка. - Тем более если это склад, то и охрана имеется.
  - Не волнуйся, зайдем с черного хода, - отмахнулся Гром. - Давай за мной.
  Он двинулся в обход храма, и мне ничего не оставалось делать, как последовать за ним. Мы обошли строение и оказались около неприметной дверки. Мой спутник покопался в карманах и вытащил на свет длинный вычурный ключ, которым спокойно открыл дверь, и мы вошли внутрь.
  - Откуда у тебя ключ?
  - Достать его не проблема, если есть подходящие знакомые, - довольно оскалился орк, закрывая замок за нами. - Пошли быстрее, времени уже в обрез.
  Он припустил бегом по длинному коридору, который вывел нас к небольшому залу с лестницей и парой проходов в разные стороны. Везде лежал толстый слой пыли, ясно указывавший на долгое отсутствие посетителей. Впрочем, отсутствовали не только они - по мере того, как мы поднимались на каждый следующий этаж, перед моим взглядом представали лишь голые стены. Я специально заглянул в одну из дверей и убедился что помещение пусто.
  - А почему здесь ничего нет? - спросил я у уверенно петлявшего по коридорам орка, явно знакомого со здешней планировкой, иначе лестницы наверх мы так быстро никогда не нашли бы.
  - Сейчас храм даже как склад не используется, впрочем, как и почти все окружающие здания, - пояснил Гром. - До прошлой войны все это функционировало, но постепенно владельцы или разорялись из-за военных действий, или были убиты при осаде столицы.
  - Так неужели с тех пор никто не хотел их приобрести? Уж купцы всегда нуждаются в складах для хранения товаров.
  - Нуждаются, но оказалось, что гораздо выгодней построить дом, совмещенный с лавкой и там же хранить товар, позаботившись о должной магической защите. Тем более лет двадцать назад стало возможно строить несколько этажей, обустраивать отличные подвалы, нанимая бригады гномов. Потому здесь все и пустует. Конечно, постепенно старые постройки сносятся и ставятся новые, но земля здесь дорогая, и не все могут себе позволить купить ее. К тому же численность жителей только года четыре как начала приближаться к прежнему значению.
  - То есть? - не понял я.
  - Слишком много народу погибло в прошлую войну, королевство лишилось почти трети населения, - вздохнул Гром. - Сам понимаешь, против обученных легионов империй таким маленьким королевствам, как наше, не хватит собственных армий, поэтому набирали всех, кто желал идти воевать, и возвращался мало кто.
  - Вот оно как, - кивнул я, мельком выглядывая в окно - мы забрались уже на пятый этаж, и впереди была только крыша.
  - А ты думаешь, почему все правители так всполошились, что войска и наемники были оправлены почти мгновенно, как только появилась угроза вторжения к соседям и замаячила тень новой войны? - хмыкнул орк, хорошим пинком распахивая проржавевшую и заклинившую дверь, которая препятствовала проходу на чердак. - В прошлый раз мы не успели подвести войска к укреплениям на границе с Бирутом и получили прорыв одного из легионов, который устроил кровавую баню и у нас и у валлов, пока мы стягивали последние резервы. И знаешь, что было самое страшное - король даже не мог отвести войска назад, поскольку они сдерживали еще несколько легионов империи. Приходилось вооружать стариков и почти детей, и с этими силами пытаться уничтожить прорвавшихся врагов, которые не щадили никого. Больше всех досталось соседям, но и нам перепало немало горя. Вот поэтому и такая быстрая реакция - никто не хочет повторения прошлых событий.
  Повезло, что мой эльф в это время находился почти с противоположной стороны Великого леса и не видел эту войну.
  Пока Гром рассказывал, мы воспользовались небольшим люком, ведущим на крышу, который пришлось некоторое время выбивать - металл замка проржавел изнутри и не желал открываться.
  - Вот ведь! - сплюнул орк, откидывая поддавшуюся под его ударами крышку и протискиваясь наверх. - Надо было идти с другой стороны!
  Обзор с крыши оказался действительно отличный, поскольку ближайшие здания были почти наполовину ниже и не заслоняли собой сектор обстрела дороги как с одной, так и с другой стороны. С храма можно было разглядеть и рынок рабов с его загонами и клетками. Еще хорошо, что запах на такую высоту не поднимался, иначе нахождение здесь оказалось бы не из приятных.
  - Да, я понял, хорошо, мы ждем. - Обернувшись назад, я обнаружил, что орк с кем-то разговаривает, глядя в небольшую (по сравнению с его ладонью) отполированную серебреную пластину.
  - Кто это? - Подобные переговорные пластины не редкость у эльфов, так что я не удивился, увидев ее у моего спутника - это одна из статей дохода Леса, кроме различных растительных товаров.
  - Некромант выехал из своего дома, и будет здесь минут через десять-пятнадцать, - пояснил Гром, пряча пластину в карман, - так что готовься, он следует по этой стороне.
  - Отлично, на дороге пока немного народу, и стрелять будет удобно, - кивнул я. - Какой сигнал к нападению?
  - Ты должен выпустить стрелы в удобный момент и удирать с крыши, независимо от результата. Все равно Дотнис не сможет разом противостоять и артефактам и магическим атакам. Маги в тот же миг обрушат всю свою мощь на некроманта и добьют его, а ты должен как можно скорее спуститься. Я буду ждать тебя внизу, справа от входа.
  - Почему я начинаю, может, будет лучше сначала ослабить защиту, а потом уже стрелять?
  - Не получится, - покачал головой Гром, - полностью активную магическую защиту артефакты могут и не пробить, а вот против пассивной, может, и получится. С ранениями любой маг будет отбивать атаки куда хуже, если вообще сможет что-то сделать.
  - А где стрелы-то?
  - Футляр вон под той скульптурой, - кивнул орк в сторону статуи высокого мужика в балахоне и с посохом в руке, стоявшей на краю крыши. - Удачи и не высовывайся зря.
  Успокаивающе махнув ему, я развернулся и пошел к указанному месту - там действительно оказался футляр, прикрытый серой тканью, сливавшейся с цветом крыши. Вытащив две стрелы с серебряным наконечником и полностью белым древком, покрытым слегка мерцающими красным рунами, я осторожно убрал их в колчан к своим и привалился к статуе, поглядывая на дорогу - теперь осталось только ждать. Несмотря на приличное расстояние, я отлично вижу лица всех прохожих, и узнать некроманта будет нетрудно.
  Но скучать мне не пришлось - внезапно возникло ощущение чужого присутствия, и прямо перед моим лицом замерцал небольшой огонек (точнее, слабенький дух, не видимый обычным существам), раздался хлопок и вниз начал падать тугой свиток, перетянутый лентой и закрытый восковой печатью правящего дома. Едва успев его поймать, я отдал толику силы духу за службу и, сломав печать, принялся за чтение. Письмо оказалось из посольства и если опустить все витиеватые выражения в стиле дипломатической переписки, то суть была проста - глава подтверждал, что я в своем праве мстить и посольство готово предоставить помощь в случае нужды. А также в самом конце шла простая приписка, уже другим почерком, о том, что семья Тировита желала бы его видеть дома в ближайшее время, иначе... Впрочем, несмотря на отсутствие конкретных угроз, не трудно догадаться о последствиях - приволокут силой или активно посодействуют возвращению блудного отпрыска. М-да, проблема...
  Впрочем, это подождет. Убрав свиток в карман, я достал лук и, присев на одно колено, подготовился к стрельбе - через несколько минут должен был появиться некромант, и не следовало отвлекаться. Руну защиты от темной магии я положил в карман, достаточно было лишь прикоснуться к ней и небольшая подстраховка обеспечена. Кроме того, я надел амулет Даяны. Осталось только дождаться мою жертву. Не то чтобы я испытывал неуверенность, как почти любой другой лучник, оказавшийся на моем месте (все-таки расстояние очень большое даже для эльфа), но мне было всего лишь скучно.
  К счастью, прошло совсем немного времени и в поле моего зрения на дороге появилась закутанная в черный балахон фигура верхом на химере, в окружении четырех бегущих охранников. На мгновение показавшееся из под капюшона лицо позволило мне окончательно убедиться, что это Дотнис. Впрочем, мертвые воины, которые распугивали прохожих, едва ли оказались бы в охране кого-либо еще, кроме некроманта. Достав из колчана белую стрелу, я наложил ее на тетиву и до упора натянул лук, выцеливая доставившего столько хлопот старикашку.
  Выждав пару мгновений, пока Дотнис преодолеет треть улицы, я выпустил стрелу, одним плавным движением выхватил вторую и, наложив ее, опять выстрелил и чуть выждал. Вокруг некроманта возникла защита, тормозя вспыхнувший артефакт, но когда в то же место угодил второй, то раздался звон и старикашка получил две стрелы - одну в плечо, а другую в бок между ребер. До меня донесся болезненный вскрик, но это не помешало магу возвести вокруг себя купол, в который врезался поток пламени из возникшего над ним огненного кольца. Жар заклинания испепелил одного из мертвых воинов, но остальные стремительно рванули в мою сторону. Наверное, Дотнис заметил, откуда стреляли.
  Не теряя времени, я начал посылать одну стрелу за другой в мертвецов, не обращая внимания на нарастающую в левой руке боль, но на двенадцатой мне пришлось прерваться, поскольку не до конца зажившие волокна мышц начали лопаться, не выдержав напряжения. Быстро убрав лук в чехол, я вытащил из кармана штанов несколько семян, напитал их силой и бросил на край крыши, поглядывая вниз, - почти половина моих стрел попала в цель, и через несколько минут проросшая зелень не даст охране некроманта двигаться, а я спокойно спущусь по растительному канату к Грому. Взглянув в сторону продолжающего отбиваться некроманта, я обнаружил, что он про меня не забыл, - сквозь купол просочилось небольшое белесое с черными прожилками облачко и устремилось в мою сторону, наращивая скорость.
  Едва я успел достать руну Щита отрицания и влить в нее максимально возможное количество силы, как заклинание врезалось в возникшую в последний момент вокруг моего тела прозрачную пленку и, накрыв меня с головой, принялось разъедать ее! Отойдя в сторону за статую, я стал ждать, чем кончится противоборство магий - все равно сделать я пока ничего не мог из-за отсутствия опыта в подобных сражениях и слабости эльфийской магии против некромантии. Оставалось только надеяться на руну.
  Но продолжалось это недолго - творение Дотниса изрядно уменьшилось, но пленка стала колебаться и спустя мгновение лопнула. Не успел я огорчиться от близости собственного ранения или даже гибели (только тела, естественно), как на груди нагрелся амулет Даяны, и в тот же момент вырвавшийся поток энергии уничтожил заклинание некроманта! Неплохой амулет мне дали! Осторожно выглянув из-за статуи, я удивился тому, что старик еще держится, - улица в том месте, где он стоял (туша химеры уже валялась в стороне), превратилась в котлован с полыхающим огнем, и в тающую защиту некроманта постоянно врезались все новые заклинания, вылетающие из полуразрушенного двухэтажного дома в пяти десятках шагов от места нападения.
  Надо бы помочь моим магам, а то что-то Дотнис очень долго сопротивляется, если учесть ранения. Достав руну Астрального призрака (для другой атакующей руны расстояние слишком большое), я наполнил ее под завязку и активировал. В ту же секунду впереди меня проявилось полупрозрачное создание, выглядевшее как парящий в воздухе балахон с синими точками в глубине капюшона и со зловещего вида зазубренной косой у пустого рукава. Мысленно пометив некроманта как цель, я проследил, как творение руны беззвучно ринулось в сторону дороги. Осмотрев выросший канат, который врос в камень крыши и спускался почти до самой стены, я стал по нему слезать, стараясь беречь поврежденную руку.
  Внизу меня уже поджидал Гром, он помог мне мягко приземлиться, когда я отцепился от растений на высоте двух моих ростов, и мы со всей скорости ринулись в противоположную от битвы магов сторону. Прошло буквально пару мгновений, как за спиной бухнуло, раздался короткий вопль невыносимой боли и все стихло.
  - Вот и готов некромант поганый! Даже и трех минут не продержался! - злорадно хмыкнул орк, косясь назад.
  - А он не встанет в виде какой-нибудь пакости? - спросил я, покосившись туда же, но не забывая передвигать ногами.
  - Исключено! Две стрелы, которые тебе дали, этому воспрепятствуют, а тело маги сожгут. Вставать будет нечему, а духа мщения из некромантов не получается!
  - И поделом ему, нечего было натравливать на меня убийц, - довольно кивнул я, сбавляя шаг, - впереди показались более оживленные места торговой части, и не стоило показывать, что мы торопимся. - Кстати, из посольства пришло подтверждение моего права мести, так что с этой стороны никаких неприятностей не будет.
  - Отлично, вот и решилась твоя проблема, так что пора выполнять свое обещание! - радостно хлопнул меня по плечу Гром, чуть не сбив с ног.
  - Я и не отрицаю, - вздохнул в ответ, - жениться, так жениться.
  - Да не вздыхай ты так, - усмехнулся орк, с легкостью раздвигая толпу на своем пути, - простенький обряд по древним обычаям куда лучше церемоний людей, которые устраивают в храмах целое представление!
  - Не знаю, ни разу принимал в этом участия, - пожал я плечами.
  Домой мы добирались без лишней суеты, ведь едва ли кто-то решит связать с произошедшим магическим сражением орка и эльфа (по крайней мере, сейчас), которые даже стихийными магами не являются. Поэтому, идя по улицам, мы с легким любопытством наблюдали, как к месту схватки спешат отряды стражи с магами, буквально расшвыривая в разные стороны имевших несчастье оказаться у них на пути.
  А дома нас уже ждал заставленный всевозможными блюдами стол и буквально светящаяся от счастья Тари, впрочем, сестра от нее не сильно отставала - ребра они мне пытались раздавить почти с одинаковым энтузиазмом, и если бы не громогласно рыкнувший брат, то усилия орчанок увенчались бы успехом.
  - Как будто можно было сомневаться в результате, - проворчал я, потирая бок.
  - Ну не скажи, я вообще думал, Дотниса после ранения с первого удара снесут, - оскалился Гром, - а он смог столько времени продержаться! Могучий был маг!
  - Нечего было с нами связываться, - пожал плечами я. - Кстати, Даяна, благодарю за амулет, он мне сильно помог.
  Я стащил с шеи цепочку с костяной пластиной и перебросил орчанке.
  - Тебе нужнее, к тому же я его тебе подарила, а не одолжила, - покачала она головой.
  - Не думаю, маги, и некроманты в том числе, с эльфами стараются не связываться, а вот ты имеешь гораздо больше шансов попасть под магию смерти, чем я, - отмахнулся я от возражений.
  - Хватит уже спорить, лучше давайте праздновать, - влез орк и, посмотрев на меня с Тари, добавил: - Вот только сперва надо кое-что сделать. Подойдите ко мне.
  Приблизившись к Грому, я с любопытством на него посмотрел.
  - Что именно?
  - О, всего лишь небольшой обряд, - расплылся в улыбке он, доставая кинжал.
  - Надеюсь, не жертвенный?
  - Ну, смотря что считать жертвой, - ухмыльнулась Даяна.
  - А не участвующих просьба помолчать, - откликнулся брат, осторожно прокалывая себе указательный палец и чертя кровью какие-то знаки на правой руке и лбу Тари, - иначе быстро к нам присоединятся.
  - Молчу! - прикрыла рот руками наемницы, тихо хихикая.
  Закончив с сестрой, Гром подошел ко мне, и начал наносить такие же знаки, но с той поправкой, что от меня потребовалась левая рука. Недоуменно наблюдая за ним, я пожал плечами - у каждого народа свои традиции, но, если я не ошибаюсь, именно сейчас происходит процесс создания семьи.
  - По праву старшего в роду, я скрепляю союз Тировита и Тари меньшим обрядом и объявляю их мужем и женой. - Гром соединил наши разрисованные кровью руки и продолжил: - Да будут духи предков нам свидетелями!
  После его слов вдруг возникло чувство чужого взгляда, кожа на лбу на мгновение нагрелась и тут же остыла, а моя рука, в которой находилась рука орчанки, вздрогнула, как от удара маленькой молнией, и слегка онемела.
  - Духи услышали, - вдруг объявила торжественным голосом Даяна, и в тот же миг ее сестра шумно вздохнула и счастливо рассмеялась.
  Расцепившись, я удостоверился, что кровь исчезла, а на ладони образовался маленький знак в форме круга со звездой в центре. Потерев лоб, я убедился, что он чистый, и вопросительно посмотрел на Грома:
  - И что, это все?
  - Все, - расплылся он в улыбке, - духи подтвердили свое согласие! А что, ты ожидал чего-то еще?
  - Ну, как-то это все слишком быстро и просто...
  - Так обряд-то малый, потому и проводится почти мгновенно, - похлопала меня по плечу наемница. - Раньше все было намного проще, включая и создание семьи. Это у вас любят разводить церемонии чуть ли не сутками.
  - Знаю, потому и не был ни на одной, включая собственную свадьбу, - хмыкнул я и, посмотрев на буквально светящуюся от счастья новоиспеченную младшую жену, которая беззвучно роняла слезы, сделал то, чего от меня ждали, - поцеловал ее.
  - Ну а теперь можно и отпраздновать, - хмыкнул Гром, когда мы оторвались друг от друга, и, широко улыбаясь, начал доставать из-под стола кучу бутылок.
  - Тем более поводов для этого набралось достаточно! - поддержала его старшая сестра.
  - Ну, если вы так считаете, - улыбнулся я, сажая жену рядом с собой.
  А потом началось застолье, продолжавшееся до поздней ночи. Счастливые старшие родственники на пару опустошили уже около трех десятков бутылей и оказались пьяны до полной потери возможности связно говорить. Меня также пытались усиленно спаивать, но под присмотром Тари и благодаря высокой сопротивляемости организма к выпивке, я оказался почти трезвый и, добравшись до кровати в обнимку с девушкой, смог достойно завершить обряд свадьбы. Точнее, матрица умудренного опытом эльфа всю ночь трудилась, не покладая рук (точнее, кое-чего другого), а я занимался совсем другим - чисткой и сортировкой информационных массивов, а также избавлением от совершенно ненужных знаний. И это принесло свои результаты, которые осталось только проверить.
  Спустя четыре дня, после масштабного переезда всей семьи в новый дом, я стоял в самом начале парка на том самом месте, где когда-то проходил ночью, оставив за спиной раскуроченную поляну и тела двух существ, действительно способных причинить мне некоторые неприятности.
  Стоял, задрав голову вверх, и счастливо улыбался, не обращая внимания на тучи затянувшие небо, и начавший накрапывать мелкий дождь. Внутри медленно разгорался комок сладкой ярости смешанной с предвкушением. И почему я раньше об этом не подумал? Ведь источник, который я ищу, может находиться не только на земле, но и в воздухе! Слишком сильно адаптировавшись к мышлению окружающих меня существ, я невольно ограничил себя рамками доступного. Непозволительная ошибка в таком плачевном состоянии. Но все же я нашел его! Пусть одного источника не хватит, но будут и другие. И близок тот момент, когда я смогу достойно отплатить за причиненную мне боль и унижения. Теперь никто не застанет меня врасплох и скоро я оценю, на что способны здешние боги против подготовленного к битве инира! Все только начинается!
  
  Эпилог
  
  По пыльной дороге неспешно шагал высокий красивый эльф, с закинутым на плечо мешком, луком - неизменным оружием этой расы, и колчаном со стрелами. Проезжающий мимо на пустой телеге пожилой крестьянин хмыкнул, подслеповато разглядев торчащие уши путника, и уж хотел прибавить ходу своей старенькой лошадке, как эльф его окликнул мелодичным голосом:
  - Эй, дед, куда путь держишь?
  - В деревню Малые Логжи, - ответил человек, чуть натянув поводья.
  - Подвезешь?
  - Почему бы и нет? За малую деньгу прямо до деревни и доставлю, - хитро прищурился крестьянин и поймал брошенную ему медную монету.
  Эльф кинул вещи на телегу, заскочил сам и, положив сбоку лук с колчаном, улегся на доски. Пристроил мешок под голову и слегка прикрыл глаза. Губы его тронула слабая улыбка, которую можно было бы назвать красивой, если бы не мстительно-злобный взгляд, брошенный в сторону оставшейся позади столицы. Мгновение, и это чувство ушло, оставив пустоту, расслабленное тело эльфа обмякло, как будто его покинул дух, а воздух на мгновение поколебался, но это был лишь обман зрения - ведь нельзя увидеть невидимое обычным взглядом. Крестьянин, сидевший на возках телеги и мурлыкающий под нос незамысловатую песенку, ничего и не почувствовал и уж тем более не обратил внимания на странность взятого попутчика, полностью поглощенный мечтами о том, на что он потратит неожиданный заработок.
  
  Верховный жрец Цеоса, хранителя равновесия, Пшурр, неожиданно вскрикнул и вскочил из-за стола, где до этого сидел и читал храмовые отчеты. Все его чувства пронзило одно ощущение - где-то рядом была чуждая сущность! Чуждая не только людям, к расе которых жрец принадлежал, но и всему миру. И что хуже всего, она с каждым мгновением увеличивалась. Глава храма отшвырнул в сторону пачку листов, зажатых в руке, и, пинком распахнув двери своего кабинета, ринулся на улицу, не обращая внимания на круглые глаза охранников. Несмотря на немалый возраст, он находился в отличной форме и уже спустя пол минуты бегом пересек огромный храм, краем глаза замечая, как со всех сторон стекаются высшие и старшие жрецы, вслед за ним стремясь к выходу. Выскочив на храмовую площадь, верховный завертел головой, стремясь понять, где находится враждебное миру существо.
  - Там! - раздался полный страха крик рядом.
  Пшурр развернулся и, проследив взглядом за вытянутой рукой старшего жреца, содрогнулся в ужасе - в небе над столицей завораживающе мерцала бесцветная звезда, с каждым мгновением увеличиваясь в размерах и становясь все ярче!
  - В круг! - Мощный рев верховного жреца привел окружающих в чувство и слуги бога засуетились.
  Старшие образовали внешнее кольцо, два десятка высших - внутреннее, а в самом центре круга оказался верховный жрец, на которого были направлены раскрытые ладони всех служителей. Мгновение ничего не происходило, а потом Пшурра пронзили десятки потоков божественной силы, которую он немедленно использовал для удара. Между его ладоней зажглась золотистая сфера и стала постепенно уплотняться. Верховный медленно поднял руки и развел их в стороны, выпуская смертоносный снаряд в сторону бесцветной звезды.
  - Во имя тебя, Цеос, - взревели вокруг, и летящая сфера вспыхнула, слепя глаза всем, кто за ней наблюдал.
  С некоторым запозданием с разных сторон храмовой площади взмыли вверх похожие снаряды, только других цветов, и Пшурр с удивлением заметил, что и последователи других богов выбежали из своих храмов, принявшись атаковать демона. Переведя взгляд в небо, он успел заметить, как выпущенная сфера божественной силы врезалась в цель и вспыхнула золотистым светом, распадаясь. Следом взорвались приблизившиеся сферы жрецов других богов, и жителям столицы пришлось зажимать уши от грохота. Над каждым домом в серебряных и бронзовых частях столицы появлялись купола защиты.
  Совокупной мощи обрушившихся на демона ударов хватило бы, чтобы уничтожить и бога, но верховный жрец не почувствовал выброса силы, который всегда сопровождает смерть существа такого масштаба. Пшурр задрал голову и посмотрел на то место, где недавно находилась бесцветная звезда, но не обнаружил там ничего. Слепящий разноцветный свет погас и небо вернулось в прежнее состояние.
  - Ушел, тварь! - Глава храма сплюнул и, подозвав к себе оказавшегося рядом помощника, приказал: - Разошли всех старших жрецов вокруг столицы, далеко он раненый уйти не мог, и в сражение не вступать - лишь проследить и доложить!
  Дождавшись ответного кивка, Пшурр произнес короткую молитву богу, прося прощение за неспособность уничтожить могущественного врага, и, не обращая более внимания на окружающих, пошел в храм. Одним только своим появлением демон создал множество проблем, которые потребуется решать ему! Радует только то, что и у соперников их окажется не меньше.
  
  Далеко от столицы, эльф, лежащий на неторопливо едущей телеге, вздрогнул и открыл глаза, которые буквально светились от переполнявшей его силы. Красивое лицо исказилось в предвкушающей гримасе и тонкие губы, хищно усмехнувшись, прошептали:
  - Это только начало!
  
  В рабочем кабинете владыки Лииба собралась на совещание вся верхушка власти, люди, ответственных за управление страной.
  - Итак, пора подвести итоги и определить, что нас ждет в будущем, - Оглядев всех присутствующих, владыка устало вздохнул и продолжил: - И начнем мы с вас, граф. Доложите обстановку у наших соседей. И можете не вставать.
  - Увы, утешительного сказать ничего не могу, - скривился глава разведки, разводя руками, - империя Бирут малыми отрядами подтягивает свою армию из центра к нашей границе. Налицо подготовка к войне. Но если судить по неспешности переброски войск, начинать наступление наши противники будут только при получении полной поддержки от союзников и после законного разрыва мирного договора, иначе легионы уже штурмовали бы наши границы.
  - Предположительное время до начала активных действий?
  - Тут уж зависит от наших усилий, но я бы дал не больше трех месяцев в самом лучшем случае, - вздохнул граф, потирая висок.
  - А что со второй империей?
  - Осдорская империя также приводит в готовность свои силы и, если решит объединиться с бирутцами, то нам не позавидуешь - воевать будем на два фронта. А в то, что они останутся в стороне, я не верю. Королевство Коруш не продержится и пары месяцев, позволив вторгнуться к нам и с северо-востока. Фактически вся наша восточная граница будет одним единым фронтом.
  - Падаль! Все не терпится осдорцам отыграться за прошлое поражение! - ругнулся владыка. - Герцог, что у нас на дипломатическом фронте?
  - Я всеми силами пытаюсь отстоять мирный договор, но боюсь, что это бесполезно - дипломаты империй просто не слушают наших доводов, твердя о нарушении. И пусть прямых доказательств у них нет, но все идет к войне.
  - А иного и ожидать нельзя, - фыркнул маршал, - уж этим шакалам только дай повод!
  - Но, несмотря на это, мне удалось добиться нейтралитета со стороны остальных участников Тревонского союза, и пусть каждая из империй превосходит нас по размерам в три раза, но вести войну без денег торговой республики и пехотинцев Раота им будет значительно труднее даже вместе.
  - Отличные новости! А конница им не больно поможет на наших землях, - усмехнулся правитель Лииба, откидываясь в кресле. - Что насчет имеющихся союзников?
  - Королевство Миридор готово нас поддержать и предоставить половину наличных сил уже через десять дней, только требует взамен долю в добыче и взять обеспечение солдат на себя. Король Михета уже выслал почти всю свою армию и большинство наемников на помощь валлам, и можно считать, что южная и юго-восточная границы у нас надежно прикрыты уже сейчас. Мне удалось договориться с ними о взаимной поддержке в случае нападения.
  - Уже неплохо, очень неплохо, валлы в последнее время серьезно усилили свою армию, и не думаю, что их удастся взять с наскоку. Что с эльфами?
  - Так же обещали помочь, выслав две тысячи лучников, пять сотен простых стражей и пятьдесят магов, но взамен требуют земли, - вздохнул герцог и продолжил: - И именно благодаря усилиям эльфов удалось добиться столь необходимого нам нейтралитета. Что мне обещать их послу?
  - Предложи незаселенные земли у границы, нам необходима их помощь, будем надеяться, нам удастся возместить потерю за счет империй. Маршал, вам слово. Доложите состояние армии.
  - Все силы приведены в боевую готовность и способны выдвинуться уже завтра, - отозвался воин, выбираясь из кресла и вытягиваясь в стойку смирно. - На выделенные деньги я обновил снаряжение регулярных частей, начал набор рекрутов и наемников. Погоды в сражении они не сделают, но как поддержка и охрана продовольственных обозов сгодятся. Также проведены учения с боевыми големами, армейские маги с управлением справляются, но лучше бы получить специалистов из академии.
  - Могу предложить только учеников старших курсов артефкторики и големостроения, - тут же отозвался магистр, - все полноценные маги заняты производством конструктов.
  - Хоть их, лишь бы освободить для военных действий боевых магов, - пожал плечами маршал. - И одного мастера для управления чудовищем, которое вы недавно передали.
  - Одного я найду, но на большее не рассчитывайте!
  - Раз уж мы заговорили о магии, то сколько своих подопечных вы сможете выделить? - осведомился владыка.
  - Кроме тех, кто уже служит в армии, - две с половиной сотни полноценных магов и ни одним больше, - ответил магистр. - На учителей академии и учеников, кроме упомянутых, можете не рассчитывать. Их потеря отбросит нас на десятки лет назад в развитии магического искусства и тогда можно будет забыть о всех тех полезных изделиях, что используются у нас для облегчения жизни даже простыми людьми.
  - Вынужден поддержать нашего мага, - подал голос казначей, - сейчас львиную часть дохода мы получаем с продажи магических изделий не только нашим жителям. Мы поставляем их в окружающие королевства и даже империи. Война войной, но, потеряв такой солидный источник дохода, мы будем вынуждены поднять пошлины и налоги, чтобы затянуть дыру в казне, а к чему это ведет, вы и сами прекрасно знаете. Мы скатимся в нищету и, даже победив в войне, окажемся проглоченными империями без особого труда.
  - Я прекрасно это понимаю, - отмахнулся владыка, - но тогда придется просить помощи еще и у гномов, оплачивая звонкой монетой!
  - В казне на данный момент достаточно денег и можно изъять около пятисот тысяч золотом без ущерба для нашей экономики. Через пару недель - в два раза больше, а еще через месяц около полутора миллионов.
  - Отлично! Маршал, исходя из названных сумм, предоставьте смету расходов на наемные и союзные войска сроком на шесть месяцев, а на оставшуюся часть закупите метателей у гномов - сами решайте количество - и наймите хирды.
  - Будет исполнено!
  - Тогда, основные моменты мы обсудили, - подвел итог правитель Лииба, - я больше вас не задерживаю.
  Подождав, пока советники покинут кабинет, владыка устало вздохнул и с силой потер лицо. Все, что возможно он сделал, осталось только ждать. Что война будет, это и слепому видно, вопрос в количестве отпущенного времени перед началом боевых действий. И чем больше этого времени, тем более увеличивается шанс отразить натиск врага!
  
  Недалеко от планеты, где еще совсем недавно обитал один из лучших ученых расы иниров, по совместительству являющийся одним из самых злостных нарушителей порядка в окружающей вселенной, встретились два существа, представляющие собой чисто энергетическую форму жизни, и между ними произошел мгновенный обмен гигантскими массивами информации. Если бы назвать этот миг разговором и упростить его в тысячи раз, переведя в слова, то это звучало бы примерно так:
  - Приветствую, Смотритель. Как продвигается поиск следов?
  - Нашими силами ничего обнаружить не удалось, Старший, поэтому я принял решение привлечь к поискам мастеров пространства, поскольку по остаточному фону понятно, что подопечный переместился не сам и довольно неожиданно. По результату больше всего похоже на работу пространственных петель, настроенных на конкретное существо, но характерных следов не осталось.
  - Другие жители планеты что-нибудь почувствовали?
  - Слабое колебание чистой энергии, быстро затухшее. Мастера утверждают, что это мог быть прокол пространства, затянувший инира и мгновенно закрывшийся. Но для этого требуется точная привязка и, скорее всего, ей стала поставленная вами метка. Проверка потребует времени, но если это действительно прокол, то есть вероятность его восстановить хотя бы частично и определить конечную точку.
  - Как только станет известно что-либо определенное, немедленно поставьте в известность ответственного за этот сектор галактики и предоставьте уже ему всю доступную информацию.
  - Будет сделано, Старший!
  И оба существа исчезли.
  
  
  
  
  
  
  
  
  
  Январь 2011
  
  
  
  
  
  
  
  
Оценка: 6.49*103  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на LitNet.com  
  A.Maore "Мой идеальный дракон" (Приключенческое фэнтези) | | С.Александра, "Демонов вызывали? или Попали, так попали!" (Любовное фэнтези) | | Л.Лактысева "Злата мужьями богата" (Любовное фэнтези) | | Н.Романова "Её особенный дракон" (Фанфики по книгам) | | М.Эльденберт "Танцующая для дракона. Книга 2" (Любовное фэнтези) | | Д.Вознесенская "Жена для наследника Бури" (Попаданцы в другие миры) | | А.Борей "Возьми меня замуж" (Попаданцы в другие миры) | | Р.Навьер "Плохой, жестокий, самый лучший" (Современный любовный роман) | | О.Волконская "Ненавижу любя" (Короткий любовный роман) | | Н.Геярова "Академия темного принца" (Попаданцы в другие миры) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
А.Гулевич "Император поневоле" П.Керлис "Антилия.Полное попадание" Е.Сафонова "Лунный ветер" С.Бакшеев "Чужими руками"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"