Науменко Пётр Николаевич: другие произведения.

Сердце бури (10 том)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 8.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Гильдию наконец заметили, и уже предлагают персональное задание, но не всегда стоит доверять заказчику.


Пролог.

  
   С окончания турнира прошло немного времени, но я не виделся ни с кем из гильдии. После занятий я сразу шёл в общежитие и запирался от всех. После того что мне сказал Ректор совесть не позволяла мне покинуть Академию, но и оставаться здесь я тоже не хотел. Возможно если я буду отдаляться от остальных, то и грустить обо мне они не будут. А пока я изучал древние книги пытаясь найти какие печати мог бы упоминать Ректор. К сожалению то о чём он рассказывал похоже имело место быть до времён создания первых книг, и откуда этот старик может знать о таких вещах для меня оставалось загадкой. Я также не исключал возможности, что он просто блефовал, чтобы оставить меня в Академии любыми способами.
   Пару раз Вин пыталась выманить меня из комнаты, рассказывая что в кафе появилось довольно много желающих попить чаю с чемпионом, и что многие из них девушки. Я в ответ только ссылался на плохое самочувствие, и не покидал комнату пока в дверь не постучал другой человек.
   - Крито, это я, - знакомый голос нашего отважного гильд-мастера доносился из-за двери: - все волнуются за тебя. Ты уже давно не появлялся в гильдии.
   - Ничего, я просто немного приболел.
   - Это ведь не из-за того, что произошло между нами? Ты ведь не уйдёшь из-за этого?
   Я молчал, подбирая нужные слова, всё-таки я не хотел ранить её ещё больше.
   - Всё в порядке, просто я хотел побыть один. А как там в гильдии?
   - Ну так всё в порядке, после турнира Хильда пришла к нам, хоть и жутко негодовала по поводу той роли что ты ей выделил, но мы убедили её, что это необходимо.
   - Ну это хорошо. Я знаю воин из неё хороший, но только так можно будет усмирить её нрав и научить защищать своих товарищей.
   - А ещё после турнира Селерия поехала домой. Сам король попросил её возвращения, из-за каких-то дел требующих её личного присутствия.
   - Надеюсь её не собираются вновь выдавать замуж против её воли.
   - Надеюсь что нет, второго такого финансового потрясения её страна не переживёт. Ах да нам ещё предложили довольно выгодный контракт.
   - Хм? Неужели кто-то из зрителей на турнире?
   - Ммм, не совсем. Хотя заказчик сказал, что его знакомые были на турнире и порекомендовали ему нашу гильдию. Но сам он передал, что детские шалости ему не интересны.
   - Тогда зачем вообще к нам обращаться?
   - Не знаю, заказ на поимку шайки бандитов бесчинствующих в его землях. Похоже он уже пытался их поймать своей гвардией, но они хорошо знают местность и всегда скрывались завидев людей в латах стражников. Поэтому он и решил обратиться к наёмникам.
   - В принципе логично и далеко ехать?
   - Нет, заказчик Рион Де'Гренор, его земли в пяти часах езды на северо-запад от Академии. Награда целых пять тысяч, это намного больше чем мы получали раньше, - Катрина немного запнулась и глубоко вздохнув продолжила: - Если тебе надо ещё отдохнуть, то мы и сами справимся не переживай.
   - Нет, я иду, - я резко открыл дверь и встретился лицом к лицу с принцессой. Мы оба смутились и отвели взгляд: - уж больно мутная история, платить за простых бандитов такие деньги.
   - Ну что ты так людям не веришь. Барон был одним из лучших генералов моего отца во время прошлой междоусобной войны и за это получил свои земли. Наверное у него были причины назначать такую награду.
   - Ну ладно разберёмся на месте, - я взял клинки и пошёл с принцессой к гильдии.
   Меня смущала не только цена, но и имя заказчика. Что-то не давало мне покоя, я его уже слышал, кто-то знакомый со злостью уже говорил мне это имя. Ответ на мои сомнения сам явился, в облике синеволосой воительницы, нервно топтавшейся на крыльце.
  

Глава 1. Земли белых стражей.

  
   Другие согильдийцы прятались за оградой подглядывая за Асурой, которая неуверенно металась перед входом.
   - А что вы делаете? - я шепнул Вин на ухо и она испугано обернулась.
   - Боже мой, Крито, не пугай меня так! Ты вышел наконец-то! Знаешь сколько я денег из-за тебя потеряла, - торговка недовольно нахмурилась.
   - Неважно, лучше скажи чего вы тут ждёте?
   - Да ты посмотри на неё, Асура сейчас такая забавная.
   Я уподобился остальным и стал наблюдать за терзаниями девушки.
  
   Асура стояла к нам спиной, периодически хватаясь за голову и нарезая круги по крыльцу. Если бы она хотела у нас что-то попросить, то могла бы просто зайти.
   - Мммм, как же мне к ним обратиться, - воительница задумчиво почёсывала голову: - если предложу свою помощь, то наверно откажутся. А если попрошу отдать мне, то и слушать не станут. Мммм.
   Девушка нервно ковыряла ножкой крыльцо дома.
   "Вин, а долго она там стоит?" - я незаметно шепнул на ухо торговке.
   "Да уже почти полчаса."
   "И что до сих пор не поняла, что внутри никого нет?"
   "Да как бы сказать... Поняла бы, если бы хоть раз удосужилась постучать в дверь," - Вин только пожала плечами.
   Асура резко занесла руку, чтобы постучать в дверь, но в последнюю секунду вновь остановилась.
   Вряд ли бы она боялась что-то попросить, скорее она придумывала повод к нам зайти. Ситуация выглядела очень подозрительно. Краем глаза я заметил движение вдалеке, и за углом забора виднелось поблёскивающее лезвие красивого копья.
   Да ладно, неужели согильдийцы Асуры всё то время пока мы следили за ней, наблюдали за нами, и при этом ничего не сделали для своего главы. Что-то мне это уже не нравится. Это могло значить только то что Асура пришла попросить что-то лично для себя, или же не хочет подвергать опасности своих товарищей. В любом случае надо было это прекращать.
   Подтолкнув Катрину, я подошёл к Асуре и тихо кашлянул, чтоб привлечь её внимание.
   - Кья! - девушка испугано отскочила в сторону и чуть не упала в кусты: - А.. я это... вот пришла к вам... так пообщаться немного...
   Обычно очень светлая кожа воительницы бурно заливалась краской, и связывать слова в цельные предложения у неё явно не получалось.
   - Да мы только пришли, а ты давно здесь стоишь?
   - Конечно нет, я только вот собиралась постучаться, а тут как раз вы подошли, - Асура неловко почесала затылок.
   "Врёт, нагло и очень плохо врёт!!" - но я решил этого не говорить, чтобы не смущать девушку.
   Поздоровавшись с гостьей все дружно зашли в главный зал, а украшенное лезвие копья легонько поблёскивая над верхушкой забора проследовало от угла ко входу. А близняшки явно не собирались выдавать своё присутствие.
  
   - Ну и что привело тебя сюда? - Катрина мирно попивала чай, пока Асура неловко пыталась подобрать нужные слова.
   - Нууу, я услышала, что вам предложили личный контракт, хотела поздравить вас.
   - Да, здорово правда?! - Кати сразу вдохновилась и от гордости чуть не лопнула на месте: - значит наша гильдия наконец получила признание, так недалеко и до лучших гильдий королевства.
   - Я рада за вас, - Грустная улыбка Асуры, всё-таки немного выдавала её недовольство: - и по поводу этого контракта...
   - Даа, мы как раз завтра собирались отправляться в путь.
   - Правда? - Вин недовольно покосилась на меня: - и наш затворник тоже согласился?
   - Да-да, я так уж и быть составлю вам компанию, - я откинулся на стуле, закрыв глаза.
   - А можно мне? - Асура обратила на себя наше внимание и смущённо замолчала: - я... подумала, что у вас мало опыта в борьбе с бандитами, всё-таки вы больше по части сражений с огромными монстрами. А мы уже неоднократно выполняли подобные задания, я подумала что вам понадобится помощь, совет или дружеское напутствие, вот я и хотела предложить вам...
   Из уст девушки изливался нескончаемый поток слов, среди которого было сложно понять чего же она хочет на самом деле.
   - СТОП! - я остановил воительницу и сделав глубокий вздох спросил ещё раз: - Чего конкретно ты хочешь?
   - Возьмите меня с собой, - девушка смущённо опустила взгляд.
   - Арээ? - Вин возмущённо приподняла бровь: - неужели решила подзаработать на неплохом контракте?
   Вин хотела просто подшутить над Асурой, но она восприняла это вполне серьёзно.
   - Нет, нет конечно, это ваш контракт, я просто помочь хотела, и если вы не хотите, то можете наградой со мной не делиться.
   - Хмм, просто помочь? - я недоверчиво прищурился.
   - Э.. да, - Асура старалась прятать взгляд.
   - И никаких скрытых мотивов?
   - Нет конечно...
   - А ты одна пойдёшь?
   - У девочек сейчас свои заботы, я не хотела их беспокоить, поэтому думала одна к вам напроситься, - Асура легко улыбнулась, но было очевидно что она врёт! И покачивающийся за окном наконечник копья выдавал её с потрохами.
   - Ну я не думаю что мы можем тебя утруждать помощью нам, к тому же бесплатно, - Катрина с сомнением посмотрела на меня, но я подмигнул в ответ, намекая, что я хочу вытянуть из Асуры правду.
   - Вы меня вовсе не утруждаете, я вам очень благодарна, и потому хочу помочь. К тому же вам может пригодиться знание местности... - девушка запнулась.
   - Ооо так ты бывала в тех краях?
   - Дааа... - напряжённый мыслительный процесс в голове у воительницы пытался выдать более менее правдоподобную ложь: - в детстве я там бывала, вот и знакома немного с ландшафтом...
   - Правда? - я посмотрел на карту висевшую на стене: - а это никак не связанно с тем что в соседних краях живёт древний клан воинов, славящейся силой мужчин и красотой женщин, отличительной особенностью которых является довольно необычный цвет волос?
   Я с издёвкой покосился на девушку, и Асура смиренно опустила голову.
   - Ну если ты всё знал с самого начала, зачем выпытывал из меня признание?
   - По количеству придуманной тобой лжи мне бы было понятно, насколько сильно ты хочешь скрыть свои истинные мотивы. - Я злобно ухмыльнулся и развёл руками: - к тому же ты так мило терялась в поиске подходящих слов.
   - Мда, поиздеваться он любит, - Рагни кинула в меня презрительный взгляд.
   - Это точно, - Вин согласно кивнула.
   - Хэй! Я с ваших слов прямо злодей какой-то!
   Девушки переглянулись и дружно кивнули в знак согласия.
   - Тч, ну ладно, чего ты на самом деле хотела этим добиться. Если ты просто соскучилась по родным, могла бы так и сказать.
   - Нет, я не то чтобы соскучилась... - Асура всё ещё не могла сказать всей правды.
   - Да как по такому отношению можно соскучиться?! - наконец-то окно отворилось с внешней стороны и три головы просунулись в помещение: - то как они относились к госпоже Асуре непростительно!!
   - Почему вы нам ничего не сказали? С тех пор как вы услышали об этом задании, то стали сами на себя не похожи! - более спокойная Мириам пыталась ласково утешить своего лидера.
   - Мы ведь одна гильдия, не хорошо идти на задание оставляя позади своих товарищей, - Вернер выглядел самым раздражённым: - они к вам относились как к предательнице, почему вы так хотите снова туда отправиться?!
   - Я думаю им сейчас нужна моя помощь, и как бы они ко мне не относились, я должна им помочь.
   - Я думал такой большой клан может сам защититься от банды разбойников.
   Асура притихла и собравшись с мыслями продолжила.
   - Как вы знаете наш клан больше не является феодалами наших земель. Десять лет назад это право вместе с соседними землями отдали барону Де'Гренору за воинские заслуги. Но он оказался не таким хорошим правителем, как генералом. Если из-за бандитов он начнёт терять доход от провинции, то постарается выжать недостачу из своих подданных, и первым делом возьмётся за мою семью.
   - И ты поможешь им, даже если они этого никогда не оценят?
   - Конечно! - Асура резко встала и уверенно посмотрела мне в глаза: - даже если отец и сестра больше не считают меня членом семьи, я буду защищать их даже ценой своей жизни!
   - Но почему вы нам не сказали?! Мы были бы рады помочь! - Вивьен была возмущена недоверием лидера.
   - Я боюсь, что дело может оказаться серьёзнее, чем вы думаете, и в конце придётся противостоять самому барону. Если это случится, то тень падёт и на ваши семьи, это моё личное дело, я не хотела вас впутывать.
   - Мы все одна команда!! - Близняшки хором возразили лидеру.
   - Если вы хотите пойти с ними, то от нас вы не отвяжетесь, - Вернер ехидно хмыкнул и обняв близняшек подошёл к Катрине: - вас не интересуют услуги временных наёмников на следующее задание?
   - Хмм, - Кати мельком взглянула на Асуру и расплылась в довольной улыбке: - я не против, если вы нам поможете. Конечно часть вознаграждения мы вам обещаем.
  
   На утро мы собрались в конюшнях Академии. Нас стало намного больше, чем в прошлый раз, потому в повозку мы точно не помещались. К тому же с нами вызвалась поехать Леврис, так как хотела посмотреть на восточные земли, и на удивление легко получила разрешение от Ректора.
   - Так надо будет нанять извозчика до места и несколько лошадей.
   - Эх тяжело вам с таким составом, - Вернер ловко запрыгнул в одну из повозок: - я и сам с этим справлюсь, возьмём только повозку, тогда сможем на ней и на месте передвигаться.
   - Хм, так будет намного проще. Можем оружие пока сложить в повозку, чтобы не изматывать лошадей.
   Сложив меч Альго, копьё и лук близняшек и секиру Хильды в повозку, я аккуратно спрятал свои клинки под сиденья. У меня было нехорошее предчувствие, потому я прикрыл их соломой, чтобы было не так заметно.
   - Мда многовато получилось, - я оценил посадку повозки, одна только секира нагрузила её больше чем пара человек: - количество людей, которые смогут попутешествовать в комфорте, придётся сократить.
   - Я поеду, простолюдинам на лошадях редко удаётся покататься, потому я могу с них только свалиться, - Вин ловко запрыгнула на свободное место.
   - Меня лошади тоже не любят. Хэ, наверное боятся хищника, - Рагни последовала за торговкой.
   - Так ну и Хильда тоже поедет сзади, - я указал северной принцессе на свободное место, на что получил недовольный ответ.
   - Это почему я должна путешествовать таким способом?! Я воин и должна ехать впереди вас расчищая дорогу!! - Задрав нос до заоблачных высот, Хильда уверенно сложила руки на груди.
   - Ты оруженосец, - я ехидно ухмыльнулся, подталкивая валькирию к краю облачка, с которого она взирала на простых смертных: - и должна следить за нашими вещами. Работа не сложная, но ответственная.
   - Так ты это тогда серьёзно сказал?! Мммм, - Хильда погрозила мне сжатым кулаком и я с сомнением посмотрел на её латные перчатки, перевёл взгляд на стальные наплечи в форме голов волка, и проследил всю цепочку её латных доспехов.
   - И если ты решила ехать во всех этих латах, то придётся нанимать специальную лошадь тяжеловоза, а это лишние траты.
   - ЧТО?! - Вин вынырнула из повозки: - она пытается пойти на необдуманные траты из-за своей гордыни?! Скажи ей будет возмущаться сдам её секиру на металлолом!!
   - Эй-эй-эй!! Лапы прочь от моей красавицы!! - Хильда резко прыгнула в повозку и села поближе к секире: - я с неё теперь глаз не спущу.
   - Ну наконец-то. Спасибо Вин хоть так её убедили.
   - Хех, всегда рада помочь.
   Хоть и не слишком гладко но четвёрка мирно поместилась в гружённой повозке.
   - Ах да, как там с маскировкой?
   - Вот, я думаю это сойдёт, - Куронэ раздала всем простые чёрные плащи с капюшонами: - если мы сменим наши мантии на это, то нас можно будет принять за простых торговцев.
   - Давайте все переоденемся, чтобы не привлекать внимания. Будем ловить воров на живца.
   Катрина робко пыталась сесть на лошадь, но всё никак не могла решиться прикоснуться к животному.
   - Ты ещё боишься? - я положил руку на плечо девушке.
   - А? Ну я не знаю, в детстве меня обучали этому, но я уже давно не могла прикоснуться ни к одному живому существу.
   - Всё будет в порядке, пояс сработает, и он тебя не испугается.
   Кати робко дотронулась до коня и он только мирно фыркнул.
   - Ты прав, я не перестану поражаться твоим навыкам.
   - Здесь нет ничего поразительного, просто я умею читать и писать на немного большем количестве языков.
  
   Взяв остальным по лошади мы выехали на место.
   До замка барона мы могли добраться к обеду, и по пути я решил расспросить Асуру о местности, где нам придётся вести бой.
   - Ну если обрисовать в двух словах, то места там красивые, - с ностальгической улыбкой Асура погрузилась в воспоминания: - Замок барона находится прямо на севере от Академии, но основные его земли простираются на восток до самого моря. Раньше это были разные провинции но сейчас ими управляет один феодал. Вся территория на севере окаймлена горной грядой северной короны, а на юге малозаселённые земли Академии. Но там проходит один из трёх путей в Нордрун, потому товары из восточной части Верании и Академии проходят на север через территорию барона.
   - Отличное место для охоты на торговцев. Наверно и раньше там селились разбойничьи шайки? - я попутно оценивал ситуацию в этой местности.
   - Да, но моя семья всегда стояла на страже восточного пути, ни одним бандитам не доводилось надолго там задержаться. Когда же землями начал править барон, он сильно разругался с моим отцом. И с тех пор охраной пути занимались люди барона. Они обеспечивали безопасность даже лучше людей отца, но и пошлины возросли в несколько раз. Однако они всё ещё были в законных рамках, потому на него никто не жаловался.
   - Странно, что ему потребовалась помощь со стороны, если он раньше с этим справлялся.
   - Да, либо эти бандиты слишком осторожны, либо он не хочет терять своих солдат в стычке с ними. Земли барона разделены на две части: западная пашни и несколько деревень, и восточная за густым лесом долина вокруг священной горы Камияри. Моя семья живёт в нескольких крупных посёлках вокруг священной горы.
   - Вижу это место много для вас значит.
   - Да, это гора с вечным снежным покровом, священна для нашего клана. Там находится храм белой богини, которой мы поклоняемся.
   - А? Так вы поклоняетесь богу-дракону? - удивительно, учитывая, что большинство людей недоверчиво относится к драконам, не говоря о том что верят либо в веру церкви, либо в призывателей.
   - Да, по легенде наш клан произошёл от белой богини, и потому мы могли использовать магию льда, - Асура повернула голову на восток: - сейчас мы выедем из леса и вы увидите священную гору.
   Граница Академии приближалась как и граница густого леса, вдалеке мы увидели высокую гору идеальной формы усечённого конуса. Великая стена севера выглядела величественно, но и одинокая кара поднимавшаяся из леса поражала своей красотой.
   - О а я думал там всегда снег лежит, - я заметил что над верхушкой горы поднималась серая дымка, а снежного покрова на ней осталось не так много: - Я надеюсь твоя семья знает где укрыться, потому что скоро вполне может начаться извержение.
   - Это невозможно... - глаза Асуры расширились в страхе: - этого не должно было никогда произойти, надо спешить.
   Воительница попыталась пришпорить коней но я вовремя остановил её.
   - Что случилось-то?
   - Если огонь священной горы проснётся, то это принесёт беды и разрушения всему роду людскому, - руки девушки дрожали.
   - Асура, - Катрина положила руку на плечо подруги: - надо сначала заехать в крепость, чтобы известить феодала о нашем прибытии, но после этого мы сразу же отправимся к твоей семье, обещаю.
   - Хорошо, я просто волнуюсь за свою семью. Надеюсь они в порядке.
  
   На западной окраине феодальных земель стояла величественная крепость. Ещё десять лет назад она была маленькой деревянной заставой почти разрушенной в гражданской войне, но получив крупные вложения от королевского двора новый феодал выстроил неприступную крепость на восточной границе королевства.
   Показав контракт мы прошли стражу у ворот и прошли во внутренний двор. Внутри было на удивление мало людей, только слуги и около десятка солдат стороживших стены. Оставив лошадей в конюшне мы направились в приёмный зал барона. Всё это время Асура прятала своё лицо под капюшоном, и чтобы не выдавать её только я и Катрина сняли накидки, чтобы не проявить неуважение к хозяину замка.
   Внутренние покои не изобиловали картинами или дорогими статуями, вместо этого стены украшали военные трофеи, головы убитых монстров и прекрасные образцы оружия. Было не так сложно угадать по обстановке предпочтения хозяина замка.
   В главном зале нас встречала аналогичная обстановка, вдоль стен стояли дорогие латные доспехи, и как и во всём замке всего два стражника охраняли вход. В центре зала на небольшом троне восседал хозяин.
   Мускулистый крупный мужчина, даже больше чем Грэйн, не слишком совпадал с классическим образом барона. Короткие рыжие волосы были зачёсаны назад, и суровый взгляд выдавал в нём опытного вояку. Рядом с троном поколись огромные ножны с двуручным мечом, которым он мог бы разрубить меня пополам при желании.
   Первой в разговор вступила Катрина. Слегка поклонившись она обратилась к хозяину замка.
   - Здравствуйте барон Рион, я и мои товарищи прибыли по вашей просьбе для решения проблем с бандитами.
   - Здравствуйте принцесса, а вы сильно выросли с нашей последней встречи, - барон разговаривал с нами, восседая на троне, и не показывая лишних эмоций.
   - Мы с вами уже встречались?
   - Да я был в отряде который обнаружил вас после покушения. Мне очень жаль, что мы не успели вовремя спасти вашу мать, после этого я полностью посвятил себя службе королю, чтобы больше не допустить подобной трагедии.
   - Спасибо за добрые слова. Но я бы хотела поскорее приступить к делу.
   - Да конечно, - Барон поднялся и подошёл к карте висевшей на соседней стене: - Как видите мимо моего замка проходит восточный тракт в северные земли. Меха, адамантин и дорогие наёмники с той стороны, золото драгоценности и пряности с востока с нашей стороны. Торговые караваны часто пересекают мои земли, и это провоцирует бандитские шайки. К востоку от моих владений тракт проходит через густой лес, и нападения чаще всего происходят именно там. Я бы хотел чтобы вы поймали разбойников, а ещё лучше нашли и уничтожили их логово. Я знаю, что оно где-то в лесной чаще, но до сих пор моим людям не удалось его обнаружить.
   - Извините, но у вас ведь должна быть личная гвардия, - я перебил барона, и это ему не слишком понравилось, но в отличии от большинства дворян он не впал в приступ истерической дворянской гордости: - я уверен, что ваши солдаты достаточно обучены и многочисленны чтобы справиться с какой-то бандой.
   - Да, мои солдаты смогли бы с ними справиться, если бы нашли, но к сожалению бандиты никогда не нападают на людей в форме моих солдат. А прочесать лес я сейчас не могу, потому что отправил большую часть гвардии на тренировку в соседние земли, и все кто остался это стража замка и несколько патрулей, всего человек пятьдесят.
   - Вы отправили людей на тренировку? Неужели готовитесь к войне?
   - Молодой человек, вы с какой планеты свалились? - барон недовольно покачал головой: - империя ведь уже атаковала Академия, и хотя удалось добиться с ними временного перемирия, война лишь вопрос времени. Конечно первыми жертвами их нападения станут крепости на востоке, и моя будет в первых рядах. Я не хочу чтобы мой замок пал без боя, и потому хочу собрать армию, которая сможет дать отпор захватчикам.
   - Но мы стараемся предотвратить войну! - Катрина возразила барону, но он только усмехнулся в ответ.
   - Делайте что хотите, но я вижу знаки приближающейся войны, и не собираюсь сидеть, сложа руки. Эти разбойники наносят непоправимый урон моей власти, без прибыли от торговли я не смогу содержать своих солдат, и все кто останутся не смогут задержать империю и на пару дней. Потому я и нанял вас.
   - А можно ещё вопросик? - Вин вынырнула из под накидки: - награда назначенная вами значительно превосходит стандартную награду за голову разбойников. С учётом ваших замашек это будет неоправданно высокая трата денег, вам так не кажется.
   - Хм, казначей значит ваш. Да девушка награда большая, но она заслужена, потому что недавно эта банда убила и разграбила королевскую караван по сборам.
   - Вы хотите сказать, тех кто раз в год собирает налоги для казны?
   - Именно.
   - Они идут из столицы на восток потом на север и вновь возвращаются в Валенвуд. Там должны были быть налоги с половины Верании!!! Это не меньше десяти миллионов!
   - Да, эти деньги пропали, когда караван отправился в эти восточные земли Камияри. Даже элитная королевская гвардия не остановила их.
   - Оу, значит они весьма опасны, может лучше было бы обратиться к королевской армии за помощью?
   - НЕТ! Я не хочу терять лицо из-за нападений бандитов, потому я также прошу вас держать в секрете это задание.
   - Хорошо, - Катрина поклонилась и повернулась к выходу: - мы начнём с этой деревни Камияри, если повезёт бандиты примут нас за торговцев, и мы сможем поймать их в битве.
   - Желаю вам удачи.
  
   Мы вышли из дома и направились к конюшням. По пути я решил повнимательнее осмотреть двор. Здесь была кузница, в которой ковалась новая броня и оружие, полки ломились от готовой продукции, хотя желающих её надеть рядом не было. В конюшне кроме наших лошадей также было и много других, а в одном сарае я заметил странный механизм, но как только я попытался рассмотреть его поближе стражник поспешил закрыть дверь перед моим носом.
   - Ох не нравится мне тут атмосфера, - убедившись что стража не следит за нами я заговорил с Катриной: - не похоже это место на замок в котором давно не было стражи.
   - Не знаю, барон выглядел довольно преданным королю. Он заботится о безопасности королевства.
   - К сожалению даже если он и хороший генерал, как феодал он ужасен, - Асура вмешалась в наш разговор: - для него главное это армия, поэтому все деньги он тратит только на это. Он снимает с крестьян максимально-допустимый законом налог, который позволяет большой семье едва наскрести на еду. И при этом не тратит деньги на такие мелочи как плотины, дороги, больницы, а только на армию.
   - Видно он серьёзно боится войны с империей.
   Мы уже выехали из замка и, двигаясь по улицам окружавшего его города, могли разговаривать не боясь что нас кто-то слышит.
   - Не хотела бы его разочаровывать, но мы скорее всего не станем нападать на его крепость, - Айлин подъехала к нам поближе: - мы не ставим задачей тотальный захват вашей земли, да и поставки снаряжения мы можем организовывать по воздуху. Поэтому вместо того чтобы тратить войска на захват всех этих укреплённых крепостей, император скорее всего направит армию кратчайшим путём в столицу, и захватив короля объявит победу над Веранией.
   - Ой-ой, а ничего что ты нам это так свободно рассказываешь.
   - Ничего, я всё-таки надеюсь, что мы сможет предотвратить войну, но даже если нет, тактику это не изменит.
   - Тогда может стоило сказать барону, что его замку не угрожает империя, и тогда он перестанет так тратиться на армию? - ах этот превосходный идеализм Катрины.
   - Глупо рассчитывать что он поверит МНЕ, имперской шпионке. И хорошо будет если он вообще выпустит нас из замка после этого.
   - А знаете, я понял кое-что важное, - оценив речь и выбор слов барона, я сделал единственно правильный выбор: - барон не слишком заботился о выборе наёмников. О нашей гильдии он знал только одно, то, что наш гильд-мастер это принцесса Верании. Если бы он провёл хоть небольшое расследование, то узнал бы и о Селерии, и о Хильде и об Айлин. Но его это явно не интересовало. Скорее всего он нанял нас именно из-за наличия члена королевской семьи, чтобы как-то использовать это в своих целях.
   - Это было довольно грубо, - Кати недовольно сузила глаза.
   - Но боюсь что это правда. Асура я начинаю верить в твоё предсказание всё больше и больше.
  
   - Ну что думаешь?
   - Выглядят как торговцы, но они мне не нравятся.
   - Они заходили к барону, явно не по торговым делам.
   - Скорее всего очередные наёмники. Разберёмся как обычно.
   - Госпожа, но они пришли из Академии, они могут оказаться сильнее чем кажутся.
   - Так даже лучше, если это богатеи из дворян, то наверняка при себе имеют хорошее оружие и доспехи. Нам в любом случае пригодятся.
   - Может позвать ещё людей?
   - Нет мы и так много потеряли. Сами справимся, но если начнём проигрывать сразу скрываемся.
   - Похоже они идут к деревне.
   - Там они ничего не найдут, расставим ловушку на обратном пути.
   Тени скрывавшиеся в деревьях побежали на восток обгоняя караван наёмников.
  
   Мы уже подъезжали к территории клана Юкитори, и я решил немного разузнать о нём у Асуры.
   - Асура а у тебя большая семья?
   - Наш клан насчитывает почти три тысячи лучших воинов на континенте. Это не считая стариков и детей.
   - Тоесть у вас служат независимо от пола?
   - Детей обучают мастерству обращения с мечём с пяти лет, и если бы ты немного поискал в книгах, то нашёл что наш клан основала женщина-воин. Поэтому девушки сражаются на равных с нашими мужчинами.
   - Ну да-да, я это вижу, - от моих слов Асура немного смутилась: - но я спрашивал про твою семью, а не клан. Ты нам рассказывала только об отце.
   - Да мой отец был великим воином, и только то, что он не владел магией позволило королю отнять у него наши земли. Я всегда уважала его, и хотела вновь заслужить право владения родными краями.
   - И это твоя семья расценила как предательство?
   - Да, я надеялась что отец поймёт мои чувства, но это было зря. Теперь я не часть семьи, но я не сдамся, когда я заслужу право владения этими землями, то передам управление обратно в семью, и хоть я не смогу вернуться уверена они будут рады.
   - Но ты была наследницей главы клана, что с ними будет с твоим уходом?
   - Новым главой станет моя младшая сестра. Мама умерла от болезни вскоре после её родов, и у отца больше не было детей, поэтому других претендентов нет. Она всегда хотела стать таким же сильным воином как я, но у неё это не очень получалось. Но одно могу сказать наверняка, в семье её все любили, и я думаю новый глава из неё выйдет лучше, чем из меня.
   - Ты скучаешь по ней?
   - Я... Нет, нам лучше не видеться, - Асура грустно опустила глаза: - я видела её, когда мы были здесь пару месяцев назад. Она так и не простила меня за предательство. Так что лучше бы нам больше не встречаться. Из-за меня на неё и так взвалилось много проблем.
   - О, кажется мы приехали.
   За поворотом из-за стены леса выглядывал деревянный частокол и высокие красные ворота окружавшие деревню.
   - Они могут не слишком дружелюбно вас встретить из-за меня, но не волнуйтесь они уважают сильных воинов, и устроят вам хороший приём.
   Асура слезла с лошади и подошла к воротам. Глубоко вздохнув блудная дочь наконец решилась отворить двери, но вид за ними был не слишком радостный.
  

Глава 2. Изгои.

  
   - ЧТО ЗДЕСЬ ПРОИЗОШЛО!!?? - с криком Асура бросилась к руинам, которые когда-то были её домом.
   Вокруг не было ни одной живой души, дома были разрушены и сожжены. На улицах были видны следы крови и сломанное оружие.
   - Папа, сестра!! - Асура вбежала в самый большой дом в центре деревни, но там никого не было.
   Половина дома выгорела до тла, оставив только нетронутыми только несколько комнат в центре.
   - Асура успокойся! - Я резко вытолкнул её из здания, прежде чем подгоревшие балки рухнули погребя под собой остатки дома.
   - Крито, но здесь была вся моя семья, они не могли так просто погибнуть, где-то должны были остаться выжившие.
   - Посмотри вокруг! - я указал на обугленные остовы домов: - пламя утихло уже давно, и дыма нет. Битва что бушевала здесь произошла не меньше недели назад. Если были выжившие, то вряд ли они здесь остались.
   - Но столько разрушений, что могло их вызвать?
   - Я чувствую серу в воздухе, - Рагни принюхалась к обломкам: - это был не простой пожар.
   - И я что-то сомневаюсь что здесь было извержение вулкана. Жители с кем-то сражались, кем-то способным уничтожить деревню, не затонув частокол.
   По сравнению с выжженными домами частокол был практически нетронут. Если здесь что-то и было то оно пришло с воздуха.
   - Рагни, у меня сам напрашивается только один вариант.
   - Да, это мог быть только дракон, - пару раз втянув носом воздух девушка направилась к ближайшим развалинам: - и скорее всего красный и довольно крупный.
   Откинув в сторону кусок крыши драконесса извлекла оттуда оторванную руку.
   - Вот и след, - разжав пальцы трупа она извлекла кусочек чешуи ярко-рубинового окраса: - если так прикинуть, целая чешуйка должна быть размером с ладонь.
   - Хэй-хэй! С такой чешуёй сам дракон должен быть как минимум размером с Игнис!
   - Если не больше. Красные драконы таких размеров могут быть только древними, но я не знаю зачем им нападать на мирное людское поселение на другом конце континента!
   Я посмотрел на Асуру, по лицу было видно, что она знает ответ, но не хочет в него верить.
   - Ты ведь знаешь что это могло быть?
   Девушка вздрогнула и медленно побрела вокруг главного дома, начиная рассказ.
   - Мы, белые стражи, храним покой нашей матери повелительницы времени и защищаем мир от красного демона разрушения, - воительница говорила монотонно будто вспоминая древнюю легенду: - так нам говорили в детстве.
   - Кто этот демон разрушения?
  
   Я считала, что это просто легенда, ведь ей больше пяти тысяч лет, но это оказалось правдой. В давние времена на вершине священной горы белая богиня сражалась с красным демоном разрушения, их силы были равны, но демон питался огнём земли и мог сражаться бесконечно.
   Богиня отступила боясь поражения, и он не стал её преследовать чтобы не терять своего преимущества. Но в лесу на неё напала и смогла заарканить смелая воительница из местного племени. И хотя богиня была ранена, это был первый раз когда человек осмелился напасть на неё и даже одержать в какой-то степени победу. Оказалось что воительница тоже охотилась на красного демона, но не разобравшись напала на первого дракона, которого увидела.
   Белая богиня предложила воительнице объединиться ради победы над монстром, но девушка была гордая, она не хотела принимать помощь от родственника своего врага. И тогда богиня предложила неизмеримую силу ей и её потомкам. Девушка согласилась и в ту же секунду её волосы и глаза стали белоснежного оттенка как и кожа древней богини. Так родилась Шива первая воительница клана Юкитори.
   Две великие воительницы сразились вместе с красным демоном. Они превосходили его по силе, но бесконечный источник пламени делал его практически неуязвимым. Они нанесли ему смертельную рану, но он начал её залечивать не колеблясь ни минуты. И тогда богиня пошла на великую жертву, используя свою бессмертную душу, она запечатала его в ледяной тюрьме в центре вулкана.
   Шива печалилась о смерти своей подруги, но постаралась, чтобы её жертва не была напрасной. Она призвала великую метель, которая навечно сковала древний вулкан льдом. Без силы огня священной горы запертый в ледяной тюрьме, демон разрушения спал тысячи лед ожидая своего пробуждения.
  
   - Так гласит древняя легенда... - Асура обошла главный дом и вышла к задней части деревни, которая была усеяна сотнями одинаковых каменных горок: - Если когда-нибудь красный демон освободится из своей тюрьмы, то мир встретит свой конец. И белые стражи сразятся не на жизнь а на смерть за жизни всех людей на планете.
   Воительница взяла маленькую лучинку и подошла к каменной горке в центр который была вонзена красивая катана.
   - Покойся с миром отец, даже если я осталась единственной в своём клане, я обещаю исполнить долг белого стража.
   Рагни помогла девушке зажечь лучинку, и мы молча почтили память великого воина.
   - Он проснулся, древний повелитель красных драконов. И меня не было здесь когда я была нужна своим родным.
   Асура резко встала и направилась к воротам на востоке деревни.
   - Куда ты идёшь? - Я окликнул плачущую девушку.
   - Иду исполнить свой долг.
   - Ты идёшь на верную смерть.
   - Значит такова моя судьба. Я не прошу вас идти со мной, это только моё дело.
   - И ты не хочешь найти выживших?
   - Все погибли, в этом больше нет смысла.
   - И с чего ты это взяла?! Посмотри вокруг! Кто по-твоему похоронил всех этих воинов? Я сомневаюсь что барон послал бы сюда своих людей ради этого.
   Асура остановилась, она пыталась оценить ситуацию, и в голове складывался только один вариант развития событий. Резко сорвавшись с места девушка вновь бросилась на кладбище, она осматривала каждую могилу, как-будто что-то искала.
   - Асура, что ты ищешь?
   - Помогите мне. Здесь где-то должна быть могила с маленьким вакидзаси с рукояткой изумрудного цвета. Помогите найти его.
   Мы разделились и за двадцать минут обошли все могилы. Их было больше тысячи, но мы так и не нашли того что искали.
   - Пояснишь, что это было?
   - Клинок лидера, - Асура запыхалась, но радостно вытирала слёзы: - такой кладут только на могилу главы клана. Здесь есть могила моего отца, но нет могилы сестры. Значит она могла выжить, возможно перед боем они увели часть жителей из деревни, и они всё ещё прячутся в лесу, где дракону до них не так просто добраться.
   - А как же бандиты?
   Асура встала и со злостью посмотрела в сторону замка на западе.
   - Я уже не так уверена, что это обычные бандиты, какими их выставляет барон.
   - Нам надо возвращаться в город, даже если они живут в лесу, им надо где-то закупать провизию, может быть местные жители что-то об этом знают.
   - Тогда надо спешить, красный демон выходит на охоту по ночам, лучше в это время не оставаться на открытом пространстве.
  
   Назад мы ехали по той же дороге, и меня, не привлекая внимания, догнала Куронэ.
   - Крито, я не знаю как бы это сказать... - Куронэ говорила телепатически, чтобы никто не мог нас подслушать.
   - Думаешь за нами следят?
   - Да, но я не могу точно определить их местоположение.
   - Они могут скрывать своё присутствие от твоих способностей?
   - Ты что забыл, что я могу настроиться на человека, если он открыт, но эти люди всеми силами хотят скрыть своё присутствие.
   - Значит это они. Давно они идут за нами?
   - От замка барона, только, - Куронэ обернулась и на пару секунд сосредоточилась: - сейчас их нет, они исчезли, когда мы вошли в деревню.
   - Значит либо они решили нас не трогать.
   - Либо готовят засаду.
   - Тогда передай остальным готовиться к атаке.
   - С этим могут возникнуть проблемы... Хильда мне не доверяет, и потому я не могу передать ей свои мысли.
   - Ну ладно, надеюсь это нам не сильно помешает.
  
   Недалеко до выезда на главную дорогу путь нам преградило поваленное дерево. Не слишком оригинальная, но вполне действенная ловушка.
   - Надо же дерево упало, - подыгрывая ситуации, я слез с лошади и подошёл к вековому стволу: - и не похоже, что оно сгнило изнутри.
   Остальные спешившись осторожно последовали за мной.
   - Иногда деревья падают сами собой, - Асура неторопливо подошла ко мне, взявшись за катану, и слегка кивнула, подавая знак, что готова к атаке.
   - Да что вы встали, давайте я сама со всем разберусь! - Хильды вытащила из телеги топор и ловко спрыгнув на землю пошла вперёд, замахиваясь для удара.
   - Вернись в повозку! - я пытался остановить девушку, но не зная наших планов, она вела себя как ей захочется.
   - Хильда, пожалуйста сядь на место! - Вернер спрыгнул на землю и попытался остановить валькирию, но она не обращала на него особого внимания.
   - Да ладно тебе, я не собираюсь вечно в слугах проходить, сейчас как разнесу его в щепки, сразу мою силушку зауважаете.
   - Тч, похоже мне её придётся остановить, - теперь и Рагни спрыгнула на землю и направилась за белой принцессой.
   - Ага, только будь осторожна, - Вин расслаблено опёрлась на край телеги, когда она вдруг пошатнулась: - ЭЙ, ну кто ещё повозку шатае...
   Девушка обернулась и увидела небольшую фигуру в обтягивающей чёрной одежде, закрывавшей всё тело кроме узкой полоски у глаз.
   - Это что за х... - незнакомец вонзил в руку торговке тонкую иголку и она потеряла сознание.
   - Ану пошёл вон! - Рагни с силой подпрыгнула в воздух и обрушилась на повозку. Но незнакомец схватив что ему под руку попалось одним ловким прыжком отпрыгнул в лесную чащу: - да он стащил лук и копьё девочек!
   В лесу повисла тишина.
   - Рагни, хватай наше оружие и быстрее к нам! - драконесса послушалась моего приказа и как только она добралась до нашей группы со всех сторон полетели ножи и стрелы.
   Ризель подняла вверх посох и невидимая стена отразила все атаки. Как только поток снарядов иссяк девушка рухнула на колени.
   - Риз, ты как?
   - А это сложнее чем себя защищать, мне нужно время чтобы восстановить силы.
   - Грэйн!
   - Уже готов! - маг ударил кулаками по земле и две стены возникли по бокам дороги. В этот момент новый залп металла столкнулся с камнем и посыпался в разные стороны. Напуганные звоном металла, лошади сорвались с места и убежали прочь, оставив позади только лошадей у повозки.
   - Да уж, недостатка в боеприпасах они явно не испытывают, - судя по количеству залпов, здесь было не меньше двадцати врагов, но им нужно было время на подготовку новой атаки.
   - Хм? - Ризель подняла один из метательных ношей и посмотрела его на свету: - Тут что-то есть.
   Некромантка лизнула клинок и распробовала то что покрывало лезвие.
   - Да он отравлен, - поморщившись от горечи, девушка ненадолго высунула язык и продолжила: - яд не смертелен, но вас на пару часов вырубить сможет.
   - Значит они не пытались убить нас, - Я немного задумался.
   - Тогда проявим к ним снисхождение, - Катрина ласково мне улыбнулась: - есть идеи как с ними справиться без лишних жертв?
   - Да, Куронэ, ты можешь их найти?
   - Я пытаюсь, но направлений атак слишком много, и кто-то из них всё ещё хорошо от меня скрывается.
   Вслед за серией металлического звона из-за стен донеслось тихое шипение, и раздались мощные взрывы.
   - Да у них похоже есть и взрывчатка, так наша защита долго не выстоит.
   - Куронэ, не пытайся найти тех кого нет, - Асура оценила расположение отражённых кинжалов: - Нападающих не больше пяти.
   - Это невозможно, с таким количеством бросков... - но воительница не дала мне договорить.
   - Поверь мне их не так много, они отвлекают наше внимание, чтобы мы подумали, что их больше чем нас. Из всех метательных ножей, в нас попасть должны были только два десятка. Их вполне могли метнуть пять человек, остальное сделали при помощи ловушек.
   - Ну если ты так говоришь, - телепатка закрыла глаза и сосредоточилась на мыслях нападавших: - Двое слева от дороги, на семь и на десять часов, и двое справа на три и на пять. Хотя нет, те, что по центру, вдвоём сидят на одном дереве. Судя по высоте, она все находятся на верхних ветках деревьев.
   - Отлично, Рагни, Катрина, Лейра и Ризель, нужно одним ударом свалить их укрытие. Леврис, подготовь нашим гостям мягкое приземление.
   Куронэ направила девушек к их целям, и как только очередная волна атаки утихла, Грэйн опустил защиту. Молнии и вспышки пламени ударили в основания стволов, и деревья начали заваливаться на дорогу. Фигуры в чёрных одеждах потеряли опору и спрыгнули на землю, где их уже ждали песчаные ловушки Леврис. Первые три фигуры удачно попались в наши ловушки, но последние двое заметили как попались их товарищи и, оттолкнувшись от падающего ствола перепрыгнули на соседние деревья.
  
   - Как же мы так попались? - фигура поменьше обратилась к последнему своему соратнику.
   - Госпожа, мы их явно недооценили, отступайте, я их задержу.
   - Без остальных я не уйду!
   - Главное, чтобы вы к ним не попались. Я постараюсь освободить остальных, убегайте скорее.
   - Прости, что опять оставляю на тебя всё самое сложное.
   Чёрная фигура поменьше бросилась прочь с поля боя.
  
   - Это их лидер, - Асура резко бросилась к нападавшим, и фигура покрупнее блокировал её меч своим коротким клинком. Второй нападавший стремительно удалялся и нельзя было терять времени: - С ДОРОГИ!
   - Я не пущу вас к госпоже, - у крупного нападавшего был низкий мужской голос, и его меч был похож на катану меньших размеров.
   - У меня нет на это времени! - Асура отпрыгнула назад и взмахом катаны создала перед противником ледяной трамплин. Разогнавшись девушка перепрыгнула препятствие и сбросила плащ на врага, чтобы он не смог её остановить.
   - Асура-сама... - увидев девушку скрывавшуюся под мантией, мужчина прекратил сопротивление и просто смотрел вслед удаляющимся фигурам.
   - А я вижу вы знакомы, - я осторожно подошёл к противнику и знаком предложил сдать оружие.
   - Можно и так сказать. Если она пришла с вами, то в дальнейшем сопротивлении нет смысла, - боец сел на землю и вонзил клинок рядом с собой.
   - Я последую за Асурой, Куронэ укажи мне дорогу.
   - Пожалуйста, дайте им немного времени разобраться во всём, - с этими словами мужчина отпустил меня в погоню.
  
   Я бежал так быстро, как мог, но всё равно не мог догнать погоню. Слава богу они остановились отбежав полтора километра, и я спрятался в кустах у небольшой опушки, чтобы посмотреть, как будут разворачиваться события.
   Маленькая фигура в чёрной одежде стояла спиной к Асуре. Казалось что они собираются поговорить, но в воздухе чувствовалась жажда крови.
   - Юки-чан, это ведь ты? - Асура окликнула бандиты.
   - Замолчи! Ты не имеешь права так ко мне обращаться! - человек в чёрном обернулся и снял маску. Это была миниатюрная девушка с двумя косичками и глазами и волосами такого же нежно-голубого цвета как у Асуры.
   - Я пришла, чтобы помочь вам, - Асура пыталась оправдаться, но девушка смотрела на неё с презрением.
   - Хороший способ помочь, притащить сюда убийц, нанятых бароном. Может хочешь лично всадить мне клинок в сердце?
   - Я не за этим пришла, я хочу вам помочь.
   - Хватит этих отговорок! Хочешь драться - так дерись! - девушка бросилась в атаку. В одной руке она держала короткий клинок на подобии катаны, а другой рукой она потянулась к сумке на поясе.
   - Остановись! - Асура не полностью достала катану из ножен и блокировала атаку: - я не хочу сражаться.
   Девушка оттолкнулась от катаны и, сделав переворот, подпрыгнула в воздух. Достав из сумки нож, девушка метнула его в мечницу. Асура отразила атаку, и на мгновение открылась для атаки. Разбойница быстро среагировала, и не дожидаясь приземления ударила ногой в живот мечницу.
   - Будешь и дальше сдерживаться я изобью тебя и отправлю твоему нанимателю! - девушка достала две метательные звёздочки и бросив их в Асуру с молниеносной скоростью бросилась к противнице.
   - Я же сказала, что не хочу драться!! - Асура увернулась от атаки и блокировала катаной выпад противницы.
   Девушка держала свой маленький клинок одной рукой и попыталась ударить свободной рукой в лицо воительницы. Асура увернулась, но это был лишь обманный манёвр, чтобы нанести настоящий удар коленом в живот. Мечница согнулась от боли, но это был ещё не конец. Нападавшая сделала сальто назад, ударив ногой в лицо воительнице.
   Асура распласталась по земле, от удара на уголках губ выступили капли крови, но она всё равно пошатываясь поднялась на ноги.
   - Ну что это? Ты раньше была намного проворнее, сестрица, - девушка в чёрном только что назвала Асуру сестрой!
   - Я же сказала, что хочу только поговорить! - вопреки своим словам, от воительницы начала исходить аура ненависти.
   - Как же ты мне надоела! - девушка полезла в сумку и достала два серых шарика: - хватит уже терять моё время.
   Она подожгла маленькие фитили на шариках и метнула их в соперницу. Судя по шипению эти были те самые бомбы, которыми они разорвали барьер Грэйна. Я больше не мог просто наблюдать.
   - Асура уходи! - Я выбежал навстречу девушке, но она не придала значения моим словам.
   Отведя клинок назад, Асура резко вынула его из ножен, и мощная ледяная волна заморозила бомбы в воздухе.
   - Вот значит как... - девушка в чёрном спрятала клинок в ножны: - новые способности и новые друзья. Тебе больше нечего здесь делать!
   Глаза девушки сверкнули белым отблеском и она выдохнула большое облако белого тумана. В следующее мгновенье она исчезла.
  
   Прошло всего пара секунд пока белое облако не развеялось, но стоило мороку сойти, как я услышал безуспешные попытки Куронэ достучаться до меня.
   - Крито... КРИТО! ТЫ СЛЫШИШЬ!? - голос Куронэ пробивался к нам сквозь рассеивающийся туман.
   - Да слышу я, зачем так кричать.
   - Вы дали ей уйти, что вы там забыли?
   - Да она только ушла, если поторопимся, то легко её догоним.
   - Ты о чём вообще? Она уже в двух километрах к северу от вас, и я уже почти потеряла её след.
   - Это невозможно мы только что с ней разговаривали, - я припомнил момент её исчезновения: - неужели она телепортировалась отсюда?
   - Эээм, это вряд ли, - голос Куронэ был немного раздражённым: - это скорее вы застыли на короткое время.
   - Поясни.
   - Почти полминуты вы не двигались с места, и вообще не подавали признаков жизни, поэтому я так сильно за вас испугалась. Но потом вы пришли в себя, как-будто ничего и не было.
   - Возвращаемся к остальным, мы её всё равно не догоним, - Асура небрежно спрятала катану в ножны и направилась к дороге.
  
   На дороге наши товарищи уже обезоружили бандитов. Троица пойманная первой была привязана к дереву, все они оказались молодыми девушками не старше пятнадцати и у них также были либо голубые глаза, либо голубые и белые волосы. Только мускулистый мужчина со шрамами на лице и растрёпанными чёрными волосами гордо сидел на земле в ожидании нашего возвращения.
   - И как до такого дошло, - обречённо покачивая головой Асура подошла к мужчине: - Хирэн, может быть ты ответишь мне, как допустил такое.
   - Это было необходимо для выживания клана, Асура-сама, - обращение которое использовал мужчина в этом клане означало госпожу или господин.
   - Это и правда госпожа Асура.
   - Может ещё не всё кончено.
   Девушки, привязанные к дереву, тихо перешёптывались друг с другом.
   - Ты ведь был правой рукой моего отца, почему ты допустил всё это?
   - Деревня была разрушена, барон отказался помочь нам, всё что нам оставалось это выживать как могли.
   - Я не об этом! - Асура в ярости подняла одной рукой массивного мужчину: - Как ты мог позволить Юки использовать эту силу!? Ты знаешь, что она умрёт, если продолжит!
   - Она глава клана, и на ней лежит забота не только о своей жизни, но и о жизни её людей.
   - Хватит с меня этого бреда! - Асура швырнула мужчину на ствол ближайшего дерева: - Если вам так нужны жертвы для сохранения клана, то я готова ей стать! Я глава клана, и вам не нужно больше мучить мою сестру!
   - Хэ, вы наконец вспомнили о своих обязанностях? Почему же вы не думали об этом раньше?
   - Я хотела блага для семьи, если бы я стала дворянкой, то смогла бы вернуть нам наши земли, и больше не пришлось бы подчиняться барону.
   - Однако ты пришла сюда из замка. А значит он нанял тебя и твоих друзей чтобы "избавиться от разбойников"? - демонстративно выделив последнюю фразу, мужчина злобно улыбнулся.
   - Я воспользовалась этим контрактом как поводом, чтобы прийти сюда, потому что я чувствовала, что вам нужна помощь.
   - Даже если вы так говорите, - Хирэн снова сменил тон на уважительный: - но что вы будете делать со своими спутниками. Неужели они так просто откажутся от выгодного предложения, ради помощи вам, Асура-сама.
   Несмотря на уважительный тон он старался подловить нас на неудобном моменте.
   - Они мои друзья и я рассчитываю на их поддержку.
   - Но мы не сможем им заплатить даже за то чтобы они просто покинули наши земли без боя.
   - ХЭЭЙ! А золото из королевского кортежа? Ой, - Вин едва пришедшая в себя попробовала возмутиться, но тут же свалилась на место.
   - Ха-ха, и вы похоже тоже повелись на эту ложь? Вы уже не первые кто поверил барону. Правда первые настолько талантливые.
   - Что вы имеете в виду? - Катрина выступила вперёд: - я Гильд-мастер принявший этот заказ, если у вас есть доказательства, что барон соврал нам, то мы можем пересмотреть вопрос, о том кого поддерживать в этом конфликте.
   - Хэээ, даже так, юная леди, - ехидно ухмыльнувшись Хирэн окинул принцессу презрительным взглядом: - вы явно из благородной семьи, зачем вам заботиться о таких пустяках как жизнь простолюдинов. Лучше вернулись бы в свой замок и жили бы дальше припевающей жизнью.
   Слова воина задели Катрину, но она была уже не такая вспыльчивая как раньше.
   - Я понимаю, что вы не доверяете мне, но для меня важны жизни всех людей, не зависимо от положения.
   - Хорошо если так, но я всё равно не могу вам доверять.
   - Позволь нам встретиться с главой клана, я смогу убедить её! - Асура уверенно посмотрела в глаза мужчине, но он только окинул нас взглядом.
   - И как я по-твоему проведу группу наёмников прямо в наше укрытие? Вы просите слишком многого, Асура-сама.
   - Тогда не надо вести нас всех, - я вмешался в разговор: - отведи только Асуру, меня и Катрину. Три заложника как и у нас. Если переговоры пройдут неудачно, вы сможете обменять нас троих на пленников.
   - Хым, - Хирэн кивнул своим напарницам и поднялся с земли: - Ну хорошо, ты сам это предложил молодой человек, но обещай тогда, что они не попадут в лапы к барону, я бы хотел видеть моих подопечных целыми.
   - Хорошо, Кати, ты согласна с этим?
   - Хм, перспектива быть взятой в плен, как только мы окажемся на месте меня не радует, но если нет другого выбора, то всё в порядке, - Катрина повернулась и окинула товарищей оценивающим взглядом: - Грэйн, останешься за главного, не волнуйтесь, мы скоро вернёмся.
   - Не волнуйся, всё тут будет в порядке я прослежу! - Хильда помахала рукой, и я резко прервал заносчивую принцессу.
   - А вот за тебя и стоит поволноваться! Сиди в повозке и не делай чего-нибудь неожиданного! - я настойчиво усадил Хильду в повозку.
   - ЭЙ! Ну чего накинулся, как-будто я в чём-то провинилась.
   - ВОТ ИМЕННО!! Битва ещё не началась, а из-за тебя мы лишились двух бойцов!
   - Не мои проблемы, надо было лучше за своим оружием следить, - Хильды недовольно буркнула и скрестила руки на груди.
   - НЕТ! Это именно ТВОИ проблемы, ты отвечала за оружие и упустила его, если ты не можешь работать со всеми в команде, то нет смысла пытаться с нами сражаться! - я прикрикнул на белую принцессу, и она недовольно отвернулась. Она больше ничего не сказала, но явно затаила на меня лютую обиду: - ладно, Грэйн, присматривай и за ней тоже.
   - И вы будьте осторожны, - Грэйн помахал нам в след и мы скрылись в чаще.
  
   Хирэн уверено вёл нас через лес, периодически меняя направление.
   - Ведёте нас окольными путями?
   - А вы наблюдательны молодой человек, это простая мера предосторожности. Если ваши друзья решат проследить за нами, то могут попасть в пару ловушек.
   - Понимаю, но за них можете не беспокоиться, они верят в нас также как и мы в них.
   - Надо же, вы не похожи на наёмников, которых барон присылал раньше.
   - Значит были и другие? - Катрина вмешалась в разговор: - Вы уже упоминали их, но сколько человек он уже посылал за вами?
   - Вы будете, хммм, - Хирэн посчитал в уме нападавших: - пятнадцатой группой, причём далеко не самой многочисленной. Последнюю неделю правда он никого к нам не присылал, и мы уже надеялись, что он от нас отстанет. Но вот явились вы и снова втянули нас в битву.
   - Но ведь вы ограбили королевский кортеж с налоговыми сборами. Естественно он будет посылать за вами отряды!
   - Это всё ложь, мы напали на кортеж, но он был уже пуст, золота там не было, а чиновник был убит. Барон так сильно хотел подставить нас, что даже пошёл на убийство высокопоставленного чиновника. Если бы вы разрушили нашу крепость, он бы подбросил остатки золота и выдал бы всё как разборки с бандитами.
   - Но почему мы должны верить вам, а не ему? - Катрина всё ещё сомневалась в словах грабителя.
   - А почему по вашему он не позвал на помощь королевскую гвардию? После стольких неудач проще было бы признать свою вину, нежели тратиться на наёмников.
   То что он обратился за помощью Катрины, теперь вызывало ещё больше подозрений. Барон явно затевал что-то недоброе.
   - А куда ты нас ведёшь? - Асура настороженно обратилась к своему старому знакомому.
   - В старую крепость, которая в древние времена была домом нашего клана. После уничтожения деревни, мы могли спрятаться только там.
   - Странно, я никогда о ней не слышала, да и в эту часть леса нам запрещали ходить.
   По мере нашего продвижения деревья становились выше а кроны гуще. На верхних ветках я иногда замечал зарубки сделанные чем-то вроде метательных ножей, которыми орудовали нападавшие.
   - Потому что это лес теней, сюда дозволяется входить только воинов тени, - Хирэн уверенно шёл через лес, обходя все овраги и камни, как если бы это был его родной дом.
  
   А в это время наши соратники расположились на привал у дороги. Из транспорта осталась только повозка с двумя лошадями, и идти пешком до города было далековато.
   - Всё, они вышли из зоны моей досягаемости, - Куронэ открыла глаза и поднялась с камня оборачиваясь к временному командиру.
   - Видно далеко ваше логово располагается, - Грэйн обратился к троице привязанной к дереву.
   - Не пытайтесь нас разговорить, никто из пойманных шиноби не раскалывался на допросе, и мы не станем исключением, - та девушка что казалась старшей из троицы гордо задрала нос, и её белый хвостик качнулся вслед за головой.
   - Хэээ, шиноби? Я о таких не слышала, а ведь перечитала почти все книги моего народа про ваш клан, - Хильда спрыгнула с повозки и присела на камень напротив пленников: - если вы и правда из клана Юкитори, то должны называть себя самураями.
   - Нет-нет-нет, нам до самураев далеко, - привязанная справа девчушка с двумя маленькими хвостиками бурно замотала головой.
   - Тс, сестра, хватит разговаривать с врагом, то, что они пришли с госпожой Асурой, ещё не значит что они будут нам помогать, - третья девушка с короткой стрижкой обиженно отвернулась.
   - Ну нельзя ж быть такой серьёзной, - Хильда потрепала по голове обиженную девушку и попыталась сгладить атмосферу: - мы с вами не такие разные, я кстати тоже магией льда пользуюсь. И в моём роду даже были воительницы из вашего клана.
   - Ну я бы не сказала что мы так похожи, - слово взяла старшая девушка: - вы кхым... как бы это сказать, грубая немного.
   - А ещё накачанная, - маленькая девушка поддержала соратницу.
   - И не слишком женственная, - третья шиноби добила белую принцессу.
   - Но-но-но как же так, - Хильда удручённо опустила руки.
   - Ну вот она и то ближе к нам чем вы, - главная девушка кивнула в сторону Ризель: - по её стройному телу видно что она больше полагается на ловкость и изворотливость, к тому же этот посох довольно тяжёлый, и если бы она была просто хиленькой волшебницей, то вряд ли смогла им так легко орудовать.
   - Хэ, а девчушки то зрят в корень, - Ризель ехидно ухмыльнулась и покосилась на Хильду: - мама ведь и у этого клана училась обращению с оружием, когда отрабатывала свою технику.
   - Но ведь я всегда мечтала встретиться с их кланом, надеялась что они примут меня как родную. А теперь, - Хильда всё больше погружалась в пучину отчаяния.
   - Нет-нет-нет, не надо так переживать, с самураями вы бы могли подружиться. Вы на них и правда чем-то похожи, просто мы немного другое дело, - маленькая девчушка попыталась успокоить принцессу, но осеклась и робко посмотрела на старшую подругу.
   - Ну ладно, чего уж скрывать. Мы не называем себя самураями, потому что мы шиноби, воины тени защищающие клан от преступников, как внутри так и вне клана.
  
   - Дядя Хирэн, что за воины тени, почему я о них не слышала? - Асура пыталась приблизиться к мужчине, который набирал шаг, приближаясь к цели.
   - Ты не слышала, потому что тебе было не положено знать. Мы присягаем новому главе клана, когда прежний отходит от дел. Мы из тени защищаем клан от внешних и внутренних врагов. Потому о нас никто в клане не знает.
   - Но ваши боевые навыки не уступают самураям, почему же вы не тренируетесь со всеми.
   - Мы не должны. Так мы скрываем то откуда мы произошли, - Хирэн остановился и повернулся к нам: - что ты знаешь о Шиве, основательнице клана, а точнее о том кем она была до встречи с Азурой?
   - Нууу она была великой воительницей, ведь она смогла победить белую богиню, хоть и израненную.
   - Да, это официальная версия. Но на самом деле, она напала на неё во сне, и ловко заманила её в ловушку. В итоге Азура не просто признала её способности, ей пришлось это сделать, ведь она скрутила её как дикого кабана. Шива до встречи с богиней была лучшей в мире разбойницей, вот почему она смогла обмануть даже богиню.
   - И от всего клана это скрывали? - Асура потупила взор.
   - Ну почему от всего, от большей части. Клан шиноби также достаточно велик, правда в него в основном вступают женщины, которым не хватает природной крепости и силы для того, чтобы стать полноценными самураями. Ведь для нас важны больше ловкость и скорость. Ты ведь никогда не думала, почему твоей сестре дали такое странное имя, Кагеюки.
   Мы стояли посреди леса, но что-то мне не нравилось, казалось тени в кронах деревьев едва заметно шевелятся, вопреки движения ветра.
   - Крито, - Катрина тихо шепнула мне на ухо: - кажется мы тут не одни.
   - Их здесь намного больше, чем у дороги, лучше не подавать виду.
   - Снежная тень, я всегда считала это имя неподходящим для такой доброй девочки, как Юки, - Асура с грустью посмотрела на свою катану.
   - Но так и должно было быть. Старший ребёнок главы становится лидером клана и возглавляет белых стражей - самураев, а младший становится лидером шиноби и защищает членов семьи любой ценой. Так всегда было, также было и у меня с моим братом - вашим отцом.
   Метательный нож вонзился в дерево перед Хирэном.
   - Замолчи, тебе нет нужды рассказывать всё это... чужакам, - из тени деревьев вышла миниатюрная девушка с голубыми волосами, сестра Асуры и лидер шиноби.
  
   - Хоо, так вот в чём дело, вы не воины клана, а его тайные защитники, - Хильда вдохновилась рассказом девушек, но потом немного призадумалась: - правда дерётесь вы не очень. Я рассчитывала на большее после битвы с Асурой.
   - Ну извините, мы специализируемся не на прямом контакте, а на метательном оружии, скрытности и ловушках.
   - Ну это у вас неплохо получилось, я не могла вас засечь до тех пор пока вы не начали атаку, - Куронэ похвалила девушек: - выходит я не могу найти человека если он всей душой хочет ото всех спрятаться.
   - А кстати как вы так нападали сразу со всех сторон? - Айлин также заинтересовалась приёмами шиноби.
   - Нууу мы использовали несколько ловушек, - старшая из троицы кивнула в сторону деревьев: - несколько натянутых нитей с кинжалами и пара тройка самострелов делают видимость непрерывного обстрела.
   - Хм, самострелы?
   - Ну такие устройства, которые стреляют стрелами при нажатии рычажка. Похожее оружие как-то оставили на поле боя захватчики, пришедшие из-за моря, и наши предки разобрали его и сделали несколько таких же приспособлений поменьше.
   - Хмм, - Ризель подошла к указанному дереву, и, выдвинув лезвие из посоха, зацепилась им за нижнюю ветку. Использую косу как опору, некромантка сделала кувырок и приземлилась аккуратно на верхнюю ветку: - значит вот эта штука?
   Взяв с веток два механизма, некроманта спрыгнула вниз почти с десятиметровой высоты. Оттуда же она достала украденные ранее копьё и лук и передала их хозяйкам.
   - Хэээ, как интересно, - Айлин ловко разобрала одно из орудий. Они сильно отличались от тех арбалетов, которые носила Айлин или Камила. У них не было лука в начале, а тетива была уложена внутри трубчатого корпуса. Сверху стоял рычаг, который одновременно взводил тетиву и закладывал новую стрелу из тех, что были выложены по внутренней стенке орудия: - неплохо придумано. Вам наверно попал один из арбалетов, когда во время нашествия демонов империя послала сюда военную экспедицию. Правда из-за разногласий во мнениях это вылилось в масштабную битву, после чего мы и закрыли отношения с Веранией.
   - Так вы что из империи? - девушки недоверчиво прищурились.
   - Нуу да, - припомнив былые разногласия стражница немого смутилась: - вы конечно проделали неплохую работу, но и мы с тех пор шагнули далеко вперёд.
   Инженерка направила руку на ближайшее дерево и сжала кулак. Из небольшого арбалета на её перчатки вылетела стальная стрела и точно вошла в дерево. Айлин гордо задрала нос и показала девушкам
   - Ооо, - суровая девушка восхитилась тонкой работой устройства: - такой маленький, а как интересно с перезарядкой?
   - Сам всё делает благодаря пружинному механизму.
   - Интересно, разобрать бы такой, - глаза девушки заблестели недобрым пламенем.
   - Это вряд ли, - Айлин спешно убрала руку: - там много маленьких деталей, и вряд ли я найду им замену здесь. Да и сама изготовить вряд ли смогу.
   - Кхым, - Куронэ прервала разговор девушек: - похоже к нам идут гости. И судя по тому, что они не скрываются, это не ваши друзья.
   Девушка посмотрела на трёх шиноби и покачала головой.
   - Рагни, - Грэйн взял на себя командование: - можешь посмотреть кто там, только постарайся не привлекать их внимания.
   Драконесса расправила крылья и взмыла над кронами.
   - Если они идут по главной дороге, то наверняка нас заметят, - маг земли обошёл поваленное дерево: - до перекрёстка всего триста метров, они в любом случае нас заметят.
   - Ты не хочешь с ними встречаться? - Хильда пожала плечами.
   - До возвращения Катрины и Крито я бы не хотел ни с кем встречаться. Даже если это простые торговцы, они могут рассказать о нас в городе, и сюда прийдут люди барона.
   Легонько взмахнув крыльями, драконесса приземлилась рядом с магом.
   - Это небольшой отряд, судя по звуку, все закованы в доспехи.
   - Значит это патруль из крепости, - маленькая девушка шиноби нервно забегала глазами: - они как раз должны в это время возвращаться из обхода.
   - Тч, это ещё хуже. Куронэ, можешь скрыть нас от них?
   - Боюсь что нет, - девушка удручённо покачала головой: - если их много, то я не смогу всем закрыть на нас глаза с такого расстояния.
   - Извините, - старшая из троицы обратилась к Грэйну, - я бы хотела вас кое о чём попросить.
   - Хотите, чтобы я вас отпустил? - маг присел перед девушками.
   - Нет, это было бы слишком нагло после нашего нападения, - девушка переглянулась со своими подругами и грустно кивнула им: - Не могли бы вы убить нас?
   - ЧТО?
   - Если это солдаты, то они заставят вас отдать нас им для допроса.
   - Мы вас просто не отдадим.
   - Вы их не знаете, они вынудят вас это сделать. И я не хочу, чтобы они пережили это.
   - Вы так боитесь допроса? - Грэйн с сомнением задумался о словах девушки.
   - На барона работают очень жестокие мастера пыток, да и он сам не гнушается лично поучаствовать в "допросах". Нас готовят к тому, чтобы выдерживать пытки, и потому никто ему так и не выдал местоположение крепости. Полумёртвых заключённых он потом вывешивает у дороги нам в назидание, но с девушками, - шиноби с силой прикусила губу, так что даже кровь выступила: - он поступает намного хуже. Я бы не хотела, чтобы они пережили то же самое. Если я прошу слишком многого, то можете оставить в живых меня.
   - Я их понимаю, - Хильда спрыгнула с повозки достав свой топор: - никто не хочет предавать свою семью, но пытки порой могут быть невыносимы. Если ты не можешь, то я сама помогу им.
   Белая принцесса замахнулась секирой, но Грэйн остановил её.
   - Мы не станем их убивать. Они всё же гарантия, что мы сможем вернуть Крито, Катрину и Асуру, - маг снова обратился к телепатке: - Куронэ, а ты можешь сделать их невидимыми?
   - Я же говорю, слишком сложно это сделать с большим количеством людей.
   - А с большим и не надо, - слегка ослабив верёвку маг пересадил девушек и привязал их с боковой стороны ствола: - Если они будут сидеть здесь, то их увидят только те солдаты, которые решат подойти поближе. Я думаю с ними у тебя проблем не будет.
   - Хм, ну если так, то да, - Куронэ слегка улыбнулась.
   - Леврис, расчисть место, убери все следы сражения.
   Учительница кивнула и создала маленький пылевой смерч, который собрал стрелы и ножи и стёр следы с дороги.
   - Альго, Вернер, делаем вид, что пытаемся сдвинуть дерево.
   - Да ладно тебе, я его запросто и сама уберу, - Хильда только направилась к дереву, но маг вовремя остановил её.
   - Помни, они ничего о нас не знают, и пусть так и будет. Пока хрупкие и слабые девушки отдыхают в тени, бравые парни пытаются расчистить дорогу, - Грэйн подмигнул принцессе и приступил к работе: - Рагни подпали слегка основание ствола, чтобы казалось будто оно упало само собой.
   - Запросто, - драконесса подожгла ствол с одной стороны и крыльями быстро его затушила.
   - Они сейчас появятся, - Куронэ села в тени дерева и закрыла глаза притворяясь спящей, только на самом деле девушка начала сосредотачиваться на патруле.
  
   Десять рыцарей в тяжёлых доспехах показались на перекрёстке. Для обычного патруля их снаряжение казалось немного дороговатым. Заприметив повалившееся дерево, три рыцаря отделились от группы и направились к застрявшей группе.
   Три молодых парня толкали ствол, пытаясь освободить проезд для повозки.
   - Что это вы делаете? - один из рыцарей обратился к Грэйну, оказавшемуся ближе к нему.
   - Здравствуйте, да вот видите дерево на перед повозкой упало, пытаемся сдвинуть, - маг дружелюбно улыбнулся и кивнул в сторону ствола.
   - Помощь нужна?
   - А? Да ну не стоит беспокоиться, мы и сами справимся, я как никак маг земли, - Грэйн топнул по земле и ствол с трудом откатился на полметра: - я думаю за пару часов закончим.
   - Хммм, а вы не те наёмники, которых барон принимал сегодня утром?
   - Даа, те самые, - Грэйн наклонился к солдату и шепнул на ушко: - можете пожалуйста не говорить барону о нашем провале. Просто неудачный день, мы завтра же вновь отправимся на охоту и на этот раз всё будет в лучшем виде.
   - Мда, а где ж ваш лидер, такая красивая блондинка была, - стражник медленно осматривал всех присутствующих. Куронэ и Леврис отдыхали под деревом, Вин мирно посапывала в повозке, Лейра, Хильда и Рагни о чём-то общались сидя на соседнем камне, близняшки мерялись оружием, разговаривая о чём-то о своём.
   - Ну вообще-то когда дерево свалилось прямо перед нами, то несколько лошадей как взбесились и убежали... - Грэйн окинул свою группу: - так что теперь у нас некоторые проблемы с транспортом, и ГМ с заместителем отправились в деревню за помощью.
   - Мда, ну и неудачники, - рыцарь тихо буркнул себе под нос: - с транспортом помочь не сможем, но с деревом немного подсобим.
   Рыцарь достал из-за спины меч и взмахнув им выпустил в поваленный ствол огненное лезвие. Вернер еле успел отпрыгнуть, когда огонь начал охватывать дерево.
   - Только не дайте огню перекинуться на ближайший лес, и скоро вам нечего будет убирать с дороги, - усмехнувшись рыцарь повернул назад.
  
   - Думаешь это правда? - отъехав на некоторое расстояние один из рыцарей обратился к командиру.
   - Нет, думаю они что-то скрывают, - командир солдат обернулся и остановил взгляд на маленьком железном штыре в дереве неподалёку. Это была стрела Айлин, свеже-смазанная и заточенная, которая не могла быть здесь больше пары дней: - надо сказать о находке барону.
  
   К нам вышла знакомая молодая девушка с голубыми волосами и глазами, которую Хирэн только что назвал Кагеюки.
   - Зачем ты привёл их сюда? - у девушки был озлобленный взгляд, и она иногда бросала косые взгляды на свою сестру: - Они - убийцы, посланные за нами, а ты чуть не выдал им наше укрытие.
   - Не говорите так, ведь это ваша сестра, она хочет помочь семье, - Хирэн пытался развеять напряжённую атмосферу, но холодный взгляд лидера расставил всё по местам.
   - Да, помнится у меня была сестра, но она бросила клан, и теперь мне нет до неё дела, - лидер смерила Асуру презрительным взглядом, что выглядело довольно странно, учитывая, что она была ниже её почти на голову.
   - Юки, я же хочу помочь, - Асура робко попыталась вставить слово, но была грубо прервана.
   - Замолчи, предательница. Уже слишком поздно, большая часть клана погибла, и я пытаюсь защитить тех кто остался. Нам не нужна твоя помощь! - Юки презрительно смотрела на свою сестру, и от этого она всё больше сжималась как физически так и морально.
   - И что же вы планируете? - я решил спасти нашу непутёвую воительницу. Напор её сестры лишал её последней смелости, но в словах шиноби было много не стыковок.
   - Ты кто вообще такой, чтобы задавать мне такие вопросы? - я словил ещё более презрительный взгляд от хозяйки леденящего душу голоса.
   - Я друг вот этой предательницы, и если ты не хочешь выслушать её, то я бы хотел послушать твоё предложение, - я слегка усмехнулся, и развёл руками: - ну хотя бы, что вы планируете дальше делать? Снова бросить вызов красному владыке? Или же собираетесь захватить земли барона? А может покинете эти земли ради лучшей жизни в других краях?
   - Это не твоё дело! - молодая девушка скрипела зубами от злости.
   - Ах да, вы же не можете отсюда уйти, пока ОН жив, он будет стараться, чтобы никто из его тюремщиков не выбрался отсюда живым, - я кивнул в сторону дымящейся горы.
   - Вы бы могли обратиться за помощью к королю, он бы помог такому уважаемому клану, - Катрина попыталась вставить своё слово, но это был не лучший выбор.
   - Да что ты знаешь? Отец уже просил помощи у барона, и стало только хуже! А он ведь ставленник вашего славного короля, нам не откуда ждать помощи! - глаза шиноби горели ненавистью. И хоть я не видел тех кто прятался на деревьях, я чувствовал, что они готовы были сорваться в любой момент.
   - Значит вы и дальше будете прятаться в лесу и жить как простые разбойники? - я ещё раз спровоцировал Юки, и она приготовилась броситься на меня. Но главное что мои слова понемногу начали доходить до унылой воительницы прячущейся за нашими спинами.
   - Вас это не касается! - Юки мгновенно достала свой короткий меч и бросилась на меня. Я не стал доставать оружие, потому что клинок блокировал другой человек.
   - Ану прекрати это! - Асура с горящими гневом глазами блокировала выпад шиноби: - Мы пришли тебе помочь, а ты гонишь нас, хотя знаешь, что сама не справишься!
   Девушка оттолкнула сестру и встала в боевую стойку.
   - Не хочу выслушивать это от той, что бросила свою семью, - шиноби метнула в Асуру две звёздочки.
   Отбив атаку, воительница прыгнула вперёд и нанесла горизонтальный удар. Юки сделала сальто и приземлилась на нижнюю ветку ближайшего дерева.
   - Неужели наша трусливая предательница решила всё-таки бросить мне вызов? - злобная улыбка промелькнула на лице девушки.
   - Да именно так! - Асура вновь вернулась в стойку: - если ты не хочешь меня выслушать, то я силой верну себе место главы клана.
   - Это правило не распространяется на тех, кто уже бросил свою семью, но если ты так хочешь, я дам тебе шанс, - Юки спрыгнула с дерева и бросилась к сопернице. Девушка наносила удар за ударом своим коротким клинком, но Асура легко отбивала все атаки постепенно отступая назад малыми шажками.
   - Ты так ничему и не научилась, я всегда лучше тебя обращалась с мечём, - Асура улыбнулась, но сестру это сильно не задело.
   - Это правда, но ведь мне никогда не разрешали сразиться с тобой так как только я могу, - девушка отпрыгнула назад и потянула на себя свободную руку. Раздался тонкий свист и Асура начала заваливаться на спину.
   - Что за чёрт? - воительница не успела выправить стойку, как получила мощный удар коленом в грудь.
   - Ну что такое, сестрица, давно не получала хороших ударов от своей маленькой Юки? - шиноби прыгнула вперёд, пока Асура не успела восстановить равновесие, и нанесла серию ударов в плечо, живот и последний удар локтём в грудь.
   Воительница была отброшена атакой к ближайшему дереву и с трудом смогла снова встать.
   - Ну как? Да я с мечём обращаюсь хуже тебя, но мне это не нужно, я дерусь так как привыкла. Впервые в жизни я могу себя не сдерживать, - приготовив два метательных ножа, девушка быстро приблизилась к противнице.
   Асура уже отошла от прошлой атаки и парировала выпад противницы. Юки оттолкнулась назад и метнула в сестру первый нож. Отразив атаку, Асура приготовилась нанести удар туда, куда приземлится шиноби, но она оттолкнулась в воздухе от невидимой лески на левой руке и отпрыгнула намного дальше. В полёте она выпустила ещё один нож, но Асура не теряя скорости уклонилась от него и поравнялась с сестрой. В этот раз в нокдаун была отправлена шиноби точным ударом рукоятки меча в солнечное сплетение.
   - Да, ты сильнее, чем я думала, но тогда почему же ты не сражалась с отцом против красного владыки?! - Асура стиснула зубы, она не хотела, чтобы её сестра погибала в той битве, но не могла ей простить, что она позволила погибнуть стольким людям.
   - Ты думаешь я не хотела?! - Юки поднялась на ноги. Её глаза сверкали белым свечением: - но отец сказал, что кто-то должен защищать тех, кто не может сражаться.
   И снова юная девушка выпустила облако белого тумана. Казалось что время остановилось, но нет оно только замедлилось. Я видел что происходит перед нами. Все замерли, или же просто не могли быстро двигаться, а Юки в это время могла свободно передвигаться, она обошла Асуру с каждым шагом бросая в неё метательные ножи. Стоило им покинуть её руку как они замедлялись, также как и мы. И только Асура казалось двигает чуть быстрее других. В то время как я не мог пошевелить и пальцем, она смогла перехватить катану и медленно направить её лезвием вниз.
   Туман рассеялся в мгновенье ока и ножи тут же полетели в цель.
   - Бутон розы! - Асура вонзила катану в землю, и вокруг неё сложились ледяные лепестки мощнейшей защиты. Все атаки утонули в прекрасном ледяном заклинании, и я услышал удивлённые и иногда восторженные возгласы с веток деревьев.
   - Госпожа Асура? - Хирэн также был удивлён, ведь уже давно никто в клане не мог пользоваться магией льда.
   - Если кто-то и должен сражаться за наш клан! - из центра закрытого бутона раздался голос Асуры, и ледяные лепестки разлетелись в стороны мелкими осколками: - то это должна быть Я!
   Осколки отбросили Юки, и она снова сверкнула глазами. Девушка пыталась остановить время, но сильно закашлялась, и несколько осколков впились ей в руки. Асура догнала сестру и повалила на землю.
   - Я глава клана, и это я должна защищать его! - воительница вонзила катану в землю рядом с лицом сестры и склонилась над ней. Слёзы полились из глаз девушки: - Сестра, зачем ты так себя истязаешь? Ты ведь всегда можешь рассчитывать на мою поддержку.
   Асура нежно обняла Юки, и она тоже заплакала на плече у своей любимой сестры, которой ей так не хватало.
   - У тебя теперь есть своя жизнь, друзья и сила, которой ты можешь защитить их. Тебе больше не обязательно сражаться за наш клан, который изгнал тебя. Ты можешь жить своей жизнью.
   - Но я хочу защитить свою семью и свою сестру. Я больше не позволю тебе использовать эту запретную силу. Мы сразимся с красным владыкой, и больше вам не придётся прятаться в лесу.
   - Но тогда... - Юки с трудом выдавила из себя последние слова: - ты умрёшь как и папа.
   - За это не переживай! - Асура с улыбкой обняла меня и Катрину: - мои товарищи, намного сильнее, чем ты думаешь. Даже если и выглядят немного странно.
   - Хе-хе, - впервые с нашей встречи Юки улыбнулась.
   - Ну вот! Это было довольно грубо! - а я недовольно покосился на снежную воительницу.
   - Да ладно, ты давно себя в зеркале видел? - Кати не упустила возможности подколоть меня в ответ.
   - Уж кто бы говорил! Кстати Катрина, - я лукаво улыбнулся: - похоже нам собираются предложить контракт на охоту на очень опасного монстра.
   - Даа, и правда похоже на это. Но ведь знаешь это же дракон, их просто так убивать нельзя.
   - Но он убил столько людей, что думаю законы на него больше не распространяются.
   - Тогда нет проблем, но вот чем же они собираются заплатить за такое сложное дело? - Катрина задумчиво почесала подбородок.
   - Как я и говорил, нападение на королевский кортеж это ложь барона. У нас нет денег, чтобы вам заплатить, - Хирэн грустно опустил голову.
   - И правда беда, - я отвёл в сторонку принцессу. На лицах сестёр читалось беспокойство, она не знали что ещё я удумаю.
   - Ну что у тебя есть идеи на этот счёт?
   - Ты знаешь, нас впереди могут ждать серьёзные битвы, где нашей маленькой сплочённой командой не справиться.
   - Иии ты предлагаешь взять их всех к нам? - Кати обернулась и примерно сосчитала сколько теней пряталось в кронах: - а не многовато?
   - Ты знаешь, можно их и не брать. А вот как насчёт бессрочного найма?
   - А это как? - Катрина изобразила удивление, но по-моему она уже о таком слышала.
   - Всё просто, если когда-нибудь нам понадобится помощь в деле, где наших сил явно недостаточно, то весь клан Юкитори обязуется прийти нам на помощь.
   - Хым-хым, неплохая идея, - Катрина гордо вздёрнула носик и повернулась к главе шиноби: - вы ведь всё слышали? Мы уничтожим красного демона разрушения, а вы взамен придёте нам на помощь, когда мы попросим.
   - Мы клан воинов, и всегда сражались со своими врагами, - девушка пошатываясь поднялась с земли: - раньше мы никогда не просили ни у кого помощи, но сейчас мы на грани уничтожения. Нас осталось очень мало, и даже если вы когда-нибудь попросите помощи, вряд ли наберётся больше двух сотен воинов. Вы уверены, что готовы рисковать жизнью за такую малую награду?
   - Главное не количество, а качество бойцов! - Кати заумно покачала пальчиком перед лицом Юки: - Мы поможем вам, а вы поможете нам, всё по-честному. Так ты согласна?
   - Я с честью принимаю ваше предложение, - Лидер клана пожала руку Гильд-мастеру, и мы снова ввязались в опасное дело.
  

Глава 3. Путь красного бога.

  
   - Кстати надо бы остальных позвать, они всё ещё ждут нас у дороги, - я было развернулся, чтобы отправиться назад, но Хирэн остановил меня.
   - Всё в порядке, я договорился подать девочкам условный сигнал, - шиноби бросил об землю маленький шарик и взорвавшись он испустил кольцевое облако белого дыма.
   - Даже это предусмотрели?
   - Да, вот если бы переговоры не удались, то дым был бы чёрным, ха-ха, - мужичёк конечно засмеялся, но мне страшно подумать, что должны были сделать девушки в случае чёрного дыма.
  
   - О, сестра, смотри похоже всё прошло хорошо, - средняя из девушек заметила вдалеке дым и толкнула соседку.
   - Что-то случилось? - Грэйн настороженно подошёл к трём шиноби.
   - Да, мастер Хирэн подал нам сигнал, теперь мы можем проводить вас в крепость, - старшая из девушек толкнула в бок маленькую.
   - Ах да, сейчас, - девчушка сделала глубокий вдох потом резкий выдох и одним движением выскользнула из пут. Верёвки ослабли и две другие девушки также смогли освободиться.
   - Ээээ? Вы что всё это время могли сбежать? Видно мы совсем связывать не умеем.
   - Не переживай так, мы же бандитки, хе-хе, - маленькая девушка явно взбодрилась после освобождения: - и вообще распутываться из оков это моя специальность.
   Девушка гордо стукнула себя в плоскую грудь. Две другие шиноби неловко покосились на неё.
   - Нет, гордиться тут особо нечем, - средняя неловко почесала подбородок: - это скорее кхым... такая физиологическая особенность организма.
   Девушка неловко бросила косой взгляд на ровное особо не выделяющееся тело малышки и хмыкнув отвернулась.
   - Аааа!! Опять ты за своё!! Я между прочим вам так уже не раз жизнь спасала!!! - девушка со слезами начала колотить свою подругу.
   Старшая девушка подошла к Грэйну и вежливо поклонилась в пояс.
   - Я очень благодарна вам за то, что уберегли меня и моих сестёр от стражи, - она и раньше говорила спокойно и вежливо, но сейчас в её голосе чувствовалось глубокое почтение к магу: - позвольте мне представиться. Я Урса - шиноби клана Юкитори. А это мои двоюродные сёстры Митри и Шинрю.
   Девушка указала сначала на грубоватую спокойную девушку постарше, а потом на буйную девушку помладше. Однако от такого почтительного тона бедный неопытный парень сильно смутился.
   - Позвольте мне проводить вас в крепость, Грэйн-сама, - девушка снова вежливо поклонилась и пошла вперёд указывая дорогу. Со спины правда было видно как её уши горят от смущения.
   - А как же повозка, мы не можем её оставить, - Грэйн хотел было вернуться, но малышка Шинрю ловко взяла его под руку и потолкала вперёд.
   - За это не волнуйся. Возьмите только свои вещи, наши друзья найдут и ваших сбежавших лошадей и проведут всех в крепость. Просто это займёт много времени, потому мы пойдём напрямик.
   - Прошу не стесняйтесь, Грэйн-сама, - молчаливая Митри взяла мага под вторую руку, и дружно потолкала его вперёд вместе с сестрой.
   - Хорошо, но не надо меня так подгонять, - Грэйн неловко пытался выпутаться из цепких ручонок двух девушек, но они были не так просты.
   - Ну мы просто предоставляем вам бонусное обслуживание, за спасение, - Шинрю прижалась к магу продолжая уговаривать его своим звонким голосом, - У вас кстати девушка есть?
   - Девушка? - Грэйн немного задумался: - нет вроде бы.
   Маг неожиданно споткнулся на ровном месте, но две шиноби ловко поймали его ещё больше прижавшись к его сильным рукам.
   - А как вы относитесь, - Митри заговорщически улыбнулась и опустила взгляд: - к любовным приключениям без последствий? Хы-хы.
   - Ээээ?? - Грэйн не знал, что ответить, и попытался найти совета у соратников. Повернувшись он увидел что большинство из них с довольными улыбками сверлят его взглядом, ожидая продолжения. Вин знаками подавала сигналы, что он молодец, и если что она его прикроет, Ризель что-то с ехидной улыбкой записывала в блокнот, Леврис, недовольно хмыкнув, отвернулась в сторону.
   Маг всё-таки выпутался из цепких хваток любвеобильных девушек и продолжил путь сам.
   - Знаете, не обязательно ко мне так уважительно относиться. Я сделал то, что любой бы сделал.
   - Нет-нет-нет, вы ведь нам жизнь спасли. А такой тон это у нас привычка. Вы ведь знаете - шиноби становятся те, кто не могут стать полноценными самураями. В нашем клане много людей, не только воины, но и землепашцы и рыбаки и мастера. Но все мы с детства учимся владеть мечём.
   - Но шиноби не такие, - Митри продолжила за сестрой низким голосом: - мы рассчитываем на ловкость и скорость, а потому излишние тренировки с мечём нам только мешают. Детей с подобными талантами начинают обучать с детства, и потому мы идём работать на специальности мало связанные с тяжёлым трудом.
   - Как вы возможно заметили, - Урса продолжила спокойным и сдержанным тоном: - большинство шиноби девушки, среди наших рядом мужчин не больше десяти процентов. И в основном.
   Девушка остановилась, и развернулась, две сестрицы быстро заняли место по бокам от неё.
   - Мы работали слугами в главном доме, мы обслуживали важных гостей и потому с детства приучены к хорошим манерам, - Девушки синхронно поклонились и раздвинули кусты позади себя: - добро пожаловать в наше убежище. Простите за столь скромный вид.
   За кустами находилась вырубленная в лесу поляна, которая отгораживалась с юга высокими деревьями, а с севера вздымался каменный утёс, отграничивавший начало великой преграды, горной цепи Нордруна. В тени утёса едва можно было различить деревянный частокол. Его нельзя было увидеть ни с воздуха ни с возвышенностей в округе, и если заранее не знать где он находится, его можно было никогда не найти. Перед частоколом был широкий ров, через который вёл только один подъёмный мост.
   - Мда, теперь понятно почему барон не мог вас найти, - Грэйн выступил на поляну и провёл рукой по траве: - однако здесь очень странная земля, не похоже что вы вырубили эти деревья.
   - Хо-хо, это одна из наших достопримечательностей, - Шинрю подошла к деревцу в половину её роста: - здесь всё растёт очень медленно. Ещё моя прапрабабушка помнило это деревце всего на пару сантиметров ниже.
   - Когда-то здесь сражались наша прародительница Шива и белая богиня, - Урса взяла в руку немного земли: - вся земля здесь была пропитана белым пламенем богини, поэтому время здесь замедляется для всех растений.
   - А ещё, - Митри улыбнулась и сверкнула глазами: - это увеличивает нашу связь с богиней и позволяет использовать её силу чуть больше чем обычным самураям.
   - Белое пламя Хронос, так вот как ваш лидер парализовал Крито и Асуру! - Куронэ стукнула кулаком по ладошке: - Но это же опасно! Если вовремя не остановиться, то можно потратить всю жизненную энергию на него.
   - Да, поэтому мы очень переживали за госпожу Кагеюки. Она очень переживала когда нескольких наших людей схватили стражники, и поэтому использовала с каждым боем эту силу всё больше и больше. Она не замечала, что мы готовы были к смерти, только бы не видеть больше её страданий.
   - В этом больше нет необходимости, - из соседних кустов вышли знакомые фигуры парня в чёрном и двух девушек в золотом и красно-сером наряде в сопровождении шиноби.
  
   - Эй, а вы как здесь раньше нас оказались? - я сомнительно покосился на Хирэна.
   - Ну что? Вы и правда думали, что я приведу вас прямиком к нашему логову? Я просто отвёл вас на встречу с лидером, я не мог рисковать, чтобы вы узнали об этом месте.
   - Ну слава богу вы в порядке, - Грэйн с компанией подошёл к нам и посмотрел на Асуру, которая помогала идти молодой девушке, похожей на неё: - и каковы наши планы на завтра?
   - Хэ, пойдём охотиться на большую и злобную ящерицу, - я усмехнулся и окинул взглядом компанию. Три девушки-шиноби поглядывали на мага земли влюблёнными глазами: - а я вижу, ты времени зря не терял.
   - О чём ты? - Нет ну надо ж так тугодумить.
   - Чем вы там занимались, пока нас не было?
   - Да ничем особенным. Правда один раз на нас вышел патрульный отряд барона Де'Гренора, но мы смогли от них отделаться. Сказали, что дерево упало перед повозкой, и вы отправились за помощью в деревню.
   Нехорошее предчувствие меня не покидало. Мы покинули опушку и направились к крепости.
   - Урса, за вами точно никто не следил? - Юки, обратилась к старшей шиноби.
   - Нет, госпожа, я проверяла, никого не было.
   - Куронэ, а ты что-нибудь заметила? - я всё-таки не мог полагаться на неизвестные мне способности.
   - Нет, я никого специально следящего за нами не чувствовала, вот только, - волшебница немного поёжилась: - мне кажется там всё-таки что-то было. Что-то знакомое, но не похожее на человека.
   - Мне тоже так показалось, что-то похожее на духа или тень чувствовалось позади нас, - Ризель согласилась со словами Куронэ.
   - О чём это вы? - Юки заинтересовалась нашим разговором.
   - Я хотел убедиться, что за нами не следили. Куронэ намного лучше в обнаружении чем ваши люди. По крайней мере вас она отследила ещё при входе в лес.
   - Это не возможно, наши шиноби лучшие в вопросах скрытности.
   - Но всё-таки она смогла почувствовать их присутствие. И если Куронэ говорит, что за нами что-то следило, то я предпочитаю ей доверять.
   - Надо будет прочесать лес, и найти лазутчика, прежде чем он доберётся до барона, - Юки кивнула группе шиноби следовавшей за нами, но я остановил её.
   - Это не лучшая идея, если конечно ты не хочешь зря потерять своих людей.
   - Что ты несёшь, они поймают любого шпиона.
   - А если это не просто шпион? - мой серьёзный взгляд убедил лидера шиноби остановиться: - боюсь что лучше вас в навыках скрытности может быть только убийца, и причём очень хороший. Вам лучше не покидать пока крепость.
   - Но... - Юки пыталась мне возразить, но я остановил её.
   - Доверьтесь нам, к завтрашнему вечеру мы со всем разберёмся.
   - Хорошо, если сестра вам верит, то и я смогу довериться.
  
   Через ров опустился бревенчатый мост, и мы прошли внутрь. Большая площадь за воротами и несколько небольших домов вдоль стен, которые явно не смогли бы вместить весь клан. Главное же строение было выдолблено в глубине скалы. Большой зал с каменными стенами, за которым располагались длинные тоннели с комнатами. Там в основном и расположились беженцы из главной деревне. Условия были конечно не лучшими. Фактически люди жили в пещерах, а питались тем, что смогут наловить в окрестных лесах. Другой еды было немного, ведь её можно было только купить за деньги, заработанные грабежом.
   - Да, это не похоже на деревню укравшую половину казны, - Вин с сочувствием смотрела по сторонам: - значит барон и в правду прикарманил себе всё золото.
   - Только зачем идти на такой риск, чтобы украсть королевские деньги, - Катрина была подавлена предательством некогда верного слуги короля: - он ведь сказал, что всегда верно служил своей стране.
   - Для барона это служение стало одержимостью, - Юки попыталась объяснить принцессе свою точку зрения: - с тех пор как он стал феодалом, он делал всё для укрепления своей личной армии. А в последние несколько месяцев он начал закупать оружие и собирать наёмников в ещё больших количествах. Как-будто он планирует захватить соседние земли или готовится к войне.
   Мы переглянулись и поняли почему он стал так одержим укреплением армии.
   - Я думаю деньги он тоже украл для своей армии.
   - Если у него такая большая армия, то почему он не помог вам справиться с монстром? - Катрина всё ещё надеялась на здравомыслие барона, но её вера разбивалась с каждым встречным аргументом Юки.
   - Потому что он хотел владеть нашим кланом, но по древнему договору мы подчинялись только королю этих земель, и он не мог нам приказывать, - шиноби печально вздохнула: - когда-то он уже пытался заставить отца уйти к нему в услужение, но он выгнал его и с тех пор и началась вражда. Когда же отец пришёл за помощью, он также прогнал и его. Но это ещё не всё.
   Юки вздохнула и наклонилась к нам поближе.
   - За день до того как красный демон уничтожил всю деревню и большую часть клана я видела как барон ходил на гору, а потому вернулся оттуда как ни в чём не бывало. Я не смогла рассказать отцу, что единственная надежда на помощь потеряна. Скорее всего барон договорился с монстром уничтожить наш клан. Когда началась битва, те кто не мог сражаться пытались отступить в города на западе, но на дороге их ждали солдаты. Они убивали всех кто просил у них помощи, не щадя ни стариков ни детей. Тогда мне и пришлось раскрыть наш клан. Мы вывели всех выживших в эту крепость, и только так смогли спасти часть клана.
   - Юки, я видела погребальное поле за главным кланом, сколько осталось людей? - Асуре больно было это спрашивать, но она должна была знать.
   - До нападения нас было почти три тысячи, сейчас нас с трудом наберётся пять сотен, и большинство это дети и старики. По просьбе отца шиноби не вступали в битву с красным демоном, и должны были защищать жителей, поэтому двести шиноби это все силы нашего клана, способные сражаться. Ещё может наберётся сотня стариков, которые ещё помнят как держать в руках катаны, но я бы не рискнула пустить их на поле битвы.
   - Это ужасно, - Катрина не могла поверить в свою глупость, что поверила барону, что согласилась на это всё: - я обещаю, что исправлю всё, пока ещё не поздно.
   - Вы не плохие люди, но исправить всё не могут даже боги, - Юки улыбнулась и указала нам на свободные комнаты: - я распоряжусь, чтобы вам приготовили лучший ужин, на какой мы сейчас способны. Всё-таки вы наши дорогие гости.
   - Нет, - Кати остановила хозяйку: - приберегите его на завтра, когда мы придём с победой, сейчас нам хватит и простой еды, которую разделяют все беженцы в этом доме.
   - Умеет же сестра выбирать себе друзей.
  
   После ужина мы стали готовиться ко сну. В коридоре я повстречал нашего здоровяка мага земли.
   - Крито, всё-таки главным быть тяжело, не делай больше таких скоропалительных решений, - после возложенной на него ответственности Грэйн выглядел измотанным.
   - Да ладно тебе, я знал, что ты справишься, и Хильду если что удержишь от глупостей.
   - Надеюсь на завтра у тебя хотя бы есть план действий? - Грэйн взглянул на меня с надеждой.
   ...
   ...
   - Ведь есть же? - после моего молчания маг немного испугался.
   - Ну я подумаю о нём ночью, если что придумаем что-нибудь на месте.
   - Эй! Ты меня так не пугай, раньше ты всегда что-нибудь придумывал! - маг почти перешёл на крик, но вовремя успокоился, чтобы никого не разбудить.
   - Не переживай, я обязательно что-нибудь придумаю, - я заметил за спиной Грэйна небольшое движение, но как только я выглянул, оно исчезло. Правда за углом всё ещё виднелись два хвостика белого и голубого цвета друг над другом: - знаешь что, запирай лучше ночью дверь.
   - М? Зачем? - нет ну надо же быть таким...
   - Ну тогда хотя бы не посрами честь гильдии. Прояви так сказать выносливость и молодецкий напор, - я убедился что хвостики потряхивая всё ещё следили за магом: - эх, не думал я что ты такой ловелас. Хотя я понимаю две сотни молодых людей из которых только человек десять парней, тут уж не до избирательности.
   - И всё равно не понимаю, о чём ты.
   Похлопав Грэйна по плечу я ушёл в свою комнату, но решил подсмотреть за происходящим. Стоило магу земли зайти в свою комнату как три стройные фигуры вышли из-за угла и крадучись направились за ним. Маленькая девчушка начала ковыряться в замке и тут их сбоку кто-то толкнул посохом. Девушки занервничали, переглянулись и быстро ретировались с места преступления. Девушка в длинном коричневом платье строго следила за чистотой нравов своих учеников... А может это просто была ревность.
  
   Я аккуратно вынырнул из своей комнаты и отправился за невезучей троицей. Девушки оказались в паре проходов от этого места и говорили о своём о женском.
   - Ну вот эта бабка нам всё испортила, - маленькая девушка грустно вздохнула.
   - Некрасиво так говорить, она ведь ненамного старше нас, - более рассудительная девушка попыталась ей возразить.
   - Тебя может и не намного, но её раза в два точно старше, - третья девушка одним колким замечанием сумела обидеть сразу обеих.
   - Но всё-таки какая ей разница. У нас тут и так хорошего парня не легко найти, в нашей то ситуации.
   - Даа, сильный умный и немного симпатичный, хе-хе, - средняя девушка загадочно хихикнула, задумавшись о чём-то о своём: - нельзя упускать такой шанс.
   - Но подождите, сейчас по-моему не лучшее время для этого, - старшая девушка пыталась успокоить подруг.
   - А когда ещё-то?! В клане осталось совсем мало людей, надо пользоваться моментом! Уверена от него родятся хорошие и сильные дети, надо только как-то отвлечь её, - средняя девушка заглянула за угол, чтобы посмотреть на месте ли Леврис и встретилась со мной взглядом: - Вааа! Ты кто такой?!
   Я выступил из-за угла и дружелюбно помахал девушкам.
   - А, вы же заместитель ГМ той гильдии, и вы, - старшая девушка резко покраснела: - вы-вы слышали всё?!
   - Да, представляешь вы так увлеклись темой продолжения рода, что не заметили, как я к вам подкрался.
   Подобно рыбе выброшенной на берег, девушка жадно глотал воздух пытаясь успокоиться.
   - Да не волнуйтесь я не кому не скажу, но могу вам подсказать как помочь Грэйну, чтобы хммм он чувствовал себя вам обязанным немного.
   Девушки переглянулись и расплылись в довольной улыбке.
   - Ну и что предлагаешь?
   - Вашу крепость сверху накрывает утёс, это одновременно и сильная сторона защиты и слабая. Я хочу чтобы вы установили там ловушки, лучше даже если будут взрывные, но так чтобы вы могли их все задействовать когда понадобится, и при этом, чтобы утёс выстоял.
   - Если честно часто предлагалось установить ловушки наверху, но мы никогда не рисковали, веди если что вся крепость будет разрушена из-за одной ошибки, - средняя девушка попыталась меня отговорить: - идея хорошая, но утёс сложен базальтом и туфом которые могут не выдержать сильной вибрации. Это будет самоубийство.
   - А это хорошо, если там сейчас нет ловушек то так даже лучше. Установите их завтра когда мы уйдём, но постарайтесь оставаться незаметными.
   - Ты что меня не слышал?
   - Я всё слышал, но у нас ведь есть неплохой маг земли, которому можно доверить укрепление обороны. Скала всё выдержит, заодно и с Леврис если что сработаетесь, - я подмигнул девушкам и кивнул в сторону сторожевого цербера у двери Грэйна: - а пока идите лучше спать.
   Отправив трёх девушек, я направился к волшебнице у соседней двери.
   - Вы можете больше не караулить, они сегодня уже не придут.
   - С чего ты взял, что я караулю, просто мимо проходила, - учительница неловко прятала глаза.
   - Вам надо выспаться. Я хочу, чтобы вы завтра кое-что сделали.
   - Ум, я тоже вхожу в твой план?
   - Неет, вы не пойдёт с нами к горе. Я хочу, чтобы вы сделали кое-что здесь.
   - Зачем?
   - Чтобы быть готовыми ко всему, - перед тем как пойти спать, я дал задание Леврис на завтра.
  
   Утром мы отправились в путь. Кагеюки вызвалась лично нас проводить, и думаю она задумала как минимум использовать все свои силы, если потребуется нас спасать.
   - Сестра, так вы знаете, где он находится? - Асура говорила немного удивлённо, ведь если они точно знали где монстр, то на него можно было устроить засаду.
   - Да, знаем, но это нам ничуть не помогает, - шиноби указала на дымящийся вулкан: - после нападения он всегда улетал в сторону священной горы, и прилетал оттуда же. Мы проверяли, храм и все жрицы были уничтожены, однако путь к жерлу всё ещё цел. Днём он никогда не покидал вулкан, боюсь он пытается пробудить его, чтобы впитать всю его силу.
   - Если это случится, его будет невозможно победить! - Асура злобно сжала кулаки.
   - Мдаа, красные драконы могут поглощать огонь увеличивая свою силу, не так ли? - я решил уточнить у Асуры свои опасения.
   - И не только, - Юки ответила за неё: - этот монстр способен использовать огонь для регенерации, потому все наши атаки были против него бесполезны, он просто поглощал пламя, которым полыхала наша деревня и залечивал все ранения. Не говоря уже о том, что его прочная шкура с трудом поддаётся любому оружию.
   - Ну у нас есть то, что может прорезать любую броню, - я встряхнул своими клинками и бросил взгляд на катану Асуры: - надо только найти подходящее место.
   - В этом то и проблема, - Юки грустно опустила глаза: - его размеры ужасающи, вобщем вы всё сами увидите. Мы скоро будем на месте, за проходом будет место в центре кратера, раньше там было святилище нашего храма, но он его разрушил.
   - Будет сложно сражаться с ним в закрытом помещении, - я задумался о возможной тактике: - особенно если он решит использовать своё пламя, то в отличии от него мы быстро превратимся в хрустящую закуску.
   - Да место там закрытое, но в потолке есть большая дыра, через которую собственно он и входит. Но я сомневаюсь, что вам захочется с ним сражаться в небе.
   - Будем надеяться на чудо, - я довольно усмехнулся, но по ошарашенным лицам соратников, я понял, что они надеялись только на меня: - ну ладно я что-нибудь придумаю. Кстати как его победили белая богиня и ваша прародительница?
   - Они его не победили, - Асура грустно опустила взгляд: - они его запечатали. Он восстанавливал все раны что ему наносили, поэтому белая богиня использовала свою силу чтобы хоть как-то нанести ему вред. В итоге Шива нанесла ему глубокую рану у сердца, но этого было недостаточно чтобы его убить. Он скрылся в жерле вулкана, чтобы залечить рану, но там его настигла Азура, она использовала всю свою жизнь и душу, чтобы создать временную ловушку. Остановив его во времени, белая богиня не дала ему добраться до источника силы, а воительница укутала всю вершину вулкана льдом, и создала ледяное святилище, как место погребения белой богини и место заточения красного демона.
   - Только несколько месяцев назад произошло землетрясение, - Юки продолжила за сестрой: - Возможно оно и проломило основу святилища, и он смог добраться до жара земли. Но как ни странно первый раз он прилетел вовсе не из вулкана, а с юга. И ведь извержение так и не произошло, боюсь сейчас он пытается пробудить вулкан.
   Мы вышли на дорогу к горе, и подходя к вершине услышали какие-то голоса.
  
   - Говорю же я одна пойду!
   - Нет я одну тебя не пущу, - за развалинами храма две фигуры в красных балахонах о чём-то ожесточённо спорили.
   - Сама же сказала, это мой долг и я должна его сразить, - этот голос казался мне очень знакомым.
   Мы медленно подкрались к фигурам, слава богу они были слишком заняты своей беседой.
   - Но ты же его видела, он проглотит тебя и не подавится.
   - Сказала бы это остальным главам. Тебе не кажется странным, что они предложили мне с ним разобраться?
   - Я не знаю... Ты могла хотя бы попросить о помощи своих друзей, - теперь я кажется начал узнавать эти голоса, ещё так недавно нас покинувшие.
   - Мама, я не могу подвергать их такому риску.
   - Ты ведь не собираешь идти туда, чтобы просто погибнуть?
   - Я постараюсь выжить.
   Вот теперь я был уверен в том, кем были эти фигуры.
  
   - Хэй, красная принцесса, что это ты забыла в таком месте? - я довольно улыбнулся своей догадке: - ты же не хочешь сказать, что оказалась здесь случайно?
   - Селерия? Ты же должна была вернуться домой по личным делам? - Кати тоже узнала принцессу, и не ожидала её здесь увидеть, как и я.
   - Ребята? Вот вас я здесь точно не ожидала увидеть, как вас сюда занесло? - судя по неподдельному удивлению, девушка говорила правду.
   - Мы совершенно случайно пришли сюда, чтобы уничтожить монстра, известного в здешних краях как Красный демон разрушения, - я подозрительно прищурил глаза: - и что-то мне подсказывает, что ты здесь за тем же.
   - Если так подумать, наши цели почти совпадают, только сначала я должна была провести с ним переговоры, - Селерия грустно вздохнула: - но учитывая его характер, мне наверняка придётся с ним сразиться.
   Девушки сняли свои красные мантии, и взору Юки представились едва заметные красные рожки Шеразы.
   - Это что красные драконы, - девушка резко выхватила свой меч: - неужели он уже успел позвать подмогу?
   - Пожалуйста успокойся, - Асура попыталась успокоить сестру: - Селерия наш друг, и я не думаю, что она здесь, чтобы помогать этому монстру.
   Громкий рык сотряс поверхность вулкана и пламя вырвалось из его жерла, похоже хозяин горы знал о нашем приближении и был не в лучшем настроении.
   - Простите, но всё дело в том, что это не обычный монстр, - Шераза решилась первой рассказать то, что знает: - Тот, кого вы называете красным демоном разрушения, также известен как повелитель красных драконов Ультрас.
  
   В воздухе повисло неловкое молчание, повелитель драконов это не обычный монстр, на которого распространяются законы между людьми и драконами.
   - Ты же не хочешь сказать, что он повелитель клана, также как Игнис? - Я всё-таки надеялся, что это было недоразумение.
   - Именно так.
   - Шераза, там на арене вы сказали, что Серезар - управляющий красным домом. И уже тогда меня это насторожило.
   - Всё потому, что он не верховный владыка клана. Повелителем считается сильнейший из драконов, таков наш закон. И Ультрас стал им после того, как убил своего отца.
   - Только не говорите мне, что он древний дракон? - если это так, то сбудутся мои худшие опасения.
   - Да его отец Бог-дракон Сараз, был убит им на этом месте шесть тысяч лет назад, и так он стал повелителем. Даже будучи запечатанным белой богиней он всё равно держал ментальный контакт со своими братьями, и тысячелетия направлял свой клан по пути ненависти и разрушения.
   - Но он же был запечатан эти годы!
   - Даже из своей тюрьмы он мог связываться с остальными драконами и направлять их так как ему хотелось.
   - Если он повелитель, то почему здесь до сих пор нет его верных слуг? - это меня больше всего настораживало, не хотелось бы во время битвы, чтобы он получил ещё и подмогу.
   - Потому что они не хотят больше слепо ему подчиняться, и прислали меня для того чтобы с ним поговорить, - Селерия бросила задумчивый взгляд в сторону горы: - но мне эта идея всё равно не нравится.
   - Тоесть они сами его боятся, и потому хотят подставить тебя, - я недовольно хмыкнул коварству красных драконов: - и если ничего не выйдет и Ультрас убьёт тебя, то они ему подчинятся и развяжется война с Лераном, а потом и со всеми остальными странами? Тебе не кажется, что это того не стоит?
   - Возможно, но если я смогу его победить, то я стану новым правителем красных драконов, и тогда я смогу изменить их проклятые законы, чтобы никто больше не страдал так, как мама! - в глазах красной принцессы вспыхнуло пламя: - и поэтому я всё равно сражусь с ним.
   Селерия развернулась и направилась к проходу в жерло вулкана, но её остановила небольшая сеть из молний.
   - Ты правда думаешь, что мы тебя отпустим? - Кати довольно улыбалась: - Ты должна его победить, но ведь тебе не говорили, что ты не можешь воспользоваться помощью друзей.
   - Но это только моё дело, и я не буду подвергать вас опасности, из-за такой эгоистичной цели! - Селерия развернулась и окружила себя пламенем, не пуская нас к горе.
   - Значит ты уже опоздала, - я ловко перемахнул её пламя и прошёл мимо.
   - Мы уже подписались на уничтожение этого монстра! - Кати также перепорхнула через огонь и последовала за мной.
   - Не только ты хочешь отомстить этому чудовищу, - Асура слегка улыбнулась и взмахом катаны заморозила пламя принцессы.
   - Мы все пришли сюда, чтобы сразить его, и ты можешь нам помочь, как рядовой член гильдии, или постоять в сторонке, - Вин хмыкнув протолкнула всех к проходу.
   - Умеете же вы убеждать! - Селерия радостно улыбнулась и пошла внутрь вместе с друзьями, оставив позади только одного человека.
   - Я рада за тебя дочка, - Шераза обернулась проверить на месте ли пылающие красные глаза, что следили за ними всё это время: - Вот то чего вы хотели. Она разберётся с ним, и ей помогут её друзья. Не смейте вмешиваться в битву!
  
   Узкий проход в ширину не больше двух человек вёл в глубь вулкана. Стены источали жар предвещая скорое извержение, но мы всё равно пробирались на встречу неминуемой гибели.
   Наконец впереди показался тусклый красный свет отмечающий выход. Пригнувшись я попытался незаметно скользнуть во внутреннее помещение. Огромная полусферическая комната больше километра в диаметре с огромным отверстием в вершине купола занимала всю вершину вулкана. И в центре этой комнаты в земле копался огромный монстр.
   Красный дракон, в длину больше пятисот метров, намного превосходящий по размерам Игнис, которая до сих пор была для меня крупнейшим представителем древней расы. Голову украшали пятнадцать рядов остроконечных красных рогов. И он занимал большую часть комнаты. Хотя помещение явно не подходило ему по размерам, он всё равно оставался здесь пытаясь раскопать дно кратера. И мне почему-то казалось, что он делает это не только ради силы вулкана.
   - Грррр, опять этот мерзкий запах! - голос дракона сотрясал землю своим рычанием, таким разве что детей пугать, чем думаю он и занимается ради развлечения: - смертный, если ты пытался от меня спрятаться, то сначала должен был сбить свой мерзкий запах.
   Да глупо было рассчитывать на это, и я смело выступил вперёд.
   - Можешь позвать и остальных, среди них много знакомой вони, которую я бы очень хотел очистить своим пламенем, - дракон выдохнул носом небольшой огненный шар, который врезался в стену над проходом, и все мои спутники быстро выбежали в комнату: - Надо же, надо же неужели этот ничтожный человечишка решил прислать мне такие сочные дары.
   Ультрас медленно оценивал взглядом присутствующих, и от этого взгляда кровь стыла в жилах, потому что он смотрел на нас не как на врагов, рабом или букашек, он смотрел на нас как на потенциальную еду.
   - Пф, пара тройка людишек со средними способностями, - дракон остановил свой взгляд на Асуре, Юки и Хильде: - А вот это уже лучше, последние потомки этого проклятого рода, их косточки всегда так приятно похрустывают на зубах, напоминая о тысячелетиях, которые я провёл в заточении по их вине.
   Асура сжала зубы так сильно, что в уголках губ выступила кровь.
   - Что тут ещё, больно знакомый запах, правда смешанный с кровью смертных, - дракон приблизился к Селерии и вдохнул поглубже её запах: - какая мерзость, такого выродка даже трогать противно. А вот это уже интересно.
   Сузив зрачки он с интересом и ненавистью взглянул на Рагни.
   - Этот мерзкий запашок от старшей дочери чёрного рода.
   - Что ты сказал о моей маме?! - Рагни злобно оскалилась, вызвав лишь усмешку у красного монстра.
   - А что не так? Твоя мать продажная шлюха, предавшая отца ради... мира, ХА! - от смешка дракона сотряслись стены кратера: - твоя мерзкая мамаша - позор для всего своего рода! Правда тебя ещё можно использовать.
   Ультрас провёл своим когтём по коже Рагни, и девушка брезгливо вздрогнула от этого прикосновения.
   - Я давно подумывал о том каким может выйти моё потомство, а с чёрным это будет даже забавно, - сжав кулак он резко отдёрнул её от драконессы: - хотя конечно не в этом мерзком обличье.
   - Повелитель Ультрас, я пришла сюда от лица красного дома и Лерана, чтобы поговорить с вами! - Селерия первая попробовала прервать дракона.
   - А? - отрешённо подняв голову владыка бросил на принцессу брезгливый взгляд: - Мне послышалось, тут кто-то пискнул.
   - Я пришла на переговоры с вами! - Селерия пыталась сохранить самообладание, но ярость уже кипела в её крови.
   - Тч, и это лучшее что они могли прислать? - Ультрас поднял Селерию за шиворот двумя когтями и присмотрелся к ней поближе: - лучше бы прислали говорящего голема, было бы не так противно. И что ты можешь сказать, почему эти трусы до сих пор не пришли выказать мне должного почтения?
   - Сначала ответьте на мой вопрос! - крик принцессы разозлил повелителя, но он всё же дал ей шанс высказаться: - Вы пробудились в жерле одного из вулканов на южных островах, и направились сюда кратчайшей дорогой. По пути вашего следования были уничтожены три деревни со всеми жителями, что вы можете сказать по этому поводу?!
   - То что за шесть тысяч лет я немножко проголодался. Нужно же мне было немного набраться сил, прежде чем вернуться сюда и уничтожить этих мерзких белых стражей.
   - Значит это всё-таки были вы, тогда по закону вы должны предстать перед судом за массовое убийство и понести заслуженное наказание, - дракон слушал слова девушки без особого интереса и когда она закончила разжал лапу и уронил Селерию на землю с высоты десяти метров.
   - С каких пор я должен отчитываться перед жалкой едой? - монстр окинул нас взглядом: - вот сейчас я ещё раз хочу подкрепиться и что в этом такого?
   Злобная ухмылка растеклась по чешуйчатой морде чудовища.
   - По договору между людьми и драконами, ни одна сторона не должна причинять вред другой, если они нарушают договор, то преступник должен быть осуждён по законам противоположной стороны. Вы должны подчиняться законам, - принцесса с трудом поднялась с земли после такого падения, и пыталась спокойно объявить повелителю о решении красного дома.
   - Этот ущербный договор был составлен этой тварью Игнис, и на него согласились все драконы что признавали её лидером. Но Я намного сильнее, старше и могущественнее этого ничтожества, Я никогда не признаю силу её жалкого договора! - разъярённый дракон встал на задние лапы и выпустил в него огромную вспышку пламени.
   - О чём ты говоришь! Мама старшая из ныне живущих драконов, и все драконы признают её силу! - Рагни не могла вынести дальнейшие оскорбления в адрес Игнис.
   - Ха-ха-ха, да ты малышка совсем ничего не знаешь! Ну в принципе я не против немножко развлечь себя беседой перед трапезой. Хочешь узнать как я стал повелителем девочка? Ну так я тебе расскажу.
   Красный владыка погрузился в старые воспоминания.
  
   Я был старшим сыном владыки Сараза, и наверное самым умным из всех. Я ещё помню те времена когда всё живое умирало с заходом солнца, потому что жизнь в нас поддерживало только голубое пламя. Никто не помнит те времена, потому что перед жертвой Мираса была долгая ночь, убившая всех живых существ, прежде чем они были возрождены с настоящей душой как сейчас.
   Но я был другим, я боролся за жизнь, я не хотел послушно умирать во славу владык. И я нашёл отличный источник жизненной силы. Пусть она заканчивалась к утру, но ведь ей были наполнены все живые существа вокруг. И я начал пожирать их, каждую ночь я находил новую жертву, которая позволяла продлить мою жизнь до рассвета. Поэтому я помню всё, что было со времён сотворения мира. Разве это не замечательный дар!
   Но потом боги сотворили то, что назвали чудом жизни и смерти, кругом перерождения, тем во что превратилась душа бога Мираса. Все живые существа обрели души и теперь в таком продлении жизни не было необходимости, если бы я не нашёл в этом дополнительные преимущества.
   Каждая поглощённая мной жизнь увеличивала мои силы, а появившиеся тогда люди, давали просто невероятное наслаждение, их души просто переполняли меня силой. Это было потрясающе, вскоре я превзошёл по силе всех братьев и сестёр. Но боги испугались этой силы, отец лично спустился ко мне чтобы усмирить и запретить навсегда использовать чужие души для увеличения силы. Я попытался было ему возразить, но он быстро усмирил меня своим божественным пламенем.
   Тогда я боялся, да я так сильно трепетал перед ним, ведь он был богом, абсолютным существом для меня, и я отступил. Я отправился в самый большой вулкан в мире, чтобы поддерживать свою мощь пламенем земли, после того как я перестал поглощать людские души моя сила стала убывать, и только пламя земли могло её поддержать.
   Но потом случилось невероятное, то что мне казалось невозможным. Один из богов, абсолютных существ, Сефрис был убит! Тот кого я считал несокрушимым был убит каким-то монстром. И тогда я понял, что боги такие же смертные как и мы, и тогда я решил восстать против них.
   Сефрис сам учил нас, что для красных драконов главное СИЛА! И я всегда следовал этому принципу! Если есть источник силы, то почему бы им не воспользоваться. Я вновь собрал жизненную энергию с еды вокруг моей горы и стал по силе почти равен богам. И он вновь явился мне чтобы исполнить угрозу данную мне ранее. Но он больше не был мне указом.
   Я сразился с ним, и мы были равны. Даже со своим божественным пламенем, он ничего не мог мне противопоставить! Людские души дали мне невероятную регенерацию и потому его атаки не могли причинить мне вреда. В конце концов я вырвал его сердце, и отделил душу от тела. Я поглотил его и обрёл настоящую силу бога!!!
   Но я был обманут, даже с сердцем бога я не владел его божественными способностями. Когда я думал, что боги примут меня как равного, они только смотрели на меня как на чудовище, на монстра убившего отца ради силы! И я не видел в этом ничего плохого.
   Но эта проклятая белая богиня, уж больно переживала за жизни этих тварей, и потому осмелилась бросить мне вызов.
   Ха! Она была мне не ровня, и я легко прогнал её с моих земель. Вот только она не сдалась, и пришла ко мне в сопровождении этой букашки. Зря я тогда не придал этому значения, может и избежал бы всего этого.
   Богиня заключила контракт с ЭТИМ, с человеком. Это была немыслимая глупость, но она всё-таки помогла ей победить. Она заперла меня в этой ледяной темнице на тысячелетия, лишив свободы. Я чувствовал жар земли, буквально мог вдохнуть приятный запах серы, но не мог до него дотянуться.
   Однако это заточение пошло мне на пользу. Находясь без движения у меня было время сосредоточиться на силе Сараза, и я понял, почему я так его боялся при первой встрече. Его сердце давало силу повелевать всеми красными драконами, я был ментально связан со всеми своими слугами, и даже мог их заставить поступать против своей воли. Даже будучи в заточении я мог наблюдать за миром и подталкивать его в нужном направлении.
   После того что случилось, как жалкий человечишка обрёл силу сравнимой с богиней через контракт, многие драконы пытались наделить своих рабов подобной силой. Многие драконы заключали контракты со своими слугами, но получившиеся результаты едва дотягивали по силе до современных магов, но тогда Нихелим решил сам в это вмешаться. Он сделал непростительную глупость, он дал драконам "дар" человеческой формы. Мерзкая древняя магия навсегда изменившая всех драконов, конечно же кроме меня.
   Чёрный бог надеялся, что его дети став ближе к людям обретут настоящую силу, сравнимую с богами, но он был глуп! Это только отбросило назад все мои усилия. Владыки никогда не должны уподобляться своим рабам, именно это привело к подъёму культуры людей и к ещё большему падению драконов. В конечном счёте люди перестали принимать нас за своих владык и подняли восстание, в котором и погиб последний бог-дракон.
   Какая глупость, пытаться сравняться с тем, что должно быть не больше чем простой пищей! К этому времени я уже освоился с силой повелителя красных драконов, и начал подталкивать мир к новой войне, той что стала известна как вторая война драконов. В ней погибло много моих собратьев, поэтому я даже пытался создать что-то новое. Я подчинил разум моей старшей сестры и заставил её спариться с дикими вивернами, в надежде вывести новый более многочисленный и боеспособный вид. Получившиеся в итоге зелёные драконы были слабаками, но их многочисленность восполнила потери в наших рядах. Правда первые же роды моя сестра не пережила, поэтому я перестал так бездумно тратить ценные фигуры.
   Многие погибли, но цель была достигнута, мои соратники убили того, кого люди считали спасителем Первого призывателя, но вместо того чтобы отпраздновать на костях поверженных людишек свой триумф, они решили прекратить войну. Так был подписан тот мерзкий договор, которым ты малявка сейчас тычешь в меня.
  
   - Я единственный, кто может считаться богом этого мира! - Ультрас закончил свой рассказ и гордо расправил крылья: - я возглавлю драконов и буду править всеми.
   - С тех пор как ты развязал войну прошло много времени! - Селерия пыталась возразить владыке: - драконы больше не будут тебя слушать, и не развяжут бессмысленную войну!!
   - Что правда? А по-моему мир не так уж и изменился, - дракон резко схватил Рагни за руку и повернул её к себе отметиной в форме головы дракона: - люди и драконы всё также не научились жить вместе. И даже контракты существуют до сих пор. И стыдно признаться, дочь королевы драконов согласилась на контракт на условиях раба!
   - Что ты сказал? - Рагни посмотрела на метку контракта.
   - На левой руке ставится метка раба, а на правой метка хозяина. И ты жалкая девчонка согласилась на это, даже не зная такой мелочи. Как низко пали нравы нынешнего поколения. Я думаю поднять новое восстание будет не так уж и сложно. Ха-ха-ха, - дракон перевёл взгляд на Асуру: - но вернёмся к тому, ради чего я продлил вашу жизнь на пару минут. Ты, девка из белого клана, ты же знаешь что я тут ищу, куда оно делось! Признавайся, и может быть я сохраню тебе жизнь.
   - Я не знаю о чём ты, но я не собираюсь тебе ни в чём помогать! - Асура потянулась к катане, и дракон резко прыгнул к ней и сжал в руке.
   - Где белое сердце!? Оно было здесь! Оно держало мою клетку, но сейчас его здесь НЕТ! Где оно!? - дракон сжал руку, и девушка вскрикнула от боли.
   - Она не та, кого надо спрашивать! - взмахнув секирой, Хильда порезала запястье дракона, и он непроизвольно выпустил жертву.
   - Грэйн сделай нам путь к выходу! - я дал сигнал магу и он вызвал из стены несколько ступенек: - договориться с ним невозможно, нам остаётся только уничтожить его! Хильда уводи его отсюда.
   Принцесса кивнула и побежала вверх по каменной лестнице.
   - Эй ты тупая ящерица, если хочешь узнать о сердце, иди за мной! - девушка поспешила достигнуть верха купола и выбралась во внутреннюю часть кратера. Дракон взмахнул крыльями и последовал за ней.
   - Альго, Лейра отправляйтесь на внешнюю бровку кратера, у меня для вас есть своё задание. Мириам, Айлин, займите позиции по обе стороны горы и обстреливайте его, если он решит сбежать. Все остальные бегом за Хильдой, она одна не справится!
   Послушно следуя моим командам, соратники поспешили к своим местам, но я остановил Грэйна и Селерию.
   - Что ещё? Им там понадобится вся наша сила! - Селерия недовольно пыталась от меня вырваться.
   - Это да, но я думаю ты пока не готова, - я с сомнением оценил девушку.
   - Ты что несёшь, это изначально была моя битва! Я готова! - Селерия злобно стиснула кулаки, но я повернулся к Грэйну.
   - Скажи ка мне, как далеко до лавы?
   - А? - маг был озадачен моим вопросом: - Это ещё зачем?
   - Неважно, просто скажи: ты можешь прокопать тоннель до центра вулкана? - я злобно ухмыльнулся, и холодная дрожь пробежала по спине Грэйна.
   - Ну здесь чуть больше километра, но она продолжает подниматься. Если я прокопаю тоннель, она устремится вверх и начнётся извержение.
   - Не волнуйся это ненадолго, просто сделай это, - я ухмыльнулся ещё злораднее, и убедительно положил свою руку ему на плечо.
   - Надеюсь ты знаешь, что делаешь, - маг присел и начал пробивать проход в глубь горы. Отверстие больше двух метров в диаметре всё глубже опускалось в жерло вулкана, и настало время обратиться к принцессе.
   - Селерия, - мой голос был предельно серьёзным, в отличии от привычного расхлябанного тона: - я хочу, чтобы ты сыграла ключевую роль в этом сражении, но для этого тебе надо стать чуточку сильнее.
   - Ты о чём это? - принцесса недоверчиво косилась на меня.
   - Помнишь, чему тебя мама учила? - я плавно обходил девушку так, чтобы она оказалась между мной и дырой в земле: - В тебе течёт кровь красных драконов. Пламя это их сила, их магия и их жизнь. Посмотри на это.
   Мы склонились над входом в адскую жаровню. Грэйн достиг цели и кипящий расплавленный камень начал плавно ползти вверх по штольне. До него было больше полукилометра, но мы чувствовали его жар отсюда. Красное свечение раскалённого камня освещало пещеру.
   - Это самое сильное пламя на планете после божественного.
   - Да, и ты должна обуздать его!
   - Я... я не могу. Это слишком много для меня. Ты просишь невозможного, - девушка отстранилась от пропасти и повернулась ко мне.
   - Я уверен ты справишься, - я плавно подошёл к девушке и положил ей руку на плечо: - Тебе только не хватает... маленького толчка.
   Расплывшись в максимально-дружелюбной улыбке, на какую я только был способен, я легонько толкнул красную принцессу.
   - КРИИИИТОООО!!!!!!! - издав пронзительный крик, девушка скрылась в жерле вулкана.
  

Глава 4. Падение красного бога - восход алой звезды.

  
   - Ты что творишь? - Грэйн в гневе поднял меня в воздух: - Я попробую её вытащить пока не поздно!
   Маг склонился над краем дыры, но я отбросил его назад.
   - Это нам не поможет. Лучше закрой дыру и пошли к остальным.
   - Ты серьёзно? Она же умрёт! - Грэйн готов был накинуться на меня с кулаками, но я спокойно стоял у края пропасти, не подпуская его ближе.
   - Если ты её сейчас вытащишь, то она точно умрёт, а вот если она сама выберется, то у нас появится шанс.
   - О чём ты говоришь?
   - Просто доверься мне. Хватит спорить, просто идём наверх.
   Грэйн послушно закрыл дыру и посмотрев на неё в последний раз побежал за мной вверх по лестнице.
  
   Наверху битва уже шла в полную силу.
   Хильда привлекала внимание дракона и посыпала его градом ледяных осколков. Ни одна её атака не достигала цели, разбиваясь о толстую чешую, и в ответ он посылал в девушку всполохи пламени. Девушка блокировала огонь ледяной аурой, но с каждой атакой это удавалось всё сложнее. Катрина и Ризель пытались пробить защиту монстра своей магией, но ожоги затягивались на теле дракона с неестественной скоростью.
   - Так хватит дурью маяться! - в моей голове уже начинал складываться план действий.
   - А ты где застрял? - Рагни злобно огрызнулась в ответ и заметила недостающее звено: - и куда вы дели Сели?
   - Она готовится, вобщем скоро присоединится к нам. Хильда как всегда прёт напролом, - я повернулся к Куронэ: - можешь передать ей, чтобы отступила?
   - Прости, но всё так же. Она слишком увлечена битвой, и ни на что не обращает внимания.
   - Вот дурёха. Ладно, Лири, Альго, вы на месте?
   - Хочешь чтобы мы атаковали его сверху? - Лири слышала меня благодаря телепатии, и готова была ринуться в атаку в любой момент.
   - Альго ты можешь на пару с Лири создать мощную магию ветра?
   - Вполне может получиться, но я сомневаюсь что на него это подействует.
   - Просто создайте круговой ветер вокруг кратера, так чтобы он закручивался над вулканом. Нисходящий поток будет мешать ему летать, и позволит замедлить движение. Айлин, Мириам используйте на своих стрелах яд, который взяли у шиноби. Если он решит улететь из кратера остановите его.
   Я повернулся к тем, кто остался внизу. Нужно было точно распределить обязанности, чтобы подготовиться к последней атаке.
   - Грэйн подними в воздух все свободные булыжники вокруг. Пусть они станут нашей лестницей к Ультрасу пока он в воздухе. Асура, Вивьен мы идём в атаку, не цельтесь в его тело, старайтесь подрезать крылья и лапы. Нельзя позволять оружию застревать в его тканях, потому старайтесь рубить и сразу отступать, чтобы избежать контратаки. По возможности попытайтесь остановить эту берсеркершу. Катрина не трать попусту энергию, собери самую мощную молнию и будь готова атаковать по моей команде. Ризель твоя сила разложения слишком слаба против его регенерации, используй щит Танатос, чтобы прикрывать наземную группу, и если сможешь тех, кто сражается с ним в воздухе. Вернер защищай всех и попробуй образумить Хильду, если представится возможность.
   Я приготовился к атаке, но чёрная лапа остановила меня.
   - Ты кажется кого-то забыл, - Рагни недовольно прищурилась.
   - Ты жди здесь, и не трать силы, - я задумался: - а хотя знаешь, попробуй достучаться до сознания Селерии, поддержи её.
   - Хаа? Что это значит? - вместо ответа я запрыгнул на взмывающий в воздух камень. Драконесса была недовольна, но не ослушалась меня и постаралась связаться с красной принцессой.
  
   Грэйн собрал все свои силы и поднял в воздух все камни, что лежали в кратере. Опасное, неудобное и чужое поле боя, но выбора у нас не было. Мы втроём окружили дракона, но он всё равно не придавал этому значения.
   - Фыыых, жалкие смертные. Будь вас сотня или тысяча вы ничто по сравнению с силой бога! - Ультрас выдохнул пламя вокруг себя пытаясь сжечь нас одной атакой. Площадь покрытия была огромной, но нам удалось уйти от атаки, маг земли успевал вовремя переставлять камни, чтобы дать нам шанс спастись.
   Я взбежал вверх по камням и приблизился к огромной морде.
   - Важно не количество бойцов, а их качество! - Подпрыгнув в воздух я нанёс удар по глазам, но противник извернулся, и атака прошла мимо, лишь слегка порезав бровь.
   - Всё равно это жалкие трепыхания! - дракон вывернулся, попытавшись проглотить меня одним движением, но я уже отпрыгнул назад и продолжил перепрыгивать с камня на камень, уворачиваясь от его гнева.
   Девушки подобрались к нему с боков и нацелились на основания крыльев. Катана легко прорезала перепончатые ткани крыла, но в следующую секунду они начали затягиваться. Копьё прошило мышцы у основания, но это лишь на секунду замедлило его движения. Как только раны затянулись он вновь окатил нас огненным штормом.
   Его пламя было намного сильнее чем мог создать любой маг, да что там говорить, даже все огненные маги Академии с трудом смогли бы создать что-то столь же мощное. Но перед каждой атакой у нас было пару секунд на то что уклониться, и мы использовали их по полной. Прижимная сила образовывающегося над кратером циклона всё сильнее прижимала монстра к земле, но и нам становилось трудно передвигаться по неустойчивым камням при таком ветре.
   Битва шла всего десять минут, а казалось что пролетела целая вечность, все наши атаки не оставляли на нём серьёзных повреждений, а малые раны сразу же затягивались. Но мы всего-лишь тянули время, чтобы дать подготовиться остальным. По крайней мере я так думал, а вот для белой принцессы это было не так очевидно.
   - Гвахаха!! Спасибо что создали такую прекрасную арену! Сейчас я покажу силу северных воительниц! - не знаю когда она успела, но она оказалась на самом большом камне прямо над спиной Ультраса: - Ораааа!
   С боевым кличем девушка укутала свою секиру в огромный кусок льда и обрушила её прямо на хребет дракона в основании шеи.
   Удар действительно неплох, и он бы мог отрубить голову любому дракону, если бы только его шея не была толще самой воительницы в три раза. Секира вошла в шею чудища наполовину, и от жара его крови ледяная аура быстро развеялась, но дальше удар не мог пройти, как и не могла вытащить секиру её хозяйка.
   - Чёрт какой прочный, сейчас поднажмём, - Девушка упёрлась в шею монстра обеими ногами и попыталась вытащить лезвие, но оно не поддавалось. Кожа чудища регенерировала, затягивая рану прямо вокруг лезвия.
   - Дурёха! Уходи оттуда, - вряд ли она слышала мой крик, но попытаться стоило.
   - Вот же назойливые букашки, - дракон протянул назад лапу и схватил белую принцессу. Он пытался вытащить девушку, но Хильда намертво вцепилась в рукоятку топора. Приложив усилие, Ультрас всё-таки вынул из спины валькирию вместе с секирой: - Тч, там не терпится умереть, а я ведь хотел сначала тебя допросить. Ну ничего не поделаешь.
   Замахнувшись дракон с силой швырнул девушку об стену кратера. Грэйн успел среагировать и вызвать пылевое облако, которое смягчило удар. Однако хватка дракона сломала принцессе пару костей. Но монстр на этом не успокоился, он развернулся к лежащеё на земле девушке и широко разинул пасть, пламя начало собираться в глубине его глотки.
   - Ризель, можешь что-нибудь сделать?
   - Слишком далеко, я не смогу блокировать такую силу! - некромантка пыталась защитить неразумную девушку, но сил ей явно не хватало.
   - Используй меня как проводник, - Вернер коснулся своим клинком косы некромантки и бросился на выручку.
   Поток пламени сравнимый со вспышкой на солнце вырвался из пасти владыки и обрушился на Хильду. В последний момент парень успел встать у него на пути. Щит Танатос частично передавшийся адамантиновому клинку встал перед парой, но и он не мог полностью сдержать мощь пламени. Двадцать секунд дракон поливал их своим дыханием, пока ему это не надоело.
   - Ладно парень, ты подарил ей ещё пару минут жизни, - Отвернувшись он вернулся к более насущным проблемам, всё ещё атаковавшим его со всех сторон.
  
   - Эй ты как там? - Хильда с трудом села на колени после жёсткого приземления и обратилась к защитившему её парню.
   - Да так, бывало и лучше, - адамантиновый клинок оплавился, полностью потеряв исходную форму. Тело юноши покрывали несколько ожогов: - но надеюсь мне не придётся это повторять.
   Вернер подставил плечо принцессе и помог подняться.
   - Зачем ты так рисковал? Я бы что-нибудь придумала, - Хильда с трудом волочила ноги, но пыталась держаться гордо.
   - Не говори ерунды. Эта атака тебя бы превратила в прах, - Вернер задумчиво посмотрел на сражающихся в небе товарищей: - Твоя атака была чистым самоубийством. Я может тоже хочу сражаться со всеми, но мне пока не хватает сил.
   - Говори за себя, у меня сил предостаточно! - Хильда обиженно насупилась.
   - Может быть и так, но ты совершенно не умеешь сражаться в команде. Если бы ты послушала Крито, то не попала бы под такой удар.
   - Ха будете меня ещё учить, как с монстрами сражаться. Я была лучшим воином севера, я и сама могу со всем справиться, - резкий приступ боли склонил девушку к земле. Внешние повреждения были минимальны, но внутренние травмы давали о себе знать.
   - И вот до чего тебя довела твоя самоуверенность, - Вернер наклонился и поднял белую принцессу на руки.
   - Ты-ты что творишь?! - это был первый раз когда кто-то обращался с ней как со слабой девушкой, и это приятное чувство краской разливалось по щекам Хильды.
   - Надо поскорее присоединиться к наземной группе. Если я прав, то Крито уже готов начать главную атаку.
   - Что? Он же только и делает, что дразнит этого монстра, так он точно не победит!
   - Ты просто плохо его знаешь, - Вернер ухмыльнулся и помчался вперёд: - сейчас самое время явить чудо.
  
   Мощный ветер начинал закручиваться в смерч прямо над нашими головами, а Катрина уже сверкала от накопленного заряда.
   - Виви, я надеюсь перчатки, которые тебе сделала Айлин всё ещё у тебя? - я подмигнул бравой копейщице.
   - Да, а что?
   - Беги наверх и прыгай на Ультраса, постарайся попасть ему в сердце.
   - Ладно, хотя я не уверена в успехе.
   - Катрина, готовься ударить, как только Вивьен бросится в атаку бей молнией в её копьё!
   - Что? А она выдержит? - Кати беспокоилась за соратницу. На турнире она чуть не погибла поглотив столь мощный заряд.
   - Я выдержу, не волнуйся. Но после этого не смогу драться ещё какое-то время.
   - Ничего, это входит в мой план, - я собрал в клинках манну ветра, и нанёс два пореза на морде чудища, чтобы привлечь внимание: - Атакуйте!
   Ультрас бросился ко мне и я в касание перепрыгнул его голову и приземлился на шею. Девушки приступили к атаке.
   Взобравшись на самый верхний камень Вивьен бросилась вниз, сила урагана прижимала её к земле усиливая удар. Катрина выпустила огромную молнию и она пронзив небо начала притягиваться к копью как к громоотводу. Лезвие нагинаты выросло в размерах и укуталось в золотой свет. Нацелившись точно на сердце воительница воткнула копьё в тело дракона. Электрический разряд буравил массивное тело рассыпаясь вокруг мелкими разрядами. Я воспользовался моментом и вонзил клинок в шею, разряды расходившиеся по телу дракона частично поглотились моим малым клинком, но большая часть разошлась по его телу парализуя движение мышц.
   Красный владыка взвыл от боли, но атака не была смертельной, копьё замедлилось об его плоть и столкнувшись с чем-то в глубине грудной клетки отскочило в сторону.
   - Ах вы твари, знаёте своё место! - дракон сделал резкий кувырок в воздухе и меня с Вивьен отшвырнуло в стороны. Грэйн и Ризель успели нас поймать перед падением, но огромный разряд скопленный Катриной продолжал рассеиваться в атмосфере. Грозовые тучи собранные ураганом начали потрескивать от статического электричества.
   В небе остались только дракон один на один с воительницей белого клана.
  
   - Хэээй, красная принцесса ты где? - Рагни медитировала за спинами товарищей, Куронэ пыталась помочь ей достучаться до сознания подруги: - почему я её не слышу... Она ведь не умерла.
   Драконесса полностью погрузилась в мир разума, блуждая во тьме она искала ту яркую девушку, что всегда подбадривала своих товарищей. Казалось прошла целая вечность, но её нигде не было. Но во тьме брезжил маленький огонёк, красная слеза светилась тусклым светом.
   "Надеюсь это она," - Рагни неуверенно подошла к странному камню. Слеза была чуть больше кулака и выглядела как очень яркий рубин, внутри неё бушевало пламя: - "так и хочется его взять."
   Убедившись, что никто не видит, девушка протянула к камню руку. И как только она его коснулась тьма разверзлась и неудержимое пламя окутало всё пространство вокруг. Под ногами Рагни не было твёрдой опоры, она просто летала в сфере из вечного пламени, но казалось, что она не была здесь, это были чувства той, кого она искала. Разум драконессы кружил вокруг тела девушки обнимающего красный рубин в океане пламени.
   "Селерия! Проснись, ты долго тут ещё собралась сидеть?" - её слова не доходили до принцессы, они гасли в океане рокочущего огня. Но девушка начала просыпаться, она робко моргнула и пламя вокруг неё начало обретать форму. Огромное тело, острая чешуя и ряды остроконечных рогов, огромный красный монстр кружил за спиной Селерии: - "УЛЬТРАС!? Нет... что-то другое..."
   Огненный монстр был похож на Ультраса, но что-то в нём было иначе, он не вызывал того страха и отвращения как проклятый дракон. Его аура была более мощной, величественной и спокойной.
   "Кто ты такой? " - Рагни надеялась дождаться ответа от этого монстра, но в ответ он только слегка улыбнулся и ринулся вперёд: - "Стой!"
   Рагни не смогла остановить его, красный дракон бросился к Селерии и вошёл в её тело, тело девушки начало светиться, казалось что всё пламя вокруг стало продолжением её тела. Девушка открыла глаза и красная вспышка вытолкнула чёрную принцессу из глубин её сознания.
  
   - Эй, мозг команды, твой план похоже не сработал! - Хильде было важнее подколоть меня, нежели придумывать новый план.
   - С чего ты взяла? Мой план пока только начал приводиться в исполнение, - я ухмыльнулся и вновь осмотрел поле боя.
   Смерч медленно и неуверенно опускался вниз из огромного грозового облака. Золотые молнии каждую минуту изрезали небо своими всполохами. Земля начинала дрожать в предвкушении беды.
   - Грэйн хватит играться с камнями, бери всех и прочь из кратера, - я отдал команду магу и он в миг подхватил Альго, Лейру и Асуру и взмыл к границе кратера: - Мириам, Айлин заберитесь на камень повыше и удерживайте его в центре. Начинаем шоу через три...
   Две...
   Одну...
   Дрррр-ррррр.
  
   Оглушительный рокот сотряс землю. Вулкан, на котором мы только что стояли, начало разрывать изнутри. Грозовые тучи били в землю сотнями молний, а в небо начинали вырываться тучи чёрного пепла.
   - Ну вот и всё! Ха-ха-ха-ха-ха, - только красному дракону это зрелище доставляло непередаваемое удовольствие: - с силой пробудившегося вулкана я превращу всю эту долину в выжженную пустыню. Вы проиграли, букашки!!
   Дракон приземлился на край кратера и с вожделением стал ждать долгожданной силы.
   - Ну же, просыпайся и дай мне вновь свою силу!!
   Земля содрогнулась в последний раз и в него взмыл огромный поток лавы и пламени, срывая дно кратера и выбрасывая его облаком пепла в грозовое облако. От извержения заряд в небе вырос ещё сильнее и молнии сверкали в небе почти каждую секунду.
   - Даа, дай мне свою силу, - красный монстр протянул свои лапы к огненному потоку впитывая его силу, но что-то было не так. Его лицо изменилось, недоумение и страх проскользнули на нём: - Да что не так, почему я не могу его поглотить?!
   - Да потому! - из жерла вулкана раздался рокочущий женский голос: - что это всё теперь МОЯ сила!!!
   Лава собралась в форму огромной лапы и ударом отшвырнула в небо красного владыку. Поток лавы, вырвавшийся из вулкана, не падал на землю, он собирался в небе, образовывая огромную огненную звезду.
   Но цвет этого пламени был не таким, каким должен быть цвет лавы. Ярко-алое пламя составляло огненную звезду, и в его центре виднелась одна фигура. В центре бушующего пламени была фигура молодой девушки, её глаза горели красным светом, а волосы вздымались вверх, утопая в пламени, на висках красовались небольшие красные рожки, а за спиной развевались красные чешуйчатые крылья.
   - Вот теперь сразимся на равных, проклятый бог! - Селерия сотрясала землю одним только своим голосом.
  
   Из огненного шара вырвалась лапа из чистого пламени и одним ударом подбросила Ультраса высоко в небо.
   - ТЫЫЫ, НИЧТОЖНАЯ ТВАРРРРЬ!! КАК ТЫ СУМЕЛА ОБУЗДАТЬ БОЖЕСТВЕННОЕ ПЛАМЯ!!!! - дракон кипел от ярости.
   - Да вот так, очень легко, - Селерия ехидно хмыкнула: - а ты что так не можешь?
   Девушка специально дразнила монстра, и это приносило свои плоды.
   - Это МОЯ сила!! - Ультрас яростно набросился на принцессу, но огромный огненный шар защищал её. Дракон рвал его когтями, но пламя сразу же восстанавливало, он пытался съесть его, но только обжёгся об его силу.
   Селерия подняла руки и из шара вылетели маленькие языки пламени. Превратившись в сюрикены, они обрушились на врага. Пламя с лёгкостью прожигало его шкуру и звёзды градом упали на лес вокруг оставив глубокую просеку. Но даже сотни звёзд не могли оставить сильных ран, дракон мгновенно затягивал их.
   Девушка развела руки в стороны, как бы подбирая невидимое оружие, и из алого пламени возникли два клинка. Легко управляясь с мечами девушка нанесла две атаки дракону, но он в полёте разбил огненные лезвия и клинки растворились в воздухе. Девушка продолжала вызывать разнообразное оружие, но Ультрас отражал все атаки. Хоть он и не мог нанести ответного вреда, битва затягивалась, сводясь к ничье.
  
   - Да! Так его!! Вперёд Сели!! - Не знаю откуда вылезла прятавшаяся до сих пор Вин, но если бы у неё были нужные материалы, она бы нарисовала кучу плакатов и сделала бы из нас группу поддержки красной принцессы.
   - Вин, ещё рано радоваться. Битва пока складывается не в нашу пользу, - я внимательно смотрел за новым солнцем вокруг Селерии: - каждая атака понемногу истощает силы Селерии, огненный шар после всего трёх атак уменьшился почти на двадцать сантиметров. Если так продолжится, то она проиграет.
   - Но ведь силы Ультраса тоже не бесконечны, - Рагни возмутилась моим выводам: - он не сможет вечно регенерировать!
   - Возможно, но я бы не рискнул поставить на то кто окажется сильнее. Селерии всё ещё кое-чего не хватает, - пламя в основном принимало форму шара, меняясь лишь для атаки: - она впервые получила такую огромную силу и не знает, как её применить.
   - Ну она могла бы создать из такого несколько королевских гидр, со мной они ох как хорошо справлялись, - Рагни небрежно почесала бок вспоминая укусы огненных клыков.
   - Это только потому, что ты была заперта в куполе, сейчас это слишком глупо. Из тех кого она когда-либо видела, самый впечатляющий образ это Ультрас, но она не может призвать его в эту битву. Всё-таки свои слабости он знает лучше других, и поэтому ей бы найти образ получше.
   - Но один такой есть! - Рагни погрузилась в воспоминания: - я ведь видела его только что, то существо что помогло ей восстать из пламени.
   - Но только его видела ТЫ, а не Селерия, - я улыбнулся, и до драконессы начало доходить. Расправив крылья она устремилась к огненному шару: - Куронэ сделай всё, чтобы их разумы слились воедино.
   - Это будет непросто, - Девушка сосредоточилась на Рагни: - Селерию защищает божественная сила в конце концов.
   - Хочешь сказать, что не сможешь этого сделать?
   Куронэ довольно хмыкнула.
   - Ещё чего, просто это займёт немного больше времени.
   - СЕЛЕРИЯ! - чёрная драконесса на скорости влетела в огненный шар, но красное пламя не обожгло её, а наоборот пропустило внутрь к заклинателю.
  
   - Рагни, что ты здесь делаешь?! - девушки воссоединились в центре солнца, взявшись за руки, они парили в океане пламени, недоступные для всего мира.
   - Я пришла тебе немного помочь. Не так давно я ведь вытащила тебя из сна, или ты не помнишь? - Рагни недовольно насупилась.
   - Да я слышала твой голос, но думала он мне просто почудился.
   - Ну нет, Куронэ так старалась меня к тебе провести, а ты теперь будешь говорить что ничего не было. Я хочу передать тебе образ того, кто мог бы сразиться с Ультрасом на равных.
   - Э? - Селерия на секунду задумалась: - неужели твоя мама?
   - Нееет, - на лице драконессы проскользнула хитрая ухмылка: - кое-кого получше.
   Девушки закрыли глаза и соединили свои воспоминания, из памяти Рагни начали перетекать картины огромного дракона, что пробудился в силе Селерии. Алая аура окутывала принцессу и начала постепенно захватывать и её соратницу.
   - Это ещё что? - Рагни со страхом и благоговением смотрела как свечение поднимается от её рук и покрывает всё тело.
   - Успокойся, просто я подумала, что могу и с тобой немного поделиться.
  
   На секунду огромное солнце сжалось до десяти метров и внезапно начало расширяться образовывая новую форму. Из раскалённого центра вырвались языки пламени, которые сразу начали принимать форму чешуйчатых конечностей. Огромные крылья и острозубая морда на длинной шее дополнили облик красного дракона.
   Теперь в небе парили два красных дракона непомерных размеров. Ультрас дракон разрушения и дракон из алого пламени. Они казались равными по размеру, только алый дракон был тоньше и утончённее Ультраса, его лапы до локтей покрывали острые шипы, а на голове были всего два ряда остроконечных рогов, но почему-то чувствовалось, что он был намного сильнее.
   - О-о-отец? - в голосе красного дракона чувствовался неподдельный страх.
   "Красный бог-дракон Саррраз!?" - Голос Рагни рычал в моей голове: "Крито ты знал, что это был он?! Откуда?"
   - Так просто догадка, возможно их души всё ещё связаны с божественным пламенем, соткавшим этот мир.
   - Подделка!! Я не куплюсь на это! - Ультрас взревел и бросился в атаку, однако алый дракон с лёгкостью перехватил лапы соперника: - а так?!
   Отклонившись назад дракон с силой ударил бога лбом, но и он ответил тем же. От столкновения несколько алых чешуек обратились снова в пламя и исчезли, но рана сразу же восстановилась новым притоком пламени.
   - А как с дыханием? - Вдохнув поглубже красный дракон выпустил в массивное тело тонкую струю пламени. Концентрированное пламя вырывало осколки алого пламени раньше, чем Селерия успевала его поглотить, но всё равно этого было мало чтобы свалить такого гиганта.
   "А вот тебе моё пламя!" - из груди алого бога раздался глухой голос Рагни. По телу из алого пламени перекатилась чёрная волна от хвоста до глотки, и когда дракон разинул пасть внутри бушевало пламя разрушения.
   - Что? - оттолкнувшись задними лапами, Ультрас отлетел назад, и спиральный сгусток чёрной энергии прошёл мимо, однако всё равно вырвал добрую половину правого крыла: - как ты можешь владеть и этой силой?!
   - Всё потому! - голос Селерии раздался из центра алого пламени.
   - Что мы сражаемся вместе! - и чёрная принцесса вторила своей подруге.
   Впервые красный владыка почувствовал что может проиграть и попытался ретироваться.
  
   - Айлин, Мириам, Юки делайте что хотите, но не дайте ему уйти!! - я скомандовал команде лучниц и обратился к двум драконессам: - Селерия удержи его над вулканом!
   - Но вас тогда может задеть!
   - Тогда поднимись повыше, - я хмыкнул и посмотрел на грозовые облака, переливавшиеся золотистыми раскатами. Лучницы обстреливали Ультраса, и хоть стрелы не доставляли большого беспокойства, но яд с их поверхности доставлял неудобства даже такому большому монстру и он невольно отстранялся от выстрелов.
   - Как знаешь, - Алый дракон бросился к врагу и с силой швырнул его в небо.
   Враги сцепились под сводом грозовых туч, каждый их удар сотрясал склоны горы порывами ветра. Ультрас усиленно рвал на части тело из пламени, но его атаки не приносили большого эффекта, но и атаки Селерии быстро заживали на бессмертном теле дракона.
   - Крито, я надеюсь ты знаешь что делать? - Катрина с беспокойством следила за битвой: - Мы не можем всё оставить на них.
   - Не волнуйся, лучше продолжай поливать их молниями, - я нашёл Лейру летавшую на другом камню в нескольки метрах от нас и поспешил к ней: - дворяночка, а ты можешь мне меч зарядить противоположной силой от Катрины?
   - Ты с ума сошёл? - Лейра в изумлении покрутила пальцем у виска: - её молнии сразу притянутся к тебе, жить надоело?
   - Да тут ты права, - я отдал девушке большой меч, а сам спрыгнул обратно к нашим воинам: - Виви, мне нужны твои перчатки.
   - Не думаю, что они защитят тебя от полной мощи Кати, - девушка всё ещё с трудом стояла на ногах после предыдущей атаки, но всё-таки послушно протянула мне изолированные перчатки.
   - Это не проблема, надо главное выбрать место для удара, - я всмотрелся в тело красного монстра. Все раны на теле быстро затягивались, даже крыло после уничтожения чёрным пламенем полностью восстановилось за пару минут. Только одно место на теле привлекло моё внимание: - Асура, скажи а рана, которую твоя прародительница нанесла Ультрасу, где находилась?
   - Хмм, - Асура тоже обратила на это внимание: - она должна быть ближе к сердцу у основания шеи.
   На теле дракона была только одна рана, которая никак не затягивалась не смотря на всю регенерацию монстра.
   - Белое пламя...- только одна сила могла остановить восстановление такой мощи: - Асура, ты ведь тоже потомок белой богини, а ты можешь использовать белое пламя?
   - Очень недолго, - Асура перехватила катану и глубоко вдохнула: - но если тебе надо могу остановить время секунд на десять.
   - Нет, мне не нужно останавливать время, я хочу, чтобы ты ударила белым пламенем в тело дракона вокруг раны оставленной твоей предшественницей.
   - Ммм, - Асура посмотрела на свою цель: - боюсь моих сил будет недостаточно, чтобы покрыть такую площадь. Рана слишком большая.
   Девушка виновато покачала головой, но другая девушка поддержала её.
   - Я тебе помогу, - Хильда улыбнулась и взяла секиру здоровой рукой.
   - Это не простая магия льда, ты не сможешь её повторить! - Асура пыталась остановить израненную соратницу.
   - Может белое пламя я и не смогу сделать, но поддержать твою атаку смогу. Атакуем вместе и всё получится.
   Я окинул взглядом соратников и нашёл подходящего мне человека.
   - Ризель, а ты сможешь использовать свою силу чтобы подкинуть меня в воздух?
   - А? - Ризель неуверенно перехватила посох: - имеешь ввиду телекинезом подкинуть? Я случайно могу подкинуть тебя слишком высоко.
   - Это мне и надо, подкинь до грозовых облаков, если возможно, - Ризель недовольно прищурилась, но убедительно кивнула.
   - Ну как там? - я вернулся к Лейре.
   - Бери если не боишься, - дворянка бережно отошла от клинка вонзённого в землю, после её прикосновений по клинку пробегали слабые голубые молнии: - я бы правда не советовала.
   - Да всё в порядке, - я надел перчатки Вивьен и поднял клинок. Он казался тяжелее чем обычно, и я чувствовал как он притягивает всё вокруг: - вот теперь всё готово. Приступаем.
  
   По моей команде Грэйн поднял девушек поближе к двум драконам. Белая аура начала собираться вокруг Асуры, и постепенно охватывать и её соседку. Ультрас почуял угрозу и обернулся на белое свечение, но было уже поздно. Девушки одновременно взмахнули катаной и топором и узкая волна белой энергии устремилась к цели.
   Белое пламя врезалось в шею монстра и сковало его движения.
   - Как же я вас всех ненавижу, - дракон развернулся чтобы извергнуть на назойливых букашек огненный дождь, но его перехватил алый гигант.
   - Не думай, что мы упустим этот шанс! - алый дракон оттолкнул голову Ультраса и впился клыками в повреждённое место на шее.
   - Ризель, пора, - по моей команде некроманта собрала на конце посоха свою силу и отправила меня в полёт.
   Пролетая мимо монстров, я увидел, как чёрное пламя собирается в пасти у Сараза, и как только я скрылся в тучах, дикий скрежет ознаменовал смертельный удар монстру. Но этого было мало, ещё недостаточно для его смерти, ведь я видел, что сердце чудища защищает дополнительный барьер, даже в таком состоянии он был опасен.
  
   Грозовые тучи закручивались вокруг поля битвы неистовым ураганом. Холодный ветер, наполненный вулканической пылью, царапал мою кожу, молнии сверкали вокруг, постепенно собираясь вокруг меня. Заряд моего большого клинка притягивал молнии, но заряд малого отталкивал их обратно. Электрические разряды кольцами собирались вокруг, готовясь испепелить меня одной атакой.
   Заряд достиг предела и устремился ко мне. Я быстро среагировал и поставил на его пути малый клинок. Электричество невероятной силы прошило моё тело, но перчатки и мой барьер ослабили атаку, позволив удержать оружие. Мощь намного превосходящая самый мощный разряд Катрины скопилась в маленьком куске метала в моей руке. Я чувствовал как энергия созданная буйством стихий и магией одной девушки превращается в магическую энергию и распределяется между моими мечами.
   На миг я почувствовал как гравитация покидает моё тело, молнии успокоились и я возвысился над грозовыми тучами. Внизу бушевала страшная битва, пламя драконов и вулкана выжигало землю, а в небе над тучами царил мир и покой. К моим рукам вернулась чувствительность и ощутил мощь струящуюся с метеоритных лезвий. Молнии жаждали высвободиться, и у меня для них была заготовлена отличная мишень.
   Притяжение вновь увлекло меня вниз, и я сгруппировавшись прошёл слой облаков.
   Прошло всего десять секунд, алый дракон отстранился от своей жертвы. Ультрас мощным ударом вырвал огромную часть его тела, и пламя не успевало затянуть её, ещё немного и образ красного бога готов был рассыпаться. Но и дракону неслабо досталось, чёрное пламя разворотило его левое плечо, мышцы и кости над левой грудью обратились в прах, и белое пламя нещадно пожирало границы раны не давая ей затянуться. Сейчас дракон занёс голову назад готовясь к огненной атаке, и тем самым идеально открылся для моей атаки.
   Но почуяв угрозу монстр вытянул шею вверх. Он шёл мне наперерез, с широко разинутой пастью. Ещё бы чуть-чуть и я бы исчез в чреве монстра.
   Вздохнув я закрыл глаза и мысленно представил этот трюк. Я окружил тело едва заметной магией ветра и сделал резкий поворот в бок. Ветер усилил вращение и я отклонился ровно на столько сколько нужно. Проскользив по щеке огромного дракона я ушёл от атаки и вышел на прямую линию к его сердцу. Я скользил вдоль его шеи собирая в клинках весь заряд атмосферы. Остаточные заряды в облаках спиралью собирались вокруг меня и издалека я стал похож на копьё грома, посланное с небес уничтожить демона.
   Ультрас не успел отреагировать на моё движение и с громовым раскатом я прошил рубиновую оболочку его сердца и выпустил весь заряд в тело владыки. Содрогаясь от разрядов, тело дракона рухнуло на дно кратера.
  
   - Кокоро но араши, - Асура тихо шепнула фразу на незнакомом для всех языке.
   - Ты что-то сказала? - похоже только Вин уделила этому внимание.
   - А? Да так вспомнила детские сказки, - воительница посмотрела на узор на небе оставленный золотым копьём молнии: - Иказучи, рождённый громом, повелитель молний.
   - Хм, и правда иногда он и меня поражает.
  
   После атаки я почти не чувствовал рук, электрические разряды и сила удара парализовали мои нервы. С трудом спрятав клинки в ножны, я спрыгнул с тела дракона на огромный булыжник плававший в океане лавы. Жар был невыносим, но сбежать с этого островка самостоятельно я не мог. Я облокотился на тело монстра, ожидая своих соратников, и вдруг оно вздрогнуло. Даже после такой атаки он ещё был жив!
   - Неужели ещё не всё! - я попробовал поднять клинки, но с трудом поднял один меч до уровня груди.
   - Как глупо, - голос Ультраса больше не звучал величественно-пугающим как раньше, это был хриплый голос умирающего дракона, который сожалел о своей жизни: - Я убил двух богов, а пал от руки смертных.
   Кровь брызнула из раны в сердце, Ультрас слабел с каждой секундой, но всё равно хотел исповедоваться напоследок.
   - Ты сам был виноват, - я небрежно облокотился на массивную лапу дракона: - драконами правит сильнейший - ведь дикий закон, с тех пор как он работал, прошло много лет. Тебе стоило приспособиться к новому миру.
   - Вот только советов от смертного мне не хватало, - голос Ультраса становился всё тише: - ты говоришь прямо как тот человек в красном.
   - Барон Де'Гренор? Значит он и правда приходил с тобой договориться?
   - Этот смертный хотел со мной объединиться, раз у него ничего не вышло с белым кланом, и я ему подыгрывал. В любом случае я не собирался оставлять его в живых, но пока он не мешал моей мести я позволял ему жить.
   - Мда, ты и правда слишком жесток. Потому ты и остался один в момент опасности.
   - Замолчи! - дракон пытался крикнуть из последних сил, но это у него плохо получилось: - если ты рассчитываешь на помощь других, то ты слабак. Истинный правитель должен рассчитывать только на себя!
   - И посмотри к чему это привело! - на огненных крыльях к нам в кратер спустилась красная принцесса: - Твоя жестокость и недалёкость стали причинами твоего падения. Если бы красный дом подчинялся тебе только по праву сильного, то они не прислали бы сюда меня.
   Глаза дракона всё ещё горели ненавистью к полукровке, но теперь в них было и немного уважения.
   - Ха-ха-ха насмешила ты меня девчонка, - дракон вздохнул в последний фраз и сказал свою последнюю фразу: - теперь ТЫ повелительница красных драконов, и это право ты также как и я вырвала силой из мёртвых лап своего предшественника. Но это ничего не изменит, многие драконы останутся верны мне даже после смерти. Силы, толкавшие мир в жерло великой войны, не успокоятся, и великие битвы утопят эти земли в крови.
   Последний удар сердца великого монстра ознаменовал конец правления Красного демона разрушения.
  

Глава 5. Награда героям и наказание предателям.

  
   Селерия сделала глубокий вдох и горячий пар от лавы устремился к её телу. Девушка подняла руки к нему и выпустила весь жар вулкана в грозовые тучи. Лава быстро затвердела и вулкан успокоился, а от жара тучи разошлись очищая голубое небо.
   Казалось что битва длилась целую вечность, но ещё даже полуденное солнце не освещало окрестности. Наши товарищи радостно бросились к нам по бровке кратера.
   - Невероятно, вы смогли его победить!! - Юки радостно бросилась обнимать нас: - это был о потрясающе, спасибо вам, спасибо.
   Девушка плакала и кланялась нам в благодарность за спасение.
   - Хы-хы, ну что ты милая девушка, для меня это были сущие пустяки, - Селерия гордо выпячила грудь, утопая в осознании собственной значимости.
   - Эмм, Сели, - Катрина смущённо обратилась к подруге. Лица других товарищей тоже бурно заливались краской.
   - Арэ? Что с вами? - только принцесса похоже ничего не замечала.
   - А ты знаешь, что ты голая? - Рагни с ухмылкой провела пальцем по спине девушки, и она вздрогнула от неожиданности.
   - А? - Только сейчас принцесса заметила что ей чего-то не хватает: - д-д-да конечно знаю, просто моя одежда оказалась не такой огнеупорной как я думала.
   Красные крылья медленно потянулись вперёд, прикрывая наготу принцессы.
   - Ну я бы удивилась, если бы твоя одежда выдержала жар вулкана, - Рагни ехидно хихикнула: - моя одежда ещё могла бы, а твоя явно нет. Но я не понимаю, как ты сама его выдержала. Понимаю конечно красные драконы любят огонь, но в человеческой форме они не обладают таким же сопротивлением.
   - Я и сама не ожидала, - Селерия робко почесала затылок: - и у меня просто не было выбора, кроме как выдержать это пламя или погибнуть.
   Селерия и Рагни бросили на меня злобный взгляд.
   - Нет ну а что? Если бы она не пробудилась, то мы вряд ли смогли что-то противопоставить такому монстру.
   Девушки согласно кивнули, но кое-кто сомневался в моих словах.
   - А по-моему можно было обойтись чем-то попроще, - Грэйн подозрительно прищурил глаза: - надо было только разорвать тело дракона, чтобы ничего не мешало нанести удар. И я бы сказал что ты просчитал всё, от последнего удара, до той неудачной атаки Вивьен.
   - Ну что ты говоришь, это было просто совпадение, - я пытался отвязаться от вопросов Грэйна, но он не собирался останавливаться.
   - Хотя почему неудачной, атака была весьма успешной молния Кати усиленная оружием Вивьен создало мощный заряд в небе, которого хватило чтобы уничтожить сердце монстра. Но обязательно ли было рисковать жизнью Рагни и Селерии, силы разложения Ризель вместе с белым пламенем вполне хватило бы.
   Все всё с большим сомнением смотрели на меня.
   - Ну видно я до этого просто не додумался, всё вышло хорошо, и нечего переживать, - но Грэйн не отступал.
   - Я бы поверил, но о Селерии и ране на шее Ультраса ты узнал за несколько минут до битвы, а значит и весь этот план от начала и до конца ты придумал также быстро. Сомневаюсь что ты не просчитал при этом и другие варианты, - Грэйн задумчиво посмотрел на стены кратера: - конечно, если только ты не планировал специально показать в этом бою силу Селерии, ради каких-то целей.
   -Тч, и когда ты стал таким умным, - я обречённо покачал головой и указал наверх: - пусть тогда они тебе на это ответят.
   С неба на нас спускались три огромные тени.
   - Чёрт, неужели подкрепление, - Юки достала клинок и приготовилась к битве.
   - Нет, постойте! - планируя на красных крыльях к нам спустилась Шераза, всё это время ждавшая нас снаружи: - они не враги.
  
   С гулким топотом на края кратера приземлились три красных дракона. Они были меньше Ультраса как минимум в два раза, но очевидно больше других своих собратьев.
   - Почему мне кажется, что я знаю кто это, - я посмотрел на украшения на теле драконов, у них были различные золотые символы с головой дракона на них. Не уверен, но это скорее всего знаки правителей.
   - Представители совета, и почему я не удивлена, - Селерия недовольно поморщилась: - значит прятались неподалёку, наблюдая за битвой, только потому что сами боялись его?
   - Замолчи, смертная, ты вызвалась на это дело сама, и мы должны были проконтролировать, чтобы ты не сбежала, - самый меньший из троицы был явно недоволен. Теперь я понял кто это, три великих дракона управляющие советом красного дома. Странно как это они согласились на убийство Ультраса.
   - Это должно было произойти рано или поздно, Валраз, ты тоже согласился на условия принцессы, - драконесса пыталась успокоить своего брата.
   - Но я не думал...
   - Что у меня всё получится!? - Селерия гордо оборвала дракона: - И всё же я его победила, так что теперь Я вам приказываю!
   - Не смеши меня! Это даже не ты его убила, а твои приспешники! - дракон явно был недоволен исходом боя.
   - Кхым... - я привлёк внимание троицы: - а вы заранее договаривались, что Селерия должна была убить его в одиночку?
   Драконы встревожено переглянулись.
   - Нет, но подразумевалось, что она отправится на бой одна.
   - А ещё, что она не вернётся живой, не так ли? - я с хитрой улыбкой оценивал выражения лиц древних владык: - так что в этом плохого? Она победила, или вы недостаточно хорошо рассмотрели её божественную силу?
   Селерия поняла мой намёк и сверкнув глазами призвала огромные крылья из алого пламени. Осветив на несколько секунд кратер, крылья растворились в воздухе.
   - Я выполнила ваши требования, и теперь Я повелительница красных драконов, и любой кто в этом сомневается может бросить мне вызов! - уверенный голос Селерии напугал даже древних драконов: - но учтите, пощады не будет НИКОМУ!
   - Тч, она ещё смеет... - Валраз хотел возразить, но третий дракон, молчавший до сих пор остановил его.
   - Мне никогда не нравились приказы Ультраса, и потому я предложил вам это решение. Я Серезар второй сын Сараза присягаю вам на верность, - Дракон склонил голову перед Селерией.
   - Если честно, я всегда думала на чьей вы будете стороне, - принцесса с сомнением смотрела на нового подчинённого.
   - Я всегда был против пути, которым нас вёл Ультрас, но я не мог его ослушаться. Я хотел, чтобы у нас появился новый сильный лидер, который смог бы привести драконов к процветанию.
   - Брат! - Валраз взревел от недовольства: - я никогда не признаю власть смертной!
   Взмахнув крыльями дракон скрылся в облаках.
   - Когда-нибудь ему придётся признать, что клану требуются перемены, - драконесса повернулась к Селерии: - Я Сиферина вторая дочь Сараза признаю вашу власть. Не хотите ли отдать первые приказы?
   Селерия глубоко вдохнула и собралась с силами.
   - Я как новый лидер красных драконов отменяю все традиции клана, устанавливающие рабские отношения в нашей семье. Все драконы из касты слуг и рабов теперь свободны, и старшие драконы больше не смогут ими помыкать. Передайте это всем в клане, таков закон нового правителя!
   - Как прикажете, госпожа, - Серезар поклонился и приготовился взлетать: - если хотите я отвезу вас в клан для полноценного вступления в должность.
   - Нет, я ещё немного отдохну здесь с друзьями, и прибуду в клан чуть позже.
   - Тогда прошу не задерживайтесь, боюсь ваш приказ будет негативно воспринят многими старшими драконами, - Сиферина взмыла в воздух и вместе с братом отправилась на юг.
  
   - Фух, ну я испугалась за тебя!! - Шераза вздохнула с облегчением и бросилась обнимать свою дочь: - хе-хе, красиво смотришься, такой насыщенный цвет.
   Драконесса погладила чешуйчатые крылья принцессы.
   - Мама, это конечно твоё наследие, но вряд ли жители Лерана так просто смогут это принять.
   - Хымх, здесь нечего стыдиться, хотя сейчас люди и не слишком доверяют красному дому, но теперь это твоя забота сблизить наши два народа. И когда-нибудь ты сможешь гордо расправить свои крылья перед всеми подданными.
   - Да, вот только я не знаю как их спрятать, - Селерия пожала плечами и крылья слегка вздрогнули вслед за движениями девушки.
   - Хехе, не волнуйся, ты просто не привыкла к этому. Наши истинные тела силой древней магии разделены с человеческими и находятся в другом измерении. Они замещают всё тело или его часть при желании. Расслабься и представь себя в человеческом облике, со временем тебе удастся это делать в мгновение ока.
   Селерия глубоко вздохнула и расслабила тело, крылья постепенно начали уменьшаться, и в след за ними уменьшались и рожки на висках девушки. Через полминуты она вернулась в привычную нам форму, хоть и в немного интригующей форме.
   - Эх, в который раз вижу, но наверно никогда не устану от такого зрелища, - я мельком скользнул взглядом по обнажённому телу красавицы.
   - Даа, ничего лишнего, всё прекрасно подчёркивает её женственность, - Вернер задумчиво кивнул.
   Альго и Грэйн тоже невольно бросили пару косых взглядов на точённые формы принцессы, за что Альго быстро получил божественную кару в виде мощной молнии.
   - Ох уж эти мужчины, - Шераза накинула на дочь красную мантию, в которой она была перед битвой: - надо будет поскорее подыскать тебе подходящую одежду, ато мало ли что тут кто-нибудь удумает.
   Королева бросила на нас хищный взгляд, готовая до последнего защищать свою дочь.
   - И что будем делать теперь? - я посмотрел на огромное тело древнего дракона.
   - Он столько лет пробыл здесь, и умер как только освободился, - Селерия задумчиво провела рукой по чешуе дракона: - я бы хотела похоронить его здесь. Хоть это место и было долгое время его тюрьмой, но также оно было и его домом.
   - Тогда позволь мне это сделать, - Асура кивнула принцессе и коснулась своей катаны: - священная гора должна быть покрыта вечным людом.
   Мы вышли из кратера по полуразрушенному проходу и девушка направилась к вершине кратера.
   - Тебе будет сложно создать столько снега, - Хильда всё ещё пошатываясь после ранения пошла следом: - но я тебе помогу.
   Девушки взобрались на вершину горы и приготовили оружие. Оружие и волосы девушек наполнились белым свечением и они одним взмахом создали ледяную волну.
   Лёд заполнил дно кратера, погребя под собой огромное тело, и начал укутывать всю вершину. От резкого падения температуры тучи в небе начали таять, осыпаясь на землю снежным покровом. Всего за час священная гора вернулась в своё прежнее состояние. Это было сигналом противоборствующим сторонам к началу действий.
  
   - Идём скорее в наше укрытие, вас там встретят как героев, - Кагеюки неожиданно изменилась в характере, теперь она вела себя как добрая и жизнерадостная девушка, подобающе своему возрасту. Возможно когда с её плеч свалился груз ответственности за гибель клана, она смогла стать той любящей сестрой, которая гордилась Асурой. Девушка заметно старалась держаться ближе к сестре, но всё ещё боялась заговорить с ней в открытую, после того что было.
   - Ох, надеюсь у вас там найдётся что-нибудь из одежды, ая-я-яй, - Селерия шла в одной мантии, при этом обуви у ней тоже не было и по голой земле она ступала с осторожностью.
   - Не волнуйтесь мы приготовим для вас что-нибудь подходящее, а ещё, хе-хе, - Юки расплылась в улыбке и кокетливо подмигнула нам: - у нас есть для вас подходящее место, чтобы расслабиться. Когда вы отдохнёте мы устроим пир в вашу честь.
   Девушка радостно провожала нас к крепости, но я тихо шепнул ей на ухо.
   - Юки, если устроите пир, то пусть ваши воины много не пьют, это может быть ещё не конец битвы, - я знал, что барон не упустит такого шанса, и сильно расслабляться не стоило.
  
   Мы пришли в крепость уже после полудня. Все жители клана выстроились перед входом.
   - Да здравствуют великие герои, спасители нашего клана, - Хирэн приветствовал нас своим громогласным голосом, и все жители в пояс поклонились встречая героев.
   - Даже как-то неловко, - Катрина смущёно опустила взгляд.
   - Вы это заслужили, - Юки вышла вперёд и ещё раз нам поклонилась: - а теперь я хочу проводить вас ТУДА. Хе-хе.
   - О Юки-сама, - Хирэн наклонился к госпоже: - вы хотите провести их туда?
   - Да, дядя, проводи парней, а я позабочусь о девушках. Они прекрасно потрудились, и заслуживают лучшего обращения. И ещё обработайте пожалуйста раны госпожи Хильды, ей тяжело досталось в этой битве.
  
   Двое шиноби провели нас в глубь крепости и вывели к большому помещению внутри горы с открытым потолком. Из глубины комнаты из-за деревянной изгороди поднимался белый пар.
   - Хоо, Юки, неужели это то что я думаю? - Асура радостная побежала к массивным воротам.
   - Да, у нас здесь тоже есть открытый источник, - девушка подошла к дверям и отворив провела нас внутрь: - совместное уже запрещено, поэтому мальчики направо, девочки налево.
   Слушаясь указаний шиноби, мы прошли в комнату, пол которой был выложен крупным камнем. Вдоль дальней стены в полу было большое углубление, наполненное горячей водой.
   - Это наши открытые ванны, пока вы будете купаться, вашу одежду почистят, а вода в источнике поможет залечить мелкие раны.
   - Увахаа, давно я уже так не купалась, - Асура Быстро начала снимать с себя форму Академии пропахшую серой и пеплом Вулкана.
   - Э? М-м-мы все вместе купаться будем? - Катрина неловко замялась на месте: - и ... обязательно голыми?
   - Не переживайте, все же мы девушки, и если парни решат подглядывать, то им придётся встретиться со специальным отрядом шиноби-девушек, которые сторожат стену между отделениями, - Юки также начала снимать свою сетчатую одежду.
   - Ну я как-то стесняюсь, - Лейра также чувствовала себя неуютно.
   - Хэх, это будет моя небольшая месть, - Селерия одним движением скинула с себя красную мантию: - вы меня же сегодня все видели, теперь и мой черёд.
   Потирая ручки принцесса набросилась на маленькую дворянку.
   - Селерия, что ты делаешь!? - Лири пыталась отбиться от девушки, но её цепкие ручки быстро скользили по застёжкам.
   Катрина вздрогнула, вспоминая совместное купание с красной принцессой в прошлый раз, и начала быстро снимать одежду.
   - Лучше раздеться самой, пока она до тебя не добралась, - девушки сочувственно кивнули и начали раздеваться.
   - Правда это лучше оставить, - Кати посмотрела на свой пояс с золотой бляшкой: - надеюсь он не боится воды.
   - Кстати раз уж все здесь я позвала и вашу учительницу, она придёт вместе с Хильдой, когда ей обработают раны, - Юки разбежалась и с визгом запрыгнула в ванну.
   - Хо-хооо, надо бы вынести из этого максимум выгоды, - Вин ехидно ухмыльнулась и её глава воспылали недобрым желанием.
   - Вин, ты меня пугаешь, - Рагни на секунду остановилась, но, смирившись с неизбежным, продолжила.
  
   - Хм так это просто большая ванна, - я осмотрел помещение куда нас привёл Хирэн: - правда девушки этому наверняка больше обрадовались.
   - Ну что вы говорите молодой человек, это ведь одна из достопримечательностей нашего клана, - когда я обернулся опытный шиноби уже стоял голый позади меня.
   - А вы не слишком быстро разделись!? Эй!
   - Ха, тут лучше не отставать, скорее пошли внутрь! - мужчина быстро прыгнул в ванну и присел рядом с одной из стен.
   - Что-то мне не нравится его энтузиазм, - я недоверчиво переглянулся с парнями.
   - А девушки значит... - Альго посмотрел на стену разделяющую две половинки купальни.
   "Селерия, отпусти меня!!" - из-за тонкой деревянной стены раздался знакомый тонкий голос Лири.
   "Да ладно тебе, мы же подруги, нечего стесняться," - а принцесса похоже получала от этого удовольствие.
   - Стоп, судя по направлению голосов... - я проследил вдоль разделяющей нас стены: - ТЫ! Специально сел у стенки поближе к ванне девушек?!
   Место где сидел Хирэн было на границе купален, и ведь ванна даже не разделялась на две половины, просто стенка была построена внутри неё.
   - Эх молодёжь ничего вы не понимаете. Раньше у нас были традиции совместных купален, вот это были времена, а теперь эти стены разграничили нашу свободу, - Хирэн в самом деле заливался слезами вспоминая былые времена: - это всё влияние других стран, молодые люди перестали интересоваться тренировками, и хотели только быть с девушками в таких местах. И потому клан решил больше не разлагать умы молодёжи и запретили совместные бани. А ведь каких-то пару веков назад это было вполне естественно.
   - Эй старый извращенец! По-моему тебя этот вопрос волнует больше всего!!! - Я набросился на шиноби и отпихнул его от стены.
   - Ну что вы так!? Разве вас не интересует что происходит ТАМ за этой стеной? - глаза опытного шиноби блестели, и я невольно сглотнул поддавшись его уговорам: - к сожалению мы не сможем перебраться через стену, здесь установлено слишком много ловушек, но доверьтесь своему воображению.
   Постепенно его слова отравляли наши умы и мы начали прислушиваться к тому, что происходило в раю по ту сторону стены...
  
   - Ах, девочки, как я рада, что вы все вернулись, - в женскую половину вошли Леврис и Хильда: - Похоже единственная сильно пострадавшая это принцесса Хильда, но почему-то мне кажется она сама была тому причиной.
   Леврис ехидно покосилась на нерадивую ученицу и они вернулись в первую комнату чтобы переодеться.
   - Ну что ещё? Это пустяки, - Хильда недовольно поглаживала повязку на руке: - я бы и сама могла со всем справиться. П-п-просто так уж получилось.
   - Ладно, помочь тебе раздеться? - Леврис попробовала снять доспехи с Хильды, но она резко отпрыгнула.
   - Нет! Я сама, не переживайте, я и одной рукой управлюсь, - Хильда усиленно протестовала против чужой помощи.
   - Ты уверена?
   - Да-да идите, не переживайте за меня.
   Леврис пожав плечами приготовилась к купанию и вышла. Хильда робко потрогала спину и начала снимать свои доспехи.
  
   - Хе-хе, ПОБЕДА! - Селерия довольно вскрикнула и встала в победную позу.
   - Ээээ? Что ещё? В чём ты победила?! - сидевшая рядом Катрина подпрыгнула от испуга.
   - Хы-хы в размерах! - красная принцесса довольно скрестила руки, ещё больше подняв свою грудь.
   - Хех, наивная! - из дальней части ванны раздался голос Вин: - оценивать только по размеру груди слишком наивно!!!
   - Ха? - Селерия медленно направилась в угол, где торговка что-то с интересом раскладывала: - это что ты тут делаешь?
   Девушка, опёршись на край ванны, раскладывала перед собой несколько кусков мыла. На каждом было написано имя одной из девушек.
   - Хээй, нам же ещё им мыться! - Рагни попыталась забрать один кусок, но резкий удар торговки отбил её руку.
   - Хе-хе-хее, ты не понимаешь! Сейчас мне представилась такая редкая возможность, и я не хочу её упускать!! - девушка вновь склонилась над мылом со злобной улыбкой.
   - И что ты делаешь? - Теперь вокруг Вин собрались уже все девушки.
   - Так небольшие маркетинговые исследования, да это сюда, а это сюда, - Вин поглядывала на своих соратниц, выкладывая имена в одну линию.
   - Почему-то мне это не нравится, - Вивьен недовольно посмотрела на своё имя оказавшееся почти в конце списка: - что ты оцениваешь?
   - Разве это не очевидно! Общую привлекательность девушек для противоположного пола!! Теперь когда я могу оценить вас всесторонне, я могу выстроить вас по внешней красоте, фигуре, характеру и общей сексуальной привлекательности, - *тудух* за стенкой что-то посыпалось с сильным грохотом: - Хм, может показалось.
   Вин несколько секунд пилила взглядом перегородку, но потом вновь вернулась к своему занятию. Слава богу пронесло...
   - А это интересно, и много параметров ты учитываешь? - Селерия неожиданно воспылала интересом к этой затее.
   - Конечно, не буду же я расставлять вас в ряд по размеру груди, так любой дурак сможет, - слова Вин укололи самолюбие принцессы: - может вы тоже хотите поучаствовать в обсуждении.
   - Ну зачем обязательно превращать всё в конкурс? - Катрина была не слишком рада развитию событий.
   - А мне нравится, тааак уже есть примерный список, - Селерия наклонилась над девушкой.
   - Конечно есть, давайте проведём общее голосование. Итак номер один у меня безоговорочно идёт Селерия! Прошу вперёд, - Вин театрально зааплодировала, и польщённая принцесса вышла вперёд с гордо поднятой головой.
   - Ну почему всегда она? - Рагни недовольно хмыкнула: - Я между прочим ей ни в чём не уступаю.
   Рагни уверенно поднялась из ванны, указывая на свою неплохую фигуру.
   - Нууу если честно по внешним данным ты не сильно уступаешь, но твой характер и порой детское поведение делают тебя милой, но не привлекательной для противоположного пола. Тебе бы повзрослеть душой, а не телом, и тогда сможешь подняться выше, - вин указала на гордо позирующую Селерию: - а так она наш непревзойдённый лидер. Безусловно красива, с выдающимися формами, к тому же с экзотической смуглой кожей и рыжими волосами. Парни таких девушек считают очень страстными и горячими, а её добрый и дружелюбный нрав располагает к себе окружающих. Кстати раньше я бы не сказала, что она была также общительна.
   - Да, с нашей первой встречи я сильно изменилась, - Селерия прыгнула обратно в ванну и обняла Катрину: - когда я впервые сюда прибыла, то сначала общалась с другими магами огня и в частности с гильдией Альфреда. Неприятные типы по разным причинам, и с ними я себя чувствовала принцессой, перед которой все лебезили, чтобы заработать моё расположение.
   - Ну по началу мы тоже планировали вытрясти из тебя немного денег, - Рагни облокотилась на свою подругу: - но раз у тебя ничего не было, то мы стали относиться тебе как к соратнику, а теперь как к другу.
   - Да, - Селерия ласково улыбнулась: - дома у меня не было никогда таких друзей. Придворные как бы ни старались относились ко мне как к принцессе, а те кого я могла бы назвать другом просто не знали кто я на самом деле. Я очень благодарна отцу, что отослал меня сюда.
   - Ну вот видите девушки. Даже заносчивая и упёртая гордячка может стать милой девушкой, если постарается, - Вин поставила первым в ряд кусочек мыла с Селерией и выдвинула вперёд ещё два: - Вот со вторым и третьим местом я пока не определилась. Асура, Катрина прошу вперёд.
   - Это так обязательно? - Кати застенчиво потупила взгляд, но Асура ловко выбравшись из ванны смело встала перед всеми: - ммм, ну ладно.
   Принцесса пыталась прикрыться руками, избегая оценивающих взглядов.
   - Сложный выбор, - Вин задумчиво почесала подбородок: - так тяжело решить. Кати очень привлекательная девушка, и с этими золотистыми волосами выглядит как настоящая принцесса.
   - Но я и есть принцесса! - Кати обиженно надулась.
   - Да, конечно, НО тебе всё-таки не хватает некоторой утончённости. Сказывается малый опыт общения с людьми. В этом ты и проигрываешь немного Селерии, хотя по остальным параметрам ты ей не сильно уступаешь.
   - Ну извините, что у меня нет такого богатого жизненного опыта.
   - Хм, а почему тогда я? - Асура оценила себя и двух предшествующих конкурсанток: - если так оценивать, то моё тело выглядит менее женственно, и грудь у меня поменьше.
   Стена невольно скрипнула под нажимом, но слава богу не привлекла достаточного внимания.
   - Наивная, это же не единственные показатели. У тебя удивительно белая кожа, какой не сможет похвастаться даже наша принцесса. Смуглые девушки тоже привлекают мужчин, но и девушки с белоснежной кожей вроде тебя выглядят как утончённые благородные леди. К тому же в отличии от твоих соратниц, - Вин указала на близняшек: - твоё тело не такое накачанное соответствующее твоей специальности, а выглядит более стройным и хрупким. Не говоря уже о том, что твой цвет волос и глаз крайне редки и это твой главный козырь. А так как такую красоту можно встретить только в вашем довольно закрытом клане, то многие парни в тайне мечтают о тебе.
   Стенка скрипнула сильнее, не выдерживая нахлынувшего интереса.
   - Ну спасибо, но я никогда этому не уделяла внимания. Я пошла в Академию ради блага клана, а потому я не думала совсем о личных отношениях, - Асура грустно пожала плечами, и обречённое "Оуу" ответило ей из-за стены.
   - Хымх, второй раз уже что-то слышится, - Вин подозрительно покосилась на стену: - Асура, как ты не понимаешь, этот твой холодный, неприступный нрав ещё больше привлекает парней. Но всё-таки какой тяжёлый выбор.
   - Дай-ка я тебе помогу, - Селерия взяла у вин два куска мыла и резким движением швырнула их в девушек.
   - Кьа! - Кати попыталась защититься но мыло выскользнуло и ударом в лоб сбило девушку с ног.
   Асура в свою очередь легко поймала его одной рукой.
   - Хымх, определённо Катрина, - Вин утвердительно кивнула.
   - Да всё-таки слабые женщины симпатичнее, - девушки согласились и поставили принцессу на второе место.
   - Ну почему я слабая! - потирая ушибленное место Катрина подобрала поразивший её снаряд.
   - Да потому, Асура конечно ловко поймала мыло, но твоя реакция была намного лучше! - Вин заготовила ещё два кусочка для новых конкурсанток: - я думаю четвёртое и пятое место за Ризель и Рагни.
   Девушки уже втянувшиеся в процесс предстали на всеобщее обозрение. Рагни гордо скрестила руки, уверенная в своей победе, а Риз в свою очередь очень смутилась пытаясь прикрыть своё тело длинными белыми волосами.
   - Хмм, и правда сложный выбор. Обе девушки очень красивы, и у обеих не самый привлекательный характер, - Селерия уже стала экспертом в критериях Вин, и пыталась вынести своё решение.
   - Да, если бы я встретила их впервые, то отдала бы предпочтение Риз она выглядит как очень слабая и хрупкая красавица, которую принц должен спасти из логова дракона, в то время как Рагни даже в такой форме всё равно выглядит как дракон, - Вин сомнительно прищурилась и подошла к девушкам поближе: - но знаешь, после того как некромантка одним ударом отправила Крито на небеса в её хрупкости любой засомневается. К тому же тут есть что-то незримое, и едва ощутимое.
   Торговка приблизилась к девушкам и слегка принюхалась.
   - Да, вот что я не заметила, - Вин уверенно расположила Рагни на четвёртой позиции.
   - Ммм, а почему так? - Селерия выглядела немного обиженной.
   - Как бы это сказать, хоть она и выглядит довольно грубо, но от неё пахнет женщиной. Сложно объяснить но у неё есть животный магнетизм, а у тебя несмотря на всю изысканную красоту практически нет запаха. Это скорее всего связанно с твоей магией, но знаешь многие мужчины с первого раза оценивают сексуальность женщины по запаху на подсознательном уровне.
   - Тч, и всё равно я надеялась на место повыше, - расстроенная драконесса с разбегу запрыгнула в ванну обрызгав всех водой.
   - Итак с первыми красавицами закончили, переходим к девушкам из разряда "с кем бы я хотел провести остаток жизни", - Вин достала ещё три кусочка.
   - Это что за такая странная классификация? И тебе не кажется что остальные девушки обидятся?! - Кати волновалась за своих подруг.
   - Хэх, о чём ты? По-моему это вы должны обижаться! - Вин многозначительно подняла палец: - вы прирождённые красавицы, о вас мечтают многие парни, НО вряд ли кто-то решится признаться вам в любви. Вы кажетесь им непреступной крепостью на вершине отвесной скалы посреди океана раскалённой лавы наполненного огнедышащими чудовищами.
   - Эй-эй, ну вот перегибать не надо! - Селерию явно не порадовало такое описание: - ты же только сказала, что я стала ближе к другим людям.
   - Но это всё равно не отменяет тот факт, что ты принцесса, как и Катрина и Рагни, как и то что Ризель и Асура пока любовью не интересуются. Вы из разряда недостижимых высот. Вот скажи тебе кто-нибудь признавался в своих чувствах пока ты была в Академии?
   - Эмм, - красная принцесса заметно смутилась: - Нуу нет, но наверно так не принято, надо ведь соблюсти какие-то традиции.
   - Семь! - Вин подняла вверх семь пальцев: - семь раз мне признались в любви за этот год.
   - Подозрительно, - Катрина переглянулась с остальными девушками.
   - Очень подозрительно, - Рагни поддержала принцессу.
   - Ну что такое? Да мне и правда уже признавались в любви семь человек, но я пока решила не тратить на это время. Уверена что кроме вас другим девушкам признаются чаще, а всё потому что с ними у парней реально есть шансы, - Вин нацарапала на кусочках имена: - Леврис, Куронэ и Лейра, вот мой выбор. Они симпатичные, милые, хозяйственные и не такие уж и недоступные.
   - Кхым, прости, но у меня уже есть Альго, и... - Лири немного смутилась: - я не променяю его на кого-нибудь ещё.
   "Фух" - снова странные звуки из-за стенки дали о себе знать.
   - Вот видите какая милашка, парням такие нравятся, даже если не смотреть на некоторую общую неразвитость её тела, - Вин сравнила Лейру с остальными девушками, и ехидно хмыкнула.
   - ХЭЙ! Я не хочу слышать это от кого-то вроде тебя, - Лири с жалостью посмотрела на формы Вин и победно ухмыльнулась.
   - Хэээ, решила бросить мне вызов? Учти я знаю как вести себя, чтобы привлечь мужчин, хе-хе-хе. А вот ты ведёшь себя порой слишком истерично, - Лири пыталась возразить, но девушка её уже не слушала, а просто расположила имена в нужном порядке: - итак я считаю, что из этих троих побеждает Куронэ, правда... где она делась?
   Девушки обернулись, но Куронэ нигде не было.
   - Странно, она же точно была здесь когда мы заходили, - Селерия всматривалась в пар, и заметила что-то в движении воды: - Ага, попалась!
   Девушку было не видно, но вода явно обтекала одно место. Одним прыжком принцесса настигла жертву и обхватила её своими цепкими ручками.
   - Хе-хе, от нас не сбежишь, иди сюда, - быстрыми движениями Селерия сняла интересующие её мерки: - Охоо, а весьма неплохо. Ты всё время выглядишь блекло, и прячешься ото всех, а на самом-то деле...
   От прикосновений принцессы девушка вновь стала видимой для всех, и Вин смогла полностью оценить её преимущества.
   - Селерия! Отличная работа! - Вин оценила возможные перспективы: - Очень неплохо, хе-хе-хе. Можешь даже с нашими принцессами потягаться, но твой застенчивый характер в совокупности с особыми способностями делает тебя абсолютно незаметной для противоположного пола. И более того, мне кажется даже твоя форма длиннее чем у остальных девушек.
   - Ну это потому что я не много в бою двигаюсь, и мне это не нужно, - Куронэ смущёно прятала взгляд.
   - Ага, или просто ты стесняешься показаться в короткой юбке? - Вин подмигнула Селерии: - тебе бы немного макияжа, что-нибудь из гардероба нашей красной принцессы, и будешь красотка.
   - Мне этого не нужно! - Куронэ извернулась и плеснула водой в лицо Селерии. Одним махом она выпрыгнула из воды и растворилась в тумане.
   - Тч, её навыки маскировки с каждым днём всё лучше... Но всё равно она по праву занимает шестое место! - Вин заполнила ещё одну строку своего топ-листа и посмотрела на оставшиеся два имени: - так, Леврис хоть и постарше нас, но всё-таки довольно молодая и симпатичная девушка.
   - Вин, я же ваш учитель, ну зачем меня в это втягивать, - Леврис чувствовала себя немного неуютно.
   - Хо-хо-хо, вы не просто наш учитель, вы уже давно наш боевой товарищ и друг, так почему бы не перестать возводить между нами ненужные стены. Или может вы боитесь с кем-нибудь слишком сильно сблизиться, если перестанете делать упор на разницу в статусе? - Ехидная ухмылка Вин смутила учительницу, и её бегающие глазки выдавали правдивость этих слов: - и всё-таки, Леврис седьмая, Лири восьмая. Потому что у Лири уже есть Альго, а у Леврис между прочим очень много поклонников среди учеников.
   Лири явно не устроил этот результат, но отсылка к Альго заставила её замолчать.
   - Хэй, а почему все воины кроме Асуры оказались в конце списка? - Вивьен заметила наконец систему торговки.
   - Всё просто! Парням больше нравятся хрупкие девушки, которых надо защищать, а вот девушки с выдающейся мускулатурой, даже если она у тебя и не как у какого-нибудь орка, всё равно будут их отталкивать, - Вин оценила взглядом оставшихся претенденток: - и я могу сказать, что вы все вполне соответствуете воинской специальности. Я конечно надеялась что Хильда под доспехами выглядит более женственно, но увы её непомерная сила свидетельствует об обратном.
   - Не надо там меня обсуждать! - Хильда как и Куронэ не присоединилась к остальным девушкам, и в одиночестве сидела у стеночки.
   - Ну так подойди и мы убедимся в том что ты лучше чем кажешься. Пока твой грубый характер и огромная сила говорят не в твою пользу, - Вин развела руками: - симпатичное личико и красивый цвет волос и глаз это ещё не всё, что делает тебя настоящей женщиной. Тебе бы научиться вести себя... миленько!
   С этими словами вин застенчиво скрестила руки, сделала большие глаза и часто заморгала, чтобы ещё больше казаться лапочкой.
   - Пф, бред какой! Мне такое не нужно, - Хильда не сдвинулась с места и демонстративно отвернулась.
   - Мда, тогда я бы поставила так: Мириам, Хильда, Вивьен, Айлин. Вопросы?
   - А почему тогда я позади Хильды? - Виви расстроилась.
   - Нууу всё-таки она симпатичнее, а характер у вас довольно схожий. Тебе быть чуть более хрупкой как твоя сестра и было бы вообще идеально.
   - Мда ладно. Айлин, а тебя это не обижает? - девушка могла довольствоваться только тем что она не последняя.
   - Хым, не особо, я имперский страж, и меня больше волнует развитие своих способностей и защита Империи, а о личном подумаю позже.
   - Хэээ, и нет никого на примете?
   - Ну может и есть, - Айлин слегка смутилась, но сохранила самообладание: - но пока ни я ни он об этом не думали. Может быть потом когда я уйду с поста, и начну думать о внешнем виде.
   - Хммм, а вот та стражница, с которой я сражалась, явно на первое место ставит свой внешний вид, - Мириам вспомнила похотливую лучницу, которая пыталась её поцеловать.
   - Гхе, чёрт, ну не все такие как я, но я не собираюсь из-за этого меняться, - Девушка гордо хмыкнула.
   - Ну вот и всё! С расстановкой все согласны, теперь осталось понять как из этого вынести выгоду, - Вин злобно потирала ручки.
   - Погоди-ка, - Селерия присмотрелась к списку: - Тут кое-кого не хватает!
   Девушки дружно повернулись к виновнице мероприятия.
   - Чего вам? Хех, как дурак будет сам себя оценивать. Я и не планировала к этому присоединяться.
   - Держите её! - по команде принцессы Рагни ловко взяла под ручки строптивую торговку: - а теперь наша очередь тебя оценивать. Девочки, ваш вердикт?
   - Мелковата ростом, - Катрина начала зачитывать вердикт.
   - Самая маленькая грудь, ещё и меня пыталась подначить за это, - Лейра была беспощадна.
   - И скверный характер, не забудьте скверный характер!! - Хильда хотела отомстить торговке за унижение.
   - Эй, ну что за наезды на мой характер, - сделав милое личико заморгав глазками, девушка попыталась выдавить из трибунала капельку жалости: - я же могу быть такой милашкой.
   - Хммм, - Селерия резко повернулась в сторону: - Смотри монетка!
   - ГДЕ? - миленький взгляд быстро сменился оскалом хищника, но через секунду девушка поняла что её провели, - Тц, так проколоться.
   - Вобщем наш вердикт! - Селерия гордо встала уперев руки в бока, но потом улыбнулась обратив всё в шутку: - ты могла бы быть и лучше, если бы перестала так гнаться за прибылью, а пока всё это неважно.
   Одним ударом девушка отправила куски мыла составлявшие пьедестал в разные стороны.
   - Неважно кто из нас симпатичнее или привлекает больше парней! - Катрина обняла Вин и погладила по голове: - мы все друзья, и неважно кто лучше. Этого ничто не изменит.
   - Кхым, всё равно я найду, как это использовать, - Вин отцепилась от принцессы и вышла из ванной: - ну всё, мы уже с вами тут засиделись. Кстати Юки, а что мы наденем пока одежду чистят?
   - Ах, могу предложить подходящие юкаты, в них будет удобно и ваша одежда уже будет готова через пару часов.
   Девушки закончив купание направились к выходу.
  
   - Фью, чуть не заметили, - Мы с облегчением отошли от перегородки: - нет, ну нашли чем там заниматься!
   - Ага, ещё и Лири так низко поставили, - Альго гневно сжал кулаки.
   - А по-моему всё было справедливо, - Вернер довольно кивнул.
   - Ну да, конечно его всё устраивает, - я демонстративно развёл руками: - пойдём тоже, или они нас в чём-нибудь заподозрят.
   Мы собрались к выходу, но я заметил в дальнем углу, слабое движение. Аккуратно придерживаясь стенки, что быть вне поле зрения объекта, я подкрался к трём дыркам в заборе. Странно что они были сделаны в мужской половине, но я на всякий случай прислушался.
   "Хе-хее, Грэйн-сама..."
   "Да, неплохо сложён, люблю сильных мужчин."
   "Эй, мы вообще-то должны охранять периметр, чтобы они не подглядывали, а не наоборот."
   "Да ладно, тебе же тоже интересно."
   Вот же эти... Я тихо подошёл к отверстиям и стукнул в стену.
   - Кьяя, нас заметили!! - девушки попытались улизнуть, но я окликнул их.
   - Стоять! Вы сделали что я просил?
   - Э? Крито-сама... - три девушки переглянулись между собой: - да мы с Леврис установили ловушки, как вы и сказали, но вы уверены что склон выдержит?
   - Да если Леврис подошла к этому серьёзно, то должен, - я отошёл и отверстий и пошёл к раздевалке, но сначала: - Эх девушки, подглядывать некрасиво!
   Три тени краснея ускакали прочь от купальни.
  
   На выходе нас поджидал необычный комплект одежды. Местные кимоно было сложно одевать и без помощи Хирэна мы бы не справились. Судя по стуку и падениям с той стороны, девушки тоже столкнулись с рядом проблем в одевании местной одежды. Но результат того стоил, девушки очень красиво смотрелись в ярких кимоно хоть и перемещались в них слегка неуклюже. Недовольной была только Селерия.
   - Хм, Юки а посвободнее одежды нет? - принцесса пыталась расправить руки, но длинные рукава сковывали движения.
   - Нуу у нас только такая одежда, и одежда шиноби, но не думаю...
   - Вот! То что надо, я предпочту её. В отличии от остальных мне в ней ещё назад ехать, - Селерия приобняла лидера шиноби и подтолкнула к складу с одеждой.
   - Красиво выглядите, - я бросил смущённый взгляд на Катрину в жёлтом кимоно, её волосы уже не искрившиеся от напряжения были собраны вместе несколькими заколками, и только пояс с золотой бляшкой выделялся на фоне непривычной одежды. Другим девушкам также были подобраны кимоно подходящего цвета. Все они выглядели в них весьма элегантно, а Ризель в серебристом кимоно и с такой же красивой косой выглядела как мифическое существо из сказок.
   - Хмм, похоже на парней это производит впечатление, - Вин, закатав длинные рукава, довольно потирала подбородок: - возможно стоит их тоже включить в набор одежды для кафе. Парням это понравится.
   Как всегда девушка думала только о прибыли, но расслабляться пока было рано, я уже предупредил всех стараться пить поменьше, и как только приготовят нашу одежду, поскорее в неё переодеться.
  
   В центре площади перед воротами были накрыты столы с угощениями для всех жителей. Хотя проблемы с провизией у них были на первом месте, но они хотели отметить избавление от монстра любой ценой. Клан встречал нас бурными овациями, и Юки вышла вперёд, чтобы произнести торжественную речь.
   - Люди клана Юкитори, приветствуйте наших героев, - толпа взорвалась аплодисментами: - эти храбрые юноши и девушки спасли нас от древнего зла, которое угрожало всему миру. То что не смогли сделать тысячи наших лучших воинов стало подвластно этим отважным героям. И в бой их вела...
   Девушка с грустью и надеждой посмотрела на сестру. В толпе раздавались недоверчивые пересуды, соклановцы были не готовы прости воительницу, но Юки хотела, чтобы они поняли её.
   - В бой их вела наш лучший воин, и моя сестра Асура. Да она нарушила запреты нашего клана и отправилась в чужие земли, чтобы обучаться в Академии. Но она сделала это ради клана, она нашла там верных друзей и надёжных соратников, которые спасли всех нас. И я не хочу чтобы наши глупые законы запрещали мне обнять сестру, которая защищала нас, не смотря на наше отношение! - Юки закончила и бросилась к своей сестре. Она заключила в объятья Асуру, и толпа встретила это робкими аплодисментами.
  
   Не то чтобы стол ломился от яств, но на нём явно было больше еды чем жители клана видели в последние месяцы. Рагни хотела сразу наброситься на еду, но я остановил её. Это скорее всего были последние припасы клана, потому что после этой ночи они покидали крепость.
   Нас усадили во главе центрального стола, и началось празднование. Под спокойную музыку все жители крепости общались между собой. Грэйна опять пытались окружить три знакомые девушки, но каждый раз как они к нему приближались, неизвестные подземные толчки отталкивали их назад. Вин пыталась договориться с кем-то о покупке партии кимоно для кафе. И незаметно к нам подсела одна шиноби.
   Девушка в чёрном костюме аккуратно примостилась на свободное место. Полупрозрачная сетка обтягивала её смуглую кожу, а чёрная шёлковая одежда с глубоким вырезом была ей явно мала. Голову и лицо закрывала аккуратно завязанная чёрная маска.
   - Эмм, Селерия? - Даже если лицо она и прятала, но среди шиноби не было никого со смуглой кожей и красными глазами.
   - Ача, так быстро спалиться. Я надеялась вы не сразу догадаетесь, - принцесса сняла маску. Её рыжие волосы были собраны в аккуратный пучок, и потому не выступали под маской.
   - Ну тебя сложно не узнать, - Вин уставилась на грудь девушки: - Вряд ли у кого-то из местных найдётся твой размерчик.
   - Ну что я могу поделать! - Селерия краснея попыталась закрыться от взгляда торговки, но полностью ей это сделать не удавалось. Всё-таки местные девушки отличались на удивление стройной фигурой.
   - Мммм, - Вин издавала блаженные звуки: - какой вид... Надо бы и таких костюмов несколько комплектов купить. Хе-хе-хе.
   Девушки с опаской посмотрели на торговку, обычно её идеи приводили к ещё большему количеству смущающих моментов.
  
   Через какое-то время я подсел поближе к Кагеюки.
   - Эй глава клана, может поделишься планами на будущее? - по моему совету никто из воинов не пил, поэтому мы могли нормально поговорить.
   - Дракон мёртв, мы свободны... - Юки грустно опустила глаза: - но вряд ли это что-то изменит. Мы не сможем вернуться на наши земли, барон продолжит на нас охоту. К тому же там больше нет ничего для нас. Лучшим выходом будет уйти из этих земель.
   - Будьте осторожны, барон уже должен был узнать о смерти своего большого союзника, и перекроет все выезды из провинции.
   - Они могут пойти к нам, - Хильда невольно подслушала наш разговор: - Что бы здесь не случилось, ваш клан легенда для народов севера. Отец с радостью примет вас, и никакие требования Веранских дворян не заставят его вас выдать.
   - Спасибо, - Юки дружески улыбнулась принцессе: - тогда думаю возражений не будет, если мы отправимся на север.
   - Кхым, Крито, - Куронэ одёрнула меня с другой стороны: - Тени которые шли за нами. Похоже они вернулись.
   - Значит, я был прав. Кто бы это ни был, они готовятся к атаке, - я подал сигнал остальным: - Юки, надеюсь наша одежда готова.
   - Вы собрались уходить? - сначала шиноби удивилась, но поняла причину моего беспокойства.
   - Скажи своим людям, чтобы были готовы, нам тоже надо будет подготовиться, - мы прошли внутрь главного здания где наша форма уже была готова.
  
   - Селерия а ты так пойдёшь? - девушка шла за нами в одежде шиноби.
   - Ну вы ведь собираетесь драться, а в этих халатах драться невозможно.
   - Кхым, а тебе ничего не будет мешать, - всё-таки эта одежда была слишком свободной для её форм.
   - Ну это не самая необычная одежда в которой мне доводилось сражаться, - Селерия уже привыкла к открытой одежде восточных воинов и двигалась в ней плавно и бесшумно.
   - Но сможешь ли ты драться в таком состоянии? - я волновался за её здоровье. Даже если она использовала силу огня земли, но алое пламя в любом случае должно было использовать немного её крови.
   - Нууу, трудно сказать, - Селерия вытянула вперёд руку и сосредоточилась на кончике указательного пальца. От напряжения на висках девушки проступил пот, но всё что она смогла из себя выдавить не могло тягаться даже с пламенем свечи: - я истратила почти всю манну. Спасибо драконьей крови за то, что я хотя бы осталась жива. Но мне надо будет ещё несколько дней отдохнуть прежде чем я полностью восстановлюсь.
   - Тогда может останешься? - Кати приобняла свою подругу: - Я не хочу чтобы ты пострадала.
   - Не волнуйся, я и без магии смогу себя защитить, - Селерия повернулась к Юки: - можно у тебя пару кинжалов позаимствовать?
   - Это кунаи, но они для метания, уверена что двух хватит? - Юки протянула принцессе два ножа из сумки на поясе.
   - Да, если это те о ком я подумала, то этого мне хватит, - девушка ехидно ухмыльнулась и поправила маску на лице, полностью закрыв его от посторонних.
   - Крито, тени расходятся. Теперь я вижу всю эту армию. Здесь собралось намного больше людей, чем в гвардии барона.
   - Идём во двор, надо увести жителей в укрытие.
  

Глава 6. Верность.

  
   Мы вышли во двор и привлекли своим видом внимание жителей.
   - Прошу всех укрыться в домах, скоро здесь станет небезопасно, - серьёзный тон Юки привлёк внимание собравшихся и они послушно начали расходиться: - Что теперь?
   - А теперь начнётся битва, - я всмотрелся в просвет между потолком и воротами. В ночном небе блеснул большой объект летящий прямо в центральное здание: - Кати не остановишь это?
   - Легко! - принцесса выпустила на перехват внушительную молнию и снаряд врезался точно в землю перед нами. Это была огромная стрела порядка двух метров в длину.
   - Да у них похоже есть осадные машины. Грэйн, сколько их примерно?
   Маг на секунду прислушался к вибрациям земли.
   - Почти десять тысяч. Многовато чтобы избавиться от небольшой группы беглецов.
   - Помнится барон хотел отправить своих людей на тренировку. И нет ничего лучше живых мишеней. Ризель, займи место над главными воротами, постарайся накрыть барьером всё пространство над воротами, не дай их стрелам попасть внутрь.
   - Это будет очень сложно!
   - Катрина, иди с ней останавливайте крупные снаряды.
   В этот момент новый град стрел накрыл крепость. Больше пять сотен выстрелов накрыли крепость. Стены и потолок мешали точно прицелиться, но и тех, что смогли пролететь, было достаточно чтобы убить защитников крепости. Ризель взмахнула посохом и невидимая стена смела вся снаряды. Следом прилетели две огромные стрелы и снаряд из катапульты. Девушки сбили стрелы на подлёте, а булыжник Грэйн превратил в пыль одним ударом.
   - Блин, а у них много осадных орудий. Грэйн, можешь найти их точное местоположение?
   - Да, - маг вновь прислушался к земле: - три группы по три орудия в двух километрах отсюда на небольших возвышенностях, скорее всего искусственных. И одна группа людей скопилась позади всех орудий в пяти километрах отсюда.
   Теперь это объясняло, как они могли вести обстрел в таком густом лесу. Однако какой был смысл стрелять из катапульт, ведь большинство снарядов просто разобьются о верх утёса. Группа позади наверняка была их штабом, и если нам повезёт барон был именно там.
   - Так, Мириам мне надо чтобы ты их уничтожила, надеюсь ты справишься, - я хлопнул девушку по плечу и подтолкнул в нужном направлении.
   - Да ты с ума сошёл?! - лучницу моё предложение не обрадовало: - ДВА километра, даже если я чудом смогу попасть с такого расстояния, то как я по твоему их уничтожу?
   - Хм, да тут тебе не помешала бы помощь, - я повернулся к Лейре: - Лири, ты ей в этом поможешь.
   - Хмм ну я могу сделать линзу ветра, чтобы она могла лучше прицелиться, и разогнать стрелу магией.
   - А ещё, ты можешь зарядить её молнией, чтобы стрелы получили достаточную разрушительную силу.
   - Вот теперь это вполне осуществимо, - Мириам улыбнулась и бросилась на верх стены с напарницей.
   - Я мог бы возвести стену перед рвом, и тогда их выстрелы нам были бы не страшны, - Грэйн предложил свою помощь, но она была слишком необдуманной.
   - Если ты так сделаешь, то они попытаются обрушить на нас потолок, затем они и стреляют из катапульт. Надо первым делом уничтожить осадные орудия, тогда им останется только идти в открытый бой. Вот здесь твои навыки и пригодятся.
   - Но это странно, я думала большинство осадных орудий было уничтожено в гражданской войне десять лет назад, - Юки вступила в разговор: - барон не смог бы создать столько орудий за короткий срок.
   - А он их и не делал, - Селерия погладила маленький символ на наконечнике первой стрелы рухнувшей в центре площади. Два скрещенных кинжала: - он взял их у наёмников. Даже для такой большой провинции как ваша, нанять десять тысяч солдат было бы проблемой, но вот позвать наёмников, например за деньги, украденные у королевского сборщика налогов.
   - Хэээ, тогда у нас нет сомнений, надо наказать барона за его преступления, - Катрина сделала победный жест, но сразу же задумалась и снова обратилась ко мне: - есть идеи как это сделать?
   - Конечно есть. Нам всего лишь надо встретиться с ним лично. Ты, я, Асура, Вернер, Айлин и Рагни отправимся к нему, остальные защитят крепость.
   - Я тоже пойду, - Селерия вставила своё слово: - я знаю этих наёмников, и смогу заручиться их поддержкой, чтобы остановить нападение.
   - Это конечно хорошо, но помимо двух тысяч лучников, там ещё тысяч пять солдат в неплохом обмундировании, - Грэйн бросил на меня сомнительный взгляд: - ты же не думаешь, что я смогу прорыть тебе туда тоннель?
   - Не волнуйся мы пойдём не по земле, а по воздуху. Надеюсь в этом вопросе на помощь старшего поколения, - я посмотрел на сидевшую в сторонке Шеразу.
   - М? Перебросить вас в тыл врага... Ну я могла бы это сделать, но могу ли я вступить в битву. Я бы сильно помогла вам, хоть и не могу тягаться с такой армией.
   - Не волнуйтесь королева, я хочу чтобы вы для нас сделали кое-что другое. Надеюсь они ещё не далеко улетели, - я шёпотом проинструктировал королеву: - Куронэ, следи за передвижениями врага, особенно если они решат зайти к нам в тыл.
   - Не волнуйся мимо меня никто не проскочит.
   - Юки пусть твои люди займут места на стенах, и начнут обстреливать войска барона, когда они выйдут в открытый бой, но в ближний бой лучше не вступают, мои товарищи с этим прекрасно справятся.
   - Хорошо, надеюсь ты знаешь что делаешь.
  
   Мы собрались в центре площади. Как только девушки уничтожат все осадные орудия, враги прийдут в смятение и у нас появится шанс выбраться.
   Мирам раскрыла лук в максимальное положение. Чтобы уничтожать вражеские орудия залпом она расположила горизонтально сразу несколько стрел. Линза из ветра позволяла приблизить вид за километры вокруг, и девушка чётко видела свою цель. По пять орудий по бокам и семь в центре.
   Лейра пропустила молнию по мифрильной основе лука. Перчатки позаимствованные у сестры защищали лучницу от разрядов, и она могла не бояться за точность выстрела.
   "Глубоко вдохнуть и представить траекторию выстрела, " - девушка закрыв глаза готовилась к атаке. Ризель отразила уже три залпа лучников, и ей бы не помешала помощь, надо было торопиться: "Из-за ускорения путь будет более прямым, а поправка на ветер уменьшится. Один выстрел должен поразить все цели, иначе они ответят прежде чем мы снова воздвигнем барьер."
   - Я готова! - по команде Мириам Ризель сняла защиту, и пять тонких молний осветили вечернее небо. Это были следы от заряженных стрел. Их удар был таким мощным, что разворотил орудия, не давая шанса на их починку. Ризель сразу подняла защиту и девушки приготовились ко второму залпу.
   Ещё две атаки лучников ослабили некромантку, пока стрелы заряжались для новой атаки.
   Второй залп также гладко положил правые орудия, оставались только центральные, но я сомневался, что всё пройдёт также гладко.
   - Приготовьтесь, как только пройдёт залп, Шераза забросит нас в тыл, - Королева расправила крылья и перекинула руки в огромные лапы, готовясь к отправлению.
   Девушки приготовились к последнему залпу, и некромантка убрала защиту. Семь следов озарили тьму и в тот же миг красная драконесса вспорхнула в воздух и понесла нас над лесом с копошащимися в нём солдатами. Либо они были ошеломлены появлением дракона, либо слышали о договоре между бароном и Ультрасом, но никто из лучников не осмелился в нас стрелять. Как только мы оказались позади основных сил, драконесса сбросила нас и отправилась на юг.
   Ветки смягчили падение, но перед приземлением я заметил как что-то огромное пронеслось над лесом в сторону форта. Стальной наконечник был затемнён, чтобы его было не видно в ночи, но это определённо был заряд баллисты.
   - Ризель, Лейра, к вам приближается внушительный снаряд из последнего орудия. Защищайте форт!
   - Чёрт, мы пытаемся! - судя по отзыву девушек им было несладко.
  
   Противник просчитал, что защита убирается только в момент выстрела и выждал момент для атаки. Как только Ризель убрала барьер град стрел накрыл форт. Лейре пришлась использовать всю силу молний, чтобы отклонить стальные наконечники, и стрелы усеяли ров перед стенами, но на массивный снаряд сил у неё не было.
   - Я попробую его остановить! - Грэйн поднял огромный булыжник и метнул на перерез снаряду. Траектория сместилась, но стрела попала в цель, она прошила центр стены и разворотила подъёмный механизм. Деревянный мост рухнул через ров, и последняя линия обороны была прорвана.
   "Ну что прозевали, теперь придётся лично сражаться. Леврис, я надеюсь ты успела сделать всё что я просил?"
   - Да всё готово.
   "Тогда выходите в поле и сражайтесь с ними врукопашную, шиноби вас прикроют."
  
   Мы отправились в глубь леса, а наши товарищи приготовились к битве с семитысячной армией.
   Альго остался на мосту отбивать всех кто пробьётся сквозь первую линию защиты, а Леврис приготовила припасённый со вчерашнего дня сюрприз. Ударив посохом по земле девушка подняла в воздух четыре огромные плиты создавшие барьер перед крепостью. Между плитами оставались небольшие прозоры в три метра, через которые армия барона могла пройти внутрь. Левый и правый заняли маги земли, а центральный заняла Вивьен, под прикрытием своей сестры.
   Первой в бой ринулась конница. Их было немного всего пара сотен, но со своей скоростью они могли спокойно проскочить мимо заграждений и ворваться в крепость.
   - Неужели думаете, что это были все сюрпризы? - Ухмыльнувшись учительница махнула рукой по земле, и почва начала уходить из-под ног лошадей: - я немного разрыхлила почву, чтобы ей было удобно управлять.
   Девушка с лёгкостью превращала твёрдую землю в зыбучие пески, которые заставляли рыцарей падать одного за другим. Только пять конников смогли прорваться к мосту, но стоило им ступить на бревенчатый помост, Альго взмахнул клинком и порыв ветра сбросил их на дно рва.
   - Ха, слабовато!
   Первая волна разбилась о нашу защиту, и вперёд выдвинулась тяжёлая пехота. Закованные в тяжёлые доспехи и вооружённые осадными щитами, они выступали вперёд, защищаясь от всех дальнобойных атак защитников крепости.
   Лёгкая пехота не торопясь следовала под прикрытием тяжёлых щитов. Это могло стать проблемой.
   - А так? - Грэйн сделал из земли плотный метровый шар и толкнул в волну щитоносцев. Булыжник оттолкнул назад трёх воинов, но они удержали строй и перекинули его через себя наклонив щиты назад: - Блин так не интересно.
   - Я бы могла с ними что-нибудь сделать, - Лейра оставила пост на стене и присоединилась к друзьям: - но с таким количеством это сработает только на близком расстоянии.
   - Грэйн, а ты знаешь, что будет если черепаху положить на спину? - Леврис лукаво улыбнулась.
   - Хе, это будет забавно, - Грэйн понял намёк учительницы и начал готовить землю перед стеной для массированной атаки.
  
   А мы пробирались сквозь дебри. Лес в этом месте и правда был диким, и устроить засаду на нас было проще простого, но за нами незримо присматривала Куронэ, и потому неожиданной атаки можно было не бояться.
   Поняв что Шераза не была союзником барона, солдаты наверняка пошлют кого-то на перехват, но основные силы в любом случае за нами не поспеют. Юки вела нас вперёд указывая самый надёжный и безопасный путь.
   "Крито, вас окружают. Тени, которые мешали мне раньше," - предупреждение Куронэ было как раз во время.
   Мы резко остановились на небольшом открытом месте среди деревьев.
   - Здесь что-то изменилось, - Юки хорошо знала этот лес, и могла заметить любые ловушки. Девушка взмахнула пару раз клинком и в руку ей опустилась тонкая проволока: - если бы мы продолжили с той же скоростью, то она могла бы кого-нибудь убить.
   - Тц, всё-таки это ОНИ, - Селерия недовольно нахмурилась: - лучше не пытаться сбежать, а дать им бой.
   - Эй, хватит уже прятаться мы знаем что вы здесь! - нам нечего было скрывать, и я окликнул лёгкое движение в тени деревьев.
   - В мире очень мало людей способных заметить наше присутствие, вы заслуживаете похвалы, - прямо пред нами из тени вышел человек в длинном чёрно-фиолетовом плаще с капюшоном. Чем-то этот плащ напоминал мантию убийц Академии, но были и некоторые отличия. На шее плащ крепился брошкой в виде двух скрещённых кинжалов, тем же символом, что был на гарпуне. Значит последняя атака разрушившая ворота была тоже их рук делом.
   - Не льстите себе, наша подруга заметила вас ещё вчера, когда вы следили за нами, - я провоцировал убийц, чтобы спровоцировать их всех.
   - Это действительно редкий дар видеть так много, - позади раздался женский голос. Ещё одна фигура в плаще показалась из тени. Один за другим восемь воинов в чёрных костюмах вышли на свет. Даже показавшись из укрытия они старались держаться в тени, чтобы нельзя было чётко определить их телосложение и оружие.
   "Катрина, Асура, Юки, Вернер и Рагни прорывайтесь вперёд. Не думаю что у их лагеря будет много охраны. Юки боюсь мне придётся попросить тебя снова использовать ЭТО," - мои мысли могли слышать только мои товарищи, но по моей просьбе Куронэ передала их и Юки.
   На секунду мир озарился белым цветом и я почувствовал как количество соратников вокруг поредело.
   - Хоо, так ловко уйти от нас, у вас и правда много достойных навыков, но увы нас наняли для вашего убийства. Глупо было разделять оставшиеся силы.
   - И вы не будете их преследовать? - я улыбнулся в лицо главарю убийц, и плавно достал два клинка из ножен. После недавней атаки молнии мои мышцы всё ещё не до конца оправились, но я думаю смог бы составить ему конкуренцию.
   - Мы их позже догоним, - лидер убийц достал из рукава зазубренный кинжал, и приготовился к битве.
  
   - Грэйн, как только они подойдут достаточно близко атакуем, - Леврис пригнулась к земле. По моей просьбе вчера она истёрла в песок большую часть грунта под поляной, и, манипулируя им, можно было совершить атаки, которых никто не ожидает.
   Щитоносцы добрались до преград и начали тесниться в проходы, в это же время некоторые из них попытались двуручными мечами прорубить ещё несколько проходов.
   - Вот теперь пора! - Маги земли вместе ударили в землю перед собой и две волны разошлись по земле вздымая в воздух опору под ногами у солдат. Тяжёлая защиты была их слабым местом, потеряв опору они начали падать словно костяшки домино, подминая под собой задние ряды.
   Стоявшие вдалеке лёгкие мечники и лучники не успели опомниться, как Лейра закончила своё сложное заклинание.
   - Много железа вредно для организма, особенно в плохую погоду, - Собрав в руках сгусток электричества девушка выпустила его над полем битвы. Мгновенно над ним стало собираться грозовое облако, и десятки разрядов ударили по лежащим на земле воинам. Стальные доспехи отлично передавали заряд, и, собранные в кучу, солдаты были поражены одной атакой. Такой заряд был для них не смертельным, но мог парализовать их на несколько часов.
   Стена щитов рухнула, и вражеских лучников больше ничто не сдерживало. Они открыли огонь по проходам где стояли всего пара человек, но маги земли сразу же возвели защитные стены.
   - Фух, ещё бы чуть-чуть и я стала подушечкой для иголок, - Вивьен перевела дыхание, после чудесного спасения.
   - Рано радуешься, пока они ведут обстрел мы не сможем опустить щит, а значит и контратаковать пехоту не сможем пока они не подойдут вплотную. Мы оказываемся заложниками нашего положения, - Грэйн пытался найти выход из сложившейся ситуации, но ничего не приходило в голову. Всё было так просто когда за него решения принимал кто-то другой, но сейчас они были вне зоны досягаемости Куронэ, и чтобы она могла следить за обстановкой на поле боя, ей пришлось прервать с ними связь.
   "Грэйн сверху!" - телепатка поздно заметила врагов обходивших нас с тыла. По каменному утёсу группа лучников подобралась к краю. Оттуда они с трудом могли бы достать до защитников крепости, но воины стоявшие в поле, были для них отличной мишенью.
   Мгновенно последовал первый залп и град стрел обрушился на защитников.
   - КАК вы посмели забыть про МЕНЯ?! - С яростным криком ледяная волна смела град из стрел. С перевязанной рукой, удерживая огромную секиру здоровой, Хильда бежала на помощь товарищам: - нет поверить не могу, начать такую битву и без меня!!
   - Хех, ну Крито же сказал, что ты будешь только оруженосцем, пока не станешь доверять своим товарищам, - Грэйн пожал плечами и это вызвало у принцессы только приступ недовольства.
   - Хымх, можешь считать, что я вам доверяю. Что мне делать?
   - Сейчас надо разобраться с лучниками наверху, мы не можем отступить в крепость, а здесь мы как на открытой ладони.
   - А, на этот счёт не переживай. По пути сюда мне попались те три девчонки. Они сказали, что позаботятся о лучниках.
   - Будем надеяться у них получится. Тогда сделай нам защиту от стрел пока они с ними разбираются и готовься, они вот-вот прорвутся.
   В этот момент первые воины достигли защитных стен магов.
  
   - Хым, похоже у Куронэ возникли свои проблемы, раз я её больше не слышу, - я повернулся к своим напарницам. Нас было трое, а противников восемь, не самая лучшая расстановка. Единственная надежда, на то, что Катрина доберётся до палатки командиров и остановит бой.
   - Крито, займись их лидером, а мы возьмём на себя остальных, - Селерия ловко покрутила на пальцах два кинжала позаимствованных от Юки, и встала в боевую стойку.
   - Не возражаю, - Айлин выдвинула из перчаток лезвия и взвела арбалеты.
   - Тогда приступим, - Я прыгнул к убийце с молниеносной скоростью и занёс большой клинок, но рефлексы противника были на высоте.
   Сделав пол-оборота он отклонился на полкорпуса в сторону и клинок прошёл мимо, при этом он занёс правую руку чуть вперёд, и что-то едва заметное блеснуло на его перчатке. Я вовремя подставил малый клинок и тонкое лезвие скользнуло по его металлу.
   - Тц, я думал быстро это закончить, - убийца расслабил руку, и лезвие снова скрылось в механизме на перчатке: - а лидер что-то рассказывал о воине с двумя мечами из Академии, наверно стоило его лучше слушать.
   - Это уж точно! - недовольный женский голос прервал убийц: - чего стоите, убейте их!
   Три убийцы бросились вперёд, и путь им преградила Селерия. Остальные три остались на ветвях деревьев, готовясь атаковать с расстояния.
   - Вот и отлично, значит эти мои, - Айлин направила на них свои арбалеты и выпустила залп из стрел.
   Убийцы спрятались за деревом и ушли от атаки. У них на руках были устройства похожие на ручные арбалеты Айлин, только не отличавшиеся такой же скорострельностью. Как только стрелы проскользили мимо, они вышли из тени и выпустили в ответ шесть стрел. Девушка сделала сальто назад и выпустила в полете ещё несколько стрел. Убийцы вновь ушли от атаки спрятавшись в тени.
   - Нет ну так может бесконечно продолжаться, - Айлин прыгнула вперёд и поспешила оказаться у деревьев на которых сидели убийцы. Девушка достала из сумки на поясе маленькие чёрные шарики: - Спускайтесь уже!
   Стражница подбросила шары в воздух, и когда они были выше веток где засели противники выстрелила в них из арбалетов. Взрыв сотряс кроны деревьев и три воина рухнули на землю. Однако удар был для них не критичным и уже через пару секунд они поднялись на ноги.
   - Вот так уже интересней, - Айлин достала из-за спины изогнутый клинок и бросилась на врага.
  
   Селерия в это время на удивление удачно парировала атаки трёх противников. Двое атаковали одновременно, и пока принцесса отражала их атаки, третий пытался нанести удар из слепой зоны девушки. Они действовали слажено, но Селерия как-будто знала куда будут направлены удары. Блокируя атаки она сделала кувырок назад и приземлившись за третьим убийцей отправила его в полёт ударом ногой.
   - Ну что ж вы так не оригинально, всегда целитесь в важные точки, сначала стараясь обездвижить врага, а потом добить ударом в сердце или шею, - Сели игриво крутила кинжал на пальце, всем своим видом показывая убийцам свою незаинтересованность.
   Пара нападавших помогли товарищу подняться и они снова ринулись в атаку. Двое шли напрямую к принцессе готовясь атаковать ей с двух сторон, а третий пока остался позади.
   - Хе, - Селерия прыгнула им навстречу и повернувшись боком прошла между нападавшими, их клинки прошли по касательной, задев лишь край одежды. Оказавшись между убийцами, принцесса отпрыгнула назад, одновременно вырубив одного из них ударом колена в подбородок и перепрыгнув за спину второму.
   Воспользовавшись моментом, третий убийца в мгновенье ока оказался за спиной Селерии и нанёс удар скрытым клинком в сердце. Но с металлическим звоном его клинок был отражён. Красная принцесса знала, куда будет целиться убийца, и заранее отвела назад руку блокировав его атаку своим ножом.
   Взяв за ворот стоявшего перед ней убийцу, Селерия швырнула его на противника сзади, и они вместе повалились на землю.
   - Так-с, - разобравшись с мелочевкой, принцесса отряхнула руки и посмотрела на стоявшую сзади девушку в чёрном: - наверно это были новички из гильдии, раз так быстро слились. А вот о тебе я слышала много лестных отзывов.
   - Хм, - девушка наконец вышла из тени. Черно-фиолетовые плащ покрывал её чёрную кожаную одежду с серебристым поясом, и скрывал почти все лицо. Можно было рассмотреть только тонкие губы с фиолетовой помадой и чёрные глаза: - я слышала, что мастер раньше обучал ещё одного ученика, не присоединившегося к гильдии. Не думала что встречу тебя здесь.
   - Ох, ну да было дело. Ваша проблема в том, что вас всех учит один мастер, потому и стиль боя почти одинаковый. Нужно вносить в него больше разнообразия, - посмеиваясь принцесса крутила в руках кунаи, издеваясь над противницей.
   - Я знаю, что мастеру ты не ровня, но кто из нас лучше мы сейчас проверим, - девушка резко выпрямила руки и с тыльной стороны ладоней из перчаток вылезли два прямых клинка. В туже секунду она прыгнула к Селерии и нанесла удар в сердце.
  
   В это время я сражался с лидером убийц. Он не отличался большой скоростью, но легко угадывал мои движения и обходил их за секунду до столкновения. При этом он всегда старался контратаковать в появившемся просвете, но и я успевал отбивать его атаки. Мы успели обменяться парой ударов, но ещё не разу не достали друг друга оружием. На вид он казался некрупного телосложения, поэтому хороший удар мог бы вывести его из боя. Но почему-то он в наглую принимал мои удары кулаками не показывая слабости. Видимо его тренировали выдерживать боль, на случай пыток, и оставалось надеяться, что удар мечом он не выдержит.
   Я собрал силы и начал наносить противнику удар за ударом, ему оставалось только отступать, и в итоге он оказался прижатым к стенке. Я нанёс сильный удар с замахом и обрушил меч ему на голову. Убийца скрестил клинки на руках и остановил мой клинок. Поддев вторым клинком его лезвия я откинул его руки вверх, и он наконец открылся для атаки. Сделав пол-оборота я нацелился на незащищённую грудь противника, но мои мышцы подвели меня. Я споткнулся и в тот же момент он отбросил меня в сторону.
   Теперь уже я был прижат к стенке, и убийца не преминул этим воспользоваться. Он бросился ко мне начал наносить удар за ударом, пытаясь пробить мою защиту, и я только чудом мог защититься от всех атак. Проблема была только в том, что я не мог освободиться из такого положения, если только кто-нибудь мне не поможет или противник сам не выдохнется. Однако у Айлин дела складывались не намного лучше.
   Девушка свалила противников на землю но после этого особых успехов не добилась. Противники уклонялись от её выстрелов и постепенно загоняли в угол, окружая её своими атаками. Возможно будь их поменьше, или если бы она могла предугадывать их движения как Селерия, то она с ними бы справилась, но пока она действовала именно так как они и хотели. Уклоняясь от атак она отступала назад, и постепенно сама загоняла себя в узкую часть между деревьями, ей требовалась помощь.
   А Селерия...
   ...
   Она игралась со своим оппонентом. Девушка-убийца была намного быстрее моего оппонента, но принцессу это не особо волновало. Селерия отклоняла атаки клинками убийцы с лёгкостью и старалась подойти поближе. Оказавшись в плотную, она била её кулаками, локтями и коленями. Другими словами если бы она хотела её убить, то могла легко это сделать, но она специально выводила её из себя Селерия просто растягивала удовольствие от превосходства над своим врагом. Но и девушке можно было отдать должное, она выдержала уже не один десяток ударов, и всё ещё стойко держалась на ногах, в то время как её соратники уже лежали после таких ударов. Вот только меня волновало другое...
   Я перехватил руку убийцы и его клинок завис перед моим лицом, если и было подходящее время, чтобы помочь мне, то оно было ПРЯМО СЕЙЧАС!!
   - Селерия, чёрт побери, может поможешь?! - мой крик привлёк внимание всех присутствующих.
   - Вот чёрт, - принцесса недовольно цокнула языком.
   - Хм, знакомое имя, - убийца почесал подбородок, всё ещё не убирая клинок от моего лица.
   - А? Это же, - девушка-убийца всмотрелась в глаза, выглядывавшие из-под маски шиноби, и упала на одно колено.
  
   - Похоже всё готово, - Хильда удерживала ледяной барьер над соратниками и заметила условный сигнал девушек поднимавшихся по верёвкам к утёсу над крепостью: - Всем пригнуться!
   Три шиноби подожгли шнуры под сводом и поспешили спуститься в укрытие. Вчера Леврис не только укрепила утёс, чтобы он не рухнул от взрыва но и протянула для них несколько щелей в толще скалы, чтобы в них можно было разместить бомбы. Каждый заряд который носят при себе шиноби не способен вызвать серьёзных разрушений, но положенные в несколько рядов, они могут изрядно потрепать силы противника. Череда взрывов сотрясла свод пещеры. Потолок выдержал, но камни и многие враги, укрывшиеся наверху, были сметены оттуда и обрушились градом на своих же товарищей.
   Враги были ошеломлены таким поворотом событий, и нельзя было упускать такой шанс.
   - Куронэ передай всем шиноби, чтобы они поднимались наверх. Пусть прикрывают нас метательным оружием оттуда. Урса, Митри и Шинрю проведут их. Леврис, делаем самую толстую стену, какую можем и оставляем один проход в центре. Будем стоять до последнего! - оставалось только ждать когда их товарищи достигнут командиров, выстоять против оставшихся пяти тысяч самостоятельно было невозможно. Эта "армия" была разношёрстным сбродом, кроме солдат в форме местной стражи, здесь были и целые кланы наёмников и отдельные личности. Все они подчинялись командирам, стоявшим на лесной опушке позади армии. Они не вмешивались в битву, и только отдавали приказы, возможно если бы удалось вывести их из строя, то отряды врага пришли бы в замешательство. Но добраться до них было невозможно. Оставалось надеяться на свои силы и помощь друзей.
  
   Барон сидел в своей палатке на возвышенности в пяти километрах от поля битвы. Отсюда он при помощи магической линзы мог наблюдать за ходом битвы и пока ему не нравилось то, что он видел.
   - Их всего пятьсот человек, мы уже должны были захватить крепость! - барон медленно терял терпение.
   - Господин, - В палатку вошёл посланец с передовой: - наши атаки отражают не защитники форта, а группа из нескольки молодых людей в форме Академии. А также... орудия были уничтожены мощной магией из форта.
   - Тч, ни на кого нельзя положиться, куда делись эти чёртовы ассасины, даже эта ящерица не смогла ничего с ними сделать. Да что не так с этими детьми, не знают когда пора сдохнуть, - маг гневно скрипел зубами, он уже мысленно проклинал тот день, когда решил нанять эту гильдию. Он ведь мог обойтись и так, но не хотел терять уважение в глазах короля, потому и решил пойти на такой рискованный шаг.
   *Тудух*
  
   За входом палатки раздались два глухих удара. Девушка с чёрными крыльями впечатала стражников в землю одним ударом.
   - Наконец добрались, - Кати посмотрела назад, поле битвы было видно невооружённым глазом. Только что там прогремели взрывы и дым поднимался над утёсом, она боялась что было уже слишком поздно, но надежда ещё оставалась: - Вперёд!
   Катрина и Рагни ворвались в палатку, готовые к бою, но кроме самого барона и перепуганного посланника там никого не было.
   - Вы что-то хотели, принцесса, - Рион поддерживал хладнокровный тон даже в такой ситуации. Он был уверен что сможет защититься и без охраны.
   - Вы ещё спрашиваете?! Я пришла остановить ваше безумие! - Кати злобно сжала кулаки.
   - Не понимаю о чём вы, - Барон откинулся в кресле и задумчиво сложил руки пере собой: - если вы не смогли справиться с работой, тут уже ничего не поделаешь. Я обнаружил логово бандитов и решил их уничтожить лично, пока это не переросло в крупное восстание.
   - ЭТИ ЛЮДИ НЕ БАНДИТЫ! - несколько разрядов разошлись по комнате: - это вы виноваты, что они оказались в таком положении! Вы должны были заботиться о своих подданных, а не бросать их на произвол судьбы!
   - Вы явно что-то путаете, я не считаю своими подданными людей, которые мне не подчиняются, - лицо барона искривилось злобной ухмылкой.
   В это время и две оставшиеся девушки добрались до палатки. Асура помогала идти слабеющей сестре. После долгого использования силы Юки с трудом стояла на ногах, но отказалась оставаться в безопасном месте и захотела увидеть всё лично. Девушки вошли в палатку и встали позади двух принцесс.
   - Тц, так вот оно в чём дело, - Рион недовольно посмотрел на новых гостей. Девушку слева он раньше уже видел однажды, светло-голубые волосы и глаза, знак принадлежности клану Юкитори, и серая с красными деталями форма Академии: - теперь понятно, кто поселил в вашей голове эти бредовые мысли.
  
   - Сестра, а что это ты делаешь? - убийца остановил свои атаки и с недоумением взирал на сцену перед ним. Атаковавшие Айлин тоже удивлённо переглянулись.
   - Да это всё Крито виноват, взял да проболтался, - Селерия начала развязывать маску.
   - Я вспомнила о чём упоминал мастер, - девушка не поднималась с колен: - парень владеющий двумя клинками, победивший на турнире, в одной гильдии с нашей принцессой.
   - Эээ?! - Убийца с сомнением посмотрел на красноглазую девушку. Она сняла маску и предстала перед окружающими во всей красе с развивающимися волосами цвета пламени. Взгляд юноши скользнул по полупрозрачной одежде. Оценив формы и бархатную кожу Селерии, юноша задумчиво кивнул: - и правда ведь принцесса, как я сразу такую красотку не узнал.
   - Ты по каким параметрам девушек узнаёшь?! - девушка-убийца гневно скрежетала зубами.
   - Хех! По главным! - Парень хотел добавить что-то ещё, но метко брошенный камень заставил его заткнуться: - Ах да, простите.
   Все убийцы, даже те что зализывали раны в сторонке, резко поднялись и встали на одно колено перед Селерией.
   - И почему меня это не удивляет, - обойдя недавнего нападавшего, я подошёл к красной принцессе: - я вот знаю только одну гильдию убийц верную вашей семье, а ты?
   - Ну что я могу сказать, я не знаю других таких бойцов, кто смог бы спрятаться от нашей всевидящей Куронэ, поэтому и напросилась с вами. А ты? Как ты мог проиграть в битве ему? - Селерия ехидно вздёрнула бровь.
   - Просто тело ещё не отошло от прошлой битвы, вот и замялся. Ты то сама не в лучшей форме! - Да проиграть врагу было позорно, но ничего не поделаешь.
   - Я всего-то потеряла магию на пару дней, а ты стал неуклюжим мешком с картошкой. Какие всё-таки разные последствия, - Ехидная улыбочка всё выше ползла по лицу самодовольной принцессы.
   - Кхым, принцесса, простите меня. Я не знала, что это вы, - девушка-ассасин всё ниже склоняла голову: - я готова понести любое наказание.
   - Да ладно тебе, - Селерия дружелюбно подняла свою недавнюю соперницу на ноги и отряхнула с неё пыль: - Я просто хотела проверить, насколько сильны нынешние ассасины. Давно со мной никто в серьёз не дрался. Мне даже было приятно.
   Мне показалось что девушка под мантией неловко покраснела.
   - Но что вы здесь делаете? - глава группы встал и подошёл к своей правительнице: - У нас была миссия обезвредить как можно больше повстанцев в том форте во время нападения, но если бы мы знали что вы там.
   - Ну я туда по пути заскочила, но что за бред с повстанцами, почему гильдия ассасинов вообще согласилась на такое важное задание в другой стране?
   Мне это не нравилось, Ассасины не просто убийцы, они также следят за политической обстановкой, и фактически служат напрямую королю Лерана. Они бы не стали влезать в дела соседней страны без одобрения сверху.
   - Местный феодал подал запрос на поиск и захват группы повстанцев. Его люди не были способны их выследить, поэтому он и обратился к нам. Мастер не хотел поначалу принимать задание, но барон утверждал, что у него есть разрешение короля на подавление бунта. Поэтому мы и пришли.
   - Дорого же ему обошлись ваши услуги. Но одобрение короля... - Селерия задумалась: - Если всё так, то зачем он вообще позвал нас на "задание" он мог просто смести клан.
   - А какое у вас точно было задание? - мне всё это не нравилось, слишком много совпадений.
   - После того как начнётся атака, мы должны были охранять тылы, и при прорыве защиты ловить живыми бунтарей. И главное если в крепости окажется девушка с невероятно длинными золотыми волосами, то обязательно захватить её живьём.
   Я сорвался с места и побежал к палатке барона. Главное было успеть, теперь всё складывалось воедино, зачем барон позвал именно нас.
   - Селерия, пусть они займутся командирами наёмников, без них наступление остановится, - отдав последнюю команду, я собрал остатки манны молнии в ногах и помчался к принцессе.
   - Я вижу вы не умеете заводить правильных друзей, принцесса, - Барон небрежно развёл руками: - не думал, что с вами сюда приедет и последняя "глава" клана.
   Мужчина с презрением смотрел на двух воительниц, но в его взгляде было и что-то другое, злобное желание раздавить своего врага.
   - Вы! Погубили мою семью! И теперь хотите добить тех кто выжил, как вы вообще можете говорить об этом так хладнокровно, - Асура стиснула зубы.
   - Хымх, я ничего особенного не делал. Ваш отец сам был виноват в этом. Вашу деревню смёл дракон, а потом вы ринулись ко мне. Что я мог подумать, когда у границ моих владений появилась вооружённая толпа почти в тысячу человек. Я не мог отреагировать иначе на вашу агрессию, - барон довольно хмыкнул.
   - Но вы же знали о драконе, вы могли помочь беженцам! - Юки срывалась на хрип.
   - Зачем? - в вопросе Риона не было эмоций, он просто констатировал факт. Он правда не понимал зачем нужно было помогать бесполезным беженцам.
   - Потому что этим людям нужна была помощь! - Катрина яростно кричала на барона, но он не придавал этому значения: - Там было много раненных, и вы могли бы их приютить, а вы приказали убивать всех кто попытается пройти в город. Это в конце концов были ваши подданные!
   Барон прищурил глаза и заговорил уже низким недовольным голосом.
   - Я не считаю ЭТИХ своими подданными. Для моих людей на первом месте стоит верность своему правителю, а ОНИ подчиняются только себе, и живут по своим законам! Я не считаю таковых своими подчинёнными.
   - Вы обдирали наших людей своими налогами, ваши солдаты постоянно издевались над нашими торговцами, а когда мы попросили помощи, вы стали нас истреблять! Да кто захочет быть подчинённым у такого монстра! - Юки сжала зубы так сильно, что в уголках губ выступила кровь.
   - Вот именно! - барон слегка улыбнулся: - Вы никогда не считали меня правителем, так почему я должен относиться иначе. А всё из-за того дурацкого договора. Ну кто это решил, что одна семья живёт на территории другого государства, платит им налоги и в случае войны поддерживает военной силой, но оставляет за собой независимость от законов и правил королевства. Я бы никогда не доверил свою спину таким воинам.
   В его словах была логика, сухая и жестокая, но со вполне понятными выводами.
   - Мы никогда не предавали Веранию!
   - И только поэтому я должен был вам верить? Помнится наша первая встреча с вашим отцом закончилась неудачно.
   - Замолчи! - Юки яростно рявкнула на барона: - Я знаю почему отец тебя вышвырнул!! Он никогда не рассказывал, но я с детства любила следить за всем, что происходит в доме.
   Похоже Асура была удивлена не меньше барона.
   - Отец принял вас как почётного гостя, он был готов подчиняться всем вашим законам, но вы потребовали от него невозможного!
   - О чём ты девочка, он вполне мог выполнить мои требования, но ему они показались оскорбительными.
   - КОНЕЧНО! Вы потребовал от отца, в уплату налогов за первый год отдать меня с сестрой! - девушки были шокированы, фактически Рион хотел сделать наследниц клана своими рабынями.
   - Это правда, такой метод я думаю был бы самым простым для обеспечения его преданности, - без особых эмоций барон продолжал говорить очевидные для него вещи: - если бы у меня были в руках обе наследницы клана, то и вопрос о подчинении никогда бы не возник.
   - Вот только я думаю вас не только наша преданность волновала! - Асура схватилась за ручку катаны, но вовремя остановилась.
   - Да, вполне возможно. Учитывая какими вы выросли, это был бы неплохой вариант, - с мерзкой ухмылкой барон осмотрел девушек с ног до головы: - Ведь каждый мужчина подумывает о сильном потомстве, и для этого нужно подобрать подходящую пару.
   - Мерзкий тип, - Рагни недовольно цокнула языком.
   - К тому же если бы у нас были дети, то проблем в наследовании этих земель не возникло бы.
   - Да кто бы пошёл на такое?
   - Вот видите, у вашей преданности было так легко найти предел. Если ваш отец не готов был пожертвовать своими детьми, то его преданность мне была весьма сомнительна.
   - Никто бы на это не пошёл, вам просто нужен был повод, чтобы угнетать их клан! - Катрина вступилась за своих подруг.
   - Ох принцесса, давайте я расскажу вам по такому случаю одну историю, и возможно вы всё поймёте.
  
   Была великая страна, которая несла многолетнюю историю, а правитель её был потомком великих героев древности. Но за много лет семья короля ослабела, и вассалы уже не были так уверены во власти правителя. Они решили скинуть правителя и объединили для этого свои силы. Но на стороне короля также было много дворян, и в итоге некогда великая страна раскололась. Постоянные стычки на границе земель сторонников короля и его противников истощали и без того пережившую многие бедствия страну. Но никто не хотел признавать поражения. Король требовал, чтобы повстанцы сложили оружие и присягнули ему на верность, а реформисты хотели низложения королевского рода и выбор нового правителя.
   Вся проблема была в магии короля, она ни в какое сравнение не шла с силой его предков, а его единственный ребёнок не обладал ей вовсе. Реформисты выбрали среди себя сильнейшего мага и хотели, чтобы он основал новую правящую династию. Но у этого человека был сын, он тоже был достаточно сильным магом, но он не видел смысла в этой продолжающейся войне.
   Молодой человек понимал, что власть короля ослабла, но не понимал зачем надо было начинать бессмысленную войну. Он один раз присутствовал на собрании реформистов, они гордились своими достижениями, какие земли захватили, сколько королевских приспешников убили, и сколько его верных вассалов прилюдно казнили, обещая скорейший конец войны и восход нового правления. Ему было в тягость всё это глупое мерянье силой, все эти люди присягали на верность королю, а сейчас готовы были бросить его ради своей жадности. И тогда чего будет стоить новая власть, если она будет строиться на таких людях.
   В ту же ночь парень покинул отчий дом и отправился в столицу. Он хотел служить королю, не потому что считал его достойным трона, а потому что когда-то присягал на верность ему вместе со своим отцом, и просто хотел остановить кровопролитие. Он прошёл пешком почти всю страну, разорённую войной, где царил голод и болезни.
   Когда он пришёл в столицу, то записался в королевскую армию. Он не мог сказать своего имени, ведь его отец был одним из лидеров восстания, поэтому скрыл свои навыки и происхождение и пошёл простым солдатом.
   Он с детства учился обращаться не только с магией но и с клинком, поэтому легко дослужился до командирского звания показывая лишь навыки рукопашного боя.
   Он продолжал сражаться на передовой, не видя конца этой войне. Каждый месяц из деревень забирали сотни новых рекрутов и каждый месяц слали их вещи родителям.
   Всё изменилось, когда повстанцы решили ударить по слабому месту короны, они наняли убийц, чтобы уничтожить королевскую семью. И затея почти удалась, король опасаясь за жизнь своей семьи отправил их подальше из столицы, но это не помогло. На них напали в дороге, и все были убиты, кроме дочери короля. Тогда молодой человек увидел силу этой девушки и решил закончить войну чтобы в её правах больше никто не сомневался.
   Он был одним из тех, кто вернул королю его дочь, и король узнал молодого человека. Он уже встречался с ним и с его отцом в прошлом, потому он хотел узнать зачем он здесь.
   "Потому что я присягал на верность вам а не моему отцу," - этот ответ устроил правителя, и он доверил ему переговоры с повстанцами, которые могли наконец положить конец войне.
   Парень отправился на восток, в замок который был ему хорошо знаком, то место, которое он называл домом много лет стало пристанищем стервятников. Когда его отец увидел, кто пришёл на переговоры, то был в ярости, но потом подумал, что это знак слабости короля. Он захотел этим воспользоваться.
   Думая, что он через сына сможет выбить для себя более выгодные условия мира, он начал наседать требовать земель денег и привилегий для лидеров восстания.
   На это сын ответил только, что дочь короля самый могущественный волшебник в стране, и никто из повстанцев с ней и рядом не стоял. У них больше не было причин продолжать борьбу, и если они сдадутся сейчас, то король сохранит их жизни и земли, если они полностью распустят свои армии.
   Дворяне возмущались, для чего же они боролись всё это время, если сейчас так просто сдадутся. Они взывали к его совести, что столько лет страдали их жители, и всё впустую. Но на самом деле их волновало только личное благосостояние. Им было плевать на своих людей, и если надо было они готовы были сражаться до последнего солдата, прикрываясь высокими идеалами. Разговаривать с ними было бесполезно.
   Через четыре дня молодой человек вернулся в столицу.
   "Переговоры прошли успешно," - с этими словами парень положил перед королём окровавленный мешок и вышел из тронного зала. Так и закончилась гражданская война, которая длилась больше пяти лет.
  
   - И зачем вы нам это рассказали? - Катрины пребывала в смятении: - Или вы хотели нас разжалобить историей о том как получили свой титул и эти владения?
   Конечно эта история могла быть только об одном человеке, о самом Рионе.
   - Ну что вы принцесса. Я надеялся что вы после неё поймёте мои мотивы, но видимо я ошибался.
   - Вы убили своего отца, ради этих привилегий, что тут не понятно?!
   - Нет! Я всего лишь был верен своему королю! - барон плавно поднялся с трона опираясь на рукоятку своего меча: - преданность своей семье, родителям или детям неважно, никогда не должна быть превыше преданности своей стране! Да я убил своего отца, потому что он был угрозой для страны. Когда король послал меня на переговоры, то я думал, что он доверяет мне, и надеется что я смогу убедить отца сдаться. Но король хорошо его знал, он не мог не понимать, что отец никогда не исправится. Генрих хотел устроить мне последнюю проверку, смогу ли я убить своего отца ради блага всей страны... И я прошёл его проверку, за это он и наградил меня. Я никогда не гордился своим поступком, но никогда не сожалел о содеянном.
   - И какое это отношение имело к нам?! - Асура крикнула в гневе на барона: - или ты наказывал мой клан, за то что твой отец любил власть больше тебя?!
   - Вовсе нет! Это была такая же проверка. Ваш клан хоть и сохранял независимость, но всегда поддерживал короля если ему угрожала опасность. Но в последней войне вы не приняли ничью сторону, и не потому что вы не верили в короля, а потому что были окружены врагами. Если бы вы признали власть короля, то повстанцы сокрушили вас в первую очередь. Но всё-таки я не мог быть уверен, что, оказавшись в подобной ситуации, вы не предадите его Величество. Для вас преданность семье стоит на первом месте, и я не могу довериться таким воинам, поэтому я и хотел подчинить вас не переговорами, так силой.
   - Но убив всех вы ничего не получите! Прекратите битву! - Катрина сделала шаг вперёд, и приготовилась использовать силу, если потребуется.
   - Это не имеет значения, битва и так скоро кончится, - Барон достал из ножен клинок. Огромный двуручный меч с тремя рубинами украшавшими рукоятку: - я не собираюсь истреблять весь клан, кого-нибудь я в живых оставлю, у них слишком ценные способности чтобы ими разбрасываться.
   Барон взмахнул рукой, но ничего не последовало.
   - Да что за напасть, - не обращая внимания на девушек, барон поспешил к выходу из палатки. Там среди груды вырубленных стражников сидел одинокий парнишка в чёрной одежде с двумя клинками.
   - Обидно, когда не всё идёт как задумал, не правда ли? - парень нагло усмехнулся в лицо барону: - ты не волнуйся, думаю скоро и битва закончится.
   После наглых слов парнишки вдалеке прозвучал боевой горн.
  

Глава 7. Решение.

  
   - Почему они дали приказ к отступлению!? - барон передо мной разрывался от ярости: - победа была уже у нас в кармане!
   - К сожалению, трудно продолжать бой, когда все командиры взяты в заложники, - позади меня показался слегка запыхавшийся лидер ассасинов: - блин, а ты быстро бегаешь когда надо.
   - Ну кому-то же надо было остановить утих бойцов.
   Когда я пришёл два десятка солдат уже окружили шатёр и готовы были ворваться внутрь чтобы схватить девушек.
   - Ты что здесь делаешь?! Вы забыли, кто вас нанял? Почему вы помогаете повстанцам?! - Рион кричал на ассасина, но он только безразлично хмыкнул.
   - Вы что-то путаете, вы нанимали нас захватить повстанцев, но вот незадача в этом форте живут беженцы попавшие в бедственное положение из-за тупого и недалёкого правителя.
   - Да как ты смеешь! - барон схватил за ворот убийцу, но остановился почувствовав холодное лезвие на своей шее.
   - А ещё там вместе с ними сражается, наша прекрасная принцесса, и твои действия поставили её жизнь под угрозу. Я бы мог убить тебя здесь и сейчас, но это не решит проблемы местного населения. Скажи спасибо большому и доброму сердцу принцессы.
   - Да какое вам убийцам дело до Веранской принцессы, я думал вы всегда выполняете свои контракты, - барон мельком бросил взгляд на Катрину.
   - Вот видишь, я же говорил, что он даже не удосужился проверить, - я развёл руками: - он узнал, что может нанять для задания Кати, и даже не проверил кто ещё в её гильдии.
   - Ну что за растяпа, - ассасин спрятал клинок и отошёл от барона: - ассасины в первую очередь поддерживают королевскую семью Лерана, а принцесса Селерия попросила нас защитить клан Юкитори.
   - Что?!
   - В моей гильдии, кроме меня также есть принцесса Лерана и Нордруна, так что вам не стоило опрометчиво нас нанимать.
   - Боюсь у него не было другого выбора, - по пути я обдумывал различные причины, из-за которых барон мог дать нам эту миссию, и я смог найти только одну логичную причину: - Ему надо было как-то оправдать истребление древнего клана. Он конечно мог сказать, что они были кучкой бандитов, от которых он избавился лично, когда отряды наёмников провалились, но если бы король копнул глубже, то ему бы пришлось нести ответ за смерть древнего клана, который всегда был предан королю.
   - Но я-то ему зачем была нужна?
   - Другое дело, если бы в землях клана пропала или бы погибла наследная принцесса, тогда в этом можно было бы обвинить хозяев этих земель, ведь по древнему договору они должны были охранять, тогда можно было выставить это попыткой восстания. Вот зачем он нанял не просто гильдию, а конкретно тебя, чтобы он мог героически ворваться в крепость заговорщиков и спасти пленённую принцессу. Потом при помощи магии можно было бы подкорректировать её воспоминания, и всё прошло бы гладко.
   Барон молча слушал мои выводы, но возражать он явно не собирался.
   - Действительно охрана у палатки была слишком слабой, но рядом был отряд как раз на случай, если принцесса лично явится к барону. А также чтобы она ненароком не погибла при осаде вы приказали ассасинам взять её живьём.
   - Это ещё не всё, - Юки встряла в мои объяснения: - несколько дней назад он снова ходил к Ультрасу, но я не знаю зачем.
   - Очевидно он просил его оставить принцессу для него. Но и правда, барон, на что вы надеялись договариваясь с этим монстром?
   - Мне бы пригодились любые союзники, если я не могу договориться с кланом воинов, то возможно удастся договориться с драконами. В обмен на этот клан, Ультрас мог бы оказать мне поддержку в грядущей войне.
   - Бред! - Асура усмехнулась на слова барона: - он ни во что не ставил людей, и после нашего клана, он скорее всего взялся бы за вас. С ним было бесполезно договариваться, но вы повели себя худшим образом.
   - В любом случае, теперь он мёртв, хоть я и не думал, что такое возможно. Теперь я хочу вынести из этой ситуации хоть какую-то пользу. Если ассасины отказываются от своего задания, то я попрошу вас убраться от сюда, вы не можете вмешиваться в дела соседних государств по своему желанию, даже если вас попросила ваша принцесса.
   - Прекратите это немедленно! Вы должны оставить в покое клан Юкитори! - Катрина возразила барону, но он только развёл руками.
   - Простите принцесса, но вы не можете мне приказывать. Я присягал вашему отцу, и он даровал мне эти земли. Только он может приказывать мне! - Нахмурив брови барон сверлил взглядом принцессу: - если вы хотите это изменить, можете объяснить королю сложившуюся ситуацию, и подождать его решения.
   - За это время вы уже уничтожите клан!
   - Я постараюсь оставить в живых столько сколько получится.
   - Тогда я буду сражаться с вашей армией! И поверьте мне хватит сил вас остановить!
   Угроза принцессы разозлила Риона, но он старался держаться хладнокровно по мере возможности.
   - Принцесса, вы хотите ослабить оборону своей страны при угрозе приближающейся войны? Сомневаюсь, что остатки того клана смогут что-то сделать. Ваш отец вряд ли это одобрит. Да и если вы пострадаете в битве, мне это принесёт некоторые неудобства.
   Напряжение витало в воздухе, и закончиться всё могло только большой дракой, если не найти подходящего решения.
   - Может быть мы сможем обойтись малой кровью, - Вернер вышел из тени палатки, всё это время он прятался неподалёку и слышал весь разговор.
   - М? Ты ещё кто? - барон смерил парня презрительным взглядом.
   - Я друг госпожи Асуры, и считаю, что вы можете решить всё одним сражением. Закон по которому все спорные вопросы можно решить на дуэли, действует не только на территории Академии, - Вернер достал из-за пояса небольшую книжку - свод правил.
   - Хым, предлагаешь рыцарский поединок. Да эту традицию никто не отменял, вот только вызвать на бой меня может только настоящий дворянин.
   - Тогда Я вызываю тебя! - Катрина вышла вперёд и молнии раскатились вокруг неё электрическими разрядами.
   - Ха, простите, но наследник престола не может бросать вызов своим вассалам, иначе это пошатнёт их веру в правителя. Вы же не хотите, чтобы среди дворян поползли слухи о принцессе избавляющейся от неугодных ей дворян, - злобная ухмылка скользнула по лицу барона.
   - К сожалению он прав, - Вернер перелистал книжонку: - Селерия, Хильда и Рагни соответственно также не могут вмешиваться в дела другой страны.
   - Тогда остаются только Лейра и Грэйн, - Рагни прикинула в уме варианты: - ну и возможно Леврис, только вряд ли она согласится.
   - Это не пойдёт, если мы хотим остановить его, то должны бросить ему вызов за право владения этими землями, - Вернер покачал головой.
   - Правильно, молодой человек, я хорошо знаю эти правила. Чтобы не допускать дальнейшего дробления провинций, бросить вызов за землю может только рыцарь живущий в этой или соседней провинции. А так как я граничу только с одной провинцией на западе, то сомневаюсь, что ваши друзья оттуда.
   - И мы не можем ничего сделать? - Катрина стиснула зубы, и барон довольно улыбнулся.
   - Ну вообще-то можем, - знакомый голос раздался из-за спины. Немного запыхавшаяся к нам присоединилась красная принцесса: - Не забывай что мы представители королевского рода.
   По лицу девушки растеклась хитрая улыбка, и Вернер начал лихорадочно искать в книге подходящий закон.
   - Любой член королевской семьи, в праве назначить себе личного телохранителя из доверенных ему людей. Этот человек получает низший рыцарский титул, но всё-таки считается дворянином.
   - Тц, обычно это почётное звание не раздают абы кому, - барон недовольно цокнул языком.
   - Но я могу дать рыцарский титул любому человеку, которому я могу доверить свою жизнь, ну так ли? - Катрина улыбнулась и направилась к Асуре: - Я бы хотела, чтобы ты стала моим защитником.
   Воительница пребывала в смятении, к этому она и стремилась, ради этого покинула семью, но она не хотела получить титул таким образом.
   - Почему мне кажется, что я вынуждаю тебя делать это, - Асура смущёно опустила голову.
   - Асура, я уже много раз сражалась с тобой бок о бок, и я бы не нашла лучшей кандидатуры. Ты сильный воин и я признаю твои способности, потому повторю ещё раз, ты станешь моим стражем? - Катрина величественно встала перед девушкой.
   - Я приму на себя эту ответственность, принцесса, - Асура преклонила колени протянула принцессе свой меч.
   - Хм, я видела это пару раз, правда обычно это делается рыцарским мечом, - принцесса вынула меч из ножен и занесла его над своей стражницей: - С этим клинком ты сразила много врагов, и я уверена защитишь меня и нашу страну от любых врагов.
   Кати коснулась клинком плеч воительницы и сделала её своим телохранителем.
   - Мда, теперь в рыцари посвящают кого попало, - Рион печально вздохнул: - вот только, если решите бросить мне вызов, то вам следует предложить мне что-нибудь стоящее взамен.
   На ум не приходило ничего, что могло стоить всех этих земель.
   - Я думаю, есть только одна вещь что может вас заинтересовать, - Юки привлекла наше внимание, в её глазах была тревога, но она готова была пойти на риск.
   - Хмм, лидер клана решила предложить мне то, что я так давно хотел уничтожить? Ну тогда я пожалуй соглашусь, - Барон злобно хмыкнул.
   - Тогда вернёмся в форт, - немного прихрамывая шиноби отправилась назад.
   - Ну вот! А я с таким трудом сюда добралась, и снова назад, - на возмущения Селерии никто не обратил внимания.
  
   Поляна перед фортом была усеяна телами, обломками оружия и доспехов. Однако погибших было не так много, наши соратники старались вырубить солдат, и многие просто лежали на земле без сознания. Здоровые наёмники оттаскивали своих товарищей в сторону и оказывали им первую помощь. Перед самой поляной стояли пять капитанов наёмников, к горлу каждого из них были приставлены клинки ассасинов. На вершине скалы виднелись фигуры сидевших в засаде шиноби, хоть их там и было от силы сотни полторы.
   Перед фортом рядом с полуразрушенной земляной стеной сидели и наши товарищи. Альго и Вивьен были сильно изранены, хоть у них и не было тяжёлых увечий, но многочисленные порезы заставили их потерять немало крови. Лейра обессиленная спала на плече у мужа, а Грэйн и Леврис тяжело дыша сидели в сторонке спиной к спине. Грэйн тоже получил несколько ранений, в основном от стрел, но критических ран не было. Позади сидела Мириам, её колчан был полностью пуст, и она могла рассчитывать только на не самые лучшие стрелы от стреломётов клана.
   В таком состоянии они вряд ли бы смогли продолжать бой, а ведь невредимыми остались ещё как минимум четыре тысячи солдат. Оставалось надеяться на нашу затею.
   Как только мы приблизились к стене, к нам навстречу вышли Вин и Хирэн. В руках торговки был древних свиток с белой печатью на нём.
   - Когда бой остановился, Куронэ снова смогла вас услышать. Это то зачем вы пришли? - Вин протянула Юки древний свиток.
   - Юки-сама, если вы уничтожите его, то барона больше ничего не будет останавливать, - Хирэн попробовал остановить госпожу, но она одёрнула его руку.
   - Это правда, но только это может нам помочь. В договоре белого пламени больше нет смысла, если Ультрас уничтожен, а потому и наш долг теперь выполнен. Я доверю будущее клана своей сестре ещё раз, если ты не против, - Юки протянула свиток Асуре: - этот договор позволял нашему клану сохранять независимость, даже подчиняясь королю Верании. Если его уничтожить, то мы будем вынуждены подчиниться барону, но я в тебя верю.
   Девушка обняла сестру и пожелала ей удачи.
   - Это то чего ты так долго хотел, теперь ты примешь наш вызов, - Асура подняла вверх свиток.
   - Хм, отдайте вы его сразу, и всего этого можно было избежать. Только ваше упрямство виновато в вашем падении. Но чтож я побью тебя в дуэли, и твой клан станет моим, хотя теперь я больше не смогу приказывать тебе лично, - барон достал из ножен массивный меч: - пора и мне показать, за что я получил свой титул.
  
   Огромный адамантиновый клинок, слегка расширяющийся к концу лезвия, и с тремя каплевидными рубинами на массивной гарде начал покрываться всполохами пламени.
   Тёмно-синяя катана с голубоватым лезвием покрылась белым туманом. Асура уже приспособилась к силе своего клинка, и могла использовать его силу почти полностью.
   Мечи начали испускать лёгкое свечение, и на лезвиях проявились светящиеся надписи.
   - Мой клинок, тоже был зачарован красным домом, когда я вновь получил титул, - барон взмахнул клинком, и пламя выжгло траву позади него: - я и сам маг огня, но этот меч усиливает мою магию многократно. Полезно иногда сражаться с сильным противником, чтобы в конец не заржаветь.
   Барон занёс клинок над левым плечом, а Асура спрятав меч в ножны отвела его назад и повернулась боком к противнику.
   В одно мгновенье соперники сблизились и нанесли молниеносные удары. Асура резко вытащила катану и нанесла горизонтальный удар, а Рион обрушил на неё сверху свой меч. В ударе огненного мага было больше массы и силы, но девушка компенсировала их своей скоростью выпада.
   Мечи столкнулись и волны магии ураганом разбросали ближайших зрителей. Клинки столкнулись всего на долю секунды, и обоих мечников отбросило назад. Барон вонзил меч в землю и отъехал назад всего на пару метров, Асура же отправилась в полёт почти на десять. Девушка явно уступала ему в силе, но её миниатюрное тело было сложной мишенью для неповоротливого мага.
   Барон взмахнул клинком и выпустил перед собой огненную волну. Асура бросилась к врагу и разрубив пламя, своей ледяной атакой приблизилась к нему для удара. Пламя прошло мимо и врезалось в землю перед зрителями.
   - Это уже может быть опасно, - Грэйн поднял из земли каменную стену, создав для дуэлянтов ринг около тридцати метров в диаметре.
   Асура нанесла резкий удар в плечо противнику, но, подняв рукоятку, Рион отразил удар. Развернувшись девушка вновь атаковала мага в область колена, но он снова парировал атаку остриём меча. Асура продолжала наносить удары, но Рион парировал их своим клинком с минимальными движениями.
   Скорость воительницы не позволяла барону контратаковать, но его богатый опыт сражений помогал ему предугадывать действия противника, и парировать атаки. Асура смогла нанести противнику лишь пару мелких порезов, но с каждым ударом барон отступал назад под натиском врага. В итоге она смогла прижать его к стенке и приготовилась нанести решающий удар.
   Однако Рион ждал этого момента, он парировал атаку воительницы, и она, не теряя времени, из того же положения попыталась нанести ещё один удар. Барону некуда было отступать, но он ждал этой атаки. Отклонив катану левой рукой он резко взмахнул мечом отправив девушку в полёт волной пламени.
   Асуру отбросило на пятнадцать метров и она с силой врезалась в землю. Пламя немного подпалило её форму и кончики волос, но девушка смогла избежать фатальных повреждений подставив под удар свою катану. Не будь меч сделан из метеоритной стали, он бы раскололся на части. Но всё равно тяжёлый удар неприятным онемением отдавался в плече девушки.
   - Хым, быстро среагировала, но всё равно тебе ещё много лет расти до моего уровня, - настало время Риона идти в атаку. Размахивая мечом он направился к противнице, без остановки посылая в неё волны пламени.
   - Чёрт, - Асура уклонялась от пламени, но после предыдущего удара, мышцы отдавались болью на каждое движение: - не недооценивай меня!
   Уклонившись от атаки, девушка резко взмахнула мечом и отправила в противника тонкую ледяную волну. Атака не была такой массивной как волны пламени, но по остроте и точности она значительно превосходила их.
   - Тч, - барон закрыл тело массивным клинком объятым пламенем, и ледяная манна разбилась об лезвие: - даже не являясь магом, эти навыки остаются у тебя в крови.
   Барон с интересом посмотрел на меч, рядом с местом удара на рукоятке появилась тонкая трещина, и один из рубинов, расколовшись, осыпался на землю.
   - Ну тогда буду серьёзней! - Барон занёс меч высоко надо головой, и всё его тело объяла багровая аура, клинок светился от энергии, древние письмена проступали на лезвии и рубины заливались ярким пламенем. В предрассветной тьме Рион сиял как новое солнце, давление его магии заставило зрителей невольно отступить от преграды.
   - Вот же неугомонные, - Хильда облокотилась на ограду Грэйна и возвела над полем боя ледяную стену, защищавшую от пламени: - надеюсь это выдержит.
   Жар от магии Риона плавил ледяную защиту, но принцесса восстанавливала её вновь, только так зрители могли не бояться за свою безопасность. Но всё равно многие солдаты струхнули и отошли подальше, в итоге из ближайших зрителей остались только мы и пять командиров наёмников, рядом с которыми всё также не опуская клинки стояли ассасины.
   - Хааа! - Асура собрала в кулак всю боль и ярость накопившиеся в ней и вложила их в свой клинок. Зачарованное лезвие жадно поглощало ненависть воительницы и набирало силу. Руны светились белым светом и испускали леденящую ауру, только это и защищало девушку от бушующего пламени.
   Барон собрал пламя в клинке и взмахом отправил в противника огненный шар, который мог бы уничтожить целый особняк. Асура разрубила его в полёте, и покрываясь инеем пламя врезалось в стену позади неё.
   Маг продолжал размахивать клинком посылая в девушку целый ураган огненных всполохов, но она неистово защищалась уходя из-под ударов в последний момент. Барон теснил её, с каждым ударом он надвигался на Асуру, а ей только оставалось вжиматься в землю, чтобы не упасть от натиска очередной атаки.
   В итоге Рион оказался в шаге от своей цели, и занёс меч чтобы добить её. Огненный столб обрушился на Асуру, но она заблокировала её своим клинком. Катана скрипела под ударом, и девушка могла удерживать её только взяв второй рукой за конец лезвия.
   Пламя обжигало девушку, и кровь капала с левой руки сжимающей лезвие. Асура стояла на коленях, но не хотела уступать врагу.
   - Аааар! - с огромным трудом девушка встала с колен и отбросила назад меч Риона.
   Но он ждал этого. Отклонившись назад, барон выбросил вперёд правую руку, окутав её пламенем, и ударил девушку в грудь.
   Удар был сильным и отбросил воительницу на несколько метров. Он пришёлся точно в солнечное сплетение и сбил её дыхание.
   Асура вонзила клинок в землю и попыталась встать, но ноги её не слушались. Девушка вновь упала на колени, с раненной руки кровь медленно стекала по лезвию и впитывалась в землю. С каждой каплей девушка слабела и ледяная аура на клинке ослабевала. Барон уверенно шёл к своей жертве, закинув меч на плечо.
   - Выстоять столько против меня и не потерять сознание, ты действительно достойна похвалы, - барон остановился в метре от девушки: - сдавайся я бы не хотел убивать такого хорошего соперника.
   - Но если я сдамся, что тогда станет с моей семьёй? - Асура пыталась тянуть время, восстанавливая дыхание после удара.
   - Они будут служить мне. Ты показала что сила и мастерство лучших воинов в крови у твоих людей. Жаль конечно что таких бойцов как ты там уже не осталось, но и эти ваши шиноби обладают парой тройкой полезных навыков.
   - Так тебе нужно только белое пламя? - Асура посмотрела на руку, по которой стекала кровь её семьи, кровь белой богини: - сила и проклятье нашего клана. Ты ведь знаешь что частое использование сокращает нашу жизнь.
   - Это не проблема, в клане остались в основном женщины и дети. Я думаю ваши девы смогут родить много детей для моих воинов, и все они будут обладать этой силой. Тех же кто будет непригоден, можно будет использовать для пополнения казны на невольничьих рынках Лерана.
   - Для тебя мои родные просто ресурсы для достижения цели, - Асура с силой сжала рукоятку катаны, пронзительный холод прижёг рану и девушка вновь смогла поднять меч.
   - Ну что ты для меня они важные инструменты, и я не собираюсь их расходовать впустую.
   - Тогда я никогда тебе не сдамся, - Асура вынула клинок из земли, и сидя на коленях подняла лицо к небу с закрытыми глазами.
   - Тогда прости, - Рион занёс клинок для последнего удара. Асура подняла веки и её глаза вспыхнули белым свечением.
   - Помоги мне белая богиня...
  
   В лучах восходящего солнца искрились опадающие снежинки. В одно мгновение ночная тьма сменилась утренним заревом. Никто не понял что произошло, ведь для всех прошло лишь пара секунд, но мне казалось я смог уловить то, что произошло за эти двадцать минут.
   Время замерло, движения барона стали медленными как-будто каменное проклятье начинало сковывать его. Я не мог пошевелить ни мускулом, но мои глаза всё ещё могли различать движение передо мной. Кроме меня только сам Рион и Асура видели изменения. В глазах барона промелькнул ужас от осознания своего бездействия.
   В одно мгновение вся поляна покрылась белым туманом, снежинки медленно падали и таяли на лице у своей хозяйки. Опёршись на землю, Асура поднялась на ноги и отошла в сторону. Огненный клинок едва заметно опускался на землю. Девушка глубоко вздохнула и в последний раз её катану объяла ледяная ярость. На мгновение оцепенение спало и меч вонзился в землю, в то место где секунду или же минуту назад сидела воительница. Барон только успел повернуть голову в сторону стоявшей рядом девушки, как белый туман снова приковал его к месту.
   Асура занесла над головой катану и обрушила всю мощь ледяной ауры на основание меча, в то самое место где недавно появилась трещина. Вслед за рукояткой треснуло и лезвие, и в замедленном движении начало разлетаться на мелкие осколки. В руках у барона осталась только сломанная ручка.
   Асура сделала идеальный оборот на одной ноге и точным ударом в челюсть отправила массивного барона в полёт. И вновь время ускорилось, и барон отлетел в стену с увеличенной в разы скоростью. Удар был таким сильным что я услышал как хрустнули его рёбра, а изо рта вырвались капли крови. Асура оттолкнулась и прыгнула на сидящего у стены врага, целясь остриём катаны в его горло. Но в последний момент её рука дрогнула.
  
   Хильда убрала ледяной барьер и мы увидели что случилось с дуэлянтами. Белая дымка как утренний туман таяла в лучах солнца, барон отхаркивая кровь лежал у каменной стены, а Асура сидела перед ним сжимая катану торчащую в его правом плече.
   - Я так хотела тебя убить, за то что издевался над моим кланом, и за то что предал нас когда нас истреблял Ультрас, - по её щекам стекали слёзы и превращались в полёте в снежинки: - но даже со всей своей извращённой логикой ты думал об интересах страны. Я покажу тебе, что ты ошибался, мой народ будет защищать Веранию от врагов, неважно внешних или внутренних, и без этого договора.
   Древний свиток что был в руках у Юки начал рассыпаться в прах.
   - Ха-ха-ха, какой же я был дурак. Договор был заключён, чтобы в случае опасности вы могли защитить мир от красного демона, а не чтобы вы могли предать короля. Надо было раньше это понять.
   Асура вытащила клинок из плеча поверженного противника и пошатываясь отошла в сторону.
   - Ты проиграл, и теперь это МОИ земли! Твою же судьбу пусть решает король. Я и мои друзья остановим войну и убедим имперцев, что в ней нет смысла. Ты зря поставил под удар столько людей.
   - Глупая неопытная девчонка, - израненный Рион распластался на земле. В его словах не было больше гнева и ненависти, скорее почтение к победителю: - ты правда думаешь, что её так легко остановить. Имперцы не единственные кто хочет развязать войну. Сейчас двором в основном правят дворяне, и король идёт у них на поводу. Они уже неоднократно пытались убедить Генриха первым начать войну, и я всячески пытался его отговорить. Но если здесь начнётся битва, твои жалкие пятьсот солдат не смогут никого защитить, и все эти земли будут разрушены.
   - Зачем начинать бессмысленную войну. Нам ведь не нужны земли империи, это принесёт только бессмысленные жертвы!
   - Но это также и лучший способ подняться в рангах! - Лёжа на спине барон вскинул руку к небу: - в гражданской войне были вырезаны почти все высшие дворяне с обеих сторон, и сейчас из высшего дворянства осталось только пара-тройка графов и баронов и большинство из них служит церкви. Конечно молодые и амбициозные дворяне хотят проявить себя в бою, и чем кровожаднее бойня, чем больше солдат они соберут и отправят в горн войны, тем большего почёта заслужат при дворе. Ваши попытки смехотворны, чтобы остановить войну вам надо убедить не только империю.
  
   - Кхым! - один из всадников наблюдавших за битвой с близкого расстояния подскакал к поверженному барону. Это был массивный мужчина в медвежьей шкуре, он был даже больше Риона, возможно даже больше нордского короля Зигфрида: - Это что за дерьмо, Рион?!
   Интересно кто бы мог так грубо обращаться к высокопоставленному дворянину, этот наёмник явно был не из благородного сословия.
   - Криг, всё кончено, это больше не мои земли. Вы все свободны, конечно, то что я вам заплатил можете оставить себе, - Рион с трудом поднялся с земли. Не похоже что он горел желанием вставать, он просто опасался лежать перед таким противником.
   - Что? Ты совсем последних мозгов лишился, мне плевать на те деньги, ты обещал моим людям хорошую бойню, а ещё - воин ухмыльнулся злобным оскалом в сторону Асуры. От сверкнувшей металлом улыбки по щеке тянулся глубокий шрам: - я же сказал, что возьму себе пару девок из этого стада. В нашем народе легенды ходят о силе и красоте местных женщин.
   - Что ты несёшь, твои солдаты последними шли в бой, и почти не пострадали, уходи если не хочешь стать врагом всей Верании! - дрожа барон попытался собрать в руках пламя.
   - Да мне плевать! Если не останется никаких свидетелей, то и обвинить нас будет не в чем! - варвар достал из ножен массивный кривой меч: - Ну что, барончик, присоединишься к нам на пиршестве, или встретимся за столом воинов на том свете!?
   - Похоже доверять наёмникам тоже не лучшая идея, - я со всеми соратниками встали позади Асуры, намереваясь защищать форт до конца.
   - Да, не стоило нанимать самый свирепый северный клан, - у Риона почти не осталось сил, но он намеревался сдержать своё слово: - не думал что придётся погибнуть от рук своих же наёмников.
   - Оу, медвежьи лапы, я слышала много мерзостей про этот клан, - Хильда с силой сжала рукоятку секиры.
   - Хм, знакомый топор, - Криг с ухмылкой посмотрел на адамантиновую секиру: - неужели это непослушная дочурка самого ВЕЛИКОГО ЯРЛА!!
   Последнюю фразу он произнёс достаточно громко, чтобы его люди позади всё слышали, и они ответили безудержным рёвом. Это было плохо, судя по соотношению из оставшихся четырёх тысяч солдат три принадлежали этому психу.
   - Отец давно прогнал тебя из совета танов, и теперь я вижу, что это было не зря.
   - Как нехорошо оскорблять старших, но не волнуйся в моей спальне найдётся всё что надо, чтобы приручить непокорную бабу. Жаль что этого не увидит твой отец, но я сделаю из тебя милую собачонку, - от вида и от речей этого человека тошнило хуже чем от гниющего трупа, но он также излучал и ауру непередаваемой силы и мощи.
   - Немедленно остановись! - наконец у его горла показался тонкий клинок Леранской работы. Девушка-ассасин, с которой прежде сражалась Селерия приставила к его шее кинжал: - наша принцесса приказала остановить эту бойню, и тебе лучше послушаться, если не хочешь оставить свой клан без лидера.
   Девушка стояла на спине лошади позади варвара, и она запрыгнула туда так бесшумно, что мы заметили её только, когда она достала кинжал. Испуг на лице вождя быстро сменился злобной ухмылкой.
   - Медвежьи лапы!!!! - повернувшись в пол-оборота, варвар обратился к своим людям: - плевать, что будет со мной! Грабьте насилуйте убивайте и берите в плен побольше рабов!! Тех, кто принесёт мне этих троих, получит особую награду!!!!
   Варвар указал на Хильду, Асуру и Кагеюки. Ассасинка попыталась перерезать ему горло, но он резко вздёрнул поводья, и лошадь встала на дыбы. Девушка пошатнулась и воин перехватил лезвие зубами.
   - Теперь моя, - варвар проскрипел сквозь зубы и вывернул руку убийцы. Перекинув её через плечо он швырнул её на седло и вырубил ударом локтя. Плащ упал с лица убийцы, девушка была симпатичной, хоть и явно моложе нас на пару лет: - Тч мелковата, но для разнообразия сойдёт. Никто не смеет угрожать Кригу Ярости Севера!!! Убивайте всех!!
   По его команде из рядов солдат раздались хрипы и испуганные крики. Превосходя врага численно варвары быстро пустили кровь оставшимся солдатам барона, и начали надвигаться на нас потирая окровавленное оружие.
   - Крито, я надеюсь у тебя есть какой-нибудь запасной план к запасному плану на такой случай? - Катрина здраво оценила наши возможности. Сражаться могли только она, Рагни и уцелевшие защитники форта.
   - Ох, а вот на такой случай, - я сделал озабоченный вид, и мои товарищи с испугом посмотрели на меня. Но как раз в этот момент над нами промелькнули три массивные тени, и я довольно ухмыльнулся: - я как раз позвал подмогу.
   Они успели в самое подходящее время. Слава богу они не успели далеко улететь и Шераза застала их на полпути. Три массивных красных монстра изрыгая пламя упали на поле битвы. Два огромных дракона сели сбоку от форта и один поменьше сел на утёсе позади лежавших там в засаде шиноби.
   - Чёрт откуда эти ящерицы припёрлись?! - варвар наставил свой зазубренный клинок на Риона: - это что те твои союзники о которых ты говорил, лучше тебе их отозвать.
   - Ха, они ему не подчиняются. Это только мои подчинённые, - Селерия гордо выступила вперёд: - для них твоё стадо небольшая помеха. Интересно а вы на вкус такие же как жаренная медвежатинка?
   Селерия злобно ухмыльнулась и драконы выпустили перед собой огненные стены, отгородив форт от наступающей армии.
   - Тч, ненавижу этих тварей. Ладно сегодня вы победили, но я ещё с вами поквитаюсь, - Варвар пришпорил коня и пролетев сквозь огненную стену помчался прочь.
   - СЕСТРА! - лидер ассасинов крикнул, но наёмник уже был вне его досягаемости. Этот гад ведь схватил только что ту девушку-убийцу.
   Я быстро выхватил у Селерии метательный нож и прыгнул в пламя. Огонь драконов был жарче магического и обжигал несмотря на мою защиту, но я смог пройти стену и увидел Крига, скачущего к своим людям. У меня была всего пара секунд, пока не стало слишком поздно. Собрав в кинжале манну молнии, я метнул его в лошадь. Молния парализовала лошадь и она свалилась на землю вместе с наездником и его добычей.
   Несколько варваров бросились к своему командиру, но я ускорившись магией молнии оказался у него первым. Я приставил клинки к горлу варвара и он злобно оскалился.
   - Что? Даже утешительный приз забрать нельзя? Какие же вы в Верании жадные, а чёрт с ней забирай, - подняв девушку одной рукой, он швырнул её в наступающее пламя: - я уже устал от ваших интриг.
   Ухмыльнувшись варвар поднялся на ноги. Пламя подбиралось к девушке, и мне нужно было её спасать, он знал, что мне придётся его отпустить.
   - Ненавижу когда меня подводят, - Вождь бросил взгляд на лежащую парализованной лошадь и одним взмахом разрубил её надвое: - уходим отсюда.
   Варвары раздосадовано цокнув направились в лес и вскоре скрылись из виду. Только тогда я смог расслабиться и побежать к убийце, но меня уже опередили. Девушка лежала в кольце пламени, но огонь её не трогал, потому что её на руках держала Селерия. Огонь вокруг разгорался и угасал подчиняясь дыханию принцессы. Девушка глубоко вздохнула и пламя рассеялось в воздухе частично впитавшись в тело волшебницы.
   Драконы сложили крылья и обратились в человеческую форму. На этом и закончилась битва.
  

Глава 8. Сердце бури.

  
   Форт сильно пострадал, среди шиноби, защищавших крепость, было много раненных, но слава богу никто не погиб. Асура и Юки были обессилены, и барон стоял перед ними ожидая решения.
   - Как я и сказала твою судьбу должен решить король, все твои солдаты что так долго пытали и терзали всех пойманных членов нашего клана погибли от рук твоих же наёмников.
   - Вряд ли отец будет к тебе благосклонен, - Катрина недовольно нахмурилась: - Ты потерял свои земли, свою армию и всю казну.
   - Даже так я сомневаюсь, что король вынесет решение, которое удовлетворило бы вас, - Рион с трудом стоял на ногах, но хотел с гордостью выслушать решение победителей: - вы уверены, что не хотите решить мою участь сейчас, пока есть возможность?
   - Нет, у нас есть дела поважнее, нам ещё надо восстановить свой дом, - Асура посмотрела на форт, несмотря на защиту Ризель стены были частично разрушены, а ворота уже невозможно было починить.
   - Ты теперь феодал этих земель, начни уже вести себя соответствующе. Мой замок принадлежит тебе, ты можешь распоряжаться им на своё усмотрение.
   - Не хотела бы я оставаться в замке, где твои люди замучили многих моих сородичей, но где-то моему клану надо жить, пока не отстроим заново свою деревню.
   - Тогда прощайте, надеюсь мы никогда не увидимся, ни как враги, ни как соратники, - неуверенной походкой барон Рион направился к дороге.
   - Вы так и пойдёте до столицы пешком?
   - Да, я уже десять лет так не путешествовал, хотелось бы узнать изменилось ли что-нибудь с тех пор, - больше Рион к нам не оборачивался.
   - Отправляемся в замок, сегодня наконец у нас будет нормальная еда и ночлег, - ликование клана Юкитори заглушило голос Асуры.
  
   Когда мы шли по улице по дороге к замку, люди выходили из своих домов. Когда мы впервые здесь оказались, они наоборот старались спрятаться от нас, но всё изменилось. Перед подъёмом к замку нас ждал пожилой человек, возможно староста деревни.
   - То, что вы так смело показались здесь, говорит о вашей победе. Неужели барон проиграл так давно планируемую битву? - старец обратился к Асуре, похоже он уже знал её раньше.
   - Да, благодаря моим друзьям, я остановила его.
   - Я помню времена правления вашего отца, и я всегда сожалел о решении короля. Барон был хорошим генералом, но плохим правителем, я надеялся что вы сможете когда-нибудь вернуть право на правление.
   - Да, но я надеялась сделать это без такого кровопролития.
   - Среди солдат барона также были и многие дети из окрестных сёл, но их вижу постигла печальная участь.
   - Наёмники с севера убили всех раненных, поэтому никто из людей Риона не спасся.
   - Я боялся, что этим всё закончится, - несмотря на понимание старейшины, люди вокруг недовольно перешёптывались. Их можно было понять, ведь в этой битве многие потеряли своих близких: - Жители города, прошу вас успокоиться! Клан Юкитори не виноват в этой бойне, и они также потеряли многих своих близких из-за действий барона Де'Гренора. Но они всегда заботились обо всех людях, и я считаю, что так для всех будет лучше. Не только мы потеряли своих близких в этой борьбе, поэтому давайте вместе будем работать над восстановлением наших земель.
   Люди возмущались, но постепенно успокоились, ведь среди пришедших почти не было воинов. Это были лишь беженцы лишившиеся крова из-за плохого правителя. Когда-нибудь они примирятся с этим и смогут принять новую власть, а пока древний клан поселился в замке.
  
   - Не думала что после одной великой победы, придётся устраивать пир в честь ещё одной, - Юки обследовала замок и встретилась с нами в главном зале.
   - Ну это совсем не обязательно, лучше нам мирно уйти, - Катрина уже чувствовала себя неловко, после стольких праздников в нашу честь.
   - Вообще-то нам в любом случае надо что-то делать с лишней провизией, - Юки записывала что-то на бумаге: - Барон основательно готовился к войне, у него было заготовлено оружие ещё минимум на пять тысяч человек, не считая припасов на всю его армию на несколько месяцев. Даже если мы раздадим большинство местному населению у нас останется ещё много скоропортящихся продуктов.
   - Ох, ну с этим я могу тебе помочь, - Вин ловко подскочила к шиноби: - у меня есть пара знакомых в казначействе, да и с ректором я на короткой ноге, если повезёт мы сможем распределить провизию между ближайшими провинциями и Академией, и выручить немного денег. Оу... а кстати что с теми налогами, которые украл Рион?
   - К сожалению, - Юки пожала плечами: - мы нашли лишь треть того золота, похоже он успел потратить большую часть, и я не знаю как с этим рассчитаться.
   - Не волнуйся, я объясню всё отцу и он не будем взваливать этот долг на ваш клан, - Катрина положила руку на плечо девушки, но Вин ловко отпихнула её в сторону.
   - За это не переживай, я уже связалась со своими друзьями, они всё уладят, а я надеюсь на скидочку на какие-нибудь особые товары из ваших земель.
   - А.. Да, конечно, но с украденными налогами точно всё будет в порядке?
   - Не переживай, не переживай. Просто вернёте то, что ещё осталось, остальное спишем на восстановление от стихийного бедствия и на нецелевое расходование предыдущим владельцем. А пока лучше скоропортящиеся продукты приготовить и накрыть пир для всех жителей окрестных деревень.
   - Пожалуй так и сделаем, а знаешь, ты бы была неплохим управляющим.
   - Никогда об этом не думала, - Вин откровенно врала, но улыбалась стой невинной улыбкой, что её нельзя было в этом заподозрить: - Хы-хы-хы.
   Юки отправилась к своим людям, оставив нас одних в главном зале.
  
   В комнате остались только две гильдии Академии в полном составе, хотя теперь было сложно сказать, что они сильно отличались.
   - Катрина, я теперь даже не знаю что делать, - Асура чувствовала неловкость и вину за свои опрометчивые поступки: - я тогда согласилась стать твоим рыцарем, чтобы спасти свою семью, но теперь я думаю, что это была не лучшая идея. Твой отец будет недоволен, и я не знаю, как теперь быть с моей гильдией.
   Асура посмотрела на близняшек и Вернера.
   - Если я останусь твоим телохранителем, то должна перейти в вашу гильдию, но я не хочу бросать своих товарищей.
   - Госпожа Асура, - Мириам обратилась к своему гильд-мастеру: - вы ведь этого и хотели, защитить свой клан и вернуть дворянский титул. Не переживайте за нас.
   Девушка держалась стойко, но казалось она готова была расплакаться.
   - О чём это вы говорите! - Катрина недовольно насупилась: - Кажется, Крито уже предлагал вам объединить наши гильдии. Я не хочу бросать сильных воинов на произвол судьбы. Мы ведь уже через многое прошли вместе, и я бы хотела работать с вами и впредь.
   Улыбка Катрины ободрила воинов, и девушки пожали руки.
   - Только знаешь, если мы объединяемся, то может и название новое придумаем, - Асура задумчиво почесала подбородок.
   - Ээээ? А моё чем не нравится? - Катрина чувствовала разочарование: - Ну ведь хорошее название, правда?
   Принцесса обернулась к своим соратникам, но они только неловко отводили глаза.
   - Уж больно пафосное, хотя вполне в твоём стиле, - я один что ли кто скажет ей правду!!
   - Уууу, - Кати обречёно поникла: - и название моё им не нравится, ну думайте сами.
   - Ну если мы объединяемся, то я просто хотела, чтобы и от моей гильдии что-то осталось в названии, - Асура пыталась успокоить принцессу над которой сгущались тучи: - не то чтобы твоё название было плохим, или совсем не подходящим, просто.
   - Да-да я понимаю, что смыслит принцесса, что о мире из детских книжек узнавала, - Кати грустно водила по полу пальчиком.
   - Хы-хым, а я тут подобрала как раз один вариантик, - Вин привлекла наше внимание: - я спросила у Юки, что значила та фраза, которую Асура сказала на горе.
   - Яяя!! Не вспоминай, это просто детская сказка, не напоминай мне об этом!!! - Асура неожиданно покраснела.
   - Да что такого, Иказучи кокоро но араши, - Вин достала блокнотик где были написаны символы из местного языка ???: - Сердце бури, по-моему неплохое название для гильдии, а иероглифами можем на вывеске написать, чтобы показать связь с кланом Юкитори. Хотя вобщем название не сильно отличается от предыдущего.
   - Э? Ну... можно было бы и так оставить, - Асура, краснеющая от смущения, неуверенно посмотрела на Катрину: - но конечно если Кати не против.
   Все ждали реакцию нашего ГМа. Катрина сидела у стеночки, терзая кирпичи ногтем. Через пару минут она робко повернулась к нам, в глазах были видны небольшие слёзы, но она только буркнула.
   - Сойдёт, - и отвернулась обратно к стене с покрасневшими ушами.
   - Тогда будем праздновать ещё и образование нашей новой гильдии! - я хлопнул в ладоши и направился во двор.
  
   За столом к нам присоединились три "человека" в красных мантиях и восемь человек в чёрных плащах. Весь двор и главная улица перед крепостью была уставлена столами с едой из подземелий замка. Поначалу жители не доверяли клану, но Юки смогла объяснить старосте сложившуюся ситуацию, и он попросил людей не воспринимать это как что-то особенное.
   Рассадив всех так, чтобы за разными столами крестьяне из окрестных деревень сидели вместе с членами клана, Юки надеялась на то, что они смогут найти общий язык и побороть различия.
   - Я хотел попросить прощения у вашего клана, - Первым за столом заговорил старший из красных драконов Серезар: - Ультрас не устраивал большинство из нашего клана, но мы слишком боялись его. Никто из нас не мог сравниться с ним по силе, и из-за этого погибло столько людей.
   Мы сидели за одним столом с Кагеюки, Хирэном и другими особыми гостями, и могли слышать весь разговор. Лидер шиноби была опечалена, но она должна вести себя в первую очередь как глава.
   - Я вас понимаю. Вы заботились о своём клане и если бы вы выступили против него, то неизвестно чем бы это закончилось. Возможно даже красный дом разделился бы на два лагеря и началась бы полномасштабная война, - Юки посмотрела на радостно общавшуюся с подругами Селерию: - но вы прислали к нам лучшую подмогу, которую можно было представить. Вы ведь знали, что она победит.
   - Если честно, сторонники Ультраса надеялись, что она умрёт и это подтолкнёт нас к новой войне, но я знал что она сможет пробудить в себе эту силу.
   - Ну на самом деле мне помогли, - Селерия обратилась по свойски к главе красных драконов, и достала маленький мешочек из кармана: - не только Рагни, но и кто-то другой взывал ко мне, я уверена это был не Сараз, а кто-то кто был с ним знаком. Думаю всему виной этот камень.
   Селерия достала из мешочка изумительный рубин в форме слезы размером с кулак.
   - Охооо, так вот где этот камушек, а я то надеялся найти вора и получить награду, а он всё это время работал на вас, - лидер Ассасинов задумчиво присвистнул.
   - Селерия! - Кати посмотрела на камень: - только не говори мне, что это то самое сердце пламени?!
   - Нууу, не скажу если ты просишь, - девушка неловко отвела взгляд.
   - Но это точно оно, - девушка-ассасин элегантно отхлебнула чаю. Из всех ассасинов только она с "братом" сидели, опустив капюшоны, остальные убийцы предпочли скрывать свои лица: - столько шума подняла эта кража, отмена помолвки, награда за голову одного из лучших воров Лерана, а камушек то всё время здесь был.
   - Да я не хотела его подставлять, потому и решила что надёжнее всего будет носить с собой, да и почему-то мои силы быстрее восстанавливаются когда я держу его в руках. Наверное рубин был зачарован в древние времена, и может скапливать в себе манну огня.
   - Всё дело в том что это не просто рубин... - Серезар хотел ответить, но я перебил его.
   - А позвольте мне догадаться, - Дракон возмущённо приподнял бровь, но жестом предложил мне продолжить: - Игнис рассказала нам о сотворении мира, а также что души всех живых существ и людей и драконов и монстров рождаются в мире духов и после смерти отправляются туда, НО вы ведь к ним не относитесь?
   Серезар и Сиферина кивнули и по лицу древнего дракона промелькнула довольная улыбка.
   - Вы были рождены до создания мира духов, и ваши душа лично сплели ваши отцы - великие драконы. Поэтому нет никаких причин вам после смерти растворяться в бесконечной манне потустороннего мира.
   - Вы правы молодой человек, после смерти наши души остаются в этом мире. Они становятся могущественными кристаллами, которые мы называем сердцем дракона.
   - И одно из этих сердец сейчас в руках Селерии?
   - Ээээ!? - красная принцесса с опаской посмотрела на камень: - может не стоит с ним тогда так обращаться?
   - Не волнуйтесь девушка, наши души спят внутри этих камней вечным сном, и потому вряд ли что-то может нас потревожить. Хотя ваша битва с Ультрасом явно разбудило её.
   - Но кто же это? - Селерия всмотрелась в пламя поблёскивающее внутри камня.
   - Я думаю что это та драконесса, которую Ультрас заставил дать рождение зелёному роду. Кто же ещё так сильно хотел бы его смерти. - я ожидал ответа Серезара, только он мог подтвердить мою догадку.
   - Да, Шафира, только она была более уважаемым членом красного дома чем я, - Серезар провёл рукой по камню, но сразу же отстранился: - то что её заставил сделать брат было омерзительно... После этого я в тайне поклялся найти способ ему отомстить, потому я и попросил госпожу Ниграэль научить тебя пути красного бога.
   - Я думала это сделал отец? - Селерия раскрыла глаза от удивления.
   - При всём уважении, у него не хватило бы сил. Я помог ему убедить твоего учителя.
   - Спасибо, - Селерия прижала к груди камень и спрятала в сумку на поясе: - я не смогу носить его открыто, но обещаю хранить его до конца жизни.
   - Аааа, - ассасин недовольно откинулся на стуле: - теперь точно не получу за него награду.
   - Что, боишься нападать на члена королевской семьи? - девушка-убийца ехидно усмехнулась.
   - Ну что ты, я просто не смогу ничего требовать у такой красавицы, - парень похотливо ухмыльнулся, и сестра недовольно закатила глаза.
   - Селерия, а может ты их представишь? Откуда ты их знаешь вообще? - Я с интересом изучал этих ассасинов.
   Парень был примерно на год моложе меня. У него были каштановые волосы и карие глаза, в обтягивающем чёрно-фиолетовым кожаном костюме было видно его натренированное, но не слишком перекачанное тело. Его же сестра наоборот имела хрупкое телосложение и судя по битве с Селерией больше рассчитывала на высокую ловкость и скорость. У девушки были чёрные волосы и голубые глаза, довольно редкое и красивое сочетание. Правда она была нас младше года на два ил три. И почему-то всегда отводила глаза, когда замечала на себе мой взгляд.
   - Ну я всегда должна знать наших лучших ассасинов. Да и они отлично подходят под описание которое мне дал гильд-мастер.
   - Я думал к королю заходят только мастера гильдий воров и убийц?
   - Да, но мне было просто интересно какая ещё талантливая молодёжь вступила в ряды ассасинов.
   - Правда? И это никак не связанно с тем что их учитель... - в спинку стула в паре сантиметров от моего лица вонзилась вилка.
   - Ой, прости-прости с руки соскользнула, - С добродушнейшей улыбкой Селерия быстренько подскочила ко мне и вынула из спинки столовый прибор, вошедший в дерево почти на сантиметр: - надо быть аккуратнее, всё-таки они такие острые.
   Намёк я понял, и решил не продолжать эту тему, по крайней мере кроме меня только Айлин могла слышать их разговор, но вряд ли она догадалась о его смысле.
   Всё время пока мы говорили, я краем глаза видел, как кто-то подливал напитки в бокал Грэйна и Леврис. Но стоило мне обернуться таинственные официантки исчезали.
   - Это Мерсер и Фрида, второй и третий номер в гильдии ассасинов. К тому же они двоюродные брат и сестра, - принцесса указала на ассасинов.
   - Попрошу не причислять меня к родственникам этого извращенца, - холодным тоном Фрида отпарировала представление, с невозмутимым видом делая глоток чая.
   - Признайся ты просто злишься, что я второй а не ты? - парень расплывался в довольной улыбке.
   - Да какая разница! Меня просто коробит, что почётное имя нашей гильдии оскверняют такие как ты! - девушка обречённо закрыла глаза рукой.
   - Да ладно тебе, мы всё-таки тайные слуги короля, почему бы не воспользоваться парой привилегий этого титула.
   - Вот если бы ты только не хвастался этим перед девушками, которых соблазняешь, куда ни шло, но представь какой после тебя образ об ассасинах складывается в умах простых жителей.
   - Не волнуйся, ни одна девушка не остаётся неудовлетворённой после моего визита, - Мерсер довольно улыбался, вызывая всё большее негодование у сестры.
   - Боже мой, - Девушка крутила в руках маленький кинжал: - порой я всерьёз задумываюсь, а не отрезать ли тебе что-нибудь лишнее.
   - Хэй-хэй, полегче! Я ведь тоже следую своему кодексу, и никогда не подкатываю к девушкам, у которых уже есть любимый! - парень резко занервничал.
   - Да какой к чёрту кодекс, ты же всего пару минут назад пытался флиртовать с принцессой! Уму не постижимо, как у моей серьёзной тёти мог родиться такой сын! - обречённо повесив голову, девушка замолкла.
   - А они неплохо ладят, - я понимающе шепнул Селерии.
   - Ты не поверишь, точь в точь попадают под описание гильд-мастера, - принцесса только задорно хихикнула.
  
   К концу вечера местные уже больше сблизились с кланом Юкитори. Хоть они и были воинами, но из клана остались в основном мирные жители, плохо разбиравшиеся в воинском искусстве. Поэтому им было о чём поговорить с простыми крестьянами. Дети тоже нашли общий язык, и крестьянские дети с восторгом смотрели за тем, что почти у каждого ребёнка из клана был собственный меч, даже если это был только короткий вакидзаси.
   На утро мы собирались вернуться в Академию, а пока нам предстояла мирная ночь в покоях замка. Правда не сказать что барон был аристократом заботящимся о роскоши, в спальных комнатах были одна-две простеньких кровати без изысков, и почти не было украшений. Так что в сравнении с комнатами в Академии они были даже хуже. Не всем хватало спален, потому мне предстояла долгая ночь с Грэйном, надеюсь он не храпит...
   - Ну похоже нам сюда, - я открыл дверь и вошёл в просторную спальню. Не то чтобы здесь было много места, но отсутствие каких-либо украшений на стенах и всего один шкаф создавали иллюзию пустой комнаты: - Мда, небогато. Грэйн, заходи уже.
   Почему-то маг не решался зайти внутрь, и я не видел его в проходе.
   - Сейчас, у меня что-то голова кружится, - сразу за этим последовал глухой стук.
   - Няхаха, вяжите его! - я услышал топот за дверью, но когда вышел, ни здоровяка ни причины шума я не нашёл.
   - Хмм, а чёрт с ним хоть в тишине посплю, мысленно сжав кулачки за товарища я отправился в постель.
  
   На утро мы собрались во дворе крепости. Нас вышли провожать не только шиноби но и местные жители. Староста пожелал нам успехов в будущих подвигах, и пообещал сделать всё для мирного сосуществования. А Юки робко подошла к сестре, ещё пару дней назад она набросилась на неё с оружием, чтобы прогнать из этих земель, а теперь не знала что ей сказать.
   - Ты хотела со мной попрощаться? - Асура тоже чувствовала себя неловко.
   - Но... зачем тебе уходить, это ведь теперь твои земли, - девушка всё ещё не могла выразить своих настоящих чувств.
   - Да, но я теперь защитница принцессы, и всем этим обязана только ей. Если с ней всегда будут верные соратники, то она сможет помочь не только нашему клану, но и жителям всей страны. А я буду её в этом поддерживать.
   - Но как же наш клан, как мы без главы? - Юки боялась поднять глаза, чтобы не заплакать.
   - Всё будет в порядке, у клана уже есть прекрасный лидер, и я ей полностью доверяю, - Асура обняла сестру и крепко прижала к груди: - Я всегда знала, что ты станешь прекрасным лидером, а я лучше буду хорошим воином. Эти земли теперь мои, но пока меня не будет мне бы пригодился хороший управляющий. Надеюсь ты позаботишься о нашей семье, пока я не вернусь.
   - Да, только обязательно возвращайся, - всхлипывая Юки прижималась к своей любимой сестре, как котёнок, тянущийся к своей матери: - мы всегда будем рады тебя видеть.
   - Прощайте, - Асура запрыгнула на коня и ускакала прочь, чтобы никто не видел слёз катившихся по её щекам.
  

Эпилог.

  
   Мы уже вышли из леса и направлялись к гильдии по территории Академии. Грэйн и Леврис подозрительно шатались, и не могли удержаться в седле, поэтому мы усадили их в повозку.
   Это задание не принесло нам большого богатства или всеобщего признания, но сблизило нас со старыми друзьями, и возможно немного изменило отношение Хильды. Она стала нам больше доверять и уже не считала, что со всем может справиться в одиночку.
   - Ох, чем же нас там поили, голова просто раскалывается, - Грэйн с усилием сживал голову.
   - Ну это только с тобой так обошлись. Мы вроде так много не пили, - я хмыкнул представив кто же споил бедную парочку.
   - Ааа, ну тебя. Меня больше другое волнует.
   - Что же? - Катрина с улыбкой повернулась к Грэйну: - всё закончилось хорошо, у нас появились верные друзья и соратники, мы остановили жуткого монстра и нечистого на руку барона.
   - Да, но уж больно складно всё вышло, как-будто кто-то специально всё так спланировал... - Грэйн осёкся на полуслове.
   Я чувствовал как несколько взглядов прожигают мне спину.
   - Нет ну почему все сразу на меня подумали? - все ждали моего ответа.
   - Крито, ты же не мог всё это спланировать?! - Катрина с сомнением посмотрела на меня.
   - Да нууу, - Селерия протяжно хмыкнула: - даже для него было бы слишком сложно.
   - Вот, правильно думаешь. Всё это просто набор совпадений, - я безразличным тоном начал выкладывать очевидные факты: - Ну как бы я всё это спланировал? Столько ведь факторов нужно учесть. Ну допустим я бы с самой первой встречи планировал перетащить Асуру к нам в гильдию, и что бы я мог сделать?! Ничего, ведь её ненависть к магам была очевидно с первого взгляда. Но что-то в ней было не так, она ненавидела не всех а только тех кто стоял у власти, и я бы мог посчитать это зацепкой. Например сначала я бы попытался завоевать её доверие, ну допустим при поиске сокровищ подстроить нашу случайную встречу у первого же подземелья, чтобы мы поняли, что друг без друга нам будет тяжко. Там же заприметил подходящую жертву, что могла бы предложить нам объединиться на время испытания, при условии, что она будет работать у нас оценщицей. По ходу путешествия сблизить её гильдию с нашей, во многих битвах и простых посиделках. Потом я бы заслужил её доверие сделав какой-нибудь особенный подарок. И когда я нашёл кусок метеорита подходящий для превосходного клинка, мне бы в голову пришла идея как это сделать. Например дать ей нанести последний удар сфинксу, чтобы неподготовленный стальной клинок пострадал от пламени. А потом позволить ей идти в золотую гробницу, чтобы она лишилась своей катаны и смогла бы принять мой подарок. Я бы уже надеялся на примирение, но её ненависть к магам была слишком сильна, но она допустим случайно проболталась бы мне о том что ненавидит конкретно одного человека Барона Де'Гренора. Не стоило особых усилий узнать что он новый феодал её земель, а также при помощи общих друзей в казначействе, узнать что за последние пять лет сборы в этой провинции увеличились в два с половиной раза, при отсутствии нового производства. Ясно что он душил её народ налогами ради своей выгоды, и причина её ненависти, как и причина поступить в Академию мне была бы тогда уже ясна. После я бы допустим нашёл пару нужных законов в своде правил дворянского общества, и подкинул эту книжечку одному парнишке, который в нужный момент смог бы воспользоваться этим знанием и не только толкнуть события в нужную сторону, но и блеснуть эрудицией перед любимой девушкой. Потом я бы мог сделать для близняшек надёжное и необычное оружие, которое могло бы повысить их боевые навыки, НО главное оно бы имело несколько скрытых функций, бесполезных против простых бандитов, с которыми сталкивалась на заданиях гильдия Асуры, но весьма полезных против крупных монстров, с которыми обычно сражается наша гильдия. Во время нападения империи я например мог бы услышать от одного стража имя Ультраса, но я бы не нашёл ни в одном источнике никого, кому бы оно могло принадлежать. А значит это имя могло бы принадлежать, только тому кто умер или исчез ещё до эпохи людей. Потом я бы раскрыл способности своих товарищей на турнире немного подтасовав порядок участников, и сказав нужные слова в подходящий момент. И главное дал бы шанс Селерии и Рагни раскрыть полный потенциал божественного пламени, для предстоящей битвы. От некоего мудрого старичка я мог бы узнать об высвобождении древних монстров и мог бы соотнести это с именем услышанным от стража. Также покопавшись в библиотеке я мог бы найти легенду белого клана, и в нужный момент привести к логову дракона всех необходимых для победы людей. А для этого кто-то мог бы незаметно подбросить барону листовку с предложением нашей гильдии решить все проблемы, где бы случайно стёрся весь состав участников, кроме Катрины, и конечно барон мог ухватиться за этот шанс. На горе я бы спланировал пробуждение силы Селерии, чтобы сохранить манну Ризель на случай нападения на форт. И уже заранее подготовиться к атаке барона. В результате красная принцесса стала бы повелителем драконов, а Асура спасла бы свою семью. Потом например я мог бы специально взять с нами Кагеюки к палатке барона, чтобы она выманила его к форту предложив единственное чего он желал, договор дававший независимость белому клану. А также я бы приказал Вин найти этот свиток, чтобы она вынесла его нам навстречу и дуэль произошла не абы где а на поле, ничем кроме медленного роста травы не примечательным. На котором когда-то истекала кровью белая богиня, и её силой была пропитана вся поляна. И возможно она могла бы дать невероятную силу своим потомкам, позволяющую в критической ситуации сотворить невозможное. И так всё это и правда могло бы произойти по моей указке. Ну разве что про северных наёмников я ничего не знал, и думал что предстоит ещё одна битва. Для чего и отпустил в начале красных владык, чтобы Шераза привела их на рассвете. Ведь если бы они пришли раньше то решили исход битвы, и Асура не смогла бы сразиться за право владения землями. Остаётся загадкой только почему Криг испугался драконов.
   - Всё просто, тот шрам у него на щеке, от попытки изнасиловать белую драконессу, - только Хильда прервала мою тираду: - Он имеет нездоровое влечение к противоположному полу, и как-то даже напал на одну из белых владык, за что отец и изгнал его из совета, и признал его клан вне закона. Ты это вряд ли мог знать.
   - Воооот видите! - я развёл руками: - я ведь не мог всё это спланировать!
   - Вот заливает, - Рагни смогла выдать только это. Вся моя речь заняла почти пятнадцать минут, и никто не смог мне возразить.
   - КРИИИИТООО!!! ТАК ЭТО ВСЁ ТВОИХ РУК ДЕЛО!?!? - Катрина злобно сотрясала воздух: - ВЗЯТЬ ЕГО!!!!
   Я пришпорил коня и поскакал прочь, а за мной устремились все мои товарищи. Позади остались лишь повозка и Асура с Катриной.
   - Асура, - Кати виновато опустила взгляд: - прости, но похоже всё это входило в его план. Если ты не захочешь больше с нами иметь ничего общего, то я пойму.
   - Катрина, если бы не вы то мой клан погиб, и я тоже. Я благодарна Крито, тебе и всем вам. Я ни о чём не жалею, - добрая улыбка девушки успокоила принцессу.
  
   Меня догнали уже у ворот гильдии. Альго в прыжке сбил меня с седла и повалил перед входом. Высокие сапоги нервным притопыванием встречали меня у входа. Молодая женщина в платье просто излучала недовольство.
   - Привет, Руми, - Альго помахал нашему инструктору.
   - Нет ну вы посмотрите! Привет, Руми! - Голем недовольно бурчала: - уехали куда-то, меня не дождались, наверно ели там много вкусной еды и наверняка принимали горячие ванны. А МЕНЯ даже и не позвали!
   - Прости.
   - Тч, так я тут вам ещё и секретарём работаю! Откуда у вас столько писем вообще! - девушка достала пачку писем: - Так король Лерана просит дочь поскорее вернуться для вступления в полномочия. Казначейство Верании признаёт вину за утерю налогов за бароном Де'Гренором, просит вернуть остаток. Ректор заходил чтобы дать согласие на покупку провизии. А ну и ещё вот это я не знаю от кого.
   - ХЭЙ! - Селерия топнула ногой: - ты читала королевскую почту!!
   - Да-да не переживай твой отец мой давний знакомый он не будет против. А вот с этим сами разбирайтесь.
   С этими словами она протянула мне письмо с голубоватой печатью в форме головы волка на конверте.

Оценка: 8.00*3  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Юрий "Небесный Трон 3"(Уся (Wuxia)) А.Тополян "Механист 2. Темный континент"(Боевик) К.Юраш "Процент человечности"(Антиутопия) К.О'меил "Свалилась, как снег на голову"(Любовное фэнтези) В.Кретов "Легенда 4, Вторжение"(ЛитРПГ) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) А.Вильде "Джеральдина"(Киберпанк) Д.Сугралинов "Кирка тысячи атрибутов"(ЛитРПГ) С.Панченко "Warm. Генезис"(Постапокалипсис)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Институт фавориток" Д.Смекалин "Счастливчик" И.Шевченко "Остров невиновных" С.Бакшеев "Отчаянный шаг"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"