Науменко Пётр Николаевич: другие произведения.

Том 1-5

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс 'Мир боевых искусств.Wuxia' Переводы на Amazon
Конкурсы романов на Author.Today

Зимние Конкурсы на ПродаМан
Peклaмa
Оценка: 1.00*2  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Как и просили выкладываю первые пять томов одним файлом.


ТОМ 1.

Пролог.

  
   "Этим миром правит магия."
   Этой фразой можно охарактеризовать мир Верании.
   Верания самое крупное королевство на континенте людей, им правит могущественный король, и его приближённые. В этой стране если ты владеешь магией, то можешь занимать высокие должности, не подчиняться законам для простолюдинов, и жить в роскоши. В то же время простолюдины могли жить, как получится и не выступать против власти.
   Магия была частью этого мира, но люди не были способны ей управлять. Только заключив контракт с духом, человек мог стать магом.
   Существует четыре портала ведущие в духовные планы, и соответственно четыре измерения. Мир ангелов, мир демонов, мир элементов и мир мёртвых. Контракты разнятся в зависимости от того с каким духом ты его заключаешь, но все их объединяет несколько правил: во-первых духи не заключают контракт с человеком не имеющим предрасположенности к магии, во-вторых магия контрактора будет жить и в его крови, поэтому его потомки тоже будут иметь связь с духом и будут способны использовать его магию, и в четвёртых заключая контракт человек отдаёт духу частицу своей души, а после смерти становится частью самого духа, так духи увеличивают свою силу, в зависимости от того со сколькими людьми они заключили контракт, поэтому они всегда жаждут заключить контракт. Первые контракторы положили основу древним благородным семьям, которые сейчас и занимают верхушку власти.
   Но духи не могут свободно существовать в мире живых, без магической энергии своего мира они не способны поддерживать свою форму, однако некоторые духи могут привязать свою сущность к магическим предметам или территориям, что даёт людям поводы для множества историй о привидениях.
   Духи живут в своих мирах и только магия одного человека рождающегося раз в несколько веков способна открыть порталы в их миры.
   Призыватель - тот, кто наделён всей магией этого мира, после исполнения первого призыва, он должен выбрать мир, чьим повелителем он станет, и соответственно каким духам будет открыт доступ в мир людей на время его жизни. И хоть призыватель после принятия короны становится бессмертным, на него взваливается забота о всём мире, потому до сих пор у призывателей была не слишком удачная судьба. В основном они погибали, защищая мир от глобальных катастроф, или в крупных войнах. Ведь у всех магов есть главная слабость, которая ведёт к смерти многих неопытных новичков. Читая заклинание, маг использует свою магическую энергию, но когда она заканчивается, для заклинаний начинает использоваться жизненная сила заклинателя. Поэтому не зная границ своей силы многие новички пытались использовать мощные заклинания превышающие их способности и в итоге погибали. Также погибали и прежние призыватели.
   Но с гибели последнего призывателя прошла уже тысяча лет, и за это время магия почти угасла в крови многих благородных домов, ведь последний портал был в мир демонов, а последний года магия демонов была под строжайшим запретом. Раньше такого не было новый призыватель появлялся не позднее 1000 лет со смерти своего предшественника, и поэтому королевство начало приходить в упадок. На волне всего этого в Верании начала подниматься церковь, верящая в спасителя, что тысячу лет назад защитил мир от нашествия архидемона, который смог подчинить себе предыдущего призывателя и с его помощью начать захватывать мир людей. Возможно их учение не получило бы серьёзной огласки, если бы не тот факт что все высшие священники и их семьи не были могущественными магами, и их магия не угасала с поколениями, что заставило усомниться в своей правоте даже закоренелых атеистов. Так церковь спасения стала первой религией Верании, а их инквизиция, что выискивала по всему континенту демонологов, стала привычным делом. Столица Верании стала центром просвещения церкви, ведь в столице находился портал в мир ангелов, а архиепископы утверждали, что их сила носит божественное происхождение.
   Кроме Верании на континенте было ещё три государства.
   Леран южное государство, которое было отделено от Верании великой пустыней. И хоть поначалу казалось, что она тянется бесконечно, но на самом юге она переходила в великолепные тропические джунгли с солнечными пляжами и множеством тропических островов. Это по праву была самая богатая страна, происхождение и сила не имели здесь никакого значения, всё здесь решали деньги! Официально страной правил совет самых богатых семей во главе с королём, совершенно случайно являющимся одновременно и потомком древнего рода огненных магов и самым богатым купцов на континенте. Однако к этой стране в Верании относились с недоверием, ведь на их территории располагался портал в мир демонов, который церковь давно хотела разрушить, но королевская семья не разрешила, ведь этот портал был частью их истории. Многие архиепископы обвинили короля Лерана в том, что его огненная магия на самом деле демоническое пламя, и все его приспешники хотят подчинить мир демонам. Однако после этого самые ярые противники Лерана тихо и мирно умерли во сне, а остальные решили помалкивать, и многим то, что в Леране располагается сильнейшая гильдия убийц континента, показалось простым совпадением.
   Нордрун - холодные суровые земли, где живут такие же холодные и суровые люди. Здесь ценят только силу! Неважно маг ты или воин, но если ты сможешь победить короля, то сам станешь королём. Поэтому король происходит из сильнейшего рода на севере, и владеет редкой магией льда, происхождение которой до сих является загадкой для многих магов, ведь в мире элементов существует лишь пять миров Огня, Воды, Земли, Воздуха и Молнии, и ещё более странно то что на территории Нордруна находится портал мёртвых, а как известно магия смерти не способна управлять стихиями. В любом случае это страна была уникальна и тем, что воинов здесь также готовят к сражению с магами. Когда в Верании воин поднявший меч на мага арестовывается за нападение на человека более высокого социального статуса, в Нордруне воинов этому специально обучают.
   И последнее государство, не имеющее официального статуса, но занимающее территорию достаточно внушительную чтобы сравниться с остальными тремя - это Академия Магических и Боевых Искусств. Это огромная территория, на которой находятся учебные корпуса, тренировочные полигоны, общежития, и даже несколько небольших городов, где студенты могут купить всё необходимое. Но самое главное на территории академии располагаются дома гильдий, особое образование вроде клубов по интересам, где собираются ученики со схожими целями, они могут выполнять различные задания, зарабатывать деньги и вкладывать их в развитие своей гильдии. В Академии главенствовали два законы "Равенства" и "Самоокупаемости". Все студенты независимо от того кем они были вне академии подчинялись её правилам, и наказывались соответственно, и хотя это правило было официальным, многие преподаватели побаивались выносить вердикт в делах связанных с детьми важных чиновников. И Самоокупаемость главное, что двигало студентами. Академия предоставляла им только один комплект школьной формы с одной мантией наделённой особыми свойствами, позволяющими ей не стареть от времени, и стипендию, не дающую студентам жить на широкую ногу, но и не дающую им умереть с голода. Проживание, питание и прочие расходы, всё это оставалось на совести самого ученика, не запрещалось получать помощь от родителей, но многие богатые семьи посылали сюда своих детей чтобы они научились самостоятельности. А потому многим дворянским детишкам впервые пришлось заняться настоящей работой.
   Но помимо континента людей был и другой, где располагалась Империя Дракона, которая вела вражду с Веранией ещё со времён первого призывателя. Надвигалась война, и студенты академии должны были стать первой стеной, что встанет на защиту своей родины.
  
  
  
  
  
  

Глава 1. Встреча.

  
   "Тч, ещё целый час ждать"-недовольно буркнул Крито.
   Крито Вэйл - высокий парень с каштановыми волосами и карими глазами, ему недавно исполнилось 16 лет, и так сложилось, что он стал студентом первого курса Академии Боевых и магических искусств, которую в народе называли просто Академия.
   Здесь обучались дети многих знатных родов, наряду с простолюдинами, в которых учителя смогли рассмотреть талант. Академия преподавала как основные предметы необходимые любому грамотному человеку, так и особые для каждого курса. Здесь можно было найти специалистов по любому виду магии, боевым искусствам, алхимии и другим необходимым воинам специальностям.
   Конечно мир в котором жили все эти люди переживал свои не лучшие годы, магия почти истощилась в крови даже самых древних и благородных родов, и так как с миром духов связь была разорвана ещё 1000 лет назад, шансов восстановить величие дворянских родов было немного. Раньше в Академию принимали исключительно магов из благородных семей, но из-за угрозы приближающейся войны был издан указ позволяющий обучаться в академии воинам и другим талантливым людям, с разрешения феодала, которому принадлежал их родной город.
   Одним из таких людей и был Крито. Он был простым сиротой из маленькой рыбацкой деревушки, и никогда не отличался ничем кроме своей любознательности. Но однажды он сделал то, что навсегда изменило его жизнь. Через его деревушку проезжал отряд инквизиции, элитное подразделение церкви по борьбе с демонами и теми, кто им служит. Они обвинили в колдовстве дочь местного мельника, и когда отец отказался им её выдать они попытались поджечь его дом. Командир отряда инквизиции выпустил огромный огненный шар, который должен был превратить дом мельника в дымяшиеся руины, похоронив под собой всю семью, но внезапно на пути заклинания встал темноволосый мальчишка. Презрение читалось во взглядах инквизиторов, но огненный шар разбился о выставленные вперед руки мальчика, так и не достигнув цели. Прежде чем храмовники решили судьбу мальчика, к их предводителю подбежал гонец с письмом от местного феодала, в котором тот требовал от инквизиторов немедленно явиться во дворец. Скрипя сердцем, те вынуждены были подчиниться и отправились на поклон к барону, прихватив с собой Крито. На счастье мальчика, тот не был религиозным фанатиком, как многие придворные и потому не стал осуждать мальчика лишь за знание магии. Как оказалось инквизиторы не получали официального разрешения барона на охоту на ведьм в его землях, а значит не могли арестовывать никого в этой деревне. Барон здраво рассудил, что если мальчика отдать в академию, то он может в будущем сыграть важную роль в жизни государства. Так наш скромный сирота и оказался в самом престижном учебном заведении на континенте.
   Хоть мальчик и жил в тихой и далёкой от государственных дел деревушке, он прекрасно понимал законы этого мира. Королевством правили маги, древние благородные семьи что получили свою силу от призывателей. Они получали земли, влияние и право абсолютной безнаказанности ещё с рождения, конечно же это не очень благоприятно сказывалось на их моральном облике. Он не знал, кто были его родители, и откуда у него появились способности к магии, но он твёрдо решил своими силами проложить путь к вершинам власти, и изменить законы этого королевства.
   -Эта академия слишком большая чтобы обойти её за один день.
   Конечно Крито был прав, но всё же студенты с большим интересом продолжали ходить по академии осматривая место их будущей учёбы. Сегодня был первый день учёбы и академия была в полном распоряжении первокурсников. Официальная церемония открытия была назначена на 13:00, и до неё оставалось чуть больше часа. Сверившись с часами на верхушке часовой башни, Крито решил, что лучше будет просто посидеть в тенёчке и понаблюдать за другими студентами, ведь это может пригодиться ему в достижении своих целей.
   Здесь можно было найти совершенно разных людей.
   Вот мимо прошла красивая девушка с длинными каштановыми волосами. "С её стройной фигурой и тонкими аккуратными ручками, она наверняка учится на магическом факультете. Хотя она идёт так неуверенно, постоянно смущается и даже не скрывает своего восторга. Наверно она из какой-нибудь потерянной ветки дворянского рода, которые много поколений назад разорились, отказались от титула, и только через несколько веков, неожиданно у их дочери проявился магический дар. Мдаа, это был самый печальный представитель дворянства, она официально может претендовать на возвращение её семье дворянского титула, если добьётся здесь каких-нибудь успехов, но от других дворян она может ждать только презрения и насмешек. Бедная девушка," - ни капли не смущаясь, Крито продолжал развивать в уме выводы, о совершенно незнакомых людях.
   Показался крупный парень с серьёзным лицом, и накачанными мышцами по всему телу. "Настоящий человек-гора. Ему бы в руки двуручный топор и он в одиночку порубит армию демонов. Но что-то в нём не так, многие воины, что проходили перед этим несли с собой оружие или хотя бы были в лёгкой броне, зачем им это было нужно неизвестно, но так наверно они хотели показать свою принадлежность к воинскому факультету. Но этот парень шёл в простой одежде, ничем кроме своего телосложения, не выдавая в себе в воина. Неужели он тоже маг? И определённо самый странный из всех."
   А вот эта красотка заслуживает одновременно первого места в рейтинге первокурсниц и снежных королев этого года. Светло-голубые волосы до пояса, острый взгляд таких же прекрасных голубых глаз, тонкие черты лица, уверенная походка. Кажется что такую девушку никто не сможет остановить. "Хмм, а что это у неё на поясе, похоже на странной формы меч, с не менее подозрительным орнаментом на ножнах "??". Кажется я о таких слышал, они называются катанами, и ими пользуется какой-то древний клан на востоке Верании. Правда они не имеют официального дворянского титула, и вообще редко покидают свою деревню. Вдвойне странно видеть кого-то из них в Академии. Она будет привлекать много внимания."
   Появилась ещё одна группа людей они были в белых одеждах, украшенных позолоченными орнаментами в форме креста. "О, нет. Это те кого я бы хотел видеть меньше всего. Священники, прикрывающиеся высокими целями, бросают в тюрьму неугодных им людей по малейшему подозрению в связи с демонами. С такими как они под боком лучше не расслабляться, даже если законы церкви в Академии не действуют, правила магической дуэли никто не отменял. Среди них явно выделяется блондинчик в центре, статная походка, гордости выше крыши. Наверняка сынок важного епископа, уверен он будет доставлять много неприятностей тем, кто менее знатного происхождения, чем он."
   Постепенно поток людей уменьшался, и солнце ласково укутывало Крито, всё больше погружая его в сон.
   "Похоже ждать осталось ещё тридцать минут, а тут так хорошо. Думаю можно немного и поспать. Мммм. Ласковое солнце, пение птиц, и золотая река...," - это были последние мысли Крито, перед тем как он погрузился в глубокий сон.
  
   Хоть часовая башня и была довольно далеко от скамейки, где мирно посапывал наш герой, но при помощи старинного заклинания, наложенного на циферблат, с какого бы расстояния вы на неё не посмотрели, вы всегда сможете узнать точное время.
   И вот Крито, ни о чём не подозревая, проснулся от приятного дневного сна. 13:20 было на часах, и это не вызывало в мозгу, не до конца проснувшегося паренька, никаких тревожных мыслей.
   -мммм. Кажется я что-то должен был сделать...
   Протирая глаза, он всё же начал что-то припоминать.
   - ЦЕРЕМОНИЯ ОТКРЫТИЯ!!!!
   Со всех ног Крито бросился в сторону актового зала, где уже должны были собраться все первокурсники.
   - Черт! Если я опоздаю то не смогу получить мантию, а без неё я не смогу считаться полноправным учеником академии! - с этими мыслями невезучий студент, всё же добежал до зала к половине второго, но перед главным входом его ждала большая неожиданность. - Дикобраз?.. Или это ёж таких размеров? - с такими мыслями Крито взирал на существо стоящее перед ним.
   Больше полутора метров ростом куст из золотых иголок стоял перед дверью, подглядывал в замочную скважину и даже иногда качался из стороны в сторону. Действительно складывалось ощущение, что ёж перекрасился в блондинку, дорос до размеров взрослого человека и теперь что-то пристально рассматривал через замочную скважину. Однако, при более детальном рассмотрении, это всё же был человек. Золотые иголки были просто сильно растрёпанными волосами, и хоть они доставали почти до пола, под ними можно было разглядеть тонкие женские ножки, обутые в дорогие с виду сапожки.
   - Долго она ещё тут будет стоять! - внутренне возмутился Крито. - Судя по волосам она либо выросла в далёкой таинственной деревне, где люди из религиозных соображений боятся расчёсок, либо, как и я, проспала и теперь стесняется войти внутрь с таким кустом на голове.
   И хоть юноша стоял за ней уже почти две минуты, куст на ножках не подавал признаков того, что заметил слежку.
   - А, блин! Толкну её, как бы случайно, и затащу в зал, а будет возмущаться обрею на лысо, нечего людей задерживать! - воодушевлённый такими мыслями, и вооружённый суровой необходимостью, Крито положил свою руку на плечо загадочному кустику.
   Сначала казалось, что она этого не заметила, правда всё-таки слегка отслонилась от замочной скважины, потом по телу пробежала заметная дрожь. Слегка повернув голову, девушка всё же убедилась, что ощущения на плече это чья-то рука, а не её воображение. И с пронзительным криком "КЬЯЯЯЯЯЯЯЯ!!" она совершила невообразимый прыжок в сторону. Это было потрясающее зрелище, до бокового бордюра лестницы было почти два метра, но она всё же до него допрыгнула, и если бы был чемпионат по неожиданным прыжкам в сторону с места, эта девушка получила бы все главные призы кроме приза за приземление. Аккуратно приземлившись на одну ногу, девушка также элегантно споткнулась об бордюр, сделала грациозное сальто воздухе, и, с треском, приземлилась прямо в куст, растущий под лестницей. Было очевидно, что последняя часть прыжка не входила в планы неизвестной, потому что ещё пару минут, не понимая что же произошло, она лежала без движения, а её дорогие сапожки, сиротливо торчащие из зарослей, намекали на то, что их хозяйка в ближайшее время никуда идти не собирается.
   - Нет, нет, нет, нет. Я не могу ещё больше задерживаться! - подумал юноша, берясь за ручку двери, но потом непроизвольно покосился на куст: - Но, она же из-за меня упала, а вдруг она ранена? Надо предложить помочь.
   - Извините, вы в порядке? - спросил Крито, подходя к бордюру.
   - Уки,- раздалось в ответ и с этим звуком сапожки быстро скрылись в кустике.
   Вот ведь! Это "Уки" было таким милым, что теперь я не могу просто так уйти, не рассмотрев её лица!
   - Может, вам помочь? - проговорил я, делая шаг к укрытию девушки
   - Мяяяяу, - издав настолько неестественный, насколько это только можно, звук, незнакомка, прикидывающаяся кошкой, и прикрывающаяся подкосившимся кустиком, зашевелилась, встала и бросилась на утёк. Но похоже у этой девушки с бордюрами была настоящая кровная вражда: не успев пройти и двух метров, она споткнулась об ещё одного врага, и, уже не так элегантно, вывалилась из куста на тротуар.
   - О пожалуйста все призыватели и владыки измерений, явите чудо, пусть это будет сногсшибательная красотка! - повторяя мысленно эти слова, Крито подошёл к лежащей лицом вниз девушке.
   Заранее предугадав, что девушка снова встанет и убежит, не показав лица, он обошёл её и сел прямо перед ней.
   Придя в себя, кустик зашевелился, неспешно поднялся и сел на колени прямо перед виновником своих злоключений.
   "Да, не зря я столько времени потратил! Чудеса всё-таки происходят в этом мире!"
   Это была девушка божественной красоты. Тонкие розовые губы, остренький, слегка вздёрнутый носик, чуть приподнятые брови, придающие её ангельскому личику немного забавное выражение, длинные густые ресницы и широкие глаза, изысканного золотистого оттенка, который гармонично сочетался с цветом волос. Пока она сидела на земле, её волосы вовсе не казались пародией на ежа или кактус: похожие на солнечные лучи пряди были аккуратно зачёсаны назад, открывая высокий лоб, и только начиная с плеч они торчали в разные стороны, причём так неестественно, что даже если ты будешь спать вниз головой целый месяц, вряд ли сможешь добиться такого совершенства. Но это не имело никакого значения, ведь на фоне её неуклюжести, и невероятно красивого личика, это всё выглядело невероятно мило!
   - Успокойся, успокойся, ты должен произвести на неё хорошее впечатление, - мысленно проинструктировал самого себя я, а вслух проговорил: - Здравствуй. Извини, что напугал. Ты тоже опоздала на церемонию? - да, так и надо впервые приветствовать незнакомую девушку вежливо, и мило, чтобы не спугнуть.
   Однако даже такой вежливый вопрос вызвал совершенно неожиданную реакцию.
   - Я..я..я, - похоже девушке было сложно выдавить из себе даже простое "Я", и конечно же это невозможно повышало градус её симпатичности.
   За пару секунд на лице девушки сменилось невероятное количество эмоций, начиная от удивления, потом смущение, злость, снова смущение, осознание происходящего, и под конец предельное смущение, заставившее её лицо переливаться всеми оттенками красного.
   - О! У тебя пар из ушей пошёл! - я не сумел удержаться от плоской шутки.
   - ВА...ВА...ВА,..ВА. ПРОСТИТЕЕЕЕ!! - с этими словами она вскочила и убежала с такой скоростью, что заставит сгорать от стыда лучших скаковых лошадей.
   - Ааа чёрт, ну зачем я это сказал, теперь я даже имени её не знаю!
   Да это действительно была проблема, ведь первокурсников в Академии было много и встретить второй раз эту симпатичную застенчивую девушку, да ещё и чтобы она снова от меня не убежала, было мало шансов.
   Но на сожаления не было времени, надо было спешить, если не успеешь получить мантию на церемонии, придётся её покупать за 200 (!) золотых, а это примерная стоимость небольшого дома в маленьком городе.
   Не долго думая, Крито взбежал по лестнице и, как можно незаметнее, прокрался в зал.
   - Ничего себе! - такая мысль пронеслись в его голове, когда он увидел, что, кажущийся снаружи маленьким, актовый зал, был магически расширен и внутри помещалось около пяти тысяч первокурсников. В такой толпе новичков, шансы встретить прекрасную любительницу кустов и бордюров неумолимо стремились к нулю.
   Но в любом случае вручение мантий уже шло полным ходом, но с таким количеством желающих, очередь до магического факультета ещё не дошла.
   Почему все тут собрались, несмотря на то, что помещение тесное и не слишком удобное? Причина была проста - мантия. Доказательство того что ты учишься в Академии и являешься элитой из элит. Говорят, что на них наложены особые заклинания, благодаря которым они не стареют, не дряхлеют, в зимнюю стужу под ними тепло, как под шубой, а летом в них прохладно. Но и это ещё не всё! Они также являлись магическим катализатором, так как в наши времена рождается мало истинных гениев способных творить магию без волшебных палочек или посохов, мантии стали превосходным решением. Они были сотканы из материала, способного концентрировать манну, благодаря чему они могли усиливать магию хозяина, и даже использоваться вместо посоха. Мантии отличались в зависимости от факультета по цвету и орнаменту.
   Серые мантии - воины, самый разнообразный класс, чаще всего воины, определившиеся со своим любимым оружием, наносят его изображение поверх серой мантии.
   Жёлтые мантии без узора - мантии торговцев, чаще всего это дети богатых купцов, которым родители хотят дать хорошее образование, а также помочь завести полезные связи ещё в Академии. С виду бесполезный класс, но если гильдия живёт на самоокупаемости, кто-то же должен заведовать её финансами, продавать трофеи, заключать сделки. "Сильная гильдия не значит хорошая гильдия" - с таким лозунгом часто и создаются гильдии торговцев.
   Чёрные мантии - воры... А вы как думали даже воры здесь имеют равные права. А у их учителей можно выучить важные навыки, как подкрадываться, взламывать замки, обходить ловушки и многое другое. Ну и главное правило у других студентов воровать нельзя.
   Чёрно-фиолетовые мантии с изображением кинжала - самая опасная группа ассасины. Элитные убийцы, чаще всего это жители Лерана, ведь их богачи не скупятся на услуги убийц, но иногда встречаются и жители Верании. Правила запрещают убивать им на территории Академии, но мало ли сколько несчастных случаев может произойти.
   Простые синие мантии - маги общего курса. Это обычно маги, чья сила слишком ослабла, чтобы относить их к одной из школ магии, или же из неизвестного рода, и источника своей силы они просто не знают.
   Каждый факультет магии отдельно имеет свой орнамент:
   Белая мантия с золотым орнаментом по ободку - маги света, довольно редкая школа, портал в мир ангелов был открыт только две тысячи лет назад, и так как контракт с ангелом не продлевает жизнь контрактора, многие маги этой стихии уже исчезли. Однако с появлением церкви произошёл новый наплыв магов света, и они стали наносить на мантии кресты в знак своей религиозной принадлежности.
   Оранжевая мантия с орнаментом красного пламени по нижней кромке - маги огня, весьма распространённый класс, 2000 лет назад был открыт портал в мир стихий, тогда же шла война между королевствами, и в поисках боевой силы многие заключали контракт с огненными духами.
   Коричневая мантия с потрескавшимся орнаментом на нижней кромке - маги земли, редкий класс, потому что никто не умел особо использовать магию земли в боевых целях, потому мало кто заключал контракт с духами земли в военное время.
   Голубая мантия с белыми облаками - маги воздуха, неоднозначный класс, могут быть сильны в бою, но чаще полезны за свои уникальные способности летать и дышать под водой.
   Светло-голубая мантия сверху, плавно переходящая в тёмно синюю к низу - маги воды, довольно сильны особенно в связке с магами воздуха, но главное что они способны лечить небольшие ранения.
   Жёлтая мантия с белой молнией по середине - маги молнии редкий и очень сильный класс, особенно он известен за то, что королевская семья Верании происходит из древнего рода сильнейших магов молнии на континенте.
   Также самые редкие мантии, которые уже не увидишь по определённым причинам это:
   Серая мантия с орнаментом зелёного терновника по краю - мантия мага смерти. В наши дни такое уже не увидишь, последний раз мир мёртвых открывался 4000 лет назад, тогда же была великая чума, что унесла жизни половины населения континента. Многие люди до сих пор обвиняют в её возникновении призывательницу смерти, между прочим, единственную женщину среди призывателей. И хоть некроманты практически бессмертны, вряд ли кто-то из них дожил до наших дней.
   И конечно же Чёрная мантия с огненным узором в нижней части - мантия демонологов, не сказать что так уж сложно найти демонолога, но осмелиться выйти перед всеми в такой мантии решится не каждый. Ведь не исключено, что на следующий день его найдут распятым на кресте, силами нашей бравой инквизиции. А потому многие демонологии претворяются магами огня, и это им хорошо удаётся.
   - Крито Вэйл, - произнёс седовласый старичок с трибуны.
   "Ну вот и моя очередь" - протолкнувшись через толпу паренёк взошёл на сцену, и торжественно принял из рук ректора синюю мантию.
   Да простой маг без класса и специальности. Человек, от которого можно ждать чего угодно.
  

Глава 2. Знакомство.

   Сразу после вручения мантий и формы, ученики разошлись по аудиториям. В Академию поступали в 16 лет и учились 5 лет. За это время можно было многого добиться. В народе говорили: "Академия это место где ты можешь исполнить свою мечту". Вот только мечта исполнялась у тысяч, а мечты десятков тысяч здесь рассыпались в пыль. Здесь ты мог познать не только перспективы, что открывались перед тобой, но и пределы своих возможностей, ведь всегда найдётся тот, кто сильнее тебя, да и стать капитаном имперской стражи сможет не каждый воин, поступивший в академию. Поэтому только самые целеустремлённые и твёрдые характером люди могли добиться всего от этой жизни.
   Крито конечно же был не таким человеком: если была возможность поспать на занятиях - спал, если можно было прогулять - прогуливал. Но всё же он строил грандиозные планы покорения мира, и всё что ему было нужно - это правильное начало.
   Первый урок в академии был простой формальностью, призванной познакомить учеников друг с другом: весь класс, около 50 человек, собрали в большой ступенчатой аудитории, при одном взгляде на которую Крито начал в уме просчитывать сколько школьных зданий в его родной деревне нужно поставить друг на друга чтобы соорудить что-то подобное.
   Можно было сесть на любое место, но Крито не очень любил толпу, поэтому сел на предпоследний сверху ряд, подальше от всех, но всё же не отрываясь совсем от коллектива. К удивлению юноши, в одном классе с ним оказалась пугливая девушка с каштановыми волосами, а так же громила непонятной специальности и тот самовлюблённый блондинчик из храмовников. К глубокому сожалению Крито, давешней златовласой красавицы среди его одноклассников не было.
   - Надеюсь, я не запугал её настолько, что она решила бросить учебу и сбежать, куда подальше? - раздосадовано подумал Крито.
   И вот занятие началось, в аудиторию вошёл преподаватель, и в то же время где-то наверху через боковую дверь в аудиторию проскользнула маленькая фигура закутанная в плащик непонятного цвета, и тихо уселась на самое дальнее ото всех место в аудитории в самом углу на верхнем ряду.
   - Это ещё что за чудо? Опоздал и специально сел так чтобы его не видели? - удивленно приподнял бровь юноша, но быстро потерял интерес к незнакомцу, сосредоточившись на том, что происходило в классе.
   - Прежде всего, вы должны по очереди встать и назвать свои имена и цели, ради достижения которых пришли в Академию, - проговорил учитель и сделал приглашающий жест рукой.
   До меня очередь дойдет еще не скоро, так что я мог расслабиться и послушать, что говорят другие ученики.
   - Меня зовут Куронэ Венрес, я м-м-маг общей специальности, - как я и думал, робкая девушка с каштановыми волосами, была магом потерянной ветви. - Я хочу стать великим магом, и прославить свою семью.
   Что я могу сказать? Это весьма распространённое и, обычно, самое невыполнимое желание для людей, подобных этой бедняжке. Вот нет чтобы поставить перед собой цель попроще: скажем вступить в гильдию и заработать на новый дом или выйти замуж за сына важного вельможи. Но былые лавры не дают покоя, толкая таких вот мечтательниц на схватку с судьбой.
   - Грэйн Дитер, маг земли. Я хочу восстановить боевую магию земли и показать миру на что способен, - грубый басистый голос подходил эту здоровому качку, как нельзя лучше.
   Судя по всему, он ещё не осознал, что магию земли изучают для того, чтобы возводить здания, баррикады и окопы, а также ради трансмутации. Я ни разу не слышал о маге земли, который мог бы серьёзно сражать с представителем другой магической школы. Нет, теоретически можно обрушить на противника гору, но для начала надо его к ней заманить, а с этим у них как раз и возникают проблемы.
   - Альфред Ван Грэйв, епископ святой церкви. Я хочу нести свет истинной веры в самые тёмные уголки нашего мира! - пафоса в голосе блондина хватило бы на сотню королей.
   Что же как я и думал, этот парень оказался птицей высокого полета: Ван Грэйв, если мне не изменяет память, это фамилия великого инквизитора, человека отправившего на костёр больше "ведьм", чем все остальные инквизиторы, вместе взятые. Опасный парень. С ним будут проблемы, так что лучше не переходить ему дорогу. Хотя несколько девушек из класса в него уже успели втюриться, судя по всему. Что, в общем-то, вполне предсказуемо.
   А вот и моя очередь, представлюсь и скажу свою цель чётко и просто:
   - Я Крито Вэйл, маг общей специальности. Я буду править миром, и все правители склонятся предо мной.
   Да скромно и со вкусом, ну и что, что преподаватель подавился своей вставной челюстью, а девушка на первой парте случайно накрасила себе третью бровь? Лучше сказать это сейчас, чем тянуть до последнего.
   Ну кажется всё, а хотя нет тут же ещё кто-то.
   - Катрина, маг молнии, - этот голос я не спутал бы ни с каким другим, даже не смотря на то, что сейчас он был полон силы и уверенности. Он принадлежал тому золотому кустику, что я напугал этим утром.
   Да, определённо, она была одета в школьную форму, характерного окраса, а уж мантия мага не оставляла никаких сомнений в том, что она не была просто красивой девушкой, оказавшейся не в то время и не в том месте. Мантия, так же как и вся форма, была выполнена в жёлто-белых тонах, под стать её стихии. Аккуратный корсет, стягивающий талию, и юбка, которая была немного укорочена спереди, дабы не мешать ходьбе, нисколько не мешали рассмотреть стройную фигуру девушки, в то время, как неглубокое декольте немного приоткрывало взгляду её высокую и весьма представительную грудь, а длинные рукава, пышные у плеч, зауженные на локтях, и раскрывающиеся ближе к кистям, обволакивали её изящные, тонкие руки. Что ж, я предполагал, что она красива не только лицом и оказался прав.
   Занятие закончилось, и Катрина исчезла в боковой двери также незаметно, как и появилась, прежде, чем я успел её перехватить. Похоже, поговорить с ней будет не так-то легко.
  
   На сегодня мы были свободны, а вот завтра была намечена проба сил. Так сказать мероприятие по выявление возможностей студентов. Каждому классу устраивались различные испытания, по результатам которых назначали стипендию. Всего было пять классов стипендий.
   1 класс - самый низкий его хватало только чтобы покрыть оплату обучения, и учебников. Проживание, питание и одежда оставались на совести студента. Все студенты первого класса составляли основной рабочий класс ближайших городков.
   2 класс - денег хватало уже и на проживание и питание. Правда с таким количеством денег не пошикуешь, за снаряжение и одежду придётся платить из личного кармана.
   3 класс - денег хватало на нормальную жизнь, но если ты воин или маг, то большую часть будешь тратить на своё снаряжение, если не хочешь закончить в животе какого-нибудь гоблина.
   4 класс - денег хватало практически на всё что угодно, и даже можно было вкладывать немного в развитие гильдии.
   5 класс - из-за старых консервативных правил, выдавалась только сильнейшим магам, гениям от природы. Подкопив её пару месяцев можно было уже купить небольшой дом для гильдии, и начать развивать свою группу.
   Для магов было самое простое испытание, поразить манекен, заклинанием которое у вас лучше всего получается.
   ХАХА легко сказать. Крито только три месяца как узнал о магическом даре, у него не было ни учителей, ни учебников. Все что он мог это собрать немного магии в своей руке и зажечь небольшое пламя. Но впереди была целая ночь, а в библиотеке можно было прочитать любую книгу по всем сильнейшим школам магии. "Поспать можно и на занятиях," - с этой мыслью и началось всеночное бдение, целью которого было выучить хотя бы пару заклинаний.
  

Глава 3. Проба сил и повелительница молний.

   Полигон был внушительных размеров, и явно был готов ко всему, такое количество магических барьеров кажется могло вынести попадание метеорита. Хотя такая защита была явно преувеличено, так как среди новичков было мало магов сравнимых по силе с контракторами, а потому они не могли оставить на переполненных магией стенах и маленькой царапины.
   Я спал два часа, мои мешки под глазами кажется могли задавить случайных прохожих, но я готов! На всякий случай я запомнил целых ТРИ заклинания и хоть одно из них да сработает.
   По очереди я опять оказался последним, хотя загадочный плащик-кустик Катрина пока не появлялся, поэтому я был уверен, что под конец явится и она и покажет на что способна. Ну хорошо по крайней мере немного отдохну, а заодно может поучусь у других чему-нибудь.
   Академия предоставляла богатый выбор тренировочных посохов и палочек, конечно можно было пользоваться своим, но многие не зная чем они отличаются, сначала хотели потренироваться с разными видами.
   Так как я выучил довольно сильные заклинания, лучше всего было взять деревянный посох, с ним можно было скопить большее количество энергии.
   - Куронэ - маг общей специальности, - Похоже она была немного знакома с магией, по крайней мере она хорошо тренировалась. Выбрала крепкий металлический посох. Скорее всего у неё не было большого запаса манны и она хотела поразить своей точностью и собранностью. Хотя её неуверенная походка говорила о том, что она просто не понимала основы и хотела сделать хоть что-то. Парой лёгких движений она собрала манну на верхушке посоха и выпустила три магические стрелы, уверенно поразившие три мишени прямо в голову. Определённо навыки были хороши, но судьи были неумолимы. Второй уровень, хоть магией она владела и неплохо, но без стихийной принадлежности её рост был ограничен и вряд ли она сможет когда-нибудь использовать действительно сильные заклинания. Вот так просто они могли разрушить чью-то мечту.
   Но похоже это было ещё не всё: " А подождите я умею не только это.."
   Её робкий голос выдавал в ней неуверенность в своих силах, но вдруг если она сможет показать класс, то для неё ещё не всё потеряно.
   - Я могу ещё становиться почти невидимой, и...и..и я кажется иногда могу общаться телепатически.
   О нет лучше бы она этого не говорила.
   "ХА-ХА-ХА-ХА-ХА," - ну конечно это рассмешило всех присутствующих.
   - О чём ты девочка, нет магии способной на это, а если тебе иногда удавалось угадывать о чём думают другие, это ещё не делает тебя телепатом. Лучше не позорься, будь довольна своим вторым классом, и попробуй найти себя в чём-то другом, - и это, блин, инструктор. Ты что совсем не веришь словам своего ученика. Учитель огня Кирам, был известен как непреклонный поборник прав дворян, и такой же непреклонный попиратель прав простолюдинов. Наверное худший из всех учителей.
   С трудом сдерживая слёзы, Куронэ всё же ушла с помоста, и тихо вышла с полигона.
   Экзамен продолжился, как если бы и не было только что разбито чьё-то сердце.
   - Грэйн - боевой маг земли, - Смешно, но всё же на его выступление мне очень хотелось посмотреть. Выйдя вперёд, он надел на руки что-то вроде перчаток с кастетами. Неожиданное оружие для мага, но всё-таки он маг и все ждали от него именно этого. Слегка притопнув ногой по земле он подбросил в воздух небольшой пласт земли, и точным ударом кулака он отправил его прямиком в тренировочный манекен. Повреждения были внушительными, но многие возмутились, "Разве это магия, он же просто кусок земли кинул." Глупцы похоже никто так и не заметил, что его перчатки и набойки на подошвах его обуви, были сделаны из металла способного накапливать магию. Всё это он бы не смог сделать, не подняв кусок земли при помощи магии, а потом не уплотнив его перед ударом. Хотя да кинул в мишень он его с помощи грубой силы. Похоже, что бы он не говорил, а магию свою он развивает не в том направлении.
   Третий класс - сильно, но недостаточно для настоящего боевого мага.
   -Альфред, - сын инквизитора, если мне не изменяет память их семья специализируется на очищающем пламени, которое якобы способно изгонять демонов из душ людей. Посмотрим что же он сделает. Ну конечно куда же без пафоса, посох был не тренировочный, металлический посох с золотыми украшениями в форме креста. Он похоже уже решил стать священником, но это неважно. Произнеся короткое заклинание, сделав полуоборот посохом в воздухе, он собрал нужное количество манны. Направив посох на один из манекенов, священник выпустил две огненные змеи, переплетаясь они устремились точно в цель, и без сомнения не оставили от неё ни пылинки.
   Четвёртый класс - похоже судьи были не слишком впечатлены малым масштабом разрушений.
   - Простите великодушно, но это ещё не всё. Вера и сила моего клана даёт мне божественную защиту от вражеских атак, - о, да, к сожалению это была правда, давно ходили слухи, что семья великого инквизитора знает секрет абсолютной защиты. Заклинания рассыпаются, лишь приблизившись к ним, а оружие ломается от одного удара. Хоть это и не боевая способность, но с таким врагом сложно справиться, если не знать слабости его защиты.
   - Молодой человек, мы здесь оцениваем огневую мощь мага, а не вашу защиту, вы и так показали высокий класс, в этом году всего 12 магов 4 класса. Будьте довольны этим и не мешайте другим ученикам, - молодец старичок! С виду впадающий в маразм, старичок неопределённого возраста, так грубо отозвавшийся о сыне великого инквизитора, на самом деле был ректором академии, и его слова здесь были законом. Слава богу, этому фанатику не дали пятый класс.
   - Чёртов старикашка, - тихо, чтобы никто не слышал, Альфред пробормотал себе под нос, но всё-таки покорно спустился с помоста.
   - Крито, - ну вот и моя очередь. У меня не было времени попрактиковаться, но я понадеюсь на удачу, и природный пофигизм.
   - Да первое заклинание из книги "Огненный шторм", должно им понравиться, так вспомним как там всё было, - вертикально выставить посох перед собой, обхватить обеими руками чуть ниже середины, а теперь заклинание.
   С виду всё шло, как положено манна начала собираться на конце посоха, огонь начал струиться из кристалла и образовывать кольцо вокруг заклинателя. Но как-только заклинание было завершено и Крито выставил посох вперед для того чтобы направить заклинание, манна внезапно развеялась и заклинание провалилось. Всё ведь шло правильно, никаких лишних движений, правильная формула, но всё-таки заклинание провалилось. Можно было увидеть злобные улыбки на лицах дворянских отпрысков, конечно, безродный простолюдин, думает, что сможет сотворить что-то мощное без простейших познаний. А судьи в это время недоумевали, ведь всё должно было получиться по результатам того что они видели.
   - Может вы хотите попробовать ещё раз, - сказала добрая и милая с виду учительница магии земли, Леврис. Да хорошо, что не все были как Карим, были и хорошие учителя.
   - Всё в порядке, я попробую другое заклинание, - да ни черта не в порядке!! После провала заклинания, дыхание сбилось, слегка побаливает голова, правда манны у меня хватит ещё на пару заклинаний, и эти уж точно получатся. Главное сосредоточиться.
   Крито поменял стойку, теперь он держал посох за спиной, одной рукой выше середины. Эта стойка показывала, что следующее заклинание должно быть из магии воздуха. Неважно даже если ты не знаешь источника силы своего рода, стихийную магию могут использовать практически все духи, кроме духов мёртвых, а раз так, то даже безродный маг может применить любую из стихий.
   "Успокойся, вспомни заклинание и сосредоточься, на потоке воздушных лезвий, заклинание непростое, но и не такое сложное как предыдущее."
   И снова манна начала скапливаться вокруг посоха, теперь порывы ветра расходились в стороны от заклинателя, а посох кажется окружал небольшой смерч. Всё было исполнено идеально. Но стоило первому ветряному лезвию сорваться с посоха, как заклинание развеялось. И снова какая-то ошибка в формуле или недостаток концентрации привели к срыву каста.
   "ЧЁРТ! Я снова где-то оплошал. Но у меня есть ещё один шанс. Там в книге на самой последней и сильно потрёпанной странице было заклинание, сильное и несложное, даже я думаю смогу его сотворить," - не дожидаясь пока его попросят со сцены, Крито начал новое заклинание, совершенно другое. Обе руки вытянуты перед собой и держат посох на одинаковом расстоянии друг от друга, глаза закрыты, а заклинание читается про себя так, чтобы никто не слышал его формулу. Первые секунд пять казалось, что ничего не происходит, другие студенты уже начали было посмеиваться за его спиной, но это было неважно, если всё получится, они заткнутся. Я уже чувствовал эту силу, проходящую через посох и пропитывающую землю. Кристалл в посохе начал светиться неестественным чёрным цветом, ещё немного и я бы закончил. Но удача явно сегодня была не на его стороне.
   - Остановите его, и поскорее, - тихо произнёс ректор.
   - ЭЙ! Ты что больной? После двух мощных заклинаний, решил сотворить и третье, не знаешь что ли что бывает с теми кто израсходует всю манну! - с этими словами учитель Кирам грубо отдёрнул меня за плечо, и заклинание с таким трудом собираемое развеялось в туже минуту.
   Похоже это был конец моего экзамена, количество произнесённых заклинаний - 0, впечатление произведённое на судей - 0. Похоже я провалился.
   - 3 класс, - слова ректора были неожиданностью даже для меня.
   - Постойте о чём вы говорите? Он ничего так и не смог исполнить. Даже первый класс для него было бы слишком много! - вскричал Альфред, явно оскорблённый этим поступком ректора.
   - Простите конечно, господин ректор, но Вам не кажется что это и правда перебор, мальчишка показал предрасположенность к стихиям, но третий класс по-моему для него это слишком рано, - конечно же Карим был против этого, как и все остальные учителя, но только ему хватало смелости высказаться в открытую. Ведь поговаривали что он был второй по силе в академии после ректора.
   - 3 класс. Мне понравилось его рвение, и последнее заклинание тоже было довольно интересным, - всё это время взгляд ректора не отрывался от места, где я стоял пару минут назад, похоже от последнего заклинания трава обуглилась, хотя даже не так, она отмерла, и земля вокруг была почерневшая и покрытая трещинами из которых выходил неприятный запах. Магия огня вряд ли смогла такое сотворить, но этого, похоже, никто кроме ректора не заметил.
   В любом случае это было неожиданно, но я добился хоть каких-то успехов. И спускаясь с помоста, я не мог не заметить кустик-плащик, который незаметно проник на полигон пока никто не видел.
   Отлично, я угадал! Раз она последняя, то после этого я наконец-то смогу с ней поговорить.
   - Катрин, вы опоздали. Как понимаю, будете использовать молнию. Какое заклинание вы приготовили? - явно без энтузиазма спросил Карим.
   - Искра, - тихими и монотонным голосом произнесла красавица, что не могло не вызвать волну хохота в толпе студентов.
   И правда, о чём она думала, искра это же простейшее заклинание молнии, если получится то сможешь убить воробья, а если очень постараться даже поджечь дерево. Хоть она и производила впечатление, сильной и уверенной в себе девушки, но так спасовать ещё до выступления. Надеюсь она хотя бы сможет после этого выдать что-то посильнее.
   Несмотря на некоторое недоумение судей, Катрина не колеблясь вышла на помост, протянула вперёд свою тонкую ручку, и сказала только: "Изучи".
   Бзз, Бззззт. Воздух внезапно наполнился электрическими разрядами, у девушек длинные волосы начали подниматься вверх от статических разрядов, металлические посохи стали притягиваться друг к другу, и спустя пару секунд с аккуратно выставленного вперёд пальчика Катрины сорвалась искорка, размер которой посрамил бы даже самые мощные молнии, что когда-либо обрушивались на эту землю. Конечно же она попала точно в цель, хотя было уже сложно сказать что именно было для неё целью.
   "Искорка" попала точно в манекен по центру, превратила его в пыль в мгновение ока, прошла до защитного барьера, столкнулась с ним, и вызвала взрыв, который часто возникает, когда молния разрывается до того как израсходует всю энергию. Этот "небольшой" взрыв разорвал магические барьеры, снёс защитную стенку, и превратил в выжженный кратер половину этого и соседнего полигона. Судя по не слишком вменяемым лицам студентов, проходивших аналогичный экзамен на соседнем полигоне, можно было судить о том, что впечатление на преподавателей она произведёт неплохое.
   - 5 класс, - возможно единственная кто смог показать такие большие способности, она явно стояла на ступень выше других учеников.
   Но кое-что не давало мне покоя, то как у всех девушек встали дыбом волосы от статического электричества, и прочие побочные эффекты её заклинаний, выглядели весьма опасными, а ведь она даже на целилась в тех кто стоял позади неё. И всё же где она ночует интересно, всегда появляется с началом занятия и с его окончанием быстро исчезает, ни в одном общежитии не записана никакая Катрина, маг молнии. Чем больше загадок её окружало, тем интереснее было искать на них разгадки.
  
   - Эх, третий класс это не совсем то на что я рассчитывал, но для начала неплохо, - с этими мыслями Крито лежал на скамейке на крыше главного корпуса. Здесь была красивая обзорная площадка, и так как главный корпус был самым высоким зданием в Академии, не считая часовой башни, вид отсюда открывался замечательный. Однако это место не пользовалось большой популярность, особенно во время занятий, которые начинающий маг как раз таки и прогуливал. Занятия были конечно обязательными, но некоторые были настолько незначительны для его целей, что лучше было в это время просто поспать. Крыша была разделена на две части двухметровой перегородкой, с лавочками по обе стороны, неизвестно зачем это было сделано, но с восточной стороны открывался прекрасный вид на море, а с западной можно было увидеть территорию всей академии, простирающуюся до горизонта. Конечно же герой подушки и лавочки предпочитал восточную сторону. Во-первых с этой стороны была тень, а во-вторых здесь его нельзя было увидеть с верхних этажей соседних корпусов.
   Но его мирный сон прервался тихим плачем, что раздавался с другой стороны перегородки.
   - Как же я теперь смогу показаться родителям, они ведь так верили в меня. Уууу, - да определённо это был кто-то неудачно показавший себя на экзамене, и не знавший что же делать дальше. Но это было не так важно, главное что по голосу можно было сказать что это девушка, и что самое важное симпатичная девушка!! Вас может заинтересовать как же наш герой, развил навык распознавания симпатичности девушки только по голосу, но это не имеет сейчас никакого значения.
   - А может это и неважно?
   - Аааа. Кто здесь? В..в..вы меня слышали? Простите, простите, я не хотела вас потревожить, - девушка явно не ожидала, что её кто-то найдёт на крыше посреди урока.
   - Да не волнуйся ты так, я тоже прогуливаю занятие. Но вот услышал голос прекрасной дамы, и не смог удержаться, чтобы не утешить Вас.
   - Когда Вы так говорите, мне кажется что Вы престарелый Казанова, гоняющийся за студентками.
   -Агх. Это был удар в самое сердце. Прости за прошлую фразу, представь что мимо пролетала говорящая птица, и это были её слова.
   - Хымх. Что-то я не помню о существовании таких птиц.
   - Ну это что-то вроде помеси химеры, мантикоры и нашего профессора по биологии (профессор был настолько странным, что даже ходили слухи что он гоблин притворяющийся человеком).
   - Хахахахаха. Спасибо. Не думала, что такая простенькая шутка поднимет мне настроение.
   - Оуу. А я надеялся, что она была неплохой. Но в любом случае не заморачивайся по поводу всяких мелких проблем.
   - Ну может и так. Но мои родители так верили в меня, а я похоже оказалась намного слабее чем они думали.
   - И какая разница, если ты слаба в чём-то одном, попробуй себя в другом. Маги, воины, торговцы, воры и даже убийцы. Все специальности важны, и с какой-нибудь из них ты точно сможешь справиться.
   - Ммм, но я пока не хочу уходить со своего факультета.
   - Тогда вступи в гильдию, в ней ты можешь занять любую позицию и показать друзьям на что способна.
   - А вот тут ты пожалуй прав, через месяц можно будет вступить в гильдию, я думаю такая как я не будет пользоваться у гильдий популярностью, но я приложу все силы.
   - Ну раз я смог тебя взбодрить, может скажешь своё имя, таинственная незнакомка?
   - мммм. Нет.
   - Жаль, ну тогда хотя бы, ты красивая?
   - Мммм. Не скажу.
   - Тогда давай встретимся здесь ещё когда-нибудь.
   - Ну хорошо.
   Когда я обошёл перегородку, на той стороне никого уже не было.
  
  
  
  

Глава 4. Тайный сад.

  
   Школьная жизнь продолжалась в размеренном порядке, я пытался выследить загадочную Катрин, но она умела перемещаться по школе так чтобы никто её не видел, а это создавало уж очень много проблем с её поиском. За эту неделю многие хотели с ней познакомиться, девушки чтобы погреться в лучах её славы, а парни.... ну по понятным причинам. И всё было нормально до одного неприятного инцидента.
  
   Вторая пара подходила к концу. Это был урок истории, первый призыватель, война с драконами, и много другой ненужной информации, которую все и так знают с самого детства, продолжали вливать в наши, в будущем светлые, головы. Всё бы было ничего, но преподаватель явно не заботился о том, чтобы лекция проходила хоть как-нибудь интересно, его тихий и монотонный голос мог бы убаюкать даже посреди ожесточённой битвы. И что было ещё хуже, он совершенно не заботился о мирно храпящих студентах, даже на первой парте! К моему великому сожалению, после долгих ночей в библиотеке, когда я пытался понять причину моих неудач, я наконец-то смог вчера выспаться проспав все выходные. А потому сон не мог ко мне подобраться даже в такой безнадёжной ситуации.
   Я решил воспользоваться моментом. Я сидел ближе всех к Катрин, а она в это время мирно начала посапывать на задней парте. Раньше я никогда не видел как спят сидя, да ещё и с открытыми глазами! Это было действительно впечатляюще, если бы не тихое похрапывание, которое можно было услышать только с моего места, можно было подумать что она как прилежная ученица, со всем вниманием слушает лекцию, причём то, что она не моргала уже минут десять, никого не волновало.
   Подсев чуть поближе я начал аккуратно выводить в тетради потрет спящей красавицы. Она была идеальной натурщицей, даже не было нужды постоянно говорить ей чтобы она не двигалась. Мой талант художника оставлял желать лучшего, поэтому портрет получился не очень чётким, но если присмотреться можно было в нём увидеть Катрину. Пара подходила к концу, многие предвкушая скорую свободу от этого Морфея в очках, начали просыпаться, но только не она. Пока в классе мирное похрапывание раздавалось из каждого угла, всё было в порядке, но, когда остался всего один источник этого звука, все заметили, что повелительница молний не такая уж и прилежная ученица.
   Главное было разбудить её после занятий, чтобы не случилось чего плохого. И эту функцию решила взять на себя староста класса Ферис Милен, девушка она была общительная и давно хотела развести загадочную Катрину на разговор по душам. Хоть она была и из благородной семьи, маг она была слабый только второй класс, поэтому она легко находила общий язык и с богатыми наследниками знатных домов, и с простыми слабыми магами вроде меня. Но думать что недосягаемую ранее королеву молний, можно было подловить простым привет, было большой ошибкой.
   - Мисс Катрина занятие уже закончилось, можете просыпаться, - с этой забавной фразой, и своим звонким голоском она приближалась к Катрин.
   В свою очередь, спящая красавица, даже без поцелуя прекрасного принца, начала понемногу приходить в себя. И конечно она не ожидала увидеть приближающуюся к ней девушку. Между ними было всего около трёх метров, когда Катрина закричала:
   - НЕ ПОДХОДИ, - и одновременно с этим она выбросила вперёд руку пытаясь остановить Ферис.
   Я почувствовал как волосы на затылке начали становиться дыбом, а ручка намертво прилипла к парте, но было уже поздно. Как только расстояние между девушками сократилось до двух метров между ними пробежала молния. Точнее со стороны это выглядело, как если бы Катрина из вытянутой вперёд руки выпустила молнию прямо в старосту. Молния была весьма сильной, не такой большой как на распределении класса, но Ферис этого хватило. От удара она отлетела в противоположный конец аудитории, на груди остался сильный ожог. Её тут же увезли в больницу.
   К счастью разряд был не таким сильным, и через неделю она вернулась в академию, но с тех пор о Катрин стали ходить пугающие слухи, что она ненавидит всех людей, что она убивает всех кто к ней приблизится. И потому больше никто к ней не подходил, не заговаривал, даже в классе все стали садиться от неё как можно дальше.
  
   Естественно, единственный кто не поменял парту, был Крито. Ведь не смотря ни на что, в первую встречу она его не убила, а раз так что-то здесь явно было не так. При атаке на старосту ощущения от её молнии были совсем не такими, как на тренировке.
   Всё что надо было сделать - это прояснить ситуацию, а для этого Катрин надо было выследить.
   Между парами ей больше не надо было убегать, к ней и так никто не подходил, но хотелось поговорить с ней наедине. Где она ночевала тоже было неизвестно, оставалось только время обеда. Она всегда скрывалась на обед через тот же потайной вход, что и раньше и появлялась только к началу следующего урока. Она очевидно была дочерью важного человека, или же того кто хорошо знает академию. Катрин не сталкивалась ни с кем в коридорах, потому что знала все потайные ходы и могла перемещаться по Академии совершенно незаметно. Но кое-что она упустила: когда она возвращалась с обеда от неё исходил лёгкий цветочный аромат, а значит она обедала в одном из цветочных садов на территории, которые находятся не дальше двадцати минут ходьбы от главного здания.
   День за днём я обследовал каждую теплицу, сад и клумбу в окрестностях Академии, в надежде найти Катрин. Но она всегда ускользала от меня. И вот когда я уже подумал, что она просто использует духи в перерывах, я заметил небольшой, сад который был отлично виден с верхних этажей главного корпуса, множество самых красивых и редких цветов покрывали небольшую полянку, не больше двадцати метров в длину, а в центре росло большое дерево, его густая крона укрывала почти весь сад. Благодаря хитроумным устройствам из зеркал, солнечный свет проникал сад в любое время года, и поэтому аромат цветов был слышен даже в холодную зиму. Мало кто в это верил, но говорят ректор сам при помощи магии когда-то создал это чудо.
   Но самое загадочное было то, что в этот сад невозможно было попасть! Он находился в самом центре главного корпуса, а первые окна выходившие в сад располагались на пятом этаже, и расстояние до веток дерева было больше трёх метров. На крыше сад укрывал стеклянный купол, и значит с воздуха пройти тоже был не вариант. Из-за труднодоступности ходило много слухов о том, что если пара влюблённых найдёт путь в этот сад то они никогда не расстанутся, и даже на день влюблённых поговаривали о конкурсе на поиск дороги в этот сад. И всё же пока ни одной паре этого не удалось.
   Но сад был в превосходном состоянии в любое время года, ветки дерева идеально подстрижены, а отмершие цветы на следующий день заменялись новыми. Если сразу отмести мысли о летающих садовых принадлежностях, то единственным вариантом оставался тайных ход, по которому садовники могли по ночам проникать туда и всё подчищать. Да! Такое место для обеда идеально подходила мастерице тайных ходов и бесшумных перемещений. Надо было лишь убедиться.
   Конечно того что происходило под деревом было не видно, но на том маленьком промежутке около трёх метров можно было увидеть если бы кто-то незаметно пытался проскользнуть в сад. И конечно мои подозрения подтвердились, буквально через пару минут после начала обеда и исчезновения Катрины из аудитории, маленькая золотистая тень проскочила между стеной и кроной дерева. Оно было там место обеда Катрин, самое загадочное место в академии, и туда вёл только потайной ход.
   Но хоть я и знал место входа и выхода из этого прохода, оказавшись внутри, я поразился тому, что увидел. Это был настоящий лабиринт, расширенный магией проход был далеко не с толщину простой стеночки, это был коридор шириной в четыре метра, с множеством больших резных дверей, которые похоже вели в разные концы Академии. На поиск выхода в сад могло уйти много времени, если у меня нет карты, а единственный человек что может меня туда провести, не должен об этом знать.
   Оставалось только одно - совершить безумный поступок и спуститься в сад из окна в аудитории.
   Через три дня такой момент настал, занятие проходило в аудитории на верхнем десятом этаже, окна которого удачно выходили в тайный сад. И благодаря близкому расположению к крыше, в аудитории было довольно жарко, и во время обеда даже самые усидчивые студенты выходили обедать на природу.
   Такой шанс упускать нельзя. Привязав, заранее приготовленную верёвку к ближайшей к окну парте, я начал спуск.
   Но удача явно была не на моей стороне. Перед спуском я не учёл три вещи: во-первых, под окном идёт отвесная стена без единого выступа на который можно опереться, во вторых, парты в аудитории к полу не прибиты, и в-третьих, гравитацию пока никто не отменял!
   Спустившись на пару метров, я почувствовал как верёвка обвисла в моих руках, очевидно парта под нагрузкой сдвинулась со своего места, и потеряв опору я устремился к земле. Из последних сил ухватившись за верёвку и оттолкнувшись от стены, мне всё-таки удалось отпрыгнуть в сторону и приземлиться на крону дерева.
  
   Катрин, как обычно, сидела на поляне из цветов, которые стали её единственными друзьями в академии, и мирно поедала свой бутерброд, даже не представляя, что на неё надвигается. Канцелярия по предсказанию погоды вроде бы не передавала сегодня предупреждения о непредвиденных осадках в виде падающих людей, а она, как приличная девушка, всегда верила прогнозам. Но сегодня должно было случиться то, что пошатнет её веру в прорицателей погоды.
   Когда сверху раздался треск и с дерева начали падать листья и сломанные ветки, от испуга Катрин попыталась доесть бутерброд в один укус.
   - Извини, я не хотел тебя напугать, но не поможешь мне слезть? - чуть хрипловатый мужской голос буквально пригвоздил её к земле.
   От испуга, девушка чуть было не подавилась половиной бутерброда, которую она запихнула в рот, собираясь убегать, а потом нерешительно посмотрела вверх. На нижних ветках вниз головой висела причина её беспокойства. Прямо над ней на расстоянии вытянутой руки находился темноволосый парень, которого она неоднократно видела в классе. Это был второй раз, когда он приближался к ней так близко.
  
   АУЧ. Это было очень больно, но по крайней мере приземление было более менее удачным. К тому же я приземлился прямиком над моей целью. Осталось надеяться, что она не убежит, как в прошлый раз.
   Катрина нерешительно подняла на меня взгляд. С испуганными глазами, набитым ртом и крошками на губах она выглядело очень смешно, но, в то же время, невероятно мило. Похоже, я прервал её в самый неподходящий момент. Её лицо буквально светилось от смущения, хотя возможно это была злость.
   Если присмотреться получше не всё поле было усеяно цветами, от глухой стены корпуса вела небольшая тропинка, а по деревом была полянка зелёной травы, на которую можно было присесть.
   - Ну если ты не хочешь мне помогать, то может хотя бы отойдёшь в сторону, чтобы я мог приземлиться? - осведомился я, после продолжительной паузы.
   - Ты.. ты...ты ГРАБИТЕЛЬ!!!!!!!!!!!!!!!!!! - слава богу крик Катрины не был слышен в аудиториях выходивших во внутренний сад.
   - Эй эй стой! Какой я грабитель тут же даже грабить нечего!
   - Но ты влез сюда через крышу, так поступают только преступники!
   - Да ладно тебе, я же твой одноклассник сижу перед тобой.
   - Я тебе не верю! Наверное, ты использовал какую-то магию и теперь хочешь меня обмануть!
   - Да вот посмотри моя мантия подделать её невозможно.
   - Хм ну да возможно ты и прав. Но всё равно это закрытый сад тебе сюда нельзя. Убирайся!
   - Да я как бы не могу. Вот если бы ты показала где тут выход...
   - Аааа не подходи! Маньяк! Насильник! Я тебе полиции сдам! Ещё шаг и я тебе испепелю своими молниями!
   Мои достижения росли буквально в геометрической прогрессии, но вот угрозы её звучали довольно серьёзно.
   - А что мне тогда делать? Как мне отсюда выйти?
   - Как зашёл так и выйдешь!
   - Через крышу?
   - Да!
   - Но я же не умею летать.
   - У тебя много времени, чтобы научиться!
   - Нууу или я могу просто посидеть тут и подождать пока ты решишь уйти, и проследую за тобой.
   - Э? - Катрина недовольно закусила губу: -. Что ж ничего не поделаешь, я буду сидеть тут в добровольном заточении, чтобы не выпустить такого опасного элемента как ты на свободу.
   - А что ты будешь есть?
   - Всё в порядке я только что поела.
   - А сколько по-твоему мы тут будем сидеть?
   - Ну раз ты не пообедал, то думаю ты умрёшь с голоду в ближайшее время.
   - Почему ты так решила?
   - Горничная мне говорила, что если я не буду правильно питаться, то умру от голода, страшной смертью!
   - А сколько тебе тогда было лет?
   - Восемь, а что?
   - Да нет ничего.
   Боже мой! Покажите мне тот воздушный замок, в котором жила эта принцесска до того как спуститься на землю!
   - Я не преступник. Я просто выпал из окна.
   - Ага. Так я тебе и поверила, ты решил проверить своё тело на прочность, выдержит ли оно падения с такой высоты.
   - Ну ладно. Я пришёл сюда чтобы поговорить с тобой. Ты довольна?
   - Хым. Не вижу причины с тобой разговаривать.
   - Ну по крайней мере от переизбытка общения ты точно не умрёшь.
   - Хм. И о чём же ты хотел поговорить?
   - Ну для начала узнать ответы на пару вопросов. Не обольщайся я не из чистого альтруизма, мне просто нужно кое-что узнать для дальнейшего развития.
   - Хм, как эгоистично нарушать мой обед, только из своих низменных целей.
   От недостатка гордыни смерть ей тоже не грозит. Но всё равно её образ избалованной дурочки подходит ей как никому другому.
   - Тогда как насчёт: я задаю вопрос, ты задаёшь вопрос?
   - Хорошо, но я первая.
   - Договорились.
   - Ты точно не преступник?
   "И на ЭТО тратить свой первый вопрос!!"
   - Конечно нет!, - Крито скривил гримасу крайнего возмущения: - А теперь я. Я слышал, что маги молнии могут вырабатывать электрическое поле вокруг себя как меру защиты, это правда?
   - Э? Ммм. Ну да, - было заметно, что услышав про защитное поле, она сильно занервничала, - хорошо. Ты и правда пришёл только чтобы поговорить?
   - Да, - ей даже нечего толком спросить, - А вот я ещё слышал, что в детстве многие сильные маги молнии не могут контролировать это поле, и могут случайно навредить своим близким, это правда?
   - Да бывает и такое, - она стала нервничать ещё сильнее, а значит, мои догадки могут быть верны, - Скажи ты на первом занятии говорил, что хочешь править миром, зачем тебе это?
   - Мне не нравится этот мир, и я хочу его изменить, вот и всё, - а она не так наивна, задала вопрос, который стоил того, чтобы на него ответить, но сейчас я её добью, - Ещё я слышал, что многие сильнейшие маги молнии не могут до конца овладеть своей силой, и подавить электрическое поле, даже во взрослом возрасте. Искра что ты выпустила на первом экзамене была огромна, и не потому что ты этого хотела, а потому что ты просто дала выход своей энергии. А потому мой вопрос: ты правда хотела ударить молнией старосту когда она подошла к тебе?
   Это была последняя капля, слёзы медленно покатились из её глаз, она села на землю, и больше не могла сдерживать эмоции.
   - Нет, я не хотела чтобы кто-то пострадал. Я надеялась, что если буду обучаться магии в академии, то найду способ обуздать свою силу. Я хотела подружиться хоть с кем-нибудь в академии, но теперь все считают меня монстром. И всё это уже не имеет значения.
   Мне было её жаль, но я ничего не мог поделать. Неожиданно для меня, Катрин утёрла слёзы и задала последний вопрос, ради которого я и пришёл сюда:
   - В первый день перед актовым залом ты дотронулся до меня, и остался жив. Во время показательного экзамена, ты правильно выполнил все заклинания, но они срывались в последний момент. Скажи мне как это возможно?
   Ответ на эти вопросы давно кружил у меня в голове, но я никак не мог его признать.
   - Ты можешь бросить в меня искру? Только не такую большую, как на экзамене.
   - Ну хорошо, - поколебавшись, буркнула девушка.
   Она с непередаваемым изяществом направила на меня свой указательный палец, и произнесла: "Изучи". Искра была не во всю её силу, но достаточная чтобы свалить кабана. Приближаясь ко мне, она исказилась, начала тускнеть, и до моего тела долетели лишь мелкие искорки, не способные причинить вреда.
   - Это и есть причина?
   - Похоже на то. Не знаю почему, но вокруг меня постоянно находится защитное поле, оно ослабляет окружающую магию, поэтому простые заклинания рассыпаются, не успев достигнуть цели, и твоё защитное поле ослабевает настолько, что я его не чувствую.
   На некоторое время в саду повисло молчание.
   - Ты действительно рисковал своей жизнью, когда пришёл сюда, только чтобы узнать это?
   - Да.
   - Зачем?
   - Потому что ты мне нравишься. Ещё с первой встречи.
   ....
   ....
   ....
   Казалось напряжение в воздухе достигло предела, но лицо Катрины оставалось невозмутимым, как и всегда, она только скрестила руки у себя на груди. Боюсь дальше будут слова, которые я не хотел бы слышать.
   - Всё это бред. Ты ничего обо мне не знаешь, ты не понимаешь, какая на мне лежит ответственность. И думаешь, узнав один из моих секретов, сможешь завоевать меня? Ты маг без знаний и навыков, из неизвестной семьи, тебе тысячу лет ещё расти только, чтобы заслужить право стоять рядом со мной. Лучше брось эти глупые попытки, ты просто слабак, не знающий своё место.
   Это было жёстко.
   - Если хочешь выбраться отсюда, иди за мной.
   С этими словами она открыла тайный проход в стене и скрылась за ним.
  

Глава 5. Жажда мести и правильное решение.

   Ненавижу! Ненавижу! Ненавижу!!
   Это и так было понятно, что я слабее тебя, но разве можно так разговаривать с первым кто отнёсся к тебе по-человечески. Ну и что! Сила не главное, как бы глупо это не звучало из моих уст. Могла бы не так жёстко отшить, могли бы стать друзьями, а так будешь вечно сидеть в своём закрытом садике, и разговаривать с деревьями. Дура!!
   Думаешь я такой слабак? Ну ничего, уж как-нибудь найду способ тебе отомстить. Даже если заклинания не получаются, я всё равно смогу найти рецепт зелья позловредней, чтобы тебе досадить.
   Вдохновлённый мыслями о жестокой мести, Крито направился в библиотеку, и незаметно проскользнув в закрытую её часть, стал изучать запретные книги с заклинаниями, великой силы, но ещё большей опасности. Заклинания, одним махом срывающие кожу с живых существ, отрывающие конечности, зелья лишающие разума... Но всё это было не то, нужно было не убить её, а только унизить, как-нибудь побольнее, чтобы запомнила. Но ничего подходящего в этих книгах не было. Нужно было что-то другое, что-то... И тут взгляд Крито остановился на верхней полке, где стоял том покрытый золотом, с гордой надписью "Великий". Да это было то, что нужно.
   Лестница с трудом доставала до третей сверху полки, и поэтому дотянуться до верха могли только великаны. Но, воодушевлённого жаждой мести героя это не остановило: дотянувшись из последних сил, он схватил её за переплёт и потянул на себя. Книга оказалась больше чем он ожидал, и значительно тяжелее обычного фолианта. Не удержав равновесие Крито полетел вниз с жутким грохотом, а книжка аккуратно приземлилась ему на голову.
  
   "Господин проснитесь, вам ещё многое нужно свершить, - опять этот глупый сон, какой ещё господин, я слабак, ничего не могу, даже книгу с полки взять и то не могу.
   Как бы ни было серьёзно падение, но похоже я почти не пострадал, Разве что набил огромную шишку этой книгой, надеюсь оно того стоило. Не скрывая волнение, я открыл книгу с пафосным названием "Великий". И не смог сдержать слёз и смех: она была пуста. Все несколько тысяч страниц были абсолютно чисты.
   Какая ирония, не удивлюсь если эта книга была сделана для таких как я, чтобы поумерить гордыню тех, кто слишком много о себе думает. Так мне и надо. Я слабак, и читать бесчисленное множество древних книг не обязательно, чтобы это понять. Лучше бросить эти глупые идеи.
  
   Следующие два дня я не ходил на занятия. В этом всё равно не было смысла. Я просто пролёживал часы напролёт на моей любимой лавочке на крыше главного корпуса.
   - А..ммм. Вы снова пришли сюда? - какой знакомый голос, наверно только эта девушка во всей академии меня сейчас понимала.
   - Да, не то чтобы я сделал это специально, просто я уже давно прогуливаю здесь занятия.
   - А почему? Вы ведь были так уверенны в прошлый раз.
   - Да так. Я понял, что глупо прыгнуть выше головы.
   - Я так не думаю.
   На несколько минут повисло молчание. Это были самые тяжёлые пять минут в моей жизни. Я советовал этой девушке ни за что не сдаваться неделю назад, а теперь сам лежу здесь, забив на свою мечту. Какой я жалкий человек.
   - Я думаю, что вы рано сдались. Я послушалась вашего совета. Я не слишком сильна в магии, но мои родители были торговцами, и я часто слышала, как отец торгуется со своими покупателями. Поэтому я хочу стать казначеем в какой-нибудь магической гильдии. Уверена что смогу произвести хорошее впечатление, и добиться успеха, хоть и не совсем в той области, о которой мечтали родители.
   - Поздравляю. Рад что ты не сдаёшься, но я не думаю что обладаю такими полезными навыками.
   - Это не так. Уверена вы что-то можете. А вы маг?
   - Скорее пародия на мага.
   - Так даже лучше.
   - Это был удар по моему самолюбию.
   - А нет, нет. Простите. Я хотела сказать, что если вы провалились как маг, то перед вами ещё много возможностей и других специальностей, а если бы вы провалились как воин, то вы бы уже не смогли стать магом, и выбор был бы на одну профессию меньше.
   Ммм. Кажется я понял.
   - Ха-ха-ха-ха-ха. Надо же ты говоришь крайне разумные вещи.
   - Ааа вы грубиян. Думали я могу только плакать о своей несчастной судьбе?
   - Прости. Похоже в этот раз была твоя очередь меня приободрить.
   - Да похоже на то. Я восстановила вашу решимость, теперь идите и добейтесь успеха.
   - Это было как-то слишком официально, давай перейдём на "Ты".
   - Я не против.
   - И на этой дружной ноте. Скажи мне своё имя.
   Если жаром от смущения можно было прожигать стены, то я бы точно сейчас увидел её лицо.
   - МНЕ ПОРА БЕЖАТЬ!!
   - Стой, хоть из какого ты класса?
   И конечно, когда я перебрался через стенку, её там уже не было.
  
   Она всё правильно сказала. Не удаётся использовать магию обычным путём, поищем другой.
   Где его искать? Конечно в библиотеке.
   Не может быть, чтобы за все эти годы не было никого с моей особенностью. Недолго думая я уселся над кипой пыльных гримуаров, по основам колдовства и накопления магии.
   Для успешного каста необходимо собрать манну, проще всего это сделать в катализаторе. В их роли могут выступать палочки и посохи.
   Палочка может использоваться любым магом, но имеет ограниченный запас манны, невозможно сотворить огненный шторм с ивовой палочкой. Преимущество в том что волшебной палочкой может стать практически любая палка правильной форы, поэтому оказавшись в ловушке и без оружия маг может выточить её из подручных материалов. Они могут быть деревянными и каменными. Металлические палочки редкость, так как способны вместить очень малый заряд. Каменные в свою очередь накапливают более мощный заряд, но процесс занимает больше времени, такие выбирают обычно маги, работающие в команде, которых есть кому защищать это время. Разнятся они и по материалам, разные сорта дерева и виды камней больше подходят для определённых школ магии.
   Это всё бесполезная информация посох мне не помог, нужно что-то другое.
   Посохи - вмещают большой заряд, и годятся для сложных заклинаний. Чаще всего выполняются из дерева или металла. Каменные посохи редкость, очевидно из-за своего веса. Хотя в истории были архимаги с посохами из слоновой кости, или алмаза, но они стоят слишком дорого. В книге было много бесполезной информации о формах и материалах для посоха, что витые подходят для воды, тонкие для молнии, а посохи земли желательно должны иметь одинаковой толщины основание и наконечник. Главным элементом в посохе является кристалл на конце, и иногда у основания. Манна скапливается именно в них. Всё это было бесполезно, но одна фраза в конце книги привлекла моё внимание: "Деревянные посохи - накопительные, металлические - проводящие."
   Что это значит, никаких пояснений, или рисунков. Но я чёствовал это то, что мне нужно. Я заметил что моё антимагическое поле, как и поле Катрины теряет свою силу чем дальше от моего тела находится источник заклинания. А что если это выход!
   Вот она книга о природных магах. Кроме Катрины в истории известны случаи магов что могли творить мощные заклинания без помощи катализаторов. Магическая энергия буквально переполняла их, и они одним движение руки без формулы, сказав только название заклинания, тут же могли его сотворить. Такие маги чаще всего были контракторы, или призыватели, но примерно раз в сто лет такой маг мог родиться в семье сильных магов. В отличие от призывателей и контракторов, у таких магов были огромные проблемы с подавлением силы, контракторы сдерживали свою магию при помощи духов, а призыватель сохранял самообладание при помощи артефактов известных, как короны измерений, при первом призыве к нему являлись повелители измерений и предлагали править одним из них. Надев корону он мог свободно использовать свою магию, и открывал портал в мир, который он выбрал.
   Это было то, что надо, артефакты позволяющие обрести контроль над силой, или связь с духом, но кого я обманываю добиться этого невозможно.
   Маги огромной силы, способные творить заклинания без катализаторов, и не являющиеся призывателями или контракторами, были названы природными магами (ну или магами от природы), считалось что их породила сама магия. Бред конечно, но люди в это верили. По крайней мере с тех пор как магия стала истощаться в крови древних родов, Катрина была первым природным магом за триста лет.
   Судьба последнего была плачевной, он был магом огня, и конечно не мог полностью контролировать свою силу, когда церковь прознала об этом они нагрянули с карательным отрядом в деревню где он жил, и объявили его отпрыском дьявола. От страха мальчонка спалил пол деревни и десяток инквизиторов, но к сожалению это не спасло его от смерти. Катрине видно больше повезло с происхождением, она скорее всего происходит из рода, который боятся трогать даже инквизиторы. Кто же она такая?
   Но это неважно, как же они получали контроль.
   Посохи, и другие артефакты выполненные из металлов высокой проводимости, могли создать круг замыкавший циркуляцию манны в организме природных магов, и так они могли умерить свою силу. Особенно интересно, что природные маги могли использовать мощные заклинания, но не слишком сложные. Просто пока они представляли в уме форму грозы или огненного шторма, манна наполненная их силой продолжала изливаться во все стороны и могла навредить окружающим. Поэтому они чаще ограничивались, искрами, огненными стрелами и прочей мелкотнёй, но при этом вкладывая в них манны по максимуму. Помочь им с преодолением этого недостатка могли металлические посохи, называемые часто проводниками. Двухслойные витые посохи из тугоплавкого металла, без кристалла скапливающего магию. Их задача была создать магическую цепочку внутри себя достаточно долгую чтобы природный маг мог представить форму будущего заклятья. Простые металлы не могли с этим справиться, они просто плавились от бурлящей энергии, железо, сталь, серебро, золото и даже мифрил были недостаточны, только адамантин или метеоритное (или вулканическое) железо могли с этим справиться. Это вызывало проблемы с их весом, но главной проблемой была их цена, такие материалы не найдёшь на рынке, и посох такой работы, может стоить как целый замок.
   Похоже я нашёл решение проблемы Катрины, хотя вряд ли у неё на это хватит денег. Но всё это бесполезно, моё поле имело другие свойства, хоть и было похоже. Надо было найти другое решение, хотя проверить этот способ не помешало бы.
   Не теряя времени даром я отправился на полигон, он был открыт даже в это время, конечно внутри была сигнализация не позволяющая вынести тренировочные посохи на улицу, поэтому можно было потренироваться в любое время суток.
   На моё удивление, я был не единственным кто пришёл потренироваться после полуночи. Огромная фигура в темноте махала своими мускулистыми руками, вздымая в воздух клубы пыли. Грэйн твои тренировки и недостатки в них были слишком очевидны.
   Но это было ещё не всё, на соседнем полигоне можно было увидеть множество магических стрел аккуратно летящих в цель, и кажется с каждым новым заходом их количество увеличивалось. Наверняка это была Куронэ, кто ещё может так бездумно расходовать манну на простейшие заклинания.
   Выбрав безлюдный полигон, я приступил к тренировке. Нужен был посох простой металлический без кристалла-накопителя, и как ни странно на полке оказался один из таких посохов. Не думай, не сосредотачивайся, представь огненный шар и брось его в цель! Вот так просто раз, и моё первое заклинание сорвалось с посоха, но увы оно было слишком слабым, огненный шар долетев до манекена смог оставить лишь незначительный ожог на его доспехах. Это было не то, на что я рассчитывал, но рано было унывать. А что, если моё поле действует на намного большем расстоянии? Надо было проверить и заклинание света было как нельзя кстати, простейшее заклинание которое могут выполнить все, зажечь огонёк не больше фонаря, самое незаменимое заклинание в тёмных подземельях.
   Свет!
   И на конце посоха задребезжал маленький огонёк, слабый не больше свечи, но он был, но при этом он пожирал мою манну с невероятной скоростью. Это было очень странно, похоже моё защитное поле пыталось его рассеивать, а он продолжал подпитываться от моей магии. Но он был слишком слаб для такого количества, надо было кое-что проверить. Я поднёс огонёк ближе к себе и он сжался до размера светлячка. Но стоило мне выставить посох на всю длину руки, как свет разгорелся как огромный костёр, он конечно не мог вызвать пожар, но такой яркий свет посреди ночи мог вызвать лишние подозрения. Испугавшись последствий, я отбросил посох, но поглотив остатки манны что ещё были в посохе и не сдерживаемый больше моим защитным полем, огонёк вспыхнул как маленькое солнце прежде чем окончательно угаснуть.
   Теперь было очевидно моё защитное поле распространяется на два с половиной метра во все стороны, чем ближе ко мне заклинания тем слабее они становятся, это даёт мне большое преимущество против магов, но и мешает мне драться на дальних дистанциях, надо было найти способ использовать это в бою. Эти мысли продолжали мучить меня, пока я со всех ног бежал прочь от полигона.
   На следующий день в академии пошли слухи о привидения грохочущих по ночам на тренировочном поле и запускающим в воздух множество страшных огоньков. Куронэ, Грэйн и я тихо отмалчивались обо всех этих "мистических" происшествиях.
  
   Это был ещё не конец - надо было найти способ пользоваться магией. И после долгих поисков я его нашёл. Большой сильно потрёпанный томик повествовал о жизни первого призывателя, героя даровавшего людям магию и освободившего их от гнёта Бога-Дракона. Но всё это было мало интересно, после призыва он уже нормально контролировал свою магию, а значит был для меня бесполезен. Но этот том рассказывал о малоизвестных фактах из жизни призывателя. В те времена люди были рабами драконов, и любые признаки магии пресекались на месте. Всех людей проявляющих свои способности казнили. Это могло привести к трагическим последствиям для призывателя, он был очень силён, и не мог полностью скрывать свою магию, ему нужно было придумать катализатор, что мог бы вмещать магию, и при этом не вызывал бы подозрения у властей. Посохов и волшебных палочек тогда не существовало, ведь драконы могли свободно пользоваться магией, а людям это было запрещено.
   Призыватель был не только силён, но и очень изобретателен. Он создал первые прототипы посохов, в виде простых двойных клинков с камнем-катализатором в рукоятке. Так он замыкал цепь магии, мог ей свободно пользоваться и при этом притворяться простым наёмником. Но этого было мало, чтобы полностью войти в образ он стал создавать стиль боя на двух мечах, и назвал его "убийца драконов", потому что он позволял сражаться с драконами, не смотря на колоссальную разницу в физической силе. Он был направлен на парирование и уклонение от мощных прямых атак, и в то же время нанесение смертельных контратак вторым клинком.
   Добавив к этому стилю магию которую он пропускал через магические клинки, он мог создавать уникальные заклинания, используя движения оружия наполненного стихийной магией. Так он создал класс боевых магов, сочетавших в себе преимущества и воинов и магов.
   ...
   ...
   ...
   ЭТО ТО ЧТО МНЕ И НУЖНО!!
   Конечно, если я не могу использовать заклинания на больших расстояниях, то должен сражаться на близкой дистанции, посохи для этого не подходят, но мечи идеальный выбор. Даже нет необходимости создавать заклинание, просто вложив в клинок манну воздуха и взмахнув им с большой скоростью, я смогу создать режущий клинок, простейшее заклинание ветра, так я буду боевым магом. Остаётся только научиться сражаться двумя клинками.
   На удивление в книге была ссылка на учебник по этому стилю боя написанный лично призывателем. Это попахивало полнейшим разводом, но проверить стоило. Это наверно была самая пыльная и редко используемая книга в библиотеке, почему же? ведь в ней была такая сила. Ответ напрашивался сам собой. Призыватель прожил не очень много после победы над богом-драконом, и его боевое искусство не успели оценить по достоинству. Люди, открыв возможности магии, и спешно поназаключав контрактов с духами, бросились изучать магию во всех её аспектах, а боевые искусства на долгие века были заброшены. Конечно это привело к тому что сильнейшее боевое искусство было забыто. Ну по крайней мере если я его выучу, то буду чем-то уникален.
   "Читатель что решил познать тайны моей силы, помни магия даёт твоему оружию огромную силу, но ещё больше силы даёт ему твоё сердце."
   Боже мой! Сколько пафоса можно запихнуть в одну только первую строчку. Но не смотря на это в книге было много важной информации, стойки, удары, приёмы. Хорошо запоминать то, что написано в книгах, было наверно моим единственным талантом.
  
   Каждую ночь с трёх до семи утра я тренировался, оттачивал навыки, я не хотел чтобы кто-то видел мой стиль, поэтому не просил помощи у инструкторов, и занимался, когда никого не было рядом. Прошла уже неделя и я начал неплохо обращаться с клинками, когда меня неожиданно окликнули посреди тренировки.
   - Кхм, обычно я тренируюсь на этом поле в семь часов, - казалось этот голос был сделан из ледяных осколков.
   Это определённо была вторая после Катрины красавица среди первокурсниц, девушка с голубыми волосам, голубыми глазами и катаной на поясе, которую я видел перед вступительной церемонией. Кажется её звали Асура, она училась в другом классе, но была очень популярна за свой нрав снежной королевы.
   - А извини, я не знал что место занято, просто зашёл на первый попавшийся полигон.
   - А что за оружие ты используешь?
   - Я? Да нет тебе показалось, я вообще-то с магического факультета, так решил помахать мечами для забавы.
   - Для забавы редко встают в четыре утра.
   - Ну что ты я не был здесь тааак долго.
   - Я стояла здесь почти с самого начала. В любом случае это было неплохо, понимаю, ты не хочешь выдавать секреты своего боевого искусства посторонним, поэтому не буду тебе докучать. Но знай, я презираю магов, за то, как они относятся к простым воинам. И если причина твоих глупых отговорок в этом, я могу укоротить твой лживый язычок.
   - Нет ну что ты, я не говорю тебе ничего, не потому что ты не маг.
   Вот это я зря. Кажется впервые за этот месяц Асура проявила эмоции, причём это была ярость.
   Не колеблясь ни секунды она резко прыгнула на меня. Между нами было почти пять метров, но она преодолела это расстояние в два прыжка. Её рука была на рукоятке меча, а в глазах читалось одно желание "убить одним ударом".
   Почти рефлекторно в последние момент я поднял клинки перед собой вертикально, и перекрестив их остановил атаку, что казалось была нанесена со скоростью звука.
   Ещё пару секунд мы стояли, скрестив мечи. Она достала катану одной рукой и нанесла удар с такой скоростью, что могла разрубить меня напополам. А я с трудом смог остановить её удар обеими руками.
   Но на этом битва и закончилась. Ослабив хват, Асура взмахнула катаной в сторону, и снова спрятала её в ножны.
   - Ты превосходный воин, и слабенький маг, не понимаю почему ты не уйдёшь со своего факультета.
   - Потому что этим миром правит магия.
   После этих слов надо было поскорее убираться отсюда: Асура явно была вне себя от гнева.
   Тем же днём все задавались вопросом, почему один из полигонов за ночь превратился в месиво из изрубленных в пыль кирпичиков. Но Асура продолжала делать вид, что ей нет до этого никакого дела.
  

Глава 6. Рождение сильнейшей гильдии.

  
   Прошёл ровно месяц с поступления. Катрину все также сторонились, Асура была невозмутима, как всегда, я продолжал втайне тренироваться. Лекции шли по расписания и я, как и положено, спал на большинстве из них.
   Приближался важный день, наверно самый главный день в жизни первокурсника. День гильдии. Ровно через месяц после начала года, проходило торжественное событие в актовом зале, в котором была церемония поступления. В этот день первокурсникам впервые разрешалось вступить в гильдию, или создать свою собственную. К этому времени все первокурсники могли показать на что способны и узнать о лучших гильдиях Академии. Конечно самые влиятельные гильдии были известны далеко за стенами Академии, и даже могли оказывать влияние на политику страны.
   Бывали даже случаи, когда первокурсники организовывали свои гильдии. Но это редкость на создание гильдии нужны деньги, много денег и нехилые лидерские способности. Те, кто создавал гильдии полагался либо на накопленные деньги со стипендий, либо на помощь родителей.
   В этом году был уникальный случай: целых три гильдии было организовано первокурсниками.
   Все они должны были прорекламировать свою гильдию со сцены. Выступление состояло обычно из представления себя, своей гильдии и цели, ради которой эта гильдия создаётся. После этого зрители могли задать вопросы гильд-мастеру. И начиналось зачисление в гильдии, вдоль стен выстраивались столы гильдий, которые можно было украсить плакатами, рассказами о подвигах гильдии, брошюрками, и ГМ лично записывал новичков в гильдию.
   Всего можно было создать гильдии нескольких направлений:
   Гильдия магов - основной упор делался на магию, сильные маги составляли основную боевую силу, воины использовались, в основном как щиты для магов.
   Гильдия воинов - основная сила воины, зачастую большая численность, и сильно разнящаяся боевая мощь, маги и другие классы выступают в качестве поддержки и лекарей.
   Гильдия торговцев - фактически небольшая купеческая организация, занимаются торговлей, редко набирает в свои ряды кого-то кроме торговцев, зато всегда процветает в денежном плане.
   Гильдия воров - состоит из представителей известной специальности, и не берёт официальных заказов, по всё такой же известной причине.
   Гильдия убийца - лучше к ним не подходить, не заговаривать и вообще свести контакты к минимуму.
   Гильдия героев - редкая и разносторонняя гильдия, обычно они создаются сильным и волевым лидером, который может собрать вокруг себя небольшую и сильную группу одаренных людей. Занимается любыми контрактами, но часто прекращает своё существование с уходом лидера.
   Имена выступающих ГМ-ов внушали опасения:
   Юкитори Асура - гильдия воинов Широюки но Хана.
   Альфред Ван Грэйв - гильдия магов Holy Flame.
   Катрина Дел'Серано - гильдия героев StormGlaive.
   Боже мой! Неужели фантазия отдыхала, когда эти люди придумывали названия своим гильдиям?
   Но всё-таки, три новичка решились создать гильдии, и к тому же я их всех знаю. У Катрины даже есть фамилия, причём она мне кажется очень знакомой, интересно откуда. Ну подожду выступления это будет интересно, ведь это не просто три новичка, но ещё и люди которые больше всех остальных скрывают свои настоящие эмоции.
   Асура - холодная как лёд, но она невероятно бесится, когда дело касается магов.
   Катрина - серьёзная и собранная, и наверно я единственный кто видел её по детскому невинные и смешные ужимки.
   Альфред - добропорядочный священник, лучше не поворачиваться к нему спиной, а то можно на следующий день не проснуться.
  
   В полдень наконец началась церемония. Три ГМа сидели на сцене на нехилом расстоянии друг от друга. Катрина, потому что боится кого-нибудь ударить молнией, а Асура, потому что недолюбливает магов. Хотя со стороны это выглядело, как если бы их специально так рассадили.
   Первой выступала Асура.
   - Меня зовут Юкитори Асура, я принадлежу к древнему роду самураев - благородных воинов, которые всегда вставали на защиту простого народа. Я хочу создать гильдию для воинов, что уверенны в своих силах. Скажу сразу, я не намерена принимать в ряды своей гильдии магов, но я не против воинов из старых дворянских домов, утративших магическую силу. Главная цель моей гильдии доказать, что даже без магических способностей люди способны творить великие дела.
   Выступление было кратким и некоторых студентов оно просто шокировало. Настало время задавать вопросы, и они были на вполне очевидную тему:
   ­- У вас что какое-то предубеждение против магов, почему вы принимаете только воинов?
   - Сейчас страной правят маги и их потомки, причём часто не слишком справедливо. Мой клан пострадал от необдуманных действий владельца наших земель, но так как мы утратили способности к магии, то не могли претендовать на право владения нашими землями. Я хочу добиться высшей доблести для воина - стать рыцарем из личной стражи императора, получить дворянский титул, и стать даймё своей земли. Поэтому я хочу помочь развить навыки молодым воинам, что согласны с моим мнением. Если вы не верите в свои силы, можете не присоединяться.
   - А какая у вас финансовая основа? И какой направленности контракты вы собираетесь выполнять?
   - Как я и говорила раньше, мой клан не знатного происхождения, и я не намерена отягощать семью своими эгоистичными желаниями. Я получаю стипендию четвёртого класса и большую её часть намерена тратить на развитие гильдии. В планах на развитие гильдии: выполнение контрактов по охране торговых караванов и важных персон и охоте на бандитов, также возможны дополнительные подработки.
   Её выступление было закончено, но народ продолжал его обсуждать. Конечно маги попортили много крови простым людям, но чтобы человек презирал их настолько было всё-таки редкостью.
   Альфред - самодовольный, напыщенный индюк. Конечно он вышел вперёд с милой улыбкой на лице и широко расставив руки начал выступление как настоящий проповедник.
   - Дорогие мои друзья, наш мир окутан тьмой невежества. Нам грозит скорая война, но и внутри страны у нас много врагов. Монстры нападают на селения, последователи демонических культов отравляют умы простых людей, и бандиты ведут себя во многих областях как дома. Я хочу повести нашу гильдию к истинному величию, и донести благословенный свет во все далёкие уголки нашей страны. Присоединяйтесь к моей борьбе за свободу этого мира. Я Альфред Ван Грэйв сын великого инквизитора и носитель священного пламени обещаю оправдать все ваши ожидания.
   Боже, сколько же пафоса можно впихнуть в такое короткое выступление. Но другого я и не ждал очередная секта религиозных фанатиков, к сожалению он может пользоваться популярностью, если правильно ответит на последующие вопросы.
   - Вы принимаете представителей любой профессии?
   - Конечно двери нашей гильдии открыты для всех, даже навыки убийц и воров могут быть полезны в некоторых миссиях, поэтому не стоит ими пренебрегать.
   - А какое ваше финансовое обоснование? И на какие миссии вы рассчитываете?
   Мне кажется этот вопрос задаётся второй раз причём тем же самым голосом, надо будет проследить кто это спрашивает.
   - Гильдию я основываю с двумя своими товарищами, и все мы являемся магами высокого класса, поэтому деньги со стипендий будут направлены в фонд гильдии. Также мой отец великий инквизитор предложил отдать часть церковных пожертвований на просветление молодёжи. Я уверен проблем с финансированием у нас не будет. Миссии будут выбираться самые различные, главное чтобы они помогали простым людям.
   Лицемер, больше всего ненавижу таких как он. Его выступление закончилось, но рвотный рефлекс ещё долго будет портить мне день.
   И вот настала очередь Катрины. Для всех это было самое ожидаемое событие дня. Кто она и почему решила создать гильдию, при такой степени нетерпимости к другим людям.
   "Успокойся, успокойся. Ты долго готовилась к этому моменту. Просто скажи всё что у тебя на душе." - бормотала Катрина перед выходом к трибуне.
   - *глубокий вдох* Здравствуйте. Я Катрина Дел'Серано маг молнии. Многие знают меня, и многие из них меня боятся. Меня тревожит судьба нашего мира: древние дворянские дома теряют свою силу, а простой народ страдает от набегов монстров и бандитов, империя дракона в открытую готовится к войне, и, когда она начнётся, мы будем беззащитны. Но надежда ещё есть знаки о которых известно малому количеству людей указали на рождение нового призывателя. Не так давно по миру прошла магическая волна, которую могли заметить только сильнейшие маги, и это главный знак возвращения призывателя. Но он не показался людям, он скрывается по неизвестным для нас причинам. Поэтому я создала эту гильдию. Я хочу найти призывателя и попросить его восстановить магию нашего мира, открыть порталы в миры духов, и позволить людям вновь обрести магию и веру в свои силы. Если этого не произойдёт, я уверена в грядущей войне наша страна будет обречена. Присоединяйтесь ко мне герои, что хотят спасти этот мир!!
   Молчание воцарилось в зале, только что волшебница, которую побаивалось большинство присутствующих, выдала столько важной информации, что простой студенческий мозг не мог сразу переварить. Но спустя пару минут кто-то задал первый вопрос.
   - Это конечно очень важно. Но вы знаете что называться фамилией императорского дома это преступление, карающееся смертной казнью?
   - Конечно я это знаю. Отец разрешил мне представиться полностью сегодня.
   - Тогда скажите, какое Вы имеете отношение к дому Дел'Серано - правителям Верании?
   Точно вот откуда я слышал эту фамилию, это же фамилия императора. У меня на этот счёт зарождается нехорошее предчувствие.
   - Я Катрина Лилиана Дел'Серано единственная дочь нашего короля Генриха и наследница престола.
   Зал молчал, можно было подумать, что это глупая шутка, ведь никто и никогда не слышал о наследнике престола, ведь у короля не было детей, все это знали. И вопрос о престолонаследии был самым часто-обсуждаемым как среди дворян, так и среди простого люда. Как мог наследник появиться так внезапно, ведь королева скончалась двенадцать лет назад, во время неудавшегося дворцового переворота, и насколько было известно у королевской четы не было детей.
   Но лицо Катрины не дрогнуло, даже когда из толпы послышались оскорбительные и недовольные возгласы. Ректор, приближённый к королю человек, и тот кто знает всё о своих студентах, мог возразить, но он молча прошёл на сцену, и чтобы раз и навсегда положить конец пересудам объявил.
   - Да, госпожа Катрина и правда дочь короля. Двенадцать лет назад на кортеж перевозивший её и королеву в безопасное убежище напали заговорщики, единственной выжившей была принцесса. Чтобы уберечь свою дочь Король Генрих спрятал её в отдалённом замке, и о существовании Катрины знали только самые приближённые к королю люди: начальник королевской стражи, я и великий инквизитор. Скоро наступит время, когда принцесса должна будет взойти на трон, поэтому король разрешил ей поступить в Академию, чтобы лучше ознакомиться с жизнью других людей. Это всё что вам положено знать.
   После этого также тихо и неторопливо ректор сошёл со сцены и сел на своё место. По недоумевающим лицам преподавателей, было ясно, что кроме него никто не знал всей правды.
   Студенты молчали. Хотя нет не молчали были слышны тихие перешёптывания:
   - Правда принцесса?
   - А нормально будет вообще к ней в гильдию вступать?
   - А как же то нападение, всё ли будет в порядке?
   "Надо было это прекращать. Хоть и неохотно, но я решил помочь ей с выступлением."
   - Катрина, а вы знаете о природных магах, я вот недавно прочёл о них книгу. Это маги, чья сила соизмерима с призывателями и контрактами, но в тоже время связана с бременем плохого контроля над ней. Маги подобного уровня не могут полностью сдерживать свою магическую силу, поэтому иногда это влечёт последствия, вроде электростатического поля вокруг магов молнии, или жара исходящего от магов огня. Скажите, а Вы случайно не относитесь к одному из таких магов?
   - Я.. э...ну никогда о таком не слышала. Но возможно то что вы говорите правда и я действительно природный маг.
   - Значит ли это что ваше нападение на мисс Ферис, был несчастный случай?
   - Да я не хотела этого, но вокруг меня действительно электростатическое поле, и все кто подходят ко мне ближе, чем на два метра, рискуют отхватить разряд молнии.
   После этого случилось неожиданное. Катрина отошла от трибуны встала напротив Ферис, поклонилась до пояса и сказала:
   - Я очень сожалею о том поступке, я должна была предупредить вас заранее о своих способностях, но надеялась, что появляясь только на уроках, и передвигаясь по секретным ходам, я смогу избежать контакта с другими студентами, и меня не будут бояться за мои способности.
   Закончив с извинениями, она вернулась к трибуне готовая ответить на любой вопрос. И конечно же следующий вопрос был невероятно предсказуем. Тот же звонкий, немного детский голосок, что задавал этот вопрос и раньше. Как оказалось принадлежал маленькой девушке с золотистыми волосами собранными в аккуратный хвостик, в белой форме и золотой мантии. Конечно это была ученица факультета торговцев, и похоже она серьёзно относилась к выбору гильдии.
   - Какая ваша финансовая основа? Можно ли рассчитывать на поддержку короны? И какие контракты вы собираетесь выполнять?
   Ожидаемый набор вопросов, с добавлением одного нового.
   - Я получаю стипендию пятого класса, отец оплатил мою школьную форму и первый год обучения, и это единственная помощь, которую он предоставил. Король не будет выделять деньги на развитие моей гильдии, потому что для него это лишь мои эгоистичные капризы. Только деньги заработанными собственными силами будут опорой моей гильдии. Мы будет браться за любые контракты самые опасные и высокооплачиваемые. Я уверена в своих силах, и буду верить в своих товарищей. Поэтому пусть ко мне присоединяются только те, кто действительно хочет изменить этот мир!
   Немного пафосно, но суть я уловил. Отец её явно не балует, а значит её стремление уже достойно уважения. Но всё же мало кто решит к ней присоединиться, особенно без поддержки короны.
   Выступления были закончены, и началась запись в гильдии.
  
   Помимо трёх новых гильдий здесь были столы более знаменитых гильдий.
   Гильдия "Кулаки Ярости" - известная гильдия занимающаяся охотой на бандитов по всей Верании, не могла не блеснуть своим богатством и ГМ сидел в лучшей броне, которую можно найти для воина. Вот только ему было лет под сорок, и участие в школьном мероприятии выглядело довольно странно.
   Гильдия "Бездонная сумка" - конечно купеческий альянс, занимающийся в основном торговлей снаряжением по всему континенту. Хочешь найти оружие, которое нигде не найти иди в бездонную сумку. Стол был пышно украшен красным деревом, с золотыми украшениями. Но закон о том, что одна гильдия - один стол и два человека нарушен не был. Вот только количество украшений на столе было не лимитировано.
   Рядом была гильдия с явным подвохом "Дно бездонной сумки" - как можно было догадаться, это была гильдия воров и специализировались они на краже у своих соседей по стенду.
   Гильдия "Клинок душ" - казалось что весь актовый зал устроен так, чтобы свет не попадал в эту часть комнаты ни в один день года. Простая без убранства парта гильдии убийц, стояла здесь чисто для галочки, чтобы все знали об их существовании. Два человека в капюшонах закрывающих почти всё лицо мирно за столиком играли в нарды. Все знали, что настоящий приём в эту гильдию проходит не здесь и не сейчас, но надо было иногда напоминать о своём существовании.
   Были и многие другие гильдии, их столы были украшены красочными плакатами, на них стояли угощения для желающих, брошюрки и многое другое. Только три стола, не понимая какая это серьёзная вещь - борьба за новичков, стояли в не самой людной части зала.
   Гильдии новичков были за обыкновенными школьными партами с простыми плакатами.
   Альфред сидел с довольной улыбкой - смело общался с девушками и сильными с виду парнями, заманивал их своими сладкими обещаниями. И уже успел записать в гильдию пятнадцать человек.
   Асура казалось взглядом прожигала насквозь каждого подошедшего. Кто-то толи для украшения, толи из издёвки пририсовал на плакате пару голубых снежинок. Однако на удивление в списке значилось три фамилии, а значит она уже могла официально открыть гильдию.
   И самый тяжёлый случай - бравая гильдия StormGlaveэ: пустой стол, написанное на картонке красивым почерком название гильдии, и пустой лист с заявками. Кажется чего-то не хватало, ах точно, где же ГМ? Если присмотреться её было видно, чтобы ненароком никого не ранить она села у самой стеночки почти в пяти метрах позади стола. Она выглядела подавленной, но в глазах ещё виднелась надежда.
   Конечно кто же к ней присоединится. Одна она не сможет создать гильдию, и ей придётся расстаться со своей мечтой, несмотря на всю свою силу.
   Но вот кажется два парня написали что-то в заявке и отошли в сторону. Катрин радостно подбежала к стенду, но с трудом сдерживая слёзы вернулась на место.
   "Даже не пытайся" - красовалось на бланке. Да уж, таких уродов полно везде. Больно на неё смотреть, одна в углу, принцесса королевства и, по совместительству, самая забитая его представительница.
   И вдруг я поймал себя на мысли что уже пять минут стою перед стендом и просто смотрю в её сторону. Глупо же я смотрюсь.
   Она мне конечно дико не нравилась, но бросать девушку в такой момент не стоило. Обойдя стенд, я присел на свободный стул напротив Катрин и решил поговорить.
   - Ну, как набор в гильдию?
   - Нормально, уж точно обойдусь без такого как ты, - презрительно фыркнула девушка.
   - Хммм, вижу в списке полно имён...
   - Ничего, ещё найдутся люди.
   - Почти все, кто хотели записаться, это уже сделали. Остались либо те, кого не устраивает ни одна гильдия, либо те, кто не устраивают ни одну гильдию.
   - Пустяки, - Катрина с наигранной беспечностью махнула рукой. - Обязательно кто-нибудь да найдётся.
   - А ты знаешь, что если к концу дня ты не наберёшь трёх человек, твою заявку на гильдию отзовут? - чуть склонив голову на бок, спросил я.
   - Кх... Знаю конечно, но это ещё не повод поддаваться отчаянию.
   - А ещё, если у тебя будет в гильдии хотя бы один человек, ты сможешь создать временную гильдию, и если за два месяца найдёшь ещё трёх человек, то гильдия получит официальный статус.
   - Что?! Это правда?
   - Да, правда.
   - Значит, надо найти всего одного человека...
   Взгляды Катрины и Крито пересеклись и на несколько минут повисло молчание. Народ уже начал расходиться и зал выглядел немного опустевшим. Первой нарушить молчание решила Катрина:
   - Слушай, а ты уже записался куда-нибудь? - спросила принцесса равнодушным тоном, однако в её глазах можно было разглядеть плохо замаскированное отчаяние.
   - Нет, пока не нашёл того, что мне подходит.
   - Не подумай, что ты мой последний шанс, но так как временная замена, может присоединишься к моей гильдии?
   - Хммм, ты просто мастер убеждать людей, наверняка с лёгкостью сможешь найти себе ещё пару человек.
   - Кх.
   - Ну ладно, в принципе, ты принцесса и для моих планов связи с тобой могут быть весьма полезны.
   - Что? Опять этот бред про власть над миром?!
   - А почему нет? Или твои цели "спасти мир", ­- демонстративно на словосочетании *спасти мир* Крито показал руками кавычки: - более реалистичны?
   - Я делаю это из лучших побуждений! - вскинулась принцесса. - А ты просто собираешься меня использовать!
   - А то ты нет? - приподнял брови юноша.
   - Ну ладно, я тоже тебя использую. Думаю без личных чувств будет даже проще - ты мне не слишком то нравишься.
   - Это хорошо, потому что я тебя просто ненавижу.
   С этими словами Крито протянул Катрине руку.
   - Крито Вэйл, надеюсь мы сработаемся.
   Немного опасаясь Катрина неторопливо приблизилась к нему и пожала руку.
   - Катрина Дел'Серано. Хехе.
   - Что такое?
   - Похоже моя сила на тебя всё-таки действует. У тебя волосы встали дыбом.
  

Эпилог.

   Оставалось только написать заявку и отдать её ректору до конца дня. И теперь два единственных члена гильдии сидели в аудитории, заполняя бланк.
   Название:
   StormGlaive
   - Буэ, какая безвкусица, очевидно с фантазией у тебя не ахти.
   - Замолчи. Мне и так нравится, не можешь придумать что получше - не встревай.
   Тип гильлии:
   Гильдия героев.
   - Мне всегда казалось это странным, как может быть гильдия героев, если мы ещё ничего не совершили, чтобы нас называли героями.
   Гильд-мастер:
   Катрина Дел'Серано. Маг 5 класса.
   Заместитель Гильд-мастера:
   Крито Вэйл. Маг 3 класса.
   - Ух ты ж! Круто! Только вступил и сразу зам.-ГМ.
   - Заткнись! Просто больше некому.
   Состав гильдии:
   В процессе набора.
   - Надеюсь, процесс не затянется.
   - Да замолчи ты!
   Цель гильдии:
   За спиной Катрины раздался могильный шепот: "Прааавииить миииироооом."
   Править миром.
   - ИДИОТ! Не говори под руку, я из-за тебя ошиблась.
   - Неважно - это тоже хорошая цель.
   - Нет времени переделывать, просто зачеркну.
   Цель гильдии:
   0x08 graphic
Править миром.
   Поиск призывателя.
   Так началась история гильдии, которая, возможно, станет великой.

ТОМ 2.

Пролог.

  
   Утреннее солнце пробивалось в окно, мирное щебетание птичек убаюкивало нашего героя, стоял прекрасный субботний день, и как всегда он хотел поспать как можно дольше. Если быть точным, то это было уже не совсем утро, т.к. стрелка часов недавно перевалила за полдень, но Крито это особо не волновало. Он планировал поспать ещё часик и отправиться на запланированную встречу с немного склочным ГМом, к которой вчера присоединился, но у кого-то на этот счёт было другое мнение... Крито подскочил почти до потолка, когда оконная рама с треском разлетелась на куски, а в противоположной от него стене образовалась внушительных размеров дыра. Собравшись с духом, юноша осторожно подошел к пролому, некогда бывшим окном и выглянул наружу, ожидая увидеть что угодно, вплоть до армии драконов. На улице стояла красивая девушка в золотистой форме и такого же цвета волосами, кулачки были недовольно упёрты в бока, а из глаз казалось вот вот посыпятся молнии.
   - Тц, лучше бы были драконы, - тихо цокнул языком Крито.
   - Сколько ты еще дрыхнуть собираешься!? - сурово насупилась девушка, из-за чего её лицо приняло довольно комичное выражение.
   - Но ведь рано ещё... - попытался оправдаться Крито, всеми силами сдерживая улыбку.
   - Уже полдень, а мы собирались сегодня закупиться снаряжением для гильдии, - Катрина была непреклонна. - Кроме того, нам надо выбрать здание под нашу базу, - на этой фразе голос девушки дрогнул, но сонный юноша не обратил на это внимание.
   - Ну для меня это ещё утро.
   - Ты теперь мой подчинённый, а потому будешь вставать по моему расписанию, иначе превратишься в горстку дымящегося пепла быстрее, чем успеешь зевнуть!
   - Ну будь ты человеком, дай ещё поспать.
   - Хммммм, ещё поспать, говоришь? - с этими словами в руке Катрины задребезжало несколько электрических разрядов.
   - Да понял я, понял, уже выхожу... - обреченно вздохнул Крито.
   Мирные деньки закончились: зам-ГМ, в понимании Катрины, был кем-то вроде личного раба, а её слово - приказом к действию, не подлежащим обсуждению.
  

Глава 1. Первые покупки, и первое разочарование.

   Крито всё ещё выглядел сонным, но у него не было выбора, жизнь всё-таки дороже сна, а потому юноша медленно плёлся за Катриной, которая направлялась куда-то к северу от Главного здания.
   - И? Куда мы идём? - поинтересовался он, с трудом подавив зевок. - Если нужно снаряжение, то лучше отправиться в ближайший город.
   - А какой ближе всего? - спросила, после небольшой паузы, магичка.
   - Римия. Находиться в нескольких километрах к западу отсюда, - ответил Крито, вспоминая карту Академии.
   - Не волнуйся за снаряжением ещё успеем сходить, - отмахнулась рукой девушка, мысли которой явно витали где-то далеко. После небольшой паузы, она вновь обратилась к своему заму: - Твоя великодушная госпожа прощает твою лень, ведь я смогла потратить это время с большой пользой.
   - Оооо, прааавда? - у юноши зародилось нехорошее предчувствие.
   - Да! Я нашла нам дом под штаб гильдии. У него не только удобное местоположение, но и обширные прилегающие территории, так что у нас не будет проблем с тренировками! - принцесса буквально светилась от гордости. - Конечно, он не лишён недостатков, но у меня были деньги только с двух стипендий - чуть больше трёхсот золотых, и позволить чего-то лучше я не могла: ведь надо еще будет тебе какое-нибудь оружие присмотреть.
   "Не нравится! Мне все это совсем не нравится! Она одна купила дом! Катрина, которая верит в сказки про то, что если человек не поест в строго отведённое время, то умрёт от голода, а забеременеть можно от одного прикосновения!" - с каждым шагом мои опасения только увеличивались.
   - Ну вот мы и пришли! - радостно возвестила моя начальница, подходя к огромным каменным воротам.
   Местоположение конечно удачное, всего десять минут ходьбы от главного корпуса, но вот заброшенное состояние дороги наталкивало на дурные мысли. Поле для тренировок было действительно неплохим: полкилометра в ширину и полтора километра в длину, к тому же выходило оно прямо к морскому побережью, захватывая даже часть пляжа. Однако на нём не было ничего. Ни тренировочных манекенов, ни арены или навесов для отдыха, а для полноты картины - ни малейшего следа магической защиты. Даже простейшего забора не было - его заменяли четыре прогнивших столба, вбитые по углам территории. Так что если это порождение молнии начнёт здесь свои тренировки, то близко-стоящему учебному корпусу явно не поздоровится. Это же никуда не годится: ей придётся ходить тренироваться на учебные полигоны, а они все находятся на южной стороне, и идти отсюда до них почти час!
   Ворота, к которым мы подошли, выглядели смехотворно, ведь они даже не крепились к забору, по причине его отсутствия, однако увесистый замок намекал на их крайнюю необходимость. Как бы не замечая очевидных вещей, Катрина с гордым видом достала большой ключ от висячего замка и начала в нём усиленно копошиться. Однако многолетняя ржавчина не собиралась уступать свои позиции без боя. Неумолимая битва Катрины против замка продолжалась уже почти десять минут, когда меня стали обуревать сомнения: "Нет, она что и правда ничего не замечает, или просто косит под идиотку? А может здесь и правда какой-то очень сильный магический щит, и пройти можно только через ворота?".
   Решив проверить догадку, Крито медленно поднёс руку к предполагаемому местоположению невидимой стены. Ничего, ровным счетом ничегошеньки! Стены не было, также как и смысла в этих огромных воротах. Демонстративно нарезав пару кругов вокруг ворот, юноша теперь, со все возрастающим нетерпением, взирал на кровопролитную битву принцессы с железным механизмом. Противостояние длилось в общей сложности минут двадцать и завершилось сокрушительной победой человека над бездушным куском железа. Катрина, безмерно гордая своей первой победой, с натугой раздвинула створки ворот и с хозяйским видом пригласила меня войти.
   Конечно вся это возня меркла при виде нашего будущего штаба. Если бы проводили всемирные состязания за звание худшего дома, то это здание, безо всяких сомнений, вошло бы, как минимум, в тройку финалистов!
   Внешне это был бревенчатый одноэтажный домик, примерно 8х4х3.5 метра. С подозрительными следами на стенах, наталкивающем на мысль, что это было бомбоубежище, пережившее не одну великую войну. В доме было шесть крохотных окон, через которые свет с трудом проникал внутрь. В кровле крыши зияла внушительных размеров дыра, которую я поначалу принял за седьмое окно.
   Внутри дом, разделенный на прихожую, зал и маленькую кухню, был ещё более пугающим, а пыль, скопившаяся за, как минимум, двести лет его активного неиспользования, целыми тучами взмывала в воздух при малейшем сквозняке. Удивительно, что этот дом вообще простоял так долго и не рухнул. На первый взгляд основной опорой, на который держался весь дом, была паутина, развешанная по всем углам, а иногда просто свисавшая с потолка. И, конечно же, как можно было обойтись без местных жителей? Шестиногие, восьмилапые и двукрылые насекомые разбегались в разные стороны при приближении человека, но явно готовы были при первой же возможности отвоевать своё место назад.
   Это был один из худших домов, но я никогда бы не подумал, что аренда такого убожества может стоить триста золотых. В мозгу промелькнула страшная мысль, и её непременно надо было проверить:
   - Катрина, а на сколько месяцев ты арендовала этот дом?
   Девушка смотрела на меня как баран на новые ворота и, явно не поняв смысла вопроса, переспросила:
   - Аренда? А что это?
   - Как я и думал, - мысленно застонал я. - Она его купила! Лучше бы вырыла две могилки на кладбище, там я хотя бы нормально поспал, - а вслух обреченно спросил: - Ты потратила 300 золотых на его покупку?
   - Ну да, я же говорила, что с финансами пока не всё в порядке, но наверное все гильдии так начинают, - она несла чушь с таким невинным и восторженным выражением лица, что на неё невозможно было злиться. Оставалось только одно - биться головой об стенку в надежде что сотрясение мозга сотрёт это момент из моей памяти: - Но, не волнуйся, деньги на снаряжение я тоже приберегла.
   Чуть слышно выругавшись, я собрался было выйти наружу, когда сзади донеслись слова, которые я не хотел бы услышать:
   - А, кстати, забыла тебе сказать... Сегодня ты здесь ночуешь.
   - С чего бы это?! - попытался я воспротивиться.
   - Ну, на охранную магию у меня денег не хватило, а сама я её создавать пока не умею. Мммм точно! Ещё и комнату твою пока не починили.
   - Выходит, что по твоей вине я вынужден буду ночевать в этом клоповнике?! - мои глаза пылали самым праведным в мире гневом. - Может Ваше Величество составит мне компанию?
   - Во-первых - это работа для подчинённых! - гордо вздернула нос Катрина. - А во-вторых - мне есть где спать, в тебе нет.
   - Но это же из-за тебя!! - попытался я возразить, на что Катрина только демонстративно хмыкнула: - И где ты вообще ночуешь, тебя нет ни в одном общежитии.
   - Что? Где я живу? Вон там, - с этими словами она указала на часовую башню. - На предпоследнем этаже есть большая комната, с витражными окнами, откуда открывается вид на всю академию.
   - Раз она такая большая, может и я там переночую? - последняя, отчаянная попытка избежать ночевки в этой пыльной халупе.
   - Извращенец! Под таким наглым предлогом пытаться пробраться в комнату к девушке! - голос девушки дрожал от злости, а щёки залил румянец. - Ты будешь спать здесь, пока не починят твою комнату, и точка!
   "Я убью её! Точно убью. Обхвачу руками её тоненькую шею и буду душить пока не перестанет дёргаться, потом закопаю под этим сараем, и сожгу его!! А потом ищите меня, никому я не дамся," - с этими мыслями Крито потянул ручонки к шее Катрин, но увы не закончил своё тёмное дело.
   - А теперь в Римию за снаряжением! - с этим радостным возгласом принцесса бодро зашагала прочь.
   Чёрт, ну она у меня ещё дождётся!
  
   Город был довольно людным местом, особенно в первые выходные после вступления в гильдии: новички выбирали себе оружие, доспехи, магические амулеты, а старшие товарищи по гильдии покупали им это в счёт будущих заслуг.
   Пройдись здесь Катрина в своём обычном состоянии и на следующий день были бы самые крупные похороны в истории королевства, не считая эпохи великой чумы во времена некромантов, но не так давно мы узнали, что не только её сила влияет на мою, но и наоборот. Пока я находился рядом с принцессой, её электрическое поле сжималось настолько, что от удара током мог погибнуть только тот, кто прикоснулся бы к ней. Это значительно упрощало жизнь, хотя студенты, слышавшие про способности Катрины, прижимались к стенам домов, когда видели нас идущими по центру улицы..
   В толпе можно было встретить знакомые лица. Альфред выгуливал свою гильдию, больше похожую на стадо послушных зомби: они явно были очарованы его харизмой, и слушались любого приказа. Все они были магами и воинами низкого класса, надеявшимися погреться в лучах славы ГМа. Но среди них были и более прагматичные люди. Три человека следовали чуть позади основной стайки: брат и сестра Милена и Мигель Вардены, дети одного из архиепископов, оба - сильные маги, и далеко не религиозные фанатики. Они явно пошли за Альфредом не из высоких побуждений.
   Мигель был известен за свою жестокость, он любил вызывать на бой магов первокурсников, и избивать их до полусмерти. Убийства конечно были запрещены, даже на дуэлях, но он знал как мучить свои жертвы и без летального исхода, а сильная магия огня третьего уровня помогала ему в этом. В будущем он бы стал одним из лучших инквизиторов церкви.
   Милена с виду тихая и рассудительная девушка, маг воды четвёртого уровня, могла бы в будущем выйти замуж по договорному браку, заключённому её отцом, и прожить тихую незаметную жизнь в каком-нибудь большом замке. Но это явно не входило в её планы, она была намного умнее своего старшего брата, и именно она часто подталкивала его к схваткам со случайными противниками, казалось что она хочет дескридитировать его в глазах отца, чтобы стать главной наследницей, но не исключено что её планы были продуманы на гораздо большее количество ходов наперёд.
   Третий человек шедший за этой толпой, была та самая девушка, что на церемонии интересовалась финансовым состоянием гильдий. Её выбор был очевиден, но по лицу видно, что в этой гильдии с финансами было не всё так благополучно, как рассказывали.
   К счастью они прошли мимо, не заметив нас, а вот следующую группу людей обойти уже не получилось. Это была гильдия Асуры, всего она насчитывала четыре человека, и похоже не планировала расширяться. Кроме ГМа, в гильдии состояли две сестры-близняшки Вивьен и Мириам Детерим. Они происходили из простой солдатской семьи, и так как были единственными детьми отец обучал их боевым искусствам вместо сыновей, о которых так мечтал. С самого детства, живя в строгой военной дисциплине, они беспрекословно слушались Асуру и казалось готовы были спать стоя в доспехах и полном обмундировании, если бы это потребовалось. Вивьен несла за плечами длинное копьё, наконечник которого был закрыт кожаным чехлом, а Мириам проверяла тетиву на своём новом луке. Обе девушки были симпатичны и имели атлетически сложённую фигуру. Форма была переделана так, чтобы её вес не мешал быстрым перемещениям: юбка была укорочена, рукава и плечи отсутствовали. Вивьен носила поверх платья лёгкую кожаную броню, которая практически не сковывала движений, одновременно давая неплохую защиту от случайных ударов, и высокие сапоги с кожаными наколенниками. Мириам носила простую форму факультета воинов, и тонкую стальную кольчугу закрывающую тело с высоким металлическим воротником, защищающим шею. Очевидно она хотела защитить только критические точки, и при этом сохранить подвижность и незаметность. У них обеих были длинные каштановые волосы собранные в хвостик, и единственным различием двойняшек, кроме оружия и одежды, было их расположение. Чтобы сильно не париться, я решил называть их правая (Вивьен) и левая (Мириам). Четвёртым членом гильдии был паренёк, о котором мало что было известно. Насколько помню, четвёртым именем в списке Асуры на церемонии был некий Вернер Фрагил. Он был одет в форму воинского факультета, но не производил впечатления хоть сколько-нибудь сильного человека и был принят в гильдию явно для количества. По его взгляду было ясно, что вступил в гильдию он только ради трёх красавиц, а может быть только из-за одной. Должность его не вызывала сомнений - носильщик. Не боевая должность, зато очень полезная: он должен носить снаряжение других членов гильдии до боя, а также собирать трофеи после него. Это помогало основным бойцам сохранить больше сил для битвы, и унести больше добычи. Многие вступали в сильные гильдии и отряды, как носильщики, чтобы у них появился шанс потренироваться с более опытными товарищами, а после стать полноценной частью группы. Хотя у Вернера на поясе и болтался короткий меч, но не думаю, что он знал, с какой стороны за него браться.
   Судя по экипировке, они уже закончили с покупками и направлялись в свой штаб. Однако завидев меня издалека, Асура решительно направилась в мою сторону, явно намереваясь спросить то, что было у неё на уме с прошлой церемонии.
   - Вижу ты тоже пришёл за снаряжением? - голос девушки по эмоциональности можно было сравнить с айсбергом. - Всё-таки вступил в какую-то гильдию?
   - Ну, вроде того. Хотя не знаю, как долго продлятся эти весёлые деньки, с таким-то ГМ.
   К этому времени Асура заметила Катрину, которая, впервые оказавшись в городе, глазела по сторонам с восторженным видом. В глазах синеволосой мечницы мелькнули отблески ярости, а рука невольно потянулась к катане.
   - А ты уверен, что такую опасную ученицу, как она, можно выгуливать средь бела дня? - чуть прищурившись, спросила Асура, не отпуская меч ни на секунду.
   Это оскорбление уже не могло оставить безучастной Катрину, до этого не обращавшую никакого внимания на, стоявшую перед ней, воительницу,
   - Что ты сказала? - в руке Катрины вновь задребезжали электрические разряды. - Я между прочим борюсь со своей проблемой, и до сих пор это отлично получалось, но ты можешь дотронуться до меня и проверить это лично.
   - Я бы с удовольствием, но боюсь, что твой отец расстроится, если с его дочуркой что-то случится.
   Надо было это прекращать, ведь если Катрина продолжит злиться, то её сила снова выйдет из под контроля
   - Асура, успокойся, - я решительно вклинился между разошедшимися девушками. - По некоторым причинам, пока я нахожусь рядом с Катриной, она опасна только до тех, кто решит прикоснуться к ней на прямую, и мы старались до сих пор избегать подобных случаев. Катрина, пожалуйста, не горячись: знаешь же, что когда ты злишься, твоя сила тоже увеличивается.
   Ещё какое-то время побуравив друг друга взглядами, девушки демонстративно отвернулись.
   - Хорошо, я успокоюсь, - фыркнула принцесса. - Но лучше ей в будущем воздержаться от беспочвенных оскорблений.
   - Если ты неопасна, то всё в порядке, - пальцы Асуры наконец оставили в покое рукоять катаны. - Однако, Крито, я была о тебе лучшего мнения, - пренебрежительно проговорила она, сложив руки на груди. - Неужели ты пошёл за ней ради её красоты?
   - Нет, - равнодушно ответил я. - Но то, что она принцесса, значительно сокращает путь к моей цели.
   - Вот значит как, - протянула воительница, слегка наклонив голову. - Я понимаю тебя, но если вдруг решишь завязать с магией, можешь присоединиться к моей гильдии.
   - Ты тоже, если поборешь свою неприязнь, можешь присоединиться к моей.
   Едва заметно ухмыльнувшись, Асура ушла прочь, а я облегченно вздохнул и с миром отпустил Вернера, который остался, чтобы извиниться, за бестактность своей госпожи.
   На сегодня со встречами одноклассников было покончено, оставалось только то зачем мы сюда и пришли: найти оружие, необходимое нашей гильдии.
  
   На Катрину полагаться в этом вопросе было нельзя, т.к. оружие она выбирала по тому же принципу, что и дом: "Хватай первое понравившиеся, а там как-нибудь разберёшься." Наш бюджет составлял всего сорок золотых и нельзя было тратить их на всякую ерунду. С этими мыслями я с трудом оттащил её от витрины с резными лакированными посохами, сделанными явно из берёзы и не предназначенными для реальной битвы.
   Дав ей пару советов не покупаться на один только красивый вид, мне уже через пять минут пришлось отговаривать её покупать супер набор волшебных палочек из железа, заряженных на любой вид магии, и способных вызвать даже огненную бурю при правильном использовании.
   В конечном счёте, потеряв всякую надежду внушить ей хоть немного здравого смысла, я решил отобрать у неё деньги и сам прокладывать дорогу по территории, наполненной хитрыми торговцами.
   В глубине кузнечной улицы я, наконец, обнаружил цель своих поисков - это было представительство гильдии "Бездонная сумка", и они торговали не только тем, что производили их соседи, но и редким оружием со всего света. Среди их товаров можно было найти как настоящие шедевры из соседней кузни, так и древние артефакты, но встречались там и образцы, выглядевшие так, словно побывали в пасти дракона и вышли явно не тем путём, которым вошли. Однако даже среди этого хлама не всё было мусором, поскольку некоторые клинки, несмотря на непрезентабельный вид, были сделаны из редких металлов, и их можно было перековать во что-нибудь стоящее. Надо было только разбираться в кузнечном деле, опытные воины не позволяли себе выйти на миссию с плохим снаряжением, и потому должны были иметь хотя бы минимальные познания в металлургии. Хозяин был мужчина лет сорока, по его мускулистым рукам можно было понять, что в кузнечном деле он был не последний человек, и обмануть его будет не так то просто. В магазине были полки с большим выбором оружия, посохов, палочек, амулетов и доспехов, здесь было всё что только можно было сделать из металла. Естественно, я направился к стойке с мечами.
   - Ээээ, а что ты тут забыл? - недоуменно спросила Катрина. - Ты ведь маг, верно? Так что ты ищешь на этом стенде? Посохи были чуть раньше.
   - Слушай, а тебе не всё ли равно, с чем я хожу? - с раздражением фыркнул я в ответ: - Как бы это сказать, я решил немного поэкспериментировать: посохи это не совсем то оружие что мне сейчас нужно, да и к тому же, если мы будем гильдией из двух магов, то в бою могут возникнуть серьёзные проблемы. Допустим, тебе надо сотворить мощное заклинание, требующее времени, и я должен буду тебя защищать, но с посохом это сделать довольно проблематично, ведь мне тоже потребуется время на сотворение заклинаний.
   - Насчёт этого не волнуйся: мне практически не нужно время на подготовку и я могу сокрушить любого врага в мгновенье ока! - высокомерно стукнула себя в грудь принцесса, а потом пренебережительно ткнула в меня пальцем: - А ты можешь прятаться в каком-нибудь укрытии, а потом тащить трофеи назад в гильдию.
   - Ох, чувствую боком мне выйдет твоя самоуверенность! Не всех врагов можно победить одним ударом.
   - Фыф, только трусы сомневаются в своих силах! - её самоуверенность запросто переплюнет любую крепостную стену как по твердости так и по непрошибаемости.
   - *шёпотом* Только идиоты всегда верят в свою победу.
   - Что-то хочешь сказать? - недобро прищурилась Катрина
   - Нет, просто не мешай мне выбирать оружие.
   Выбор был хорош, но увы финансы не позволяли выбрать что-нибудь стоящее. Здесь было лучшее оружие знаменитых мастеров, его выставляли на отдельных витринах, цена доходила до нескольки тысяч золотых, обязательным было клеймо мастера, однако даже тут можно было нарваться на подделку, которая подводила в самый неподходящий момент. На стеллажах вдоль стен было оружие попроще, неплохо сбалансированное, из простых материалов, и, в принципе, оно было довольно таки не плохим, но для моих целей нужны были материалы, способные проводить магию, а здесь таких образцов было мало, да и цены на них стартовали от двухсот золотых. Увы, после покупки того покосившегося безумия, у Катрины оставалось только четыре десятка монет, мои же деньги все ушли на оплату ремонта комнаты.
   Оставалась корзина для старого и бракованного оружия, материал, изготовитель, дата изготовления, всё это оставалось загадкой, цена определялась только индивидуальными пожеланиями продавца. Здесь можно было найти много чего, вот сверху лежал огромный двуручный меч, явно не местного производства, с изогнутым лезвием, его материал был подозрительно не похож на металл, скорее это была кость какого-то большого животного, красиво конечно, но мало чем мне поможет.
   Рядом с коробкой лежала внушительных размеров булава, шар был треснут, а рукоятка обожжена в нескольких местах. Она явно побывала не в одном сражении и судьба её владельца мне вырисовывается довольно печальной. Несмотря на размер, она была довольно лёгкой, а если шар хорошо натереть, он приобретал слабое перламутровое свечение. Определённо булава сделана из мифрила, мне бы она пригодилась, но я не знал кузнецов, которые за бесплатно перековали бы мне её в меч.
   - А сколько вы за эту булаву просите?
   - Ге, что за ужас, хуже оружия для мага не придумаешь, - как всегда слова Катрины были не к месту.
   - Хмм вы маг? Понимаю, понимаю. Вы разбираетесь в оружии, хоть она и выглядит не приметно, но на неё пошли отличные материалы.
   Чёрт, не знай он, что я маг, мог бы продать по цене простой булавы, ведь её вес явно не соответствует её назначению.
   - Я уступлю её вам всего за восемьдесят золотых. Поверьте, такой цены вы нигде не найдёте.
   - Что? Да это грабёж! Она треснутая, да и выглядит так, словно побывала в пасти дракона! Где вы найдёте того дурака, что выложит за неё восемьдесят золотых, - похоже деньги заботили Катрину больше моего душевного спокойствия.
   - Успокойся Катрина, его цена ничуть не завышена, если бы ты не встряла в разговор, я мог бы сторговаться и поменьше, но теперь уже поздно.
   - Ты что правда купил бы эту рухлядь?
   - Неважно. Хозяин, вы можете отложить эту булаву? Сейчас денег у меня не хватит, но обещаю выкупить её до конца года.
   - А ты не так то прост, малыш. Я отложу её для тебя, если обещаешь привести эту красавицу в мой магазин ещё раз, - ухмыльнулся кузнец.
   - Как-то, мне не очень нравятся комплименты от этого старика, - скорчив гримасу лёгкого отвращения, пробормотала принцесса.
   - Неважно, надо подобрать хоть что-нибудь, и в этот раз лучше молчи, - мой серьёзный тон, или может то, что последнюю фразу я процедил сквозь зубы, явно обидели Катрину. Надменно хмыкнув она отошла к витрине с магическими амулетами.
   Надо поскорее что-нибудь выбрать: Катрина и витрина с побрякушками это опасное сочетание, как бы она не скупила полмагазина, оставив меня в качестве залога.
   Моё внимание привлёк меч, лежавший на дне ящика. Он был сильно потрёпан: лезвие почернело от следов сильного пламени, рукоятка была в зарубках, но всё же плотно прилегала к лезвию. Хоть его состояние оставляло желать лучшего, его форма была мне чем-то знакома. Лезвие длинной в полтора локтя, широкое у основания, заострённое и слегка изогнутое - на конце, было заточено только с одной стороны. У меча не было гарды, а рукоятка была сделана из белого материала похожего на кость, и была на конце загнута в сторону лезвия. В руку меч ложился на удивление легко, но лезвие явно перевешивало лёгкую рукоятку, и держать его было удобно лишь наклонив к земле. Пару раз взмахнув мечом, я понял, что это было сделано для нанесения сильных рубящих ударов, к тому же, благодаря весу, его было удобно вращать опираясь на основание рукоятки, и менять направление лезвия в руке. Им удобно было защищаться и наносить тяжёлые удары, но ему явно чего-то не хватало. Пару раз перекинув меч из руки в руку я понял, что он одинаково подходит для обеих рук. Странное сочетание, ведь редко какой рыцарь станет выпускать своё оружие из рук, да ещё и перекладывать его в другую руку. Учитывая что меч был заточен только с одной стороны, это теряло всякий смысл.
   - А сколько вы просите за этот меч?
   - Это?? Парень ты уверен? Мне казалось, ты лучше разбираешься в оружии. Этот меч был скорее всего создан каким-то мастером, как шутка над классическими навыками владения мечом. А если ты хочешь его переплавить из-за материала, то лучше забудь, несколько кузнецов уже пытались это сделать, но ничего не получилось, я сам потратил десять камней огненных элементалей, чтобы разжечь сильнейшее пламя какое мог, но ничего не помогло. Видишь следы от огня, это всё наши попытки, меч лишь обугливался, но нам не удалось отколоть от него ни кусочка. Скорее всего он создан из какого-то неметаллического сплава, возможно из вулканической породы. За такой хлам совесть не позволит взять с тебя больше пяти золотых.
   - А, совершенно случайно, у вас нет ещё одного, почти такого же меча?
   - Парень, ты начинаешь меня пугать. Не знаю как ты догадался, но есть второй похожий меч, мы не пытались его переплавить, так как на нём остался довольно красивый узор в виде головы дракона.
   Торговец скрылся на пару минут в задней комнате и вынес меч похожий на предыдущий, хотя были некоторые отличия. Меч был меньше первого, лезвие было короче сантиметров на десять и уже в основании, к тому же на конце оно не было загнуто. Рукоятка была чёрной, и на конце загибалась в сторону противоположную острой стороне лезвия.
   - Этот клинок лучше сохранился, на нём был виден узор в виде головы дракона. Не исключено, что это было клеймо мастера создавшего клинок, но я не знал ни одного другого оружия созданного этим мастером. Я подумывал о том чтобы продать его коллекционерам, но кажется ты знаешь какой-то секрет связанный с этими клинками. Можешь его не рассказывать, если не хочешь.
   Я примерил клинки в руках и сразу почувствовал, что второй был сбалансирован лучше первого. Как и его более крупный собрат, этот клинок идеально ложился как под левую, так и под правую руки, но его балансировка была классической. На малом мече не было следов гари, как на большом, но он всё равно был чёрного цвета, однако на просвет можно было заметить лёгкое голубоватое свечение в тонких местах лезвия. Непонятно, что это был за материал, но это определённо были парные клинки.
   - Так сколько вы просите за оба?
   - Эх. Конечно маленький можно было неплохо продать коллекционерам, но я уже назвал цену пять золотых за меч, итого десять.
   - Уверены?
   - Да. Всё-таки эти клинки созданы, чтобы рубить врагов, а не пылиться на полке.
   - А ножны для них есть?
   - А ну да! Мне редко сдают старое оружие с ножнами, но это другой случай, видно эта странная форма не подходила для других мечей, и мне принесли их вместе.
   Из-под прилавка хозяин достал необычные ножны, они полностью повторяли форму клинков, но те, что поменьше, были шире чем клинок, и с острой стороны лезвия, была металлическая застёжка.
   - Так уж и быть: восемь золотых за ножны, итого восемнадцать золотых. Пообещай, что хорошо будешь о них заботиться.
   - Хорошо, а кстати, где Катрина?
   Долго искать не пришлось - она с нескрываемым восторгом рассматривала витрину в соседней комнате. Казалось, что в её глазах пляшут сердечки, а из ушей сыпятся розовые лепестки. Как и следовало ожидать, на витрине были амулеты в виде женских украшений, кольца, браслеты, серьги, брошки и многое другое, что могло привести в восторг обычную шестнадцатилетнюю девушку.
   - Ооооой, Катрина, проснись!
   - Ха? А я что? - похоже принцесса немного смутилась. - Всё в порядке. Ты уже купил то что хотел?
   - Да всё в порядке можем идти.
   - Что? Уже? - по печальному виду было ясно, что она не хотела расставаться с этой прелестью.
   - Ты хотела купить что-то ещё? - не удержался от подколки я.
   - Хмф, нет конечно! Нам надо экономить.
   - Ну, как знаешь. Подожди тогда на улице, а я сейчас заберу товар и выйду.
   - Уууу, - опустив глаза, Катрина всё же смирилась с неизбежным и вышла на улицу. Вскоре я к ней присоединился.
  
   - Какие-то странные ты мечи выбрал, даже не знаю по каким критериям ты их оценивал, - Катрина с интересом рассматривала новоприобретение.
   - Это неважно. Главное - они именно то, что мне нужно, а это тебе, - с этими словами я протянул Катрине небольшую коробочку, внутри которой лежал простой, сплетённый из двух полос красноватого металла, браслет, без каких-либо особых изысков.
   Украшение само по себе было не ахти каким, но похоже, что это был первый подарок, сделанный принцессе парнем. Она опустила голову, но я успел заметить, что она покраснела, а в глазах мелькнула растерянность.
   - С-с-с-спасибо, конечно, но не стоило так тратиться на меня.
   - Ну это конечно не бриллиантовое колье, но на это мне хотя бы хватило денег. К тому же он очень подходит к твоему лицу, - эх, сам же такой романтический момент запарываю.
   - Э? Но у меня же золотистые глаза и волосы, а браслет красного цвета.
   - О нет, нет. Я говорю о твоём лице в общем, оно только что было такого же равномерного багрового цвета.
   Кажется от злости Катрине было трудно дышать.
   - Что ты сказал?! - я почувствовал, что волосы на голове начинают вставать дыбом.
   - Ах да, ещё кое-что. Я его купил за твои деньги, т.к. у меня после покупки мечей осталось двадцать золотых вот и решил на тебя их потратить.
   Мммм кажется она только что начала кипеть.
   - Придурок! Гори в аду, жмот! Будешь охранять ночью гильдию, а если сбежишь, превращу в горстку пепла!
   Эх, ну вот кто меня за язык тянул, а? Ведь мог бы даже отмазаться от ночной вахты.
  
   Язык мой - враг мой. Становиться кучкой пепла не входило в мои планы на ближайшее будущее, а потому ночевать пришлось в гильдии. От поля Катрины была хоть какая-то польза: похоже почувствовав сильное электричество, местная живность сдала позиции и пошла искать место поспокойней. Ну по крайней мере об этом можно было больше не волноваться. В комнатушке справа от входа я нашёл под кучей мусора старую кушетку, однако поспать сегодня мне не удалось: на улице поднялся сильный ветер, и хоть эта лачуга простояла здесь сотню лет, с каждым порывом она издавала скрипы, заставляющие усомниться в прочности строения. В любом случае заснуть было сложно, и я решил посмотреть, нет ли чего почитать в этой конуре.
   Этот дом раньше использовался другими гильдиями, и наверняка не слишком успешными. От них осталось много хлама, сваленного по разным углам гостиной, или того, что выполняло её роль. Здесь были ржавые волшебные палочки, прохудившийся котёл для зелий, и обуглившаяся поварёшка, намекавшая на угрозу, что несли зелья из этого котла. В стопках можно было найти много книг, бесполезного содержания. Чаще всего это были дневники гильдий, гнездившихся в этой лачуге, или книжки по основам магии и борьбы с монстрами. Мне на глаза попался самый свежий из дневников, очевидно последней гильдии, датирован 45 лет назад. Кучка героев, сражения с монстрами, на последней странице закладка - читательский билет ГМа. Последняя книга, взятая в библиотеке "Как завалить дракона для чайников", почему-то последняя страница дневника заляпана кровью, ну это не так важно. Книжка про драконов лежала рядом, слегка обугленная, но её ещё можно было прочесть. Внутри она была больше похожа на справочник по драконам: драконы красные, драконы синие, драконы белые, чёрные, жёлтые и зелёные дикие. Куча информации по повадкам драконов, их слабым и сильным местам, всю эту информацию можно было отобразить и в более понятной форме, так же ничего не запомнить. Эта книжка явно сыграла не последнюю роль в гибели последней гильдии.
   Как жаль, но среди всей этой кипы дневников, не было ни одного, что заканчивался словами "И жили они долго и счастливо". Что впрочем вполне естественно - какая же успешная гильдия будет начинать в такой лачуге?
   Я почти оставил надежду откопать что-нибудь стоящее, как наткнулся на старую книгу с название "Лёд и пламя". Название вроде крутое, может какой роман, или история про героические сражения.
   "Здравствуй мой дорогой читатель. Этим миром правят великие силы и маги её предвестники. Многие века великие маги спорили, может ли пользоваться магией кто-то не имеющий тяги к магии, и обязательно ли иметь связь с духами для этих целей. И я открыл тайны мироздания я единственный маг кто смог заключить свою силу в камнях, и передать её другому. Если хочешь познать мои тайны, прочти мой дневник, и познай все секреты создания магических предметов"
   ...
   ...
   ...
   - ДА КАКОГО ЧЁРТА НАДО БЫЛО ТАК НАЗЫВАТЬ ПРОСТОЙ УЧЕБНИК ПО КУЗНЕЧНОМУ ДЕЛУ!!!!!!!!
   Моя последняя надежда на нескучный вечер рухнула. Из всего что здесь было можно было почитать только эти две книги. Я решил почитать "Лёд и пламя", к тому же я хотел проверить не было ли чего в этой книге о материале, что не горит даже в самом жарком пламени, из которого сделаны приобретённые мною клинки.
   Не смотря на разочаровывающее название, в книге было много полезной информации, о способах изготовления оружия, брони и предметов, о наложении чар, о камнях катализаторах способных впитывать магическую энергию. В середине книги я наткнулся на то, что было нужно, материалы для изготовления магических предметов. Автор перебирал много известных материалов, не только металлы, но и некоторые камни и неметаллы, в частности он узнал, что кости драконов хорошо пропускают магию той стихии, к которой относился дракон. Металлов было больше всего, они не только подходили для пропуска магии, но и на них было удобнее всего гравировать руны для зачаровывания, железо, медь, сталь, бронза, олово, самые распространенные металлы конечно же были самыми слабыми. Золото и серебро отмечалось как металлы идеально подходящие для редких видов магии, каких именно не указывалось.
   А вот и страничка редких магических металлов. Мифрил - лёгкий и прочный, хорошо проводит магию, но малая накопительная ёмкость. Нет не оно, мечи слишком тяжёлые для него. Адамантин - красноватый металл, тяжёлый и способен накапливать огромное количество манны, но скорость накопления на порядком меньше чем у мифрила. Похоже, но нет, мечи явно не красноватого цвета.
   И последний был самым редким.
   Метеоритная сталь / звёздный метал / камень богов - определённо для простого металла было слишком много красочных эпитетов. Накопление магии даже быстрее чем у мифрила, и объём заклинаний намного больше, чуть легче адамантина, и способен прорубать даже чешую чёрных драконов. Редчайший металл, поэтому многие даже не верят в его существование. Можно найти только в трёх местах: кратерах от метеоритов, жерлах вулканов и снять с чешуи чёрного бога-дракона Нихелима. Эй, ну это же несерьёзно! Понятно почему многие не верят в его существование. Но как такие мечи могли попасть в маленькую лавку. В любом случае проверить это можно было одним способом. Вот оно, металл плавится только в самом жарком пламени: жар земли вулканической лавы, демоническое пламя уровня повелителя преисподней и пламя повелителя чёрных драконов. Ну всё просто осталось найти кого-нибудь из них и попросить подуть огнём на меч. ДА ГДЕ Я ИХ ВОЗЬМУ! Это бесполезно, даже если я найду кого-то из вышеперечисленных, шансов что вместе с мечами я тоже не превращусь в бесформенную массу ничтожно малы! Буду пока считать что мечи сделаны из стали, а там видно будет.
   Я слишком зачитался, было уже три ночи, и если я не хотел сегодня проснуться таким же образом что и вчера, надо было ложиться поскорее.
  

Глава 2. Первая миссия.

  
   Утро наступило как всегда слишком рано, слава богу, в этот раз оно только колотило в дверь со всей силы. Я с трудом добрёл до двери, было ещё только девять утра, но Катрина была полна энергии, главное чтобы молнии во все стороны не пускала.
   - Да встал, я встал. Что ещё?
   - Долго ты ещё будешь диван пролёживать? Одевайся бери оружие и идём скорее, - её звонкий, преисполненный радости голосок, не предвещал ничего хорошего.
   - Куда?
   - Как это куда? На наше первое задание! - с этими словами Катрина протянула мне листок бумаги.
   Место назначения: деревня Ригдейл, северо-восточный регион Верании.
   Задаток: 50 золотых.
   Плата за выполнение: 500 золотых.
   "Ох не нравится мне эта разница в ценах, обычно задаток это половина суммы."
   Цель задания: охота на зелёного дракона, нападающего на деревню.
   Подробности на месте выполнения задания.
   ...
   ...
   - Что!? Ты с ума сошла?! Неужели не было чего попроще?
   - Ой, да не волнуйся ты так! Я читала, что зелёные драконы - самые слабые, так что я с ним одной левой справлюсь, а ты можешь постоять в сторонке.
   - Даже так. Это же дракон и если не завалишь его одним ударом, второго шанса не будет.
   - Значит надо бить первой.
   - А проблем с правителями драконов не будет?
   - Не волнуйся зелёные драконы - это дикая форма, они не так умны как другие, поэтому их можно убивать, если они причиняют вред людям.
   - Как-то не очень красиво это звучит. А если люди первые вторглись на территорию дракона?
   - Ну не знаю. Но наверное же они не будут так плохо поступать с бедным драконом.
   Наивная душа! Ты ещё скажи, что если люди охотятся во владениях дракона, то часть добычи складывают у его логова.
   - Это бред! Я на такое не подписывался, нашла дурака! - очередная безуспешная попытка избежать ненужных проблем на мою несчастную голову.
   - Хооо, ну у тебя есть выбор: отправиться со мной на задание, или превратится в горстку пепла прямо тут, - лучезарно улыбаясь, проворковала принцесса.
   Говорить такие жестокие вещи с такой улыбкой на лице... Девушки - страшные создания!!!
   Выхода не было. Всё что остаётся - последовать за ней, даже если это будет стоить мне жизни.
  
   Собравшись, я проследовал за Катриной в стойла Академии. Спасибо нашему предусмотрительному ректору: здесь всегда можно было нанять лошадей, повозку или карету до любой точки континента и в любое время. Это было очень удобно, ведь малые гильдии, редко могли позволить себе личный транспорт.
   - Вот и они! Эти две лошадки домчат нас до Ригдейла за каких-то три часа.
   - Ты это сейчас серьёзно сказала?
   - А что?
   - Тоесть о своей маленькой проблеме ты совсем забыла?
   - Ка-ка-какая грубость! Я принцесса и умею ездить на лошади, хоть никогда этого раньше не делала. Не думай, что я не смогу доехать на ней до Ригдейла.
   - Да я не об этом! Ты не понимаешь, что твоё электрическое поле действует не только на людей, но и на животных?
   - Хочешь сказать что я зря всё утро училась сидеть в седле? - Катрина опустила глаза, казалось, что она вот вот заплачет. Видно это была её давняя мечта покататься на лошади. Ничего как-нибудь найдём решение и этой проблемы.
   - Лучше пока взять простую повозку.
   - Но я же принцесса, мне нужна достойная карета.
   - Простите меня великодушно, госпожа принцесса, но 50 золотых, что вы получили задатком, хватит только чтобы нанять карету до границы Академии.
   - Да ладно, я уже поняла. Идём за повозкой.
  
   Повозку можно было нанять в соседнем стойле, оно было намного больше, видно это был самый популярный транспорт в академии.
   Я решил подойти к ближайшему извозчику, в приплюснутой шляпе, который рисовал странные чёрные и жёлтые квадратике на своей повозке.
   - Вы сейчас свободны?
   - Канешн дарагой, домчу в любую точку света, если дорогу покажешь.
   Подозрительный усатый извозчик, казался слишком жизнерадостным для своей ненадёжной профессии.
   - Нам нужно в Ригдейл.
   - Эх хороший мирный городок, там живёт двоюродный шурин сестры отца моей второй невестки, -невероятная скорость речи не оставляла времени, на раздумья о смысле его фраз: - Тихая мирная деревушка, отличное место для медового месяца залезайте скорее.
   - Какой ещё медовый месяц?! - почти переходя на ультразвук Катрина нещадно убивала наши барабанные перепонки: - Мы на задание едем!!
   - П-п-п-простите миледи, я так пошутил просто, присаживайтесь, к вечеру будем на месте.
   Эх, ему надо быть поосторожнее с шутками, а то так и молнию отхватить недолго.
  
   Доехав до ближайшей к Ригдейлу перевалочной станции, извозчик указал нам дорогу и сказал, что если мы решим воспользоваться его услугами ещё раз, он будет ждать здесь три дня.
   Деревушка была в получасе ходьбы от перевалочной станции, вглубь леса. Похоже это была деревня лесорубов и туда редко забредали прохожие торговцы. Вряд ли феодал стал бы заботиться о такой мелкой деревне. Если на них нападал дракон, единственной надеждой было собрать все деньги посёлка и надеяться, что их хватит для найма искателей приключений. Таких, как мы.
   Когда мы добрались до деревни, солнце уже садилось. Люди начинали прятаться по домам и это наводило на мысли о том, что дракон посещает их довольно часто. Завидев двух людей в форме Академии, люди начали выходить на улицу, чтобы унять своё любопытство. Казалось, что это был первый раз, когда они видели настоящих магов. Из толпы вышел человек с залысиной и седой бородой, на вид ему было лет шестьдесят, но крепкие, мускулистые руки выдавали в нем бывшего лесоруба.
   - Здравствуйте, путники, я староста этой деревни. Лишь одна причина могла привести вас сюда и я надеюсь, что моя догадка окажется верной.
   - Вы не ошиблись, - радостно кивнула принцесса. - я глава гильдии StormGlave и мы... со спутником пришли сюда для охоты на дракона, что терроризирует вашу деревню.
   - Слава богам, мы уже было потеряли надежду. Но сколько ещё человек будет в вашей группе?
   - Нас двоих будет более чем достаточно. Может по виду этого и не скажешь, но я весьма могущественный маг и уверена, что смогу победить дракона.
   - Много я таких молодых да горячих повидал на своём веку. Это ваше право рисковать своей жизнью ради славы и золота. Путь был неблизкий, прошу отдохните в моём доме, а утром сможете отправиться на охоту.
   Жители деревни смотрели на нас с восхищением и возможно даже со страхом. Было не слишком приятно находиться в такой обстановке, поэтому мы постарались как можно скорее пройти в дом старосты.
   Это была самая большая постройка в деревне. Двухэтажный дом с покатой крышей, в центре первого этажа находился просторная комната, скорее всего служащая залом собраний при решении важных вопросов, к которому примыкали кухня и складские помещения. На втором этаже находились спальни.
   Староста предложил нам умыться с дороги и вскоре пригласил к столу. Сервировка была, конечно, не такой изысканной, как в Академии, но, с учётом простоты ингредиентов, было довольно неплохо. Для моей родной деревни это была обычная еда: суп из овощей и зажаренная к нашему приезду индейка. Я думал для принцессы это будет простовато, но она рассматривала еду как диковинную зверушку, привезённую из далёких земель. Очевидно, она впервые оказалась в таких условиях, а мне сложно было представить, как на самом деле живут знатные девушки, вроде неё.
   - Я рад, что кто-то согласился выполнить это задание. Но позвольте предупредить вас - это задание смертельно опасно, и я не хочу нести ответственность за вашу гибель, если вы не уверены в своих силах, лучше возвращайтесь в академию, не стоит напрасно рисковать жизнью.
   - Как я и сказала раньше, не стоит сомневаться в моих силах, я уверена в победе и вы не должны терять надежду.
   "Хэй хэй! Я то в своих силах не уверен, так что нечего нас обобщать!" - конечно, скажи я это вслух, рискую отхватить пару разрядов, но всё же я начал понемногу понимать чувства пушечного мяса.
   - Тогда позвольте я поведаю историю нашей деревни. Мы люди простые, в деревне никогда не было особых денег, лес и звери живущие там наше единственное богатство. Но пару лет назад наши места облюбовал дракон. Большие просторы и малое число людей, вполне подходит для гнезда такого монстра. Сначала пропадали овцы у наших фермеров, мы думали на волков или медведей, но ограды всегда оставались нетронутыми, и как хищник попадал внутрь, если только не умел летать по воздуху, было непонятно. Всё стало ясно, когда один из фермеров увидел огромную тень пролетавшую над его фермой, а на следующий день у него пропали ещё овцы. Люди начали бояться выходить по ночам на улицу, мы жили в страхе. А две недели назад ситуация ухудшилась: пропали первые люди. На сегодняшний день пропало уже три человека, все они молодые девушки. Были свидетели того, что в эти дни над деревней снова видели огромную тень.
   - Простите, что перебиваю - это надо было уточнить обязательно, от этого мог зависеть успех всей миссии: - В объявлении было сказано про зелёного дракона, но почему вы уверены, что это именно он, ведь вы не могли в темноте рассмотреть его цвет.
   - Да, вы правы, мы поначалу не знали, что за дракон осаждает наш город, но недавно на окраине мы нашли зелёную чешую огромных размеров. Она несомненно могла принадлежать только дракону.
   - То есть прямых свидетельств у вас нет, и это могла быть любая крупная рептилия?
   - Крито! Замолчи, этим людям и так не легко. Мы поможем им и какого цвета эта чешуя - не имеет значения!
   - Но цена за заказы варьируется в зависимости от вида...
   - Это не важно! - Катрина не выдержала и вскочила из-за стола. - Мы должны помогать всем нуждающимся и этих денег более чем достаточно!
   - Как низко ты ценишь свою жизнь, - хмыкнул я.
   - Пожалуйста не надо ссориться из-за денег, если надо мы попробуем занять чуть больше, - примирительно поднял руки староста.
   - А, кстати... Даже 500 золотых для вашей деревушки - это очень большие деньги, где вы их взяли?
   - Ну, на самом деле, это не наши деньги. Местный торговец Рихар, который продаёт наши товары на рынке в городе, предложил дать нам деньги, если мы будем пять лет давать ему больший процент от сделок. Это для нас тяжёлый удар, но мы согласны, если это спасёт деревню.
   - Вы сказали, что дракон всегда приходит ночью, может не стоит сейчас спать, а лучше подождать его и напасть, когда он появится?
   - Вы неправильно поняли. Дракон не появляется здесь регулярно, иногда он приходит каждый день, а иногда и несколько месяцев не показывается. Бесполезно ждать его всю ночь, но возможно мы знаем где находится его логово и если вы отправитесь туда днём, то сможете застать его врасплох.
   - Катрина, не стоит рваться в бой, - эх чует моё сердце надо остановить её, пока не кинулась в бой очертя голову: - Мы сильно измождены долгой поездкой, сейчас даже ты вряд ли смогла его победить.
   - Ну, хорошо, будь по твоему, - неохотно согласилась девушка.
   - Тогда я покажу вам ваши комнаты, а завтра отведу к проводнику. Она живёт у леса и знает его как свои пять пальцев, так что сможет провести вас к логову дракона.
   Проводив нас на второй этаж, староста показал нам две гостевые комнаты, расположенные друг напротив друга. Кровати были немного жестковаты, думаю принцесса ещё долго не могла на них уснуть, для меня же, по сравнению с ночью в штабе гильдии, это был просто рай.
  
   Спалось мне плохо. И ближе к полуночи я решил сходить на кухню за стаканом воды. Фигура в чёрном плаще, промелькнувшая за окном, нарушила мои планы. Что бы этот человек ни делал здесь в такое время, за ним стоило проследить.
   Он проследовал вглубь леса, начинавшегося за домом. Закутавшись в плащ, позаимствованный у старосты, я незаметно следовал за ним. На просторной поляне в лесу его ждала вторая фигура, пониже и пополнее первой. Я не мог разглядеть их лиц не боясь при этом выдать себя, но всё же мог расслышать их разговор.
   - Ты же их видел, всего двое, какие у них шансы, - в голосе мужчины чувствовалось плохо скрытое волнение.
   - Не волнуйся, не одни так другие, кто-нибудь да убьёт эту тварь, просто будь готов к тому времени, - голос принадлежал молодому парню, похоже он угрожал второму собеседнику: - Всё что тебе надо это следовать моим указаниям, или ты хочешь вечно прозябать в этой дыре?
   - Хорошо, я всё сделаю, но не подставляйся лишний раз, если не получится, они не должны узнать о наших делах.
   На этом мужчины разошлись, я хотел проследить за кем-нибудь из них, но боюсь мои навыки подкрадывания не так хорошо развиты. Если их дело как-то касается дракона, то они обязательно выдадут себя после нашего возвращения. Надо быть осторожнее.
  
   Утром староста, как и обещал, повёл нас к проводнице.
   - Она немного странная девушка, но не обращайте внимания. Она наша травница, раньше обучалась у нашей старой целительницы, но три года назад та скончалась, и Риби решила остаться в деревне, пока не выучит все рецепты из её книг. Хорошая девушка, но лучше её не злить - она страшна в гневе.
   "Оооой староста, а нормально в логово к дракону, похищающему молодых девушек, посылать одну из них?"
   - За Риби можете не волноваться, даже если на вас в дороге нападёт дракон, она знает в лесу каждый закоулок, и всегда сможет спрятаться, - либо он умеет читать мысли, либо гений интуиции.
   Спасибо, обнадёжили! А для меня она попутно закоулок, чтобы спрятаться найти не сможет?
   Дом травницы стоял в некотором отдалении от деревни, на опушке леса. Это было невысокое одноэтажное здание, с одной стороны покрытое плющом. Его замшелые стены как нельзя лучше вписывались в эту мирную атмосферу леса.
   Когда мы приблизились к дому на расстоянии около десяти метров, из окон дома вырвалась ослепительная вспышка. Рефлекторно я с Катриной легли на землю, только староста, казалось, не был удивлён.
   - Да не волнуйтесь вы так, наверно Риби снова с книгой зелий балуется, там в основном безобидные растворы, хотя первый год она умудрялась даже из лекарства от простуды делать взрывчатку, но поверьте мне, сейчас она отлично справляется с зельями.
   Эти слова как-то не сильно внушали доверие, но выбора у нас не было. Подойдя к дому можно было расслышать тихое бормотание за дверью: "Лапки лягушки, хвост тритона, крыло гипогрифа, сердце медведя и семена паслёна по вкусу. Хехехехехехе"
   Ох не нравится мне этот ехидный смех. Стук в дверь прервал бормотание и послышались торопливые и неуверенные шаги.
   Дверь открыла фигура, закутанная в белые одежды, скорее всего это была защита от ядовитых зелий. На ней были белое платьице с длинными рукавами, фартук прожженный в нескольки местах, белая косынка из под которой кокетливо выглядывали пряди шелковистых чёрных волос, и аптекарская маска, за которой можно было разглядеть только слегка зауженные чёрные глаза, да тонкие чёрные брови. Одна бровь была слегка поднята вверх, очевидно она была не очень довольна нашим визитом.
   - Мммм, староста и ... будущий завтрак туриста, ну проходите, - с этими словами девушка сделала жест, приглашающий нас в комнату, до верху заставленную стеллажами с подозрительными субстанциями в банках. В центре комнаты стоял большой котёл, в котором варилось месево, состав которого мы слышали, стоя под дверью.
   - Снова экспериментируешь? - поинтересовался староста. - И какое зелье готовишь на этот раз?
   Слегка приподняв бровь от удивления, девушка монотонным голосом произнесла:
   - Завтрак.
   Боюсь такой завтрак заставил бы меня распрощаться со вчерашним ужином.
   - Ты как всегда оригинальна. Ну что ж представлю тебе наших гостей. Эта молодая особа Катрина, она маг молнии, её спутника зовут Крито и они..
   - Охотники на драконов, можете не уточнять, их приход навёл шороху в деревне. Но, староста, я же говорила вам, что дракон не станет нападать на людей без причины. Либо они зашли на его территорию, либо напали на него, когда он прилетал в деревню.
   - Риби, мы же это обсуждали! Даже если так, люди пропали и уже два года мы живём в страхе перед этим монстром. Нельзя чтобы какой-то зверь диктовал нам образ жизни!
   - Эти ЗВЕРИ намного умнее многих людей, иначе они не смогли бы править миром так долго, - она особенно выделила слово "звери", видно она была единственной в деревне, кого заботила безопасность самого дракона.
   - В любом случае, это решение деревни. Я понимаю твои чувства, но безопасность жителей дороже, пожалуйста, проводи этих смелых людей до логова дракона.
   - Ну кроме размеров той пещеры, у вас нет никаких доказательств что дракон живёт именно там. Если вы так хотите, то я проведу эти холодные закуски к пещере, но их смерть будет на вашей совести.
   Когда Риби сняла маску, то выяснилось, что она весьма недурна собой. На вскидку она была нашей ровесницей. Её кожа была непривычного для этих мест смуглого оттенка, причем невозможно было сказать, от рождения она у неё такая или от загара, четко очерченный рот, тонкие губы которого имели на удивление светлую окраску, худые щёки с ямочками, чуть выступающие скулы, аккуратный нос с небольшой горбинкой и пронзительные чёрные глаза. Хоть она и хотела скормить нас дракону, но она была такой красивой, что это было уже не важно. С не слишком довольным видом врачевательница обратилась ко мне с Катриной:
   - Меня зовут Риби, - усмехнувшись она продолжила. - Если хотите дожить до завтра - бегите обратно в свою академию, если нет - идите за мной.
  

Глава 3. Логово дракона.

   Маленькая тропинка, ведущая к пещере в основании горы, пролегала через лес, иногда утопая в траве, иногда перепрыгивая через ручейки. Однако это не смущало Риби, она уверено пробиралась сквозь лес, не боясь ни диких животных, ни возможной встречи с драконом. Правда по дороге она пару раз споткнулась на почти ровной земле и даже один раз упала в ручей, но её неуклюжесть делала её вдвойне симпатичнее.
   - Риби, можно тебя спросить кое о чём?
   - Да, драконы глотают жертв целиком, предварительно их убив, так что вы сильно мучиться не будете.
   - Нет, я не об этом.
   - Ммм правда? Я думала, вас только это сейчас должно интересовать, - сказала наша проводница, не скрывая удивления и лёгкого сарказма.
   Эта её черта сильно бесила, кажется она только и ждала чтобы дракон сожрал нас.
   - Какая наглость! Ты даже не знаешь на что мы способны, а уже думаешь о нашем поражении, - конечно эти выпады задели гордость Катрины.
   - Ну о Вас я ничего не знаю, зато знаю на что способны драконы, и сомневаюсь что кучка из двух магов-недоучек сможет что-то ему противопоставить.
   - Кажется, ты не очень хочешь, чтобы мы убили дракона? - с наигранным безразличием спросил Крито.
   - А почему я этого должна хотеть? Драконы красивые и благородные создания, а люди сваливают на них все свои беды, - лицо Риби наливалось злостью с каждой фразой.
   - А как же пропавшие люди, и домашний скот? - возмутилась принцесса.
   - Я же сказала, люди все свои проблемы сваливают на драконов. Они увидели пару раз его в ночи над городом, и повесили на него все свои беды. Конечно дракон может и съел пару овец, но сомневаюсь, что ему нужно было воровать овцу каждый день, особенно когда в соседнем городе была ярмарка. А вы знаете, что в этом закрытом городке есть правило, если ты продаёшь свои товары в соседнем городе, то должен уплатить налог в 15% в казну деревни на общественные нужды? Закон конечно грабительский, но многие фермеры годами ищут способы его обойти.
   - Хочешь сказать, что не вся пропавшая скотина дело рук дракона? - а эта девушка умнее, чем кажется.
   - Что вы, что вы! Как я могу наговаривать на моих честных и добрых односельчан! - с сарказмом воскликнула Риби.
   - Хмф. Вы просто не умеете верить в людей! - возмутилась Катрина.
   - Ой ой. Принцессочка, а на вашей вере в людей можно воду возить! - как она может быть такой доверчивой, не понимаю.
   - На одной только вере в доброту далеко не уедешь.
   - А что ты скажешь про пропавших девушек? Или к этому дракон тоже не имеет никакого отношения?
   - Не знаю, не знаю. Но подумай об этом сама, зачем дракону нужны люди, да ещё и молодые девушки?
   - Я боюсь, что он их просто съел, - лицо Катрины выражало отвращение.
   - Хммм, одно из самых больших людских заблуждений. Люди думают, что они самые вкусные существа на планете, поверь мне даже болотная гидра и то вкуснее.
   - Хах, да как ты смеешь?!
   - У людей лишь одно преимущество по сравнению с дикими животными, - Риби выдержала театральную паузу, и изобразив дьявольскую ухмылочку продолжила: - Их легче поймать.
   От этой фразы по спине пробежал холодок, как ни крути, а она права. Здесь и так полно дичи, зачем дракону нужны были люди?
   - Ни один уважающий себя дракон не опустится до охоты на людей, но вот если бы они начали убивать дичь вокруг его логова, тогда он принял бы это как вызов.
   - Ну да, но ведь он похищает только девушек, а.а.а.аа вдруг он их по-по-похищает для других целей, - с этими словами лицо Катрины налилось краской, а из ушей казалось повалил пар.
   - Наааадо же такая невинная девушка, а думает о таких нехороших вещах, - ехидность Риби достигла апогея. - Думаешь, он себе набирает гаремчик? Ну, это вряд ли - драконы предпочитают самок своего вида. Союзы с людьми редки, ведь разница в продолжительности жизни слишком велика. А чтобы сразу с тремя, это должен быть какой-то гиперактивный дракон.
   - Я не это имела в виду! Я просто читала в книжках, что драконы похищают принцесс и держат их в башне пока доблестный герой не придёт их спасти.
   Риби закатилась хохотом, от которого сотрясались даже кроны деревьев. Настала моя очередь краснеть: прийти сюда с ГМ, которая изучала драконов по детским сказочкам, это позор на всю жизнь.
   - Эх сочувствую тебе парень! - сочувственно похлопала меня по плечу травница. - Если у тебя и была раньше надежда, то теперь я уверена: даже если вы случайно окажетесь голышом в одной кровати, то будете всю ночь разговаривать о высоких материях.
   - Не надо, пожалуйста, хоть ты надо мной не издевайся, - мысленно взмолился я, сам прекрасно понимая, что Катрина, не очень далеко ушла в развитии от восьмилетнего ребёнка, но по крайней мере раньше этого никто другой не замечал.
   - Да этот никчёмный простолюдин недостоин даже стирать мою постель! - высокомерно вздернула нос Катрина.
   - И всё-таки ты довольно много знаешь о драконах, - и это вызывало у меня большие подозрения.
   - А? Ну да я давно ими интересуюсь, и сюда я приехала, только потому, что услышала, что в окрестностях живёт дракон. Хоть жители деревни и винят его во всём, я считаю, что дракон никогда бы на такое не пошёл. И кстати, мы пришли, если хотите сбежать это последний шанс.
  
   Наконец густой лес расступился, и мы вышли к небольшой опушке у подножия горы. Скала выглядела монолитной, но в её основании был вход в пещеру, он был больше десяти метров в диаметре, и на стенах были видны глубокие порезы и обгоревшие следы. Это могло быть только логово дракона.
  
   Отступать уже было поздно, Катрина, не обращая внимания на слова Риби, смело бросилась внутрь. Пришлось идти за ней.
   - Выходи, дракон, я пришла сразить тебя!
   - Да замолчи ты! А если он услышит?
   - Так я на что и рассчитываю.
   - Ты что - дура? Он охотится ночью, а значит днём спит, по крайней мере у нас был бы шанс нанести ему первый удар пока он не проснулся, а теперь наши шансы резко упали.
   - Что ты сказал!? Только трусы бьют исподтишка, настоящие герои смело глядят в лицо опасности!
   - В твоём случае в лицо смерти! Или ты ещё хочешь с ним по рыцарским правилам сразиться, один удар ты один удар дракон? - я тщетно пытался образумить Катрину: - Тогда ты точно до второго тура не доживёшь.
   - Да замолчите вы оба! - неожиданно для нас сзади раздался голос Риби.
   - Риби, зачем ты последовала за нами? Тут опасно, лучше жди на улице, или возвращайся в деревню.
   - Да ладно вам, это такой шанс посмотреть на дракона поближе, и побывать в его логове! Я давно хотела это сделать, но не могла найти тех, кого можно использовать в качестве приманки, пока я буду убегать, - все же только девушки умеют говорить гадости с таким невинным выражением лица.
   - Это обнадёживает, - криво усмехнулся я.
   - А кстати, теперь то вы точно вторглись на личную территорию дракона, и куда бы вы не сбежали он вас найдёт, и убьёт.
   - Тебе бы только вдохновляющие речи перед битвами читать.
   - Но вам похоже повезло, будь он здесь вы бы это уже почувствовали, может отправился на охоту в соседние земли.
   - Нельзя допустить, что он бесчинствовал и далее. Надо осмотреть пещеру, может он просто нас не услышал.
   - Ну да тебя то и не услышал?
   - Разделимся и поищем дракона, - игнорируя мои реплики сказала Катрина.
   - Это твоя самая бредовая идея за день!
   - Почему же? - Невинно моргая, выдала принцессочка. - Так ведь будет намного быстрее, разве нет?
   - Хммм и что будет если я или Риби найдём дракона? Закидаем его тапками?
   - Твои слова не лишены логики. Лучше не разделяться, или я могу не успеть вам на помощь. Я решила, идём все вместе.
   - Ну да конечно ты решила, какой бесполезный ГМ, - едва слышно пробормотал Крито, но послушно последовал за Катриной.
  
   Пещера была внушительных размеров, вскоре после входа коридор расширялся и переходил в огромный каменный зал почти пятнадцать метров в высоту и двадцать в диаметре. У одной из стен лежала примятая сухая трава, которая должно быть служила кроватью для чудища. Но это был ещё не конец, в стенах были и другие проходы, которые возможно составляли целый лабиринт внутри горы.
   - Гули, гули, гули, гули. Дракончик, дракончик выходи.
   - Он тебе не голубь, хватит издеваться над благородным животным! - возмущению Риби не было границ.
   - Ну я же не знаю, как подзывать дракона, но я подумала раз он птица, может это на него сработает.
   - Драконы не птицы, а рептилии, дура! - казалось, что наша проводница сейчас лопнет от злости
   - Странно, я не видела раньше ни одной летающей ящерицы, - задумчиво проговорила принцесса прижав указательный палец к губам.
   - Я её убью, точно убью! Как она может оскорблять великих драконов?! - в глазах Риби полыхало пламя ярости.
   - Да не кипятись ты так: она просто мало что понимает в этой в жизни, - пожал плечами я, делая вид, что ничего не заметил.
   - Ладно раз оно не выходит, пойдём его искать.
   - Эй, погоди, а если эти ходы уходят на километры в глубь? Что, если мы заблудимся?
   - Ничего я читала что-то о том, как выбраться из лабиринта, ещё такое странное название у способа. Мммм золотая середина что ли.
   - Правило левой стенки, блин!!!
   - Точно, спасибо, что напомнил, с ним то мы не пропадём, - с уверенным видом Катрина зажгла магический свет и шагнула в первый проход.
   Ой, ой, а ты точно знаешь, о чём оно говорит? Скрипя сердцем, пришлось последовать за этой ненормальной принцессой.
   На наше счастье, лабиринт оказался не таким уж сложным: пять ходов, что начинались в главном зале переплетались друг с другом в нескольких местах, но всегда возвращались к центру. Слава богу, я догадался положить у входа большой булыжник, иначе, вдохновлённая своей самоуверенностью, Катрина водила бы нас кругами до бесконечности, так и не осознав, что главный зал всего один.
   Все проходы и комнаты в пещере выглядели одинаково, они были круглые со слегка приплюснутым потолком и полом, высота всех проходов была не меньше восьми метров. По следам на стенах было ясно, что они были вырыты самим драконом, и по высоте они должны были аккуратно подходить для прохода дракона. Но в глубине пещеры мы нашли прекрасное место, имевшее явно естественное происхождение. Вход в это помещение был намного уже коридоров, он был не больше четырёх метров в диаметре, и хоть для людей он был достаточен, но, сравнивая его с высотой коридора, сложно было представить, как дракон мог бы сюда протиснуться. Внутри было на удивление влажно, потолок был высоким, и в центре было небольшое отверстие, через которое пробивался солнечный свет. Потолок был усеян сталактитами, с которых капли маленькие капли воды и образовывали небольшое озеро в центре комнаты.
   - Хорошее место, если встретим дракона попробуйте сбежать сюда, думаю он вас не достанет, - слова Катрины прозвучали почти как оскорбление.
   - Ну что ты, я не могу тебя бросить. Без ГМа мне не заплатят за контракт, так что лучше я буду сражаться вместе с тобой.
   - Не глупи - ты даже не можешь скастовать правильно ни одного заклинания, а биться с драконом твоими ножиками как-то попахивает идиотизмом.
   - Хэй! Я тренировался в магии, смотри, - с этими словами я достал малый клинок из-за спины и собрал в нём манну, простейшее заклинание свет для меня уже было достижением.
   - Драться с драконом светящимся ножичком ничуть не лучше.
   - Это ещё не всё, я ещё умею вот это!
   Я достал оба клинка, встал в позицию: взяв их за рукоятки так чтобы лезвия находились за спиной. Я скопил в них побольше магии ветра и выпустил вперёд. Два ветряных клинка пронзили воздух и улетели куда-то в потолок.
   - Хм, ничего так, поработаешь над меткостью и сможешь завалить первого гоблина, а вот дракон даже не шелохнётся, - нет, я определенно когда-нибудь прибью эту паршивку своими собственными руками!
   - Эй, это же ясли, не крушите здесь всё подряд! - Риби была возмущена нашей безответственностью.
   - Ясли? Ты что хочешь сказать это..
   - Да - это гнездо для высиживания и вылупления яиц, - Риби не могла упустить шанс покрасоваться своими глубокими познаниями: - Скорее всего дракон готовился к брачному периоду, когда присматривал себе логово.
   - Их что, станет ещё больше? Тогда деревня будет обречена.
   - Что? Тоесть судьба самого дракона тебя не интересует?
   - Но люди в опасности, как ты не понимаешь?
   - Эти люди сами себе причиняют проблемы, а дракон хотел лишь мирно жить в этом месте.
   Риби была в ярости, чтобы она ни говорила, слова отскакивали от Катрины, как от глухой стены. Она видела лишь беды, что причиняются людям, и не обращала внимание на всё остальное.
   - Делайте что хотите, а я ухожу, - махнула рукой Риби и направилась к выходу.
   - Катрина, надо её остановить.
   - Зачем? Пусть делает, что захочет.
   - А если с ней что случится, пока ты здесь?
   - Ну хорошо, постараемся её догнать.
  
   Когда мы вышли в главный зал, Риби была там. Она сидела на том камне, что я поставил у входа, чтобы не заблудиться. Кажется, она о чём-то думала, и мои опасения только увеличивались с каждым шагом.
   - Риби, лучше подожди нас снаружи, здесь опасно, - несмотря на недавний спор, голос Катрины выражал только заботу и беспокойство за Риби.
   - Правда? Тогда почему вы всё ещё здесь? Лучше возвращайтесь в Академию, - голос Риби дрожал, казалось, что она сейчас заплачет, но она сидела к нам спиной, и невозможно было понять о реакции на её лице.
   - Я не могу оставить людей нуждающихся в помощи, - Катрина никогда не шутила, когда дело касалось её долга защищать людей, как принцессы, так и человека.
   - И поэтому вы просто убьёте этого дракона, чтобы потешить своё самолюбие? Это не решит проблем жителей деревни. Но главное дракона здесь нет, как вы видите, можете сказать жителям что убили его и обрушили пещеру, они вам поверят. Или просто сказать, что дракона никакого нет, ведь у них нет никаких прямых доказательств, что он вообще существует.
   - Нет! Я буду ждать здесь, это определённо пещера дракона, и если он вернётся я приму бой!
   - Зачем?
   - Чтобы защитить людей.
   - Глупости! Нет в мире такого человека, ради которого стоит отдавать свою жизнь, - в голосе Риби чувствовалась боль, терзавшая её сердце: - Можешь ждать здесь хоть до скончания века, вряд ли дракон сюда вернётся.
   Риби была в ярости, она уже хотела уйти, но я не мог этого позволить.
   - Постой Риби! Не обязательно ждать так долго. Если не сложно, может снимешь уже свою косынку, здесь всё-таки нет солнца?
   Да это вызывало больше всего подозрений. От самого дома Риби не снимала своё длинное платье и косынку, и в пещере была довольно жарко, чтобы так укутываться, но её это не сильно заботило. Риби что-то скрывала, это было очевидно, и я кажется знал, что именно.
   - Я боялась, что ты окажешься умнее этой магички. Но если ты обо всём догадался, тебе стоило промолчать, тогда у вас бы ещё был шанс, - с этими словами Риби повернулась в нашу сторону, на её лице выражалось глубокое презрение, а её острый взгляд прожигал меня насквозь.
   - Крито я не понимаю, о чём ты говоришь? - недоуменно обренулась на меня принцесса.
   - Думаю, сейчас поймёшь.
   Встав с камня, Риби повернулась к нам и сказала:
   - Я думаю, что должна представиться Вам ещё раз. Имя Риби мне дала наставница, - слегка улыбнувшись, Риби поклонилась и произнесла: - Я Рагналия, дочь Игнис.
   - Она сказала дочь пламени?
   - Нет, думаю, она буквально имела в виду Игнис.
   После этого Риби одной рукой сорвала с себя косынку вместе с платьем, в котором была. Я замер в предвкушении, но к сожалению под платьем у неё был ещё один слой одежды, который было сложно представить на обычном человеке. Мой взгляд стал медленно изучать её стройную фигуру.
   На ногах у Риби были высокие чёрные сапоги, на небольшом каблуке, с серебристым орнаментом в виде расходящихся от центра спереди костей. Сапоги заканчивались немного не доходя колен, открывая её стройные, загорелые ноги, это выглядело очень сексуально, дальше шли маленькие шортики из чёрного бархата с бляшкой на ремне украшенной драгоценными камнями. Её стройный без грамма жира живот открывался взору, будоража фантазию. Выше шёл короткий карсет пикантно вздымавший её пышную грудь. На руках были длинные по локоть бархатные перчатки, с наручами сделанными из, похожего на серебро, металла. На шее была простая чёрная полоска ткани, с красным камнем в центре. Её шелковистые чёрные волосы теперь спадали на её хрупкие плечи, но это было не единственное изменение в её лице. Глаза не были больше такого глубоко чёрного оттенка, они были жёлтые с узкими зрачками, присущие каждому ящеру. И главное на висках отходили назад и слегка загибались в сторону блестящие чёрные рожки.
   Слегка прищюрив глаза, и расплывшись в довольной улыбке одним краешком рта, она сказала:
   - Вы можете звать меня Рагни.
  

Глава 4. Чёрный дракон.

   Да мои подозрения оправдались, Рагни была..
   - Д-д-д-д-ДЕМОН!!!!!!! - внезапный крик Катрины, мог вывести из равновесия кого угодно.
   Рагни от безнадёжности закатила глаза, а я удручённо стукнул себя по лбу.
   - Какой к чёрту демон Катрина, ты вообще ситуацию не улавливаешь? - я готов был прибить её прямо здесь.
   - Но, но, но у неё рога, и глаза и-и-и ещё эта развратная одежда. Я видела в книжке таких, они кажется, назывались суккубами, - от этих слов Катрины у Рагни начал дергаться правый глаз.
   - Да любой идиот бы уже понял, что она и есть тот дракон, за которым мы сюда пришли! - ну за что мне такое наказание?
   - Она? Но ведь драконы они такие большие и страшные чудища, а она какая-то мелкая...
   - Хочешь значит большого и страшного монстра?! - Рагни яростно заскрежетала зубами: -Ну что ж, я могу это устроить!
   После этих слов тело Рагни залилось тёмным холодным сиянием, это была древняя магия, дававшая драконам способность к трансформации. Тень, которой стала Рагни начала расти в размерах и приобретать знакомые по книжкам очертания. Она росла всё больше и больше, пока не достигла потолка, и в этот момент свечение прекратилось. Это был воистину прекрасный зверь, массивное тело держалось на могучих лапах, её хвост полностью перекрывал пути к отступлению. Она восседала на задних лапах сложив передние на груди, и в этом положении её рога аккуратно доставали до потолка пещеры. Можно было подумать что это был просто дикий зверь. Но в её лице теперь похожем на лицо ящера с рогами на голове и огромными клыками, можно было увидеть черты Рагни, она продолжала взирать на нас с таким же презрением, только с более высокого положения.
   - Так всё это время ты нас обманывала! - с этим криком Катрина бросилась вперёд, она выставила вперёд обе руки и не медля ни секунды, произнесла свое лучшее атакующее заклинание. Огромный разряд электричества, причем гораздо больше и разрушительнее, чем то заклинание, которым она поразила приёмную комиссию, казалось могло разнести всю гору на части, но Рагни даже не шелохнулась, не смотря на то, что удар пришёлся прямо в грудь, точно напротив сердца. Подобный удар вполне мог убить дракона, за одним только исключением. Молния билась о чешую чудовища и рассыпалась в мелкие искры, практически не нанося каких-либо повреждений. Противостояние шло почти две минуты. Истощив всю манну, что могла вложить в одно заклинание, Катрина присела на одно колено на каменный пол пещеры. Рагни лишь слегка почесала маленький ожог оставшийся на её чешуе. Увы, маг пятого класса для неё был жалкой букашкой. Лицо Катрины выражало лишь шок.
   - Вижу мирно поговорить вы не желаете, - голос Рагни изменился, он был более низким и величественным, но всё же фразы звучали с такой же издёвкой, как и раньше: - Я вас много раз предупреждала, но вы не послушали меня. Теперь придётся вас убить, а ведь вы мне почти понравились.
   Рагни открыла свою огромную клыкастую пасть и в ней можно было разглядеть языки зарождающегося пламени. Катрина всё ещё не могла двигаться от шока, и просто сидела на пути неминуемой гибели. Выход был перекрыт, оставалось только одно.
   Я собрал все свои силы и рванул вперёд. Подхватив Катрину, я бросился в ближайший проход. Пламя дракона не поразило своей цели, но Рагни не торопилась нас преследовать. Вдогонку неслись её слова: "Здесь только один выход пока вы внутри вы в моей власти, не надо было со мной связываться."
   С этими словами Рагни разнесла об стенку камень, отмечавший вход в пещеру и неторопливо двинулась за нами. Мы были в ловушке.
  
   - Почему, почему у меня не получилось? Отец мне не простит такой ошибки, - Катрина всё ещё была в шоковом состоянии, и бормотала под нос какой-то бред. Её недоумение можно было понять, но всё же её опрометчивая атака чуть не стоила нам жизни.
   В одном из боковых проходов была промежуточная комната, раза в два меньше главного зала, но у стен были большие валуны, за которыми можно было спрятаться. Рагни ходила рядом, казалось она всегда знала, где мы, но просто ждала нашей атаки, чтобы ещё раз посмеяться нам в лицо.
   - Почему же моя магия не сработала? Она ведь не могла выжить после такого! - похоже у Катрины началась стадия отрицания, она не видела той очевидной причины, что я заметил уже давно.
   - Катрин, ты ещё не поняла, это не простой зелёный дракон, который был описан в листовке с заданием? Хотя бы по той простой причине, что у них нет человеческой формы. В человеческой форме у драконов волосы чаще всего указывают на их происхождение. Рагни одна из великих чёрных драконов. Они известны как владыки драконов, обладают второй по величине силой среди всех видов и также обладают полным иммунитетом к магии. То, что ты смогла оставить на ней маленький ожог - это уже великое достижение. К тому же их чешуя слишком прочная для простых клинков. Это один из самых опасных противников в Верании
   - Прости, Крито. Я была такой дурой, - казалось Катрина сейчас заплачет, но она быстро собралась с мыслями: - Даже если она так имунна к магии, она не спасётся от завала, постарайся пройти к выходу, а я создам самую большую молнию, какую смогу и обрушу на неё потолок.
   - Дура! Если ты обрушишь потолок, может рухнуть вся пещера, ты погибнешь вместе с ней, да и я вряд ли смогу отсюда выбраться.
   - Другого выхода нет, или у тебя есть предложение получше?
   - Да есть!
   - Кхм, кхм. Я думала вы прячетесь от меня, а вы тут устраиваете любовные перепалки, - роковой голос вновь раздался теперь уже совсем рядом, Рагни определённо сидела по ту сторону камня и ждала нашего появления.
   - Задержи её на две минуты не больше, я смогу нас отсюда вывести, - прошептал я Катрине.
   Не говоря ни слова, она только кивнула и выпрыгнула из-за камня. Таких больших молний она уже не могла создавать, но совмещая скорость своего тела и силу молнии, она могла какое-то время уклоняться от огня Рагни и посылать в ответ небольшие молнии.
   "Да ещё немного, даже если я умру, надеюсь, моя глупость не приведёт к его смерти," - с этими мыслями Катрина продолжала отчаянную битву. С каждой выпущенной молнией, с каждым прыжком она слабела всё больше, даже Рагни понимала всю отчаянность её попыток.
   Наконец, растратив все свои силы, она споткнулась на ровном месте и упала перед Рагни.
   - Думаю настала твоя очередь волшебница, прости, но ничего личного, - Рагни открыла свою пасть и устремилась к Катрине, пытаясь проглотить её с одного раза.
   "Надеюсь хотя бы он спасся," - успела подумать принцесса перед тем, как потерять сознание..
  
   - Не спешите себя хоронить принцесса, - конечно герой всегда появляется в последнюю очередь. Две минуты подаренные мне самоотверженностью Катрины я потратил на то, чтобы забраться на самый высокий валун в комнате, откуда я мог точно прицелиться в голову дракону. Вызвав этими словами небольшое замешательство у Рагни, я бросил два точных камешка прямо ей в морду. Первый камень, как и планировалось попал ей точно в глаз, заставив зажмуриться и доставив ей немало неприятных ощущений. Увы отстранившись от первой атаки, она ушла из-под траектории второго камня, и он лишь отскочил от её носа.
   - Хммм. Решил, что ослепив меня, вы сможете уйти? Слишком наивно, я бы восстановилась быстрее чем ты успеешь дотащить эту еле живую волшебницу до выхода. Надо было тебе убегать, пока была возможность.
   - Ну что ты. Я и не собирался убегать. Я намереваюсь победить тебя и забрать награду. Иначе мне нечем будет платить за комнату в общежитии, - да, я ещё не проиграл, не думай что всё кончено, глупая ящерица.
   - Хорошо, раз тебе так не терпится, ты умрёшь первым.
   Рагни бросилась на меня с раскрытой пастью, но с таким большим телом её движения были слишком медлительны, я спрыгнул с камня и побежал по коридору. Как я и думал, в нормальном положении передвигаясь на четырёх лапах Рагни была в высоту чуть меньше шести метров, и свободно могла перемещаться по этим коридорам.
   И вот показалось место куда я бежал. Коридор в этом месте сначала немного расширялся, а потом резко сужался для входа в ясли. Отличное место для ловушки. Я бросился со всех ног в проход и остановился только в десятке метров после входа. Ну что ты на это скажешь разъярённый дракон?
   - Глупец! Вся эта система тоннелей была вырыта мной, и что бы ты ни думал, я смогу пролезть в любой проход! - с этим криком бегущий на бешенной скорости дракон слегка ухмыльнулся.
   Теперь я понял, зачем было то расширение перед узким входом в комнату. Она подпрыгнула, сложив крылья и лапы поближе к телу, вытянулась, как змея, и аккуратно вписалась в маленькое отверстие.
   Рагни стояла в комнате, в которую не должна была пройти. К тому же она полностью перекрывала единственный выход из неё. Оставалось последнее средство. Я достал из кармана два камешка таких же, что бросил в первую атаку, но Рагни была к этому готова.
  
   - Ну, нет, теперь ты не сбежишь, - она взмахнула массивным хвостом и обрушила часть коридора ведущего в комнату, теперь выбраться отсюда было нельзя, но это было неважно.
   Я бросил камни со всей силы, но Рагни легко уклонилась от них и посмотрела на меня с жалостью.
   - Пожертвовать собой, чтобы дать сбежать той девчонке, благородно, но это тебя уже не спасёт, - она открыла пасть из которой начали вырываться языки пламени, как вдруг с потолка сорвались два огромных сталактита, и, аккуратно прошив чешуйчатые крылья, прибили дракона к земле: - Кх, что за чёрт? Мои крылышки, это же больно, блин!! Мне теперь их придётся неделю восстанавливать. Я тебе это припомню.
   Это было жалкое зрелище: боясь не разорвать крылья ещё сильнее, Рагни старалась не двигаться с места. Немного отойдя в сторону, я спокойно выходил из под её линии огня.
   - Фух, теперь можно расслабиться, - сказал я чудищу с лёгкой усмешкой.
   - Ах ты мелкий... Думаешь это конец, ну я тебе сейчас покажу!
   Наивная, что и следовало ожидать, она начала трансформацию. Конечно во время неё она могла освободиться от сталактитов приковавших её к земле, и продолжить сражение со мной в человеческой форме. Через несколько секунд передо мной стояла темноволосая красавица, с искажённым от ярости лицом. Но этого было недостаточно.
   - Ооо. Привет! Давно не виделись, - продолжал я издеваться над драконессой.
   Конечно, в человеческой форме драконы опасны, так как сохраняют все свои физические и магические силы, но ярость ослепляет даже самых великих.
   - Убью гада! - с диким рёвом Рагни бросилась на меня.
   Всё складывалось как по учебнику. Тому самому, что призыватель писал о драконах и их слабостях. Они сильны, быстры и могут одним ударом переломить хребет человеку, но те что бросаются в бой бездумно, действуют предсказуемо, и прямолинейно. Между нами было метров пять, Рагни, выставив вперёд правую руку с когтями, летела на меня с огромной скоростью. Я, не долго думая, выставил правую ногу чуть вперёд, левую отвёл назад, и поднял перед собой согнутые в локтях руки. Дальше удар состоял из трёх фаз: первая - отклонить правой рукой удар Рагни, вторая - сделать полуоборот на правой ноге и третья - воспользовавшись импульсом от вращения, ударить её локтём левой руки в спину. Удар был не слишком сильным, но изменив траекторию полёта Рагни врезалась камень у стены, до которой не должна была долететь. Как ни удивительно, камень раскололся на мелкие кусочки от столкновения, а Рагни встала, лишь почёсывая место удара. Похоже, что и в человеческой форме кости дракона оставались такими же прочными, что и в истинном обличии. Эта битва может затянуться.
   - Рарг!! - издав уже не человеческий рык, Рагни подпрыгнула в воздух и бросилась на меня оттолкнувшись от потолка.
   Слишком предсказуемо! Ещё до того как она достигла потолка, я сделал шаг в сторону, а не знавшая о смене моего местоположения Рагни устремилась туда, где я стоял секунду назад. Наивная, в воздухе она уже не могла сменить траекторию, и аккуратно впечаталась головой в землю. Думаю, что даже для неё это было очень больно. Не теряя времени я увеличил дистанцию между нами. Рагни уже светилась от ярости, и собиралась прикончить меня следующей атакой.
   В этот раз, Рагни приняла низкую позицию, и прыгнула вперёд со скоростью намного превосходящей предыдущие атаки. Она двигалась близко к земле, и держала правую руку за спиной, готовясь нанести смертельный удар. Если бы она атаковала меня так в первой же атаке, я не смог бы уклониться, но сейчас я уже знал пределы её скорости. На близком расстоянии она сделала резкий замах правой рукой, но её когти лишь разрезали воздух. Предугадав момент удара, я подпрыгнул в воздух и приземлился ей на спину обеими ногами. Потеряв равновесие Рагни упала лицом в пол и проехалась так пару метров. Ещё пара таких ударов и она уже не сможет стоять на ногах. Её дыхание сбилось, руки тряслись и её слегка шатало из стороны в сторону.
   - Я не проиграю жалкому человечишке!!! - с этими словами она наконец-то выпустила изо рта огненный поток. Похоже она поняла, что сражаться со мной оставалось только магией.
   Но её догадке не суждено было проверить себя в деле. В тот момент, когда Рагни уже готова была накрыть меня струей пламени, из-за завала в коридоре послышалось знакомое дребезжание электрических зарядов. Молния пробила завал и выбросила камни от него во все стороны. Один из камней удачно попал прямо в голову, и так терявшей сознание от усталости, Рагни, и отправил её в глубокий нокаут.
   - Крито!! Ты меня слышишь?! Как ты?! - надо же не думал, что наша принцесса будет обо мне так волноваться.
   - Не волнуйся - всё уже закончилось.
  

Глава 5. Мать и дочь.

   Битва закончилась, но вопрос, что делать с Рагни, оставался не решенным. Просто так убить её, пока она была без сознания, как-то рука не поднималась.
   - Ну и что ты думаешь? Собираешься закончить миссию? - оставалось только спросить у ГМа.
   - Конечно, если мы её убьём, то выполним задание и вернёмся в деревню героями, но что-то мне не нравится во всём этом, ты её победил ты и решай что с ней делать, - Катрина видно тоже не могла решить, что теперь делать.
   - Она всю дорогу пыталась нас убедить, что ни в чём не виновата. Может, стоит к ней прислушаться?
   - Ты ей веришь?
   - Пока не очень, но доказательств её вины я тоже не вижу. В пещере нет следов пропавших девушек, если бы она их съела остались бы человеческие кости. Возможно она знает, что с ними произошло.
   - Но я думаю, как только она очнётся, то сразу попытается нас убить.
   - Не обязательно драконы, особенно чёрные, следуют кодексу чести. Если она проиграла честную битву один на один, то должна будет мне подчиняться.
   - Тогда отведём её в деревню и там разберёмся во всём.
   - А можете меня в деревню не отводить, а прикончить прямо здесь, зачем же время терять? - похоже Рагни уже очнулась, и слышала конец нашего разговора.
   - Рагни, ты проиграла мне в честной битве и теперь подчинишься моим приказам, - надо было на всякий случай себя обезопасить.
   - Хымф. Не скажу, что бой был прямо таким честным. В любом случае я тебе проиграла и буду следовать твоим приказам, но если приказы приведут меня к неминуемой гибели, я пожалуй откажусь.
   - Тогда надо вернуться в деревню. Я уверена, если ты всё объяснишь старосте, он поймёт. Люди не такие глупые, как ты думаешь.
   - О да. Это те люди, что готовы с вилами и факелами бегать за любым, кого подозревают в использовании демонической магии?
   - Но ты же прожила бок о бок с ними столько лет, они не могут держать на тебя зла.
   - Да что ты о них знаешь. Я была пришлой в деревне, как и моя наставница. К ней и так в деревне относились пренебрежительно, а когда она из поездки в город привезла ещё одного чужака, местные ещё долго с ней не разговаривали. Она всегда помогала людям, лечила болезни даже спасала им жизни. Она не брала с людей деньги, и жила в основном на подарки что дарили жители. Денег у неё никогда не было, но однажды она подхватила в городе тяжёлую болезнь. Лекарственных трав, что росли в лесу было недостаточно, нужны были редкие ингредиенты, которые можно было купить только в городе. Я обходила все дома в деревне, но все говорили, что у них самих нет денег или что не будут помогать пришлым, мне дали лишь несколько грошей. Я отправилась к нашему купцу Рихару. Он был единственным, у кого было много денег в деревне и связи с торговцами в городе. Он спросил, что я могу предложить взамен. Я предложила все зелья, что могла приготовить и обещала поставлять их сколько он потребует. Но он только рассмеялся мне в лицо: "Твои отвары в городе ничего не стоят, тебе нечего мне предложить, если нужны деньги иди в порт и попробуй заработать их своим телом." Он вышвырнул меня на улицу. И вскоре учительница умерла. На похоронах все эти лицемеры подходили ко мне с печальным видом и выражали соболезнования. Я их ненавижу, я пообещала больше никому не помогать за бесплатно, со всех кто приходил ко мне за лекарствами я требовала деньги, я просила намного меньше, чем городские аптекари, но эти ублюдки всё равно были недовольны, уходя они постоянно упрекали меня, что моя наставница лечила всех людей от чистого сердца не то что я! ДА ПОШЛИ ОНИ ВСЕ!! - Рагни была в ярости, но вскоре успокоилась: - Теперь ты понимаешь? Отведёшь меня в деревню и меня просто убьют.
   - Другого выбора у нас всё равно нет, возвращаемся в деревню, и не думай сбежать! - однако, особой уверенности в голосе Катрины не было. Даже если Рагни решит сбежать, помешать ей мы уже не сможем.
   - Хм, ну хорошо я последую законам чести нашего рода.
  
   Через полчаса на окраине деревни появились три путника. Два студента Академии, что пришли защитить деревню от дракона, и местная целительница, у которой на голове красовались чёрные рожки. Конечно, это привлекло внимание всех жителей деревни, и они начали стекаться к площади перед домом старосты.
   Перед домом собраний стоял сам староста.
   - Что это значит? - он даже не пытался скрыть испуга в голосе.
   - Это Ваш Дракон, - кивком головы указал я на Риби/Рагни.
   - Зачем вы привели её в деревню, она же может при желании убить всех жителей и даже не поперхнётся, - похоже надеяться на разумность старосты было плохой идеей.
   - Да нужны Вы мне. Я людей не ем, - Рагни уже поняла, говорить с этими людьми было бесполезно.
   - Враньё.
   - Она съела наших дочерей!
   - Убейте чудище.
   Мдаа, настрой толпы была пугающим, даже Рагни с таким количеством могла не справиться, ведь в человеческой форме её кожа не такая прочная как чешуя.
   - Успокойтесь, пожалуйста, - неожиданно в защиту Рагни выступила Катрина, а я думал она её недолюбливает, - Вы можете сначала выслушать её. Рагни утверждает, что не имеет отношения к бедам, что постигли вашу деревню. И ведь у Вас тоже нет прямых свидетельств её причастности.
   - Она околдовала их, не верьте этому монстру, - мне показалось, что это был тот же голос, что поднял волну недовольства в прошлый раз, похоже кто-то сильно хотел её смерти.
   - Да что с Вами люди, есть ещё шанс, что пропавшие девушки живы, а вы даже не хотите её выслушать!? - меня бесило их отношение, но нельзя было сражаться со всей деревней.
   - Она только хочет заманить нас в ловушку, если мы её сейчас отпустим, деревня обречена! - этот голос! Я уже слышал его, в лесу за домом старосты. После этих слов толпа начала медленно надвигаться на нас. Они явно замыслили недоброе.
   - Ваши мотивы вызывают у меня сомнения, я не дам вам причинить вред Рагни, - с этими словами я нахмурил брови, и демонстративно потянулся к мечам у меня за спиной.
   Я надеялся что это их запугает, но особого эффекта это не произвело. Держа на изготовке всё оружие, которое они смогли найти, крестьяне неумолимо приближались к нам, и староста явно был не против, если они нас растерзают.
   - Рагни, ты можешь унести нас отсюда? - шёпотом спросил я у драконессы.
   - Ты что - издеваешься?! Забыл что сделал с моими крыльями? Я неуверенна, что сама смогу отсюда улететь.
   Дело было плохо, но в этот момент город накрыла тень. Если присмотреться, можно было увидеть, что на солнечном диске появился тёмный силуэт, похожий на облако.
   - Что это такое?
   - Затмение?
   - Неужели ведьма прокляла нас?
   Похоже это был наш шанс сбежать, но на лице у Рагни выражался неподдельный страх.
   - М.м.м.мама, - озираясь по сторонам с испуганным видом Рагни заприметила за сараем полупустую бочку с водой: - Вы как хотите, а мне нужно спрятаться!
   С этими словами драконесса совершила грациозный прыжок более чем на шесть метров, приземлилась аккуратно в бочку и плотно закрыла за собой крышку.
   А тень в это время становилась всё больше. По очертаниям можно было принять её за огромную птицу, но беспокойство не покидало меня. И дурное предчувствие себя оправдало. Тень пронеслась над городом достаточно низко, чтобы вселить страх во всех жителей. Это был чёрный дракон! Если Рагни была просто большим драконом, то этот был огромен. В длину она была метров двести, и одна его голова была размером с небольшой дом. Размах крыльев был почти триста метров, казалось, что он может сдуть деревню со всеми жителями одним взмахом. И похоже дракон не собирался улетать, Ригдейл был пунктом его назначения. На высоте пары километров над землёй, дракон сделал мёртвую петлю и камнем устремился к площади, на которой столпились жители.
   У них не было ни единого шанса выжить при столкновении с такой махиной. Но страх мешал здраво мыслить, и никто так и не сдвинулся с места.
   К моему удивлению это не закончилось кровавой баней. На высоте около десяти метров дракон сделал кувырок через голову, мгновенно принял человеческий облик и планируя на, уменьшенных в человеческой форме, крыльях плавно спланировал перед испуганной толпой.
   - Я - Игнис.
   Как я и думал - это была мать Рагни. Красивая женщина ростом больше двух с половиной метров. У неё была смуглая кожа, и одежда была очень похожа на одежду Рагни с небольшими отличиями. Сапоги были на высоком каблуке и доходили до колен, орнамент из расходящихся костей заканчивался серебристой головой дракона на коленях. Короткие шорты заменяла не менее короткая юбка, а пояс был увенчан похожими на когти дракона украшениями. Поразительно, но её карсет был ещё меньше, а грудь ещё больше чем у дочери, причем довольно ощутимо. Чем же эти драконы питаются? Перчатки были повыше локтя и вместо простеньких металлических наручей, по внешней стороне ладоней и рук на перчатках шёл серебристый узор. На плечи была накинута длинная мантия, крепившаяся двумя сделанными в форме лап дракона наплечами. Лицо её полностью повторяло Рагни, только лет на десять старше. Длинные чёрные волосы спускались до самой земли, и начиная с колен были заплетены во множество косичек с золотыми заколками. От висков до затылка отходили три пары изогнутых чёрных рогов, каждая последующая больше предыдущей. И на лбу между рогами красовалась золотая тиара с тремя огромными рубинами, если бы не рога её можно было назвать короной, что вызывало некоторые подозрения.
   - Извините меня за вторжение, - её голос был мягким и в тоже время величественным. Каждое её движение было наполнено грацией и элегантностью. Было видно, что она благородных кровей. Игнис продолжала говорить, медленно приближаясь к трясущейся бочке с водой, пытавшейся укатиться подальше от этого места: - Я просто услышала слухи о том, что один дракон доставляет Вам неприятности, вот и решила проверить, - с этими словами она аккуратно остановила катившуюся по дороге бочку каблучком на левой ноге: - Тебе есть что на это сказать, доочеенькааа? - с этими словами драконесса подняла свою стройную ножку вертикально вверх и с силой обрушила на испуганную деревяшку. Бочка разлетелась в щепки, и, перепуганная до смерти, Рагни вывалилась на мостовую.
   - Ма-ма-ма-мама я ни в чём не виновата. Меня оклеветали! - испуганно протороторила девушка, пытаясь уползти от негодующей матери.
   - Хммм прааавдаааа? - ласково протянула Игнис, при этом схватив одной рукой дочь за карсет и подняв на высоту почти в три метра: - Разве я не говорила, что если хочешь жить среди людей, то не должна показывать своего истинного обличья?
   - Ну это было случайно, мне так внезапно захотелось есть и я не удержалась. Ну и не знаю, что потом было, - зажмурившись, оправдывалась драконесса.
   - Я же говорила тебе, глупая, - все так же ласково говорила мама, потряхивая дочку как тряпку на ветру: - Ты ещё слишком молода и не сможешь полностью контролировать свои инстинкты.
   - Хымф будет меня ещё поучать десятитысячелетняя старуха, - почти неслышно буркнула под нос Рагни, однако, на её беду, слух у драконов был намного лучше, чем у людей.
   - Ой, ой некрасиво указывать маме на её возраст, - с этими словами сияющее лицо Игнис расплылось в широкой улыбке, от которой почему-то дрожь пробежала по спине. Слегка отшатнувшись, точным броском она швырнула дочку на то место, где пару минут назад она стояла вместе с нами.
   - Что нам делать? Этих монстров становится всё больше.
   - Мы обречены!!!
   Настроение толпы прочитать было не сложно. Появился враг ещё страшнее, который мог одним движением убить всех присутствующих. Слава богу, это давало нам шанс разъяснить ситуацию без кровопролития.
   - Ой ну что вы, что вы не обращайте на меня внимания, - с лёгкой улыбкой сказала Игнис: - Я здесь с неофициальным визитом и не стану вмешиваться в ваши личные дела.
   Её улыбка пугала, пусть она и не собиралась вмешиваться, но вряд ли мать будет спокойно смотреть, как казнят её дочь.
   - Я просто посмотрю, что же натворила моя дочурка, ах ну и конечно по древнему договору между людьми Верании и драконами, если разумного дракона убивают ни за что, его семья имеет право отомстить любым, даже самым жестоким способом на своё усмотрение. Но если вы абсолютно уверены в её виновности, вам нечего опасаться, - С этими словами драконесса мирно отошла в сторонку и присела на лавочку рядом с домом.
   Оооой! Она себя вообще слышала? Это же форменная угроза устроить здесь кровавую баню, если ей что не понравится. Хотя это может помочь страх может заставить людей мыслить здраво, хотя бы раз в жизни.
   Люди трепетали от страха, староста кажется готов был потерять сознание в любую минуту. Рагни ещё не пришла в себя от "разговора" с мамой, да и Катрина не знала, что делать дальше.
   - Раз все успокоились, могу я рассказать вам свою версию происходящего, - оставалось только взять всё в свои руки: - Вы все неоднократно обвиняли Рагни в том, что она виновна во всех пропажах в вашей деревне. Но вам не кажется, что даже для неё это слишком много?
   - Но она же монстр.
   - Да такие как она убивают людей по всему миру.
   - Хммм. Как интересно, вы похоже мало что знаете о драконах, или точнее сказать, вам о них не всё рассказали, - с наглой улыбкой я презрительно смерил взглядом толпу. Это было очевидно, кто-то промыл им мозги, убедив в том что драконы всего лишь кровожадные чудовища, - Для начала, что вы знаете о драконах?
   - Это огромные монстры изрыгающие пламя.
   - Они питаются мясом и не гнушаются даже людьми.
   - А ещё они отграничивают свою территорию, и если люди попадают на неё то они их нещадно убивают.
   - Всё это справедливо, но далеко не для всех драконов, - надо было продолжать давить их фактами: - Дикие драконы, такие как зелёные, конечно ведут себя именно так, но они стараются жить в местах подальше от людей. А чёрные драконы вроде Рагни и Игнис называются повелителями драконов не за красивые глаза. Они самые организованные из всех, у них есть свои законы и дипломатические отношения с людьми.
   Слава богу факты вычитанные из учебника по драконам мне ещё могли пригодиться.
   - О чём ты говоришь? Разве она не зелёный дракон?
   Вот их основное заблуждение. Если она зелёный дракон, то вполне может быть диким чудовищем.
   - Как вы видели сами Игнис чёрный дракон, и раз она мать Рагни, то и она тоже.
   - Но у нас есть доказательства обратного.
   - К тому же они владеют древней магией. А вдруг они навели иллюзию на цвет своей чешуи.
   - И правда, у вас же есть доказательство, - надо было развеять это заблуждение первым: - Можно на него взглянуть?
   Староста скрылся на пару минут в доме и вскоре вынес две крупные размером в пол-ладони зелёные чешуйки. Надо было проконсультироваться по этому вопросу с экспертом.
   - Госпожа Игнис вы мне не поможете? Я не слишком разбираюсь в физиологии драконов, но эти чешуйки мне кажутся подозрительными.
   - Ну конечно я помогу, - ах, её ласковая улыбка могла растопить даже айсберг, но взяв чешуйки, она сразу стала предельно серьёзной, ей они тоже не понравились: - Хмм, это явная подделка. Настоящую чешую дракон сбрасывает раз в несколько лет одним слоем, и тогда чешуйки выглядят сцепленными вместе и высохшими, к тому же они практически обесцвечиваются, а эти явно не такие. Отдельные чешуйки, насыщенный цвет, к тому же на конце можно разглядеть маленькие следы крови. Эта чешуя явно была напрямую вырвана из тела зелёного дракона.
   - Так может она зацепилась о дерево и чешуйки сами отломились?
   - Ну что вы это невозможно, - Игнис вытянула вперёд правую руку и превратила её в подобие драконьей лапы, длинную чёрную с острыми когтями и покрытую чешуёй: - Если вы не верите можете сами попробовать оторвать у меня хоть одну.
   Она с улыбкой смотрела на толпу, но никто из них не решался подойти.
   - Тогда я сам попробую, - надо было это доказать и я подошёл к ней, взяв обеими руками одну чешуйку, они с таким размером лапы были примерно с ноготь величиной, я начал тянуть изо всех сил. Она не поддавалась, даже не пошатнулась. Не выдержав, я упёрся одной ногой в лапу, но даже так чешуйка не сдвинулась ни на миллиметр. Игнис продолжала сидеть с беспечной ухмылкой на лице, все мои старания явно не доставляли ей никаких хлопот. После пяти минут безуспешных попыток я сдался. На толпу это произвело впечатление.
   - Позвольте, я вам объясню, - продолжила объяснение драконесса: - Наши чешуйки прилегают друг к другу плотными слоями, как у рыб. Они крепятся не только в основании к коже, но и зажимаются боковыми рядами, поэтому чтобы вырвать чешую надо сначала раздвинуть боковые слои. Я слышала о людях живущих на болотах. Которые держат молодых зелёных драконов как домашних животных, они заботятся о раненных и больных драконах, а за это специальным устройством вынимают у них чешуйки для продажи. Для нас это так же больно как для людей вырвать одну волосинку, поэтому для людей этот процесс опаснее, чем для драконов. Чешую зелёных драконов используют для изготовления лёгких доспехов, поэтому её можно купить в крупных городах.
   - А вот здесь позвольте продолжить мне, - я слегка поклонился Игнис, извиняясь за то, что прервал её рассуждения, но она кивнула с довольной улыбкой, как-будто ожидая моей дальнейшей речи: - Вы нашли эти чешуйки на дороге у деревни, если только Рагни не сидела и не выдирала их там целенаправленно, значит, их кто-то подбросил. Кто-то кто мог купить нужные товары в городе, кто-то кому на это хватало денег, кто-то пожалевший денег на лекарство для единственного врача деревни, но не пожалевший денег на намного более дорогой контракт с академией на поимку дракона, и при этом вы вряд ли смогли ему эти деньги вернуть.
   - Рихааааарррр!! - ярость, что Рагни подавляла с нашего разговора по пути в деревню, снова вырвалась наружу: - Это был ты!!
   С этими словами драконесса бросилась вперед. Купец стоял позади толпы, и услышав мои рассуждения начал пятиться назад, до него было метров пятнадцать, но разгневанного дракона такие расстояния не пугают. Она настигла его одним прыжком и повалила на землю. Над купцом была занесена когтистая лапа, он трясся от страха, но всё ещё надеялся отмазаться от суда:
   - За-за-зачем мне всё это надо? Я просто хотел помочь родной деревне, да и если бы она была уничтожена. Я бы разорился.
   Народ вокруг начал перешёптываться, я говорил убедительно, но у него правда не было мотива, а зверское поведение Рагни только усугубило ситуацию. Нужен был мотив, и я наконец-то нашёл его.
   - Рагни ты же алхимик, и знаешь цену редким ингредиентам?
   - Да, а что тебя интересует? - удивленно обернулась на меня драконесса.
   - Твоя мать сказала, что чешую дракона используют для изготовления доспехов, а другие части тела тоже можно использовать?
   - Да. Вытяжки из многих органов могут быть проданы для редких зелий.
   - А можешь сказать примерную цену на органы чёрного дракона?
   - Одна чешуйка около двадцати золотых, - столько стоила наша дорога сюда! А для неё это почесаться спиной о камень, невероятно: - Почки тысяча золотых, кровь пятьсот золотых за литр, глаз пять тысяч золотых, - она так просто говорила, об этих цифрах, как не о себе: - Сердце дракона - пятьсот тысяч золотых.
   Народ погрузился в молчание. Перед ними сидела девушка, чьё тело по частям стоило как небольшое королевство. Это был серьёзный повод, чтобы придумать такой подлый план по её поимке.
   - Мне кажется, что это весомый повод, чтобы такой человек как ты решил ради него погубить всю деревню.
   - Я не виноват. Это не я, меня подговорили, - конечно, купец во всём сознался при виде, занесённой над ним, когтистой лапы. Но он не был мозгом этой махинации, а только выполнил то, что от него требовалось.
   - Он чуть не уничтожил всю деревню, казнить его! - уже знакомый голос подбивал толпу линчевать на месте преступника.
   - Успокойтесь! Для суда над ним есть законы королевства, - Катрина плохо чувствовала атмосферу, но пыталась остановить самосуд.
   - И правда, зачем же убивать простого исполнителя, - с усмешкой я обратился к толпе, чем вызвал недоумение на лицах людей: - У Рахара были средства, чтобы провернуть этот план, но ему не хватало смелости. К тому же он не смог бы вывезти тело дракона в одиночку, и, уж тем более, похитить девушек из деревни. У него должен был быть сообщник. Ты конечно же не назовёшь его имя.
   Купец молчал, даже под угрозой неминуемой гибели, он не мог сказать имя того, кто подтолкнул его у этому преступлению. Но это было неважно, я уже знал кто он.
   - Если не хочешь сказать, то я сам укажу преступника, - выдержав театральную пазу я указал на паренька в тёмном костюме стоявшего в глубине толпы: - Я не знаю кто ты парень, но я точно знаю, что слышал именно тебя в лесу за домом старосты, обсуждающего убийство дракона, и это именно ты подстрекал толпу расправиться с Рагни, а потом и с Рихаром. Ты единственный, кто среди этой толпы испуганных крестьян, сохранял спокойное выражение лица. Ты слишком выделяешься среди них.
   - Сынок, ты же не мог это сделать, - слова старосты расставили всё по своим местам. Вот почему этот незнакомец ночью шёл от дома старосты. Его в деревне уважали, и убедить людей в кровожадности дракона ему не составило труда. И Рихара он мог достать и в тюрьме.
   Я засомневался, получится ли убедить людей в его виновности, имея лишь косвенные свидетельства, но похоже удача была на моей стороне.
   - Заткнись старый козёл! - а парень-то с гнильцой оказался: - Ты уже достал меня своими проповедями на тему "Будь честным человеком и в будущем хорошим старостой деревни". В кой-то веки мне выпал шанс разбогатеть в таком захолустье, а ты даже не смог исполнить свою роль и казнить эту малявку, чтобы дать мне закончить своё дело.
   - Сынок о чём ты говоришь?..
   - Аааа, да замолчи уже! Вы все всё равно трупы, мои люди скоро прийдут сюда и всех перебьют, а ваших девок они уже должны были переправить на рынок рабов в Леран. А если эти двое смогли победить драконшу, то мои люди и подавно, вам всё равно не жить!!
   Казалось парень выжил из ума. Но люди забеспокоились: бандитов они боялись не меньше чем драконов. Надо было поскорее организовать оборону и подготовиться к атаке, но времени уже не было.
   Внезапно над встревоженными людьми раздался величественный голос Игнис. С абсолютно непробиваемым лицом, она безразлично поинтересовалась у сына старосты:
   - Твои люди? Это случайно не такие, большие, накачанные, носят много оружия, с татуировками на правой руке и чёрной повязкой на левой, много пьют, громко ругаются, и живут в пещере к югу отсюда примерно в пяти часах ходьбы?
   - Э? Что ты знаешь о моих людях?
   - Звиняй, звиняй. Я их намедни маленько перебила, - этот глуповатый детский тон совсем не подходил статной Игнис, но вызывал улыбки даже у испуганных людей. Приложив указательный пальчик, к подбородку она продолжила: - Я же сказала, что пролетала тут по делам. Ммм дело в том, что я услышала истории о драконе, похищавшем людей, и решила лично в этом убедиться. По дороге сюда я заметила подозрительных личностей, грузивших связанных девушек в повозку, ну и решила размяться. К моему великому удивлению эти бандиты и были тем самым "драконом". Девушки мне обо всём рассказали, включая то, что сын старосты их деревни приглашал их на свидание ночью, когда их похитили. Вместе с бандитами я передала их властям и направилась сюда.
   - Как же так? Получается, всё что я сделал было напрасно?! - у паренька явно порушились жизненные ценности.
   Но этот монолог наводил меня на странные мысли:
   - Значит Вы всё это знали с самого начала, и могли остановить без угроз и долгого разбирательства?
   - Хмм я просто хотела убедиться, что парень, победивший мою дочку, сможет её защитить, - при этом Игнис кокетливо улыбнулась.
  

Глава 6. Решение королевы.

   Контракт был выполнен, преступников посадили, а Рагни, разругавшись со всеми в деревне, решила её покинуть. Оставался вопрос об оплате, и меня не покидало стойкое чувство, что нас сейчас надуют.
   - Простите, конечно, но у нас нет денег чтобы вам заплатить, - эта фраза в исполнении улыбающегося старосты, звучала как-то издевательски.
   - Как это нет? Мы между прочим с драконом сражались чтобы вашу деревушку спасти!!! - он у меня так не отвертится.
   - Но ведь деньги были только у Рихара, а раз он сидит в тюрьме, то нам их взять больше не откуда. Извините.
   - Да нет, можете не беспокоиться. Мы рады, что смогли вам помочь, и понимаем ваше тяжёлое положение.
   - Катрина, ты хоть не встревай!!!
   - Что такое? - недовольно нахмурилась принцесса. - Я как ГМ уже вынесла свое решение.
   - Что? Дай мне пару минут побыть наедине с этим старикашкой, я вытрясу из него всё до копейки.
   - Извините моего спутника за грубость, мы ведь и вправду не убили дракона, да и большую часть работы сделала Игнис. Так что всё и правда в порядке.
   - Не игнорируй меня, ОЙ! - а я и не знал, что на обуви девушек такие острые каблуки.
   - Всего доброго, староста, - проговорила эта нахалка и вытолкала меня на улицу.
  
   Пора была возвращаться в академию, так что мы отправились на перевалочную станцию, но что-то меня беспокоило.
   - Оооой Катрина, как думаешь, зачем они идут за нами?
   - Не знаю, может тоже хотят воспользоваться услугами извозчика?
   - Не глупи, они же могут просто улететь отсюда!
   За нами ровным шагом, стараясь не обгонять, шли Игнис и Рагни. Зрелище было странное, особенно учитывая их наряд.
   - Вижу вы нас обсуждаете, - ласковым голосом прервала нас Игнис: - Не обращайте внимания, просто нам по пути.
   - Хммм. Кстати, Рагни, можно тебя кое о чём спросить?
   - Конечно. В чём дело? - удивленно приподняла брови драконесса.
   - Помнится в пещере, ты представилась нам как Рагналия дочь Игнис, но твоя мать при первой встрече сказала только Игнис. Это связано с какими-то вашими традициями?
   - Ну вроде того. Ты наверное знаешь, что все драконы произошли от пяти великих богов-драконов. У каждого из них было по пять дочерей и пять сыновей, их называют древними драконами. С тех пор все их потомки, младшие драконы, представляясь, называют род, из которого произошли. Конечно, много времени прошло, и многие великие дома смешались, но одно остаётся неизменным: древние драконы представляются только по имени, ведь и так понятно от кого они произошли по цвету чешуи.
   - Хммм. Не хочешь ли ты сказать?..
   - Ну, да, мама одна из них. Она старшая дочь бога-дракона Нихелима, а я - её единственная дочь.
   С беззаботным лицом Игнис, шедшая позади нас, помахала ручкой в знак согласия.
   - Я думал у драконов в жизни много свободного времени, чтобы завести больше потомков.
   - Ах это. Ну, у мамы много забот по государственным делам. Ты же понимаешь после смерти Нихелима, кто-то должен был возглавить драконов Верании, иначе не оставалось бы другого выхода кроме как перебраться в империю. Мама много что сделала для всех жителей Верании, например, заключила мирный договор с первым призывателем, позволяющий драконам жить на свободных от людей территориях, и запрещающий людям охотиться на драконов не угрожающих их жизни.
   - Так она у тебя что-то вроде королевы?
   - Ну почему что-то вроде? Она и есть королева чёрных драконов. По-твоему, почему она носит эту корону?
   И правда тиара на её лбу была похожа на корону.
   - Хммм. А почему тогда единственная дочь королевы жила в маленькой деревушке и зарабатывала на жизнь продажей микстур, которые сама и готовила?
   - Кх. Ну... я...
   - Давайте я объясню, - вмешалась Игнис, видя что её дочь вовсе не горит желанием продолжать: - Лучше наверно будет всё с самого начала рассказать.
   - Мама не смей!! Они к этому не имеют никакого отношения! - казалось, что Рагни сейчас бросится затыкать матери рот.
   - Ну что ты. Очень даже имеют, он ведь победил тебя? - загадочно улыбнулась королева.
   - Это была просто случайность, и вообще, это она меня вырубил, - подозрительно сгорая от смущения, Рагни указала на Катрину.
   - В любом случае я расскажу им всё, - не взирая на протесты дочки, Игнис продолжила: - В древние времена Бог-дракон Нихелим даровал, силой древней магии, драконам способность принимать человеческий облик. После этого наше общество возвысилось, появилась культура, законы, государство, но в глубине души мы всё равно немного остаёмся животными и подчиняемся некоторым природным инстинктам, таким как желание расправить крылья в ночном небе, поохотиться на диких животных, или тяга к продолжению рода, - с этими словами Игнис изобразила на лице довольную улыбку, а Рагни с Катриной покраснели с ног до головы: - Моя дочь только начала взрослеть, ей в этом году исполнилось 134 года, по вашим меркам это около шестнадцати. И я подумала, что ей пора найти жениха, или хотя бы парня. Но Рагни была категорически против, в этом отчасти была и моя вина.
   - Это была полностью твоя вина! - Рагни не смогла сдержать ярость.
   - Прости меня дочь, но это ничего не меняет. Так вот, я объявила о поиске жениха для дочери и сыновья многих знатных родов явились ко мне во дворец. Но Рагни была также умна, как и своенравна. Она понимала, что им нужно только моё влияние среди драконов. И тогда она откопала в библиотеке один из древних законов, в котором говорилось, что править может лишь сильнейший из драконов. Она заявила мне следующее: "Если женившись на мне он станет твоим наследником, пусть докажет свою силу в битве со мной." Мне пришлось идти на поводу у старых законов. Рагни по очереди победила всех женихов, что являлись во дворец, она ведь моя дочь, и одна из сильнейших драконов. И когда все претенденты закончились, мы с ней поссорились, я выгнала её из дворца, сказав, что если она не может найти себе мужа среди драконов, пусть ищет среди людей.
   - А это разве возможно? - удивился я.
   - Не волнуйся об этом: драконы в человеческой форме вполне совместимы с людьми, - кажется, улыбающимся лицом этой королевы можно было стены крушить, а она и мускулом не пошевелит, - Так вот что касается вашей битвы...Хммм. Расскажи, как ты её победил, Крито?
   Уваа! Её лицо такими темпами треснет от слишком широкой улыбки! Теперь я понял к чему она клонит!!!
   - Мама! Ты не можешь так опрометчиво решать мою судьбу, его победа была просто случайностью, сразись я с ним ещё раз он бы не устоял. И вообще последний удар нанесла она! - Рагни трясясь от злости указала на Катрину.
   - А? Я? Да я только под конец тебе камнем по голове попала, до этого мои молнии особого эффекта на тебя не производили, - растерянным голосом призналась Катрина.
   - Хмм. Не думала, что мою дочурку может свалить один удар по голове. Если об этом узнают твои бывшие женихи, то захотят попытать счастья ещё раз.
   - Нет, ну это был не один удар, я просто немного вымоталась в битве с ним, а камень был последней каплей.
   - Правда? Простой человек смог тебя вымотать так, что ты свалилась от одного удара? - улыбка и ласковый голос Игнис могли растопить даже камень. - Я, через рубин у тебя на шее, наблюдала за происходящим, но не поняла всего, что происходило. Может быть Крито сам расскажет как всё было?
   Похоже, отвертеться мне уже не удастся.
   - Ну, как Рагни уже и сказала, это был набор счастливых случайностей. Я совершенно случайно месяц назад начал читать книгу, о стиле боя подходящем для борьбы с драконами в человеческой форме, особенно тех, что плохо управляют своим человеческим телом. Основные принципы отклонять прямолинейные атаки дракона руками, и уверенно стоять на земле, чтобы совершить бросок при контратаке. Конечно, удар о землю вряд ли нанесёт сильный урон дракону с его то выносливостью, но я трачу при этом намного меньше сил, и противник вымотался бы раньше меня.
   - А с чего ты взял, что я плохо владею человеческим телом? - подозрительно прищурилась Рагни.
   - Нууу наверно, потому что пока мы шли через лес, который должен был быть тебе так хорошо знаком, ты несколько раз споткнулась на практически ровном месте. А я не думаю, что в мире найдётся ЧЕЛОВЕК, более неуклюжий, чем моя спутница
   - Хмх, - Катрина миленько надула щёчки в ответ на это оскорбление.
   - Это всё бред! - грозно рыкнула драконесса - Если бы я не приняла человеческую форму, ты бы закончил, как мой обед!
   - И правда. Как Я мог завести в ловушку ДРАКОНА в его собственном ЛОГОВЕ!? - нарочито выделяя ключевые слова, ответил я и продолжил, высмеивая самонадеянность и глупость Рагни: - Я наверно просто так разозлил тебя, чтобы завести в нужную комнату, с единственным выходом, который ты тут же решила перекрыть, чтобы я не сбежал.
   - Тоже мне ловушка! - пыталась защищаться драконесса. - Если б не сталактиты, упавшие мне на крылья, я б тебя испепелила!
   - Ну да, я ведь не мог сбить их с потолка теми камушками, что по глупости я бросил тебе в глаза. Ведь эти сталактиты провисели там сотни лет. Ну конечно, если бы кто-то заранее подрубил их, ну допустим ветряным лезвием, то да одного удара по ним было бы достаточно.
   - Я бы всё равно тебя могла испепелить своим дыханием, в какой бы форме не находилась, просто мне не дали его закончить! - Рагни не сдавалась до последнего.
   - А ты знаешь, что будет если разжигать пламя в очень влажном помещении? У тебя голова не начала кружиться при этом?
   Рагни гневно клацнула зубами. Все издевательства, что сыпал на неё какой-то жалкий человечишка, складывались в неприятную картину, где ЕЁ, благородного ДРАКОНА, обманул жалкий студент!
   - Но когда ты понял, что я дракон?
   - Когда мы ещё только вышли из твоей хижины в деревне. Откуда интересно в лесу взялась протоптанная тропинка к логову дракона? Ну и ты конечно знала о них слишком много. Но последнее доказательство ты предоставила мне сама, сказав, что пришла в эту деревню для того, чтобы изучать дракона, поселившегося в окрестностях. Но ведь староста сказал, что первый раз дракона видели здесь только два года назад, а целительница, у которой ты проходила обучение умерла три года назад. Следовательно, ты могла узнать о драконе, только если сама была им. Ну и конечно в отличие от моего ГМа я знал, что драконы могут жить в человеческой форме.
   Катрина лишь развела руками, намекая о своей полной непричастности ко всему этому.
   На минуту над группой из четырёх человек повисло молчание, можно было даже услышать, как напряжённо работают мозги у двух принцесс, ещё не до конца осознавших всего, что произошло. Но тишину нарушил заливистый смех беззаботной королевы:
  
   - Ха-ха-ха-ха! Доченька, похоже он тебя сделал. Ни одному твоему жениху до этого не хватило мозгов, чтобы заманить тебя в ловушку в твоём же доме.
   Весь позор, что обуревал её дочь, только веселил Игнис.
   - Что ж, раз мы во всём разобрались, то пора бы и наградить победителя.
   - Мама! Ты не можешь отдать меня за простого смертного! - перешла на визг Рагни.
   - Да и я пока жениться не собирался, - надо было как-то успокоить гиперактивную королеву.
   - Хммм. Какая жалость, но в любом случае моя дочка твоя, и раз не хочешь жениться, тогда вот тебе контракт.
   - Что за контракт?
   - На пожизненное служение, она должна будет исполнять все твои приказы, - с этими словами королева протяну мне бумагу, на которой на неизвестном языке было написано несколько строк.
   - А что тут написано?
   - Это слова древней клятвы. Они написаны на языке древних богов, но ты их наверно не сможешь прочесть. Так что просто подпиши и ваш договор будет заключён.
   - Хммм а может и смогу, - хотя язык был мне не известен, но слова выглядели знакомыми, словно я раньше их уже читал: - Силой древних богов заклинаю. Соедините души меня и этого дракона в вечный союз, - довольно простая клятва оказывается.
   После этих слов я почувствовал на правой руке жгучую боль. Чуть ниже локтя появилась странная татуировка, похожая на голову дракона, такая же появилась на левой руке у Рагни.
   - Ха!? Что ты сейчас сделал? Ты что и правда прочитал договор? Мама, что это всё значит?
   - Надо же, не думала, что кто-то из смертных сможет прочитать это. Когда приедем в Академию, тебе придётся рассказать об этом поподробнее.
   - А вы что, тоже в академию идёте? - удивлённо округлила глаза Катрина.
   - Ну конечно, ведь теперь моя дочка должна жить с вами. Раньше конечно драконы не поступали в академию, так как она обязует выпускников, в случае войны, сражаться на стороне короля, в обмен на плату за обучение. Но если вы будете сражаться, то и моей дочке придётся. Ректор мой давний знакомый, я договорюсь о поступлении.
   - Ммм значит поедете с нами? Катрина, а сколько у нас денег осталось на обратную дорогу?
   - Э? Деньги? - лицо Катрины начало слегка подёргиваться. Только не говорите, что она забыла!: - Ну насчёт денег, я кажется про них забыла. Хихи.
   ТВОЁ ГЛУПОЕ ХИХИ ПРОБЛЕМЫ НЕ РЕШАЕТ!
   - Тогда почему ты мне не дала стрясти со старосты хотя бы на обратную дорогу??
   - Ну я об этом как-то не подумала.
   - Она не подумала! А теперь нам в академию плестись пешком не один день! - я хотел прибить её на месте. Как можно забыть о таких элементарных вещах!
   Мы уже дошли до перевалочного пункта и возвращаться в деревню было поздно. Плохо у нас выдалось наше первое задание.
   - Ну не переживайте вы так, - Обнадёжила Игнис: - с вами ведь один из самых быстрых зверей в Верании. Я вас подвезу.
   С этими словами королева отпрыгнула назад на несколько метров и практически мгновенно перекинулась в дракона. При ближайшем рассмотрении в форме дракона у неё на голове была полноценная золотая корона.
   - Уааа. Мы полетаем на драконе. Я всегда об этом мечтала, - похоже Катрина снова включила детско-мечтательный режим.
   - Только не говори мне, что ты ради этого деньги не взяла.
   - Мама, как ты можешь, - похоже принцесса драконов пребывала в глубоком шоке. - Ты королева и не должна позволять каким-то людям кататься на тебе как на лошади!
   - Я думаю всё в порядке, если это хозяин моей дочери и принцесса Верании.
   - А откуда вы меня знаете? - для Катрины это было неожиданно.
   - Ну я ведь королева, а значит бывала и на твоих днях рождения, когда твой отец их ещё устраивал. Можешь считать это моим подарком на все, что я пропустила.
   - Спасибо вам большое, - смутилась принцесса: - Возвращаемся в академию!
  
   Чувство полёта было потрясающим, Игнис летела не слишком высоко, и мы могли рассмотреть с воздуха всё, что происходило в королевстве. Люди, завидев дракона пугались и прятались по домам, но детишки продолжали с восторгом глядеть на благородного зверя. Всю дорогу Катрина сидела на шее Игнис, расставив руки навстречу ветру. Мне приходилось её держать, чтобы она не свалилась, но её это не волновало. Сбылась мечта маленькой принцессы пролететь над своим королевством, и взглянуть на него с высоты птичьего полёта. Катрина была похожа на птицу выпущенную в первый раз из клетки, и ощутившую настоящую свободу полёта. Её лицо выражало восторг, но где-то в глубине её глаз скрывалась печаль, зародившаяся уже очень давно. Что же случилось между ней и королём, почему даже королева Игнис не видела её с малых лет.
   Солнце уже садилось, когда над Академией появилась огромная тень. Студенты в панике начали разбегаться, все спрятались в корпусах и лишь иногда выглядывали из окон. Только ректор смело вышел на встречу приближающемуся чудовищу.
   Дракон огромных размеров приземлился на алею перед главным корпусом. С него слезли три человеческие фигуры, и он тут же превратился в красивую женщину.
   - Игнис, давно не виделись. Интересно, зачем ты решила напугать моих учеников в этот раз?
   - Ну что ты, я же тогда просто шутила. А сейчас у меня серьёзное дело, я бы хотела свою дочку отдать на обучение, если ты не возражаешь, - Игнис произнесла это с таким видом, как-будто это было обычным делом в Верании.
   - Ну это может вызвать некоторые политические трудности, но я уверен мы сможем их все обсудить. Думаю уже завтра она сможет начать учёбу, а пока может остановиться у своих друзей, - ректор кивнул в нашу с Катриной сторону и отправился с Игнис в свой кабинет, для соблюдения формальностей.
   - Они мне не друзья! - взвилась драконесса, но тут же поникла. - Но видимо у меня нет выбора.
  
  
  

Эпилог.

  
   Единственное место, где Рагни могла остановиться, был наш дом гильдии, куда мы и направились. Мне было конечно жалко её, но мою комнату уже отремонтировали и оставаться в этой лачуге ещё на ночь я не собирался.
   - И ЭТА ПАРОДИЯ НА ДОМ С ПРИВИДЕНИЯМИ ВАША ГИЛЬДИЯ?!?!? - возмущению Рагни не было границ: - Я ни за что не останусь тут на ночь, за кого вы меня принимаете?
   - За мою служанку, так кажется сказала твоя мама, - она всё же пыталась нас убить, да и за эту битву мы и гроша ломанного не получили. Нечего было её жалеть: - Ну или ты можешь поспать на улице, вряд ли ты сможешь в такое время снять комнату, ещё и в таком подозрительном наряде.
   Рагни кипела от злости, но не могла ослушаться моего приказа.
   - Ну извини, что так плохо мы только три дня назад купили этот дом, но я уверена если в нём убраться, он будет не так уж плох.
   - Может ещё мне в нём и убраться?
   - Не возражаю, - продолжал я свои подколки.
   Сжав зубы, она всё же проследовала в дом. Надо было заполнить заявку на вступление в гильдию. Если её подписывали гильд-мастер и его заместитель и принимала академия, то человек (или дракон) официально становился членом гильдии.
   Но внутри нас ждал небольшой сюрприз. Прямо рядом с дверью стоял внушительных размеров почти плоский свёрток. При виде его лицо Катрины слегка посинело, а глазки забегали по комнате. Она явно знала что это, и боялась нашей реакции.
  
   Прошло уже тридцать минут как мы зашли в дом. Катрина всё это время молчала, боясь произнести хоть слово. Мы мирно потягивали чаёк, который Рагни заварила из чего-то похожего на чай, найденного на полке.
   - Хороший чаёк, Рагни, спасибо, - пытаясь уйти от разговора, произнесла Катрина трясущимся голосом.
   - Ну что вы, принцесса, я его заварила из того, что годами валялось на полке в вашем домике.
   Страшно подумать, что же это был за чай.
   - Может ещё по чашечке? - Катрина не сдавалась, ни при каких обстоятельствах не подавала вида, что этот свёрток имеет к ней какое-то отношение.
   - Хм что бы это могло быть? - лучезарно улыбаясь, я начал разворачивать обёртку.
   Внутри была дощечка, на которую обычно вешают трофеи с убитых монстров. Несмотря на свою простоту она кажется была выполнена из красного дерева, и имела табличку с надписью "Первая победа гильдии StormGlave".
   Я с Рагни с подозрением изучали дощечку, когда сзади раздался тихий скрип.
   - СТОЯТЬ! Нам надо кое-что обсудить, - обратился я к источнику шума - принцессе, на носочках пытавшейся прокрасться к выходу.
  
   Посреди гостиной в доме был небольшой кофейный столик, с двумя диванами по бокам. Угнездившись бок о бок на одном диване, Крито и Рагни прожигали взглядами напуганную принцессу, сидящую напротив них.
   - Не подскажешь, что это? - начал я допрос.
   - Ну это. Понимаешь, когда я ходила выбирать нам первое задание, то увидела на стене эту замечательную табличку, и не смогла удержаться. Я заказала её перед отъездом, но и подумать не могла, что её так быстро доставят.
   - Хммм. Тоесть ещё не выполнив задания, даже не так, не убив ни одного монстра в своей жизни, ты решила, что заказывать для его головы табличку заранее это разумная идея?
   - Ну эта табличка над входом привлекла бы больше новичков в нашу гильдию.
   - А если бы трофей был больше или меньше таблички ты уверена, что нашла бы ей применение?
   - Ну мне сказали, что это стандартная табличка для головы зелёного дракона. К тому же мы можем перебить на ней надпись и повесить трофей со следующего задания.
   - Ну зачем же ждать, трофей то наш тут, можешь прямо сейчас голову отрезать, или так связанной повесить, - выражая неподдельное возмущение, я кивнул в сторону Рагни.
   - Ну нет, зачем так просто отложим для другого случая.
   - Тогда ещё один вопрос. А сколько она стоила?
   Услышав этот вопрос Катрина занервничала ещё сильнее. Похоже ответ меня вряд ли устроит.
   - Ну с учётом надписи и срочности это обошлось нам в 30 золотых.
   - Тоесть за наше первое задание не смотря на его опасность мы получили только 50 золотых, из них пятнадцать ушло на дорогу в деревню, и тридцать на дощечку для несуществующего трофея?! - я был готов разбить эту табличку об её голову!
   - И чай, - едва слышным шёпотом прошептала Катрина.
   - ЧТО ЧАЙ? - нет только не это.
   - За пять монет, что остались, я купила этот чай.
   - Да где ты видела чай за пять золотых?! Ты хочешь сказать, что мы рисковали жизнью в этой драке за кусок деревяшки?!
   - Простите...
   - Блин! Как я могла вступить в гильдию этих неудачников?! - крик Рагни оповестил о конце этого нелёгкого приключения.

ТОМ 3.

Пролог.

  
   - Рагналия дочь Игнис. Чёрный дракон. Особого желания поступать в вашу Академию у меня не было. И заводить друзей я тоже не собираюсь. На этом всё, - моя новоиспеченная служанка кратко представилась своим будущим одноклассникам, окинув их брезгливым взглядом.
   Кажется температура в аудитории только что упала на несколько градусов. Понятно, что Рагни не горела желанием с кем-то заводить знакомство, но ведь можно было и не так грубо об этом сообщить.
   Вчера Игнис обговорила все вопросы с ректором. Старикан как-то сумел за один день решить це­лую кучу проблем, связанную с аккредитацией Рагни: ведь драконы не вступали в столь тесный кон­такт с людьми уже много тысяч лет, и в Уставе Академии было несколько нестыковок о вступлении студентов в королевскую армию. Но, в итоге, принцесса черных драконов стала ученицей нашего класса. Игнис настояла на том, чтобы её дочери выделили стипендию только четвёртого класса, даже не смотря на то, что по силе она превосходила многих студентов пятого класса, мотивировав это тем, что Рагни еще соплячка, по меркам драконов, и получать такие деньги ей рановато.
   Самой большой неожиданностью была форма, которую сшили всего за одну ночь. Не знаю, может это осталось у драконов от звериных инстинктов, но одежка была укорочена везде, где только можно. Внешне она напоминала форму факультета ассасинов - чёрная блузка с юбкой до колен. Но на этом сходство и заканчивалось: одежда Рагни имела открытый живот, более глубокое декольте, а так же вырез на спине. Я предположил, что спина остается открытой для того, чтобы можно было распускать крылья. Рукава не были частью платья и начинались чуть выше локтя. На поясе и наплечниках, сде­ланных специально для того, чтобы удерживать мантию, имелись украшения, похожие на зубы дра­кона. И, конечно, мантия узором напоминала чёрную чешую, с изображением головы дракона по сере­дине. На ногах у неё были всё те же чёрные сапожки с серебряным ребристым орнаментом, что наво­дило на мысли о том, что её привычная одежда находится на ней под этой формой.
   Одетая в такую вызывающую форму и не скрывающая чёрных рогов, Рагни, что вполне естест­венно, вызывала интерес у всех учеников, но презрительные леденящие душу взгляды, которыми она одаривала всех в зоне видимости, сводили поток желающих с ней познакомиться людей на нет.
   Теперь я сидел аккурат между двумя принцессами. В воздухе витало напряжение, хотя большую часть времени они делали вид, что сидят в полном одиночестве, но иногда в воздухе витали искры. Ещё с прошлой битвы отношения у принцесс незаладились, и мне приходилось их периодически раз­нимать.
   Итак, наша гильдия была в сложном положении. Первое задание закончилось не очень хорошо, а все полученные деньги ГМ спустила ещё до начала задания. Единственный плюс, если его можно счи­тать таковым, заключался в том, что теперь нас было уже трое. Правда я понятия не имел, где мы най­дем еще двух психов, которые согласятся присоединиться к такой гильдии. Причем желательно, чтобы хоть один из них взял на себя контроль за финансами.
  

Глава 1. Язык древних богов.

   Сегодня вечером Рагни ожидало серьёзное испытание: охранять дом гильдии. Что поделать, оставаться на страже ни мне, ни Катрине не хотелось, да и моя комната наконец-то была отремонтиро­вана.
   За три дня моего отсутствия комнату полностью отремонтировали, причем настолько качественно, что даже следов не осталось. Ремонт влетел в копеечку, но, по крайней мере, теперь пролетающие мимо птицы не могли помешать моему сну.
   Время было около полуночи, и я уже собирался отойти ко сну, кода раздался громкий стук в дверь. На пороге стояла Игнис, одетая в длинное чёрное платье без излишних украшений. Удивительно, но платье идеально сидело по фигуре и доходило практически до пола, а насколько я помню багажа с запасной одеждой короле с собой не брала.
   - Ваше Величество? - не думал, что она придёт так скоро.
   - К чему эти формальности, я ведь говорила, что хочу поговорить с тобой наедине - драконесса грациозно проскользнула в комнату и одарила меня нежной улыбкой, вот только взгляд её был пре­дельно серьёзен.
   Я нервно сглотнул, этот разговор не сулил мне ничего хорошего.
   - Вы хотели спросить про контракт?
   - Ну конечно, ведь язык древних богов это одна из величайших тайн, хранимая древними драконами, - королева драконов проигнорировала кресло, стоявшее у окна, и села на кровать, кокет­ливо закинув ногу на ногу: - Как бы это сказать... Язык древних богов несёт в себе магию творения и каждое его слово суть сила, устанавливающая законы нашего мира. На нём боги-драконы произносили заклинания первородной магии, когда создавали наш мир. К сожалению, даже древние драконы вроде меня не способны творить древнюю магию, даже если знают язык. Похоже боги-драконы создавали нас, заранее планируя, чтобы мы не могли превзойти их по силе. А вот люди другое дело: для меня всегда оставалось загадкой, почему вы способны творить древнюю магию, хотя и не обладаете бес­смертием, - Игнис медленно положила ладонь мне на грудь. - Но для этого они должны знать язык древних драконов, а мы никому не передаём это знание.
   - Вижу Вас не сильно радуют мои познания в этом вопросе? - её взгляд начинал меня пугать.
   - Ага, - кивнула Игнис: - Чтобы не допустить распространения древнего языка повелители драконов, во главе со мной, разделили его на пять частей, и на основе каждой из них создали свой язык. Сейчас каждая раса драконов обладает своим диалектом и лишь немногие знают его полностью. Даже зная слова и символы, не слыша правильной интонации, твои фразы не будут иметь силы - ко­готки на руке драконессы стали понемногу удлиняться: - А теперь вопрос: как ты узнал древний язык, или точнее КТО тебя ему научил? От твоего ответа может зависеть твоя жизнь, - когтистая лапа при­жала меня к кровати и острая боль пронзила мою грудь..
   - Хорошо я всё расскажу, если не будете столь напористой, - нервная дрожь пробежала по моему телу.
   - Ах это, - королева убрала от меня свою руку и отодвинулась к краю кровати: - Сбежать тебе всё равно не удастся, - улыбка сменилась злобной ухмылкой: - по крайней мере, живым.
   Некоторые женщины бывают очень пугающими, но пора было начинать мой рассказ.
   - Я родился в маленькой рыбацкой деревушке Мэйлир, что находится на острове у восточного по­бережья континента. Ну, по крайней мере, я думаю, что там родился. Кто были мои родители и почему они меня бросили - я не знаю. Просто в один прекрасный день меня нашли у дверей местного приюта, - неприятно было рассказывать о своём прошлом "человеку" с которым я был знаком только первый день, но выбора не было: - В селении хорошо относились к сиротам, и поэтому детство моё проходило не так уж и плохо. Хотя даже там я встречал несколько раз несправедливость со стороны дворян.
   - Это всё интересно, но может перейдёшь ближе к делу? - Игнис недоверчиво сузила глаза.
   - Уже собирался, - я нервно сглотнул. - Наша деревня была маленькой, по сравнению с величиной всего острова. В лесах можно было найти древние руины, которые возможно представляли историческую ценность, но жителям о них было ничего неизвестно. Но это было ещё не самое стран­ное. На северном побережье была огромная пещера, которая большую часть года была затоплена, и только в новолуние при отливе в неё был открыт путь по земле. Жителям деревни запрещалось туда заходить, и на это были причины, - я непроизвольно понизил голос: - Каждое новолуние, когда от­крывался вход в пещеру, оттуда раздавались странные звуки, и исходило призрачное свечение. Дерев­енские жители поговаривали о душах людей, что забрели туда в новолуние и не успели выбраться до прилива, поэтому все боялись пещеры.
   - Вот уж не думала, что могила Сефриса пользуется такой дурной славой, - с лёгкой усмешкой пробормотала Игнис.
   - Вы что-то знаете об этом месте?! - удивленно спросил я.
   - Знаю, и может даже расскажу, но это зависит от твоего дальнейшего рассказа, - улыбка на лице королевы не давала расслабиться
   - Тогда я продолжу. В отличие от жителей деревни я был более любознательным, чем пугливым. И однажды я решился попасть в пещеру во время новолуния. Вооружившись факелом, я спустился в пещеру и, спрятав, на всякий случай, верёвку, проследовал внутрь. Как оказалось, внутри был огром­ный зал, часть потолка обвалилась, но стены оставались нетронутыми. На стенах были барельефы, изображавшие картины с невиданными монстрами и драконами, под каждым барельефом были над­писи, сделанные странными закорючками, не похожими ни на один язык людей. Я с интересом изучал картины, когда сзади послышались шаги. Спрятавшись за камнем, я мог разглядеть две женские фи­гуры, одна была чуть меньше второй. Они были укутаны в плащи и ровным шагом проследовали к од­ному из барельефов. Не знаю, что они сделали, но надписи на стене внезапно засияли мягким голубо­ватым светом, а женщины монотонными голосами затянули что-то вроде песни на неизвестном мне языке. То, что снаружи было похоже на завывание призраков, оказалось лишь чтением древних сим­волов, сливавшихся в плавную мелодию.
   - Ай-я-яй подслушивать нехорошо, - Игнис нежно улыбнулась, и кажется даже её жажда крови пошла на убыль: - И ты заговорил с ними?
   - Нет, на этом моя смелость закончилась, - я осторожно приподнялся с кровати, приняв более удобную позу: - Но я смог запомнить их речь насколько смог, и после их ухода попробовал сравнить её с текстом на стене. Похоже они читали именно его, и каждый символ имел своё звучание. Времени изучать его весь у меня не было, начинался прилив, и я постарался как можно быстрее убраться от­туда. Я думал, что если вернусь туда на следующее новолуние, то смогу снова увидеть тех двух деву­шек. Но на следующий месяц туда пришли уже другие люди, один постарше другой помоложе, как и пара девушек в прошлый раз, у них были белые волосы и белые глаза. Вот если бы я ИХ встретил в первый раз, то точно принял бы за привидений и больше там не показался бы. Но самое удивительное то, что они подошли к другому барельефу и начали читать текст с немного изменённой интонацией. После их ухода я сравнил тесты и понял, что хоть часть символов была одинаковой для всех картин, но были и символы уникальные для каждой. И так на следующий месяц пришли уже другие люди, с золотистыми волосами, а потом с красными и потом с синими. А на шестой месяц снова вернулась те две женщины, которых я видел в первый раз. И так повторялось каждый месяц, иногда приходили другие люди, но их цвет волос и количество всегда оставалось постоянным. Я так и не осмелился заго­ворить с кем-нибудь из них. Моей смелости хватило лишь, чтобы срисовать со стены символы и запи­сывать их произношение. Я не знал, что они значат, мог лишь догадываться по изображениям на кар­тинах. Но эта небольшая проказа не давала мне умереть со скуки в нашей маленькой деревушке. Я за­нимался этим последние пять лет, пока не поступил в академию. Наверно эти люди так и приходят туда каждый месяц, но не знаю будет ли у меня ещё шанс туда попасть.
   - Хммм, а ты довольно умён, - в голосе Игнис не чувствовалось враждебности, теперь на её лице была довольная улыбка, похоже угроза моей жизни миновала: - Думаю ты уже понял, что эти "люди" посещавшие вашу деревню на самом деле были драконами. А ты пара, что ты видел в первый раз, были я и Рагни. Как я уже сказала, мы разделили древний язык на пять частей между племенами вели­ких драконов. Чтобы не потерять связь между родами мы написали наши части языка на барельефах описывающих историю великих богов-драконов. И по традиции каждый месяц представители правя­щих родов прилетали в пещеру со своим прямым наследником, чтобы прочесть историю и почтить память предков. Между прочим, эта пещера - могила Сефриса голубого бога-дракона, повелителя мо­рей. Конечно после смерти его тело превратилось в морскую воду, но после той битвы он смертельно раненный выбрал именно это место как последнее пристанище.
   - Прости, наверно я нарушил ваши традиции, своим поведением? Но всё-таки даже если я знаю, как звучит ваш язык, я не совсем понимаю о чём говорят эти фразы.
   - Не переживай об этом. Мы же не предупредили жителей деревни о том, что эта пещера свя­щенна для нас. Просто из-за своей глупой гордыни, подумали, что люди не осмелятся туда спуститься, и даже если придут, то не смогут разобрать нашу речь. Не думала, что найдётся такой смелый и умный парнишка, как ты. Ну и по нашим законам я должна убить тебя и того, кто научил тебя языку, - Игнис выдержала драматическую паузу, а потом мягко улыбнулась: - но тогда мне придётся убить слишком много высокопоставленных драконов, а это будет слишком проблематично. Я рада, что моя дочурка досталась именно тебе.
   - И вас совсем не волнует то, что я человек? - как она может так безответственно к этому относиться.
   - Нисколько! Я не так предвзята, как мои жёлтые собратья, - ехидно улыбнувшись, Игнис придвинулась ко мне поближе: - И я не хочу упускать тебя из виду.
   Игнис щёлкнула меня по лбу, но с учётом её силы я начал терять сознание от этого простого щелчка: "И раз уж я отдаю тебе свою дочь, думаю надо передать тебе и пару важных навыков".
  
   На следующее утро Игнис собралась возвращаться домой, а ректор вышел лично её проводить. Но он был не единственным, кто хотел посмотреть на древнего дракона. Большая часть студентов, что вчера в страхе пряталась по своим комнаткам, сейчас собралась вокруг них, предвкушая незабываемое зрелище. Конечно Игнис не хотела разочаровывать публику. Попрощавшись с ректором и Рагни, она подпрыгнула в воздух, с лёгким свечением превратилась в огромного дракона и взмыла в небеса, под­няв сильнейший порыв ветра на поверхности. Народ ликовал: зрелище и правда было впечатляющим.
   Я проснулся довольно поздно, даже по собственным меркам, но во всём теле чувствовалась усталость. В голове начал всплывать вчерашний разговор с королевой и неожиданно я поймал себя на мысли, что понимаю язык, на котором говорили драконы в пещере на моём родном острове. Не знаю каким способом, но похоже Игнис смирившись с моим знанием, решила передать мне недостающий ключ к пониманию языка. Однако, даже зная язык, не уверен что смогу творить древнюю магию не зная нужных заклинаний.
   В любом случае надо было идти на занятия, ведь сегодня был первый день Рагни в Академии.
  

Глава 2. Первый доброволец.

  
   К сожалению, присутствие в гильдии двух таких красавиц как Рагни и Катрина, никак не помогало с набором новых участников. Их агрессивное поведение привлекало только фанатов предпочитавших наблюдать за ними издалека. С одной стороны хорошо, что в гильдию не будут пытаться пролезть их безумные фанаты, но с другой стороны в конце месяца нас распустят, если не найдём новых участников.
   Уже неделя прошла с окончания первого задания, а к нам не поступило ни одной заявки. Катрина порывалась на свершение великих подвигов, но пока на доске объявлений были только задания, тре­бовавшие внушительного количества времени на их выполнение. Мы не могли этого позволить в сло­жившейся ситуации.
   Я пытался намекнуть девушкам, чтобы они завели хотя бы пару друзей и привели их в гильдию, на что получал только язвительные высказывания со стороны Рагни и возмущённые крики от Кат­рины. Оставалось организовывать всё своими силами.
   В отличие от парней, девушки относились к нашей гильдии с неприязнью, в которую чаще всего переходит женская ревность. Но у меня на примете была одна личность, которая могла присоеди­ниться к нам, если подойти к ней с правильного угла.
  
   Я каждый день продолжал ходить на крышу к своей излюбленной скамеечке, всегда в одно и то же время в надежде снова услышать знакомый голос.
   И наконец спустя неделю я её услышал.
   - Вам не следует так часто прогуливать занятия, вы же сюда каждый день ходите, - донёсся из-за перегородки знакомый робкий голосок.
   - Но по крайней мере, я снова с тобой встретился.
   - Там вы за этим сюда ходили?
   - Ну конечно, за чем же ещё? - надо было её заманить к нам в гильдию любым способом.
   - Хммм, и что же вы от меня хотели? - с интересом поинтересовалась девушка.
   - Хочу для начала проверить свою догадку. Ты же Куронэ Венрес из моего класса? Или я не прав?
   - Аууу Вы уже догадались? А я то надеялась, что, не зная меня в лицо, вы будете ко мне лучше относиться.
   - Но ведь ты уже давно поняла, кто я?
   - С таким то количеством прогулов как у вас, Крито, любой бы догадался.
   - Ха-ха. Как я глупо попался. Ну, в любом случае сиди и не двигайся.
   - А? Что?
   Перекинув через перегородку заранее заготовленную верёвку, я быстро насколько мог, перемах­нул через стенку и оказался с Куронэ лицом к лицу.
   - Привет! Давно не виделись, - Помахав ей рукой с глупым выражением лица, я попытался разрядить атмосферу.
   - Ва-ва-ва-ва здравствуйте! - задыхаясь от волнения Куронэ с трудом выдавила из себя эту фразу.
   - Всё-таки ты разговариваешь со мной слишком официально. В прошлый раз мы кажется уже пе­решли на ты.
   - Ну, я не знаю. В прошлый раз вы были просто незнакомцем, прогуливающим уроки, и разгова­ривающим с неизвестными девушками через стенку, а теперь Вы стали довольно-таки известны, а я такая неуклюжая недоволшебница, - её голос дрожал от волнения, надо было пользоваться моментом.
   - Ну, ну я не так уж и популярен, да и мы только одно задание смогли выполнить, какое же это достижение.
   - Но вы победили чёрного дракона, и к тому же заставили её к вам присоединиться. Многие поговаривают, что вы такими темпами можете стать очень сильной гильдией.
   - Но, даже так, нам сейчас катастрофически не хватает новых людей. Поэтому хотелось бы спросить, а ты уже вступила в какую-нибудь гильдию?
   - Я? Ну нет, кому я нужна, моих сил с трудом на пару волшебных стрел хватает. Меня никуда не берут, - Куронэ опустила глаза, и казалось вот-вот заплачет.
   - А то, что ты говорила на экзамене? Ты и правда можешь становиться невидимой и читать мысли?
   - А ну это... Я не уверена, ведь проверить возможности не было, но кажется да.
   - Так это же замечательно, ты не представляешь, как эти навыки могут быть полезны в бою. А ты можешь сделать это прямо сейчас?
   - Ну я могу попробовать, но это у меня не получается когда кто-то смотрит прямо на меня, можешь ненадолго отвернуться? - я не думал что её голос может звучать ещё более робко.
   - Ну ладно, - не знаю может она стесняется, но раз девушка просит.
   Прошло около тридцати секунд, а ответа от Куронэ не было. Надо было проверить, но когда я по­вернулся никого не было, правда казалось, что в одном месте крыши если всмотреться воздух слегка расплывался, образовывая силуэт человека. Конечно увидеть его можно было только если сильно всматриваться, и я решил проверить его, подойдя неторопливым шагом.
   - Куронэ это ты? - на всякий случай поинтересовался я у силуэта.
   - Ах, вы меня видите? - тонкий голосок трясущейся девушки, доносился со стороны силуэта.
   Недолго думая я протянул к нему руку и ухватил за предполагаемое плечо. В тот же момент силуэт принял форму девушки в голубой форме. Куронэ действительно могла становиться не замет­ной, хоть и не полностью.
   - Поразительная способность, я тебя почти не видел, но стоило мне вглядеться в место, где ты стояла, как твой силуэт стал более отчётливым.
   - Вот в том то и дело! - радостно воскликнула Куронэ, - Я не становлюсь невидимкой, по крайней мере я себя вижу, но каким-то образом я заставляю людей не обращать на меня внимания. И пока они не начинают усиленно меня искать, я остаюсь незаметной.
   - Интересная особенность, а что насчёт телепатии?
   - Ну я могу передавать мысли другим, и читать мысли тех, кто открывает мне свой разум. Но пока мне не на ком было это проверить кроме своих родителей, - Куронэ тихо опустила глаза и продолжила: - В нашем городе было сильно влияние инквизиции, поэтому родители запретили поль­зоваться этими способностями, опасаясь за мою жизнь.
   - А ведь странно, я не знаю, какой вид магии мог породить такие способности. Но из того, что я знаю о демонической магии, это невозможно, - кажется мои слова немного напугали девушку: - Не волнуйся: инквизиторов я терпеть не могу, и никогда не выдам им кого-нибудь за его способности.
   - Спасибо, но я не понимаю, как я могу помочь вашей гильдии...
   - Будь уверенней в своих силах. И главное развивай их. Давай я дам тебе небольшое испытание, ладно? Если сможешь его пройти, используя свою силу, то поверь мне - ты не будешь обузой для гильдии.
   Куронэ робко улыбнулась в ответ и кивнула. Я разъяснил ей, что нужно делать, и назначил встречу на завтра. Теперь дело за малым - разъяснить всё Катрине.
  
   Катрина с Рагни с недовольным видом сидели в гостиной гильдейского дома. Недовольство Катрины было понятно. Рагни получила свою стипендию четвёртого класса, довольно внушительную сумму в 150 золотых, но не собиралась жертвовать в казну гильдии ни копейки.
   - Зачем тебе все эти деньги? - лицо Катрины нервно подёргивалось от злости.
   - Надо, - выдала Рагни невозмутимым голосом, при этом закинув в рот печеньку из свежеоткры­той пачки.
   Как ни странно я до сих пор не видел Рагни, не жующую что-нибудь в свободное время. Как только она не толстеет? Хотя, если вспомнить, что я читал о физиологии драконов, ответ напрашивался сам собой.
   - Тебе ведь не надо платить за обучение за этот год? - Катрина не отставала.
   - Допустим, - отстраненно проговорила драконесса.
   - И тебе не нужно платить за форму: её пошили под заказ за деньги твоей мамы.
   - Тоже верно, - не переставая хрумкать печеньки, подтвердила Рагни.
   - Тогда зачем тебе столько денег?! - казалось, Катрина сейчас лопнет от злости.
   - Ну для начала снять комнату в общежитии, а остальное - на еду, - прикончив первую пачку пе­ченья, Рагни взялась за следующую.
   - На еду невозможно тратить столько денег!!!
   - Можно, - ехидно улыбнулась Рагни: - Как дракону, мне нужно очень много энергии, к тому же я могу есть, что захочу и не поправляться.
   Для меня это прозвучало как: "Я буду есть сколько захочу, и не собираюсь тратить ни копейки на эту гильдию".
   - Девушки не ссорьтесь, у меня хорошая новость - я нашел одного кандидата для поступления в нашу гильдию, - решил я прервать этот бессмысленный спор: - Завтра я её с вами познакомлю, только надо решить, где встретиться.
   - Хм, почему бы не привести её сюда? - с невозмутимым видом сказала Катрина.
   Рагни чуть не подавилась печенькой, которую интенсивно жевала в этот момент.
   - Да любой нормальный человек убежит на край света, едва увидев эту халупу! - возмущенно рявкнула Рагни. - Если хочешь хоть кого-то завербовать, то потрудись выбрать более приемлемое ме­сто для собеседования.
   - Стоит пригласить её в какое-нибудь хорошее место, - неохотно согласилась Катрина.
   - Хмм я тут знаю в соседнем городе небольшое кафе, недорого и готовят вкусно, правда еда немного экзотическая, - с безразличным видом сказала Рагни.
   - Скажи, ты ведь эти дни не искала новобранцев для гильдии? - голос Катрины заметно дрожал.
   - Неа.
   - Ты только искала места, где бы вкусно поесть?
   - Ага.
   - Ах ты - бесполезная ящерица!!! - Катрина с яростью выпустила в Рагни средних размеров молнию, однако драконесса с лёгкостью блокировала молнию одной рукой, не переставая при этом наворачивать печеньки.
   К сожалению, от такого светопреставления пострадал только пол нашего дома, покрывшись парой новых ожогов.
  
   Кафе, о котором упоминала Рагни, находилось в Римии в небольшом двухэтажном домике, в од­ном из переулков, примыкавших к главной улице. Первый этаж был занят кухней, а на улице находи­лось несколько столиков, между которыми бегали официантки в симпатичной форме. Уж не знаю, чем раньше была занята просторная площадка перед зданием, но теперь она превратилась в летнее кафе.
   Мы заняли небольшой столик на четверых, Катрина стела поближе к стеночке, а я с Рагни окружили её по бокам: так можно было не волноваться за безопасность случайных прохожих. Кафе носило странное название "Юки", но ещё более странными были блюда в его меню: суши, якисоба, рамен, онигири, данго, такояки. Из всего списка я смог узнать только чай, кофе и пару названий тор­тов, которые очевидно были добавлены из-за их популярности в других кафешках.
   - Куда ты нас привела? - недовольно буркнула Катрина: - Я не могу ничего разобрать в этом меню.
   - А ну здесь вроде готовят национальную кухню какой-то небольшой страны, но всё довольно вкусно, - Рагни придвинулась поближе к Катрине: - Смотри это блюдо из рыбы, а это что-то вроде лапши, вот эти можно отнести к десерту, - Рагни аккуратно водила пальчиком по меню, и поясняла состав каждого блюда, и было очевидно, что она приходила сюда далеко не в первый раз.
   - Знаешь что! Сколько раз ты была в этом ресторане за эту неделю?? - на Катрину снова начало накатывать раздражение, - Ты ведь не могла всё перепробовать за пару визитов.
   - Ну что ты, - Рагни расплылась в улыбке. - Я сюда всего лишь в пятый раз прихожу, и перепро­бовала далеко не всё.
   - Нет чтобы поработать на благо гильдии, - в воздухе вновь стали собираться электрические разряды.
   - Успокойся Катрина, если ты разнесёшь это кафе, то вряд ли произведёшь хорошее впечатление на новенькую.
   Услышав о новенькой, Катрина сразу притихла. Она должна была появиться с минуты на минуту, поэтому принцессы демонстративно изобразили задумчивый вид.
   Спустя десять минут после нашего прихода, к столику подошла официантка.
   - Ч-ч-ч-что бу-бу-будете заказывать? - голос официантки дрожал от волнения. Да что с ней не так?
   Это была молодая девушка в симпатичной форме официантки, немного похожей на одежду горничной. Её руки тряслись, а лицо она пыталась закрыть подносом. Неужели она нас так стесняется. Хотя в ней было кое-что знакомое, я ни разу в жизни не встречал другого человека с такими же нежно голубыми волосами, но не может же быть, чтобы она ЗДЕСЬ работала!
   Выслушав заказы, официантка слегка пошатнулась и робко побрела в сторону кухни.
   - Асура, а можно мне стакан воды, пока не принесли заказ?
   - Конечно, сейчас принесу.
   Ай-я-яй так легко спалиться. Официантка покраснела до кончиков волос и спешно убежала на кухню. Если присмотреться, то среди официанток можно было разглядеть и близняшек. Название кафе теперь обретало смысл - это была часть названия их гильдии.
   - Что? Ты где-то увидел эту заносчивую мечницу? - Катрина, ну нельзя же быть такой невнима­тельной.
   - А ты не заметила, что у официантки были голубые волосы? Не знаю как ты, но я других таких же девушек не встречал.
   - Что?! - глаза магички изумленно расширились. - Так её гордые слова о воинской славе были пустым звуком, и она работает простой официанткой?
   - Я бы попросила не оскорблять госпожу! - незаметно к нам подкралась одна из близняшек, а по­скольку волосы у них обеих были распушены, то я совершенно не мог отличить кто из них кто.
   - Уааа! - Рагни чуть не опрокинула стол от неожиданности: - Разве ж можно так к клиентам подкрадываться!?
   - Хымх, вы ведь собирались стать выдающейся гильдией воинов, так зачем было открывать какой-то мелкий ресторанчик? - Катрина даже не пыталась унять свою иронию.
   - Да что Вы, принцесса, понимаете. Все излишки со стипендий уходят на оплату аренды этого здания. Даже если мы будем не вылезать с заданий, денег полученных за работу будет хватать только на новое снаряжение. Таким как вы не понять, что значит дорожить своим оружием. Леди Асура, чтобы помочь мне с сестрой, однажды даже отказалась от починки своей катаны, и из-за этого в битве у неё возникли проблемы. После этого мы с сестрой предложили открыть этот ресторан, с доходом от него нам хватает денег не только на аренду, но и на снаряжение.
   - И правда я слышала, что многие гильдии открывают подсобное производство, или другие предприятия для дополнительного дохода. Ведь контрактов может на всех и не хватить.
   - Прости, я не хотела так отзываться о вашем ГМе, - Катрина виновато потупила взор: - У нас у самих проблемы с деньгами, но я думала, что зарабатывать их таким способом - недостойно для уче­ников академии.
   - Это, между прочим, был бы неплохой заработок и для нашей гильдии.
   - А у вас есть ещё вакансии для этих двоих? - я не удержался, чтобы не подколоть Катрину.
   - Нууууу нет, нам не нужны официантки, которые могут ударить клиента молнией, или же съедают в обед больше, чем все клиенты за день, - девушка говорила абсолютно серьезным голосом, но в глазах читалась неприкрытая насмешка.
   Ух, как она их метко подловила.
   - М? - так и не поняв намёка на себя, Рагни продолжала изучать меню, планируя, что съесть следующим.
   Мы ей конечно не дали заказать половину меню как она хотела изначально, чтобы не шокировать новенькую, но она продолжала готовиться к следующему визиту в кафе.
   Слегка поклонившись, близняшка ушла обслуживать другие столики. Вскоре принесли и наши за­казы, с назначенного времени прошло уже полчаса, а новенькая всё не показывалась. Катрина начи­нала заметно нервничать:
   - А ты ей точно правильное место и время сказал?
   - Да точно, точно. А ну и ещё я сказал ей замаскироваться. Так что она может быть уже здесь, а вы её не замечаете.
   Кафе было небольшим всего на десять столиков. Клиентов в это время дня было немного: две влюблённые парочки, несколько местных жителей и девушка в красной форме Академии. Она пришла пять минут назад, и мирно потягивала кофе за своим столиком. Можно было заметить, что она перио­дически бросает косые взгляды в сторону нашего столика. Девушка была очень красива: у неё были длинные рыжие волосы, немного не доходящие до пояса, пышные алые губы прекрасно сочетались с загорелой кожей, а её неестественно красные глаза добавляли ей ещё больше привлекательности. Красная форма, говорившая о том, что она маг огня, была слегка изменена сверху, чтобы подчеркнуть её выдающуюся грудь. На девушке также было много дорогих с виду украшений: браслеты, кольца и даже пряжка на ремне похоже были выполнены из золота и драгоценных камней. Обычно такие бога­тые девушки имели личных поваров. То, что она показалась в таком маленьком и недорогом кафе, было вдвойне подозрительно.
   - Ты же не хочешь сказать, что это та вульгарного вида кхм... девушка? - Катрина с подозрением впилась в меня взглядом.
   - Нет, определённо нет! Как бы она не замаскировалась, так она выглядеть не смогла бы, - это оп­ределённо была не Куронэ, но почему-то мне казалось, что она следит за нами какое-то время.
   - Ну если ты так настаиваешь, то ладно, - с облегчением проговорила волшебница, а потом добавила: - Слушай, а может она вообще не прийдёт? Или просто решила над нами поиздеваться?
   Голос Катрины уже начинал немного дрожать от злости, но было рано раскрывать все карты.
   - Не беспокойтесь, она наверно просто опаздывает.
   - Ммм ну ладно, может она не может найти это место, подождём ещё немного.
  
   Прошёл уже час с назначенного времени, новенькая так и не появилась, почти все сидевшие в кафе сменились. Только девушка в красном оставалась на своём месте, и теперь, уже не скрывая, бу­равила нас взглядом.
   - Наверно глупо было надеяться, что кто-то так быстро к нам присоединится, - печальный голос Катрины предвещал конец нашему ожиданию. - Наверно надо уходить, пока мы не начали доставлять неудобства.
   - Да ладно тебе, принцесса, не грусти, - даже Рагни прониклась сочувствием к Катрине: - Давай я заплачу за обед: у меня всё-таки денег побольше, чем у вас будет.
   Пытаясь приободрить девушку, Рагни открыла недавно принесённый счёт. Но её лицо тут же сме­нило выражение на удивлёние, а потом на гнев.
   - Эй, официантка, тут явно что-то не так!
   На её возглас вышла сама Асура, прятаться ей уже было бесполезно.
   - Что-то случилось? - в её голосе не было уже того смущения как раньше - это вновь был идеальный тон снежной королевы.
   - Вы нам тут лишнего понаписали, эти блюда мы не заказывали, да хотя бы кофе! Мы заказали только три чашки, куда по вашему делась четвёртая? - Рагни продолжала срывать свою злость на Асуре.
   - Так вот же она, - также хладнокровно Асура указала на пустую чашку из-под кофе стоявшую на пустовавшем месте за нашим столиком.
   - А? Когда вы успели? - Рагни никак не могла понять, как официантки смогли провернуть трюк с чашкой.
   - Давайте уже я скажу, - пора было вмешаться, пока не дошло до драки: - Это всё заказала она.
   Взяв Рагни за руку, я положил её на голову человеку, которого до сих пор она не замечала. На свободном месте уже полчаса сидела Куронэ. Катрина от неожиданности даже свалилась со стула.
   - Ко-ко-когда она тут появилась?? - тихо взвизгнула принцеска.
   - Она сидит здесь почти с самого вашего прихода, а вы так её и не заметили, - в разговор встряла девушка в красном: - Насколько же бестолковыми клушами надо быть, чтобы не замечать человека, который пришёл к вам на встречу, несколько раз встревал в ваш разговор, и даже на ваши деньги зака­зала себе еду?
   - Что? Это как так? - лицо Рагни было перекошено удивлением: - Этого не может быть, мы бы её точно заметили.
   - Ауу. Извините, что расстроила вас перед этим, просто господин Крито просил так прийти на первую встречу, - Куронэ оправдывалась своим привычным вежливым тоном: - Ну он сказал, что это будет такое испытание.
   - Испытание чего? - теперь и Катрина начала что-то подозревать.
   - Это наш новобранец - Куронэ Венрес, между прочим, наша одноклассница. Её особая способ­ность - она может становиться невидимой.
   На лицах собравшихся вокруг нас людей читалось недоверие и удивление одновременно.
   - Просто я сказал ей тренировать эту способность, и если она смогла бы просидеть здесь с нами целый час, и вы её не заметите, то она будет принята, - терпеливо разъяснял я. - Но то, что она даже смогла сделать заказ, тоесть стать видимой только для официанток, и ещё и вмешиваться в разговор, превзошло мои ожидания. Я уверен, что она будет нашим самым важным бойцом.
   От таких слов Куронэ засмущалась. Катрина, не верившая в невидимость до последнего, внезапно осознав её преимущества, подскочила к Куронэ, и радостно сказала:
   - Ты просто супер! Вступай в нашу гильдию!
   - Аууу. Я-я-я-я вообще-то и собиралась, - под внезапным напором Катрины робкая Куронэ слегка отступила назад.
   - Но для начала я бы хотел спросить кое-что у нашей неожиданной собеседницы, - я повернулся к девушке в красном: - А как ТЫ могла её увидеть, если не видел никто другой?
   - Какой грубиян, к незнакомой девушке и сразу на ты, - кокетливо улыбнувшись, красавица продолжила: - Ваша спутница может отводить взгляд другим, но она продолжает излучать тепло. Моя семья, потомственные огненные маги, развила способности чувствовать врага только по излучаемому им теплу. Она может спрятаться от обычных людей, но если вы наткнетесь на врага ориентирующе­гося по запаху, так просто ей не скрыться.
   Элегантно допив своё кофе, девушка оставила после себя несколько золотых, намного больше, чем стоил её заказ. И направилась в академию.
   - Мисс, а ваша сдача? - попыталась остановить её одна из близняшек.
   - Я на такие мелочи внимания не обращаю, - не поворачиваясь, девушка помахала нам рукой и мирно ушла.
  
   - Вау это же так круто! Ты можешь например забраться в королевский погреб и съесть всё что за­хочешь, или на экзамене незаметно подойти к учителю и срисовать все правильные ответы, - почему-то на ум Рагни приходили только такие способы применения силы Куронэ.
   - Я не делаю ничего такого! - даже скромняжку Куронэ оскорбляли такие предложения.
   - Рагни! Я тебя сейчас покараю за нецелевое использование природных ресурсов! Её способности заслуживают уважения, но надо аккуратно продумать, как использовать их в реальном бою.
   - Ну наверное я могу быть хорошим разведчиком, - робко предложила Куронэ.
   - Не уверен, та девушка верно сказала и если мы планируем сражаться с монстрами, то твои способности могут не сработать, - нельзя было подвергать её такой опасности.
   - Значит, я всё-таки бесполезна, - её лицо было мрачнее тучи.
   - Ну-ну, не волнуйся, ведь это не всё на что ты способна. Кстати, ты говорила, что умеешь неплохо вести дела, и этому тебя научил отец?
   - Конечно до опыта моего отца мне далеко, но основы управления бизнесом я знаю неплохо.
   - Ну, это намного лучше, чем полагаться на нашего ГМа, - при этом я пренебрежительно ткнул пальцем в Катрину: - А посему предлагаю тебе должность казначея в нашей гильдии.
   - Хымх, не так уж я и плохо веду дела, - капризно насупив губки, сказала Катрина.
   - Любой, кто не потратит деньги с контракта, ещё до его выполнения, будет лучше. Я за! - Рагни не упускала шанса подразнить ГМа.
   - Значит решено. Куронэ теперь ты отвечаешь за наши финансы! Осталось только найти ещё од­ного человека, и можно будет немного расслабиться.
   - Спасибо за оказанное мне доверие, я вас не подведу, - Куронэ сделала глубокий поклон, и робко задала нам вопрос: - А кстати, как вы искали себе новичков?
   - Мммм ну я присматривался к первокурсникам, пытаясь вспомнить, кто ещё не состоит в гильдии, а потом вспомнил о тебе, - мне было нечего скрывать.
   - А... м... я пыталась заговорить несколько раз с одноклассниками, правда они обычно от меня разбегались, - скромно сказала Катрина: - Ну и ещё сделала плакатик: "вступайте в нашу гильдию" на доске объявлений.
   - Мммм а я не искала, - откровенно призналась Рагни, - у меня были дела и поважней.
   - Например? - грозно нахмурилась принцесса.
   Многозначительно подняв пальчик, драконесса серьезно ответила:
   - Поиск еды!
   *Тум* удар локтём от принцессы прервал полосу пафоса Рагни.
   - Ну не удивительно, что у вас так мало людей, - улыбнулась новенькая. - Найти первокурсников без гильдии не так уж сложно: обычно гильдии делают брошки в виде герба гильдии и раздают всем участникам, их можно увидеть на лацканах пиджаков у парней или на груди у девушек.
   - Здорово! наверное, я тоже хочу такие для моей гильдии, - Катрина завистливо закусила ноготь.
   - Ну его можно делать только официальным гильдиям, а вашей не хватает ещё одного человека.
   - Тогда завтра же начнём искать людей без значков!
   Катрина, ободрённая долгожданным вступлением в гильдию новых участников, наметила нам план на завтра.
  

Глава 3. Камень против пламени.

   Один день в неделю отводился каждому курсу для практических занятий. И день для первокурс­ников был как раз через два дня. Конечно, полигонов индивидуально для каждого не хватало, и по­этому студенты сбивались в группы, под предводительством одного или нескольких преподавателей. Крупные гильдии, имевшие свои поля для тренировок, часто занимались отдельно, чтобы не показывать свои таланты и тактику посторонним, но многие начинающие гильдии выходили на охоту за новичками. Мы были в их числе.
   Полигоны располагались к югу от главного корпуса, по обе стороны от широкой улицы, где студенты сбивались в группы для тренировок.
   Четыре человека с не самой хорошей репутацией в академии прогуливались по центру улицы, вы­искивая подходящих новичков. Правда студенты от нас шарахались как от огня.
   Воины часто собирались вместе с теми, кто владеет таким же оружием, но часто переходили от полигона к полигону, чтобы проверить себя в схватке с другими стилями.
   Маги же чаще всего собирались по стихиям, здесь была группа магов воды, человек 50, в толпе можно было разглядеть и Милену Варден. Она была одной из сильнейших магов Академии, но похоже она не планировала завлекать новобранцев для гильдии. Сидя в сторонке от основной группы, она вежливо отвечала на вопросы первокурсниц.
   На соседнем полигоне тренировались маги молнии, их было немного больше, чем магов воды, и их красивая золотистая форма ярко выделялась на фоне окружающих. Мне на секунду показалось, что одна из первокурсниц бросила в нашу сторону презрительный взгляд и резко отвернулась. На ней, не­смотря на золотую форму, была бело-голубая мантия, значит она была по совместительству и магом воздуха. Уж не знаю, что я успел ей такого сделать.
   Наше мирное шествие было прервано взрывом с дальнего конца улицы.
  
   Полигонов на всех могло не хватить, поэтому преподаватели часто бронировали место на полигоне со своей группой. Учитель Леврис занималась как обычно со своей небольшой группой ма­гов земли. Это была самая маленькая группа студентов, всего около пятнадцати человек, поэтому за­казывать место надо было заранее, или можно было не попасть на тренировку. Леврис была умным и предусмотрительным человеком, и всегда заранее заказывала поле для тренировок. Но в этот раз ей не повезло, полигон, доставшийся ей по результатам жеребьёвки, был одним из самых крупных, он нахо­дился в конце улицы, и граничил с морем, поэтому кроме внушительной территории, там же был и пляж, где можно было отдохнуть после тренировки. Это был лучший из полигонов, но из-за этого соз­давалось много проблем, ведь он достался самой маленькой группе, и среди других преподавателей были те, кто хотел бы забрать у неё право тренироваться на этом полигоне.
   Так случилось и в этот раз, пока Леврис со своими студентами ожидала опоздавших, к ней подошла самая большая группа студентов. Маги огня во главе с Кирамом, худший из возможных ва­риантов. Помимо того, что он был одним из самых сильных магов академии, он был ещё и жестоким и беспринципным человеком. Кроме того, он умел давить на психику людей и хорошо знал законы ака­демии, по которым он мог получить полигон в обход Леврис.
   - О, учитель Леврис, я как раз хотел попросить вас не занимать сегодня этот полигон, - злорадно ухмыляясь Кирам начал давить на учителя.
   - Н-н-но ведь он нам по честной жеребьёвке достался, - голос Леврис дрожал, она откровенно его боялась.
   - Но разве ж это справедливо, у вас самая маленькая группа, а вам достаётся такой полигон.
   - Но других свободных полигонов не осталось, нам ведь некуда будет пойти.
   - Ну не думаю, что если кто-то из ваших студентов попадёт камешком в прохожего, то сможет на­вредить ему, а вот мои студенты изучают настоящую боевую магию, будет плохо, если кто-то обож­жётся, - Кирам демонстративно зажёг в руке небольшое пламя, от чего Леврис немного вздрогнула и попятилась назад: - вы вполне можете позаниматься и в чистом поле.
   - Полигон ведь большой, может быть мы со студентами сможем расположиться на противопо­ложной от вас стороне, и не помешали бы друг другу.
   - Хм. Всё же ваши ученики будут только отвлекать мою группу, а что случится, если одно из за­клинаний моих учеников ранит кого-то из ваших. Это будет весьма неприятно, - этот наглый ублюдок вёл себя так, будто уже купил этот полигон, вместе со всей академией: - но мы всегда можем разре­шить наш спор как маги, при помощи дуэли.
   В руке Кирама разгорелось синее пламя, известное за свои разрушительные способности, оно пре­восходило обычное пламя магов огня. Конечно у Леврис не было бы шанса выйди она против него.
   - Не-не-нет наверное я со своими учениками лучше поищу другое место, - Леврис не смогла даже ничего возразить. Она раскланялась и собралась было уйти, когда в Кирама полетело несколько кам­ней с внушительной скоростью.
   Грэйн не мог стерпеть того унижения, что Кирам причинил Леврис.
   - Я буду с тобой драться! - его слова звучали уверено, но всё же вряд ли у него был шанс.
   - Ох, ну что же вы, студенту не гоже вызывать на дуэль преподавателя. Но я дам тебе возмож­ность ответить за свои слова, если сможешь победить одного из моих учеников, то я уступлю, - по лицу Кирама скользнула мерзкая улыбочка: - Мигель ты не поможешь мне здесь с небольшой непри­ятностью.
   Из группы магов огня вышел паренёк в белой с золотой окантовкой форме, и с мантией мага огня. Это был высокий парень, немногим ниже самого Грэйна, с тёмными волосами, и вечно ухмыляющейся физиономией. Он не просто так был правой рукой Альфреда в его гильдии, редкостный садист, он мог расправиться с Грэйном самым жестоким способом.
   - Конечно учитель, можете не волноваться, я выбью всю дурь из этого выскочки.
  
   Когда мы подошли к месту битвы, Грэйн уже заметно сдавал позиции.
   Он бросал в Мигеля уплотнённые пласты земли, и быстро ставил стенки, закрываясь от контратак. Но местная почва явно была недостаточно прочна, чтобы нанести вред такому магу.
   Мигель в свою очередь лишь забавлялся, он был не так хорош в огненной магии как Альфред, но его мастерство с лихвой компенсировалось группой силой.
   Его оружие было похоже на оружие Грэйна, перчатки с золотыми крестами хорошо концентриро­вали магию для мощных атак. Направив немного магии в кулаки, он мог ими с лёгкостью разбивать камни брошенные Грэйном. Но в ответ его атаки были намного сильнее, огненные стрелы с лёгкостью прошивали земляные щиты, и наносили удары магу за ними. Грэйну постоянно приходилось укло­няться, чтобы следующая стрела не оказалась для него критической.
   Толпа магов огня ликовала, похоже дурные повадки Кирама передавались и его студентам. В толпе можно было увидеть Альфреда, делая приличный вид, он не выказывал такой сильной радости, при виде избиения мага земли, но по его лицу иногда проскальзывала довольная усмешка. Также в толпе я заметил знакомую красноглазую красавицу, она была единственная кому эта битва не прино­сила удовольствия. Но она могла лишь презрительно наблюдать за действиями Мигеля. Учитель Лев­рис что-то доказывала Кираму и просила его остановиться эту битву, но он явно наслаждался проис­ходящим.
   Мигелю вскоре наскучило играться со своей жертвой. Скопив побольше огня в правом кулаке, он с силой выстрелил им в противника. Огненный удар, простейшее заклинание, которое можно вытво­рить с любой стихией, сгусток манны большой плотности, поражал не эффектами своей стихии, а своим весом. Удар таким "кулаком" был сравним с ударом кувалдой. Не успев уклониться, Грэйн по­лучил прямое попадание в плечо и отлетел назад на пару метров. Кажется этот удар выбил ему сустав, и от боли Грэйн не мог подняться на ноги. Битва была закончена, но по лицу девушки в красном я по­нял, что это ещё не конец. Пока один из дуэлянтов не признал поражение, или оба находились в созна­нии, битва считалась неоконченной. Обычно поверженного противника не добивали, но Мигель только и ждал этого момента.
   Не давая возможности противнику признать поражение, Мигель собрал огромный огненный шар и метнул в лежащего на земле мага. Леврис бросилась спасать своего ученика, но она не успела это сде­лать. Огненный шар пролетел мимо неё и взорвался перед ослабевшим Грэйном.
   Маги огня затаили дыхание, в то время как маги земли с ужасом ждали, когда рассеется дым.
   Но вскоре наглая улыбка сошла с лица Мигеля. Грэйн был невредим, в последний момент перед ним раскрылось чёрное чешуйчато крыло, полностью отразившее пламя.
   Смерив Мигеля презрительным взглядом, принцесса чёрных драконов плавно сложила свои крылья обратно под форму.
   - Как низко добивать лежачего, - её голос сейчас звучал также величественно как у матери.
   - Пока бой не окончен, я могу с ним делать что захочу, - Мигель с угрозой подошёл к Рагни.
   - Если вмешался кто-то посторонний, то дуэль считается оконченной, - не знаю даже, когда она успела выучить правила.
   Мигель явно был не рад такому исходу, но второй раз подряд биться он пока не хотел.
   - Мерзкая ящерица, - буркнув под нос оскорбление, он развернулся и хотел было уйти.
   Не скрывая ехидной ухмылки, Рагни отвесила смачный плевок прямо на мантию огненного мага.
   - Нарываешься на драку? - Мигель не мог сдержать обуревавшей его ярости, а лицо Рагни с каждой секундой расплывалось во всё более широкой улыбке.
   - Кхм Мигель, твоя мантия, - слегка опустив глаза, Альфред обратился к согильдийцу. И только сейчас тот заметил, что его мантия загорелась в том месте, где на неё попал плевок драконессы: ведь слюна дракона это чистый напалм, и на воздухе вспыхивает сильнейшем пламенем.
   - Ах ты тварь!!! - Мигель буквально кипел от злости, а Рагни только театрально развела ручки в стороны и не понимающе наклонила голову.
   Мгновенно собрав в кулаке огненный шар, он нанёс удар в лицо дракону, но его рука, покрытая огнём, была легко перехвачена Рагни. Пинком ноги принцесса отправила мага в полёт на несколько метров.
   - Убью!! - в гневе он высвободил внушительное количество манны, собрав над головой огненный шар огромных размеров. После этого он свёл руки вместе и, сжав шар, увеличил его плотность, вместе с ней усилилось и пламя. Шар стал светящегося синего цвета, почти как пламя Кирама, хоть на него и уходило значительно больше манны. Да хоть Мигель и не блистал умом, силы у него было хоть отбав­ляй.
   Маги, стоявшие за Рагни, в страхе разбежались в стороны, удар такого файрболла мог ощутимо подпортить ландшафт. Однако сама драконесса лишь легонько зевнула, зажмурив глаза и прикрыв рот ручкой.
   - Файрбласт! - чтобы ещё больше увеличить поражающую силу огня, Мигель выпустил его в са­мой концентрированной форме. Луч способный прожечь даже самую толстую сталь, столкнулся с вы­ставленной навстречу ему рукой мгновенно покрывшейся чёрной чешуёй.
   Рагни окутало бушующее пламя, зрители затаили дыхание, но волноваться было не о чем. Не смотря на всю силу этого заклинания, чешуе чёрного дракона, выдержавшей сильнейший удар Кат­рины, бояться было нечего.
   Вскоре Мигель исчерпал свой запас, а Рагни только безмятежно почесала слегка закоптившуюся ладошку.
   - Думаю теперь моя очередь? - улыбнувшись Рагни сделала сальто вперёд, выставив подальше правую ногу. При этом на её каблучке собралось пламя и волной устремилось к цели. Выставив двумя руками перед собой огненный щит, Мигель всё же смог отразить заклинание, но при этом его отбро­сило ещё дальше.
   - Я тебе покажу свою силу! - выставив вперёд обе руки, он выпустил заклинание огненных змей, переплетаясь они создали струю зелёного пламени. Я слышал раньше, что их семья может использовать необычное зелёное пламя, пожирающее пламя противника, но в деле мне не доводилось его видеть.
   - Тч, грязный трюк, - расправив крылья, драконесса взмыла в воздух, уклонившись от вспышки. Странно, но в этот раз она не блокировала его руками с той же лёгкостью, как и в прошлый. Не теряя времени, Мигель выпустил второй заряд зелёного пламени в парящую в воздухе Рагни. Но в этот раз она не уклонилась, а, замахнувшись посильнее крыльями, со всей силы выпустила перед собой воз­душную волну. Она сбила пламя и обрушила его обратно на заклинателя. К всеобщему недоумению, Мигель упал на колени и залился продолжительным кашлем. Странно, ведь первое чему учат магов огня - как оградить себя от своего же пламени. Рагни тем временем спикировала вниз и повалила его на землю. Теперь драконесса с победным видом стояла над своей добычей, демонстративно поставив одну ногу ему на спину.
   - Надо же жалкая ящерица победила великого и ужасного охотника.
   Стиснув зубы, Мигель попытался поднять руку, чтобы бросить в неё ещё один заряд пламени, но получил пинок свободной ногой и успокоился. От удара из его руки выпал небольшой пузырёк.
   - Ай-я-яй как это низко, господин инквизитор, - на лице Рагни красовалась довольная улыбка, по­крытая чешуёй, лапа была занесена над жертвой, готовая добить его, если решит рыпаться. Но бой прервал позолоченный посох, уткнувшийся в грудь драконессы.
   - Бой закончен, - с недовольным лицом Альфред помог подняться своему поверженному товарищу, и отвёл его в сторонку.
   Наконец когда бой утих, Леврис поторопилась проводить раненного Грэйна в больницу. Он был слишком тяжёлым, и она с трудом его поддерживала, но неожиданно его с другой стороны приподняла всё та же красноглазая красавица.
   - Я вам помогу.
   - Селерия, что ты делаешь? - из всех, кто не понял произошедшего, Альфред высказался первым.
   - Я тут подумала, что с такими, как вы, не так уж и интересно, - её грубый ответ бил по самолю­бию Альфреда, но тот молча развернулся и пошел с сторону здания Академии. Не смотря на всё про­изошедшее, Кирам со своими студентами, за исключением Мигеля и Альфреда, проследовал на поли­гон.
   - Катрина, если ты не против, может они могли бы потренироваться у нас? - надо было поддер­жать обиженных магов земли.
   - И правда, у нас в гильдия большая территории, хотя там даже барьеров никаких нет.
   - А это будет не слишком щедрое предложение с вашей стороны, ведь из-за меня ваша подруга вмешалась в эту драку, - учитель Леврис, ну нельзя же быть настолько тактичной.
   - Возведите забор вокруг нашей гильдии, а то там только ворота стоят, - Куронэ подала, неожи­данно разумное предложение: - Ну и конечно после тренировки вы уберёте наше поле. Это и будет платой за аренду полигона.
   - Ну если так то почему бы и нет, - лицо учительницы прояснилось: - Проводите моих учеников, а я пока схожу за доктором.
  
   Мы проводили молодых магов в гильдию. Парни сразу принялись за дело, и в скором времени территория гильдии была окружена самодельным забором из плотного земляного вала. Наконец-то нашу гильдию ограждали не только четыре подгнивших столбика. Конечно для полноценных трени­ровок нам не хватало ещё магических барьеров, но, по крайней мере, теперь к нам не заберутся воры, хоть красть у нас особо и нечего.
   А девушки в это время с интересом изучали Рагни, сидевшую на стуле, сделанным ими из камня, и мирно жевавшей печенье. Девушки разглядывали её платье, просили пару раз превратить руку в лапу и ахали каждый раз при превращении. Одна даже осмелела настолько, что не стесняясь поглаживала чёрные драконьи рожки, что доставляло Рагни необъяснимое звериное удовольствия, от которого она даже иногда постукивала каблучком об землю.
   Вскоре вернулась и Леврис с доктором. Осмотр показал, что ранение не было таким уж серьёзным, и через неделю всё пройдёт, если он не будет двигать рукой.
   Раскланявшись в благодарности перед доктором и ещё раз перед Катриной, учительница собрала расслабившихся студентов, и приступила к тренировке. Тренировки были слишком простыми. Сна­чала они возводили различные фигуры из земли, потом тренировались в уплотнении пород, а потом нарабатывали навыки бросания камней на разную дистанцию и с разной силой.
   - Как ни крути, но на боевую магию это не тянет, - тихо произнёс я.
   Все четыре члена гильдии всё это время наблюдали за тренировкой на лавочках и лежаках воздвигнутых всё теми же студентами из местных камней.
   - Боюсь что ты прав, - Грэйн уже очнулся от шока и с грустным видом наблюдал за Леврис, вдохновлено командующей учениками: - Я хотел создать боевую магию, но пока всё что я могу - это бросить пару булыжников. Это не назовёшь настоящей битвой.
   С каждой фразой его лицо мрачнело всё больше. Даже поражение от мага огня для него не было столь же болезненным, как эта тренировка.
   - Мне кажется это не всё, на что вы способны. Я много книжек в библиотеке перечитал при подготовке к экзамену и думаю, что ты сможешь развить свои навыки. Только тебе надо трениро­ваться немного в другом направлении.
   - Спасибо что подбадриваешь, но я даже не знаю с чего начать.

Глава 4. Драконы и контракторы.

  
   Вскоре подошло время обеда. Как оказалось, Леврис даже сама готовила обед для своих учеников, и всего, что она наготовила, хватило не только для них, но и случайно напросившихся членов гильдии StormGlaive и подозрительной девушке в красном. К нашему недоумению, после помощи Грэйну она пренебрегла тренировкой, и решила остаться с нами понаблюдать за магией земли. Всё это время она тихо сидела в теньке под домом на складном стульчике, взятым неизвестно откуда. Студенты сделали длинный каменный стол на всех, и пригласили нас к столу.
   Даже с учётом того, что нас было 21 человек, еды что наготовила Леврис было слишком много.
   - Учитель, а Вы не разоритесь, если будете готовить на столько человек? - всё-таки я чувствовал себя нахлебником.
   - Ой, не волнуйтесь об этом, - Леврис тепло улыбнулась: - между прочим, Академия выделяет на занятия некоторые деньги, так что организованные группы с преподавателем могут получить доста­точно денег для обеда. Хотя многие преподаватели пренебрегают этим и либо заканчивают занятия до обеда, либо угощают их в столовой. А мне просто так привычно заботиться о своих учениках.
   "Ааах как же хорошо, что в академии есть такие добрые люди," - подумал я со счастливой улыбкой: - "Но стоп! Разве на столе только что не было еды в два раза больше?"
   И тут в конце большого стола я заметил небольшую горку еды, за которой озорно танцевали маленькие чёрные рожки. Боже мой! Эта драконесса совершенно не знает, как вести себя за столом!!
   Взяв по порции от каждого блюда, Рагни наставила их вокруг себя, и с упоением продолжала их поедать. Я конечно понимаю драконий метаболизм - штука серьёзная, но куда в неё всё это влазит?? Катрина и Куронэ наблюдали за этим с диким смущением, а красноглазка хоть и сидела рядом, делала вид, что ничего не происходит.
   Спешно поев, несколько студентов-магов земли стали собираться вокруг Рагни.
   - Ваай такая миленькая.
   - Надо же столько ест и держит себя в отличной форме.
   - Как я завидую. Тоже так хочу.
   Девушки вновь продолжили осаждать драконессу восторженными возгласами, и только тогда Рагни заметила толпу вокруг неё.
   - А что? Нельзя было столько еды брать? - Рагни неспешно озиралась по сторонам, с опаской придвигая к себе тарелки стоявшие поблизости.
   - Нет ну что вы, это наверное первый раз, когда будет съедено всё, что я наготовила, - похоже учителю этот вид доставлял непередаваемое удовольствие.
   - А ну спасибо, тогда я продолжу, - Рагни вновь принялась за еду, продолжая озираться на столпившихся вокруг студентов.
   - Хмф чему вы так удивляетесь, она всего лишь дракон, столько есть и не толстеть для них естественно, - в тоне красноглазой девушки мне послышались нотки зависти.
   Однако её попытки охладить пыл студентов, наоборот их раззадорил.
   - Так ты и правда дракон? А летать умеешь?
   - А правда, что вы живёте в пещерах, и охотитесь на диких животных?
   А я то думал только Катрина обладает столь неглубокими познаниями в повадках дракона.
   - Кх-Кх что за грубость! Мы вовсе не живём в пещерах, и как вы не поняли что я дракон, у меня же рога есть! - Рагни недовольно надула щёки и демонстративно собрала волосы, чтобы рога было лучше видно.
   - Простите моих студентов, просто о драконах мало что известно, ведь вы довольно редко вступаете в контакт с людьми, - Леврис глубоко раскланялась, извиняясь за своих студентов.
   - Всё зависит от человека, - снова вставила колкий комментарий красноглазая девушка, при этом покосившись на меня.
   - Ну ладно наверно мы и правда ведём слишком закрытый образ жизни, чтобы вы о нас доста­точно знали, - Рагни успокоилась после слов учительницы.
   - А у меня хорошая идея! Раз уж мы здесь собрались, может быть вы расскажете нам о драконах, я уверена моим ученикам это будет интересно.
   - Ээээ, ну я не знаю. Вряд ли я могу что-то важное вам рассказать, а если Вы с этими знаниями начнёте охотиться на драконов?
   - Нет, нет, не нужно нам таких подробностей рассказывать. Но может что-нибудь из истории дра­конов, или интересные случаи сможешь поведать?
   Рагни колебалась - эти люди были добрые с виду, но возможно в скором будущем начнётся война с империей, и любые знания про драконов могли отразиться на ней.
   - Если не хочешь рассказывать просто так, можешь спросить что-нибудь в ответ, - неожиданно логичное предложение поступило от девушки в красном.
   Рагни призадумалась на секунду.
   - Ну хорошо, я почти ничего не знаю о ваших контрактах с духами и призывателях. Я согласна обменяться с вами информацией.
   Так неожиданно вторая половина дня превратилась в урок по истории.
  
   Студенты и мы, подмазавшиеся к коллективу, сели вокруг Рагни на всё тех же самодельных стульях. Рагни чувствовала себя неловко, видно раньше ей никогда не уделяли такого внимания.
   - Эмм ну и что бы вы хотели услышать? - Голос драконессы немного дрожал, но она решила на­чать первой.
   - А правда что драконов много видов существует? Я слышал есть такие редкие, что даже другие драконы с ними не встречаются.
   Немного подумав над ответом, Рагни решила толкнуть небольшую речь.
   - Вы просто мало знаете о драконах. Вы все слышали историю о чёрном боге-драконе Нихелиме?
   - Да, это был тиран, что правил Веранией пять тысяч лет назад, и его сверг первый призыватель.
   - Ну в общем верно. Но он не был таким уж страшным тираном, он всегда с любовью относился ко всем живым существам, особенно к собратьям драконам, но однажды он за что-то возненавидел людей, - Рагни слегка потупила взгляд: - Я не знаю всей истории, и мама мне никогда об этом не рас­сказывала, но я сейчас не об этом. На самом деле было пять богов-драконов, в наших легендах гово­рится, что они путешествовали между мирами, пока не нашли этот мир и не решили назвать его своим домом. Каждый из них что-то внёс в создание мира, и каждый оставил после себя своих детей. Каж­дый бог-дракон создал десять своих потомков, пять мужчин и пять женщин, и они дали начало пяти великим родам драконов.
   Студенты слушали с замиранием сердца, а Рагни, уже совсем забыв о волнении, рассказывала, за­крыв глаза.
   - Четыре бога-дракона погибли при различных обстоятельствах ещё до правления Нихелима и рождения первого призывателя. Тайну их гибели хранят древние драконы, их прямые потомки. Каж­дый род драконов знает всю правду только о своём боге, поэтому кроме Нихелима я не могу рассказать вам о богах ничего кроме их имён. Мирас - бог-дракон молнии, дал рождение золотым или жёлтым драконам, я слышала, что он умер, даровав жизнь этому миру, но насколько это может быть правдой, трудно сказать, ведь я не знаю насколько сильны были мои предки. Жёлтые драконы самые нелюдимые, намного нелюдимее, чем все остальные. Даже среди драконов очень мало тех, кто встре­чался с ними, за исключением древних драконов. Они повелевают молниями, и живут высоко в небе. Ходят даже слухи, что настоящий жёлтый дракон бывает на земле только два раза: когда вылупляется из яйца, и когда умирает. Я думаю, что это невозможно, хотя кто их знает.
   - А я слышала, что большие горизонтальные молнии во время грозы, это отблески дыхания золотых драконов.
   - Хммм. Вполне может быть, они ведь не только извергают молнии, но ещё и могут ими питаться, наверное потрясающее зрелище. Кстати, забыла сказать, человеческая форма - это дар древней магии, полученный всеми драконами от бога-дракона Нихелима, но драконы отличаются между собой, как в истинном обличье, так и в человеческом. Говорят, что у жёлтых драконов в человеческом обличье рога сделаны из чистого золота. Помню, как в детстве просила маму спилить пару рогов жёлтого дра­кона, ради интереса, - Рагни мечтательно закатила глаза.
   - А другие драконы, чем они отличаются?
   - Ну ещё есть голубые драконы, или морские жители - потомки бога-дракона Сефриса. Очень красивые драконы, наверное единственные у кого есть только маленькие синие рожки на голове, а всё остальное тело приняло как можно более обтекаемую форму. Они довольно плохо летают, но это по­тому, что они живут под водой. Они могут дышать под водой и прекрасно плавать. По праву они счи­таются повелителями морей, по способностям, вот только не по характеру. Мама меня знакомила как-то с семьёй королевы морских драконов, они все такие красивые у них голубые волосы и глаза, и в от­личие от мамы они не превышают ростом двух метров.
   - Наверное красиво выглядят, интересно, а можно ли с ними встретиться?
   - С ними встретиться довольно легко. Вы же наверно слышали истории про встречи моряков с "Русалками", - Рагни ехидно улыбнулась: - Красавицы, что плавают в открытом море. Конечно с рыбьими хвостами они преувеличили, но это чаще всего бывают синие драконы, решившие погреться в лучах солнца.
   - Уаа. Как интересно, а ещё знаешь интересные факты о драконах?
   - Ну вот красные драконы, повелители пламени, потомки бога-дракона Сараза. Ооооочень странные драконы, в отличие от других драконов они активно вмешиваются в жизнь людей, я даже слышала, что в Леране они развернули внушительный бизнес, и неплохо зарабатывают на жизнь. В отличие от других драконов, они ценят только силу и власть. Никогда их не понимала.
   - Хымх. И что тут такого, по крайней мере они честны в своих желаниях, а остальные драконы изолируют себя от людей, цепляются за традиции, это всё бред, - слова красноглазой девушки больно били по гордости чёрного дракона.
   - Да что ты вообще знаешь о драконах? Традиции для нас очень важны! - Рагни яростно вскочила со стула: - И вообще, кто ты такая?!?
   - Что? Я? Хмм, простая скромная жительница Лерана, если твой рассказ меня заинтересует, то возможно даже скажу тебе своё имя, - её язвительная ухмылка бесила драконессу ещё сильнее.
   - Да как ты смеешь!
   - Успокойся Рагни. Может лучше продолжишь рассказ, - надо было успокоить Рагни, пока она не распугала всех студентов.
   - Умм. Хорошо я успокоюсь, только она пусть больше мне не мешает.
   Красноглазка театрально развела руки в стороны.
   - Хм ну в общем красные драконы в основном живут в Леране, пустыни и тропические острова с вулканами, для них идеальные условия. К тому же там если у тебя есть деньги, то неважно дракон ты или демон.
   - Кхм-кхм, попрошу не оскорблять мою родину.
   Красноглазка демонстративно закашлялась, а Рагни сделала вид, что ничего не слышала.
   - Потомки Нихелима - чёрные драконы, такие как я и мама. После смерти бога-дракона мама по­вела за собой драконов Верании, ввела новые законы, установила мир между людьми и драконами. Так чёрные драконы стали неофициальными представителями всех драконов Верании.
   - Так твоя мама - королева?!
   - Хм ну можно и так сказать, ведь она была старшей дочерью Нихелима и наверно сильнейшим драконом после богов-драконов в истории.
   - Уууу, - все студенты единогласно восхитились знатным происхождением Рагни, что сильно смутило её в свою очередь.
   - Хымф, это всё сказки выдуманные чёрными драконами, чтобы себя возвеличить, - и снова красная девушка вступила в разговор: - Красные драконы не слабее, а может даже сильнее чёрных.
   - Что ты мне будешь рассказывать! В отличие от красных драконов у нас есть почти полный иммунитет к любой магии, и их огненные атаки на нас всё равно не действуют.
   - Ха-ха. Ваши атаки тоже в основном огненные, а красные драконы могут впитывать окружающий жар, чтобы увеличивать свою силу, к тому же багровое пламя красных драконов моет растопить даже вашу чешую.
   - Это всё сказки! Багровым пламенем владел только Сараз, а из ныне живущих никто не может нас победить.
   - Рагни, а что значит расплавить вашу чешую? - эта фраза меня насторожила.
   - А ну это, - Рагни привстала, внимательно осмотрела территорию, отошла от нас на несколько метров и начала превращение.
   Через полминуты перед нами стоял полноценный чёрный дракон, что вызвало у толпы студентов восторженные крики. Сделав одной лапой движение похожее на приложенный к губам указательный палец, драконесса попросила всех быть потише. После чего сжала посильнее левый кулак, так что че­шуя на тыльной стороне ощетинилась, и вырвала одну из чешуек. После этого также озарилась чёрной вспышкой и снова предстала перед нами в человеческом облике, с чешуйкой внушительных размеров в руке.
   - Ух ты! Так ты можешь их так просто вырвать, учитывая сколько они стоят, можно на этом построить неплохой бизнес, - предложил я дельное решение.
   - Дурак! Ты же не знаешь как это больно, к тому же одна чешуйка отрастает несколько месяцев! - возмутилась Рагни: - лучше смотри сюда.
   Показав чешую перед всеми, драконесса собрала во рту немного пламени, и начала дышать на об­ратную сторону чешуйки. Чешуйка была размером с ладонь, и легко отражала пламя. Все внимательно смотрели на чешуйку, пока на ней не стали появляться синие прожилки, сплетаясь в хитрую сеть, пе­реплетающуюся внутри рогового материала.
   - А, я читал об этом, - мне внезапно вспомнилась прочитанная недавно книга по кузнечному делу: - Чешуя Нихелима была сделана из звёздного метала или метеоритного железа. Неужели твоя чешуя тоже?..
   - Нет-нет, ну что ты, - поспешила разочаровать меня драконесса. - Я не так велика, как мой дед. С каждым поколением звёздного металла становится всё меньше в нашей чешуе, у мамы его было уже три четверти, а у меня только половина. Где-то через пятнадцать поколений наша чешуя станет просто толстыми роговыми наростами. Но это неважно, главное, что пока этот металл даёт нам невероятную сопротивляемость ко всем атакам. И расплавить его не так то просто, нужно действительно адское пламя.
   - Хым, - от этого зрелища красноглазка недовольно надулась, похоже её гордость за красных дра­конов потерпела ещё один удар: - но даже у твоей брони есть слабости.
   - Ну, раз ты об этом знаешь, то незачем это скрывать. Почти все драконы крайне уязвимы к одному виду магии.
   Все затаили дыхание, в предвкушении раскрытия величайшего секрета драконов, а Рагни наме­ренно продолжила говорить шёпотом.
   - Наша чешуя у всех видов уязвима для магии разложения, одного из видов магии смерти.
   На лицах студентов виднелось удивление и разочарование одновременно.
   - Я могу вам это рассказать, так как знаю, что некромантов среди людей почти не осталось. Мама говорила, что знает только пять человек во всей Верании, хотя я честно думала, что не осталось ни од­ного.
   Разочарование было понятно, даже если они знали секрет, никто им не мог воспользоваться, ведь магией смерти владеют только некроманты, в отличие от стихийной магии.
   - Наша чешуя какой бы прочной она ни была остаётся восприимчива к ядам и кислотам, поэтому магия смерти для нас так опасна. Конечно если вы сможете набрать чан кислоты достаточной вели­чины, то сможете победить чёрного дракона и без магии. Но те драконы, о которых я ещё не рассказала, обладают сопротивлением к магии смерти намного выше всех других видов.
   Рагни выдержала театральную паузу.
   - Белые драконы, владыки северных ветров и дети богини-дракона Азуры, между прочим единственной девушки среди первых драконов. Они невероятно красивы их чешуя прозрачная с белым оттенком, я слышала, что чешуя Азуры была из чистых алмазов, и переливалась на солнце всеми цве­тами радуги. Все её потомки также носят в чешуе частички её алмазной брони, хотя теперь большую часть их чешуи составляют горный хрусталь и уплотнённый лёд, но то, что их чешуя сделана полно­стью из неорганических минералов, делает их почти неуязвимыми к магии смерти. Их чешуя не пла­вится от кислот, и даже частицы льда, что в ней содержатся, уплотнены магией, и не плавятся от жар­кого пламени. Кстати они пользуются только магией льда, и кроме них другие драконы на это не спо­собны. Ну и ещё их размеры намного превосходят другие виды. Вы же наверняка видели мою маму.
   Припомнив чёрного дракона, распугавшего студентов пару недель назад, слушатели интенсивно закивали в ответ.
   - Так вот. Взрослый ледяной дракон почти в полтора раза превосходит её по размерам! - гордо выпячила грудь драконесса, будто сама относилась к их виду: - Можно даже сказать, что белые дра­коны самые сильные среди всех, но... - Рагни на секунду задумалась: - Они не так многочисленны, как другие виды, к тоже они живут в Нордруне, и чтобы сохранить свои охотничьи угодья, периодически впадают в многовековую спячку, поэтому дела политические их мало волнуют. Но, не­смотря на всю свою силу, они разделяют общую слабость драконов, они уязвимы к сильным ядам.
   А это подозрительно.
   - Но ведь есть зелёные драконы. Они же способны сопротивляться сильным ядам, да и сами довольно ядовиты, - это меня тревожило с самого начала, ведь пять великих расс драконов не вклю­чали в себя этот вид.
   - К сожалению, по этому поводу я мало, что могу сказать, - Рагни развела руками: - Зелёные дра­коны не одни из первичных племён, их не было во времена падения Нихелима, да и они ведь не обла­дают человеческой формой. Скорее всего они какая-то странная помесь одного из благородных драко­нов с виверной. Хоть они и выглядят как драконы, но они меньше даже самых малых голубых драко­нов, к тому же они не обладают развитым интеллектом или человеческой формой. По повадкам они больше напоминают виверн, чем драконов. Возможно кто-то вывел их искусственно, но зачем - неиз­вестно.
   Похоже эта тема была загадкой для принцессы драконов.
   - Ммм. Знаете то, что у людей становится мифом для нас история, а то, что становится мифом для нас, люди не могут знать. Хотите расскажу вам ещё один миф про драконов.
   - Да конечно!
   - Рассказывай.
   - Это будет интересно.
   Похоже Рагни ненароком обзавелась небольшой толпой фанатов.
   - Простые драконы не знают - правда это или нет. На любые мои вопросы мама либо отшучива­ется, либо делает вид, что не слышала вопроса. Но среди драконов есть слух о Серых драконах. Неиз­вестно откуда они и как появились, но говорят, что существовали серые драконы, способные управ­лять магией смерти. Это были единственные драконы, поборовшие главную слабость всех других ви­дов. Кто-то думает, что это просто воскрешённые некромантией драконы, но это не так, они разумны и не слушают приказов некроманта как бездумные зомби. Я всегда мечтала встретиться с одним из них, но никто не знает, где они живут, или как их найти. Даже среди древних драконов, мало кто о них знает, я о них услышала случайно в разговоре мамы. Так что если когда-нибудь увидите дракона с се­рой чешуёй и зелёными глазами, обязательно сообщите мне.
   Потерянное племя драконов, о котором никто не слышал. Было бы интересно с ними встретиться.
   - Ну это наверное всё, что я могу вам рассказать о драконах. Или хотите ещё что-то спросить?
   - Да. Вы сказали, что драконы в человеческой форме отличаются друг от друга, а чем?
   - Нуу чаще всего дракон при трансформации сохраняет цвет волос, соответствующий цвету его чешуи, ну и рога остаются такие же, как в драконьей форме, только поменьше. Поэтому вы всегда, встретив человека с чёрными рожками и волосами, можете увидеть в нём чёрного дракона.
   - А ещё я хотел бы спросить, - Грэйн тихо сидевший позади студентов неспешно поднял здоро­вую руку: - Я так понял, что драконы в основном используют стихийную магию, огонь, молнию, воду, лёд. А есть ли драконы, использующие магию земли?
   Понятно, почему он медлил с этим вопросом, если нет учителей магии земли среди людей, то воз­можно найдутся среди драконов.
   - Ну вообще-то чёрные драконы могут использовать любую стихию магии, это одна из наших ве­личайших сил. Но по привычке, да и потому что огонь нам роднее, мы редко изучаем другие стихии. Я точно не знаю, но возможно кто-то из моих родных владеет этой магией.
   Похоже вслед за Грэйном помрачнели лица и у остальных магов земли сидевших рядом. Молча­ние решила нарушить Леврис.
   - Ну что вы все так погрустнели, вы узнали много нового сегодня, и пора бы отблагодарить Рагни за рассказ. Думаю я как ваш учитель возьму это на себя.
   Рагни уступила своё место учительнице и села рядом с нами. Хотя история призывателей входила в состав общего курса, но подробности про контракт были малоизвестны, и их не проходили на основ­ных предметах.
   - Ну что ж думаю вы все знаете, что магию людям даровал первый призыватель. Но это не совсем верно, ещё до него люди проявляли магические способности, но они не выходили за рамки простейших заклинаний. Впервые открыв порталы в миры духов, и призвав повелителей измерений, призыватель дал людям возможность заключать контракты с духами, обретая силу над истинной ма­гией.
   Все и так знали эту историю, но Рагни слушала её с интересом, похоже драконы о людях знали ненамного больше чем мы о них.
   - До наших дней после первого призывателя рождалось ещё четыре. Они появлялись в следующем порядке призыватель мёртвых, потом ангелов, стихий и демонов. Последний призыватель тысячу лет назад правил совсем немного и о нём известно довольно мало, тогда же демоны пытались захватить наш мир. Во время их жизни люди могли свободно общаться с духами из мира, которым правил при­зыватель. Так и заключались контракты.
   - Хм ну историю я хоть немного, но знаю, - вставила своё слово Рагни: - Но я бы хотела немного узнать о самих контрактах. Я знаю только, что они как-то объединяют душу человека и духа.
   - Ой. Извини, я тогда перейду к контрактам, - учитель, ну не обязательно же так часто извиняться: - Ты права контракт объединяют душу человека с духом из одного из магических измерений. Кон­тракты бывают разными, в зависимости от духа. Например духи мёртвых забирают чувства контрактора, но в обмен могут даровать бессмертие. Это наверное единственные духи, что дают бес­смертие своим контракторам. Духи ангелов и демонов дают свою силу контракторам, но в замен скло­няют их к той стороне характера, которая им ближе. Правда в некоторых книгах пишут, что контрактор может сопротивляться побочным эффектам контрактов, в зависимости от своих врождённых способностей, и некоторые даже могут заключать контракты без последствий для себя. Правда при заключении контракта, контрактор меняет немного свой внешний вид, меняется цвет во­лос, глаз. Я даже слышала, что у некоторых контракторов демонов вырастают рожки.
   - Хм всё это довольно интересно, но вы намеренно умолчали о контрактах с духами стихий?
   - Ммм. Контракт с духом стихий немного отличается от других. Человек буквально сливается с духом и рождаётся заново в форме "элементаля", он выглядит как до контракта, но его волосы и глаза становятся похожи на стихию к которой он относится, к тому же у него исчезают все воспоминаний, как человека, так и духа. Продолжительность жизни такого контрактора зависит только от совместимости человека и духа. Я не знаю, что бывает если контракт заключит человек из рода магов той же стихии, но не связанный лично с тем же духом, но то что от такого контракта появляется взрослый человек без каких бы то ни было знаний об обществе и самом себе, доставляло раньше много неприятностей. Не говоря уже о том, что во время войны, были эксперименты по насильствен­ному заключению контрактов с духами стихий, чтобы потом использовать элементалей, как безмозглых воинов на поле боя.
   - Все контракты в какой-то степени связывают души человека и духа, - Рагни задумалась на какое-то время.
   - Рагни, мне кажется ты спрашивала это для какой-то своей выгоды? - я заметил, что во время рассказа Леврис драконесса поглаживала метку дракона, доказательство нашего с ней контракта.
   - Мдаа. Эти контракты подозрительно похожи. А как происходит само соглашение, вы случайно не знаете?
   - Э? Сам договор? - Леврис занервничала, ей не хотелось признавать откровенное незнание фактов перед своими студентами: - Простите, но последний живой контрактор умер много веков на­зад, и известно только, что контракт заключается при обоюдном согласии человека и духа. Увы, под­робности вам могут сказать только духи при личной встрече.
   - Как жаль, я бы хотела узнать о них побольше.
   Рагни была разочарована, но я узнал много интересного, если контракты были почти одинаковы, то возможно я получал в распоряжение не только личного слугу, но и мог пользоваться её силой.
  
   Близился вечер и после занимательной лекции ученики, как и было оговорено, убирали наш дворик и восстанавливали стены после тренировки. В принципе они не нанесли такого уж большого урона окружающей среде, поэтому справились довольно быстро. После того как они закончили, Грэйн подошёл к нам для серьёзного разговора.
   - Госпожа Катрина, вы действительно думаете, что сможете найти призывателя?
   - Если бы не была уверена в своих силах, то не стала бы создавать эту гильдию, - принцесса при этих словах, чуть не лопнула от гордости.
   - Госпожа Рагни, это правда, что среди ваших знакомых есть драконы владеющие магией земли?
   Нет, ну я понимаю Катрина - принцесса его страны, но и Рагни госпожой называть, это перебор с вежливостью.
   - Ну да их немного, но мама наверняка знает несколько таких драконов.
   Кажется, я уже понял, к чему он ведёт. Грэйн неожиданно для своих сокурсников поклонился двум принцесскам и произнёс.
   - Позвольте мне вступить в вашу гильдию. Я может и не смогу оказать серьёзной помощи в битве, но уверен, что с вами смогу добиться многого.
   - Э? ну это так неожиданно, - Катрина даже засмущалась от такой неожиданности: - наша гильдия пока только начинает свою деятельность, ты уверен, что не хочешь присоединиться к более опытным гильдиям?
   Сзади её шёпотом окликнула Куронэ:
   - Мисс Катрина, соглашайтесь, тогда мы сможем наконец-то официально открыть гильдию.
   - Но я хочу, чтобы все члены моей гильдии, вступая сюда, могли исполнить свои мечты, а я не знаю смогу ли помочь Грэйну в достижении его целей.
   Грэйн просто стоял, склонив голову. Не знаю, но возможно он уже отчаялся в своих попытках раз­вить боевую магию земли, и надеялся что это его последняя надежда. Другие студенты сочувствующе смотрели на него, уверен среди них были те, кого не приняли в большие гильдии, сказав, что им не нужны ещё маги земли. Их применение на поле битвы довольно ограничено и больше одного двух ма­гов крупной гильдии не требуется, а брать их для количества, чтобы потом ещё и делиться с ними до­бычей вряд ли кто-то будет.
   Но Катрина не понимала даже этих простых вещей. Она конечно думала о благе Грэйна, но своим поведением причиняла ему только боль.
   - Хымф. Катрина что ты несёшь? - я не мог больше на это смотреть: - У тебя сейчас не хватает людей! А когда новичок сам предлагает присоединиться, ты ему отказываешь! Что за бездарный ли­дер.
   - Да как ты смеешь! - Принцесса взвилась от ярости: - Я о нём же думаю, ТЫ бессердечный чурбан.
   - Пыф. Да какая разница, - я демонстративно развёл руками, и обратился к Грэйну: - Ты хочешь вступить в гильдию, даже не смотря на слова нашего глупого гильд-мастера?
   - Да! - не смотря на мой оскорбительный тон, ответ Грэйна звучал чётко и уверено.
   - И ты вступишь, даже если на миссиях будешь использоваться как пушечное мясо?
   - КРИТО! - Катрина была в гневе.
   - Согласен, - Грэйн наконец поднял голову и буравил меня суровым взглядом, слава богу он не был магом огня: - Ни в одной другой гильдии, мне не предложат лучшего места.
   - А? Что ты сказал? - Катрина похоже только сейчас стала понимать свою ошибку, но я не собирался останавливаться.
   - А если я скажу тебе полностью изменить твои тренировки по магии земли? Они всё равно заведут тебя только в тупик своего развития.
   - Хорошо. Я думаю, путешествуя с вами, я смогу найти учителя, и тогда начну тренировки заново.
   А он похоже был готов на всё.
   - Тогда, если ГМ разрешит, я не против твоего вступления в гильдию, - многозначительно покосившись Катрину, я ожидал её ответа.
   Нет, ну как она может, так долго думать об этом. Видно в воздушных замках в её голове сильные никогда не унижают слабых. Она ведь видела ту битву с Мигелем, и если она действительно хочет спасти эту страну, сначала пусть уравняет магов земли с остальными магами.
   - Хорошо, я с радостью принимаю тебя в наши ряды, - надувшись от гордости, Катрина протя­нула руку новобранцу. И, совершенно не подозревая об опасности, Грэйн радостно пожал руку.
   Упс. Они что, забыли об "особенности" нашей принцессы? Слава богу, я стоял рядом с Катриной и её поле было ослаблено, но всё же, скривив странное выражение лица, Грэйн упал назад потеряв сознание. Леврис, вскрикнув, бросилась проверять его состояние. Удар был не слишком сильным, уже через пару минут Здоровяк сидел в тенёчке, тихо отхлёбывая чай приготовленный на спех Куронэ, и выслушивал извинения Катрины. По крайней мере, теперь он будет с ней осторожен.
   - Хымф. Бесполезная принцесска как всегда причиняет только неудобства, - ну конечно красно­глазая красавица всё ещё была здесь и с усмешкой наблюдала за неловкостью Катрины.
   Похоже у неё какие-то личные претензии к Катрине и Рагни. Я как можно безразличнее спросил:
   - А ты всё ещё здесь?
   - Я же обещала представиться, если рассказ этой ящерки покажется мне интересным.
   Рагни злобно поскрежетала зубами в ответ на оскорбление девушки, но решила не тратить на неё силы.
   - Меня зовут Селерия Эйлеран, я маг огня как вы наверно догадались, - девушка гордо скрестила руки на груди.
   - Ой, а это случайно не... - Куронэ пробормотала что-то и дёрнула меня за рукав: - Кажется на ка­ком-то языке это значит "Правитель Лерана".
   - Не надо стесняться девочка, - если бы мы были в доме, то нос красноглазки сейчас бы проткнул потолок от гордыни: - Ты права, я принцесса Лерана, и ещё! - она сузила глаза, покосившись на Рагни и Катрину: - Мне стыдно за то, что я являюсь принцессой наравне с этими неудачницами.
   Рагни кажется начала рычать от злости, хотя нет это была Катрина.
   - Ах ты!! Принцесска этих варваров! Как ты смеешь так меня оскорблять! - Катрина начала испускать лёгкое потрескивание, надо было от неё отходить подальше.
   - А как это называется? Одна, - Селерия ткнула пальчиком в драконессу: - проиграла бой простолюдину, даже не обладающему какими-то выдающимися способностями, и теперь вынуждена ему прислуживать, - а она неплохо информирована, похоже специально наводила справки перед при­ездом. - А вторая, - с ещё более недовольным видом красная принцесса указала на Катрину: - неспо­собна даже контролировать свою силу, и вредит товарищам больше чем врагам. Хым, её даже собст­венный отец боится.
   - ЗАТКНИСЬ! - Катрина яростно схватила Селерию за руку, но к моему удивлению на неё защитное поле не подействовало.
   - Отпусти меня, неуклюжая принцесса, я не хочу начинать войну между нашими странами, из-за каких-то твоих комплексов.
   Нахмурившись Селерия вырвалась из хватки Катрины и развернувшись ушла прочь. Не знаю по­чему, но её слова похоже задели Катрину больше, чем что либо до этого. Как бы её не оскорбляли, раньше она никогда так не злилась.
  

Глава 5. Красная принцесса.

   На следующий день Грэйн пришёл в нашу гильдию уже не как гость, а как полноценный участник. Неожиданно было то, что учитель Леврис пришла с ним вместе. Она ведь не собирается тоже вступать в наши ряды?
   - Я тут подумал, - Грэйн неловко почесал затылок, почему-то эта фраза от такого громилы звучала неубедительно: - Многие гильдии нанимают инструкторов для тренировок. Ну и учителя тоже часто этим занимаются, за надбавку к зарплате от академии. Может вы наймёте учителя Леврис для тренировок?
   Предложение было весьма логичным, но было одно "но".
   - Хм, но разве наставница Леврис преподаёт что-то кроме магии земли?
   - Ах, не волнуйтесь об этом, - немного робким голосом возразила Леврис: - Я знаю много о разных видах магии. На самом деле я покупаю очень много книг на различную магическую тематику, и могу помочь с разнообразными школами магии. И ещё мне бы было интересно побольше узнать о драконах, а единственный, кто мне может о них рассказать, находится в вашей гильдии.
   Рагни, как обычно поедая свои запасы, подняла глаза, услышав упоминание о себе.
   - Не волнуйтесь, вам не нужно будет мне платить, я буду получать небольшую надбавку от академии. Но если возможно, - Леврис опустила взгляд: - Могу ли я ещё привести своих учеников на тренировку.
   - Хммм ну в принципе, мы бы могли и потренироваться с вашими учениками, если вы не возра­жаете, - Катрина выдала неожиданно продуктивную идею: - Конечно, мы будем стараться избегать травм.
   - Я думаю это хорошая идея, моим ученикам будет не лишним приобрести немного боевого опыта.
   - Ммм, у нас пять участников, и даже инструктор имеется, теперь эта гильдия похожа на настоя­щую, - отпустил я язвительный комментарий.
   - Аууу, - Катрина бросила на меня злобный взгляд: - Она всегда была настоящей!!!
   - Как скажете, принцесса, - ответил я, отвешивая земной поклон.
   - Это будет весёлая гильдия, - Куронэ стала на удивление жизнерадостной.
   - Тогда это надо отметить!! - конечно Рагни была всеми руками за банкеты и прочие весёлые ме­роприятия.
   - Ээээ? Но только не слишком сильно шумите, а то вас могут оштрафовать за нарушение дисцип­лины, - учительница конечно была за отмечание без большого шума, но её надеждам не суждено было сбыться.
   Вечером мы снова собрались в доме гильдии, а учитель Леврис приготовила много всяких угощений. Куронэ даже принесла нам немного вина. Вечер проходил довольно: мирно несколько тос­тов, разговоры на разные темы, пока Рагни не достала из-под стола подозрительную бутылку с полу­прозрачной жидкостью.
   - Рагни, что за подозрительную субстанцию ты приготовила на этот раз? - мне до сих пор не даёт покоя её "завтрак", который она готовила при нашей первой встрече.
   - Не волнуйся ты так - я позаимствовала её у мамы, когда уходила из дворца. Она говорила, что это забористая штука, - с ехидной ухмылкой драконесса стала, чуть ли не насильно, разливать содер­жимое бутылки по бокалам: - Я всегда хотела попробовать, но никак повода подходящего не находи­лось.
   После первого бокала у всех присутствующих случился кратковременный провал в памяти.
   Ещё долго шум раздавался из дома начинающей гильдии, сегодня на улице на удачу буянов поднялся сильный ветер, и их крики редко достигали ближайших общежитий, только это спасло их от штрафа.
   А из покосившегося домика продолжали раздаваться пьяные крики:
   - Эй! Дракониха, - немного заикающийся голос вопрошал с нотками наглости в голосе: - Всё хо­тела у тя спросить, а чё это форма на тебе такая развратная?
   - Как это чё! Ты не шаришь, это всё, чтоб я могла частично трансформрмрыва.. ммм трансфоры­мыравы.. трансфОрмировать, о получилось, части своего тела. Вот смотри, - Рагни выставила вперёд правую руку, на который были её серебристые наручи, и стала усиленно на ней сосредотачиваться. Правда рука не подавала признаков трансформации.
   - Э? Рагни, не та рука.
   Пока драконесса сосредотачивалась на правой руке, она непроизвольно превратила левую.
   - А ну я так и планировала, - как-будто ничего и не произошло Рагни, ни капли не смущаясь, про­должила: - Вот виииидииишь. Наручи растягиваются и спокойно облегают мою транс... ммм лапу.
   Драконесса гордо упёрлась ручками в бока. Забыв, что одна её рука сейчас значительно больше второй, она потеряла равновесие и упала на пол.
   - И вообще по-моему моя форма очень нравится мужской половине. Грэээйн, как тебе мой нарядик?? - Рагни нагловато прильнула к большому магу, который от смущения похоже был готов прожечь диван, на котором сидел.
   - Я-я-я думаю у вас очень красивая одежда.
   - Не надо приставать к моим ученикам! - Леврис неожиданно выдернула Грэйна из-под драко­несса.
   - Извините, извините. Не знала, что он уже занят.
   Несмотря на то, что Леврис была учительницей, она закончила Академию только год назад, и была принята на работу за свои познания в различных областях магии.
   А в это время можно было заметить фигуру в красном, тащившую внушительный свёрток от дома гильдии в сторону общежития. А вслед ей доносились выкрики:
   - А давайте поспорим, кто сможет больше разрушить одним заклинанием!
   - Да я одним пальцем больший файрбол выдам!!
  
   Селерия воспользовалась минутной слабостью начинающей гильдии, и решила у них кое-что ста­щить.
   - Так-так. Без него их гильдия долго не протянет.
   Перед ней на кровати лежал зам-ГМ новосозданной гильдии. Оставалось только каким-нибудь об­разом перетащить его на свою сторону.
   - Хм-хм. Пожалуй разденусь и лягу рядом, а утром скажу, что он нагло воспользовался моей бес­помощностью, и теперь должен понести ответственность.
   Злобно похихикав, принцесса начала спешно раздеваться. Но стоило ей дойти до нижнего белья, как со стороны кровати раздалось одобрительное посвистывание.
   - А? - Взгляд красной принцессы встретился с глазами юноши сидящего на её кровати в позе ло­тоса: - Ты..ты..ты почему не спишь??!!!
   С этими словами она начала метать в него свою одежду, а после и мебель, какую могла поднять в воздух.
   - Эй..эй! Это же не я притащил к себе в комнату малознакомого парня, да ещё и хотел спать с ним голой, - ехидные слова Крито не улучшали положение.
   - Ваааааааа!! ТЫ же должен был спать!! Почему ты всё это слышал?? - а вот теперь она покрас­нела вся и отлично сливалась по цвету со своей формой и таким же бельём.
   - Ну, сложно было не заметить, как пара красных глаз наблюдала за нами из-за окна, вот я и решил притвориться, чтобы узнать, что тебе от нас нужно, - было так приятно ткнуть принцесску в её же ошибку: - Каково же было моё удивление, когда твоей целью оказался именно я. Но всё же спасибо за представление, - Крито одобрительно расплылся в довольной улыбке: - просто загляденье.
   - Ах ты!! Если ты всё это время не спал, тогда почему я должна была тащить тебя сюда на руках??!!? - Селерия злилась, и от злости краснела ещё больше.
   - Нууу, ты знаешь, это было так забавно, меня как принцессу несла настоящая принцесса. Надеюсь никто об этом не узнает.
   - Тыыы!!! Если кому-нибудь скажешь, я тебя зажарю и скормлю твоему же ручному дракону!!
   Какие неблагоприятные перспективы.
   - Да ладно, ладно. Я никому не скажу, - заговорщически улыбнувшись, я продолжил: - но взамен ты мне расскажешь, что такого тебе сделали наши принцессы. Ты же не можешь их ненавидеть только за то, что они "позорят" честное имя принцесс.
   - Хымф, - наконец успокоившись, принцесса решила поговорить в более спокойном тоне: - Ну против них конкретно ничего. Но королевская семья Верании мне давно не нравится.
   - Но официально вы ведь союзники, разве нет?
   - Официально, неофициально... Какая разница! Пока каждая из сторон боится другой, союз может продолжаться. Стоит нам показать слабину, они на нас нападут, стоит им проявить неосторожность, и мы расправимся с ними в мгновенье ока. Ты же понимаешь, что наши отношения, мягко говоря, не очень хорошие.
   - Дай угадаю: ещё со времён войны между народами? Но она была две тысячи лет назад. Столько времени прошло, могли бы уже и забыть все обиды.
   - Ты что, дурак? - Селерия презрительно приподняла одну бровь: - Кто сказал, что я злюсь на них за войну тысячелетней давности. Есть и более свежие причины для ненависти к ним.
   Хоть отношения между Лераном и Веранией были не слишком дружескими, но в последние несколько лет они обострились ещё хуже. В эти годы инквизиции набирала всё больше оборотов в своём "крестовом походе" против еретиков и демонопоклонников.
   - Это всё из-за инквизиции? Я слышал, что они особенно разошлись в вашей стране, и пострадало много людей. Вы даже выставили из страны многих инквизиторов, разрешив остаться только небое­вым проповедникам из церкви.
   От моих слов Селерия опустила голову, и продолжила уже немного дрожащим голосом:
   - Ну и это тоже, но причина более личная. Отец позволял им орудовать на нашей территории, только чтобы не портить отношения с Веранией, ведь ваш императорский дом самый ярый сторонник церкви. Но однажды эти мерзавцы позарились на того, кто был им не по зубам.
   - Неужели кто-то из королевской семьи?
   - Да мне тогда было десять лет. Мой дальний предальний дядя Виктор, правил крупным островом на западной границе Лерана. Его графство процветало, и Ммм, - принцесса на пару секунд призадумалась: - у него был маленький секрет.
   - Неужели демоническая магия?
   Кажется в уголках глаз Селерии появились едва заметные слёзы.
   - Да. Но он не занимался ничем опасным. Он создавал конструктов - големов, которые занима­лись всей тяжёлой работой на острове: переносили тяжёлые грузы, возводили строения. Дядя был опытным магом и делал их специально для этих целей, они даже не могли воевать. Дядя делал их для развлечения, они ему полностью подчинялись. И остров в основном занимался туризмом, там было немного жителей и они занимались только развлечением гостей.
   Принцесса замолчала, ей было тяжело продолжать.
   - Что сделала инквизиция?
   - В один страшный день, когда большинство жителей отправились на континент, пополнить запасы и купить новые товары для острова. Там оставался только дядя и несколько его слуг. Через два дня остров был в огне, конструкты были уничтожены, а все свидетели убиты. Инквизиторы сказали, что конструкты взбесились, и начали убивать жителей, если бы они не появились, то они принесли бы ещё больше разрушений.
   - Но ты сказала, что големы полностью подчинялись твоему дяде, и не обладали своим разумом?
   - Да, что бы не говорили эти церковники, мой отец им не верил. Он обвинил их в убийстве своего двоюродного брата, - принцесса злобно сжала кулаки: - А ОНИ бросили ему обвинения: "Откуда вы можете знать о строении демонических созданий, может вы тоже демонолог?". В его дворце, в при­сутствии его вассалов, они посмели бросить ему обвинения! Но и этого им было мало!! "А у вашей дочери такие прекрасные красные глазки, даже страшимся представить, откуда берётся их происхождение".
   Селерия с силой ударила кулаком в стену.
   - Конечно твой отец не мог им простить обвинения в твой адрес??
   - Если бы, - яростная принцесса снова успокоилась: - Отец приказал бросить их в камеру, а на следующий день хотел казнить за нападение на королевскую семью.
   - Но я не слышал, чтобы вы убивали инквизиторов?..
   - Да. Чёртов король Генрих вмешался. Он дал дипломатическую неприкосновенность этим убийцам!! Если бы мы их казнили, то развязалась бы новая война. Даже после всего, что они сделали, отец не мог поднять на них руку. Как бы он не любил меня и свою семью, свой народ он любит больше. Мы выдворили из Лерана всех инквизиторов и паладинов, только малой группе священников было разрешено остаться в крупных городах. С тех пор мы практически не вступали в контакт с Вера­нией.
   В комнате повисло молчание. Причины красной принцессы были весьма весомы, я не знал, что ей ответить.
   - Но ведь Катрина не имеет к этому никакого отношения. Это было решение её отца.
   - Ты прав, но если мне удастся опозорить его дочь, то тень падёт на всю королевскую семью. Мне и этого будет достаточно.
   - Только ради этого пытаться насолить Катрине? Этому "вечному ребенку"? А вы довольно мстительный народ.
   - Ну да, мне даже как-то жалко было обижать эту невинную девчушку. А вот чёрная принцесса мне просто подвернулась под горячую руку, ну и ещё она мне почему-то дико не нравится.
   Напряжение, что царило в комнате во время рассказа принцессы, постепенно начало рассеиваться.
   - Ну, ладно, с этим разобрались, но я-то тебе зачем?
   - Нууу. Я тут заметила, что вся гильдия в данный момент держится на тебе! Рагни в гильдии только из-за тебя, да и Грэйн вступил ради связей этой драконессы. Так что если я смогу вывести тебя из игры, то гильдия попросту развалится. Это будет невероятный позор для королевской семьи.
   Надо же, как все просто. А она умнее, чем кажется.
   - Ну тогда лучше тебе сразу это узнать, - я слегка наклонился к Селерии: - Даже если я проснусь рядом с тобой, то не буду чувствовать себя виноватым.
   - Ах ты!! - надувшись от злости, принцесса сузила глаза и сказала: - бабник.
   - Хаха. Возможно, но в любом случае я лучше пойду, а то мало ли какие слухи про тебя пойдут по академии.
   Я хотел было выйти из комнаты, но дверная ручка неожиданно расплавилась передо мной.
   - А кто сказал, что я отступлю от своего плана? Не получилось тебя обмануть, попробую другие методы, - на лице принцессы заиграла уверенная улыбка: - От меня ты так легко не уйдёшь.
   Это будет тяжёлая ночь.
  
   На следующее утро, всё-таки выбравшись из комнаты Селерии через окно, я направился к дому гильдии. Он выглядел немного по-другому... Нет, сам дом был цел, а вот его окружение сильно изме­нилось. Стоило спросить, что же они тут наворотили, пока меня не было.
   Замок на воротах был наглухо закрыт, ничего не поделаешь, теперь ведь у нас есть каменный за­бор, но к моему ужасу в нём было множество огромных отверстий, оставленных толи молнией, толи файрболом. Обойдя ворота через ближайшую дырку, я попытался открыть дверь в дом. Она шла с трудом, как будто что-то подпирало ей с обратной стороны. Заглянув в проём, я обнаружил Куронэ, свернувшуюся клубочком на коврике под дверью. Она что возомнила себя домашней кошкой??
   Внутри зрелище было ещё то. Рядом с диваном лежала Катрина над ней, поднятые в воздух её ма­гией, летали кухонные принадлежности, ножи, вилки, ложки и несколько кастрюль со сковородками. В руках она держала огромную поварёшку, а рядом стоял внушительный котел. Этого всего не было у нас в доме, они что ночью пробрались на кухню???
   Но самое страшное было то, что в котле, помимо морковки, картошки, зелени и прочих ингреди­ентов, плавала, завёрнутая в тесто, Рагни!! Они что пытались сварить суп из дракона в кляре?? Фух, слава богу, они не догадались поставить котёл на огонь.
   Кого-то не хватало! Заглянув в спальню, я обнаружил, оставшихся не у дел, при готовке, Леврис и Грэйна. Обнявшись они мирно посапывали на кушетке. Ммм молодец, Грэйн, времени зря не теряешь.
   Тихо чтобы никого не разбудить я прокрался обратно в коридор, отодвинул Куронэ подальше, и демонстративно со всей силы бахнул дверью.
   Звук быстро разлетелся по закрытому помещению, пробуждая ото сна вчерашних алкоголиков.
   Куронэ от испуга, как и полагается домашней кошке, запрыгнула на ближайший шкаф. Катрина от неожиданного пробуждения ослабила магнитное поле и на неё градом посыпались кастрюли.
   - А что? Я не сплю! - от испуга принцесса не слишком разобралась в ситуации и начала рефлек­торно помешивать поварёшкой содержимое котла, не сразу заметив, что там плавает.
   - Ммм? - проснувшаяся от тыкания в неё поварёшкой, Рагни сначала попыталась встать, но заметив проплывавшую мимо морковку, решила для начала перекусить.
   Из спальни выпрыгнули два особо провинившихся члена гильдии, красные как помидоры.
   И последним проснулось тяжёлое похмелье вместе с нестерпимой головной болью.
   - Рагни, чтобы я ещё раз попробовала что-то из твоих рук, - Катрина пригрозила кулаком плавающей драконихе.
   - Не, ну не хочешь - не пей, - как бы и не при делах сказала Рагни: - и вообще, почему среди нас есть кто-то свеженький и бодренький, как-будто с нами вчера и не отмечал?
   Все синхронно бросили на меня презрительно-завистливый взгляд.
   - Хаха. Ну я вчера особо не пил, у меня ещё были кое-какие дела, - это не умерит их злобы: - Я вам потом всё объясню.
   Рассевшись на диванчиках в холле, соучастники вчерашнего дебоша заставили меня приготовить им чай. Что вчера происходило, никто толком вспомнить не мог, но за исключением столовой утвари в доме не появилось ничего нового, чего не сказать о дворе. Помимо огромных дыр в новеньком заборе, всё поле было перепахано ударами неизвестного происхождения. Но главное, что прямо за домом стояла статуя Рагни в натуральную величину, в деталях повторяющая драконессу. Похоже это была работа Грэйна, и чтобы запечатлеть этот момент, статуя была обработана сильнейшей огненной ма­гией, до состояния тёмного вулканического стекла. На удивление в пьяном состоянии они смогли соз­дать что-то прекрасное. Рядом со статуей Рагни стояла ещё более выдающаяся скульптура: старичок с бородой и в мантии возвышался почти на десять метров. Лица его с земли было не разглядеть, но это наверняка был ректор. Слава богу его в стекло никто переплавлять не стал, не хотел бы я, чтобы это творение осталось здесь надолго. Похоже они устраивали конкурс на самую красивую статую.
   Все молчали, сказать было нечего, по крайней мере никому не хотелось напоминать о вчерашней ночи. Тишину нарушил стук в дверь.
   - Сегодня нас нет! - рыкнула Катрина.
   Но стук напомнил о себе спустя полминуты.
   - НЕТ кому сказала!
   И тогда некто за дверью начал безостановочно тарабанить, ожидая ответа.
   - Пошли их лично, у меня и так голова раскалывается, - даже наша стойкая драконесса не выдержала этот стук.
   Надувшись от негодования, ГМ прошла к двери, чтобы избежать последствий я направился за ней.
   - ЗАКРЫТО! Что не понятно?? - рыкнула принцесса, едва открыв дверь.
   За порогом стояла знакомая фигура в красном.
   - У меня к тебе важное дело.
   - Сказала же закрыто, для кого по-твоему замок на воротах висит, - Катрина ткнула пальчиком в ворота на которых висел тяжёлый замок, но, заметив двухметровую дыру в ограде рядом с воротами, решила повременить с выводами: - Ну, чего надо?
   - Мне нужен он! - надутая от гордости, Селерия указала на меня.
   - Завтра, всёёё завтра, - сделав шаг назад, Катрина с силой хлопнула дверью перед самым носом у красной принцессы.
   "Эй! Как ты смеешь закрывать дверь перед моим носом!! Открой немедленно!! Или я вынесу эту дверь!!", - крики сопровождались усиленным стуком в дверь, к всеобщему неудовольствию.
   - Ну что ещё? - не выдержав Катрина вновь открыла дверь навстречу опасности.
   - Я вызываю тебя на бой! А он будет нашим призом!! - С напыщенным видом Селерия ткнула в меня.
   - Хм ясно, всё завтра. Сегодня мы закрыты, - выслушав предложение красной волшебницы, Катрина кивнула и снова закрыла дверь прямо перед ней, не дав времени, что-либо возразить.
   - Иииииии!!! - запищав от негодования, Селерия поняла, что всё это бесполезно и ушла прочь.
   День пролетел незаметно в борьбе с похмельем и постэффектами тяжёлого драконьего пойла. Нам так и не удалось выяснить его состав. Обнаружив, что в бутылке осталось ещё где-то треть, Рагни предложила доотмечать вчерашнее, на что получила резкий отказ и удар по голове в исполнении Кат­рины.
  
   На следующий день после занятий мы собрались в гильдии обсудить дальнейшие планы. Конечно Катрина вряд ли могла вспомнить причину, по которой красная волшебница нервно постукивала каб­лучком, стоя перед воротами гильдии.
   - Ты опоздала! Я здесь тебя уже с обеда жду!!
   Не сразу вспомнив, что же её так взволновало, Катрина с нескрываемым удивлением спросила:
   - Мммм? А по поводу чего??
   - Ты-ты-ты что совсем обнаглела?? - от злости она прямо светилась: - Я тебя вчера на дуэль вызвала!!
   - А! Точно, точно было дело, - вспомнив вчерашние события, Катрина стукнула кулачком по руке: - А зачем?
   - Как же ты меня бесишь!!! Если я тебя побью, он будет моим! - и вновь красная принцесса ткнула в меня пальцем.
   - Ммм ну в принципе он не мой, зачем за него драться? - пожала плечами беззаботная ГМ.
   - Извините, госпожа Катрина, но если он уйдёт, то вместе с ним нас покинет и госпожа Рагни, а мы не сможем открыть гильдию, и если в течение недели не найдём замену, то... - пояснила Куронэ нашей бестолковой принцессе.
   - Хм, в этом есть смысл. Но драться только ради него я бы не стала.
   Ах. Госпожа Катрина ваши слова ранят меня прямо в сердце.
   - Может ты что-нибудь более материальное предложишь в случае своего проигрыша? - Катрина деловита вздёрнула бровки.
   - Кх, ты что у меня денег просишь?!
   - Эй, Катрина может если она проиграет, то пусть к нам присоединится, - по-моему это было лучшим выходом.
   - Но я не хочу, чтобы ОНА была в моей группе, - Катрина скорчила недовольную гримасу, брезгливо указав на Селерию.
   - Ну, подумай сама, она принцесса довольно богатой страны, да и стипендию наверно неплохую получает. Её деньги смогли бы неплохо помочь нашей гильдии. Возможно мы могли бы купить что-нибудь в гильдию, чтобы как-то её украсить.
   - Хмм. Твои слова не лишены логики, но ты думаешь она согласится поставить себя против тебя? На мой взгляд, какой-то неравноценный обмен получается.
   Её слова ранят сильнее действий.
   - Вы о чём там разговариваете?? - наши шептания прервал гневный голос Селерии: - Если хотите чтобы в случае проигрыша я вступила в вашу... - презрительно окинув взором дом: - кхм гильдию, то в случае моей победы, ты её распустишь, и точка.
   Довольная своим объявлением, Селерия скрестила руки на груди и самодовольно задрала нос.
   - Хмм, а оно того вообще стоит? - Катрина подозрительно покосилась на согильдийцев: - Не ду­маю, что одна новая участница стоит целой гильдии. И я бы не хотела вас всех потерять.
   Для неё это были неожиданно тёплые слова, которые тронули даже сердце красной принцессы.
   - Ну ладно, тогда, если ты проиграешь, я стану ГМом вашей гильдии, - а Селерия довольно самоуверенна, интересно на что она способна.
   Катрина нахмурилась, ей не нравилось это предложение, но отступать она не привыкла.
   - Хорошо, если ты готова, пройдём на задний дворик.
  
   Силы красной принцессы мы не знали, но она была из королевского рода магов огня, и должна была быть довольно сильна. Силу Катрины мы хорошо знали, и на всякий случай встали подальше, а Грэйн и Леврис возвели перед нами внушительной толщины защитную стенку.
   Поначалу девушки пытались на глаз оценить силу друг друга, но устав от ожидания Катрина на­чала первой. Собрав руке молнию средних размеров, она метнула её в огненного мага. Конечно она могла пустить молнию и побольше, но убивать Селерию она не намеревалась.
   Красная принцесса даже не двинулась с места, к нашему удивлению, молния не достигла своей цели, за пару метров до неё она изогнулась и, разбившись на несколько мелких зарядов, разлетелась в разные стороны.
   - Э? Антимагический щит?? - Куронэ выдала первую логичную догадку, но здесь было что-то другое.
   - Хмм. Весьма хитрый трюк, - похоже Рагни единственная, кто разгадал весь фокус: - Вы ничего не замечаете вокруг неё?
   - Кажется воздух вокруг неё дрожит от жара, - я заметил, что она выглядит немного искажённой, а земля вокруг быстро высыхает.
   И в следующий момент вокруг красной волшебницы вспыхнуло яркое пламя, она стояла в кольце огня, но не выказывала признаков беспокойства.
   - Но как она может огнём блокировать молнию? - Грэйн так и не уловил смысл трюка.
   - Сопротивление воздуха?
   - Хым, хозяин, а вы не так глупы, - от Рагни это звучало не слишком уважительно.
   - Чем горячее воздух, тем хуже он проводит электричество, стена огня может перенаправить раз­ряд. Но это невозможно, жар такой силы наносит ей больше вреда, чем пользы.
   - Этого я тоже не могу понять, каким бы сильным магом огня она ни была, она не смогла бы отразить молнию огнём, который не наносил бы ей урона, - Рагни немного задумалась: - Но возможно, если у неё есть другие источники защиты от магии...
   Катрина всё не сдавалась и ещё несколько молний разбились об щит Селерии. Ясно, что атаковать её с расстояния было неэффективно, но стена огня не давала подойти слишком близко.
   Усмехнувшись красная принцесса наконец-то решила ответить на атаку. Взмахнув рукой, она вы­пустила в Катрину три огненных шара, с трудом уклонившись от двух она попробовала блокировать третий молнией, но столкнувшись с огнём молния взорвалась отбросив её на несколько шагов. Теперь не было нужды уклоняться от файрболов. Следующие атаки Селерии принцесса отражала точными ударами молнии. Разрывы электрических разрядов, блокировали все огненные стрелы, но перевес был на стороне красной волшебницы.
   Прошло всего пять минут, но обмен атаками истощил Катрину, в тоже время Селерия была в пол­ном порядке, и лишь изредка переводила дыхание. Катрине было тяжело двигаться, о себе давали знать постэфекты постоянных заклинаний молнии. Кое-что казалось подозрительным: при каждой атаке маленький браслет из красноватого метала, подаренный когда-то Крито, становился всё тяжелее. Это дало Катрине небольшой намёк на выход из этой ситуации.
   Собравшись с силами, Катрина рванула к Селерии.
   - Расстояние тебе не поможет, - красная принцесса выпустила в Катрину файрбол, но она уклонилась с невероятной скоростью, на которую не способен простой человек. - Хм, а если так?
   Селерия создала огромный файрбол, от которого никто не смог бы уклониться с такого расстоя­ния, независимо от скорости. Огненный шар мог бы испепелить её на месте, но Катрина не сменила траектории, находясь почти на границе огненной стены, она сделала кувырок и столь же мощной мол­нией разрезала огненный шар, взрыва не последовало, разряд ушёл в землю, не разбившись об огнен­ную стену. На лице Селерии промелькнуло сомнение, и она попыталась отпрыгнуть от Катрины, но было слишком поздно. Из-под земли раздался мощнейший взрыв. Взрывом снесло огненную стену, а Селерию отбросило назад. Воспользовавшись моментом, Катрина бросилась на неё с нечеловеческой скоростью, и с близкого расстояния нанесла ей удар молнией, вырубив на несколько минут.
   Когда Селерия очнулась, исход битвы уже был решён.
   - Неплохо для невезучей принцессы, - процедила сквозь зубы красноглазка: - Но как ты проделала этот трюк с землёй? Не понимаю.
   - Немного наблюдательности и ничего больше. Пока мы сражались, я заметила, что металличе­ские вещи у меня на одежде начали притягиваться к земле. Обычно мои молнии не находя выхода, за­земляются и растворяются в земной коре, но здесь они скапливались под землёй, постепенно её намаг­ничивая, - ухмыляющаяся Катрина демонстративно подбросила монетку, и она с силой вонзилась в землю: - Скорее всего под всей академией располагаются магические щиты, делящие землю на не­большие участки, не дающие зарядам полностью раствориться в земле. Вот я и решила ударить мол­нией посильнее в такой щит, если бы она не взорвалась, то по крайней мере отразилась бы в твоём на­правлении. В любом случае всё сложилось даже лучше, чем я планировала.
   - А откуда ты взяла такую скорость?
   - Однажды я видела этот трюк в исполнении моего мастера, - при этом в глазах Катрины промелькнула печаль: - Направив манну молнии в мышцы можно их усилить до предела на короткий период времени. К сожалению это несёт довольно разрушительные последствия, и только годы трени­ровок могут их превзойти.
   Внезапно Катрина стала оседать на землю, казалось из неё уходят все силы. Я легко поймал обессиленную принцессу и отнёс её в дом.
   "Отец будет злиться... Но ничего не поделаешь," - Селерия злилась на себя за свою невниматель­ность.
  

Эпилог.

   Через пару дней в нашей гильдии появился новый человек.
   Красная принцесса вела себя как хозяйка: самодовольно восседая на диване, она попивала чай, приготовленный Куронэ.
   - Хым. Мы приветствуем нового члена нашей гильдии, ура-ура, - Катрина недовольно топала ножкой, в её голосе не чувствовалось радости.
   - Надеюсь со всеми поладить, - слегка кивнув, сказала Селерия.
   Катрина немного прищурила глаза:
   - Давай сразу к делу. Чем ты можешь помочь нашей гильдии? Конечно, в финансовом плане.
   - Мммммм. Наверное сейчас ничем, - принцесса пожала плечами.
   - Как это ничем?! Ты же принцесса Лерана, ни за что не поверю, что у тебя нет денег!!
   - Тебе же наверно посылает деньги отец? - вмешалась в разговор Куронэ.
   - Эм, ну я ему написала обо всём, что произошло, и моём вступлении в гильдию, - Селерия опустила глаза. - Его ответ был примерно следующим: "Как ты могла проиграть бой этой принцессе-неудачнице?! Ты больше не получишь от меня ни копейки!"
   - Но он же наверное дал тебе денег в дорогу, когда сюда отправлял? - Катрина не теряла надежды.
   - Нуу я же не просто так опоздала на учёбу почти на месяц: по дороге сюда я объехала все крупные города, закупилась нарядами и украшениями, в общем всем, что должна иметь настоящая принцесса, даже не так - настоящая девушка, - ухмыльнувшись, Селерия бросила брезгливый взгляд на Катрину и Рагни, имевших в своём гардеробе не больше трёх-четырёх нарядов.
   - Ах ты!!! - Рагни хотела было на неё наброситься, но Куронэ её остановила.
   - А как же твоя стипендия? С такой силой, она должна быть как минимум четвёртого класса!
   - Как грубо, конечно же я получаю стипендию пятого класса, - слегка покосившись на красивое золотое колечко с сапфиром на пальце, Селерия продолжила: - Я вот недавно заприметила это ко­лечко, нуу и заплатила за него... немного в долг. Я конечно рассчитывала, что выплачу всё, когда отец пришлёт деньги, но теперь думаю на него уйдёт около трёх моих стипендий.
   - Ты.. Тыыы потратила три стипендии на какое-то кольцо!? - Катрина кипела от злости.
   - Мне было особо не на что больше тратить деньги, да и тебе всё равно не понять, что такое настоящее украшение, учитывая то, с чем ты ходишь, - и ещё один презрительный взгляд посетил браслет на руке Катрины.
   - Тогда ты совершенно бесполезна!!! - хором выдохнули Катрина и Рагни.
  

ТОМ 4.

Пролог.

  
   Селерия сидела напротив Катрины. Между ними стоял кофейный столик, и красная принцесса положила металлическую ложку напротив своего оппонента.
   - Что ты задумала? - Катрина подозрительно приподняла бровь.
   - Да так ничего особенного, - Селерия перешла на чуть слышный шепот: - электровеник.
   - ЧТО? - Катрина взвизгнула, и ложка притянулась к ней как к магниту.
   Достав вторую ложку, и положив на полметра дальше, красная принцесса сказала:
   - Да не волнуйся, не волнуйся ты так, голова из молний.
   Она её специально злит. Лицо Катрины немного вздрогнуло и новая ложка притянулась к ней.
   - Ну вот теперь понятно, в обычном состоянии твоё поле не больше метра, но когда ты злишься оно постоянно увеличивается. Правда на меня оно не распространяется, но другим новичкам стоит держаться от тебя подальше.
   - А почему это на тебя оно не распространяется?
   - Секрет фирмы, может быть когда-нибудь расскажу, - слегка прищурившись красная принцесса подстегнула ГМа ещё больше: - Теперь я понимаю почему ты сидела так долго в замке.
   Катрина проглотила обиду, и не стала ей возражать, не знаю боялась она её или просто стыдилась чего-то.
  

Глава 1. Первый враг.

   Прошло пару дней с создания нашей гильдии, теперь у нас была неплохая огневая мощь и даже свой казначей. Куронэ подыскивала нам подходящую работу, но Катрина, несмотря на нехватку денег, отказывалась от всех простых заданий, мотивируя это тем, что наша гильдия должна браться только за опаснейшие задании, от которых зависят жизни людей. Чую, что с таким настроем мы опять ввяжемся в задание вроде предыдущего, так что надо было подготовить согильдийцев к любому раскладу.
   Я выработал пару простых упражнений для Куронэ и Грэйна, чтобы развить их скрытые способности и повысить боевую эффективность. Не забывал я и про свои тренировки, продолжая оттачивать навыки фехтовальщика и боя с оружием в каждой руке. Но что делать с принцессами я не знал: их сила была практически безгранична, и даже учительница Леврис мало, чем могла помочь им с тренировками.
   Меня волновала Катрина, вернее то, что присутствие Селерии её явно угнетало. Она даже стала вновь ходить по Академии через тайные ходы, будто вновь закрываясь в свою скорлупу. Надо было растормошить её, пока мы не потеряли её окончательно. К тому же последнюю неделю мне кажется, что кто-то следил за нами. Сначала я думал, что это была Селерия, но она вступила в гильдию, а слежка не прекратилась. К тому же этот некто следил преимущественно за Катриной, а значит нельзя было оставлять её одну, ведь это мог быть наёмный убийца.
   Но в выслеживании Катрины у меня было одно преимущество - я знал, где расположена её комната, и одним вечером привёл свой план в исполнение.
  
   Катрина вошла в свою комнату не через дверь, а через стену, для неё этот способ передвижения вновь стал привычным.
   - Ааах. Я снова сбегаю от проблем, - Катрина плюхнулась на кровать, и уставилась в прозрачный потолок, за которым смутно проглядывались бесшумно двигающиеся шестерёнки часового механизма: - Стыдно даже смотреть на эту Леранскую принцессу.
   - Так может поделишься со своим замом своими проблемами? - с усмешкой произнес кто-то у неё за спиной очень знакомым голосом.
   - Аааа! - принцесса подскочила, как ужаленная, но, разглядев стоящего в углу человека, немного успокоилась: - Крито? Что ты тут забыл!?
   - Да вот, решил поймать принцессу, прячущуюся от своих людей.
   Катрина тоскливо опустила глаза, загнанная в тупик. Я видел, что она явно не готова к откровенному разговору, но мне было глубоко наплевать на сей прискорбный факт:
   - Ты прячешься от товарищей, уходишь от разговоров. Принцесса другой стороны знает о тебе больше, чем твои товарищи по гильдии. Тебе не кажется, что это все немного не правильно? Селерия правильно сказала, что гильдия сейчас держится на мне, но если ты выпадешь из коллектива, то это тоже не пойдёт на пользу, - я специально давил на принцессу, понимая, что другой возможности заставить её говорить, у меня нет.
   Катрина продолжала сидеть, уставившись в пол. Я какое-то время молча смотрел на неё, а потом вздохнул и повернулся, собираясь уйти.
   - Хорошо, - голос принцессы был настолько тихим, что я едва различал слова. - Но только тебе: я не хочу, чтобы кто-то ещё узнал об этом, особенно наши товарищи, - Катрина опустила голову, так чтобы нельзя было рассмотреть её выражение лица.
   - Давай прогуляемся, - моментально среагировал я. - твоя комната меня угнетает.
  
   Время близилось к полуночи, и на улице никого не было. Катрина шла рядом со мной, но никак не могла собраться с мыслями.
   - Ты уверена, что хочешь поговорить? - решил я успокоить принцессу.
   - А? Да... да конечно, сейчас найдём лавочку поудобнее, и я начну.
   - Мы уже три круга вокруг часовой башни нарезали, - её простота, так и подстёгивает для подколки.
   - Аууу, - Катрина покраснела до кончиков ушей, и присела на ближайшую скамейку. - Ты хочешь узнать, почему я сторонюсь Селерии?
   - Нуу, да. Пока я понял, что она знает о тебе больше всех остальных, - я начал загибать пальцы, вспоминая факты, что случайно выболтала красная принцесса: - Ты жила в каком-то замке, у тебя не было украшений, и ты почти ни с кем не общалась.
   - Ну ты знаешь почти всё, я могу рассказать тебе только причины, почему отец так со мной обращался.
   - Всегда легче, если твой секрет знает ещё кто-нибудь, - я откинулся на лавочке, бросив взгляд на звёздное небо.
   - Ты ведь знаешь что, когда мне было 4 года, неизвестная группа пыталась организовать государственный переворот?
   - Да, об этом ещё ректор говорил, кажется тогда что-то случилось с твоей матерью.
   - Да, - на глазах Катрины навернулись слёзы: - Отец приказал перевезти нас с матерью в безопасное место, никто не должен был знать о маршруте следования, но предатели всё равно подкараулили нас на дороге. Их было больше сорока человек, с охраной они справились довольно быстро, и вытащили нас с мамой из кареты. Они уже было занесли над нами мечи, когда я впервые пробудила свою силу. От страха я раскинула вокруг себя электрическое поле, которое убило всех, кто был рядом. Все убийцы, оставшиеся в живых, стражники и мама погибли от моей руки. Через два часа отец с отрядом рыцарей, узнав о том, что мы так и не вышли на связь, отправился вслед за кортежем, и нашёл меня в лесу. Я плакала, сидя в карете посреди трупов. Он был рад, что я выжила, но я видела в его глазах и страх. Отец тоже сильный маг молнии, поэтому смог взять меня на руки. Но когда он понял, что мама умерла не от клинка убийцы, его отношение ко мне изменилось. Он сказал, что хотел защитить меня от убийц, поэтому запер в далёком замке на восточном побережье Верании, но я знаю, он просто не мог смотреть в глаза убийце своей любимой жены.
   Ей было больно об этом рассказывать, я хотел утешить её хоть как-то.
   - Ты не виновата: все, кто тебя сопровождал, изначально были обречены на смерть, - мягким голосом проговорил я, осторожно положив руку на её плечо. - Я думаю, твоя мать была бы рада, что тебе удалось пережить тот день.
   - Но я всё равно стала убийцей! - Катрина была готова расплакаться.
   - Это была самооборона, - хладнокровно отпарировал я.
   - Это ещё не всё... - её слова звучали еле слышно, похоже, что принцесса собиралась рассказать мне нечто такое, чего не знала даже её соперница.
   У меня появилось ощущение, что сейчас она расскажет что-то крайне неприятное.
   - Ты говоришь - самооборона? - на лице Катрины промелькнула злобная ухмылка. - Ладно, допустим, что ты прав. Но вот второй случай самообороной никак не назовешь!
   Последовала довольно продолжительная пауза, а потом она заговорила снова:
   - Отец буквально запер меня в замке, со мной разрешалось общаться только двум людям, они оба были маги молнии, хоть и не очень сильные, зато из древнего дворянского рода, одни из самых преданных слуг короля. Отец и дочь. Отец учил меня магии молнии, ну или пытался учить. Я с трудом могла удержать большие запасы манны долгое время, поэтому сложные заклинания взрывались ещё до завершения, а все посохи плавились у меня в руках. Но мастер всё равно был добр ко мне, он показывал мне сложные приёмы, и говорил, что когда я вырасту, то обязательно научусь контролировать свою силу, и тоже смогу всё это исполнить. А его дочь...
   Катрина замялась, ей было больно вспоминать об этой девушке, я даже хотел остановить её, но она продолжила.
   - Магда была моей гувернанткой. Конечно, для дворянской девушки работать служанкой - это оскорбление, но кроме магов молнии ко мне мало кто мог приблизиться. Она была магом, но слишком слабым: ей не хватало сил полностью перекрыть моё поле, и я всегда боялась, что случайно причиню ей вред.
   Катрина замолчала, во время рассказа о гувернантке, она ни разу не подняла лица, но я отчетливо видел мокрые следы на подоле её юбки, оставленные слезами.
   - Она была первой моей подругой, часто рассказывала мне о внешнем мире, о том, что я не могла видеть сидя в замке. А потом... - принцесса выдержала паузу: - Я убила её. Она не могла сопротивляться моему полю, и однажды моя сила просто оказалась намного больше её.
   Над нами повисло молчание. Принцесса только что призналась в убийстве, и я не знал, что сказать. Но маленькая тень, прятавшаяся в кустах позади нас, не могла больше скрывать себя. Я еле успел отпрыгнуть в сторону, когда молния разнесла в щепки лавочку. Катрине такая молния не могла причинить вреда, но всё же она пребывала в шоке от неожиданной смены обстановки. Из кустов на неё бросилась девушка в золотистом платье окутанная молнией.
  
   Это была симпатичная девушка небольшого роста, она была почти на голову ниже Катрины, её волнистые золотые волосы спадали до плеч, а прекрасные голубые глаза были нацелены на свою жертву. Её движения были быстрее, чем у простого мага, и её форма это объясняла. Хоть на ней и была золотисто-белая форма факультета магов молнии, на ней также была бело-голубая мантия магов воздуха. Похоже эта девушка была магом двух стихий и мне показалось, что я где-то её уже встречал. Она явно не могла быть наемной убийцей, так какого же черта она атаковала принцессу?!.
   - Я тебя уничтожу, убийца! - девушка была в ярости, она жаждала крови Катрины.
   Неужели она была как-то связана с тем, что я только что узнал? Скорее всего - да. Родственница? Возможно.
   Не давая возможности оправдаться, незнакомка бросала в Катрину молнии, которые та спокойно блокировала голыми руками. Конечно, принцессе электричество было не опасно, но проблема заключалась в том, что она не могла попасть по своей противнице. Похоже, что незваная гостья использовала обе свои стихии для получения невероятной скорости и маневренности. Как итог, она была неуязвима для ударов Катрины, но и сама было не в силах её ранить, используя электричество. Не знаю, почему незнакомка не использовала ветер как оружие, а ведь с его помощью она вполне могла бы победить.
   Я даже не знал, как встрять в эту битву, лучше было их сейчас не трогать, но таким образом бой мог бы продолжаться ещё очень долго.
   Решение пришло неожиданно, как и вся эта битва. Из тех же кустов вторая тень бросилась на незнакомку. Парень с чёрными волосами и карими глазами, с широким мечом за спиной схватил нападавшую девушку и попытался её остановить.
   - Госпожа Лири, прошу Вас успокоиться, нельзя этого делать.
   - Отпусти меня, Альго! Я убью её!!! - девушка дергалась, пытаясь освободиться из мертвой хватки мечника.
   - Но, миледи, если Вы её раните, то будете казнены за нападение принцессы, - голос юноши звучал придушенно, а все его тело содрогалось от разрядов электричества.
   - Меня это не волнует!
   - Но, что будет с вашей семьёй? Им же придётся ответить за ваше преступление! - похоже, последний крик всё-таки достучался до здравого смысла Лири.
   Она дрожала от злости, хотела разорвать Катрину на части, но осознание того, что на кону судьба всей её фамилии, удерживало её на месте не хуже объятий Альго.
   - Следи внимательнее за своей спиной... принцесса, - девушка развернулась и пошла прочь, не сказав ни слова, парень пошёл вслед за ней, бросив короткий взгляд через плечо на мою правую руку.
   Что же, теперь я знаю, кто следил за нами эти дни, но легче мне от этого не стало.
   - Ты её знаешь? - спросил я принцессу, уже предвидя ответ.
   - Нет, но боюсь, что у неё могли быть причины желать моей смерти.
  
   На следующий день я стал замечать слежку ещё явственнее: вчерашняя незнакомка в сопровождении своего "оруженосца", как бы случайно постоянно оказывалась на одном этаже с Катриной, или рядом с нашей гильдией. Казалось она ищет место для атаки, но я не отходил от ГМа, не давая Лири ни единого шанса. Возможно, что Альго и я были единственными, кто мог остановить её.
   - Учитель Леврис, а вы не видели двух первокурсников сегодня рядом с гильдией? - делая вид, что ничего не знаю, я решил побольше узнать о них у самых проверенных источников.
   - Да, девушка маг молнии и парень с большим мечом. Они тебя заинтересовали? - простите учитель, но вы сама доброта и простодушность.
   Катрина занервничала, она не хотела, чтобы кто-то узнал о вчерашнем нападении, или не дай бог о её тайне.
   - Наверное новички были поражены нашей силой, но никак не могут решиться. Если вы нам о них расскажете, то уверен смогу привлечь их в нашу гильдию.
   - Ммм. Я к сожалению не веду у них никаких предметов, но не волнуйся я стараюсь запомнить всех студентов, - жизнерадостная улыбка Леврис, не выдавала ни малейших подозрений.
   Однако Грэйн заподозрил неладное, и едва слышным шёпотом сказал мне:
   - Крито, ты же их видел, как ни крути, но намерения у них были недобрые. Что ты задумал??
   - Не волнуйся, важно узнать о враге всё, что можно перед нападением, - мои слова насторожили мага, до этого нам не угрожали напрямую.
   - Кажется, девушку зовут Лейра, она очень редкий маг двух стихий, может превосходно владеть ветром и молнией, так что мантию и форму разных факультетов она носит не просто так. Она из какого-то знатного, но обанкротившегося рода дворян. Поступить на военную службу к королю для неё может быть последняя возможность помочь родителям, - Леврис немного призадумалась: - Ох, простите, я запамятовала её фамилию, но их род точно был одним из древнейших.
   - А парень? С виду он хорошо владеет мечом, воин нам бы очень пригодился, - надо было выяснить всё что можно.
   - Да, да. Хороший паренёк, его зовут Альго Сэйрин, он неплох в ближнем бою, даже получает стипендию третьего класса. А ещё он очень милый и всегда помогает учителям, правда иногда перебарщивает с услужливостью. Кажется причина в том, что в детстве он служил в доме дворянского рода Вал.. Вар..., а точно Вандерхоф.
   Леврис замолчала на минуту, вспоминая что-то ещё, и, стукнув кулачком по ладошке, сказала:
   - Точно! Он же был слугой у Лейры, вот почему он за ней всё время ходит, хотя ей это доставляет только неудобства.
   Лицо Катрины побледнело: судя по всему, фамилия Лейры была ей очень хорошо знакома.
   - Я выйду ненадолго, - Катрина выбежала на задний дворик, и спряталась в тени деревьев.
   Пытаясь укрыться от всего мира, она тихо плакала.
   - Вандерхоф? Тебе знакома эта фамилия? - но от меня ей было незачем скрываться.
   - Да - это фамилия Магды. Я убила сестру этой девушки, у неё есть полное право желать моей смерти, - что же, я угадал насчет родственницы.
   Катрина уткнулась головой в колени, и мне не было видно её лица, но всхлипы и вздрагивающие плечи вполне очевидно давали понять, что она плачет.
   - И что? Ты позволишь ей убить себя?
   Над нами повисла тишина, ох и недобрый это знак.
   - Возможно, так было бы лучше, - эти слова были для меня неожиданностью: - Так бы я сказала восемь лет назад, когда умерла Магда. Но сейчас у меня есть обязательства перед страной, перед отцом и перед вами - моими товарищами. Я не могу так просто согласиться на смерть, даже если заслужила это.
   - Ты поэтому хочешь пойти на самое опасное задание, какое возможно?
   - Возможно, но я не хочу подвергать вас неоправданному риску.
   - Тогда не волнуйся, - я гордо стукнул себя в грудь: - Куда бы нас ни завёл наш безумный ГМ, я всегда найду выход!
   - Спасибо, что не оставил меня, Крито, - Катрина подняла на меня заплаканное лицо и робко улыбнулась.
   Я присел рядом с Катриной на корточки, а она внезапно уткнулась лбом в мое плечо. Я осторожно погладил её по голове и вздохнул. Конечно, эта паршивка может иногда быть заносчивой, - принцесса, как-никак - но при всем при этом она остается доброй и очень ранимой девушкой с нелегким детством и незажившими ранами на сердце.
  

Глава 2. Новое задание.

   - Я нашла то, что нужно, госпожа Катрина! Прошу - взгляните на это! - дверь гильдии распахнулась и радостная Куронэ возвестила нас о получении нового задания.
   - Ты такая бодрая, что же ты предложишь нам на этот раз, - Катрина все еще не оправилась от недавних событий, и хотела заглушить боль, сражением с новым врагом, поэтому была готова на любое задание.
   - Вот подходящее задание, как вы и просили: сражение с опасным врагом, помощь людям, ну и вознаграждение вполне оправданное, - Куронэ радостно протянула ГМу листовку с заданием.
   Пункт назначения:
   Валенвуд, город посреди болота Меренлейк.
   Плата за выполнение: 1000 золотых.
   Цель задания: выяснить причины исчезновения торговых караванов на болоте, и разобраться с ними.
   Задание как раз для нашей гильдии, в нынешнем составе у нас не должно возникнуть проблем.
   - Вам лучше отказаться от этой затеи, - почему-то красная принцесса была против.
   - Селерия не тебе об этом говорить, ты пока что сделала меньше всего для гильдии. А эта миссия шанс показать себя в деле, - у Катрины наглые высказывания принцессы вызывали только недовольство.
   - Вот я и хочу помочь. Цена не имеет значения, это задание для нас слишком опасно. Через Меренлейк проходит много торговых путей, в том числе основной торговый тракт из Лерана, уже много караванов из моей страны пропало в этих болотах.
   - И ты хочешь отказаться?! Подумай о своих людях! Столько жизней потеряно, а ты даже не хочешь разобраться в произошедшем?
   - Я не хочу?! - Селерия возмущённо приподняла бровь. - Не пойми меня неправильно. Это ваши торговцы наймут одного двух охранников и отправятся через всю страну, а для наших торговцев особенно в ВАШЕЙ стране опасность намного выше.
   - Не преувеличивай: в вашей стране даже официальные гильдии воров и убийц организованы, и ты ещё обвиняешь мою страну в опасности для торговцев? - усмехнулась довольная принцесса Верании.
   - Ой, простите Ваше Величество, я не простых разбойников имела в виду, а убийц в рясах и с крестами. Они очень любят нападать на наших торговцев, по всяческим подозрениям, - довольная улыбка быстро слетела с лица Катрины:- А потому наши караваны похожи на небольшую армию, как минимум двадцать хорошо обученных воинов, и товар конечно же им соответствующий. Золото, драгоценные камни, шелка. Если кто-то мог справляться с ТАКИМИ караванами, то это должна быть хорошо организованная банда, в рядах которой присутствуют и маги.
   Все члены гильдии напряглись, с таким противником было бы сложно справиться.
   - Но не думайте, я боюсь не этого. Иногда караваны находили, со всеми товарами, но без единой живой души. Если это работа монстров, то это должны быть ооочень сильные твари.
   Монстр кому не страшна группа из двадцати профессиональных воинов ещё опаснее, но Катрину волновало не это.
   - Столько людей погибло, а ты не хочешь помочь! - Катрину разгневало безразличие Селерии к собственному народу: - Мы идём на помощь, это моё решение как Гильд-Мастера и точка!
   - Я тебя предупредила, это главное. По крайней мере надеюсь твои слова не пустая бравада, - Селерия подошла к Катрине и прошептала ей на ухо: - Люди Лерана тоже мне дороги, и если ты действительно готова защищать всех кого можешь, то я с тобой.
   На следующий день мы отправились в Меренлейк.
  
   Уже знакомый нам извозчик в кепке, встретил нас с распростёртыми объятиями. Но услышав наш пункт назначения, он перестал улыбаться.
   - Я довезу Вас только до границы болота, оттуда до города ещё около трёх часов ходьбы, но я не рискну довезти вас до места.
   - А вы не слишком боитесь этих мест?
   - Не слишком, много моих знакомых пропало там, и я бы не хотел, чтобы такие молодые искатели приключений, как вы, отправлялись на верную смерть.
   - Мы сами выбрали эту миссию, - вступил в разговор Катрина: - И кто-то же должен остановить эти пропажи.
  
   До окраины болота мы добрались к полудню. Проводив нас сочувственным взглядом, извозчик двинулся назад в Академию.
   К нашему удивлению дорога была широкой, на ней вполне могли разъехаться три телеги, к тому же она была ухоженной, местами даже с ограждениями у дороги, а кое-где даже были места для стоянки караванов в долгой дороге. В моём представлении дорога, на которой массово пропадают люди, должна быть узкой, извилистой и скрываться под кронами покосившихся деревьев. Как на такой дороге можно было устроить засаду, я не знаю.
   Спустя час болотные деревья стали чаще нависать над дорогой, это место уже было ближе к внутренней части болота. Куронэ, сверившись с картой, подтвердила, что это внутренняя часть и именно здесь чаще всего пропадают караваны. От Веленвуда отходило пять крупных торговых дорог, одна главная дорога проходила напрямую из Лерана в центральную Веранию, и мы как раз шли по её северной части. Три дороги поменьше вели в Академию и в столицу. Кто-то организовывал нападения одновременно на всех пяти направлениях, как он узнавал о путях и времени передвижения - оставалось загадкой.
  
   Вскоре нас остановила Рагни.
   - Кровь. В пятистах метрах впереди по дороге, - с этими словами Рагни бросилась вперёд, только через пару минут мы смогли догнать её.
   Это был караван, судя по следам вокруг, он был уничтожен совсем недавно. Людей не было, повозки перевёрнуты, груз не тронут.
   - Когда я прибыла сюда, я заметила какое-то движение в кустах, - Рагни не сводила взгляда с болота к востоку от дороги: - Я их не вижу, но кто-то ещё там.
   - Это не похоже на работу простых разбойников, - меня насторожила сохранность груза: - Вряд ли бы они первым делом утащили людей.
   - Но, раньше караваны пропадали вместе с людьми, может, мы их просто спугнули? - Селерия выдала свою догадку.
   - Нет, потерять в болоте пару повозок довольно просто. Разбить на части и утопить в трясине, никто и не найдёт. Они охотились на людей.
   - Значит монстры? - Катрина тоже не хотела встречаться с дикими врагами: - С ними не договоришься.
   - Ну, хорошо, что я взяла с собой энциклопедию монстров, - Куронэ полезла в свой вещмешок и достала внушительную книгу в толстом переплёте.
   - Хмм. А что это? - Катрины пребывала в неведении.
   - Ну как это что?! Книга, издаваемая гильдией "Охотники на монстров". В ней можно узнать разнообразные данные по многим монстрам нашего мира. К тому же она магически обновляется, если зайти к ним в гильдию. Это самое общее издание, здесь нет точных подробностей обо всех монстрах, но, по крайней мере, есть их примерные размеры и рисунки, - Куроне подняла удивлённые глаза на ГМа: - Госпожа Катрина, как же вы пошли на свою первую охоту на монстров, не имея при себе этой книги?
   - Кх, - Катрина чуть не подавилась своей гордыней: - Нуу тогда у нас не было денег, вот я и решила пока идти без неё.
   - Но первый экземпляр для гильдии оплачивается Академией, - Куронэ удивлённо наклонила голову.
   - У неё вместо справочника Крито с собой был, - хихикнула Рагни, чем вызвала ехидную улыбку у Селерии.
   - Хаха. Наверное это очень сильная гильдия, если столько знают о монстрах... - неудачная попытка сменить тему со стороны смущенной Катрины.
   - Нет, ну что вы, это гильдия торговцев, они торгуют информацией. Можно даже заработать деньги, если продать им трофей, или новую информацию о монстрах. Например один охотник получил двести золотых узнав, что василиски боятся морской соли, представляете!
   - Да кому это нужно?
   - Ну не скажите: в местности, где много василисков, это может быть полезной информацией, - Куронэ открыла раздел болотных монстров и начала искать подходящее чудовище: - Змеи, ящеры, василиски, гидры даже зелёные драконы. Это может быть кто угодно, если бы здесь были описаны повадки этих монстров, то можно было понять, но у нас даже следов их нет.
   И правда вокруг были только человеческие следы, земля также была местами покрыта неглубокими бороздами.
   - А может змеи? - это была моя первая догадка.
   - Да они могли бы оставить такой след, но опасные для человека змеи живут в основном на севере. Хммм может зелёные драконы? Если они атаковали в полёте, то и следов могли не оставить.
   - Мне не известно о племенах зелёных драконов в этой местности, - вмешалась Рагни.
   Меня привлекла перевёрнутая телега лежавшая, дальше других от болота. Под неё вели три борозды, как будто кто-то хотел сделать подкоп.
   - Ну, тогда какие ещё предложения? - девушки всё спорили о возможном монстре, а Грэйн держался в стороне, стараясь не вмешиваться.
   - Гигантские пауки?
   - Нет паутины.
   - Слизни?
   - А слизь где??
   - Может хищные растения?
   - Ага, так бы они встали и побежали при виде нас.
   - Да замолчите все!! - я не выдержал их споров.
   Из-под перевёрнутой кибитки выглядывал край серой ткани, возможно платья. Я прислушался: внутри было слышно тяжёлое дыхание и иногда постанывание.
   - Грэйн иди сюда, помоги перевернуть повозку!
   Мы напряглись, повозка была довольно тяжёлой, обитой металлом для прочности. Только с помощью Рагни нам удалось перевернуть её, не навредив тому, кто был под ней.
   Внутри лежала худенькая девушка примерно нашего возраста с каштановыми волосами и в сером платье. На правой ноге красовался глубокий укус, от него расходились сине-зелёные следы сильного яда. Я осторожно приподнял её голову и непроизвольно вздрогнул, когда она внезапно открыла глаза и едва слышно проговорила:
   - Сильный удар опрокинул мою повозку... я слышала только шипение и крики... потом что-то укусило меня за ногу и пыталось пролезть под повозку... - договорив она потеряла сознание.
   - Она жива, но яд очень сильный, так что надо скорее доставить её в город, - в Рагни проснулся недавний аптекарь: - Я полечу в город с ней, а вы догоняйте. Лучше здесь не задерживаться.
   Рагни уже расправила крылья и готова была взлететь, но я остановил её, увидев подозрительные следы на повозке.
   - Стой Рагни, это опасно, - Я указал на обожженный след на повозке, это был глубокий ожёг с ровными краями.
   - Ну и что? Это след от огня, необычный конечно, но ничего страшного, я выдержу.
   - Это не огонь, ожог затронул только дерево, и так расползся, это скорее след от кислоты. Твоя чешуя этого не выдержит, до города лететь почти час, если на тебя нападут, мы не сможем помочь.
   - Тогда не будем терять времени. Идём быстрее и почаще оглядывайтесь, они ещё наблюдают за нами.
  
   Сумерки в густом лесу наступали раньше обычного. Когда мы добрались до города, уже почти стемнело. Чем сильнее сгущались сумерки, тем тревожнее было чувство слежки за нами.
   Город находился на холме, возвышающемся над болотом, он был огорожен деревянным частоколом, а по периметру горели костры. Крепость выглядела защищённой, но в таких условиях её жители были в ловушке.
   - Откройте ворота скорее. У нас раненные.
   Ворота открылись, и нам навстречу вышла вооружённая охрана, человек двадцать окружили нас.
   - Кто вы и что здесь делаете? - сказал человек, скорее всего являющийся их капитаном.
   - Мы здесь по заявленному вами контракту, - Катрина протянула ему листовку.
   Солдаты опустили оружие, и лицо командира немного расслабилось.
   - Спасибо, я уже и не думал что кто-нибудь прийдёт нам на помощь. За последние десять лет о нашем городе разошлось много дурных слухов. А где же раненные?
   - Вот мы нашли её на дороге сюда, - Рагни вышла вперёд с девушкой на руках: - Дайте мне чистую постель, и все лечебные травы какие найдёте, я попробую её вылечить.
   Капитан бросился к девушке.
   - Мария, дочка, я же говорил, не надо было отправляться в город в это время! Скорее приготовьте всё, что попросила эта девушка, - по его приказу солдаты быстро подхватили девушку и отнесли в большой дом в центре города, драконесса отправилась за ними: - Я Риккардо Визер, староста, капитан стражи и по совместительству феодал этих земель, эта девушка моя приёмная дочь Мария. Неделю назад она отправилась в город, чтобы закупить необходимые припасы, особенно лекарства. Я хотел дать ей вооружённую охрану, но она не хотела подвергать опасности кого-то ещё. Спасибо вам, может вы заметили нападавших.
   - Мы нет. Но ваша дочь дала нам пару подсказок. Если можно мы бы отдохнули, а завтра обсудим произошедшее.
   - Хорошо у нас здесь много свободных домов, - с грустью староста оглядел деревню: - Многие уехали из города. Население города сократилось в три раза за эти десять лет. Сначала мы думали это единичные случаи, но в этом году всё стало намного хуже. Будьте осторожны, ночью не поднимайтесь на стены.
   Нас проводили в большой дом, после ужина мы разошлись по спальням, завтра нам предстояла серьёзная битва.
  
  
  
  
  

Глава 3. Деревня обречённых.

   Поспать перед битвой мне всегда удавалось плохо, и я решил прогуляться посреди ночи.
   Город был весьма крупный, здесь могло бы жить несколько тысяч человек, но сейчас его население с трудом насчитывало восемьсот жителей. Меня привлекла тёмная фигура, стоявшая на возвышенности, даже скорее на частоколе, причём - внешнем.
   "Да о чём думает этот идиот, он что хочет покончить с собой?" - я взбежал по лестнице, чтобы только обнаружить наверху хорошо знакомого мне "человека".
   - Рагни? Что ты здесь делаешь? - да, это была фигура в чёрной форме и чёрной мантии.
   - Наблюдаю, - Рагни не сводила взгляда с болота, хотя до него и было метров сто, но она там явно кого-то видела: - Я вижу только их жёлтые глаза рептилий, похоже они готовили нападение на деревню.
   - Что-то их остановило?
   - Да, присутствие хищника покрупнее напугало этих тварей.
   - Хищника?
   Рагни ткнула в грудь большим пальцем.
   - Они боятся меня, потому и не нападают.
   - Значит, если ты будешь здесь, то они уйдут?
   Драконесса нахмурилась.
   - Обычно так и должно было произойти, но они выжидают, и это меня пугает, - Рагни закусила губу: - Значит, они думают, что среди них есть тот, кто сильнее меня, но он пока не может двигаться.
   - Их много?
   - Тех, что собрались вокруг города около полусотни, но возможно в их тылу скрываются ещё более опасные твари.
   - Кто они можешь сказать?
   - Рептилии это всё что я вижу, они хорошо сливаются с обстановкой.
   - Это плохо. Если мы выйдем с тобой из города, то они нападут на жителей, но без тебя мы потеряем важного бойца.
   - Спасибо, что так обо мне думаешь, но это не всё, - Рагни ехидно улыбнулась: - Хищник силён, пока находится на своей территории, в окружении своего племени. Если выйти на открытую местность, они возможно решатся на меня напасть.
   - А жители деревни?
   - Они предпочтут убирать угрозы по мере значимости, значит первой мишенью стану я.
   - Рагни твои звериные инстинкты оказываются на удивление полезными, - я попробовал похлопать драконессу по плечу, но она с лёгкостью увернулась.
   - Мне жалко эту деревню, девушка, подозревая об опасности, отправилась через болото. Я хочу им помочь, чем смогу, но не думаю, что смогу справиться водинчку с этими монстрами.
   - Твои слова натолкнули меня на пару идей, не волнуйся, мы сможем победить.
   Рагни хмыкнула и пошла в дом, но я видел, как покраснели её уши.
  
   На завтрак к нам зашёл Рикардо.
   - Не знаю, что вы сделали мисс Рагни, но моя дочь выжила. Её ещё лихорадит, но она первая кто после нападения прожил больше дня, возможно, что она выздоровеет.
   - Вы слишком рано меня благодарите, я применила травы замедляющие кровотечение, это только замедлит распространение яда. Нам надо узнать, что это за монстры, только тогда я смогу приготовить противоядие. Без него она проживёт только три дня.
   - Я понимаю, но пока надежда ещё есть, я буду в вас верить. У вас ведь уже появились догадки об этих нападениях?
   Куронэ вновь достала из сумки большую энциклопедию.
   - Ну, из тех, что могут шипеть это змеи или ящеры. Но с такой глубины укусом и чтобы могли достать даже под повозкой... это могут быть только василиски, гидры или виверны. Осталось только узнать пару подробностей и мы найдём противоядие.
   - Староста, вы не подскажете, случались ли подобные нападения раньше?
   - На моей памяти нет, но нашему городу только триста лет, он был построен на каких-то старинных развалинах. Возможно, прежний город был разрушен во время войны. От него остались полуразрушенные каменные стены, которые послужили фундаментом для наших домов, - немного призадумавшись, Рикардо продолжил: - Да, ещё есть подземелье, скорее всего это было их убежище, в большой зал ведут ходы из каждого дома, и в случае нападения мы сможем там спрятаться.
   У меня появилось дурное предчувствие - это место было слишком подозрительным.
   - Я хочу осмотреть это подземелье, можете нас проводить?
   - Крито, что ты задумал? Это всего лишь их подвал, не так ли? - голос Катрины звучал неуверенно.
   - Боюсь не всё так просто. Идём, там всё и узнаем
  
   Ход в подвал был даже в нашем покинутом жильцами доме. Это действительно было внушительное помещение, похоже весь холм под городом был полым внутри, и поддерживался каменными сводами. Хотя пещера была не совсем естественного происхождения, можно было заметить колонны вдоль стен, а пол был вымощен крупным кирпичом. В дальнем углу помещения было небольшое озеро.
   - Откуда здесь озеро?
   - Ах, тут похоже было углубление в полу и вода фильтруясь стекалась сюда, образовав небольшое озеро. Оно будет источником пресной воды в случае долгой осады.
   Это было слишком подозрительно, озеро в углублении, в полу, вымощенном кирпичом, откуда ему взяться.
   - Рагни, пожалуйста зажги свет поярче и подбрось к потолку.
   - Как скажешь.
   Зал озарился ярким светом на несколько мгновений, то, что нельзя было разглядеть при свете факелов, предстало нашему взору. На стенах пещеры были глубокие борозды, местами даже сквозные отверстия и трещины. А в центре озера можно было рассмотреть углубление неправильной формы, похожее на распускающийся бутон тюльпана круглое с одной стороны и с тремя заострёнными лепестками с другой.
   - Крито, мне кажется я заметила движение, где-то у потолка, - рефлексы Рагни сработали на отлично.
   - Уходим отсюда, медленно отступаем к выходу.
   Когда яркий свет погас, в темноте стало раздаваться легкое шуршание, порой похожее на шипение. Мы ринулись к двери, и закрыли за собой вход.
   - Староста, прикажите стащить в этот подвал все бочки с зажигательной смолой, что у вас есть, и чтобы все жители забаррикадировали двери в убежище.
   - Но, если случится нападение, мы будем беззащитны!
   - Если оно произойдёт, то нападать будут оттуда.
   - О чём вы?
   Я молча проследовал к энциклопедии монстров и открыл страницу с гидрой. На рисунке было изображено существо с хвостом змеи, с двумя лапами впереди, и с тремя змеиными головами, с рядом острых зубов. Её лапы были как у ящерицы закруглённые с одной стороны и с тремя острыми когтями с другой. Это был её след.
  
   - Вот наш монстр, и она приходит сюда уже не в первый раз.
   Гидра.
   Сила и размеры зависят от количества голов, от одной до тринадцати.
   Младшие гидры до 5 голов. Детёныши размером не больше человека, слабый яд могут быть опасны, если нападают большой стаей.
   Взрослые гидры свыше 5 голов. Способные к быстрому размножению, гидры с сильным ядом, опасны в схватке один на один.
   Примечание: О.О.
   - Крито, ты думаешь это они? - Катрина явно занервничала: - Но жители города заметили бы их присутствие, хотя если они появились недавно, они действительно могли так быстро расплодиться. Но этот след внизу не вписывается в твою картину.
   - Читай дальше, ссылка на раздел О.О. (особо опасные).
   Я открыл книгу на странице увенчанной названием Древние Гидры.
   Древние Гидры.
   Гидры с более чем 10-ю головами. Размером могут быть с небольшой дом, все головы действуют независимо друг от друга, и управляются главной головой.
   Одни из опаснейших представителей болотных жителей, размножаются раз в несколько веков, выбирают под гнездо обширные болотистые территории, могут ради этого мигрировать через весь континент. Охраной кладки выступают взрослые гидры из предыдущих выводков.
   Примечание Б.П.П.В.
   - Вот они могли бы быть здесь, несколько веков назад одна из них разрушила город, стоявший на этом месте и теперь вернулась для нового цикла. Они не любят огонь и яркий свет, поэтому днём скорее всего прячутся в пещерах под болотом.
   - Но в Меренлейк есть пять крупных пещер в разных концах болота, - сказал староста.
   - Дайте угадаю... Недалеко от пяти торговых путей ведущих отсюда?
   - Не может быть, - лицо Рикардо побледнело.
   - Скорее всего, все эти пещеры связаны в одну сеть, с центром в сердце болота, вашем городе! Здесь и раньше были города, каменные стены под вашим городом я бы датировал 500-600 лет назад. Скорее всего, до них тоже здесь были города, разрушенные гидрами.
   Все замолчали, оставаться в городе было опасно.
   - Я прикажу своим людям собрать всё необходимое и эвакуировать жителей в ближайшие города.
   - Уже поздно: на караван с вашей дочерью гидры напали среди бела дня. Скорее всего, день вылупления близится, и они осмелели в поисках новой пищи. Рагни, ты сказала они ждут прихода монстра побольше тебя? Скорее всего мать выводка не может покинуть гнездо, пока... - я замялся, картины ближайшего будущего вырисовывались довольно мрачные: - Но скоро они нагрянут сюда всей стаей.
   - Значит, наш город обречён, - Рикардо понимал безвыходность своего положения: - Вы сильные, вы точно выберетесь отсюда. Вы можете взять хотя бы наших детей с собой и бежать пока есть возможность.
   - Мы сделаем всё, что в наших силах, - Катрина пыталась приободрить старосту, но что делать она не знала.
   - Что это вы так поникли? У меня есть пара идей, мы спасём ваш город. Всё что нам надо сделать - уничтожить мать до вылупления и тогда её детишки в страхе разбегутся.
   - Мы даже не знаем где их искать, и, уж тем более, сможем ли победить. Не давай обещаний, что не сможешь выполнить, - возмутилась Рагни.
   - А кто сказал, что я их не выполню? - на моём лице блеснула довольная ухмылка. - Просто делай, что я скажу, и все выживут. А пока займись противоядием, оно нам пригодится.
   - Я не знаю парень, что ты задумал, но мне нравится твой настрой. Вот все деньги нашей деревни, - Рикардо достал из-под плаща небольшой сундучок: - Здесь полторы тысячи золотых. Может это не покроет Ваши риски, но это всё, что у нас есть.
   - Лучше приберегите деньги до выполнения миссии.
   - Если мы погибнем, я бы хотел чтобы наши деньги пошли на что-то стоящее.
   - Какой вы пессимист, всё будет в порядке. И можете помолиться за нас, чтобы у гидры не оказалось тринадцать голов.
   - Несчастливое число? - с удивлением спросил Рикардо.
   - Да нет, просто...
   Я перелистал на несколько разделов вперёд.
   Раздел Б.П.П.В. (Бежать При Первой Возможности).
   На странице было мало текста, и красовался пугающий рисунок, чешуйчатой змеиной головы, с перепонками за ушами и тремя рядами зубов.
   Королевская Гидра, или гидра-королева.
   Тринадцатиголовый монстр, праматерь всех гидр. Существует в единственном экземпляре. Убивает всех гидр способных сравняться с ней по силе. Место обитания неизвестно, сила неизвестна.
   Крайне опасна, ни в коем случае не вступать с ней в бой!!!!!
  
   Гильдия пребывала в унынии - монстр был не просто опасен. Гидра сама по себе была опасна, а в окружении своей стаи практически непобедима. Даже самоуверенная принцесса чёрных драконов, повесила голову.
   - Ну и что вы такие грустные?? У нас впереди важный бой, надо бы размяться.
   - Крито, - Рагни неуверенным голосом окликнула меня: - Я почти сделала противоядие для Марии, но там есть ингредиент, который мы не сможем достать. Нужен образец яда гидры укусившей жертву, желательно в виде крови из её сердца, а их там слишком много и мы не сможем узнать, чей это был яд.
   - Не проблема, - Рагни удивила моя беззаботность, но я не дал ей времени возразить: - Если мне не изменяет память, стража древней гидры это её дети, а значит в их жилах течёт её кровь.
   - Как я об этом не подумала, кровь матери вполне подойдёт! Ты можешь быть прав, но пока не проверим, не узнаем, - Ну вот и драконесса приободрилась, а вместе с ней и другие.
   - Слушайте все!!! Мы пойдём сегодня на охоту. Гидры наверняка нападут на нас, если мы заночуем на дороге, главное надо будет дать одной из них уйти, чтобы проследить путь до логова, - мои согильдийцы неуверенно переглянулись. - Да не трусьте вы так! Они боятся огня, а с нами два сильнейших огненных мага академии, так что с мелюзгой мы справимся без проблем, а потом уже возьмёмся за тварь покрупнее. Рагни тебе ведь для завершения противоядия нужна только кровь, верно?
   - Да, но её ещё достать надо, - скептически скривилась драконесса.
  

Глава 4. Ночные охотники.

   После обеда мы отправились на болота. Жители во главе со старостой собрались над воротами, кто-то смотрел с надеждой, а кто-то с печалью. Мало кто верил в успех нашего предприятия, но мы были их последней надеждой.
   По плану мы встали стоянкой недалеко от места нападения на караван. Я подозвал Грэйна и Селерию, и отдал им пару приказов по изменению ландшафта.
   Когда ловушка была готова, мы развели костёр, чтобы приготовить ужин.
   - Крито, а тебе не страшно? - голос Катрины дрожал.
   - Ой, ой принцесса, куда делась вся твоя смелость. Или ты боишься ящериц.
   - Я боюсь потерять друзей, - Катрина уткнулась лицом в колени.
   - Хоо, а электрическая принцесса может быть довольно милой, - Селерия решила приободрить ГМа в своём стиле.
   - Меня волнует кое-что ещё. Вы знаете что-нибудь о третьем призывателе? - я вспомнил пару страничек из истории.
   - Призыватель ангелов? - удивилась Куронэ: - А что с ним? Я слышала, что он был великим человеком, он путешествовал по миру и исцелял своей силой людей от всех болезней.
   - Ну, это да, всё понятно, но вы знаете что-нибудь о его смерти? - на лицах согильдийцев не было ни проблеска прояснения: - Я читал о его последнем путешествии, он отправился в маленький городок на болоте, чтобы помочь жителям, которых атаковали болотные монстры.
   - И чем всё закончилось??
   - Что было потом неизвестно... Ни призывателя ни деревню потом найти не удалось. Я боюсь, что это могли быть одни из этих тварей.
   Тишина убивала уверенность в себе.
   - Но, если даже призыватель не справился с гидрами, какие у нас шансы?? - Грэйн забеспокоился, никогда раньше не видел страх на его лице.
   - Он был один, а нас шестеро, к тому же его сила была меньшей из всех призывателей, - хладнокровно пожал плечами я. - Я думаю у нас шансов побольше, но расслабляться не стоит.
   Ночь была безлунной, к тому же небо затянули тучи, так что темень стояла кромешная, но для глаз черного дракона это не было проблемой:
   - Крито, они здесь!
   Шуршание и шипение начало раздаваться из ближайших кустарников. Я правильно рассчитал, что если мы встанем стоянкой на краю широкой дороги, они не станут рисковать и атаковать нас со стороны открытого пространства. Они подобрались с восточной стороны дороги, оставалось захлопнуть ловушку.
   - Селерия!
   Повелительница огня щелчком пальцев подожгла сухой хворост, сваленный в ров, ограждающий нашу стоянку. Гидры оказались в полукруге огня, скрываться дальше они не могли, на фоне яркого пламени, их силуэты были отчетливо видны. Катрине только это и было нужно, точными ударами молнии она начала сражать крупных тварей. Мелочевку расстреливала Куронэ, а мы с Грэйном уничтожали тех редких монстров, что умудрялись подобраться к нам вплотную. Селерия не участвовала в битве, чтобы ненароком не выжечь половину болота. Рагни ожидала в сторонке моей команды.
   Гидр было много, почти полсотни, но хаос, посеянный огненной ловушкой, играл нам на руку. Ещё до того как огонь погас, все твари были мертвы.
   - Рагни, как обстановка?
   - Всё по плану: две гидры бегут на север, я за ними! - Рагни расправила крылья, и бросилась в погоню.
   - Чёрт, это может быть ловушкой! - обернувшись к остальным, я скомандовал: - Быстрее за ней. Глупая ящерица, если ты умрёшь, я тебя не прощу!
  
   Рагни летела за убегающими рептилиями, они её чувствовали, но даже не пытались запутать следы.
   "Хммм, думаете заманить в ловушку? Ну, нет, в логово я за вами не полезу."
   Через пятнадцать минут лес расступился и появился огромный каменистый вход в пещеру, его размеры были внушительными. Если он был сделан старшей гидрой, то не стоило с ней связываться прямо сейчас.
   Как и ожидалось гидры, неуклюже ковыляя на своих лапках, скрылись в пещере. Драконесса аккуратно приземлилась перед пещерой.
   - Ну нет змеюки я на это не поведусь, да и мои товарищи скоро прибудут.
   Драконесса обернулась на встречу приближающимся друзьям. Скорость у гидр была небольшая, и они отстали всего минут на десять. План удался.
   - РАГНИ БЕГИ!!!! - закричал Крито.
   "Что?" - обернувшись, чёрная принцесса увидела два гигантских жёлтых глаза нацеленных на неё. Времени среагировать уже не было.
  
   Мы бежали со всех ног, это была очевидная ловушка, как бы она ни старалась, гидры не тупые животные, они смогут поймать её, если захотят.
   Опушка перед пещерой была обширной, и хорошо просматривалась, там на небольшой возвышенности, радостная драконесса махала нам ручкой.
   "Дура, то, что ты стоишь перед логовом, их только заводит!!"
   В этот момент в темноте пещеры появилось движение. Луна вышла из-за туч осветив ужасающую морду чудовища. Это была голова древней гидры, два огромных жёлтых глаза с узкими зрачками, и пасть с рядами белых зубов, с которых капал яд. Она готовилась к броску, а безмозглая Дракониха даже не замечала опасности. Мой крик мало чем мог ей помочь, она успела только расправить крылья, когда голова монстра с неимоверной скоростью бросилась на неё.
   В этот момент сильнейший удар ветра сбил Рагни с ног и отправил в полёт к краю опушки. Челюсти гидры издали громкий лязг, сомкнувшись на пустом месте, кто-то спас драконессу в последний момент.
   Голова чудища сразу же втянулась обратно в пещеру и тяжёлые шаги известили о его удалении обратно на дно логова.
  
   - Госпожа вы нас выдали.
   - Я знаю, теперь у нас может не быть шанса напасть незаметно, но я не могла смотреть, как эта дурёха гибнет у меня на глазах.
   - ЭЭЭй!! Вы двое! Прятаться уже бесполезно, спасибо за спасение моей глупой служанки, но может хоть покажетесь?? - зам-ГМ ненавистной гильдии, звал их, но желания показываться перед НЕЙ не было никакого.
   - Придётся выходить, прятаться дальше в этом месте опасно.
   - Альго, неужели мы напрасно сюда собрались?
   - Нам ещё представится возможность, не отчаивайтесь.
   Навстречу гильдии вышли два студента: воин с широким мечом, и волшебница ветра и молнии.
  
   - Ну я так и думал, что вы не оставите своих попыток, - я смерил взглядом эту парочку, хоть они и были немного в грязи, но на них не было ран, как они смогли пережить эту ночь оставалось для меня загадкой: - Вы следовали за нами от самой Академии?
   Парочка потупила взгляд. Отвечать решила Лейра:
   - Да, мы шли от вас на большом расстоянии, а в лесу старались прятаться у дороги.
   - У меня для вас много вопросов, но здесь слишком опасно, идём в наш лагерь, сейчас там безопасно, они не решат атаковать дважды за одну ночь.
  

Глава 5. Меренлейк.

  
   Утром, мы внимательнее рассмотрели место побоища. Здесь было много гидр, от одно- до семиголовых. Такое разнообразие наталкивало на нехилые размеры их гнезда.
   Нам повезло, что они не догадались обойти нас с тыла. Случись такое, мы бы не успели среагировать.
   Охота прошла успешно, но в логове могло быть их ещё больше, а время поджимало. Только эти двое могли дать последние ключи, для завершения картины происходящего.
   - Итак, вы здесь были с прошлого вечера. Как вы выжили? - не дожидаясь конца завтрака, я начал допрос.
   - Ну, мы следили за вами до самого города, но внутрь решили не заходить, чтобы не выдать себя. Мы разбили лагерь недалеко отсюда, а ночью на нас напали они. Путь к городу был отрезан и нам пришлось бежать сквозь лес, куда глаза глядят. Они преследовали нас, я думала, нам пришёл конец, - Лейра переглянулась со своим оруженосцем.
   - Надо им рассказать, это может быть важно.
   - Здесь неподалеку есть озеро, к востоку отсюда, - девушка указала рукой направление. - Там они перестали нас преследовать.
   - Вы должны показать нам это место! Возможно это ключевая точка всего болота!
   Дворянка потупила взор, и начала бормотать себе под нос:
   - Почему... ПОЧЕМУ?? Я должна помогать ВАМ!! - Она была зла, на меня, на Катрину и собственную беспомощность: - Я пришла сюда только чтобы убить ЕЁ!
   Она указала на принцессу, и все вокруг напряглись.
   - Но ты ведь не желаешь смерти всем тем людям в городе, - только Катрина смогла ей возразить.
   - НЕ ТЕБЕ ГОВОРИТЬ ОБ ЭТОМ!!
   - Если ты поможешь нам с этим заданием, то я соглашусь с тобой на дуэль до смерти. Кто бы ни выиграл, второй останется жертвой болотного чудища. Тогда тень не падёт на твою семью.
   - Госпожа Лири не соглашайтесь на это, она сильнее вас, - мечник пытался отговорить девушку от необдуманных поступков.
   - Замолчи! Это то, ради чего я здесь! Ради чего я живу! Я убью её, и мне никто не помешает. Если я должна ради этого сразиться с гидрой, то я согласна! - Лейра была в гневе, сбылась её давняя мечта о мести.
   - Ваша помощь будет нам не лишней. Если вы договорились, то покажите нам это озеро.
   Согильдийцы молчали, эта неожиданная встреча новых союзников и врагов могла ввести в смятение кого угодно.
  
   От места нашей стоянки озеро было всего в получасе ходьбы, удивительно, но с него было видно даже холм, на котором располагался вход в логово. Ночью конечно мы не могли этого заметить, но расстояние до входа было довольно малым, и Рагни могла бы пролететь его минуты за две.
   Озеро было идеально круглой формы, неглубокое, вся его поверхность была покрыта кувшинками. В центре был маленький островок с деревом, к которому вела узкая полоска земли, едва выступающая из-под воды. По берегу озера были разбросаны огромные валуны. Место выглядело умиротворяюще, но меня оно пугало.
   - Ваай, какое красивое место, - Катрина, не думая о последствиях, побежала к центру озера, и все последовали за ней.
   Я пытался разглядеть под водой хоть что-то. Озеро было с виду неглубокое, но дно разглядеть было невозможно. Что-то там явно скрывалось.
   - Это место меня пугает, - Рагни вздрогнула. - Я что-то чувствую в воздухе, но не могу понять что именно.
   - Грэйн, пришло время проверить результаты твоих тренировок, - я кивнул магу земли. - Можешь просмотреть землю?
   - Ты что его тренировал? - Катрина удивилась моему неожиданному заявлению.
   - Да полезный навык - чувствовать землю. Я теперь могу просматривать состав земли под ногами, и даже выискивать там пустоты, - Грэйн сам ответил на вопрос ГМа. Он присел на землю и закрыл глаза: - Озеро глубиной всего два-три метра. Но в землю от него уходит несколько глубоких карманов, возможно норы мелких животных.
   - А ещё глубже что-нибудь видишь?
   - Да нашёл! На глубине примерно десяти метров, я вижу большую сферическую комнату, она похоже связана с основной сетью тоннелей.
   - Этого я и боялся.
   - О нашла, нашла! - Куронэ развернула перед нами карту болота: - Вот оно озеро Меренлейк, в честь него и названо болото, похоже оно является священным, здесь на путников не нападают монстры, и озеро всегда тихое и спокойное.
   Я заметил тусклый блеск рядом с берегом.
   - Это место отнюдь не священно, на что оно по вашему похоже?
   - Тихая гавань, прибежище для путников? - Катрина конечно же была неправа, я бросил ей свою находку.
   Это был маленький золотой браслет с рубином, за него зацепился обрывок ткани, красной с одного конца.
   - Это огромная миска...
   Группа замолчала, моё заявление исказило их радостные лица.
   - Что ты хочешь сказать??
   - Гидры стаскивают сюда тела своих жертв, как людей, так и животных. В трясине на дне озера они растворяются. Комната под озером -это гнездо. Яйца лежат там в кровавой жиже, просачивающейся сквозь породу, и ей же питается молодняк. А когда они вырастают, то атакуют поселение в центре болота.
   Холодная дрожь пробежала по спинам товарищей.
   - "Меренлейк" значит "озеро смерти".
  

Глава 6. Праматерь.

   - Как бы то ни было, это место отлично подходит для последней битвы.
   Мои слова поразили согильдийцев.
   - О чём ты говоришь?! Это же их кормушка, мне противно даже просто находиться здесь! - Катрина возмутилась, она хотела сбежать отсюда как можно быстрее.
   Я смерил её ледяным взглядом:
   - О чем говорю? - мой голос был абсолютно бесстрастен. - Я собираюсь выполнить контракт, и ты будешь мне подчиняться, если хочешь выжить.
   Катрина смотрела на меня квадратными от удивления глазами. Селерия довольно хмыкнула: "Неплохо для такого простолюдина", принцесса черных драконов одобрительно улыбнулась, а все остальные, включая мстительницу-неудачницу, пребывали в недоумении.
   - Куронэ, ты сделала то, о чем я тебя просил? - делая вид, что ничего не произошло, спросил я.
   - Да, думаю, у меня уже неплохо получается.
   - Хорошо. Грэйн ты смог бы обрушить дно озера на ту сферическую комнату внизу?
   - Обрушить такой пласт земли трудно, но мне это по силам, - судя по его лицу, он не возражал против моего командования.
   - Сделай необходимые приготовления, мне нужно, чтобы ты мог сделать это в любой момент.
   - Хорошо, мне понадобится время, чтобы пробить необходимые трещины.
   - Это будет твоя основная задача, но не единственная. Ты можешь просканировать всю землю отсюда и до входа в логово, а конкретно тоннели и их форму?
   - Я постараюсь.
   - Мне нужна не точная карта, главное нарисуй самые крупные тоннели, особенно те, по которым смогла бы пройти мать стаи.
   - Я вижу, ты задумал что-то грандиозное. Думаешь выманить её на поверхность? Но где же ты найдёшь такую крупную приманку?
   - Не уверен, что удастся её выманить, но ведь она вышла, пытаясь защитить своих детёнышей, а значит, её можно выкурить оттуда.
   - Можно поджечь болотный газ, наверняка он собирается в глубоких пещерах, - предложение Селерии было чистым безумием.
   - Ты с ума сошла, мы же все взлетим на воздух! - даже Катрина поняла такую простую вещь.
   - Не думаю, что гидры так глупы, чтобы строить логово в месте скопления газа, думаю все пещеры это их рук дело, и они обходили газовые карманы при постройке. Нам нужен диверсант, который сможет быстро пробраться внутрь, навести шухер и выбраться, уводя за собой разъярённую мать.
   Я окинул взглядом присутствующих, вариантов было немного.
   - На меня даже не смотри: я согласилась вам помогать, но на самоубийство не подписывалась! - Лейри сразу попыталась запротестовать.
   - Да ты вряд ли подойдёшь. Грэйн, как там карта?
   - Ну получилась довольно грубо, ходы переплетаются и то уходят в глубь, то поднимаются на поверхность.
   Как я и думал, основной коридор шёл от гнезда под озером к выходу на севере, но также было и несколько ответвлений, ведущих к дальним пещерам у других выходов из болота. Всё складывалось идеально, мой взгляд остановился на Рагни.
   - Грэйн, насколько широкий главный коридор?
   - Почти двадцать метров, а что?
   - Милая Рагни, не подскажешь мне, можешь ли ты пролететь в драконьем обличье через такой проход?
   - Ты с ума сошёл?1 Я-то в нём может и помещусь, но моя маневренность будет ограничена, - драконесса протестовала что есть силы, чужие пещеры ей не нравились: - Да и эту карту я никогда не запомню, как я там буду ориентироваться?
   - Всё что тебе надо будет - это лететь вперёд, сжигая все боковые ответвления. Главное долети до гнезда и устрой там пожар, тогда главная гидра точно за тобой погонится.
   - ЭТО БЕЗУМИЕ!! Как я буду ориентироваться?
   - Тебя будут вести Грэйн и Куронэ.
   - Нет, нет, нет. С ними на плечах я никуда не полечу!
   - Я не говорил, что они полетят с тобой, - на моём лице промелькнула хитрая улыбка: - Как давно вы в последний раз слышали голос Куронэ?
   - Ты о чём это? Она же только что с тобой говорила, - Катрина пребывала в недоумении, как и все вокруг.
   - Прааавда?? А вы видели, как она шевелит губами, или как она произносит слова?
   Все выпучили глаза и уставились на Куронэ, ожидая от неё ответа.
   - Ну, вот, господин Крито, вы меня и выдали, - она не говорила вслух, её губы не шевелились, голос просто раздавался в голове у всех собравшихся. - Кроме незаметности я могу ещё и общаться телепатически.
   - Я дал ей особую тренировку для развития этой способности. Вы ведь не заметили, что последние две недели она не сказала ни слова?
   Члены гильдии переглянулись и отрицательно покачали головами.
   - Вот именно, в этом и весь смысл. Теперь Куронэ незаменимый член команды! С её помощью мы сможем работать слаженно и чётко по плану. И она сможет передавать мысли Грэйна и Рагни друг другу, так ты точно не заблудишься.
   - Ну, если ты так уверен, то ладно, - Рагни немного насупилась и скрестила руки на груди: - Но почему мне надо лететь в полной форме? В человеческом обличии я была бы более манёвренна.
   - Если гидра тебя укусит, то у тебя будет шанс отразить укус чешуёй, в человеческой форме ты и одного укуса не переживёшь.
   Я разъяснил расстановку всем остальным и мы приготовились к битве.
  
   В полдень мы начали операцию.
   Рагни в облике дракона влетела в пещеру гидр. Там могло быть ещё много мелких детёнышей, но их укусы причиняли ей мало вреда. Яд с их зубов не успевал просочиться сквозь чешую, прежде чем драконесса стряхивала их об своды пещеры.
   Грэйн сидел, сосредоточившись исключительно на широком коридоре под землёй, по которому сейчас неслась огромная рептилия. Куронэ творила настоящие чудеса: она смогла соединить их сознания напрямую, в результате чего Рагни видела карту перед собой и всегда знала куда лететь и где поворачивать.
   Как я и предполагал, родильная камера гидр располагалась точно под озером и была наполовину затоплена темно-багряной жижей. Это определённо была кровь и плоть, всех жертв, что гидры стащили сюда за последние пару месяцев, смешанная с болотной водой.
   Под поверхностью жидкости было заметно движение. Рагни выдохнула пламя на поверхность озера, и озарившись вспышкой, из воды поднялись огромные змеиные головы. Мать защищала своих потомков, и незамедлительно бросилась на захватчика.
   Внимание главной гидры было привлечено, надо было отступать. Обратный путь был уже не так прост, призванные своей матерью, взрослые гидры собирались по краям пещеры, готовясь броситься на, пролетающую мимо, драконессу. Единственный способ от них избавиться, был выжигать все стены пещеры. Однако постоянное применение огненного дыхания отнимало много сил, и оставалось надеяться на инстинкты, выбирая только самые опасные моменты.
   Прошло только десять минут, а Рагни уже вырвалась из подземного плена и взмыла в воздух. Она была ранена и не могла подняться выше верхушек деревьев. За ней неслась древняя гидра, жаждущая отомстить за разорённое гнездо.
   Вскоре драконесса достигла пункта назначения, проскользив над водной гладью Меренлейк, она обессиленная рухнула рядом с южным берегом, по пути перекинувшись в человеческую форму.
   Предвкушая близкую расправу над врагом, гидра вступила на озеро. Она была огромна, в стоячем положении, её тело было около тридцати метров в ширину, и от него отходило двенадцать змеиных голов на длинных шеях. Это была одна из самых опасных древних гидр в мире. Но мы были готовы.
   Когда Гидра вступила на озеро всем своим телом, настало время для Грэйна. Он уже давно перестал сканировать подземные пути, всё что ему оставалось это собрать побольше манны земли в кулаке и обрушить подготовленную ловушку.
   Озеро начало проседать. Земля, пласт за пластом, обрушивалась в подземную комнату и давили яйца из нового выводка. Вместе с тем вся западная часть озера просела вниз на десять метров, и в образовавшуюся дыру хлынула болотная вода из ближайших озёр.
   Ловушка захлопнулась, но это чудище было настолько огромным, что даже утонув всем телом в трясине, оно спокойно доставало нас своими головами. Кроме того, гидра даже не пыталась выбраться из ловушки, а сразу же атаковала нас.
   Восточная часть озера оставалась нетронутой, только вода из неё перетекла в образовавшуюся дыру. Оставался нетронутым и островок в центре, на нём сейчас и находились Грэйн, Лейри и Куронэ. Изо всех сил тихая волшебница старалась отвести взгляд двенадцати голов от этого места.
   Чудище не могло их увидеть или услышать, но оно чуяло их запах, головы медленно приближались к островку, когда одновременно с противоположных берегов озера в неё устремилось две вспышки огня.
  
   Под прикрытием Огненных магов два мечника стояли на берегу озера. С юга Крито и Рагни, а с севера Альго с Селерией.
   По шесть голов устремилось к каждому флангу, но мечники легко уклонились от всех атак. Оба воина находились под действием магии Лейри, это была сложная магия и пока она концентрировала манну молнии и ветра на нас, она практически не могла двигаться. Но это была не единственная её задача, она прикрывала нас воздушным щитом, чтобы кровавые брызги от гидры не могли нас достать.
   Увернувшись от первой атаки, я с разбегу нанёс удар по ближайшей шее. Благодаря пламени, созданному огненными принцессами и окутывающему наши клинки, мы с Альго могли без проблем разрубать плотную кожу монстра и первая голова отправилась в полёт.
   - Рагни, Лейри, слева! - команды Куронэ в ту же секунду скоординировали действия волшебниц.
   Порыв ветра сдул кровь гидры, которая как кислота стала разъедать траву на берегу. А вспышка пламени остановила регенерацию, не дав гидре времени восстановить потерю.
   В этот же момент Альго нанёс удар и снёс вторую голову. В ту же секунду волшебницы позаботились о второй шее.
   Мы действовали слажено, раз за разом отрубая гидре новые головы.
   Вскоре у гидры осталось только шесть голов.
   Альго, уклонившись от одновременной атаки с двух сторон, снёс одним взмахом две головы.
   - Альго не надо так рисковать! Прижечь две сразу очень сложно.
   - Лучше закончить поскорее, я начинаю чувствовать побочные эффекты магии Лейри.
   Мечник двигался уже не так быстро как в начале боя, а его левая рука бессильно свисала вдоль тела.
   - Прости, я отвлекаюсь на порывы ветра, и теряю концентрацию на вашей скорости.
   - Тогда отключай!! - я дал ей команду, хотя против меня всё ещё оставалось три головы.
   - ТЫ с ума сошёл??
   - Нет, я справлюсь, да и у Альго остался всего один противник. Какой из него воин, если даже с одним не справится?
   - НЕ РИСКУЙ ЗРЯ!! Я помогу! - Это был голос Катрины.
   Я бросил взгляд на небольшую каменную возвышенность на восточном берегу озера. Сейчас там бушевала буря, в центре которой стояла повелительница молний. Она всю эту битву скапливала вокруг себя манну молнии. Даже близлежащие камни начали отрываться от земли от скопившегося вокруг электричества.
   - НЕТ! Твоё время ещё прийдёт! Это не конец, я справлюсь.
   В это время три головы предприняли на меня последнюю атаку. Две зашли с флангов, пытаясь укусить меня за руки. Я заблокировал их двумя мечами, и в это время третья бросилась на меня спереди, думая, что я не смогу увернуться. В последний момент я оттолкнулся ногой от приближающейся головы и взмыл воздух над сомкнувшимися челюстями гидр. Сделав оборот в воздухе я снёс последние три головы, и они в тот же момент были выжжены Рагни.
   У гидры оставалась всего одна голова, с которой сейчас сражался Альго, но она не показывала признаков приближающейся смерти. Это было ещё не всё, я побежал к хвосту гидры, который всё ещё лежал на краю озера, надо было забраться на её основное тело.
   У Альго бой проходил не так гладко, без скорости и силы обеспеченной магией Лейри, он был в невыгодном положении.
   - Селерия помоги ему: вмести в меч столь огня сколько сможешь, - я решил помочь ему чем могу.
   - А он выдержит?
   - Альго, я заметил твой меч, он же из мифрила?
   - Да, это был подарок.
   - Тогда сделай, как я прошу.
   На северном берегу вспыхнуло яркое пламя. Меч в руках Альго значительно вырос в размерах. Пламя, собравшись в клинке, создало лезвие длиной в несколько метров, оно напугало даже гидру. Последняя голова отстранилась назад, но Альго прыгнул вперёд и одним взмахом перерубил шею чудовища.
   Лишившись последней головы шеи гидры стали безвольно оседать на землю.
   - УРАА!! МЫ ПОБЕДИЛИ!! - ребята на островке ликовали, последний удар позволил им наконец-то расслабиться.
   - СТОЙ КУРОНЭ!!! Не убирай невидимость!! - я пытался их предупредить, но было слишком поздно.
   Шеи гидры сходились в передней части её громоздкого туловища, но они располагались кольцом, как-будто опоясывая что-то в середине.
   Между опавшими шеями вспыхнули два ярких жёлтых глаза. Последняя тринадцатая, главная голова Гидры скрывалась внутри. Та самая чудовищная голова, что мы видели при первой встрече, была свёрнута на теле под защитой мелких шей. Она была специально устроена так, чтобы нанести последний удар.
   Мгновенно выпрямив шею, голова устремилась к островку, где ликовали наши соратники, а именно к обессиленной Лейри, сидевшей на коленях на краю островка.
   - Госпожа Лири!
   В последний момент перед испуганной волшебницей появилась фигура, блокировавшая огромные челюсти широким мечом.
   - Альго! Что ты делаешь? Убегай, быстрее!! - растерянная госпожа кричала на своего глупого слугу, готового пожертвовать ради неё своей жизнью.
   - Только после вас! - он глупо улыбнулся. Чтобы совершить такой большой рывок он собрал в ногах всю манну молнии, что осталась от заклинания Лейры. Эффект заклинания бил по его организму сильнее, чем яд гидры. Он упал на колени, но продолжал держать перед собой меч.
   Мифрильный клинок блокировал морду гидры, не давая ей проглотить островок вместе с парочкой. С острых клыков капал яд, как кислота он прожигал кожаные доспехи воина и разъедали клинок. Ещё пара секунд и он сломается под таким натиском.
   - КАТРИНА!!!! Атакуй!!
   В этот момент небывалых размеров молния ударила в морду чудища. Искра со вступительного экзамена не шла с ней ни в какое сравнение. Такая молния могла свалить любого монстра, но не такого. Чешуя гидры заливалась ярким свечением, она принимала разряд и уводила его в землю, пропуская через свои кости. Это было невероятно, толстые кости складывающие череп и позвоночник гидры создавали громоотвод.
   Она была отброшена ударом, электрические разряды в воздухе глушили все её чувства, но она не сдавалась. Издав леденящий душу рык и извергнув из пасти кислоту, она вновь ринулась к цели.
   Но остров был уже огорожен высокой каменной стеной, Грэйн вовремя сообразил, что надо делать. Гидра упёрлась в стенку, и в этот момент тёмная фигура взбежала по изогнутой шее монстра. Он не боялся электрических разрядов, для него это пустяк. Татуировка на правой руке светилась, а клинок был объят чёрным пламенем.
   - ХАААААААААААА.
   Совершив в воздухе кувырок, я с размаху нанёс удар у основания головы. Удар попал аккуратно между позвонков, и ровно отсёк голову от тела.
   Королевская гидра безвольно обмякла, и растянулась на дне озера.
  
  
  
  
  
  

Глава 7. Сестра и принцесса.

   Не знаю что произошло, но огонь, покрывавший меч, был явно вызван не моей магией. Похоже все были слишком заняты, чтобы это заметить и лишних вопросов не было. Только Селерия бросила на меня пару многозначительных взглядов.
   Я сделал пару аккуратных надрезов на груди у монстра, и Рагни собрала несколько пузырьков с кровью.
   - Для противоядия нужно всего два пузырька, но сама кровь может стоить очень много, - Рагни размышляла как алхимик.
   - Слишком опасно продавать её, ведь кто-то может использовать её для создания ядов! - Катрина была против, действительно это было слишком опасно.
   - Мы можем её и не продавать, зато можем изготавливать из неё противоядие от всех ядов болотных тварей. Яд гидры может излечить от укуса любого монстра.
   - Хорошо, но тогда никто кроме нас не должен об этом знать.
   - Стоит сжечь тело после того как мы закончим, - я заметил что от тела начали расходиться следы разложения, убивая всю растительность в округе: - Но вот голову мы можем взять в качестве трофея.
   - Жалко конечно это место, но учитывая его назначение, я не против его уничтожить, - Катрина осмотрела свою гильдию. Слава богу, в этой битве никто не погиб. Рагни и Альго были серьёзно ранены, но после приёма антидота, они чувствовали себя намного лучше: - Все мы сильно измотаны, думаю пора возвращаться.
   Катрина повернулась и хотела было уйти, как сзади знакомый голос остановил её.
   - Постойте-ка "Ваше Величество", - Лейра с трудом стояла на ногах, но уступать была не намерена: - Мы ещё не закончили.
   Катрина была сейчас в намного лучшем состоянии, хоть она и использовала сильнейшее заклинание, но сражалась она совсем немного и быстро восстановила силы. Лейре же наоборот пришлось безостановочно творить заклинания на протяжении всей битвы. Неужели она всё ещё хотела сражаться??
   - Ты слишком ослабла. Мы можем и после уладить наши разногласия.
   - НАШИ РАЗНОГЛАСИЯ!! Потом не уладятся!! - она кричала, и это отнимало ещё больше сил: - Если мы вернёмся в город, то уже не сможем списать гибель одной из нас на болотную гидру! Бейся со мной сейчас, ты дала слово!!
   Никто не понимал, что заставляло эту девушку так сильно ненавидеть принцессу своей страны.
   - Рагни, лети с антидотом в город, его нужно как можно скорее принести Марии. Ребята подождите нас в лагере, и можете соорудить небольшие носилки для трофея. Мы скоро закончим.
   Я постарался выпроводить всех кто не должен был знать о случившемся. На месте священного озера остались только четыре человека: Я, Альго, Катрина и Лейра. Те, кто знали о прошлом принцессы, и кого эта битва касалась на прямую.
  
   - Госпожа, я понимаю ваши чувства, но сейчас вы не сможете ничего сделать...
   - ЗАМОЛЧИ! Я восемь лет ждала такой возможности.
   Собрав в руке небольшой разряд, Лейра бросила его в Катрину. ГМ легко блокировала его одной рукой. Собрав в ногах манну молнии, дворянка ускорилась и начала бегать кругами, вокруг принцессы периодически осыпая её разрядами молнии. Но для Катрины это были лишь комариные укусы.
   - Госпожа, что же вы делаете? Такие атаки на неё не подействуют, - Альго мог только бормотать про себя. Сожалениями ситуацию не исправишь.
   - Скорее всего в её состоянии, она не способна на что-то большее.
   - Ты не знаешь её возможностей, она очень сильна, если постарается, то госпожа легко сможет победить принцессу.
   - Согласен, она смогла бы победить её, но только не так, - Я пожал плечами, и это только разозлило мечника: - Сражаться электричеством с нашей повелительницей молний довольно глупо.
   - Да что ты вообще знаешь?!
   - Я знаю всё что нужно, - у меня появилась неплохая догадка о безрассудном поведении Лейры: - Ээээй дворяночка, а ты знаешь, что могла бы убить Катрину одним ветряным лезвием??
   - МНЕ ПЛЕВАТЬ!! Я убью её также, как она убила мою сестру!! - она продолжала наносить удары молниями, и они рассыпались о Катрину, как о каменную стену: - Она была сильным магом молнии, не такой как я, но она уж точно не смогла бы погибнуть от случайной молнии. Скажи мне принцесса, что она тебе сделала, чтобы заслужить такую смерть!?
   Следующий удар был намного сильнее предыдущих, похоже гнев придавал ей сил, но если она так продолжит, то умрёт от истощения манны. Катрина рухнула на одно колено от силы удара, а потом спокойно проговорила:
   - Я расскажу тебе, что тогда произошло, а ты сама решишь мою судьбу, - что же задумала Катрина, до этого она ни разу не ответила на атаки. - Я жила с Магдой и наставником, больше я никого не видела в замке. Меня не выпускали за его пределы, и о внешнем мире я слышала только со слов моей дорогой подруги, твоей сестры.
   Последние слова вызвали у дворянки яростный оскал.
   - Я всегда хотела увидеть, что там происходит за стенами замка, - Катрина подняла голову к небу, вспоминая прошлое: - На свой восьмой день рождения я захотела устроить себе небольшой подарок. Западная крепостная стена была укутана густым плющом, и по нему я смогла ночью выбраться из замка. Всю ночь я гуляла по близлежащей деревне, заглядывала в дома к людям, и старалась избегать встреч с прохожими. Конечно, я понимала всю опасность, которую представляла для других людей. Я хотела вернуться в замок до рассвета, но заметила на опушке лесса группу детей, игравших с мячом. Я боялась к ним подойти, но и не могла сойти с места. Желание подойти к ним было слишком велико. Когда я поняла, что простояла там слишком долго, уже рассвело. Я опаздывала и бежала в замок со всех ног. К тому моменту, когда я прибежала к крепостной стене, там уже творился хаос. Магда и наставник обнаружили мою пропажу, они бегали по замку, пытаясь меня найти, но я этого не знала. Магда заметила меня, когда я спускалась со стены по плющу, по которому я перебиралась в первый раз. Она окликнула меня, и это было ошибкой. Я сорвалась вниз, до земли было почти семь метров, и я бы непременно разбилась. От страха приближающейся смерти моя сила снова вышла из-под контроля. Электрическое поле убийственной силы раскинулось во все стороны, но я не погибла.
   Катрина замолчала на пару секунд.
   - Когда я очнулась, я была ещё жива. Магда поймала меня, но не смогла выдержать моего электрического поля. Она умирала у меня на руках, и просила только не плакать свою маленькую принцессу. После этого отец запер меня в моей комнате, и до Академии я больше ни с кем не общалась - это было наказание за мои преступления.
   Лейра дрожала, похоже она готова была расплакаться.
   - Ты... Ты... ВРЁШЬ!!! - она кричала выпуская вокруг себя огромное количество силы. На небе собрались тёмные тучи и молнии начали бить в землю вокруг. Становилось опасно: - Сестра только меня так называла, я тебя никогда не прощу. Умри!!!
   Мощная молния сорвалась с неба и ударила в Катрину. Такой разряд убил бы любого, но только не ту, что с рождения повелевает молниями. Принцесса склонилась к земле от удара, но осталась в сознании.
   - Это плохо. Катрина если так продолжится, то Лейра умрёт! - я заметил, что она в ярости выпускала намного больше магии, ещё немного и она рухнет от истощения.
   Катрина рванула вперёд, чем ближе она подходила к Лейре, тем чаще молнии по ней попадали. Но её это не волновало, она хотела только спасти эту глупую девушку.
   Добравшись до цели, Катрина заключила обезумевшую волшебницу в объятия.
   - Не делай этого. Твоя сестра не хотела бы твоей смерти.
   - Только так я смогу отомстить, если я превращу всю свою жизненную силу в молнию, то уничтожу тебя вместе с собой!
   - Она хотела, чтобы я защитила тебя. И если ты так хочешь моей смерти, то я согласна. Сделаешь это когда захочешь, я не буду сопротивляться. Но сейчас я не хочу, чтобы ты умирала.
   - Все эти годы я прожила зря, я никогда не смогу отомстить, - Лейра заплакала. И звук беснующихся молний медленно затих на фоне тихого женского плача.
   - Катрина!! - Вместе с грозовым облаком начала растворяться и сама заклинательница.
   - Всё и правда было зря, - отчаяние на лице Лейры сменилось улыбкой.
   Её тело постепенно становилось прозрачным. Я никогда не видел, как умирают от перерасхода манны, и можно ли это вообще остановить.
   - Нет, я этого не допущу! - и снова над девушками собрались грозовые тучи, но теперь их создавала Катрина.
   Намного более сильные молнии стали срываться с небес и обрушиваться на девушек в центре. Они били в них и электрические заряды создавали между ними свечение.
   - Что она делает с госпожой?
   - Уворачивайся, дурак! Я не знаю, что это, но похоже на передачу магии. Не знаю, поможет ли это, но если сработает Лейру можно будет спасти.
   Гроза усиливалась и моё защитное поле уже не защищало нас от молний, я подхватил Альго и побежал прочь от места схватки.
   - Отпусти меня - я буду до конца с Госпожой Лейрой.
   - Если будешь брыкаться, то умрёшь раньше неё.
   Вслед за нами над озером вспыхнула яркая вспышка.
  
   Через полчаса, когда между деревьями перестали пробегать электрические заряды, мы с Альго проследовали к тому месту, где было озеро. По пути к нам присоединились остальные: несмотря на моё предупреждение, их любопытство не позволяло упустить такую вспышку. Даже Рагни уже вернулась из города.
   Мы подошли к берегу... озера.
   - Что здесь произошло?! - потрясенно спросила Куронэ, осматривая место схватки.
   На месте озера остался глубокий кратер. Но это было ещё не всё: от жара стенки кратера превратились в стекло. В центре стояла улыбающаяся Катрина, держащая на руках Лейру. Судя по всему, она все же сумела спасти эту ненормальную. Я никогда не слышал, чтобы кто-то смог вытащить мага с того света, когда он умирал от истощения манны. Силы нашей повелительницы молний превосходили все ожидания.
   - Зачем ты спасла меня? Если бы я здесь умерла, это принесло бы мне облегчение.
   - Я просто не хотела, чтобы кто-то ещё умер из-за меня. И я рада, что смогла спасти сестру моего единственного друга.
   - Теперь я даже не могу на тебя злиться. Ради чего мне теперь жить?
   - Ты можешь жить ради себя.
   Впервые с нашего знакомства я увидел на лице Катрины такую добрую улыбку.
   - Я попробую, - Лейра открыла глаза, один из них был такого же голубого цвета как раньше, а второй стал золотистого оттенка, как у Катрины.
  
   Утром мы возвращались в Валенвуд.
   У многих форма изрядно поистрепалась, в нескольки местах была прожжена кислотой, но мы выжили, и битва нас сблизила. Даже Селерия была впечатлена совместной работой и уже не сторонилась других принцесс. Лейра тихо следовала за Катриной, она пока не решила, как к ней относиться, она убила её сестру, но спасла ей жизнь, трудный выбор.
   Я, Грэйн и Рагни тащили салазки с трофеем, не думал, что эта голова будет такой тяжёлой.
   Тяжёлые ворота были закрыты, но за ними было слышно перешёптывание.
   - Староста!! Открывай, гости с подарком пришли! - нагловато, но думаю мы заслужили немного уважения.
   - Господин Крито, я уж и не думал вас увидеть. После ухода мисс Рагни мы видели вспышку над озером, вы в порядке?
   Ворота медленно начали открываться. Я и не думал, что в городе было столько жителей, в прошлый раз мы не видели никого, кроме ополчения и старосты. Похоже, весь город высыпал на улицы встретить своих героев, это было даже приятно.
   Театрально поклонившись перед собравшейся толпой, я сорвал покров с трофея.
   - Узрите же монстра, что угрожал жителям этих земель не одну тысячу лет.
   Народ ахнул, несколько девушек рухнули без чувств, но вскоре молчание перелилось в дикое ликование. Маленькая группа студентов смогла сразить это чудище. Люди называли нас героями и обещали воздвигнуть нам памятник, только староста стоял позади толпы с грустным лицом.
   Отделавшись от поклонников и взяв с них обещание не притрагиваться к голове гидры, мы проследовали за старостой в его дом.
   - Спасибо вам за всё. С вашего ухода из города, мы больше не видели по ночам монстров у стен города, а после вашей победы вряд ли кто-то из них здесь ещё объявится.
   - Не стоит расслабляться, если мы убили королеву гидр, то возможно через пару веков появится новая. Обязательно передайте знание о произошедшем будущим поколениям, это им пригодится.
   - Спасибо, я этого не забуду. Вот обещанные деньги, и даже немного больше, услышав о вашей победе, жители тоже немного пожертвовали, и здесь 2000 золотых, хотя это конечно не покроет всей опасности.
   - Спасибо, но как же вы будете дальше жить? Это ведь все ваши деньги, - Катрина как всегда заботилась в первую очередь о других людях.
   - Не волнуйтесь об этом. Главное вы спасли жителей этого города, а если нам придётся отсюда переехать, то ничего не поделаешь.
   - И вам не обидно за свою землю, и свой город!??
   - Ну на самом деле я вам немного соврал при первой встрече. Это не мой город, я был его воеводой последние десять лет, а после гибели старосты, занял его пост, - Рикардо опустил голову: - У наших земель феодала нет уже больше года. Когда нападения участились, и торговцы стали избегать Меренлейк, он бросил нас, забрал казну и с усиленной охраной бежал из города. Но судьбу он не смог изменить, я не слышал, чтобы он выбрался из болота, видно гидры нашли его раньше. Мы жили за счёт пошлин и торговли, еду в основном закупали в соседних городах, а теперь у нас не будет денег на пополнение запасов.
   - Тогда мы не можем забрать ваши деньги! - Катрина не надо!!
   - Нет, нет, забирайте. Этих денег не хватит, чтобы прокормить весь город, вам они принесут больше пользы.
   - А по-моему всё складывается не так плохо, - я понял одну простую вещь: - вы сказали что феодал со всей казной пропал на болоте?
   - Да, он пытался сбежать в Леран, там неважно откуда у тебя взялись деньги.
   - И в чём проблема? Вы знаете, как он сбежал, и что он потерялся по дороге. Гидры забирали только тела людей, а повозки обычно стаскивали в ближайшее болото, чтобы не вызывать подозрений. Если вы пройдёте вдоль дороги на Леран, то сможете найти всю утерянную казну.
   - Что?? Но это же спасёт нас!! Спасибо вам, вы уже второй раз спасли наш город.
   - Крито, а ты иногда выдаёшь неплохие идеи, - Рагни ехидно похлопала меня по плечу.
   - Хааа? Да я всегда выдаю хорошие идеи!!
   Смех залил комнату.
   - Спасибо вам большое. Я сделаю всё, что в моих силах, но не смею задерживать вас ещё больше. Если вам что-то ещё нужно, вы только скажите.
   Я призадумался, тащить огромную голову было слишком напряжно.
   - А можете нам дать две повозки до Академии. Одну для нас и одну для... "трофея".
   - Да ну конечно, теперь ведь в болотах безопасно, уверен я смогу быстро найти вам сопровождающих.
   - Спасибо, заодно и проверим, все ли гидры покинули болота.
   Лицо старосты всё ещё выглядело печальным.
   - Рикардо? Вы хотели сказать что-то ещё?
   - Я? Да. Моя дочь... Она всё ещё не пришла в сознание, хотя прошло почти полдня с приёма лекарства.
   - Тогда я, пожалуй, навещу её ещё раз перед отбытием, - Рагни прошла в спальню, где лежала девушка. Рикардо, я и Катрина проследовали за ней.
   На кровати лежала побледневшая девушка. Она тяжело дышала и не приходила в сознание.
   Рагни осмотрела рану, от укуса расходились синие следы расходившегося яда, но они постепенно уменьшались. Противоядие действовало, но ослабевшая девушка с трудом переживала эти изменения.
   - Я сделала всё что могла. Яд медленно выходит из организма, но её тело сильно ослабло. Не оставляйте её, если она переживёт эту неделю, то с ней всё будет в порядке.
   Рагни приложила руку ко лбу девушки.
   - Не волнуйся, всё будет в порядке, - иногда приятно было видеть заботливую сторону принцессы.
   Мы тихо вышли из комнаты, по совету Рагни она оставалась в темноте и только маленькая свеча на столе освещала комнатку. Когда мы вышли, свеча ненадолго засветилась зелёным пламенем.
  
   Дорога назад прошла без происшествий. Рагни внимательно наблюдала за окрестностями, но по её лицу было видно, что лишних попутчиков у нас не было.
   Вскоре мы добрались до выхода из болота.
   - А вот и они, решили проверить, ушла ли угроза. Сомневаюсь, что они ещё раз рискнут напасть на людей.
   Рагни всматривалась в густые деревья справа от дороги.
   - По крайней мере до появления новой королевы они не рискнут уменьшать своё количество ещё сильнее.
   - Значит, город будет в безопасности ещё несколько веков, - Катрина была рада, что смогла защитить своих подданных.
  

Эпилог.

   В Академии нас встретили восторженные возгласы. Вернуться из такой серьёзной переделки невредимыми, да ещё и принести с собой такой внушительный трофей. Такими достижениями могли похвастаться немногие.
   В толпе я видел Альфреда, он наблюдал за повозкой с трофеем с каменным лицом, но мне показалось, что он вот-вот лопнет от зависти. Как же - это было приятно.
   Асура со своими товарищами тоже были среди встречающих. На лицах близняшек была печаль, но мне показалось, что на лице снежной королевы промелькнула довольная улыбка. Она и правда была рада за нас.
   Однако у дома нас ждал неприятный сюрприз.
   - Катрина. Что ты собираешься делать с этой головой??
   - Конечно же сделать чучело и повесить на стену. Так поступают все уважающие себя охотники! - принцессочка самодовольно выпячила грудь.
   - Ты в ЭТОМ точно уверена!?!?! - я демонстративно растягивал гласные.
   Перед нами были ворота гильдии, как ни крути, но голова королевской гидры была слишком огромна!! Она даже не проходила в ворота, не говоря уже о том, что доставала чуть ли не до крыши нашего скромного домика.
   - ГДЕ ТЫ НАЙДЁШЬ СТЕНУ ДЛЯ ТАКОГО ТРОФЕЯ???? - её наивность начинала меня злить.
   - Нет, ну пока она полежит рядом с домом, а потом мы поднакопим деньжат и перестроим дом в более значимое строение, и тогда уже повесим её на стену, - Катрина застенчиво свела вместе указательные пальчики.
   - Ты же не думаешь что полгода на солнце, а то и больше, положительно скажутся на состоянии чучела? Кожа высохнет и облезет, глаза выцветут. Скоро никто и не узнает, что это такое.
   - Ну, а что мне ещё с ней делать?
   - Её можно сдать торговцам! - подал голосок наш казначей. - Помните гильдию охотников на монстров? Они покупают хорошие трофеи за большие деньги, а за информацию о королевской гидре уверена выложат ещё больше!
   - Ну, нет! Это наш трофей и я не хочу отдавать его каким-то торгашам! - Катрина приобняла уродливую голову и начала её поглаживать, словно любимого плюшевого медвежонка.
   - Не волнуйтесь, им можно сказать, чтобы на табличке были указаны люди добывшие трофей. За это нам дадут немного меньше денег, но зато все, кто прийдёт к ним в главный офис будут знать, что это совершили мы.
   Катрина отпустила гидру и тихо пробормотала:
   - Ну, только если так, но пусть обязательно нас впишут.
  
   За информацию о гидре и трофей нам заплатили три тысячи золотых. Я если честно рассчитывал на большее. Оставалось распределить их между участниками.
   - Поделим их поровну, - Катрина выдала неожиданно щедрое предложение.
   - А я слышал, что ГМ обычно берёт половину денег на нужды гильдии или просто отбирает их в свой карман, - высказался Альго.
   - Я не хочу, чтобы все думали, будто наша гильдия такая грабительская! Каждый внёс большой вклад в эту битву, и все получат поровну, - всё-таки у принцессы были и хорошие стороны.
   Но я заметил кое-что в одежде Альго.
   - Катрина, если позволишь, я бы хотел выделить часть денег на ремонт снаряжения, а уже потом делить оставшееся между всеми.
   - Какого снаряжения? - она так и не заметила.
   - Альго можно твой меч?
   Я взял его широкий мифриловый клинок. Он был покрыт следами расплавления, а где-то были отколоты довольно крупные куски.
   - Альго твой меч! - у Лейры в глазах промелькнула грусть: - Это когда ты защитил меня?
   - Эмм простите госпожа, похоже я испортил меч вашего отца.
   Да их связывает что-то большее, чем отношения хозяин-слуга.
   - Конечно, ты можешь взять деньги для нового клинка.
   Альго замялся.
   - Я бы не хотел новый, но, не волнуйтесь: я скоплю денег и восстановлю этот меч.
   Это была глупость, ведь восстановить прежний клинок дороже, чем купить новый, но ему он был дорог как память.
   - Всё в порядке - это путевые расходы, так что я всё оплачу, - потом она поймала на себе недовольный взгляд Селерии: - Эмм, ну если никто не против.
   - Нет, всё в порядке.
   - Ну, раз он бросился защищать девушку, то почему бы ему не помочь.
   - Хымх, ну если вы все за, то и я вас поддержу.
   Мы выделили деньги на ремонт снаряжения, кроме меча Альго мы подлатали ещё и форму всех остальных, а оставшиеся деньги разделили поровну. Хорошо, что я вспомнил про булаву, отложенную у торговца оружием, и с поиском материала проблем не было.
   В итоге на ремонт ушла тысяча золотых, и в итоге наша первая награда составила по 500 золотых на человека. Но слава и общественное признание были намного важнее.

ТОМ 5.

Пролог.

  
   Прошла примерно неделя после нашего триумфального возвращения с задания. Шумиха, вызванная нашей победой над королевской гидрой, понемногу улеглась. Катрина продолжала мечтать о великих свершениях, а посему не желала браться за простенькие миссии.
   Тем временем, по Академии начали ходить странные слухи: якобы некоторые студенты и преподаватели видели таинственную фигуру, укутанную в черный плащ, навещавшую по ночам ректора. Говорили, что это привидение или наёмный убийца, пришедший за головой важного чиновника. Но всё оказалось намного проще... или сложнее.
   В классе я теперь сидел в окружении не только Рагни и Катрины - к нам присоединились Грэйн и Куронэ. Теперь это не был безжизненный островок с тремя отщепенцами на границе класса.
   Преподаватель вошёл в кабинет и собрался представить нового ученика. Это была фигура, закутанная в чёрный плащ с капюшоном, если присмотреться, то можно было понять, что это была мантия - отличительная черта ученика академии. А вот раскрас её был неожиданным: на чёрной мантии виднелся темно-зелёный орнамент из переплетённого терновника. Мантия мага смерти полностью скрывала тело и лицо ученика, и хоть под капюшоном должна была виднеться часть его лица, но и она была сокрыта странной тьмой. Тонкая, изящная рука в серой перчатке уверенно сжимала красивый серебристый посох с навершием в виде черепа. Он идеально вписывался в образ "ангела смерти", но я откуда-то знал, что это была не конечная форма посоха..
   - Эмм, представьтесь, пожалуйста, - голос преподавателя дрожал от страха.
   Фигура в капюшоне легко кивнула, сделала шаг вперёд и представилась:
   - Шинигами.... Ризель, - она приподняла голову, и из-под капюшона показался сверкающий зелёный глаз и белая улыбка.
   На фоне того, что всё остальное лицо было укутано тьмой, эта улыбка выглядела откровенно пугающе. Какая-то девчонка на первом ряду даже взвизгнула от страха.
   Но по голосу я точно мог сказать, что под капюшоном скрывалась красивая девушка, и прятала лицо она скорее всего от смущения.
   "Хмм, шинигами, кажется в какой-то древней религии это бог смерти. Ей подходит эта должность", - к моему удивлению, фигура в плаще бесшумно проскользила по аудитории и села перед нами. Бесшумность её перемещений наводила на мысли о существовании ног под этой мантии вообще.

Глава 1. Бог смерти.

  
   "Шинигами" продолжала сидеть перед нами на занятиях. Она была прилежной ученицей, я видел, как она аккуратным почерком в своей тетради выводила лекции. Однако Ризель ни с кем не заговаривала, и одноклассники её сторонились.
   Начали ходить слухи о том, что она привидение, или что под капюшоном она столетняя старуха, или может скелет, а самые смелые предполагали что под капюшоном вообще ничего нет, и он держится только на зелёном огоньке на месте глаза и летающей улыбке. Конечно, это не прибавляло некроманту популярности, но казалось, что ей всё равно.
  
   Мы продолжали тренироваться на нашем "полигоне". Отсутствие барьеров не позволяло Катрине, Рагни или Селерии разгуляться в полную мощь, но зато они могли подтягивать свои слабые стороны.
   Маги земли вместе с Леврис приходили к нам довольно часто, а по выходным проводили у нас почти весь день. Учитель действительно много знала обо всех видах магии. Она предложила Катрине улучшать свою точность в использовании мелких заклинаний. Принцесса могла одним ударом снести королевскую гидру, но в продолжительной схватке с несколькими противниками от неё толку немного. Тренировка была довольно простой: ученики Леврис окружали Катрину и бросали в неё средние камни с разной периодичностью, а принцессе оставалось своими молниями разбивать летящие камни. Сначала это у неё плохо получалось, зато было забавно смотреть, как принцессу забрасывают камнями. Но вскоре Катрина приноровилась и даже могла отражать мелкие камни своим электрическим полем. Но ей не хватало подвижности: пока Катрина отражала атаки спереди, её тыл оставался открытым, и она не всегда успевала отреагировать на удар в спину.
   Неожиданно Рагни, увидев прогресс Катрины, попросила о тренировке МЕНЯ! Маг огня она была и так очень сильный, но вот чего ей не хватало, так это навыков ближнего боя. В итоге мы тренировались каждый день: я сражался мечами, а драконесса пыталась блокировать их своими наручами. В скором времени она перестала падать от каждой моей подсечки. Её движения были быстрыми и мощными, но всё равно уступали мне в ловкости. По правде говоря, эта тренировка приносила мне больше пользы, чем драконессе: я начал понимать несовершенство техники первого призывателя. Блокировать атаки мечами и совершать броски можно было до тех пор, пока дракон не начинал делать неожиданных выпадов во время атаки. Нужно было придумать другой способ атаки, а дикие, необдуманны действия Рагни подталкивали меня к правильному решению.
   Селерия тренировала только силу своего пламени. Она явно хотела создать пламя сильнее, чем у Рагни. У меня создалось впечатление, что её оскорбляла сила чёрного дракона. Грэйн тоже начал тренировать ближний бой, и иногда подменял меня в спаррингах с Рагни. Не знаю, как проходили тренировки Куронэ, но я её не видел, а значит всё шло удачно.
   Неожиданностью для нас стало появление ещё двух постоянных гостей в нашей гильдии: Альго и Лейра теперь посещали нас почти каждый день. Я надеялся их привлечь каким-нибудь образом, но пока не было подходящего момента.
   Иногда они даже участвовали в наших тренировках. Мне было полезно иногда потренироваться с другим мечником, поскольку, как это ни странно, мой стиль подходил и для борьбы с ним. Малым клинком я мог блокировать почти все его атаки, а сильные принимал на скрещенные лезвия обоих сразу или уводил в сторону наклоном большого. Альго в долгу не оставался: он довольно быстро учился сражаться против моего стиля, и вскоре справиться с его атаками стало не так-то просто.
   Лейра чаще всего просто наблюдала за нами, но иногда тренировалась с Селерией в усилении своих заклинаний. Похоже ей было ещё страшно использовать магию, после того, как она чуть не погибла.
   - Может быть вы вступите, наконец, в гильдию? - Катрина решила перейти в наступление. - Вы и так проводите у нас всё свободное время.
   Лейра боязливо опустила глаза:
   - Ммм, нет, я не буду вступать.
   Она, кажется, простила Катрину, но всё равно что-то её тревожило.
   - Я наверно останусь с госпожой, но, если Вы позволите, я хотел бы ещё потренироваться с Вами.
   Катрина была огорчена, но не знала, что им ответить.
   - Катрина, они же просто присматриваются. Когда будут готовы - сами попросят их принять, не дави на них.
   - Не волнуйтесь - я вас не прогоняю, и можете приходить к нам, когда захотите, - Катрина снова создала неловкую ситуацию, даже не подозревая об этом.
   Краем глаза я заметил какую-то тёмную фигуру, следившую за нами из-за угла дома. Но когда я повернулся, там ничего не было. Обойдя гильдию кругом, я услышал торопливые шаги, но, как и в прошлый раз, никаких намёков на другого человека.
   - Куронэ, это ты балуешься?
   - Нет, господин Крито, я тоже кого-то здесь заметила.
   - УАА!! - Куронэ появилась прямо за моей спиной, её навыки становятся всё лучше: - Нельзя же так пугать! Думаешь, за нами следят?
   - Возможно.
   - Ну, нам не привыкать: сначала Селерия, потом эти двое. Надеюсь, следующий преследователь будет более мирным, - пожав плечами, я вернулся во двор.
  
   На протяжении последующих дней чувство, что за нами следят, меня не покидало. Катрина так же беззаботно болтала с окружающими, и вообще не замечала слежки. Тёмный силуэт следовал за нами и на территории академии. Сначала я думал, что это очередной недоброжелатель Катрины, но, похоже, его целью был я.
   Глупо ждать атаки врага, я решил приготовить ему засаду. Библиотека отлично для этого подходила.
   Расставшись после занятий с Катриной, я ушёл под предлогом, что мне нужно в библиотеку. Ну я же сказал почти правду.
   - Что ты забыл в библиотеке? - хмуро осведомилась принцесса. - Нам сейчас тренироваться надо, чтобы стать сильнее, а не книжки читать.
   - Вообще-то, основы своего стиля боя я узнал именно там, если что.
   - Подозрительно, ты сегодня краааайне подозрительно себя ведёшь, - как она меня прочувствовала, когда не может обнаружить слежку уже почти неделю.
   - Увидимся позже, - надо было бежать, пока есть возможность.
   Убедившись, что чёрная тень следует за мной по пятам, я свернул в библиотеку.
   Попетляв среди стеллажей, я сбросил хвост и забрался на стремянку повыше, чтобы меня не было видно с земли.
   А фигура в плаще начала нервничать и бегать по коридорам, пытаясь меня обнаружить.
   Взяв с полки маленькую книжку, я бросил её плашмя на землю. Громкий хлопок привлёк внимание преследователя. Я таким же лёгким движением отправил вслед за первой книжкой и вторую. Она аккуратненько приземлилась на голову фигуры в плаще, и та упала на спину без чувств. Осталось выяснить кто это. Как я и думал, серебряный посох с черепом выдавал Ризель с потрохами. Некромантка преследовала меня весь день и на уроках и после.
   Потыкав в плащик её же посохом, я протянул:
   - Оооой госпожа шинигами... Вы ещё не отправились по месту своей работы?
   Из-под мантии раздалось лёгкое постанывание. Несмотря на кульбит, исполненный при падении, он не сдвинулся ни на миллиметр, под мантией не было видно ничего кроме зелёного глаза и улыбки.
   Поначалу её тоненькая ручка потянула за посох, но поняв, что его кто-то держит, с опаской подняла на меня взор.
   - Привет! - я помахал ей рукой с глупой улыбкой на лице.
   - Уваа, - девушка вскрикнула и отползла от меня на несколько метров.
   - Если ты меня так боишься, то почему столько преследовала? - в мозгу промелькнула глупая догадка: - А может ты моя первая фанатка?
   Ризель интенсивно затрясла головой, ну вот, а я так надеялся. Она медленно достала из кармана листок бумаги и подняла его перед лицом.
   - Ну ка, ну ка, что это?
   Это был бланк Академии и по заголовку мне стало всё понятно.
   Заявка на поступление в гильдию.
   Студент: Ризель
   Гильдия: StormGlaive.
   Подписи:
   ГМ:
   Зам-ГМ:
   По крайней мере, угрозы она не представляла. Я подошёл поближе и протянул ей посох.
   - Ну и зачем надо было меня преследовать? Можно было просто поговорить с Катриной, она же ГМ. А то последние кто за нами следил, носили не самые дружественные помыслы.
   С каждой моей фразой некромант всё выше поднимала листок-заявку, всё сильнее и сильнее стараясь закрыть ей лицо.
   - П-п-простите!! - неожиданно выхватив у меня из рук посох, девушка вскочила и умчалась прочь с невиданной грацией.
   - Эмм. Что тут скажешь... - неожиданно, но даже Куронэ не сравнится в стеснительности с этой девушкой. - Это будет трудно.
  
   Кажется, хвост перестал меня преследовать, а на занятиях Ризель старалась избегать меня всеми способами. Некромант нам бы в гильдии пригодился, но не станет ли она в разгар битвы извиняться перед троллем, что метнула в него магическую стрелу? Но мы всё равно пока никуда не собирались, все предложенные Куронэ контракты не устраивали Катрину по причине "недостаточной эпичности", как она выражалась. Так мы скоро разоримся, потратив все деньги с первого контракта.
   Мы продолжали тренировки во дворе, не хватало только Альго. Он, конечно, не был обязан приходить, но Лейра сегодня была на месте, и это вызывало некоторые подозрения.
   - Альго сегодня не видно, - посетовала Рагни на отсутствие одного из её постоянных спарринг-партнёров.
   - Он сказал, что пришло письмо от отца, - неохотно проговорила Лейра. - Ему пришлось идти в город, на почту.
   - Ммм вести из родного дома, - я задумчиво поднял глаза в небо, мельком подумав, что в нашей компании было четыре человека не получавших никаких весточек от родителей.
   - А? Нет-нет-нет. Это от моего отца. Он почему-то присылает письма Альго и просит его передать их мне.
   - О, так Вы настолько близки? - Селерия ехидно улыбнулась.
   - Не придумывай там себе всяких пошлостей!! Просто он был моим слугой в детстве, и отец доверил ему мою защиту. Даже меч подарил, работы наших лучших кузнецов.
   - Из всего услышанного я поняла "Отец доверил меня ему", - на последней фразе Селерия сложила вместе ладошки и начала часто-часто моргать глазами.
   Лейра засветилась от смущения.
   - Хмм, вы уже так далеко продвинулись в отношениях, - теперь и Рагни обратила внимание на интенсивно краснеющую Лейру. - Меня кстати интересовали ритуалы размножения людей. Расскажешь мне о них потом?
   А теперь пылающая от стыда девушка начала задыхаться от гнева. Нет этой драконихе надо побольше узнать о человеческих обычаях.
   - Молодец, Рагни, так даже я не смогла бы - Селерия по-братски похлопала драконессу по плечу.
   - Вы-вы-вы что себе понапридумывали?! - Лейра замахала руками, и двух принцесс сдуло порывами ветра, которые она непроизвольно вызвала: - У нас не такие отношения, и к тому же, я для него всегда останусь только госпожой Лейрой.
   Последнюю фразу она сказала едва слышно, и принцессы из-за порывов ветра её не расслышали. Но я успел уловить её смысл.
  
   - Госпожа Лейра, важные новости!! - Альго появился вскоре после разговора, бурно жестикулируя, он отвёл Лейру в сторонку.
   - ЧТО?! Отец так и написал? - Мне показалось, что на лице Лейры промелькнул испуг.
   Недолго думая Лейра подошла к нашему ГМу и поклонилась:
   - Принцесса, спасибо Вам за гостеприимство, в поместье моего отца возникло срочное дело, требующее моего вмешательства. Мы с Альго возвращаемся домой.
   Её обращение было неожиданно официальным, и это не смотря на всё, что мы пережили вместе.
   - А? Да, конечно, не переживай об этом. Буду ждать вашего возвращения, - Катрина вряд ли понимала серьёзность происходящего.
   Лейра немного скривилась.
   - Да... конечно, я скоро вернусь, - её голос дрожал, кажется, она сомневалась в своих словах.
   - Как-то неубедительно звучит, - я решил вмешаться, пока не стало слишком поздно. - Ты чего-то боишься?
   - Нет! Я их не боюсь! - спалилась...
   - Кого? - я прикинулся под дурачка, будто не понял её намёка.
   - Никого, с чего ты это взял? - удивление девушки было настолько неестественным, что не оставляло сомнений в его лживости.
   - Рагни, схвати их и никуда не отпускай.
   Драконесса не понимала зачем, но я приказал, и она подчинилась. Легонько подняв их обоих за шиворот, она ждала дальнейших указаний.
   - Крито! Что ты с ними делаешь?? - Катрина тут же бросилась им на защиту.
   - Просто хочу кое-что узнать, да и они, как видишь, сильно не сопротивляются.
   Действительно не смотря на такое грубое обращение, Альго и Лейра почти не сопротивлялись, и просто уставились под ноги.
   - Пройдём в дом, нам надо их расспросить.
   Увидев наш спор, Леврис быстро распустила своих учеников и проследовала со всеми в дом.
  
   Госпожа и мечник сидели на диване в нашем окружении.
   - Лейра я вижу, что ты что-то скрываешь. Отпираться бесполезно, - я давил на неё в надежде услышать ответ: - Если не хочешь говорить, я скажу то, что понял. Тебя и Альго срочно вызывают в поместье твои родители. Я сначала было подумал, что тебя решили выдать замуж, но, тогда зачем Альго? Скорее всего, вашей семье грозит какая-то опасность, и родители собирают всех, кто может защитить город. В таком случае, они не могут игнорировать вашу с ним силу. Я прав?
   Лейра опустила глаза.
   - Да, прав.
   - Тогда зачем ты скрывала? Надо было попросить помощи, я бы с радостью вам помогла! - Катрина вмешалась в разговор.
   - Я не могу: королевская семья уже отказала нам в помощи.
   - А я думала, мы друзья, я бы с радостью помогла тебе, - Катрина впервые назвала кого-то другом, но в её голосе слышалась грусть.
   - Я не могу подвергать принцессу смертельной опасности.
   Неужели дело было настолько серьёзным.
   - Тогда мы пойдём, как гильдия. В дела гильдии, даже король не вправе вмешиваться.
   - Нет. У нас нет денег, чтобы оплатить ваши услуги.
   - О чём ты? Я слышала от учителя, что он происходит из одного из самых древних и уважаемых домов в нашем государстве. Ваша семья ведь не могла так просто разориться.
   На глазах Лейры наворачивались слёзы.
   - Я слышала, что вы были крупнейшими в стране поставщиками мифрила и изделий из него, - в разговор вмешалась Куронэ. - Неужели шахта истощилась?
   - Нет, - Лейра вздохнула, похоже, она, наконец, решила рассказать всю историю: - В один день около пяти лет назад, в шахте завелись неизвестные нам монстры. Мы не смогли найти их по всем справочникам монстров, и не знали, как с ними бороться. Отец приказал заблокировать выходы из шахты. Так нам удалось их сдержать. Наши земли находятся в довольно каменистой местности, и основным источником благосостояния была шахта. Отец потратил все свои деньги, чтобы только обеспечить выживание своих подданных. Мы закупили средства для ирригации, даже обработали часть земли под посадки. Только так мы смогли уберечь своих людей от голода. Из-за этого у нашей семьи не осталось денег. Моя старшая сестра осталась управлять делами семьи, а меня родители отдали в Академию. Но сейчас монстры вернулись, отец написал, что они уже несколько дней атакуют деревню рядом с шахтой, и пропало несколько людей. Я должна вернуться, и извините, что заставила вас поволноваться.
   Лейра встала и хотела уйти, но я перекрыл ей дорогу.
   - Катрина, ты посмотри: люди в беде, неизвестные монстры осаждают бедную деревушку и некому прийти им на помощь. Кажется по "эпичности" это задание нам подходит.
   - Ты прав - это то, что я и искала, - казалось, что принцесса сейчас замурлычет от удовольствия.
   - Но, я же говорю: мне нечем будет вам заплатить...
   - На этот счёт у меня уже есть пара соображений, - Куронэ загадочно улыбнулась. - Мне надо только обсудить их с твоим отцом.
   - Решено! - Катрина встала в полный рост и гордо выпятила грудь: - Мы поможем нашему другу Лейре и её семье!
   - Как обычно опять мне за тобой разгребать придётся, - буркнул я под нос и отвёл в сторону взгляд.
   - З-з-замолчи! Я - ГМ! И я решаю, что делать! В дорогу! - Катрина прикрыла глаза и гордым шагом ринулась к двери, но только она открыла дверь, как тут же с визгом отлетела в противоположный конец комнаты.
  
   Несколькими минутами ранее перед входом в штаб-квартиру гильдии.
   Ризель в нерешительности стояла перед дверью. Всё ещё не набравшись смелости, она топталась на месте, закрываясь посохом.
   "Ауу. Что же делать? Господин Крито верно сказал, надо сначала показать заявку ГМу, но я не знаю даже как к ней подойти..."
   Она собиралась с силами несколько дней только, чтобы прийти к гильдии. Сначала Ризель просто хотела стоять рядом с домом, пока её не заметят, но, увы, сегодня все почему-то собрались внутри.
   "Ууу, надо постучаться. Мммм."
   Некромант медленно поднесла к двери посох, она всё ещё стеснялась постучать кулаком. И тут дверь неожиданно распахнулась, от испуга Ризель прижала посох к лицу, и выпалила:
   - Я... Я хочу вступить в вашу гильдию!
  
   Нет, ну если бы со мной заговорил летающий череп, я б тоже не на шутку перепугался.
   Я обречённо стукнул себя в лоб:
   - Ризель, ну нельзя же так момент подбирать.
   - П-п-простите, - и хоть под капюшоном виднелся только светящийся зелёный глаз, он похоже был готов расплакаться.
   - Нет-нет-нет-нет-нет. Черепа не летают и не разговаривают. Я сплю, я просто сплю, и мне снится кошмар. Сейчас придет Крито, разбудит меня и все будет хорошо, - принцесса сидела в дальнем углу комнаты, сжавшись в комочек и прикрыв лицо руками.
   - Ваше Высочество! Вы ещё с нами? Тут к вам новичок записаться хочет невежливо так его встречать, - я легонько толкнул Катрину в плечо, и она, наконец-то, пришла в себя.
   - Ха? Что? Привидение уже улетело?? - только сейчас принцесса заметила фигуру в плаще, державшую посох с черепом.
   - Простите, простите, простите, - бедная шинигами начала интенсивно кланяться.
   - Да ладно тебе, Ризель, Катрина ведь сама выскочила на тебя так неожиданно.
   Безумный порыв Катрины немедленно ринуться на помощь Лейре, был остановлен новыми поступлениями.
  
   Мы вновь расселись по диванчикам, и окружили новую жертву. Под столь пристальными взорами некромантка дрожала от страха, и пыталась спрятаться за своим посохом.
   - Мммм, я тебя знаю, ты же наша новая одноклассница!
   - Рагни, да ты просто гигант мысли! - хотел было я съязвить, но жизнь была дороже.
   - Да, - Ризель ответила дрожащим голосом: - Ну.. это... вот.
   Она протянула вперёд маленький клочок бумаги и покорно склонила голову. Это было похоже на подношение своему богу.
   Катрина внимательно изучила содержание записки.
   - Так ты хочешь вступить в нашу гильдию? А я было перепугалась, - Отведя взгляд в сторону, принцесса пробормотала еле слышно. - Думала смерть с косой за мной уже пришла.
   - Да, я о вас слышала много хорошего, и так вам благодарна.
   - Странно, откуда ты о нас слышала? Мы ведь только пару заданий выполнили и кроме учеников Академии о нас мало кто знает.
   - А ну я вобщем родом из Веленвуда, и я тааак благодарна вам за наше спасение.
   - О, ну это многое объясняет.
   Хмм, не помню, чтобы там были такие сильные маги, может она пряталась ото всех?
   - Но ты знаешь, что мы берёмся за опасные задания? И сейчас мы тоже отправлялись на одно из них.
   - Конечно, знаю, вы ведь герои! Вы боролись ради спасения незнакомых вам людей, и если я смогу помочь вам хоть чем-то, то проживу эту жизнь не зря!!
   В её глазе запылала страсть, она очень самоотверженна. Но, всё-таки, мы свои геройские поступки за деньги свершаем, и её слова меня несколько смутили.
   - Я рада, что ты так полна энтузиазма, но знаешь, мы вряд ли поможем тебе развить твои способности, ведь среди нас нет некромантов. И если ты не уверена в своих нынешних способностях, может не стоит рисковать?
   - Нет-нет-нет ну что вы! Я совершенно уверена в своих способностях, и готова пойти за вами даже в адское пекло.
   Какая самоотверженность, от былой стеснительности не осталось и следа, а я-то думал, что некроманты обменивают свои чувства на силу.
   - Тогда, если ни у кого нет возражений, то я с радостью принимаю твою заявку.
   - Подожди минутку, - В разговор вмешалась Селерия: - А ты можешь показать своё личико, меня просто раздирает от любопытства.
   - Нет, ну, - мне показалось, что темнота под глазом немного покраснела, а некромантка миленько свела вместе указательные пальчики. - Это так смущает. Если вы не против, я бы хотела остаться под мантией.
   - Мммммммм, - Селерия недовольно мычала.
   - Да ладно тебе, у каждой девушки есть свои секреты, - попытался я её остановить. - Ты же не будешь срывать с неё мантию насильно?
   Селерия подняла брови от неожиданной догадки, а потом начала расплываться в ехидной улыбке.
   - Так стоп, стоп! Не вздумай спугнуть от нас нового члена!
   "Тч, ну ничего, ничего, не отступлюсь пока не получу, что хочу" - буркнула под нос недовольная принцесса.
   - Тогда добро пожаловать в нашу гильдию, мы ещё только начали свой путь, но обещаю - станем великой гильдией.
   Катрина пожала руку Ризель, и... Как ни странно, ничего не произошло.
  

Глава 2. Пещерные монстры и мифриловая долина.

   И опять, опять знакомый извозчик в кепке был рад нашему визиту. Теперь нас было значительно больше, и пришлось взять более крупную повозку. Хорошо, что извозчики были на службе Академии, и не было проблем со сменой транспортного средства.
   - Ренерим, так называется мой родной город и наши земли, нам нужно туда, - Лейра сказала извозчику пункт назначения.
   - М? Горный район, дорога будет тяжёлой. Возьмите с собой припасов: мы доберёмся туда только к завтрашнему вечеру.
   Полезное замечание мы ведь даже не знали, как далеко придётся добираться. Захватив с собой еды на день, мы отправились в путь.
   - Вижу, вы хорошо знаете это место? - решил я разговорить извозчика.
   - Ну конечно, там живут лучшие мастера по мифрилу. Раньше они были крупным торговым центром, и, не смотря на сложную дорогу, многие купцы отправлялись к ним за товарами. Я тоже раньше подрабатывал извозчиком для всяких торговцев, пока не решил, что нападения бандитов не так безопасны и не решил осесть в Академии.
   - И чем же так опасна дорога, там много бандитов, монстров?
   - Ха ха. Вам бы молодёжь только о битвах думать. Не в этом всё дело, - демонстративно со знанием дела извозчик поднял указательный палец: - Вы же ничего не знаете о нашем ремесле. Эта местность находится в небольшой долине посреди горной гряды, дороги туда соответственно ведут каменистые и извилистые, вдоль горных склонов. Слава богу, у этих земель был разумный феодал, он понимал их важность и всегда выделял деньги на ремонт дорог и разбор обвалов. И, вы представляете, даже воздвиг небольшое ограждение из мифрила вдоль всей дороги! Многие мародёры пытались вырвать его из земли, но он обратился к лучшим магам молнии и они намагнитили его так, что никто не мог вытащить из земли ни столбика.
   Лейра мило улыбалась, когда незнакомый человек хвалил её отца.
   - Но разве это не мешало вам вывозить из их города изделия из металла?
   - Ха-ха вы не поверите, этот граф придумал такое, что даже я не поверил в это, пока не увидел. Он соорудил подземный тоннель, по которому можно было ввозить и вывозить из города мифрил и изделия из него, правда людям по нему путешествовать не стоило. Но все торговцы знали графа как одного из самых честных дворян, и с товарами он их никогда не обманывал. Ну и конечно не стоило подниматься на гору в повозке с большим количеством металла, но безопасность того стоила. Я даже слышал истории, как под одним из караванов случился обвал, но люди выжили, зацепившись за ограждение. Даже потеряв под собой основу, мифрильная цепь стояла намертво. После этого торговцы перестали судачить об излишней расточительности графа.
   - А он и правда хороший человек. Но я слышал у них сейчас проблемы.
   - Да, - голос извозчика погрустнел. - Я не знаю, что могло привести к банкротству такой влиятельной семьи, но кажется у них были проблемы с главной шахтой. Граф потратил свои деньги для того чтобы его город мог выжить, не полагаясь на шахту. Как хорошо, что молодая госпожа Мирида взяла на себя управления.
   Я бросил вопросительный взгляд на Лейру.
   - Сестра, - едва слышно ответила дворянка.
   - Эх, какая женщина: молодая, красивая, дела ведёт получше королевского министра финансов, и к тому же спуску никому не даёт. Я бы хотел себе такую жену, жаль только я происхождением не вышел.
   Ближе к вечеру мы остановились в небольшой гостинице перед горной грядой.
   - Отдохните, как следует - в горах до самого Ренерима не будет остановок.
  
   И правда, дорога в горах была огорожена блестящим переливающимся перламутровым светом металлическим ограждением. Казалось, что оно было установлено только вчера, хотя, по словам извозчика, ему было почти десять лет.
   Дорога была узкой, и редко расходилась до ширины двух повозок. По словам нашего спутника, в город вели всего две такие дороги, восточная вела к столице, а по западной можно было добраться до Академии. Сама горная цепь растянулась на несколько десятков километров, и кроме Ренерима там были и другие деревушки поменьше.
  
   В горах ночь наступала довольно быстро и хоть мы добрались только к четырём часам, солнце уже скрылось. Город навевал грустные мысли, на улицах было мало людей, а те, что были, собирали поскорее вещи, чтобы спрятаться в домах.
   - Они боятся, либо нас, либо наступления ночи, - моя первая догадка не была далека от истины.
   - Пожалуй, я отправлюсь на постоялый двор, берегите себя.
   - Не волнуйтесь: у нас дело к графу, мы позже ещё воспользуемся вашими услугами.
   На границе города извозчик нас высадил и отправился на постоялый двор.
   - Я так понимаю самое большое поместье в городе - это дом твоей семьи?
   - Э? Ну ... да, так сказать, - Лейра отвела взгляд в сторону, она чувствовала себя неловко.
   Дома в городе были невысокими и трёхэтажный особняк выделялся на их фоне. Хотя когда мы к нему приблизились, он показался заброшенным.
   - Нам сюда, - неловко почесав щёку, Лейра отвела нас в сторонку.
   От дороги, соединявшей ворота поместья и главный дом, отходила небольшая тропинка. Виляя по саду она доходила, до того что раньше служило домиком для прислуги.
   - Простите за это, но из-за нехватки денег нам пришлось уволить всех слуг, и мы перебрались в маленький дом, который было бы проще убирать.
   Перед домом нас встретила красивая блондинка в строгом деловом платье и аккуратных очках.
   - Сестра, я говорила возвращаться домой, но зачем ты привела посторонних. Сейчас не лучшее время для экскурсий.
   Если не ошибаюсь, сестра Лейры была старше её всего на два года, но из-за строгой одежды и малого роста сестры она выглядела намного её старше.
   - Извините за столь нежданный визит, но мы слышали о ваших проблемах и пришли помочь, - Катрина попробовала защититься.
   - У нас сейчас нет лишних денег для наёмников. Вам здесь не рады.
   - Ну-ну. Не надо так сразу отказываться от помощи, - Куронэ вступила в дискуссию: - Я думаю, у нас есть предложение, которое вас устроит.
   Девушка деловито смерила нас взглядом.
   - Что ж пройдёмте в дом, вам следует обсудить это с отцом.
   Внутри обстановка не выделялась на фоне домика, единственное что могло сказать о происхождении хозяев, так это большой стул, похожий на трон. Похоже, граф перетащил его сюда для приёма важных гостей.
   Отец Лейры был статным человеком лет пятидесяти, со светлыми волосами и небольшим усами.
   - Отец эти, кхым, спутники пришли с Лейрой. Они говорят, что хотели бы помочь нам с проблемой.
   Граф окинул нас взором, и остановился на Катрине.
   - Простите, но я не могу принять вашу помощь.
   - Отец! Но нам больше не на кого рассчитывать, - Лейра попробовала за нас заступиться.
   - Ты сама могла догадаться, что приводить сюда особу королевских кровей - несусветная глупость!
   Катрина виновато опустила голову.
   - Мастер, вы узнали меня?
   - Ваше Величество, я провёл с Вами столько лет, неужели вы думали, что я вас не узнаю?
   - Но, я хочу вам помочь, это самое малое, что я могу сделать за вашу доброту, и за то, что я сделала...
   Мирида смерила Катрину презрительным взглядом и сжала кулаки.
   - Моя дочь отдала жизнь, чтобы защитить принцессу своей страны, - бесстрастно проговорил граф. - Вашей вины в этом нет, и вам не за что извиняться. Переночуйте в нашем доме, а завтра возвращайтесь в Академию.
   - Не так быстро, - неожиданно в разговор вмешалась Селерия: - Граф, Вы ведь имели обязательства перед Лераном по поставкам мифрила, не так ли? Но, пять лет назад, прекратили обмен без должного извещения. Вы ведь не хотите выплачивать неустойку?
   Лицо графа исказилось от негодования:
   - Простите?! Какое вы имеете к этому отношение?
   - Ох, я же не представилась, - изобразила раскаяние огненная волшебница: - Селерия Эйлеран, наследница Алого пламени.
   Граф бросил взгляд на Катрину, и она утвердительно кивнула.
   - Принцесса, простите за срыв поставок, но у нас возникли проблемы с шахтой. Мы обязательно возобновим торговлю, когда разберёмся с ними.
   Селерия самодовольно сложила руки на груди.
   - Ну что же вы так. Я и мой небольшой боевой отряд от имени Лерана предлагаем военную помощь, а вы отказываетесь. Или, быть может, вы ставите под сомнение мою силу и силу моих спутников? - на секунду мне послышалась угроза в голосе Селерии.
   - Спасибо, принцесса, но у меня нет денег, чтобы оплатить ваши услуги.
   В комнате повисло неловкое молчание.
   - Ах, ну конечно, ведь наш казначей, придумала что-то по этому поводу.
   Селерия указала в сторону Куронэ, и робкая девушка, наконец, решила высказаться.
   - Я так понимаю, вы закрыли шахту из-за нападений неизвестных монстров? - граф утвердительно кивнул. - Значит после того, как мы ОЧИСТИМ вашу шахту, - Куронэ настойчиво подчеркнула слово "очистим", она была уверена в наших силах: - Вы возобновите работу, и сможете получать неплохую прибыль. Наша гильдия планирует существовать ещё долгое время и нам понадобится поддержка от состоятельных дворян. Как насчёт того, чтобы вы выплачивали десять процентов своей прибыли от шахты, в течении ммм... пяти лет. Это окупит все наши риски, и не сильно ударит по вашему карману.
   Предложение было неплохим, но граф не мог на это решиться.
   - Но я же не могу дать вам каких-либо гарантий по выплатам. Мы можем так и не оправиться от нападений. И прибыль может быть не настолько высока.
   В моём мозгу промелькнула злобная мысль, заставившая меня криво ухмыльнуться:
   - Тогда может быть договорной брак? - мои слова озадачили согильдийцев, а у Лейры и Альго, казалось, глаза из орбит сейчас выпадут. - Одна из ваших дочерей выйдет замуж за одного из членов нашей гильдии. Это будет гарантией нашего договора.
   Катрина с Селерией отвели меня в сторонку.
   - Ты что несёшь, придурок?! - красноглазка схватила меня за воротник: - Я же предложила ему помощь от имени отца! Хочешь, чтобы меня обвинили в том, что я переманиваю из Верании влиятельных дворян?
   - Ты что несёшь, КРИТО?! - больше всего повелительница молний сейчас походила на раздувшуюся от злости кошку. - Ты на ком это жениться собрался?!
   - О, Катрина, солнышко мое непричесанное, ты что - ревнуешь? - удивленно приподнял брови я, игнорируя Селерию
   Краска залила лицо принцессы, ей, казалось, не хватает воздуха.
   - Я уже тебе говорил: делай как я скажу, и тогда всё получится! Так что просто стой и не встревай в мои дела, ясно? - я усмирил принцессу серьёзностью своего тона: - Тебя это тоже касается, -бросил я Селерии. Смерив девушек ледяным взглядом, я вернулся к нашим спутникам.
   - Хммм. Если это ваши требования, то я согласен, - проговорил граф, переводя заинтересованный взгляд с меня на ошарашенных принцесс и обратно.
   - Отец!! - хором сказали дочери.
   - Я не против такого зятя. К тому же, не уверен, что мы переживём эти нападения без посторонней помощи. Я вас учил, что пожертвовать собой ради своего народа, это достойно дворянина.
   Обе дочери замолчали. Они ещё не знают, какой сюрприз я им приготовил.
  
   Наш разговор прервал звук колокола.
   - Нападение! Как же мы проглядели?
   Граф с дочерью выбежали на улицу, мы последовали за ними.
   - Часто это случается?
   - Они нападают только в безлунные ночи. Сегодня одна из таких.
   Вперёд вырвалась Рагни.
   - За мной! На юге деревни какое-то странное движение!
   Драконесса увеличила скорость, и мы побежали за ней.
   - Кто она такая? - Мирида бежала вместе с нами, она успела откуда-то взять мифрильный меч на подобии меча Альго.
   - Ну, она не просто человек, - я решил не вдаваться в подробности. - Но, ей можно доверять: её звериное чутьё нас пока не подводило
   Вскоре мы добрались до окраины города, На маленький домик нападали два монстра. Мы не могли их рассмотреть в темноте, и Рагни решила бросить в воздух небольшой огненный шар.
   Из темноты показались монстры, это были огромные восьмилапые монстры, похожие на насекомых. В стоячем положении они были ростом с человека. У них были тёмно серые панцири с металлическим отблеском. Твари среагировали на вспышку и метнули что-то, чтобы её потушить.
   - Не уйдёте!! - Рагни быстро среагировала и метнула в монстров вспышку пламени. Но они даже не шелохнулись, пламя разбилось об их головы и рассыпалось позади них: - Да из чего же они сделаны!
   Злобный рык драконессы не оказал на них должного эффекта. Оставив терзаемый дом позади, они бросились в атаку. Рагни попыталась ударить одного из них лапой, но её когти соскользнули по гладкому панцирю, и драконесса пролетела мимо цели. Вторая тварь замахнулась острой, как лезвие передней лапой и нанесла удар по Рагни. Она блокировала удар наручами, но всё равно была отброшена.
   В это время к месту битвы подошли и мы. Катрина с ходу бросила две молнии подряд прямо в головы чудищам, но они даже не шелохнулись.
   - И это ваша МАЛЕНЬКАЯ проблемка?! Как вы с ними до сих пор боролись.
   - Они очень прочные, но они уязвимы для одного оружия!! - с этими словами Мирида бросилась на монстров. Она обнажила меч, и я увидел прекрасной работы мифрильное лезвие. С одного взмаха она отрубила лапу ближайшему монстру, и он подался назад: - Ваша магия здесь бесполезна, отступайте!
   Маги нерешительно отстранились от неуязвимых монстров. Я успел заприметить дыру в земле рядом с домом, похоже они пришли оттуда.
   Альго и я, обнажив оружие, бросились на врага. Они были сильны и в ближнем бою даже опаснее чем гидры, но нам удавалось их сдерживать. Мирида имея больший опыт сражения, смогла принять на себя все атаки первого монстра, похоже она ждала подкрепления из деревни. Мы с Альго попробовали свалить второго. Все наши атаки были слишком слабы для него, даже прямой удар в голову, нанесённый Альго не смог свалить монстра.
   Меня осенила простая идея: если это существо похоже на муравья, то возможно у него те же слабые точки. Я с трудом увернулся от клинков и предоставил заботу о них напарнику, а сам подобрался к брюху монстра. Точным ударом я распорол его по сочленению сегментов тела и разрубил основную нервную систему. Монстр тут же безжизненно свалился на землю. Наша неожиданная победа вызвала удивление у храброй дворянки.
   Но это была её ошибка: ослабив бдительность, она получила сильный удар от монстра, и это был ещё не конец. В тёмной дыре похоже скрывалось ещё больше монстров, и один из них выплюнул что-то в её сторону. Это была паутина, окутав Мириду тварь быстро затащила её в пещеру, и монстр остававшийся снаружи последовал за ним.
   - Сестра!! - Лейра бросилась следом, но я остановил её.
   - Рагни ты видишь что-то в этой пещере?
   -Там как минимум ещё пять таких же тварей, я бы не рискнула бросаться за ней.
   - Они утащили мою сестру, я отправляюсь следом! - я с трудом удерживал рвущуюся в логово чудовищ дворянку.
   - СТОЙ! Дура ты погибнешь, если бросишься вдогонку!
   - Я не дам им забрать её!!
   Альго схватил Лейру.
   - Нет, госпожа Лири, не рискуйте, лучше я отправлюсь за ней. Ваша магия всё равно на них не подействует.
   - Альго?! - Лейра удивилась его словам. - Ты не можешь, не надо... - судя по всему, он для неё был не менее важен, чем сестра.
   - Успокойтесь оба! Они не убили её, она пока ещё жива, и думаю мы сможем её спасти.
   - Они её не убили, а ведь с мёртвой добычей было бы намного меньше проблем, - вмешалась в наш разговор казначей.
   - Куронэ, ты её чувствуешь?
   - Да, она жива, но похоже без сознания. И мне кажется под землёй ещё много людей в таком же состоянии.
   Я бросил взгляд на графа.
   - Что это значит? Как же давно продолжаются нападения?
   - Уже почти месяц. Когда мы столкнулись с ними в первый раз, они не были так опасны, мы думали, что сможем победить.
   Граф замолчал на мгновение.
   - Но сейчас они стали намного агрессивней и даже начали похищать людей. Боюсь, мы не сможем защитить город.
  

Глава 3. План битвы.

   Я громко хлопнул руками по столу и обратился к графу.
   - Ваша дочь и похищенные жители ещё живы. Их можно спасти, но вы расскажете мне всё, что знаете. Даже если в этом есть ваша вина, мне нужны подробности.
   Куронэ безуспешно перелистывала энциклопедию монстров, но среди насекомых монстров не было ничего похожего.
   - Крито это бесполезно, здесь нет никого таких размеров и с иммунитетом к магии, - Она откинулась на стуле, оторвавшись от книги.
   - Значит это неизвестные монстры. Граф вы сказали, что раньше они не были так опасны? - тот утвердительно кивнул. - В таком случае, какие они были прежде?
   Граф опустил глаза, ему было стыдно, как опытному воину, что он упустил из виду такую явную угрозу.
   - Пять лет назад мы обнаружили в основании шахты особо крупную жилу мифрила. Он был намного чище, чем остальная руда, мне даже казалось, что материал переполнен магией. Меч, что я подарил Альго, сделан как раз из этой руды.
   Альго положил на стол свой меч. Я присмотрелся к нему повнимательнее, и вдруг понял, что обычный мифрил не имеет такого яркого блеска. Этот клинок явно сделал из материала более высокого качества.
   - Мифрил, насыщенный магией... - задумчиво протянула Куронэ. - По идее, это открытие должно было принести вам кучу денег, разве нет?
   - Да, должно было, - граф вздохнул: - Но не принесло. Желая поскорее раскопать жилу, мы начали рыть намного глубже, чем раньше, и однажды набрели на пустоты внутри скалы. Сначала мы подумали, что это простые трещины, или пути подземных вод. Но потом пошли слухи о пугающих звуках скрежете и шуршании, что раздавались в новых штольнях. Я сначала не придавал им значения, но потом начали пропадать люди. Я организовал поисковую группу, и тогда мы впервые встретились с ними. Тогда они ещё не были похожи на нынешних монстров. Они были больше похожи на муравьёв, и ростом едва доходили мне до пояса. Но проблема была в их количестве. Мы столкнулись с их группой из десяти штук, и с трудом её уничтожили, двое моих людей погибли в той битве. Но глубже в пещере мы нашли их логово, вмещавшее сотни таких же тварей. Мы не могли с ними справиться. Я приказал засыпать новые штольни, но это не помогло. После нападения они начали воспринимать нас как прямую угрозу, и всё чаще в шахте появлялись новые проходы, которые мои люди не делали. Чтобы избежать дальнейших потерь, я запечатал шахту. И на то время это помогло.
   - Вы сказали, что они были похожи на муравьёв, и не были такими крупными? - я вспомнил одну из страниц энциклопедии и быстро начал искать её.
   Муравьи Марой.
   Живут в толще земной коры, редко появляются на поверхности, но яростно защищают свою территорию.
   - Граф, это они?
   При виде картинки в энциклопедии, лицо графа вздрогнуло.
   - Да, очень похоже, но такими они были при первой нашей встрече. Не знаю, что с ними стало, но теперь они намного больше.
   - Крито, может это и они, но здесь написано, что они не могут быть выше метра высотой. Только матка больших размеров, но мы видели много таких тварей. Ты правда думаешь, что они могли так вырасти за пять лет??
   - Мифрильная руда в том месте перенасыщена манной, возможно, она повлияла на их рост. Здесь написано, что они атакуют людей вторгшихся на их территорию, но они бы не стали считать поверхность своей территорией. Возможно, изменения в поведении тоже с этим связаны.
   Я вновь обратился к графу.
   - Я знаю, как с ними справиться, но мне нужна карта города, и нанесите на неё места, где были замечены их норы. Ведь отверстие в том месте, где мы сражались, не единственное?
   - Да, но откуда вы знаете?..
   - Догадался.
  
   Граф, капитаны отрядов ополчения, и наша гильдия, за исключением Грэйна, столпились над крупной картой города.
   Я изучал расположение нор. Все они были в западной части города, на большом пустыре, отделявшем ближайшие строения от главного входа в закрытую шахту.
   - Они часто нападают?
   - Они нападают только в безлунные ночи. Почему-то они боятся лунного света. Но при этом могут напасть и при солнце.
   - Надо будет это учесть. Я догадываюсь, какой шаг они предпримут следующим, но подождём нашего мага земли.
   Вскоре явился и Грэйн, его лицо было мрачнее тучи.
   - Крито ты был прав. Их ходы переплетаются друг с другом и земля в месте выхода на поверхность сильно просела.
   - Хмм, значит, готовят полномасштабное наступление. Придётся нарушить их планы.
   - О чём вы? - граф слушал нас с недоумением.
   - Все ходы, по которым они приходили, чтобы напасть на вас, соединены вместе. Вы никогда не задумывались о том, зачем им столько тоннелей?
   - Я думал, что они их делали, чтобы нападать незаметно. Пока мы ждали их атаки через открытый проход, они прорывали новый.
   - Это глупо, с их превосходством в силе, они могли спокойно выйти против всех вас и без эффекта неожиданности.
   - Тогда зачем всё это?
   - Они роют большой тоннель. И эти ходы лишь его часть.
   Гробовая тишина угнетала собравшихся.
   - Похоже, они готовятся открыть здесь большой муравейник с центром в вашем городе. А потому у нас есть лишь один шанс их победить: атаковать первыми!
   - Это безумие: мои люди не смогут их сдержать! Их там могут быть сотни.
   - В том то и дело! - Я деловито поднял указательный палец: - Грэйн ты нашёл её?
   - Да, как ты и предполагал, в глубине горы есть огромная комната, а точнее три комнаты соединённые вместе. Это то, о чём ты говорил?
   - Да, палаты разведения, - отвечая на вопросительные взгляды стражников, я сказал: - Место, где матка улья вынашивает своих потомков. Муравьи не обладают собственным сознанием - они подчиняются приказам королевы.
   - Крито, вы хотите отправиться в глубь горы, кишащей этими тварями, чтобы сразиться с монстром ещё больше и страшнее??
   - Ну что вы, что вы. Я собираюсь в глубь горы, чтобы убить матку. А этих тварей предоставляю вам.
   Моя довольная улыбка напугала собравшихся.
   - Он что? Пожертвовать нами собрался?!
   - Ну нет! Мы соберём горожан и покинем город.
   - Боже, боже мельчает стражник в наше время, однако, - я развёл руки в стороны, и это только разозлило стражников: - Вам всего-то надо будет отвлекать армию улья, пока мы с друзьями займёмся самой королевой. Без этого ваш город обречён.
   - Это безумие!! Ты просто пустишь нас на убой.
   - Если я пожертвую всеми вами, то мне не с кого будет взять оплату.
   Несколько стражников злобно клацнули зубами.
   - К тому же, я оставлю с вами пару сильнейших магов, они что-нибудь придумают.
   - Магия на них не действует!
   - Не факт. Возможно, вы просто неправильно её применяли. Завтра утром соберите на главной площади всех, кто может держать оружие, и все мифрильные клинки в городе. Соберём небольшое ополчение.
  
   Утром на площади перед домом графа собрались все, кто хотел защитить свой город. Около пятидесяти стражников и ста простых горожан. Во главе стоял сам граф.
   - А вы не слишком стары для этого? - поинтересовался я у него с ехидной ухмылкой.
   - Если я сам не смогу защитить свои земли, то какой из меня дворянин.
   Его уверенные слова придавали сил горожанам.
   - К тому же я сильный маг и могу защитить своей магией простых людей, даже если не смогу нанести ей урона врагу.
   - Сколько у нас мифрильных клинков готовых к бою?
   - 50 у стражников, - граф развёл руками: - простые горожане вооружены тем, что смогли найти.
   - У вас ведь не только ограждение у дороги из мифрила сделано? Если бы у вас был день в запасе, смогли бы вы вооружить ополчение?
   - Думаю, мы бы смогли выковать ещё клинков сорок, но как вы нам обеспечите ясную ночь?
   - Сделайте всё, что нужно, а клинки раздадите тем, кому я скажу. Также постарайтесь сделать запас мифрильных стрел, они могут пригодиться, - на небе висели тяжёлые тучи, вряд ли у нас было время до нападения: - Рагни, Селерия у меня для вас важное задание, поднимитесь на горы повыше рядом с долиной и выпускайте в небо побольше огня.
   - Зачем? Решил распугать их фейерверком?
   - Будем делать погоду своими силами. И вам придётся делать это периодически всю следующую ночь. Селерия скажи: ты бы смогла одной вспышкой достать отсюда и до облаков?
   - Это потребует у меня много манны, и без посоха вряд ли получится.
   В разговор решил вмешаться граф:
   - У меня есть мой старый мифрильный посох, если вас устроит?
   - То, что надо! Потренируйся с ним, тебе придётся этим заняться во время битвы.
   - Я вижу, ты снова задумал что-то грандиозное, что же, с радостью выполню ВАШУ просьбу, заместитель, - Селерия ехидно улыбнулась и взяла посох. Он был красивый из цельного стержня мифрила, с острым кристаллом на верхушке.
   - Мне тоже потренироваться бросать огонь на большие расстояния? - Рагни неуверенно показала на себя пальцем.
   - Нееет. Ты будешь в группе атакующих. На битву с королевой отправятся все, кто может сражаться в ближнем бою, а сильные маги останутся здесь защищать город.
   В пещере сила Катрины и Селерии могла принести только неудобства.
   - Грэйн ты тоже остаёшься здесь, естественно обеспечение нас картой местности тоже будет входить в твои обязанности.
   - Мне будет трудно сделать это во время боя.
   - Тогда постарайся её как можно точнее передать Куронэ, и при первой возможности, описывай все обрушения, - я повернулся к согильдийцам: - Альго, Лейра, Рагни и я отправимся биться с королевой, остальные останутся защищать горожан.
   - Хаа?? Мы не будем её выманивать как гидру? - предложение Рагни было слишком проблематичным.
   - Ты когда-нибудь видела муравьиную матку? Более неповоротливое создание сложно представить. Она сильна, но вряд ли способна покинуть гнездо чисто физически. Проще выманить её охрану.
   - И как ты это сделаешь? - граф всё ещё не доверял моему плану.
   - Мы обрушим главный тоннель, который они копают к поверхности, и пустим в проход несколько зарядов. В суматохе они бросятся защищать территорию, и ринутся на поверхность. К этому времени мы уже будем внутри логова. А после смерти матки они сойдут с ума, и убить их будет намного проще.
   - А если вы не справитесь?
   - За кого вы нас держите? - наигранно оскорбился я. - Мы расправимся с ней, вы и опомниться не успеете.
   Мои слова не внушали им особого доверия.
   - А сейчас я и мой товарищ оценим ваши боевые способности. Альго помоги мне.
   Следующие полдня мы оценивали боевые возможности горожан, некоторые могли обращаться с оружием получше стражников. В итоге мы отобрали группу из сорока человек, которых вооружат мечами, остальных лучше всего было натренировать для стрельбы из лука. У Альго уже был в этом опыт, и он взял эту группу на себя. Я же принялся натаскивать мечников для битвы с конкретным врагом.
   Я принёс тело убитого вчера монстра и объяснил слабые точки. Эти твари отличались от муравьёв, кроме шести опорных лап, и двух сегментов туловища у них был удлинённый шейный сегмент, крепящий голову к основному телу. От него отходили лапы с острыми лезвиями. На голове, как ни странно, не было глаз, и это значительно сокращало количество уязвимых точек. К тому же они могли плеваться паутиной, которая могла потушить даже огонь дракона. Но общий принцип был схож. Основные нервные узлы располагались во втором сегменте туловища, а не в голове. Если ударить в основание шеи или разрубить туловище в этом месте, то можно было убить их одним ударом. Проблема была в прочности панциря, только мифрильные клинки могли пробить его, и конечно один клинок не мог выдержать слишком много повреждений. В то же время для лучников приоритетными были цели повыше. На головах монстров были усики, выполнявшие одновременно роли аппарата равновесия, и связи с королевой. У их основания панцирь был немного тоньше, и стрелы могли его пробить.
   Во время тренировок ко мне подошла Ризель.
   - Господин Крито, можно я тоже отправлюсь с вами? - я с трудом различал её робкий голосок
   - Я хотел взять тех, кто может сражаться в ближнем бою. Но я совсем не знаю твоих возможностей. Ты уверена, что справишься со сражением в замкнутом помещении?
   - Да! Не волнуйтесь за меня. Я смогу за себя постоять.
   - Ну, хорошо, только не лезь в самое пекло, - я похлопал её по плечу, чем, кажется, немного смутил.
  
   Ночь выдалась безоблачной: как я и думал, вспышки огня смогли разогнать тучи над городом. Но это было лишь временное улучшение, поскольку все тучи, что были разогнаны сегодня, вернутся на следующий день.
   Мечи и луки были готовы. Бойцы привыкали к новому оружию, они были легче и острее тренировочных клинков. Я хотел сократить потери, как только можно.
   По моему приказу, Грэйн воздвиг высокую стену вокруг поля битвы, чтобы враг не мог обойти нас с обратной стороны.
   Хоть это и не входило в мои привычки, но я запасся мифриловыми кольчугами для атакующей группы. Однако Рагни и Ризель тактично отказались от предложения. Не знаю, насколько можно быть уверенной в себе, чтобы идти в логово к монстру в одной мантии академии.
   Меня перед битвой навестила Катрина.
   - Я тоже хочу пойти с тобой.
   - Не обсуждается.
   - Почему?? - принцесса почти перешла на крик.
   - Твои молнии в помещении с огромным количеством металла будут нам только вредить.
   - Но я хочу защитить вас. И не хочу, чтобы ты взваливал всё на себя.
   - Что это с вами, принцесса? - я сделал большие глаза и проговорил, понизив голос: - Вы же не волнуетесь за меня?
   - Нет, - заботливый ГМ покраснела. - Но я боюсь, что вы можете не справиться без меня.
   - Ха! Я справлюсь с любой помехой на моём пути, не сомневайся. А твоя задача - защищать жителей.
   - Но мои молнии против них бесполезны. Я даже Мириду не смогла защитить...
   - Не волнуйся - я спасу её. И я найду способ, как бы ты смогла защитить всех.
   - Ладно. Тогда... - девушка замялась, а потом, обняв меня, прошептала: - Не вздумай умереть - это приказ! - и выбежала из комнаты.
   Эх, принцесса, порой у вас, все же, получается меня смутить.
  
   На этом посещения не закончились. Следующим пришёл Альго.
   - Крито то, что ты сказал про договорной брак... Ты это серьёзно? - лицо юноши было суровым, как никогда.
   - Да, именно.
   - А если они будут против?
   - Таков уговор и они будут вынуждены его соблюдать.
   - Тебе так важны эти гарантии?
   - Нет, скорее сами дворянки. Их сила может сильно помочь нашей гильдии. А у тебя есть какие-то возражения? - я, вполне удачно, изображал из себя бездушную скотину, каковой возможно и являлся.
   Лицо Альго было перекошено от злости.
   - Нет, как скажешь.
   - Давно хотел спросить, а почему ты Лейру называешь Лири?
   - Давняя история. Я был их слугой, но мы с Миридой и Лейрой росли вместе, как друзья. Они были очень похожи, и я иногда путал их имена. Потому и начал называть их Лири, как бы соединив вместе.
   - Довольно глупо.
   - Ну что поделаешь, мне тогда было семь лет.
   - Но почему ты к Мириде обращался, только по имени?
   - Ну наверно, сейчас она стала такой важно и серьёзной, мне стыдно к ней обращаться по детской кличке. Да и с госпожой Лейрой мы были более близки. Поэтому я и не отвык её так называть.
   Лицо Альго немного расслабилось от детских воспоминаний.
   - Это хорошо, а то идти в бой с такой кислой миной под боком мне не хотелось.
   - Чёрт, - Альго выругался, но ушёл улыбающимся.

Глава 4. Ночь схватки.

  
   Солнце спустилось за горы, начинало смеркаться. Над городом собирались тучи, сегодня будет дождь. Мы выдвинулись первыми.
   Куронэ поддерживала с нами связь, и мы знали куда идти.
   - Крито, вы приближаетесь к мифрильной жиле, скоро вы подберётесь слишком близко, - её телепатические команды, как всегда приходили вовремя, даже магия этого места не могла сбить её с цели.
   - Осторожнее, я чувствую движение впереди вас.
   - Грэйн?! Когда ты научился чувствовать врагов?
   - Я подумал, что просматривать землю слишком просто, и научился чувствовать шаги по вибрации земли.
   - Молодец. Рагни, ты их чуешь?
   - Да запах у муравьёв довольно слабый, улей их почти перебивает. Но, похоже, к нам приближается патруль из пяти охранников.
   Мы находились в прямом коридоре, это была естественная пещера, и спрятаться было негде.
   - Быстрее ищите укрытие, они уже близко!!
   - Чёрт ничего в голову не приходит.
   Позади группы стояла скучающая Ризель, Куронэ ещё недостаточно настроилась на её разум, и она слышала лишь обрывки фраз. Но суть была ясна, надо было где-то спрятаться. Комната была большая, метров пять в высоту. Гладкие стены, металлические прожилки...
   Металлические прожилки!!
   Подкинув в руке серебряный посох, некромантка направила в него манну и метнула в потолок. Посох вошёл в него острым концом и застрял довольно крепко. Присев и направив манну в ноги, Ризель подпрыгнула до потолка и ухватилась за посох, который, несмотря на её вес, не сдвинулся ни на миллиметр. Наполненный манной посох примагнитился к потолку. И некромант теперь спокойно восседала на нём, опёршись ногами на череп.
   А в это время на полу.
   - Здесь некуда спрятаться, придётся дать им бой.
   - Не глупи Рагни, сбежится весь улей. Если мы не сможем остаться незамеченными, то ловушка не сработает.
   - Убьём их быстро, и они не успеют оповестить окружающих, - Альго взялся за рукоятку меча.
   - Хорошо, если вы готовы, - Я окинул взглядом присутствующих: - А где Ризель?
   - Кхым, - с потолка, восседая на посохе, нам махала ручкой некромант.
   - Уваа! Некроманты умеют ходить по потолку!! - Восхищению Рагни не было границ.
   - Э? Нет, просто тут столько металла, вот я и подумала, что наполненный манной посох сможет примагнититься к потолку.
   - Отличная догадка. Альго, бросаем в потолок наши клинки. Лейра, хватайся за мой малый клинок, а Рагни, думаю, сможет повисеть и на когтях.
   Быстро разобравшись, мы повисли на потолке.
   Навстречу вышли пять монстров, они были слепы, и это облегчало дело. Но Лейре немного не повезло: малый клинок попал в трещину и начал соскальзывать под её весом.
   - Госпожа Лири, - Альго быстро среагировал и поймал падающую дворянку, а я еле успел поймать меч, прежде чем он упал на землю.
   Однако пара мелких камешков сорвалась с потолка. Муравьи немного притормозили и начали озираться по сторонам, нас они не видели, но это было опасно.
   - Грэйн, у нас нет больше времени, если не открыть ловушку сейчас, то может не представиться другой возможности.
   - Ты уверен? Вам ещё минут пятнадцать добираться до цели.
   - Выхода нет.
   - Хорошо я приступаю, - в тот же момент раскатистый гул раздался в пещере.
  
   А на поверхности люди готовились к обороне.
   Вокруг поля битвы была возведена обрывистая стена, чтобы даже муравьи не могли по ней взобраться. Все люди собирались в узком проходе с одной стороны города, лучники спрятались во рву позади мечников. Стражники со щитами стояли в первых рядах, позади ополченцы. Грэйн стоял в центре перед воинами, а принцессы стояли позади стражей под прикрытием Куронэ.
   Дождь хлестал со всей силы, из-за вчерашнего баловства, сегодня собралась настоящая гроза. Люди с трудом выдерживали такую погоду, но готовы были умереть за родной город.
   Прозвучал сигнал к атаке. И Грэйн разверз огромную дыру в земле. Сначала на дне было видно лишь пара тёмных силуэтов, но стоило осветить пещеру пламенем, как твари ринулись наружу. Их было почти три сотни против 150 ополченцев. Но благодаря ловушке, они могли нападать на людей только группами по пятнадцать штук. Но даже так силы были не равны.
   Воины бросались в атаку, и с большим трудом отбивали атаки врага. Принцессы, не вынеся своей беспомощности, попробовали бросить во врагов пару заклинаний, но они разбились об головы монстров, не нанеся им вреда. В тоже время молнии Катрины ударили током несколько людей. Она не могла ничего поделать, только поддерживала воинов иногда отвлекая маленькими молниями монстров.
   - Крито, битва складывается не в нашу пользу. Их вдвое больше, и они очевидно нас сильнее.
   - Сколько осталось в улье?
   - Почти все вышли на поверхность. Внизу осталось штук десять.
   - Тогда обрушай вход!
   - Вы же будете в ловушке! - Катрина и Куронэ в унисон прикрикнули на меня.
   - Оставьте открытым только главный вход шахты, если они вернутся по нему, это займёт слишком много времени.
   Ещё один раскатистый гул потряс пещеру.
   - Я всё сделал, не умирай там, и я постараюсь выжить.
   - Дууурень. Теперь у вас начнётся самое интересное. Селерия настало время испытать твой посох, пали по тучам, что есть силы!!
   - Что? Почему сейчас!?
   - Сама всё увидишь! Просто стреляй!!
   Из посоха волшебницы вырвалось яркое пламя, осветив ночное небо, оно прошило грозовые тучи, и они разошлись от жара. На небе показалась луна.
   Нечеловеческий визг раздался над долиной, сотни тварей, попав под лунный свет, начали сиять перламутровым свечением.
   - Крито они сияют! Муравьи сияют!!
   - Я так и думал. Не манна в руде делала их такими сильными. Все эти пять лет они пожирали мифрил внутри горы. Их панцири сделаны из мифрила, как чешуя Рагни из метеорита. Вот почему только мифрильные клинки могут их пробить, и вот почему они не выходят при свете луны. Свечение мифрила глушит их чувства, и они не знают, что делать.
   - Значит мы сможем победить!! - Радостный крик Грэйна, быстро оборвали слова Селерии.
   - Нет. Тучи вновь сходятся над долиной, - её голос был прерывистым: - Эта вспышка отняла слишком много сил, и я вряд ли смогу повторить её больше двух раз.
   - Предоставь мне эти мерзкие мешки с металлом, - Катрина наконец воспряла духом: - Грэйн, сделай в земле несколько углублений, чтобы они попали в них по несколько штук.
   - Что ты задумала?
   - Делай, как я сказала, - в это время принцесса поднималась на земляной вал.
   Перед ней открывалось поле битвы. Почти две сотни тварей оставались неповреждёнными, а ямы, сделанные Грэйном, начали заполняться водой.
   - То, что надо! - собрав вокруг себя манну, Катрина прыгнула в центр битвы.
   От её приземления по земле прошла электрическая волна, которая накрыла всех тварей, оказавшихся в залитой водой области.
   - Это ещё не всё!!!
   Собрав в руках молнию, отличавшуюся от предыдущей по цвету и форме, она метнула её в тех, что не попали под первый удар. Случилось неожиданное: монстры, попавшие под первый удар, начали притягиваться к монстрам из второй партии. Они сталкивались вместе, слипались, и подолгу не могли разъединиться.
   - Что ты сделала? - произошедшее не укладывалось в мозгу Селерии.
   - Они ходячие куски металла. Я метнула в них молнии противоположных зарядов и намагнитила. Теперь они как магниты будут липнуть друг к другу!
   - Ну, раз это только куски металла, то и я смогу с этим кое-что сделать!
   Селерия выпрыгнула вперёд толпы воинов, и стала собирать в руках яркое багровое пламя.
   - Принцессочка лучше беги, сейчас я покажу тебе силу настоящего огненного мага!
   Катрина еле успела отпрыгнуть, когда круглое поле объяло багровое пламя. Раньше оно не действовало на монстров, но сейчас те бились в агонии, кажется мифрил начал плавиться от такого жара.
   - Ну что, съели, гады?! - Селерия ликовала.
   Атака огненной принцессы сработала на все сто: у большинства тварей оплавились панцири на лапах, и намертво заблокировали суставы, лишив, тем самым, насекомых подвижности. Те же, кто пережил атаку двух принцесс, пребывали в смятении. Лучники расстреливали убегающих тварей, а мечники добивали тех, кто остался. Битва на земле была выиграна, но там, в глубине пещеры, всё ещё скрывалась угроза пострашнее.
  

Глава 5. Королева улья.

   - Крито, мы победили, победили!!! - радостные возгласы Катрины не давали нам сосредоточиться.
   - Я за вас рад, скоро и мы прибудем на место. Я надеюсь, ты будешь ждать нашего возвращения?
   - О чём ты?? Я иду к вам.
   - Времени уже нет. Ты слишком измотана, и пока ты сюда доберёшься, мы со всем разберёмся. Просто отдыхай, и пусть к нашему возвращению они приготовят настоящий пир!
   - Я верю тебе, только помни мой приказ.
   - Хорошо.
  
   Мы были уже далеко от выхода, и скоро должны были показаться палаты королевы.
   - Вы почти пришли впереди три комнаты, они находятся одна над другой, и соединены только одним коридором. Скорее всего, она в последней.
   Голос Грэйна подтвердил мои догадки. Первая комната была покрыта паутиной у стен, похоже эти муравьи приобрели не только панцири.
   - Это что коконы? - изучив стены помещения, Лейра обнаружила несколько коконов в человеческий рост.
   - Скорее всего, это похищенные люди. Пока не вылупится потомство, они будут живы.
   - Тогда быстрее освободим их. Там моя сестра она нам поможет.
   - Боюсь, они будут слишком ослаблены для битвы. Лучше сделать это потом.
   - Я не хочу её тут бросать.
   - Крито. Они идут! - голос Грэйна звучал взволновано: - Похоже, уцелевшие муравьи возвращаются для защиты королевы.
   - Быстрее уходим в следующую комнату: если будем сражаться здесь, то заденем пленных.
   В комнате на следующем этаже зрелище было не из приятных. Большие кожистые мешки были выстроены вдоль стен.
   - Это... яйца??
   - Да и здесь их несколько сотен.
   - Но если они вылупятся, все наши усилия будут напрасны!!!
   - Ничего не поделаешь, придётся биться с охранниками здесь, - я потянулся к рукоятке меча, но был остановлен прикосновением прохладной ладошки нашего штатного некроманта:
   - Нет! Они ещё не знают, что мы здесь. Если вступим в бой, королева успеет подготовиться к нашему визиту.
   - Но, биться на два фронта тоже не вариант.
   - Всё в порядке. Я о них позабочусь, а вы идите вперёд.
   Тон Ризель был предельно серьёзен. Возможно, она и правда была способна остановить их.
   - Тогда оставляю их тебе. Наши товарищи ждут нас наверху, не вздумай здесь погибнуть.
   Мы ринулись вниз в последнюю комнату, а Ризель тихо повернулась ко входу.
   - Я не хотела, чтобы они видели меня такой, но зато меня ничто не сдерживает.
   Фиолетово-зелёная вспышка озарила комнату.
  
   Впереди нас ждала последняя комната, при входе был огромный кожистый мешок, скорее всего это была матка королевы, а значит, она была на другом конце. Слава богу она ещё не знала о нашем присутствии. Если бы она была готова, то сбросила бы матку, чтобы повысить свою мобильность.
   Это был довольно опасный монстр. Она была похожа на тварей встреченных раньше, только в три раза больше. Она не могла сдвинуться с места, но так как она доставала почти до потолка, обойти её с тыла не представлялось возможным. В отличие от охранников у неё голова была более приплюснутая и с фасеточными глазами как у насекомых. Она нас прекрасно видела и сразу же приготовила к бою своё оружие. От её тела отходило две длинных лапы с клинками почти полтора метра в длину. Не сложно было догадаться, из чего они были сделаны.
   Я попытался нанести ей первый удар, но, несмотря на кажущуюся неуклюжесть, клинками королева работала довольно быстро. Мгновенно блокировав мой выпад правой клешнёй, она занесла левую для атаки. Я оттолкнулся от её же лезвия и отпрыгнул за секунду до того, как острое лезвие проделало в полу внушительную дыру.
   - Крито! Идиот! О чём ты думаешь? - надо же, Рагни за меня волновалась.
   - Хотел проверить её способности, битва будет не из лёгких. Лейра без твоей поддержки нам не обойтись.
   - Хорошо, - не теряя времени, волшебница направила на меня и Альго манну молнии. Теперь мы сможем приблизиться к скорости королевы.
   - Альго справа, я слева. Рагни попробуй нанести удар, Лейра целься в глаза попробуй её ослепить, - конечно команды я отдавал телепатически при поддержке Куронэ, мало ли на что способна эта тварь.
   Мы с Альго бросились в атаку. Даже двумя клинками я с трудом блокировал её молниеносные атаки. Альго отбивался, как мог, но всё равно пропустил пару порезов. Хорошо, что я снабдил его кольчугой, но я заметил, что лезвия королевы даже слабыми порезами иногда разрезала кольчугу. Нельзя было затягивать битву, или он не доживёт до конца.
   Наконец выдался удачный момент, я смог заблокировать левый клинок, а Альго уклонился от правого и он вонзился в стену, и одна небольшая молния Лейры попала аккуратно в голову. Королева стала беспомощной буквально на пару секунд.
   - Рагни сейчас!
   Драконесса прыгнула к потолку и оттолкнулась, направив когтистую лапу в голову монстра. Но атака была неудачна, королева выдернула из стены лезвие, и наотмашь ударила драконессу об потолок. Она бессильно покатилась по полу.
   - Рагни ты как?
   - Нормально, я успела защититься. Пострадало только моё самолюбие.
   - Меняем план. Альго ты нанесёшь удар. Рагни надо не просто блокировать её клешни, а схватить их. Сможешь?
   - Да запросто, моя чешуя намного прочнее её лезвия.
   Рагни перекинула в чешую обе руки. Альго отступил назад чтобы отдохнуть, раны на его теле немного кровоточили, ещё пару ударов и он будет слишком слаб для продолжения боя.
   - Готовься, я дам тебе возможность для атаки.
   Королева стала осторожнее. Она больше не позволяла молниям Лейры достигнуть своей головы. Она постоянно держала на прямой линии свои клинки или части панциря.
   - Так не пойдёт, мы не сможем атаковать. Лейра ударь молнией в мои клинки.
   - Что?
   - Просто сделай это!
   Манна молнии потекла по мечам, я чувствовал лёгкое покалывание, но если это смогла сделать Катрина, то смогу и я.
   Я парировал пару атак, и заметно клинки стали с трудом отрываться от моих мечей. Я бросился вперёд, королева попыталась ударить меня двумя клинками, но я парировал их и прижал к земле близко к среднему суставу. Рагни, поняв мой план, схватила их за концы, и прижала к земле во второй точке.
   - Альго!!
   Мечник рванул вперёд, он взбежал по дорожке из лезвие королевы и замахнулся над головой монстра. Но я заметил едва заметное движение на теле королевы, чуть выше присоединения клинков.
   - Назад!! - я крикнул, но мечник уже не мог остановиться.
   Из туловища вылезли ещё два клинка поменьше, они устремились прямо к телу мечника, выставленному вперёд для прямого удара.
   - НЕТ! - порыв ветра притянул тело Альго в последний момент, и клинки сомкнулись в воздухе, лишь оставив царапину на кольчуге бойца.
   Я отвлёкся на секунду, и королева сбросила нас с клинков. Чёрт катиться по каменному полу очень больно!
   - Что теперь?
   - План такой же, Лейра тебе придётся заблокировать её малые клинки. Будем надеяться, что это последний сюрприз.
   - С ума сошёл!? Как я это сделаю по-твоему??
   - Ты ведь видела, как я намагнитил её клинки, а Катрина десять минут назад смогла сделать это с телами сотни муравьёв. Ты же не хочешь сказать, что не так талантлива, как наша дорогая принцесса? - ехидная улыбочка её подстегнула.
   - Я это сделаю!! - кажется, дворяночка начала рычать.
   - Ты уверен? Может, этим займусь я? - Рагни попыталась встать на защиту Лейры.
   - Ммм неа. Я один не удержу основные клинки, - тон моего голоса был совсем не убедительным: - и помни Лейра в твоих руках жизнь Альго.
   Кажется, она перестала дышать на пару секунд.
   - Я сделаю всё, чтобы не допустить провала, - наконец она стала предельно серьёзна.
   Мы бросились в последнюю атаку. Если она провалится, мы вряд ли сможем выбраться отсюда живыми.
   Больше королева не атаковала меня двумя клинками сразу. Значит, поняла фокус с магнитами, но даже так, я смогу её блокировать.
   Я уворачивался от правого клинка, пока Рагни пыталась изловчиться и схватить левый. Мои два меча были заряжены, но примагнитить одно лезвие я не мог, также как два, нужна была ещё одна опора. И меня осенило, стены то здесь такие же мифриловые, как и во всей шахте. Изловчившись я парировал лезвие левым мечом, и вонзил правый в стену, заряд разошёлся по металлической стенке и клинок прилип к ней намертво. В то же время Рагни умудрилась ухватить второе лезвие двумя лапами, как скользкого угря. Клешня бешено колотилась, пытаясь вырваться из захвата драконессы, но она впилась в неё когтями.
   - Лейра, Альго, не подведите меня!
   Альго бросился вперёд, и вновь малые лезвия выдвинулись из тела королевы.
   "Что делать, я не знаю, как их намагнитить одновременно!!" - в мозгу Лейры мелькали только тревожные мысли: "Но я должна его спасти, это всё чего я хочу!!"
   "Сосредоточься Лейра, если ты создаёшь молнию, то создаёшь и два полюса в своём теле. Попробуй вынести их вперёд для атаки, и тогда они смогут передать разный заряд." - Внезапно в голове Лейры раздался спокойный голос Катрины.
   - Я поняла!
   Лейра выставила вперёд указательные пальцы на обеих руках, с них начали срываться малые искры, только с одной руки срывались молнии жёлтого цвета, а с другого голубого. Две маленькие молнии сорвались с её рук, и попали аккуратно в малые клинки. На секунду между ними пробежала пара электрических разрядов, и они сомкнулись под действием неведомой силы.
   Оттолкнувшись от клинков, Альго с размаху отрубил голову монстру одним ударом.
   - Чёрт. Назад быстро!
   Альго спешно отпрыгнул назад, и в скором времени Королева впала в безумие. Без головы она продолжала жить, ведомая желанием убить чужаков.
   В безумии она начала махать клинками во все стороны, такими темпами она может обрушить потолок. Надо её остановить.
   - Чёрт, Альго, всё за тобой доделывать приходится.
   Я собрал всю манну молнии, что осталась во мне от заклинания Лейры, и всю что смог собрать сам. Я прыгнул вперёд, наклонившись поближе к земле.
   Лишённая возможности чувствовать окружающий мир королева просто била наугад, это делало её атаки непредсказуемыми, но, в то же время, создавало несколько слепых пятен в её защите.
   Она наносила удары по высоте около груди человека, а посему, наклонившись как можно ниже к земле, я проскользнул под её лезвиями, и точным ударом отсёк их у локтевого сустава. Короткие лезвия не могли достать меня там, куда я метил. Одним точным ударом я разрубил нервный узел в брюхе королевы, положив конец этому тяжелому бою.
  
   - Хэй!! Крито!! Ты же и сам мог победить королеву, с такой-то скоростью, зачем было давить на Лири?! - Альго негодовал от увиденного.
   - Что? Мне пришлось убираться за тобой, а ты ещё и недоволен? Когда она была с головой, мне бы стоило большого труда подобраться к ней так близко, - я повернулся к Лейре. - И вообще, если на неё нельзя положиться в таком простом деле, то зачем она нам в гильдии?
   - Позволь напомнить, что я не состою в гильдии, а тем более в Т-В-О-Е-Й! - дворяночка грозно тыкала пальчиком мне в грудь на каждой букве последнего слова.
   - Ну ну. Это ненадолго, контракт то мы выполнили... со своей стороны, - мои губы искривились в гнусной усмешке.
   - Гы! - Лейра вспомнила условия сделки.
   - Эй, вы там! Вы никого не забыли? - Рагни ткнула в потолок, где над нами Ризель должна была сражаться с преследовавшими нас охранниками.
   - Чёрт ты права. Рагни сожги тело королевы, а мы заберем трофеи и пойдём скорее на помощь.
   - Ты, что не только голову решил взять?
   - Одна голова хорошо, а с руками лучше. Мне уж больно понравился материал этих клинков, думаю, они нам пригодятся в будущем.
   Альго свернул в мешок голову, я взял клинки, Рагни подожгла комнату, и мы бросились наверх.
   - Мне не нравится запах в той комнате, однако я почти не слышу движения, - драконесса выглядела обеспокоенной.
   Мы вновь оказались в комнате с яйцами, но, как ни странно, их не было видно. Точнее, вся комната почернела и даже, казалось, стала меньше. В центре комнаты на камешке сидела фигура в чёрном плаще и ковырялась в земле острым концом посоха.
   - Ты в порядке? - спросил я, оглядываясь по сторонам. - И что здесь произошло?
   Девушка встала с камня и повернулась в нашу сторону. Она жизнерадостно улыбалась:
   - Господин Крито, господин Крито! Я справилась со всеми, представляете, у меня получилось.
   Она ликовала, но ко мне в душу закрались сомнения, как она могла справиться с двадцатью здоровыми монстрами, да ещё так быстро и без единой царапины.
   Я зажёг небольшой свет и подбросил его в воздух, перед тем как исчезнуть он вспыхнул ярким светом, озарив ужасающую картину: комната не стала меньше, просто вдоль стен были разбросаны полуразложившиеся куски мяса, останки нападавших были распростёрты по стенам комнаты, ошмётки яиц свисали с потолка, мифрильные панцири чудищ, казавшиеся такими неуязвимыми, интенсивно ржавели в углах комнаты. Всё это зрелище вызывало приступ тошноты, а сильнейший запах разлагающихся тел, только усугублял обстановку.
   - Какой ужас, - слова Лейры хорошо описывали ситуацию.
   - Простите, я не хотела, чтобы вы видели меня такой, к тому же боялась задеть вас, - Ризель попыталась оправдаться робким голосом: - Понимаете эта магия.. это..
   - Некротический взрыв? - кажется, я о нём читал.
   - Вы знаете об этом? - удивилась шинигами.
   - Да, я читал об этой магии в одной книжке. Волна силы разложения, выжигающая всё вокруг... это пострашнее любой кислоты.
   - Да, действительно омерзительная магия, - Ризель виновато опустила голову.
   Лейре стало стыдно за свои предыдущие слова, но извинения только усугубили бы положение.
   - Это же здорово! - мои слова шокировали окружающих. - Я читал, что только сильнейшие некроманты могли выпускать это заклинание на большой радиус, а ты смогла победить им столько врагов. Я очень рад, что у нас в гильдии появился такой сильный маг.
   - Спасибо, господин Крито, - некромантка не поднимала головы, но уверен, что она покраснела от неожиданной похвалы.
   - Обязательно устроим пару схваток, когда вернёмся домой. А сейчас нам пора доложить о завершении миссии. Похоже, мы выкосили всех монстров.
   Когда Ризель подняла голову, на её лице была лёгкая улыбка.
  
   На обратном пути я заметил один тоннель, отличавшийся от остальных. Он выглядел как остальные проходы, вырытые подземными монстрами, но внутри стояли опоры, поддерживавшие потолок.
   - Грэйн не подскажешь, что там?
   - Впереди тебя большая комната, намного больше покоев королевы, но другого выхода из неё нет, я не знаю, для чего она нужна.
   Нам надо было проводить спасённых людей на поверхность, но это место не давало мне покоя.
   - Поднимайтесь наверх, а я тут осмотрюсь ещё немного.
   - Постой я пойду с тобой, - Лейра тоже заинтересовалась в пещере.
   - Госпожа Лири, я вас одну не оставлю.
   Я осмотрел группу людей, что шли следом:
   - Рагни, Ризель проводите людей на поверхность, мы вас догоним.
   Разделившись, мы прошли в комнату. Внутри была большая круглая комната с обгоревшими стенами. Похоже здесь была жаркая битва. Вдоль стен были разбросаны обгоревшие остатки стеллажей, столов, а у дальней стены были остовы пустых клеток.
   - Лейра, твой отец проводил здесь какие-то исследования?
   - Нет, он бы сказал мне. И он не мог бы проводить их здесь, это место находится слишком далеко от шахты. Монстры не позволили бы здесь обосноваться.
   - Похоже, это была чья-то лаборатория. Возможно его.
   Я указал на обугленный скелет, лежавший у стены. Одежда была полностью истлевшей, но на груди можно было разглядеть позолоченный амулет с тремя красными камнями.
   - Я кажется его знаю, - Альго наклонился над телом: - Этот амулет был на одном странном наёмнике, из тех, кого граф нанимал для зачистки шахты.
   - Это из тех, что никогда не возвращались?
   - Да теперь и я вспомнила, я уже видела этот амулет, - Лейра дотронулась до украшения, но оно рассыпалось у неё в руках, его огонь тоже не пощадил: - Мне ещё тогда показалось, почему такой дорогой с виду амулет был у настолько бедно одетых наёмников.
   - Похоже, это были не простые наёмники, но здесь мы уже ничего не найдём. Возвращаемся.
   Альго и Лейра направились к выходу, а я ещё раз бросил взгляд на скелет. У него в руке был зажат факел, а второй рукой казалось куда-то тянулся. Я слегка надавил на камень, на который указывала рука скелета и за ним открылась маленькая дверца. Внутри была небольшая книжечка, огонь пощадил её, и судя по записям это был дневник, принадлежавший скелету. На всякий случай я спрятал книжечку, чтобы её не заметила дворяночка, возможно её владельцем был кто-то из её родственников.
  

Глава 6. Графиня и оруженосец.

   На поверхности нас ждала ликующая толпа. Впереди было много работы, по разбору завалов в шахте и вычищению останков монстров, но при виде жуткой головы королевы и её огромных клинков народ вздохнул с облегчением. Ужас, терзавший их последние пять лет, был позади. Вслед за нами из пещеры выходили люди, которых чудища держали в плену. Поддерживаемая, с двух сторон, Альго и Лейрой, впереди пленных шла Мирида. Граф бросился обнимать своих дочерей и, попавшегося под руку, Альго. Ополченцы бросились обнимать спасённых людей, друзей, родственников, любимых.
   - Спасибо вам за наше спасение, - граф поклонился нам почти до земли, ну не надо же так: - Нам ещё предстоит избавиться от тел монстров, но вскоре шахта начнёт приносить доход, и я расплачусь за все ваши усилия, хотя даже всей моей жизни будет недостаточно.
   - Ой-ой граф. Ну не надо так кланяться. Да и от тел лучше не избавляться. Их панцири состоят из высокопрочного мифрила, вы можете его переплавить и использовать для новых изделий.
   - Хммм видно слава Ренерима, как города лучших кузнецов, скоро вновь разлетится по континенту, - Селерия вышла вперёд с довольной улыбкой: - Я сообщу отцу о том, что наши давние партнёры снова в деле.
   - Спасибо вам принцесса. Спасибо всем вам.
   - Я бы только хотел оставить себе эти два клинка, думаю они мне ещё пригодятся.
   - Конечно это ваш заслуженный трофей.
   - И надо бы обсудить вторую часть нашей сделки.
   - Мм хорошо, пройдёмте в поместье.
   Мы оставили ликовавшую толпу и отправились вслед за графом.
  
   Главный зал поместья был внушительных размеров. К возвращению героев жители очистили его от пыли.
   Граф восседал на своём троне, заранее принесённом сюда из дома прислуги, а по бокам стояли его дочери. Наша гильдия стояла перед ним, а Альго не попадая ни в одну группу собравшихся стоял в сторонке.
   - Крито, ты, что серьёзно про брак говорил? - Катрина негодующе топала ножкой.
   - Серьёзней некуда, - безразлично пожал плечами я.
   - Что ты задумал?
   - Просто молчи и смотри.
   - Что ж, я обещал выполнить ваши условия, и я это сделаю, - лицо графа было предельно серьёзным: - Я понимаю, что союз со столь сильной гильдией пойдёт только на пользу моей семье. Но какую мою дочь вы выберете?
   Я неторопливо подошёл к графу и взял за руку Лейру.
   - Пожалуй, её.
   Все в зале ахнули.
   - Крито, что ты несёшь?!? - Катрина рычала от злости.
   - А что? Она сильный маг и уже неоднократно это доказала, конечно её сестра неплохой казначей, но чтобы мы могли получать прибыль от нашего контракта, куда выгоднее будет оставить её здесь.
   - Ваши слова не лишены логики молодой человек. Я буду не против такого зятя.
   - Ну, осталось только решить за кого она выйдет. Грэйн ты точно не хочешь?
   - Я? Э? Нет, но как ты можешь?..
   Проигнорировав возмущения здоровяка, я продолжил.
   - Ну, вот и славненько. Если других возражений нет, то пора готовиться к свадьбе.
   - СТОЙ! - Альго преградил мне дорогу: - Я возражаю. Госпожа Лейра явно не горит желанием выходить за тебя замуж.
   - Откуда тебе знать? И к тому же таков был уговор. У неё нет выбора.
   - Тебе плевать на её чувства?! - Альго схватился за рукоятку меча: - Я обещал защищать госпожу и не отдам её такому, как ты!!
   Злобная усмешка проскользнула по моему лицу.
   - Ой-ой. Ты? не отдашь её мне!? - Я делал ударение на каждом слове: - Мы всегда можем разрешить спор, как подобает ученикам академии.
   - Дуэль?
   - Да, дуэль, если не боишься. Я ведь могу тебя и поранить.
   Лейра бросилась к Альго.
   - Нет, Альго! Он же сильнее тебя. Если с тобой, что случится, я себе не прощу. Я должна это сделать, прости меня.
   - Если я вас отпущу, то мне незачем будет жить. Отойдите госпожа Лири.
   - Ну и? Ты готов?
   - Готов.
  
   Чтобы далеко не ходить, мы решили сражаться прямо в зале. Альго ещё никогда не был настолько серьёзным. В его глазах пылала жажда крови. Он был готов биться насмерть ради Лейры, но для меня мой план был важнее.
   - Нападай когда захочешь, я не тороплюсь.
   - Ах ты, - Альго зарычал и бросился в атаку.
   Он наносил сильные размашистые удары и я их легко парировал.
   - И это всё? Как ты только мог защищать свою госпожу до сих пор.
   - Убью! - Альго отпрыгнул в сторону и нанёс размашистый удар от плеча, но настолько предсказуемый, что я легко от него уклонился.
   - Уааах, - я демонстративно зевнул, прикрывая рот одной рукой. - И зачем граф потратил столько мифрила на то, чтобы сделать клинок для такой бездарности?
   - Кх.
   Альго атаковал яростно, но предсказуемо.
   - Эх, малыш Альго, ты даже поцарапать меня не сможешь. Если так и дальше будешь сражаться, то не переживёшь ещё одной миссии.
   Похоже, мои слова, наконец, возымели должный эффект. Мечник остановился и глубоко выдохнул.
   "Да что же я делаю. Я только трачу силы, а он смеётся мне в лицо. Если я его не остановлю, он заберёт Лири. Надо вспомнить все его атаки, я ведь дрался с ним десятки раз до этого" - Альго наконец-то начал продумывать свои действия.
   Удар, ещё удар, выпад. Его атаки стали точнее, он начал использовать всё тело при движениях. Впервые Крито потребовалось использовать оба меча для защиты.
   - Ну, уже более менее. Но всё равно слабовато.
   "Нельзя его слушать, просто сконцентрируйся на приёмах"
   Альго сократил дистанцию, и нанёс порез с близкого расстояния. Крито сделал разворот, отбросив клинок в сторону, но тут же получил удар рукояткой в спину.
   - Ай-я-я-я-яй. Больно. Молодец, с твоими-то навыками, всё же смог нанести удар.
   - Чёрт. Но теперь я тебе точно не проиграю.
   Альго перестал делать такие замашистые удары, и начал использовать все части меча для атаки, к тому же он не стеснялся наносить удары руками и ногами. Теперь он был более непредсказуем, но этого было недостаточно.
   Альго вновь бросился в атаку, делая выпад остриём меча. Я легко парировал его малым клинком в левой руке, но атака не прекратилась, наклонив лезвие, он попытался нанести порез серединой клинка. Делая вид, что блокирую меч вторым клинком, я сделал подсечку. Не ожидая этого удара, Альго покатился по полу. Он развернулся только чтобы увидеть занесённый над собой клинок.
   - Хым. Никчёмный слуга. С твоими навыками ты бы не смог защитить Лейру и через тысячу лет. Лучше будет убить тебя прямо сейчас, - Я занёс над поверженным мечником острый клинок к изумлению зрителей: - Не понимаю, зачем ты только бросился защищать её.
   - ПОТОМУ ЧТО Я ЛЮБЛЮ ЕЁ!!
   Крик Альго был прерван взмахом меча.
  
   - Нет, ну такого идиота даже убивать жалко, - я взмахнул мечами только, чтобы спрятать их обратно в ножны: - Ты всё равно уже проиграл, а значит судьбу Лейры решать мне.
   Альго сидел на земле, чуть не плача. Лейра сидела на коленях, заливаясь слезами, напуганная тем, что могла потерять своего слугу минуту назад.
   - Так как я и говорил, она выйдет замуж за одного из членов нашей гильдии. И раз Грэйн против, а других мужчин в гильдии нет, то её мужем буду я, - мой голос был абсолютно безучастным: - Раз все проблемы устранены, то пора готовиться к церемонии.
   - Постой, - Альго, собравшись с силами, встал с пола: - Я хочу вступить в вашу гильдию.
   - Хэээ? Я ж тебе предлагал всего пару дней назад и ты сказал что-то типа: "Я не оставлю госпожу, а она пока не готова к вам присоединиться", - я демонстративно сделал голос потоньше и закатил глаза, произнося последнюю фразу.
   Альго злобно сжал зубы.
   - Я передумал, - он с трудом выдавливал из себя каждую фразу: - Позвольте мне вступить в вашу гильдию господин Крито, госпожа Катрина.
   Никогда не видел подобного, но он поклонился до самого пола, стоя на коленях. Хехе, это было даже приятно.
   - Ну, не знаю. Ты всё-таки не такой уж сильный воин, хотя у нас их явная нехватка, и с тобой нам было бы проще, - я делал вид, что с каждой фразой мне становится всё более скучно: - Ну, так уж и быть, проявлю свою благосклонность и дам тебе разрешение. Надо только ещё ГМа спросить.
   Девушки до сих пор злобно скрежетали зубами.
   - Я тоже не против, - Катрина процедила слова сквозь зубы.
   - Вот и ладно. Теперь у нас появился настоящий воин, - я театрально почесал голову: - Ааах, вот же неприятность. Теперь у нас целых три парня в гильдии, что же делать? А ладно... Лейра!
   Заплаканная девушка подняла голову.
   - Мне это уже надоело, столько проблем, выбирай сама за кого выйдешь замуж. Смотри, какие варианты. Грэйн - неплохой маг земли с хорошей родословной, добрый и ласковый, за ним как за каменной стеной. Я - маг с большими перспективами, да ещё и зам-ГМ многообещающей гильдии, умный и симпатичный, - Я перешёл на едва слышный шёпот: - выбирай не пожалеешь, по-моему лучший вариант, - и снова вернулся к обычном тону: - А ну и этот вот новичок, слабенький воин, из простой семьи, да ещё и слугой столько времени работал. Ну, вообще никакой вариант, но так уж и быть дадим ему шанс.
   Лейра, не говоря ни слова, подошла к Альго и обняла его.
   - Дурачок, зачем так рисковал ради меня.
   - Ну, я хотел вас защитить.
   - Опять будешь говорить эту чушь, после того, что сказал во время битвы? - улыбнулась дворянка
   Альго залился краской.
   - Ну я не знаю как вы ко мне относитесь, и не хотел зря вас смущать, госпожа Лири... Ой!
   Удар прервал его глупые отговорки.
   - Больше не называй меня госпожой, дурачок, - Альго попытался возразить, но поцелуй остановил эти попытки.
   - Неет, ну вот же везёт, только вступил в гильдию, а уже так подфартило, - я демонстративно насупился и недовольно сложил руки на груди: - Граф, если вы не против этого новичка, то похоже женихом будет он.
   - Если моя дочка счастлива, то я не могу быть против. Пора готовиться к свадьбе, Вы уверены, что не хотите взять в жёны мою вторую дочь?
   Мирида, стоявшая рядом с отцом, заметно смутилась.
   - Что? Я? Нет, я пока не собираюсь жениться.
  
  
  
  

Глава 7. Тайна подземелья.

  
   Все готовились к скорой свадьбе, а мне не давала покоя книжка, обнаруженная в тоннеле. Закрывшись в комнате, я решил прочитать её содержимое. Первая запись датировалась за пять лет до сегодняшнего дня. Мне это совпадение показалось очень подозрительным.
  
  
  
   4 мая 5014 года.
  
   Сегодня меня вызвал глава. Он сказал, что мои познания нужны ордену в одном очень важном деле.
   Я был несказанно рад, наконец-то, меня заметили. Теперь я покажу всё, на что способен. Возможно, даже займу место в совете.
   Это будет долгий проект, чтобы не растерять свои записи, я решил сводить их в этот дневник. Если всё получится, то возможно я войду в историю. Великий Инарий - исследователь неизведанного.
  
   10 августа 5014 года.
  
   Группа наконец собрана, зачем-то мы должны замаскироваться под простых наёмников, чтобы обмануть местного графа, но это меня не сильно волнует.
   Зачем?! ЗАЧЕМ!!? Глава дал мне в личные помощники этого тупоголового Вильяма. Он же просто гора мускулов, отягощённая ещё и магией огня. Из него выйдет худший помощник в научных исследованиях, которого можно придумать. Но это приказ главы и он не обсуждается.
  
   12 августа 5014 года.
  
   Мы на месте. Небольшой городишко в горах, мне сказали что объекты исследований живут здесь, будем надеяться, что амулет, выданный мне главой поможет их усмирить.
   Какой-то наглый мальчишка пытался выменять у меня амулет на деньги. Идиот! Он бесценен, ведь это подарок главы, я его буду беречь до конца своих дней.
  
  
  
   20 октября 5014 года.
  
   Не было времени что-либо написать. Был занят строительством лаборатории и подготовкой запасных выходов. Всё вышло даже лучше чем я предполагал, даже не чувствую себя глубоко под землёй.
   Наконец-то я добрался до тебя мой дневничок. Эти создания поразительны, они и правда слушаются меня с этим амулетом. Теперь моим опытам ничего не мешает.
   Моя основная задача: постараться улучшить этих тварей при помощи подручных средств. Здесь полно великолепного мифрила, будет чем их попыт... кхым поулучшать. Мифрил здесь какой-то необычный, прямо насыщен магией, даже немного светится, нетерпится испытать его влияние на живую плоть.
  
   2 февраля 5015 года.
  
   Хочу поделиться своими первыми успехами, хоть сначала дела шли не очень хорошо, теперь всё начинает получаться. Приплавлять мифрил к панцирям этих тварей оказалось слишком трудоёмким занятием, у тому же подопытные часто не выживали. И я решил подвешивать им его в пищу.
   Поразительно! Но они начали постепенно ассимилировать мифрил, и наращивать его на своём теле вместо хитина. Меня поражает их приспасабливаемость. Продолжаю опыты.
  
   19 мая 5015 года.
  
   Первые подопытные были отправлены в штаб, похоже они были не сильно впечатлены. Процент ассимилированного мифрила слишком низок, только пара пластин на лбу и лапах. Этого мало, но увеличивая дозу мы только убиваем подопытных, слава богу эти безмозглые твари ничего не чувствуют.
  
   15 июня 5015 года
  
   Неужели этот граф никогда не успокоится, у нас были гости ещё одна группа искателей приключений, нанятая графом.
  
   Пополнили запасы еды для подопытных экземпляров.
  
   20 марта 5016 года.
  
   Дневничок мой, что мне делать?? Я зашёл в тупик, образцы продолжают погибать, не получая нужного эффекта, если бы удалось получить хоть один стоящий экземпляр, я бы вырастил из него новое поколение.
   ...
   ...
   Конечно новое поколение. Я знал, что ты мне поможешь!!
  
   30 декабря 5016 года
  
   Вот они первые плоды моего труда. Всё-таки я гений! Подмешивать жидкий мифрил в пищу личинкам намного эффективнее, они ассимилировали почти столько, сколько я и ожидал. Пришлось повозиться, чтобы расплавить мифрил, но слюна этих удивительных муравьёв помогла мне и в этом. После закалки и обработки в брюхе малышей, он выдерживает даже пламя этого идиота Вильяма.
  
   15 мая 5017 года.
  
   Что-то давно не видно искателей приключений, неужели у графа деньги кончились? Придётся доставлять еду с поверхности, детишки просят у меня еды и я не могу отказать моим мальчикам.
  
   20 мая 5017 года.
  
   Попробовал натравить моих детишек на своих бывших братьев из старого выводка, да они кровожаднее, чем голодная гидра. Они порвали их и сожрали прямо на глазах у всех. Несколько рабочих попросили у меня увольнения. Мои детишки проводили их до выхода.
  
   Пополнил запасы свежего мяса для детишек. Думаю с самоволками покончено.
  
   12 июня 5017 года.
  
   Этот придурок Вильям обнаружил останки "уволившихся работников", потребовал объяснений. Я ему объясню
  
   14 июня 5017 года.
  
   Какой ужас, кто-то забыл закрыть дверцу в загон, когда кормить детишек была очередь Вильяма.
   Чёртов маг, теперь зато я знаю, что животный страх перед огнём не удалось вытравить из их мозга даже мифриллом. Надо будет над этим поработать.
  
   12 января 5018 года.
  
   Я попытался кормить личинок исключительно чистым мифриллом насыщенным магией, результаты выше всяких похвал. Манна заставила их вырасти в размерах в несколько раз, но это не единственные изменения.
   Замечена атрофия глаз, теперь они слепы, правда получили усиленное чувство тепла, и, похоже научились общаться посредством каких-то неслышимых для меня звуков или чего-то в этом роде. Теперь по крайней мере запах королевы не будет смущать их, они полностью под моим контролем.
   Страх огня побороть не получилось, к тому же выяснились новые слабости, видно этот мифрил особо сильно реагирует на лунный свет. Я слышал об этом, но никогда в таких количествах, он не просто сияет, но и испускает небольшие статические разряды. Моих деток это немного тревожит. Поэтому ночью их больше не выгуливаю.
  
   15 июля 5018 года.
  
   Я показал результаты исследований главе. Конечно он был очень доволен, и ПОТРЕБОВАЛ от МЕНЯ предоставить ему армию моих детей!
   КАК ОН СМЕЕТ МНЕ ПРИКАЗЫВАТЬ!!
   Я сделал для ордена больше чем весь совет!! Я ПОВЕЛИТЕЛЬ МОНСТРОВ! Я им покажу, надо только от этой шавки Вильяма избавиться.
  
   16 сентября 5018 года.
  
   В логове королевы мы нашли яйцо невероятных размеров, это наверняка яйцо королевы. При попытке забрать его королева убила трёх рабочих, но они послужили общему делу. С этим я создам армию, и глава склонится предо мной!!!
  
  
  
   17 сентября 5018 года.
  
   Вильям предатель узнал про яйцо и попытался доложить совету. Я посадил его в свободную клетку. Как забавно он любил попугать огнём моих деток, а теперь сам стал игрушкой для них, их клешни достают почти на всю длину соседней камеры, ему остаётся лишь два квадратных метра для прогулок. Так забавно играть с чужой жизнью, теперь я понимаю какого это быть богом!!!
  
   25 октября 5018 года.
  
   Она появилась на свет!!
   Какая красавица, эти милые зубки и когти. Я буду расти её со всей любовью, она мой ключ к власти над миром!!
  
   1 Января 5019 года.
   Хотя нет что я несу, теперь будет новая эра моего правления, так что сейчас начинается новый год новой эры!!
   1 Января 1 года.
  
   Я навестил нашего друга, он так побледнел бедняжка, трясётся от страха, но я вижу ненависть в его глазах. Я хочу чтобы он видел мой триумф!!!
  
   1 мая 1 года.
  
   Вот и первое потомство моей королевы. Она такая милая, даже размножается куда быстрее своих сородичей.
   У нового выводка весь панцирь покрыт магическим мифриллом, и для его поддержания они сами им с удовольствием питаются. Я приказал им напасть на своих собратьев и они порвали в клочья и старую королеву и всех её детишек. Осталось придумать что делать со старыми образцами.
  
   15 июня 1 года.
  
   Я готовлю атаку на орден, возьму пару детишек и нападу на них. Надо привязать их лично ко мне, а то они сейчас слушают в основном мамочку. Я конечно немного ревную, но она полностью мне подчиняется, иногда даже кажется что и амулет нам ни к чему.
  
   30 июля 1 года.
  
   Когда рабочие попытались вынести пару яиц из гнезда, мамочка напала на них. Так жаль они были со мной почти с самого начала. Я отчитал её, и решил использовать старые образцы, вот и им найдётся применение.
  
   10 августа 1 года.
  
   Мои самые преданные слуги с несколькими старыми образцами направились к выходу, но им не дали выйти новые дети. Все люди убиты, а образцы затерялись в пещерах. Да что с ней не так, неужели хочет меня ослушаться.
  
   14 сентября 1 года.
  
   Случаи нападения на моих людей учащаются. Что она о себе возомнила!!??
   Я люблю её, но не потерплю такого обращения!!
   Надо будет с ней серьёзно поговорить.
  
   18 сентября 1 года.
  
   ( Странно но чернила стали тёмно-красными и слова написаны дрожащей рукой)
  
   ПРЕДАТЕЛИ!! ТВАРИ!!! ВСЕ!!! ВСЕЕ!!!! УБЬЮ ВСЕХ ВАС!!!!! Я ВЕЛИКИЙ ИНАРИЙ!!! Я ВАС ВСЕХ УБЬЮ!!!!
   Не знаю что за число, до календаря не дотянуться. Почему всё так вышло, я думал мы любили друг друга...
   Я знаю это всё он Вильям!! Он как-то отключил мой амулет!! Когда я отругал королеву, она напала на меня!!!
   Мои верные слуги принесли меня назад. Но они следовали за нами по пятам. Они меня больше не слушаются.
   Эти предатели выпустили на волю Вильяма. Они думают, что он их отсюда выведет!!!
   Этот гад говорит, что я сам виноват. Психические возможности королевы намного сильнее амулета, поэтому она смогла сломать контроль. Он собрал все мои исследования и приказал всем одной группой двигаться к выходу. Меня он бросил там, и из жалости дал мне факел и бочку с зажигательной смолой, сказал, что если я захочу умереть, то могу взорвать себя с моей лабораторией.
   Этот ублюдок знает, что для меня исследования намного важнее жизни. Я бы задушил его своими же руками, но королева оттяпала мне ногу. Я даже встать не могу. Они ушли оставили меня совсем одного, идиоты думаете я вам позволю так уйти, я подорвал главный выход, а до нового им придётся идти через весь улей. Ну, посмотрим, самоуверенный ублюдок, сможешь ли ты выбраться.
   Похоже я остался здесь один с тобой мой дневничок. Я слышу, как они подкрадываются ко мне но пока со мной амулет - они не нападут.
   Я слышу её шаги. Она идёт лично покончить со мной. Я знаю это будет великолепно двойное самоубийство, я умру вместе с ней. А ты мой друг полежи пока в хранилище, может ты ещё поведаешь кому мою историю.
  
   Последняя запись была датирована за два месяца до сегодняшнего дня. Теперь всё было более менее ясно, семья Лейры не имела к этому отношения, но если останки той экспедиции выбрались наружу, это может привести к тяжёлым последствиям.
  

Эпилог.

   Прошло два дня. Общими силами жителей, были закончены все приготовления к свадьбе.
   В церкви собрались все знакомые молодожёнов. Церемонию проводил сам граф, похоже он давно знал о чувствах своей дочери, и был совсем не против такого надёжного зятя.
   Альго стоял в сшитом на заказ костюме, скорее всего он стоил больше, чем вся его одежда вместе взятая. Поэтому, но и не только, он трясся от страха. Грэйн выполнял роль свидетеля со стороны жениха, а Мирида - со стороны невесты. Все остальные члены гильдии сидели в первом ряду. Вскоре показалась невеста в пышном белом платье, она была невероятно красива.
   - Ах, такая красивая, - Куронэ не могла сдержать восторга: - Крито, не жалеешь, что потерял такую невесту?
   - Да нет, не очень.
   - Ты ведь всё заранее спланировал, ещё до нашего отъезда из Академии?
   - Чтобы я да заранее, да что-то планировал? - я состроил вид оскорбленной невинности. - Никогда не страдал чем-то подобным.
   - Какой вы скромный, господин Крито, - голос Ризель был как всегда беспристрастным: - И при этом так ловко всё провернули. Правда мне кажется, что у вас была пара слабых мест в плане.
   - Правда? Каких же?
   Помимо меня две пары ушей со второго ряда настороженно вслушивались в слова некроманта.
   - Ну, всё сводилось к тому, что Альго признается в своих чувствах и догадается вступить в гильдию, так?
   - Ну, воде того, - кивнул я.
   - А если бы он так и не набрался смелости признаться, или не догадался о твоём намёке? - спросила некромант и почему-то настороженно покосилась мне за спину.
   Я призадумался.
   - Хмм пожалуй, тут ты права. Наверное, пришлось бы исполнить свой долг и жениться на Лейре вместо него, - я безвольно развёл руками: - Но, в итоге, всё сложилось как нельзя более удачно. Люблю наблюдать за результатами своей работы.
   Мне вдруг показалось, что в комнате стало жарче обычного, и начало раздаваться слабое потрескивание.
   - КРИИИИТООООО!!! - раздалось у меня за спиной злобное рычание.
   Я неторопливо обернулся. Позади стояли две зловещие фигуры, разминающие кулаки: жёлтая, сверкающая молниями, и чёрная, объятая пламенем.
   - Знаете, госпожа шинигами, у меня появились неотложные дела.
   Крито одним прыжком добрался до открытого окна и с ходу выскочил наружу, а вслед ему неслись молнии, вспышки пламени и ехидный смех некроманта.
  
  
  

Оценка: 1.00*2  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com М.Атаманов "Искажающие реальность-6"(ЛитРПГ) О.Бард "Разрушитель Небес и Миров-3. Сила"(ЛитРПГ) Д.Сугралинов "Дисгардиум. Угроза А-класса"(ЛитРПГ) М.Атаманов "Котёнок и его человек"(ЛитРПГ) Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) Д.Сугралинов "Дисгардиум 4. Призыв Нергала"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) В.Чернованова "Невеста Стального принца - 2"(Любовное фэнтези) Д.Сугралинов "Дисгардиум 5. Священная война"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
О.Батлер "Бегемоты здесь не водятся" М.Николаев "Профессионалы" С.Лыжина "Принцесса Иляна"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"