Негласная Елена: другие произведения.

Клинок принца. Главы 1-11,5

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 6.62*30  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    B этом файле собраны все главы, он постоянно редактируется на предмет ошибок и блох.
    Повторюсь: заморожено!


Клинок принца



Глава 1. Ночная Леди

 
'Если претендент сильно опаздывает на собеседование и объясняет опоздание проблемами с транспортом, то это означает, что либо он не очень хочет попасть на вашу вакансию, либо очень не хочет на неё попасть.'
Руководство для отдела кадров

Водянистая овощная похлёбка, шмат непрожаренной говядины и кружка дешёвого пива.
Овощная похлёбка, непрожаренная говядина и пиво.
Похлёбка, говядина и пиво...
А я хочу вина! Крепкого, пряного вина, непременно родом из горных провинций Шитасса. И оленины под острым соусом. Нет, не той, что всю жизнь бегает по лесам да буеракам в надежде уйти от охотников, а оленины из бесчисленных стад Холодного королевства: нежной, жирной, брызжущей под пальцами ароматным густым соком...
Взгляд снова наткнулся на 'разносолы' на столе. Похлёбка. Говядина. Пиво... Ясноликий, и как я докатилась до жизни такой?
Хотя нет, сегодня мне ещё повезло: удалось заказать ужин в приличном заведении, что в последнее время редкость. Впрочем, нет, опять вру. Везёт мне уже две недели с лишним - ровно столько я живу (правильнее было бы сказать: обитаю) в этом городе. В благословенной Светлейшей Ниоре, столице Закатного королевства.
И что я здесь делаю, скажите на милость? Зачем я вообще сюда притащилась через полконтинента? Что мне мешало остаться в Пелитарессе - моей родной и горячо любимой Пелитарессе, где, как известно, даже стены помогают? А если не стены, то уж леса и просторы точно...
Ровным счётом ничего. Совсем ничего. Захотелось, видите ли, повидать другие страны, пока есть такая возможность. А оправдание себе всегда можно придумать, стоит лишь захотеть.
А дальше начался кошмар. Ни в одном городе до Светлейшей Ниоры мне не удавалось задержаться больше чем на три дня. Ровно столько требовалось, чтобы запятнать себя какой-нибудь идиотской оплошностью, вроде прирезанного купца или ссоры с ночными братьями. Ну откуда я могла знать, что, прежде чем выходить на дело в незнакомом городе, нужно показаться местному ночному Хозяину? Разрешение, видите ли, получить!
А купец - тот вообще сам напоролся на приставленный к горлу клинок. Нервный оказался слишком. И богатый настолько, что наследники стали искать убийцу - в надежде запятнать друг друга и ухватить долю побольше.
И только в этом городе мне удалось остановиться. С ночным Хозяином я договорилась сразу - хотя на девушку с оружием презрительно-возмущённо косились все, кому не лень. Первые несколько дней. Потом предпочли не связываться и просто не замечать, а я не стала настаивать на общении.
После особо удачной ночи, ограбив трёх припозднившихся горожан и одного мелкого дворянчика, я внесла свою временную долю в казну ночных братьев и с тех пор жила здесь, в 'Графском дворе'. Представляю себе лицо того полулегендарного графа-основателя этого постоялого двора, если бы он узнал, что его заведение станет главным убежищем ночных братьев Ниоры... Но об этом даже сейчас знают немногие, на моё счастье. Именно поэтому я и поселилась здесь, в светлое время суток изображая из себя деревенскую простушку, ищущую любую подходящую работу. Жаль только, неизвестную девушку без рекомендаций брать к себе никто не рискнёт, вдруг она больная, воровка или вообще - сбежавшая рабыня?..
С топотом и сопением мимо моего столика проплыл один из ночных братьев, изображающий из себя обнищавшего купца. Якобы случайный плевок в мою сторону оборвал поток воспоминаний. Ой, зря ты это сделал... Я ведь запомню тебя, 'братишка'. Такое спускать нельзя.
Но - грызться будем позже, с наступлением темноты, а сейчас самое время вспомнить про почти остывший ужин. Я взяла ложку и лениво поболтала ею в похлёбке. Жир застыл, пара кусков картофеля, случайно попавших в тарелку, тоже выглядела не очень-то аппетитно... Хотя бы запах у похлёбки приятный, и то ладно.
С такой мыслью я отставила её в сторону и впилась зубами в недожаренное мясо. Кажется, даже у меня получилось бы прожарить его получше... Но голод сказал своё веское слово, и мне пришлось уступить.
Зато хлеб здесь вкусный. Чёрный, с кунжутом и хрустящей корочкой. Такой хлеб пекут только в Илсиноре, в других королевствах его презрительно называют 'сгоревшим' и старательно плюются. Зря - этот хлеб просто надо есть свежим, мягким, желательно, ещё тёплым... Тогда пряный аромат и чуть кисловатый вкус образуют ни с чем не сравнимую гармонию наслаждения... Вот как я заговорила! Нет, решено, с 'Графского двора' я никуда не уйду. По крайней мере, добровольно...
Кто-нибудь! Напомните мне, впредь никогда не произносить эту фразу! А заодно - никогда не говорить 'никогда'...
Именно такие мысли пришли мне в голову, когда ноздри пощекотал смутно знакомый горьковато-кислый запах. Он сразу же потерялся в сонме ароматов постоялого двора, но я уже подскочила, действуя скорее по наитию, чем осознанно - как и всегда в непредвиденных и опасных ситуациях.
Неясная тревога заставила меня небрежно и внешне спокойно прогуляться до заднего хода 'Графского двора'. Дверь оказалась распахнутой настежь, и я уже с другого конца коридора заметила двух человек в ярких плащах клинков Города. Что ж, попробуем другим путём...
Тайный выход из комнатки-кладовки нашёлся с трудом, я давно знала о нём, но не пользовалась ещё ни разу. Перестраховываясь, незаметно приоткрыла дверь и приникла к щели.
Бледноокая, неужели ты предала меня? В чём же я провинилась перед тобой? Снаружи, будто бы случайно остановившись переговорить друг с другом, стояло трое городских клинков. А может, их там и больше. Прорваться не удастся, надо прятаться. И опять бежать из города... Жалко, я здесь уже прижилась. Светлейшая Ниора мне действительно понравилась.
Всерьёз я заволновалась только вернувшись в общую залу. Посетители и постояльцы пристроились за столиками и у стойки, лениво прихлёбывая пиво или ковыряясь в тарелках. Ещё недавно оживлённая и шумная толпа сейчас притихла и успокоилась, будто по приказу. Но толпе не прикажешь... Зато её можно застать врасплох и обвести вокруг пальца.
Ой, тупица! Какая же я тупица! Это ж надо - не узнать сонный дым, которым сама пользуюсь регулярно! И то, что обычно я при его использовании хожу в повязке, пропитанной соком мелиссы, меня не оправдывает...
Посетители уже начали клевать носом, незаметно для самих себя устраиваясь поудобнее. Правильно, если засыпать, так уж с комфортом. А вот мне лучше убраться отсюда куда подальше, пока не нанюхалась окончательно. И для начала - забежать к себе в номер, где у меня есть готовая повязка и нужный сок.
В номере я мигом покидала в котомку все свои вещи (а их у меня... скажем так, немного) и, надев повязку, задумалась, как выскользнуть из окружения. Ясно, что здание караулят со всех сторон - если даже потайной ход перекрыли, несмотря на его 'тайность'. Отсидеться в подполе тоже не удастся: когда все посетители уснут, ничто не помешает клинкам обследовать всё здание сверху до низу. Сверху... ну конечно!
Я сорвалась с места, молясь только об одном: не наткнуться на какого-нибудь особо ретивого стража порядка, решившего заглянуть внутрь вперёд своих товарищей. Везение ещё не покинуло меня, и до маленькой пыльной каморки под крышей я добралась без приключений. Отодвинув кучу хлама, лежащего в углу, и вытащив из стены два устрашающе длинных и толстых гвоздя, я подцепила угрюмо заскрипевшие доски и отодвинула их в сторону. Так, теперь надо всё замаскировать... Вернув кучу хлама на место, я отбросила гвозди в сторону и со всей дури замахала широкими рукавами плаща. Пыль поднялась столбом, чтобы почти сразу осесть обратно, скрывая следы моего пребывания в таком неприглядном месте. Осталось подняться по узкой лестнице внутри стены и успеть захлопнуть отодвинутые доски до того, как осядет вся пыль - чтобы и доскам досталась своя доля, и можно считать, что я выбралась.
Не совсем, конечно. Пока что только на крышу, где 'добропорядочный' хозяин 'Графского двора' тайно содержит почтовых птиц. В том числе - королевских белых соколов, за что можно и на рудники угодить. Почтовых птиц вообще имеют право содержать и использовать только королевские службы. Именно службы, а не служащие... А белый сокол приносит на своих крыльях либо королевский указ, либо королевский же приговор. Смертный, например...
Не люблю этих птиц. Ничего хорошего они мне никогда не сообщали.
Хозяин 'Графского двора' исправно позаботился о своей безопасности. Птицы были спрятаны там, где их никто не подумает искать. С двух сторон клетки скрывали покатые крыши здания, а ещё с двух - печные трубы. Вернее, собственно трубой от пекарни была только одна из них, а вторая - искусно выполненным муляжом, настолько хорошо продуманным, что со стороны невозможно предположить наличие между двух 'стен' трубы пустого пространства. Которого вполне хватит, чтобы скрыть ещё и меня...
Крыши Светлейшей Ниоры известны на весь Круг королевств. Над каждым зданием (за исключением дворовых построек) красуются покатые черепичные кровли, сходящиеся под разными углами и умещающиеся по три-пять штук на четыре несущие стены. Этакий лес из разномастных угловатых крыш. И между двумя такими крышами постоялого двора я и умостилась, спрятав повязку обратно в котомку (а зачем она мне на улице?) и оперевшись спиной на печную трубу. Надеюсь, что на саму трубу, а не на муляж.
О тайном пристрастии хозяина 'Графского двора' к почтовым птицам я узнала совершенно случайно и едва ли не в первый вечер моего пребывания здесь. У меня вообще есть патологическая особенность слышать разговоры, не предназначенные для чужих ушей. В том числе, для моих. И мне не приходится прилагать к этому никаких усилий - я просто оказываюсь в нужное время в нужном месте, а потом использую полученную информацию в сугубо корыстных целях. Например, хозяин постоялого двора отделался от меня тем, что отправил в Пелитаресс сокола-'невозвращенца' с маленьким письмом. 'Невозвращенцы', в отличие от обычных почтовых птиц, не приучены самостоятельно возвращаться домой после передачи письма. И откуда такой сокол прилетел, узнать невозможно. В принципе. Что мне и позволило слегка пошалить.
'Мама, папа, надеюсь, у вас всё хорошо. Как у меня.' И подпись. Скромненько и со вкусом. А главное - если родители вернулись, они перестанут так сильно за меня волноваться. А если не вернулись... Тогда это короткое послание становится неприкрытой угрозой. На что и рассчитано.
Внизу зашевелились, зазвучали тихие команды. Я встала на четвереньки и осторожно выглянула из-за трубы. Во дворе королевский клинок распоряжался одеть маски. В стороны уходили ещё двое его сослуживцев.
Три командира. Значит, как минимум, три дюжины воинов... На один спящий постоялый двор. Не хило! Интересно, за кем они пришли?
Я решила устроиться поудобнее и понаблюдать, но вместо этого широко зевнула. И ещё раз. Тёмный Огонь! Похоже, я таки успела надышаться сонного дыма... Придётся улечься и поспать. Попытавшись встать и развернуться, я не удержалась на ногах. Труба с жалобным хрипом и треском сложилась пополам, не выдержав моего веса. Значит, это всё-таки был муляж... Кончилось моё везение.
С оглушительным грохотом и криками я кубарем скатилась с крыши прямо под ноги королевскому клинку. Вслед за мной на него посыпались остатки трубы. Наткнувшись на ошалело-яростный взгляд, я мило улыбнулась, помахала парню ручкой - и уснула.

Пробуждение вышло не из приятных. От сонного дыма ныли виски, во рту пересохло, язык, похоже, решил, что он - ёжик, и ощетинился иголками, которые нещадно царапали нёбо при попытке что-нибудь сказать.
Довольно скоро я очухалась и смогла понять, что сижу на стуле, руки связаны за его спинкой. Помещение мне незнакомо: маленькая комнатка почти без мебели, зато с шикарным ворсистым ковром на полу. Голые каменные стены на этом фоне смотрятся излишне грубо.
Сбоку бесшумно распахнулась дверь, и я скосила глаза, рассматривая вошедшего. Хм. Габариты впечатляют - человек 'в теле', - руки немолодые, но ухоженные. Кисти изящные, похоже, это женщина. Всё остальное успешно скрывает безликий, чёрный, запахнутый наглухо плащ.
Сердце болезненно дёрнулось и понеслось вскачь. Только не Неизвестный. Только не Неизвестный... Небесные Покровители, что угодно обещаю, лишь бы это не был Неизвестный!
Фигура задумчиво прошлась по комнатке, рассматривая мою персону со всех сторон. На что-то решилась и сбросила плащ, чуть не доведя меня до инфаркта в столь юном возрасте.
Вздох облегчения вырвался из груди, хотя что именно меня успокоило, я поняла не сразу. Всё правильно, женщина, немолодая, высокая, 'в теле', лицо надменное, губы поджаты, взгляд цепкий и холодный - взгляд хищника. Сильного и уверенного в себе.
Высокая причёска, очень подходящая волнистым каштановым волосам, длинная юбка, расшитая жемчугом, и накидка до середины спины - красная с золотом... Цвета правящих членов королевского дома Илсинора. Ну, здравствуйте, ваше величество!
Правильно оценив моё мычание и хрип, королева Торинн повернулась к двери:
- Очнулась.
А голос сух, будто это она, а не я, надышалась сонного дыма.
- Иду! - ответил приятный мужской голос, и в комнатку вошёл юноша примерно одного со мной возраста в красно-синем плаще. Королевский клинок, значит. Где-то я его уже видела...
Молодой человек сразу же развязал верёвки, стягивающие мне запястья, и предложил флягу - судя по запаху, с чем-то слабоалкогольным. Под пристальным взором королевы я немного растёрла руки и присосалась к напитку. Коктейль, что ли? Или нет? Впрочем, не важно. Главное, жажду утоляет и горло перестало саднить...
Выпив почти всё, я окончательно влюбилась в парня ('Какой он милый! Освободил девушку, напиться ей дал, и в себя прийти, и вообще - красавчик!!'). Он действительно был красив. Рост выше среднего, стройный, гибкий, короткие каштановые волосы, мужественное, волевое лицо и спокойный оценивающий взгляд карих глаз, под которым я невольно поёжилась. И вспомнила: это ведь ему под ноги я свалилась с крыши 'Графского двора'! Вон, в волосах щепка от фальшивой трубы запуталась...
Совсем позабытая королева громко хмыкнула, заставив меня подскочить на стуле, и спросила спокойным и властным до последнего отзвука голосом:
- Как ты себя чувствуешь?
Подразумевались явно два вопроса, и я поспешила на них ответить.
- Меня зовут Шиндра, я из Ситша, ваше величество... Благодарю, чувствую себя уже намного лучше.
- Ну-ну, Шиндра... - усмехнулась королева. - Ладно. Подлечиваться будешь позже. И поспишь тоже, только сначала поговорим.
Я едва не зевнула. Поспать -- это правильно. После сонного дыма обязательно надо выспаться, иначе неделю будешь ходить с тяжёлой головой...
Но это потом. Сейчас надо разобраться с тем, чего хочет от меня её величество королева Торинн. Печёнкой чую, что ничего хорошего. Да и опыт говорит о том же: появление в моей жизни коронованной особы всегда означает появление новых проблем и неприятностей... Мало мне старых.
Я демонстративно уставилась на королеву, изобразив удивление и немой вопрос.
- Не пытайся выглядеть проще, чем ты есть, Шиндра. Ты не простолюдинка.
Она снова выделила голосом имя, и я начала тихо паниковать. Если её величество действительно догадалась, кто перед ней...
- Ты - внебрачная дочь какого-нибудь виконта или барона, может даже, действительно из Ситша. Незаконнорождённая, но горячо любимая и получившая соответствующее образование. А после смерти твоего отца остальные родственники тебя выгнали на улицу без всяких сожалений.
Я задохнулась, краска прилила к щекам. Кто? Я?! Незаконнорождённая?!! Да как она смеет!.. Но я удержала себя в руках, хотя и с трудом. Отвыкла уже вращаться в таком высоком обществе.
Ах, какая романтичная и несчастная история! Аж плакать хочется! Правильно, ваше величество, всё правильно... Я всего лишь дочь... ну, пусть мой отец будет бароном. Какая разница?
Королева, внимательно наблюдавшая за выражением моего лица, пришла к какому-то выводу и добродушно-покровительственно продолжила:
- Не пытайся отпираться, милочка. Твоё воспитание так и просвечивает в каждом слове и жесте. Чего стоит только твоё ограбление виконта Норола! В канцелярии Неизвестного ты вообще проходишь под именем Ночной Леди.
Что-то её величество слишком легко меня вгоняет в краску. Надо успокоиться, успокоиться...
Но случай был, действительно, уникальный! В ту пресловутую ночь я обчистила троих горожан, набрав общим счётом четыре серебренника, и уверилась в полной своей безнаказанности. А на обратном пути наткнулась на молодого дворянчика, горько плачущего в тени одного из домов в самом грязном районе Ниоры. Он меня даже не заметил. А мне стало его жалко, и я решила немного развлечь молодого человека.
Подойдя поближе, я вытащила клинок и звонко сообщила:
- Обнажите ваш меч, сударь! Я имею честь грабить вас...
Надо ли говорить, что он подскочил и с радостью ввязался в сражение, найдя более подходящий для мужчины способ выразить свою боль, чем заливать её слезами.
И каково же было наше с ним обоюдное удивление, когда я победила! Нет, поймите меня правильно, я хорошо фехтую и с любым из воинов-простолюдинов справлюсь без труда, но скрещивать мечи с благородным человеком, да ещё и побеждать его, мне раньше не приходилось...
Удивлённые и настороженные, мы обменялись салютами и молодой человек вручил мне свой кошелёк, перстни, запонки и кинжал с серебряной рукоятью. Я забрала все эти 'сокровища' и оставила его наедине, переваривать новость, что, помимо предыдущих огорчений, его ещё и ограбили!
И вот сейчас я смотрела на королеву и понимала, что описание 'Ночная Леди' подходит мне как нельзя лучше. Да ещё и - правда, от и до. Эх, папа, надеюсь, ты об этом никогда не узнаешь... Иначе как я посмотрю тебе в глаза?
- Но у тебя ещё есть возможность исправить своё положение. И, в том числе, получить собственный титул, стать настоящей леди, - продолжала королева. И только очень присмотревшись, можно было заметить презрение за зеркалами её глаз.
Настоящей леди, значит? Ну-ну. Послушаем, чем в Илсиноре теперь покупается дворянство.
- Корона хочет предложить тебе работу. Ты хорошо дерёшься, и ты девушка без венца Киллоры...
Это она пытается меня побольнее задеть? Если так, то вам удалось, ваше величество.
- Я предлагаю тебе стать клинком принца. Тайным, разумеется. Для охраны во время светских мероприятий. Ты, в отличие от остальной охраны, будешь находиться рядом с моим сыном, изображая его девушку.
- Может, мне ещё и замуж за него выйти? - фыркнула я.
- Нет. Весь этот маскарад продлится не больше двух месяцев. Недавно уже были покушения, и, пока мы не найдём недоброжелателей, ты будешь его охранять. На разных мероприятиях.
Похоже, она уже уверена в моём согласии.
- А если я откажусь?
- Будет очень жаль, - безразлично пожала плечами королева. - Мы слишком много о тебе знаем. Десятка на два лет работы в рудниках ты заслужила...
Два десятка лет?!! Да я столько там не выживу! Правда, искать меня в рудниках тоже никто не догадается...
Должно быть, удивление было написано на моём лице очень большими буквами, поскольку воин, до этого не вмешивающийся в разговор, усмехнулся и начал перечислять, не скрывая неприязни:
- Ограбление каравана уважаемого купца Кирта недалеко от Вар'тана; кража ювелирных украшений из лавки посреди дня - в самом Вар'тане; убийство купца Гордаза в Сарите; ограбление обоза...
- Достаточно, Инкор, - оборвала его королева. - Итак? Что ты выбираешь?
Инкор?! Я во все глаза уставилась на младшего принца. Ой, позорище! А я ещё и рухнула на него так удачно...
Так это его мне нужно охранять?!!
Я снова наткнулась на неприязненный взгляд принца и ослепительно улыбнулась в ответ:
- Я согласна!
Стойкое ощущение, что я опять вляпалась в какую-то неприглядную историю, усилилось, радостно сообщило: 'Я предупредило!' и смылось, оставив меня наедине с королевой - принц поспешил уйти по каким-то своим, очень срочным, делам. Наверное, чтобы не видеть радость на моём лице.


Глава 2. Уроженка Золотого Побережья

 
'Обязательные условия: интернет на рабочем месте (в разумных пределах); наличие диванараскладушки (если ночные смены).'
Цитата из резюме

На некоторое время в комнатке повисло молчание. Я обдумывала свою линию поведения в королевском дворце - и возможные плюсы нового положения. О минусах мне думать не хотелось, да и гадать-расстраиваться лишний раз не стоило, всё равно скоро я их узнаю и почувствую, так сказать, на собственной шкуре.
Королева Торинн вышагивала по помещению туда-сюда, тоже над чем-то напряжённо размышляя. Каждый раз, как она проходила мимо меня, я с трудом сдерживалась, чтобы не встать. Этикет, чтоб его!.. Но не может же незаконнорождённая дочь какого-то провинциального барона знать такие тонкости? Значит, я должна вести себя, как человек, никогда не видевший королевскую персону так близко. Проблема... Может, пялиться на неё во все глаза? Нет, это глупо. Тогда... бояться? Ну... я и так боюсь. Почти. Иногда... А, в Огонь это всё! Королева-то на меня и не смотрит - какая разница, как я себя веду за её спиной?
Словно в ответ на мои мысли её величество решила обратить на меня своё королевское внимание.
- Эта комната будет в дальнейшем служить тайным местом встречи, если мне потребуется поговорить с тобой. А сейчас я тебя провожу в твои комнаты - и сразу ложись спать, завтра ты уже будешь нужна. Желательно, в работоспособном состоянии.
Я сделала вид, что не заметила её сарказма, но внутри вся вскипела. Нет, ну надо же! Сначала отравили, так я ещё и виновата! Если бы я успела надышаться сонного дыма как следует, то им вообще не удалось бы сегодня со мной поговорить!
Королева отвернулась и уверенными движениями ощупала стену сбоку от входной двери. Под её пальцами дважды щёлкнуло, хрустнуло, и открылся тайный ход.
А я ничего другого и не ожидала.
Внутри стены я сразу же привычно вытянула руки в стороны, чтобы полностью контролировать своё положение. В смысле - точно знать, где есть какие развилки и куда надо идти. Дорогу запоминать не пришлось: под моими пальцами чувствовался только шершавый камень стен, никаких боковых ходов и щелей не было и в помине. Это странно. Хотя, если предположить, что об этом ходе может знать довольное большое количество народу - все, с кем королева встречалась в комнатке наверху, - то вполне логично, что он не связан с остальной сетью тайных ходов замка.
Да, я не оговорилась. Комнатка была именно наверху. Потайной ход вёл, на первый взгляд, только вперёд, безо всяких лестниц и скатов. Но я обострившимся чутьём понимала: мы медленно, но верно снижаемся. Значит, ещё полчаса блужданий по этому коридору, похоже, петляющему по всему замку, и мы будем этажом ниже. Вот только зачем этот спуск так тщательно маскировать?
Наконец мы упёрлись в стену. Королева снова что-то нащупала, и, с виду совершенно неподъёмная, каменная дверь повернулась, открывая выход. Или вход.
Я оказалась в просторном помещении, оформленном в стиле, столь любимом богатыми купцами Вер'цита: ковры, подушки, мягкая широкая мебель и множество ламп и подставок для свечей. Ясно, что вечером, если всех их зажечь, картина будет феерическая в своём южном великолепии...
Королева усмехнулась, глядя на мой неподдельный восторг:
- Это спальня. Есть ещё гостевая и кабинет. Сама из покоев не выходи, если что-то нужно, требуй у прислуги. Но лучше подожди до завтра, нужно будет ввести тебя в курс дела. А сейчас советую лечь. Ты ведь всё-таки нанюхалась дыма?
- Да, - буркнула я. И сразу оживилась: - А что в итоге произошло в 'Графском дворе'? Я имею в виду, кроме того, что...
- Не знаю, - сухо и надменно оборвала меня королева. - Какая разница?
И вышла. Так же, как и вошла - через потайной ход. Зато я запомнила, как его открывать.
Обидно. Из-за меня наверняка неприятности у ночных братьев и у хозяина постоялого двора (птичник-то теперь даже с улицы должен быть виден)... А может, и нет. Если охота шла только на меня, может, их и не тронули никого?
Не надо мне было оставаться в Светлейшей Ниоре так надолго. Так нет ведь - обжилась, успокоилась, поленилась снова тащиться куда глаза глядят... Сама во всём и виновата.
Придя к такому печальному выводу, я со вздохом приземлилась на кушетку и стала стаскивать сапоги, немного маленькие для меня, отчего ноги в них сильно уставали. За сапогами последовал брошенный прямо на пол грязно-тёмный плащ и лёгкая незастёгивающаяся куртка.
Ворот рубашки я ослабила, уже развалившись на огромном мягком ложе. Хотелось поесть и помыться, но для выполнения этих желаний мне надо было дождаться служанки, чего сделать не смогла, как ни старалась - через пару минут я уже крепко спала.

Утром меня разбудил голос нянюшки:
- Вставать пора, внученька. Вставай, деточка. Полдень уже прошёл, обед скоро...
Как обед?!! Я, не успев продрать глаза, в ужасе подскочила на кровати: меня же сегодня папа обещал взять с собой в казарму! А я проспала!!!
- Тише, тише, внученька. Что ж ты так пугаешься? - сказал негромкий, мягкий и ласковый голос где-то совсем рядом. Незнакомый, вдруг поняла я. Да, похожий и приятный, но не...
- Нянюшка?..
Непосильным трудом распахнутые глаза уставились в потолок, не желая ничего больше видеть. Обладатель незнакомого голоса приблизился, но угрозы я не почувствовала.
- Меня так многие называют, деточка. Уважь и ты старушку Шиннору...
- Какая же вы старушка?.. - облегчённо рассмеялась я, вспомнив, где нахожусь и как тут оказалась. - А кто ваши воспитанники?
- Раньше - Велтар, а теперь сорванцы его... Да вот ты ещё, - кивнула на меня сухонькая немолодая женщина в удобной повседневной одежде горожанки, раньше сидевшая в кресле рядом с кроватью, а теперь подошедшая вплотную.
Велтар?! Его величество нынешний король Илсинора?! Вот повезло, так повезло! Сразу же встретила человека, который может знать что-то, для меня полезное.
- А вы знаете, кто я?
- А как же? - ворчливо отозвалась женщина. - Ты новая девушка этого прохвоста. И что вы в нём находите? Со всего королевства ведь собирает, как налог, прости меня, Хозяйка Ночи!
- М-да... - озадаченно закусила губу я. И как мне с ней общаться? Изображать из себя кого-то, я даже не знаю ещё, кого? Удружила её величество, ничего не скажешь!
- Да ты не волнуйся так, деточка! - неожиданно засмеялась Шиннора. - Знаю я про весь этот маскарад, и не одобряю его... Да ведь действительно серьёзная ситуация, помощь им твоя нужна. Ты не обессудь уж, помоги, жалко парня, хороший ведь...
- Хороший, хороший... - пробормотала я, вспоминая взгляд младшего принца. Сразу видно, добрый и кроткий мальчик! - А скажите...
- Потом, деточка, всё потом. Успеешь ещё со мной наговориться, а сейчас надо собраться да приготовиться для выхода в свет.
- Как?! Уже?! - снова подскочила я. - А объяснить хоть что-нибудь, а инструктаж пройти, на худой конец?
- Успеешь. Через три часа будет приём с заморскими гостями, так что через два часа, самое поздно, его высочество за тобой зайдёт, чтобы всё объяснить и показать.
- Через два часа только зайдёт? А мне уже кушать хочется... - сообщила я, вдруг поняв, что так оно и есть.
Вообще-то, я не должна так себя вести с полузнакомым человеком, но она так напоминает мне мою нянюшку... и манерами, и голосом - может, все нянюшки одинаковы? Работа у них такая?
- Сейчас, сейчас, деточка, я распоряжусь. Конечно же надо перекусить перед приёмом, а то знаем мы их приёмы - сплошная болтовня, и никакого внимания на еду...
Шиннора скрылась в гостевой комнате, а я поспешно вылезла из-под одеяла. И, обнаружив, что раздета, невольно покраснела.
Давно я так не позорилась... Уснуть на мягкой постели прямо в верхней одежде, это ж надо! Но на сонный дым ещё и не такое можно списать. Например, то, что я проспала практически сутки - со вчерашнего обеда до сегодняшнего.
Одев рубашку и штаны, я озадаченно заозиралась в поисках обуви. Моих сапог нигде не было видно, ничего другого - тоже. И как они тут ходят? Босиком? Конечно, по таким коврам можно и босиком, но вот прилично ли?
Нянюшка вошла, когда я уже решила было, что можно и босиком, раз ничего нет. Она оказалась в тапках, причём точная их копия нашлась под моей кроватью. Появившиеся вслед за Шиннорой две хихикающие девицы принесли умывальный таз с водой, полотенца и пенный крем, пахнущий южными цветами. Это что, намёк? Надеюсь, нет. Случайность, всего лишь случайность...
Я не смогла сдержать вздоха удовлетворения, омываясь мягкой, так по-домашнему пахнущей пеной. Сюда бы ещё густого сока пустынного дерева, пудру и мой набор телесных красок, и я привела бы себя в порядок в рекордные сроки. Причём так, что придраться было бы просто не к чему.
Последнее соображение я высказала вслух. Нянюшка подумала, согласилась, что это было бы отлично, и пообещала сегодня же послать девушку в город, чтобы купила всё необходимое.
А пока я просто помылась, оттирая с себя въевшуюся грязь дорог и пыль столичного города, и позволила Шинноре высушить и расчесать мои локоны до плеч. Сейчас они были жгуче-чёрными, а их естественный цвет вспомнит разве что мама.
Потом те же служанки принесли завтрак - омлет с икрой и зеленью. Не то, чтобы я им наелась, но хотя бы на время смогла отвлечься от мысли о еде.
Позавтракав, стала собираться на приём. Нянюшка принесла уйму разных кремов и духов, отчего я сразу вспомнила о толпе своих 'предшественниц'.
- Нянюшка, а какой стиль нравится принцу? Какими были предыдущие девушки?
- Разными, деточка, - ответила нянюшка, тщательно нанося на меня телесного цвета крем. Он быстро впитывался, но позволял не взмокнуть в душном и тесном зале, что во время больших приёмов немаловажно. - Но тебе приготовили особый наряд, сейчас покажу.
Закончив, она поспешила мне продемонстрировать корсет, который на самом деле оказался не корсетом, потому что легко растягивался и позволял двигаться совершенно свободно, и яркое платье непонятного фасона. Решив до всего дойти своим умом, я не стала ничего спрашивать, а просто позволила нянюшке одеть на себя корсет-подделку и платье. Вот тут-то и выяснилось, чем это платье так отличалось от остальных. Верхняя часть была без рукавов, зато к ней прилагались длинные, до локтя, перчатки с ленточками-нашивками. Что в моём случае не лишнее - и пальцы, и ногти после двухмесячного, можно сказать, бродяжничества, оказались не в самом лучшем состоянии, и выставлять их напоказ не стоило. Кроме того, юбок было, по сути, две. И каждая из них имела четыре разреза до самого пояса. Причём одна из них сдвигалась по отношению ко второй так, чтобы, свободно вися, юбки создавали впечатление сплошных. Но стоило в этом платье сделать шаг, как разрезы напоминали о себе, выставляя напоказ чуть ли не всю ногу, из-за чего под платье одевались тонкие, в облипочку, тёмные штаны.
Короче говоря, весь наряд оказался идеальным для внезапных резких движений. А с учётом замаскированных в перчатках метательных ножах и паре кинжалов в ножнах на поясе, под верхней юбкой, я была экипирована хоть куда.
Пока Шиннора снова ушла за необходимыми кремами и лаками, на этот раз, для укладки волос, я вспомнила мамину науку и стала вертеться перед зеркалом. Внимательно изучив, как платье реагирует на то или иное моё движение, я попробовала в нём походить, побегать, попрыгать и даже потанцевать. Забавный покрой, но смотрится хорошо. К тому моменту, как вернулась нянюшка, я как раз успела выработать наилучшую манеру движения в таком наряде.
Увидев заключительную демонстрацию, женщина всплеснула руками:
- Деточка, да ты выглядишь в нём, как чистокровная уроженка Побережья! Или даже лучше, чем некоторые из них...
Ах, так вот откуда это платье! Золотое Побережье на юге Илсиноры! А я-то голову ломаю, что за неизвестный умелец такое придумал. Побережье, всё понятно. Ну что ж, вот и в таком платье выдалась возможность полюбоваться собой. Почему бы не воспользоваться таким шансом?
Причёску мне соорудили под стать платью. Множество изящных заколок разделили всю голову на маленькие пряди, каждая из которых наполовину заплелась в косичку, а нижняя половина осталась распущенной. При этом из каждой косички свешивались тонкие разноцветные ленточки, красиво вспархивающие в воздух при малейшем движении головой. Да, вот теперь я точно уроженка Золотого Побережья...
Довершили наряд низкие мягкие туфли на мягкой же подошве и лёгкая полупрозрачная накидка под цвет платья, прикрепляющаяся к его плечам.
Ещё немного повертевшись перед зеркалом и походив по комнате, чтобы привыкнуть к этому наряду, я наконец сообщила нянюшке, что полностью готова. Она мне ответила, что его высочество появится не позднее, чем через десять минут. Как мы вовремя закончили!
Я вышла в гостиную. Надо же, я даже не озаботилась тем, чтобы осмотреть собственные покои! Непростительный промах. Любая провинциалка первым делом бы оббегала все комнаты и изучила обстановку, начиная от мебели и заканчивая видами из окон. Пришлось это наверстать.
Гостиная оказалась оформлена в стиле северных замков. Короткие и высокие диваны с меховыми покрывалами, меховые же ковры на полу... а, нет, это просто шкуры разных пушистых животных. Большой камин и прикрытые шторами окна и двери. Одна из дверей, как я уже знала, вела в спальню, за второй оказался мой кабинет, в который я сразу и заглянула. Мой отец всегда говорил, что о человеке больше всего может сказать именно его кабинет. Вот мне и интересно, в каком стиле оформил его принц Инкор.
Достаточно строго, но уютно, и настраивает на серьёзный лад. Поздравляю, вы выросли в моих глазах, ваше высочество...
С важным видом пройдясь по кабинету, я внимательно изучила гобелены на стенах, стулья с высокими резными спинками и тяжёлый рабочий стол рядом с окном. Из окна виднелись деревья Королевской аллеи и за ними - разноцветные черепичные крыши столичного города.
А я довольно высоко. Третий или четвёртый этаж, похоже. Насколько я помню, в Илсиноре первый этаж занимают хозяйственные помещения, вроде кухни, комнат охраны и слуг, прачечной, складов и прочего. Второй - общие залы, трапезные, танцевальные залы и гостевые покои. Верхние два этажа всегда принадлежат хозяевам замков (и дворцов, как в этом случае). Значит, меня поселили на хозяйской территории. Даже приятно, Тёмный Огонь!
Уверившись в собственной значимости и неотразимости, я устроилась в гостиной, на пушисто-шерстяном диване, и приготовилась ждать. Но ждать не пришлось. Будто подгадав под этот момент, принц наконец пришёл, о чём мне громко возвестил голос стражника, стоящего у моих покоев:
- Леди, к вам Его Высочество кронпринц Луис и Его Высочество принц Инкор!
Оп-па! Принц пришёл не один, а со старшим братом! И зачем? В качестве моральной поддержки при общении со мной?
- Можешь впустить, - царственным голосом разрешила я.
Дверь распахнулась, и тот же стражник сообщил:
- Леди ожидает Вас, милорды.


Глава 3. Баронесса Рилаза Нарилская

 
'Мне кажется, что я смог бы у Вас работать, но мне нужен вводный курс в Вашу деятельность.'
Цитата из резюме

Я неторопливо поднялась и вежливо присела, приветствуя вошедших гостей. А как же? В моих покоях даже хозяева этого дворца - всего лишь мои гости. О чём старший принц, естественно, помнил, и так же вежливо наклонил голову, здороваясь. Младший же предпочёл проигнорировать все правила этикета. Войдя, он первым делом пружинящим шагом обошёл вокруг меня, по-хозяйски разглядывая каждую деталь моего туалета. Потом повернулся к брату:
- Кажется, я в ней не ошибся. Наряд сидит идеально, ни кинжалов, ни ножей не видно.
Кронпринц мягко, по-доброму улыбнулся и ответил, демонстративно обращаясь ко мне:
- Вы выглядите просто великолепно, леди.
- Благодарю, ваше высочество, - снова чуть присела в реверансе я.
- Позвольте узнать ваше имя?
- Шиндра из Ситша, ваше высочество... - чуть запнувшись, ответила я. Так! Собраться, не расслабляться, быть начеку! Иначе я сейчас что-нибудь такое ляпну, что не отмажусь потом.
- Вы прекрасны... - кронпринц тоже запнулся. Ага, значит, с простолюдинами общаться ему приходится нечасто. - ...Шиндра.
И снова улыбнулся.
Да за одну эту улыбку ему можно простить всё, что угодно! Надо же, два брата-близнеца, а какие разные!
Младший - серьёзный, жёсткий, опасный человек. Старший, лицом точная копия брата, гораздо мягче, дипломатичнее, спокойнее... Хотелось бы сказать, что принцы - копии друг друга не только лицом, а и телом, но это будет неправдой: младший - подвижный, гибкий и худощавый, а старший пошёл в мамочку, нарастив себе не мышечную, но... массу. И двигался он плавно, с грацией танцора. Или будущего правителя, умеющего не идти - выступать со всей подобающей случаю важностью.
Мои размышления прервал младший принц:
- Советую тебе забыть на время имя 'Шиндра'. Отныне ты - урождённая баронесса Рилаза Нарилская, твои владения - замок Скалистый и три деревеньки на Золотом Побережье. Места там глухие, и то, что о тебе в столице никто никогда не слышал, будет в порядке вещей.
Да, действительно. Слишком высокий скалистый берег из ярко-жёлтого камня (отчего побережье и названо Золотым), каменистые почвы и, как следствие, бедные деревеньки - в тех краях нечему привлекать внимание столицы. Вот разве что какая-нибудь очаровательная молодая дворяночка...
Значит, я баронесса. Уже легче, меньше шансов ошибиться. А вот наряд уроженки Золотого Побережья теперь абсолютно оправдан. Мои владения - на Побережье, а все его жители, в том числе дворяне, очень дорожат своей ни на что не похожей материальной культурой. Хорошо хоть, правила поведения у них практически не отличаются от общепринятых.
- А почему имя такое - Рилаза? Можно, я выберу что-нибудь поблагозвучнее? - попросила я. 'Резкое, лязгающее имя не подходит женщине', - всегда говорил отец и называл маму ласково: 'Моя Олли'.
- Да, имя... не самое лучшее, - поддержал меня кронпринц.
- Нельзя. Все эти данные - достоверны. На побережье действительно есть поместье баронов Нарилских, и пока несовершеннолетнюю баронессу зовут Рилаза. Она совсем не общается с соседями, и её никто не знает в лицо. Рилаза моложе тебя на пару лет, но это неважно.
Очаровательно. Значит, я выгляжу глупой несовершеннолетней провинциалкой, так понимать? Спасибо за комплимент, ваше высочество... По крайней мере, Шиндру из Ситша я сыграла отлично.
- Я буду звать тебя - Рил, - неожиданно сообщил кронпринц. - Мне так больше нравится.
- Мне тоже, - усмехнулась я. Старший принц мне пришёлся по душе, несмотря на его непрезентабельный внешний вид. - Вот только, боюсь, я больше буду общаться с вашим младшим братом, чем с вами, ваше высочество... О чём искренне сожалею.
- Почему это?.. - впал в ступор кронпринц.
Что-то тут не то - с чего бы вдруг такая реакция? Я вопросительно посмотрела на странно сверкающего глазами принца Инкора. Тот неожиданно широко и радостно улыбнулся и ответил:
- Леди, позвольте представить вам моего брата, кронпринца Луиса и, по совместительству, вашего подопечного на ближайшее время...
Теперь в ступор впала я. По крайней мере, внешне.
Значит, меня опять обвели вокруг пальца. Королевская семейка, чтоб их сожрало Тёмное Пламя! Облапошили, как маленькую девочку! Действительно, чем я не юная глупая провинциалка? Веду себя именно так...
Ладно, менять что-либо уже поздно, осталось решить, хорошо или плохо то, что я охраняю наследника короны. Хорошо, потому что он - человек гораздо более приятный в общении, чем его младший брат. Думаю, с принцем Луисом мы быстро найдём общий язык, можно даже сказать, уже нашли. А плохо... точнее - очень плохо, то, что он кронпринц. Значит, охота на него должна быть очень серьёзная, и я со своим дилетантским подходом к делу могу всё испортить. Зачем им понадобилась именно я? Не могли другую девушку для прикрытия найти?!
А ведь действительно, не могли. Я хорошо владею оружием. Таких девушек, как я, и при этом без венца Киллоры, надо ещё поискать, и незвестно, найдёшь ли. А если прикрытием будет работать воительница... Я мысленно улыбнулась, представив себе картину: танцуют кронпринц и его девушка. 'Хрустальный' меч всё время мешается, об него спотыкаются то его хозяйка, то принц Луис. А в перерывах между танцами на венец воительницы настороженно косятся все окружающие, стараясь держаться от такой опасной девушки как можно дальше... Да и заговорщиков наличие в окружении кронпринца воительницы заставит свернуть все далекоидущие планы до наступления лучших времён.
Ну что ж, в недальновидности и закостенелости мышления её величество не упрекнёшь. Мало существует людей, которые на обычную девушку с оружием не косятся презрительно-обвиняюще... А какого ещё взгляда достойна девушка, не способная делать вообще ничего, кроме как бряцать железками?! Да и это делающая плохо, иначе она давно получила бы венец Киллоры?! Что эта девушка способна на многое, но 'бряцать' оружием ей нравится гораздо больше - такое обычному человеку даже в страшном сне не приснится. А вот её величество сочла возможным даже на королевскую службу меня взять. Да ещё и тайную, что подразумевает бОльшую степень доверия.
Есть в нынешней ситуации ещё один очень плохой момент. А именно, меня никак не оставляет ощущение, что всё, что я вижу - это только облако пыли и пепла над невидимым моему глазу Вулканом... Тогда основной целью на ближайшее время становится выживание в том Тёмном Огне, куда я почти наверняка уже вляпалась... Охрани меня Ясноликий от этого Пламени!
Наконец я вспомнила, что в комнате не одна, и подняла настороженно прищуренные глаза на принцев.
- Моя леди, зовите меня по имени - Луис, - выдал явно заготовленную фразу кронпринц, тоже озадаченно-настороженный.
Я криво усмехнулась. Что ж, играть - так играть до конца! И мило улыбнулась наследнику престола:
- Я счастлива быть полезной вам, Луис.
- Разобрались? Ну вот и отлично! - выдернул нас обоих из такого странного состояния до безобразия бодрый и весёлый принц Инкор. - В таком случае, позвольте откланяться. Времени до приёма осталось всего ничего, а мне ещё нужно уладить кое-какие дела...
Договаривал он уже уходя - и опять наплевав на все правила приличия.
Как только мы остались одни, повисло неловкое молчание. Прервал его Луис:
- Я прошу вас простить моего брата за его неподобающие манеры - он воин, а не политик, и очень не любит этикет.
- Неудивительно, - улыбнулась я, - его, наверное, часто заставляли учить правила поведения, приличествующие особе королевской крови, когда он хотел потратить это время на размахивание мечом.
- Верно! - рассмеялся кронпринц. - Он до сих пор возмущается, когда его отрывают от любимых дел, так или иначе связанных с оружием и войнами...
- Ага, - не смогла сдержаться я, - в их число входит, видимо, взятие штурмом постоялых дворов...
- Инкор - королевский клинок, - сразу нахмурился кронпринц. - И этот статус он получил отнюдь не по праву рождения. И делает он то, что делать необходимо... Причём последнее время он всё больше занят командованием, нежели участием в силовых операциях.
- Стало быть, его личное присутствие на моей поимке можно считать проявлением уважения?
- Нет. Он хотел лично посмотреть на вашу реакцию. Если бы вы даже не заметили нападения, как большинство посетителей постоялого двора, это значило бы, что вы не подходите. Но ваша реакция и ваша находчивость Инкору понравились.
- Он уже и об этом успел рассказать? - вздохнула я.
- Кое-что, - смутился Луис.
Представляю, в каких именно красках принц Инкор расписал меня, падающую с крыши...
- Очаровательно. Тогда, может быть, мы перейдём к делу? Расскажите мне поподробнее, пожалуйста, о покушениях, которые уже были, и о ваших подозрениях насчёт личности такого активного недруга...

После примерно часовой лекции я окончательно впала в тоску и печаль. Дела в Илсиноре, как выяснилось, обстояли не так гладко, как выглядели на первый взгляд. Нет, я всё так и предполагала, но иногда приятнее, если ожидания не сбываются... Особенно с учётом того, что нынешняя ситуация напрямую касается меня.
Поскольку время поджимало, осознавать и раскладывать по полочкам новую информацию мне пришлось уже по пути на приём. Длинный и запутанный путь по 'внутренним', то есть непарадным, коридорам дворца, позволил прикинуть шансы на благоприятный исход дела. Шансы оказались небольшие. Почему? Сейчас объясню.
Илсинор - среднее по достатку королевство Круга. Самые южные, Вер'цит и Карсута - богатые королевства, первое очень активно торгует с заокеанскими землями и получает огромные прибыли, а второе славится своими пряностями, винами... и торговыми путями - именно оно связывает между собой весь Круг королевств. Рассветное королевство, Шитасс, славится плодородными землями и редкой пресноводной рыбой. А вот Холодное и Горное королевства небогаты и выкручиваются, как могут: с помощью разведения мясного и молочного скота - и шахт и рудников, соответственно.
На фоне остальных королевств Закатный Илсинор ничем не выделяется. Да, есть плодородные земли, но их немного. Есть горы - но золотые жилы располагаются на Спорных землях, а местная часть хребта ничем, кроме твёрдых пород камня, не примечательна. Мастеровые и ремесленники работают не лучше и не хуже, чем везде, но их много, что позволяет торговать хотя бы плодами ручного труда...
Таким образом, дворяне Илсинора давно уже привыкли довольствоваться тем, что есть, и редко ссорятся между собой. Ладят они и с королевской семьёй, пусть не очень активно, но всё же поддерживая центральную власть. Врагов, как таковых, у Илсинора нет - весь Круг королевств давно уже научился жить друг с другом мирно, что только подтверждают ежегодные сражения на Спорном поле.
На этом фоне внезапные покушения на жизнь кронпринца выглядят нелепо и бессмысленно. В королевстве всё тихо, мирно и спокойно - и, уж поверьте мне, это действительно так... если бы обстановка изменилась в худшую сторону, это было бы очень заметно. Неизвестный не зря занимает место по левую руку короля, о 'волнении умов' он доложил бы королю сразу же. Родственников у королевской семьи Илсинора немного, и никто из них не имеет права наследования короны...
Да и при чём тут, собственно, корона? Если убьют кронпринца Луиса, то наследником станет его младший брат. И опять же, если бы таинственные недоброжелатели хотели смены правителя, достаточно было бы убить короля Велтара. А если смены династии... то им придётся избавиться от короля, королевы, двух принцев, двоюродной сестры короля, его же троюродной тёти и прочих ещё более дальних родственников. Это долго, хлопотно и невыгодно, так как большинство дворян не захочет видеть на троне того, кто напялил корону столь большой кровью. Меру тоже надо знать.
Вывод? Вывод неутешительный. Либо мотив неизвестен, либо это личная месть. Что, честно говоря, одно и то же, поскольку кронпринц мне полчаса клялся и божился, что личных врагов у него нет, и подозревать некого.
В свою очередь, это означает, что проверять нужно всех подряд и доверять нельзя никому. Паршиво. Именно поэтому, наверное, королева Торинн оставила себе целых два месяца на выявление недруга.
В мои размышления вклинился какой-то посторонний звук, заставив меня оглянуться по сторонам. Оказалось, мы успели дойти до парадной части дворца и теперь вышагивали по синей ковровой дорожке, покрывающей почти половину ярко освещённого коридора. Вдоль стен оставались полосы голого каменного пола, по которым сновали туда-сюда слуги в тёмно-серых одеждах.
Какой-то человек в накидке королевских цветов торопился нам навстречу, уже издалека выговаривая кронпринцу за его столь позднее появление. На возражение кронпринца, что он ещё не опоздал, придворный возмущённо сообщил, что осталось всего пять минут, чтобы 'не опоздать'.
- Пробежимся? - задорно подмигнул мне принц, чем-то очень напоминая в этот момент своего младшего брата.
Я кивнула и позволила увлечь себя в коридор для слуг, скрывавшийся за ближайшей портьерой. Придворный всё так же гневно выговаривал нам вслед.
- Почему он смеет делать вам замечания, Луис? - удивилась я, легко успевая за почти бегущим принцем.
- Это мой камердинер, - вздохнул кронпринц.
- Но он повышал на вас голос!
- Верно. Пока я несовершеннолетний, ему позволительно делать мне выговоры...
- Вы несовершеннолетний?! - я даже приостановилась.
- Да, - нетерпеливо оглянулся на меня кронпринц. - Идёмте скорее, а то действительно опоздаем!
- Но ваш младший брат уже командует воинами...
- А я - нет! - Луис, похоже, отчаялся явиться в срок и, остановившись, стал объяснять: - Брат отлично знает воинское искусство, а сейчас его обучают на военачальника. Он стал совершеннолетним в девятнадцать, и тогда же вступил в ряды королевских клинков. Он с первого раза прошёл все испытания!
- А вы?
- А меня отец решил обучать на несколько лет подольше, потому что я, как будущий король, и знать должен больше. На наш следующий день рождения он уже обещал признать меня совершеннолетним, если я справлюсь со всеми его заданиями. Кстати, из-за этих покушений меня перестали выпускать из дворца, и отец не может поручить мне никакого серьёзного дела...
Ах, вот оно что. Теперь всё понятно. Действительно, королю надо знать гораздо больше, чем военачальнику, тем более, в мирное время. А принц Инкор наверняка пару лет проходил в рядовых, прежде чем стать командиром. И эти пару лет он исправно обучался всему, что должен знать королевский клинок.
- А я ведь тоже несовершеннолетняя? Я имею в виду, Рилаза Нарилская?
- Да. Ваш опекун остался в ваших владениях, а родители умерли от серой лихорадки, когда вам было шесть лет... Теперь мы можем идти? Вперёд! - и кронпринц помчался дальше по лестнице.
Мы спустились на первый этаж, пробежали узким коридором, пересекли какие-то комнаты и внезапно оказались перед украшенными резьбой дверьми с двумя стражами по бокам. Двери распахнулись, и мажордом, до этого прятавшийся неизвестно где, громко объявил:
- Его Высочество кронпринц Луис и леди Рилаза, баронесса Нарилская!
Небесные Покровители, будьте ко мне благосклонны... Главное, не забыть, что это жуткое имя - моё.


Глава 4. Девушка кронпринца

 
'Коммуникабелен, доброжелателен. Могу объясняться, проходить интервью.'
Цитата из резюме

Приём оказался совсем обычным, если судить на основе моего, не очень-то богатого, опыта. Короткая вступительная часть - безликая хвалебная речь иноземным купцам, преодолевшим моря-океаны, чтобы добраться до Круга королевств, - сменилась традиционным фуршетом. Южные гости разбрелись по всему немалому Витражному Залу, изучая исторические картины, изображённые на стенах и окнах. Приглашённые представители старших дворянских семей откровенно скучали, слоняясь по помещению то туда, то сюда и только изредка останавливаясь, чтобы пообщаться с достойными собеседниками. В число 'достойных' обычно входили те, кто может рассказать что-то новое, или те, кто готов перемалывать косточки всем окружающим подряд.
Впрочем, несмотря на то, что приём был официально посвящён приезду заморских гостей, главной темой дня, естественно, оказалось появление у кронпринца новой любовницы. Меня обсуждали, схоронившись в полутёмных уголках, шепча за спиной или нагло пялясь глаза в глаза, как будто я экспонат какой или ещё одно витражное стекло.
За это время я узнала очень много нового о себе... Что меня ничуть не удивило и ни капли не расстроило. А вот то, что говорили о моих 'предшественницах', заставляло насторожиться.
До 'золотой баронессы', как сразу же прозвали меня столичные сплетники, у принца Луиса в фаворитках ходила юная маркиза Вантен, а ещё до того - графиня Саллентар. Обе девушки были наследницами своих семей, причём влиятельных семей, жаждущих заполучить в качестве ближайших родственников представителей правящей династии. Но - не сложилось, и это не выглядело подозрительным, учитывая привычки илсинорского кронпринца. А именно - его любвеобильность и общительность. Не было ещё ни одного случая, чтобы очередная девушка Луиса задержалась рядом с ним более, чем на пару месяцев. При этом кронпринц умудрялся оставить о себе такую память, что 'отставленная' от него красавица ещё долго вспоминала Его Распрекраснейшее Высочество, мечтательно улыбаясь и пряча ласковый блеск глаз под пологом длинных густых ресниц... А жители Илсинора с редкостной регулярностью пересказывали слухи о новой любовнице наследника короны и успокаивались, только выяснив о девушке всё вплоть до пристрастия в еде и материальной обеспеченности ближней и дальней родни. Сенсация постепенно забывалась, чтобы через некоторое время оказаться погребённой под грудой свежих новостей о личной жизни наследного принца.
Маркиза Вантен и графиня Саллентар, на первый взгляд, ничем не отличались от других девушек любвеобильного принца. Так же пожили во дворце, так же мирно и спокойно разошлись. Вот только ходили о них непонятные слухи - нет, не слухи даже, а тени слухов, короткие обрывки фраз, - будто маркиза уезжала из дворца не на шутку испуганной, а графиня слегка занедужила, отчего её отъезд в родное имение был поспешным и неожиданным. При этом ни испуг одной, ни болезнь другой ничуть не помешали девушкам появляться на публике и вешаться на шею своему принцу накануне их расставания.
Что же случалось за один короткий вечер, от чего так поспешно сбегали девушки? Покушения, которым они были свидетелями? Похоже. Непонятно только, почему Его Высочество в недавнем разговоре предпочёл вообще не упоминать о своих бывших любовницах. Постеснялся?! Ни за что не поверю! Что-то хотел скрыть, или просто замять?.. Возможно. Но тогда какой смысл вообще посвящать меня в курс дела, если самое главное намеренно остаётся скрытым за портьерой?!
На этой мысли меня прервал сам кронпринц, вежливо попросивший разрешения оставить 'свою леди' на некоторое время. Вопросительно уставившись на него, я дождалась уверенного кивка и позволила моему 'подопечному' уйти... Сама ситуация оказалась настолько бредовой, что я ещё долго её переваривала и молилась всем богам, включая Тёмного, чтобы с Луисом ничего не случилось, пока я его не прикрываю. В конце концов, не одна же я его охраняю?! Ну и что, что другие изображают из себя слуг или вовсе тени в тёмных углах - они же здесь есть? Так пусть тоже работают! Не могу я весь вечер не отпускать кронпринца от себя ни на шаг! Даже если он - мой 'кавалер'.
Я проводила Луиса глазами, отследив, куда он направился и с кем остановился поговорить, и морально приготовилась скучать: кронпринц пригласил собеседника к столу и сам прихватил бокал, что означало - их разговор затянется надолго. Но скучать новенькой при дворе девушке не дали. Меня обступили несколько молодых дворян, с плохо скрываемым интересом изучающих мой наряд и меня саму, как некую диковинку. Подошёл познакомиться и немолодой уже граф Неннелс, 'известный сплетник и знаток человеческой натуры', как просветили меня кавалеры, предупреждая. Граф действительно оказался нудным и дотошным стариком, и по какой-то известной только ему самому причине он счёл возможным потратить битый час времени на то, чтобы выспросить у меня всё о родине и родне, а так же о моей нелёгкой жизни под присмотром опекуна и проблемах управления Нарилским баронством.
С трудом сдерживая зуубовный скрежет, я 'честно и откровенно' отвечала на его вопросы до тех пор, пока молодые лорды не решили меня спасти. Ради этой благородой цели один из них пожертвовал собой: отвлёк внимание противного старика на себя, чем заслужил мой благодарный и полный восхищения его смелостью взгляд.
После чего меня повели на экскурсию по Залу, показывая витражи и объясняя, где какое знаменательное событие было изображено. Слушая разливающихся соловьём кавалеров, я тихонько усмехалась, но вслух их не поправляла. Хотя могла бы сказать, что вот эта победа была над двумя сотнями вражеских воинов, а не над целой армией, и, к тому же, драконов на свете не существует, ведь песчаные вараны иногда бывают очень большими, но от этого ни огнедышащими, ни крылатыми не становятся и, значит, под категорию драконов не подходят...
Так мы весело проводили время, когда ко мне подошёл познакомиться ещё один представитель благородной столичной молодёжи. Его высокую нескладную фигуру и встрёпаную чёрную шевелюру я узнала издалека, сразу же, как увидела. Виконт Норол, так нагло ограбленный мной всего пару недель назад. Я будто невзначай отвернулась, пряча лицо. Интересно, он меня узнал, или просто идёт сюда посмотреть на новую пассию кронпринца? И отступать-то некуда: меня так плотно окружили кавалеры, что, попытайся я протиснуться между ними и уйти, это вызвало бы, по меньшей мере, удивление и нежелательные вопросы. Пришлось повернуться на чуть хрипловатый голос за спиной и сделать вид, будто раньше его просто не заметила.
- Леди, позвольте с вами познакомиться. Виконт Норол Арбежский, - он поклонился по всем канонам этикета, но угловатость и нескладность фигуры не позволила этому действию выглядеть естественным и красивым. И каким ветром его сюда принесло? Какой-то виконт, а ошивается во дворце, как у себя дома. Даже на приём опоздал... Или я опять чего-то не знаю? - Не уделите ли вы мне пару минут своего драгоценного внимания?
- Рилаза Нарилская, баронесса... С удовольствием пообщаюсь с вами, виконт.
Так, теперь глазки опустить, медленно и женственно выплыть из круга разочарованных кавалеров и подать парню ручку, позволяя увлечь себя в более свободный конец Зала. Кстати, остановились мы недалеко от кронпринца, что я сочла хорошим знаком: если что, позову Луиса, чтобы утихомирил своего подданного.
- Скажите, баронесса, - начал виконт, смущаясь, - мы с вами не были знакомы раньше? У меня такое чувство, что мы уже встречались, но я никак не могу вспомнить, где и когда...
Вырвавшийся вздох облегчения мне с большим трудом удалось замаскировать под искреннее огорчение оттого, что виконт ошибается. Мол, мне так хотелось бы, чтобы это было правдой...
- К сожалению, у нас просто не было возможности встретиться, виконт. Ведь я не выезжала из имения, а вы не входите в то малое число людей, что приезжали погостить в Серый замок. Да и моих родителей вы вряд ли видели... Думаю, вы просто ошиблись.
- Да-да, наверное, - несколько растерянно поспешил согласиться виконт. Но сомнения его не оставили, это было заметно.
И как он меня запомнил? Не в лицо, точно: было темно, и я предусмотрительно накинула глубокий капюшон. Ещё бы я предусмотрительно прошла мимо, не останавливаясь... Может, сейчас не изображала бы из себя невесть кого.
Хотя, с другой стороны, я в первый раз в жизни скрестила клинки с серьёзным противником. И победила его! Эту радость не омрачает даже видимая немощь виконта Норола. Уж я-то помню, как шустро он атаковал и с сноровкой дрался! Чувствуется выучка воина. Наверное, и в число королевских клинков он входит. Или только собирается вступить в их ряды...
Ну конечно! Как там говорил Санар?
'Поединок - это не просто возможность позвенеть железом и померяться силами. Поединок - это стиль жизни, способ почувствовать и понять другого человека, познакомиться с ним и определиться со своим отношением к нему.'
Здрассьте! Вот и познакомились... Как хороший воин, виконт, несомненно, меня запомнил. Ту меня, что размахивала мечом и вела себя нагло и уверенно. Значит, надо только продолжать быть робкой провинциалкой, чтобы он не догадался, где и когда мы виделись. А выйти из роли в ближайшее время мне и так не грозит. Всё складывается отлично!
Раскланявшись с потерявшим ко мне интерес виконтом, я направилась к кронпринцу. Ну сколько можно, я же, в конце концов, его дама, и требую к себе внимания!
Уже в десятке шагов от Луиса я с удивлением поняла, что иду к нему не одна - чуть позади меня к кронпринцу уверенно направлялся надоедливый виконт. Я вызывающе на него глянула и тут же оборвала сама себя, загоняя обратно в рамки приличий. Виконт чуть усмехнулся и, внаглую обойдя меня как неодушевлённый предмет, окликнул повернувшегося к нам кронпринца, похоже, закончившего свой разговор:
- Ваше высочество, вот вы где! Спрятались от южных гостей? Между прочим, вы уже давно можете быть спокойны: господа купцы не выдержали и половины экскурсии по Памятному Залу. Где-то после витража с битвой 879-го года, они отпросились с приёма, сказав, что завтра им пора возвращаться, а значит, на сегодня осталось ещё очень много дел!
- Норол! Как давно я тебя не видел! - просиял в ответ на жизнерадостную тираду кронпринц.
Только этого мне не хватало! Похоже, придётся терпеть общество виконта Норола ещё не один раз, и хорошо, если недолго. А если его высочество решит пообщаться с приятелем? Мне-то что делать?! Стоять рядом, изображая из себя слугу, который, как известно, должен быть невидим, неслышим и неощутим?! Может, и переодеться заодно служанкой?!!
Кронпринц, уже собравшийся отойти куда-нибудь - поболтать с виконтом, перехватил мой полный злости и предостережения взгляд и замешкался. Я воспользовалась моментом, чтобы вклиниться между ними и взять Луиса под ручку, нежно проворковав:
- Луис, мы с виконтом Норолом уже знакомы. - Вот так! Будет знать, как забывать про свою 'девушку'!
Понявший свою оплошность кронпринц виновато улыбнулся мне и извинился перед виконтом, пообещав найти его завтра и пригласить на чашечку чая. После чего повёл меня по залу, шёпотом, на ушко, рассказывая всякие истории про тех дворян, мимо которых мы проходили. Я не могла удержаться и откровенно хихикала, при этом стараясь запомнить и сами истории, и их главных действующих лиц. Господа придворные смотрели на моё неподобающее поведение сквозь пальцы, если не сказать - благосклонно. Похоже, они всё поняли по-своему. И, конечно, ни я, ни кронпринц разубеждать их не собирались.
Небольшую скрытую дверь в углу зала я заметила, только когда мы в неё упёрлись. Кронпринц подёргал ручку, не переставая развлекать меня очередной байкой из дворцовой жизни, и радостно улыбнулся, когда дверь приоткрылась. Из щели дохнуло свежим воздухом и терпким густым ароматом цветущих роз.
- Прошу вас, миледи, - Луис пропустил меня вперёд и тщательно закрыл дверь изнутри. Кажется, даже на засов.
- Зачем? - удивилась я, кивая на дверь.
- Чтобы никто не помешал, естественно, - тоном самоуверенного ловеласа ответил кронпринц, заставив меня невольно насторожиться. Впрочем, стоило мне увидеть его весёлую улыбку, как я расслабилась. А Луис, похоже, решил объясниться, хотя и так всё было понятно: - Я всегда приводил на балкон своих девушек, и если бы мы сейчас сюда не заглянули, это привлекло бы к тебе ненужное внимание...
- Балкон? - прервала его я, с любопытством изучая окружающее пространство. Небольшой коридорчик-карниз тянулся вдоль всего зала, смущая непривычного к высоте человека тонким полуметровым бортиком-оградкой. Интересно, и зачем этот бортик нужен? Если я начну падать, он меня не удержит и даже не задержит. Да и падать здесь всего ничего - мы сейчас на высоте второго этажа. Хотя, в розовые кусты приземляться мало найдётся желающих. Но только если их об этом спросить...
- Изначально этот коридор использовался для ухода за витражами: снять-поставить, помыть, если нужно... Видишь фонари? Их зажигают, если хотят показать кому-то Памятный Зал, когда уже стемнело. Освещённые, витражи гораздо ярче и величественнее... Только я додумался использовать этот балкон для уединения во время какого-нибудь приёма. И эта идея настолько понравилась всем окружающим, что теперь среди приближённых дворян есть даже такой знак: если девушку водили сюда, на балкон, значит, у кавалера на неё очень серьёзные намерения...
Я чуть не подавилась вопросом. Вот это логика! Кронпринц сюда таскает своих фавориток, каждый месяц - новую, а среди дворян сводить на балкон девушку считается знаком серьёзных намерений?! Ни за что бы не додумалась!
- Луис, а вас не смущает то, что со стороны улицы вас прекрасно видно? Нет, я понимаю, там мало кто гуляет, но всё-таки... - я глянула в сгущающиеся сумерки. Перед дворцом были разбиты клумбы, чуть дальше красовались аккуратно подстриженные лужайки, а уже за ними виднелись высокие стройные деревья Королевской Аллеи. Невидимая за деревьями, дворцовая ограда отрезала парки и аллеи, открытые для каждого горожанина, от территорий королевского дворца, что позволяло надеяться на отсутствие любопытных под нашим балконом.
- Сейчас совсем стемнеет, и не видно будет ничего, даже если вплотную подойти, - хихикнул кронпринц. - Что будем делать? Меньше получаса проторчать здесь нам не грозит, иначе вся конспирация летит в Огонь... Ложись!!!
- Вот ещё... - попыталась огрызнуться я.
Не заморачиваясь на объяснения, Луис сшиб меня на пол и сам рухнул сверху. Что-то вжикнуло над нашими головами и обиженно звякнуло, отскакивая от стенки... Что-то?!!
Охранница, чтоб меня, к Тёмному!!! Проворонила покушение!!!
'Ещё не поздно', - радостно проинформировал меня следующий нож, пропоровший рукав камзола кронпринца и приземлившийся перед самым моим носом.
'Действуй, действуй...' - повторяла я про себя, пытаясь одновременно вылезти из-под Луиса, похоже, забывшего, кто кого охраняет, и достать из перчаток запутавшиеся в ленточках ножи. Первое увенчалось успехом, когда кронпринц дёрнулся, уворачиваясь от срикошетившего от стенки ножа. Камзол моего 'подопечного' украсился ещё одной дыркой, маленькой и безобидной, зато я смогла вдохнуть и приподняться, прикрывая Луиса хотя бы с одной стороны. Теперь, когда кронпринц оказался зажат между мной и бортиком-оградкой, можно успокоиться и просто подождать, пока остальная его охрана найдёт этого метателя ножей или удостоверится, что он уже смылся...
Ага! Как бы не так! Луису надоело спокойно лежать, и он заворочался, бормоча что-то себе под нос и опасно задирая голову. Я с удовольствием ткнула его носом в пол и еле успела отдёрнуть руку от очередного прилетевшего подарочка. Этот нож, отскочивший от стены, я умудрилась поймать и, не глядя, метнуть обратно... Последствия оказались фатальные.
Наклонившись во время броска, я придавила Луиса, и нашего общего веса бортик не выдержал. С тихим, жалобным треском он рухнул наружу вместе с моим 'подопечным'. Я удержалась наверху, за что и поплатилась, получив неглубокую, но болезненную царапину на боку. 'Пожалуй, я тоже хочу в кусты', - решила я и смело сиганула с балкона. Как оказалось, прямо на кронпринца. Охнув под моим немалым весом, Луис затих, а я прислушалась. Чуть в отдалении были слышны голоса и непонятный шум, потом треск, вопли - и, наконец, всё стихло.
- Ваше высочество!!! Ваше высочество, вы живы?!! Да где же вы?!! - незнакомый голос был, похоже, на грани истерики.
Я приказала Луису лежать, а сама чуть в стороне выползла из кустов, злая и ободранная. Да, вот теперь, когда всё закончилось, я разозлилась не на шутку...
Молодой королевский клинок, явно командир, вместе с пятью своими товарищами рыскал по кустам, в надежде найти кронпринца. А где он раньше был, когда нас, на балконе, так внаглую расстреливали?!! Впрочем, это уже не мой промах и не моя забота.
- Здесь ваш кронпринц! Луис, вылезайте!
А вот моя несомненная ошибка в том, что я не опробовала костюм до приёма. Я должна была проверить готовность своего оружия к внезапному бою - и забраковать этот костюм сразу же, раз он оказался настолько неудобен. Ну что ж, впредь буду умнее... Если меня не разжалуют сегодня же.


Глава 5. Служанка

 
'Грамотность, интеллигентность, автомобильность.'
Цитата из резюме

Утро было отвратительным. Нет, я, конечно, понимаю, что кому-то оно могло и понравиться... Но лично для меня провести несколько часов в ожидании заслуженного разноса - и, наверняка, каких-нибудь ещё гадостей, - оказалось настоящим мучением. Чего я за это время только не передумала! Даже перебрала все способы побега из дворца, пока не поздно... Но сбегать не стала, хотя как минимум три способа уйти, не попрощавшись, должны были получиться. Дворянская честь, чтоб её! Ну не могу я сбежать от собственного наказания! Провинилась - повинись, что называется.
Да ещё вчерашняя царапина давала о себе знать, несмотря на то, что Шиннора показала себя великолепной лекаркой. Её мази сразу сняли раздражение и боль, и в будущем обещали не оставить на боку даже шрама. Но сейчас царапина зудела и не давала свободно двигаться. Да и другие царапины - оставленные на память от падения в розовые кусты, не повышали настроение, причудливо разрисовав лицо и верхнюю, открытую часть рук. Мне теперь пару дней показываться в высшем обществе не грозит. Как, впрочем, и кронпринцу...
На этой ноте мои мысли опять вернулись к болезненной теме собственной некомпетентности. Нет, хватит, оборвала хандру я. А то действительно, как сказала Шиннора, сама себя в гроб вгоню, одним только упадническим настроением.
Решившись, я открыла дверь кабинета, в котором заперлась сразу после завтрака, с обещанием выйти, только если меня потребует её величество.
На высоком и, на мой взгляд, неудобном диване в гостиной, терпеливо ожидая меня, сидели двое. Нянюшка, к которой, я собственно, и направлялась, и моя вчерашняя жертва, он же - 'подопечный'. Кронпринц Луис, собственной расцарапанной и побитой персоной.
- Упс! - сказала я, замирая на месте. Тёмное Пламя, и прятаться уже поздно!
- Рил! - обрадовался кронпринц, заметив, что действующих лиц стало больше.
- Ваше высочество, - изобразила реверанс я, низко наклонив голову, чтобы скрыть хмурое выражение глаз.
- Мы же договорились: Луис, - поправил меня кронпринц, бодро подскакивая и хватая меня за рукав. Наверное, чтобы не сбежала. - Рил, нам нужно поговорить...
- Да, конечно, - вздохнула я. - В кабинет?
- Давай, - согласился он, увлекая меня за собой.
- Я слушаю вас, Луис, - закрыв за нами дверь, я прошла к окну и повернулась к собеседнику. Негоже отворачиваться от особы королевской крови.
- Рил... Я хотел сказать: спасибо... за то, что спасла меня вчера. И... твоей вины в произошедшем нет.
- В чём? - зло возразила я. - В том, что на вас напали? Или в том, что я не смогла достать своё оружие?
- И в том, и в другом. Мы так торопились ввести тебя в дело, что даже не позаботились о том, чтобы ты успела ко всему привыкнуть и экипировку свою опробовать...
- Ну да? А у меня мозги на что?! Нет, Луис. Я виновата в том, что, увидев ножи, обрадовалась, что мне доверили оружие, и на этом успокоилась!
- Ладно. Все виноваты и все невиновны... Я, собственно, хотел предложить... Хочешь наверстать упущенное?
- Прямо сейчас?
- Ну да. Идём?
- Хм... Я вас правильно понимаю, что я остаюсь вашей охранницей?
- Конечно!
- Хм... А в ближайшее время мероприятия, где я должна присутствовать, планируются?
- Ближайшие дня три - нет.
- Тогда я, с вашего позволения, отложу тренировку на завтрашний день. Не хочу бок беспокоить.
- Тебя ранили? - всполошился кронпринц. Глаза сразу стали виноватые-виноватые... Ну и кто его так воспитывал? Охранник жив, дееспособен - и больше 'подопечного' ничего волновать не должно!
- Нет, поцарапали. Не сильнее шипов от роз, - фыркнула я. - Просто не хочу, чтобы шрам остался. Так что, завтра?
- Хорошо...
- Сегодня я могу быть свободна?
- Да, конечно!
Ну вот, всё сложилось отлично - сегодня меня никто не побеспокоит, и можно заняться приведением себя в порядок и другими делами... Проводив никак не желающего уходить кронпринца, я ненадолго задумалась, планируя свой день. Да, график выходит насыщенный...
Для начала я выспросила у нянюшки, купила ли она обещанные телесные краски и прочее. 'Купила', - радостно сообщила мне Шиннора и показала набор. Из двенадцати цветов, начиная тёмно-коричневым и заканчивая ярко-лазурным... И для чего его предлагается использовать?!! Уличным артистам носы раскрашивать, чтобы отличать их друг от друга, когда они в костюмах?! Или рисовать картинки на стенах, оскорбительного содержания?!
Я успела похоронить все свои планы и намерения, когда нянюшка поинтересовалась, почему я расстроилась, и может ли она чем-нибудь помочь. Может, мрачно сообщила ей я, если найдёт все мои вещи, пропавшие неизвестно куда, после того, как меня схватили. По крайней мере, в своих комнатах я их не нашла, кроме кулона - подарка родителей на мой самый первый день рождения, но он всё это время висел у меня на шее, на цепочке.
- Что ж ты сразу не сказала, деточка, - всплеснула руками нянюшка и куда-то умчалась. Когда она вернулась, я не знала, что мне делать: смеяться - или плакать. Оказалось, мои вещи отдали в стирку, все разом. Прачка долго удивлялась, зачем ей вручили котомку с какими-то коробочками и верёвками. В конце концов, нашла комплект одежды, постирала его, а остальное решила просто вымыть. Теперь у меня на руках были мокрые вещи, мокрые верёвки, тщательно вымытые коробочки с пудрой, телесными красками, мазями для волос и прочими кремами... Надо отдать должное прачке: отстирала она всё качественно. Разметки на верёвках как не бывало, надписей на коробочках тоже, а пудра и мази для волос настолько хорошо прополоскались, что к употреблению были теперь непригодны... Придётся покупать новые, решила я. И этим отлично можно воспользоваться.
Уговаривать нянюшку пришлось долго. Подошло уже время обеда, когда Шиннора наконец согласилась, что без меня не сможет выбрать нужные крема, пудру и краски. О том, чтобы выпустить меня-Рилазу из дворца, и речи не шло - не хватало только баронессе самой по рынку бегать! В конце концов, мы сговорились, что я переоденусь служанкой и пойду вместе с нянюшкой.
Мне было абсолютно не жаль целого утра, потраченного на уговоры Шинноры. Ведь она согласилась участвовать в этой операции и ничего не говорить принцам и королеве, а значит - нянюшка теперь на моей стороне. Кроме того, мне не придётся самой тайком выбираться из дворца, что было бы очень рискованным предприятием. А так всё было намного проще: Шиннора сообщила, что баронесса плохо себя чувствует и не хочет никого видеть, после чего я намазала толстым слоем краски лицо и руки, меняя свой стойкий загар на ещё более тёмный цвет кожи жителя Полуострова, оделась в принесённую нянюшкой форму служанки и вышла из покоев, как только сменилась утренняя стража. Правда, смены караула пришлось подождать, но оно того стоило - иначе не избежать бы нам с Шиннорой вопросов, откуда я взялась в покоях баронессы, если никто из служанок туда не входил?
Дальше всё прошло, как по маслу. В течении нескольких часов мы оббегали все лавки в торговых кварталах, заглянули в пару дамских салонов и всё-таки решились пойти на базар, поскольку пудры и подходящих мазей для волос я не нашла. На базаре было, как всегда, тесно, людно и душно. Продавцы расхваливали свой товар и бранили соседский; покупатели сновали туда-сюда, стремясь всё опробовать, что-то купить, а что-то и стащить; пыль стояла столбом, оседая ровным пушистым слоем на товарах и одежде людей, чтобы от малейшего движения ткани вновь взвиться в воздух... В этих толчее и гомоне мне ничего не стоило чуть отстать от нянюшки и скрыться с её глаз, мгновенно затерявшись в толпе.

За те почти три недели, что я провела в Светлейшей Ниоре, я отлично успела изучить город, так что добраться от базара до 'Графского двора' проблемы не составило. В здание я прошла через чёрный ход, по дороге напоровшись на пару ночных братьев. Все вопросы они благоразумно проглотили, устрашённые моим злобным оскалом - что было очень удачно, ведь оружия у меня с собой не было никакого, а значит, ссора с ними могла окончиться плачевно.
Толстяк Хед, хозяин 'Графского двора', встретил меня отвисшей челюстью и упавшим на его ногу бокалом. При этом содержимое бокала облило ему фартук, благоухая на весь общий зал чистейшим спиртом.
- Привет, старина Хедди! - широко улыбнулась я, чуть прищурившись в ожидании ответа.
- И тебе привет, - наконец смог внятно двигать челюстью хозяин заведения. - Ты как тут оказалась?..
- Хм... А где я, по-твоему, должна быть?
- Эээ... Ну... За тобой же стража приходила, с красно-синими! Мы уж и не чаяли тебя увидеть...
- Ну да, и этим были счастливы, я правильно тебя понимаю?.. Ладно, не важно. Пойдём, поговорить надо.
- Да, конечно, - толстяк Хед поставил на своё место одного из помощников и повёл меня в отдельную комнату, специально устроенную для приватных разговоров. - О чём ты хочешь поговорить?..
- Мои вещи ещё не разобрали? Я про ночных братьев, несказанно обрадованных моим исчезновением.
- Эээ... как тебе сказать... Из вещей-то ничего и не осталось. Я имею в виду, после стражников. Похоже, они всё прихватили... У меня только жеребец твой стоит, и прочие вещи, что в стойле лежат. За коня мне уже несколько золотых предлагали, да вот я не соглашался пока, думал, вдруг ты вернёшься? И надо же, вернулась!.. А больше и нет ничего, Небесными Покровителями клянусь! - Он размашисто обрисовал перед собой два круга: справа, побольше, и слева, поменьше. Тьфу, вот двуличная рожа! Пожалуй, даже если моё оружие тут было, теперь его уже нет. Странно ещё, что он Хайра не продал - тем более, за золото.
- А жеребца моего ты почему не отдал? Ни за что не поверю, что меня ждал!
- Ждал! Чесное слово, ждал! Ко мне тут, дня три назад, мужчина приходил... Представительный такой... Сразу видно, что воин из лучших. Так вот, увидел он в конюшне твоего жеребца, подошёл ко мне и сказал: ты, говорит, Хед, не торопись от Хайра избавляться. Его, говорит, хозяйка ещё заберёт. А то, коли она вернётся, а коня нет - ты ей шкурой своей заплатишь... Что я, враг сам себе, такой совет мимо ушей пропустить? Вот и стоит твой Хайр в конюшне, овсом лучшим питается...
- Ну-ну, знаю я твой лучший овёс, пара медяшек за кило... Что это за мужчина был? Ты его раньше видел?
- Я всех опасных людей, почитай, в этом городе знаю... Не тутошний он. Приехал недавно, видать, да остановился где-то неподалёку. Может даже, у Гирса, по соседству.
- С чего ты взял?
- Он каждый вечер ко мне заглядывает, о тебе справляется. А сам при этом одет в одну рубашку. Стал бы такой знатный воин через полгорода без плаща ходить?..
- Этот стал бы, - усмехнулась я, внутренне ликуя. - Он вообще плащи ненавидит... Шевелюра светлая, глаза карие, рост великанский, ручищи во-от такие?
- Точно, точно! Мы по рукам ударили - так у меня чуть пальцы не отнялись!
Я не удержалась, рассмеялась радостно: теперь я не одна! И будущее сразу представилось светлым и радостным...
- А о чём вы договаривались, Хедди? Уж не о том ли, чтобы он оплатил уход за моим жеребцом?.. - Толстяк замялся, пряча глаза, а я снова рассмеялась: - Я тебя насквозь вижу, торгаш! Ну ладно, так и быть, в счёт нашей дружбы, я не скажу ему, что за Хайра было уже заплачено, за всю эту неделю. Ты ведь помнишь об этом, старина? И, конечно, ты посчитал его деньги как оплату вперёд, ещё на пару недель. Я права, да?..
- Да, - неохотно выдавил хозяин заведения, морщась, будто съел что-то очень кислое.
- Ну вот и договорились. Значит, пока что Хайр останется у тебя. Я буду приходить, не знаю точно, когда. Мужчине скажи, пусть появляется здесь каждый вечер, я непременно с ним встречусь, как только смогу. Понял? Ну вот и хорошо...
- Хозяину что передать?
- Хозяину? Ночному? Хм... Передай, что ты меня только мельком видел и ни о чём со мной не говорил. Ну разве ж мы говорили? Я так, только поздоровалась мимоходом... пробегая... Короче, ничего ты обо мне не знаешь, так ведь?
- Так я действительно ничего не знаю! Куда ты пропала-то?
- Куда делась, туда и пропала... Бывай, Хедди!
Выскочила из комнатки я, сияя до ушей. Бывает же, что в какой-нибудь день всё получается, всё оказывается к лучшему. Эх, хорошо на свете жить! Проскользнув через задний ход, я шустро пересекла двор и вбежала в конюшню.
- Вот ты где, Хайр! - Я вошла в стойло к огромному, чёрному, как смоль, коню. Жеребец резко обернулся, раздувая ноздри, но увидев, что это я, сразу успокоился, уткнулся лбом мне в плечо и тихо засопел. - Умница ты моя! Лапочка! Как же я тебя люблю, чудо моё! Кормят-то здесь хорошо? А то можно и другую конюшню найти... Нет? Ну вот и ладушки... Ах ты, красавец! Хочешь, спинку почешу?.. Знаю, знаю, я давно не ухаживала за тобой... Прости, я не могла. Зато теперь, обещаю, буду приходить обязательно. Не каждый день, так через день точно буду выбираться. Правда, ещё не знаю, как... Ну, да не важно. К тому же, Санар тебя одного не оставит, тоже будет навещать... Верно?
Тихо приговаривая, я расчесала Хайру гриву и заплела её в косички. Жеребец был ухожен и накормлен - не зря толстяк Хедди держит у себя отдельного человека для ухода за лошадьми, так что я с чистой совестью могла оставить здесь коня ещё на какое-то время. Да и с Санаром встретиться обязательно надо будет... Но не сегодня. Пора возвращаться, а то нянюшка совсем меня потеряет и поднимет тревогу. Не хватало ещё, чтобы принцы узнали о моей отлучке!
Достав из седельных сумок, сваленных в кучу в углу стойла, запасной набор красок, я забрала нужные цвета, попрощалась с конём и направилась обратно во дворец. Ну почему я не простолюдинка?! Сейчас сбежала бы, и никаких тебе угрызений совести! Так нет ведь...


Глава 6. Танцующая Осени

 
На вакансию программист:
'Имеются базовые знания HTML, а также некоторый опыт работы в команде.'
Цитата из резюме

Утро снова получилось невесёлым. Я была занята мыслями обо всём и всяком разном, нянюшка всё ещё дулась, непонятно правда, на кого больше: на меня - или на себя. Мы с ней вчера столкнулись нос к носу на подходах к дворцу. Я сказала, что отстала в толпе и заблудилась, зато случайно наткнулась на великолепную лавку со всем необходимым, где и отоварилась, после чего, спрашивая дорогу у всех встречных-поперечных, добралась до дворца и собиралась у входа подождать её. Не знаю, поверила нянюшка или нет, но корить и выговаривать стала не только мне, но и себе... Наверно, чтобы никому не было обидно.
Кронпринц появился только к полудню, как всегда, жизнерадостный и полный энергии. Похоже, он не знает о моей вчерашней вылазке в город. И это замечательно: значит, план работает!
Я ждала Луиса, уже одетая в традиционный костюм Золотого Побережья. Правда, на этот раз менее роскошный и более закрытый - у него были рукава, которые вместе с перчатками прикрывали руки полностью, и высокий стоячий воротник. Лицо я долго и старательно пудрила, маскируя почти зажившие царапины, так что теперь могла выйти на люди, не боясь опозориться и опозорить 'кавалера'.
Луиса же совершенно не смущала собственная расцарапанная физиономия, судя по тому, что он даже не попытался её как-то скрыть. Возможно, кронпринц просто не показывался эти пару дней на официальных мероприятиях? Но это непременно вызвало бы массу вопросов о его здоровье и местонахождении... Не понятно.
- Рил, ты великолепно выглядишь! - широкая искренняя улыбка стала мне наградой за целое утро мучительного приведения себя в порядок. - Надеюсь, твоё самочувствие не уступает твоему внешнему виду?
- Благодарю, Луис. Я в полном порядке, - заверила я, невольно заражаясь его жизнерадостностью и мягко улыбаясь в ответ.
- Отлично! Просто замечательно! Тогда... позвольте вас проводить, миледи?
Я согласилась, и из моих покоев мы выплыли рука об руку, освещая весь мир своими улыбками и чувствуя глубинное родство на почве... озорства?!
Тпр-ру!!! Какое озорство?! Мне только не хватало засветиться на весь мир при Илсинорском дворе! Никаких экспериментов, баловства и прочих сомнительных действий! Я вообще вся из себя правильная и послушная!!!
Ну-ну. Уговорила я себя, как же. Особенно с учётом того, что его высочество несовершеннолетний кронпринц Илсинора явно выбрал меня в качестве партнёра в своих проделках. Вот и сейчас, не пройдя и десяти метров по ковровой дорожке, мы свернули в коридор для слуг и помчались по лестницам, переходам, кладовкам и прочим неподходящим для столь высокородных особ местам. Наконец, выскочив во внутренний двор правого крыла дворца, мы, не обращая внимания на изумлённую челядь, по приставной лестнице взобрались на крышу одной из пристроек и растянулись на нагретой черепице. Что мы там забыли, я поняла, только когда увидела открытое окно прямо на уровне крыши. В него отлично просматривался большой пустой зал с голыми стенами и полом... А, нет, не пустой.
По залу бегали кругами воины в полной амуниции. В плащах королевских клинков. Причём с двумя из них я была лично, можно даже сказать - близко, знакома... Его высочество младший принц - и молодой воин, два дня назад так рьяно разыскивающий по кустам роз нас с Луисом.
- Это кто? - кивнула я на окно.
- Ну, моего братца, думаю, ты узнала... А остальные - моя охрана.
- Они все - ваши клинки?!! - изумилась я. Нет, ну надо же, Луис - несовершеннолетний, и воин из него, по его же словам, никудышный, - и при этом у него есть уже свой собственный отряд?!! Хорошо быть кронпринцем!!!
- Нет, не все. У меня пока только пять собственных клинков... С тобой - шесть.
- Ааа... - уфф, прям от сердца отлегло. А то бы я, чесное слово, начала завидовать!
- Сейчас мой братец начнёт их гонять, а потом с кем-нибудь потренируется сам. Он так фехтует! Это надо видеть!.. Собственно, для этого я тебя сюда и притащил.
- Ну да, и заодно сами полюбуетесь?
Вместо ответа Луис покраснел, как дворовый мальчишка. Это что, мы завидуем младшему братцу? Не похоже. Но что-то тут не так - странные у них какие-то отношения... Впрочем, меня это не касается.
Следующий час я имела возможность наблюдать традиционную муштру, хорошо мне знакомую по отцовским казармам и тренировкам в отряде Санара... Как и Санар, принц Инкор предпочитал не давать воинам спуску на тренировке - что в настоящем бою, несомненно, поможет им выжить. Размявшись как следует, воины разбились на пары, начиная поединки. Теперь уже каждый тренировался в меру своих способностей. Младший принц тоже нашёл партнёра для спарринга, и сейчас они кружили, присматриваясь друг к другу и не обращая внимания на остальных.
На полчаса, если не больше, я превратилась в одни только глаза и уши - я не могла оторвать взгляд от этой пары поединщиков и слышала только звон металла. Младший принц оказался действительно великолепным воином - сильным, быстрым, умелым. Я жадно отслеживала знакомые мне приёмы и восхищалась их исполнением, мечтая когда-нибудь научиться так же... Бой окончился резко, но вполне ожидаемо. Собственно, последние несколько минут Инкор игрался с противником, уже победив его. То есть, нет, не игрался, а пытался чему-то научить, поправила я себя.
Воины, между тем, собирались и дружно уходили во двор - мне была отлично видна дверь на улицу, что заставляло нервничать: а вдруг они заметят нас с кронпринцем и поймут, что мы за ними наблюдали? Но, вроде бы, обошлось. В зале остались только шесть человек, включая принца Инкора и знакомого воина. Знакомого?
- Эти - ваши клинки? - спросила я, уже зная ответ.
- Они. Пойдём, познакомитесь... - улыбнулся кронпринц.
Как на королевском приёме, чтоб его! 'Сейчас, уже бегу', - подумала я, а вслух спросила, насмешливо кивнув на окно:
- Туда?
- Ага! - радостно подтвердил Луис и сиганул головой вперёд в зал. Совсем спятил?!!
Я в тихом ужасе наклонилась вперёд, узнать, жив он, или как? Оказалось, жив. Перекувыркнулся в воздухе и приземлился на все четыре, да толстые тюфяки, лежащие под окном, смягчили удар... Ну, Луис, мальчишка, я тебе этот финт ещё припомню!!!
Кронпринц сразу вскочил - с неизменной озорной улыбкой, - и со всеми поздоровался. Его младший брат успел только нахмуриться, а меня, всё ещё сидящую на крыше, уже представляли воинам. Судя по тому, что смех в глазах луисовых клинков сразу сменился на любопытство и уважение, они обо мне уже что-то слышали. И это услышанное явно говорило в мою пользу.
Решив не разочаровывать парней и сразу поставить себя серьёзно, я подобралась и сиганула в зал, вытянувшись в горизонтальном прыжке... Вот когда я обрадовалась наличию ещё и штанов под двумя длинными юбками!.. Резкий командный окрик 'Стоять!!!' заставил не ожидавших подвоха воинов замереть буквально на долю секунды, и я могла не бояться, что кто-нибудь попытается меня поймать и испортит представление. Пролетев несколько метров, я сложилась, в двойном кувырке погасила скорость и вскочила на ноги, сразу развернувшись к 'зрителям'.
Хм... Похоже, я их впечатлила. И что такого? Мне приходилось и с более высоких веток прыгать... Правда, на землю, а она - мягкая, что немаловажно.
Луис сбросил оцепенение и поклонился мне, принимая свой проигрыш. Его клинки явно расслабились, увидев, наконец, на месте так смущавшей их незнакомой девушки вполне понятного и умелого собрата-воина. Отлично. Знакомство состоялось.
Принц Инкор, молча переводивший взгляд с меня на воинов и обратно, нахмурился, поджал губы и поспешил ретироваться - по своему обыкновению, лишь коротко кивнув на прощание. И чем я ему так не нравлюсь?.. Глупый вопрос.
Впрочем, на него никто не обратил внимания. Молодые воины собрались вокруг меня - каждый желал познакомиться поближе. Я тоже разглядывала их с немалым интересом. Первым представился Толесар, командир и самый старший из парней. Надо сказать, что ему вряд ли было больше тридцати, а его парням - двадцати трёх-двадцати пяти... Дальше подошли братья Тинн и Сарн, оба светловолосые, широкоплечие и мускулистые. За ними - бронзовокожий Заргот, тянущий за руку самого младшего луисова клинка - Хирша, явно уроженца Рассветного королевства. Только там мужчины бывают настолько худощавые и узкоплечие. Если бы не рост, немногим превышающий мой, я бы решила, что Хиршу от силы лет тринадцать. Наверное, именно поэтому он стеснялся и пытался спрятаться за спинами товарищей, что ему очень хорошо удавалось, с его-то комплекцией.
Едва представившись, все, кроме Хирша, тут же набросились на меня с расспросами - причём интересовало их, похоже, всё на свете. Отчаявшись понять в этом гомоне хоть что-то, я бросила умоляющий взгляд на Луиса. Тот рассмеялся, но вмешался:
- Ребята, вообще-то, Рил пришла сюда потренироваться, а не ради вашей блистательной компании...
Воины смутились. Чуть замявшись, один из них - кажется, Сарн, старший из братьев, - предложил:
- Госпожа баронесса, может, мы покажем друг другу, на что способны? Ну, чтобы знать, в случае чего...
- Во-первых, - вздохнула я, - раз уж мы все клинки его высочества, то давайте обойдёмся без титулов и перейдём на 'ты'. Во-вторых, прошу вас называть меня Рил. Так короче и мне больше нравится. Ну, и в-третьих, раз у нас одни и те же цель и поле деятельности, то, естественно, мы должны хорошо знать, что ожидать от соседа... Жаль, нет времени как следует притереться друг к другу.
Я вынырнула из размышлений и подняла голову, проверить, все ли со мной согласны. Ребята явно обалдели. Стояли, не мигая, таращась на меня, как на явление Морской Девы народу... М-да. Ну, занесло меня слегка, это бывает.
- Проще говоря, я согласна.
У воинов вырвался вздох облегчения. Только Луис продолжал удивлённо на меня коситься. Странно, он-то всё понял, руку даю на отсечение. Или - именно поэтому и удивился?..
Вскоре я с вполне понятным облегчением убедилась, что, несмотря на молодость, воинами парни были неплохими. Им бы ещё опыта побольше и чувств поменьше - и станут хорошими, даже очень хорошими клинками. Луис не ошибся, приблизив их к себе. И он молодец, что сделал это сейчас, а не позже - теперь ребята преданы кронпринцу и телом, и душой, и это та преданность, что впечатывается в сердце и остаётся в нём на всю жизнь.
Как и предполагалось, мечниками оказались братья, размашисто и лихо орудовавшие прямыми длинными клинками, и Толесар, предпочитавший два коротких изогнутых меча. Заргот мог похвастать отличным владением цвара - национального оружия Морского юга, этакой обоюдоострой пики, которой можно было вертеть, как шестом, или наносить прямые колющие удары. Хирш, естественно, был лучником, следопытом и разведчиком в одном лице, что не мешало ему ещё и неплохо метать ножи. Кроме него, луками немного владели Тинн и Толесар, по крайней мере, на словах - демонстрировать своё искусство они не стали. Да я и не настаивала.
Дальше пришёл мой черёд. Немного волнуясь перед такой одарённой публикой, я метнула через весь зал свои четыре ножа. Они почти одновременно воткнулись в измочаленную мишень, нарисовав чёткий квадрат. Парни одобрительно зашумели, а Хирш, опять прячущийся за чьей-то спиной, навесом кинул мне свои ножи, все двенадцать, один за другим. Честно говоря, сперва я слегка опешила, но всё таки успела поймать первый, едва не воткнувшийся в пол у моих ног. Остальные я подхватывала на подлёте, сразу отправляя их в мишень... Вокруг первого квадрата появились ещё два - из четырёх и восьми ножей. Ровные, аккуратные... Я довольно улыбнулась. Парни шумно восхитились, а Луис просиял так, будто был моим учителем.
На этом демонстрация закончилась, потому что мне всё-таки нужно было разобраться со своим костюмом - раз, и размяться-потренироваться - два. Парни продолжили свою тренировку, искоса поглядывая в мою сторону. Луис устроился на скамейке у стены, оставшись зрителем.
С потайными карманами на руках я разобралась быстро - если их чуть укоротить и сдвинуть по рукаву, то доставать ножи можно будет мгновенно. Что мне и требовалось.
С кинжалами было чуть сложнее. Они вытаскивались легко, но для полноценной готовности к бою мне требовалось запомнить на уровне рефлексов, где они находятся и каким движением я могу их достать. Значит - тренировка, тренировка и ещё раз тренировка, как любит говорить папа.
Решив совместить приятное с полезным, то есть разминку и тренировку, я начала танец с ножами - ритуальное действо некоторых северных племён, входящих в состав Холодного или же Горного королевств. Меня Танцам обучил один немолодой уже воин из отряда Санара, два года назад уехавший обратно на родину. По его словам, из меня получилась Танцующая Осени. Почему именно осени, я так от него и не добилась. Хотя осень я действительно очень люблю... Интересно, я не забыла ещё эту науку?
Нет, не забыла! С удовольствием повторив Танец Вьюги и Танец Солнца, я приступила к импровизации. Движения выбрала чуть более плавные и мягкие, с бОльшей грацией. Руки будто держат несуществующий меч, но иногда бросают его в ножны и тянутся к кинжалам... Раза с пятого я перестала промахиваться по их рукояткам, чему была несказанно рада. С двенадцатого - смогла вынуть из ножен, не зацепившись широкими крестовинами за юбку.
Танец с воображаемым клинком плавно перетёк в вихрь и блеск двух кинжалов. Внезапно в мои движения кто-то вмешался, лезвия звякнули, встретив сопротивление там, где его не должно было быть. Толесар. Пока всего с одним мечом, второй светится рукоятью над правым плечом.
Кинжалы против короткого изогнутого меча? Что ж, потанцуем...
Мне понравилось. Хотя Толесар всё же больше нападал и сражался, чем танцевал, но ритм и пластику мою он отследить смог. Чуть покружившись по залу, мы остановились, довольные собой и друг другом, решив не доводить действо до конечной точки. Обменялись салютами и разошлись.
На этом, пожалуй, всё, - решила я, - хорошего понемножку. Спрятала лезвия и направилась к кронпринцу, на ходу поправляя одежду. Что теперь у меня на голове, лучше не думать.
Луис улыбался, на что я уже не обращала внимания. Восхищённо расказывая свои впечатления от Танцев, он повёл меня в одну из незамеченных ранее дверей. Незамеченных, потому что они полностью сливались со стеной, хотя и не были потайными.
Дверь открылась в короткий широкий коридор, второй конец которого охранялся стражей. Кивнув охранникам, Луис подождал, пока дверь отопрут, и повёл меня внутрь... В арсенал!
Или нет, скорее, это оружейная. Причём, королевская - оружия немного, но оно того качества, за которое платят золотом, не торгуясь.
Глаза сразу разбежались. Мечи, мечи, ножи, кинжалы, арбалеты... Луки, копья... Доспехи! О-хо-хо...
Взгляд зацепился за что-то знакомое. Мой меч!!! Он здесь! Слава тебе, Светлоликая! Я знала, что ты не оставишь меня в беде...
Вопросительно глянув на кронпринца, потянулась к мечу. Мой Неназванный... Интересно, отец обнаружил, что за меч я утащила из оружейной? Или до сих пор не знает?
Пальцы обняли рукоять. Тёплую, удобную, такую привычную и домашнюю... Всё. Вот теперь меня во дворце ничто не держит.
Кроме договора с королевой. Надели меня терпением, Ясноликий... Ещё почти два месяца!


Глава 7. Маленькая разбойница

 
'- жилплощадью обеспечен, пенсией тоже;
- высокий IQ;
- без вредных привычек, вес в норме;
* звание подполковник'.
Цитата из резюме

Я вернулась в свои покои довольная - и уставшая. Всё тело ныло, возмущённое вероломностью хозяйки, несколько дней даже не разминавшейся и вдруг закатившей полнометражную тренировку. Почти зажившая царапина на боку давала о себе знать неприятным тянущим ощущением. Ох, не стоило мне сигать с окна...
Время обеда давно прошло, а ужин должен был быть ещё не скоро. Я со вздохом принялась раздеваться. Сначала помоюсь, а потом надо будет найти что-нибудь перекусить, иначе я не осилю запланированную на сегодня ходку в город.
Тёплая ароматная вода приятно расслабляла, и после водных процедур я почувствовала себя словно заново рождённой. Еда, остывшая, но от этого не менее желанная, нашлась на маленьком прикроватном столике. Хотела было оскорбиться, но одумалась - я ведь даже не баронесса, по их мнению. Ну и ладно.
Перекусив, я стала собираться. Оделась в изящное, но простое платье, подкрасилась, накинула уличный, длинный и широкий, плащ. Порадовалась про себя, что нянюшка так и не объявилась - не придётся выдумывать объяснение и настойчиво отказываться от её общества.
Стражник у двери робко осведомился, куда я иду. Я нахмурилась, но, подумав, всё же ответила:
- Гулять. В парк, - и резким движением руки заставила его замолчать. Мало ли, что он хочет сказать. Может, мне запрещается выходить из покоев. Или сопровождающие требуются.
Быстро пройдя по коридору до ближайшего поворота, я нырнула в ход для челяди и остановилась, только попетляв по нему пару минут. Так, теперь мне нужен выход.
Первый попавшийся слуга удивлённо подсказал, как выйти на улицу и где в дворцовой ограде есть калитки для челяди. Представив себе дворцовую территорию, я пришла к выводу, что мы с нянюшкой выходили в город через западную калитку - да и к торговым кварталам она ближе всего, а лишних крюков мы не делали.
На улице приятно посвежело. Солнце уже садилось, город плавно менял дневные яркость и блеск на мягкие оттенки сумерек. Самое любимое моё время.
Несколько больших кустов вездесущих роз помогли мне никем незамеченной сменить гербовой дворянский плащ на серую накидку служанки, до этого замотанную вокруг пояса. Спрятав в зарослях плащ и плотно укутавшись в накидку, я поспешила к западной калитке.
Интересно, кто в королевской семье так любит розы? Нет, я могу это понять, но их тяжёлый приторный аромат скоро у меня будет вызывать стойкую аллергию. Во всём надо знать меру, даже в удовольствии.
У выхода в город караулили два уже знакомых мне стражника. Я чуть показала лицо из-под капюшона, и меня не остановили. Ну правильно, как и любые хорошие стражники, они запомнили нового человека с первого раза. А то, что я проходила мимо них с Шиннорой, неоспоримо доказало законность моего нахождения здесь - ведь королевская нянюшка обладает немалыми доверием и влиянием.
План полностью удался. Теперь я без проблем смогу выходить в город, когда это потребуется.

Чуть попетляв по городу, я в сгустившихся сумерках незамеченной подошла к 'Графскому двору'. Немного подумав, махнула рукой на все предосторожности и вошла с 'парадного входа' - прямо в общий зал трактира. Взглядом обежав посетителей, я расслабилась и широко улыбнулась. В углу, зажатый между столом и стенкой, сидел и неторопливо ужинал высокий накачанный мужчина со светлыми короткими волосами, торчащими во все стороны. Его можно было бы принять за кузнеца или каменщика, если бы не удобная и неброская шёлковая рубашка и кожаные с металлическими бляшками штаны. Отсутствие хоть какого-нибудь плаща или накидки невольно привлекало к нему внимание - что мужчину, похоже, ничуть не волновало. В конце концов любой неискушённый зритель решил бы, что какой-то небогатый вельможа поселился в комнатах наверху и ненадолго спустился вниз, чуть перекусить. После чего случайный человек отвернулся бы и тут же забыл о странном инциденте.
А вот стражника или соглядатаев Неназываемого поведение здоровяка тут же насторожило бы. Впрочем, ни соглядатаев, ни стражников в 'Графском дворе' не появлялось уже давно. А если и появлялись, то ненадолго.
Я лёгким кокетливым шагом направилась к толстяку Хедди, скучающему за барной стойкой. Уже через пару часов прохлаждаться ему будет некогда, но сейчас он мог позволить себе изучить меня заинтересованным взглядом и настроиться на приятную непринуждённую беседу. Каковое ожидание я ему с радостью обломала, всего лишь чуть показавшись из-под капюшона и небрежным жестом проведя рукой перед ртом.
Тоскливо вздохнув, хозяин заведения осел обратно на бочонок с пивом. Тенью его движения откинулся к стене белобрысый в углу, пропуская мимо себя тонкий метательный нож.
Я досадливо встряхнула кистью. Ну не получается у меня ещё быстрее! Итак движение глазом не отследить! А вот кое-кто умудряется и отследить, сидя ко мне боком, и увернуться... Мне до такого уровня ещё расти и расти.
Чуть поникнув, я направилась к мужчине. Он уже выдернул мой нож из стены и теперь с интересом его рассматривал, но, стоило мне подойти, безропотно протянул рукоятью вперёд.
Я взяла обратно свое имущество и встретилась взглядом с насмешливыми карими глазами. Обиженно нахмурилась, но почти сразу не выдержала и рассмеялась:
- Ты совсем не изменился! Всё такой же настороженный!
- А ты изменилась, - в ответ нахмурился мужчина, разглядывая мой костюм прислуги.
- Это маскировка, - отмахнулась я.
- Я догадался...
Склонив голову на бок, я отступила на шаг, обиженно надула губы и детским голоском поинтересовалась:
- Дядя Санар, ты даже не хочешь меня обнять? Мы не виделись почти полтора месяца...
- Хочу, малышка! - не выдержав, рассмеялся мужчина. Его объятия оказались такими же тёплыми и крепкими, как и раньше. Я их помню ещё с тех пор, когда на лошадь мне приходилось залезать по поленнице. Санар мне не родной дядя и даже не родственник, но мы давно и благополучно об этом забыли, по обоюдному согласию. Он всегда заботился обо мне и многому научил, как и остальные воины из его отряда, к которым я с прошлого лета с гордостью причисляю и себя...
Увидев искреннюю широкую улыбку на моём лице, Санар поспешил омрачить мою радость:
- Мне не удалось ничего узнать.
Сердце ёкнуло, улыбка увяла. Как же так, ведь дядя Санар со мной - и, значит, все проблемы должны решиться быстро и разом!.. Но мужчина только головой покачал.
- Да ещё и ты... Малышка, как ты умудрилась за столь малое время наделать целую кучу глупостей?
- Неправда! - обиделась я. - А... как ты меня нашёл?
- Тебя трудно было не найти, - мужчина сдвинул вместе густые брови и сжал губы в тонкую линию, всем своим видом выражая осуждение. - Такой след за собой оставила! Купца-то зачем было убивать, маленькая разбойница?!
Детское прозвище - шутливый титул, данный мне санаровскими вояками, - неприятно резануло слух. Наверное, потому что в этот раз оно не было ни шутливым, ни прозвищем.
Я попыталась ответить, но горло перехватило. Тёмное пламя, а мы ведь всё ещё в общем зале!!!
Решившись, я резко надвинула капюшон на глаза и направилась к стойке. Санар с ленивой небрежностью встал и последовал за мной. Трактирщик лишь тоскливо вздохнул, провожая взглядом нас с Санаром, запирающихся в комнатке для важных бесед.
- Я ничего не делала, понимаешь?!! Он сам!!! - едва толстая, обитая чем-то мягким, дверь закрылась, я кинулась мужчине на грудь, пряча слёзы и всхлипы в складках шёлковой рубашки. - Он... он просто раз - и всё!!! А я отвернулась!!!
Попытки ещё что-нибудь объяснить застревали где-то в горле, перекрывая дыхание и заставляя меня давиться судорожными вздохами. Перед глазами клубился сумрак, и на его фоне белым пятном маячило одутловатое искажённое лицо с остекленевшими, вытаращенными в ужасе глазами...
- Тише, малышка, - низкий тихий голос пробился ко мне не сразу. Оказалось, мужчина уже уселся на единственный в комнате топчан и покачивал меня на коленях, как когда-то в далёком детстве. Грубая огромная ладонь мягко касалась волос, чуть поглаживая, отчего по коже головы разбегались мурашки - и где-то глубоко внутри медленно разгибалась сжатая и искорёженная пружина, застывшая, казалось бы, навеки. - Тише, всё хорошо... Это было, да, но это было раньше, и уже прошло... Всё прошло... Я больше не дам тебя в обиду, я снова рядом, и никуда не денусь... Вот увидишь, малышка - теперь всё будет хорошо...
Я невольно улыбнулась тому, что он повторил мои недавние мысли. Вот только мы не правы - ни он, ни я. Как раньше уже не будет... Никогда не будет.
И это - хорошо, считает мама. Всё должно развиваться, так или иначе... Ох, мама, мамочка, где же ты сейчас?!
- Что ты смог узнать про... про родителей? Неужели совсем-совсем ничего?.. - я подняла голову с его плеча, чтобы заглянуть в глаза. Вблизи они казались не карими, а серовато-зелёными, с тёмными проплешинами и светлыми отблесками... Сейчас в них плескалась грусть.
- Ничего. Они будто сквозь землю провалились... Конвой мы отследили до самой столицы, хотя они усиленно скрывались. Но дюжине человек замаскироваться трудно. А потом... Я только могу предположить, что их где-то держат взаперти, но я не знаю, где. В тюрьме их нет. В мрачном крыле дворца - тоже, я уверен... Но они живы. Обязательно живы. Не могли их казнить без суда и следствия.
- Не могли, - старательно кивнула я и наклонила голову, снова утирая слёзы уже мокрой рубашкой Санара. - И мы их найдём... И он ещё пожалеет...
- Найдём, - согласился воин, старательно пропуская мимо ушей слова 'он пожалеет'. Ну и ладно.
- А что в Пелитарессе? Там-то теперь как?
- А там теперь барон Гренз заправляет, временно, в качестве комиссара короля. Кроме него, в Одиноком замке ещё сотня воинов короля, которые иногда делают вид, будто активно ищут изменницу...
- Изменницу?..
- Ну, тебя, естественно. Дочь предателей-заговорщиков, и так далее...
Я сникла. Одно дело - интуитивно догадываться, что безопаснее сейчас уехать из родного дома, спрятаться, хоть ненадолго... И совсем другое - точно знать, что тебя разыскивают как заговорщицу, предавшую собственного сюзерена и короля.
На глаза снова навернулись слёзы, но я отогнала их волевым усилием, нарочито внимательно вслушиваясь в монолог Санара:
- Кроме того, комиссар короля сейчас развлекается тем, что ищет полумифическую шайку разбойников, контролирующую Поперечный тракт. Вот только найти почему-то не может, а местные жители молчат, словно Тёмное пламя увидели... - голос мужчины чуть дрогнул, как бывает, когда человек пытается сыронизировать, даже если ему совсем не смешно.
Во время всего разговора воин деликатно отворачивался от меня, и что говорили его глаза, мне не было видно, но в тихой размеренной речи едва заметно проскальзывали нотки тоски и горечи.
Конечно. Было бы странно, если бы Санар оставался равнодушен - ведь он не нашёл моих родителей, и ничем не смог помочь мне, а сам гуляет на свободе, как ни в чём не бывало, - по крайней мере, по его мнению. Мне всё виделось чуть иначе...
Санар всегда выручал меня в самые трудные моменты жизни. Если мне не к кому было обратиться, когда меня не понимали ни папа, ни мама... Если я попадала в переделку, когда рядом не было никого из знакомых... Он всегда появлялся и помогал, так же неожиданно, как и в самый первый раз.

...Мне было всего 12 лет. Я очень далеко уехала от Одинокого замка, что не было для меня новинкой. Все селения, дороги и поля на полсуток пути окрест я знала наизусть - лучше, чем хозяйственные переходы в собственном замке. Всё казалось настолько близким и безопасным, что, оставшись без коня в шести часах езды от дома, я не испугалась.
Я погладила Тихоню, едва постанывающего от боли, попрощалась с ним и ушла, не оборачиваясь. Мне казалось - если я обернусь, то не смогу от него уйти... Коня, сломавшего ногу, вылечить невозможно, - так говорил папа. Лучше помочь ему умереть, чтобы долго не мучился. А у меня даже самого завалящего ножа не было, не говоря уже о полноценном оружии... И Тихоне я помочь не могла ничем.
Только спустя ещё два часа, пройдя едва ли десятую часть обратного пути, я серьёзно задумалась. Из съестного имелись только пара пирожков да бурдюк с водой, припасённый для коня. Остальные вещи, лежавшие в седельных сумках, я не тронула. Зачем? Мне казалось, что до дома рукой подать, а вещей много, и они только замедлят моё возвращение...
К этому моменту я бы с удовольствием передумала и собрала всё, что могла унести, включая тёплый плащ, слёзы Тёмного и какие-то там бумаги, на всякий случай вшитые мамой в угол потника... но ради этого пришлось бы возвращаться к коню.
Когда начало темнеть и резко похолодало, я только поплотнее укуталась в лёгкую накидку родовых цветов. Ну почему я не взяла плащ? И идти ещё было далеко, а ноги уже ныли, непривычные к пешим переходам.
Одинокий стук копыт разнёсся в вечерней тишине далеко над полем. Тихоня?.. Не может быть! Он же сломал ногу! Перед глазами до сих пор, стоит задуматься, всплывает бархатная бабка передней правой, согнутая так, что сомнениям не остаётся ни малейшего места...
Но тогда кто?! Сердце испуганно вздрагивает и заходится в бешеном темпе. Одна, в темноте, далеко от замка... И неясная фигура всадника, быстро догоняющего меня, бегущую по полю. В какой момент я побежала, понять мне не удалось. Просто в голове пролетело: это не стражник отца, они не ездят по одиночке, да и не успели бы добраться сюда...
Небольшой овражик сунулся под ноги слишком неожиданно, и я с приглушённым вскриком покатилась кувырком. В ответ из сумерек донёсся резкий окрик, и чужой конь прибавил прыти. Всадник подлетел, едва я поднялась на ноги. Осаженный уверенной рукой, прямо перед моим лицом возмущённо заржал гнедой породистый конь. Тёмная фигура соскочила с него мягким слитным движением и оказалась неожиданно высокой.
Я отшатнулась, закрываясь руками то ли от возмущённо-яростного взгляда коня, то ли от громадного силуэта его всадника. Ноги подкосились, и я осела обратно на землю, зарыдав в голос. Это был первый и последний раз, когда я рыдала взахлёб, как деревенская девчонка...
Раскатистый взволнованный голос расспрашивал, всё ли у меня в порядке, не сломано ли чего, и почему я так поздно разгуливаю далеко от замка... А я рыдала и не могла остановиться.
Когда я успокоилась, то позволила проверить себя на наличие отсутствия переломов и других серьёзных травм. Найденные пару синяков и приличный ушиб мужчина (конечно, им был Санар) 'заговорил', пообещав, что к утру они болеть будут гораздо меньше. А я смотрела на него во все глаза, слушала низкий рокочущий голос - и во всё безоговорочно верила, впервые встретив настолько громадного и настолько доброго ко мне человека.
А потом мы ехали к замку, я сидела перед Санаром, кутаясь в его широкий плотный плащ и слушая незамысловатые истории из его жизни. Из этих историй можно было вынести много разных мыслей, но о мужчине становилось понятно только то, что он живёт в Пелитарессе и отлично осведомлён о жизни всех окрестных деревень и городов.
Уже за пару километров от замка мы увидели цепочки факелов, разбегающиеся во все стороны, и услышали резкие окрики команд. Санар ссадил меня с коня, подъехав почти вплотную к одной из поисковых групп, и посоветовал больше не уезжать так далеко от дома. В ответ на мой умоляющий взгляд, полный горького отчаяния, мужчина с усмешкой добавил: 'По крайней мере, без меня не уезжай', - и умчался в ночь, оставив после себя только затихающий стук копыт, который быстро перекрыли радостные крики отцовских стражников...

Я с трудом вынырнула из воспоминаний и наткнулась на обеспокоенный и виноватый взгляд. Встряхнулась, как кошка, возвращаясь в нынешнее, далеко не такое безмятежное время. Чуть нахмурилась, заметив новые морщинки на лбу и в уголках глаз мужчины.
- Санар, ты сделал для моих родителей всё, что смог. Я не знаю, чем и как я смогу отблагодарить тебя, но обещаю, что я это сделаю. А теперь... - слова давались тяжело, казалось, я делаю большую глупость, но одновременно во мне крепла уверенность, что так будет правильнее всего. - Теперь тебе лучше уехать, Санар. Я не оставлю ситуацию такой, какая она есть. Я приму все возможные меры, чтобы освободить родителей и вернуться в Пелитаресс самой. Вернуться хозяйкой. Ну, или дочкой хозяина...
Робкая улыбка дрогнула на моих губах и будто отразилась на лице мужчины, сделав его моложе на десяток лет и гораздо привлекательнее. Что не помешало нахмуриться карим глазам:
- Малышка, ты меня прогоняешь?
Я вздохнула. Попыталась ещё раз:
- Санар... Я не хочу тебя вмешивать в то, что будет. Это проблемы моей семьи, и хотя ты мне самый близкий друг, тебе лучше остаться в стороне... Прошу тебя.
На этот раз жалобными и виноватыми были мои глаза, а мужчина усмехнулся, лукаво и вызывающе.
- Малышка, если бы я не хотел влезать в это дело, я не стал бы укрывать тебя от королевского отряда. Скорее, передал бы им с рук на руки - и может, заслужил бы прощение всех моих разбойничьих дел. А теперь я тебя не оставлю. Да и что ты сможешь сделать в одиночку? А так - в твоём распоряжении весь мой отряд, причём трое ребят сейчас рядом с Одиноким замком, следят за событиями, а ещё пятеро - в столице, пытаются хоть что-то узнать про твоих родителей.
- Соколы у них есть?
- Есть. И свои, и через птичников вести передавать можно.
Я только кивнула, задумавшись.
Ясно, что корона так просто не прекратит мои поиски и родителей от хорошей жизни не выпустит. Более того, они могут пробыть в руках 'правосудия' ещё не один месяц, прежде чем 'его величество Малолетка', король Карсуты Киртон Второй, не соизволит дать хоть какие-то объяснения случившемуся. Или это будут не объяснения, а обвинительный приговор, что вполне вероятно, учитывая нелюбовь молодого короля к моему отцу.
Нет, такое положение дел меня категорически не устраивает. А значит, придётся идти против короны. Тёмное пламя!!! Я ведь не смогу сейчас вернуться в Пелитарессу!
Придётся действовать отсюда. Прав Санар, без его отряда мне не справиться.
- Кто из ребят приехал с тобой?
- В Ниоре - двенадцать человек, включая меня, Поварёшку и Ёжика. Рядом с границей в одной деревеньке караулят Бельчата, их старший брат и Ветка.
- Что ж ты Ветку там оставил? - расстроилась я.
- А на кого ещё я мог оставить Бельчат? Они только Ветку и слушаются... Не тащить же их было в Светлейшую Ниору, с неизвестно какими перспективами по приезду.
- Тоже верно, - вздохнула я. Мысленно встряхнулась, возвращаясь к главной проблеме. Как там учил папа? 'Отбрось все сомнения, забудь обо всём, что не касается дела. Соберись, брось все силы на решение проблемы - и она тебе покорится'. Все силы? Хорошо, папа, я попробую... - Тогда давай так. Во-первых, выбери четырёх человек, которые будут следить за выходами с территории дворца - возможно, я буду выходить, чтобы встретиться. Не всё время же нам здесь светиться?.. Во-вторых, в Белом городе оставь только двоих человек - новости они и так услышат, а поиски там вряд ли дадут результаты... Так вот, оставь двоих в Тийранте, а остальных отправь на юг и восток - я составлю им послания, пусть побегают по замкам папиных друзей, выяснят их отношение к происходящему и сообщат, что я на свободе и собираюсь действовать. Мамину родню пока вмешивать не будем - всё таки, международного конфликта хочется избежать... Затем, те, кто остался в Пелитарессе, пусть поднимут наших вассалов. В конце концов, они не обязаны терпеть такое отношение к их сюзерену. Посмотрим, кто откликнется, а кто затихорится - и хотя бы будем знать, на кого действительно можно положится. Да, и пусть ребята подкупят птичников - ежели будут письма в столицу, их надо незаметно перехватывать...
Я продолжала распоряжаться, краем глаза отмечая одобрительные кивки Санара на особо серьёзных мерах. Значит, он со мной полностью согласен. Это хорошо.
Когда выдохлась и замолчала, мужчина с гордостью похлопал меня по плечу:
- Молодчина, малышка. Всё-таки, чему-то твой отец тебя научил...
Я вспыхнула:
- Он не учил!!! Я сама научилась, он только отмахивался от меня!
- Ага, и разрешал присутствовать на своих военных совещаниях... Просто так.
Я кивнула, прежде чем поняла его слова. Да, просто так... Чтобы я сидела и набиралась опыта. Тёмное пламя, папа, ну неужели так трудно было объяснить, что таким способом ты меня учишь?! Я ведь обижалась на тебя почём зря.
- А теперь, - вдруг нехорошо сверкнул глазами Санар, впиваясь в меня взглядом, - ты мне подробно расскажешь, что произошло с тех пор, как мы проводили тебя на границе Карсуты и Вер'цита... С какой это радости вдруг ты, малышка, оказалась в королевском дворце Илсинора и чем ты там занимаешься под носом у венценосных особ.
Я сникла, понимая, что ничего хорошего не услышу по окончании рассказа, но скрывать нынешнее положение вещей было бы ещё одной глупостью в моей копилке ошибок. Устроившись на жёстком топчане поудобнее, насколько это было возможно, я принялась за подробный отчёт о событиях последних шести недель - первого в моей жизни времени, когда я осталась одна, без присмотра родителей и без поддержки друзей.


Глава 8. Агент Морского королевства

 
'1. Цель (какую работу хотел бы
получить соискатель):
Менеджер продажного отдела'.
Цитата из анкеты соискателя

Разговор с Санаром затянулся до темноты. Мы могли бы проговорить и дольше, но я спохватилась, что нянюшка уже наверняка поставила на уши весь дворец, в поисках своей подопечной.
Спешно попрощавшись и договорившись не терять друг друга из виду, мы разбежались из 'Графского двора' в разные стороны. Санар направился на окраину города - он с ребятами остановился в сомнительной забегаловке, чуть ли не в трущобах, чтоб на такую большую вооружённую компанию не обратила внимания стража. Я же поспешила во дворец.
Мимо стражников я промчалась чуть ли не бегом, вихрем переоделась в кустах, спешно смазывая с лица 'макияж', и направилась на задний двор королевского дворца - предусмотрительно прячась в тени, а не вышагивая по аллее.
Увы, вернуться в свои покои незамеченной мне было не суждено. Где-то на полпути я услышала недовольные голоса, и мимо меня по дорожке протопали, иначе не скажешь, шестеро бравых вояк в плащах королевских клинков. Они бы шли и дальше, но я, пытаясь получше спрятаться, залезла в такие дебри розовых кустов, что их терпкий аромат заставил закружиться весь мир, а в носу защипало. Звонкий раздражённый чих разнёсся на весь парк, воины подскочили и заозирались, а самый догадливый королевский клинок сразу направился к кустам.
Из кустов они меня вытаскивали втроём. Нет, я не сопротивлялась, охрани меня Светлоликая! Сопротивлялись кусты, потому что горе-вояки, вместо того чтобы обойти розы и вытащить меня там, где я в них влезла, решили непременно выкорчевать моим тщедушным тельцем весь розарий рядом с аллеей... Их затея почти увенчалась успехом, когда знакомый холодный голос заставил всех замереть:
- Что тут происходит?
Я только обречённо застонала себе под нос. Ну а вы-то что здесь забыли, ваше вечно недовольное высочество?!!
- Я ещё раз спрашиваю: что здесь происходит?!
- Ваше высочество... - Один из 'безработных' клинков, наблюдавший за действом со стороны, поспешил оправдать товарищей, насколько это было возможно: - ваше высочество, мы нашли госпожу баронессу, она... ммм... застряла в кустах, и мы пытались помочь леди выбраться...
Под тяжёлым взглядом младшего принца воин замялся и очень натурально заинтересовался своими сапогами, а я не смогла сдержать смех.
- Простите их, ва... ваше высочество, - хихикая, выдавила я, - они правда пытались помочь... но розы их не... не поняли, ведь я... вошла с другой стороны...
Под конец моей речи клинки могли похвастать пунцовыми физиономиями под цвет верхней половины плащей. Ярко-красные щёки и уши у шестерых взрослых мужчин выглядели так комично, что я окончательно потеряла всякую совесть и захохотала в голос.
- Я рад, что вы повеселились, леди, - невозмутимо ответил принц Инкор, - а теперь будьте так любезны, выйдите из кустов, дабы я мог со всем моим почтением проводить вас до ваших покоев, ведь вы, наверное, очень утомились сегодня.
Весёлое настроение испарилось быстрее, чем смолкли отзвуки моего смеха. От демонстративно доброжелательного обращения его высочества сводило скулы, хотелось отрастить клыки побольше и укусить противного надоедливого принца за первое попавшееся место. Но я только кивнула - 'сейчас', и выбралась из кустов на аллею, проломив последние мешавшие ветки. Всё равно этот куст уже не спасти. А на презрение принца Инкора плевать - ниже падать в его глазах мне уже некуда.
В итоге, в свои покои я возвращалась под ручку с младшим отпрыском королевской семьи. Причём мы оба могли похвастать совершенно каменными выражениями лиц и устало-небрежными взглядами на встречных придворных.

Разнос, который попытался устроить мне принц Инкор едва мы вошли в гостиную, не удался с самого начала. Помешала нянюшка, ахающая, охающая и с ходу попытавшаяся привести меня в порядок и накормить: 'Ах, девонька, столько времени гуляла! И проголодалась, небось!.. Ужин подайте баронессе в покои, бездельницы! Немедленно!.. И где же ты так расцарапалась, деточка! Ничего, сейчас умоешься, я тебя кремом намажу, до завтра и следа не останется, уж поверь старушке Шинноре... А вы, юноша, имейте совесть! Видите, баронесса устала и желает отдохнуть! И никаких но! До завтра потерпит ваш разговор... Даже если он важный, ничего за ночь не случится... Почему вода остывшая?!! Чтоб через две минуты была горячая, не то отправлю всех в сад обрезать розы!'
Угроза оказалась очень действенной - две девицы-служанки помчались выполнять указания, и мигом передо мной оказался таз с горячей водой и шикарно пахнущий ужин.
Ну что тут оставалось делать? Я только невинно улыбнулась младшему принцу и с трудом удержалась от желания помахать ручкой его идеально прямой спине.

После сытной трапезы, прошедшей под аккомпанемент неторопливо-укоризненной речи нянюшки, недовольной моим сегодняшним поведением, сон пришёл мгновенно. Крепкий и глубокий, полный сумбурных сновидений, поутру всегда клубящихся в памяти мутным неясным туманом...
Вот только проснулась я не утром, а посреди ночи. И острое чувство непонимания происходящего прогнало сны быстрее холодной воды для умывания.
Из-за тяжёлых южных занавесей в комнату просачивалась темнота, неохотно растворяясь в свете маленькой тонкой свечи, стоящей на тумбочке в другом конце комнаты. Широкая кушетка рядом с тумбочкой пустовала, о совсем недавно отдыхавшей там нянюшке напоминало только одеяло, скомканное в углу.
Отчего я проснулась? Потому что Шинноре захотелось повидаться с дамской комнатой? Нет. К такому я привыкла с детства, и нужно что-то большее, чтобы разбудить меня посреди ночи. Даже на 'враждебной территории' - в королевском дворце Илсинора.
Повторный осмотр окружающего пространства ничего не дал. Обычная комната, тени привычно танцуют в углах, и едва заметно трепыхается накидка на кресле - из-за невидимого сквозняка...
Сквозняка?! А откуда взялся сквозняк?!
Дверь в гостиную закрыта, это видно сразу. Окно... тоже закрыто наглухо, выяснила я, с сожалением выбравшись из-под одеяла. Накидка, всё так же провокационно играющая складками, сразу перекочевала мне на плечи - без плотного одеяла невидимый глазу ветерок оказался вполне ощутимым, обдувая обнажённую кожу холодным ночным дыханием.
Повернувшись 'против ветра', я внимательно изучила стену. Кажется, потайной ход был где-то здесь... Точно, вот он - едва-едва приоткрытый.
Даже если это не радушное предложение прогуляться, упустить такую возможность я не могу!
Ровный пол потайного хода скрадывал шаги, а отсутствие широкого пустого пространства не давало эху показать все свои возможности. Меня такое положение дел устраивало как нельзя лучше.
Несмотря на тщательное изучение стен, никаких дверей в потайном ходе не обнаружилось. Либо они очень хорошо замаскированы, либо этот коридор не связан с остальными потайными ходами дворца. Странно это... Не верю я во вторую версию, но придётся пока что остановиться на ней и считать, что от сюрпризов, подкрадывающихся со спины, я себя обезопасила.
Наконец впереди замаячила тонкая полоска света - верхний конец коридора. Подкравшись и приникнув к щели одним глазом, я имела честь наблюдать печально знакомую мне комнату. Фигуры двоих беседующих людей распознаванию не поддавались, расплываясь в полумраке, а тихие голоса казались одновременно и знакомыми, и незнакомыми.
- ...весь дворец должен быть в курсе, что младший принц сильно провинился и на Спорное поле не поедет, - сообщил глубокий грудной голос, спокойный и самоуверенный настолько, насколько человек вообще может быть спокоен и уверен в себе. Длинный тёмный плащ с капюшоном, в который кутался человек, навевал нехорошие ассоциации. Неужели это Неизвестный?! Тайный советник королевской семьи, левая рука короны, гроза всех нарушителей закона и представителей 'недипломатичной оппозиции'? Его лицо и личность по старой традиции оставались неизвестными, чтобы освободить от вечных и назойливых покушений столь влиятельную фигуру при Илсинорском дворе. Можно было несколько раз за день столкнуться с ним во дворце, не подозревая, что именно этот человек своим профессиональным прозвищем навевает ужас даже на матёрых специалистов Ночных дел...
Может, не стоило мне сюда соваться? И лучше прямо сейчас уйти по-тихому, пока не поздно?! Хотя нет. Другого шанса услышать такие новости из первых уст мне не представится. Тем более, ведь Инкор - этот высокомерный, наглый, жестокий, неумеренно серьёзный и утончённо красивый принц чистейших кровей и благородного воспитания... Кхм... И он - вдруг провинился?! Любопытно же, Тёмное Пламя!!!
- Но Луис не справится с командованием войсками!.. - удивлённо вклинился второй голос. - Или... справится?!
- Думаю, справится, - фыркнул первый. Какое знакомое ехидство! Где-то я уже слышала этот голос...
- А эта... девица? Она будет его сопровождать?
- Ни в коем случае. У меня нет оснований, чтобы настолько ей доверять. Тем более, с Луисом будут почти все королевские клинки.
Ах, вот как! Я мало того, что 'девица', так ещё и неблагонадёжная! Ну спасибо, обласкали, ваше величество!
Ой, точно... Как же я сразу не узнала королеву Торинн?
- Если вы ей не доверяете, зачем разрешаете сейчас ошиваться вокруг Луиса? - собеседник королевы был сильно недоволен. Ему-то я чем досадила?
- Осталось недели две, а потом всё решится. Потерпи.
- Я-то потерпеть могу, но она за это время успеет сделать всё, что хочет. И что не хочет - тоже!
- Шина, девчонка здесь явно не случайно, но я не думаю, что она связана с нашим недругом. Тем более, в Ниору она направилась из Вар'тана три недели назад, когда ещё мы сами не могли предугадать такое развитие событий... А вот узнать, зачем именно она сюда ехала - это уж ты постарайся. Не хватало ещё, чтоб она оказалась человеком Гонзара. У этого пройдохи все агенты вёрткие, как он сам, и залезут в любую щель, чтоб узнать что-нибудь интересное... И она, скорее всего, уже успела. В таком случае утешает только одно - Луиса она будет защищать по-настоящему. Не в интересах Вер'Цита ослаблять сейчас Илсинор. И, в конце концов... что с тобой случилось, Шина?! Два раза упустить из виду какую-то 'девицу' - это на тебя не похоже!
- Больше она у меня по городу не погуляет, - сердитым голосом ответила Шиннора, которую я наконец узнала.
Вот вам и нянюшка... В разговоре с королевой она ни ахать, ни охать, ни сюсюкать даже не пытается.
Да и я хороша - 'перетянула на свою сторону', называется. Легко, небрежно, за одно утро уговоров... Впредь буду внимательнее. И недоверчивее.
- Вот и отлично, - судя по движению капюшона, королева одобрительно кивнула. - Да, и постарайся всё-таки узнать, чей она отпрыск. Как срок договора истечёт, вручим её с рук на руки родителю - негоже детьми разбрасываться, даже внебрачными... Тем более, я обещала ей титул.
- И что, сдержите обещание? - удивилась Шиннора.
- Не знаю ещё.
- Нечего ей с титулом делать, ишь, развелось...
- Там посмотрим, Шина. А пока передай ей, что она будет сопровождать Луиса завтра на охоте. Глаз пусть с него не спускает! И ни на шаг от себя не отпускает!.. В общем, сама догадается, она умная девочка... И пусть оставит в покое мои розы!!! - в голосе вдруг зазвенела злость. - Расцарапанная физиономия ей сейчас меньше всего нужна!
Я не удержалась и фыркнула. Значит, это королева столь ярая любительница роз. Бывает... Как говорил наш конюший, 'некоторые и свиней разводят - только для того, чтоб на них любоваться'.
Похоже, я уже не люблю розы.
Силуэт Шинноры чуть смазался в полумраке, и я еле успела отпрыгнуть от распахнувшейся двери. Тяжёлая папка просвистела мимо меня и впечаталась в противоположную стену, скрежеща заклёпками по камням и роняя исписанные листы бумаги.
Поборов искушение прихватить пару листов на память, я припустила бегом до ближайшего поворота, уповая на шум голосов, эхо от падения папки и шуршание разлетающейся бумаги.
- Опять крысы! - донёсся до меня возмущённый голос нянюшки. Уфф, пронесло...
И вообще, какая из неё теперь 'нянюшка'?! Шиннора - ни больше, ни меньше! А нянюшка у меня и своя есть. И другой мне даром не надо!
Я замерла, слушая как королева с Шиннорой, о чём-то споря, собирают разлетевшиеся по тёмному коридору листки. Наверное, что-нибудь важное на них написано... Надо было всё же прихватить листик-другой, а потом можно было бы явиться пред светлые очи короля Вер'Цита и попросить у него политического убежища. Или работы на корону. Хороший из меня агент получился бы...
Усмехнувшись собственным бредовым мыслям, появившимся от нешуточного волнения и испуга, не иначе, я дождалась, когда королева и Шиннора закроют с той стороны дверь в коридор.
Решив больше не рисковать, я вернулась в спальню и, повесив накидку туда же, откуда взяла, со спокойной душой улеглась спать. Вот только сон всё не возвращался, зато вернулась Шиннора, захлопнула потайной ход и тихо подошла к моей кровати.
Полюбовавшись на моё умиротворённое лицо и послушав размеренное дыхание, женщина наконец успокоилась, погасила свечу и улеглась спать.
Хороший из меня агент получился бы, мысленно усмехнулась я, чувствуя, как медленно отпускает напряжение последнего часа. По коже волной прокатились мурашки - туда-обратно, от головы к ногам и наоборот. После чего я, наконец, смогла расслабиться, выбросить из головы все беспокойные мысли и уснуть.


Глава 9. Знаток южных вин

 
'Свободное владение офисной оргтехникой (кофеваркой)'.
Цитата из анкеты соискателя

Проснулась я на рассвете, даже Шиннора ещё спала. Чуть поворочавшись и поняв, что больше не усну, я с тяжёлым вздохом вылезла из-под одеяла и направилась в гостиную - там есть шнурок для вызова слуг. А то воду для умывания, как всегда, с вечера приготовить забыли...
Пушистый густой мех постеленных на пол в гостиной шкур вызвал у меня непроизвольную улыбку. Чуть пританцовывая, я добралась до портьеры, прикрывающей входную дверь, и пошарив под тканью, дёрнула за толстый витой шнур. Потом рассмеялась и закружилась в центре комнаты, наслаждаясь нежным и немного щекотным прикосновением меха к голым ступням. Неожиданно влившийся в танец тихий мужской смех заставил меня замереть на долю секунды, обрывая свободное движение, и тут же метнуться к стене.
Испуганно обшаривая помещение взглядом, я пыталась прикинуть, где лучше скрыться - в кабинете или в спальне. Дверь в кабинет совсем рядом со мной, но зато в спальне есть дверь в потайной ход, да и Шиннора, в конце концов... Вряд ли незваному гостю нужны свидетели... Да где же он, чтоб его сожрало Тёмное Пламя?!!
- Рил? - от тихого ласкового голоса, раздавшегося столь близко и столь неожиданно, я вздрогнула и только в последний момент удержалась от удара.
Кронпринц изумлённо уставился на мой небольшой кулачок, застывший в опасной близости от его носа. Потом всё ещё широко раскрытыми глазами поморгал на меня, и потихоньку отодвинулся на безопасное расстояние.
Я тяжело выдохнула, опуская руку. Ясноликий, что ночь, что утро - нет мне покоя и спокойствия заодно...
- Здравствуйте, ваше высочество. Луис, могу я узнать, что вы делаете спозаранку в моих покоях?
- Вами любуюсь, моя леди, - снова подошёл поближе кронпринц, уверившись, что я уже взяла себя в руки и нападать на охраняемого больше не буду.
- Вот как? - я несколько растерялась от такого ответа. Кровь прилила к щекам, когда потихоньку просыпающееся сознание напомнило мне, что я стою перед кронпринцем в летней ночной рубашке, не достающей даже до колен и слишком тонкой и лёгкой, чтобы скрывать от любопытного взгляда всё, что под ней находится. - В таком случае, я хотела бы привести себя в порядок и подобающе одеться, Луис... Уверяю вас, вы не будете разочарованы вашей леди.
В конце моей речи невольно прорезалась насмешка. Слишком уж откровенно шарил взгляд кронпринца по моей фигуре. Похоже, большинство слухов о его безнравственном поведении сильно преувеличены. Интересно, кем и зачем?
- Ваше высочество? - настойчиво повторила я, напрашиваясь на разрешение уйти.
- Не надо одеваться подобающе, Рил, - тихо ответил Луис, придвигаясь ещё ближе и беззастенчиво пользуясь тем, что позади меня стена и отступать некуда. - Так вы мне нравитесь гораздо больше...
- Луис, позволю себе напомнить вам - не путайте реальность и видимость. Я ваша девушка лишь для окружающих, кронпринц.
- Ну почему, Рил? Что нам мешает сделать видимость реальностью, хотя бы ненадолго? - эти тоскливые и просительные слова были сказаны таким завлекающим тоном и в такой близости от моего лица, что я решила наплевать на все правила приличия.
Быстрым движением проскользнув под рукой Луиса, я отозвалась уже с другого конца комнаты:
- Простите, кронпринц, я позволю себе оставить вас одного. Тем более, сейчас вам никакая опасность не угрожает.
Закрыв за собой дверь в спальню, я тяжело рухнула на кровать. Сердце стучало, как молотобоец в кузне, пульсация крови эхом отдавалась в ушах, а я собрала всю свою выдержку в кулак и попыталась осмыслить только что произошедшее.
С чего это вдруг Луис как с цепи сорвался? Совсем это на него не похоже, он ведь мальчишка ещё совсем... Тьфу ты! Пообщавшись с кронпринцем, как-то забываешь, что он ровесник своего брата и к тому же редкостный ловелас, судя по многочисленным слухам... и моему присутствию во дворце. Тёмное Пламя, а я ещё удивлялась, что он делает в моей гостиной на рассвете! 'Интересно, сколько ночей Луис провёл в моих покоях?' - подумала я и вопреки здравому смыслу залилась румянцем.
В дверь робко поскреблись, и в спальню просочилась служанка с наполненным водой тазом для умывания. Надо же, догадливая какая! За чем бы ещё её отправить, так, чтоб набегалась как следует?
Подавив неуместное злорадство, я уточнила:
- Кронпринц ещё здесь?
Служанка испуганно замерла, потом помотала головой, отступая к двери:
- Его н-нет, леди... Его высочество, н-наверно, уже ушёл...
- Понятно, - я кивнула и нахмурилась, - тогда передай его высочеству, что я хотела бы с ним встретиться после завтрака. Оденусь я сама. Ступай.
- Д-да, леди... - служанка поклонилась и выбежала прочь.
И чем я её так напугала? Ну не подушкой же, которую я держала наизготовку, как метательный снаряд, всё время начиная со стука в дверь - мало ли, вдруг в спальню сунется Луис?!
Посмотрев на собственные пальцы, судорожно стискивающие уголок маленького туго набитого метательного снаряда, я старательно выдохнула.
Задел меня его наследное высочество, ой как задел...
Приложив немалые усилия, я заставила себя спокойно и аккуратно положить подушку обратно на кровать.
В конце концов, Луис просто не мог знать о той истории с менестрелем. Как там его звали?.. Надо же, всего шесть лет прошло, и события помнятся, как вчерашние, а вот имя того соблазнителя несовершеннолетних я уже забыла. Ясноликий, наверное, ты так сделал специально - не нужно помнить этого мерзавца. И вспоминать его имя незачем. А вот события... Нет, их я лучше буду помнить. Запру глубоко в душе, чтоб они существовали, но не бередили чувства. Пусть покрываются пылью, пусть остаются лишь бесцветным и смутным воспоминанием. В нужный момент это воспоминание само всплывёт и пригодится, как сегодня. Впрочем, ещё я надеюсь, что сегодня - это первый и последний раз, когда моя первая 'любовь' чем-то напоминает о себе...
Прохладная вода приятно лизнула кожу, тонкая струйка скатилась за шиворот, щекоча шею и спину. Я закрыла глаза, ополаскиваясь ещё, и ещё, и ещё раз...
Он был редкостно красивым молодым менестрелем, талантливым, самодовольным и уверенным в своей абсолютной неотразимости. А я - юной неопытной дурочкой, влюбившейся в его великолепную музыку, романтические песни и сияющие зелёные глаза... Озарение пришло слишком поздно. И, если бы Ясноликий не привёл в те покои нянюшку, внезапно решившую разыскать свою воспитанницу, - неизвестно, чем бы всё закончилось. Ведь я уже в то время многому успела научиться у Санара, и не думаю, что драка с соблазнителем впечатлила бы меня меньше, чем возможный другой исход...
Я промокнула полотенцем лицо, потом повесила его на шею, ловя редкие сбежавшие капельки, и тщательно вытерла руки. Накладывать мази и краску нужно на сухую кожу, а из-за нашего с королевскими розами взаимного неприятия, подкрашивать царапины мне приходится постоянно.
Так в чём же дело, зачем Луису потребовалось соблазнять меня? Да ещё и так внезапно! Пожалуй, умения и напора кронпринцу не занимать, и слухи о его активной личной жизни скорее всего верны, - но я ни за что не поверю, что он неожиданно воспылал ко мне страстью. Скорее, это была проверка - например, по инициативе королевы. Только цель испытания не понятна совершенно... Ну и в Пламя её, эту проверку. Вряд ли она повторится снова.
А пока что все эмоции придётся отставить в сторону. У меня есть конкретная задача - охрана кронпринца. Вот этим я и займусь... сразу после завтрака и 'напутственной' речи Шинноры.

Луиса я встретила раньше, чем ожидала. А точнее - в коридоре, на полпути к его покоям.
Освещающая весь мир улыбка, сияющие глаза и прекрасное настроение. Странно. То ли наследный принц настолько толстокожий, то ли - легкомысленный... Причём, уже немного зная его, я бы не согласилась ни с первым, ни со вторым.
- Как приятно видеть с утра столь прекрасную представительницу лучшей половины человечества! - рассыпался в любезностях кронпринц, сияя до ушей. - Мне передали, что ты хотела меня видеть, Рил. Что-то случилось?
- А вы сами ничего не хотите мне сказать, Луис? - ненаигранно удивилась я.
'Подопечный' уставился на меня с лёгким замешательством, потом в его глазах мелькнула какое-то чувство, и он тут же вернул на место беззаботную улыбку:
- Боюсь, что всё, что я хочу сейчас вам сказать, будет из разряда комплиментов... Вряд ли вы ждёте именно этого?
А в глазах - молчаливый серьёзный вопрос.
Вот как? Ну что ж... Если кронпринц желает делать вид, будто утреннего происшествия просто не было, то не мне ему мешать. А значит, выяснение отношений отставим на невообразимо долгий срок - то есть, насовсем. И перейдём к делам.
- Пожалуй, я погорячилась... Луис, это я хочу с вами поговорить. Я не ошибаюсь, вы сегодня увидитесь с вашим другом, виконтом Норолом Арбежским?
'...с этим навязчивым, подозрительным, лезущим во все щели типом', - раздражённо добавила я про себя.
- Верно, - на этот раз Луис не смог скрыть удивления.
- Тогда, - напористо продолжала я, не давая кронпринцу ни малейшего шанса обдумать его ответ и ситуацию в целом: - Я настаиваю на своём присутствии на вашей встрече. В конце концов, я столько о нём слышала, что пренебречь возможностью познакомиться поближе просто не в моих силах!
- Но, Рил... - удивлённо начинает кронпринц.
- Нет, Луис, я настаиваю, - выделяю голосом последнее слово. - Наедине пообщаться вы сможете как-нибудь в другой раз, не сегодня.
Щёки кронпринца заливает предательский румянец. Недоволен? Что ж, я этого ожидала.
- Не много ли ты на себя берёшь, Рил? - голос ровный и спокойный, у кронпринца не могло быть плохих учителей.
- Нет. Ваша встреча - тоже светское мероприятие, хоть и в локальных масштабах, - позволяю себе усмехнуться. - А на светских мероприятиях я... должна быть.
Специально закругляю свою речь так, чтобы напомнить, что коридор - не место для подобных обсуждений. Луис понимает, кивает, потом бросает на меня тяжёлый взгляд:
- Хорошо... Рил, - Ууу... Какие мы многозначительные. Это что, угроза? - Тогда будь готова через час, я за тобой зайду.
- С удовольствием, Луис, - лёгкий реверанс - и я с видом победителя удаляюсь в свои покои.
И зачем я его задеваю? Ясно же, что если кронпринц захочет мне отомстить, ему это будет несложно. Да и наша дружба висит на волоске... Но по-другому просто не выходит.

В назначенное время кронпринц зашёл за мной и мы направились в одну из малых гостиных на втором этаже. Ха! А почему не в личную гостиную Луиса, ведь этот виконт столь близкий его друг?
Впрочем, мне всё равно, решила я и постаралась подавить неуместное злорадство. Самостоятельно это не удалось, зато зрелище ожидающего в гостиной виконта вернуло меня с небес на землю сразу.
- Норол, ты уже приехал? - старательно удивился кронпринц. - В таком случае, прошу прощения, что заставил себя ждать.
- Что вы, мой принц, - так же старательно раскланялся виконт, - просто я освободился раньше, чем ожидал, и сразу поспешил к вам.
Это они что, изо всех сил пытаются мне показать, что уже виделись и успели поболтать? Надо думать, и представление это Луис устроил в пику мне. Ну, кронпринц, ну, мальчишка!..
- Норол, позволь тебе представить Рилазу, баронессу Нарилскую. Рил, это виконт Норол Арбежский, мой лучший друг.
- Мы уже знакомы, - вежливо улыбнулась я 'лучшему другу', изо всех сил стискивая руку кронпринца. Если уж выпендривается, то пусть не переигрывает, а то вон даже виконт посмурнел.
Разговор не клеился. Виконт всё больше мрачнел, дёргался, и скрыть это ему плохо удавалось. Я злилась. На свою глупость и больную - в самом худшем смысле слова - голову. На луисова 'лучшего друга', чтоб его сожрало Пламя! На всех парней на свете, за их вечное вставание в позу... На свою паранойю и излишнюю подозрительность. Ибо делать мне тут было явно нечего, только жизнь парням портить и этим наслаждаться. Но последнее что-то не получается.
Кронпринцу быстро надоело вести разговор, отдуваясь за троих, и он вопреки правилам приличий поспешил пригласить нас за стол. Благо, всё теми же правилами ведения приёмов и встреч это было разрешено, если подразумевалась длинная и спокойная, неторопливая беседа на внеполитические темы.
В гостиной для чаепитий были два дивана, большое окно и резной столик на одной ножке посреди помещения. Кроме того, по комнате в художественном беспорядке были расставлены резные же стулья. Вероятно, кронпринц хотел создать приватную атмосферу. Не получилось. То ли из-за кусающего губы, когда думает, что его никто не видит, виконта. То ли из-за моего, вдребезги разбивающего приватность, присутствия...
Все понимали, что нужно наконец сесть и изобразить довольных жизнью собеседников. Но не получалось. Луис рассматривал запотевшие бутылки с вином так, будто в первый раз их увидел и вообще не пьёт, и теперь не знает, куда их девать. Виконт всё пытался присесть на спинку резного стула. Едва осознав, что делает, он тут же вскакивал и его жертвой становился следующий стул. Я ходила по комнате туда-сюда, изо всех сил стараясь отрешиться от образа дикого зверя в клетке.
Нет, я всегда знала, что при дворе главную роль играют этикет и видимость приличий, но зачем же настолько доводить всё до абсурда?! И вообще - почему так дёргается виконт? Неужели вспомнил-таки, где меня видел?! Или они с Луисом всё же не успели поговорить без моего участия, и теперь молодого человека распирают заготовленные фразы?
Наконец Луис вспомнил, что он тут не один, и, вскрыв несчастную бутылку, стал разливать по бокалам вино. По комнате мягким касанием прохлады поплыли до боли знакомые ароматы... Я в миг оказалась у столика, всматриваясь: не ошиблась ли? Нет. Радостная улыбка озарила мою застывшую физиономию, являясь лучшей наградой повеселевшему Луису. Даже виконту перепала тень моего счастья, что его, впрочем, не очень впечатлило. Ну и не хотелось.
Свежий, снежный и чуть-чуть пряный аромат выдавал в тёмно-бордовой жидкости позднее, последнее вино. Конечно же, родом из Шитасса, из его горных виноградников. Моё любимое... И очень дорогое. Неужели кронпринц настолько уважает какого-то виконта? Или настолько с ним дружит?!
Оказалось, этот вопрос заинтересовал не только меня.
- Странно... - протянул Луис. - Не в обиду тебе будь сказано, Норо... Похоже, моя матушка наконец признала нашу дружбу. Иначе с чего бы она вдруг позволила моему камердинеру подать нам 'Серебряную розу'?
Виконт дёрнулся и склонил голову.
- Прошу прощения, мой принц, это вино принёс я. Разорил отцовский погреб... ради нашей встречи. Решил устроить, так сказать, небольшой преждевременный мальчишник. Однако, ваше присутствие, леди Рилаза, несомненно лишь украсит наш маленький праздник.
Заметно. То-то вы губы так поджимаете, лорд. Не иначе, от радости - из-за моего присутствия, украшающего ваше мужское общество.
- Да? - неприятно удивился кронпринц. Я вскинула брови в немом изумлении. - В таком случае, прощения должен просить я, Норо. Я действительно не подумал о такой возможности и поэтому сделал неверные выводы. И, в качестве извинения, я позволю себе первым сказать тост...
Луис демонстративно взял со столика бокал. Держа его изящно и бережно, двумя пальцами за тонкую изгибающуюся ножку, мой подопечный повернулся к окну. В ожидании нашей с виконтом готовности, Луис с восхищённой улыбкой любовался вспыхивающими внутри бокала рубиновыми отблесками света.
Я тоже взяла вино и, блаженно щурясь, воскрешала в памяти его аромат, чуть наклоняя тёмную зеркальную гладь и держа бокал прям перед носом.
Виконт задерживался. Нам с Луисом уже нетерпелось опробовать вкус этой 'Серебряной розы', а лорд всё мешкал, словно не решаясь касаться бокала.
Наконец он его схватил - 'Как ядовитую змею за хвост!' - мелькнула ехидная мысль, и шальными глазами уставился на кронпринца в ожидании обещанного тоста.
Луис улыбнулся ему:
- За тебя, Норо. За моего лучшего друга... За дружбу!
- За дружбу! - эхом повторили мы с виконтом, и я выпустила из рук бокал.
Чувствуя, что не успеваю, я рванула из рукавов ножи и наугад метнула, надеясь на удачу и помощь Ясноликого. И Бледноокой. Да хоть всех сразу, включая Тёмного, чтоб мне пусто было!
Тройной обиженный звон стал мне ответом. Разбился мой бокал, встретив на своём пути недостаточно мягкий ковёр. Столкнувшись с рукоятями ножей, разлетелись на брызги и осколки бокалы наслаждающихся вкусом вина 'собеседников', украшая их лица чёрточками свежих царапин и оспинами винных капель. А теперь - вопрос... Сколько они успели выпить?!! И почему, во имя всех небесных жителей, во время моей 'защиты' Луису всё время достаётся?!
- Рил, что ты творишь?! - от взбешённого рыка кронпринца захотелось вытянуться во фрунт и сделать вид, что я - дерево. В смысле немое, неподвижное и бессознательное.
Вот только рано расслабляться. Если я ошиблась, то пусть Луис орёт на меня хоть до посинения, слова поперёк не пикну. А так...
- Норол! Сядьте на пол! Руки вытяните перед собой! Сцепите в 'замок'! Луис, отойдите мне за спину!.. Ну, или хотя бы просто отойдите, - взмолилась я, видя, что этот упрямец даже шага сделать не хочет. Балбес! Он что, не понимает, что кинжал, который я держу наизготовку наподобие метательного ножа, сбалансирован не для полёта. Ручаться в точности попадания я не могу!
- Рилаза, опусти оружие! - рявкнул кронпринц.
Я даже не сразу поняла, что это он ко мне обращается. А когда поняла, тут же окрысилась:
- Я сказала, отойдите от него, Луис!
Должно быть, что-то было в моём голосе, отчего подопечный нехотя повиновался. Повторный приказ застывшему виконту, и он под моим давящим взглядом плюхается на ковёр и сцепляет руки в 'замок'.
- Ну и чего ты добилась, Рилаза? - вопросил кронпринц, стоя подальше от нас обоих - меня и 'арестованного'.
Бледность испуга - а кто не испугается, если вплотную к его лицу 'взорвётся' бокал?! - и румянец гнева схлынули, возвращая моему подопечному его естественный цвет. Но что-то было в Луисе такое, что заставило меня быть начеку, не расслабляясь ни на секунду...
Улыбка. А вернее, полное её отсутствие.
Никогда ещё не видела Луиса - не улыбающимся...
По-моему, меня сейчас будут убивать. А если я ошиблась с вином - то в буквальном смысле.
Желание ещё пожить заставляет отчитаться, тараторя и в спешке глотая слова и целые фразы:
- Луис, есть южный яд, 'белый,.. Он идеально подходит,.. отравить с помощью 'снежных' вин. Вкус делают идентичным,.. выбранному сорту вина. Запаха у него нет,.. прозрачен. После смешения с вином,.. необнаружим. Только через сорок,.. он отслаивается в бутылке. Противоядие принимается,.. после отравления - нет. Смертельная,.. полстакана, это наверняка. Иногда,.. четверти. Сколько вы?..
- Глоток. Ну, может, полтора, - задумчиво отвечает Луис. Улыбка, естественно, и не пытается появиться на своём месте. Да ещё и брови сдвигаются к переносице, отчего кажется, что на донышке глаз кронпринца начинает клубиться что-то нехорошее. - 'Белый песок пустыни', говоришь? Я бы и не вспомнил... Тоже мне, знаток южных вин нашлась! Любое другое вино тоже можно отравить. И, кстати, у меня иммунитет против 'песка'. Как и против других ядов.
Чуть склоняю голову:
- Я и не сомневалась в этом, Луис. Но любой выработанный иммунитет можно перебить количеством яда.
- М-да... - вздыхает кронпринц. - Ну и что нам теперь делать? Ждать, не помру ли я? Обнаружить разведённый яд ведь невозможно, ты сама сказала. И, наконец, отпусти Норола. Он в твоей подозрительности не виноват.
- Подождите, Луис.
- Ну что ещё?
- Есть один способ. Его мало кто знает... В высших родах Шитасса он передаётся детям, как наследство. Скажите, есть ли в этих покоях что-нибудь из цветного приморского шёлка?
- Именно приморского?
- Да. В краске приморских мастерских есть вещество... Оно даёт возможность обнаружить 'белый песок пустыни'.
Кронпринц опять вздохнул и покорно заозирался в поисках требуемого шёлка. Похоже, не целься я всё это время в виконта, Луис не был бы столь послушным. А рука уже устала держать кинжал - мышцы сводить начинает.
- Нашёл! - радостно вопит Луис.
Я вздрагиваю, тяжёлое лезвие выскользает из пальцев. Кинжал втыкается в пол, я сверлю взглядом виконта, но он даже лишний раз не шевелится. Понимает, что я сильно нервная.
- Капни на него вином. Или просто промокни пятно на полу.
Кронпринц приседает рядом со мной и проводит по полу узорчатой тканью. Длинный цветной шлейф тянется позади него к стене. Драпировку сорвал, что ли?
- Ну и?.. - в голосе появляются первые нотки гнева. Ярко-жёлтые узоры на шёлке сменили цвет на грязно-бордовый, но неожиданностей не происходит.
- Не может быть... - бессильно опускаюсь на пол я. Со своего места нервно хихикает виконт.
- Что за... - отшатывается в сторону Луис.
Ткань, брошенная на пол, скукоживается и с шипением обугливается у нас на глазах. На месте узоров остаётся светло-зелёный прах.
Бедная драпировка, её теперь только на выброс. С такой-то дырой!
- Как ты догадалась?! - круглыми от шока глазами уставился на меня подопечный.
- В Шитассе есть такое правило: ни на какие праздники и торговые сделки не подают 'снежных' вин. Это всё равно, что подарить человеку на день рождения - ядовитую змею! - поясняю я, не отрывая взгляда от виконта. Что-то он теперь выкинет, разоблачённый?
- Она у тебя, действительно, знаток южных вин, - растягивает губы в подобии улыбки 'арестованный'.
Выглядит это жутко.


Глава 10. Заговорщица


 
'Творческий склад ума с отблесками креатива'.
Цитата из анкеты соискателя

На пару минут в комнате повисла благословенная тишина. Луис так и замер, неверящим взглядом уперевшись в своего 'лучшего друга'. Я бездумно крутила в руках поднятый кинжал, краем глаза следя за лыбящимся - другого слова мне просто не подобрать, виконтом. А виновник всего этого безобразия застыл неподвижной ехидной статуей, сидя на полу у окна.
Хотя нет. Это не ехидство, поняла я, подняв голову и всмотревшись отравителю в глаза. Это просто безбашенная, если не сказать - сумасшедшая, обречённость.
Виконт уже похоронил себя. А теперь появилась возможность развлечься перед смертью. Почему бы не воспользоваться ситуацией... Так?
- Нет, - хриплый от волнения голос прервал мои умозаключения.
Упс... Я что, всё это говорила вслух?!
- Я радуюсь не 'развлечению', - виконт справился с голосом, убрал с лица полубезумную улыбку и принялся объяснять.
Ну и зачем? Всё равно от казни его ничто не спасёт. А так унижаться передо мной... или кронпринцем? Для чего? Чтобы окончательно пасть в наших глазах?!
- Я радуюсь тому, что всё же не убил тебя, Луис.
Мгм!
На этот раз в ступоре застыла я. Даже кинжал из рук выскользнул - второй раз за десять минут. Позорище!
А вот Луис, наоборот, оттаял.
- Зачем?.. - еле слышный, бесцветный голос. Так, подопечного надо спасать. Понимаю, предательство, обманутое доверие, и всё такое... Но сейчас не время раскисать, и кронпринц должен это понять.
- Луис, у тебя верёвка есть? - деловито уточняю. Хотя и так вижу, что нет - нынешний костюм у наследника короны не той конструкции, чтобы в нём можно было тайком что-либо носить.
- Нету, - растерянно подтверждает мои мысли кронпринц.
- Тогда найди тут что-нибудь подходящее.
Меня так и тянет ляпнуть ещё и про мыло, но, боюсь, в данной ситуации виконт эту шутку поймёт превратно. И последствия могут быть неприятными - как-никак, у меня в руках только кинжал, а недалеко от отравителя валяются два метательных ножа. Сила на моей стороне - пока виконт будет расцеплять из 'замка' руки, я успею его убить или обезвредить... Но рисковать не хочется.
Луис между тем послушно кивает и начинает поиски. Совсем всё плохо...
Неожиданно вспоминаю, что мы во дворце. Достаточно позвать - и стражи в гостиной станет больше, чем дворян на королевском приёме. Но Луис уже находит крепкий витой шнур неизвестного происхождения, и мысль о страже отступает на второй план.
А первый занимает желание узнать, наконец, хоть что-то о заговоре. Потому что, печёнкой чую, стоит передать отравителя в руки страже - и не видать мне информации, как заморских земель. Слишком не доверяет мне королева.
А сейчас в моих руках замечательная возможность выяснить если не всё, то многое. Да и кронпринц может расколоться - он пока не в лучшем состоянии, а значит, вполне может забыть, что при общении со мной нужно тщательно дозировать информацию... Короче говоря, упустить такой шанс я просто не имею права.
Под моим чутким руководством Луис связывает виконту руки за спиной и вторым концом шнура обматывает лодыжки. Вот теперь виконт не сможет ни сбежать, ни сотворить ещё какую-нибудь гадость. А я наконец-то отвожу от него глаза и встряхиваю руки, прогоняя напряжение. Всё-таки сложно столько времени быть начеку... И как профессиональные охранники это выносят?
- Ну вот, - улыбка, адресованная кронпринцу, выходит излишне вымученной, и я торопливо её убираю. - Теперь можно и поговорить по душам.
Луис нервно косится на меня и забивается в угол дивана, как можно дальше от нас с виконтом. От меня-то чего шарахаться?
- Виконт, - вовремя вспоминаю предыдущий неудачный опыт и остаюсь сосредоточенно-серьёзной. - Вы ведь что-то хотели рассказать его высочеству, верно? У вас есть такой шанс. Позже он может и не представиться...
Арестованный прокашливается. Умоляюще смотрит на моего подопечного, но видя, что тот не понимает, просит вслух:
- Мой принц... Можно нам поговорить наедине?
Вмешиваюсь:
- Нельзя.
В Тёмное Пламя вежливость! Здесь и сейчас в ответе за всё - я.
Луис снова косится на меня, тяжело вздыхает и сообщает:
- Видишь, Норо, говорят - нельзя...
Меня даже передёргивает. И где тот самоуверенный наследник короны, к которому я привыкла? Видимо, не зря родители пока не признают его совершеннолетним... Как же кронпринца привести в чувство? Желательно поскорее!
- Виконт, - добавляю в голос холода. - Либо вы говорите так, либо я зову стражу.
- Хорошо, - арестованный склоняет голову, отчего волосы занавешивают его лицо. Невольно хмурюсь. - Я расскажу.
Неловкими телодвижениями отравитель пытается устроиться на ковре поудобнее, но у него ничего не выходит. Высокая, нескладная фигура виконта в обычной-то ситуации производит не самое лучшее впечатление, а сейчас он вообще смотрится, как кузнечик, запутавшийся в ногах и упавший на пол.
Наконец "кузнечик" замирает, устроившись в пол-оборота к комнате и устремив взгляд в окно. Яркое голубое небо так же безмятежно, как и раньше, взирает на разыгрывающуюся перед ним то ли драму, то ли трагикомедию. Слишком уж всё запутанно.
-- Девять дней назад, - нерешительно начинает виконт, - я уехал из Ниоры. Верхом, без сопровождения и без слуг... Спешил на встречу с Эриной. Но до поместья её батюшки я не доехал. На полпути, на тракте, когда до ближайшего селения было не меньше двадцати километров в обе стороны, меня перехватили люди Лорда-Повелителя... Такого разномастного сброда я ещё не видел. Северяне, южане... среди них были даже дикари с Ледяных земель. (***так называют северные побережья Круга Королевств. Юридически они входят в Холвей или Линнор, но на деле самостоятельны, независимы и никому не интересны - прим.авт) Под прицелами арбалетов меня разоружили, связали и отвели в палатку главного. Тот назвался правой рукой какого-то Лорда-Повелителя.
Виконт замолчал. Искоса глянул на нас и облизнул губы.
Я чуть не взвыла от нетерпения. Ну же! Кто за этим стоит?! Кто - и зачем?!
- Всё, что я о нём знаю, это слухи и сплетни. Никаких фактов или хотя бы доказательств существования этого человека. Только шепотки. Говорят, он представитель древнего и великого рода и очень богат. Ещё говорят, что он радеет только о благе народов Круга Королевств. Будто бы он видел будущее и знает, что день Битвы Богов не за горами. (***По преданию, именно после Битвы Богов появился мир. И следующая Битва его разрушит - прим.авт)
Виконт перевёл дух. Мы с Луисом неподвижно сидели, выпучив глаза и не желая верить в услышанное.
- Этот Лорд нашёл способ отсрочить гибель всего мира. Он считает, что если избавить наши земли от прихвостней Низвергнутого, то не сможет Тёмный Огонь позариться на владычество в мире. И Битва Богов не состоится.
- Бред, - вскинулась я, всё ещё переваривая речь виконта. - Причём, бред религиозный!
- Именно, - кивнул арестованный. - Но многие готовы за ним идти. Правда, я не представляю себе, каким образом Повелитель собирается набрать армию, с которой можно было бы бросить вызов Заморскому Югу. Как-никак, там тоже много стран и, ходят слухи, что их земли больше наших. А значит, и людей, и войск за морем должно быть несметное количество...
- Бред, - повторилась я. - Они, конечно, рабовладельцы... и не признают ни заветов Ясноликого, ни законов Бледноокой... Но это ещё не повод называть их прихвостнями Тёмного! Тем более, что сами заморские южане даже не знают, кто такой Низвергнутый!
- Лорду на это наплевать, - пожал плечами виконт. - Зато если его затея удастся, земли за морем будут принадлежать Кругу Королевств.
- Если Круг ещё будет существовать... - еле слышно поправил Луис.
В гостиной опять воцарилась тишина - на этот раз, ненадолго. Потихоньку начинающий приходить в себя кронпринц поспешил продолжить допрос, избавляя меня от необходимости выжимать из виконта информацию самолично.
- Значит, заговор против меня всё же существует... Непонятно правда, чем я им так мешаю. Норо, а... Почему именно ты!? Этот Лорд подкупил тебя? Или - вынудил?
- А я... - виконт горько усмехнулся. - Я попался, помните? Так вот... мне сделали предложение, от которого я не смог отказаться.
- Что за предложение? - нахмурился Луис.
- Встретиться с Эриной. И я встретился... В том же шатре.
- Эрина - у них? - ахнул кронпринц.
Виконт стиснул кулаки так, что костяшки пальцев побелели. Иного ответа никому не потребовалось.
- Я хотел просить вас, мой принц... Я не заслужил снисхождения, но Эрина... Она ни в чём не виновата! А люди Повелителя не отпустят её просто так... Пожалуйста, Луис... Спаси Эрину! Прошу...
Виконт не договорил. Кронпринц сорвался с места, сел прямо на пол и обнял друга, что-то бормоча тихим успокаивающим голосом. Я тоскливо зажмурилась - опять Луис забыл обо всей субординации и безопасности в том числе. Ну и что мне с ним делать? Вернее, с ними обоими - могу поспорить, что кронпринц больше не отойдёт от друга ни на шаг.
Хотя, о чём это я? Стоит молодым людям наговориться, и виконт окажется под стражей. А дальнейшее от кронпринца не зависит...
Спохватилась я, только когда арестованный встал на ноги, как ни в чём не бывало распутывая навязанные на запястьях узлы. Луис снова пристроился на диване, жестом позвав с собой виконта и одарив меня фирменным королевским взглядом под названием 'Только попробуй!..'. Я благоразумно не стала ничего пробовать, хотя очень хотелось сделать - и сказать, - много неприятных вещей. Но увы, пришлось заставлять себя молча и внешне спокойно пристроиться рядом с подопечным на высоком стуле и обратиться в статую.
Эта стратегия быстро себя оправдала. Кронпринц и его друг вскоре забыли о моём существовании, разговаривая так, будто в комнате они находились вдвоём. Мне это было только на руку - оставалось лишь следить за виконтом и мотать на ус всю проскальзывающую в беседе информацию.
Впрочем, основную часть я уже слышала - про Лорда-Повелителя и его планы виконт больше ничего не знал. Зато горе-отравитель видел, где в Светлейшей Ниоре схоронились последователи этого Лорда, и смог даже описать нескольких руководителей. Внешность руководителей ничего мне не сказала, зато место их обитания я узнала сразу - ночная Гильдия... Знаем, плавали. В эту крепость ночного Хозяина Светлейшей Ниоры весьма непросто попасть. А выйти, как говорится, ещё сложнее. Похоже, лорд это понимал отлично, и изо всех сил пытался вспомнить все подробности охраны Гильдии.
Кроме того, виконт умолял Луиса поберечься, ведь из-за провала с отравлением Лорд-Повелитель не станет менять свои планы, а значит, будет искать другие способы отправления кронпринца в мир иной.
С этим выводом я молчаливо согласилась, бросив на подопечного красноречивый взгляд. И тут же спохватилась, но было поздно - собеседники чуть переглянулись, вспомнив о моём присутствии, и сразу попытались взять меня в оборот.
- Рил, у меня к тебе просьба... - начал кронпринц и замялся.
Вид у него был серьёзный и лихой одновременно, что заставило меня ждать продолжение, затаив дыхание: до чего на этот раз додумался его несовершеннолетнее высочество? Проще говоря, во что ещё втравит меня этот мальчишка?!
- Рил, я прошу тебя оставить всё, произошедшее в этой комнате, в тайне. Никто, кроме нас троих, не должен узнать о неудавшемся покушении.
Что-о-о?!! Кронпринц совсем спятил?!!
- Луис... - осторожно перебила, добавив в голос мягкости - ровно столько, сколько нужно, чтобы даже подопечный не смог уловить фальшь. - Ты хорошо себя чувствуешь? Всё-таки, после яда... Может, стоит сначала отдохнуть?
- Нет! - выразительно фыркнул кронпринц, а виконт из-за его плеча попытался испепелить меня взглядом.
- Но... - я с изумлением поняла, что не представляю себе, что тут можно сказать и как возразить. Или возражать нельзя?.. Вроде бы, с сумасшедшими не спорят... Тёмный Огонь! Что это за яд такой, что Луис стал плясать под дудку своего 'друга'?!!
- Рил, послушай меня, - подал кронпринц голос... со знакомой до боли, мягкой, успокаивающей интонацией. Я даже не смогла сдержать смешок, отчего хмурый взгляд кронпринца стал ещё более озабоченным, хотя казалось, что дальше некуда. - Рил, попробуй меня понять... Норол - единственный мой друг, верный и честный. Он такого натерпелся из-за меня, и после этого ты смеешь настаивать на его аресте?
Голос Луиса резко построжел, будто тот вспомнил о своём праве повелевать. Вот только отчитывалась я перед королевой Торинн, а не перед подопечным. Причём, оказаться меж двух огней не захочет никто, и я не стала исключением - пришлось спешно выбирать сторону, на которую встать. А в свете последних событий ответ мог быть только один...
- Я надеюсь, вы понимаете всю глубину вашей просьбы, ваше высочество? - невольно сбилась на 'вы', но впечатления это не испортило, наоборот - дополнило, и перед тем, как ответить, кронпринц несколько долгих секунд в задумчивости кусал губы:
- Понимаю. Прости, что втравил и тебя в это дело, Рилаза. Но сейчас я уже не могу отступить.
Какая знакомая фраза. И знакомые виноватые интонации... Ну уж нет! Я вполне взрослый человек, и способна отвечать за свои решения сама. Даже если они навеяны другими людьми.
- Хорошо, Луис. Я буду молчать, пока это будет возможно.
Виконт опять полыхнул взглядом, но кронпринц одобрительно кивнул, видимо вполне чётко представляя себе, на что способна её величество, когда очень хочет что-либо узнать... А я не самоубийца. И в дальнейшем становиться таковой не собираюсь.
- Спасибо, Рил. Я этого не забуду... И не только я, - подопечный повернулся к другу, настойчиво поводя бровью, явно пытаясь подтолкнуть его к каким-то действиям.
Похоже, удивление читалось на моём лице очень чётко, поскольку виконт сначала высокомерно вздёрнул нос, потом тяжко вздохнул и, наконец, выдавил из себя:
- Я обязан вам жизнью, леди... Такое не забывается. Если вам понадобится помощь, можете смело рассчитывать на меня.
Угу. Если мне понадобится кого-нибудь отравить, я сразу же вспомню о вас, лорд. Не сомневайтесь...
Дальше разговор опять потёк без моего участия. Вернее, поначалу эти закадычные друзья ещё косились в мою сторону или ждали ответной реплики, но постепенно так увлеклись, что снова забыли о моём присутствии.
А с тоской следила за их разговором и думала. О многом. Вот только всё это 'многое' могло уместиться в одном предложении: ну почему я, как неразумный щенок, сунув нос в муравейник, поспешила ещё и залезть в него всеми имеющимися лапами?!!

Наконец кронпринц с виконтом наговорились вдоволь и решили расходиться. Это меня сильно озадачило.
- Эээ... Луис! Ты действительно хочешь выпустить виконта из дворца? - осторожно уточнила я.
- Рил!.. - тоскливо взвыл тот. - Мы же уже обсудили! Об отравлении никто не узнает, так что арестовывать Норола не за что.
- Разумеется, - поспешила согласиться я. - Никто не узнает. Кроме тех, кому это уже известно... Виконт, а вы тоже думаете, что переживёте эту ночь вне дворцовых стен?
Луис нахмурился, а его друг вспыхнул до корней волос, в бессознательном порыве пытаясь нащупать на поясе отсутствующие ножны с мечом:
- Вы считаете, я не смогу защитить себя?!!
Я едва удержалась от того, чтобы не закатить выразительно глаза. Тёмное Пламя, какие же они оба ещё мальчишки! Продолжать это издевательство не следовало, но вовремя прикусить язык оказалось выше моих сил.
- Отнюдь! Просто хочу напомнить - для того, чтобы вас убить, Лорду-Повелителю даже не нужно устраивать посреди города побоище с участием арбалетчиков. Вполне достаточно и одного хорошего мечника...
Луис настороженно замер, наблюдая за нами с виконтом с отрешённостью хищника, схоронившегося в засаде. У лорда отвисла челюсть, а краски гнева на лице стремительно поменялись на восковую бледность стыда.
Я прикусила губу и поспешно склонила голову, пряча ехидно прищуренные глаза, но это уже не спасло.
- Ты!!! - такого вопля, полного чистосердечного негодования, я ещё в жизни не удостаивалась. Прямо гордость взяла, хоть и неуместная.
Даже не задумываясь, склонилась в лёгком реверансе, изобразив на лице столь же чистосердечное удивление и скромно потупив глазки.
- Ты!!! - второй вопль был уже чуть потише. Но это только потому, что виконту под руку попался штопор с удобной длинной рукояткой - и теперь лорд напружинился, готовясь к броску.
Такого испытания тонкая психика моего подопечного не выдержала. Луис расхохотался, хлопая себя по округлым бокам и пытаясь плечом вытереть брызнувшие из глаз слёзы. Я от удивления подавилась очередной ехидной фразой.
Виконт тоже застыл, тяжело дыша и судорожно стискивая пальцы на рукоятке штопора. Лицо его изображало всю гамму чувств от возмущения и гнева до усталой растерянности.
- Хва... - булькнул сквозь смех кронпринц. - Хватит!.. Хи-хи... Ой, не могу... Хватит разборок!.. Хи-хи... Вы же теперь на одной стороне! Рил, Норо!.. О-ё-ёй...
Да уж, резко помрачнела я. Действительно, на одной стороне. Мы же сами теперь заговорщики, малолетние и не очень... 'Повязанные тайной', Тёмное Пламя! Осталось только символику подпольного общества придумать - и можно набирать сторонников!
По-видимому, мой мрачный вид вернул-таки кронпринца с небес на землю. Слегка подхихикивая в самых неожиданных местах, Луис заговорил:
- Рил, я очень тебя прошу... Веди себя прилично.
От изумления я даже не нашлась сразу, что сказать.
- Норо... Не держи зла на Рилазу. Мы теперь все в одной лодке, так что - что было, то прошло. Да, и ещё. Думаю, тебе действительно сейчас небезопасно появляться вне стен дворца и вообще на людях. Подожди, не спорь! Выслушай сначала...
Виконт со вздохом опустил на столик штопор и устроился на спинке ближайшего стула, демонстрируя готовность внимать речам своего принца.
- Прирезать тебя для человека умеющего проблемы не составит - даже посреди города, в толпе. А так, пока ты не появишься на виду, люди Лорда-Повелителя не будут знать, чем закончилась идея с отравлением. А значит, у нас появится время, чтобы придумать и осуществить какие-то контрмеры. Да и за твою жизнь я опасаться не буду.
- И Эрину нужно вытащить из их логова, пока они не поняли, что больше не контролируют меня! - с жаром подхватил лорд.
- Ага, - насмешливо вклинилась я. - Сейчас Луис позовёт стражу и прикажет им идти вытаскивать Эрину. Или у тебя, Луис, завалялись несколько десятков собственных, чахнущих без дела, клинков?Виконт осёкся. Попытался пронзить меня гневным взглядом, но уже без прежнего пыла, скорее по привычке. Я так же привычно обозначила кивок, словно принимая должное к себе отношение. Лорд заскрипел зубами.
- Рил, у тебя есть идея получше?
- Нет. Только поправка - тебе, Луис, тоже лучше не показываться на людях столько времени, сколько сможешь. А ещё лучше - объявить о своей болезни и запереться в покоях. Тогда заговорщики будут думать, что их план удался.
- Ага, - саркастично вклинился, на этот раз, виконт. - И сразу избавятся от Эрины, ведь она им больше не будет нужна.
- Она им в любом случае больше не нужна! Вы выполнили свою роль! Или даже не выполнили, всё равно, для Лорда-Повелителя вы теперь бесполезны. А значит, и Эрина ваша стала никому не нужной обузой.
- Нет, почему же, - это уже Луис поспешил внести свою лепту. - Если заговорщики будут думать, что Норола схватили, то им нужна будет гарантия твоего молчания, верно, Норо? Они думают так: Неизвестный обязательно постарается выпытать у тебя всю информацию, которой ты владеешь. А это не так уж мало, даже если ты уже рассказал нам вообще всё, что знаешь. Вывод: Эрину они придержат у себя до тех пор, пока точно не будут уверены, что ты мёртв... Ведь, по их мнению, другого итога и быть не может...
Луис замялся, брови озадаченно задвигались туда-сюда. Виконт поёжился и склонил голову, безмолвно каясь. Совсем раскисли парни.
- Нелегко быть заговорщиками? - со злым ехидством озвучила я свои мысли, на всякий случай подобравшись и прикидывая, до какой двери доберусь быстрее всего.
- Да что ты знаешь! - рыкнул виконт, соскакивая со спинки стула и опять хватаясь за штопор. Упс. Только бы он не вспомнил, что я так и не собрала с пола своё оружие, разбросанное по всей комнате... А то мне не сдобровать.
- Норо, прекрати!
О, глазки у кронпринца засияли, руки перестали мять костюм... Очередная мысль пришла в его светлую голову. Ясноликий, что угодно отдам, только пусть его идея будет гениальной! В смысле - простой и мирной!!!
- Рилаза... - Луис посмотрел мне в глаза. Открыто и радостно, ни на миг не сомневаясь в моём решении... Всё, мне уже страшно. - Не знаю, как твоё настоящее имя... Ты ведь Ночная Леди, та самая! Позволь сделать тебе заказ! Нужно выкрасть леди Эрину. Оплата - любая, в пределах наших с виконтом Норолом возможностей.
Ёк!.. Ёптыть, Тёмное Пламя! Луис, рухни на тебя Бледноокая, ты что творишь?!!
- Я не могу приказывать и давить не хочу, Рил... Пожалуйста, исполни мою просьбу.
Медленно, и оттого торжественно, я кивнула. На лице не отразилось и доли того, что бушевало внутри...
Мама! Мамочка, я хочу домой!!!


Глава 11. Спасительница

 
'Умение преобразовывать стратегические гипотетические макроуказания руководителя в тактические реальные микрошаги.'
Цитата из резюме

Наверное, мы бы ещё долго обсуждали действия заговорщиков и возможные контрмеры с нашей стороны, но тут кронпринц, мягко улыбаясь, сообщил, что устал и хочет отложить дальнейший разговор на потом.
Мы с виконтом пришли в ужас.
Не знаю, как справился с собой Норол, но лично мне огромных усилий стоило глянуть на Луиса прямо и внятным голосом подтвердить, что мы засиделись и пора уже разойтись. А то это будет выглядеть подозрительно.
Норол молчаливо согласился со мной и тут же сообщил кронпринцу, что остановится в его гостевых покоях. Так что, заключил лорд, беря друга под руку, идти им сейчас нужно в одну сторону. После чего оба парня меня покинули.
Я спешно и несколько судорожно привела комнату в её первоначальный вид. Ну, или почти в первоначальный - осколки бокалов я не стала собирать с пола, да и прожжённую дыру на драпировке лишь слегка замаскировала складками ткани. Рассовав по местам своё вооружение, я наконец ушла из злополучной комнаты. Век бы её не видать...
Впрочем, если Луис сейчас не сможет побороть яд, то я точно эту комнату больше не увижу. Да и любую другую тоже. Разве что в казематах ещё поживу немного...
Брр!.. Ясноокий, о чём я думаю?!! Спаси, поддержи, вылечи Луиса, прошу тебя!
А у меня пока найдутся другие занятия, нежели ходить тут кругами и маяться от неизвестности. Например, надо срочно связаться с Санаром и обсудить с ним способы освобождения этой Эрины. Да и помощь санаровских ребят лишней не будет.
Так и не дойдя до личных покоев, я развернулась и направилась в парк. Чинно побродив по многочисленным дорожкам в течение получаса, хотя условный знак одному знакомому лицу за оградой королевского парка показала уже на пятой минуте прогулки, я наконец вернулась к себе и потребовала немедленно приготовить ванну. Необходимо ещё раз всё обдумать.

Разговор с Санаром оказался делом нелёгким и затянулся до темноты. К недовольству мужчины, внятно объяснить, почему я согласилась на эту авантюру, у меня не вышло, - что отнюдь не улучшило и так нервозное моё состояние.
План мы всё-таки разработали - не самый лучший, но без длительной подготовки, в отличие от других вариантов. С исполнением было решено не затягивать - Ночной Хозяин мог узнать, что Санар интересовался Домом гильдии, и тогда наш сюрприз не удался бы... Так что нынешняя ночь обещала быть длинной.
Пока Санар собирал своих воинов, я поспешила обратно во дворец. Смыла с себя всю косметику, возвращаясь к родному цвету лица, переоделась в походный костюм, накинула сверху одежду служанки... Потом покрутилась перед зеркалом, поправила меч, чтоб нигде не выпирал и не торчал из-под подола, и наконец отправилась в гости к Луису.
Незнакомую служанку стражники не пустили в покои кронпринца, но услышавший шум за дверью виконт быстро разрешил это недоразумение.
Как только дверь за мной захлопнулась, я не удержалась и скорчила лорду кислую мину. После чего пробежалась глазами по шикарному убранству покоев и, остановившись взглядом на двери в опочивальню, одними губами прошептала:
- Как он?
Виконт недовольно нахмурился и так же тихо ответил:
- Спит...
Слишком многозначительно это прозвучало, чтоб я могла проигнорировать сказанное.
- Мне нужно на него посмотреть. Какие лекарства он принял?
- Не знаю. Что-то выпил и сразу отключился.
Я только кивнула, уже заглядывая в спальню. Как и следовало ожидать, Луис лежал поверх заправленной кровати, даже не скинув камзол и сапоги. Короткие каштановые волосы топорщились, влажно поблёскивая.
Я подошла поближе и приложила руку ко лбу кронпринца. Так и есть - высокая температура, потливость, глубокий сон... И зрачки нормальные... Слава Ясноликому, процесс выздоровления идёт нормально!
Плечи сами собой облегчённо расправились.
- Одышки не было?
Виконт, смущённо топтавшийся за спиной, встрепенулся. В глазах вспыхнула надежда:
- Нет. Всё было нормально... С виду...
Я кивнула, невольно улыбаясь:
- Проснётся и будет как новенький.
- А теперь?..
- А теперь его лучше не трогать. Пойдёмте в гостиную...
В гостиной лорд прислонился к стене, сложил руки на груди и упёрся в меня мрачным немигающим взглядом. И без перевода ясно: требовать от меня объяснений он не вправе, но вот получить их, мягко говоря, хочет очень.
Обойдётся. В конце концов, это с него началась большая часть моих неприятностей.
- Лорд Норол, мне нужна ваша помощь сегодня ночью.
Какая выразительная мимика!.. И как он только посмел такое подумать?!
Едва сдерживаясь, чтобы не врезать по уху зарвавшемуся виконту, я пояснила:
- Нужно ваше присутствие и, желательно, ещё хотя бы с десяток клинков.
- Клинков?.. - К чести луисова друга, серьёзный тон он принял сразу, мгновенно перестав кривляться.
- Отряд. Или вы в одиночку собираетесь изображать нападение на ночную Гильдию?
- Изображать? - Интересно, у лорда любимое развлечение - отвечать вопросом на вопрос, или это ради меня он так старается?
- Именно, - я нахмурилась, давая понять, что в подробности вдаваться не время и не место. - У вас есть в Ниоре свои люди, умеющие держать мечи?
- Найдутся, - коротко кивнул виконт и глянул на меня прямо и открыто: - Когда и где мы должны быть?
- У площади ткачей. Встречаемся через час.
Перед тем, как уйти, я ещё раз заглянула в опочивальню кронпринца и тихо попросила, обращаясь в пустоту:
- Позаботьтесь о Луисе, ребята... Я на вас надеюсь.
Развернулась к выходу и краем глаза заметила, как тихо шевельнулась одна из портьер.

Насчёт часа я погорячилась - и виконт, и Санар опоздали.
Первый пришёл через полтора часа, приведя с собой дюжину вооружённых людей, закутанных в капюшоны. Видимо, не хотят, чтобы их узнали. Делать мне больше нечего, кроме как их разглядывать. Вот разве что самого виконта...
- Лорд, можно вас на пару слов?
Когда мы отошли в сторону, я позволила себе виновато улыбнуться:
- У меня осталась одна ваша вещь... Я бы хотела её вернуть вам, но перед этим использовать - во время операции.
- О чём вы? - друг кронпринца резко напрягся, явно в ожидании подвоха.
Я чуть не задохнулась от возмущения и едко ответила:
- Мой давний трофей... Ваш фамильный перстень.
Сразу после ограбления виконта я сдала скупщикам большую часть украшений. Остался только кинжал с серебряной рукоятью (очень уж он мне понравился) и массивный фамильный перстень-печатка с незнакомым гербом: белая летящая птица с золотым клинком в лапах.
Тогда, впервые за долгое время наевшись до отвала, я благодушно решила, что выясню, чей это герб и незаметно верну печатку хозяину. После чего перстень был убран в седельные сумки Хайра - самое надёжное хранилище, с учётом нрава моего коня.
А кинжал всё же пришлось продать. Слишком заметный он был - если бы я стала им пользоваться, возникли бы лишние вопросы...
- Он у вас?! - почему-то растерялся виконт.
Интересно, а где ещё перстень мог быть?
- Да. Я взяла на себя смелость сохранить его и собиралась в дальнейшем вернуть вам. Увы, случай представился только сейчас... И всё же я прошу вашего разрешения взять его на сегодняшнюю ночь. Чтобы у меня была возможность доказать леди Эрине, что я действую от вашего имени.
- Да... Конечно... Разумеется... - всё ещё озадаченно кивал виконт.
А я решила уточнить на всякий случай:
- Ваша невеста знала, что его украли? Она может мне не поверить?
Лорд мотнул головой:
- Нет, не знала. Она поверит... Я очень дорожу этим перстнем. И, честно говоря, я уже думал, что он никогда не найдётся. Это едиственная память о моей матери... Извините.
- Это вы меня... извините, - я отвернулась, не в силах поднять глаза на виконта.
Бывает. Чего только не случается... Отчего же так мерзко на душе?

Санар опоздал на целый час - запыхавшийся, взмокший, но выражением лица очень уж напоминавший кота, объевшегося сметаны.
Прибежавшие вместе с ним воины были столь же мокрые и тяжело дышащие, зато радовали глаз на редкость кислыми физиономиями. Которые быстро сменились неподдельным восторгом и радостными воплями при виде моей сосредоточенно хмурившейся персоны.
Санар дал нам ровно пять минут, чтобы пообниматься, поздороваться, а некоторым и перевести дух, и затем скомандовал "Вперёд!", знаками показав мне, что уточнения первоначального плана расскажет на ходу.
Рассказанное мне понравилось - особенно информация, что Эрина "гостит" не во внешнем корпусе Гильдии, а в его внутреннем здании.
Вот тут нам очень повезло, ведь обычно неугодных Хозяину людей держат где-то в глубине лабиринта внешнего корпуса...
Ночная Гильдия Светлейшей Ниоры - весьма и весьма серьёзная структура. Об этом говорит хотя бы то, что ночной Хозяин смог беспрепятственно завладеть целым жилым кварталом недалеко от центра города и путём незначительных перестроек сделать из этого квартала мини-крепость.
Снеся несколько пристроек, "крыльев" домов и внутренние сады, ночная Гильдия получила достаточно места, чтобы построить в центре квартала свою резиденцию и довести до ума обе линии обороны. Первая - внешняя, состояла из обычных домов, сохранивших свои фасады и кардинально изменившихся внутри. Достаточно уточнить, что с виду обычные двери зданий по большей части стали бутафорией - входов в Гильдию всего два, а дверей снаружи гораздо больше.
Вторая линия - голый внутренний двор с многочисленной охраной, полностью контролирующей передвижение по территории Гильдии тех, кто к ней не принадлежит.
Ну и наконец, в случае, если оборона этой "крепости" будет сломлена, ночной Хозяин всегда имеет возможность покинуть поле боя, используя подземные переходы, ведущие из центрального корпуса-резиденции во все мыслимые стороны.
Впрочем, последнее - особо тайная информация, и где именно открываются потайные ходы, не смог сказать даже наш информатор. А жаль, очень пригодился бы запасной путь отхода...
Но и без потайных ходов спасательная операция наконец-то приобрела чёткий, просчитанный план. Ведь Эрину держат именно в резиденции, а там вряд ли много приспособленных для этого комнат...
За пару кварталов от Гильдии наш отряд разделился. Виконт со своими людьми и с одним из санаровских воинов - в качестве советчика, - ушёл вперёд, чтобы затаиться до поры, до времени недалеко от основных ворот Гильдии.
Санар ещё раз проговорил со мной все этапы плана и, прихватив остальных ребят, тоже скрылся с глаз. Его первой целью была крыша жилого здания - как раз напротив резиденции ночного Хозяина.
Я же, пригладив волосы и поправив костюм, направилась прямиком к гостеприимно запертому главному входу Гильдии.

- Зачем ты пришла, девочка?
Я мысленно поморщилась. Ну нельзя же так сразу показывать своё негативное отношение к посетителю! Нужно, хотя бы, сначала узнать, зачем тот пришёл... Тем более, что охрана внешних ворот пропустила меня без проблем, посчитав причину достаточно веской для встречи с Хозяином.
- Хочу обсудить возможность своего вступления в Гильдию.
- В Гильдию? - старательно удивился мужичок и скорчил такую мину, будто видит меня в первый раз: - А может сразу в ночные Рыцари?
- Я и так уже Ночная Леди, зачем мне ваше рыцарство? - поддела я в ответ и упёрлась тщательно отрепетированным в своё время требовательным взглядом в несговорчивого помощника Хозяина. Он же - привратник "сердца" Гильдии, её резиденции.
- М-да... - не нашёлся, что сказать, мужичок.
А ведь он не удивлён совсем. Слышал, значит, моё "канцелярское" прозвище... Выходит, у Хозяина даже в окружении Неизвестного есть свои люди! Ничего себе дела творятся в Светлейшей Ниоре!
- Долго ещё ждать? - вконец изменила мне выдержка. - Или, может быть, вы всё-таки соизволите сообщить Хозяину, что я прошу о встрече?
Мужичок аж передёрнулся от ярости и зашипел:
- Поумерьте свой пыл, бла-а-ахородная ле-е-едя... - Помоги мне, Светлоликая! Кажется, за один этот нарочито крестьянский говор я готова его убить... Чему сейчас совсем не время. - Ты на чужой территории, девочка, не забывай об этом!
- Когда вы будете представлять для меня опасность, я не премину последовать этому совету, - насмешка вышла даже не прикрытой. Ох, досталось бы мне за такое от мамы! Правду говорят: с кем поведёшься... Скоро я сама начну говорить 'бла-а-ахородная ле-е-едя'...
Тьфу ты, лезет же в голову подобный бред!
Между тем мужичок явно отчаялся победить в словесном поединке и, стремясь сохранить лицо, неторопливо куда-то ушёл, тщательно захлопнув перед моим носом дверь.
Впрочем, куда именно, я прекрасно себе представляла и внутренне напряглась, готовясь прорываться с боем, если до Хозяина успели дойти хоть малейшие слухи.

Я уже нервно скрипела зубами, когда помощник Хозяина наконец вернулся и нехотя распахнул дверь. Но стоило мне перешагнуть порог, как по территории Гильдии пронёсся гулкий дребезжащий звук. Раз, другой... Выразительная пауза напополам с напряжением в глазах замершего привратника, и гулкий третий удар.
Мужичок ругнулся коротко и зло, и ломанулся мимо меня на улицу.
'Э, нет, батенька, ты мне нужен здесь!' - очнулась я и схватила опешившего мужика за рукав. В конце концов, он и так уже увидел, что хотел.
Над западной стеной плясало марево, доносился звон металла и отрывистые команды. Под арбалетными болтами с треском лопалась черепица, взрываясь фонтанчиками осколков. На грани темноты и огня мелькали человеческие силуэты - сражаясь, падая, бегая и исчезая в тенях.
Виконт с задачей справился на отлично.
Из коридора за спиной послышался топот множества ног - охранники здания бежали на помощь защитникам внешних стен.
Моя очередь действовать.
Короткий замах и выверенный удар рукоятью ножа по затылку привратника. Мужичок мешком рухнул к моим ногам на глазах дюжины изумлённых воинов, выскочивших из резиденции.
Я сделала столь же изумлённое лицо и рванулась прочь. На третьем шаге как бы случайно споткнулась и рухнула в пыль, пропуская над собой несколько метательных ножей. Хороша реакция у охраны, ничего не скажешь!
Перекат по земле, отбитый ножом дротик, пинок в бедро, мой ответный, чья-то ругань (видать, удачно я пнула!) и рыжий отблеск огня на нескольких мечах, застывших у моей шеи и груди. Всё, сдаюсь. Да безоружна я, безоружна - только нож и был! И незачем ремни так затягивать, я вообще без сознания!
Поваляв меня в пыли ещё немного, воины успокоились и начали мыслить разумно. В частности, командир приказал паре подчинённых запереть меня 'с девицей', а сам с остальным отрядом всё же убежал к западной стене, где сражение с нападающими плавно перетекало в борьбу с огнём.

'Этап номер два тоже полностью удался', - отстранённо подумала я, постаравшись не заорать, когда меня с размаху плюхнули на что-то твёрдое.
С той стороны двери проскрипел замок, и тяжёлые шаги быстро удалились.
- Уф-ф-ф... - невольно протянула я, пытаясь из положения 'лёжа на пузе' перетечь в сидячее.
Удалось, хотя и не сразу - в очередной раз побитое тело отвечало тупой ноющей болью на любые попытки движения.
- Кто здесь?..
О, а голос-то у нас какой испуганный. И что вам не спалось, милочка? Ах да, виконт же изрядно нашумел во дворе...
- Нори, ты?!
Тьфу ты. Правду говорят: любовь слепа.
- Нет. Я не виконт Норол. Но Ваш жених поблизости и, смею Вас заверить, тоже мечтает Вас увидеть... Только не здесь. Так что лучше нам скорее отсюда выбираться.
- Кто ты?..
В темноте я с трудом различила отступившую на шаг девушку. Она была растеряна, расстроена, уже почти отчаялась... Но в целом оказалась в порядке.
- Хорошая знакомая твоего сердечного друга. И, если ты сможешь развязать меня, то скоро с ним увидишься, - как можно дружелюбнее сообщила я. Но леди Эрину это почему-то не вдохновило.
- Я не верю тебе! Я тебя в первый раз вижу!
- Естественно. Мы с виконтом познакомились совсем недавно. У меня есть доказательство, - тьфу ты, какая корявая фраза получилась! А время-то идёт... И шум снаружи утихает... Ещё немного, и я провороню наш шанс. - Доказательство, что я пришла от виконта.
- Где? - глаза девушки загорелись надеждой.
- У меня в сапоге. Правом.
Я чуть не расхохоталась, глядя, как вытягивается у леди лицо.
- Развяжите мне руки, леди Эрина, и я сама вам покажу. Только скорее, умоляю! Слышите, на улице стихает шум? Это значит, что ваш жених не может больше отвлекать охрану на себя.
- Норол?! Там?!!
- Да развяжите же меня наконец!!!
- Хорошо, хорошо! - леди бросилась ко мне и лихорадочно вцепилась тонкими пальчиками в плотную ткань ремня.
Я чуть не застонала от чувства, что время для побега безбожно утекает. Идиотка... Надо было в рукаве стилет спрятать. Авось не нашли бы... Гораздо быстрее могло выйти...
Наконец девушка ослабила ремень, и я с победным 'Х-хы!' смогла вытащить одну руку. Со второй кожаная петля спала сама.
Первым делом освободив ноги, я сняла правый сапог и вытащила маленький тряпочный свёрток. Сунула его в руки леди Эрине и подбежала к небольшому оконцу.
Выбитое подкованным каблуком стекло со звоном осыпалось наружу, открывая железные прутья. Я замерла, внутренне сжимаясь, но, видимо, пожар всё ещё полностью владел умами охраны Гильдии, раз поднятый мной шум остался незамеченным.
Значит, дальше. Подтянувшись на прутьях, высунула на улицу нос и стала насвистывать, словно мелкая пичуга.
Через пару минут мои старания увенчались успехом - на крыше послышался шелест, и на землю беззвучно сиганула огромная фигура, укутанная в непомерных размеров плащ по самые уши. Вот уж кто смог бы проскочить под носом у врага даже без всего этого огненного представления. Жаль только, что все остальные повторить подобный подвиг не в состоянии...
- Санар, - помимо моей воли на лице появилась неуместная улыбка. - Пока всё отлично!
- Вижу. Где вы?
- Прямо, направо, второй поворот налево, дверь в конце коридора!
- Ясно. Ждите.
Ещё несколько фигур тихо спрыгнуло с крыши, и тут же вся группа устремилась ко входу в здание.
"Третий этап пройден", - чуть улыбнулась я, на всякий случай не отворачиваясь от окна в ожидании возможных неприятностей.
- Леди Эрина, сейчас за нами придут. Если у Вас тут есть что-то из важных вещей - берите, но учтите, что нести будете сами. Воинам нужны свободные руки...
Сапог, наконец-то освобождённый от участи изображать из себя потайной карман или прямую угрозу для целостности окон, вернулся на своё законное место. Не дождавшись ответа от леди и не заметив с её стороны ни малейшего признака движения, я бесшумно отпрянула от подсвеченного пожаром окна, опасаясь худшего.
Но нет. Леди Эрина всего лишь замечталась, чуть ли не наощупь любуясь гербом виконта на перстне.
- Белая птица - символ верности до смерти... - еле слышно прошептала девушка - так, словно это было величайшим открытием в мире. Не знаю, как она почувствовала моё недоумение, но ответила на невысказанный вопрос сразу: - Я уже не ждала его... Я думала, всё кончено. Уверяла себя, что так будет лучше...
- Вы знали, чего требовали от виконта Норола ваши пленители?!
- ...а он пришёл. Всё-таки пришёл!..
- Леди?..
Девушка словно очнулась, обернулась ко мне и тут же зажала перстень в кулачке, с нежностью прижав его к груди. А я с изумлением заметила две серебряные дорожки слёз на неразличимом в темноте лице.
...Серебряные?!!
Я в ужасе подскочила к окну.
Так и есть! Пожар уже потушили! Охрана расходится на свои посты, а это значит - без шума уйти не удастся...
Ну почему всё не могло закончиться так же гладко, как и начиналось?!


Глава 12.

 
'Желаемая должность: Секретарь-референт с привлекательной внешностью.'
Цитата из резюме

Среди санаровских ребят ходит такое присловье: 'Если вы решили кого-то ограбить, грабьте либо тихо и незаметно, либо громко и нагло. В первом случае успех зависит от вашей сноровки, во втором - от смелости и находчивости жертв грабежа'.
Спасать Эрину планировалось по первому сценарию. А в итоге вышел второй, и перестраиваться пришлось на ходу.

Когда в замочной скважине со скрипом повернулся ключ, и дверь распахнулась на выход, я уже была готова грызть локти от нетерпения и досады. Из окна комнаты отлично просматривался внутренний двор гильдии, и, в том числе, расходящиеся на свои посты воины. По моим подсчётам, внутрь центрального здания уже вошло двадцать два человека - три небольших отряда, каждый со своим командиром. И если охранники сразу разойдутся на свои посты, они тут же обнаружат нас. Что, впрочем, никак не влияет на нашу стратегию, ибо она теперь только одна: уносить ноги, как можно быстрее; в крайнем случае - напролом.
Но до крайностей всё же лучше не доводить. Так решил и Санар, велев продвигаться к выходу быстро, но по возможности незаметно. Незаметность обеспечивали разведчики - передовые и прикрывающие, внимательно осматривающие окрестности на предмет нежелательных встреч.
Когда мы уже подходили к главному коридору, ведущему прямо на улицу, мимо встречным курсом протопал большой отряд наёмников. Не спрячься мы в одной из открытых комнат - быть бы безнадёжному бою.
Безнадёжному, потому что в главном коридоре, как успели увидеть наши разведчики, наёмников было больше, чем лавочников на рынке. Стоило нам только сунуться туда - задавили бы не массой, так числом.
Вариант выйти из здания через дверь, как все нормальные люди, сразу отпал. Задних дверей и прочих тайных выходов на улицу тут нет, если верить данным, полученным Санаром. Остаётся что?
Неверно. Совсем не окна - они забраны толстыми решётками по всему периметру здания. Во избежание, видимо. В данном случае - наше 'избежание'...
Остаётся уходить вглубь здания. С вполне конкретной целью - пообщаться с Ночным Хозяином и вежливо попросить его проводить нас до выхода из Гильдии.
Мы почти добрались до нужного кабинета, когда из-за очередного угла кубарем выкатились наши передовые, уворачиваясь от метательных стрелок и ножей. 'Ночной Хозяин с охраной. Уходят. Бегом'.
Я обернулась - ухмылка Санара полностью соответствовала моим чувствам. Не удержалась, озвучила:
- Не станем обманывать ожиданий?..
И первая, следуя повелительному жесту, нырнула в освещённый коридор, больше не заботясь о тишине и незаметности.

Впечатление наглых налётчиков мы производили на редкость полное. Особенно учитывая шум, с которым перемещалась леди Эрина. Рыцарь в полном доспехе и то был бы тише... Например, стоя неподвижно. Леди же, даже замирая перед очередным поворотом по команде прикрывающего её парня, всё равно умудрялась дышать как загнанная лошадь, да ещё и постанывать в бесплодных попытках вызвать наше сочувствие. Причём добилась она разве что противоположного эффекта.
Возможно, будь мы менее осторожны, то даже с балластом в виде невесты виконта смогли бы догнать Ночного Хозяина. Но увы - всё, что успели заметить передовые, и я в их числе, - это быстро схлопнувшуюся щель между двумя с виду совершенно обычными стенами.
Кто-то тихо присвистнул, я изумилась молча.
В первый раз вижу такую конструкцию тайного хода. Не дверь в стене, а одна стена, сдвигающаяся относительно остальных... Гениальный мастер тут потрудился.
Но ломать - не строить. Тем более зная наперёд, какая часть стены может двигаться.
Несколько дружных ударов, заставивших содрогнуться весь коридор, толчок в бок - попытка сдвинуть плиту, и дрогнувшая-таки 'дверь' обнажает тонкую полосочку щели, в которую тут же втыкаются все имеющиеся в наличии ножи и кинжалы. Под напором ритмичных ударов и давлением лезвий, творение неизвестного мастера вскоре пало смертью храбрых, напоследок хрупнув и проскрежетав механизмом... Расположенным, как выяснилось, в потолке.
Даже Санар покачал головой в изумлении, словно не веря своим ушам. Никому и в голову не может придти, что открывающий ход рычаг нужно искать на потолке! Великолепное и до чего же изящное решение!
Наш эстетический восторг прервали крики со стороны центрального коридора.
- Уходим! - скомандовал Санар, не рискуя принимать бой. Тем более теперь, когда свобода так близка.
И мы скользнули в темноту хода, игнорируя мелочи вроде летящих вслед дротиков и метательных ножей.
Догнать нас у преследователей не было ни единого шанса. Мало того, что факелов, лежавших у входа в тоннеле, наёмникам Хозяина не осталось, так ещё и прикрывающие отход ребята, таясь в тенях позади основного отряда, охлаждали особо горячие головы преследователей, то нанося неожиданные удары, то исчезая, словно призраки.

Вскоре можно было с уверенностью утверждать, что мы оторвались.
Отряд остановился, пользуясь впервые представившейся возможностью отдышаться. Я расслабилась, едва не сползая по стеночке от осознания того, как близки мы были к провалу... Рано расслабилась. Как только леди Эрина получила время на передышку, она тут же воспользовалась предоставленным шансом высказать нам своё высочайшее возмущение.
- Что... всё это... значит?! Ухоженные руки, сжавшиеся в маленькие кулачки, грозно сверкающие глаза из-под насупившихся бровей... И хотя в мятущемся свете факелов таких подробностей было не разобрать, но воображение с лихвой компенсировало отсутствие освещения, а воинственный пыл леди Эрины отчётливо слышался в её голосе - уставшем, нервном, прерывающемся, но оттого не менее твёрдом и решительном.
- Куда вы... снова... меня тащите?!!
Похоже, пребывание в гостях у Ночного Хозяина не затушило в леди пламя дворянской гордости, а наоборот, раздуло костёр до размеров полноценного пожара. С которым нам теперь работать, Тёмное Пламя!
Короткий взгляд по сторонам утвердил меня в мысли, что работать придётся не 'нам', а 'мне'. Ибо весь отряд старательно игнорировал происходящее, ненавязчиво напоминая, кому это всё, собственно, надо. И ведь даже возразить нечего!
- Я никуда... не пойду! - с тихим всхлипом подвела итог своему выступлению теперь уже моя подопечная. Ещё одна, чтоб Луису икалось!.. После выздоровления.
- И не надо. Здесь ведь так темно и приятно. Даже крысы не особо мешаются...
Вот ведь! Не удержалась. Не у неё одной нервы на взводе, в конце концов! Но делать что-то надо. А то, судя по звукам, леди Эрину уже ноги не держат...
- Крысы?!
А я не её женишок, чтобы весь оставшийся путь тащить на руках такую ношу.
Что? Так это она крыс испугалась?! А я-то...
Пожалуй, пора прекращать думать.
- Леди, прошу меня простить за столь грубую шутку... Разумеется, этих мерзких тварей тут нет. А вот пол достаточно холодный, чтобы простудиться. Так что позвольте помочь вам встать...
- Откуда вы знаете? - перебил мою вежливо-успокоительную речь дрожащий голосок. - Ведь тут темно...
Темно. М-да. Пожалуй, леди права. И сразу появились нехорошие мысли.
Куда делись факелы? А ещё точнее, куда подевался весь отряд?!
Они что, отправились дальше, всерьёз решив, что я догоню их через полминуты с болтающейся на плече возмущающейся ношей?!
Очень смешно. А главное, на редкость вовремя. Ну всё, шутники, шутки кончились! Я вам покажу Тёмное Пламя воочию! Вот только с первоочередной проблемой разберусь...
- Можете не волноваться, леди. Их приближение я бы услышала, - а также увидела бы и учуяла. И вообще я кот-оборотень. - А сейчас нам лучше идти, леди. А то ваш возлюбленный будет волноваться. Да и катакомбы - не лучшее место для благородной девицы.
Не знаю, какой из аргументов был весомей, но Эрина нашарила дрожащей рукой мою подставленную ладонь и всё же встала.
- Да. Идёмте, - она глубоко вздохнула и порывисто шагнула вперёд. - Он ждёт!
Я хмыкнула, двигаясь следом. Вот теперь я верю, что леди Эрина могла покорить сердце виконта. Есть в ней что-то подкупающее... То ли упорство, то ли внутренняя твёрдость...

'А вот чего нет, так это умения ориентироваться в темноте', - вздохнула я, пытаясь понять, куда мы забрели за те несколько минут, когда я упустила инициативу. Выходило, что я совершенно без понятия, где мы, и как вернуться туда, откуда пришли. Равно как и в какой стороне искать весь остальной отряд.
- Привал, - в очередной раз вздохнув, сползла по стеночке, с наслаждением вытянув уставшие ноги. И это я, в сапогах, а каково должно быть леди Эрине в неприспособленных для таких прогулок туфлях?
- Вы же говорили, нам нужно идти, - с плохо скрытым облегчением возмутилась та. Зародившееся было сочувствие к невезучей возлюбленной виконта тут же куда-то улетучилось.
- Верно. Но чтобы идти, нужно знать, куда.
А для этого - как следует подумать... Или прислушаться.
- Замрите, леди Эрина.
- Что случилось? - тут же откликнулся подрагивающий голос.
- Просто замрите и помолчите немного.
Тук. Тук-тук. Тук...
'Там!' - резко развернулась я, определив, откуда идёт столь заманчивый звук. Ведь стук молотка означает наличие руки, которая его держит.
- Подождите меня здесь, леди Эрина. Я вернусь через пять минут, - главное, уйти быстро, не дожидаясь вопросов, возмущения или, хуже того - требования взять её с собой.
Ну уж нет. Если я пойду вместе с леди, то не услышу не только стука молотка неизвестного плотника, но и эха своих собственных шагов. Всё заглушит звук работы кузнечных мехов, по какой-то прихоти богов помещённых в грудь одной девицы благородных кровей.
Тук. Тук-тук...
Уже близко. Такой хорошей слышимости через каменную кладку быть не должно, значит, здесь есть выход в город, находящийся, видимо, в чьём-то доме. Надеюсь, хозяин не предупреждён о нашем прибытии и не знает всех, имеющих право здесь ходить, в лицо. Не хотелось бы опять прорываться с боем.
- Что это за звук?
Я вздрогнула и рефлекторно ударила в темноту.
Чтобы тут же услышать приглушённое оханье и недовольное пыхтение. Леди Эрина, Тёмное Пламя на её голову!
- Вы... меня убить... хотите?
Надо же, мы ещё и иронизировать умеем. Это приятно, ибо вовремя.
- Это вы меня скоро в гроб вгоните. Сначала теряе...те. Нас обеих. Теперь ушли оттуда, где я просила вас подождать. Или вы решили проверить мои рефлексы в случае внезапного нападения? Не советую продолжать - вряд ли виконт Норол будет рад вашему непрезентабельному виду.
И всё же, как я могла не услышать её приближения? Неужели настолько задумалась? Ох и достанется мне когда-нибудь из-за моей невнимательности... И хорошо, если от друзей.
- Здесь действительно выход?
- Да. Правда, я не знаю, какого приёма ждать с той стороны.
- Так пойдёмте. И выясним!
Действительно. Оставаться в подземелье смысла нет никакого. Всё равно не узнаем, что ждёт наверху, пока не попробуем.

Выход оказался в небольшом закутке под лестницей, ведущей на второй, жилой этаж. Первый же представлял собой наполовину торговую лавку, наполовину мастерскую. Причём, где какая половина - с уверенностью смог бы сказать только хозяин.
Шагнув глубже в комнату, я наконец заметила широкую спину плотника, склонившегося над очередным заказом. Видимо услышав непонятный шум, мужчина выпрямился и оглянулся, позволяя рассмотреть лежащее на столешнице изделие во всей красе.
Деревянный короб. Только странной... формы...
Я резко спала с лица и едва удержалась, чтобы не отшатнуться от подошедшего 'плотника'.
- Чего изволят юные леди?
А улыбка у него приятная. Мягкая такая, добрая... Только отчего-то зубы стучать начинают.
Тёмное Пламя! Позади же ещё леди Эрина!
Я обернулась вовремя, чтобы подхватить ослабевшую девушку. Впрочем, на ногах удержалась невеста виконта вполне самостоятельно. Особенно после похлопываний по щекам, в моём исполнении больше похожих на оплеухи.
- Леди изволят выйти на свежий воздух. И поскорее!.. - писклявым голосом ответствовала я, хватая в охапку вторую леди и волоча её к выходу.
Гробы, выставленные вдоль стен, талантливо изображали из себя почётный эскорт и ехидно подмигивали бликами света на тёмной лакировке.
На улицу мы почти вывалились, шатаясь, как заправские выпивохи, и обнимаясь крепче родных сестёр. Даже руки дрожали синхронно.
- П-пошли?
Кошмар! Писклявость никуда не делась. Нужно что-то с этим делать.
- К-куда?..
Голосок леди Эрины тоже прелестный. Хоть сейчас в таверну - пугать пьянчуг хриплым басом.
- Н-на малый Конный Д-двор. У нас там оговорённая точка сбора. Виконт должен ждать там.



Оценка: 6.62*30  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  Н.Соболевская "Опасные игры или Ничего личного, это моя работа" (Любовное фэнтези) | | Д.Сойфер "На грани серьезного" (Женский роман) | | В.Колесникова "Влюбилась в демона? Беги!" (Любовное фэнтези) | | И.Смирнова "Проклятие мертвого короля" (Попаданцы в другие миры) | | Р.Свижакова "Если нет выбора или Герцог требует сатисфакции" (Любовное фэнтези) | | В.Свободина "Вынужденная помощница для тирана" (Современный любовный роман) | | Н.Кофф "Перевоспитать охламона " (Любовные романы) | | Л.и "Адриана. Наказание любовью" (Приключенческое фэнтези) | | Д.Рымарь "Диагноз: Срочно замуж" (Современный любовный роман) | | А.Мур "Мой босс - демон!" (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"