Нейтак Анатолий Михайлович: другие произведения.

Попытка говорить. Книга 3: Нити понимания

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
Оценка: 7.42*26  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Цикл "Миры Пестроты", часть 4.
    Любая сила требует приложения. Войдя в число управляющих собственной судьбой и способных влиять на судьбы других, Рин не успокаивается на достигнутом: не тот характер! И Большая Пестрота открывает перед героем свои тайны, красоты и опасности. А впереди -- возвращение, замыкающее круг, новые обретения, новые потери... и новое понимание себя.
    Книга закончена 21 июня. Теперь мне уже не стыдно выбирать в соответствующем окошке слово "роман", потому что получился действительно роман -- как "Падшая звезда", а не как "Поход за радугой".


Попытка говорить. Книга третья: Нити понимания

Часть пятая, или Магия как инструмент геополитики

1

   Когда Рин Бродяга исчез в непостижимости уже-свершившегося, ЛиМаш набрался смелости и бросил вопрос в изумительное переплетение вспененных полей, силовых струн и потоков медлительного огня, которое звали хранителем Колодца:
   - Почему ты назвал моего учителя Инспектором?
   Однако ответ последовал не с той стороны, откуда дельбуб его ждал. Рядом с маленькими, но яркими и массивными светилами Завершённых вспыхнула точка, стремительно разросшаяся до асимметричного многогранника. Раз и навсегда заданной формы этот многогранник не имел, да и число его граней постоянно изменялось по неустойчивым законам, понять которые ЛиМаш не смог - ни сходу, ни после достаточно продолжительных наблюдений...
   Этот-то многогранник и ответил - как живым фонтаном блеска плеснул в душу:
   - Твоего учителя нельзя называть Инспектором в настоящий момент. Разве что с целым рядом оговорок. Впрочем, Рин должен был сообщить тебе, что любое называние вообще - вопрос перевода, интерпретации... или калибровки, если угодно. Сейчас он не столько Инспектор, сколько Зритель и даже Режиссёр... последнее - если говорить о его собственной судьбе.
   - Кто ты?
   - Прошлое, - продолжал многогранник, словно не слыша вопроса ЛиМаша, - нельзя менять как попало, да и по хорошо выверенному плану менять... рискованно. А вот для настоящего и тем более будущего таких строгих ограничений как будто нет. Их норовят перекроить буквально все, обладающие так называемой свободной волей, забывая, что любое действие требует своей платы. Вне зависимости от того, в каком времени совершается это действие. Полагаю, звание Инспектора применительно к Рину преследовало своей целью выдать аванс под определённую... роль. Ту, что удобна для говорившего. Любое имя, любое... звание - обязывает. Почти как призвание. И особенно такое многозначное, как Инспектор. Я права, хранитель Корней Потока?
   На этот раз ответ последовал именно со стороны того, кому задавали вопрос. Среди тысяч оттенков, раскрашивающих брошенную реплику узорами эмоций и смыслов, преобладала электрически искрящая, трескучая, опасная ирония:
   - В рамках избранной калибровки, в тоннеле процесса изречения - безусловно!
   - Кто ты? - повторил ЛиМаш вдвое настойчивей, фокусируя обращение на многограннике.
   Новое действующее лицо говорило о себе в женской модальности. Дельбуб до сих пор несколько путался в том, что касалось этих... как там... половых различий, да. Делу совсем не помогало обращение к некоторым существам - к хранителю Колодца, например, - попеременно в обоих, вроде бы взаимоисключающих модальностях. Однако ЛиМаш достаточно чётко уяснил, что Рин предпочитает думать о себе (и почему-то о нём, ЛиМаше - по меньшей мере странный подход!) как о мужчинах, а та, кого они явились спасать от влияния Дороги - женщина.
   - Ты разве не понял? - переливчато прозвенел многогранник. - До сих пор?
   И живой фонтан блеска ударил в проекцию дельбуба тысячекратно уплотнившимся лучом, открывая перед ним...
   Нет, не прошлое. Всего лишь фрагмент чужой памяти.
  
  
   - Итак, - объявил Мастер Обменов через своего "переводчика", - сделка закрыта. Рин Бродяга получил, что хотел, и я доволен. Теперь же... самым естественным... ещё возможен...
   Бормотание урезанной птицеподобной химеры выплывало из звонкого марева, словно клочья пены, которые поклонники-волны дарят песчаному пляжу. Легко, слишком легко было бы сдаться напору марева, туману, незримым сетям Мастера Обменов, опутывающим её суть, как обычный паук опутывает неосторожную муху...
   Слишком много всего сразу. Слишком.
   Пока Рин был рядом, паучина так не наглел. И даже держаться под давлением плывущей вязкости Дороги Сна рядом с ним было легче. Так, словно он заботливо укрывал её в своей чёрной и ласковой тени - прохладной, мягкой, почти уютной по сравнению с...
   Но стоило сказать ему про сына - и словно стержень какой-то из души исчез. Или, скорее, как будто камень с загривка сбросила, избавилась от колодок. Пока несла, ноша казалась тяжелой и неудобной, но стоило донести, избавиться от груза, встать без движения - как сразу смешались воедино облегчение и бессмысленная пустота.
   Новость высказана. Новость услышана. А дальше что?
   - ...неизменным... сути договора... послужить гарантией...
   - А я полагаю, что Схетта не обязана связывать себя такими обещаниями.
   Спокойный и сильный (кажется, эту, с луком в руке, зовут леди Стойкость? ...да, именно так) голос проник сквозь переплетение незримых сетей, как тяжёлая, с гранёным наконечником боевая стрела. Схетта вздрогнула, уязвлённая - и благодарная за причинённую боль.
   - Не забывайся, - бросил "переводчик". - Срок твоей службы отнюдь не истёк.
   - Это верно, - почти добродушно заметила леди, слегка потянув и отпустив тетиву. По обиталищу Мастера Обменов поплыл тонкий звон, как от задетой струны. - И в твоих интересах, чтобы по окончании этого срока я не взялась свести собственные счёты с бывшим... кредитором.
   - Ты угрожаешь мне?
   - Отнюдь нет. Отнюдь нет... всего лишь предупреждаю.
   - Присоединяюсь, - сказал лорд Печаль. - И хочу напомнить, что Рин вряд ли обрадуется, если ты превратишь его женщину в рабыню... обязательств. Это - не равный обмен.
   - Вот именно! - быстро сказал "переводчик", пока от хитиновой туши Мастера Обменов разносился полный недовольства хрустящий скрип. - Я занимаюсь обменом, а не грабежом!
   - Вот только этот обмен чаще оборачивается в твою пользу, чем наоборот, - вступила леди Одиночество. Как колокольчик прозвенел... судейский.
   - А что плохого в том, что я соблюдаю свою выгоду?
   - Совершенно ничего. До тех пор, пока выгода не превышает... предел.
   - И, - добавил лорд Печаль, - неплохо было бы спросить наиболее заинтересованное лицо. Уважаемая Схетта, как вы полагаете, велик ли ваш долг перед Мастером Обменов?
   Танец бликов... рокочущий стон... вязкие объятия незримых сетей... пряная сонная заметь, нота гнильцы, жёлто-лиловый вихрь... Собственный голос - как эхо со дна колодца, как будто звук достигает ушей раньше, чем слетает с онемевших губ:
   - Прежде подведения счётов необходимо узнать, что именно сделал поименованный. Мои обязательства - отражение его усилий. Какие благодеяния пролились на меня с его стороны?
   Смех леди Одиночество вновь напомнил о звоне колокольчика - но не в руке судьи, а в ладошке ребёнка. Озорной и резкий звук.
   - Так его! Вижу, неспроста Рин выбрал среди многих именно тебя, красавица!
   - Что ответишь ты на её вопрос, Мастер Обменов? - спросил лорд Печаль.
   - Для родившихся в Вязких Мирах полон опасностей Поток, - объявил "переводчик". - Я обеспечил переход спокойный, точный и гладкий. Сверх того здесь, в обители моей, я своей властью устанавливаю единый закон, почти как в Вязких Мирах. Обеспечиваю... условия жизни.
   - Это лишь одна грань, - заметил Завершённый.
   Хрустящий скрип недовольства. И:
   - Пребывающая в гостях несёт обязательства перед хозяином! Или вы станете отрицать?
   - Подтверждать или отрицать что бы то ни было, касающееся затронутого вопроса, может лишь сама Схетта. Схетта?
   Звонкое марево, пряная сонливость, вязкий водоворот. Сети, сети, сети...
   - Прекрати давить на меня своим... гостеприимством!
   - Мастер Обменов?
   - Ты напросилась сама, - почти прошипел "переводчик".
   И грянул мрак.
   Падение оборванного листа. Тихий хруст льда, объятия которого смыкаются вокруг... крошечный шарик за долю секунды пробегает вдоль всех цветов спектра, от фиолетового до багрово-красного, и валится в жаркую черноту - всё глубже, глубже... Многотонный кусок желе, задетый дуновением крыла бабочки, колышется всё сильнее и сильнее, искрит вдоль трещин колкими нитями разрядов, распадается на колеблющиеся куски, дробится и величаво разлетается в пустоте... Плавный разворот, ещё и ещё, вдоль совершенно нереальной оси, как будто не ты, а вокруг тебя... вращение ускоряется...
   Стремительное, неудержимое вращение, танец огранённой драгоценности на золотой нити, волчок клонится набок, вращается - и скорость прецессии тоже растёт, как тесто на дрожжах вспухает от рождающихся внутри пузырей, вылезает из кадки, ползёт вниз, до второго слоя, туда, где туман и стылые вихри, тяжесть необорима, падение бесконечно, тоскливый вой ветра, хрустальный блик, танец оборванных пламенных лоскутов...
  
  
   Не нравится мне происходящее с её телом. Точнее, не столько с телом, сколько со связями тела и оставшегося где-то бесконечно далеко - только руку протянуть - сознания, запертого в зеркале созданного магией отражения. Что-то там пошло не так, как надо...
   Вмешаться?
   Чистое наитие движет мной, когда я склоняюсь к её лицу и трижды выдыхаю-дую: сперва в середину лба, а потом по очереди в закрытые глаза. Я не плету заклятий. Я делаю нечто более простое и вместе с тем нечто запредельно сложное: я даже не вполне осознаю, чего добивался этими тремя выдохами. Но результат мне нравится: хаос изменений по ту сторону реальности как будто входит в некие рамки, обретает рисунок и ритм...
   Выпрямляясь, я тут же начисто забываю о случившемся и сделанном - до срока.
  
  
   ...Притягательность хаоса, лучистый лес, из которого, зная дорогу, можно пройти в сад застывших чисел. Раскрывающиеся створки словно склоняются перед давлением неизбежности, и плющ укрывает руины: жизнь, побеждающая смерть, побеждающую жизнь... водоворот истин, песня облаков, старый гвоздь, на котором только и может висеть картина мира. Ломкие стебли, пьяный шум в голове - когда? где? чьей? - совершенно не важно... совершенно... гулкий свист, растущий свет, три чаши сияющей осенней желтизны - через зелень - через синеву - всё ближе, ближе, внутри, а затем наружу, тысячекратно усилясь... голос, пришедший издалека:
   - Чем падение отличается от полёта?
   Губы почти мертвы, но мысль опережает даже патоку сияния:
   "Контролем. Воля и понимание: это двуединый ключ".
   ...зрение "переводчика" изрядно отличалось от человеческого, но куда меньше, чем восприятие Мастера Обменов или Завершённых. То же можно было сказать о свойственном "переводчику" понимании течения времени. Немаловажным было и то, что лишь птицеподобная химера в пределах досягаемости была открыта для ментального контакта. А ей в этот миг отчаянно нужна была точка отсчёта. Хоть какая - лишь бы более-менее стабильная.
   И "переводчик" - "увидел".
   В первый момент бледнокожее и черноволосое отражение женщины, оставшейся на Дороге Сна, заколыхалось. Из того, с чем можно было сравнить это колебание, ближе прочего стояло колебание обычного отражения в зеркале потревоженной воды. Но на самом деле это сравнение лгало... просто лгало оно немного меньше, чем другие мыслимые сравнения. Попавшая в фокус чистого хаоса менялась несимметрично, причудливо, страшно. Кожа заблестела, как смешанный с фосфором воск - неживым, потусторонним свечением. Пряди полночных волос превратились в облако чистого мрака: разом и дымно-синего, и ядовито-розового, и аквамаринового, и лилового, и ещё, и ещё, и ещё... пульсация Силы, которую нельзя было увидеть, но с лёгкостью можно было ощутить, превратилась в ветер ножей, в шевеление могильных червей, в грозовое роение, пронизанное шнурами незрячих молний.
   Ну а глаза... в них невозможно было смотреть. Просто невозможно. Даже у давно и с концами продавшегося Мастеру Обменов, химере-"переводчику", сохранилось достаточно огрызков личности, чтобы инстинктивно избежать того, что могло съесть остатки его души.
   Так было - в первый момент. Но потом губы изогнула погибельная мука, глаза отражения, уже не спрашивая дозволения, нашли взгляд "переводчика". Поток внимания, незримый для внешних наблюдателей, для двоих, соединённых им, затмевающий собой весь мир, протянулся от истока к устью, ломая опоры, сворачивая преграды, перекраивая по своему вкусу всё, чего касалась его злая и весёлая власть. Сократилось и снова расслабилось сердце плотного тела женщины - где-то невообразимо далеко и одновременно ближе, чем мышцы к костям. Сокращение это отсеяло лишнее, укрепляя желаемое. И впервые за долгое, очень долгое время душа "переводчика" встрепенулась, зачуяв что-то вроде света сквозь смежённые сном веки.
   Отражение женщины потекло, как вода, оставаясь при этом на месте. Окончательно утратило форму, вернувшись к неизменности. Обуздало обе грани бытия, и хаос, и порядок, властью найденного равновесия, волей мага, выбором ясного разума. Сверкнуло серебром глаз.
   И новорождённая склонилась перед Мастером Обменов в глубоком поклоне.
   - Благодарю тебя, щедрый хозяин. Теперь я воистину готова говорить о плате за твою внимательную, хотя и небескорыстную... заботу.
  
  
   - Так ты - Схетта?
   - Совершенно верно. И я почти готова воссоединиться со своей основой. Проснуться. Сойти с Дороги в Пестроту. Ты со мной, ЛиМаш?
   - Ты ведь вскоре окажешься рядом с Рином Бродягой?
   - Да.
   - Тогда я последую за тобой.
  
  
   Пока "лифт" нёс меня сквозь реальность Дороги Сна, приближая к Пестроте, у меня наконец появилось свободное время, позволяющее поразмыслить над последними событиями. Задавать себе вопросы вроде "Почему хранитель Колодца назвал меня Инспектором?" большого смысла не было. Видимо, какая-то тень скрытого... или запрещённого... или, вероятнее всего, будущего. Не доживёшь - не поймёшь. Зато очень даже правильным было бы поставить на повестку дня не самый важный, но, пожалуй, самый срочный вопрос: куда мне - нам - податься?
   После сообщения о том, что я сделался отцом, да не так, как с Омиш, а по-настоящему, в голове стоял лёгкий звон и творился небольшой такой, но всё равно трудноуправляемый хаос. Я здорово наловчился манипулировать собственными эмоциями, но подавлять некоторые эмоции - значит совершать настоящее кощунство. Да и не хотелось мне обуздывать такое волнение. Зато очень сильно хотелось наплевать на все и всяческие резоны, рвануть в Хуммедо, посмотреть в лицо нашему со Схеттой сыну...
   Увы, делать этого было нельзя. Категорически.
   Я ввязался в игры со временем, а эта, гм, субстанция - штука ещё более коварная, чем молодой лёд или старая медовуха. Несравненно. И более опасная, чем иголка, зачарованная "хохочущей смертью". Хуммедо - это закрытый Лепесток, попасть в него можно только через Врата. А эти самые Врата стоят... правильно. В Зунгрене. В том самом мире, где один я уже есть.
   О, конечно, есть и вторыеВрата, заслужившие собственное имя: Голодная Пасть. Врата шириной в милю и высотой в полторы мили, ведущие прямиком в Нижние Миры, в наиболее неприятные, кипящие варевом вечной войны слои "ничьих" инферно. Есть также путь через Дорогу Сна - ибо даже риллу, отделившие свой Лепесток от Тумана Межсущего, не смогли полностью отрезать Хуммедо от Дороги. Зато они смогли скрутить пути переходов таким образом, что путешественники оказываются у самого фундамента Глубины, охраняемого бдительной и слишком сильной стражей. Откуда я знаю о скрученных путях и страже? Это просто. Я видел в тенях вероятного будущего, чем заканчивались ВСЕ мои попытки прорваться в Хуммедо с Дороги со спящей Схеттой на руках. Нет уж, я - не самоубийца!
   Итак, единственный разумный путь для возвращения в Хуммедо - это путь через Врата Зунгрена. Мира, где я в настоящий момент уже есть. Парадокс, толочь его дубиной. Что произойдёт, если я сунусь в мир-гантель прямо сейчас, я представлял себе смутно... но ничего хорошего такая попытка мне не принесёт точно. Даже пребывание в одном Лепестке с более ранним самим собой - уже риск, но риск терпимый...
   Значит, держаться подальше от Зунгрена и Хуммедо?
   Да. И от Пятилучника, кстати, тоже. До поры до времени иное будет самоубийственной глупостью. К тому же (не первое, но всё равно не лишнее напоминание!) сейчас у меня на руках спит Схетта. И мой сын вовсе не скажет мне спасибо, если я ухитрюсь потерять её, столь дорогой ценой спасённую из объятий Дороги и паутины Мастера Обменов.
   В общем, никаких авантюр. Заныкаюсь в какой-нибудь отдалённый мир, буду там тихо сидеть, ожидая пробуждения любимой женщины - благо, спать она будет не век...
   "Ха! Ты сам-то веришь в то, что думаешь, Рин Бродяга? Особенно если учесть, что у тебя помимо возлюбленной есть ещё кое-кто близкий".
   "Так я ведь и не говорю, что вообще ничего не стану делать!"
   "Ну-ну, шизофреник ты прогрессирующий".
   "Я не шизофреник. Я многогранная личность, вот!"
   "Не вижу большой разницы".
   "Неужели?"
   "А в чём заключается разница между шизофренией и "многогранностью"? А?"
   "Да это же просто, как семью девятнадцать. Не надо путать болезнь и тонкую, но при этом хорошо контролируемую душевную организацию".
   "Рин Бродяга отличается тонкой душевностью... х-ха!"
   "А что такого? Интеллигент я или где?"
   "Или в чём почём плечом. Ну-ка, дурень тонко контролируемый, быстро вник в ситуацию и провёл коррекцию точки выхода!"
   "Упс..."
   "Настоящий термоядерный упс будет, если я всё-таки влечу в Зунгрен! А ну арбайтен всеми ложноножками, ошибочно принимаемыми за извилины!"
   "Я сейчас не в настоящем теле, а в своём отражении. У него нет извилин..."
   "Арбайтен! Шнелль, катценшайзе думмкопф!!!"
   И я заработал.
   Основная прелесть Дороги Сна как средства быстрого перемещения состоит в том, что по отношению к Пестроте она не имеет определённого положения в пространстве. Можно указать, каково относительное расположение миров Сущего, но Дорога скрывается в складках и тенях бытия, прячется за потенциальным барьером нереальности - везде и нигде одновременно. Это, кстати, ещё один милый парадокс нашей сумасшедшей вселенной: для находящегося на Дороге нереальна Пестрота, для находящегося в Пестроте всё строго наоборот. И это притом, что две эти грани мироздания составляют целое высшего порядка.
   Впрочем, Спящий со всей этой философией. Суть же в том, что для изменения координат при выходе с Дороги Сна нужны совсем незначительные вариации "импульса", "угла атаки" и "взаимной вязкости". Всё (по крайней мере, для меня) опять-таки упирается в систему описаний и отношений. Так что оказаться в другом Лепестке можно, всего лишь сделав лишний шаг. Конечно, если предварительно выбрать такую калибровку перемещения, чтобы подобное стало возможным. А что забавнее всего, так это то, что тасовать реальности и миры самой Дороги для меня на порядок сложнее, чем попасть из неё в нужное место Пестроты.
   В общем, когда я сошёл в выбранный мир, то оказался в ночном лесу. Секунда на то, чтобы сориентироваться на местности; ещё секунда (внешнего, а не субъективного времени) ушла на ускоренную адаптацию моей оболочки-отражения к локальным магическим особенностям.
   При минимальном желании я мог бы сойти за элементаля воды. Или за вихрь ничего не освещающего света, или облако тумана, или за какую-нибудь химеру. Но после переменчивого буйства Дороги я предпочёл как можно точнее воссоздать человеческий облик. Вплоть до имитации витальных слоёв ауры... далеко не идеальной имитации, надо сказать, ведь биомагия по-прежнему оставалась одним из моих слабых мест. Впрочем, броня Мрачного Скафа и другие постоянные заклятия, которые я тоже модифицировал, должны были сгладить большинство мелких и не очень шероховатостей.
   Кто удивится, если защитные чары несколько искажают укрытый ими объект?
   Вот именно.
   Спрятав от посторонних взглядов Голодную Плеть и Зеркало Ночи (вызвать их из моей личной карманной реальности - дело доли мгновения), я большими, но почти беззвучными прыжками устремился в направлении ближайшего жилья. Схетта продолжала спать: от такой ерунды в её состоянии не просыпаются... впрочем, даже если бы она спала обычным сном, то вряд ли я потревожил бы её. Бег мой отличался не только быстротой, но и плавностью... поскольку длину ног моего отражения, пока никто не видит, я мог сделать переменной величиной.

2

   Прекрасна старая пуща в те заповедные часы, когда Око Справедливости уходит за край мира, чтобы нести свет на его изнанку, а на многозвёздное небо восходят Око Милости и Око Тайны. В такие часы должно брать в руки серп - тот, что выточен из ребра Ступающей Мягко - и, произнеся надлежащие слова, идти на поляну Сухого Великана. Там рождает земля самые высокие и сочные побеги остроцвета. При усердии и удаче можно набрать больше половины большой корзины, а при большой удаче - найти и успеть выкопать деревянной лопаткой чёрный корень цветка, именуемого Звездой Мрака.
   Увы, но как ни манили Ильноу за порог младшие Очи, идти за остроцветом он не смел. У его опасной соседки, Ступающей Мягко - не той, из ребра которой был выточен серп, а внучатой племянницы - некоторое время назад народился новый выводок. Ныне соседка Ильноу как раз учила своих круглоухих пятнистых детей правильным охотничьим повадкам.
   А так как те ещё не выросли настолько, чтобы отходить далеко от логова, всё живое в окрестностях сидело тихо-тихо, чтобы не стать сперва объектом урока, а потом пищей. У бабушки был с соседкой договор, поэтому в обычное время Ступающая Мягко и Ильноу блюли взаимную вежливость... но во время, когда рождаются новые Ступающие Мягко, и ещё полгода с этого момента сама суть договора меняется.
   В общем, Ильноу сидел взаперти и тосковал. До тех пор, пока от размышлений, сколько всего полезного и вкусного можно было бы выменять на большую корзину правильно собранных и правильно подсушенных побегов остроцвета, его не оторвало... нечто. Не звук то был и не запах, не движение и не волнение малых духов. Пожалуй, это вообще не было ощущением - скорее, на редкость ясным и сильным предчувствием.
   Втройне удивительной показалась Ильноу его сила из-за того, что волнение коснулось только его души. Старая пуща с её обитателями, от синегорлых цвирров и вплоть до бледных мотыльков, не замечали ничего необычного. От силы предчувствия юношу начало потряхивать, как будто совсем рядом катился на тысяче ног грома ураган из тех, что случаются раз в сто лет...
   И - никаких иных признаков беды.
   Впрочем, беды ли? Предчувствие, при всей своей силе, не казалось пугающим, как пугает тот же ураган. Однако Ильноу никак не мог понять, что происходит, и потому всё равно боялся. Взгляд его упал было на стену, где под охотничьим луком висели рогатина и короткий тесак... но тут же вильнул в сторону. Что бы там ни приближалось, а надеяться отбиться от этого простым оружием глупо. Куда глупее, чем встать с голыми руками поперёк тропы, по которой Ступающая Мягко ведёт на охоту свой новый выводок.
   А потом предчувствие усилилось до такой степени, что стало почти незаметным. И дверь старой хижины слегка вздрогнула, когда кто-то постучал в неё. Негромко, но уверенно. Словно точно зная: внутри есть, кому открыть.
   - Кто? - спросил Ильноу отрывисто. Ответ оказался столь же краток:
   - Путники.
   Тоскливо взглянув на стену с оружием, юноша встал из-за стола и пошёл открывать. По пути он щёлкнул по свисающему с потолка пустотелому стеклянному шару, окружность которого обвивала цепочка вытравленных рун, и шар налился чуть синеватым светом - немногим более ярким, чем свет полностью открытых младших Очей под ясным небом. Так как Ильноу и без помощи шара неплохо видел окружающее благодаря тем самым Очам, заглядывающим внутрь хижины сквозь забранные решётками небольшие оконца, ничего удивительного, что в приглушённом свете шара Ильноу сумел разглядеть своих гостей во всех деталях.
   Было их двое, и оба на первый взгляд казались людьми: кожа и волосы бледные, с лёгким неприятным оттенком красно-розового, глаза слишком маленькие, телосложение - слишком плотное. Однако первым делом обращало на себя внимание облачение мужчины. Когда он уложил крепко спящую женщину на лавку и уверенно, по-хозяйски сел на другую лавку, кладя предплечья на стол и переплетая пальцы, юноша спросил:
   - Ты из... м-м... присягнувших дорогам?
   Брови гостя взлетели вверх.
   - Имеешь в виду, не служу ли я в Попутном патруле?
   - Да.
   - Не служу.
   - Но... прости, если... разве то, что на тебе, не...
   - Нет. Это не Текучая Броня. И прежде чем продолжать разговор, давай-ка познакомимся. Меня зовут Рин. Она - Схетта. А ты кто?
   - Ильноу.
   - Травник?
   - Ну... немного. А как...
   Рин улыбнулся. Слегка, не показывая зубов.
   - Ты живёшь в этой хижине много лет. Один. Унаследовал жильё от более сведущего травника и лекаря. Точнее, травницы, лекарки и немного ведьмы. Скорее всего, она была твоей родственницей... бабушкой, да? О, угадал. Кормишься ты охотой. Но ремесло не совсем забросил - чтобы в этом убедиться, достаточно посмотреть по сторонам. Вон сколько связок разных трав под потолком сохнет. Так что всё просто.
   - А ты маг. Сильный... очень сильный.
   - Ну-ка, ну-ка! - Рин слегка сощурился. - Что ещё обо мне скажешь?
   - Ты родился не в этом мире. Но это угадать легко, люди здесь почти не живут. Ты воин... но это тоже легко определить, потому что мало кто станет носить доспехи, да ещё наверняка не простые, не будучи воином. К тому же я не слышал тебя, пока ты не постучал - значит, умеешь ходить по лесу. И вообще... двигаться. Но ты не из высокородных.
   - Как определил?
   - Манеры.
   - Ах, ну конечно. Ещё?
   Ильноу замялся. Бросил взгляд на спящую... Схетта? Да, кажется, так.
   - Ты... нет, это может быть неверно...
   - Говори вслух, не стесняйся. Мне очень интересен ход твоих мыслей.
   - Ну, при тебе не видно оружия, но вряд ли это означает, что ты участвовал в проигранной битве и отступил, спасая жизнь высокородной даме. Главное оружие мага - его разум и опыт, так что у тебя могло и вовсе не быть меча.
   - Логично. Меча у меня нет и не было, я обхожусь иными... видами оружия. А почему ты решил, что Схетта - из высокородных?
   - Руки. И кожа. И ещё одежда. Это дорогой наряд. Наверно, более дорогой, чем иное платье для балов и празднеств.
   - Как определил?
   - Так ведь я не только травник, я - охотник. Знаю, как выглядит по-настоящему хорошо выделанная кожа... и чего стоит такая выделка.
   - Отлично! - сказал Рин. - Но я не понял, по каким признакам ты определил, что я именно маг - и не просто сильный, а "очень сильный".
   Юноша дёрнул левым ухом. И ответил кратко:
   - Предчувствие.
   Гость погасил улыбку, а потом посмотрел на Ильноу.
   Поразительный это был взгляд! Если бы даже не было предчувствия, этих кратких мгновений, когда огромные зелёные глаза попали в плен других глаз - почерневших, властных, затягивающих - хватило бы, чтобы понять, какого рода разумный заглянул в старую хижину. Мир вокруг юноши сперва расплылся, а потом вдруг стал каким-то прозрачно резким. Огромным, зыбко сложным, глубоким и непостижимым. Мгновения растянулись, сверкая, словно капли росы на паутине в сиянии Ока Справедливости. И каждое мгновение было отдельным миром, и отражало в себе мир, и хранило отблески соседних мгновений... мягкая истома легла на плечи, тело стало далёким и непослушным...
   А потом Рин отпустил Ильноу, и всё закончилось.
   - Однако, - пробормотал гость, - до чего странно-то, а? Какой эффект... интересный. Хм. Слушай, парень, ты ведь хорошо знаешь окрестности?
   Ильноу согласно шевельнул ушами. Уверенности в том, что у него после всего получится сказать хотя бы простое "да", он не питал.
   - Раз так, не проводишь ли ты нас со Схеттой до какого-нибудь города? Проводишь? Вот и славно. Собирайся, поведёшь кратчайшей дорогой.
   Юноша так удивился, что у него вновь прорезался голос.
   - Что, прямо сейчас?
   - Ну. А зачем откладывать? Ты бодр и свеж, я тоже не мечтаю о долгом и глубоком сне, погода стоит - лучше не придумаешь... или есть какие-то причины сидеть дома?
   - Соседка. У Ступающей Мягко сейчас...
   - А, ночная хищница? Не бойся, это не проблема.
   - Я бы не хотел, чтобы моя соседка...
   Но Рин опять не дослушал.
   - Не бойся, - повторил он. - Я же не дикарь какой и не варвар, любые проблемы решающий силой. Что я, не уговорю твою Ступающую Мягко поискать другой добычи без метания молний и членовредительств? Давай, собирайся.
  
  
   Этот парень, Ильноу, изрядно меня заинтересовал. Когда я попытался разобраться с его "предчувствием" и с этой целью устроил вместо обычного чтения мыслей глубокое сканирование через Предвечную Ночь... гм. Я даже затрудняюсь описать эффект. Разве что метафорой.
   Представьте себе, что вы сидите в детской песочнице и, например, кого-нибудь ждёте. Учитывая спящую Схетту... ну да. Свою сердечную подругу ждёте, вот кого. А поскольку времени, назначенного для свидания, ждать ещё довольно долго, вы от нечего делать ковыряете песок тут же подобранным прутиком. И ковырнув в очередной раз, выковыриваете на поверхность царский золотой червонец. Да, именно вот так внезапно. Причём если с аверсом всё понятно, то на реверсе вместо ожидаемого герба Российской Империи обнаруживается ваша собственная физиономия анфас. Или в профиль, это уже не суть как важно.
   Офигительно, не правда ли?
   Вот и я немножко так офигел. Или даже не немножко.
   Однако с глубоким сканированием имелась одна проблема немалого размера. И размер ещё ладно, хуже, что природа её имела характер философский. Я с ней уже сталкивался, хотя не в таком разрезе, конечно. Проблема носила имя "О влиянии наблюдателя на наблюдаемый объект". Когда я учинял глубокое сканирование тому же Мифрилу, этим самым влиянием вполне можно было пренебречь. Примерно как выветриванием гранитной скалы от человеческого дыхания. Полагаю, даже более-менее сильному ординарному магу от моего сканирования не было бы ни жарко, ни холодно. Всё же сканирование - не зондаж и уж тем более не ментальный удар, оно всего лишь снимает данные с фокусного объекта. М-да... всего лишь.
   Тут-то и начинаются сложности.
   Ильноу не являлся ординарным магом. Он являлся ординарным тианцем. Конечно, искра магии в нём имелась, но назвать её развитой не поворачивался язык. Бывает Дар, какой у одного на миллион. Бывает - какой у одного на тысячу. У нового моего знакомого травника-охотника был Дар по своей силе из тех, что встречается у восьмерых в каждом десятке.
   Так что со сканированием вполне могло получиться, как в старом пародийном анекдоте. "Как-то раз шесть слепых слонов задались вопросом, на что похожи люди. Один из них пощупал человека ногой и сообщил, что человек похож на блин. Другие слоны тоже пощупали человека и согласились с первым".
   В переводе: я мог увидеть не то, чем тианец является на деле, а смесь того, чем он может быть и того, что я хотел, ожидал или даже боялся в нём увидеть... с некоторыми вариациями. Я хотел узнать, на что похоже чужое предчувствие? Хотел. А получил взгляд на собственные предчувствия в кривом зеркале чужой души. Ну, на самом деле не таком уж кривом, но что искажённом - это сто процентов.
   Новое сканирование вопрос прояснить не могло. Скорее, оно должно было запутать его окончательно. Дополнительное воздействие на объект наблюдения, ага.
   Ну, я и решил, что для выяснения истинной погрешности наблюдения мне нужна база данных с эталонными замерами. Говоря проще, если я учиню аналогичное сканирование десятку других тианцев, то уже смогу более-менее обоснованно судить, действительно в Ильноу есть нечто необычное или я попросту страдаю дурью. Последнее, кстати говоря, было бы итогом логичным аж до зубной боли, но крайне паршивым. Если я могу так изменять разумных, просто пристально всмотревшись в их сознание... м-да. Мамонт-мутант в посудной лавке, вот кем меня стоит называть при подобном раскладе.
   "Я сам таков, что не всякой бездне под силу в меня смотреть..."
   Ладно. Проехали. Другая цитата подойдёт к ситуации значительно больше:
   "И пошли они до городу Парижу".
   ...вообще-то населённый пункт, куда меня собрался проводить зеленокожий вьюнош, носил звучное имя Кьямди. Никаких парижей в Силайхе (или, с мяукающим местным акцентом, Силау) проектом не предусматривалось. Насколько я помнил, в реестре Попутного патруля этот мир считался тихим захолустьем. Населён процентов на девяносто пять тиан-вирн; лишь на северных островах обитали какие-то соппах (информация о которых стремилась к нулю, поскольку жили они примерно тем же укладом, что эвенки или какие другие мари - и мало кого интересовали даже в качестве героев анекдотов). Количество остальных разумных видов, как выразился бы химик, - следы. То есть в крупных городах и на торговых маршрутах (не слишком обильных) тут встретить можно самых разных существ, но в Силайхе они, за редким исключением, не задерживаются.
   Нечего им тут особо делать. Захолустье, оно и в Пестроте захолустье.
   Местных тианцев такое положение вещей вполне устраивало. Жили они довольно неплохо, но замкнуто. Вертикаль власти у них формировалась за счёт родовых структур. То есть были тианцы высокородные - как правило, сплошь обладатели наследственной магии, приобщённые к хитрым секретам заклинательного искусства. Были тианцы низкорождённые, вроде Ильноу.
   А ещё наличествовали немногочисленные изгои, по разным, чаще неприятным причинам лишённые принадлежности к роду. Как правило, эти лишенцы несли печать презрительной жалости со стороны большинства, но жить им особо не мешали. Исключения из этого правила - настоящие преступники и мерзавцы - лишены были не только рода, но и самого права на жизнь, поэтому своим видом Очи небесные оскорбляли не долго. О чём мог и более того - обязан был позаботиться всякий честный тианец.
   Что касается горизонтали власти, то здесь тоже никто колеса не изобрёл: правили бал корпорации, то бишь торгово-промышленные союзы, они же попросту гильдии: объединения по профессионально-территориальному признаку. Ну, с этим тоже более-менее ясно: где-то хранят традиции тончайшей резьбы по дереву, где-то знатно расписывают керамику, где-то ловят и хитро маринуют обалденно вкусную рыбу, а где-то в большой силе, скажем, мастера-стеклодувы, алхимики или кожевенники. Последние обосновались, среди прочего ремесленного люда, в том самом Кьямди, куда мы направлялись. Так что, сообщая, что в выделке кожи и пошиве из оной одежды кое-что понимает, Ильноу не сильно преувеличивал. На ярмарках бывал, плоды местного haute couture хоть и не покупал, но вблизи рассматривал.
   Ещё имелась в Силайхе власть духовная. Но представители духовенства особо из рядов не высовывались и на свой кус светской власти не претендовали. Претендующие нарушали тем самым волю богов, а божественные к нарушениям своей воли относятся без снисхождения. Если нарушают проводники их воли в Пестроте - особенно. Тут, конечно, много зависит от того, каких именно богов и в каких ипостасях почитают. Тианцы Силайха ставили выше прочих воплощённые в светилах Справедливость, Милость и Тайну, а у персонифицированных абстракций с такими главенствующими атрибутами характер совсем не тот, что у имперостроителя-Шимо... подхвостье скунса ему на лоб и причинное место макаки на затылок.
   К чему это я?
   Да, собственно, к тому, что с моей колокольни не очень-то тианцы, то бишь тиан-вирн, если использовать их самоназвание, отличаются от людей. Как изящно выразился благородный дон Румата в беседе с доном Рипатом, "с высоты моего происхождения не видно никакой разницы даже между королем и вами". Ну, внутривидовая эмпатия, ну, кожа зелёная, что там ещё? Ночное зрение, какому и кошка позавидует, острые подвижные уши? Иные генетика и биохимия?
   Мелочи, сущие мелочи. Самым существенным для меня моментом было отличие языков... и вытекающая из этого отличия разница в мышлении. В своё время я перечитал немало фантастики, так вот: если зеленокожие нелюди имели место в каждой третьей фэнтезийной книге, если не того чаще, то о разумных, в чьём языке были сотни модальных операторов, я видел упоминание только в одной. Причём это, что характерно, была одна из лучших книг...
   Практически всю жизнь Ильноу прожил в лесу. Он редко общался с себе подобными, почти не имел магического дара, как я уже заметил, и не отличался широким кругозором. Однако его сознание отличалось гораздо большей гибкостью, чем у подавляющего большинства людей. Потому что думал он на языке, который позволял выразить любую идею и описать любое действие сотнями способов, - языке, на котором простая команда "сходи за водой", сохраняя основной смысл, видоизменялась так, что суфийские притчи казались в сравнении с ней эталоном простоты и ясности. Существенно большей многозначностью из мне известных наречий обладал только язык хилла. А это, сами понимаете, показатель.
   Как известно, у эскимосов существует что-то около полусотни слов, переводимых на языки живущих южнее народов как "снег". Так вот: Ильноу без труда мог сказать полторы сотни слов, для него (и для меня) существенно различающиеся своим смысловым наполнением - и все эти слова пришлось бы перевести на торговый-прим третьей линейки как "мысль". При этом наблюдался своеобразный парадокс: хотя словарь торгового-прим был толще во много раз, для любого из общеупотребительных слов в тианском можно было отыскать десятки, а чаще сотни уточнений. То есть малое оказывалось настолько шире и глубже большого, что это большое можно было в малое положить целиком - и при этом в малом осталось бы ещё много свободного места.
   Язык. Язык - и созданное этим языком мышление: утончённое, парадоксальное, трудное в постижении. Вот что во всех тианцах вообще и в Ильноу в частности являлось по-настоящему нечеловеческим... хотя всё-таки не столь нечеловеческим, как у родственников Лады.
   У тех-то непременными составляющими истинно полных высказываний являлись, помимо жестов и ментально-эмоциональных паттернов, динамические визуальные глифы на одежде (и фасон этой самой одежды), контролируемые и когда формализованные, а когда и неформальные изменения "внешних" энергооболочек, даже - в особо жестоких случаях - объекты и процессы окружающего мира. Люди, конечно, тоже знают, что признание в любви может прозвучать совершенно по-разному в грозовую полночь и в послеполуденную летнюю истому, в грязном полуподвале и на вершине холма, поросшего метёлками степных трав. Но хилла-то такие вещи не просто смутно ощущают, а сознательно используют! Отражая в своей речи!
   А, что уж там...
   Всё во вселенной относительно: если тианцы из-за своего наречия отдалялись от людей и им подобных разумных, то язык хилла уподоблял владеющих им властительным риллу. Частично, конечно, только частично - и тем не менее.
   ...гм. Что-то я совсем уж далеко отклонился. Пора вернуться к сути.
  
  
   Юноша уже бывал в Кьямди - но, конечно же, не в такой компании. Массивный и рослый, как все люди, кажущийся ещё больше из-за сложно сочленённых, не из простого материала сделанных доспехов, Рин шагал по улицам бесшумно, невозмутимо и быстро. Так же невозмутимо и быстро, как всю предыдущую дорогу. Понятие усталости ему словно вообще не было ведомо. Никак не желающая очнуться Схетта (весившая, между прочим, побольше самого Ильноу) в его руках казалась не тяжелее пушинки. В этом юноша видел одно из проявлений необычных талантов мага: простой смертный попросту не смог бы идти с таким грузом без устали многие часы. А ведь Рин не только задавал темп, даже для бывалого ходока Ильноу напряжённый, - он ещё и караулил, пока проводник готовил еду или спал...
   Словно Схетта спала за них обоих.
   На втором привале, когда юноша, переборов сомнения, спросил, не проклята ли женщина, Рин лишь бледно улыбнулся.
   - Это не проклятие, не болезнь и не что-либо иное в том же роде. Просто её душа, разум и магия сейчас нужнее в ином... месте.
   - Так она тоже маг?
   - Да. И не из слабых. Полагаю, что в час, когда она проснётся...
   Ильноу не дождался окончания фразы, но так и не решился спросить, что случится в тот час.
   За всё время их знакомства (не такое уж долгое, но и не совсем короткое) Рин не начертил ни единой магической фигуры, не продекламировал ни одного заклятья, не сделал ни единого жеста, исполненного колдовской власти. Ступающая Мягко со всем своим выводком ушла с их пути, как будто поняла ровное риново: "Позволь нам пройти, красавица". И бивачный костёр юноше приходилось зажигать самому, при помощи огнекамня, а потом подбрасывать в пламя самый обычный сухой валежник, чтобы не погасло.
   Однако то самое нечто, благодаря которому Ильноу предчувствовал появление мага, позволяло догадываться на грани уверенности: какая-то неявная магия сопровождает Рина постоянно... и порой сгущается так, что рядом с ним становится тяжело дышать.
   Что это за магия - благая или наоборот? На кого или на что она направлена? Откуда пришёл человек, повелевающий ею? К чему он стремится?
   Всего этого Ильноу не знал, но спросить робел. После того самого колдовского взгляда в хижине Рин заметно изменил своё отношение к юноше. Словно отдалился, став более строгим и замкнутым. Это очень мало походило на утончённую отстранённость высокородного или резкую властность воина. Тем более не походило это на молитвенную сосредоточенность священника или вдохновенное напряжение поэта, воображение которого захвачено в плен потоком причудливых образов. Рин очень даже пристально следил за всем вокруг... вот только к нему вполне можно было применить его собственные слова: душа, разум и магия этого человека словно по большей части обретались очень и очень далеко от тела...
   Меж тем маг, ничего и ни у кого не спрашивая, уверенным шагом старожила донёс Схетту до заведения почтенного Ольфери и вошёл туда. Ильноу поколебался было, но всё же последовал за ним. Что с того, что заведение было самым дорогим из всех, какие были известны юноше, а останавливались там только высокородные да самые богатые из торговцев? За погляд, известно, колец не берут. Хотя войти через главный вход, как Рин... в этом есть намёк на непочтительность.
   - ...пытаетесь мне соврать? - от порога услышал Ильноу и удивился: обычно маг разговаривал совсем иным тоном. - Сейчас у вас совершенно свободны вторая и пятая комнаты в пристройке, а сверх того занят только один из дорогих номеров второго этажа. Наверху мы и поселимся. Я с подопечной в том номере, что с окнами на восход, а мой проводник - да, вот этот юноша, он со мной, - в соседнем. И не спорьте! Я остановлюсь в вашем трактире всё равно, но чем больше вы будете спорить, Ольфери, тем меньше окажется ваша прибыль.
   Хозяин поклонился - привычно, однако с таким видом, словно у него болела спина. И, распрямившись, прищёлкнул пальцами. Рин, однако, отреагировал раньше всех:
   - Благодарю, но мы обойдёмся без сопровождения младшего поварёнка. Ильноу, за мной.
   - А плата?!
   - Сперва я взгляну, за что мне предстоит заплатить.
   Юноша повиновался, с трудом поспевая за размашистым шагом мага. Ольфери волей-неволей пришлось проводить гостей самому.
   Номер, выбранный Рином, оказался роскошен. По-настоящему. Латы мага среди этой роскоши смотрелись неуместно, дорогой наряд Схетты уже не казался таким уж дорогим, а сам Ильноу, как подумал юноша, даже за прислугу не сошёл бы. К его удивлению, маг не потрудился скрыть разочарование.
   - Так-так. Водопровода нет, хорошо уже то, что отдельная комната для умывания имеется. Чар постоянных и полупостоянных нет, кроме магических светильников; отопление примитивное, печное. Окна маленькие, потолки низкие, интерьер безвкусный. Сервис здесь, похоже, тоже не блещет. Ну да ладно, бывало хуже. Держите, Ольфери.
   Хозяин машинально поймал брошенное - и замер.

3

   - Что... что это?
   - Извините, денег этого мира у меня при себе нет. А бриллиант, который вы держите, хоть и не слишком велик, может быть продан за малую связку золотых колец. Или вам мало?
   Похоже, до Ольфери только сейчас, после упоминания "денег этого мира", дошло, с кем он имеет дело. Ильноу даже пожалел беднягу.
   - Ступайте, нелюбезный хозяин, - приказал Рин. - Лучший, он же единственный, ювелир Кьямди держит лавку в доме через квартал на юго-восток отсюда. Ну да вы должны знать.
   Более не обращая внимания на попятившегося прочь хозяина, маг зашел в спальную комнату, вернулся уже без Схетты и, сев за стол у окна, заметил:
   - Не одобряешь. Но не одобряешь по инерции. А если подумать?
   - Ты хочешь сказать, что если бы почтенный Ольфери не попытался завернуть тебя...
   - Да причём тут это? Хотя отчасти ты прав. Вот кстати, сравни, как я говорил с ним и как говорю с тобой. На выводы не наталкивает?
   Ильноу задумался, припоминая... и чуть не ахнул. С самого начала Рин говорил с ним, как с равным, не используя модальностей почтения/уважения, - но при этом каким-то образом разговор равных оказывался полон уважения в своей основе, в сути своей. Тогда как Ольфери Рин называл на "вы" и соблюдал все формальности так, что большего не мог бы потребовать от мага даже высокородный... но суть его фраз оказывалась такова, словно маг распекал нерадивого слугу. Без настоящего гнева, со снисходительным презрением.
   - Вижу, кое-что ты понял. При прочих равных я отзеркаливаю... применяю так называемый принцип зеркала. Ты был со мною прост и искренен, хозяин - непочтителен и спесив. Поэтому я воздал вам обоим теми кольцами, какие вы заслужили. Хотя это тоже лишь часть правды.
   - Часть?
   - Подумай, что именно я не договорил. Размышления полезны... особенно в твои годы.
  
  
   Начав практиковать истинную магию времени, я обнаружил множество скрытых и внешне парадоксальных закономерностей. Сам обнаружил, кстати: когда я брал у Тенелова уроки, то специально оговорил, чтобы он рассказал мне только о самых основах.
   Почему? Ну, во-первых, обезьянничать нехорошо. Прилежный копиист никогда не создаст ничего, чтобы было бы лучше оригинала, - иначе не копиистом был бы он, а творцом. Во-вторых, исследовать и экспериментировать самостоятельно на порядок интереснее, чем рыться в чужом достоянии. Ну и третья причина, пожалуй, самая важная: только наивный новичок, не знающий правил, имеет шанс выйти за пределы этих самых правил. По незнанию.
   Как там говорил герой, обсуждая, не лучше ли ему получить в качестве помощников мастеров с маленькой буквы, а не учеников и подмастерьев? "Мне нет нужды в людях, которым ведомы пределы возможного"?
   Да.
   Основы магии времени действительно довольно просты. Их хватает, к примеру, на создание простого темпока - темпорального кокона - замыкающего в границах заданной области практически любое взаимодействие в этакое кольцо. (Абсолютной замкнутости темпок не даёт, ибо абсолют недостижим, но как приближение к идеалу это заклятие хорошо). Также основ магии времени хватает на относительное ускорение либо замедление хода событий. Это работает примерно так же, как чары скорости в доменах Хуммедо. Только ограничений у обновлённых чар меньше, потому что теперь я пользуюсь более фундаментальной - и личной, а не заёмной - магией. Просмотр теней вероятности тоже некоторым боком примыкает к магии времени. Кроме того, этот просмотр, как ни странно, суть одно из проявлений элементарной магии. Или сил, изучаемых квантовой физикой, если воспользоваться более "научной" терминологией.
   Да. Основы просты. Но на этой основе можно сделать столько разного, что голова кругом.
   Кстати, о просмотре теней вероятности. С одной стороны, можно решить, что это страшно удобно: не надо действовать, чтобы узнать последствия, не надо задавать вопрос, чтобы узнать ответ, не надо ставить опыт, чтобы получить результат. Так?
   В целом, так... да не совсем. Хотя мыслимых теней будущего неопределённо много, настоящее всё же остаётся единично-устойчивым. Миг по имени "сейчас" сокращает волновую функцию реальности до одного-единственного набора значений. Того, вероятность которого (для наблюдателя из точки здесь-сейчас) стремится к единице. Поэтому в играх с просмотром будущего работает строгое правило: ты можешь знать ответ на не заданный вопрос, но не можешь превратить этот ответ в следующий вопрос. Если не задашь его в реальности, конечно.
   Предполагаю, хотя точно знать и не могу - по уже указанной причине, - что для Видящих данное ограничение может быть не столь жёстким. Ум, способный увидеть даже ничтожно малые вероятностные тени настоящего момента, а не только варианты развития этого момента в будущем, может вообще не замечать запрета на полное знание состояний мира. Но я-то маг, а отнюдь не Видящий. Ограничение моих возможностей узнавать оплачено - и оплачено строго симметрично - возможностью воздействовать. Тоже, разумеется, не безграничной.
   Предел в этой области лучше всего рассмотреть на примере ускорения относительного, личного времени. По мере роста индекса разгона затраты на ускорение растут экспоненциально, и на преодоление порога связности, то есть классическое путешествие во времени, теоретически нужна бесконечно большая Сила. Таким образом, я могу растягивать или сжимать паутину причин и следствий, но порвать её мне не по силам.
   Что, несомненно, к лучшему.
   Тут самое время вспомнить, что хранитель Колодца всё же отправил меня в прошлое, успешно обойдясь минимальными тратами... да уж, минимальными: в сравнении с тратой бесконечно большой Силы всё, что поменьше, будет казаться ничтожным. Как ему это удалось? Да очень просто: он действовал вне ограничений той магии, которая мне известна, пользовался законами более общего характера.
   Возвращаясь к проблемам магии времени. Могу смело заявить, что путешествие в обществе Ильноу стало весьма плодотворным периодом. Само собой, я мог ускорить прибытие в Кьямди, и ускорить значительно. Пользуясь усовершенствованным переходом в Межсущее, я мог вплотную приблизиться к эффекту телепортации - то есть преодолевать значительные расстояния за срок, стремящийся к минимуму... и этот срок можно сокращать ещё сильнее, если применять чары скорости. Но спешить мне было особенно некуда, что я знал, хотя и с достоверностью менее ста процентов, благодаря изучению вариантов вероятного будущего, - а во-вторых, в случае быстрого перемещения я потерял бы время, которое мог посвятить интенсивным экспериментам.
   Мысленным.
   К тому же мне требовалось некоторое количество реального времени, чтобы присмотреться к юному тианцу. Если бы наш пеший марш остался всего лишь нереализованной вероятностью, тенью случившегося, я смог бы сформулировать ряд вопросов, касающихся него, и получить ответы... но не те ответы, которые хотел бы получить. Если совсем уж упростить, то лишь при условии совместного путешествия я мог прочесть книги библиотеки, от которых в противном случае мне достались бы только заглавия и имена авторов, вытисненные на корешках.
   К моменту, когда мы достигли Кьямди, я уже сформировал мнение и принял решение. Всё, что мне оставалось - должным образом это решение прожить... воплотить... реализовать, короче.
   Тени вероятностей не сулили мне неожиданностей на пути к избранной цели.
   Правда, по самой природе этой магии (или, иначе, способности) я не мог видеть ВСЕ тени. В принципе. Да что там я, сирый, если весь вероятностный спектр недоступен ни Видящим, ни даже риллу! Бесконечное знание - не для конечных разумных, как бы велики и могучи они ни были. Так что всегда, при самом частом и детальном изучении возможного будущего, оставалась вероятность неких непредвиденных сюрпризов. Но вероятность довольно малая, из тех, какими не грех пренебречь.
  
  
   "Что именно он не договорил... ха!"
   Ильноу украдкой разглядывал Рина, остановившегося посреди комнаты и при этом плотно сомкнувшего веки. Глазные яблоки Рина совершали нерегулярные движения в разные стороны, словно маг разглядывал какие-то видимые ему одному картины; из-за этого он сильно напоминал спящего, ухитрившегося уснуть стоя. Причин подобного поведения Ильноу не знал, и почему надо было впадать в транс именно в данный момент, понятия не имел.
   Маг! То есть - живая загадка.
   Причём заявить, будто он чего-то там ему, Ильноу, не договаривает... да он просто ничего не объясняет и творит всё, что в голову взбредёт! Какие уж тут объяснения? Для того, чтобы делать какие-то выводы, надо иметь опору в исходных посылках. В проверенных - или хоть предполагаемых - фактах. А Рин отвечать на вопросы, мягко говоря, не торопился.
   С другой стороны, Ильноу не торопился просить ответы. Что, если маг искренне полагает ненужным отвечать, если его ни о чём не спрашивают вслух? А робкие недоумевающие взгляды привык попросту игнорировать. Как и мысленные вопросы. Только прямые ответы на прямые вопросы, - озвученные! - и никак иначе. Если припомнить, Рин действительно ни разу не оставил Ильноу без ответов и даже ни разу не объявил, что на такой-то вопрос отвечать не станет...
   Вот только преодолевать в его присутствии ту самую треклятую робость юноша так и не научился. Несмотря на проявленную магом снисходительность.
   Один из столпов, на которых стояло мировоззрение Ильноу, заключался в том, что разумные существа не равны друг другу. Просто не могут быть равными. И если таких, как он сам, великое множество и ничего выдающегося в нём нет, то есть и меньшинство, с которого совсем, совсем иной спрос. В понимании Ильноу маги стояли на той же ступеньке, что духовенство или высокородные. Существа избранные, не ему чета. И Рин, учитывая масштаб его Силы, должен был стоять выше даже большинства магов.
   Его Сила не проявляется явно? Ну и что? Если уж он сосредоточен на чём-то далёком и непонятном, это, скорее, говорит в его пользу. Если бы он принялся доказывать перед Ильноу своё превосходство и демонстрировать магические трюки, рассчитанные на почтительное изумление непосвящённых, юноша, скорее, в момент спустил бы его с воображаемого пьедестала. Только настоящая сила и настоящее знание не нуждаются в ежеминутных подтверждениях.
   И всё-таки, на что мог намекать Рин во всей этой истории с Ольфери?
   Неужели как раз на то, что статус - понятие относительное и переменчивое? Скажем, для Ильноу и других низкорождённых хозяин - почтенный, богатый и, на свою беду, слишком задающийся тианец. А для Рина - не более чем напыщенный без особых на то причин содержатель провинциального трактира, подобных которому он встречал десятками и общение с которыми магу давно опостылело хуже полынного настоя.
   Похоже на правду? Вполне.
   А ещё это его "отзеркаливание"... хм, хм... маги славятся умением определять искренность тех, с кем общаются, моментально и фактически инстинктивно. Полезная способность? Да, конечно... но и не всегда удобная. Им редко бывает по душе общение с лицемерами, обманщиками и корыстолюбцами, - короче, со всеми, кто так или иначе уклоняется от искренней прямоты, к тому же преследуя не больно благовидные цели. Ильноу ничего от мага не надо, даже соблюдения неких правил приличия, и это может оказаться большим плюсом. Не в том ли кроется секрет столь простого и вольного обращения, что с Ильноу ему не нужно притворяться?
   Внезапно Рин открыл глаза, повертел головой и объявил:
   - Ну, пошли, пожуём чего-нибудь вкусного. Ты есть хочешь?
   - Да.
   - Тогда будем надеяться, что кормят у Ольфери не так, как встречают клиентов.
  
  
   Лесной костёр, замаскированный не без выдумки: широкие и густые лапы хвойных исполинов процеживают легчайший дымок, рассеивая его, а само ложе костра располагается в естественной выемке и малозаметно. Впрочем, дыма практически нет: от прогоревших дров сейчас остались одни угли, переливающиеся тусклым жаром. Те же лапы, что процеживают дым, служат защитой от сыплющейся с неба тонкой холодной мороси. Мерзоватая погода, да уж...
   У костра спасаются от сырости двое. Первый - рослый, могучий блондин с пронзительно голубыми глазами, зрачки которых в данный момент расширены чуть сильнее, чем можно назвать нормальным. Второй - тоже человек или очень похожий на человека, кутающийся в тёплый плащ несколько не по размеру. Впрочем, плащ не в силах скрыть, что этот второй не высок и сложен отнюдь не атлетически. Колобок, да и только.
   Третьим вокруг костра плавает, поворачиваясь вокруг оси, автономный Страж. Но "умное" заклятье не настолько умно, чтобы считать его третьим всерьёз. В мысленной беседе пары путников Страж участия не принимает, да и принять не может.
   "Я обнаружил странную... аномалию".
   Зрачки блондина слегка сужаются. По его мысленному "тону" легко определить, что он рад отвлечься от своих занятий, каковы бы они ни были, и побеседовать:
   "Какого рода? И насколько странную?"
   "Мне сложно сравнить это с чем-либо привычным. Могу лишь беспомощно констатировать факт: раньше я с таким не сталкивался".
   "И всё-таки ты как-то выделил эту... аномалию из фона. Как? Почему?"
   "Если представить всё сущее как сеть, сплетённую из множества больших и малых узлов, риллу предстанут столбами, на которых она висит. Столбы практически неподвижны и тем самым удерживают в неподвижности сеть, которую в противном случае гораздо сильнее трепало бы ветрами изменений. Порой, очень редко, здешние риллу слегка шевелятся, отчего по сети тоже расходятся волны тонких натяжений. Но обычно всё быстро успокаивается и возвращается к прежнему относительному покою. Тут надо заметить, что влияние ветров вероятности сказывается в основном на шевелениях в направлении, "перпендикулярном" плоскости сети. Движения в этой самой плоскости риллу контролируют очень плотно..."
   "А что боги?"
   "Боги на всю эту тонкую механику влияют извне. Влияние их сводится к колебаниям в том же относительно свободном направлении, в котором действуют ветра случайных изменений, и в итоге действия богов быстро нивелируются "столбами", то есть риллу. Проще говоря, боги и им подобные сущности играют роль дополнительного случайного фактора, не более".
   "А что аномалия?"
   "К этому перехожу. Аномалия... представь себе блуждающий узел сети, имеющий паруса. Нет, даже не так. У этого узла нет парусов, у него есть карманный ветер".
   "Высший маг?"
   "По масштабам - вполне возможно. А вот по характеру влияния... видишь ли, этот самый узел меняет ещё и натяжение нитей в плоскости сети. Узурпирует права риллу, пусть и в очень ограниченном масштабе. Высшие маги обычно выглядят как очень массивные узлы, слабо зависящие от ветра вероятностей и от манипулирующих сетью "подёргиваний" риллу. Они малоподвижны, но при этом довольно предсказуемы. А вот аномалия..."
   "Понятно. Хотя на самом деле, конечно, ничего не понятно. Что-то ещё можешь сказать об этой самой аномалии? Нет?"
   "Могу. И это самое странное из всего, что я могу сообщить".
   "Не томи!"
   "По некоторым вторичным признакам, к аномалии имеет отношение Рин".
   "Опа! А почему ты думаешь, что Рин только "имеет отношение", а не..."
   "Потому что твой друг - фигура не того масштаба".
   "Ты так уверен в этом... а что там насчёт долговременных прогнозов поведения аномалии? Откуда она взялась и куда направляется?"
   Пауза.
   "В этом и заключается одна из странностей. Аномалия возникла внезапно, неизвестно откуда. Вот была обычная сеть, а вот - раз! - и по ней уже переползает новый, массивный, ни на что не похожий узел-манипулятор. А спрогнозировать его поведение в перспективе... Я не готов к глубокому взгляду: ни место, ни время не подходят. К тому же при этом сильно возрастает шанс раскрыться и быть обнаруженным риллу. Не хочу так рисковать ради простого любопытства".
   "Ясно. Но..."
   "Да, конечно. Как только узнаю что-то новое, сразу сообщу".
  
  
   За постой я заплатил созданным прямо на месте бриллиантом. И то был камень, который, при всей своей заурядности, достоин отдельного рассказа. Краткого.
   Когда я убил Фартожа Лахсотила, моей наградой, полученной от самого Фартожа, стали готовые волновые рисунки - целая библиотека их, более двух миллионов, насколько я мог судить по оглавлению. Частью моей награды стала также библиотека "готовых" заклятий, что попроще (в понимании древнего; по моим меркам эти заклятья отличались чем угодно, кроме простоты). Плюс базы данных по истории нескольких миров с персоналиями, сотни тысяч единиц трудов по магии, её теории и практике, и ещё кое-что. Необъятное это богатство для полноценного освоения потребовало бы от меня не одной сотни лет, но кое-чем я мог воспользоваться сходу.
   Так вот: бриллиант, отданный мной в качестве платы за постой, принадлежал к числу готовых полезностей. Конечно, я без особого труда мог бы синтезировать кусок кристаллического угля собственными силами, проделав несложные расчёты сам или с помощью Параллели - но куда надёжнее было скопировать существовавший где-то и когда-то мелкий бриллиант с его немного неправильной огранкой и не вполне регулярной, "природной" молекулярной решёткой.
   Меньше шансов, что какой-нибудь особо въедливый ювелир почует подделку. Ибо волновые рисунки из библиотеки Фартожа содержали также схемы ауральных отблесков, которые я при создании бриллианта также не поленился скопировать. Тем самым у фальшивого камня появилась подделанная, но предельно достоверная история.
   После вручения оплаты мы с Ильноу спустились в общий зал, где заказали и получили обед. Мне еда требовалась преимущественно для конспирации, отражение потребляло львиную долю необходимой ему энергии в иных видах, а вот юноша проявил здоровый молодой аппетит. Если бы нам требовалось только поесть, обед вполне можно было бы заказать в номер, но я преследовал ещё и собственные цели.
   Лениво ковыряясь в тарелке, я наблюдал малые завихрения вероятностей, ждал...
   И дождался.
   В трактир Ольфери, за которым я отказывался признавать право на приставку "почтенный", вошла небольшая толпа тианцев. Большей частью молодых и одетых богато, но не без некоторой небрежности. Бедняга Ильноу при их появлении словно съёжился, а я бросил на вошедших один нарочито равнодушный взгляд и вернулся к своей тарелке.
   - И правда, сидит...
   - Не патрульный, однозначно. И не богач.
   - Ещё и голодранца прикормил...
   - Ба! Бледнолицый!
   Я с трудом подавил смешок. Не тианец, а прямо-таки европеец, впервые по пересечении Атлантики узревший индейца... нет, действительно смешно! Несмотря даже на то, что я, заглядывая в будущее, уже не раз слышал эту реплику... однако пора реагировать.
   - Благосклонности Очей вам, высокородные, - сказал я спокойно, снова поворачиваясь к вошедшим тианцам. - Меня зовут Рин. Если вы имеете ко мне какое-то дело, присаживайтесь.
   - За один стол с этим?
   - Такое приглашение сойдёт за оскорбление!
   Тот самый молодой тианец, который изронил реплику про "бледнолицего", шагнул ко мне и явно вознамерился нанести ответное оскорбление. Но тианец в летах, имеющий ауру не особенно сильного, но весьма искушённого мага, многоопытно опередил его, заметив:
   - Уважаемый Рин, надеюсь, вы хорошо сознаёте, что ваше предложение прозвучало, как провокация. Кстати, раз уж вы первым заговорили о делах, позвольте поинтересоваться вашим происхождением и статусом.
   Я пожал плечами:
   - Боюсь, информация о моём происхождении вам мало что даст...
   - Низкородный! - успел-таки процедить выступивший вперёд юнец, принимая позу из разряда "я проглотил очень длинный прямой предмет". Ильноу съёжился ещё сильнее, однако, надо отдать ему должное, исчезнуть с места назревающего конфликта не поспешил.
   - ...потому что родился я далеко от текущего Лепестка. А вот мой статус охарактеризовать достаточно просто: я маг. Если вас интересуют подробности, - посвящённый Предвечной Ночи.
   Толпа высокородных на миг онемела от несусветного нахальства. И снова тианец-маг опередил всех окружающих:
   - Вас не затруднит доказать это утверждение?
   - Не затруднит.
   После чего я на пару секунд убрал часть маскировки, деактивировав темпок, а заодно, чтобы не оставить ну вообще никаких сомнений в том, кто есть кто, позволил своим внешним щитам проявиться в плоскости элементарных энергий. Присутствующие, мало-мальски чувствительные к аурам и магическим токам (а высокородные тианцы являлись таковыми все без изъятия), получили лёгкий сенсорный шок - как от неожиданного включения мощного прожектора.
   Заодно, слегка изменив режим контакта с Предвечной Ночью, ставшего после известных событий постоянным, я устроил всем присутствующим глубокое сканирование, для Ильноу ставшее повторным. Тем самым я собрал базу данных для сравнения, окончательно подтвердив некоторые предварительные выводы... ну и впечатление произвёл, куда без этого.
   Пусть менее остро, чем мой спутник, но каждый из высокородных, не говоря уже о магистре с его тренированным сознанием, ощутил некое малопонятное воздействие, напрочь игнорирующее все их многочисленные ментальные щиты.
   Закрепляя эффект, я поинтересовался сразу, как только вернул темпок на место:
   - Коль скоро я выполнил ваше требование, почтенный, выполните и вы моё. Я прошу вас представиться... и объяснить, кто такие эти... юнцы.
   Тианец не поленился отвесить низкий поклон, одновременно маскируя созданием каких-то защитных чар активацию сигнального амулета.
   - Я имею честь служить наперсником второго сына владетеля этого города и окрестностей, светлейшего Ансаи, - жест в сторону юнца, обозвавшего меня "бледнолицым". - Титул мой не высок. Я - магистр Синих Трав, моё имя - Сеуваль.
   - Рад знакомству. Вернёмся к предыдущей теме. У вас имеется ко мне какое-либо дело?
   На сей раз второй сын владетеля успел первым:
   - Уважаемый посвящённый Предвечной Ночи! От лица своего отца, светлейшего Ансаи, я предлагаю вам посетить нашу городскую резиденцию на правах гостя.
   - Не интересуюсь.
   Высокородные снова застыли, переоценивая ситуацию. Давить на неизвестного и, видимо, достаточно могущественного мага грубой силой никому не хотелось... во всяком случае, магистр Сеуваль, наиболее компетентный в компании недорослей, выступать с претензиями не торопился. А остальные просто боялись нарываться: заезжий маг ведь не только пару кварталов по кирпичику может раскатать, но и, чего доброго, проклясть как-нибудь особо заковыристо...
   Я решил помочь находящимся в затруднении тианцам и встал:
   - Сейчас я поднимусь в снятый мной номер для... отдыха. Если у кого-либо возникнут ко мне вопросы, пожелания или какие-нибудь дела, сообщаю: до захода солнца я не намерен покидать этот город и это... здание. Засим позвольте откланяться. Ильноу, я буду ждать тебя наверху. Но не спеши, подкрепись как следует.
   С этими словами я усилил маскировку, обеспеченную темпоральным коконом, скрыв не только свою Силу вместе с комплексом постоянных заклятий, но и самого себя. Для наблюдателей я исчез физически... но на деле покинуть зал и подняться наверх не поспешил. Следовало проконтролировать ход дальнейших событий. Конечно, пока я разыгрывал из себя независимого да-плевать-мне-на-всё-и-вся мага, Сеуваль вдобавок к посланному сигналу успел сделать краткий телепатический доклад, передав выжимку информации о случившемся "кому следует". Это полностью укладывалось в рамки рассчитанного мной сценария, но...
   Сказано: случайности на море неизбежны. Мораль: будь готов к чему угодно.
   А на Ильноу у меня появились далеко идущие планы, и оставлять его наедине с тем же Сеувалем за здорово живёшь... нет уж. Контроль, контроль и ещё раз контроль.

4

   "А вот и новости".
   "Что случилось?"
   "Тот самый узел, о котором я сообщал позавчера, обзавёлся... ну, шлейфом. Или не шлейфом, а... нет, не могу определить точнее. Слишком велика неопределённость. И ещё..."
   "Ну?"
   "Он переместится. С вероятностью, близкой к единице. Знаешь, куда?"
   "Дай-ка подумать... так. Я не Видящий, поэтому... не знаю!"
   "Поменьше язвительности. В точку, где этот узел с вероятностью, близкой к единице, пересечётся с нами. Мы встретимся - лицом к лицу".
   "То есть этот самый узел вознамерился явиться прямиком в..."
   "Именно. И я должен признать свою ошибку".
   "Какую именно?"
   "Я же просил: не язви! Ты знаешь, как редко я ошибаюсь?"
   "Ну, извини. Просто очень уж забавный у тебя получился... тон".
   "Ещё забавнее будет посмотреть на твою реакцию, когда узлы событий переплетутся. А они обязательно переплетутся".
   "Каких событий-то?"
   "Не скажу".
   "Вредина".
   "Ты ничуть не лучше, с-сор-ратник!"
   "Скажи хоть, когда ожидать этого переплетения событий?"
   "Скоро. Начало - совсем скоро. Конечно, если этот узел-манипулятор не..."
   Окончание мысли утонуло в хаосе накладывающихся сигналов.
   Видящие не могут закрывать свой разум от сканирования менталистами. Но при этом даже самый опытный менталист не имеет шансов понять, что именно скрывает от него Видящий. Тут не то, что сканирование - зондирование не помогает. Маг-менталист, пытающийся раскрыть секреты Видящего, оказывается в положении человека, пытающегося разглядеть один-единственный кадр на киноплёнке, запущенной с тысячекратной скоростью.
   Слишком много информации. Никаких шансов.
   - Ну и ладно. Раз встреча состоится скоро, подожду. Сюрприз-то хоть будет приятный?
   - Да, - второй собеседник тоже перешёл на общение вслух.
   - Тогда пусть будет сюрприз. Кстати, как там наш обед?
   - Ещё четырнадцать минут... с половиной... и будет готов. Так что если сильно голоден, доставай плошки-ложки. И - жди.
   - Не пришлось бы догонять...
   - Что?
   - Да так, вспомнил одно присловье. Ты лучше за едой следи.
  
  
   Я - плебей. И плебейство моё неистребимо.
   Таким я родился, таким вырос. В этом я укрепился во время испытаний, подбрасываемых судьбой, и таким, очевидно, умру... если вообще когда-нибудь умру, в чём - к моему несказанному удовольствию - есть сомнения.
   Разумеется, во мне ни на грош нет почтительного трепета перед вышестоящими. Нет низкопоклонства, карьеризма, угодливости, боязливости и прочих недостатков, связываемых обычно с плебейской подлостью натуры. Кому кланяться магу-одиночке, не имеющему учителя и не состоящему в Гильдии? Кого бояться - неодушевлённых и покорных ему стихийных Сил?
   Я прям, прост, неизменно дружелюбен, бесхитростен и доверчив. Только не спрашивайте, как эти качества сочетаются с умением видеть собеседника насквозь, просчитывать чужие характеры и линии поведения при одном беглом взгляде, а также выстраивать в уме сочетания абстракций, по знакомству с которыми дону Рэбе впору было бы счесть себя не интриганом, но безыскусным простофилей. Тут штука в том, что всё моё глубокомыслие без остатка отдано магии, моей главной страсти, моему raison d'etre. В какой мере мне интересны законы природы, ровно в той же мере мне не интересны правила общежития и люди как таковые.
   Опять-таки, ради друзей я способен на многое. Для тех немногих, кого я готов назвать роднёй по духу, я могу не только поступиться своими интересами, но даже без особых колебаний рискнуть жизнью. Но наличие друзей и любимой женщины не мешает мне плевать на людей, да и вообще на разумных существ an mass. Слишком уж мы разные, я - и большинство.
   Да. Немногих разумных я готов уважать. Но не входящим в число немногих, то есть почти всем, следовало бы порадоваться, что у меня на них нет никаких долгосрочных планов. (За последнее надо сказать спасибо истории моей первой родины, а то по обретении достаточной магической Силы планы по массовому осчастливливанию вполне могли бы и появиться...).
   Так вот, я - плебей не потому, что душа моя закоснела в низости и рабстве, а именно потому, что меня мало интересуют люди. Неравнодушие к живым и разумным существам есть первое и главное отличие истинного аристократа. Разумеется, я не имею в виду тех, так скажем, особей высокого происхождения, чьи недостатки служат оправданием и зеркалом недостатков низких сословий. Спесивые гордецы, бесстрашные болваны, прирождённые интриганы, льстецы, лицемеры, харизматичные подонки, родовитые лентяи и прочая накипь - это всё не то.
   Есть, есть меж высокородными и те, чьё существование служит прекрасным оправданием всему сословию. Военные, на поле боя при удаче хранящие хладнокровие и бдительность, как положено командующим, а при неудаче прикрывающие отход своих частей - лично. Дипломаты, готовые поступиться своей честью ради выгоды собственной страны. Феодалы, выжимающие из податного населения все положенные налоги до медяка, но в голодный год бесплатно раздающие хлеб и посевное зерно... есть такие. Да. И не так их мало, как иногда кажется. В государствах благополучных и процветающих их куда больше, чем родовитого отребья. Но всем им присуща черта, которой начисто лишён я. Они - первые среди себе подобных и сознают это.
   А вот подобные мне в стаи, а тем паче в толпы, не сбиваются.
   Никогда.
   Я мог бы выделить в себе очередную маску и вылепить из неё аристократа. Не так уж это и сложно, в сущности. Но мне никогда не мечталось, чтобы встречные-поперечные, завидев меня, ломали шапки и отвешивали поклоны. Нет во мне чувства иерархии. Мне подавай равенство и свободу от этикетных форм общения. Причём тех, кто равенство и свободу не ценит, не люблю.
   Именно поэтому я был, есть и буду плебеем. Пусть это и не самое удачное слово.
   А вот светлейший Ансаи - аристократ до мозговых косточек, властитель из рода с историей, насчитывающей более трёх тысяч лет... о! Этот тиан-вирн - из тех немногочисленных разумных, один вид которых способен не только напомнить мне о низком происхождении, но и, сверх того, заставить стыдиться своего плебейства. Да, слабо, да, совершенно недостаточно, чтобы всё-таки затеять возню с маской аристократичности... но.
   Впрочем, по порядку.
   Когда я усилил темпок, оставшись в зале неощутимым наблюдателем, Сеуваль, спросив разрешения, сел за стол рядом с Ильноу. Впрочем, "спросил разрешения" - это плохо передаёт нюансы. Просьба в формулировке магистра Синих Трав, безусловно вежливая внешне, таила в себе мягкий, но мощный нажим. "Я, конечно, считаюсь с тобой, но в куда большей мере тебе следует считаться со мной... и, разумеется, на все мои предложения тебе следовало бы соглашаться сразу же, без раздумий", - вот какой примерно подтекст имели слова Сеуваля. Так что шансов отказаться от соседства с ним у Ильноу фактически не было. А я отвесил себе мысленного пинка. Потому что в подобной податливости виновата была не абстрактная судьба и даже не усвоенные Ильноу стереотипы поведения, а персонально Рин Бродяга.
   Для того, чтобы предсказать дальнейшие события, просмотр теней вероятности не требовался. Сеуваль быстро и решительно "раскрутил" моего спутника, устроив ему этакое собеседование-допрос. И окончательно испортив аппетит: у бедняги не осталось времени, чтобы жевать. Магистра интересовало всё, что касалось Ильноу, но больше того - моя персона.
   Пришлось, правда, Сеувалю разочароваться. Как источник знаний обо мне охотник и травник мало на что годился: откровенничать со своим спутником я не спешил. О чём магистр и сообщил Ильноу в таких красках, что совсем его застращал.
   В общем, когда допрос закончился и Сеуваль позволил ему отправиться наверх, Ильноу созрел для серьёзного разговора.
  
  
   - Как я понимаю, магистр заболтал тебя и не дал завершить трапезу?
   - Ты... знаешь?
   - Конечно. Нет ничего сложного в том, чтобы узнать, о чём говорят неподалёку... для мага.
   - Тогда ответь на несколько вопросов... пожалуйста.
   - Спрашивай, - кивнул я, одарив юношу намёком на улыбку.
   - Насколько ты на самом деле хорош как маг?
   "Ага. В точку".
   - Сначала ответь, что ты знаешь об уровнях магического искусства.
   Ильноу дёрнул ухом в лёгком раздражении. Но упираться не стал:
   - Я знаю не больше и не меньше, чем все. Первая, низшая ступень искусства - ученик. Если имеющий Дар научен хотя бы самым основам, его возможности качественно отличаются от возможностей не магов. Разжечь огонь усилием мысли, одним взглядом усмирить злого пса и простым прикосновением унять боль - обычный разумный этого не может. В принципе.
   Последняя фраза для низкорождённых отнюдь не типична, так что со своим "не больше, чем все" юноша малость лукавит... бабушка успела кое-чему научить внука!
   - Продолжай, - сказал я, мысленно улыбнувшись.
   - Ученик, в свою очередь, в принципе не может повторить то, на что способен ординарный маг или колдун. Между первой и второй ступенями магического могущества тоже лежит непреодолимый качественный барьер. Не Сила определяет разницу между магом и учеником. Дар ученика может быть больше, даже намного больше... но отсутствие должного опыта не позволяет стоящим на первой ступени использовать свой талант в полную силу.
   Я поощрительно кивнул.
   - Такие маги, как Сеуваль, мастера в определённой области или, говоря на учёный манер, магистры разных школ, стоят на ступень выше ординарных магов. Хотя различие между стоящими на второй и третьей ступенях выражено меньше, и порой сильный ординарный маг оказывается способен на большее, чем мастер магии... но такое бывает редко, очень редко. Потому что истинное искусство выше ремесла не только у поэтов, строителей или воинов. Ну а четвёртую ступень занимают те, кто не только приблизился к совершенству на путях познания своей магии, но также... э-э... отчасти преодолел ограниченность собственного таланта.
   - Поясни, пожалуйста.
   - Как бы ни был силён природный Дар мага, - окончательно сбился на заученные формулировки Ильноу, - со стоящими на четвёртой ступени тягаться невозможно: на стороне высоких посвящённых стоят внешние Силы, те энергии, которым они посвящены и которые могут свободно заимствовать у мира. Маги четвёртой ступени подобны полубогам, и целые армии они способны обращать в бегство одним своим появлением.
   - Верно. Это всё?
   - Нет. Над любым могуществом есть иное могущество, над любой Силой - ещё большая Сила. Уже не отчасти, а полностью порвавшие цепи ограничений, наложенных природой, могут маги достичь могущества почти божественного. Обрести бессмертие и власть, выше которой - лишь власть риллу. Немногочисленны высшие маги, мало в каком мире найдётся их так много, что пальцев на руках не хватит для того, чтобы их счесть. Каждый из высших - живая легенда, каждый стоит на вершине, о которой втайне мечтает каждый маг, хоть сколько-нибудь честолюбивый. Только вершина эта слишком высока...
   Я улыбнулся уже в открытую. Ильноу моргнул.
   - Рин, так ты?..
   - Да, я действительно высший маг. Хотя должен уточнить два момента, чтобы не вводить тебя в... заблуждение. Момент первый: я молод. Можно сказать, шокирующе молод. На данный момент мне не исполнилось и ста лет. Поэтому не следует ожидать от меня хорошо выдержанной мудрости существа, разменявшего второе тысячелетие. Ну а момент второй связан с якобы всемогуществом высших магов. Видишь ли, Ильноу, что бы там ни говорилось в легендах, а того, что можно было бы назвать всемогуществом, не существует. В принципе. Даже власть Спящего имеет пределы... и, полагаю, в свете сказанного легко принять как факт, что я лично знаком со многими существами, которые гораздо могущественнее меня.
   - А если сравнить тебя с магистром Сеувалем?
   - Ну, в сравнении с ним я, конечно, сильно выигрываю. Как ты сам заметил (и заметил верно), ему нужно совершить не один, а целых два качественных скачка, чтобы встать со мной вровень. Однако в своей области, как маг одной из "зелёных" школ, магистр более искусен, чем я.
   - Как такое может быть?
   - Очень просто. Существуют десятки, если не сотни областей магии, в которых я имею преимущество перед ним. Что же странного в том, что в своей области специализации - одной - почтенный Сеуваль меня превосходит?
   Ильноу нахмурился - почти по-человечески.
   - Позволь прибегнуть к сравнению, которое будет тебе близким и понятным. Если уподобить меня птице, получится, что мне открыты все стороны света и высота, на которую могут подняться только крылатые. А магистр подобен цветку, у которого нет ни крыльев, ни хотя бы ног. Но корни его уходят глубоко в землю - туда, куда мне, летуну, нет хода. Понимаешь?
   - Кажется, да.
   - Значит, с этим разобрались. Задавай следующий вопрос.
   После краткого колебания юноша решительно оттянул уши назад в жесте решимости - или даже угрозы - и спросил:
   - Зачем я тебе нужен?
   - О, это сложный вопрос. Прежде чем ответить, должен заверить, что вовсе не считаю тебя забавным, как бывают забавны домашние животные. Я полагаю, что ты - чуткий и умный молодой тианец, не обладающий широким кругозором или впечатляющей учёностью, но наделённый гибкостью взгляда и немалым личным достоинством. Я воспринимаю тебя именно так и признаю за тобой неотъемлемое право на самостоятельность. Это ясно?
   - Да.
   - Тогда идём дальше. Ты, несомненно, знаешь, что твой магический дар мал.
   - Несомненно.
   - Это ирония? Если да, не спеши проявлять её. Сперва дослушай.
   Ильноу кивнул, и я продолжил:
   - Существует классический подход в магии, довольно тесно связывающий возможности мага и силу его Дара. В этом подходе есть некая соблазнительная простота, и всё же этот подход не единственный. Более того: я не раз собственными глазами видел, как разумные творили настоящие чудеса, не прибегая к магии вообще. Ни к одному из множества её видов и форм. Впрочем, об этом можно говорить долго. Пока же замечу, что даже для классических магов открыты две стези. Если от, например, стихийников действительно требуется как можно больше энергии, то от таких магов, как менталисты или алхимики, нужны более прочего внутренняя дисциплина, изощрённость мышления и развитое воображение. И учти ещё вот что: при умелом подходе нарастить энергетику гораздо проще, чем раскрепостить ум.
   - Ты... хочешь сказать, что я могу стать магом, несмотря на...
   - Разумеется. Потому что магом, строго говоря, может стать любой разумный. Скажем, для успешных занятий ритуальной магией Дар (в отличие от кропотливости, ума и напитанных Силой ингредиентов) вообще не требуется!
   - Как это?
   - Да примерно так, как слепой от рождения может, поставив себе такую цель, научиться рисовать. Сравниться со зрячими он не сможет, да и труда для самых простых действий придётся приложить уйму, и всё же слепой рисовальщик, как и бездарь-ритуалист, не есть нечто нереальное. А слепец-скульптор так и вовсе... гм. Так вот, Сеуваля поразила твоя чувствительность, которой он не смог найти объяснения. Надо думать, у тебя тоже возникли вопросы, связанные с этим. Как ни удивительно, но должен сознаться: даже я не ожидал от тебя ничего подобного!
   Помолчав, я слегка подался корпусом к Ильноу и чуть понизил голос.
   - Бывает так, что неожиданные истины и приятные находки поджидают нас на самых открытых местах в то самое время, когда мы тщательно просеиваем в своих поисках дальние тёмные углы. Твой случай - пример одной из таких находок. - Возможно, подумал я, для друидов и Видящих всё это отнюдь не секрет... впрочем, позднее можно будет проверить догадку о том, кого они берут в ученики, благо, мне есть кого расспросить на сей счёт. - Как я уже говорил, маги классических школ ищут наделённых большой Силой. Если очень сильно упростить дело, Дар мага можно уподобить глубокому омуту или колодцу над источником. Чем шире и глубже такой источник, чем больше в нём воды-энергии, тем больше Дар. Но можно спросить: откуда берётся в нём энергия? Верный ответ будет таким: из окружающего мира.
   - Но ведь энергию у мира могут брать только высокие посвящённые! Или нет?
   - Высокие посвящённые могут брать энергию свободно, в неограниченных количествах. Причём энергию одного вида и у одного мира. Но вообще-то всё зависит от того, какого рода Сила ближе всего для мага. Тёмный целитель может превращать в магию боль, алхимик - пользоваться энергией, высвобождаемой в превращениях материи, жрецам перепадает толика божественной мощи... чтобы получать Силу извне, не обязательно быть высоким посвящённым. Итак, все, у кого есть Дар, не только черпают энергию извне, но и накапливают её в себе. Количество энергии, которую одарённый может удержать, называется резервом. Как правило, наблюдается строгая симметрия: чем больше резерв, тем шире каналы, по которым к обладателю Дара стекается Сила. Но "как правило" и "всегда" - отнюдь не одно и то же.
   Я помолчал. Ильноу тоже не нарушал молчания. Умный парень.
   - Есть ещё один момент, тесно связанный со всем этим. Когда Дар велик, малые колебания скорости притока энергии и изменения в характере этой энергии оказываются не особо заметны. Чем больше объект, тем больше и его... инерция. Поэтому обладатели большого Дара обладают малой чувствительностью. А чем меньше Дар, тем чувствительность больше.
   - То есть я почувствовал что-то именно потому, что слаб?
   - Это только часть ответа. Но в целом - да, так оно и есть.
   ...до поры не стоило прямо говорить Ильноу о том, что я заподозрил в нём - и практически подтвердил эту догадку - анти-Дар. Тот сорт таланта, который, предположительно, очень высоко оценили бы Видящие. Если Дар принято связывать с возможностью воздействия на мир, то анти-Дар - его изнанка и ассоциируется с талантом восприятия. На моей первой родине таких, как Ильноу, называли медиумами... если я, конечно, ничего не путаю.
   - По скромности твоего Дара, - сказал я, - ты не сможешь швыряться молниями и насылать ветра, что с корнями вырывают из земли могучие деревья. Зато высочайшая чувствительность, данная тебе от природы, позволит очень быстро прогрессировать как целителю, менталисту или ритуалисту. Меру своей одарённости ты поймёшь, если вспомнишь, что даже без подготовки и тренировок сумел ощутить то, что осталось недоступно полноправному магистру. Так что потенциально ты, Ильноу, - маг с большим потенциалом изощрённости. Ты не станешь сильным, во всяком случае, не сразу. Но стать искусным сможешь быстро.
   - Ты... вы хотите взять меня в ученики?
   - Не надо выкать. Да, я хотел бы помочь тебе сделать первые шаги в мире Сил и Стихий. Конечно, если ты готов резко изменить свою жизнь.
   - Я... да! Я готов!
   - Вот и славно. В таком случае я, Рин Бродяга, высший посвящённый Предвечной Ночи, беру тебя в ученики. Все связанные с этим привилегии и обязанности, твои и мои, я растолкую тебе позже. А сейчас времени на это не остаётся.
   - Почему?
   - Потому что до нас вот-вот доберутся гости... впрочем, сказать ещё одну вещь я успею. Как личный ученик высшего мага ты, Ильноу, можешь преклонять колени разве что перед риллу да ещё полными воплощениями наиболее могущественных божеств. А можешь и не преклонять.
   - Но...
   Я поднял руку, и дверь распахнулась раньше, чем магистр Сеуваль успел постучать.
   Впрочем, надолго выбить его из колеи такая мелочь не могла.
   - Встречайте светлейшего владетеля Ансаи, - с подобающей торжественностью объявил он. И следом за парой телохранителей в помещение вошёл...
   Ну, с формальной точки зрения - тианец. Такой же, как его телохранители, как Ильноу или Сеуваль. С формальной... м-да. Признаюсь честно: если бы не опыт общения с могущественными высшими магами, богами, магами хилла и Завершёнными, я мог бы несколько... растеряться. При личном контакте светлейший почему-то произвёл впечатление намного более сильное, чем при просмотре вероятностных теней.
   Впрочем, производить впечатление - это его работа. Не просто унаследованная от череды высокородных предков, а любимая. Весьма близкая к понятию "призвание".
   - Приветствую, - сказал я, отвесив лёгкий поклон. - Как я понимаю, у вас ко мне дело?
   Владетель без промедления вернул мне поклон - равный почтительностью, но несравненно превосходящий по изяществу.
   - Да, посвящённый Рин. Я хочу обсудить одно деликатное дело. Оставьте Нас.
   Телохранители и Сеуваль, не говоря уже об Ильноу, исчезли.
   Безо всякого волшебства, но очень быстро.
   - Я поставил защиту от прослушивания, - уведомил я. - Можете продолжать.

5

   Мои взгляд, поза, тон голоса и сотня иных мелочей были моментально проанализированы, учтены и снискали адекватную реакцию. Светлейший Ансаи почти не изменил свои собственные взгляд, позу и прочее подобное. Почти... да. Однако теперь, в отсутствии посторонних, он неким - для меня почти мистическим - образом умудрился не только перейти в модальность "общение равных", но и подобрать к ней нюансы. "Общение равных, при котором один - тианец, владетель территории, на которой происходит разговор - обращается к другому: человеку-магу, сильному и независимому, с серьёзной для владетеля, но для мага не обременительной просьбой".
   И это, заметьте, без слов вслух, одними сигналами тела и оттенками ауры!
   Уважаю.
   - Позвольте, - начал Ансаи с безупречной выверенностью, - сначала задать вопрос, прямо связанный с предметом беседы. У вас есть дети?
   - Мой сын находится не в том возрасте и положении, чтобы вызвать... беспокойство отца.
   - Вижу, вы понимаете меня. Впрочем, вы уже имели возможность пообщаться с моим младшим сыном и оценить его непредвзято. Мне бы хотелось видеть судьбу младшего устремлённой к иному горизонту, но не так просто смертному менять судьбы. И втройне сложно изменить судьбу близких. Говорят, что свежий взгляд помогает разрешить многие трудности. Быть может, вы, Рин, предложите какой-нибудь выход из данного положения, способный послужить к исправлению представлений моего младшего сына о мире и его месте в нём?
   - Конечно, я это могу. Но позвольте сперва уже мне задать один вопрос. Почему вы не воспользовались одним из традиционных выходов? Ведь вы не первый отец, оказавшийся в таком положении и не желающий оставить всё, как есть.
   Светлейший владетель Ансаи повёл одновременно ушами и плечами. Даже хилла не смог бы вложить в это простое слитное движение больше него... ну, тысячелетний хилла, может, и смог бы. А вот молодняк веков четырёх-пяти - вряд ли.
   - К глубокому моему сожалению, ресурсы моего владения не так велики, как хотелось бы. Тот традиционный выход, на который вы намекнули, для меня недоступен. Ибо он подразумевает долгое отсутствие магистра Сеуваля - единственного, кто способен должным образом сглаживать характер сына и его... привычной компании.
   - Неужели у вас нет других достойных магов того же ранга?
   Новый неявный, но с однозначным смыслом жест.
   - Есть. Но одних достоинств мало, необходимо ещё сочетание качеств характера, которым наделён, увы, только Сеуваль.
   - Проще говоря, остальные ваши маги либо прискорбно эгоистичны, либо недостаточно дипломатичны, либо недостаточно родовиты, либо попросту слишком слабы, чтобы накинуть уздечку на некстати открывающийся рот вашего отпрыска.
   Высказался я грубовато, если не сказать - нарочито грубо. Но светлейший лишь покорно склонил голову. Не передо мной, конечно же, но перед той самой трудно изменяемой судьбой.
   - Что ж... вы были правы, я могу предложить свой выход из сложившейся ситуации. Становиться нянькой при великовозрастном оболтусе не намерен, ибо мне также не чужд эгоизм. Но так уж вышло, что отсюда я направляюсь в место, весьма подходящее для исправления вашего младшего сына. И первое время, скажем, полгода, я смогу время от времени проверять, как идут у него дела. Если вас устроит такой выход, я к вашим услугам. Ну а если нет...
   - И что это за... место? - с подобающей осторожностью спросил владетель.
   Я улыбнулся. И ответил.
  
  
   Стоило туману развеяться, как Ольфаи зажмурился. Из чувствительных глаз, по которым прошёлся безжалостный бич слишком яркого света, хлынули слёзы.
   - Я предупреждал, что потребуется светоотражающее заклятье.
   Ненавистный, ненавистный, ненавистный голос!
   - Я...
   - Не умеешь творить элементарные чары? Даже простейшие? М-да. А ещё высокородный. Но хоть поддерживать и регулировать их сможешь?
   - Я...
   - Всё с тобой ясно. Сделаю тебе саморегулирующиеся чары, как для Ильноу. Вот.
   Слишком яркий свет померк. Ольфаи смог приоткрыть глаза и осмотреться.
   Надо сказать, посмотреть было на что. Каменный круг, из которого только что вышли пятеро разумных (точнее, вышли четверо; пятую, спящую подозрительно глубоким сном, вынесли на руках), стоял на высоком обрывистом берегу. А внизу, под обрывом...
   - Это... море?
   - Океан, Ильноу. Океан. Впечатляет, не правда ли?
   - О!
   Ольфаи поморщился. Но больше по инерции. Созерцание волнующегося сине-зелёного простора увлекло его сильнее, чем он ожидал. Всё-таки в проекциях воспоминаний и иллюзиях (к тому же, увы, не самого высокого класса) водный простор не производил и десятой доли нынешних сокрушительных впечатлений. Лицом к лицу стихия... почти пугала. Да.
   Но также и окрыляла. Одновременно.
   - Ладно, успеете ещё насмотреться, юноши. Пойдёмте.
   "Раскомандовался!" Однако вслух Ольфаи не сказал ничего. Повеление светлейшего отца его, Ансаи, к несчастью, не оставляло особого выбора.
   Для должного усвоения искусства магии и других искусств, знать которые пристало тианцу высокого рода Шеулеик аре Кьямди, пусть и младшей ветви - ты, Ольфаи Шеулеик, отправишься с Рином, магом Предвечной Ночи, в анклав тиан-вирн мира Аг-Лиакк для поступления в Энгастийскую Академию Высокой Магии. Таково моё повеление.
   "В общем, прочь с глаз моих, пока не станешь как минимум полноправным магом".
  
  
   Родина незабвенного моего друга, Айса, произвела впечатление самое благоприятное. Центр цивилизации, культуры и магии - что тут ещё скажешь? Особенно впечатлило полное отсутствие бедняцких хибар в предместьях. Доселе я сталкивался с подобным только в Ирване... ну, ещё в Ламайне, но последний не в счёт. Чтобы предотвратить обрастание трущобами города в ласковом субтропическом климате, нужна неустанная и вдумчивая забота правительства. Каковое, судя по тому же Айсу, в Энгасти отличалось умом и сообразительностью. Наследственными.
   Это для того, чтобы загнать в нищету половину страны, не надо много ума. А вот веками, если не тысячами лет, поддерживать такое благосостояние подданных, чтобы обитатели не то, что сопредельных стран, но даже соседних миров им завидовали... и чтобы при этом подданные сохраняли высокий патриотический дух, с обывательской сытостью сочетающийся плохо...
   Да. В этом плане только Ирван составляет конкуренцию островному королевству.
   На десятки виденных мною доменов и миров Пестроты - два места.
   Показатель, язви твою...
   Спутники мои больше обращали внимание на другие моменты. Как я уже говорил, Силайх - мир не из особо популярных, к тому же даже по меркам Силайха все мои сопровождающие, от Ильноу и до магистра Сеуваля включительно, смело могли считать себя провинциалами. Судя по тому, с каким трудом магистр удерживался от внешних проявлений любопытства и изумления, в местах, действительно плотно населённых, он до сих пор не бывал. Ну а о молодёжи и говорить нечего. Что высокородный Ольфаи, что мой новый ученик стреляли глазами по сторонам, развесив уши в непроизвольном жесте изумления, совершенно одинаково. Одёргивать их я не собирался: как по мне, искренность предпочтительнее фальшивой маски "как-же-видели-знаем..."
   Следует заметить, что некоторые вещи, которые мог увидеть явившийся в метрополию Энгасти, и для меня оказались внове. Левитирующие аппараты, поддерживаемые в воздухе магией - это так, мелочь. А вот серо-чёрная с заметным багровым оттенком башня, выстроенная на самой вершине крупнейшего из городских холмов и для магического зрения пульсирующая, словно магистральный кабель на девятьсот киловольт, впечатление на меня произвела... яркое. Весьма. Я, конечно, слышал от Айса, что в башне Мастера Погоды Энгасти аккумулированы элементарные энергии, способные унять либо вызвать хор-роший такой тайфун, но услышать и увидеть самому - это, как известно, далеко не одно и то же.
   Разрядив накопители башни в одном чудовищном импульсе, Мастер Погоды... нет, Мифрила в запечённую до хрустящей корочки тушку он бы не превратил. Если бы на Мифрила пришёлся такой удар, от него вместе со всеми его магическими щитами вообще никакой тушки не осталось бы. Так, облачко плазмы, быстро рассеивающееся в безоблачном небе, не более.
   А ведь башня - творение отнюдь не высшей, обычной стихийной магии...
   С другой стороны, возможность адресной разрядки накопителей башни - вопрос чисто теоретический. Повозившись десяток минут с накачкой "конденсаторов", способных принять достаточные объёмы элементарных энергий от автономного Источника Силы, я бы тоже мог сформировать заряд, достаточный, чтобы испарить Мифрила. А уж если бы я в самоубийственном порыве, сконденсировав, швырнул в него энное количество антиматерии, мне бы и секунды не потребовалось... Ну и что? Не раз уже говорил и могу повторить: в противостоянии магов количество энергии как таковое играет роль вспомогательную. Так что страха перед Мастером Погоды с его суперартефактами во мне не возникло - только уважение к смертным, сумевшим достичь столь многого за счёт доступных им ограниченных средств.
   Отложив на потом теоретические построения, я задумался о вещах сугубо практических. И тут же решил, что принимать решение лучше в компании.
   - Магистр!
   Сеуваль, разглядывавший пролетавшую поблизости воздушную гондолу через какое-то специализированное заклятье, отреагировал довольно быстро.
   - Посвящённый?
   - Оставь этот официоз. Меня зовут Рин. Собственно, к чему я... сейчас здесь, насколько я понял, поздняя осень...
   Понял я это благодаря беспардонному подслушиванию чужих разговоров. "Что-то жарковатая нынче осень выдалась, кума... как бы хараусти не припозднились с миграцией, а то - суши сети: сезон ловли ниссигу-то уже закончился!" Ну да это уже детали.
   - ...и студенты первого курса Академии вскоре будут сдавать первые экзамены. Конечно, эти экзамены довольно формальны, однако и времени на подготовку к ним осталось не так много. Как вы думаете, сумеет Ольфаи нагнать программу, если мы оформим его поступление прямо сейчас, не дожидаясь следующего года?
   - Гм. Простите моё невежество, но какие предметы стоят в программе Энгастийской Академии Магии на первом курсе?
   - Это от факультета зависит. Судя по способностям, твоему подопечному более всего подошло бы изучение целительства. Хотя решать, конечно, тебе, как его наперсинку, но...
   Сеуваль стригнул ушами воздух: жест, заменяющий согласный кивок.
   - А какие факультеты в Академии вообще есть?
   - Общей магии, прикладной магии и общего исцеления.
   - Только три?
   - Конечно. Вот направлений, конечно, хватает - особенно на факультете общей магии. Там и охранная магия, и теоретики-ритуалисты, и стихийники, и артефакторы...
   - А прикладная магия?
   - Этот факультет я бы всерьёз рассматривать не стал. В прикладники идут либо одарённые бедняки, за которых платят обладатели тугих кошельков или непосредственно корона - с таким расчётом, чтобы выучившийся студент потом поработал на заранее известной должности, возвращая кредит на обучение. Либо дети состоятельных родителей, для факультета общей магии недостаточно одарённые, а для факультета общего исцеления - недостаточно умные.
   - То есть для изучения общей магии Ольфаи, на твой взгляд, недостаточно одарён?
   - Ну почему же? Талант у парнишки есть. Но это талант целителя, а не стихийника и тем более не охранника. Для алхимика или артефактора у него не тот склад ума, для теоретика - явно недостаточная подготовка, так что целительство - лучший выбор.
   - Тогда вернёмся к уже озвученному вопросу. Какие предметы изучают здесь целители младшего курса?
   - История и законы Энгасти, общее описание и история мира, из профильных дисциплин - начала ботаники и анатомии. Да ещё два факультативных предмета: практическая магия и язык.
   - Язык?
   - Современный энгастийский. Тот, на котором читают большинство лекций и принимают экзамены. До лекций на старотианском или торговом-прим третьей линейки ещё доучиться надо.
   Магистр Сеуваль медленно сомкнул веки.
   - Боюсь, - сказал он, - незнание языка не позволит Ольфаи приступить к учёбе в этом году.
   - А если бы он знал язык?
   - Но он не знает его. Да и я, говоря откровенно, энгастийского не знаю.
   Существуют способы ускоренного усвоения речи при помощи магии. Например, хороший менталист (желательно, владеющий специальными инструментами символической и ритуальной магии) в течение двух-трёх сеансов может поделиться знанием одного из знакомых ему языков. Далее реципиенту следует неделю-две практиковаться в ускоренно выученном наречии, и - оп! Дело сделано. Менталист в ранге магистра вообще может обойтись без вспомогательных ритуалов и повторений. Да и возможности магистров существенно шире. Например, Айсу, как я знал, вполне хватало опыта для формирования специального лингвистического блока: сложнейшего по своей структуре заклятья, осуществляющего функции синхронного перевода и заодно очень сильно ускоряющего "естественное" обучение чужому наречию. Причём лингвистический блок мог содержать информацию по языку, который сам Айс не знал (тут главное - заполучить хорошего донора информации, лишённого защиты разума и согласного на глубокий зондаж памяти).
   Я такой блок сформировать не мог, а возиться с ритуалами не хотел. Но...
   - Если вы с Ольфаи готовы довериться мне, я научу вас энгастийскому. Причём быстро.
   - Каким образом ты хочешь это сделать?
   - При помощи магии, конечно.
   - Это не ответ.
   - А я не навязываюсь. Если вы мне доверяете, я вас учу. Нет - значит, нет. Подумай об этом, а я пока позабочусь о вещах низменных.
   - ?
   - Жить нам где-то надо? Во-о-от...
   К тому времени мы впятером (если считать мирно спящую Схетту) добрались до нашего места жительства. Называть его гостиницей не стоило; нет, это был настоящий отель... или даже плаза. Назывался он красиво, не без претензии: "Серебряные паруса". В Энгасти имелись, конечно, и более роскошные заведения, но "Серебряные паруса" заочно понравились мне атмосферой, почти лишённой снобизма, и более чем удовлетворительной кухней (хорошая это штука - умение просматривать тени вероятностей!). Очередной сконденсированный мной бриллиант решил как проблему оплаты, так и дефицит наличных средств. К тому моменту, когда мы найдём постоянное жильё и съедем, сдача с камешка позволит некоторое время не думать о деньгах на карманные расходы. Ну а потом... что ж, потом видно будет. Хороший маг всегда найдёт способ заработать.
   К тому времени, как тианцы пришли в себя от очередного шока, вызванного созерцанием обстановки предоставленного нам шестикомнатного люкса, я повторил вопрос насчёт ускоренного изучения энгастийского. Сеуваль, поколебавшись, всё же согласился. Тогда я усадил их в ряд на одном диване - слева Ильноу, справа Ольфаи, посередине магистр - и приступил к делу.
   Изобретать велосипед я не собирался. Отростки Голодной Плети, которые тианцы даже не видели (хотя Ильноу, кажется, смог ощутить), оплели их головы, после чего к трём сознаниям потекли три ручейка почти идентичной информации. Самой сложной частью задачи, которую я решил, стало не распараллеливание процесса обучения, а выполнение Плетью обратной, то есть противоречащей её природе трансляционной функции. Но тут я изящно вышел из положения. В конце концов, если Голодная Плеть в состоянии вытягивать из своей жертвы знания - что мешает вытянуть из неё невежество? В данном конкретном случае - лишить моих "пациентов" незнания современного энгастийского?
   Да ничто не мешает!
   При помощи высшей магии так называемый здравый смысл ещё и не так можно извратить.
   Тут может возникнуть закономерный вопрос: откуда я сам-то знаю энгастийкий? Ответ на него прост, как штопальная игла: от Айса. За три года, проведённые в Квитаге, я успел выучить его родной язык, а заодно и старотианский. Как чувствовал, что когда-нибудь пригодится...
   - Ну, как ощущения? - поинтересовался я, когда неторопливая пятиминутная процедура подошла к концу. - Виски не ломит, головы не кружатся?
   - Н-нет, - на правах старшего с запинкой выговорил Сеуваль. Как и мой вопрос, ответ прозвучал на свежеизученном наречии. - Всё хорошо.
   - Тогда пойдём наверх, перекусим.
   "А заодно решим вопрос со сроками обучения Ольфаи..."
   Повсюду носить на руках спящую девушку - это, конечно, жуть как романтично, но, мягко говоря, непрактично. Меж тем Аг-Лиакк - отнюдь не тихий патриархальный Силайх, в котором я вдобавок не задержался на сколько-нибудь серьёзный срок. Властительный Деххато, риллу мира сего, доказал, что умеет и любит "играться" с судьбами живых разумных, что порой приводит к поломке "игрушек". Поэтому я принял дополнительные меры предосторожности.
   В Силайхе, оставляя Схетту в номере отеля, я ограничился тем, что добавил к питающему заклятию комплекс вывешенных вокруг спящей сигнальных, сторожевых и защитных заклятий. Что касается питающего заклятия, то его я пристегнул к телу любимой сразу после ухода с Дороги. Без аналога капельницы с живительной Силой её тюнингованный организм со временем усох бы до состояния мумии - примерно так, как я в гостях у Фартожа после сверхдолгой медитации... и проснувшаяся Схетта, обнаружив собственную мумификацию, меня бы отнюдь не похвалила.
   М-да... так вот, о дополнительных предосторожностях. Хотя это и лишало меня части манёвра, я "повесил" на один из служебных потоков сознания задачу постоянного наблюдения за спящей. Не без проблем, но можно обмануть комплекс любых заклятий, даже таких умных, как мои автономные Стражи, объединённые в систему типа "стая". А вот сотворить что-либо с объектом, охраняемым в каком-то смысле лично мной...
   Нет, это тоже можно. Вот только сделать подобное незаметно - шиш! А значит, и вообще вся затея становится без малого безнадёжной. На то я и высший маг Предвечной Ночи, чтобы чуять беду заранее. Если Деххато исхитрится сочинить какую-нибудь настолько глобальную хрень, что шансы Схетты на выживание скатятся к нулю, я просто выдерну её из-под удара.
   В другой мир. В Межсущее. На Дорогу Сна, наконец!
   Чтобы убить мою любимую, риллу придётся сперва убить меня. Только я на его месте не стал бы связываться. (Человек без особого труда задавит скунса - но хоть зверёк этот и не из особо крупных, зато пакостности ему не занимать... и мне тоже. Это к вопросу об аналогиях).
   Второй, верхний ресторан "Серебряных парусов" являлся ещё одной причиной выбрать именно этот отель. Поставить столы для посетителей на плоской крыше - решение не бог весть какое оригинальное. Но в Энгасти умели придать пикантность даже старым решениям. Крыша "Серебряных парусов" обладала одним оригинальным преимуществом: она летала. То есть не вся, а только её крупный квадратный кусок, и не так, чтобы далеко и надолго... нет.
   Просто после минуты спокойного слияния с основной частью здания, когда посетители могли занять место за одним из столов или, насытившись, покинуть его, встроенные в опоры левитирующей конструкции магические схемы оживали и поднимали крышу вместе со всем и всеми, что на ней, как кабину лифта. (Дополнительные части схем надстраивали вокруг летающей крыши незримые стены, уберегающие гостей от порывов ветра и от падения за край площадки). Плавно вознесясь метров примерно на сорок, крыша столь же плавно опускалась обратно, одновременно разворачиваясь вокруг вертикальной оси ровно на девяносто градусов.
   Весь цикл "ожидание - подъём - спуск с разворотом" занимал около шести минут. Соответственно, менее чем за полчаса гость ресторана, не вставая со своего места и даже не особо крутя головой, мог оценить виды столицы королевства в направлении всех четырёх сторон света. Весьма... впечатляющие виды. По ощущениям для сидящих за столами верхнего ресторана (а в "Серебряных парусах", конечно, имелся и нижний ресторан, специально для гостей, не любящих высоты) сие действо чем-то походило на катание на колесе обозрения.
   Но куда большее впечатление, чем столичный пейзаж с высоты птичьего полёта, произвела на меня встреча с парой старых знакомых. Встреча, которую я не сумел предвидеть даже при помощи просмотра теней будущего...

6

   Стоило подняться на крышу, как навстречу внушительно развернулся здоровенный блондин с не менее здоровенным двуручником, небрежно положенным плашмя на левое плечо:
   - Рин! Ты живой, Бродяга?
   Сидящий рядом ограничился беглым взглядом искоса и кивком.
   - Как видишь, не жалуюсь, - ответил я.
   Магистр Сеуваль негромко поинтересовался на своём родном:
   - Это твои... знакомые? - Подтекстом: "Эти люди достойны доверия?"
   - Да. - "Полного".
   Меж тем Айс уже шагал ко мне стремительно и плавно, улыбаясь так же широко, как я сам. Наверно, мы бы обнялись, если бы не мешающий такому выражению чувств Побратим; а так пришлось ограничиться простым крепким рукопожатием... ну, и общим эмоциональным фоном, с лёгкостью заменяющим самые продолжительные дружеские объятья.
   - Рад, что и с вами всё в полном порядке. Хм. Давайте знакомиться: это мой лучший друг, Айс Молния, мастер магии ментальной...
   - Ты льстишь мне.
   - ...и не только. Спокойно сидит и ждёт, когда мы к нему присоединимся, маэстро Лимре по прозвищу Колобок. Этот юноша - мой новый ученик, Ильноу. Ну а это - магистр Синих Трав Сеуваль, как и его подопечный, Ольфаи, уроженец Силайха.
   Отпрыск светлейшего Ансаи фыркнул. Ему явно не понравилось, что я задвинул его в самый хвост перечня как наименее значимую персону среди присутствующих. Ильноу смутился, так как на его взгляд я поставил его излишне высоко.
   Но Айсу, от которого нюансы такого ранжирования не ускользнули, всего лишь иронично прищурил глаз. Мысленно он поинтересовался, изменяя имя юноши на энгастийский манер:
   "Если этот Илнойх - новый ученик, то кто - ученик старый?"
   "Ты, как всегда, проницателен. Мой, хе-хе, сильно старый ученик, о котором ты ещё ничего не знаешь - это ЛиМаш... но подробный рассказ о нём пока отложим".
   "Хорошо". И вслух:
   - Ты хоть объяснил парнишке, на что он подписался?
   - Полагаю, ты сам сможешь ему объяснить, какой я кошмарный наставник. Пересказывать страшилки - это твоя прерогатива, на которую я посягать не хочу и не буду.
   - Ха! Ещё бы ты на неё посягнул!
   - Конечно. Сдалось мне твоё право...
   - Но-но! - Айс качественно изобразил гнев, однако не стал убирать из ауры искры веселья. - Вот с такого невинного равнодушия всё и начинается. Ты, хитрый жук, всегда делаешь вид, будто то, что тебе нужно, вовсе тебя не интересует... вспомнить хоть Схетту, примера ради.
   Пауза. Ожидаемой реакции с моей стороны нет, и Айс переходит на мысленное общение:
   "Ты что, всерьёз на неё обиделся?"
   "Нет. Я не спрашиваю, что с ней стало, поскольку точно знаю, что".
   "Как?!"
   "Да вот так... эта тема вообще требует... осторожности. Я объясню, почему - потом".
   "Что-то больно много всякого откладывается на потом..."
   "Ничего, друг мой, потерпишь. Новости - особенно такие, как мои - надо выкладывать последовательно и со вкусом, а не то перепутаются хуже, чем разварившиеся спагетти".
   Намёк мой поняли правильно, Айс и Лимре - который и так-то не особо рвался поболтать - благополучно отложили расспросы на потом. Зато, пока тианцы ждали заказ, а потом подкрепляли силы едой, мой дор-р-рогой др-р-руг не преминул развлечь их (но в первую голову, конечно, Ильноу: чтобы знал-боялся) рассказами о моих былых подвигах. Про вампирство моё, про интригу с Бурильщиком и инквизицией, про сотворение Мрачного Скафа, охоту на тварей Мрака...
   Ну а на закуску, разумеется, - гвоздь программы: эпический сказ о том, как Рин Бродяга с ирванскими матриархами хашшес беседовал. А также - что из этого воспоследовало.
   - ...и вот поутру спускается Рин, высоких полон дум, в столовую. Я ему: завтракать будешь? В ответ - ноль реакции. Точнее, это в первую секунду нам показалось, что он не отреагировал. А во вторую секунду по всему помещению поплыл крепкий такой, ядрёный дух прокисших лийфе (это фрукты такие, лийфе, их лично Сьолвэн вывела). Ландек корчит самую аристократическую из своих физиономий и вежливенько так интересуется, с какой целью Рин испортил воздух. А тот в ответ, на этот раз вслух: я просто сказал, что у меня нет аппетита. Ну, так сказал, чтобы хашшес меня поняли. Тут у большинства присутствующих отчего-то тоже пропал аппетит...
   - Ври, да не завирайся, - фыркнул я. Поскольку Айс и Лимре успели поесть до нас, а мне еда как таковая не требовалась, застольная беседа фактически превратилась в диалог. - Во-первых, запах лийфе был не таким уж сильным, а во-вторых, ты сам выдул его из столовой в один момент.
   - Хороший рассказ без небольших преувеличений - как еда без специй!
   - Никогда не понимал твоего стремления посыпать печенье кзиссом...
   Лимре усмехнулся. Видимо, ярко представил себе столь... необычное сочетание вкусов.
   - Злой ты! Не хочешь, чтобы я травил байки, сам что-нибудь расскажи.
   - Да легко, - и, не откладывая дела в долгий ящик, поведал, как я и Лада свели с Айсом знакомство. Причём не забыл (о, исключительно ради красоты рассказа!) кое-что преувеличить.
   - А сам-то! Сам! - временами не очень громко восклицал Айс. Я лишь ухмылялся и вёл рассказ дальше.
   Выслушав - и очень внимательно - как мы обменяли те-арра Сейвела на Ладу, магистр Сеуваль поинтересовался у Айса нарочито лёгким тоном:
   - Значит, Рин при желании умеет обходить магические клятвы?
   - Увы, далеко не всякие, как выяснилось, - буркнул я. Айс, открывший было рот, изогнул бровь. - Ту, которую с меня под угрозой насилия стребовал те-арр, я сломал с удовольствием. Но вам нет нужды волноваться относительно обещания, которое я дал светлейшему Ансаи. Потому что это была не клятва, поддержанная карающей магией, а именно обещание, скреплённое моим словом. Я дал его добровольно и ни от буквы, ни от духа его отступать не намерен.
   - Ну-ка, ну-ка! - оживился Айс. - И что ты пообещал?
   - Тебе должна быть очень хорошо знакома проблема второго сына. Ты, как и Ольфаи, не старший. Но ты оказался вполне достоин своего отца. Вот и Ансаи пожелал видеть Ольфаи достойным, для чего отправил его учиться сюда, в Академию. По моему совету, признаюсь честно. Надо полагать, светлейший хотел бы видеть старшего из отпрысков своим наследником, а младшего - верным помощником брата... но каким именно помощником? Тут пространство возможностей куда шире. Ведь обладание формальной властью, как известно, не только даёт привилегии, но и в значительной мере... сковывает. Став полноценным магом, а ещё лучше - магистром, младший сын владетеля может стать в своём роду... особой Силой.
   - Власть за троном? - хмыкнул Айс, глядя, как Ольфаи в буквальном смысле развесил уши.
   Я покачал головой.
   - Это не оптимальный вариант. Хотя в случае слабости сидящего на троне кому-то всё равно приходится проявлять силу, и лучше, если способный на это будет родственником властителя. Но с решением об учёбе Ольфаи возникает... хм, хм... забавная коллизия. Ведь хорошие маги, по-настоящему хорошие, ни к формальной, ни даже к закулисной власти не рвутся. У них просто не остаётся времени на такие глупости.
   "Потому-то Ансаи и отправил второго сыночка в маги, а не, например, в военные. У него и так с амбициями, похоже, перебор..."
   Айс энергично кивнул:
   - О да! И обратное тоже верно. Когда я выполнял ту... те административные функции, что возложил на меня отец, у меня не оставалось времени на совершенствование в магическом искусстве. Только потом, освободившись от бремени, я смог уделять магии достаточно времени.
   - А ты не жалеешь, что утратил власть? - спросил я - в основном для того, чтобы импровизированный урок для Ольфаи оказался полнее. Я-то знал, что ответит Айс:
   - Нисколько! Куда болезненнее оказались... иные потери. Ты знаешь, какие. А уйти с моей старой должности "по состоянию здоровья" - это было истинным облегчением.
   - Кстати, вы давно в Энгасти?
   - Нет. Собственно, мы только-только прибыли. Я даже не успел сообщить, что...
   Тут Айс умолк. Переглянулся с Лимре - быстро, очень быстро. Его лицо приняло вид, мне знакомый: в срочном порядке обдумывая нечто неприятное, мой друг выглядел именно так.
   - Проблемы? - светски поинтересовался я.
   - На то похоже. Спустя неполных пять минут за мной... придут.
   - Почему же раньше...
   - Моя вина, - вклинился Лимре Колобок хрипловато. С момента встречи это была его первая реплика.
   "Он слишком увлёкся, изучая тебя", - наябедничал Айс.
   - Понятно, - хмыкнул я. - Не задав правильный вопрос, не получишь правильного ответа. - И обернулся. - Сеуваль, Ильноу, Ольфаи! Ступайте в номер и сидите там тихо. Желательно сделать вид, что вы не знаете энгастийского.
   - Во что вы нас втравили?
   - Ни во что, - отрезал Айс. - Если никто не наделает глупостей, все останутся при своих.
   - А я прослежу, чтобы глупостей сделали как можно меньше, - добавил я. - Всё, ступайте.
   Тианцы встали и покинули ресторан. Меж тем крыша снова взлетела, и в высшей точке подъёма, в момент, точно предсказанный Лимре, к ней подошла резко изменившая курс летучая гондола. Довольно крупная. Так как к этому времени меня, Айса и Лимре снова объединила ментальная сеть (улучшенный вариант той, которой мы пользовались в Квитаге), я мгновенно и без долгих объяснений понял, кто заглянул на огонёк. Десяток бойцов отряда "Барракуда" в полной зачарованной броне - те же морпехи, можно сказать - сопровождали старых знакомцев Айса. Бывших его же подчинённых из тайной службы. И хороших знакомых...
   В прошлом.
   - Тасси, Рен! Какая встреча!
   - Не паясничай, - отрубил Вьярен, Связующий стихии воды и более чем неплохой боевой маг. - Сам догадаешься, что надо делать, или мне объяснить?
   Айс встал. Я и Лимре не отстали от него ни на мгновение.
   - Я всегда был догадлив, Рен, - сказал бывший принц спокойно и страшно. - Ради твоего спокойствия и общей безопасности... держи.
   Удерживаемый незримыми нитями магии, Побратим подплыл к гондоле и лёг на руки Вьярена. Связующий слегка поклонился - но не Айсу, а мечу. Этот нюанс от нас не ускользнул.
   "Кажется, тебя подозревают в самозванстве".
   "Увы, очень на то похоже..."
   "И что будем делать?"
   "Подчиняться. До поры до времени".
   - Позвольте пригласить вас для беседы, - вступил в игру Тассаир. В отличие от Вьярена, светловолосого, рослого и слегка полноватого, менталист и по совместительству глава "группы захвата" был тианцем, низеньким и худощавым даже по меркам своего не блещущего физической статью вида разумных. Впрочем, одно у него и боевика было общим: как и тот, Тассаир являлся Связующим. Не одной из стихийных сил, конечно, а ментала.
   Как таковой он мог одним мощным заклятьем, без подготовки, вскипятить мозги всем присутствующим в радиусе сотни метров. Включая бойцов отряда "Барракуда". Трюк с кипячением не сработал бы только на мне и, возможно, на Айсе. Чтобы взломать защиту мыслей бывшего принца, даже Связующему ментала пришлось бы повозиться. Причём работать адресно.
   - И кто же таким оригинальным образом нас... приглашает?
   - Пусть это станет небольшим сюрпризом.
   Айс кивнул. И пошёл к гондоле.
   Я и Лимре вновь не отстали от него ни на малую долю секунды.
  
  
   "Пока летим, друг мой, не поведаешь ли ты нам те удивительные новости, которые требуют последовательного изложения?"
   "Почему бы нет? Только постарайся не гримасничать и не выдать из-под щитов ничего, что мог бы уловить Тассаир".
   "А ты собираешься огорошить меня по полной программе?"
   "В общем, да".
   "Тогда я весь внимание".
   И я начал, что называется, от печки. То бишь с момента перехода Вратами из Тергушта в Зунгрен и обстоятельств, благодаря которым я угодил в кутузку Ордена Золотой Спирали. Вот только закончить рассказ без эксцессов не получилось. Гримасы и прочие внешние проявления чувств Айс сдержал, но тем "громче" оказался его мысленный вопль:
   "Высший маг? Ты?!"
   "Ну да. А что?"
   Ответа нет. Айс наглухо свернул каналы между своим и моим секторами ментальной сети, после чего принялся активно обсуждать что-то с Лимре, хитро шифруясь. А мне стало... неуютно. Мягко говоря. Ведь дружба, как известно, штука хрупкая - и к тому же любящая равенство. Когда двое не равны, меж ними легко устанавливаются иерархические отношения, но в дружбе, настоящей дружбе, иерархии не место. Не выйдет ли так, что за свой стремительный взлёт мне придётся платить именно тем, чем никому в здравом уме платить не захочется?
   А ведь Схетта мне теперь тоже не ровня... прах и гниль!
   Замолчавший участок ментальной сети ожил так же внезапно, как перед этим умолк:
   "Рин!"
   "Да?"
   "Чего ты такой мрачный? Веселиться надо, раз ты теперь крут! Лимре мне тут выдал кое-какие расклады на будущее, и выходит, что без твоего активного вмешательства дела наши стали бы довольно скорбны. Проще говоря, имелись высокие шансы бесславно сдохнуть".
   "Вот как? А к кому в гости мы всё-таки летим?"
   "А ты сам ещё не догадался?"
   "Я могу и узнать, но зачем мне пыжиться, когда специалист под боком?"
   Мой вопрос Айс проигнорировал, поскольку лихорадочно прокручивал в голове какие-то переменчивые расклады.
   "Слушай, Рин, а ты высший маг чего именно?"
   "Предвечной Ночи".
   "Это как? В смысле, что ты можешь?"
   "Ну, если не лезть в дебри теории, то прикрыть нас троих практически от любой магической атаки. Или одним заклятьем вырыть на месте Энгасти котлован диаметром километров двадцать и глубиной вдвое меньшей. А если немного подготовлюсь, то и весь остров отправлю на дно".
   "Что, серьёзно?"
   "С такими вещами не шутят".
   "Не слишком ли это круто, даже для высшего?"
   "Думаю, нет. Сам понимаешь: ломать - не строить. А строить я умею куда хуже, чем ломать. Пока. Искусство моё выросло не так уж сильно".
   "Да неужели?"
   "Как сказал Вьярен - не паясничай. Для меня теперь фактически нет заклятий, для которых я был бы слишком слаб, зато есть уйма заклятий, для которых я слишком криворук. Энергетикой меня превзойдут только боги и риллу, а вот умением могут потягаться многие магистры".
   "Понятненько. А как быстро ты можешь выставить непробиваемый для магии щит?"
   "Уже".
   "Что?"
   "Уже выставил. Просто до поры никто из смертных его не увидит и не почует... ну, кроме Лимре. И ещё, возможно, кроме Ильноу".
   "Ого! Выходит, ученик у тебя не из простых?"
   "Стараюсь".
   Айс ненадолго умолк.
   "Послушай, Рин, с какого похмелья ты всё-таки так мрачен?"
   "А ты не догадываешься?"
   Пауза. На этот раз - долгая. Когда Айс заговорил снова, он стал мрачен подстать мне:
   "Извини, Бродяга. Я совершенно не хотел впутывать тебя в политику моей первой родины. Из-за... я уже один раз потерял на этом любимую женщину и собственную жизнь. Если..."
   "Брось!"
   "А?"
   "Политика тут совершенно ни при чём. Да и за былые потери твои, если я что-нибудь в этом понимаю, несёт ответственность не абстрактная политика, а вполне конкретный риллу по имени Деххато. Причём в этом раунде шансы смертных выглядят существенно лучше уже потому, что Лимре, Видящий, играет на нашей стороне..."
   "Но тогда я вообще ничего не понимаю".
   "Вот и не бери в голову. Будем считать, что я просто перенервничал в последнее время".
   Айс хмыкнул - исключительно мысленно. В мою способность перенервничать он не верил, так как есть всё же во вселенной вещи невозможные... ну, или почти невозможные.
   "Тогда, нервный ты наш, продолжай свою исповедь. Дальше что было?"
   "А вот что..."
   Вместо того, чтобы продолжать обычный рассказ, я сформировал "нарезку" из образов и ощущений, что сопутствовали моему первому вояжу по Дороге Сна. Но (до поры) без каких-либо дополнительных комментариев. После чего эту самую "нарезку" начал забрасывать в ментальную сеть - по частям, по ломтикам, аккуратно и осторожно. С таким расчётом, чтобы это не отвлекло Айса и Лимре от контроля за ситуацией. И так как на детали я не скупился, полёт на гондоле закончился раньше, чем устроенное мной слайд-шоу.
   Место встречи, которое мы изменить не могли, так как не выбирали его, находилось в голых и неприветливых прибрежных скалах. Трудно было поверить, глядя на простирающееся вокруг безлюдье (а также бестианье и безваашье), что не далее пяти минут полёта или сорока минут энергичной ходьбы отсюда кипят жизнью предместья самого настоящего мегаполиса. Если место выбиралось исходя из удобства использования магии в её разрушительных аспектах, такой выбор следовало всемерно одобрить.
   Встречали нас трое. Впрочем, пару ваашцев из отряда "Клюв" можно было не принимать в расчёт: статисты-охранники, как люди из "Барракуды", не более. Куда важнее был взятый ими в виртуальные скобки тианец с невероятного оттенка лиловыми глазами.
   "Вот, Рин, знакомься: наследник престола и мой старший брат, Эннеаро Энгастийский".
   "А почему..."
   "Гены. И магия королевского рода. У меня в первой жизни глаза тоже были лиловыми".
   Гондола мягко опустилась почти к самой земле, и Айс спрыгнул с неё первым. Но, как существо вполне разумное, приближаться к Эннеаро не стал.
   - Рад видеть тебя в полном здравии, Энне.
   - Не могу ответить вам симметричной любезностью, незнакомец.
   - О! Простите мою забывчивость, ваше высочество. Годы явно не улучшили мои манеры. Позвольте представить вам моих друзей и спутников: Рин Бродяга, Лимре Колобок. Ну а я нынче ношу имя Айс и откликаюсь на прозвище Молния. Будем знакомы.
   - С какой целью вы прибыли в Наше королевство?
   - В основном - с ностальгической, - сообщил Айс неожиданно сухо. - Знаю, это глупо, и Эйрас, воскрешая меня, наделила меня человеческим телом именно ради того, чтобы пресечь соблазн когда-нибудь сюда вернуться, но...
   И он, замолчав, развёл руками: вот я здесь, пренебрёгший добрым советом.
   Я. Здесь.
   - А если я сообщу, что Мы не желаем видеть вас в пределах королевства?
   - В этом случае я немедленно покину их.
   - Вот как?
   - А вы полагаете, что я готов цепляться за своё прошлое зубами, ногтями и магией? Энне, ты что, вообразил, будто мне хочется власти? Впрочем, ты же не принц, а двойник...
   Мгновенно раскалившийся жгут тишины. Затем:
   - Хреново вы тут стали планировать операции после моей гибели, - объявил Айс. - Вся эта мизансцена никуда не годится. Одни только бойцы "Клюва" в охране - "Клюва", когда охраной традиционно занимается "Панцирь"! - уже напрочь разрушают рисунок. И потом, два охранника при настоящем наследном принце? Всего два? При демонстративном недоверии ко мне? Пфе.
   - Продолжай, - спокойно приказал лиловоглазый.
   - Не буду, - с равным спокойствием парировал Айс. - Я нынче, хвала Эйрас, уже не младший сын Мориайха, а ты - не мой наниматель и отчёта у меня требовать не можешь. Да если бы Ниррит выжила и ушла со мной, я бы в жизни сюда не вернулся!
   - Однако ты вернулся.
   - Ну да. Почему бы нет?
   - Здесь тебя могут убить снова.
   - А может, мне того и надо? - вздохнул Айс. И реплика эта прозвучала отнюдь не шутливо.
   "Ты что творишь, дуралей?!"
   "Рин, отстань".
   - Если ты, - сказал двойник Эннеаро, - кем бы ты ни был, хочешь умереть, - это нетрудно устроить. Вьярен...
   Внимательно слушавший диалог и ждавший приказа, Связующий не шевельнул и пальцем. Магам его уровня жесты лишь мешают. Тонкий водяной бич даже не свистнул, а щёлкнул, вспарывая ни в чём не повинный воздух со скоростью, превышающей скорость звука. Но голова Айса не отделилась от туловища, потому что я опередил его, закрывая друга собственным телом-отражением. Моргнул темпоральный кокон. Возникнув на малую долю мгновения, шлем Мрачного Скафа с лёгкостью выдержал удар бича и снова исчез - до поры, пока не понадобится вновь.
   - Сегодня здесь никто не умрёт, - отчеканил я.
   А потом выдержал паузу и, отворачиваясь от Вьярена, вышел из-за широкой спины Айса, чтобы при разговоре смотреть лиловоглазому двойнику в лицо.

7

   - Ты - полномочный представитель кукловода? Или сам кукловод?
   "Как давно вы перестали по утрам лупить жену?"
   Я проигнорировал вопрос. Всем известно: лучшая защита - нападение.
   - Может, ты всего лишь двойник Эннеаро, но это не значит, что ты должен быть глупцом! Неужели так сложно догадаться, чего ради Айс вернулся в Энгасти? Да для того, чтобы отыскать причину жить дальше! Шпионы недоделанные, геморроя вам на все мозги...
  
  
   "Какая великолепная маскировка!"
   "Скорость тоже более чем... впечатляющая".
   "Миньон Златоликого? Как-никак, Движение - это его область..."
   "Тогда почему бы не вспомнить о Пустоте? Посланец высшего посвящённого Пространства тоже должен быть шустрым".
   "Кто-то засёк, чем он отбил атаку?"
   "Я - нет".
   "Нет".
   "Плохо. Если он творит заклятья с такой же скоростью, с какой перемещается, ловушка может не сработать".
   "Все мы знали, на что идём! Отставить сомнения! Ваше высочество, какова вероятность, что этот Айс - действительно возрождённый Айселит?"
   "Понятия не имею. Если высшие посвящённые в игре - а это можно считать доказанным - ни один факт не может иметь чёткого обоснования. Всё может оказаться подделкой и всё - самым что ни на есть подлинным... не об этом надо думать".
   "А о чём?"
   "Приказывайте".
   "Риск не в Наших интересах. Ты и Вьярен после сигнала начинаете отвлекать внимание этого... Рина, а там - как судьба повернёт... Я не забуду вашей жертвы. Прощайте".
   "Прощайте, ваше высочество".
   "Прощай, Энне".
   "Сигнал!"
  
  
   Я бы решил, что присутствующие обиделись на геморрой в мозгах, если бы не ощущал обмена быстрыми и основательно "закодированными" ментальными сигналами. Моё выступление со всем его пафосом пропало зря: меня никто не слушал. Ну, кроме бойцов "Барракуды" и "Клюва", Айса да ещё флегматичного, как всякий истинный провидец, Колобка.
   Атака не стала для меня чем-то неожиданным. Нынче, чтобы огорошить меня чем-нибудь смертельным, требуется как минимум активное вмешательство Видящего. Такое же, какое на крыше "Серебряных парусов" учинил Лимре. Да и то: будь я немного внимательнее, засёк бы его вместе с Айсом самое малое за минуту до собственно встречи по вторичным возмущениям поля событий. А если бы точно знал, кого искать, - и того раньше.
   Тассаир с Вьяреном (особенно Тассаир: не очень-то поколдуешь, когда к тебе в сознание ломится аж целый Связующий!) играли роль отвлекающих факторов. Как и двойник Эннеаро, показавший себя не самым скверным менталистом. Но не Связующие должны были нанести решающий удар; эту честь сценарист отвёл мощному атакующему артефакту, находящемуся в семи километрах к западу от нас. И удар артефакта должен был стать воистину сокрушительным, не жалеющим ни чужих, ни своих. При всей условности подобных сопоставлений, я бы оценил вложенную в него мощность как эквивалент одновременного подрыва нескольких сверхтяжёлых авиабомб - или даже тактического ядерного заряда. Достигни он цели, и на месте "высоких договаривающихся сторон" осталась бы только здоровенная оплавленная воронка.
   К счастью, после финальной разборки с Мифрилом и компанией всё это стало для меня поводом криво усмехнуться, не более того. Спустя пять секунд после начала атаки диспозиция выглядела следующим образом: боевики из "Барракуды" и "Жала" стоят на прежних местах - парализованные; Тассаир и Вьярен шатаются, пребывая на грани сознания в "дружеских" объятиях Голодной Плети. Я сам, Лимре, Айс и двойник принца стоим, где стояли, - живые и здоровые.
   А как же удар, нанесённый артефактом?
   Да никак. Решив, что в реальном мире ему не место, я отправил весь заряд в ласковую, вечно жаждущую Силы пустоту Предвечной Ночи. Место действия просто на миг накрыла тень...
   И всё. Скорее всего, смертные даже не засекли, когда именно смерть прошуршала мимо.
   - Как уже было сказано, - объявил я, глядя в расширившиеся лиловые глаза, - сегодня здесь никто не умрёт. А будете и дальше кулаками махать, отшлёпаю. Детский сад, штаны на лямках!
   Благодаря ламуо финальную фразу поняли все.
   - Вот теперь, - сказал Айс, хлопая меня по плечу, - я верю, что ты стал высшим!
   - А раньше что, не верил?
   - Ну почему же? Просто услышать новость - это одно, а лично ощутить, как исчезает без следа выстрел главного калибра "Морской молнии" - это... даже не знаю, с чем и сравнить.
   Гм. То ли Айс - уже не очень смертный, то ли одно из двух.
   - "Морская молния", надо полагать, военный корабль?
   - Ага. Специальный рейдер энгастийского флота, единственный в своём роде. Кстати, до сегодняшнего дня считалось, что его главный калибр - одна из немногих вещей, способных причинить ущерб высшему магу. Похоже, оценка оказалась завышенной.
   - Почему? Оценка правильная. Просто высшие маги бывают разные. Есть и такие, которых разве что полное уничтожение мира проймёт. Вспомни Сьолвэн!
   - А-а... это да, это ты верно заметил...
   Параллельно, через ментальную сеть, шёл совсем иной разговор:
   "Как полагаешь, они уже опомнились?"
   "Мне-то откуда знать? Это ты должен их помнить по прежней жизни и уметь предвидеть реакции. Хотя вряд ли раньше эти ребята часто оказывались в положении выжившего камикадзе".
   "Кого-кого? Выжившего смертника, что ли? Ну, это верно. Я вообще удивлён, что такими крупными фигурами такого качества так просто решили пожертвовать. Два Связующих и отлично подготовленный двойник, которого даже я вычислил только по косвенным признакам - это отнюдь не пешки! И даже не кавалеристы..."
   "Какая дичь, такая наживка. В игре с большими ставками не мелочатся".
   "Но чего добивался мой братец - или кто там всё это затеял? Похоже, я упускаю из вида нечто очень важное. Рисунок не складывается..."
   "Тогда продолжай разговор. Узнаешь больше - глядишь, шкатулка и откроется".
   "Нет. Тактически это, может, и верно, а вот в качестве стратегии - не очень".
   "Хочешь отдать инициативу?"
   "Скажем так: не хочу пережать".
   "Ну, тогда действуй".
   Лихо блеснув рабочей кромкой, Побратим подлетел и лёг в руку Айсу. Резкими уверенными штрихами собирая каркас одной из активных форм, используемых магами воздуха для полётов, мой друг обратился к лиловоглазому:
   - В общем, так. Хотите страдать паранойей - пожалуйста. Но без нашего участия и желательно - на обоюдно безопасном расстоянии от нас. Захотите возобновить или, скорее, начать нормальный диалог - буду рад. Скрываться от ваших агентов не стану. Всех благ. Лимре!
   Но Колобок уже и сам подошёл поближе, благо, помешать ему никто не мог. Набросив на Видящего дополнительный тяговый контур, Айс взлетел вместе с ним на синеватых крыльях магии и направил полёт в сторону Энгасти. Прежде чем последовать за ними на модифицированном Биплане, я убрал с боевиков паралич, а со Связующих - отростки Плети.
   Бросил на двойника укоризненный взгляд, покачал головой... и улетел, не попрощавшись.
  
  
   "Ну что, отшлёпали нас, господа?"
   "Ещё как. Легко до непринуждённости, с издевательским изяществом".
   "Сами виноваты. Предварительными расчётами можно растопить камин. Мало того, что фатально недооценили этого Рина, так ещё и Айс..."
   "А что Айс? Как заметил его высочество, в такой ситуации очень сложно отличить истину от лжи. Да что там! Если Айс хотя бы наполовину так же изворотлив, как Айселит, уже одно это делает любые расчёты его поведения сомнительными".
   "Не о том думаете. Айса тоже могут разыгрывать вслепую, ибо он - всего лишь смертный. Воскрес он или не воскрес, он остался обычным магом. Во всяком случае, очень на то похоже. А вот Рина просчитать..."
   "Просчитать, говоришь? Хм. А у меня на сей счёт возникла идея".
   "Ну-ка, ну-ка! Выкладывай!"
  
  
   Некоторое время, дня три, вокруг царили тишина и покой. Ольфаи стал студентом первого курса, будущим целителем, и под строгим приглядом магистра Сеуваля начал готовиться к грядущим экзаменам. Айс старательно "держал паузу" - то бишь всё время, свободное от еды и сна, посвящал тренировкам с Побратимом и углублённым медитациям. Лимре Колобок старательно делал вид, что он тут не более чем старый знакомый двух подозрительных личностей и искусный повар; на почве обмена рецептами и съедобных импровизаций он ходил на кухню "Серебряных парусов" к тамошнему шефу, как на работу. Я тоже особо не мельтешил. Сконденсировав несколько небольших слитков редких металлов, я загнал их за полцены "серым" торговцам и тем самым обеспечил всю честную компанию, включая тианцев, на год вперёд. А больше ничего такого делать не стал. Даже поиски жилья, не столь дорогого, как "Серебряные паруса", отложил. Коли на то пошло, если деньги - не проблема, какая разница, где жить? (Правда, Ольфаи я, убедив Сеуваля, всё же спихнул в общежитие при Академии: пусть привыкает жить по средствам).
   А что ментальная сеть связывала меня, Айса и Лимре круглые сутки, благо, сон мне уже не требовался - это мелочь. А что вокруг кружили, словно вороньё, разные на лицо, но сходные повадками джентльмены и дамы, - тем более мелочь. Главное, что у этих джентльменов и дам (или, скорее, у их начальства) хватало ума не пакостить по мелочам. Как-то пытаться прокрасться в комнату, где тихо спала Схетта, или подсыпать нам в еду какую-нибудь не предусмотренную рецептом, излишне острую приправу.
   Единственными событиями, достойными рассказа, за время этой недолгой передышки стали два разговора. Первый из них состоялся между мной и Лимре. И начался он (о, диво, дивное диво!) по инициативе Видящего.
   Вечером того самого дня, когда нас пытались убить, Колобок выманил меня на балкон.
   "Ты знаешь, кто такой Ильноу?"
   При желании Видящий мог посылать по ментальной сети вполне ясные и чёткие сигналы. Это самочинно влезть к нему в голову и узнать, какие предвидения, какие фрагменты Знания там роятся, представлялось невозможным (не влезть, а узнать, конечно). А вот простой мыслеречью Лимре владел без изощрённости Айса, но не намного хуже меня.
   "Я, скромно говоря, догадываюсь".
   "И, несмотря на это, ты намерен сделать из него мага?"
   "А что в этом такого кощунственного?"
   "Магов в Пестроте много. Даже слишком. А вот Видящих..."
   "Ну так это же прекрасно!"
   "Ты уверен?"
   "На все сто, как говорится".
   "Не каждый способен сочетать настолько разные пути".
   "Ну, я же сочетаю их... и не без успеха. Кстати, ты можешь определить, какую роль в моём высшем посвящении - очень раннем, по общему мнению, посвящении - сыграло моё знание ламуо и начал языка хилла?"
   "Не могу".
   "Почему?"
   "Для тебя ламуо стало первоосновой сути. Очень бледно и очень слабо, но я могу Увидеть тебя, лишённого магии, тебя - чистого друида. Но Увидеть тебя как чистого мага не в моих силах. Если такие вероятности существуют, они слишком тонки и прозрачны для меня".
   "Понятно. Тогда надо определиться, что положить в основу обучения Ильноу. Кто станет первым, ты или всё-таки я?"
   "А ты примешь мой совет?"
   "Разумеется. Я верю, что ты выберешь вариант, который будет для парнишки наилучшим. В конце концов, его интересы здесь первичны..."
   Я ещё не успел "договорить", а Лимре уже погрузился в особый транс, суть которого вполне ясна и знакома только Видящим. Воспользовавшись случаем, я углубил контакт с Предвечной Ночью, чтобы рассмотреть, что делает Колобок, как можно лучше. Увы, мне очень быстро стало ясно, что с налёта эту задачу не решить. Выражаясь образно, я мог видеть меняющиеся символы и образы на мониторе, но о том, какие именно процессы в системном блоке вызвали их к жизни, судить не мог. Правда, я окончательно подтвердил старую догадку: для того, чтобы Видеть, Лимре использовал своё второе, не физическое сознание. Ну, и то хлеб...
   Прошло не менее десяти минут, прежде чем Колобок "заговорил" снова:
   "Много факторов. Очень много. В идеальной ситуации я бы советовал начать с развития способности Видеть. Учёба у обычного мага однозначно и очень сильно затруднила бы для Ильноу освоение высшего восприятия. Но ты - не обычный маг, и если начнёшь учить с ламуо... есть ещё некоторые моменты, уже не внутренние, а внешние..."
   "Какие?"
   "Ты знаешь. Или можешь вычислить, что примерно равносильно. Из-за них мне лучше не выходить на ведущие роли... до поры".
   "Итак, твой совет - начать с искусства друидов?"
   "Да. Это искусство - вообще очень удобный инструмент... и для того, кто учит, и даже в большей мере - для обучаемого".
   "Понятно. Что ж, спасибо".
   Развернувшись, Лимре без спешки покинул балкон. Его ответную реплику подкрасил легчайший намёк на насмешку:
   "Не за что, Рин".
   Время для разговора Видящий выбрал очень точно (ну, иного и ждать не следовало). Ибо не прошло и получаса, как ко мне явился решительно настроенный Ильноу.
   - Долго же ты набирался решимости, - встретил его я.
   - Что?
   - Накрепко запомни: учить стоит только того, кто придёт и попросит об этом сам.
   - Но ведь ты уже взял меня в ученики!
   - Конечно. И от своих слов отказываться не намереваюсь. Но тут есть такой тонкий и важный момент. Я стал твоим учителем тогда, когда предложил тебе изменить судьбу. А ты стал моим учеником - по-настоящему стал - только сейчас. Когда пришёл спросить, когда же я намерен начать делиться знаниями.
   Ильноу дёрнул ушами и старательно растянул губы. Имитация человеческой улыбки ему не удалась, но старание как таковое я оценил.
   - И когда это случится?
   - Раз ты готов, то прямо сейчас. Располагайся поудобнее.
   Уши юного тианца изобразили сфокусированное внимание.
   Богатая, однако, у тиан-вирн мимика. То есть лицо у них по причинам физиологическим малоподвижно, но движения ушей и текучесть аур это компенсируют с избытком.
   - Первая лекция долгой не будет. Да и лекцией, наверно, тоже. Предупреждаю сразу: если по ходу дела у тебя возникнут вопросы, замечания или догадки - не ленись, озвучивай сразу! Если ты будешь только сидеть и очарованно смотреть мне в рот, пользы это не принесёт ни тебе, ни, что ещё хуже, мне. Понял?
   - Любые вопросы?
   - Конечно. Самый важный ответ - это именно тот ответ, который не прозвучал, так как никто не задал нужного вопроса. Усвоил?
   - Да.
   - Вот и отлично. Тогда начнём с теории. Самой абстрактной и в то же время, как ни странно, подтверждённой кое-какими фактами...
  
  
   - ...Предположим, действительно существует некое сверхсознание. Ну, типа Бога Единого. Оно везде и во всём; часть его есть не то, что повсюду от каждой ничтожной былинки до звёздных недр, но даже во всех вероятностных состояниях всех мыслимых и немыслимых объектов, во всех областях вселенной, в её действительной части и в её мнимой части. Для этого сверхсознания будущее не отличается от настоящего и прошлого, возможное от невозможного, материальное от нематериального, процессы от состояний, упорядоченное от хаотичного. Ну и так далее. Даже Спящий, Бездна, Дорога Сна и сотворённая риллу Пестрота, по нашим меркам категории весьма масштабные, для этого сверхсознания - лишь пренебрежимо малые пузырьки в кипящем океане бытия, простёртого за пределы воображения всякого конечного существа, как бы оно, конечное, ни хорохорилось и ни воображало о себе. Понимаешь, о чём я?
   - Ну... не очень, - сознался Ильноу. Он ждал, что Рин заговорит о магии, но до сих пор даже слова такого не прозвучало...
   И тем более юноша не ожидал, что учитель легко, чуть ли не небрежно сознается:
   - Вот и я не очень. Но штука в том, что если подобное сверхсознание обладает опцией всеприсутствия, то я или ты - тоже его части. И можем осознать себя кусочками грандиозного целого. Ну, потенциально. Хорошее упражнение на растяжку для воображения, не правда ли?
   - Но...
   - А воображение мага - это, знаешь ли, как раз то, что определяет меру его могущества. Мы - только пылинки, кружащиеся в луче всеобъемлющего сверхсознания. Но мы, в отличие от обычных пылинок в обычном луче света, живые. Мы также наделены великой способностью расти и меняться. Причём только наше собственное решение может провести некую черту, тормозя дальнейший рост. Уберёшь черту, сломаешь в воображении очередную стенку - и расти себе дальше. До следующего предела. И так - без конца!
   У юноши закружилась голова.
   Сказанное что-то делало с ним. Он пока ещё плохо понимал, что именно творится у него внутри... но он уже понял вполне достаточно, чтобы осознать первую, самую простую истину: та картина мира, которую перед ним только что нарисовали, ему нравится.
   Очень.
   И он приложит все усилия, чтобы действительно дорасти до своих пределов... а потом сломать их и расти дальше.
   - Вижу, кое-что ты начинаешь ощущать. Ступай, отдохни.
   В памяти Ильноу сохранились лишь бледные тени дальнейшего. Как он прощался с Рином, как добрался до своей комнаты - всё это плавало в звонком прохладном мареве. Зато он очень хорошо запомнил пришедший позже сон, похожий на ласковые солёные объятия океана.
   Несколько часов кряду Ильноу грезил о мириадах пылинок, радостно пляшущих в столбах слепящего сияния, и проснулся от ощущения небывалой, рвущей душу свободы...
  
  
   Но три дня - это только три дня. Не такой уж долгий срок. Он закончился для меня, Айса, Лимре и юного тианца одновременно с завтраком на уже хорошо знакомой нам летучей крыше.
   Правда, на сей раз всё началось гораздо скромнее. Никаких бряцаний оружием, никаких готовых к драке Связующих. Просто к нашему столу подошёл уже знакомый лиловоглазый двойник наследного принца и поинтересовался:
   - Можно к вам присоединиться?
   - Разумеется, - кивнул Айс, молча захвативший инициативу в предстоящей беседе. - Есть-пить будешь?
   - Благодарю, но я уже завтракал.
   На это Айс лишь повёл плечами, как бы говоря: нет, так нет, наше дело предложить...
   С минуту мы сидели, молча разглядывая друг друга. Этого срока лиловоглазому хватило, чтобы окончательно уяснить: если он продолжит молчать, беседа будет оттягиваться хоть до обеда. Раз он пришёл к нам, а не наоборот, - ему и начинать. Поведя ушами особым образом (доля здорового юмора на фоне философского смирения), двойник сказал:
   - Предположим, что это наша первая встреча. Спишем всё случившееся ранее на... недоразумение. И взаимное недопонимание. Или ты не готов простить попытку убийства?
   - Скажем так: я готов предположить, что у тайной службы были серьёзные резоны для того, чтобы попытаться разрешить ситуацию простейшим образом. Обижаться я стану, если окажется, что такие резоны отсутствовали.
   Лиловоглазый склонил голову набок:
   - То есть ты оставляешь за собой право осуждать решения... преемника Айселита?
   Айс усмехнулся.
   - Старые привычки трудно изжить полностью. Кроме того, обижусь я или нет, а на мои действия эмоции не повлияют.
   - Патриотизм превыше всего?
   - Даже если бы первая родина стала мне совсем чужой, я не стал бы ей вредить.
   - И помогать не стал бы?
   - Помилуйте, ваше высочество! Как бы я помог Энгасти своей второй смертью?
   Уши лиловоглазого дёрнулись.
   "Айс, ты уверен, что перед нами - настоящий Эннеаро?"
   "Нет. Слишком много утекло времени. И сам я изменился слишком сильно. К тому же мы с братом никогда не были близки по-настоящему. Но качество игры явно возросло".
   - Если я принесу извинения за инцидент с... подстроенной ловушкой и ударом главного калибра, это поможет изменить твой... настрой?
   Айс молчал. Он смотрел на отбелённую ткань скатерти на столе, с которой расторопная официантка убрала посуду, и молчал. Это тянулось, и тянулось, и тянулось...
   Первым не выдержал я.
  
   - А в сыновней верности в мире сём
   Клялись многие - и не раз! -
   Так сказал мне Некто с пустым лицом
   И прищурил свинцовый глаз.
  
   И добавил: - А впрочем, слукавь, солги -
   Может, вымолишь тишь да гладь!..
   Но уж если я должен платить долги,
   То зачем же при этом лгать?!
   И пускай я гроши наскребу с трудом,
   И пускай велика цена -
   Кредитор мой суровый, мой Отчий Дом,
   Я с тобой расплачусь сполна!
  
   Но когда под грохот чужих подков
   Грянет свет роковой зари -
   Я уйду, свободный от всех долгов,
   И назад меня не зови.
   Не зови вызволять тебя из огня,
   Не зови разделить беду.
   Не зови меня!
   Не зови меня...
  
   Пауза. Точно рассчитанная, выдержанная, как хорошее вино. И - вдогонку - чеканкой по чёрной бронзе:
  
   Не зови -
   Я и так приду!
  
   Айс покатал желваки по скулам. Бросил на меня косой взгляд, точное значение которого осталось тайной, так как он снова заблокировал свой сектор ментальной сети, а устраивать ему сканирование посредством Предвечной Ночи я не собирался. Прикрыл глаза...
   - Ты прав, Рин. Опять. Чем я могу помочь Энгасти, ваше высочество?
   - Мы.
   - Рин?
   - Ты же мой друг. Итак, чем мы можем вам помочь? Излагайте, не стесняйтесь.

8

   "С ума сойти. Так легко!"
   "Кровь - не вода. Воскрешённый Айселит или талантливый игрок, он должен был..."
   "Он-то да, конечно. А Рин?"
   "Спроси. Прямой вопрос - прямой ответ".
   Тианец с лиловыми глазами в очередной раз всмотрелся в Рина, заодно стараясь поймать как можно больше нюансов с помощью магических чувств.
   И в очередной раз понял, что видит-улавливает недостаточно.
   Вроде бы обычный мужчина из числа чистокровных людей. Умеренно смуглый, светло-русый и с глазами неопределённого оттенка - не то серо-зелёного, как нефрит, не то серо-голубого, смотря по освещению. Лицо показалось бы заурядным, если бы не обманчиво рассеянный взгляд: для мага слишком пронзительный, для воина, напротив, излишне созерцательный, ускользающий, непостоянный. Лицо разумного, которого трудно удивить и вряд ли возможно испугать...
   Сходу определить в нём посвящённого, да хотя бы и просто мага, невозможно: маскировка слишком хороша. Даже защитные заклятия, которых наверняка немало (которых просто не может не быть: не тот случай!) - не определяются. Словно их нет вообще. Доспехи, которые Рин не снимает ни днём, ни ночью и мало похожие на Текучую Броню магов Попутного патруля, - и те почти не содержат элементарной магии или магии стихий, скрывают свои секреты от пытливого взора. Вполне успешно скрывают. А насколько хороши ментальные щиты высшего, стало ясно лишь после того, как Тассаир не преуспел в их взломе. Хотя старался, да ещё как!
   Смертный, достигший личного бессмертия. Живая загадка и неизвестная - но однозначно крупная - величина. Называющий Айса своим другом.
   Или, предельно кратко, - Рин Бродяга.
   "Каким должен быть маг, чтобы мириться со столь нелестным прозвищем?"
   Вздох. Сброс напряжения. И:
   - После известных событий в Круге Бессмертных осталось лишь три... существа, активно вмешивающихся в дела мира: Ледовица, Пустота и Златоликий. Причём вмешиваются они отнюдь не на стороне Энгасти. С очень и очень... неприятной регулярностью. Фактически несколько последних лет остров находится в кольце невидимой осады. Если говорить прямо, то влияние королевства на политическую ситуацию в Аг-Лиакке упало так низко, как не бывало ещё ни разу за последние полторы тысячи лет. А может быть, и все две тысячи. Ниррит Ночной Свет очень дорого обошлась Нам и продолжает обходиться очень дорого. Вы спрашиваете, чем вы можете помочь? Повлияйте на членов Круга! Или хотя бы уймите их миньонов, что мутят воду в Ленимане, Ундигъёвиде, Трёхречье и других ключевых территориях.
   Упоминание погибшей возлюбленной не порадовало Айса.
   - Ты полагаешь, что эта "невидимая осада" - итог действий Ниррит?
   - Что я полагаю, не так уж важно, - отбил лиловоглазый. - Однако для высших магов Круга не секрет, что она училась в Нашей Академии, что работала на Нашу тайную службу, что лично убила Островитянина и Князя Гор. Коль скоро ты... дружишь с Рином, ты представляешь, на что способны высшие посвящённые. Любой из перечисленной троицы, даже самый младший из них, Златоликий, при желании может превратить Энгасти в безжизненную пустыню. То, что сейчас происходит - это не настоящая кара, а растянутый урок для зарвавшихся смертных.
   На лица Рина и Айса синхронно легла недобрая тень.
   - Сдаётся мне, - сказал Бродяга почти вкрадчиво, с жутковатой напевностью, - что если тут кто и зарвался, то отнюдь не смертные.
   Айс нахмурился.
   - Ты уверен, что?..
   - История повторяется. Кроме того, я сомневаюсь, что Деххато вмешается в расклад с той же готовностью, с какой это сделал Клугсатр.
   - Ну да, ведь Ледовица и прочие для него не родня. Однако инструменты тоже обладают некоторой ценностью...
   - Айс, ты меня обижаешь! Я не собираюсь следовать по стопам твоей любимой и убивать высших Аг-Лиакка. Я даже не собираюсь угрожать им... напрямую.
   На лицах Рина и Айса синхронно появились улыбки. Лиловоглазому совсем не хотелось, чтобы кто-то, думая о нём, улыбался так. И когда Айс, не потрудившись изменить выражение лица, посмотрел ему в глаза, вдоль его позвоночника словно холодным сквозняком потянуло.
   - Надеюсь, ты понимаешь, что эффективность наших действий будет напрямую зависеть от степени вашего к нам доверия?
   "И что теперь?"
   "Раз шагнул с обрыва, без левитации не полетишь. Требование логичное, не поспоришь".
   - Доступ к отчётам аналитиков тайной службы тебя устроит?
   - Для начала - вполне. А там видно будет. И ещё один момент...
  
  
   Вот так мы и сменили место жительства. В порядке дополнительного условия к договору, заключённому между королевством Энгастийским с одной стороны и нашей маленькой кодлой - с другой. Я проникся хитроумием Айса аж до печёнок.
   Во-первых, раз мы съехали из "Серебряных парусов", платить за жильё и еду более не требовалось (мелочь, конечно, но всё же). Во-вторых, тайная служба могла записывать в свой актив резкое сокращение расходов на организацию наружного наблюдения, на подкуп служащих отеля, на поддержание в рабочем состоянии сети следящих артефактов и ещё много всякого разного да интересного. Уединённый двухэтажный коттедж в дальних предместьях столицы, куда мы переехали, и без того строили с чётким расчётом на пошаговое изучение жизни тех, кто будет в нём обитать (одна лишь система "умной" вентиляции, способная отследить в буквальном смысле каждый вздох, чего стоила!). В-третьих, своим переездом мы лишний раз убеждали параноидально настроенных профессионалов - или параноиков, ставших таковыми по долгу службы - в чистоте своих намерений. Сильный ход: даже самый подозрительный тип волей-неволей засомневается, а не совпадает ли та картина, которую ему показывают, с реальным положением дел? В-четвёртых же и в главных, уединённый коттедж для "работы" Видящего куда предпочтительнее, чем стоящий на перекрёстке оживлённых центральных улиц отель. Для обучения такого, как Ильноу, кстати, тоже. Вдобавок юноша привык отнюдь не к кипению столичной суеты, и на новом месте, подальше от многочисленных толп, явно почувствовал себя увереннее.
   Зато Айс становился всё злее и злее. С каждым новым днём, с каждым изученным отчётом. Довольно быстро при виде очередного курьера, доставляющего папки с секретными документами и пластины "сжатых" записей, его лицо начало темнеть и каменеть, словно гранитные скалы островов приполярья. Наши с ним тренировочные поединки, а также его сольные упражнения с Побратимом раз от раза становились длиннее и жёстче. Настолько жёстче, что мне пришлось создать специальный пространственный карман для тренировок - иначе бывший принц, на свою беду оставшийся патриотом, мог разнести на мелкие осколки не только манекены "боевого зала".
   По крайней мере, в пространственном кармане он мог спокойно испытывать даже очень мощные заклятья, не опасаясь особых последствий. С тех пор, как я подкинул ему базовые приёмы работы с временем и кое-какую информацию по тонким материальным структурам, Айс скакнул на новый уровень искусства боевой магии, став куда опаснее. Того же Вьярена он бы побил без особого напряжения и даже Зархота в честном бою сумел бы удивить (насчёт победить - очень вряд ли, но удивление старого хилла-боевика стоит дороже большинства побед). Вот только столь резкий и быстрый прогресс в смертоубийственном направлении меня как-то не радовал.
   Не таких успехов хотел бы я для него.
   После очередного припадка агрессии - иначе, как припадком, назвать поведение Айса в завершившемся бою я не мог - моё терпение истощилось, а беспокойство усилилось, и я спросил:
   - Почему ты бездействуешь?
   Айс так удивился, что на мгновение перестал вытирать льющий со лба пот.
   - А то ты не понимаешь, - буркнул он.
   - Не понимаю. Знакомство с обстановкой и грамотное планирование, конечно, важны, но ведь есть и вещи, которые можно предпринять без всякого плана.
   - Угу. И собирательное название для них - глупости. От бессмысленных до фатальных.
   - Тогда я начну действовать по собственному разумению.
   - Да? И как?
   - Очень просто. Я навещу Хозяина Лесов и сообщу, что недоволен действиями его коллег по Кругу Бессмертных. А потом попрошу довести до их сведения данный факт.
   Похоже, Айса мне удалось удивить. Вот только удивление это... м-да.
   - Ты дурак? - поинтересовался он без оглядки на политесы. - Да после такого...
   - А ты помолчи, - посоветовал я мягко. - И подумай. Ты знаешь, что высшие маги взаимно уязвимы? Нет? Ну, теперь будешь знать. Классика элементарной волшбы и стихийных атак против нас бесполезна, от боевых аспектов целительства высшие тоже неплохо защищены. Единственное, что обычные маги действительно могут противопоставить высшим - это магия ментала и астрала. В области чистых абстракций колоссальный разрыв в энергетике теряет значимость, и потому согласованная атака полутора-двух десятков менталистов уровня магистра имеет неплохие шансы выжечь разум неподготовленного высшего мага...
   - Вот оно как.
   Хищный прищур на его лице мне в целом понравился.
   - Да. Правда, ключевое слово тут - "неподготовленного". Есть и ещё одно ключевое слово, вернее, слова: стадия сродства с Силой. Их, если ты помнишь мой рассказ, три... а может, и того больше. В конце концов, высшие посвящения бывают разные и вопрос этот я специально не прояснял. Так вот, к ментальным атакам уязвимы лишь высшие маги начальной, первой стадии. Но уже на второй стадии, такой, как у меня, высшие маги утрачивают остатки своей уязвимости... вместе с остатками человечности. Пока я поддерживаю тесный контакт с Предвечной Ночью - а я поддерживаю его постоянно, на то и вторая стадия - ментальные атаки мне не опасны.
   - Неужели?
   Айс так увлёкся, что забыл о злости. Всё же великое это дело - любопытство настоящего, с детства ощущающего себя одарённым мага!
   Ну, как раз на пробуждение в нём любопытства я и рассчитывал, когда объявил:
   - Я снял защиту своих мыслей. Всю. Попробуй атаковать меня.
   Разумеется, он не устоял. И потянулся к тому, что по инерции принимал за моё сознание.
   ...вот только вместо привычной картины его встретили распахнувшиеся настежь ворота дворца моей госпожи и служанки, моей слабости и силы, моей неисчерпаемой энергии и тёмного знания. За опустившимися ментальными барьерами Айс не нашёл Рина Бродягу - лишь не имеющий конца, чёрный на чёрном, изменчивый лабиринт Предвечной Ночи...
   И он затерялся бы в нём, растворился без следа и эха, утратил разум, а то и саму душу, если бы лёгкое дуновение моей магии не вынесло пылинку его сознания прочь. К берегам привычного, плотного, хорошо изученного мира.
   - Ух-х-х! Ну ты... ты...
   - Теперь понимаешь? Природа моего посвящения сама по себе затрудняет задачу для потенциальных агрессоров-менталистов. Но посвящённые других Основ, Сил и Опор на второй стадии сродства тоже приобретают качество, которое позволяет игнорировать любую магию смертных существ. Безумец, напавший на высшего адепта времени, будет похоронен под песком мгновений. Напавшего на высшего мага смерти постигнет гибель, высший маг тишины без остатка растворит разум любого числа менталистов в своём внутреннем молчании... и так далее.
   - Я понял. А что ты там говорил про взаимную уязвимость?
   - Запомнил? И правильно. Это важный момент, очень важный. Я консультировался у более опытных магов, прежде всего у Фартожа. Он подтвердил мои догадки. Создать универсальный щит, уберегающий от воздействия любой высшей магии, принципиально невозможно. Это значит, что молодой высший маг, едва получивший вожделенное посвящение, имеет ненулевой шанс убить своего старого и опытного коллегу - и шанс этот выше, чем, к примеру, у новобранца с ножом против ветерана с мечом и щитом. Собственно, история Ниррит, которую ты мне поведал, служит доказательством моих слов. Когда она уничтожила Островитянина, её едва ли можно было назвать полноценной высшей - но резиденция Островитянина и он сам всё равно в один миг превратились в облако перегретой плазмы.
   Айс кивнул.
   - Это замечательно, - сказал он. - И я верю, что твоя угроза, переданная через Хозяина Лесов, произведёт серьёзное впечатление на... оппонентов. Но уязвимость высших магов, как ты сам же и заметил, взаимна. Что помешает им...
   Тут он запнулся. А я с удовольствием поправил:
   - Не что, а кто. Меня, как ты знаешь, и так-то довольно сложно застать врасплох: перебор теней вероятного будущего я веду постоянно, не прерываясь ни на миг. А уж с учётом присутствия в нашей славной команде маэстро Лимре - сам понимаешь... впрочем, ещё важнее, что с помощью маэстро я могу рассчитать любую атаку так, что свойство внезапности удесятерится. Невозможно быть сильными сразу во всех местах и всех аспектах возможных ситуаций - это аксиома военного искусства. Даже втроём наши противники - Ледовица, Пустота, Златоликий - не смогут отразить мой удар. Не смогут защитить всех своих миньонов, всех агентов, все узлы сплетённой ими сети, что душит Энгасти. А ломать, как известно, не строить. Так что хватит плести изощрённые планы. Они, конечно, пригодятся, хотя бы для организации взаимодействия с тайной службой. Но это будет позже. А сейчас - не прогуляться ли нам в Захребетье?
   - Хочешь взять меня с собой?
   - Я бы и один справился, но вдвоём веселее. Итак?
   Айс изобразил сперва почтительный трепет, а потом, почти без перехода, жгучее ехидство:
   - О друг мой, непрерывно сканирующий вероятности! Неужто ты не догадываешься, что я отвечу? Дай только привести себя в порядок, и...
   - Тогда жду тебя на веранде.
  
  
   Так. Ещё раз оценим диспозицию.
   До возвышения и гибели Ниррит Ночной Свет (она же, ранее, Терин из Алигеда, она же Кайель Отрава, она же Лениманская ведьма, - плюс неизвестное мне количество фальшивых имён, под которыми она выполняла миссии для тайной службы королевства Энгастийского) считалось, что в Круге Бессмертных Аг-Лиакка семь высших магов. В порядке старшинства:
   Хозяин Лесов - высший посвящённый жизни, живущий в заросшем тайгой Захребетье уже невесть сколько тысячелетий... если верить слухам, которые по понятным причинам подтвердить или опровергнуть некому, он обосновался там аж до гибели Владыки Изменений;
   Алый Бард - высший посвящённый астрала, пророк, певец, музыкант и вечный странник. Этот, судя по косвенным признакам, больше всех в Круге похож на меня;
   Ледовица - высшая посвящённая порядка. Отстроила гороподобный дворец в тундрах своей родины, Царства Рруш, на севере Миделанна (крупнейшего из трёх материков этого мира). Такая себе Снежная Королева, угу;
   Островитянин - ещё один высший посвящённый "стихии" жизни, избравший постоянной резиденцией один из Огненных островов, что к югу от Энгасти;
   Пустота - высший посвящённый пространства, живёт неизвестно где;
   Князь Гор - высший посвящённый мёртвой природы, отстроивший себе хоромы в горах Седого хребта в центре Миделанна... этакий "тибетский отшельник";
   Златоликий - высший посвящённый движения, получивший этот статус около трёх веков назад. Постоянного места жительства то ли не имеет, то ли скрывает ещё успешнее, чем Пустота.
   Однако реальность красивых круглых чисел не любит.
   Например, Алый Бард числится в Круге больше формально, по той причине, что родился в одной из стран Аг-Лиакка (в какой именно, знает разве что Хозяин Лесов, да и то не факт... и не факт, что даже историк вспомнит её название). В родном мире Алый показывается очень редко.
   Отшельник из таёжных просторов Захребетья, к которому мы с Айсом собрались в гости, тысячелетиями остаётся пассивен, отказываясь от любого явного вмешательства в дела мира - иначе говоря, хоть Хозяин Лесов и не шляется по мирам Пестроты, как Алый Бард, для смертных Аг-Лиакка что есть он, что его нет - всё едино. Ну, почти.
   А что касается Островитянина и Князя Гор, то эти двое стараниями Ниррит быстро и окончательно распрощались со своим бессмертием. Выражаясь вульгарно, сдохли.
   Вот и получается, что фактически в Круге сейчас только три активиста. Причём есть у меня серьёзные подозрения насчёт реального статуса Златоликого. Если он является типичным высшим магом, а причин полагать иначе у меня нет, то он, должно быть, до сих пор топчется на первой стадии сродства... и при толике удачи, подкреплённой хорошим расчётом, может быть отправлен вдогонку Островитянину и Князю Гор даже усилиями энгастийских магов, без моего участия.
   Правда, его относительная слабость с избытком компенсируется Ледовицей. Вот уж кого нельзя сбрасывать со счетов ни при каких раскладах!
   Более чем серьёзный противник. Да.
   Однако для владеющего высшей магией неуязвимых не существует.
  
  
   Как Рин и обещал, он ждал Айса на веранде. Однако бывший принц не рассчитывал, что с ним вместе будет сидеть и внимательно слушать своего наставника Илнойх.
   - ...что особенно важно для друида.
   - А для мага?
   - И для мага тоже. Однако тут есть тонкий момент. Большинству магов точное знание глубинных свойств мироздания пригодиться никак не может, разве что в плане общего развития. В то же время для друидов глубокое знание высоких абстракций, вроде понимания причин горения звёзд и правил функционирования эгрегоров, есть отдалённый аналог того, что маги-менталисты называют основой или опорой. Говоря совсем уж по-простому, чем больше друид знает и чем шире круг реалий, доступных его воображению, тем легче для него понимать других разумных и тем легче другим разумным понимать друида.
   - Ясно. А как изучение ламуо может помочь в освоении магии?
   - Это вопрос лёгкий. Настолько лёгкий, что ты сам можешь на него ответить.
   Илнойх стригнул ушами воздух.
   - Искусство друидов - это в первую очередь искусство понимания. Значит, в общении с более опытным магом менее опытный может с его помощью...
   - ...углублять свои познания быстрее? Да. Но не только. На высоких ступенях искусства друид может понимать не только других, но и себя, и весь мир в целом. А главное правило магии ты уже усвоил: что знаешь, что ощущаешь и представляешь, - на то и влияешь.
   - Так. А повлиять на то, чего не знаешь, можно?
   - Да. Но это намного сложнее и требует гораздо большего количества энергии. Кроме того, надо хотя бы отчасти понимать, на что именно пытаешься воздействовать. И вот тут тебе тоже может пригодиться ламуо - искусство понимания. Так что ступай и штудируй литературу, которую я тебе подобрал. Когда мы с Айсом вернёмся, устроим обсуждение-анализ.
   - Вы надолго?
   - Ещё не знаю точно, но скорее ненадолго. Давай-давай, иди.
   Ученик кивнул - один раз, чуть поглубже, Рину, другой раз Айсу - и бесшумно скрылся в доме. Перехватив Побратима поудобнее, Айс поинтересовался:
   - Как идёт обучение?
   - Неплохо. Парнишка осваивается с азами ламуо. Я немного помог ему в восхождении, так что нынче он уже может считать себя друидом. Правда, самой младшей, первой степени.
   - А ты сам-то на какой?
   - На четвёртой.
   - По-прежнему? Я думал, ты продвинулся дальше...
   - Для мага, особенно высшего, и четвёртая степень - немалое достижение. Мне, знаешь ли, приходится прилагать постоянные усилия, чтобы не утратить навыки друида из-за влияния активной магии!
   - Это настолько серьёзная проблема?
   - Достаточно серьёзная, можешь поверить. Ладно. Отправляемся?
   - Конечно. Как ты собираешься попасть в Захребетье?
   - А вот так!
   Рин встал. Айс тут же ощутил всплеск магии, не столь мощной, сколь резкой и странной. Не прошло и секунды, как они уже оказались в Межсущем.
   - Ловко!
   - Если хочешь, могу научить перемещаться почти так же быстро. Тут требуется в основном умение и тонкость плетений, а с этим у тебя никогда проблем не было.
   - Хм. Если такой быстрый переход на Шёпот Тумана действительно возможен и даже прост - почему им не пользуются обычные маги?
   Рин пожал плечами.
   - Откуда мне знать? Скорее всего, причина в том, что такой переход как раз отнюдь не прост. Сними-ка внешние щиты сознания, я тебе покажу нужные структуры.
   Спустя несколько минут Айс убедился, что быстрый переход в Межсущее и обратно - дело и впрямь не из рядовых. Основной принцип-то он понял, но вот добиться нужной синхронности в создании и закреплении четырёх материальных опор заклятья никак не получалось.
   - Ладно, - сказал Рин, - потом попрактикуешься. Восстанавливай щиты, нам пора возвращаться в тварный мир. Кстати, связь через ментальную сеть углуби...
   Результат, полученный при углублении связи, Айса крепко удивил. Уже знакомый ему лабиринт Предвечной Ночи, живущий разом внутри и вне Рина, оплёл "каналы" мыслей, как плющ оплетает скалу, скрывая камень под ковром живой листвы, и образовал вокруг разума бывшего принца слой дополнительной маскировки.
   А может, не только маскировки, и не один слой...
   - Вот так-то лучше. Готов?
   Пальцы сомкнулись на рукояти двуручника чуть плотнее.
   - Готов.
   Ленивые завихрения Тумана Межсущего в один момент сменились резкими порывами вьюги, несущей на своих крыльях мелкие злые льдинки.
   Полушарие по другую сторону экватора встретило нас неласково. Но ни напугать, ни хотя бы доставить нам неудобства зимняя непогода не могла. Меня защитил Мрачный Скаф, а Айс с отработанной лёгкостью выставил тонкий воздушный щит, под прикрытием которого он не мёрз, не покрывался снегом и не проваливался в сугробы. Причём на поддержание этих чар он не тратил ни энергию, ни даже внимание. Первую в преизбытке предоставляла вьюга, а узловые блоки воздушного щита Айс "привязал" к Побратиму.
   "Как будем искать Хозяина Лесов?"
   "Никак. Он найдёт нас сам, и очень быстро".
   Так и вышло. Стоило нам убраться с голой каменистой верхушки небольшого холма и зайти под сень раскачивающихся сосен, как из-за ствола особенно мощной и разлапистой сосны нам навстречу вышел древний - подстать Сьолвэн - высший маг.

9

   Подобно нам, одет он был не по погоде и явно от этого не страдал. Лёгкая зелёная рубаха на шнуровке с рукавами до локтя, довольно свободные тёмно-зелёные штаны, иззелена-чёрные полусапоги... кстати, по слою снега их подошвы ступали легче лёгкого, не оставляя даже намёка на следы. Настораживал один штрих: я напрочь не ощущал магии, которую должен был использовать для получения такого эффекта древний. На поясе у него висел нож, а смуглые, похожие оттенком на молодую сосновую кору руки сжимали арбалет - впрочем, не заряженный. Ещё одна причина для настороженности: неопределённость черт. Да что там черты лица! Я даже фигуру мага не мог толком рассмотреть: рост, пропорции, ширина плеч и осанка - всё текло, всё колебалось, как пламя свечи на сквозняке, играя шутки не то с восприятием, не то даже с памятью...
   Просканировать его через Предвечную Ночь? Нет, пока остерегусь.
   - Приветствую Хозяина Лесов.
   Короткий кивок. Голос, такой же неуловимо-изменчивый, как внешность:
   - Назовитесь, путники.
   - Меня зовут Рин Бродяга. Мой спутник - Айс Молния. Немного раньше его именовали Айселитом Энгастийским.
   Вот тут-то я и понял, что древнего высшего мага (по крайней мере, этого конкретного древнего) тоже можно удивить. Нет, моргать, каменеть лицом или вздрагивать он не стал. Но я понял, что Хозяин Лесов удивлён, как только ощутил...
   ...это было похоже на ласку тонких солнечных лучей, проникших сквозь летние кроны...
   ...на взгляд сойки или сороки, неподвижным чёрным глазом уставившейся с ветки...
   ...на эхо протяжного, пробирающего до костей скрипа, с которым в ветреную погоду трётся о соседний ствол накренившееся дерево...
   ...недоброе внимание волчьей стаи, на излёте зимнего голодного времени глядящей, как заплутавшие путники жгут костёр на крошечной поляне...
   ...и ещё на тысячи вещей это походило.
   А если сказать проще, Хозяин Лесов решился на действие, которое я предпочёл отложить: он просканировал нас через призму Силы, дарованной ему высшим посвящением. После чего я счёл, что имею право на симметричный ответ.
   Конечно, может быть и так, что он не "работал" и в четверть своих полных возможностей. Но я, признаться честно, удивился. От высшего мага, в сравнении с которым Фартож Лахсотил мог считаться ребёнком, я ожидал куда большего. Мне даже показалось (хотя делать ставку на это я бы поостерёгся - всё-таки древний есть древний, а преимущества, даруемые магу опытом, никто не отменял), что моя импровизированная защита, обернувшая нас с Айсом в облако энергий Предвечной Ночи, стала для внимания Хозяина Лесов серьёзной преградой.
   И дальнейший разговор это как будто подтвердил.
   - Айселит? Тот самый, ради мести за которого сожгла себя молодая Отрава?
   - Да, - сказал Айс. - Ты знал её?
   - Мы виделись. Один раз, недолго. - Древний помолчал и добавил со значением, которое я бы не взялся расшифровывать, несмотря на всё моё ламуо. - Она Танцевала для меня.
   - Вот как.
   - Ответь, если можешь, каким чудом ты снова ходишь по земле Аг-Лиакка?
   Голос друга стал таким тяжёлым, словно он пробивал им дорогу сквозь каменный монолит:
   - Я снова жив по воле своей любимой, отдавшей ради этого свою жизнь и всю свою Силу, А также благодаря некроманту Эйрас сур Тральгим, пришедшей в Пестроту извне, искусства которой хватило, чтобы направить эту жертву на моё истинное воскрешение.
   - Некромант, успешно отбросившая Волю и Представление властительного Деххато?
   - Риллу не всевластны, - вмешался я. - Тебе ли, высшему магу, не знать об этом? Впрочем, нас привело сюда иное дело, не связанное с чудесами прошлого.
   - Говори.
   Если быть откровенным, я рассчитывал в беседе с Хозяином Лесов узнать побольше об "активистах" Круга. И в первую очередь, конечно, о посвящённой порядка. Сразу скажу: расчёт мой не оправдался. Таёжный отшельник держался нейтралитета упорно и последовательно. Ни в одном из вариантов будущего, в которых я в различных формах задавал вопросы о Ледовице, Пустоте и Златоликом, ответов я не получал.
   Мне оставалось надеяться, что и обо мне он будет хранить точно такое же молчание. И изложить суть нашего дела предельно кратко:
   - В настоящее время магами Круга Бессмертных - кроме тебя и Алого Барда - вершится то, что называется необъявленной войной. Мишенью этой войны стала родина Айселита, и Айсу это не нравится. А что не нравится ему, то не нравится и мне. В связи с этим у меня есть просьба.
   - О чём ты хочешь меня попросить?
   - О сущем пустяке. Сообщи своим коллегам по Кругу, что продолжение военных действий вызовет адекватный ответ.
   - А если меня спросят, кто посмел угрожать бессмертным?
   Тут можно было улыбнуться какой-нибудь особо неприятной улыбкой или сделать жест, выполняющий ту же роль. Но я решил, что весомее любой угрозы будет невыразительная сухость.
   - Если спросят, можешь ответить, что угроза исходит от посвящённого Предвечной Ночи, чья магия оборвала нить жизни Фартожа Лахсотила по прозвищу Резак.
   - Понятно. Я выполню твою просьбу, посвящённый Рин.
   - В таком случае - прощай.
   Подхватив Айса, я выдернул нас обоих из леса при помощи Хомо Ракетус. На высоте около десяти километров я выпустил на волю совершенно бессмысленное, но очень "громкое" заклятье. Эхо взбурливших Сил должно было, по моей мысли, качественно встряхнуть магический фон, привлекая внимание членов Круга (плюс всех мало-мальски чувствительных к колебаниям эфира адептов Аг-Лиакка), а заодно скрыть, каким образом и куда мы делись. Когда Айс, снова оказавшийся вместе со мной среди Тумана Межсущего, спросил меня, чего ради я так нашумел, именно так я и объяснил свои действия.
   - А что ты скажешь о Хозяине Лесов, Рин?
   Я вспомнил о результатах, которые дало мне сканирование через Предвечную Ночь. Свёл воедино факты и догадки. После чего ответил:
   - Мне его жаль.
   - Что?!
   - Сравни его со Сьолвэн. Это, кстати, сделать тем легче, что они - посвящённые довольно схожих Сил, да к тому же сопоставимого возраста.
   - Гм. А ведь верно. Под таким углом всё довольно очевидно...
   Я промолчал. Ибо сравнение действительно не льстило Хозяину. Уж не знаю, то ли сам он из чувства самосохранения положил себе жёсткие пределы, то ли его загнало в нынешние рамки решение Деххато. А может статься, некие дополнительные факторы сыграли свою роль, приведя высшего в такое состояние... не знаю, да и знать не хочу. Но с моей точки зрения Хозяин Лесов представлял собой явление противоестественное. Точнее, напротив: слишком естественное. На путях высшей магии он превратился из разумного существа в подобие лесного духа. Да, немыслимо древнего, да, весьма и весьма могущественного... но разум его оказался заложником природного равновесия. Исчерпал потенциал развития.
   Одеревенел.
   А для разума, особенно для разума мага, это - безвыходный тупик.
  
  
   На следующий день к дверям нашего коттеджа подошёл не очередной курьер, а персонально лиловоглазый. Скорее всего, не двойник, а самый что ни на есть настоящий Эннеаро. Но вот очередная подборка документов при нём имелась. Не говоря ни слова, даже не поздоровавшись, лиловоглазый протянул их Айсу. Тот так же молча их принял. Развернул. Мазнул глазами по листу, выхватывая самое важное. Точно так же, словно фотографируя, просмотрел второй лист. Третий. Четвёртый... на пятом его плечи и скулы резко закаменели. На восьмом к лицу прилила тёмная кровь. Ещё три листа - и Айс побледнел так же быстро, как перед этим покраснел. А я понял, что обычная ярость сменилась мстительным бешенством. То есть состоянием, в котором нервические юноши, обычно выворачиваемые наизнанку видом и запахом крови, зубами вгрызаются в первое подвернувшееся горло и рвут его не хуже взбесившегося волка. На что в подобном состоянии стал способен Айс, судить не возьмусь. У меня не настолько развитое воображение.
   - Рин!
   Я сменил маскировочный режим темпока, отменяя невидимость, и шагнул к нему.
   - Взгляни.
   Клянусь душой: в этот момент я бы не назвал моего друга бывшим принцем. Видимо, эта профессия тоже из тех, которые с приставкой "бывший" не совместимы. Властности в Айсе вдруг стало столько, что куда там светлейшему Ансаи!
   Ну, я-то ладно. Однако даже лиловоглазый вдруг резко изменил своё отношение к Айсу. В один миг из подозрительного приблуды, которому пришли поставить в упрёк бездействие, мой друг внезапно превратился в равного, сильного и надёжного партнёра, которому вынуждены были доставить очень неприятное известие...
   Нет. Просмотрев документы, я окончательно убедился: известий тут хватит не менее чем на три биржевых краха, два убийства в Сараево и потопление "Лузитании" на закуску.
   - Айс, тебе знакомо понятие "Мировая война"?
   - Нет.
   - Что, в Аг-Лиакке ни разу не случалось глобальных войн?
   - Нет.
   - В таком случае, пора открыть счёт.
   Лиловоглазый открыл было рот, но мы с Айсом посмотрели на него так, что он почёл за благо помолчать. После чего Айс перевёл взгляд на меня:
   - Без меня не начинай, - и скрылся в доме. С Лимре пошёл трясти информацию, не иначе.
   - Что вы собираетесь делать? - спросил принц осторожно (поздновато спохватился, ну да ладно). - Или... про глобальную войну... вы серьёзно?
   А у меня перед глазами стояла, всё никак не желая бледнеть, картина ада. Сухие строки отчётов очень легко превращались в кадры документальной хроники. "После потопления рейдера охраны разграблен и сожжён морской караван "Компании Хайхел". По предварительным оценкам, около тысячи четырёхсот энгастийцев взято в плен для продажи на рабских рынках Каиссаха и Сотарна. За неимением достаточного пространства на пиратских кораблях, около двух тысяч людей хаазминцы выбросили в море..."
   - Понимаете, Эннеаро, - ответил я почти ласково, - есть вещи, которые прощать нельзя. Чтобы самому ненароком не превратиться в подонка вроде тех, кто эти вещи творит. Господа бессмертные из Круга заигрались и раскачали лодку слишком сильно. Похоже, у отдельных несознательных личностей сложилось впечатление, что Энгасти теперь могут пинать даже лентяи, причём без последствий. Так вот: не могут. Я не стану давать вам клятву душой и Силой... не люблю клятвы. Я просто обещаю вам: любого, кто встанет на моём пути после этого, - лёгкое, но выразительное потряхивание листами отчётов, - я снесу. Кто бы это ни был. Слишком недавно я стал бессмертным, чтобы над своим бессмертием трястись.
   - Я... верю.
   - Вот и хорошо. Айс? Начнём с хаазминцев?
   - С них, - согласился он. О! Оказывается, он ещё и лёгкую броню успел надеть... надо будет создать ему что-нибудь поприличнее, типа моего Мрачного Скафа. Но это потом. - Учитывая, что сейчас пираты везут к своим портам пленных, это - самый срочный из пунктов плана.
  
  
   Немного забегая вперёд.
   Корабли хаазминцев, напавшие на морской караван "Компании Хайхел", добрались до дома - правда, не все и, конечно, без добычи. А ещё они припозднились с прибытием, потому что мало кто в их командах к тому времени всё ещё мог управляться с парусами. Не менее половины пиратов лежало пластом, но и те, которые ещё могли двигаться, тоже гнили заживо, распространяя вокруг вонь протухшей органики. Гнили эти паскуды почти безболезненно, зато очень, очень наглядно (в первую очередь гниль поражала периферические нервы и кожные покровы, особенно на открытых частях тела, потом мышцы, и лишь после этого добиралась до потрохов).
   Я - довольно хреновый целитель. Но калечить куда проще, чем лечить.
   Ах да! На палубе пиратского флагмана красовалась надпись, выжженная Айсом лично:
   "ЭТО МОЖНО СДЕЛАТЬ ЗАРАЗНЫМ. ХОТИТЕ?"
   Писал он на энгастийском. Впрочем, как показали дальнейшие события, хаазминцы его поняли, как отца родного или даже лучше.
   К сожалению, более цивилизованные... твари оказались не столь понятливыми.
  
  
   - Рассказывай.
   В этих устах даже небрежно брошенная просьба обретает власть приказа. Если заранее и со всем тщанием настроиться на сопротивление, и то устоять сложно.
   Впрочем, Эннеаро вовсе не собирался противиться.
   - Не знаю, как насчёт обещания развязать мировую войну, а вот с наведением шороха Рин и... Айс справляются блестяще. Восемь акций за сутки - да каких! Даже Ниррит такого не проворачивала. Правда, тогда и нужды не возникало...
   - Не отвлекайся. Говоришь, акции? Какие?
   - Разные. Но неизменно болезненные для противника и притом эффектные - потом могу остановиться на деталях. Особенно согрело мне душу исчезновение около трети золотого запаса из главного хранилища Симбана. На месте хищения оставили записку: мол, так и так, не извольте беспокоиться, мы взяли вполне справедливую цену за активы "Первого Морского банка" - плюс двадцать процентов на транспортировку за счёт покупателя.
   Тиан-вирн числят в своих не столь отдалённых предках ночных хищников. В этом никто не усомнился бы, глядя на ухмылки пары беседующих в уединении разумных - совершенно одинаковые, с прижатыми ушами и обнажёнными шильями клыков.
   В подборке документов, которые так взбесили Айса, имелось сообщение о "национализации имущества, принадлежащего иностранным финансовым структурам" - кажется, спешно введённый и ещё того поспешнее применённый закон княжества Симбан формулировался именно так. А если не прятаться за обтекаемыми формулировками, то тамошний князь, скупердяй и самодур, попросту изобрёл подходящий предлог, чтобы покуситься на имущество "Первого Морского банка". То есть единственной "финансовой структуры" на территории его страны, которая ещё оставалась независимой и не принадлежала ни самому князю, ни одному из его многочисленных (и даже, как ни поразительно, более жадных, чем он) родственников. Таким образом, в Симбане попросту ограбили энгастийских банкиров... да только нарвались на ответный грабёж.
   Что отсутствовало в сообщении о "национализации имущества", так это выжимка из досье на князя. Если же учесть, что его основным половым признаком и вместилищем души служил кошелёк, утрата "справедливой цены плюс двадцать процентов" - о! Да он бы скорее позволил себя кастрировать, чем согласился на такое!
   Вот только спрашивать его согласия никто не собирался. Грабишь? Не визжи, когда тебя самого грабят. Не имеешь морального права.
   И скажи спасибо, что всю твою казну не вынесли. В порядке компенсации ущерба.
   - Чем ещё порадуешь?
   - О, поводов для радости нынче много. Даже не знаю, с которого начать...
   - Учти, что об освобождении наших, выживших после пиратского рейда хаазминцев, я уже знаю. А вот что наша мстительная пара устроила потом?
  
  
   Рейдер военно-морского флота Энгасти... в терминах ВМФ Земли этим кораблям не вдруг найдёшь аналог. Пожалуй, ближайшим будет всё же ракетный катер. То есть небольшое, но очень быстрое и мощно вооружённое судно. Если учесть, что в распоряжении других держав Аг-Лиакка, даже великого (кроме шуток: действительно великого) Ленимана, имелись только магические аналоги паровых броненосцев, которые рейдеры могли с безопасных дистанций топить десятками, - не удивительно, что гегемонами во всём, что касается океана, оставались именно энгастийцы.
   В истории Земли был период, когда Британия имела более сильный военный флот, чем все остальные страны вместе взятые. Но для бриттов этакое счастье продлилось недолго, в том числе и потому, что гегемония их держалась на количестве кораблей. А в Энгасти поставили на качество (в том числе качество команд: лишь островитяне могли позволить себе формировать небольшие, но высокопрофессиональные команды ТОЛЬКО из магов) - и эта ставка работала уже тысячи лет.
   Как боевая единица стихийный маг высокого посвящения, к примеру, Связующий воздуха, ценился выше обычного боевого корабля - но не выше рейдера. Даже опытнейший Связующий, специализирующийся на морских баталиях, не решился бы в одиночку атаковать один из "кораблей-убийц". Потому что (в чём заключалось главное отличие рейдеров от ракетных катеров, главной защитой которых является скорость) артефактные щиты, контуры которых запитаны от Окна Стихий, даже высокому посвящённому с налёта не пробить. А уж когда рейдер огрызнётся главным калибром... высокие посвящённые способны на многое, но такое их щиты не держат.
   Тем не менее, нашёлся умелец, который отправил на дно рейдер. Что и сделало возможным разграбление каравана немытыми хаазминскими пиратами. Поскольку в обычных обстоятельствах высокие посвящённые, как уже сказано, на потопление рейдера не способны, делаем безупречный вывод: поработал кто-то из личных учеников высшего мага. Или, как минимум, наёмник, которому кто-то из членов Круга счёл возможным доверить достаточно мощный боевой артефакт.
   Пока мы разбирались с пиратами, Лимре собирал информацию по делу о потоплении "Волнистой стали". И собранное сбросил через ментальную сеть нам с Айсом. Наш Колобок без особого напряжения выяснил всё: кто, чем, как именно, когда и где.
   Не в смысле - когда и где лишил караван защиты. Это мы и так знали. А в смысле - где и как долго виновный будет находиться в ближайший час.
   Кстати, догадка благополучно подтвердилась. Целью нашей карательной миссии должен был стать Орронэх Пёстрый. Возраст - не менее четырёхсот лет. Высокий посвящённый стихии воздуха, Связующий астрала, Погружённый Ледяной Купели, на протяжении последних полутора веков - личный наёмник и отчасти ученик Ледовицы. Живое свидетельство того факта, что иные высокие посвящённые мало уступают в чистой Силе высшим магам.
   ...мы успели добраться до места задолго до истечения этого часа. Могли бы и быстрее. Но Айс решил, что перемещать нас он будет сам, при помощи переработанного заклятия перехода в Межсущее и обратно, которое я ему показал. А я не возражал: жажду деятельности, обуявшую моего друга и в каком-то смысле целительную, впору было благословлять. Всё, что делал я сам, так это поддерживал маскировку с помощью темпока: сплести подобные чары самостоятельно Айс, сумел бы, но поддерживать их достаточно долго и с должной стабильностью - увы. На это ему банально не хватило бы Силы: ведь он даже высоким посвящённым не являлся. А между тем управление физическим, внешним временем - не шутка и энергию сосёт будь здоров.
   На месте (примерно в километре над кораблём, идущим под флагом Унруога к Песчаным проливам) распределение ролей осталось прежним. На мне - маскировка и "тихая" левитация, на Айсе - всё остальное. С этим остальным, надо заметить, он управился лихо. Быстро, но тщательно просканировав мысли капитана, старшего помощника, штурмана и боцмана "Белой чайки", Айс посмотрел на меня и молча покачал головой. Собственно, мы предполагали, что моряки-руо лишь наёмники, в делишках нанимателя не замешанные - но такие вещи лучше знать наверняка. Тише, чем призраки, прозрачнее, чем дуновение ветра, мы упали-слетели с высоты и заглянули в окно капитанской каюты, ставни которого по ночной духоте оказались широко распахнуты.
   Не знаю, как мой друг, а я на миг почувствовал себя зрителем порносеанса. Трудно найти иные слова для описания сцены, на которой полностью обнажённую пышнотелую руо, похожую даже не на мулатку, а на самую настоящую негритянку, ублажает в одной из классических поз бледный - особенно по контрасту с партнёршей - наголо бритый и тоже нагой мужик.
   Кожу его рук и ног, а также более половины торса покрывала вязь сложной татуировки. Да не просто сложной: этот рисунок скреплял целый комплекс постоянно действующих заклятий. Виртуозная работа, ничего не скажешь! Тут тебе и какие-то ауральные модификаторы, и сложнейший реанимационный комплекс, способный "вытянуть" хозяина даже при тяжелейших физических повреждениях, и не самый скверный аналог автономного Стража...
   "Рин, ты что, никогда не видел, как это выглядит со стороны?"
   "Нет, я татушками любуюсь".
   Как по мне, ответ оказался слишком едким:
   "Нашёл время! Или хочешь дождаться семяизвержения?"
   "Это твоя операция. Как хочешь, так и будет".
   "Лучше скажи, смогу ли я прижать его самостоятельно?"
   "А то ты сам не догадываешься? Нет. Не сможешь".
   "Но ведь внезапность..."
   Я вспомнил досье татуированного. Проглядел тени будущего.
   "Айс, нет у тебя преимущества внезапности. Ты - талантливый менталист, но не более того. Орронэх задавит тебя просто за счёт опыта и резерва. Правда, ему потребуется аж три с четвертью минуты: ровно столько, сколько ты сможешь удерживать "разгон" собственного сознания".
   "Тогда убей его сам".
   "Просто убить? Или убить медленно, по частям, максимально болезненно?"
   Разумеется, Айс не мог не почуять подтекста моей мысли.
   "У тебя есть более... интересный вариант?"
   "Я рассказывал тебе о моей Голодной Плети. И о том, что она не только энергию может высасывать из жертвы".
   "Помню. А куда денется высосанное?"
   "Могу поделиться с тобой, если ты об этом".
   "Не об этом. Но от делёжки отказываться не стану".
   "Тогда входи в транс. Я, конечно, отфильтрую лишнее, но и оставшегося будет... много".
   "Понимаю. Подожди, я дам сигнал готовности".
   Технически казнь посредством Плети оказалась простой. Сначала я рывком расширил ауру Предвечной Ночи, накрыв ею не только себя с Айсом, но и каюту. Лимре признался, что моё вмешательство может полностью блокировать дар Видящего, выключая фрагменты реальности из общего потока событий. Именно то, что доктор прописал! Мне отнюдь не хотелось, чтобы потом кто-либо (и в первую очередь - Деххато) мог напрямую добыть информацию о том, что я делал. Затем, воспользовавшись одним из отростков, я усыпил чернокожую даму, так и не добравшуюся до очередного, гм, катарсиса. Все остальные отростки Плети обвили Орронэха, как тысячи жадных нематериальных пиявок. Если бы я дал этому поганцу шанс, он мог ещё потрепыхаться - но пущенная в ход магия времени этого шанса ему не дала. Откачка сырой Силы с попутным взломом щитов оказалась такой резкой, что ученик Ледовицы сомлел, не успев осознать, что атакован.
   Тату с активной формой Стража его не спасло. Против лома - сами знаете.
   А дальше осталось натравить Голодную Плеть на его память. Только не в щадящем варианте с копированием, а в предельно жёстком, совмещающем чтение и стирание.
   ...память живых существ, будь они хоть десять раз могущественные маги, хозяева стихий и коллекционеры экзотических высоких посвящений, полна балласта. Запах, вкус и консистенция миллионов трапез, краски виденных некогда закатов и восходов, память о вдохах и выдохах, пеших переходах, плаваниях различной длительности и конных поездках. Образы кривоватых деревьев, облупившихся фасадов и мельком увиденных лиц прохожих... всё это плюс многое иное, вплоть до интимных развлечений с покорными пышнотелыми руо (впрочем, не только покорными, не только пышнотелыми и не только руо), меня не интересовало никаким боком. А уж транслировать это добро Айсу я не собирался тем более.
   В бешеном темпе проматывая ленту долгой, очень долгой жизни Орронэха, я безжалостно вымарывал его детские воспоминания, голодные шатания по закоулкам родного села - одного из множества сёл Царства Рруш, мало чем отличающегося от тысяч подобных населённых пунктов, память о слезах матери и побоях шумной, визгливой как свиноматка тётки. Я утопил в водах небытия, не вникая, воспоминания о первой краже, первом убийстве и первой ночи с женщиной - точнее, девчонкой ещё моложе пацана Орнэ, уступившей не столько щербатой улыбке "кавалера", сколько насупленному взгляду и тяжёлым костлявым кулакам. Меня не волновало, почему он стал таким, каким стал. Я не хотел даже думать о том, чтобы пожалеть стираемого заживо адепта.
   Он и так зажился. Сволочь. И мало кого в своей жизни жалел. Впрочем, в безжалостности Орронэха Пёстрого имелся привкус своеобразной справедливости: себя он не жалел тоже.
   Никогда.
   Потому, собственно, и достиг в магии немалых высот.

10

   Магия! Вот что стало истинным сокровищем, выжатым из разума Пёстрого, как сок из лимона. Правда, при ближайшем рассмотрении сокровища его памяти оказались довольно-таки варварскими. Не скромные коробочки, набитые хай-теком заоблачной стоимости, но вульгарные россыпи отполированных драгоценных камней, горы золотых монет и украшения, достойные императорского приёма. Лично я уже как-то привык, что магия - это смесь точного расчёта и хорошо подготовленной импровизации. Особый стиль мышления, пронизанный на всех этапах и ярусах искусством композиции заклятий, опирающийся на порой простые, а порой запредельно сложные знания об окружающем мире. Отмечу особо: знания, подтверждённые экспериментально!
   Для Орронэха всё оказалось иначе. Нет, некая рациональная система в его личном стиле создания чар прослеживалась. Какое-никакое осмысление реальности и её законов имело место. Но именно "какое-никакое". Об интеграции своего богатого опыта в нечто цельное он почти не думал, о создании новых заклятий - тоже. Он просто всю жизнь наращивал личную Силу и хапал, хапал, хапал заклятия, гонясь за их числом и мощью. Варвар. Помнится, Схетта говорила о таких, как он, весьма язвительно сравнивая их с "благородными охотниками" (это когда многосотенная толпа выгоняет из леса для нескольких "охотников" трёх оленей и пару матёрых кабанов) и знатоками пальбы по воробьям из крупнокалиберных орудий.
   Моё мнение о Ледовице, державшей при себе такого... персонажа, отнюдь не улучшилось. С поправкой на масштабы, случай Ледовицы и Орронэха Пёстрого показался мне извращённым подобием случая Деххато и Хозяина Лесов.
   "Скажи, кто тебе служит, и я скажу, кто ты".
   ...впрочем, если мне потрошение памяти варвара от высокой магии мало что могло дать, то для Айса ситуация выглядела совсем иначе. Да, девять десятых того, что я ему ретранслировал, он не смог бы применить из-за банальной нехватки магического резерва. Да, обширные и на редкость бессистемные познания Орронэха требовали уймы кропотливого труда для их настоящего освоения (того самого, которое так и не произвёл сам Орронэх). Но даже та малая доля богатств чужой памяти, которую мой друг мог использовать сразу или с минимальной подготовкой...
   Пожалуй, теперь Айс тоже смог бы утопить рейдер в одиночку. Да.
   Но не ударом кузнечного молота, как это проделал миньон Ледовицы, а незаметным уколом отравленной иголкой. Менталисты - вообще мастера по части таких коварных штучек.
  
  
   - Замечательно. А потом?
   - Потом они наведались в Лениман. Вы ведь помните случай с арестом Тайве, нашего резидента в Бункурме? Об аресте мы знали достаточно давно, но в тот набор документов, который заставил Айса с Рином действовать, аналитики включили свежий отчёт о судьбе семьи Тайве...
   - И?
   - Жена, дочь, оба сына - подвергнуты пыткам и расчленению. Спецы курьерской службы Ленимана любят такие штуки, когда им развязывают руки.
   - Похоже, - почти рык, - договор о неприкосновенности членов семей подонки забыли?
   - Айс и Рин напомнили им об этом. Жена, обе любовницы и дети князя Тайраго, старший брат барона Вентира со всем семейством, семья градоначальника Бункурма... всего, включая признанных бастардов, сорок трупов. Расчленённых точно по той же схеме, что семья Тайве. Сами князь Тайраго, барон Вентир и градоначальник живы и невредимы.
   - Жёстко.
   - Зато теперь о неприкосновенности непричастных будут помнить куда крепче, - сказал Эннеаро. - Лучше один раз покромсать десятерых за одного, чем...
   - Не объясняй. Что ещё учинила пара Наших союзников?
   Принц рассказал. Обстоятельно, хотя и без лишних подробностей. Про "взрыв" в одной из жилых пещер Шъявира, после которого в эпицентре образовалась сферическая каверна, как бы насаженная на проплавленный в твёрдой породе вертикальный колодец шириной около двадцати метров. Про ещё один "взрыв", начисто уничтоживший верхушку клана Серых Сов в Трёхречье. Про центральные склады компании "Уварт Лакс": почти два квадратных километра отлично охраняемой территории, весь товар на которой, общей стоимостью не менее пятисот миллионов лениманских сео, за считанные минуты превратился в хлам.
   - Что значит - в хлам?
   - Смотря по виду товара. Доспехи и оружие из цессийской стали, например, обратилось в комья ржавчины. Севанские шелка - в лужи вязкой вонючей слизи. Вино...
   - Достаточно. Значит, курьерской службе здорово подрезали финансовые крылышки.
   - Именно.
   Подобно тому, как "Компания Хайхел" служила полуофициальной ширмой для тайной службы королевства Энгастийского, "Уварт Лакс" выполняла аналогичную роль для курьерской службы Ленимана. Только "Компании Хайхел" по традиции, исходя из долгого опыта и тонкого расчёта, предоставлялось куда больше самостоятельности в вопросах чисто торговых, тогда как "Уварт Лакс" играла, скорее, роль голема, чем служебной собаки.
   При миллиардных оборотах потеря пятисот миллионов для этой компании не критична. Но ущерб репутации, срыв сроков по сотням договоров, слухи (которые можно ещё и раздуть)...
   Возможно, курьерской службе придётся подыскивать новую ширму.
   - А кроме того, - сказал Эннеаро после паузы, - они поймали Разметчика.
   - О! Славно! И кем же он оказался?
   - Она. Неуловимый Разметчик, втихую отправивший на дно двадцать шесть кораблей под нашим флагом, оказалась стихийным магом воды... с прелюбопытным артефактом.
  
  
   - Рин, давай оставим эту дуру в живых.
   Наградой Айсу стало гневное фырканье со стороны пойманной. И мой вопрос:
   - Ты забыл, сколько людей - и не только людей! - утонуло по милости "этой дуры"?
   "Или ты просто устал от убийств?"
   Мысленное продолжение сказанной вслух фразы он предпочёл проигнорировать.
   - Утонувшие всё равно не воскреснут, топи её хоть сто раз подряд.
   - Пять часов назад мы резали в Бункурме невинных. По-настоящему невинных, друг мой. И они тоже не воскреснут. Но их щадить ты не предлагал. Почему надо делать исключение для этой?
   - Потому что мне её жаль! - заорал Айс. Пойманная дёрнулась, вжимаясь в угол. - Потому что эта идиотка с промытыми мозгами не соображала, что творит! Потому что я надеюсь, что она, оставшись в живых, принесёт больше пользы, чем если мы тупо раскромсаем её на части в назидание таким же юным энтузиастам! Потому что я действительно устал убивать! Доволен?
   - Твоим состоянием я недоволен. Ступай, займись восстановительной медитацией, что ли.
   - А...
   - А с этой я поговорю. Во всяком случае, убивать и калечить не стану. Иди, Айс. Если ты не сбросишь напряжение, взорвёшься. И никому уже не поможешь. Иди.
   Айс развернулся и пошёл. Я бросил ему вдогонку:
   "Воспользуйся пространственным карманом. Я настрою локальное ускорение времени, так что можешь релаксировать, заодно разбираясь с наследством Орронэха, хоть целый месяц".
   "Вас понял, господин начальник".
   "Иди ты со своими плоскими хохмами! В пространственный карман..."
   Через ментальную сеть до меня донеслось нечто вроде короткого смешка, и я почти успокоился. Да, нагрузка Айсу досталась ещё та, но он выдержит. Он вообще очень сильный.
   Во многом - гораздо сильнее меня.
   Если бы я не управлял собственной эмоциональной сферой, убирая отвращение, ужас, стыд и всё прочее... ладно, проехали.
   Я перевёл взгляд на Разметчика. Та в ответ вытаращилась на меня, скрывая за напускной бравадой исступленную ненависть и всепожирающий страх. Юная энтузиастка, да уж.
   С руками в крови по локоть.
   - Ну? Говори, коли хотел!
   - Для начала сядь за стол, - и, прежде чем последовало гордое: "Не стану я выполнять твои приказы, мразь!", - добавил:
   - А то сейчас ты слишком похожа на ребёнка, поставленного в угол. Меж тем я не твой родич и не намерен тебя воспитывать... и вообще предпочитаю общение на равных.
   Гневное фырканье. На сей раз в мой адрес.
   - Равенство между палачом и жертвой?
   - О, я очень хорошо понимаю, что в твою картину мира куда уютнее вписался бы сеанс магических пыток, совмещённый с психоломкой. Вот только я не обязан вести себя сообразно твоим представлениям о естественном порядке вещей. Потому и предлагаю сесть и поговорить.
   Разметчик одарила меня очередным фырком, для разнообразия, скорее, презрительным, но из своего угла всё же вышла и даже села. На подоконник, подвинув горшок с какой-то бегонией.
   Или не бегонией. В комнатных растениях я не разбираюсь совершенно.
   - Итак, начнём со знакомства. Если ты станешь и дальше называть меня палачом, а я тебя - убийцей, это не особенно поможет...
   - Рин! Наставник!
   Это вторжение я, конечно, предвидел. И многое другое - тоже.
  
  
   Фэлле Хиорм по-прежнему казалось, что она видит сон. Вот только оснований считать сон кошмарным не прибавлялось. Сначала, когда её в долю мгновения парализовали, стянули с руки Браслет, выпили до капли весь невеликий резерв и сделали ещё что-то малопонятное, похожее на мгновенный перенос в пространстве, ей всерьёз казалось, что жизнь кончена. Конечно, отомстить так, как хотелось, у неё не получилось, но несколько утешало, что немало поганых зеленокожих с их прихлебателями она всё же отправила в Ад, на долгие муки. Теперь и её тоже убьют, устроив перед смертью Ад при жизни, но потом... уж потом-то она непременно встретится с родителями и братишкой! И будет очень-очень счастлива вместе с ними.
   Непременно!
   Вместо этого получилось что-то совсем странное. Здоровенный взъерошенный маг с таким же здоровенным, как он сам, чёрным двуручным мечом почему-то предложил своему спутнику сохранить ей жизнь. (Эта пара, схватившая её, вообще была странной, чтобы не сказать больше: у одного - оружие, явно магическое, но никакой брони; у другого - броня, оставляющая открытой только голову, но при этом - никакого оружия, даже ножа). Бронированный усомнился. Маг с мечом выдал нечто совсем странное. Бронированный открыто признался, что они, мол, совсем недавно "резали по-настоящему невинных". Маг внезапно и страшно заорал - что-то про "идиотку с промытыми мозгами", про пользу, про усталость. А бронированный отправил его отдыхать. Как будто имел право приказывать магу. И маг пошёл. Когда бронированный пообещал, что с ней, пойманной, поговорит, а убивать и калечить не станет.
   Это всё казалось таким странным, что даже слишком. У Фэлле Хиорм внезапно и сильно закружилась голова, поэтому она не очень-то противилась, когда бронированный предложил ей сесть. Правда, в пику ему села на подоконник, но всё же села. И тут в комнату ворвался ОН.
   Зеленокожий. Самый настоящий. Точно такой, какими ОНИ и должны быть: с огромными глазищами на пол-лица, тонкокостный, невысокий, с чёрными, заметно отливающими всё той же омерзительной зеленью волосами.
   Вот только Фэлле Хиорм почему-то никогда не думала, что зеленокожие бывают такими юными. Такими встрёпанными - ни дать, ни взять прыгучая, полная жизни птаха. В воображении Фэлле зеленокожие никогда не носили домашних штанов с чернильным пятном на левом колене, шнурованных льняных рубах и лёгких кожаных сандалий. А ещё они не таскали с собой увесистые книги и никогда, никогда, никогда не восклицали с совершенно человеческой радостью:
   - Рин! Учитель!
   По незнакомой девице этот странный зеленокожий едва мазнул взглядом. И всё на этом. Похоже, не счёл достойной своего внимания.
   Сидя на подоконнике, Фэлле Хиорм падала в пропасть, заполненную звенящим удивлением до краёв - падала, падала, падала... и всё никак не могла упасть совсем. Бронированный, словно тоже напрочь забыв о пленнице, улыбался зеленокожему ученику, обращаясь к нему на "ты". Тот что-то говорил, нимало не утруждаясь хотя бы казаться почтительно-вежливым, зато не скупился на живое тепло, согревающее лучше всякого одеяла. Фэлле внезапно передёрнуло, как от мороза.
   Когда братишка ещё был жив...
   ...но он умер. Утонул. Из-за этих вот. Зеленокожих.
   Падение в пропасть удивления прекратилось. Рывком. И очень вовремя.
   - ...об этом тоже поразмысли, а я пока отлучусь.
   - Учитель?
   - К нам явились люди из тайной службы. И, кажется, явились они за нашей... гостьей.
   Здоровенные глазищи находят худощавую фигурку на подоконнике. И ничегошеньки в этих нелюдских глазищах, кроме любопытства, нет.
   - А она - кто?
   - Спроси у неё сам, - отрезал Рин, вставая и исчезая за дверью. Его ученик оживился:
   - Привет! Меня зовут Ильноу. Или, на местный лад, Илнойх. Я родом из Силайха... это мир такой, если ты не знаешь. Ученик Рина Бродяги. А ты кто?
   - Убийца.
   Страха в глазах зеленокожего не появилось. А вот любопытства прибавилось.
   - Правда? А кого ты убила? Как? И за что?
   - Тебе зачем?
   - Интересно. Люди из тайной службы просто так не приходят. Так что ты натворила?
   - Родичей твоих убила. Много.
   Ильноу фыркнул.
   - Из родни у меня - одна бабушка, и та умерла в Силайхе. Своей смертью, от старости.
   - А мои родные умерли, потому что корабль, на котором они плыли, утопили зеленокожие. Здешние, из Энгасти. За это я сама топила их корабли.
   - Как?
   Фэлле Хиорм потёрла поцарапанное запястье...
   ...которое больше не оттягивал, успокаивая туго свёрнутой покорной мощью, Браслет.
   - Не важно.
   - А откуда ты знаешь, что тот корабль утопили именно энгастийцы?
   - Что?
   - Ну, ты сказала, что корабль, на котором плыли твои родичи, утонул из-за энгастийцев. Ты это сама видела? Нет? А кто тебе об этом сказал? Насколько можно доверять тем словам? Может, говоривший ошибался... или его самого обманули?
   Под Фэлле Хиорм внезапно разверзлась новая пропасть. Которую заполняло отнюдь не удивление. И даже не страх. И не злость.
   "Так что энгастийский сторожевик их обоих - того... на дно. Ты только не плачь, детка..."
   ...непогода? Пираты? Или всё-таки энгастийцы? По фундаменту - трещина, и она всё шире. Но реален - не усомниться! - курган, возведённый на этом фундаменте: десятки кораблей, сотни и тысячи жизней, отправившиеся на океанское дно... люди, тианцы, ваашцы - живые существа, такие же, как её родные... но ставшие мёртвыми ради мести. Благодаря ей - и Браслету.
   "Убийца!"
   - Эй, ты чего?
   - Оставь её, Ильноу. Оставь. Сейчас мы ничем ей не поможем.
   - Но она же плачет!
   - И хорошо. Раз плачет - значит, выздоравливает. Идём.
   Дверь за зеленокожим и его учителем закрылась - аккуратно, почти бесшумно. А Фэлле Хиорм сползла с подоконника на пол, уткнулась лицом в колени и разрыдалась в голос, уже не стараясь сдерживаться.
  
  
   Упарился я с этой мстительницей. Просто страшно упарился. Даже не знаю, сколько мне пришлось просмотреть вариантов вмешательства, сколько сочетаний тонких ментальных касаний, воздействий ламуо и внешних обстоятельств перебрать, чтобы вернуть к жизни из состояния живого автомата психически нормального, адекватного, самостоятельно мыслящего человека.
   Нагадить-то было куда проще.
   Бессмертный поганец с говорящим прозвищем Пустота явился к девчонке-сироте. Сходу капитально промыл ей мозги, внедрив ложные воспоминания - благо, несчастная и без того мечтала иметь семью и тысячи раз воображала, какими могли бы быть её родные. Ну а дальше - дело техники, то бишь магии. Подсадить на неразвитый, но довольно мощный магический дар полуавтономное заклятье подводного дыхания, потом хитроумные маскирующие чары и ещё более хитроумную детекторную сеть. В качестве последнего штриха - нацепить на руку небольшой шедевр артефакторики в форме браслета. И всё: готовый "продукт" можно отпускать в свободное плавание. Как живую торпеду многоразового использования.
   Действовала эта "торпеда" однотипно. Плавала она и без заклятья очень даже неплохо - всё же в рыбацком посёлке выросла, не посреди пустыни. Подвизалась около гаваней, предпочитая курсировать между Дунвегом и Сайласти. Обнаружив корабль под энгастийским флагом, особенно с одним или несколькими тианцами на борту - подплывала, не показываясь на поверхности и пользуясь всеми тремя подсаженными заклятьями, а потом ставила при помощи браслета метку.
   И всё.
   Оставалось дождаться отплытия корабля, потом выждать ещё время, чтобы с берега никто ничего не заметил, и активировать метку. Браслет пронзал пространство и сбрасывал на корабль искажающие чары, рассекавшие помеченное днище на тысячи кусков. Как правило, корабль после такого отправлялся на дно. Спастись удавалось немногим. Выяснить причину участившихся кораблекрушений у энгастийцев получилось тоже далеко не сразу... а уж о том, чтобы изловить таинственного Разметчика, они мечтали уже несколько месяцев. Очень многие мечтали: и купцы, и арматоры, и родственники погибших, и, конечно же, люди из тайной службы...
   Но этим мстительным мечтателям ничего теперь не обломится. Потому что Айс, даже до предела уставший, даже замордованный тем ужасом, который мы с ним творили на пару, всё равно оставался собой. И способности принимать верные решения не утратил.
   Фэлле Хиорм вполне можно сдать "кому положено". Они обрадуются со страшной силой. Её можно казнить самыми жуткими и мучительными способами. Есть за что, скажем прямо. Но никого из погибших её казнь не вернёт и никому не поможет. А вот её жизнь... что ж, из живой ещё может выйти толк. Особенно если я позабочусь об этом со всем возможным тщанием.
   Конечно, моим жертвам это тоже не поможет. Ни капельки. Но какое-то подобие искупления нужно мне ничуть не меньше, чем несчастной замороченной дурочке Фэлле...
  
  
   Зал не отличался грандиозными размерами. Когда-то - не итак уж давно - он служил обычной столовой. Теперь его слегка перестроили и использовали как место встреч. Охранную магию, пронизывающую всё вокруг, не трогали: оставшись в прежнем виде, эта магия служила дополнительной гарантией безопасности. Хилой, конечно, но лучше хилая гарантия, чем никакой.
   В этот раз всё прошло, как обычно. Первым явился и сел на своё место за круглым столом очень высокий - почти два с четвертью метра - и худой мужчина. Седые волосы его немного не достигали узких плеч, глубоко посаженные тёмные глаза под кустистыми чёрными бровями имели выражение подозрительное и постоянно норовили вильнуть в сторону. Бороды он не носил, зато носил подбитый ватой халат с нашитыми поверх него стеклянисто блестящими пластинами.
   Вторым явился человек более обычного сложения и среднего роста. Шагал он мягко и бесшумно, точно охотящийся кот, в чём ему немало способствовали мягкие замшевые сапоги. На поясе, полускрытый длинным плащом, у второго висел жезл - как бы цельнокованый, странно и несимметрично изогнутый, с двумя прорезанными в навершии отверстиями. Сев, он откинул на спину капюшон, и стала видна наиболее значимая черта его облика: полностью лишённая отверстий, анатомически совершенная маска из сусального золота.
   Третья участница встречи зашла в зал спустя менее минуты после человека в маске. И ей маска не требовалась: стылое совершенство черт, лишённых намёка на морщины, посрамило бы своей недвижностью мраморную скульптуру. Глаза настолько светло-серые, что казались без малого белыми, наводили жуть. Белые одежды смотрелись сделанными из снега, а не из меха, от тяжёлой шейной гривны из самородной платины волнами расходилась Сила сродни Силе смерти.
   Когда женщина опустилась на своё место, ничем не отличающееся от двух других каменное кресло под ней мгновенно преобразилось в трон из цельной глыбы горного хрусталя.
   - Начнём, - изронила она. - Кто выяснил что-нибудь о личности этого Рина? Пустота?
   - Нет, - носящий халат был предельно лаконичен. - Правда, вернулись ещё не все агенты...
   - А ты?
   - Тоже ничего. Даже слухов нет. Может, твой улов оказался богаче, Ледовица?
   На лице женщины не мелькнуло ни тени чувства.
   - Я пыталась выяснить, жив ли ещё Фартож Лахсотил, которого якобы убил Рин. Но...
   По залу прокатилась дрожь. Едва заметная - и едва ли возможная. Но вполне реальная.
   - Что происходит?
   - Понятия не имею.
   - Над замком кто-то творит чары, - сообщила Ледовица, не переменив тона. - Атакующие чары огромной мощи. Вряд ли пассивная защита сможет выдержать такой удар.
   - Это опять он! - прошипел Пустота, вскакивая.
   - Спокойнее. Он один, а нас всё-таки трое.
   - Да, но он явно готов к столкновению, а мы нет! Как он вообще узнал, когда и где мы встретимся? Кто проболтался, а?
   - Помолчи, - отрезала Ледовица. - Лучше приготовься действовать в паре со Златоликим. Когда атака перегрузит Источник Силы замка, падут без подпитки и заклятия, препятствующие нам задействовать магию в полной мере. Так как мы действительно не готовы, я постараюсь выставить защиту, какую успею, а вы двое переместите нас из-под удара... побыстрее.
   Никто ей не возразил. Для возражений, пожалуй, стало попросту поздно.
   Стены зала уже не вздрогнули, а затряслись. Жуткий треск-скрип камня, перетираемого в пыль, мог свести с ума. Питаемые магией светильники мигнули и начали гаснуть. Но ещё до того, как они умерли окончательно, на головы троим высшим рухнул потолок...
   ...и защита Ледовицы без труда остановила камнепад.
   - Перемещение! Быстро! - Реальность мигнула. Потом, почти без перерыва, - ещё раз.
   - Смотрите! - воскликнул Златоликий.
   Над покинутым замком на немыслимой высоте кружились, нестерпимо сияя и вращаясь относительно друг друга по меняющимся траекториям, десятки гигантских многогранников. Впрочем, из-за расстояния они казались не такими уж большими... казались, да. Назначение их для тройки бессмертных оставалось, мягко говоря, смутно, но насыщенность этих образований предельно сконцентрированной энергией - ощущалась, пробирая до костей.
   Секунда, другая, третья... Вспышка!
   И сразу - чистая, как вода после пятикратной дистилляции, тьма. Своим вытянутым языком эта тьма пала откуда-то с высоты, из точки, увидеть которую мешал танец многогранников, и без лишней грубости коснулась того места на тверди, где стоял замок Князя Гор. И где отныне не будет уже ничего, кроме разве что кратера с обглоданными магией каменными стенками.
   - Пожалуй, - сказала Ледовица, - этот и впрямь мог убить старика Фартожа.
   Многогранники изменили рисунок своего танца, а потом на секунду замерли, изобразив в небесах громадную букву энгастийского алфавита. Перестроение - новая буква. Перестроение...
   Всего букв оказалось семь, и складывались они в короткую, но вполне осмысленную фразу. Если переводить буквально, многогранники своим танцем объявили: "МОГУ И ВАС".
   А потом они погасли, как выключенные, и представление закончилось.

11

   - Как думаешь, после такого они угомонятся?
   - Вряд ли. Слишком привыкли чувствовать себя первыми после Деххато...
   "...и не иметь серьёзных конкурентов. А вот отступать, напротив, не привыкли".
   - Значит, нам придётся ждать симметричного ответа?
   - Ага. Весело, правда? Как хорошо, что мне не нужно спать. И хорошо втройне, что я могу предвидеть почти что угодно, если оно непосредственно касается моей нежной шкурки.
   Айс одарил меня взглядом, полным неприкрытого сарказма.
   - Нежной, говоришь?
   - А ты сомневаешься в моей уязвимости?
   - А ты считаешь, что я обязан принимать на веру всё, что ты изречёшь?
   - А почему бы тебе не доверять своему другу?
   - В самом деле, почему бы?
   - Отдыхаете и веселитесь?
   В сторону зашедшего на веранду Эннеаро я даже глаз не скосил. Ибо лениво. А вот Айс не только повернул голову, но и приглашающе махнул рукой:
   - Присоединяйся. Сок со льдом будешь?
   - Не откажусь. Что тут? Вишня, асгейл и... - принц вдумчиво принюхался, выделяя из букета запахов нужный, - ...груша? Ага. А ещё я хотел бы услышать, что вы обсуждали перед тем, как начали отвечать друг другу вопросом на вопрос.
   - О, это запросто. Мы от безделья пробовали предугадать ответный ход бессмертных.
   Эннеаро вопросительно махнул ушами, и Айс пояснил:
   - Не далее десяти минут тому назад, в качестве ударного завершения недели энгастийского террора на всех трёх континентах, Рин разнёс по камешку замок Князя Гор. Где троица злобных магов собралась, дабы в очередной раз обсудить свои зловещие планы.
   - Вот как?
   - Это, - сказал я, - должно было стать акцией устрашения. Я хотел продемонстрировать им, что могу предугадать их действия, застать их врасплох и в любой момент нанести удар, который они не смогут парировать, и так далее. Короче, я хотел произвести впечатление. Но я не думаю, что Ледовица, Пустота и Златоликий теперь дружно подожмут воображаемые хвосты. Во всяком случае, не раньше, чем попытаются нанести ответный удар... или, скорее, удары.
   - Вот как? - повторил принц.
   - Да. Наиболее выгодный образ действий для них - нанесение хорошо скоординированных одновременных ударов. Ибо естественное преимущество магов Круга, которое прямо-таки напрашивается, чтобы его использовали, - это превосходство в числе. Их трое, я же, увы, один. А отразить три мощных удара в трёх разных местах...
   - Значит, Энгасти следует приготовиться к неизбежным потерям.
   - Этого я не говорил!
   - Тогда как ты собираешься "отражать три мощных удара в трёх разных местах"?
   - Примерно так.
   Ответ прозвучал из разных точек. Одно из оперативно сотворённых мной тел-отражений махнуло рукой из-за угла нашего коттеджа, а ещё одно вошло на веранду вслед за принцем. Поддерживать три отражения вместо одного не составляло для меня труда... пока я не начал творить ими разнонаправленные заклятия высшей магии, конечно.
   Поднявшись, Эннеаро внимательно изучил меня-второго и меня-третьего, не брезгуя при этом магическим зондированием. И заметил:
   - Поразительно. Как тебе это удаётся?
   - Примерно так, как вы пользуетесь клонированными двойниками. Только лучше. Потому что мне для управления, хм, удалённым телом не нужен глубокий транс.
   Принц вздохнул.
   - Следовало ожидать, что для высшего мага наши попытки заигрывать с силами творения покажутся неуклюжими...
   - Этого я не говорил! И вообще, если здесь кого стоит называть неуклюжим, так это меня. Смею заверить: если бы Сьолвэн увидела эти отражения хоть краем глаза, она бы ухохоталась.
   - Отражения?
   - Ну да. А ты решил, что эти двое - живые?
   - Если честно, - смутился Эннеаро, - да.
   Три одинаковых рта изогнулись в одинаковой усмешке. Ответил я, однако, серьёзно:
   - Ну и зря. Биомагия - как раз одна из тех, увы, многочисленных областей искусства, в которых я довольно бестолков. Я вообще верхушечник: умею много разного, но почти ничего не знаю по-настоящему хорошо. За исключением разве прикладной семантики...
   Вот тут-то принц и предложил нам с Айсом посмотреть на кое-какие совершенно секретные разработки энгастийцев в области биомагии. А мы, разумеется, не отказались. Правда, посмотреть так просто не получилось: по соображениям той самой секретности даже самое что ни на есть высокое начальство, вроде наследного принца, не знало, где именно обретается в настоящий момент летающая лаборатория. Имея долгий печальный опыт противостояния высшим магам Круга Бессмертных, власти королевства Энгастийского давно убедились, что глубокие подземелья с надёжной охраной и многослойной защитой от магии печально уязвимы для разного рода диверсий и терроризма. (Что мы с Айсом доказали лишний раз, проведя по всему Аг-Лиакку целую череду впечатляющих терактов и за минувшую неделю разозлив либо напугав кучу народа, враз вспомнившего, что высокопоставленность - не гарантия неуязвимости).
   Нет, обычные средства против высших не работали. Более надёжными энгастийцы сочли мобильность, скрытность и секретность. Пока эта концепция работала лучше всего. Маги Круга вполне могли сровнять с землёй всю столицу королевства, но не уничтожить точечным ударом находящуюся неизвестно где воздушную гондолу - одну из множества похожих гондол, кружащих в небесах над Энгасти и его ближайшими окрестностями.
   К сожалению, далеко не всё можно было спрятать указанным способом...
   - Видите ли, - объяснял Айсу и моим отражениям Эннеаро, пока мы дожидались прибытия летающей лаборатории, - методика магической репродукции фактически не требует никакого материального подспорья. Ингредиенты, реактивы, биоматериалы, инструменты и артефакты - всё это в данном случае имеет ценность, скорее, умозрительную. Для того, чтобы сделать магра, нужны только два обязательных компонента: выдающийся мастер биотрансмутаций с набором очень специфических познаний... и Источник Силы Энгасти, без которого никакому смертному попросту не хватит энергии для магической репродукции объекта крупнее мухи. Поэтому мы смогли успешно спрятать мастера Сигола Лебеду с учениками, не мешая им работать.
   - Знакомое имя, - заметил Айс. - Насколько я помню, именно у этого мастера в бытность студенткой Академии моя Ниррит...
   - Верно, - перебил наследный принц, вставая. На газон перед коттеджем, моргнув отключившейся иллюзионной маскировкой, опускалась, очевидно, та самая лаборатория. - И в основу метода магической репродукции легли именно её разработки. Но об этом гораздо лучше расскажет сам мастер Сигол. И расскажет, и покажет.
   Сама по себе гондола летающей лаборатории мало отличалась от других. По крайней мере, ни размерами, ни формами она не поражала. На вытянутом основании длиной около пятнадцати метров покоился, фактически, обычный дом, разве что несколько длинноватый. Выкрашенные белым тонкие фанерные стены (климат позволял довольствоваться малым, не требуя утепления). Обильно застеклённая "надстройка" второго этажа, смахивающая на рубку, за которой, кажется, находилось нечто вроде прогулочной палубы...
   Когда я увидел "капитана" этого "судна", встречавшего нас на верху выдвинутого пандуса, ассоциации мои скакнули в совершенно ином направлении. Слегка неправильная улыбчивая физиономия Сигола - с блестящей лысиной, носом характерной формы, крепенькой, тоже далёкой от канонов красоты фигурой - живо напомнила мне Никиту свет Сергеича Хрущёва. Добавьте к образу сандалии на босую, курчавящуюся чёрными волосками ногу и слегка шевелящийся от ветра белый халат, этакую помесь лабораторного прикида и мантии мага...
   Только ни в коем случае не забудьте отметить живой ум и граничащую с гениальностью проницательность тёмных глаз.
   Взгляд. Вот что выдавало Сигола с головой и выметало прочь всякий намёк на комизм.
   - Ваше высочество, - кивнул он Эннеаро, как равному, - и... ваше высочество?
   - Уже нет, - легко сознался Айс. - Эйрас воскресила меня, но одним из условий стало моё невозвращение в Энгасти.
   - Но ты вернулся.
   Мой друг ухмыльнулся, зеркально копируя гримасу мастера Лебеды:
   - Своевольность - весьма характерная черта человека, прозванного Айс Молния.
   - Позволь представить тебе, - сказал Эннеаро, - Рина Бродягу.
   - Это которого? Вот этих, что ли, одинаковых с лица? В упор не вижу среди них живого.
   - Рин?
   - А я говорил тебе, принц, что любой более-менее приличный биомаг не примет меня за живого. Так что не удивляйся.
   - Но где тогда настоящий ты?
   - Далеко, - сказал я, отзывая лишние тела-отражения. - Остановимся на том, что моё настоящее тело находится в этом Лепестке. И потом, что значит - "настоящий"? Маг - это его душа, воля и Сила, так что настоящий я стою здесь и разговариваю с вами.
   Сигол Лебеда слегка прищурился.
   - Высший посвящённый?
   - Да. Тебя это пугает?
   - Меня это интересует, - откровенно заметил он и тут же пояснил. - Ты не первый высший маг, кого я знаю лично. Первую я учил, заодно учась у неё, так что... Кстати, почему вы до сих пор топчетесь внизу, как не родные? Все на борт, все на борт! По правилам лаборатория не должна задерживаться на одном месте!
   Вскоре в "кают-компании" собрались, по признанию мастера, "почти все", и он познакомил присутствующих друг с другом. Точнее, организовал знакомство. Выглядело это (ах, ассоциации, ассоциации, никуда от вас не деться!) словно какой-нибудь групповой психотренинг:
   - Ну что ж, начнём посиделки. Я буду за хозяина и для порядка представлюсь первым. Итак, я - бывший профессор Энгастийской Академии, которого сманили-таки в прикладной проект из большой магии. Сигол Лебеда, мастер биотрансмутаций и системной магии...
   Чернявый смуглый парень вклинивается, забавно шевеля сросшимися бровями:
   - А ещё он - сын Килейды Вьюжной, единственной за последние пятьсот лет женщины, занимавшей пост Мастера Погоды... и единственной, кто ушёл с этого поста по своему желанию!
   - Во-первых, за четыреста лет. А во-вторых, помолчи, неслух. Дойдёт и до тебя очередь. Так, ты следующий.
   Старший принц предельно краток:
   - Я - Эннеаро Энгастийский.
   - А я - Айс Молния.
   - Поподробнее, - просит Сигол. В ответ - пожатие мощных плеч. И:
   - Но раньше меня звали Айселитом Энгастийским...
   - Ух! - это, конечно, чернявый.
   - ...воскрешён Эйрас сур Тральгим посредством высшей некромантии, позднее физически и энергетически изменён Сьолвэн Теффорской, использовавшей высшую магию жизни.
   - Ты забыл сказать, что являешься магистром ментальной магии, - это уже я.
   Айс снова пожимает плечами. Мол, в сравнении с перечисленным это такие мелочи...
   Не дожидаясь поощрительного кивка Сигола, объявляю:
   - А я - друг Айса, Рин Бродяга. Молодой маг высшего посвящения.
   - Ух! - чернявый аж подскакивает. - А ты посвящённый чего конкретно?
   - Если конкретно, то Предвечной Ночи. Неплохо разбираюсь в семантической магии. А ты, молчаливая юная леди?
   Тианка, сидящая рядом со мной и действительно очень молчаливая, особенно по контрасту со своим соседом, объявляет:
   - Я - Лаэсан. Магистр алхимии, магистр биотрансмутаций, артефактор...
   - Мастер-артефактор, - уточняет чернявый.
   - ...а также старший ассистент профессора.
   М-да. Поторопился я с "юной леди". Сильно. Потому что если она не гений, а просто очень талантливый маг, одно только признание мастерства (не говоря уже о "дополнительных научных степенях" в количестве двух штук) в избранной области магии проблематично заработать быстрее, чем за тридцать лет активной практики.
   Признанный энгастийцами мастер магии - это как доктор наук, только, пожалуй, ещё круче. И редко, очень редко кто становится мастером-артефактором раньше, чем ему (или ей) стукнет пятьдесят. Чаще до этой высоты добираются ближе к сотне...
   Артефакторы - это вам не боевики, среди которых полно сорокалетних мастеров. Да.
   - Я тоже ассистент профессора, магистр биотрансмутаций. А зовут меня Тицерх Тёмный...
   - Но гораздо чаще, - резюмирует Сигол, - его зовут просто Болтун.
   - Профессор!!!
   - Ну, раз ты претендуешь на столь высокое звание, тебя не затруднит прочитать нашим гостям небольшую... небольшую!.. лекцию о магической репродукции. Всё равно никому другому ты изложить материал спокойно не дашь. Вам слово, профессор Тицерх Болтун.
   Чернявый недолго попыхтел. Потом резко успокоился, пригладил ладонью вихрастую шевелюру и принялся на удивление толково "излагать материал". Если выпарить из его лекции даты и прочие малосущественные подробности, картина складывалась примерно такая.
   В бытность свою студенткой Энгастийской Академии широко известная в узких кругах Ниррит Ночной Свет написала дипломную работу в конце шестого, выпускного курса. Работу ей зачли как магистерскую. А могли бы, говоря по чести, и как мастерскую - уровень позволял. В своём дипломе (который по объёму превышал среднюю работу на соискание магистерского звания примерно втрое) Ниррит вывела искусство биотрансмутации на новый уровень. Собственно, то, что она сделала, уже не укладывалось в определение магической биотрансмутации. Взяв за основу аппарат системной магии, она обобщила с его помощью техники матричного оперирования и приёмы асимметричного уподобления...
   Тьфу. Короче, это юное дарование разработало принципы создания заклятий особого класса - заклятий, достаточно сложных, чтобы компилировать из первоэлементов организмы с заранее заданными свойствами и даже с готовыми рефлексами.
   Если совсем просто, Ниррит научилась при помощи магии создавать новую жизнь.
   Когда руководитель её дипломного проекта Сигол Лебеда подучил кое-какие разделы рациональной магии, он смог повторить её достижение. Не в полной мере и не сразу, но смог.
   Тут-то он и осознал масштабы возникшей проблемы.
   - Видите ли, - негромко сказал бывший профессор (причём Тицерх мгновенно умолк и даже - о диво, дивное диво! - замер, сцепив в замок длинные нервные пальцы), - наш мир является сложной системой, разом равновесной и иерархической. Вышестоящие ограничивают амбиции и свободу нижестоящих. Не только ради собственного спокойствия, но и ради общей стабильности. Не мне объяснять присутствующим, насколько опасна бесконтрольная магия... и любая новая магия, столь сильно меняющая баланс сил... Рин?
   - Давайте сократим риторические периоды, Сигол. Я не сомневаюсь, что магию и даже магов надо контролировать. Однако я категорически отказываюсь считать, что устранение магов, то есть, говоря проще, убийство - это лучший способ контроля.
   - А убийство и так не единственный способ...
   - Простите, ещё раз перебью. Мы тут с Айсом недавно прищучили одного мерзавца. Орронэх Пёстрый. Слыхали? Ага. Что ты ответил на характеристику этого Орронэха?
   - Что он - варвар от магии, - повторил Айс скучным тоном.
   - Во-о-от. В точности мои слова. Но этот варвар благополучно продержался при Ледовице более двухсот лет. Его она терпела, потому что его шансы войти в Круг Бессмертных стремились к нулю. Отметим данный факт и перейдём к данным статистики. Для начала скажи нам как профессионал: как долго может прожить магистр целительской магии?
   Сигол пожал плечами.
   - Смотря кто он по рождению, как трансмутирован, насколько силён... много факторов.
   - Ну, предположим, что это не трансмутированный, средний во всех отношениях человек. На сколько... то есть во сколько раз знакомство с целительством замедлит его старение?
   - Если он магистр - то раз в пять, в семь. Примерно. Если мастер - минимум десятикратно.
   - А если он Связующий? То есть высокий посвящённый?
   Очередное пожатие плеч.
   - Высокие посвящённые способны обращать вспять старение любых органов и систем своего тела. Теоретически Связующий энергий витального спектра бессмертен.
   - Тогда вопрос тебе, Эннеаро. Хорошие правители обязаны собирать статистику и помнить основные числа. Если же учесть, что для Энгастийского королевства маги - один из главных стратегических ресурсов... хм. Итак, каков средний срок жизни энгастийского мага?
   - Сто двадцать восемь лет.
   - Каков процент магистров целительства, чей возраст превышает двести лет?
   - Кажется, четыре. Или нет, три и шесть десятых.
   - А сколько в Энгасти целителей-Связующих и каков их средний возраст?
   - Сто двенадцать. Сто сорок девять.
   Я медленно кивнул. И сказал:
   - Обвинению больше нечего добавить. А впрочем, нет. Есть. В одном далёком мире как-то раз подсчитали, что если бы люди внезапно перестали умирать от болезней и старости, средний срок их жизни составил бы примерно восемьсот лет. Годы в том мире чуть короче, чем в Аг-Лиакке, но в принципе можно считать их одинаковыми. Вот теперь у меня точно всё.
   Ассистенты Сигола выглядели, словно пыльным мешком ударенные. Особенно Тицерх. Сам Сигол и оба принца явно ничего нового не услышали. Впрочем, всех их выдавали мелочи, которые они не считали нужным прятать: профессора - поджатые губы, Эннеаро - прижатые уши, Айса - белые костяшки пальцев, сжимающих Побратима.
   И всё же Сигол попытался смягчить впечатление.
   - Думаю, не так уж всё мрачно. В конце концов, не надо предполагать злой умысел там, где достаточно влияния естественных законов...
   - В общем и целом, конечно, так, - хмыкнул я. - Знаю, что ты хочешь сказать. Да, рост магического мастерства сопряжён с опасностью. Да, чем больше маг знает и умеет, тем выше не только его возможности, но и шире круг способов, которыми он или она могут себя угробить. Да, психика смертных не рассчитана на сроки, превышающие естественную продолжительность жизни более чем в полтора раза. Но во всё это можно слепо верить лишь до тех пор, пока не вспомнится простая аксиома: "естественные законы" Аг-Лиакка, кои ты упомянул, - продукт Воли и Представления властительного Деххато. Да вспомните хотя бы, кто входит в Круг Бессмертных! Его старейший член, Хозяин Лесов, полностью утратил возможность личного развития, став придатком экосистемы. Алый Бард бывает на родине редко и, насколько мне известно, никогда не задерживается. А Ледовица, самая активная среди старейших Круга - кто? Адепт порядка. Порядка! Видимо, потому и жива до сих пор. Сколько энгастийцев и как часто отправляется искать личного ученичества у господ бессмертных?
   - Этого я не скажу, - глухо ответил наследный принц. - Нет такой статистики. Но к магам Круга уходят достаточно регулярно... а кое-кого из самых талантливых они и сами сманивают. Вот только о том, что происходит с ушедшими потом, редко можно услышать хоть что-то...
   - Ниррит отправилась учиться к Князю Гор, - процедил Айс. - И я отпустил её. А ведь Эйрас меня, идиота, предупреждала!!!
   Я положил руку на его закаменевшее плечо. Сжал. Сказал, на всю катушку используя ламуо для пущей убедительности:
   - Твоей вины здесь нет, и ты знаешь это. Законы пишет Деххато. Он и никто, кроме него. Риллу устанавливают правила игры, смертные гнутся, как трава под ветром. Деххато и своих ручных бессмертных умеет сгибать, куда ему надо. А что до игр... может повезти раз, может - два и три раза. Даже десять раз подряд. Но в итоге казино всегда будет в плюсе.
   - Тогда на что рассчитываешь ты? - поинтересовался Эннеаро.
   - Я просто не играю в казино.
   - Ты в этом мире - значит, ты в игре.
   - Нет!
   Я ненадолго расширил маскирующий меня темпоральный кокон, чтобы люди и тианцы, сидящие вокруг, ощутили биение моей личной Силы напрямую. Судя по их реакции, желаемого эффекта я добился. И продолжил, уже не утруждая себя движениями губ:
   - Я - в Предвечной Ночи. В полушаге от Бездны. Я гость, пришедший из-за пределов Пестроты. Я Бродяга, видевший соблазны Дороги Сна и говоривший с богами в Сияющих Палатах. Я имею скверную привычку кусать руку, пытающуюся заклепать на мне ошейник, обманывать тех, кто обманывает меня и делать совершенно не то, чего от меня хотят манипуляторы разных рангов. А ещё я имею гордость и собственное мнение. Могу себе позволить - высший маг всё-таки.
   Айс ухмыльнулся. Он единственный из всех не особо вострепетал. Впрочем, на человека, видевшего изнутри тушу Квитага и обретение Тихих Крыльев, трудно произвести впечатление несколькими особо мощными заклятьями и громкими фразами.
   - Что-то ты разошёлся, дружище.
   - Семантическая магия и самопрограммирование, - пояснил я, сжимая темпок.
   - А-а...
   - Именно, - на этой жизнеутверждающей ноте я встал и сказал:
   - Хватит о грустном и высоком. Может, покажете нам хотя бы пару магров, созданных по рецептам Ниррит? Интересно всё же, на что похожи полностью синтетические существа...
   Сигол тоже поднялся.
   - Я могу показать вам пару поистине уникальных... магров. Мои поделки вам, если захочет, продемонстрирует и Эннеаро. А вот магры, сделанные самой Ниррит, есть только здесь.
   - Веди, - сказал Айс.
   Не требовалось какой-то особой проницательности, чтобы понять: он презрел наложенный Эйрас запрет и все доводы рассудка именно ради этого. Пройти по улицам, по которым ходила его любимая. Поговорить с людьми, тианцами и ваашцами, лично знавшими её, вдохнуть воздух города, ставшего для Ниррит второй родиной...
   Ну и посмотреть на сделанных ею лично магров.
   Собственно, почему бы и нет, особенно если предлагают?

12

   Чтобы увидеть обещанное, нам пришлось подняться на второй этаж, в "капитанскую рубку". А уж там Сигол Лебеда кивнул в сторону "прогулочной палубы": смотрите сами, мол.
   Мы посмотрели.
   И сердце Айса - я отчётливо услышал это! - пропустило удар. Да и моё могло бы повести себя аналогично, будь у моего отражения обычное живое сердце.
   ...эту фигуру, особенно в лёгком, мало что скрывающем голубом платье, мы узнали бы из тысяч. В конце концов, фигура у Схетты точно такая же. Вариация на тему идеала. Правда, имелось сходу бросающееся в глаза отличие: если волосы у моей любимой, как и у оригинала, были чернее безлунной ночи, отливая глубокой синевой, то у девушки, легко опирающейся на поручни, тяжёлая коса была бело-голубой. В тон платью. То есть это платье подбирали в тон волосам.
   Мальвина, хряп етидрёный...
   Но только я подумал об этом, как на поручни рядом с ней в отнюдь не вороньей манере спикировал белый ворон. Я сосредоточился на звуках.
   - Хиари! - это ворон.
   - Уэрен?
   - У тебя гости.
   "Что-то этот птах слишком умён для простой птицы... а, ну да..."
   - Думаешь, стоит на них посмотреть?
   Белый ворон молчит.
   - Да, наверно, не стоит, - добавляет Хиари (если это её имя). Отворачивается от птицы и продолжает глядеть на облака.
   Но тут оживает Айс:
   - Сигол! Скажи, кто для тебя... она?
   - Приёмная дочь.
   - Что?
   - По завещанию, оставленному Ниррит, я обязан заботиться о её... дочери. И следить за её состоянием, в обоих смыслах. Вот я и удочерил Хиари.
   - Ясно, - припечатал Айс. Помолчал. - А скажи-ка, отчим, когда она в последний раз ходила по твёрдой земле?
   Сигол подобрался.
   - Позавчера.
   - Ага. А до этого?
   - К чему этот допрос?
   - Слишком давно, не правда ли? Я забираю её, - решительно объявил Айс и распахнул застеклённую дверь, двинувшись к паре "уникальных магров".
   Мастер биотрансмутаций почти обиженно взглянул на меня. Но поддержки не дождался. Потому что в данном случае моя солидарность полностью принадлежала Айсу.
   - Знаешь, - сказал я, чуть приблизясь, - "дочь" - это понятие, не сильно схожее с понятием "подопытный экземпляр"... а если Лаэсан и Тицерха тебе мало - уверен, что Эннеаро охотно поможет подобрать ещё одного толкового ассистента.
   Завуалированное обвинение в рабовладении добило Сигола. Бывший профессор ссутулился и отвернулся. А я подумал и добавил:
   - Но навещать её вам никто не запретит.
   - Покидать эту лабораторию довольно рискованно, - напомнил принц.
   Я мог бы пообещать безопасность от своего имени. Мог... много чего мог. А сказал лишь:
   - Верно. Но некоторые вещи стоят риска.
  
  
   Он подошёл совершенно беззвучно. Крупный даже для человека, а для тианца - почти великан. Грациозный, как танцор... осторожный? С тихим стуком прислонил к ограждению меч - вне всяких сомнений, артефактный. Очень естественно они смотрелись вдвоём: человек и его меч.
   "Как я и Уэрен", - подумала она. Неожиданная мысль... её ли?
   - Тебя зовут Хиари?
   Почему-то он избегал смотреть на неё. И это казалось странным. Обычно бывало наоборот: все, особенно мужчины, только и делали, что глазели - кто прямо, не скрываясь, кто искоса...
   - Да.
   - Меня зовут Айс. Я...
   У неё закружилась голова.
   Нет. Вот это - точно не у неё. Это его чувства. Такие яркие... и так много!
   - Прости. Я не нарочно.
   - Простить? За что? - но он не ответил. Странный, странный человек.
   - Ты... помнишь Ниррит?
   - Конечно.
   - Я тоже. Я... был её... другом. - Молчание. - Хиари, ты хочешь пожить... у нас? На земле?
   Она покачала головой. Но Айс торопливо добавил:
   - Не бойся, это будет безопасно!
   - Я не боюсь. Но мне нельзя жить внизу. Запрещено.
   Его рука сжалась на поручне, и тот согнулся. Сильно. Хотя Айс вовсе не собирался его гнуть. Она спросила, слегка оживляясь:
   - Ты тоже магр?
   - Что... почему ты так решила?
   - Поручень. И, - она чуть склонила голову, вглядываясь, анализируя... - ух ты! Какие в тебе интересные решения применены! Очень оригинально. Сигол так не умеет... да и я повторить не возьмусь. Кто тебя сделал?
   - Это долгая история. Но тебе я расскажу её... если пойдёшь со мной.
   - Но...
   - Забудь о запретах. Ты хочешь спуститься на землю? Или... не хочешь?
   - Хочу!
   Тихий, удивительно чистый свет - как улыбка, идущая изнутри:
   - Тогда пошли.
   - А я?
   - Уэрен, не так ли? - на ворона, в отличие от неё, Айс почему-то посмотрел прямо.
   - Так, - поклон по-птичьи. Взгляд, исполненный самой настоящей иронии.
   - Не сочтёшь ли ты возможным оказать честь нашему дому и стать его гостем?
   - Куда Хиари, туда я.
   - В таком случае уведомим мастера Сигола о смене курса. Мы летим домой!
  
  
   Наш казённый двухэтажный коттедж понемногу становился... тесноват. М-да.
   Я, Айс, Лимре, Ильноу, Схетта. А теперь, помимо Фэлле, бродящей по дому потерявшимся привидением, ещё Хиари со своим вороном. Конечно, я, Схетта и Уэрен - особые случаи. Потому что не сплю, потому что не просыпается и потому что не занимает много места. И всё же.
   В общем, я решил позаботиться о дополнительном пространстве.
   Способов решить проблему с нехваткой места у магов много. Мягко говоря. Особенно если можно не оглядываться на количество затрачиваемой Силы. Одни только базовые - подчеркну: базовые! - техники манипулирования временем дают четыре принципиально разных способа умножения полезной площади. Начиная с натяжения (это когда в комнате два на полтора метра можно поставить стол на тридцать персон и ещё останется "место") и заканчивая сегментацией (а это - когда одна дверь ведёт в несколько комнат, скопированных с одного образца во всём, вплоть до обстановки; да это и есть одна комната... или, в иной интерпретации, "веер" сосуществующих на одном и том же месте временных сегментов).
   И это я ещё не упомянул ни техник манипуляции пространством, которые в основном и пускают в ход в таких случаях, ни всякой экзотики. Типа создания постоянных врат в Межсущее с обустройством в последнем субреальности почти любого размера. А уж если комбинировать методы... ох. Я, пожалуй, даже не скажу навскидку, сколько практически осуществимых способов магического увеличения жилплощади выйдет!
   В итоге, однако, я остановился на простейшем, по совместительству самом надёжном методе. Я добавил нашему коттеджу ещё один этаж. Второй. Бывший второй, соответственно, при этом "вознёсся", повинуясь моей воле, и стал третьим, когда я материализовал несущие балки и стены нового этажа. Нечто подобное могла бы сделать безо всякой магии бригада строителей; я, не торопясь, управился примерно за минуту (это, конечно, по часам внешнего мира).
   Когда Ильноу спросил, почему я не устроил нечто оригинальное и полностью магическое, вроде Врат, ведущих прямиком в отгроханный на территории другого мира дворец, я ответил:
   - Есть сказка о крепости, возведённой могучим чародеем. Высоко вздымались её башни и несокрушимой прочностью славились стены... ровно до тех пор, пока не явился, гм, герой и не сумел чародея убить. А со смертью хозяина, как только исчезла скреплявшая камни крепости магия, вся постройка тут же обратилась в груду развалин.
   - Но ведь можно накладывать постоянные чары, которые будут работать без вмешательства мага! Я точно знаю: я об этом читал и ты рассказывал...
   - Можно, конечно. Вот только скажи, что сложнее сломать: дом, который только силой чар и стоит - или же дом, который стоит сам по себе, а чарами просто укреплён?
   Это замечание напомнило Ильноу о том, что мы ждём ответного удара высших из Круга.
   Ожидание... чем дольше оно тянулось, тем туже сворачивалась в моей груди змея опасений. Уж я-то знал: даже самый хилый маг, получивший время на планирование и подготовку, станет стократ опаснее себя же, застигнутого врасплох. Если моя угроза с разрушением замка в горах Седого Хребта и прозвучала весомо, то больше оттого, что у меня имелось время на подготовку. Чем же ответят мне на это мои противники?
   Просмотр вариантов будущего не давал внятного ответа. Только смутные тени, бледные, как кожа крестьян, переживших голодную зимовку, только паутинной хрупкости узоры на грани восприятия. И даже поистине сверхъестественная проницательность маэстро Лимре, по его собственному признанию, пасовала, когда я просил его о предсказании действий Круга. Сказать, что внезапная слепота Видящего беспокоила меня - всё равно, что ничего не сказать.
   К своему счастью, я умею ждать. В моей жизни хватало моментов, обучающих этой полезной науке... вспомнить хотя бы заключение в кутузке Ордена Золотой Спирали.
   Вдобавок же причин отвлечься от переживаний... хватало. Да. Причём совсем рядом.
  
  
   ...Фэлле Хиорм тенью просочилась на веранду. И - всё верно: Рин сидел именно там. Молчаливый и жутковатый, недвижный, как статуя. Частенько он застывал вот так, попросту переставая быть нормальным человеком. Это служило одной из причин, по которым Фэлле никак не могла определиться со своим к нему отношением.
   Причём даже разговоры (откровенные!) не помогали. Скорее, всё запутывали ещё сильнее.
   Рин злой? Но тогда почему он оставил в живых её, убийцу?
   Рин добрый? Но он не скрывал, что ему доводилось резать на куски невинных...
   Впору успокоиться. Решить уже, что раз Рин - бессмертный высший маг, то людскому уму судить о нём невозможно. Но когда они с Ильноу улыбались друг другу, как равные, как старший брат мог улыбаться младшему... непостижимый и высший? Вот этот? Ой ли!
   - Пить будешь?
   Губы сидящего, по-прежнему похожего на статую, не шевельнулись. Казалось, что вопрос просто родился в воздухе сам собой. Притом родился сразу стариком, отягощённым недобрым тёмным знанием и тайнами из числа тех, за которые убивают либо умирают... либо и так, и так.
   Вздрогнув, Фэлле неуверенно кивнула.
   - Тогда садись и пей.
   На её краю чайного столика, рядом с плетёным стулом, возник - вот ещё ничего нет, а вот уже оп! и есть - высокий тонкостенный бокал изумительно сложной формы. Свет преломлялся в блестящих гранях, тёмно-красная жидкость внутри окрашивала его багрянцем... прямо-таки хоть не трогай эту красоту вовсе, а сиди и любуйся.
   Осторожно сев, Фэлле всё же взяла волшебный бокал. Потянула носом воздух... запах оказался не хуже внешнего вида, а то и лучше. У неё даже достойных слов-то не нашлось бы для описания этакого чуда. А когда она пригубила из бокала, вино, оказавшееся во рту, учинило в нём настоящий взрыв запаха и вкуса. Не иначе как по серебрушке за глоток, решила она. Ну, никак не меньше. А кувшин такого чуда - полновесный золотой...
   - За скорое перерождение, - раскатился по веранде негромкий, пробирающий голос. - За всех скопом: виновных, невинных, причастных и посторонних, погребённых и лишённых погребения. Пусть новая жизнь их удастся лучше старой.
   Фэлле Хиорм вспомнила, как Айс, не глядя, бросил: "С этим к Рину. На веранде он!" - а сам исчез в дальнем углу "боевого зала". Как она успела выяснить, там находился проход в особый пласт "дополнительного" пространства, где можно было творить любую волшбу, вымещая злость на иллюзиях и не опасаясь разрушить что-нибудь реальное.
   Вспомнила - и не стала спрашивать ни о чём. Просто выпила ещё.
   Ей тоже было за кого пить...
   А минутой позже Рин перестал изображать статую. Повернул голову, спросил, как обычные люди спрашивают, при помощи горла, языка и губ:
   - И почему тебя заинтересовала Схетта?
   - Кто?
   - Та девушка, которая спит. И за ответами о которой Айс послал тебя ко мне.
   - Ты же сам знаешь, о чём я хочу спросить!
   - Конечно, - не стал отрицать он. - Я вообще знаю... много чего. Например, что у этого нашего разговора возможны... были возможны... не менее пяти веток несхожих сценариев. А ещё мне известно, что самый обоюдно приятный сценарий как раз состоит в том, что ты спрашиваешь, а я отвечаю. Простой разговор, без чтения мыслей и просмотра теней несбывшегося.
   - Не понимаю...
   - Конечно. Но если тебе не нравится твоё непонимание - спрашивай. Как я недавно учил Ильноу: самый важный ответ - это именно тот ответ, который не прозвучал, так как никто не задал нужного вопроса. А самый глупый вопрос - не заданный. Спрашивай.
   Фэлле помолчала, приводя в порядок растрепавшиеся мысли.
   - Значит, её зовут... Схетта? Ну, спящую?
   - Да.
   - И кто она тебе?
   - Самый простой ответ - жена. А что до ответа не простого...
   И Рин рассказал историю, в которую оказалось почти невозможно поверить. Девчонка из провинции, чуть не угодившая на алтарь, спасённая высшим некромантом, ставшая могучей и умелой волшебницей, полюбившая настоящего принца...
   Приключения. Подвиги. И свершения, которыми не станешь гордиться напоказ, те, после которых одни уходят изматывать себя тренировками, другие заливают тоску вином, а третьи просто сидят в мрачном молчании... Высшая магия, способная пересилить Волю властительного риллу. Любовь, что в самом буквальном смысле едва не сожгла мир - и презрела смерть.
   Сказка? Быль?
   - ...а потом я решил помочь другу. И сговорился с высшей посвящённой по имени Сьолвэн. Она воссоздала... нет, не потерянную Ниррит - но девушку, похожую на неё так сильно, как это только возможно. Тело, ум, характер, память...
   - И получилась Схетта?
   - Да. Получилась Схетта. У Айса с ней, конечно, ничего не вышло: даже Сьолвэн не могла изготовить идеальную копию той, кого никогда не встречала, на основании только чужой памяти. Впрочем, мудрая древняя, наверно, даже задачи такой не ставила - точно повторить Ниррит...
   - И Схетта стала твоей... женой.
   - Да. Хотя далеко не сразу она... ну, это уже не так важно.
   - Ты её любишь? Сильно?
   - Очень. Почти как магию.
   Фэлле сморщила нос.
   - То есть для тебя магия важнее?
   - Скажи, ты скучаешь по Браслету?
   Внезапный вопрос стал - как удар под дых.
   - Только честно! Скучаешь?
   - Я... да.
   - А ведь он - просто отравленный дар. Не твоя часть, не... ты спросила, насколько важна для меня магия? Важнее, чем руки и ноги, чем всё тело. Если мне предложат "выбор" между магией и жизнью, я скажу: возьмите жизнь. В конце концов, при помощи магии жизнь можно и вернуть... - Молчание. Тонкая улыбка. - Магия - моя суть и моя душа. Собственно, это часть меня, благодаря которой я могу собой гордиться, благодаря которой существую, чувствую и люблю. Если магии вдруг не станет... на что глухому красавиц песни? На что слепому закат над морем?
   Рин помолчал и добавил глухо:
   - А что до любви... если у меня отнимут Схетту... если Деххато или ещё какая гадина её тронет... нет, миры я с горя крушить не стану. Я и убивать не стану в отместку. Убийство, каким бы оно ни было - это слишком легко... не-е-ет, убийство - не мой путь.
   Фэлле поёжилась.
   Последствия великой любви в размытом описании Рина оказались таковы, что и сама великая любовь, отбрасывающая такую тень...
   Брр!
   - Совсем застращал, да? Не бойся, маленькая. Не будет этих ужасов. Не будет, кстати, как раз потому, что все, способные что-либо со Схеттой сотворить, способны и предвидеть последствия.
   - Ты о ком?
   - О риллу, о ком же ещё?
   Фэлле снова поёжилась.
   - А ты разве не боишься властительных?
   - Не боюсь. Опасаюсь. Да, это разные вещи. Риллу опасны, они сильнее меня многократно. Младшие демиурги, и этим всё сказано. Но их превосходящая сила - ещё не повод бояться их, как раб боится надсмотрщика или котёнок боится пса. Вот ты меня опасаешься... но не боишься ведь?
   - Н-н... нет, - созналась девушка, чувствуя с удивлением, что нимало не кривит душой.
   - То-то.
   Некоторое время на веранде царила тишина. А потом к Рину явился Ильноу, как всегда, с целым ворохом накопившихся вопросов, и Фэлле тихонько ушла к себе.
   Не забыв прихватить волшебный бокал с остатками чудесного вина.
  
  
   ...время растянулось, но сверх того - углубилось. И мир стал иным, совсем. Это произошло не особенно быстро, но стоило оглянуться назад, как рождалось и стремительно разрасталось яркое, словно солнце в безоблачном зените, изумление. Неужели он был - таким? Неужели он думал именно так, чувствовал столь скудно, существовал до такой степени скромно? И, что совсем уже в голове не укладывается, вполне довольствовался имеющимся?
   Да он ли вообще это был?!
   Нет, нет. Наверно, тот, старый Ильноу служил просто семенем для Ильноу нового. Того, о котором даже он сам всё чаще думал как об Илнойхе. Тот, старый, тихо зрел в своей скорлупе, лишь смутно догадываясь об огромном мире за пределами твёрдой оболочки. А этот, уязвимый, но чуткий и гибкий, пророс в то самое запределье и теперь торжествует, утверждая собственное переменчивое бытиё. Ведь вне скорлупы оказались - и свет, и ветер, и движение, и множество вещей, которым только предстояло наречь имена, ещё не отделяемых друг от друга, смутных, сложных... но таких интересных!
   Рин говорил, что так будет. И добавлял, что это правильно. Самый лучший способ найти и вписать в поле ощущений что-то новое - вернуться душой и отчасти разумом в детство. Ведь это - как раз тот период жизни, когда картина внешней реальности ещё не устоялась, да и реальность внутренняя меняется быстрее, чем сознание успевает отслеживать эти перемены.
   - Первый шаг к полноценному аналитическому трансу, - говорил учитель (и за словами его разворачивались тысячи упругих нитей-связей), - заключается в отказе от готового. Мы перестаём говорить миру, что умеем, знаем, видим, ощущаем, понимаем... вся эта чушь достойна глубочайшего забвения! Мы не умеем, но учимся. Не знаем, но постигаем. Не видим, но смотрим. Не ощущаем, но воспринимаем. Не понимаем, но просим о понимании, обращаясь разом и внутрь, и вовне. Мы меняемся и растём, питаемся и движемся, перестаём существовать и начинаем жить. Мы воплощаем дзен в каждом мгновении... ну, ты, как начинающий друид, меня понимаешь.
   - Нет, - отвечал Илнойх.
   - Не понимаешь? - под внешним удивлением - внезапное напряжение.
   - Иду к пониманию... и...
   - Проговори до конца!
   - Путь к пониманию и есть истинное понимание. Отчасти.
   На лице Рина расцветает широкая улыбка. Но эта, внешняя, улыбка - только слабое и бледное подобие того взрыва радости, что цветёт и переливается у него внутри. Илнойх не может сказать точно, откуда у него взялась столь ясная уверенность в этом, но он и не стал бы говорить об этом, даже если бы мог. Поистине, есть вещи, вовсе не нуждающиеся в словах!
   А вот Рин говорит вслух:
   - Поздравляю тебя со второй степенью ламуо. Мой наставник в своё время возился со мной куда дольше... потому что моя скорлупа оказалась куда твёрже.
  
  
   - Лимре, как ты считаешь, он уже...
   - Да.
   - Но ведь он ещё...
   - Только если следовать проторёнными путями. Разве проторённые пути - наилучшие?
   - Точно. Спасибо!
   Рин быстро, но низко поклонился Видящему и почти выбежал с кухни, где только что имел место короткий и как будто почти бессмысленный диалог. Но фиксация на внешнем очень часто оказывается скорее вредна, чем полезна.
   И маэстро Лимре ясно различал веер блистательных последствий "бессмыслицы". Он даже мог - нет, не прочесть, как менталисты, а просто угадать чужие мысли:
   "Я сам сначала стал друидом. Почти два года - на достижение третьей, так формально и не подтверждённой степени. Потом я десятилетиями постигал магию - отдельно от прежнего пути, следуя в основном классическим рецептам. И только в Ирване я начал вязать из двух путей нечто цельное... ощупью, практически бессистемно, поначалу, с неизбежностью, очень грубо...
   Но кто сказал, что нужно только так? Кто установил, что магия не может расти вместе с ветвями ламуо, обретая от этого соседства гибкость и позволяя заимствовать свою Силу? Почему надо требовать от Илнойха прыжков сперва на левой ноге, потом прыжков на правой ноге - вместо того, чтобы сразу учить его бегать?
   Друиды внушали, что ламуо и магия несовместимы. А я даже долгое время верил в эту чушь. Несовместимы... ха!"
   - Если у тебя получится, - пробормотал Колобок, поворачиваясь к плите, приоткрывая крышку над кипящим супом и придирчиво оценивая волну вырвавшегося вместе с паром аромата, - мне впору подумать о том, чтобы тоже податься в маги.

13

   В тенях будущего мелькнул удобный случай. Чтобы воплотить его, я изменил своим привычкам и переместился с веранды, где обычно проводил свободное время, в комнату Схетты. Заодно я устроил углублённое тестирование мною же сплетённым заклятьям, от которых воздух над спящей, казалось, мерцал и преломлялся - так интенсивно, что это почти можно было заметить обычным зрением. По крайней мере, мои глаза, улучшенные в "родильном бассейне" и аккуратно воссозданные в теле-отражении, справлялись с улавливанием этих нюансов успешно.
   Расчёт времени оказался безупречен, и я закончил как раз в момент, когда Хиари с Уэреном, обосновавшимся на её левом плече, вплыли в комнату, как пара привидений.
   Айс успел просветить свою "дочь" об основных моментах, и первым вопросом стало:
   - Могу я взглянуть на неё поближе?
   Вместо ответа я встал, указав на освободившийся стул возле ложа, и отошёл к окну.
   Однако Хиари не поспешила занять моё место. Вместо этого и она, и ворон сфокусировали внимание на мне. Девушка даже додумалась сформировать набор зондов и направить их ко мне в порыве искреннего исследовательского любопытства. Об этикетных условностях, запрещающих магам предпринимать подобное в отношении коллег - да что там, зондирование и с полученным-то разрешением считалось не особенно вежливым! - она явно не подозревала.
   Впрочем, если вспомнить, в каком обществе она находилась...
   Я, кстати, позволил ей провести зондаж. Даже временно деактивировал ради уменьшения помех практически всю внешнюю защиту, оставив на месте только Мрачный Скаф (изображающий на тот момент шёлковый домашний халат). Я ведь и сам не великий поклонник этикета.
   А когда она закончила - то есть минут через двадцать - осведомился:
   - Как результаты? - вежливость, приправленная лёгкой насмешкой.
   - Противоречивые, - признание далось ей легко. - Не понимаю, зачем останавливаться в имитации жизни на полпути?
   - А ты понимаешь, каков механизм этой... имитации?
   - Нет. Для этого нужны иные средства и гораздо больше времени.
   - Ну что ж. Я могу объяснить, если хочешь.
   - Хочу.
   Ни тени сомнения. Поразительно! Впрочем... до этого момента ещё дойдёт. Чуть позже.
   - Если упростить всё, что только можно, эта оболочка создана мной в качестве удобной замены живому телу. Ты явно не новичок в биомагии и поймёшь, если я скажу, что для живых организмов обычным способом организации служит интеграция от малого к большому и от простого к сложному. Сознание разумного существа - обычно - есть высшая функция жизни.
   Слушала Хиари очень внимательно, хотя я пока ничего нового для неё не сказал.
   - В случае с моей оболочкой дело обстоит с точностью до обратного. Для меня, здесь и сейчас, первично именно автономное, слитое с магией сознание. А все остальные проявления, начиная с моторики и мимики вплоть до несовершенной имитации некоторых биологических процессов, более тонких, чем дыхание и сердцебиение, - эти проявления являются функциями сознания. И требуют для своего поддержания... ресурсов. Части моего внимания.
   - Но почему не сделать имитацию жизни автономной?
   - Потому что я не особо хороший биомаг, Хиари. Я попросту недостаточно знаю.
   - Я могу поделиться знаниями. Это нетрудно. Ты высший - значит, достаточно обучаем.
   Клянусь: не будь я действительно высшим магом, да ещё находящимся вне живого тела с его гормональным фоном и естественными реакциями на раздражители, - расхохотался бы!
   - Буду весьма благодарен тебе за науку, - сообщил я.
   Пересказывать, как мы провели дальнейшие три часа, не имеет большого смысла - конечно, если вас не интересуют по-настоящему тонкие моменты во взаимодействии органов, нюансы деятельности разных систем организма в их синкретическом единстве и тому подобные предметы. Однако мои предположения об инфантилизме Хиари полностью подтвердились.
   Позже я ещё не раз беседовал с ней и понемногу вытянул всю её нехитрую историю, без особых сложностей реконструировав события не слишком отдалённого прошлого.
   Как таковое создание магра - магической репродукции - в качестве живого объекта с набором уже внедрённых рефлексов, включая рефлексы сложные, много времени не отнимает. Конечно, этап предварительных расчётов бывает долог и более чем сложен. Но сама магическая репродукция по сравнению с ним почти мгновенна. Например, Ниррит создала Уэрена прямо на защите своего диплома минут за десять (если приплюсовать подготовительные процедуры вроде начертания схемы концентрации и общей подгонки матриц). Вот и Хиари возникла из небытия за совершенно ничтожный срок в несколько часов - уже взрослой.
   Однако тут её судьба и судьба Схетты резко расходятся. Каким бы искусным магом ни стала Ниррит на момент создания "дочери", до Сьолвэн ей было ох как далеко. И если Схетта (всего за полгода!) получила столько личного, пусть и виртуального, опыта, что сумела войти в жизнь взрослой, вполне сформировавшейся личностью, умеющей мечтать, строить и воплощать планы, учить и учиться, выбирать и творить, то Хиари...
   О, Ниррит дала ей столько, сколько могла. Кое-кто назвал бы её щедрость создательницы даже не избыточной, а безумной. В памяти Хиари нашли место слова нескольких языков и приёмы боя, законы мироздания и формулы высокой магии. Её магический потенциал вплотную подходил к тому пределу, который мог выдержать только её искусственный организм, а чувствительности впору было бы позавидовать многим опытнейшим целителям и менталистам.
   Об элементарных вещах, таких, как умение бегать, плавать, танцевать, готовить еду и пользоваться косметикой, можно даже не упоминать. В теории Хиари явилась в мир совершенной, блистательной и всесторонне одаренной.
   Увы, всё выше перечисленное компенсировалось простым и печальным фактом: она не имела ни собственного сознания, ни индивидуальности. Ибо не имела опыта. Сьолвэн смогла устранить этот недостаток. Ниррит - нет. Вместо совершенного мага она получила совершенную рабыню. А как ещё назвать существо, наделённое множеством талантов, но не имеющее понятия, зачем ей всё это нужно и охотно выполняющее любые приказы, не вредящие исполнителю?
   Причём возлюбленная принца Айселита забыла ещё кое о чём. В нормальных условиях возникновение личности у людей происходит в детстве, на фоне бурных физиологических и гормональных потрясений. Разум и воля, делающие нас самостоятельными - итог не одного только влияния среды, но и биологических революций, превращающих младенца в ребёнка, ребёнка в подростка, а того - во взрослого. Хиари появилась на свет сразу взрослой. Уже в миг "рождения" она знала и умела больше, чем знает и умеет девяносто девять разумных из ста. Вот только в готовом вместилище её личность формировалась до ужаса медленно.
   Вполне возможно, что не будь она от рождения магом, без индуктивного влияния чужих эмоций и мыслей Хиари так и осталась бы неразумным шедевром магической репродукции. Этого, к счастью, не произошло. Но всё равно её становление как личности оказалось очень медленным. Ныне она являла собой живой парадокс: искуснейшую целительницу, умеющую чуть ли не конвейерным методом штамповать магров, которая во многих отношениях недалеко ушла от ребёнка лет пяти или шести. Ребёнка, lobarr vhud lympaas, отстающего в развитии!
   К примеру, моральные нормы ей заменяли ярлычки "запрещено" и "мне этого нельзя"...
   В общем, Айс абсолютно правильно забрал её у Сигола. Как маг бывший профессор, может, и заслуживает всяческого уважения, а вот как отец - ровно наоборот! Не удивлюсь, если его родные дети (если у него вообще есть дети) избрали стезю, максимально удалённую от отцовской.
   ...за разговором около спящей Схетты я уловил ключевую идею. Имитация жизни в теле-отражении, по моим прикидкам, может быть организована как иерархия объектов. Признаться, об объектно-ориентированном программировании я знал в основном то, что оно существует, да ещё помнил по своей земной жизни несколько базовых определений. Однако мой дилетантизм отнюдь не мешал мне вовсю пользоваться схожими принципами при создании по-настоящему сложных заклятий - таких, как Мрачный Скаф, Зеркало Ночи, Голодная Плеть и иных.
   Хиари, когда об этом зашла речь, я объяснил всё на максимально близком примере:
   - Ты ведь знаешь, что такое гены, не правда ли?
   - Конечно.
   - Любой ген состоит из некоторой последовательности нуклеотидов. А хромосомы - из линейной последовательности генов. Так вот, описание гена как объекта состоит из описания последовательности нуклеотидов. Но если мы опишем как объект хромосому, использовав для описания последовательность генов, мы сможем при необходимости восстановить и всю цепочку нуклеотидов, из которых хромосома состоит... если в нашей библиотеке объектов есть описания всех генов, входящих в эту хромосому. Пока всё понятно?
   - Всё.
   - Далее. Мы можем сказать: хромосома 5а из исследованного набора мутантна по гену... ну, например, гену, отвечающему за синтез одной из оксидоредуктаз. И описать конкретную мутацию как последовательность нуклеотидов, а также при желании пристегнуть описание последствий мутации. Но главное - полное описание мутантной хромосомы, всю эту последовательность нуклеотидов, без потерь смысла можно заменить более кратким описанием мутантного гена. А если в библиотеке объектов описание такой мутации уже есть, достаточно на него сослаться. Всё. Значительная экономия усилий, не так ли?
   - Однако, - безупречно логично заметила Хиари, - для такой экономии требуется иметь обширную библиотеку объектов. И если библиотека неполна, преимущества метода сходят на нет.
   - Верно. И всё же согласись: именно такой метод позволяет максимально упростить создание многоярусной иерархии заклятий, имитирующих жизнь от молекулярного уровня до уровня целых систем и органов.
   - Всё сказанное можно применить к процедуре магической репродукции. Она тоже... как ты выразился, объектно ориентирована. А ещё, что принципиально важно, рекурсивна.
   После чего разговор с неизбежностью съехал на рекурсии. Хиари не уставала меня удивлять. С одной стороны - ходячий справочник с идеальной памятью и умом острее бритвы. А с другой - несмотря ни на что - точь-в-точь дитя, декламирующее выученное стихотворение. Только детского энтузиазма существенно меньше, чтобы не сказать - вообще нет...
   Идея!
   Надо поручить её заботам Ильноу! Вот уж чьего детского энтузиазма хватит на двоих! Пусть внутри у Хиари не бушуют гормональные бури, побуждающие её к самостоятельным действиям, познанию нового и совершению неизбежных глупостей, - рядом с юным тианцем она достаточно быстро сможет наверстать упущенное. Ну, по крайней мере, скорость положительных сдвигов по сравнению с нынешней ситуацией точно вырастет.
   Только надо будет согласовать это дело с Айсом. "Отец", как-никак...
  
  
   Маги Круга устроили разведку боем в тот самый предрассветный час, на который полевые командиры назначают диверсии в лагерях противника, в который воры обчищают намеченные для кражи со взломом дома, палачи предпочитают навещать своих жертв, а большинство встающих утром разумных ещё видит самые сладкие сны.
   Час Быка, локтем его и коленом...
   Как я и предвидел, Ледовица, Пустота и Златоликий разделились, чтобы затруднить для меня отражение их атак. А времени на подготовку у меня, можно сказать, не осталось: Лимре проснулся от кошмара-предупреждения всего лишь минут за десять до момента, на который враги Энгасти назначили свой тройной удар. Фактически, когда Видящий наконец-то Увидел беду, высшие уже начали сплетать первые такты Власти...
  
  
   "АЙС!"
   "Тише. Началось?"
   "Да. Поможешь?"
   "Глупый вопрос. Что надо делать?"
   "Я дам тебе возможность попробовать на зубок Златоликого".
   "Славно! Дай только Побратима возьму..."
  
  
   "Хиари..."
   "Рин?"
   "Ты поможешь мне?"
   "Как?"
   "Я объясню. Времени мало, конечно... но ты - умница и всё поймёшь. Так ты поможешь?"
   "А зачем?"
   Клянусь Бездной и Ночью Предвечной! Почему дети всегда взрослеют не вовремя?!
   "Чтобы спасти множество жизней. А ещё - понравиться Айсу и доказать, что ты - лучшая!"
   "Тогда скорее объясняй, как мне действовать. Времени мало..."
  
  
   "Шъюмат!"
   "Кто ты?"
   "Меня зовут Рин Бродяга".
   "Тот мифический, якобы высший маг, пригретый тайной службой? Замена Ниррит?"
   "Приятно общаться с осведомлённой персоной. Шъюмат из Гетринда, ты помнишь клятву Мастера Погоды, которую принёс Мориайху Энгастийскому при вступлении в должность?"
   "Такое не забывают. Что тебе нужно от меня?"
   "Ничего сверх того, что включено в твою клятву. Терпеть не могу пафос, но Энгасти в опасности, и ты - один из тех, кто действительно может помочь отвести беду".
   "А ты чем будешь занят?"
   "О, я в стороне не останусь! Будучи мифическим, якобы высшим магом, я возьму на себя Ледовицу. А тебе придётся напрячься и сделать самое сложное..."
  
  
   Лимре слал и слал уточняемые варианты диспозиции. Почему его способности (как и мои, кстати) заработали с таким опозданием? Ответ на это только один, и иных не требуется: Деххато! Прикрыл свои креатуры властительный, постарался. Каким образом в дальнейшем избегать таких вот неприятных неожиданностей? А Спящий знает! Может, против риллу нет приёма... а может, и есть. Но искать методы противодействия прямо сейчас, в жёстком цейтноте... нет уж. Мне и так предстояло растянуть своё внимание до такой степени, что...
   Время. Время. Время! Вечно его не хватает, даже в темпоральном коконе, переведённом из режима маскировки в режим максимального ускорения. Я уже сформировал дополнительные тела-отражения и отослал одно с Айсом к западной оконечности острова, а второе, вместе с "дочкой" Ниррит, - на юг. Избранные бессмертными цели, а пуще того - средства яснее ясного говорили, что происходящее - всего лишь разведка боем. Никаких смертельно серьёзных последствий она иметь не будет... конечно, если я устою.
   Потому что мишень Ледовицы, той среди тройки бессмертных, которая единственная пугает меня по-настоящему - не более и не менее как сама столица королевства.
   Если Мастер Погоды замешкается, а её удар достигнет цели... нет! Не хочу и думать о таком исходе! Даже с учётом сравнительно щадящих средств, выбранных Ледовицей, это будет концом Энгасти как державы. Потеря столицы, Академии с её Источником Силы, шестидесяти пяти процентов магических фабрик и семидесяти процентов боевого флота, не говоря уже о короле и прямом наследнике... нет, подобного королевство Энгастийское не выдержит.
   Даже если придётся развязать руки Пустоте и Златоликому, которые тоже явились не ради игры в бирюльки, я обязан не допустить этого.
   Любой ценой.
  
  
   "Вот оно, значит, как... вот чем решил нас порадовать посвящённый движения..."
   Зрелище перед Айсом разворачивалось поистине грандиозное. При дневном свете - или хотя бы в лучах зари - оно смотрелось бы ещё колоссальнее. Но усовершенствования, внесённые Сьолвэн в тело и энергетику бывшего принца, добавляли к развитым тренировками врождённым талантам достаточно, чтобы по достоинству оценить картину без помощи обычного зрения. В какой-то мере оно бы даже мешало.
   Внешний диаметр творения Златоликого немного превышал тридцать пять километров, но ядро было почти вдвое меньше. В этих пределах и змеились, подгоняемые заклятьем высшего, воздушные потоки. Завиваясь грандиозной спиралью-в-спирали, они стремительно разгонялись до совершенно неестественных скоростей. В гневно пульсирующем глазу искусственной бури, то раздвигающемся на добрых три километра в ширину, то сокращающемся на три пятых, давление уже упало до уровня, способного удушить неподготовленного человека. Но Златоликий явно не собирался успокаиваться раньше, чем доведёт скорость ветра до двух-трёх звуковых, создавая в глазу бури зону практически полного вакуума.
   Вот тогда-то и настанет пора опустить всё это безобразие вниз, к земле, начисто сдирая с поверхности острова всё, что хоть самую малость мягче монолитной скалы. А пока мегациклон раскручивался на почтительной высоте, и его сдерживаемое до поры дыхание всего-навсего пригибало верхушки деревьев на гребнях самых высоких холмов.
   - Мастеру Погоды такое не повторить!
   Стоящий рядом Рин счёл возможным хмыкнуть.
   - Конечно. Стихийная магия могуча, но никакая стихийная магия не перейдёт пределов естества. Риллу попросту не позволит смертным учинить столь масштабное действо. Пожалеет Силы, выделяемой на развлекушки.
   - Что-то ты больно болтлив.
   - Да и ты не отмалчиваешься.
   "Серьёзно. Почему ты так... несерьёзен?"
   "Потому что Златоликий оправдывает мои прогнозы, касающиеся его власти. Нам с тобой достался самый лёгкий противник".
   - Призвавший ВОТ ЭТО - лёгкий противник?!
   "Тише. По сравнению с коллегами по Кругу - да".
   "А что творят его коллеги?"
   "Потом расскажу. Сейчас не до того. Так... кажется, я наконец-то нащупал фокус. Летим!"
   Спустя мгновение Хомо Ракетус, один на двоих, уже мчал пару магов к цели.
  
  
   Жители Гивина, средних размеров портового города на юге, просыпались один за другим. Многие выбегали на улицы, окликали знакомых, размахивали руками. Иные даже смеялись, презрев страх перед неизвестным. Почему нет?
   Весь город вместе с окрестностями словно оделся в бледно сияющие ризы: голубые, синие, фиолетовые, белые, даже розовые. Очень отдалённо это походило на буйство коронных разрядов, на огни святого Эльма - только не поднимало дыбом волосы и не тревожило ароматами грозы. Ещё это походило на магические фейерверки и на праздничную иллюминацию, учиняемую на Перемену Лет или ко Дню Династии. Только вот масштабы... впрочем, если даже нашёлся могущественный маг, решивший порадовать всех внеплановым развлечением - что тут плохого?
   Гивинцы не замечали пару тёмных силуэтов, не попавших в область сияния, но зато каким-то чудесным образом ухитрившихся оказаться на верхушке почти неприступной скалы, которая запирала вход в городскую бухту.
   "Понимаешь, к чему идёт дело?"
   "Да".
   "Тогда ещё раз по основным пунктам. Я дал тебе доступ к контрольным звеньям верхних ярусов. Атаковав внешние щиты Пустоты, тебе придётся продержаться достаточно долго, чтобы я успел хотя бы отсрочить, если не заморозить полностью его адский сюрприз. Если задача окажется слишком сложной - не колеблясь, зови меня!"
   "Я поняла. Но ведь если я позову тебя раньше времени, то все эти люди там, внизу..."
   Положительно, этапы взросления - хороший предмет для извращений над законами Мерфи! Особенно над тем, который про реализацию самых неприятных вещей в самое неудобное время.
   "А если не позовёшь, Пустота сожрёт тебя с костями. И это будет по меньшей мере обидно".
   "Рин..."
   "Считай, что я мобилизовал тебя и на правах командира приказываю не рисковать собой. Ты поняла? Не слышу ответа, Хиари!"
   "Поняла".
   Что за упрямая девка! Увы, заменить её совершенно некем.
   Эх, если бы только можно было до срока разбудить Схетту! Вот с кем я бы отправился хоть обратно в Квитаг, хоть на штурм личной норы Мифрила, хоть в "ничьё" инферно!
   Но что толку мечтать о несбыточном? Надо пользоваться наличными ресурсами, радуясь, что Хиари - такой разносторонне талантливый ребёнок...

14

   Это... впечатляло. Много разного успел я увидеть на своём веку (клянусь Бездной, а ведь и в самом деле: мне ещё и века-то нет! смешной возраст, как для бессмертного...). Бесконечная злая гроза безумного домена Квитаг - снаружи и изнутри; нечеловеческие, вообще никакого отношения к смертным разумным не имеющие картины Сияющих Палат; неизъяснимые красоты Дороги Сна, в единый миг сменяющиеся поражающими воображение кошмарами - один лишь полёт сквозь Колодец навстречу прошлому чего стоил! Однако творение Ледовицы всё равно сумело меня поразить и даже, наверно, напугать. Глобальное заклятье, замыкающее столицу и немалый кусок прилегающей территории в сферу воздействия высшей магии...
   В вероятном будущем я видел: когда эта магия подействует в полную мощь, на теле мира возникнет громадная зеркальная бусина. Область, в которую не проникнуть и из которой не выбраться. Место идеального порядка, по своим свойствам примерно равносильное области, где время не просто замедлено в сотни, тысячи, миллионы раз - нет. Полностью остановлено. И для энгастийцев, попавших внутрь этой области, не изменится ничего. Замороженные в пространстве вместе с самим пространством, законсервированные, как мамонты в вечной мерзлоте, они через год, или через век, или через сотню веков - это уж как Ледовица пожелает - очнутся от мгновения, которое длилось для мира так долго. И не сразу поймут, что они отныне - живые ископаемые.
   А могут и вовсе не очнуться.
   Завоют псы конца времён. Воскреснет в полной Силе и славе своей сам Владыка Демонов, распахнёт безразмерную пасть Последняя Битва, когда поведёт он в атаку свои легионы. Явятся в Пестроту мстительные старшие братья Владыки и весь Аг-Лиакк рухнет в Бездну следом за сотнями иных миров, крошась на куски, тая в голодной пустоте... но бусина с великим городом внутри переживёт эпоху крушений и будет плыть сквозь обломки мироздания.
   Нетленная. Вечная. Идеальная.
   ...нет уж, нет уж! К демонам такие перспективы! Пока это заклятье не набрало всей Силы и только наводится на свою цель...
  
  
   "Шъюмат! Разрушь ориентационные узлы сети чар - здесь, здесь и вот в этих точках. Только бери их группами не менее трёх, иначе самокоррекция восстановит всё уничтоженное быстрее, чем ты будешь успевать партизанить. Силу не экономь: у тебя Источник под боком. Начинай!"
   "А ты..."
   "Ещё один строптивец на мою голову. НАЧИНАЙ, ПЕРЦА ТЕБЕ НА ХВОСТ!"
   Даже к чистой сухости мысленного посыла сумела примешаться... чопорность?!
   "У меня нет хвоста".
   "Наколдую. Специально в честь праздника. Давай уже, немочь восточная!"
   "Попрошу не отвлекать. Я работаю".
   Самонаводящиеся, напоённые Силой до краёв, уже не огненные, но плазменные "торпеды" спорхнули с вершины высочайшей из башен Энгасти и ринулись к своим целям. А им на смену уже рождались новые магические снаряды.
   "То-то же..."
   Рин вошёл в Предвечную Ночь, отбрасывая тело-отражение как лишнюю, цепляющуюся за каблук ветошь. На одно мгновение его холодная тень накрыла своим языком половину столицы.
   И - сгинула.
  
  
   Ледовица стояла на океанской волне. На самом гребне. Волна не превратилась в айсберг, не стала упругой, как резина. С самой волной вообще ничего не произошло, и сквозь пенную шапку можно было увидеть какую-то мелкую рыбёшку в окружении планктона... если, конечно, вы умеете видеть планктон без микроскопа и прочих подобных устройств.
   Нет, не волну изменила она. Ледовица преобразовала реальность, то нечто, которое только и позволяет существовать волнам, и пене, и пропахшему солью воздуху, и мелким рыбёшкам...
   Она преобразовала кусок реальности так, что в его пределах стала подобием риллу.
   Я, в свою очередь, не трогал реальность как таковую. Моими стараниями у реальности "всего лишь" появилась тень. Предвечная Ночь, баюкающая в своих объятиях моё сознание, малый осколок безграничного целого, ворота в непостижимость.
   Моё появление, разумеется, незамеченным не осталось. Да и неожиданным оно не стало. Едва ли десятую часть своего внимания уделила Ледовица заклятию, которое могло превратить Энгасти в зеркальную бусину абсолютного порядка. Девять десятых внимания она направила на создание заклятия-ловушки, на мою персональную смерть.
   Впору счесть себя польщённым...
   Самым грубым приближением для дальнейшего, какое я могу подобрать, станет валун, рухнувший в лужу. Каменнно-твёрдым показалось мне чужое заклятье, твёрдым и таким страшно холодным, что этот ни с чем не сравнимый холод вымораживал "воду лужи" - мою сущность живой тени. Несомненно, если бы я был посвящённым обычной Ночи - или Тьмы, или Мрака, или ещё чего-нибудь подобного, тут бы мне и конец пришёл. Но Ледовица явно не понимала до конца мою природу (ха! я сам не понимал её до конца!) и не могла тем самым создать подходящее для данного случая оружие, абсолютное и совершенное.
   Правда, мне и приближение к абсолюту доставило немало проблем.
   ...итак, валун рухнул в лужу, расплёскивая-замораживая воду. Но вдруг чуть накренился, дрогнул едва заметно - и внезапно канул в эту "лужу", как в бездонную пропасть...
   Да. Я не мог ничего сделать с огромным куском чуждой Силы. В конце концов, хоть я и сталкивался уже с энергиями Порядка, но та версия этих энергий, которая принадлежала Ледовице и структурировала её заклятье, оставалась для меня такой же чуждо странной, как для неё - моя Предвечная Ночь. Не в моей власти и не по моему разумению оказалось повредить "валун", как-либо его изменить, расколоть, переплавить... он беспрерывно поглощал мою суть, и всё, что мне оставалось - пропихнуть его подальше от искры моего сознания. От ворот, соединяющих меня с реальностью, в ту безликую Бездну, из которой я черпал Силу.
   Возможно, мелькнуло у меня в голове, когда монолит заклятья, продолжая разрастаться, отправился в странствие по волнам Предвечной Ночи, возможно, именно так рождаются новые миры. Кто-то бросает в равнодушную пустоту зерно нового, агрессивного порядка, и вот...
   Но кто в таком случае собирает урожай?
   Сражение - не место для отвлечённых рассуждений. Что и доказала Ледовица, швырнув в меня новой, доработанной версией предыдущего заклятья. Энергии в нём оказалось куда меньше (оно и понятно: хотя высшие маги не связаны фиксированным резервом Силы, зато понятие мощности, то есть отношение объёма призываемой энергии ко времени, им не чуждо). Вот только высшие заклятья опасны отнюдь не своей мощью, что и доказала эта атака. Стоило новому зерну чуждого порядка добраться до меня, как "шипы" брошенного Ледовицей "камня" тут же пошли в рост, причём с огромной скоростью. И шёпот теней будущего уже подсказывал, что новый, колючий во всех отношениях "подарочек" переварить будет не так просто, как первый...
  
  
   В уединённом коттедже, находящемся под активным наблюдением тайной службы Энгасти, произошло беспрецедентное событие. Очень красивая женщина с длинными чёрными волосами, спящая в одной из маленьких комнат третьего этажа, пошевелилась. Её голова мотнулась по подушке: сперва вправо, потом влево. С губ сорвался короткий неразборчивый стон.
   Похоже, красавице снился кошмар.
  
  
   Проблема с мегациклоном Златоликого состояла, каким ни парадоксальным это может показаться, в его примитивности. Не чувствующий себя уверенно на поле абстракций, высший маг привёл в движение вполне конкретные и материальные массы воздуха, вбухав в это немалую (выражаясь мягко) мощь. Поэтому простая атака на Златоликого была чревата неприятными последствиями - тем неприятнее, чем быстрее и результативнее окажется.
   Если бы мы с Айсом "снесли" управляющего мегациклоном мага прямой атакой, оставшееся без управления заклятье развалилось бы, а вызванные им воздушные потоки прошлись по территории острова, как осколки взорвавшейся гранаты - ну, с поправкой на масштабы. Десятки квадратных километров пострадали бы так сильно, как не смог бы напакостить никакой тайфун.
   Принцип Тарраша: в любом вооружённом конфликте выигрывает сторона, имеющая два не скомпенсированных преимущества. К конфликтам магов принцип применим в полной мере. У меня из преимуществ имелись: способность предвидения, пусть ограниченная, какое-никакое владение темпоральной магией - и дружище Айс на правах засадного полка. В общем, просто "снести" Златоликого нам было бы довольно просто (каламбурчик, да-с). Но остров жалко. Так что предстояло "сносить" противника со всей аккуратностью и тонким расчётом. Желательно - так, чтобы по ходу дела он сам обезвредил своё адское творение.
   Что уже нельзя назвать тривиальной задачей.
   ...мы всё равно начали с прямой атаки. Я говорю "мы", так как защита Златоликого, хотя и далёкая от примитивности, не отличалась настоящей изощрённостью. Пожалуй, если бы задачу взлома этой защиты поручили Зархоту, проживший восемь тысяч лет хилла сумел бы неприятно удивить высшего. Айс от Зархота, несмотря на весьма быстрый рост, отличался так же, как крейсер Ленимана от энгастийского рейдера. Зато у Айса имелся Побратим, запасы которого я пополнял по мере опустошения - и потому мой друг мог не экономить на мощных атакующих чарах.
   Он и не экономил. В отличие от меня.
  
  
   Позже Хиари пыталась подобрать происходившему сравнения - и не могла. Выдав задачу, которую ей следовало выполнить, Рин тотчас же словно растворился, перестал поддерживать сильно усложнившуюся после её советов имитацию живого тела. Высший обернулся мыслящей тенью - и накрыл собой Гивин, как мать укрывает одеялом засыпающего ребёнка. Но штуковина, которую Рин назвал Мрачным Скафом, никуда не исчезла, равно как и бесплотные, но очень и очень чувствительные нити управляющих плетений. Сброшенная магическая броня обтекла Хиари, прорастая в девушку миллионами чутких сенсоров, и...
   Сфера ощущений взорвалась множеством новых оттенков, звуков, неименуемых эфирных колебаний. К доверчиво раскрывшейся раковине разума аккуратно и тонко приблизились, встав за спиной, тени: скромная личная армия, покорная каждой мысли. И любой солдат этой армии мог обрушивать на указанные цели волны пламени или вал голодных смерчей, град сверхтвёрдых камней или сводящие с ума внушённые картины. А сама Хиари, словно получившая в награду доспехи бога заодно со всем божественным арсеналом...
   Нет. Никаких сравнений этому просто не могло существовать.
   "Пора".
   Взлетая в небо и оттуда обрушиваясь на скалу, в кавернах которой скрывался Пустота, Хиари не смеялась. Её восторг оказался слишком велик и страшен, чтобы излиться в смехе.
   Но когда навстречу ей от скалы потянулись громадные, чуть ли не в несколько километров длиной "усы" пространственных искажений, она всё-таки не выдержала. А одна из покорных теней выбросила во внешний мир выражение её чувств, немного усилив.
   Вот только ухо человеческое вряд ли приняло бы волнообразный гром с ясного неба за смех.
  
  
   Златоликий не мог игнорировать атаку. Когда же его контратака рассыпалась на внешних "листьях" Зеркала Ночи, он здраво оценил ситуацию и попытался сбежать. Не стоит и говорить, что у высшего посвящённого движения со скоростной ретирадой не возникает проблем... ну, это в обычных обстоятельствах. Однако обстоятельства, увы ему, обычными не являлись.
   Куда бы ни пытался прокинуть вектор перемещения Златоликий, всюду его заклятье натыкалось на жадную паутину отростков Голодной Плети. Великая вещь - предвидение! Почти пять секунд бесплодных попыток понадобилось высшему, чтобы оставить мысль о бегстве.
   И защита его, управляемая напрямую создателем, немедленно стала гораздо лучше.
   ...но - недостаточно хороша, чтобы остановить меня. На уплотнение и усложнение щитов я мгновенно ответил усилением давления.
   Десятки автономных заклятий рождались только для того, чтобы в полных неживой ярости вспышках взломать очередной слой вражеской обороны. Несколько полуавтономных заклятий, чем-то напоминающих Стражей (ага, а канонерка чем-то напоминает линкор), хлестали по созданной магией защитной сфере разнообразным встроенным оружием - от сгустков заряженной льдом тьмы до "электрического града".
   Златоликий пытался контратаковать... куда там! Предвидение сводило на нет все его потуги, так что достаточно быстро он отбросил и эту мысль.
   Полуавтономные заклятья перегруппировались. Слишком быстро, чтобы противник успел воспользоваться шансом. В воздухе уже возникли громадные плоскости мрака, созданные моей волей и Силой. Самим своим появлением они взяли летучую крепость высшего в "коробочку" - и начали сдвигаться, норовя раздавить всё, что попадётся им "на зубок".
   Крепость попыталась улизнуть. Не тут-то было. Ускользнуть, не пожертвовав двумя, а то и тремя внешними слоями магических щитов не представлялось возможным... да-да, конечно, высшие маги не ограничены фиксированным запасом Силы, пусть даже очень большим. Но вот такие вещи, как количество потоков внимания и скорость, с которой можно творить новые заклятья, - увы и ах, далеко не бесконечны. Даже у владеющего техникой "метельного взгляда". Я загнал противника в угол, истощая и ломая его заклятья быстрее, чем он мог их восстанавливать, а Айс с яростным энтузиазмом помогал мне в этом увлекательном деле. И тогда Златоликий сделал то, к чему я подталкивал его уже давно.
   То есть перекинул на щиты часть энергии, запасённой в мегациклоне.
  
  
   Доспехи бога и арсенал бога, мельком подумала Хиари, не всегда спасают в случае битвы с древними и могучими чудовищами. А в случае битвы с настоящим богом - тем более...
   "Усы" оказались весьма неприятным явлением. Только с третьего раза она сумела подобрать сочетание активных форм, позволившее "срубить" их у самого основания. Мановением руки призвав из неведомой дали дождь огненных стрел, сияющих ярче солнца, Хиари обрушила их на скалу, и та мгновенно покрылась множеством глубоких язв. Расплавленный камень тёк и кипел, не торопясь застыть снова. Но новый дождь огненных стрел наткнулся на изгиб ткани пространства, и Хиари пришлось срочно уворачиваться от удара собственного оружия.
   "Так дело не пойдёт. А ну-ка..."
   Целый океан покорной энергии, как оказалось, вполне способен заменить Источник Силы, которым она обычно пользовалась. А покорная армия теней - поставить магическую репродукцию на конвейер. Обычно долгие, расчёты системной магии вспыхивали в сознании, словно искры, почти сразу разворачиваясь готовыми результатами. На волне небывалого вдохновения Хиари сотворила отряд ядовитых летучих химер, и отряд взрывающихся стальных жуков, и отряд бронированных прыгунов с острыми клешнями, и отряд птиц, своими остронаправленными криками, полными магии, способных дробить камень. И отряд холодноглазых созданий наподобие кошек, умеющих видеть искажения пространства, магические барьеры и силовые линии...
   Множество магров, смешивая представителей разных отрядов, в едином порыве ринулось к тому месту, где засел противник, а вдохновение Хиари всё не кончалось. Пылая восторгом не то мага, не то художника, не то конструктора, она призывала и наделяла свойствами живых существ духов воздуха, воды и огня; комбинировала в почти случайных, но всё равно гармоничных сочетаниях качества амфибий, птиц, насекомых, червей и растений. Каждый новый магр немедля подключался к единой сети управления, в сердце которой летала, закладывая виражи и петли, их создательница и госпожа. У Хиари словно выросли, продолжая умножаться в числе, тысячи новых глаз и ушей, тысячи новых крыльев, лап, хелицеров, когтей, щупалец и ртов.
   А во внешнем мире меж тем не прошло и минуты.
   На счастье Хиари, почти всё внимание Пустоты оказалось сковано противостоянием живой тени Рина. А два помощника, которых высший маг Круга не поленился захватить с собой в рейд, недооценили летающую над ними проблему. Иначе никогда не позволили бы ей наплодить армию магров (многие из которых и слова-то такого уже не заслуживали... какая может быть репродукция - хоть бы и десять раз магическая! - в случае, например, совершенно уникальных духов влажного песка или полурастительного, полуэнергетического червя-скалогрыза?!).
   Но вот когда магры добрались до "штаба противника"...
   Когда стальные жуки-камикадзе своим самоподрывом ослабили внешний слой защиты, а дружный вопль птиц-крикунов его доконал, и менее мобильные бескрылые магры пошли на приступ, - вот тут-то помощники высшего сообразили, что к чему.
   ...и привлекли к происходящему внимание Пустоты. Недоброе.
  
  
   Проклятый, проклятый, трижды проклятый "ёж"! (И семикратное проклятье Ледовице, его измыслившей!) Я, по самое горло и даже выше занятый дракой на три фронта, едва-едва успел выловить из мутного варева вероятностей единственно спасительный вариант контрчар. С жутким хрустом, что сам по себе мог ввергнуть слышащего в слепое бешенство, отрастающие иглы ломались о волнообразные движения вызванных мной тысяч жадных чёрных вихрей. Отрастали - и ломались, снова отрастали и снова ломались, хрустели и ломались, лопались с оглушительным звоном и восстанавливались тотчас же...
   И так до тех пор, пока "ёж" не отправился в бесконечное путешествие следом за "валуном".
   А пока Ледовица не придумала и не изобразила ещё чего-нибудь на схожий мотив, чего не пришлось бы долго ждать, я атаковал её сам. Счёт два - ноль не устраивал меня совершенно; посмотрю-ка я, как незваной гостье понравится мой... подарок. По ноге ли вам наш "испанский сапог", леди? Ах, не по ноге? Тем хуже... для ваших ножек!
   Моя Сила стала не просто тенью реальности, но тенью именно того куска реальности, который высшая присвоила и покорила. Однако у высшей магии свои законы, и далеко не всегда по этим законам тень оказывается придатком объекта. А ещё во власти высшей магии сделать так, чтобы закон отражения обратился вспять - и любые движения тени, любые изменения её формы, размера и свойств тут же отразились на объекте. Да с усилением к тому же... неравномерным и гротескным - какое видел всякий, наблюдающий за собственной тенью при меняющемся свете.
   Насаждённый Ледовицей неестественный порядок скорчился. Выгнулся, растрескался, исказился странно и непредсказуемо... по холодным чертам высшей тоже пробежала быстрая судорога. Не очень-то похожая, правда, на гримасу внезапного страха...
   И я ощутил, как мою волю опутывают нити иной воли. Старой, чтобы не сказать древней, могущественной и многоопытной. На одно краткое мгновение две Силы, фатально несхожие, застыли в шатком равновесии. Льдистый, выверенный, изощрённый Порядок восстал на тёмное, кипящее множеством нереализованных возможностей пространство Предвечной Ночи.
   Восстал - и опрокинул его, и принудил к отступлению.
  
  
   В эти мгновения, столь долгие и столь краткие, Айс Молния сполна оправдал своё новое, полученное после воскрешения прозвище.
   Каких только молний не обрушивал он на врага! Изощрённое воображение мага раз за разом изобретало самые дикие, самые редкостные, но в итоге оказывающиеся неизменно эффективными сочетания. Молнии опутывающие, подобные стеблям и цепким корням ползучей лозы. Молнии отравленные, воздействием своим на мишень подобные сильно ионизированному и оттого особо агрессивному раствору. Молнии, одним прикосновением высасывающие энергию, словно пиявки. Молнии, при попадании рассыпающие семена пожароопасных искр...
   Молнии, молнии, молнии! Сотни и тысячи, на любой вкус!
   А потом Айс сам себе попенял за однообразие способов атаки. Напрягся, разгоняя разум до предела и вливая расплавленное варево Силы в нарочито искажённую форму... после чего, едва не надорвавшись, напустил на защиту Златоликого самую настоящую реваду. Не очень большую, зато куда более "умную", чем обычные творения слепой ярости Квитага.
   Этакого чуда, успешно сочетающего совершенно несочетаемое, осмысленного и безумного, неудержимо могучего и непередаваемо жуткого, защита, ослабленная множеством успешных атак, уже не выдержала. Управляемая ревада размолола в труху всё, до чего успела дотянуться, и окончила своё короткое существование в ослепительной вспышке аннигиляции, поглотив больше энергии, чем могла удержать. Причём эта самая вспышка натворила дел как бы не больше, чем сама ревада в период роста.
   Что ж... поблизости не оказалось Королевы Фей вместе со своими подданными, знающей, как правильно следует обезвреживать подобные явления "природы".
   "ПОРА!" - мощно громыхнул в сознании мысленный голос Рина. Прикрыв глаза, чтобы не отвлекаться, Айс коротким усилием воли вогнал себя в транс и атаковал Златоликого напрямую.
   Так, как это делают менталисты: разум к разуму.

15

   Сделать то, что велел Рин, оказалось непросто.
   Шъюмат отлично знал цену себе, своему искусству и контролируемым им Силам. Когда в радиусе шестисот километров можешь менять (и предопределять!) погоду напрямую, а косвенно и без большой эффективности - на дистанциях втрое больших...
   Мастер Погоды - это Мастер Погоды, не более и не менее. Высокий маг с полномочиями бога... Точнее, гъёви думал так раньше. До прямого столкновения с эффектами высшей магии.
   Вот, например, заклятье Ледовицы, нацеленное на Энгасти. С ним он так и не расправился до конца. Всего лишь остановил (так внезапная слепота останавливает идущего уверенным шагом, заставляя вмиг проникнуться множеством сомнений по поводу расположения цели и наличных препятствий). Причём даже прямые удары, без малого опустошающие сверхъёмкие накопители его башни, не помогали хотя бы "оцарапать" то, что Шъюмат определил как эффекторы заклятья.
   То ли творение Ледовицы оказалось слишком мощным, то ли в момент восстанавливало любые повреждения, то ли эффекторы оказались в принципе неуязвимы для стихийной магии... в общем, хотя Мастер Погоды надеялся сделать больше, получился лишь необходимый минимум. Как раз тот самый, который ему "заказал" Рин.
   А вот когда Шъюмат попытался проследить за самим Рином и его противницей... ох. Чудесные средства наблюдения, которыми создатели снабдили башню, позволяли при желании и должной настройке хоть вычислять размеры стай мигрирующих хараусти с точностью до рыбины, хоть любоваться отражением моря и неба в чаячьем глазу, находящемся вместе с самой чайкой далеко за горизонтом. Но они оказались явно непригодны для выполнения возложенной на них нынче задачи. Нет, гъёви отлично видел, что происходит там, где Рин сошёлся с Ледовицей. У высшей он даже мог видеть выражение лица... иногда. Но понять происходящее оказалось нереально. Совершенно. Высшие небрежно швырялись друг в друга чем-то таким, что явно и очень сильно выламывалось за пределы естества, которые постиг Мастер Погоды. Пределы, которые, конечно, точно так же ограничивали возможности покорных ему инструментов.
   На миг Шъюмату пришла в голову безумная мысль: воспользоваться ресурсами башни и атаковать Ледовицу напрямую. На миг. Сознание высокого посвящённого тотчас же изгнало мятежницу прочь. Ибо он уже убедился на практике, что не всякое из творений Ледовицы может повредить. И хуже того: почти не сомневался, что, если высшая посвящённая Порядка ответит на его выпад контратакой, - ни себя, ни башню он не защитит.
   Поскольку, по легендам, даже бессмертным не всегда удавалось уйти от таких ударов.
   Оставалось смотреть (не понимая, на что именно смотришь) - и надеяться, что Рин-чужак, Рин-незваный, Рин - Неизвестная Величина выстоит в этом странном бою.
  
  
   С губ черноволосой красавицы, спящей в коттедже, слетел раненой птицей новый стон. Ресницы затрепетали, словно силились приоткрыться... силились, но никак не могли. Точёные черты исказила гримаса боли: не физической, но от этого лишь более мучительной.
   Когда красавица снова замерла, эта гримаса осталась на её лице, как шрам.
  
  
   Первый же ответный удар, нанесённый лично Пустотой, оказался страшен. Не размениваясь на точечное воздействие, высший заставил пространство кричать от боли. Сама Хиари от этого не пострадала, только поморщилась, а почти все негативные эффекты снял обнимающий её Мрачный Скаф. Но вот воинству магров... досталось.
   Да что там магры! Вопль терзаемого магией пространства своим ударом даже твёрдую прибрежную гальку превращал в гравий, потом в песок, а после - в мелкую пыль!
   Дополнительные глаза Хиари, дополнительные чуткие уши, ловкие тела, цепкие и сильные конечности, клыки и когти, антенны и крылья - всё это, созданное на волне вдохновения, с любовью и пьянящей радостью, - умирало. Быстро и в жесточайших муках, буквально раздираемое на части. Мало какая пассивная устойчивость к магии поможет, когда нарушается структура самого пространства, в котором ты существуешь! И Хиари умирала с каждым воином своей маленькой искусственной армии... вот что стало для неё настоящим ударом!
   А потому не удивительно, что она не выдержала. Собрав богатый урожай боли, она свела его в единый бесплотный таран - и, корчась от пронзающих всё её существо раскалённых нитей, обрушила этот таран на убежище Пустоты.
  
  
   Способен ли менталист - хороший, действительно достойный звания магистра в этом виде магии - успешно атаковать высшего мага? Особенно если на стороне менталиста играет недавно обретённая способность к ускорению... нет, не объективного времени, всего лишь собственного восприятия и мышления. Но что, как не восприятие и мышление, есть главное оружие ментального мага? Собственная мысль, отточенная до идеальной остроты, да ещё ускоренная в десятки и сотни раз... даст ли она менталисту преимущество в поединке с высшим?
   В обычных обстоятельствах, разумеется, нет.
   Однако назвать обстоятельства обычными у Айса не повернулся бы язык. Неизвестно, как там обстоят дела с высшими посвящёнными, достигшими второй стадии сродства со своей Силой, а вот случай Златоликого доказал со всей наглядностью, что высшие могут испытывать усталость, растерянность и даже отчаяние.
   Ну а магистр ментальной магии, который не сумеет воспользоваться отчаянием своего противника, попросту недостоин своего звания.
  
  
   ...как известно, закрыться от элементарных энергий может даже в меру толковый ученик мага. Отразить атаки стихийных сил немногим сложнее. Куда более "тонкие" витальные энергии, успешным воздействием причиняющие порчу, а тем более - ментальные выпады лучше отражать самому магу. Но Хиари ударила не только эмоциями и ощущениями. Боли оказалось слишком много, а каналы восприятия, через которые она лилась, располагались в слишком "высоких" частях магического спектра, на границе ментала и астрала.
   И Таран Боли, мощный подстать стихийной магии, почти так же хорошо сфокусированный, как боевая элементарная волшба, оказался... нет, не заклятием, скорее той же волшбой, ударом чистой Силы - но при этом Силы почти абстрактной. Хиари умудрилась нанести удар, навылет пронизавший все щиты бессмертного и чувствительно приложивший самого Пустоту, не говоря уже о его помощниках. Не владея высшей магией, она сумела произвести впечатление на того, кто ею владел, застав его врасплох.
   Возможно, в иных обстоятельствах Пустота повёл бы себя иначе. Однако после Тарана Боли он активировал приготовленное заранее плетение и покинул Энгасти.
   Сбежал.
   Оно и к лучшему. Рину к тому времени стало не до преследования побеждённых...
  
  
   Это был клинч. Классический и безнадёжный. Для меня. Ледовица отнюдь не собиралась отпускать меня из своих незримых тисков - и давила, давила, давила...
   Пленение Златоликого, бегство Пустоты (заклятье которого я сумел-таки "заморозить" и фрагменты которого ещё предстояло вычищать из тонких структур локального пространства), перераспределение внимания, ставшее возможным после победы на "вспомогательных театрах боевых действий" - нет, эти мелкие победы мне не помогли. Только отсрочили неизбежное поражение. Ледовица оказалась моим персональным кошмаром, воплощением холодной и бездушной неумолимости. Не тысячи, а десятки тысяч лет становилась всё тяжелей и твёрже её воля, совершеннее и ярче грани её разума, глубже и мощнее - Сила. Я мог сопротивляться ей... какое-то время. Возможно, в поединке заклятий у меня даже появились бы шансы. Не особо крупные, особенно с учётом того, что организатором и судьёй был бы Деххато, - но были.
   В клинче с противником такой весовой категории всякие шансы отсутствовали.
   Мы уже не творили заклятий (скорее, сами превратились в пару заклятий высшего порядка). Леденящий Порядок напрямую сошёлся с Предвечной Ночью - принцип на принцип, воля на волю. Изменённая магией реальность дрожала, словно душа грешника на весах божественной справедливости, не вполне уравновешенных божественным милосердием - и мы с Ледовицей не только меняли реальность, но и являлись частью изменяемого.
   Увы, чужой принцип главенствовал. Чужая воля одолевала мою. Медленно. Неуклонно.
   Ничем не помогли бы мне навыки друида: самому сладкоречивому оратору не переубедить молчаливого фанатика, для которого оратор - мерзкая слизь, подлежащая уборке. Гнулась и понемногу сгибалась главная моя опора: неистовая жажда жизни. Почти забылось, что мой проигрыш будет стоить энгастийцам многомиллионных потерь. Кошмарное состояние духа, в которое Айс загнал Златоликого, понемногу овладевало и мной. Шатаясь на самой грани великого ничто, я вспомнил Схетту, у которой теперь не будет шанса проснуться. На одно немыслимо долгое мгновение это воспоминание помогло мне остановить натиск Ледовицы...
   ...и в этот миг воспоминание стало чем-то большим.
   "Любимый, тебе ещё не надоело бодаться с этим ископаемым?"
   Мне показалось, что я схожу с ума. Объяснить ясно различимое дыхание нереальности, которое обычно зовут Дорогой Сна, в плотном и стабильном мире чем-то иным я бы затруднился. Вот только Ледовица, кажется, почувствовала дыхание Дороги одновременно со мной - и мощное, как объятия гидравлического пресса, давление её воли впервые ослабело.
   - Любимая?!
   - Если добыча слишком велика и не даёт себя бросить - тащи её к нам.
   Голосок моей женщины оказался подстать ножу. Пространство над океанскими валами рассекла узкая щель, стремительно раскрывшаяся в полноценное окно. Да какое окно - ворота! На фоне гигантской цепи гор, движущихся под быструю музыку и временами даже подпрыгивающих, частично заслоняя прибитые к небу, как трофейные шкуры, разноцветные облака, застыли четыре всадника. Лорд Печаль и леди Одиночество не изменили своим скакунам, а вот откуда верховых той же породы добыли леди Стойкость и моя Схетта, оставалось лишь гадать.
   Четыре всадника. Как... символично!
   Впрочем, Ледовица явно видела только одного из них. Точнее, одну. А на её лице впервые за, наверно, очень и очень долгое время мелькнула тень... нет, даже не глубоко запрятанного страха, а настоящего ужаса.
   Знатно в своё время повеселила Круг Бессмертных своими подвигами Ниррит Ночной Свет! Ох, знатно! Так, что её лицо лучше любого репеллента работает!
   Или это не лицо само по себе, а то, что за ним вибрируют струны Дороги Сна?
   Дальнейшее легко предсказывалось без обращения к теням вероятности (среди которых явления четырёх всадников я, между прочим, не видел!). Стоило мне рвануть в направлении входа на Дорогу Сна, как Ледовица тотчас же рванула в прямо противоположном направлении, а долей мгновения позже канула куда-то вниз. Но преследовать её я не стал. Хотя бы потому, что вход на Дорогу, неизвестно какими силами и какой ценой реализованный, уже превратился в бесплотный мираж. Спустя ещё секунду на месте миража осталась двумерная, хотя и цветная картинка...
   Прежде чем окончательно исчезнуть, Схетта успела послать мне воздушный поцелуй.
  
  
   - А ты уверен, что мы достойны настолько большой чести?
   Эннеаро посмотрел в глаза Рину, но ожидаемой издёвки не увидел. Зато подтекст...
   "Ты уверен, что аудиенция будет лучшим выходом из положения?"
   - Глупо не доверять тем, кто сделал для королевства так много. Глупо и... недипломатично.
   "Мы оба отлично понимаем, что при общении с высшим магом наилучшей политикой будут честность и абсолютная открытость".
   - Так. И кто приглашён?
   - Только ты. Но...
   - Понятно. Размер свиты - на моё усмотрение. А время?
   - Сегодня у отца день отдыха. Следующий - через декаду.
   Между строк: "Втискивать незапланированную встречу в официальное расписание никто не стал. Но встреча достаточно важна - а также достаточно выбивается из нормального распорядка, как и сам гость - чтобы монарх пожертвовал своим свободным временем".
   Жертва не рабочим, а личным временем монарха... редчайшая преференция, между прочим!
   - Спасибо. Я это ценю. Пожалуй, мы не станем разводить лишнего официоза и прибудем через час. А "мы" - это я, Илнойх, Айс, Хиари... Златоликого брать не стоит, с ним я пообщаюсь отдельно и келейно... да! Пожалуй, ещё будет не лишним Шъюмат.
   При упоминании Мастера Погоды (как и при упоминании Илнойха, впрочем) Эннеаро даже ухом не повёл. Однако для пущей ясности Рин счёл нужным добавить:
   - На правах представителя контрольной группы. К которой неплохо бы присоединить ректора Академии. Или ещё кого из высоких посвящённых, если ректор занят.
   - У тебя будут... предложения?
   Между строк: "Ты намерен сыграть в большую политику?"
   - Не то, чтобы предложения. Скорее, соображения практического толка.
   Как это надо понимать, Эннеаро явно не понял. Но на всякий случай кивнул.
  
  
   Эх, нравится мне энгастийская ветвь тианской культура! Во всех смыслах.
   Взять, к примеру, обстановку зала, в котором происходит встреча. Никакой помпезности, никакой вульгарщины - только строгая красота в тёмно-синих, тёмно-зелёных и красновато-коричневых тонах. Средней высоты полукупол потолка, пол - мозаика большой художественной ценности, для сохранности залитая твёрдым кварцевым стеклом. Отличная акустика. А тот, по чьим эскизам вышивали гобелены, - пожалуй, просто гений.
   Особенно мне глянулся гобелен, висящий точно напротив меня и изображающий ночной лес. Который при первом взгляде просто лес, и даже, если не особо вглядываться, при втором - лес. Но при третьем взгляде, причём внезапно, понимаешь: этот лес искони принадлежит тианцам. Вот они: тонкие, гибкие, но почему-то совсем не выглядящие слабыми. Стоят, даже не особо таясь, чуть ли не на виду. Смотрят. Не враждебно, но и не дружественно. Бдительно... даром, что огромные их глазища довольно сильно прищурены.
   "Мы здесь дома, а ты - нет. Так что не спеши тянуть руку к чужому. И вообще от резких движений лучше воздержись..." Послание молчаливое, но более чем внятное.
   Что ж. Мы в этом дворце только гости. Истина, с которой не поспоришь.
   А хозяева... средней ширины стол, заставленный тарелками с лёгкими закусками и разного рода кувшинами-бутылками-графинами, нисколько не мешает их разглядывать. И, конечно, им разглядывать нас не мешает тоже. Хотя приз за выразительность пока что принадлежит, вне всяких сомнений, его королевскому величеству Мориайху Энгастийскому и Айсу Молнии. То, как эти двое НЕ смотрят друг на друга... вроде бы совершенно не похожи: Мориайх - довольно типичный, сухонький и узкоплечий тианец в летах, примечательный разве что лиловыми глазами, но никак не осанкой или нарядом. Айс - сущий варвар, самую малость окультуренный: могучий здоровила, не постеснявшийся припереть на аудиенцию своего разлюбезного Побратима... м-да.
   Но посмотришь чуть повнимательнее, и получается, как с тем гобеленом: два родственника сидят по разные стороны одного стола, причём родство их - скрыто, но несомненно.
   Хотя надо заметить, что не только король и его воскрешённый сын чувствуют себя не в своей тарелке. Эннеаро тоже выглядит неубедительно расслабленным. Шъюмат (единственный на той стороне человек) прячет под недовольством опаску. Ректору Академии, кажется, не успели сообщить, чего ради он так спешно приглашён на это сборище. Илнойх робеет, хотя вскоре он явно вернётся к детской норме, когда всё вокруг ново и ничто не слишком чудесно. Только я да Хиари можем похвастать полным спокойствием.
   Точнее, я - спокойствием, а Хиари - своеобычным пофигизмом.
   - Ваше величество, - говорю. - Позвольте начать рассказ.
   Мориайх кивает. Я начинаю.
   - Минувшей ночью, перед самым рассветом, Энгасти атаковали маги Круга Бессмертных. Ледовица выбрала целью столицу, Пустота - южный город-порт Гивин, а Златоликий - сельскохозяйственные районы на западе острова. При этом, выражаясь языком войны, всё мероприятие носило характер разведки боем. На тактическом уровне целью этой атаки было нанесение гарантированного ущерба экономике королевства. На уровне стратегическом - моё физическое уничтожение. Целей своих бессмертные не достигли, а вот потери понесли. Самой неприятной из этих потерь - и величайшей нашей удачей - стало пленение Златоликого.
   Все сидят, слушают. Даже ректор, отчаянно стригущий ушами воздух (что совершенно не идёт ни его возрасту, ни опыту, ни положению), молчит.
   - Должен сознаться: не только маги Круга плохо просчитали свои действия. Я тоже изрядно сглупил, понадеявшись, что смогу остановить Ледовицу один на один. Но не смог - и в ближайшее время, честно признаюсь, подобное останется за пределами моих возможностей. Эта ведьма слишком стара, сильна и опытна. Ещё раз выступить против неё без серьёзной поддержки я не рискну... Мастер Шъюмат, вы хотите задать вопрос?
   - Да.
   - Я догадываюсь, что вас интересует. Но сначала я закончу рассказ в целом, а уж потом отвечу на уточняющие вопросы... если таковые будут. Согласны?
   Мастер Погоды, разумеется, возражать не стал. И я продолжил свой "отчёт".
   Начал я с частичного саморазоблачения. То есть с упоминания о своей ограниченной способности к предвидению. Мол, именно поэтому я так успешно поработал на тайную службу, поэтому не слишком опасался ответного удара со стороны Круга Бессмертных и т. п. Этим признанием я хотел убедить Мориайха с компанией, что вполне им доверяю. А ещё я хотел убедить их, что моё кажущееся безрассудство - всего лишь видимость, на самом же деле я отнюдь не авантюрист и всегда заранее знаю, что делаю...
   Ну, или почти всегда, если вспомнить едва не угробивший меня клинч с Ледовицей.
   Кстати, если энгастийские аналитики ещё не выдвинули гипотезу о моих провидческих талантах, то уж после атаки Круга они просто обязаны были обосновать такое предположение; а коль шила в мешке не утаишь, лучше вынуть его по своей воле и на своих условиях. Заодно можно извлечь наружу кое-что совсем уж очевидное:
   - Полагаю, теперь вам ясно, почему Айс, действуя в паре с моим третьим отражением, смог захватить Златоликого живым, - что, разумеется, куда сложнее убийства... ах, да. К вопросу об отражениях. Не могу сказать, что по-настоящему опытен в применении этой техники, но при большой необходимости я могу находиться в нескольких местах одновременно, используя тела-отражения. Эту способность я не афишировал - и она, наряду с предвидением, служила дополнительной гарантией успешного отражения атаки. Теперь вкратце о каждой из трёх стычек...
  
  
   - Почему ты бежал?
   - Потому что риск превысил разумные границы! Ты тоже бежала. А младшенький наш, ликом сусальный, не бежал - и где он теперь?
   - Будь любезен, ответь на вопрос.
   Пустота осёкся. Учитывая место очередной встречи, а пуще того - настроение Ледовицы, следовало на время забыть о формальном равенстве статусов. И ответить.
   Причём как можно быстрее.
   - Рин притащил с собой какую-то подозрительно ловкую девицу. Если бы он работал в одиночку, я бы не отступил. Но его девка, начав с мощной боевой магии, сменила тактику и очень быстро наплодила кучу разных тварей... я бы даже сказал - слишком быстро: с одним только неограниченным доступом к энергии такого не добьёшься, как ни старайся! То есть его спутница, если брать по минимуму, могла управлять скоростью локальных потоков времени. Но на этом её таланты не исчерпывались, нет! Потом, когда я за тварей её взялся, девка улучила момент и врезала по мне какой-то слишком мощной пакостью. Сквозь все мои щиты, прямой абстракцией! У меня один помощник на месте сдох, второй до сих пор в глубокой коме лежит, еле дышит - да и мне удар той пакости не мёдом усы склеил...
   - И ты решил, что два высших мага на тебя одного - это слишком.
   - Да! Скажешь, был не прав? Мы ведь не уговаривались драться до последнего - напротив, сошлись на том, что при серьёзном противодействии отступим... кстати, а ты-то Рина почему не достала? Неужели он оказался настолько хорош?
   Ледовица промолчала.
   И Пустота решил, что на ответе настаивать не стоит. Во всяком случае, прямо сейчас.
  
  
   - ...я сознаю, что в случае с рекрутированием Хиари сильно рисковал. Быть может, даже сильнее, чем это было разумно. Однако у меня попросту не оставалось ни иного выбора, ни достаточно времени, чтобы что-то придумать. Пустота - противник серьёзный. Не как Ледовица, конечно, но со Златоликим не сравнить. К тому же, в отличие от последнего, Пустота использовал не единое управляемое плетение, а... гм... комплекс самомножащихся активных форм. Нечто, схожее разом с культурой бактерий, набором похожих друг на друга чар и снопом искр, брошенных на пропитанный жидким топливом мох. Говоря объективно, эти создания Пустоты несли даже большую угрозу, чем заклятье, которым Ледовица пыталась накрыть столицу... впрочем, об этом - позже. Итак, если бы я атаковал Пустоту, то успешно обратил бы его в бегство. Но время оказалось бы упущено, а жители Гивина - обречены. А три тела-отражения для меня - предел. Поэтому я взялся за обезвреживание выпущенной высшим пакости, поручив Хиари отвлекающий манёвр.
   Тут я не удержался от риторической паузы. Впрочем, "дочка" Айса осталась практически равнодушна к бросаемым на неё взглядам. Мне её поведение не нравилось, причём чем дальше, тем больше. Как будто в недавнем бою она... перегорела?
   Ну что за гадство, а?! Вот ещё проблема на мою голову...
   Но "отчёт" надо продолжать.
   - Ещё раз повторю: мера риска была высока. Но моё решение отчасти оправдывал ряд уникальных обстоятельств. Я успел выяснить пределы знаний и способностей Хиари. Как ни цинично это прозвучит, но человек с готовыми магическими навыками, вложенными при магической репродукции, подходил для моих целей больше, чем маг, наработавший эти навыки самостоятельно. А она к тому же является магом, с которым не всякий высокий посвящённый потягается. На стороне Хиари - разом и гибкость, и тонкость, и грубая Сила. Редкое сочетание, очень редкое! Но едва ли не важнее то, что она практически лишена страха перед неизведанным, подобно своей создательнице. Наконец, угроза жизни подстёгивает Хиари, побуждая думать быстрее и точнее. Качество хорошего боевого мага. В общем, я выбрал её - и не прогадал.
   Пауза.
   - Прежде чем послать Хиари в бой, я дал ей всё, что только мог. Магическую броню со своего плеча, неограниченный доступ к энергии Предвечной Ночи - через ту же броню, а через ментальную сеть - доступ к тем моим навыкам и знаниям, какие она могла "примерить" без риска утратить разум. И их оказалось немало! Думаю, не будет таким уж большим преувеличением, если я скажу, что на время боя Хиари вплотную приблизилась к статусу высшего мага. Да-да, я хорошо осознаю, что именно сейчас сказал. И об этом ещё пойдёт речь. А сейчас - о последней и самой важной схватке. Той, в которой решилась судьба столицы...

16

   Когда Рин разрешил задавать вопросы, то первым он кивнул Шъюмату. Мастер Погоды не замедлил с попыткой уточнить интересующий момент:
   - Нельзя ли узнать конкретнее, что это за "союзники с Дороги Сна"?
   - Можно. Вы ведь видели их собственными глазами, не так ли?
   - Да. И увиденное меня... впечатлило.
   - Когда я впервые увидел Завершённых, на меня это тоже произвело сильное впечатление. Уважаемый ректор?
   Тианец, глаза которого от возраста приобрели золотистый оттенок, поинтересовался природой того, что Пустота напустил на Гивин. Образные сравнения его, как и следовало ожидать, не удовлетворили. Рин ответил, подвесив над столом в порядке иллюстрации динамический трёхмерный узор-иллюстрацию. Тут неожиданно ожила Хиари, поинтересовавшаяся, почему её отправили воевать с Пустотой вместо того, чтобы нейтрализовать его заклятья. Ведь это проще, чем драться с высшим! Так, да не совсем, сообщил Рин. Проблема с самомножащимися формами схожа с проблемой мутаций болезнетворных бактерий. Высший посвящённый Круга, чтоб ему провалиться и не выкарабкаться, наплодил десятки тысяч "штаммов", к тому же... Эннеаро?
   - Давайте отложим теоретические вопросы на потом, - предложил его высочество. - Я не спорю, тема интересна... но, академически выражаясь, недостаточно актуальна.
   - Тогда задайте актуальный вопрос.
   - Легко. Долго ли ваша команда намерена оставаться в Энгасти?
   - Нет.
   Короткое слово скатилось с губ Рина - и, как показалось кое-кому, заставило землю острова содрогнуться от внезапной тяжести.
   - У меня, - добавил он, - не тот характер, чтобы долго сидеть на месте. Но я хорошо осознаю масштаб проблем, которые породил одним своим появлением, и не намерен бросать энгастийцев без поддержки.
   - Отрадно это слышать. Но что может послужить нам защитой от высших магов, если - то есть когда - дружественно настроенный высший... уйдёт?
  
  
   О роли магии - и магов - в политике я задумывался неоднократно. Об этом я говорил с Айсом, со Схеттой, с наставниками "Пламени над потоком". Книги читал, умные и не очень.
   Даже, помнится, в беседах с инквизиторами пару раз вскользь упоминалась эта тема...
   Если сократить повторяющиеся периоды, отсеять благоглупости и систематизировать сухие остатки, выйдет примерно следующее.
   Рядовые маги - не редкость даже в мелких государствах (это если говорить о людях; иные виды разумных, к примеру, те же тианцы, развивают свой дар заметно чаще... ладно, остановимся простоты ради на странах, населённых в основном людьми). Всякие там ведьмы-недоучки, больше смахивающие на травниц и шептуний, потомственные деревенские колдуны и прочий подобный народ не в счёт: потолок их "политических возможностей" - негласная власть над двумя-тремя деревушками в каком-нибудь захолустье. А вот рядовой маг, не хватающий с неба звёзд, но более-менее образованный и способный на настоящую волшбу, может стать заметной фигурой в мелком городке где-нибудь на отшибе... но не более.
   Хорошо учившийся магистр магии (любой, но особенно менталист, целитель или редкая птица, иллюзионист) имеет возможность поставить себя в мелком государстве таким образом, что власти будут несказанно рады, если он сочтёт возможным время от времени выполнять... нет-нет, не приказы, а вежливые просьбы со стороны правителей, переданные через порученцев. О серьёзных поползновениях на власть речь тут уже не идёт, ибо на таком уровне времени на всё не хватает и требуется выбирать: либо ты совершенствуешь навыки мага, либо пытаешься пролезть наверх. Пытаются идти разом и по левой, и по правой тропкам часто, но удаётся это редко.
   Так что для магов уровня магистра или около справедливо общее правило, формулируемое так: чем крупнее и чем лучше развито государство, тем выше должен быть уровень мага для успешного сохранения независимости... относительной. Ибо одно дело, если ты на сто лиг окрест чуть ли не единственный толковый целитель (монополистов мало кто любит, но монополия на магию, если уж она есть, не может быть отнята и передана третьему лицу). И совсем другое, если целителей, пусть пожиже Силой и победнее опытом, совсем рядом - полчаса добежать в одну сторону - штук десять. Тут уж не повыкобениваешься, примадонну не сыграешь.
   Можно только торговаться, набивая цену за свои услуги.
   А теперь перейдём к местной специфике.
   Магов в королевстве Энгастийском с его широко известной Академией имелось более чем достаточно. На любой вкус и цвет: теоретиков и практиков, сильных и не очень, опытных и ещё совсем абитуриентов. В Энгасти без особых проблем можно найти мага с редкой, а если немного постараться - так и с уникальной специализацией. В одной только столице число одних только магистров магии превышает тысячу, а высоких посвящённых насчитывается более трёхсот. По официальным данным, правда, но - достаточно точным.
   И вот тут, следуя простой линейной логике, можно бы предположить, что государство, обладающее столь внушительным количеством ценных кадров от магии, может позволить себе игнорировать желания высших магов, а то и брать их при случае к ногтю, но... но. Как ни печален для политиков этот факт, а в магии далеко не всякое количество бьёт качество. И любой маг из Круга Бессмертных Аг-Лиакка при небольшом желании хоть заочно, в письменном послании, а хоть бы даже и лично, без приглашения нанеся визит королю, мог нахамить носителю гордого титула Энгастийский. И сделать с хамом что-нибудь, что бы то ни было, у короля не вышло бы.
   Да какое там хамство, если маг Круга мог хоть всю правящую династию вырезать! Безнаказанно. А потом, на закуску, превратить в руины половину столицы и отправить на дно хоть весь военный флот. Энгастийцам же при таком раскладе осталось бы только утереться... или так горячо взмолиться о мщении, чтобы кто-нибудь из божеств Верхнего Пантеона снизошёл к молитвам паствы и выслал по душу нехорошего мага старшего аватара. Но лучше - полного. Ибо старший аватара может не сдюжить. Бессмертные, они ведь бывают как Златоликий, бывают как Хозяин Лесов, а бывают и как Ледовица... м-да...
   О чём бишь я?.. а, ну конечно.
   Если высокий посвящённый есть примерный эквивалент рейдера (боевой корабль может только топить другие корабли и терроризировать побережье, маг более универсален), то высший посвящённый на весах большой политики - примерный эквивалент полноценной державы. Недаром количество магов Круга и количество тяжеловесов от мировой политики - величины одного порядка. Высший маг есть истинный самодержец, коему для проявления своей власти не нужны ни армии, ни флоты, ни торговля с ремёслами и земледелием. Только с разрушительным потенциалом ситуация обратна той, которая имеет место в случае высокого посвящённого и рейдера. Во всяком случае, в Аг-Лиакке высшие не столько создают, сколько ломают... или, ещё того чаще, не дают создавать другим. Особенно островитянам.
   Айс мне - кусками - много чего пересказал на сей счёт во время сидения в Квитаге...
   И тут поневоле начнёшь по-иному смотреть на Хозяина Лесов. Да, остановился в развитии. Да, полностью подмят Волей Деххато... вроде бы. Но зато смертным иной раз - помогает. Даже высокие посвящения проводит, если прийти и попросить!
   В общем, долгое время политическая система Аг-Лиакка пребывала в равновесии. Лидеры местной Большой Тройки - Ленимана, Энгасти и Ундигъёвида - делили пирог мира, по большей части ограничиваясь подковёрными методами. Иногда доходило и до открытых войн... но лишь на территории третьеразрядных стран. Воевать на землях второразрядных - моветон: собственные же торговцы и производители из-за сокращения рынков сбыта покусают. Причём больно. А если кто-то из игроков не желал (или забывал) соблюдать правила, приходили хеммильды Ледовицы, или миньоны-ученики Пустоты, или ещё какой-нибудь особо неприятный незваный гость, после чего неправильного политика в лучшем случае сгребали совком и выносили вон. А в худшем случае не оставалось и того, что можно сгрести. Был человек - нет человека.
   Но ничто не длится вечно. И однажды в Энгасти явилась Эйрас Игла. Независимая высшая, чихать хотевшая на Круг Бессмертных. И привела в Академию Терин. Которая довольно быстро превратилась в Ниррит Ночной Свет, влюбилась в - тогда ещё - младшего принца Айселита. После чего стройное, не веками, а тысячелетиями сохранявшееся равновесие потонуло в волнах забвения, выражаясь поэтически. Потому что если у одной из держав, точнее, у начальника разведки этой державы появляется личный высший маг для особых поручений... молодой, точнее молодая, да, но всё-таки... какое уж тут равновесие!
   Вот именно.
   Никакого.
   Но до поры, пока у Деххато имелись не реализованные планы на Ниррит (и даже, наверно, на Эйрас), маги Круга не спешили выправлять покосившийся баланс. Тем более, что Айселит не зарывался, а работал хоть с выдумкой, да по правилам - и свою могущественную возлюбленную применял... хм, хм... дозированно. Да.
   Пока его не убили.
   Приложившие свои шаловливые ручки к этому событию Островитянин и Князь Гор довольно скоро навсегда покинули Круг Бессмертных, а заодно и число живых. Ниррит отомстила так, что демонам в Нижних Кругах стало холодно...
   Так, что Аг-Лиакк едва не разлетелся на куски.
   Но этого Эйрас уже не допустила. Мстительница рассталась с жизнью до того, как сумела дотянуться до Деххато, истинного вдохновителя всех этих мрачных чудес. А островная держава лишилась своего карманного высшего мага... и нашлось немало желающих припомнить, в чьей Академии с блеском отучилась Терин-Ниррит-Кайель, прозванная перед гибелью Лениманской Ведьмой. Но когда возвращаешь в норму равновесие, порой трудно справиться с инерцией. На Энгасти нажали слишком сильно, чтобы вернувшийся на родину Айс счёл происходящее не столь важным, чтобы вмешиваться. Да и мне это самое происходящее... так скажем, не понравилось.
   Как следствие, былое политическое равновесие окончательно отошло в прошлое. Нечего и надеяться, что его удастся воскресить: это не феникс и не живое исключение вроде Айса.
   Мне хотелось бы надеяться, что Мориайх Энгастийский и остальные заинтересованные лица понимают, что возврата к прошлому не будет. Особенно тихого, бескровного и мирного. А ещё я надеялся, что они сумеют выбрать принципы нового равновесия разумно.
   И быстро.
  
  
   - Позвольте задать вам вопрос... НЕ риторический, - уточнил Рин. - Что есть магия? Для вас, Мастер Шъюмат?
   - Личная сила, - ответил гъёви без долгих размышлений. - Ключ к свободе. Средство для изменений того, что я могу изменить. Достаточно?
   - Вполне. А для вас?
   Ректор слабо улыбнулся.
   - Магия есть то, чем можно овладеть. А также то, что необходимо контролировать.
   "Очень... дипломатично".
   - Магия, - сказал Эннеаро, - есть основа процветания Энгасти.
   Высший щёлкнул пальцами. Улыбнулся:
   - Если подытожить всё сказанное, получится, что это королевство может процветать лишь в том случае, когда его магия успешно - и хорошо контролируемо, да, - меняет мир. Не имея в достатке ресурсов, особенно кадровых, энгастийцы давным-давно сделали ставку на качество. То есть на личную свободу, реализуемую в рамках весьма демократичной государственной системы. И мне, как магу и человеку, это нравится! Дело даже не в том, что в своей первой жизни мой лучший друг родился именно здесь. Нет. Мне нравится, что в Энгасти - и, пожалуй, нигде более в этом мире - гъёви, иностранца, могут сделать Мастером Погоды. Нравится, что в стране, управляемой тианцами, большинство студентов, учащихся в Академии, - люди. Нравится, что здесь отсутствуют как класс профессиональные нищие... много что нравится. И потому я не вижу ничего зазорного в том, чтобы приблизить королевство Энгастийское к гегемонии.
   Последнее слово присутствующие услышали впервые. Но поняли без объяснений, так, словно всегда его знали.
   - А если выразиться предельно просто, я готов поделиться с местными магами знаниями... и не только. Вопрос заключается в том, захотите ли вы воспользоваться этим шансом.
   - Чтобы изучать высшую магию, - заметил ректор, - надо пройти высшее посвящение.
   Рин пожал плечами.
   - Изучать - да. Но кто сказал, что лишь высший способен пользоваться ею? Хиари не без успеха доказала обратное. Да что там Хиари, если схемотехникой, питаемой Источником Силы под Академией, полна столица и её окрестности! И насчёт Ниррит у меня есть кое-какие подозрения...
   - А конкретнее? - спросил Эннеаро. - Я не о подозрениях. Интереснее иное: какие именно формы примет твоя более чем выдающаяся щедрость?
   Рин снова пожал плечами.
   - Сначала решите, нужна ли вам эта щедрость вообще, - сказал он. - Ключ к свободе - это, конечно, хорошо. Приятно звучит и всё такое. Но я сомневаюсь, что Деххато так просто позволит вам пользоваться этим ключом и раз за разом пробовать на прочность границы доступного.
   В зале с гобеленами установилась хрупкая тишина. Которую разорвал слегка хрипловатый голос Мориайха Энгастийского:
   - Властительный риллу лишил меня младшего сына. Ты это знаешь - и всё равно думаешь, что я поставлю на кон целое королевство?
   - Разумное существо, - ответил Рин, - не стало бы играть при таких ставках. Однако штука в том, что ставка эта сделана до вас и без вас. Сейчас и здесь вы выбираете не то, будет ли жить ваша держава. Вы решаете, КАК она будет жить... и как будет умирать.
   - Красивые слова.
   - Не люблю косноязычия.
   - А отправлять на гибель миллионы разумных - любите?
   - Не надо софизмов. Миллионы так и так умрут, ведь даже бессмертные не вечны. Вопрос, как уже было сказано, в том, какую жизнь проживут эти абстрактные миллионы. Итог всегда один, но кто-то горит, превращаясь в пепел, а кто-то гниёт и становится слизью.
   - Вы старательно толкаете меня к ситуации, где выбора нет.
   На это замечание Рин отвечать не стал. А Мориайх посмотрел на Айса - глаза в глаза.
   - Что выбрал бы ты?
   - Смотря по обстоятельствам.
   - Не увиливай!
   - В таком случае попытаюсь тебя успокоить. Если Эйрас сур Тральгим не сильно ошибалась в оценке побудительных мотивов Деххато - а мне не известны факты, противоречащие её оценке - то всё происходящее может оказаться частью нового плана властительного. Не столь изящного, более долгосрочного, но, полагаю, и более надёжного. Возвышая Ниррит, он хотел - и страшился - взрастить свою освободительницу - и разрушительницу его мира...
   - Вот как?
   Айс криво улыбнулся.
   - Деххато тоже стремится к личной свободе. Частью своего существа. А для него свобода связана с полётом... с возвращением на Дорогу Сна. Если энгастийские маги, получив доступ к высшим заклятьям, не сумеют примириться с Кругом Бессмертных и сообща разнесут Аг-Лиакк в войне, какой ещё не случалось... Деххато - его немалой части - надоело тление. А тебе?
   - Безумец. Ты думаешь, что этим можно меня успокоить?
   - Риллу устроит любой исход. Как ни крути, Круг Бессмертных - тоже его творение. Так что я бы не стал бояться его прямого вмешательства. А маги Круга... что ж, у Энгасти тоже есть маги. И мудрость, позволяющая распоряжаться их силой. Рин прав: сейчас и здесь выбираем мы.
  
  
   Говорильня, которую мы развели, не имела большого значения. С одной стороны, принцип свободы выбора соблюдался: я принял бы от Мориайха и согласие, и отказ, не думая нарушать свои же принципы ради "выгодного" мне ответа. С другой стороны, я заранее знал, к какому решению он склонится под давлением неумолимых обстоятельств. Такой вот парадокс, похожий чем-то на пресловутый принцип корпускулярно-волнового дуализма. Ведь на деле вопрос о том, предопределено событие или нет, почти всегда не имеет смысла.
   Так изначально обречены попытки ясно и однозначно определить, какой является серая вещь: белой? Чёрной?
   Ни то, ни это. Или - и так, и так.
   Для миров, сутью своей восходящих к хаотичности Дороги Сна, такая неопределённость не удивительна ничуть. Скорее, она вполне естественна и закономерна.
   Вполне могу представить себе разумных, которые бы на месте Мориайха Энгастийского с тяжким вздохом "пошли на неизбежные жертвы". То есть смирились с властью Круга, позволили бессмертным выкорчевать правящую династию, погасить столичный Источник Силы, разогнать или попросту перебить всех толковых энгастийских магов, по ходу дела втоптав население острова в безвластие и нищету - только ради призрачной надежды, что "всё как-нибудь обойдётся". Или, просчитывая ситуацию с редкостной дальнозоркостью, - ради перспективы восстановления королевства из руин примерно в нынешнем виде лет через пятьсот.
   Если оно сумеет подняться снова. Если ему позволят подняться.
   Принятие позы эмбриона, однако, полностью противоречило бы жёсткому, бойцовскому характеру монарха. Он умел при нужде "идти на неизбежные жертвы", умел сурово спрашивать и со своих подданных, и с себя самого... но сдаваться, даже не попробовав скрестить клинки? Никогда! И я сделал своё предложение, от которого Мориайх не смог отказаться. Предложение, которое в ином случае попросту не стал бы озвучивать.
   ...что отличает высших магов от довольно многочисленных высоких посвящённых? Если не углубляться в суть и не стенать о непреодолимости качественного барьера, в первом приближении - всего лишь больший опыт и полная автономность доступной Силы.
   Разрешить вопрос с источниками энергии, гораздо более стабильными, универсальными и мощными, чем Окна Стихий, не слишком сложно. Пустота очень кстати подкинул мне идею самомножащихся активных форм, адаптировать которую для реализации "в заклятьях", используя энергии Предвечной Ночи, я мог без особых затруднений. Но даже если бы этого не случилось, я всё равно решил бы вопрос создания новых Источников Силы без своего прямого участия, разве что более сложным и долгим путём.
   Что же касается недостающего опыта... ха! Разжать тиски тихого террора, дать лучшим из магов Энгасти жить столько, сколько позволяет талант и навыки, а не столько, сколько считают нужным маги Круга Бессмертных и персонально властительный Деххато - и смертные покажут, чего они стоят! Я буду не я, если всего через столетие королевство не обзаведётся десятком собственных высших магов, молодых и зубастых - таких, как Ниррит Ночной Свет!
   Хотя нет. Целых сто лет... многовато будет! Традиционные методы обучения и накопления опыта хороши, спору нет. Не сильно преувеличивая, можно сказать, что эти методы в Энгасти доведены без малого до совершенства. Но они скорее надёжны, чем по-настоящему эффективны. Кроме того, Академия всё же рассчитана больше на "середнячков". И это тоже можно понять: экономике нужны именно рядовые маги, в больших количествах, но не слишком дорого. Для выполнения разных рутинных процедур, вознёй со схемотехникой, для варки стандартных зелий по прадедовским рецептам и прочих бытовых нужд даже уровень магистров - изрядный перебор. А уровень мастеров магии и высоких посвящённых так уж вовсе...
   Гм. Это что получается? Если я хочу ускорить процесс, мне придётся сочинять учебную программу повышенной интенсивности для избранных талантов? М-да. Очередной внезапный геморрой на мою голову. Неужели нельзя как-нибудь обойтись без суеты с отбором будущих высших магов и их воспитанием? Дело-то не рутинное, на поток не поставишь, с одной меркой ко всем потенциальным гениям от магии не подойдёшь.
   Гений, каковым обязан быть всякий высший маг, есть явление штучное. Как говорится, орлы - не воробьи, стаями не летают.
   Вот бы изобрести нечто такое, чтобы эти самые гении учились сами, ровно в том темпе, какой их устраивает! Это же азы ТРИЗа: идеальная обучающая машина не должна потреблять ни энергии, ни редких материалов, ни занимать место, которое может пригодиться для чего-то ещё... и, само собой, такая обучающая машина должна действовать без затрат времени. Р-раз - и всё, идеальный конечный результат достигнут! Увы, в реальной жизни приходится мириться с существованием Академий Высокой Магии. Которые занимают весьма дефицитное место в самой середине города, где земля особенно дорога, которые тратят на превращение студента в младшего мага в среднем четыре года и при этом часто портят даже перспективные... хм... "заготовки". О нешуточных тратах денежных средств, которых на одни только зарплаты преподавателей уходит больше, чем на содержание крупной торговой флотилии, можно даже не упоминать.
   А ведь эти зарплаты - не самая увесистая из статей расходов на содержание Энгастийской Академии... Эх, тяжела ты и неказиста, реальная жизнь! А уж несовершенна - ну просто до боли.
   Ладно. Плевать на вериги "текущего положения дел". Сосредоточиться надо не на том, что есть, а на том, как должно быть. Вернёмся к ТРИЗу, сформулируем требования к нашей идеальной машине для обучения, прикинем, какие разделы магии можно использовать для приближения к идеалу... и какие существующие свойства Академии можно использовать без изменений.
   (Без изменений можно оставить, конечно же, Источник Силы, - тот самый, подаренный своей alma mater одним из благодарных студентов после получения высшего посвящения... да... Источник Силы... Силы? Но...)
   Опа! Вот что значит правильно поставленный вопрос.
   Как завопил, пребывая в полном восторге от собственного озарения самый знаменитый гражданин Сиракуз, - эврика!
   (Угу. Теперь осталось всего ничего: понять, как это можно организовать на практике).

17

   В раскрытое настежь окно мимо слегка колышущихся занавесок заглядывают закадычные друзья: солоноватый тёплый ветер и солнечный свет - пёстрый, как леопард, из-за шелестящих листьев растущего под окном деревца. По белёному потолку гуляют совсем уже слабые, но для зорких глаз всё равно с лёгкостью различимые тени. А точнее, тени теней: прозрачные, уютные, ласковые, как раскормленная домашняя кошка.
   "Ничего не понимаю".
   Лежащая на кровати женщина (или, скорее, девушка, если судить по зримым приметам возраста) моргнула. Шевельнулась - сперва едва заметно, неуверенно, но уже секундой позже вполне целенаправленно. Согнула в локтях руки... и снова почти полностью замерла, разглядывая собственные ладони, как нечто малознакомое, но всё же не совсем чужое. Ладони у неё, кстати, оказались вполне симпатичные: узковатые, с пропорциональными тонкими пальцами, без мозолей и шрамов. Кожу покрывал хорошо заметный загар, на фоне которого выделялись тоненькие волоски - то ли выгоревшие до белизны, то ли сами по себе, от природы, очень бледные.
   Насмотревшись и опустив руки, лежащая замерла. Веки её сомкнулись. И сразу же по комнате прошёлся еле заметный поток магии. Не встретив препятствий, поток стремительно взбурлил, свиваясь в бесплотный, но при этом очень тугой вихрь. Один слой, второй, третий; взаимоналожения и хитрые, на грани полного хаоса и высокого искусства переплетения энергии окружили лежащую коконом, который счёл бы непробиваемым даже опытный боевой маг. А заклятья становились всё мощнее и изощрённее...
   Минут через десять, доведя плотность и насыщенность защиты до предела, девушка снова открыла глаза и встала с ложа. Её движения отличала некоторая неуверенность. Такая или почти такая присутствует в жестах, осанке и шагах больных, долгое время пролежавших в постели. Без колебаний подойдя к дальнему углу комнаты, девушка замерла, глядя в напольное ростовое зеркало - одно из тех, слава которых перешагнула границы Аг-Лиакка, на экспорте которых богатели энгастийские ремесленники и торговцы.
   Из зеркала на оригинал смотрело отражение молодой, не старше двадцати лет, блондинки. Одежда её была простой и очень лёгкой, как раз по погоде: белая, до середины бёдер, туника без рукавов из плотного непрозрачного шёлка, подпоясанная тоже шёлковой, но чёрной лентой. Босые ступни упираются в упругий ворс ковра. Серо-голубые глаза, чуть вздёрнутый нос, не особо красивое, но вполне симпатичное лицо, обрамлённое коротким каре прямых бледно-соломенных волос. То же самое (не красотка, но в то же время далеко не уродина) можно сказать о фигуре: рост великоват, плечи широковаты, грудь еле заметна, но безупречная стройность и вполне женственные бёдра искупают эти недостатки.
   Руки поднялись, кончиками пальцев ощупывая лицо. Так слепец изучает малознакомый предмет, не доверяя отсутствующему зрению... губы шевельнулись, роняя хрипловатое:
   - Что это?
   Ответ последовал без промедления.
   - На основе образца ткани - кажется, это был кусочек кожи, но не поручусь - провели полный генетический анализ. Затем результаты анализа перерасчитали, убирая... гм... ошибки. И использовали для создания магической репродукции. Таким могло быть твоё собственное тело, если бы не влияние порчи и не чрезмерно жёсткое посвящение.
   При первых же звуках чужого голоса девушка очень резко отвернулась от зеркала и со смесью отнюдь не дружественных чувств уставилась на непрошеного собеседника. Который возник неизвестно откуда прямо на подоконнике с таким видом, словно уже давно там сидел. На первый взгляд - да и на второй - что-либо угрожающее в нём отсутствовало.
   Обманчивое впечатление!
   - Но прости мою невоспитанность. Мы ведь не знакомы... хотя уже успели помериться Силой в поединке. Меня зовут Рин Бродяга.
   Блондинка чуть ссутулилась, сжимая руки в кулаки.
   - Что ты со мной сделал?
   - Хочешь объяснений? Имеешь право. Пойдём.
   Спрыгнув с подоконника, Рин кратчайшим путём добрался до двери и вышел. Немного поколебавшись (и усмирив всплеск противоречивых чувств, которые она сочла неуместными), девушка последовала за ним.
   Далеко идти не пришлось. Добравшись следом за Рином до одной из соседних комнат на том же этаже, блондинка зашла внутрь - и замерла, как изваяние.
   - Как видишь, - сказал Бродяга безупречно ровным "лекторским" тоном, - никто с твоим исходным телом ничего страшного не сделал. Его не расчленили, не растащили на амулеты и эликсиры, не пустили на сомнительные опыты... хотя исследовать всё же исследовали, уж извини. Можно сказать, что тело, в котором ты пребываешь сейчас - извинение за беспардонность энгастийских учёных. А это тело пребывает в глубоком сне.
   Помедлив, Рин усмехнулся и проворчал словно себе под нос:
   - Спящим больше, спящим меньше...
   - И чего вы теперь от меня хотите?
   - Ну, о "мы" речь вести рано. А вот я для начала хотел бы ответной любезности.
   - Я не умею создавать новые тела.
   - У меня с этим тоже не блестяще. То, которое ты носишь, - итог беспардонности мастера биотрансмутаций Сигола Лебеды. Но вообще-то под ответной любезностью я имел в виду имя. Я своё назвал и хотел бы знать, как мне называть тебя.
   Молчание. Растянувшееся на минуту с лишним. И - неохотное:
   - Зови меня Киэшт.
   - А более благозвучного имени у тебя в запасе не найдётся? - нахмурился Рин.
   - Чем тебе не нравится это?
   - А разве тебе самой нравится кличка, самое безобидное значение которой - "отродье"?
   Блондинка вздрогнула, как от порыва холодного ветра.
   - Ты владеешь магией Имён?
   - Даже не знаю, что ответить. То, что ты подразумеваешь под магией Имён - по большей части всего лишь мутная суеверная ересь. Но в то же время я обладаю некоторой властью над именами, понятиями, системами описаний и прочим, что в сумме можно назвать магией имён.
   - Вот как...
   - Не подумай, что я увиливаю от ответа. И если ты подозреваешь, что я стремлюсь обманом или хитростью завладеть твоим "истинным именем", подозрения твои напрасны. Хотя бы потому, что мне вовсе не требуется знать данное тебе при рождении имя, чтобы проявить свою власть.
   - Тогда зачем тебе его знать?
   Рин вздохнул - не скрывая раздражения.
   - Клянусь всеми именами Спящего! Не хочешь называть имя - не надо. Обойдусь и так. Давай я буду называть тебя Гилэшь, сиречь "светлая". Созвучно твоему детскому прозвищу, но при этом приятно на слух, имеет под собой вполне очевидную основу и не обидно. Согласна?
   - Нет!
   - Тогда предложи свой вариант. Но учти, что называть тебя Златоликим я не буду! - Маг помолчал и добавил уже спокойным тоном:
   - Во всяком случае, до тех пор, пока ты не вернёшься в прежнее тело.
   - И когда произойдёт это... возвращение?
   - Хоть сейчас. Хотя на твоём месте я бы не спешил с решениями и суждениями.
   - Ты не на моём месте.
   - Адски верно. Не на твоём. Так что насчёт имени?
   - Сэаг.
   - "Недруг"? Это несимпатичное имя. К тому же мужское.
   - Тогда - Тэрэй.
   Рин неожиданно (и вполне добродушно, даже с налётом мечтательности) улыбнулся.
   - Вот это мне нравится. Тэрэй... "первый шквал грозы"... весьма поэтично. Не ожидал! Пойдём, что ли, пообедаем и заодно побеседуем... а, Тэрэй?
  
  
   Видимо, чем дольше жизнь, тем чаще в ней встречаются повторы. От неявных до прямых и очевидных. Нынешняя ситуация отчётливо напомнила мне знакомство с Зархотом... вот только в сравнении со старым хилла новонаречённая Тэрэй, несмотря на всю свою Силу, казалась сущей девчонкой. Похоже, смена облика повлияла на неё гораздо сильнее, чем можно было предполагать. В здоровом теле - здоровый дух? Да... но это самое здоровье для непривычного существа может оказаться нешуточным испытанием. В каком-то смысле сознание высшей, спроецированное из спящего Златоликого в новое тело по методике, отработанной на Схетте, испытало то же, что порой испытывает узник, неожиданно выпущенный из подземной темницы.
   Говоря проще, пленница опьянела. Ничего не болит, ни порча, ни шрамы посвящения не сковывают, опять же гормональный фон - нормальный, а не то убожество, которым всю жизнь довольствовался Златоликий... так что результат, в общем, закономерный.
   Потому я и потащил Тэрэй на кухню. Еда, особенно плотная и вкусная, умиротворяет.
   На кухне, однако, оказалось шумновато. Ну, хлопочущий Лимре - не в счёт: он чуть ли не сутками тут священнодействует. Маньяк от поварского искусства, что тут поделаешь... правда, мания Видящего не только безопасна, но и весьма полезна, а плоды её - мягко говоря, пальчики оближешь. В общем, не увидеть на кухне Колобка - это надо постараться. Штука же в том, что помимо него здесь же тусовались Айс, Илнойх, Фэлле и Хиари. Весь кагал минус Уэрен.
   Назвать эту компанию обедающей я бы остерёгся. Нет, они именно тусовались, и не иначе.
   - А, Рин! Смотри, я довёл до ума новый трюк!
   Сразу после этого выпрямившийся во весь рост Айс вытянул руку - и внушительно повёл появившимся в ней Побратимом. Новый всплеск ощущаемого не ушами шелеста, и двуручник снова покорно скрывается в Межсущем.
   - Поздравляю, - сказал я.
   - Ты не очень-то размахивай своей железкой, - буркнул Лимре.
   - Да я так, покрасоваться...
   - В другом месте красоваться будешь!
   - Ладно-ладно, не ворчи. А знаешь, Рин, что самое интересное? Даже когда Побратим находится вне плотной реальности, я всё равно остаюсь связан с ним. И могу использовать как накопитель. Правда, канал передачи сужается в несколько раз...
   - Если потратишь неделю на отработку техники "конденсации Тумана", - заметила Хиари, - тебе уже не понадобятся накопители. Никогда.
   Илнойх тут же, выражаясь фигурально, сделал стойку:
   - Эта техника - вроде универсального высокого посвящения? Как у Ниррит?
   - Да, - кивнула Хиари. И добавила. - Тот, кто умеет "конденсировать Туман", не останется без энергии всюду, где возможен полноценный контакт с творением Эвелла.
   - Значит, в Хуммедо это "универсальное" посвящение работать не будет, - хмыкнул Айс.
   - Почему?
   - Потому что в доменах Межсущее недоступно, ученик! - сказал я. - И если бы ты прочёл всё, что тебе задали на сегодня, а не сидел здесь в ожидании ужина, ты бы это уже знал.
   Пристыженный юноша тут же совершил попытку вылезти из-за стола, каковую я пресёк мановением руки и лёгкой ухмылкой.
   - Сиди уж, чего там. Половину-то ты честно прочёл и отдых от книжной пыли заслужил.
   - Рин, - снова оживился Айс, - а как у тебя движется основной проект?
   - Туго. Я вовсе не уверен, что успею его завершить к пробуждению Схетты. У меня сейчас целых четыре отражения глотают ту самую пыль в архивах Академии, копаясь в наработках по системной магии, а ещё одно сидит в глубокой медитации, сводя воедино концы - и есть мнение, что этого не хватит. Насколько всё прощё оказалось с Источниками Силы!
   - Ничего, друг, я в тебя верю.
   - А у тебя как дела?
   - Продолжаю разгребать наследие Пёстрого. Кстати, о системной магии. Ты не подскажешь ли, какие константы в проективных матрицах стихийной "классики" могут...
   Пошёл профессиональный трёп, преимущественно трёхсторонний. Не ограничиваясь тихим сидением на своём месте, Хиари (установка эмоционального "мостика" между ней и Илнойхом оправдала себя на все сто) довольно активно вмешивалась в диалог, уточняя как вопросы, так и формулировки ответов. Несмотря на активное восполнение пробелов в образовании, которым я занялся с некоторых пор, терминологией энгастийской школы системной магии Айс и его "дочка" по-прежнему владели лучше, чем я. У меня имелись перед ними иные преимущества, главное из которых заключалось в том, что мне не требовалось творить заклятия "вживую", чтобы путём экспериментов уточнить ту или иную формулу - хватало просмотра теней вероятности.
   Пока мы трепались, Тэрэй внимательно нас слушала... и машинально жевала то, что ей тихо и незаметно подсовывал Лимре.
   - Я тупая, - сообщила Фэлле Хиорм с видом смиренным и печальным, когда очередной цикл вопрос-ответ подошёл к концу, а Айс задумчиво развеял схему-иллюстрацию. - Вроде бы и язык знаю, а понимаю только отдельные слова.
   - Ты не тупая, - авторитетно заявил Илнойх. - Ты просто недостаточно подготовлена, как и я. Но что в этом удивительного? Айс, можно сказать, мастер магии. Хиари - тоже. Учитель так вообще высший маг. Чтобы их понимать, надо быть как минимум магистром.
   Айс хмыкнул.
   - Некорректное замечание. Думаешь, магистр алхимии или целительства поймёт разговор об универсальных операторах системной магии?
   - Ну, я же сказал - "как минимум"...
   - А я сказал - "некорректное".
   - И что?
   - А то, что я не сказал - "полная ерунда". Чувствуешь разницу в формулировках?
   - Не ссорьтесь, суровые парни, - посоветовал я. - А ты, Фэлле, действительно просто пока не готова участвовать в таких разговорах хотя бы в качестве слушателя. Но только от тебя самой зависит, как долго продлится эта неготовность.
   - От тебя тоже, - заметил Айс. - Хоть ты и отказался брать новых учеников, я не думаю, что Фэлле откажется поучаствовать в испытаниях плодов основного проекта.
   - Ох, не трави душу! Я и так забыл, когда последний раз валялся на травке. Нынешний дружеский трёп - самое близкое к понятию "отдых", что мне осталось. Тяжелее было только с Ледовицей "бодаться", да и то... бодание-то долго не продлилось, а жизнь в шести отражениях тянется уже больше месяца.
   - Ты бы не прибеднялся, а? До этого ты месяц жил в пяти отражениях. И стонал, как тебе тяжко, неудобно и всё такое. Глядишь, скоро ты ещё одно отражение заведёшь.
   - Нет, Айс. Вот это вряд ли. Дальнейшее дробление сознания станет возможно лишь в том случае, если я перейду с использования отражений на обычные живые тела.
   - И что тебе мешает? Попроси Сигола или Хиари - они тебя живо маграми обеспечат.
   - А про эффект индукции ты забыл?
   Айс звонко хлопнул себя по лбу.
   - Ну да, ты же высший! Вот пропасть, как-то в голову не пришло...
   - И ещё тебе не пришло в голову, что лёгкий путь - не всегда лучший.
   - Надо полагать, - заметила Хиари флегматично, но с хитринкой на дне чуть прищуренных глаз, - скорого прибавления среди тел-отражений ждать не стоит. А вот спустя месяц-полтора...
   - "Постепенное увеличение нагрузки - прямой путь к вершинам", - процитировал Илнойх.
   - Пойду-ка я в библиотеку, - сказала Фэлле, поднимаясь, - и тем увеличу нагрузку.
   - Мне тоже пора, - сообщил мой ученик.
   Айс махнул рукой и исчез, породив короткий - намного меньше секунды - всплеск Шёпота Тумана. (Я буквально кожей ощутил изумление Тэрэй... а что, неплохой способ пустить пыль в глаза: подстегнуть мышление ускорением времени и нырнуть в Межсущее чуть ли не мгновенно).
   Хиари нашла свой способ выпендриться. В чём-то даже получше айсова.
   - Знаешь, - сказала она, окидывая Тэрэй специфическим "целительским" взглядом, - мастер Сигол как-то без огонька сработал. Если захочешь подправить гормональный баланс... и не только его... обращайся, помогу с радостью. Станешь настоящей красавицей!
   Сказала - и пропала. Переключила режим персонального темпорального кокона на полную невидимость. Чем окончательно вышибла Тэрэй из достигнутого было на разносолах Лимре сытого чуть сонного довольства.
   Что ж. Друзья свою часть отыграли, пора мне возвращаться к своей.
   - Поела? Славно. Пойдём, посидим на веранде, от чужих ушей подальше.
   Веранда встретила нас ласково: всё тем же солнцем, ветерком и покоем. Вообще-то даже в Энгасти на излёте зимы не должна стоять настолько славная погода. Тропики там или нет, а в самое холодное время года уютное тепло столице могли обеспечить только неустанные усилия Мастера Погоды. И обеспечивали - точно так же, как большую часть года смягчали душную тропическую жару до приемлемого "жарко, но шевелиться можно".
   Ну, мне в теле-отражении не особо повредила бы даже прогулка пешком по фотосфере. Как и Тэрэй, учитывая количество накрученных вокруг неё щитов. Однако практика показывает, что высшим магам не чужда ностальгия... и погоду, приятную для обычных людей, они ценят.
   - У тебя вопросы ко мне есть?
   - Нет!
   - Когда появятся, задавай, - сообщил я почти равнодушно. - А пока придётся выдать тебе небольшую лекцию о последствиях существования в новом теле. Ты знаешь, что такое магическая репродукция? Хотя бы в общих чертах?
   - Нет.
   Тэрэй даже не постаралась как-то замаскировать ложь. И агрессию. Ладно...
   - Ну, если вкратце, магическая репродукция позволяет создавать живое с нуля при помощи сверхсложных и сверхмощных заклятий. Созданный таким образом организм можно снабдить даже сложными рефлексами - иначе ты сейчас не могла бы ни ходить, ни держать ложку, ни говорить. Но штука в том, что снабдить магров ещё и личностью энгастийские маги пока не могут. А другая штука заключается в том, что тело, пригодное для существования разума - не просто нейтральный субстрат. Природа, как известно, не терпит пустоты. Поэтому в маграх, особенно самых сложных, созданных по матрицам разумных видов, со временем появляется личность.
   Я сделал паузу. И продолжил, слегка изменив тон.
   - По ряду причин, рассматривать которые подробно пока нет смысла, сам по себе такой магр развивает собственное сознание медленно. По очень приблизительным подсчётам, магр обычного разумного без особых магических способностей сможет стать самостоятельным не раньше, чем через много десятилетий. Однако есть такая штука, как эффект индукции разума. Его открыли случайно, причём не теоретически, а экспериментально - хотя предугадать подобное, задумайся кто о теории процесса, не составило бы труда. Если коротко, то развитие в магре самостоятельного сознания ускоряется, если магр имеет ментальную связь с уже сформированным, зрелым сознанием. Причём мера ускорения прямо зависит от степени развития сознания-индуктора. Только при воздействии божества собственное сознание в магре вспыхнет быстрее, чем от прямого контакта с разумом высшего мага. Понимаешь, к чему клоню?
   Тэрэй упорно молчала.
   - Некоторое время на раздумья у тебя есть. Но не особенно долгое. Потом перед тобой во весь рост встанет выбор. Самый глупый, на мой взгляд, путь - это жёсткое подавление любых проявлений самостоятельности у нового воплощения. Что отнюдь не так просто и без последствий для сознания-индуктора не останется. Есть и иные варианты. Либо ты страдаешь от... гм... доброкачественной шизофрении, либо возвращаешься в оболочку Златоликого...
   - Либо?
   - Последний вариант такой: ты особыми техниками смешиваешь потоки своего сознания с новорождёнными, растворяя их в себе - ценой внутренних изменений.
   - И чем это отличается от "самого глупого пути"?
   - От подавления личности-то? Примерно тем же, чем взаимовыгодная торговля от грабежа, обучение - от зубрёжки догматов... любовь - от изнасилования.
   Плечи Тэрэй едва заметно вздрогнули.
   - Я не собираюсь тебя ни к чему принуждать - клянусь Силой! Кстати, удерживать тебя в плену я тоже не намерен...
   - Что?!
   - Я сказал что-то непонятное? Ты - гостья, а не пленница. И можешь уйти, когда и куда пожелаешь. В том числе - уйти, захватив с собой тело Златоликого. Об эффекте индукции я тебя предупредил, никаких долгов за тобой не числится, так что...
   - Ты издеваешься?
   - Нисколько.
   - Да куда я пойду в таком-то виде?!
   - Куда захочешь. Пестрота велика. Чудес в ней больше, чем можно увидеть, даже будучи бессмертным высшим магом. Если ты решишь покинуть Аг-Лиакк - я тебя пойму.
   Тэрэй уже не просто дрожала. Скорее, её трясло. Чертовски похоже это было на лихорадку.
   Да это и являлось лихорадкой - в каком-то смысле.
   - А если я его не покину?
   - Хочешь остаться в Кругу Бессмертных? Странное желание. Но препятствовать не стану.
   - Полагаешь, я настолько ничтожен, что меня можно не брать в расчёт?
   - Если бы я считал тебя ничтожеством, мы бы не разговаривали.
   Резкость и угроза - но хорошо рассчитанные. Тэрэй притихла - но не настолько, чтобы ощетиниться в ответ на мой жёсткий взгляд... и не настолько, чтобы сотворить какую-нибудь самоубийственную глупость.
   - Я не требую от тебя предательства. Я не стремлюсь вызнать твои тайны. Я даже не жду от тебя взвешенных решений. Но решать, что делать дальше, тебе придётся. Думай, Тэрэй. Думай!

18

   Этого момента я ждал давно и с немалым трепетом.
   Так ждут праздника. Более того: так ждут чуда. Дни и ночи ожидания сливались в единое пёстрое полотно. Множеством факторов это полотно растягивалось и расширялось. Ускорение времени среди них - сущий пустяк. Ветви вероятного будущего заметали мою память листвой несбывшегося. Непрерывная медитация на грани сенсорно-синтетического и аналитического транса меняла восприятие гораздо сильнее, чем купание в реке смыслов... правда, не так резко, но всё же, всё же... а расширение потоков внимания, необходимое для контроля за телами-отражениями? А своенравная память, которая, кажется, взялась своевольничать и подбрасывать разуму всё новые ассоциативные узоры, не спрашивая сознание?
   Во внешнем мире прошли конкретные, явные, легко поддающиеся счёту месяцы. Но для моей сути... Окончательно ушли в прошлое нелепые попытки пересчёта "внутреннего" времени на привычные человеческие годы. Сколько нового опыта приобрёл я, пока ждал, творил, размышлял, читал, заклинал и рассматривал грани реальности под тысячами разных углов? Не знаю. Честно, не знаю. Мой личный опыт рос, словно разноцветный фрактал в абстрактной пятимерности - и объём этого фрактала категорически не желал выражаться в линейных единицах, будь то секунды или тысячелетия. Человеческая кожа не трещала на моих плечах... но всё чаще и чаще случалось так, что окружающие меня разумные избегали смотреть мне в глаза.
   И потому ожидание моё окрашивалось шелестящими нотами страха.
   ...этого момента я ждал давно. И дождался. Заранее почувствовав его приближение (всё же хорошо уметь предвидеть будущее!), я отозвал "лишние" тела-отражения, собрав сознание воедино и потому ощущая себя довольно странно. Привыкнув к раздробленности восприятия и мысли, снова вернув цельность, я словно... повзрослел? Вырос? Близко, но не то, не то... А ещё я снял, как снимает броню и оружие воин, почти все постоянные заклятья. Я спихнул на Параллель и Фугу Истощения, и Ореол Значений, и даже старые, проверенные, многажды улучшенные Зеркало Ночи с Голодной Плетью. Всё, что я оставил на своём единственном теле-отражении - не требующий моего личного внимания Мрачный Скаф. Последний, впрочем, изображал свободную футболку с джинсовыми шортами и никакой мрачностью не дышал.
   Вот только взгляд я в последний миг всё-таки спрятал - и потому Схетта, открыв глаза, увидела лишь мой профиль.
   - Рин!
   Сграбастав охотно потянувшееся навстречу тело, я поцеловал уголок её рта, потом шею, потом ключицы, а потом... потом был пир, вознаграждающий нас обоих за долгое воздержание и вынужденную разлуку. И Предвечная Ночь как будто одобрительно подмигивала мне из-за плеча, мол, так держать, радуйся, Рин Бродяга, вернувшийся наконец-то в свой истинный дом. Громче тамтамов грохотал в ушах голос сердца, то сливающийся с чуть более быстрым пульсом Схетты, то расходящийся с ним в контрапункте. И ярче, и выше огней ночного салюта взлетала радость, одна на двоих, и сшивал воедино Высь с Бездной торжественный голос органа, и вздохи были сладкими до горечи, глубокими, как лучшее во вселенной вино по имени Свобода...
   А потом, в паузе, жарко прильнувшая к моему левому боку Схетта спросила (я по-прежнему подставлял её взгляду профиль, глядя в потолок и улыбаясь спокойно):
   - Мы ведь в Энгасти?
   - Да.
   - И Айс здесь? И Лимре?
   - Ага.
   - Ты боишься смотреть мне в глаза?
   - Немного.
   - На тебя это не похоже. Что изменилось?
   - Не что. Кто.
   Ладонь Схетты - заметно меньше моей, но ненамного слабее - прильнула к моей щеке и заставила голову повернуться, лицом к лицу.
   - Я тоже изменилась, - шепнула она.
   Серебро её радужек расплавилось, заливая белки, поглощая зрачки. Изменился и голос. Причём куда сильнее, чем глаза. Правильнее, наверно, было бы теперь называть его голосами: глухими и звонкими, низкими и высокими, женскими и мужскими, говорящими в унисон одно и то же, как хор, состоящий из неведомого числа певцов:
   - Сдаётся мне, Рин Бродяга, нам обоим придётся привыкать друг к другу так, словно мы познакомились впервые. Если ты хочешь этого. Если ты сможешь напомнить мне, кто я.
   - Я... постараюсь. Ты, главное, не дай мне забыть, кем я был и кем хочу остаться.
   И тут грянуло по-настоящему.
   Какие бы знания и умения не вынесла Схетта с Дороги Сна, что бы с ней ни случилось, как бы ни переменилась она, - в любом случае она оставалась моей женщиной. Я понял это, понял по-настоящему, когда оказалось, что магия её умеет петь и смеяться, подчиняясь гармониям более сложным и странным, чем любые мелодии плотных миров. В серебре её взгляда, как в зеркале, видел я хороводы странных видений, и не мог отличить в этих вихрях, где явь, а где сон. Парад причудливых форм, извивы мистических знаков, тонкая вязь огненных рун и трепетных бликов на гибком сиянии металла, смертная тоска нищенки-вьюги и радуга священных брызг фонтана, проклюнувшегося в самом сердце пустыни, как подснежник прорастает на обнажившемся по весне пригорке. Взгляд Схетты отражал также меня самого - и непонятно было отражающееся: не горячее и не холодное, преисполненное мрачного покоя и едва не лопающееся от бесконечного напора Силы, предельно простое и непостижимое в одно и то же время.
   Как две бесконечности, смотрели мы друг на друга и друг в друга. И чем дольше смотрели мы, тем яснее становилось, что отражениям не будет числа, а познанию - границ.
   - Ты прекрасна, как сон, - шепнул я. Почти синхронно её губы шепнули:
   - Ты глубок, как ночь...
   - Я люблю тебя.
   - Я тебя люблю...
   - Мы ведь не расстанемся больше?
   - Ни за что!
   И в те мгновения мы оба свято верили в слова этой клятвы.
  
  
   Сначала Фэлле Хиорм показалось, что Рин и Хиари ведут себя очень странно. По давно заведённому порядку высший держался с "дочерью" Айса, как с младшей сестрой или, возможно, племянницей. То есть по-родственному тепло, но без малейших намёков на вольности... которые холодная по натуре Хиари и сама бы вряд ли одобрила. А тут! В том, как голова девушки клонилась к плечу Рина, ничего холодно-целомудренного не было в помине... как не было ничего спокойно-родственного во властном жесте, которым рука мага на её талии притягивала двоих поближе друг к другу - бедро к бедру, плоть к плоти.
   А потом до Фэлле дошло.
   - Она проснулась?
   - Ага, - ухмыльнулся Рин. В его улыбке и блеске глаз проскальзывало нечто от пьяного... или даже сумасшедшего. - Знакомьтесь: Схетта, это Фэлле. Фэлле, это Схетта.
   - Очень приятно.
   Взгляд полностью, без малейшего просвета, серебряных глаз оказался тяжёл, как блеск искры на кончике полностью заряженного боевого жезла. Онемевшая, Фэлле только и смогла, что потупиться. Пара магов прошла мимо неё дальше по коридору, а она всё стояла, снова и снова вспоминая затягивающий хоровод странных видений в глубинах двух озёр жидкого серебра.
   "Жуть морская!
   Хотя - он же высший маг... обычная-то ему и не подойдёт, наверно... только такая вот, чтоб даже Хиари с ней рядом показалась заурядной.
   Но всё равно эта Схетта жуткая, как сто кошмаров. Во сне явится - сердце встанет!"
   Крупно вздрогнув, Фэлле решила, что наступивший день ей лучше провести подальше от коттеджа. Например, в одном из ресторанчиков возле Адмиралтейской площади. Или на Шёлковой улице. Или в одной из летучих гондол, курсирующих над городом...
   Главное - подальше. Да.
  
  
   - Красивый город.
   - Да. Когда я взглянул на него впервые, сравнил с Ирваном.
   - Ну, не скажи. Какой бы я ни была "патриоткой", Энгасти всё же попроще будет.
   - Это до поры.
   - Почему?
   Мы со Схеттой стояли словно на отвердевшем воздухе на высоте, где обычно летают лишь птицы, и смотрели вниз. Благодаря темпоральному кокону - невидимые и неощутимые. Как боги.
   - Да, ты же не знаешь. Я с Мориайхом договор заключил и почти все пункты его исполнил. А по договору этому королевство Энгастийское должно прибавить в весе раз этак... во много раз.
   - Каким образом? Точнее, каким чудом?
   - Ну, во-первых, я создал в дополнение к столичному Источнику Силы целую сеть таких же стационарных Источников. Ровно одиннадцать натыкал по всему острову. В сумме - дюжина.
   - Недурно. Выходит, схемотехника теперь будет работать не только в столице?
   - Именно. А последствия ты и сама просчитать можешь. Одни только уловы промысловых рыб за пять-шесть лет можно будет поднять втрое, даже если особо не гнать темп. Мастерские, использующие схемотехнику, - рассредоточить, завести производство новых вещей, включая магические, поднять уровень жизни. В перспективе возможен такой рост населения, что о недостатке кадров в Энгасти забудут. Но - слушай дальше.
   - Слушаю, любимый мой.
   - Тут нужна предыстория. Всё началось с того, что к нам прицепилась тайная служба...
   Я быстренько, без лишних деталей, пересказал, почему Круг Бессмертных атаковал остров и чем эта атака закончилась.
   - ...вот тогда-то на примере Хиари стало ясно: если искусному магу дать доступ к хорошей защите, потоку энергии, на который можно подвесить выполнение особо мощных, но не боевых заклятий - вроде локального ускорения физического времени - и добавить к этому прямой канал связи с Параллелью, то такой искусный маг станет ого-го какой угрозой. В одиночку, конечно, он или она с высшим магом не потягаются. Но если вдесятером? Или, того лучше, полусотней?
   - Всё равно не потягаются.
   - А вот это уже зависит от обстоятельств. И от того, каким будет высший. Ледовица - да, она и сотню таких искусников передавит. А вот насчёт Пустоты я уже не уверен. Кроме того, если высшие могут противостоять примерившим Доспехи Бога, то вот высокие посвящённые, даже навалившись кучей на одного, вид будут иметь бледный.
   - Это смотря по тому, на что в твоих Доспехах Бога будет способен оператор.
   - На многое. Я тестирую свою придумку всё на той же Хиари...
   - Кстати, не забудь нас познакомить.
   - ...непременно... и чем дальше, тем лучше понимаю, что создал поистине страшную вещь. Ты, конечно, права: чтобы разыграть эту карту в полную силу, нужен маг с весьма специфическими талантами. И только такая, как Хиари - магр, о мышлении которого я заранее знал очень много и под магию которого мог подогнать Доспехи заранее - могла хорошо управляться с этим инструментом вообще без подготовки. Другим придётся долго учиться... но локальное ускорение времени радикально сократит сроки обучения.
   - А как насчёт создания Доспехов? Это наверняка очень сложно...
   - Не для меня. Кроме того, с ними я реализовал одну хитрую процедуру. Комплекс состоит из трёх компонентов: энергоблок - то есть автономный Источник Силы, как в заклятиях высшей мощности, блок личной защиты, который я не мудрствуя лукаво передрал с Мрачного Скафа, и блок информационной поддержки. Вообще-то деление достаточно условное, потому что блок поддержки и энергоблок намертво вшиты в плотную иллюзию блока защиты, ну да ладно. Фишка не в этом, а в том, что новые Доспехи Бога можно получать почкованием.
   - Что-о-о?!
   - Забавно, да? При случае надо непременно сказать спасибо Пустоте за самомножащиеся заклятья: без этой идеи всё стало бы гораздо сложнее.
   - Ну-ка, быстро выкладывай детали! Твои Доспехи Бога что, живые?
   - В полном смысле слова - нет. А вот если толковать понятие "жизнь" расширительно... в этом случае ответ положительный. Потом я распишу тебе процесс "почкования" во всех деталях, а пока только общий рисунок. Всё начинается с автономного Источника Силы. Он (под управлением своего оператора, конечно) инициирует служебное заклятье, в которое изначально встроен такой же автономный Источник Силы. Формат этого заклятья, как нетрудно догадаться, содержит память блока поддержки. На каркас заклятья-Источника подвешивается копир, то есть ещё одно служебное заклятье, сшивающее с энергоблоком плотную иллюзию блока личной защиты. Ну и под конец, когда физическая основа новых Доспехов готова, начинается самая долгая и затратная по времени процедура копирования данных. Из старого блока информационной поддержки - в новый.
   - Долгая, говоришь?
   - Ага. Если не нацепить новые Доспехи на нового оператора, чтобы синхронно для обоих Доспехов включить ускорение времени, то не менее суток на инсталляцию ядра данных.
   - А если нацепить и включить?
   - Мощность автономного Источника Силы позволяет локально ускорять поток времени в семьсот сорок раз. Это если придерживаться "потолка безопасности". Во сколько раз это ускорит создание новых Доспехов - посчитай сама.
   Схетта помотала головой.
   - Ну ты даёшь, Рин... ну ты даёшь!
   - Вообще-то ничего такого уж радикально нового я не придумал...
   - Свисти! Не придумал он!
   - ...бессмертные Круга тоже горазды выдавать смертным опасные игрушки. Помнишь ту девушку, Фэлле Хиорм? Расспроси её насчёт Браслета.
   - Рин, я тебя покусаю! А если хозяина Доспехов перевербуют? Или захватят в плен?
   - Что, страшно?
   - Не то слово!
   - Тогда вообрази, как будут бояться энгастийцев в Доспехах.
   - Я серьёзно, Рин. Ускорение времени с кратностью семьсот сорок... я ведь представляю, сколько энергии уходит на такие фокусы! Главный калибр "Морской молнии" рядом с такими Силами не опаснее кошачьего чиха!
   - О! Хорошо, что напомнила. Флот королевства Энгастийского тоже вовсю готовится к модернизации. В первую очередь, конечно, к замене Окон Стихий на нормальные Источники. Мне эти Окна не нравятся совершенно. Капризные они. И напрямую зависят от Воли Деххато. Стоит властительному немного сместить базовые параметры стихийного баланса, как Окна на рейдерах в лучшем случае погаснут. А в худшем...
   - Муж мой, не заговаривай мне зубы. Ты понимаешь, какого рода... инструменты даришь смертным? Представляешь, чем это может кончиться?
   - Понимаю и представляю. Только ответь мне: а тебе не страшно видеть куда более мощные инструменты в наших руках? В моих, например? Или в своих собственных?
   - Но я...
   - Милая Схетта, не надо этого. Я мало что понял, когда смотрел в твои прекрасные глаза, но иногда малого понимания достаточно. Не знаю, каким образом ты отхватила своё собственное высшее посвящение, потому что о своих приключениях на Дороге Сна ты старательно молчишь. Но в самом факте я не сомневаюсь. Ты - высшая!
   - Я расскажу тебе всё. Обещаю.
   - А я и не сомневаюсь. Но на вопрос всё же ответь. Ты доверяешь себе?
   - Д... да.
   - Неуверенность?
   - Природа моей новой Силы плохо сочетается с однозначностью.
   - А какова её природа? Когда я раздумывал, стоит ли мне рисковать со вторым высшим посвящением на Дороге Сна, то решил назвать его магией Улицы Грёз...
   Схетта неожиданно рассмеялась. Кажется, поймала ассоциативную тень, хотя я вовсе не собирался применять ламуо в этом разговоре.
   - У меня получилось... иное. Посвящение Хороводом Грёз... да, это достаточно точно.
   - Ага. Так всё же, что с моим вопросом?
   - Я уже ответила.
   - Вряд ли это можно считать нормальным ответом. Ты плохо контролируешь Хоровод?
   - Пока он не начинает контролировать меня - хорошо.
   "Значит, вторая стадия сродства с Силой у неё впереди", - подумал я.
   - Но себе-то ты доверяешь?
   - Да.
   - Тогда доверься и тем, кого ты назвала смертными.
   Схетта снова рассмеялась. На этот раз горько. Но я не стал продолжать пытку вопросами.
   Иногда знание будущего оказывается... неприятным.
  
  
   Об этом месте много слышали даже те, кто никогда его не видел - а видели его немногие. Тяжеловесный и изящный, монументальный и кажущийся хрупким, неизменный в своей холодной красоте, дворец Ледовицы прочно вписался в легенды Аг-Лиакка... и, пожалуй, не только его.
   Реализуя плоды своего посвящения, Златоликий мчался к этому дворцу со скоростью, возможной только для адепта Движения. Гипотетический наблюдатель из техногенного мира только головой покачал бы при виде невероятного зрелища. Свыше пятнадцати Махов в плотных слоях атмосферы! Немыслимо!
   Для Златоликого, однако, эта скорость не являлась пределом возможного. Для него взятый темп соответствовал, скорее, неспешной прогулке под мрачные размышления, навеянные мелкой моросью поздней осени в высоких широтах.
   В окрестностях дворца пришлось замедлиться ещё сильнее. В сотни раз. Златоликий дал сканирующим заклятьям, дежурным хеммильдам и, самое главное, хозяйке этого места изучить себя как следует. Итогом этого изучения стал призывный взблеск на одной из башен и раскрывшийся проход. Издалека он выглядел как малая оспинка, ничтожный изъян на идеальной бело-голубой грани башни. Но видимость обманывала: на самом деле проход имел в высоту не менее шести или семи человеческих ростов, а ширины его с запасом хватило бы для въезда квадриги.
   Внутри Златоликого ждал эскорт: пара младших и один старший хеммильд. Младшие твари Ледовицы со своими грубо зашитыми ртами и веками казались близнецами, несмотря на то, что левый когда-то принадлежал к числу руо, а правый, ниже на голову, но намного массивнее, своей бледной, как пергамент, кожей напоминал о человеческой диаспоре харренов.
   - Следование, - проскрипел старший хеммильд. Златоликий двинулся за ним, спиной ощущая присутствие пары младших.
   "Конвоиры, чтоб их вспучило!"
   Дорогу изрядно сократили злорадные мысли о том, что могло бы произойти со всеми тремя тварями Ледовицы при встрече с энгастийцем в Доспехах Бога. Даже с почти не обученным.
   Когда перед высшим магом истаяли ажурные (и почти несокрушимые из-за вложенной магии) двери зала, эскорт хеммильдов остался снаружи. Внутри, в центре круга диаметром почти в полсотни метров, ждали Ледовица и Пустота, окружённые многослойной бронёй защитных чар.
   "Похоже, видимости равноправия пришёл конец. Следовало ожидать..."
   - Приветствую, коллеги, - сказал Златоликий, останавливаясь в нескольких шагах. Под сводами зала заметалось шальное эхо.
   Ледовица осталась неподвижна. Пустота коротко кивнул:
   - И тебе привет. Выжил всё-таки?
   - Как видишь, выжил. И даже принёс кое-какие сведения.
   - Вот как?
   - Да. Главная новость позавчерашнего дня: в рядах маленькой армии Рина пополнение. Та девица, которую он принёс в Энгасти на руках, адски похожая на Ниррти, - проснулась...
   Правая бровь Пустоты слегка приподнялась:
   - И что?
   - А то, что она оказалась высшим магом.
   - Я видела её, - изрекла Ледовица. Пустота развернулся:
   - Что?
   - Когда я и Рин сошлись, и я уже одолевала, отверзся в ткани мира проход на Дорогу Сна. Из прохода этого смотрели на нас трое Завершённых и четвёртая... та, кого я в тот момент приняла за новое воплощение Ниррит Убийцы.
   - И ты молчала?!
   Златоликий мысленно усмехнулся. "Равноправием не пахнет, это факт..."
   Голос Ледовицы стал чуть холоднее.
   - Теперь я сказала. Тебе стало легче?
   Пустота снова посмотрел на Златоликого:
   - И что представляет собой эта, вышедшая из спячки?
   - Внешне, как уже было отмечено, - копия Ниррит. Разумеется, до момента, когда та обзавелась Оком Владыки. Хотя есть отличия. Когда высшая по имени Схетта обращается к своей Силе, голос её превращается в жутковатый хор, а её глаза - в озёра жидкого серебра, лишённые белков и зрачков, полные странного движения...
   - Движения?
   - Это не то движение, о котором я мог бы сказать больше. Уверен, что оно тесно связано с явлениями и энергиями Дороги Сна... но кто я такой, чтобы рассуждать о природе Дороги?
   - Кто ты такой? - на губах Пустоты расцвела кривая усмешка. - Очень интересный вопрос, не правда ли? С учётом того, как легко Рин тебя отпустил... Может быть, ты предатель? Перебежчик и шпион? А?

19

   Давно - и последовательно - маги Круга давили все попытки энгастийцев обзавестись ещё и воздушным флотом вдобавок к морскому. Успешно давили. Хотя ничего такого уж запредельно сложного в воздухоплавании при должном развитии классической магии нет; чтобы в этом убедиться, достаточно посетить Верхнюю Имайну, Длего (ещё один мир, населённый, как Силайх, преимущественно тианцами), Соварган...
   Но уж коль скоро равновесие сил в Аг-Лиакке удалось своротить с постамента, то какой смысл сооружать лёгкие и хрупкие при всей их быстроходности конструкции, приводимые в движение стихийной магией воздуха? Нет уж! Отложив в сторону все подобные проекты, я решил ставить на маготехнику принципиально иной природы. Чтобы корабли будущего воздушного флота меньше напоминали воздушных змеев, тихоходные этажерки или даже зеттаны патрульных магов, а больше - "Морскую молнию": уникальный рейдер, способный в подводном положении пересечь Старый океан за трое суток. И погрузиться на километровую глубину.
   Дуэт мастера Сигола и Хиари немало помог мне в разработке концепции. Корпус "Морской молнии" выращен из трансмутированных тканей гигантской голубой акулы с впечатанными в него цепями "живых" заклятий? Отлично! Очень удачное решение, которое можно и нужно повторить. С улучшениями, разумеется. Бортовые артефакты-накопители в количестве аж пяти штук, сильно сложный комплекс обеспечивающих потоков, пронизывающий каркас судна, Окно Стихий для неограниченной автономности? Гм... первым делом - выкинуть это самое Окно куда подальше. И заменить его, заодно с каркасными плетениями, модификацией автономного Источника Силы.
   Не нужны нам сложности там, где наличие неограниченного резерва энергии (и здоровой фантазии конструкторов) способно сделать всё максимально просто. Даже дети знают: чем проще, тем надёжнее. А поскольку главный привод основан на манипуляции геометрией пространства - или, чтобы умных слов не употреблять, на управлении гравитацией - и совмещён с Источником, можно сказать, вмонтирован в него... куда уж проще-то?
   Концепция красивая и лаконичная. Внутри - вязь "канатов", "шнуров" и "нитей", питаемых энергией Предвечной Ночи и создающая ауру этой энергии, которая даже сама по себе, без особых на то команд, подавляет все иные Силы. Следствие: Власть старика Деххато на тех, кто находится внутри, не распространяется. Снаружи на вязь Источника, как наволочка на подушку, натянута та самая трансмутированная шкура улучшенных эксплуатационных характеристик. А в чём самая прелесть? Нет, не в том, что сей славный корабль может в довольно широких пределах менять свои размеры и форму. И не в том, что размер внутренних помещений тоже меняется так, как будет угодно капитану и в меньшей мере - экипажу. Самая прелесть в том, что корабль, как и Доспехи Бога, наделён способностью к копированию самого себя. Причём процедура проходит даже быстрее, чем в случае с Доспехами: ядро данных не так "массивно".
   Когда новый корабль получил воплощение в материале, моей первой мыслью было: "Вот я и построил звездолёт". А второй - мысль, перекликающаяся с печальной мудростью от маленького зелёного крокодильчика из бородатого анекдота. "Даже немного жаль, что эта прелесть мне, в сущности, не нужна".
   Зато энгастийцам - совсем даже наоборот. Имея такие корабли, вполне можно думать уже не о гегемонии в пределах Аг-Лиакка, а о сколачивании многомировой империи...
   - Как насчёт вооружения? - поинтересовался Эннеаро, разглядывая безымянный пока корабль, похожий в данный момент на матово-чёрный обтекаемый наконечник бронебойной стрелы длиной около двадцати метров.
   - Специализированное оружие отсутствует.
   - Что ж так?
   - А зачем оно при хорошем двигателе? Я тут провёл кое-какие расчёты, и получилось, что наше коллективное творение способно придать Аг-Лиакку дополнительное ускорение порядка половины миллиметра в секунду за секунду.
   Принц моргнул.
   - В каком смысле?
   - В прямом. Планета - это большой кусок материи, который можно подвинуть при помощи направленного воздействия гравитационного поля. Пропускная способность Источника Силы корабля - при его нынешних размерах - способна разгонять или тормозить ваш мир с ускорением, величину которого я уже назвал.
   - Получается, если сосредоточить ту же мощность на объектах меньшей массы...
   - Именно. Выращиваем горы, топим острова, гасим вулканы и так далее. Плюс возможность "подвешивать" на корабельный Источник боевые заклятья. ОЧЕНЬ мощные. Так зачем при этом вам нужно ещё какое-то специализированное вооружение?
   - Да-а-а... похоже, что незачем.
   - Вот и мне так показалось. Хочешь посмотреть, как всё это устроено внутри? А заодно взглянуть на тот самый шарик планеты с настоящей высоты?
   - Не откажусь.
   - Тогда прошу за мной...
  
  
   - Позволь спросить, Пустота, откуда такие подозрения?
   - А ты попробуй нас убедить, что сбежал.
   - Не буду. Потому что в одном ты прав: Рин меня действительно отпустил.
   - На каких условиях?
   - Без условий.
   - Он что, сумасшедший?
   - Нет, - голос Златоликого стал резче. - Он всего лишь трезво оценивает мои возможности.
   - И всё же...
   - А ещё Рин Бродяга сделал некоторые предположения о планах властительного Деххато, которые показались мне достаточно... убедительными.
   - Вот как.
   - Могла ли против Воли его набрать столько Силы известная нам Ниррит? Мог ли Рин дать энгастийцам столько новых возможностей, не будь на то главенствующей Воли?
   В огромном зале как будто резко потемнело.
   - Твои слова не радуют, - обронила Ледовица.
   - Меня мои слова тоже не приводят в восторг. Поэтому я спрошу тебя, как самую близкую к властительному и самую осведомлённую: предположения Рина справедливы? В его действиях нет противоречия с замыслами властительного?
   - Мне трудно дать простой ответ. Замыслы властительного только ему и ведомы. Зато мне открыто и внятно иное...
   Грянул тихий гром. На заклятия Златоликого обрушилась тяжкая власть Ледовицы - и почти без промедления сокрушила их. Златоликий успел начать движение, но не успел завершить его. Замер. Даже как будто тончайшим инеем покрылся.
   - Ловко, - заметил Пустота. - Значит, всё же шпион?
   - Нет. Просто существо, к которому у меня нет доверия.
   - И что теперь?
   - Полагаю, некоторое время нашему коллеге придётся побыть в таком виде.
  
  
   За много тысяч километров от дворца Ледовицы вздрогнула, просыпаясь, Тэрэй. И сразу по пробуждении, сев, разразилась тихой, но очень прочувствованной и изобретательной руганью.
   - ...и чтоб тебя твои же хеммильды до полусмерти залюбили! Два идиота!
   - А чего ты от них ожидала?
   Тэрэй вздрогнула ещё сильнее прежнего. Уставилась на возникшую невесть откуда Схетту. Кстати, память немедленно принялась лгать, что никакого возникновения не случилось и жена Рина уже давно стоит вот так - подпирая спиной закрытую дверь, склонив набок голову, скрестив на груди руки и подогнув в колене левую ногу.
   Лгунья!
   ...дольше нескольких секунд выдерживать взгляд серебряных глаз, наполненных чуждым, до страшного, движением Тэрэй не смогла, - потупилась.
   - Насколько я понимаю, - продолжила Схетта после небольшой паузы, - Ледовица самый настоящий мастер выживания. Она лояльнее к порядкам, заведённым Деххато, чем сам Деххато. Так что рисковать, оставляя Златоликому свободу действий, она никак не могла.
   - А ты? - быстрый взгляд на Схетту, но потом снова мимо: тяжек, ох и тяжек серебряный взгляд! - Вы с Рином?
   - А мы ни у кого свободы не отнимаем. Самим мало.
   - Что?
   - Разве я неясно выразилась? Чем больше сил тратишь, контролируя других, тем меньше их остаётся на то, чтобы распоряжаться собственной судьбой. Делай, что хочешь, Тэрэй - в рамках разумного. Делай, что хочешь.
   На этом Схетта исчезла - так же таинственно, как появилась. И память тут же начала отпираться: какое исчезновение? Не было исчезновения! Но с кем тогда Тэрэй разговаривала? Сама с собой? ...ну... может, и с собой. А может, с видением, мороком, сложной иллюзией...
   Учитывая характер посвящения Схетты, не такая уж невероятная возможность.
   "Вот пропасть!"
   Запустив пальцы в отросшие и начавшие виться волосы, Тэрэй разразилась новым потоком площадной брани. На этот раз в адрес гостеприимного, щедрого, непредсказуемого Рина и его непостижимой жёнушки.
   Потом - умолкла. Легла, вытягиваясь и до предела расслабляя мышцы. Закрыла глаза.
   Предстояло многое обдумать и переосмыслить.
  
  
   - Полагаешь, она оставит Круг?
   Недолгое, но глубокое молчание. Затем:
   - Вероятность такого исхода в целом очень высока. Сами по себе ваши с Бродягой шаги не подтолкнули бы её к бесчестью. Новое, здоровое и красивое тело, явная и последовательная доброжелательность, даже соблазн новых знаний и умений - это не подтолкнуло бы Тэрэй к смене флага. Заставило задуматься, но не более.
   - А что её подталкивает?
   - Два дополнительных, не зависящих от нас фактора. Сознание того, что Воля Деххато двояка... или, как минимум, допускает двойное толкование, отчего возможна становится не только флуктуация вроде Ниррит, но и явные, с долговременными последствиями изменения вроде политики Рина. А второй фактор - паранойя Ледовицы и Пустоты. Пожелай Тэрэй вернуться в Круг в новом обличье, это либо станет самоубийством, либо же - вариант для Рина в чём-то более удобный - приведёт к общему снижению эффективности действий Круга из-за волны взаимных подозрений, внутренних интриг и тому подобного.
   В реальности Лимре разговаривал бы совершенно иначе. Да и Схетта не задавала бы свои вопросы настолько "в лоб". Штука, однако, в том, что Видящий и высшая разговаривали на территории, подконтрольной последней. В пространстве общего сна.
   Обычно Видящие имеют даже лучшую защиту от таких воздействий, чем менталисты. Но на то и дана была Схетте власть над Хороводом Грёз, чтобы обходить многие и многие ограничения.
   Вот и сейчас хозяйка этого пространства воспринимала, помимо слов маэстро, сотни тысяч, если не миллионы картин прошлого, настоящего, вероятного и невероятного грядущего - но не терялась среди этого калейдоскопа, а временно сделала его и самого Видящего частью своего пёстрого осколочного сознания. Ненадолго, так как от такой добавки её Сила утрачивала даже обычную видимость стабильности...
   Но Схетта вполне довольствовалась и малым временем.
   - Спасибо за объяснения. Теперь я хоть слабо, но понимаю, какую стратегию выбрал муж...
   - О, он не придерживается единой стратегии.
   - Знаю. Кроме того, он выстраивает нужные нам события на всех пяти ключевых уровнях: стратегии, политики, экономики, психологии и магии. И потому ему заведомо проигрывают как маги Круга, не умеющие должным образом вовлекать в сотрудничество смертных, так и смертные, которые не владеют высшей магией.
   - Опасность в том, что Рин - новичок в конструировании ситуаций.
   - Да как сказать. Он перенял от Айса больше, чем оба осознают... а в первой жизни Айс учился у самого Мориайха! Кроме того, кто способен подловить Рина на неизбежных ошибках?
   - В Аг-Лиакке, в настоящий момент, - никто. И потому ему всё удаётся. Пока.
   - Ну, ты ведь предупредишь нас, если всплывёт какая-нибудь угроза?
   - Разумеется. На то я и Видящий...
   Пространство сна деформировалось, собираясь в спираль, а потом утекло в непостижимость шустрой чёрно-белой змейкой. И у Лимре, преуспевшего в искусстве забвения, столь важном для Видящих, не осталось даже воспоминаний об этом разговоре.
   У Лимре - но не у Схетты.
  
  
   "Привет тебе, Рин!"
   "И тебе привет, ЛиМаш. Это, конечно, трюизм, но ты сильно изменился".
   "Ты и сам изменился не слабо".
   Что верно, то верно. И всё же ЛиМаш поразил меня сильнее, чем я его.
   "Поправь меня, мой плазменный соратник, - но не черты божественности ли вижу я в песне твоей души?"
   "Возможно. Я возвращался на родину, знаешь ли... и ныне мои родичи несут в себе мету прямого контакта со мной".
   "Прямого контакта? То есть ты связал себя с ними телепатической сетью?"
   "Скорее, эмпатической. Для полноценной телепатии они на удивление медлительны".
   "Знаю, знаю... сам в своё время сталкивался... а скольких ты связал нитями контакта?"
   "Всех".
   Вот тут меня тряхнуло всерьёз.
   "Всех?!"
   Вместо ответа ЛиМаш пригласил меня "глубже", и я лично смог оценить масштабы того, что он сделал. Более того: теперь я мог точно сказать, сколько дельбубов плавает над поверхностью Сверкающего Моря. На данный момент - 218.403...
   На таком фоне мой "метельный взгляд" как-то бледнел. Стать центральным узлом такой сети, объединив в реальном времени двести тысяч сознаний? Да, это единство действительно являлось почти исключительно эмпатическим, не включая обмен сформированными сознанием образами или включая его в минимальной степени. Но всё же - ДВЕСТИ ТЫСЯЧ?!
   Сдаётся мне, что шутка про божественность отнюдь не шутка...
   "И кто же ты теперь, ЛиМаш?"
   "Пока не знаю. Может, ты подскажешь нужные слова? У тебя хорошо получается".
   "Ну, я бы сказал, что ты - бог. Молодой и пока неопытный... но из всего, с чем я когда-либо сталкивался, боги больше всего похожи на тебя нынешнего".
   "Значит, мне надо переселяться в Сверкающие Палаты?"
   "А ты этого хочешь?"
   "Нет".
   "Тогда не переселяйся. Только я бы на твоём месте озаботился проблемой безопасности".
   "Опять риллу?"
   "Не опять, а по-прежнему и как всегда. Богам даёт относительную независимость не мощь как таковая, они независимы постольку, поскольку владения их выходят за пределы одного мира".
   "Хочешь сказать, что мне нужно заняться... миссионерством?"
   "Именно. Но не только. И не в первую очередь. В одном лишь Лепестке, где мы находимся, тысячи звёзд. И я почти уверен, что среди них найдутся никем не населённые".
   "Значит, колонизация?"
   "Да. Ты сумеешь справиться с этим самостоятельно?"
   "Может, я молод и неопытен - но проблему перемещений в пространстве уже решил".
   "Тогда удачи тебе".
   "И тебе, Рин Бродяга. Зови, если что".
   "А позвать просто так?"
   "И просто так тоже зови. Друзья мы или нет?"
   "Друзья. Помимо всего прочего".
   "Да. Это между нами не изменилось... и я, признаться, очень этому рад".
   "И я рад этому, ЛиМаш. И я..."
  
  
   - Долго же ты спал. Больше месяца. А я-то думал, нагнав время, ты поспешишь вернуться.
   - День добрый, Неклюд. Как видишь, не поспешил.
   - Были проблемы? Ты вообще выручил свою женщину? О...
   По резко потемневшему иллюзорному небу покатилась колесница кроваво-алой кометы. Среди колючих звёздных искр, кипящее чёрным на чёрном, зародилось движение - стремительно приближающееся, нисходящее, обретающее определённость. По пути благосклонно приняв парад планет, движение это сгустилось окончательно уже рядом с нами: сначала в вытянутое, грозное облако тьмы и серебра, а парой мгновений позже - в стройную, сильную, прекрасную до боли, до невыносимости женщину. Одетую в облегающее чёрное платье, с волосами, подобными ночной буре, кожей тёплой, словно топлёное молоко и глазами, как серебряные омуты чистой магии. Все сверхъестественные эффекты, сопровождавшие её приход, к этому моменту исчезли, а реальность, глубокая и подозрительно схожая с Дорогой Сна, сменилась привычной уже панорамной иллюзией - обычной, без особой фантазии, мирной и сонной.
   Схетта явилась в полном блеске своей новой Силы, и я не без удовольствия пронаблюдал за непроизвольной реакцией высшего.
   - Выручил, как видишь. Схетта, это Неклюд. Я тебе рассказывал о нём.
   - Да, я помню. Приятно познакомиться.
   Поскольку власть Хоровода Грёз, позволившего ей оказаться в Пятилучнике немногим позже, чем я вернулся в живое тело, ослабла, последние слова Схетты прозвучали обычно. Едва ли не обыденно. Без жутковатого эха множества иных её голосов.
   Ну, ладно, ладно. Почти без эха...
   - А что касается проблем - я бы сказал, что не в них дело. То есть без проблем не обошлось, это уж как всегда... но задержали меня в основном дела творческие. И политика.
   - Вот как?
   - Если угостишь нас чаем, расскажу подробно.
   Устоять простив подобного предложения Неклюд не смог. Но раньше, чем он управился с завариванием, "на огонёк" заглянул любопытствующий Тенелов, почуявший моё возвращение... и оказался моментально разоблачён - но не мной, а Схеттой. Правда, я предупредил её о возможности появления этого высшего, а вот его никто, ясное дело, не предупреждал... ну так и что с того? В следующий раз будет бдительнее, "спец по маскировке".
   Картина маслом: радужки Схетты расплываются, серебряным приливом затопляя зрачки и белки, голова разворачивается в безошибочно определённом направлении, а "хоровой" голос с намёком на юмор выдаёт:
   - Это кто тут такой робкий? Не Тенелов ли?
   - Он, он, - отвечаю, - в темпоральном коконе. Не робей, покажись. Тут все свои.
   - Ещё не все, - сообщает высший, послушно проявляясь в реальности, но продолжая коситься на Схетту. - На подходе ещё как минимум трое.
   - Дай угадаю: Фартож, Айнельди и Омиш?
   - С тобой, Рин, не интересно общаться. Ты же видишь тени будущего, какие тут угадайки?
   - Ты глубоко не прав. На сей раз я честно пытался угадывать. Между прочим, предсказать появление таких высших, как Фартож, и полноправных богов - задача та ещё. Они не столько "видимы", сколько "вычисляемы". Да и ты, пользуясь моей добротой, очень неплохо научился закрываться от власти Предвечной Ночи.
   - Ты тоже вволю попользовался моей добротой и многому научился...
   Тут Схетте это вялое препирательство надоело. И она пресекла его, в несколько текучих движений устроившись у меня на коленях. И вышибив из моей головы все лишние мысли... не надолго, но качественно.
   Тяжёлая артиллерия: женщина, способная лишить дара речи друида. Моя женщина!
   То есть на самом деле - своя собственная, принадлежащая в первую очередь Хороводу Грёз. Но не возражающая, чтобы я считал себя её мужем. Вот это - правильные приоритеты.
   Когда в моей голове снова завелись привычные мысли (а случилось это ох как нескоро, спустя долгие, долгие, долгие секунды: у настоящего-то тела физиология совсем не такая ручная, как у тел-отражений!), обещанные Тенеловом недостающие гости уже появились и даже успели расположиться, кому как показалось удобнее.
   Применительно к Омиш это означало, что пятилетняя - с виду - егоза подобралась на стратегически выверенную дистанцию и вежливо поинтересовалась:
   - Ты не освободишь папины колени? Пожа-алуйста!
   А взгляд-то, взгляд... пятилетняя она, как же. ЛиМаш со своими двумя сотнями тысяч причащённых рядом с этим... существом - сопляк. Быстро, однако, она набрала божественности! Айнельди "потяжелела" как богиня всего раза в три или четыре, а её дочь-мать - в десятки раз.
   Опыт, да. Бывшая аватара - божество начинающее, а это дитятко ох какое опытное.
   - Я по роли - злая мачеха, - объявила Схетта, нимало не смущённая. Судя по тому, что её голос снова пророс отзвуками "хора", её глаза тоже должны были измениться... и перемены эти заставили Омиш замереть в удивлении. - Так что не освобожу. Тем более, что мамины колени свободны... пока.
   Lobarr vhud lympaas! Да у моей жёнушки прямо не глаз, а рентген! Только после того, как Тенелов и Айнельди, услышав её реплику, недвусмысленно переглянулись (или двусмысленно, это уж кому как больше нравится), до меня дошло, почему Луна не особо усердствовала с набором верующих в её благодатную щедрость.
   Неожиданный пассаж, однако.
   Омиш надулась (одновременно "сдувшись" до трёхлетней - весьма не слабый трюк для живого-то существа! Я немедленно заподозрил, что, оказавшись на месте Схетты, она бы не преминула так же резко вырасти до юницы лет шестнадцати) и промаршировала к тем самым "свободным коленям". Айнельди подхватила её и устроила со всем удобством. А мои ассоциации, своенравные и плохо контролируемые, выдали очередной кульбит.
   Впрочем, как тут было не вспомнить мадонну с младенцем?
   - Чай готов, - объявил Неклюд. - И мы все ждём рассказа.

20

   "Ты знаешь, что я остаюсь".
   В пространственном кармане, состыкованном с "боевым залом" и в последнее время раздувшемся до объёма нескольких крытых стадионов, было жарко. Во всех смыслах.
   Тускло алели лужи ноздреватого стекла, в которое местами сплавился песок. Воздух дрожал и переливался, маскируя этой дрожью - правда, без большого успеха - плетение очередных боевых заклятий. Р-р-раз! Над ареной повисла густая сеть молний, шарящая своими слепящими, остро пахнущими озоном отростками в поисках жертвы. Раньше Айс, даже до дна опустошив накопитель Побратима, не осилил бы подобного. А если бы и осилил, то потратил на создание основы этой активной формы никак не секунду с четвертью. Заклятьями такой насыщенности маги высокого посвящения превращают в руины города. Не очень большие, тысяч на двадцать населения.
   "Знаю".
   Вызванный мной дождь тьмы погасил сеть молний, остудил и раздробил стеклянные лужи, заставил воздух помутнеть от водяного конденсата. Нет, я не обращался к энергиям Предвечной Ночи. Зачем? Я ограничил свои возможности тем, что мог вытянуть из Тумана Межсущего. Ужался до того, что с подачи Хиари ныне именовалось "универсальным высоким посвящением". Иначе состязание с Айсом стало бы с моей стороны... неспортивным.
   Гм. Высокое-то оно высокое, но классическим высоким посвящённым в их боевой ипостаси впору сбиваться в уголке, чтобы нервно курить и молча завидовать. Творение Эвелла Искусника, давно оставившего Пестроту, делилось Силой гораздо охотнее, чем стихии материальных миров, властительные хозяева которых отнюдь не стремились сделать смертных могущественнее.
   "И ты не станешь меня уговаривать?"
   Сотни пламенных "цветов" распустились вокруг, снова оплавляя песок арены и срастаясь своими жаркими "лепестками" в сеть. С молниями Айс использовал похожий приём: с одной стороны, заклятье покрывает большую площадь, но с другой при обнаружении противника или его защиты на цель сбрасывается энергия со всей территории разом. Как при коротком замыкании.
   "Я бы, может, и поуговаривал, если бы считал, что так будет лучше. Но..."
   Огромный ледяной сталактит врезается в самое сердце огненного поля. "Цветы" льнут к нему, стараясь расплавить, а того лучше - испарить, уничтожить, чтобы не осталось даже пепла. Но дыхание холода слишком сильно. И один за другим "цветы" стремительно "вянут".
   "...лучше тебе будет как раз в Энгасти".
   По сталактиту разбегаются едва видимые глазом трещины. Но магическое зрение не обманешь: изощрённый узор чужого плетения "разъел" скрепы моих чар, и поэтому остатки энергии, сохранившиеся в поле "цветов", взрывают сталактит изнутри, превращая в облако пара и шрапнель тающих на лету осколков.
   "То есть в безопасности".
   "Любая безопасность - штука очень и очень относительная. Пусть Деххато и маги Круга бездействуют... пока... у меня в их пассивность веры нет. Да и нельзя сказать, что в Большой Пестроте опасны только они".
   "Будь я высшим, ты бы от моей помощи не отказался".
   "Я бы и так не отказался от твоей помощи. Штука в том, что Хиари ты сейчас нужнее".
   Конец дискуссии.
   Мы с Айсом оба отлично знаем, что потащить его "дочь" в Хуммедо - безумие. Пусть она во многих отношениях сильнее собственного "отца", особенно когда на ней Доспехи Бога, ставшие второй кожей. Это мало что меняет. Хиари всё ещё ребёнок, и потому бою с Пустотой лучше до срока остаться исключением из правил.
   Хотелось бы, конечно, не до срока, а вообще. Но вряд ли Спящий будет так добр. Его благоволение выражается в дарованной смертным свободе, а не в душной опёке, не дающей расти над собой. Так что Хиари ещё придётся драться - всерьёз. Насмерть. Но не сейчас.
   Насколько это зависит от нас с Айсом - не сейчас!
  
  
   Когда я говорил, что эффект индукции разума открыли не "на кончике пера", а на практике, я не обманывал Тэрэй. Просто умалчивал о некоторых подробностях, в которые её можно будет посвятить позже... или вообще не посвящать. Это уж как получится.
   А впервые индукцию разума открыл аж целый правящий монарх, Мориайх Энгастийский.
   После убийства Айселита, случившегося прямо во дворце, вопрос личной безопасности для членов правящей династии встал остро, как никогда ранее. А каково одно из вернейших средств, способных уберечь Очень Важную Персону от смерти? Правильно: использование двойников. Кто есть наилучший двойник? Конечно, существо, копирующее оригинал вплоть до генома, не говоря уже о мелких нюансах внешности. Иначе говоря, сделанный на заказ магр.
   Сигол, выведенный из штата преподавателей Академии и спешно переселённый в летучую лабораторию, с созданием магра Мориайха справился. Не с первой попытки и не без труда, но осилил. А вот по части создания личности он преуспел не больше, чем Ниррит. Но тут уже пошла в ход фамильная магия правящей династии, та, зримой меткой которой служат лиловые радужки, в старости не золотящиеся, как у обычных тианцев, а синеющие. Практически все лиловоглазые - изумительной силы менталисты. А среди множества секретов семейства нашёлся и специфический ритуал, после небольшой доработки позволивший использовать тело магра как куклу.
   Оригинал спит - двойник работает. Все довольны.
   Тем более, что в магическом сне, помимо всего прочего, замедляются процессы старения. А во-вторых, получив монаршее тело отдельно от слишком уж активного монаршего сознания, королевский целитель смог наконец-то развернуться. Он исправил пару неприятных возрастных болячек пациента, выправил гормональный фон и как следует, а не как придётся зарастил обширную язву желудка - бич не одних только людей с нервной и ответственной работой. Оценив удобство методики, Эннеаро тоже заказал себе магра-двойника... а затем и второго: не простого, а с расширенным и углублённым набором боевых рефлексов. Как вскоре выяснилось, наличие двух магров-двойников позволяет забыть о сне. Половину суток пробегал в одном магре, половину суток в другом - и снова эксплуатируй первого. Удобно! У наследника впервые за долгое время (собственно, с момента убийства Айселита) появилась полноценная личная жизнь. Мориайх, с которым поделился радостью сын, не преминул и сам обзавестись запасным магром.
   Сигол справился с новыми заказами. И все были довольны...
   ...до тех пор, пока король не начал замечать за самым первым из магров, говоря осторожно, странное. В отсутствие сознания-кукловода тело начало чудить. Проявлять стигматы робкой, но настойчивой самостоятельности. Сначала Мориайх по профессиональной привычке заподозрил чьи-то происки или, в более безопасном варианте, несобранность. Скажем, тот самый личный королевский целитель приходил посмотреть, как пребывание сознания пациента сказывается на физическом состоянии тела магра - и позволил себе лишнее. Никакого злого умысла.
   Но зачем целителю (или кто там ещё мог зайти в покои двойника) пить асгейловое вино и читать стихи Аомирла рядом с бесчувственным телом магра? Другого места не нашлось? А если это чьи-то происки, то всё выглядит ещё более странно. Злоумышленнику-то подавно нет смысла оставлять такие явные следы. Если он - или она - не делает это намеренно.
   Но опять-таки: зачем?
   Далеко не сразу Мориайх додумался проверить ближайшего и вместе с тем самого невинного из подозреваемых. Тут-то его и ждал сюрприз. Потому что в теле магра завелась тень его личности, след, оставленный активным и длительным ментальным контактом. Который он долго не замечал из-за того, что до поры новорождённое эго оставалось именно тенью, очень похожей на "хозяина" и малозаметной даже при глубоком самоанализе.
   Что делать и кто виноват? Король решил подождать и проследить за происходящим.
   Месяцы складывались в годы. Для Энгасти настали времена, на фоне которых какая-то там избыточная самостоятельность магров - мелочь, чушь, незаметный штрих на картине мира. Но Мориайх не хуже иного мага затвердил: мелочей не бывает! В отличие от своего наследника, он использовал старейшего магра для ночных бдений не в поисках удовольствий, а для развития магического дара - и быстро обнаружил, что двойник, вынужденный включать мозг в режиме максимальной отдачи, прогрессирует заметно быстрее того двойника, который перебирает бумаги и принимает посетителей днём. Нет, читающий отчёты и мимику просителей магр тоже заметно прогрессировал с момента создания - но старейший двойник опережал его с большим отрывом.
   У короля появился тайный собеседник. Совсем тайный. А заодно - наперсник, друг, враг, советчик, помощник и личная королевская шизофрения.
   Апофеозом отношений Мориайха с двойником стал отказ магра впустить "хозяина" в себя. Подкреплённый, между прочим, неплохой стеной ментальных барьеров.
   Сигол получил заказ на нового двойника, а монарх принялся думать, что делать со старым.
   Паранойя в избавленном от шизофрении королевском сознании советовала тихо устранить слишком уж своевольную куклы. Что называется, я тебя породил, я тебя и в воду - с камнем на шее и с концами. Нет тианца - нет проблемы. Удобно. Но... как-то нехорошо. Неправильно даже. И уж тем более не справедливо. Усыпить и тихо утопить безответного магра, которому неделя от роду, и то жалко. Не котёнок, чай. А уж избавиться от магра "взрослого", самостоятельного, да ещё имеющего, в довесок к твоему собственному лицу и телу, разум, очень похожий на твой...
   Мориайх думал. Мятежный двойник тихо сидел в комнате для медитаций, изучал алхимию, пил вино (не только асгейловое) и читал классическую литературу, на которую королю в юности не хватало терпения, а в зрелые годы - времени. И чем дальше, тем меньше походил на оригинал. Наверно, если бы Мориайх мог позволить себе отречься в пользу сына и устраниться от дел, он бы проводил время именно таким вот мизантропом-пенсионером.
   В итоге король решил проблему другим простейшим способом. Спустился в дворцовый подвал, оккупированный магром, и поговорил с ним. Не на правах второго голоса в голове, а лицом к лицу. Старейший двойник с бывшим "хозяином" в теле двойника новейшего пообщаться в таком формате тоже не отказался.
   - ...знаешь, он меня удивил. После той... ссоры я, честно говоря, ждал совершенно иного. Засыпая, я не надеялся проснуться. Заслышав шаги служанки, менявшей бельё и приносившей мне еду, - против воли напрягался, стараясь вовремя услышать иные, более тихие шаги. Я знал - или думал, что знаю Мориайха - так, как никто иной. И вполне в его духе было бы лишить меня милосердия, одновременно оказывая честь: позволить умереть в сознании...
   "Вот они, результаты усердного чтения классической литературы. Король не отличается и половиной такой витиеватости высказываний.
   Вполне закономерно. У него нет времени на витиеватость".
   - ...а вместо того, чтобы прислать уборщика мусора, он пришёл сам. Посмотрел мне в глаза. Затеял беседу. Долгую, на час с лишним. Я во время разговора даже не поддерживал магических щитов, кроме тех, которые прикрывают разум и память. Это единственное, чего я не хотел испытать снова: быть перчаткой на чужой руке, стеклянной статуэткой, лишённой любых секретов. И ради исполнения этого единственного желания я готов был... погаснуть. Не быть вообще.
   Пауза.
   - Но вместо ожидаемой смерти я получил имя, положение и жизнь. Правда, без приставки Энгастийский... но об этом ничуть не жалею! Я Соэлар, иначе - Упрямец, граф Лигдоса. Это такой островок в южном полушарии Длего, четыре тысячи лет как никому не нужный кусок камня. А граф Лигдоса - один из мало кому даже в королевской канцелярии известных титулов монархов Энгасти. Их целый шлейф, этих виртуальных титулов... по старой традиции графство Лигдоса передают старшему из признанных бастардов короля. Забавно, не правда ли?
   - Не очень. Скажи, Соэлар Упрямец: зачем ты рассказал мне всё это?
   - Ну как же? Ведь Мориайх послал меня к тебе в качестве своего представителя. А тебе, Рин, надо знать, что я собой представляю.
   "Очередная почти изящная игра слов. Стоило ожидать..."
   - Что ж, буду иметь в виду. А теперь позволь познакомить тебя с тем, что будет составлять предмет твоей непосредственной заботы.
   - Я весь внимание.
   Предыдущая беседа имела место на веранде всё того же, с некоторых пор трёхэтажного коттеджа. Когда Соэлар объявил о готовности, нас обоих окружили четыре якоря перехода в Межсущее, которые я с некоторых пор начал делать без привязки к материи (хватало привязки напрямую к Туману и к заклинателю). Однако "подталкивать" переход я не поспешил: не иначе как общение со "старшим бастардом" заразило меня вальяжностью.
   - Сможешь повторить? - кивок на якоря.
   - Сходу? Это даже не смешно.
   - Это не так сложно, как кажется.
   - Для высшего мага - наверняка несложно.
   Хмурое выражение лица я скрывать не стал.
   - Заклятье доработал до формы, которую ты видишь, Айс. Бывший Айселит. Хочешь уверить меня, что ты глупее своего "сводного брата", граф Лигдоса? Впрочем, потом освоишь.
   И нас выдернуло с веранды, перенося...
   - Что это?
   - Межсущее, разумеется.
   Кажется, Соэлар меня не услышал. Ну-ну.
   Вокруг нас возвышались шпили, корпуса и переходы строения, которому как нельзя более соответствовал эпитет "фантастическое". Эта архитектура заставляла предполагать в привычной радуге существование как минимум трёх дополнительных цветов, а сверх того явно нарушала законы перспективы и вульгарного здравого смысла. Только, в отличие от картин Мориса Эшера, ЭТО существовало не в плоскости рисунка, а в трёх измерениях.
   И ещё - немного, местами - в четвёртом.
   Под ногами лежала мостовая, выложенная кирпичом таким жёлтым, что издали его можно было принять за золотой. Знаменитый и отлично узнаваемый Туман Межсущего клубился чуть поодаль. А над Дворцом Видений в небесах, которые далеко не сразу и далеко не каждый способен отличить от реальных, мирно сосуществовали бледное солнце, три круглых луны (белая, красная, чёрная: сплошь древнейшие сакральные цвета). И громадная дуга, изображающая, кажется, вид на кольца - вроде того, что вокруг Сатурна - снизу и чуть сбоку.
   - Это спроектировала Схетта, - сообщил я, когда ошарашенный гость более-менее пришёл в себя. - И я тоже, немного. А строил, точнее, воплощал в основном я. С небольшой помощью главного проектировщика. Называется всё это Дворец Видений. Иди за мной.
   - Это... реально?
   - Вполне. Правда, ничего материального во всей этой красоте нет. Почти. Слишком велик был бы соблазн для тварей Межсущего, так что мы вспомнили нюансы устройства одного не слишком отдалённого Лепестка - и вот... возвели.
   - А много времени это заняло?
   - Не очень. По часам Энгасти - примерно от вечерней зари до утренней.
   - Хорошо быть высшим магом, - хмыкнул Соэлар.
   - Да, неплохо.
   Размер Дворца точному подсчёту не поддаётся, и расстояния в нём обманчивы. Более того: переходы в Межсущее могут привести во Дворец из точек, разнесённых на сотни километров, но при этом попасть не то, что во Дворец, но хотя бы в его окрестности через обычный каменный круг, не зная ключа, нереально. Получается, что Дворец Видений расположен разом "над" всем островом Энгасти - и в то же самое время "нигде". Сделано всё это, разумеется, специально: мы со Схеттой вовсе не собирались делать его общедоступным.
   Сам по себе Дворец важен, но спрятанное в нём - важнее тысячекратно.
   Через арку, убедительно до жути похожую на развёрнутое к входящим жерло активного вулкана, мы вошли внутрь. С каждой ступенькой лестницы вид немного и трудноуловимо менялся, поэтому вместо бассейна с жидкой лавой нас ждала сперва грубая анфилада лавовых тоннелей (такие получаются у матери-природы в том случае, когда верхний остывший слой камня застывает коркой, похожей по форме на длинный купол, а истощившаяся лавовая река образует плоский "пол"), а затем, слишком быстро - вывернутая перспектива несомненно рукотворных залов. Всё вокруг менялось слишком быстро, опережая темп ходьбы; я потратил слишком много времени на откровения Соэлара и не собирался растрачивать его и дальше. Спутник мой вертел головой, разглядывая словно для великанов созданные интерьеры, но не отставал.
   Минут через шесть, одолев несколько километров и сделав несколько крутых поворотов, мы добрались до зала, по контрасту с предыдущими кажущийся едва ли не крохотным. Пять метров до потолка, от стены до стены - немногим больше. Да и сами стены - всего лишь такой же дымчатый материал, вроде обсидиана, какой под ногами и над головой, гладкий, без рельефов и украшений.
   Но сам зал - мелочь и ерунда. Вот его (а заодно и всего Дворца) Сердце...
   - Что это? - снова не сдержался Соэлар, уставившись на мягко мерцающий, полный огня и жизни октаэдр, висящий в воздухе в центре зала и довольно медленно, но всё же заметно для глаз поворачивающийся вокруг вертикальной оси.
   - Выражаясь технически - бриллиант. То есть огранённый алмаз. Единственный объект во Дворце, не считая твоего тела, который по-настоящему материален.
   - То есть этот... камешек - настоящий?
   - Вообще-то он синтетический. Двухтонных бриллиантов, да ещё с идеально правильной атомной решёткой, природа не выпускает. Подойди к нему.
   - Зачем?
   - Для знакомства. Я собираюсь вручить тебе полный доступ к системам Дворца.
   Соэлар не двинулся с места. И я добавил:
   - Мориайх правит в Энгасти, ты будешь править здесь. Или тебе не нравится перспектива?
   - Зачем?
   - А ты предпочитаешь киснуть в подвалах дворца? Ну так Дворец по первой просьбе отгрохает тебе такие подвалы, что критский лабиринт покажется сельским подворьем...
   - Я имел в виду... почему именно я?
   - Предложи лучшую кандидатуру. А если серьёзно, то вот тебе расклад: мне и Схетте вникать в административные вопросы лениво и не по чину, даже если забыть о том, что нашего внимания будут требовать совершенно иные вещи вдали от Энгасти. Айс самоустранился - ибо у него обожаемая дочка и вдобавок проснулась страсть к самосовершенствованию. Хиари, та самая дочка, Сигол со своими ассистентами, Шъюмат и ещё несколько достойных магов получили перворанговый доступ во Дворец, - но это же почти сплошь исследователи, увлекающиеся существа. За ними самими нужен постоянный пригляд! Одно время я почти всерьёз думал озадачить Ренея. Он бы точно справился - бывший глава отдела подготовки, как-никак. Но тогда пришлось бы забирать из его ведения тайную службу и думать, кого поставить на его место... в общем, я лишний раз убедился, что решение кадровых вопросов - совершенно не для меня тема, и пошёл за советом к признанному специалисту в этой области. А Мориайх долго думать не стал и быстренько вспомнил, что у него граф Лигдоса простаивает без полезной нагрузки. Так что при встрече можешь сказать ему спасибо. Давай, иди к Сердцу!
   Соэлар, словно загипнотизированный, сделал шаг вперёд.
  
  
   - ...вот в таком примерно разрезе. Прямо сейчас, кстати, последний кирпичик встаёт на своё место: Дворец Видений обретает нового полноправного хозяина.
   - Оригинально, - заметил Фартож. - А что вообще натолкнуло тебя на такую идею?
   - У, этого так просто не перечислишь. Если не вдаваться в частности, не вспоминать Скалу Шёпотов и немагические системы обмена информацией, знакомые мне по родному миру, то всё выглядит достаточно логично. Я сам, признаться, долгое время пользовался Предвечной Ночью только как источником энергии, пока не поумнел. А с рассуждениями всё было просто. По ассоциации: если при Энгастийской Академии есть свой Источник Силы, почему не добавить к нему Источник Знаний? Это же само напрашивается!
   - Напрашиваться может много разного, - заметил Неклюд, - только реализовать до сих пор мало кому удавалось. А то, что удавалось, на Источник Знаний не тянуло. Никак.
   - Я тоже не один месяц реального времени пыхтел, пока не добился своего.
   - Вот как? Не поделишься техникой?
   - Почему бы нет? Держи.
   Неклюд поймал бриллиант размером с фалангу большого пальца, очень похожий на Сердце Дворца, и принялся его разглядывать.
   - Занятная штука. Как она работает?
   - Как удалённый терминал. Правила пользования просты до примитивного: смотришь на него, входишь в лёгкий транс - а дальше уже работает то, что называется интуитивно понятным интерфейсом. Прелесть в том, что даже транс не является необходимым: можно просто заснуть, держа терминал в руке, и учиться в буквальном смысле без отрыва головы от подушки.
   - Не верю. Подобные системы не раз пытались создать и отладить. Центральное хранилище данных, устройства связи... я ведь правильно понял, что терминал - это и есть такое устройство?
   - Правильно. Связь - на магии подобий, через Межсущее. Теоретически должна работать во всех мирах всех Лепестков... ну, кроме Хуммедо и, возможно, Сияющих Палат.
   - Ну-ну. Связь, может, и работает, а универсальная обучающая система - нет!
   - Когда её пытается создать классический маг - возможно. Но я-то использовал ламуо.
   - Что? То есть...
   - Именно. Друид способен достучаться до чужого сознания напрямую, минуя привычные ограничения знаковых систем. Соответственно, мой Источник Знаний говорит с каждым на его языке, реализуя - ну, скажем так, синхронный перевод.
   "Звучит просто, но мороки с воплощением было... пером не описать!"
   - А объём информационной базы?
   - Как и положено Источнику с большой буквы, не ограничен.
   - Почему? В смысле, как тебе удалось этого добиться?
   - Не мне. Схетте. Есть на Дороге Сна такое явление - река смыслов...
   Неклюд моргнул. Фартож Лахсотил склонил набок свою "голову". Тенелов изобразил беззвучный свист и немое восхищение. А обе богини просто сидели и слушали.
   - М-да, - сказал хозяин. - Как насчёт ещё по чашке чая?
   И аккуратно положил бриллиант удалённого терминала в свой нагрудный карман.
   ...а вдали, в другом мире, Лимре Колобок достал такой же бриллиант и вгляделся в него.

Часть шестая, или Миссия миротворца

1

   День, когда они вернулись, Сейвел запомнил надолго. Он в любом случае запомнил бы тот день, когда Рин снова объявился в Ирване. Сложно игнорировать чело... гм, существо, которое ты сначала просишь о личном ученичестве, получаешь согласие, на следующее утро обнаруживаешь, что это самое существо исчезло (как оказалось позже - на три с лишним года!) - а когда снова видишь его и задаёшь вполне естественный вопрос, слышишь:
   - Да в Квитаге сидели, риллу из Манара делали.
   Причём немыслимый во всех отношениях ответ следует воспринимать буквально. Да, сидели. В Квитаге! Да, делали риллу из Манара. И, что самое невероятное, - сделали!
   В общем, забыть что-либо, связаное с Рином, Сейвел никак не мог. И ждал от очередного возвращения учителя... многого.
   Он не ждал одного: что главными сюрпризами Рина и Схетты станут они сами.
  
  
   Появились мы в Хуммедо буднично, без лишней помпы. Через Врата Зунгрен - Тергушт, затем, опустившись без малого к самой Реке Голода, вдоль силовых течений Мрака - к домену Теффор. В мире-гантели к нам не попытались прицепиться Мифрил с Эфрилом (и правильно не попытались: уж теперь-то, после энгастийских "курсов повышения квалификации", мне тем более нашлось бы, чем их неприятно удивить!). В Тергуште, за те секунды, пока мы ещё не сошли во Мрак, не явилась по наши души Лугэз со своей сворой и младшей проекцией Меча Тени. Между прочим, эта встреча могла оказаться неприятнее нового "свидания" с Мифрилом: ищейки риллу на своей территории - ох какой неприятный враг!
   Но - обошлось. Возможно, потому, что и Схетту, и меня скрывала тень Предвечной Ночи, способная в буквальном смысле слова затмить даже метафизическое чутьё Видящих.
   И вот мы вынырнули из объятий Мрака, оказавшись на том же самом месте, с которого Айс Молния когда-то впервые показал мне Ирван.
   - Какая... хрупкая красота! - сказала Схетта. В притихшем "хоре" её голоса Силы явственно звенели и переливались обертоны осторожности.
   Я вполне понимал её. Да, мы оба пребывали в почти человеческих телах... но за нашими спинами, словно приобнимая своих посвящённых, громоздились совершенно нечеловеческие тени: беззвёздно чёрная у меня, пёстро-вихревая у жены. И даже тень этих теней с лёгкостью могла обернуться колоссальными разрушениями.
   Термоядерный фугас страшен, но он не нарушает законов реальности. Мы - просто самим своим существованием! - нарушали их...
   Или же дополняли. Это уж как посмотреть.
   - Да. Творение Сьолвэн... прекрасно.
   Глядя вниз с обрыва, я видел много больше, чем можно рассказать словами. Огоньки живых аур, переплетения постоянных заклятий и редкие, но яркие вспышки творимой волшбы, мозаика кварталов разных разумных видов, от людей до хашшес - всё вместе в гармоничном, выверенном единстве. Но я также - слоями, всё глубже и глубже, вдобавок к обычному, пусть и очень сильно обострившемуся магическому восприятию - ощущал движения в иных измерениях. Колебания судеб смертных, мелкие и не очень, "слепые" пятна на месте Видящих, мало кому внятные "гимны" душ, принадлежащих обученным друидам. А ещё я впервые смог заметить тонкую, но весьма прочную сеть, отчасти воплощающую волю Сьолвэн - и более грубую, по контрасту чуть ли не угловатую, но тоже красивую сеть Воли властительного Теффора.
   "То, что маг способен ощутить, он способен познать. На то, что маг способен познать, он способен повлиять..."
   Хрупкая красота. Такая драгоценная - несравненно дороже золота и холодных камней.
   Такая живая!
   - Куда теперь? К "родильным бассейнам"?
   - А ты торопишься впрячься в местную политику? Энгастийской не хватило?
   - Тогда - к "Пламени над потоком". Догоняй!
   Куда там - догоняй! Схетта ничтоже сумняшеся продемонстрировала прыть, какая может быть достигнута разве что на Дороге Сна... не скорость света даже, а скорость мысли, полёт не признающего границ воображения. Моё умение реверсироваться, дополненное сжатием времени, могло бы показаться обычному магу чудесным - как же, мгновенное перемещение в пределах домена, если не за этими пределами!
   Но от жены я отстал безнадёжно.
   Не сильно удивлюсь, если окажется, что она очутилась на улице перед "Пламенем над потоком" ДО того, как исчезнуть с обрыва...
   И первым, кто на нас наткнулся, оказался возвращающийся с обеда Сейвел.
   Надо заметить, время в школе Ландека Проныры пошло бывшему те-арру на пользу. Особенно если сравнивать с моментом появления в ней, перед бегством в Квитаг. Шоколадный загар его слегка побледнел, движения приобрели расчётливую бойцовскую плавность, а маска лица, вернее иного выдающая аристократа, претерпела изменения в сторону нормальной, живой физиономии. В моменты потрясений, правда, происходили рецидивы и маска возвращалась на прежнее место - что мы и наблюдали в очередной раз... (Причём, судя по степени окаменения, новое обличье Схетты не просто потрясло Сейвела, а проняло до самых печёнок).
   Оно и меня пронимало. Да. Голос, там, глаза - это ладно. А вот платье, подобное более пылающему ночному мраку, украшенному тёмными радугами и другими спецэффектами... притом платье, как то и положено наряду прекрасной женщины, более подчёркивающее, чем что-либо скрывающее... с одной стороны - простора воображению остаётся не много. С другой - в сочетании со всем прочим, особенно с так же, как платье, полыхающей "рваной" аурой, на грешные мысли наталкивает разве что меня. Особенно меня. Остальным - шок и трепет!
   Ни одна из трёх богинь, которых я видел своими глазами, по части внешности со Схеттой соперничать не могла. Равно как и леди Завершённые: Одиночество и Стойкость.
   Показатель, однако.
   - Привет! - сказал я, когда лицо Сейвела начало оживать. - Как дела?
   - Х... хорошо.
   - Ты знаешь, что с нашим сыном?
   От "хорового" голоса Схетты мой ученик чуть вздрогнул, но ответил вполне твёрдо:
   - Он под боком у Сьолвэн, в безопасности.
   Уточнять, здоров ли он, не требовалось: чтобы живое существо под присмотром высшей Жизни - и чем-то болело? Не бывает.
   - А... что с тобой произошло?
   - Высшее посвящение Хороводом Грёз.
   Когда я расспрашивал жену о том, как она обрела свой ключ к высшей магии, ламуо мало помогало мне понимать её ответы и... странные метафоры.
   Сам я воспринял перемены обличий на Дороге Сна слабо и опосредованно, а сознание - в рамках того, что мог сделать Ровер - достроило картину до "памяти прежних воплощений души". Лишь задним числом, близко познакомившись с маграми и их особенностями, я понял, что теория не выдержала испытания практикой. Нет, я, наверно, живу не в первый раз - но те плотные облики, которые я могу принимать после своих приключений на Дороге, не вполне мои. Будь они истинно моими, я бы мог вспомнить и себя, жившего в этих странных, не всегда вполне живых оболочках. А так они слишком уж напоминали магров: строгая материальная структура, рефлексы (или программы, или ещё какая замена рефлексам), управляющие этой материей - но ни следа личного присутствия, кроме скорее домысливаемых, чем реальных образов иных миров.
   Схетта оказалась на Дороге Сна на более жёстких и опасных условиях, чем я. Её память и личность не защищали барьеры забвения. И потому, хотя в первый, самый опасный момент в логове Мастера Обменов она сумела сохранить ядро сознания относительно целым, в изменениях она зашла гораздо дальше меня. В Хороводе Грёз та Схетта, которую я знал и любил, соседствовала с миллионами таких Схетт, о которых я понятия не имел, и миллиардами таких, которых мне даже вообразить было бы сложно. То, что для меня походило на игру в переодевание, для неё имело власть истинного внутреннего преображения.
   Я всего лишь принимал обличья. Схетта - принимала сущности.
   Потому-то, скорее всего, она и не прибегала к физическим превращениям, хотя такие превращения были бы для неё куда естественнее и проще, чем для меня... слишком естественны и просты! Проклятье Дороги всё же отметило её своим несмываемым клеймом, затронув в первую очередь душу и память, волю и восприятие - то, что ради простоты именуется внутренней реальностью... но неизменность тела, созданного Сьолвэн, самой привычностью своей служила той дополнительной ниточкой, что связывала молодую и слишком могущественную высшую с упорядоченной реальностью вне её разума.
   А Хоровод... что Хоровод? Даже существуя на правах непрестанного внутреннего кипения, перемешивающего варево мыслей, эмоций, воспоминаний и состояний, он оставался достаточно могуч, чтобы Схетта не искала большего... по крайней мере, пока.
   - Высшее посвящение?
   - Да. Не такое, как у Рина, но вполне эффективное.
   Взгляд Сейвела перескочил на меня. Правда, с трудом: требовалось нешуточное усилие воли, чтобы оторвать взгляд от моей жены. А если она желала, чтобы на неё смотрели, усилие это становилось, пожалуй, непомерным...
   - Ты теперь тоже высший маг?
   - Да. Я - посвящённый Предвечной Ночи.
   - Но...
   - Удивлён? Я просто хорошо маскируюсь. Взгляни внимательнее.
   Сейвел повиновался. Даже углублённое сканирование использовал.
   - Твоя Сила вообще не определяется! Я вижу тебя физически, а магически не вижу ничего! Как будто ты - невозможная, без единой искорки магии созданная иллюзия. Она, - кивок и короткий, непроизвольный взгляд в сторону Схетты, - полыхает, словно гигантский факел, словно старший маг и ещё сильнее, а ты...
   - А я, как уже было сказано, маскируюсь.
   - Я... мне можно посмотреть, каким ты стал?
   - Смотри.
   Подобное я уже делал. Не убирая темпоральный кокон и не меняя его свойств, я раздвинул его так, чтобы Сейвел оказался внутри. Чтобы смог увидеть, "каким я стал", и попытаться понять, что именно видит.
   - Ух!
   Не знаю, к чему конкретно относилось это междометие. Отростки Голодной Плети в обычном пространстве не показывались, Зеркало Ночи и Фугу Истощения я тоже оставил "отодвинутыми", чтобы они не мешали меня изучать. Ну, насколько это было возможно, пока вокруг меня роем "умной" мошкары витал Ореол Значений. Отказываться от универсального (или почти универсального) магического оператора я не собирался даже из любезности.
   В общем, сомневаюсь, что Сейвел толком рассмотрел что-либо, кроме тени от тени моей личной Силы, воровски проскользнувшей сквозь плотный, колышущийся, как настоящая микроскопическая мошкара, многослойный Ореол. А сам Ореол в состоянии покоя особой мощностью не отличался. Правда, это по моим меркам он не был могуч, так что...
   Ладно. Хорошего - понемножку. Я снова сократил темпок до привычных размеров. И:
   - Может, внутри поговорим?
   - А? Да, конечно! Заходите!.. Рин?
   - Спрашивай смелее. Я не кусаюсь.
   - Что стало с Айсом? И с Лимре?
   - Они живы и здоровы. Гостят в столице первой родины Айса. У него там неожиданная дочка объявилась... к тому же мы со Схеттой понятия не имели, что нынче у вас творится. И в Ирване, и вообще... о! Ландек, привет и тебе!
   "Почуял. Хотя чего удивляться? Схетта-то не особо скрывается".
   Следом за Ландеком набежали Наркен, и Векст, и Энкут с Лаконэ, и ещё какие-то персоны, вовсе нам не знакомые (видать, Проныра искал и нашёл замену для нас с Айсом), и ученики школы - те, кому позволили прервать занятия, но не только...
   В общем, изрядный кавардак получился.
   Но - приятный. Я почувствовал себя так, словно вернулся домой. И Схетта, похоже, вполне разделяла мои ощущения, судя по тому, как замедлилось "горение" её переменчивой Силы.
  
  
   - Куда ты дела моего Айса?
   Один из внутренних двориков школы, небольшой, уютный, с такой же небольшой беседкой в центре. Рядом журчит искусственный ручеёк, источают пряный аромат кустики декоративной разновидности кафаллы. Мир, тишина и покой, неподвижность валунов, извивы мощёных камнем дорожек, блеск лака, защищающего от непогоды полированное дерево беседки...
   - Колючка, уймись. Предупреждаю по-хорошему.
   - А иначе?
   - Превращу твои воспоминания об Айсе в сон. Забытый. До поры, пока ты снова не...
   - Стерва!
   - Не стервознее тебя.
   - Да что ты? А твоя угроза - это так, хиханьки? Я люблю Айса! А ты...
   - Помолчи.
   Колючка не просто умолкла. Ещё и замерла. Как птичка под взглядом удава.
   - Странное у тебя понятие о любви, - "хор" голосов Схетты негромок, но ему не надо быть громким, чтобы внушать страх. - Рин рассказывал мне мрачную сказку о красавице, которую с неистовой силой влекло лишь недоступное. А стоило ей получить желаемое, как она мгновенно теряла к объекту страсти всякий интерес. К общему счастью, ты не так хороша, как красавица из сказки, иначе стала бы истинным проклятием для мужчин. Ты сама-то понимаешь, почему так стремишься к Айсу, хранишь ему "верность" и бешено его ревнуешь? Не потому ли, что твёрдо знаешь: он не любит тебя - и не полюбит никогда?!
   Из горла Колючки вырвался слабый придушенный хрип.
   - Ты не заменишь Айсу потерянную Ниррит. И я не заменю. Никто её не заменит. Я ещё могла бы сказать, почему он приходил к тебе по ночам, что он отдавал тебе вместо настоящей страсти. Но речь не об Айсе - о тебе. Почему тебя влечёт недоступное? Какие побуждения, какие тайные страхи формируют странности твоих помыслов? Я знаю ответ на эти вопросы. И ты тоже его знаешь, правда?
   - М... молчи! Ненавижу!
   - Сколько угодно. Но держись подальше со своими подозрениями, накинь узду на свой прелестный рот. Иначе я действительно превращу твою память об Айсе в сон... а этого мне бы не хотелось, поверь.
   - Не верю!
   - Ты почти безумна, - сказала Схетта. И в "хоре" её голоса гудело сожаление. - Мне даже интересно, почему Сьолвэн ограничилась изменением твоего тела, не исцелив незримых ран?
   - Я могу тебе ответить.
   То, что Рину казалось тёплой тенью в ауре Колючки, а Схетта в данный момент видела как лепесток Силы, неслиянно соединяющий все цвета радуги, разрослось и потеснило сознание наставницы холодного оружия.
   - Приветствую, высшая.
   - И тебе не болеть, высшая. Кажется, ты спрашивала, почему я не исцелила Колючку?
   - Да.
   - Тогда вспомни диалог Руматы и Будаха. Если Рин рассказывал тебе сказку о проклятии Дарующего Имена, он никак не мог пройти мимо сказки о боге бессильной жалости.
   - Вот как. Принцип свободы воли?
   - И неприкосновенности личности. Странная мания Колючки - в очень большой мере и есть Колючка. Да, я могла бы вмешаться без спроса. Кто осудил бы меня? Даже пациентка в итоге сказала бы спасибо! Но никогда исцелённая не приблизилась бы к совершенству во владении своим изменённым телом, никогда не устремилась бы к недостижимому... а домохозяек и в Ирване, и во всех мирах Сущего без того более чем достаточно!
   - Выходит, мы обе удержались от вмешательства по сходным мотивам.
   - Да.
   - А как насчёт будущего Колючки? После изменения в "родильном бассейне" она не стареет и, следовательно, имеет шанс прожить очень долго. Она когда-нибудь изменится?
   - Никто не скажет точно, даже мой Видящий. Но шанс есть.
   - Тогда я спокойна. Кстати, мы скоро увидимся лицом к лицу: ты, я и Рин.
   - Знаю. Жду.
   - Тогда до встречи.
   Присутствие Сьолвэн свернулось, умалилось, полностью исчезло. А Схетта шагнула к Колючке, взяла в ладони её голову, словно бутон цветка, и тихо дохнула ей в лицо - один раз.
   - Что ты?..
   - Почти ничего, - ответила высшая, отступая.
   - Почти?
   - Я не так стара и мудра, чтобы ограничиваться бездеятельной, созерцательной жалостью.
   - Не понимаю тебя.
   - Это не страшно. Сны объяснят. До встречи, Колючка...
   Не дожидаясь ответа, Схетта переместилась прочь, оставив собеседницу в растрёпанных чувствах... и - в одиночестве.
  
  
   Попытка уединиться в знакомой беседке не удалась: этот тихий уголок заняли (и, кажется, ссорились друг с другом) Колючка со Схеттой. В другое время и в другом настроении Сейвел, скорее всего, попытался бы задержаться и хоть краем уха послушать, о чём они говорят...
   В другое время. В другом настроении.
   Сейчас он просто развернулся и пошёл к комнате для медитаций. И если бы размышления сами по себе порождали звук, его сопровождал бы густой вибрирующий гул.
   ...всё началось с очередной невозможности. Пёстрая компания, окружившая Рина и Схетту, двинулась вместе с ними в сторону столовой, а он не успел сделать и шага, как сзади на плечо опустилась чужая рука. Что само по себе показалось едва реальным: ведь ни сторожевые чары, ни собственные чувства не предупредили о приближении постороннего!
   - Не торопись, - сказал знакомый голос.
   Обернувшись, Сейвел моргнул. Рука на его плече принадлежала Рину Бродяге. Второму. Потому что Рин номер один - Сейвел оглянулся, проверил; да, всё так и есть... - продолжал удаляться в направлении столовой.
   - Да, я немножко раздвоился. То есть вообще-то растроился: ещё одно тело-отражение осталось в Энгасти - так, на всякий случай. Не обращай внимания. У нас будет отдельный разговор. И да: пока этот разговор не закончится, нас никто не увидит.
   - А что случилось?
   - Ничего страшного, не бойся. Я просто хотел уточнить твои планы на будущее.
   - Не понимаю...
   - Припомни: ты ведь в своё время просил меня о личном обучении?
   - Да.
   - А зачем?
   - Странный вопрос.
   - Не такой уж странный. В уже помянутый момент я поделикатничал. То есть не стал интересоваться, почему ты явился в домен Теффор в одиночестве, без охраны, и попросил меня о протекции. Причины выглядели довольно очевидно. И, признаться, твоя просьба мне польстила. Но с того момента много времени утекло.
   - Ты хочешь изменить решение? Отказаться от... меня?
   - Не совсем. Дослушай, пожалуйста.
   Сейвел кивнул. Рин продолжил:
   - Тогда, в начале, я проанализировал факты. И, думаю, не сильно ошибся с предысторией. Ответь, кстати: тебя выдавила из Черноречья милашка Талез?
   "Выдавила!" Бывший те-арр вновь ощутил, как каменеет, превращаясь в невозмутимую маску, лицо. Но умения точно выражаться у Рина не отнять: он использовал едва ли не самое подходящее слово... пусть нелестное, зато точное.
   - Не только она.
   - Что Талез не потянула бы такую интригу в одиночку, это само собой... изменить порядок наследования, а затем довести бывшего наследника так, что... ладно, Бездна с ней. Речь о тебе - и обо мне. Понимаешь, в чём штука... когда ты просил меня об обучении, меня занимали другие вопросы. Ну и я повёл себя, как голем. Решил, что причины у твоего поступка такие же, какие могли бы быть у меня на твоём месте...
   И тут - с изрядным опозданием - до Сейвела дошло: Рин пытается извиниться! И очень расстроен тем фактом, что в прошлом далеко не всегда принимал полностью осознанные решения.
   Смешно? Да как сказать...
   - У меня не оказалось времени на дополнительные раздумья. Сначала команда хилла, потом Квитаг, потом перетряски в "верхах" и новое бегство... ну, сам понимаешь. А сегодня я глянул на тебя свежим взглядом - и чуть сам себе подзатыльник не отвесил. Ты же все эти годы старательно лепил из себя бойца! Добрался до "родильного бассейна", потом нарабатывал рефлексы, попутно наращивая энергетику, разработал собственную, довольно оригинальную систему сторожевых и защитных заклятий. Но зачем? Скажи, Сейвел: тебя влечёт магия сама по себе - или магия как одно из надёжнейших средств мщения?
   - А если верно второе, что тогда? Ты не станешь меня учить?
   - Ну почему же? Раз я дал согласие, на попятный не пойду. Вот только тебе придётся делать выбор, ученик...
   Рин немного помедлил. Слегка прищурил правый глаз, словно всматриваясь во что-то.
   - Я могу помочь тебе с достижением простой и ясной цели: вернуться и показать всем, чего ты добился в изгнании. Это будет нетрудно, как ты понимаешь. Для этого даже не обязательно учить тебя чему-то новому, достаточно выдать копию моего Мрачного Скафа. Помнишь его? Ну вот. Ты вернёшься, ты всем покажешь и дашь пинка под зад тем, кто когда-то не поленился пнуть тебя... но в этом случае наше общение сведётся к минимуму. А вот если ты оставишь мысли о мести, всё станет куда интереснее. Правда, заодно и более зыбко.
   - Договаривай.
   - Собственно, я уже всё сказал. Я предлагаю тебе выбор. Достаточно простой, как в сказке: или перстень правителя - или ключ к библиотеке мага. А выражаясь по-иному - либо прямо сейчас бери синицу в клетке, либо иди в лес, где, по слухам, гнездятся более крупные птицы, и когда-нибудь, возможно, поймаешь одну из них. Или несколько. Но это - потом и без гарантии.
   - Малый выигрыш или игра на весь банк?
   - Именно так. Это развилка, ученик. Я уже однажды размышлял на эту тему вслух в твоём присутствии, но могу повторить: управление смертными почти несовместимо с управлением стихиями. Если ты выберешь власть над Черноречьем, у тебя не останется времени на серьёзную магию. Да и сил тоже. Если ты выберешь магию, то довольно быстро утратишь вкус к политике и интригам. Станет попросту жаль тратить время и силы на эту возню. В общем, подумай и прими решение. Я тебя не тороплю. Но помни: может статься, что я опять исчезну из Ирвана. Тогда даже синицу тебе придётся ловить самостоятельно.
   На этом Рин исчез, не попрощавшись, а Сейвел отправился искать тихое место.
   Следовало крепко подумать, прежде чем делать выбор.

22

   Теперь, когда я стал высшим, Коренной Лес производил на меня ещё большее впечатление, чем раньше. Сказывалось углубление восприятия.
   Правду сказать, Коренной Лес впечатлял всех. Забрёдших в него смертных - размерами деревьев, меньшие из которых могли потягаться высотой с тридцатиэтажным домом, а те, что постарше и покрупнее - и с сорокаэтажным. Сосновый бор на этаком фоне едва тянул на чахлый подлесок. Маги, особенно принадлежащие к "зелёным" школам, тоже впечатлялись деревьями, но по иной причине: каждый из тысяч этих растительных великанов аккумулировал и перекачивал сквозь себя не меньше энергии, чем мастер стихийной магии. Говоря проще, даже в сравнении с одним деревом Коренного Леса большинство адептов посещало редкое и малоприятное ощущение собственной незначительности. А уж если брать Лес как единое целое...
   Но ныне я мог заметить то, что раньше ускользало от самого тщательного сканирования. Поток моего внимания, профильтрованный и очищенный глубинными энергиями Предвечной Ночи, цеплялся за узлы хорошо спрятанной сети. Если в Ирване угловатое плетение воли Теффора доминировало, а изящная вязь воли Сьолвэн дополняла и украшала его, то в пределах Коренного Леса доминировала уже сеть, сплетённая высшей. Удивительно, но я каким-то образом знал: не сразу, не за одно тысячелетие, с медлительностью и неумолимостью наползающего ледника была совершена эта подмена. И риллу по-прежнему полагал себя хозяином всего домена... но этот угол реальности давно сменил хозяина на хозяйку. Сеть воли властительного в Коренном Лесу не теряла ни размеров, ни густоты, ни насыщенности энергией - вот только контроль над этой сетью, дублируя свои основные функции, осуществляла сеть Сьолвэн.
   А сердцем и средоточием истинной власти над этим местом служил Древотец.
   Только магия и ничто иное могла поднять листву его верхушки на три сотни метров от поверхности почвы. Крона его накрывала своей густой тенью в центре Коренного Леса площадь, превышающую квадратный километр. Более двухсот десяти веков разрастался этот гигант - и ныне шли в медленный рост его стволы за номерами сорок два и сорок три. Никакой старший маг не мог сравниться с Древотцом по части Силы: телу крошечного смертного не под силу пропускать через себя потоки энергий такого уровня.
   Но это всё - мёртвая статистика. А колосс, прозванный Древотцом, был живым - таким живым, каким никакое, хоть десять раз магическое дерево быть не может.
   А ещё он был разумен.
   Конечно, сравнение его сознания с человеческим являлось нелепостью по любым меркам. С высоты его кроны могла показаться исчезающе малой разница меж людьми и хашшес, сигалти и харлавами. Я имел дело с разумными гигантами (довольно вспомнить дельбубов или Стеклянный Лес) - но и на их фоне Древотец оставался чем-то совершенно уникальным. Если вернуться к разнице меж разными разумными, то даже Сьолвэн стояла ближе ко мне по структуре мышления, чем самое странное из её многочисленных созданий!
   Может, друид пятой степени и мог бы поговорить с ним. Но сомневаюсь. Сомневаюсь. Для меня такой разговор оставался далеко за гранью возможного. В иное время я мог бы войти в транс, чтобы сократить дистанцию между нами хотя бы в части темпа мышления... но сейчас мы со Схеттой явились сюда не ради самого заметного элемента ландшафта.
   "Ждите. Мы выйдем к вам через минуту", - объявило периферийное тело высшей, похожее на шестиногую обезьяну, и, развернувшись, резво убежало обратно в Коренной Лес.
   - Ты как, любимая?
   - Почти нормально. Какое-то у меня... предчувствие.
   - Вот как...
   Я сосредоточился на тенях будущего, но ничего особенного не обнаружил. Следовало ожидать: здесь, на кольцевом поле, отмежёвывающем Древотца от Коренного Леса, фон Силы Сьолвэн имел такую интенсивность, что моё ограниченное предвидение работало плохо. Можно даже сказать, вообще не работало. Как зрение в заилённой воде... или, скорее, как слух - на складе, забитом до потолка тюками с ватой.
   Тихий возглас Схетты привлёк моё внимание к реальному миру.
   - Ты видишь ЭТО?
   - Да.
   - Уф. А я уже подумала, что...
   - Да?
   Резкое движение головой, всколыхнувшее чернь синеватых волос. Вспышка Силы.
   - Не важно. Не обращай внимания.
   Ну-ну. И почему для меня это её "не важно" прозвучало таким неприятным диссонансом? Не потому ли, что жёнушка, выражаясь мягко, соврала?
   Впрочем, выяснения лучше отложить. Сейчас нам предстоят совсем иные семейные заботы.
   Или - не только семейные?
   ЭТО приближалось к нам со скоростью быстро идущего человека. Но по контрасту с не рядовыми размерами ЭТОГО казалось, что оно едва ползёт.
   "Боги и Бездна! Сьолвэн..."
   Когда я увидел её впервые, в высшей - точнее, в её центральном теле - имелось три метра роста и четверть тонны живого веса. Но те времена (можно сказать, минутной давности, если вспомнить её общий возраст) миновали. Причём, похоже, безвозвратно. У ЭТОГО, напрочь негуманоидного тела, формой отдалённо похожего на гусеницу, вес плоти, пожалуй, превышал сотню тонн. А то и все полторы сотни. Две железнодорожных цистерны. Гладкие колышущиеся бока травянисто-зелёного оттенка, впереди, в венце длинных не то щупалец, не то великанских вибрисс, - четыре расположенных горизонтальным ромбом глаза. Круглых, крупных, чёрных в лёгкую прозелень... немигающих. Да и чему там мигать, когда век нет?
   "Диетой ЭТО не исправишь..."
   На загривке у Сьолвэн ехало очередное периферийное тело. Специализированное, похожее на кентавра: голова и нагой торс человеческие, - более того, очень точно (вплоть до ауры) копирующие Схетту. А внизу, после изгиба, нечто мохнатое, с четырьмя не ногами даже, а какими-то отростками. В руках же у этой... кентавры, химеры, как бы её назвать...
   - Сын!
   Коротко и резко плеснул Хоровод Грёз. Кентавра моргнула обиженно, поводя опустевшими руками и шаря вокруг подслеповатыми глазами... Схетта ушла в созерцание ребёнка, спящего уже на её, а не чужих, пусть как угодно ласковых руках. Я придвинулся, приобнял жену.
   Но глядел - на Сьолвэн.
   "Спасибо, что позаботилась о нашем сыне".
   "Это не составило большого труда".
   "И... Схетту извини. За резкость".
   Чужой смех в моей голове показался больше похожим на рёв торнадо, чем на что-то более близкое и одушевлённое. Да. Меняется высшая... и уже изменилась. Очень сильно.
   "Не за что извиняться. Потому что в этой резкости виновата я сама".
   Щёлк - щёлк - щёлк. Безо всякой Параллели, в рамках нормальной чёткой логики, одно предположение цепляет боками другое. Кто программировал материнские инстинкты Схетты? Для чего? В смысле - Сьолвэн ведь даже не таится...
   "И какую роль мы должны сыграть на этот раз?"
   "Какую захотите".
   "Вот так просто?!"
   "Да. Я же знаю вас обоих, и знаю неплохо. Любая ваша импровизация будет мне на пользу".
   "А ты изменилась, высшая".
   "Нет. Я просто стала меньше притворяться. Кроме того, теперь вы двое доросли до уровня полноправных союзников, - а союзникам не лгут".
   "Значит, раньше ты нам лгала?"
   "Нет. Напрямую - никогда. Это не мой стиль. Но я позволяла себе умалчивать, а вам - добровольно заблуждаться".
   Жёстко. Но даже где-то лестно, прах побери!
   "И о чём же ты умалчивала, позволь спросить?"
   Эта реплика принадлежала не мне. И (что в последнее время стало типично для всех действий Схетты, совершённых в союзе с её Силой) оказалось невозможно определить, с какого момента она вслушивается в наш приватный мысленный диалог. Может, с самого начала? А её заворожённость маленьким чудом на руках - только для отвода четырёх зеленоватых глаз?
   "Я умолчала о том, сколько раз пыталась создать союзников, подобных вам. Как вы понимаете, потенциальных высших через сплетённую мной сеть ускользнуло много. Тысячи. И большинство - в смерть. Не каждый примат, даже взяв в руки палку, способен стать человеком разумным. А искренне заблуждались вы в степени собственной самостоятельности... ну, Рину нынче эта проблема знакома с обеих сторон. Есть предложения, которые делают потому, что адресат не может их отвергнуть".
   "Иначе говоря, даже рождение моего ребёнка ты не предусмотрела, а спланировала. Легионэй, явившись в Квитаг, выполняла более одной миссии, не так ли?"
   "Так. Позволять себе зачать ребёнка там и тогда по собственной воле ты бы не стала. А чем закончилось бы это разумное решение, нетрудно понять и так".
   "О да!"
   Я не прибегал к сарказму. Но даже холодные рассуждения, выплёскиваемые в канал связи между тремя мыслесферами, отдавали хиной. Целебной горечью.
   "Схетта не беременеет - значит, уходит со мной. Мы оба попадаем в ловушку Ордена... ну а далее понятно. Я не сижу в кутузке тихо и спокойно, подспудно подготавливая прорыв к вратам Предвечной Ночи; Схетта из аналогичных соображений тоже не смиряется с происшедшим. Итог - путешествие на Дорогу Сна для обоих, только в один конец. А раз Схетта осталась, то всё замечательно. Я прошёл посвящение, она тоже в итоге его прошла, да плюс ребёнок стал якорем для нас обоих, побуждающим вернуться в Теффор..."
   "Не только в Теффор, Рин. В Сущее - тоже".
   День откровений. Я посмотрел на Схетту, встретил прямой взгляд озёр расплавленного серебра... неприятно сознавать, но одной любви недостаточно. Эта женщина подобна мне самому, а значит, не теряет рассудок даже в своей страсти. А один только рассудок - плохая опора для того дерзкого, который (или которая) надеется хотя бы отчасти покорить Дорогу Сна. Да, любовь тоже сыграла свою роль, и разум сыграл свою роль; но там, где не хватало ни любви, ни свободной воли, вступал в игру материнский инстинкт.
   Тот, который вложила в плоть и кровь Схетты высшая.
   - Ты, - сказал я, снова поворачиваясь к громаде тела Сьолвэн, - Многое открыла. Но не стала упоминать ещё одного нюанса. Даже сейчас, когда мы теоретически стоим на одной ступени, ты не намерена оставлять попыток нас использовать.
   "Разумеется, не намерена. Только ты выбрал не самое удачное слово. Скорее, нам придётся учитывать друг друга в своих планах. Вот это будет точнее".
   "Разница невелика. У тебя - опыт десятков тысяч лет, изощрённейший ум, неохватная Сила и превзошедший коллег зоркостью Видящий. Мы же в сравнении с тобой - дети, какими бы качествами ни завладели. Причём Схетта - твой ребёнок даже в буквальном смысле. Да, мы будем учитывать тебя в своих планах: ты нас, а мы тебя. Но этот учёт никто не назовёт симметричным!"
   "Чем ты недоволен? Заложник вашего возвращения - если тебе угодно выбирать самые жёсткие формулировки - в ваших руках. Вы смело можете отправляться обратно в Энгасти, а мой конфликт с Теффором и прочими риллу продолжится без вашего участия. Не вами начато, не вам и заканчивать. И уж новый status quo я, поверьте, сумею поддержать без вашей помощи".
   "Да. С помощью Манара. С помощью Лады. Так?"
   "Так".
   Я и Схетта переглянулись. Снова. Я улыбнулся.
   - Ты знаешь, что честность твоя горчит...
   - Так горек полынный мёд, - подхватила жена.
   - И сердце всё чаще в груди стучит...
   - ...предчувствуя наперёд...
   - ...свирепую схватку за право - быть...
   - ...остаться самим собой.
   - Фигуры расставлены. Нечем крыть...
   - ...и мы - выбираем бой!
   И снова взгляд - на тушу высшей.
   "Выбор без выбора. Ты жестока, Сьолвэн, как жестока жизнь. Но ты ближе к нам, чем риллу с их жестокостью, так что никуда мы не денемся. Особенно если вспомнить о моих учениках".
   - Скажи мне, высшая, как мать - матери...
   В "хоре" голоса моей жены вскипают смыслы, каких раньше не бывало. И я вдруг очень резко и очень чётко вспоминаю давнишний рассказ:
   ...происхождение и исходная точка для роста сознания значат очень много. Они - как темперамент: как бы ни менялся характер, а тип возбудимости нервной системы не изменишь. В Сообществе можно изменить генетическую основу разума, можно даже включить в эту основу неорганические контуры... но сознание, раз сформировавшись, уже не полностью зависит от носителя...
   Когда-то человеческая женщина, капитан планпехов, бредила космосом. Но в ДемФеде, как и везде, впрочем, следовало выбирать, навсегда отрезая для себя альтернативы. Она выбрала мечту о небе, оставив мечту о доме и детях тихо тлеть где-то на задворках сознания.
   Теффор, как бы он ни относился к "супруге", реализовал тлеющую мечту. Дом и дети - да, Сьолвэн получила и то, и другое...
   И Квитаг познал на собственной шкуре смесь рассудочной ненависти высшего мага со слепой и страшной яростью женщины, дитя которой сожрали заживо. И Манар, незаконный, но любимый, получил свои Тихие Крылья - как наследие тихо тлеющей мечты о небе.
   "Не я - но пусть хотя бы мой сын..."
   Как мать - Матери, да, Схетта? Ты же не могла забыть прозвище высшей!
   - ...выбора между борьбой и смирением на заре бытия у тебя было не больше, чем сейчас у нас с Рином. Не так ли?
   "Да".
   Коротко и однозначно.
   - Тогда ещё один вопрос. Много ли выбора ты оставила, - не столько движение, сколько намёк на него: жест, каким приподнимают младенца, чтобы показать миру, - ему?
   Ответ последовал без промедления. Не составляло труда предвидеть такой вопрос...
   "Сын моей дочери - не мой сын. Спроси себя, как мать, сколько свободы ты готова ему дать. Сколько - и какой именно?"
   Кажется, кривая ухмылка зазмеилась по нашим со Схеттой губам одновременно.
   Горение. Тление. Гниение. А если первое, то лучше заранее смириться с шансом однажды узнать, что твой ребёнок - сгорел. Ушёл, пусть и со славой. Потому что ты его не уберёг. И права такого не имел - беречь... ведь забота старшего о младшем, перейдя предел, удушает. И наши дети, наши ученики, наши живые надежды и драгоценные шансы на самом деле не наши.
   (Так я и Схетта, двое достигших вершины из неизвестно, скольких тысяч пытавшихся и не добравшихся до неё, уже никогда не попросим Сьолвэн о защите. Детство кончилось...)
   Принцип свободы выбора. Принцип осознанного риска.
   Ах, Экклезиаст, Экклезиаст...
   - Я дам ему столько, сколько смогу, Мать. Но что делать, если окажется, что я ошиблась? Если окажется, что данного слишком мало - или слишком много?
   И опять - ни малейшего промежутка меж вопросом и ответом:
   "Ты знаешь ответ. Приходится смириться, жить дальше... и растить новую смену".
   Девяносто тысяч лет лежали в основании сказанного, как тяжкая базальтовая плита. Как тёмное, древнее, великое и страшное надгробие. Сколько раз Мать "смирялась и жила дальше"? Скольких пережила, скольких похоронила - чтобы пытаться снова? Медленно, ощупью, шаг за шагом, оплачивая каждый выдох, каждый сантиметр на пути вверх... нет. Не только своей кровью. Свою не так жалко. А вот кровь чужая...
   Говорят, на полях былых сражений трава растёт особенно густо. А если на них вырастают маки, то особенно крупные и алые.
   Мы идём вперёд, потому что не идти не можем. Мы выбираем и платим. Бросаем в топку свершений всё, что подвернётся под руку: себя, своих ближних и дальних, друзей и врагов. Ради чего это всё? Ради призрачного шанса однажды остановиться и сказать: всё, пришли! Во имя мечты, во имя памяти павших, во имя тех, кто придёт нам на смену?
   "Идущий за мною сильнее меня". Но минует ли его необходимость жертвовать?
   Тяжко быть тобою, Сьолвэн Мать...
   - Что ж, - я тряхнул головой в заранее обречённой попытке избавиться от лишних мыслей. - Будем считать, что с тобой мы поговорили. И выразили свою благодарность за всё, что ты для нас сделала. Мы не забудем о своём долге. Но как насчёт разговора с Манаром и Ладой?
   "Говорите. Я удаляюсь".
   Центральное тело Сьолвэн, не разворачиваясь, попятилось в сторону Древотца. А я, глядя на это, подумал, что недалёк уже момент, когда продолжающийся рост лишит её естественной подвижности уже не частично, а полностью. И ждать осталось недолго.
   Теффор, это олицетворение жестокого порядка, держал супругу в форме. Не давал ей "растолстеть". Смешная, глупая, вредная даже аналогия, но никуда от неё не деться. Хоть тысячу раз повтори себе, что новые размеры её центрального тела вполне отвечают выросшей Силе и нуждам совершившего очередной рывок сознания. Если бы Сьолвэн не была так тесно привязана к магии Жизни, она не превратилась бы в... супергусеницу. А сейчас она неким парадоксальным, изнаночным образом напоминает мне Фартожа Лахсотила, перешедшего предел своей Силы - до того как я убил его, даруя шанс на новую жизнь...
   Полыхнуло. Качнул реальность тихий гром. Возникли в воздухе и без спешки опустились на траву кольцевого поля две фигуры - знакомые и одновременно чужие.
   Первое, что приковывало внимание - изломанный, сложно выгнутый и одновременно гармоничный ореол. Частичное воплощение Тихих Крыльев в реальности преломляло свет и само местами излучало его. Никакого буквального сравнения этого с какими бы то ни было крыльями не существовало и существовать не могло. Продолжение ауры? Нет, тоже не то. Видовой признак риллу, окружающий Манара и Ладу, ускользал от любых определений. Да, похож на колебания нагретого воздуха, на целлофановые листы, на призму жидкого хрусталя, на оптический обман, непробиваемый магический щит и ещё много на что.
   А говорит ли это сходство что-либо о сути Тихих Крыльев? Нет, не говорит.
   - Рин, бродяга! Схетта! Вы вернулись!
   Когда-то, проснувшись в "родильном бассейне" и услышав голос Сьолвэн, я был поражён тем, сколько в его шлейфе магии. Так вот: голос Манара в этом плане побивал высшую с огромным отрывом. Пожалуй, простой смертный на моём месте оказался бы счастливчиком, если б отделался кровавой испариной по всему телу и трещинами в костях. Мог бы и умереть на месте.
   А ведь Манар просто слегка повысил тон от радости...
   Могущество впечатляет. Куда там Мифрилу, "мальчику-мажору"! В энергетике риллу Хуммедо и полноценным собратьям мало уступят... могущество - да.
   А вот контроль над ним - увы, не особо впечатляет.
   Лада выскользнула из объятий Тихих Крыльев. И я замер, заворожённый её пластикой - снова, как когда-то в недрах туши Квитага, во время и сразу после обряда Обретения. Лада двигалась, как танцевала, танцевала, как жила и дышала, а жила и дышала - как колдовала. Ей не досталось большого могущества, как Манару. Зато гармония пребывала с ней всечасно.
   И совершенная нагота её не оскорбляла взор. Более того: далеко не сразу доходила до сознания. Хилла, сроднившаяся с Тихими Ладонями, нуждалась в дополнительных покровах не больше, чем дикий зверь... или, лучше сказать, не больше, чем божество природных сил.
   Объятия Лады предназначались в равной мере всем троим: мне, Схетте и младенцу. Как она сумела поделить дружеское тепло с такой безупречной точностью, не имея дополнительных рук и не обладая способностью растягиваться, как резина? Но сумела ведь. Хотя меня и Схетту разделяли полтора шага. Очередное мимолётное чудо, сотворённое с небрежностью истинного мастера...
   - И вам всех благ, трансцендентные вы мои, - хмыкнул я. - Несказанно рад снова видеть вас... и потому не стану об этом говорить.
   - Ты приблизился к цельности, - объявила Лада. - А ты, - взгляд, предназначенный Схетте, - приблизилась к множественности. Вы с Рином - хорошая пара.
   - Как и вы с Манаром, не так ли?
   - О, у нас всё иначе.
   Отвечая, риллу понизил голос и многократно убавил давление своей мощи.
   Я высоко оценил то, что он не решился подойти ближе. А ещё запоздало испугался за сына... зря. На руках у мамы-высшей ему даже осколки власти риллу, вплавленные в звуки манарова голоса, не стали угрозой.
   Да что там - младенец даже не проснулся!
   - У нас... иначе, - хрустальным эхом откликнулась Лада, отодвигаясь.
   Моё сердце пропустило удар.
   - Ты что, до сих пор?..
   - Да, Рин. Я бесплодна.
   - Но ведь Сьолвэн...
   - Даже высшие маги не всесильны, - а вот эти слова Манара прозвучали глухо. - К тому же этот... изъян имеет не чисто физическую природу. У истинно бессмертных всегда так. А потом, после обретения Тихих Ладоней...
   - Но хотя бы надежда у тебя есть? - тихо спросила Схетта.
   Лада повела плечами - как волну по речной глади покатила, только изящней:
   - Да. Если я смогу исцелить себя, бесплодие останется в прошлом. Вот только, кроме меня самой, никто не сумеет помочь. Здесь требуется такой уровень териваи, что... но оставим это. Скажи лучше, Схетта, ты уже открыла его имя?
   Я хмыкнул - мысленно. Совсем мы зашились, однако, если вопрос об имени для моего сына всплыл только теперь...

23

   К вопросу о вопросе. Лада воспользовалась наиболее точным, по её мнению, глаголом. И значение его находилось существенно ближе не к слову "назвала", а именно к слову "открыла". С таким же оттенком, как, например, в выражении "Джеймс Кук открыл Гавайские острова".
   Схетта, не ответив, посмотрела на меня. А я понял её безо всякого ламуо.
   И ушёл в транс.
   ...магия имён. Nomen est omen. "Как вы яхту назовёте..." Суеверия - или всё же реальность? Перед моим взором поплыли тысячи теней будущего, отдалённого и не очень, отличающиеся в основном тем, какие имена в этих версиях реальности носил наш сын. Имён было много, очень много - и спустя время, потребовавшееся для сбора статистики, я уже мог утверждать, что имена действительно влияют на судьбу отмеченного ими. Вывести чёткие и ясные законы этого влияния не представлялось возможным, но сам факт воздействия, что называется, налицо.
   Ради любопытства я более подробно проследил за тенями, в которых назвал ребёнка Александром, и обнаружил повышенную склонность Саш к яркой, но насильственно прерываемой жизни. В сравнении с ними Валерии оказались более мягкими, склонными к созерцательности и целительству, а Петры - жёсткими, практичными, но опасно прямолинейными. Значение имени даже не всегда оказывалось известно ребёнку. Для возникновения отличий в судьбах, кажется, вполне хватало моего понимания, что означает то или иное имя.
   А потом мне попалась линия судьбы, на которой ребёнок словно попадал со своим именем в резонанс. В иных вариантах будущего он регулярно заводил (или ему давали) прозвища. В этом, найденном едва ли не случайно, такая тенденция почти исчезла. Более того: имя словно вобрало в себя некий потенциал, сделавшись нарицательным. Точнее, сын сделал его таковым. Когда из потенциального будущего в очередной раз донеслась вариация на тему: "В честь кого назвали? Ну как же, в честь старшего сына Рина Бродяги!" - я понял, что определился.
   - Нарекаю тебя - Тимур!
   И тени будущего, в которых звучали иные имена, растаяли с тихим шелестом, похожим на звук сгорающей бумаги.
   "А неплохо. Даже в паспорте было бы не стыдно записать: Тимур Евгеньевич Искрин".
  
  
   Манар наблюдал, заворожённый. Похоже, что учитель отнёсся к решению задачи со всей серьёзностью. При помощи Тихих Крыльев можно было ощутить могучий неравномерный ток. Это Рин Бродяга работал с тонкими компонентами времени, делая что-то запредельно сложное. Даже если бы после обретения Крыльев Манару пришло на ум взглянуть на учителя сверху вниз (как же: я - риллу, а он?) - после наблюдения за выбирающим имя подобные мысли исчезли бы без следа.
   Тихие Крылья, конечно, есть Тихие Крылья, но повторить действия Рина младший сын Сьолвэн и Теффора не сумел бы. Да какое там "повторить", если он не мог в полной мере даже ощутить, чем занят учитель! Слова "высшая магия" ничего не объясняли, скорее дразня любопытство, чем даруя ясность.
   - Схетта, Лада, - шепнул молодой риллу. - Вы понимаете, что он делает?
   - Открывает имя своего сына, - сообщила хилла без раздумий.
   - Я - не понимаю. Я знаю.
   - И?
   - Мой муж называет это просмотром теней вероятности. Он глядит в будущее. Вот только странно, что он ушёл так глубоко и надолго...
   - Не самое простое дело - открытие имени, - заметила Лада. - Особенно если оно так велико и тяжело, как у вашего ребёнка.
   Тут ток Силы, используемой Рином, резко изменился. Он открыл глаза, посмотрел на младенца, спящего у Схетты на руках, и произнёс:
   - Нарекаю тебя - Тимур!
   А Манар в очередной раз восхитился чутьём Лады. Действительно, сильное имя открыл Рин: и великое, и тяжёлое. Впрочем, у таких-то родителей сын обычным смертным не будет, это с самого начала яснее ясного. А его имя... по самой грани чувств, по краю рваных образов...
   Отблески пламени на стали. Дрожь земли, сотрясаемой великанскими шагами. Движение смутных, но явно мощных Сил. Едкий грозовой аромат...
   Тимур, сын Рина и Схетты?
   Звучит гордо!
  
  
   Ситуация в домене Теффор к моменту нашего возвращения едва-едва приняла черты стабильности. В своё время триумфальное возвращение из Квитага оказалось внезапным, как удар грома, и позволило партии Сьолвэн явочным порядком добиться ряда уступок.
   Во-первых, властительный признал Манара своим законным сыном. (Ха! Ещё бы он не сделал этого - учитывая, что к тому времени его младший отпрыск уже обзавёлся видовым отличием всех риллу, Тихими Крыльями то есть. Более того: воспользовавшись ресурсами своего разума и потайными "базами данных" Древотца, Сьолвэн ухитрилась дать сыну кое-какие навыки "рефлекторного" владения Крыльями... что Теффору также пришлось проглотить. У самой высшей Тихие Крылья отсутствовали, но вот об их практическом применении Сьолвэн, как оказалось, знала куда больше, чем риллу считали возможным. Десятки тысяч лет сбора информации и грамотного анализа воистину не прошли впустую!)
   Во-вторых, "младшая жена" властительного хлопнула дверью. Но потребовала не развода с дележом имущества, а пересмотра устаревших и не адекватных положению дел статей брачного договора. Никакого сек... то есть никакого ублажения супруга - чисто деловые отношения по поддержанию порядка в домене, и не более. "Лишняя" Сила и "лишние" познания - остаются у Сьолвэн, дабы она распоряжалась ими по собственному усмотрению. Под шумок высшая начала восстанавливать и то, что потеряла из-за сеансов "интима". Вот только нарушать правило строгой централизации мышления не стала, чтобы совсем уж из рамок не выходить... и оставить резерв для давления. "Явитесь убивать - реализую соборность!" или как-то так.
   В-третьих, - и тут уже вопрос ребром поставил Манар - хилла по имени Владислава более не числилась хилла. Единичный случай, исключение из правил, новый вид разумных, имеющий место в единственном экземпляре... как ни назови, а Лада получила статус неприкосновенной. Манар чётко дал понять, что за любой косой взгляд в сторону этой девушки будет устраивать сеансы долгого и продолжительного террора. Что с того, что её Тихие Ладони способны менять конфигурацию и качество тех сетей, которыми риллу скрепляют реальность доменов? Она же не злоупотребляет своей властью, верно? Верно! Вот и отсохли - все, быстро! Я - риллу молодой и "безземельный", мне терять особо нечего!
   Теффор попал в крайне незавидное положение. Впору пожалеть беднягу.
   Сьолвэн, если говорить языком дипломатическим, выдвинула ему ультиматум. Так и так: войны никому не хочется. Но если что, дорогой миродержец, у меня есть на твоё тёплое место дееспособная замена: Манар. С моей помощью он тебя сковырнёт, да ещё должен мне останется. Опыта у него, конечно, маловато: не то, что создать свой домен, даже сохранить захваченный ему будет непросто... но зато для сглаживания шероховатостей он всегда может прибегнуть не только к моей помощи, но и к помощи Лады... да-да! А с чего, ты думал, он так защищает эту хилла? Тут не только любовь, тут и конкретный интерес замешан.
   Но ещё раз повторюсь: войны, "супруг" мой, никому здесь не хочется. Война - это всё же... неприятно. Траву вытаптывают, зверушек давят... неэстетично! Поэтому сделаем так: я тебя по-прежнему поддерживаю во всех начинаниях, особенно в том, что касается влияния на других риллу. Не стесняйся напоминать им лишний раз, чтобы почаще глядели в сторону домена Квитаг. И дышали ровнее. Вот только Силу я тебе поставлять, как раньше, не буду. Считай это платой за то, что я удерживаю Манара от захвата власти...
   Конечно, я излагаю диспозицию слишком вольно. В реальности Сьолвэн наверняка излагала свои мысли куда дипломатичнее. А вот к жестокой честности, как в разговоре со мной и Схеттой, вполне могла прибегнуть. Для достойного врага она тоже годится. Но как бы там ни было, Теффора сумели уломать, вынудив пойти на уступки. А сам Теффор, в свою очередь, сумел представить всё, что случилось, маленьким эпизодом очередной семейной разборки. Мол, положение изменилось в целом не сильно, основы те же, я ситуацию контролирую. Раздражение он спустил, натравив на Зархота сородичей, а нас со Схеттой, Айса и Лимре вынудив бежать из Лепестка. Раз Манар с Ладой малоуязвимы, так хоть окружение их проредить!
   Проредил. Успокоился. Успокоил коллег.
   И тут - опа! Я и Схетта снова всплываем в его домене. Но уже на правах высших магов. На подконтрольной территории явно становится тесновато, другие риллу снова начинают намекать на силовые методы решения "мелких семейных проблем". И даже предлагают помощь.
   Вряд ли безвозмездную...
   Им, конечно, можно заявить: мой домен, сам разберусь! Но заявить и разобраться - это две вещи разные. Да. С новыми высшими воевать - так они явно из числа протеже Сьолвэн. Она ещё, чего доброго, обозлится, Манара кликнет. Да и те же высшие, из-за которых сыр-бор, в стороне не останутся: трудно остаться в стороне, когда покушаются на твою жизнь и свободу! А на что они (то есть мы со Схеттой) теперь способны - неизвестно. Два джокера, и оба в чужой колоде.
   Но оставить всё, как есть, невозможно. Никак.
   Короче, проявив себя чело... существом предусмотрительным и прикинув возможности Теффора в плане простейшего, силового прощупывания меня и Схетты, я получил несложный ответ: Лугэз, проекция Меча Тени, свора ищеек - на территории удалённого домена. Встречу можно считать скорой и неизбежной, потому что сидеть в "родном" домене я не намерен: есть как минимум одно дело, которое потребует вылазки на нейтральную территорию.
   - И что ты намерен предпринять? - поинтересовалась Схетта, когда я выложил ей свои нехитрые соображения.
   - Нас назвали "хорошей парой". Надо соответствовать.
   - Ну, я тоже не прочь потренироваться в совместном плетении заклятий, сочетающих твою Силу с моей. Дай угадаю... Квитаг?
   - Он самый. Раз под боком хороший полигон, это надо использовать. Кроме того, есть ещё кое-что, требующее изучения. Но об этом - когда мы доберёмся до "полигона".
   - Дай снова угадаю. Это - М...
   - Схетта!
   - Молчу-молчу, - а ухмылка прехитрая, с ленивым прищуром. Не ты один тут из умных, м... муженёк любимый.
   - А куда ты дела Тимура?
   Вместо ответа словами или мыслями жена распахнула окно в хаос Дороги Сна, наплевав с высокой горы на то, что в Хуммедо это вообще-то возможно только на самом дне Глубины. Мало ли что там возможно и невозможно! Схетта сама себе портал на Дорогу и её часть... причём едва ли не в буквальном смысле.
   В распахнувшемся окне с головокружительной быстротой промелькнуло несколько сотен странных картин, даже для меня слившихся в пёстрое мерцание на грани восприятия: это к первому окну добавлялись новые, уже не из Пестроты на Дорогу, а из одной области Дороги через барьеры пространства, времени и переменчивой магии - в следующую область. Каждое новое окно служило ретранслятором для всей цепочки. А закончилось всё открытием окна с Дороги Сна в Сущее. Конкретно - на хорошо знакомую мне веранду коттеджа, числящегося на балансе тайной службы Энгасти. Тимур сонно жмурился и помавал ручками на коленях у сидящей Хиари, а рядом с классическим выражением на простоватой мордашке замерла Фэлле Хиорм и ничуть не менее классическим манером шевелила ушами молодая лиловоглазая тианка.
   - Счастливчик, - хмыкнул я. - Столько внимания...
   Но стоило мне поймать краем глаза ревнивую тоску в дымном серебре глаз Схетты, как шутить моментально расхотелось.
   - В Квитаг? - спросила она уверенным, ничуть не грустным голосом, гася окно.
   - Да. Раньше начнём...
   - ...быстрее вернёмся. К мирной жизни.
   "Эх! Да настанет ли она вообще когда-нибудь - мирная?"
   Реверс в пространстве много времени не занял. И домен риллу-безумца предстал перед нами... в совершенно новом виде. По крайней мере, мне. Я в буквальном смысле увидел причину, из-за которой другие риллу не хотели с ним связываться. Даже две причины.
   Сеть власти. И яд порчи.
   Насколько я успел понять, обычный риллу, вроде того же Теффора, плетёт свою сеть, ту, что даёт его домену стабильность, по принципам, в основе своей сходным с основополагающими принципами магии. Иначе говоря, сеть власти - это именно сеть, причём суммируемая, как мозаика матриц с типовыми элементами симметрии. Удобно... хотя бы потому, что позволяет балансировать конструкцию в рамках общей системы глобальных заклятий.
   В пространстве риллу ориентируют домены по иерархиям Света и Мрака - то есть по физическим отпечаткам Реки Щедрости и Реки Голода; точная дополнительная стабилизация обеспечивается Небесной Пестротой. Избыток энергии, уходящей на поддержание Середины, поглощается Мечом Тени (хотя эта, пусть и самая вероятная, гипотеза ещё требует проверки). А вот поддержание тонкого баланса, - скажем, комплекса условий для существования белковой жизни - это уже дело индивидуальное, причём настраиваемое независимо. Я немало слышал про домены, куда человеку лучше не соваться, ибо жизнь там есть - но больше подобная тварям Света и Мрака, чем тараканам, фиррасам и людям. Одно хорошо: тамошние обитатели точно так же не рвутся на чужую территорию. А если рвутся... глубоководных рыб, поднятых на уровень моря, разрывает внутреннее давление. Аналогия шаткая, дело с небелковыми существами редко сводится именно к давлению - но зато достаточно понятная.
   Так вот: Квитаг сетей не плёл. Вообще. И глобальные заклятья не поддерживал - кроме двух Рек, к которым он, напротив, охотно присосался... напрямую. Вряд ли какое разумное создание смогло бы выдержать, послужив проводником для "короткого замыкания" между ТАКИМИ разноимёнными полюсами. Это всё равно, что лечь на глыбу сухого льда, "для сугрева" положив на грудь докрасна раскалённую решётку с горящими на ней дровами; всё равно, что закоротить в мозгу разом центр удовольствия и центр, отвечающий за восприятие болевых импульсов.
   Но для Квитага эти мелочи ничего не значили. Что возьмёшь с безумца?! Он пил мощь Реки Щедрости, сливая излишки в Реку Голода, и в неистовстве своём не знал удержу. Обычного буйного психопата не всегда бывает возможно унять вдесятером; а теперь представьте себе даже не мага-психопата, а психопата-риллу! У которого приступ буйства сменяется разве что приступами полного бешенства! К счастью, даже для Квитага существовал некий предел, которого он перейти не мог: Силы у него в распоряжении имелось не больше, чем даровали две Реки в сумме с его личным потенциалом, обеспеченным Тихими Крыльями, не то его домен мог бы расползтись на весь Лепесток...
   "Постоянство" своего домена риллу обеспечивал не нормальной сетью, а чем-то, очень отдалённо смахивающим на отростки моей Голодной Плети. Не по сути, конечно, - по форме. Прямо Ёроол-гуй какой-то, только частично нематериальный и не ограниченный в пределах своего ленного владения вообще ничем. Или, если брать пример из греческой мифологии, Квитага можно уподобить гекатонхейру. То бишь одному из Сторуких: хтоническому чудищу, чья силища не знала бы удержу, если бы не отсутствие разума, и для которого что бездны Тартара, что выси Олимпа - всё едино. А "руки" риллу - отростки воли, которыми Квитаг перемешивал хаос своего домена, - покрывал ясно видимый и омерзительный, как открытая гнойная язва, слой порчи.
   Впрочем, "покрывал" - не то слово. Порча въелась в его суть, она искажала своей печатью тварей Квитага, тлетворным маревом висела в "воздухе", пропитывала его волю и всё, чего эта воля касалась. Тошно было даже помыслить о приближении к этой сверхъестественной дряни.
   - Рин.
   - Да?
   - Напомни мне, чтобы я никогда, никогда, никогда не злила Сьолвэн.
   - Если ты окажешь мне аналогичную услугу.
   - Договорились.
   На этом мы всё-таки нырнули в месиво домена-ублюдка. Ключей к проклятию, как во время первого визита, у нас не осталось - но теперь мы не очень-то и нуждались в них. Мой Ореол Значений вполне мог стерилизовать чужую заразу, да и Схетта...
   "Чем ты будешь защищаться от местных условий?"
   "А ты не видишь моего щита?"
   Я вгляделся. Потом сосредоточился глубже. Потом ещё глубже...
   "Скорее всего, вижу - но не могу отделить от твоего образа".
   "Наверно, ты прав. Я и Предел Образа почти неотделимы. Да, ты почти угадал название".
   "Полагаю, суть не в названии. Значит, Предел Образа? А что он делает?"
   "Примерно то же, что твой Ореол Значений. По замыслу, это нечто вроде универсального магического оператора для манипуляций ближайшим окружением. Впрочем, если немного постараться и прибавить энергии, - не только ближайшим. Моё платье, так тебя восхищающее, есть прямое физическое проявление Предела".
   "О! Ты позаимствовала идею Мрачного Скафа?"
   "Именно. И творчески развила её... довольно сильно. Кстати, нас засекли".
   "Я на это рассчитывал. Ну, займёмся тварями Квитага?"
   "Да. Но сперва - по отдельности. Покажи, что ты можешь, а я покажу, что могу я".
   "Принято. Левая полусфера моя!"
   И началось истребление тварей.
   Не размениваясь на мелочи, я начал сразу с высшей магии Предвечной Ночи и приласкал всё, что шевелилось в "моей" полусфере Чёрной Баламутью. В нормальном домене извивающиеся тени, работающие по принципу миксера (зеркальные рокировки участков пространства в почти случайном порядке и объёме) пробили бы километров на десять; Квитаг погасил моё заклятье, исказив до неузнаваемости, уже через полтора километра. А твари оказались довольно устойчивы к пространственным искажениям (ха! в таких-то краях рождённые - и чтоб не имели высокой устойчивости?), отчего радиус гарантированного поражения составил всего метров шестьсот. У Схетты, судя по недовольному оттенку мысленного фона, дела тоже не заладились: её площадное заклятье накрыло, как пляшущий саван, намного большую территорию, чем Чёрная Баламуть - но его летальность для тварей оказалась меньше.
   "Зря ты пользуешься производными биомагии", - сообщил я.
   "Да поняла уже!"
   Следующая моя придумка оказалась успешнее. Я давно хотел побаловаться с заклятьями призыва (каюсь, грешен: впечатлили меня фокусы Хиари в битве с Пустотой!) и потому пустил в ход экспериментальные Врата Войны. Если говорить о принципе, эти самые Врата генерировали ничто иное, как автономных Стражей соответствующей направленности - то есть воинственных до самоубийственности. В каждую сгенерированную сущность вкладывалось примерно то же, что в хорошего классического Стража, плюс резидентный интеллект не особо высокого уровня (чем выше разумность, тем медленнее генерация: это энергетику накачать выходящим из Врат Войны тварям не занимает и нескольких мгновений, а вот формирование сложных программ - дело по времени затратное). Собирались Стражи по модульному принципу псевдослучайным образом: на основу - пяти основных типоразмеров - лепились дополнения шести классов. Причём каждая основа снабжалась не менее чем двумя сенсорными дополнениями, двумя дополнениями-щитами, одним щит-гибридным дополнением (вроде кожи с ядовитыми иглами: и защита, и угроза), двумя дополнениями-движителями и одним движитель-гибридным дополнением (пример: нога с острым когтем-ятаганом). Ну а атакующих дополнений - сколько основа вытянет.
   Надо заметить, что в отличие от генерируемых Стражей у самих Врат Войны имелся-таки специализированный, но мощный искусственный интеллект. В зависимости от эффективности сгенерённых тварей он должен был менять стратегию сборки, из псевдослучайной превращая её в целенаправленную. В чистом виде искусственный отбор по принципу эффективности. Во время разработки концепции для Источника Знаний и при создании ядра Дворца Видений я здорово продвинулся в области магической кибернетики. Так что искин Врат Войны, пожалуй, не отстал бы по уму от семилетнего ребёнка... причём, замечу, в своей узкой области - сущего Моцарта. И это - на старте! А если искина ещё поднатаскать на разных противниках, не только тварях Квитага, он, пожалуй, станет и вовсе страшной штукой...
   Жаль, что способность просмотра теней вероятности в него не вмонтируешь. Это уже моя личная фишка, передаче, в отличие от продуктов моего творчества, не подлежащая.
   Или всё-таки как-то можно извернуться?
   Ладно, потом помедитирую над этим. А пока погляжу, как идут дела у моей милой.
   ...дела шли с переменным успехом. Схетта пошла по пути, на мой взгляд, тупиковому: взяла под свой контроль кусок домена и теперь пыталась растянуть зону контроля, заодно выдавливая из неё тварей. Надо сказать, достижения высшей всё же впечатляли: в её полусфере, достигшей уже трёхкилометрового радиуса, клубилась радужная мгла и не наблюдалось ни единой твари - ни мелкой, ни крупной. Все они, попав во мглу, распадались, как металлическая стружка в концентрированной кислоте: пшик - и только радуги сверкают гуще. Вот только сносить с такой же лёгкостью удары щупалец воли самого Квитага у Схетты, точнее, у её творения, не получалось. Всё же риллу с высшими магами, особенно молодыми, находятся в разных весовых категориях...
   И тут меня словно током дёрнуло.

24

   "Схетта! Развлекушки откладываются... или, точнее, переносятся".
   "Куда?"
   Я бросил ей образ: место, время, обстоятельства. И получил вполне ожидаемый ответ:
   "Прыгай, я скоро буду".
   В буквальном смысле никуда я прыгать не стал. Я просто перераспределил потоки своего сознания таким образом, чтобы основная "тяжесть" пришлась не на живое тело, находившееся в Квитаге, а на тело-отражение, предусмотрительно оставленное мной в Энгасти.
   Кстати сказать, Схетта на создание постоянных тел-отражений оказалась неспособна. Новый статус изрядно затруднял для неё пребывание в нескольких точках Сущего. Правда, если я правильно её понял, это ничуть не мешало ей, не покидая плотной реальности, присутствовать в нескольких десятках - а то и сотнях - точек Дороги Сна, заодно "бросая отсветы" на многие тысячи мест всё той же Дороги. Как минимум тысячи. На мои попытки узнать, какой конкретно принцип при этом используется, она отвечала коротко:
   - Принцип маяка. - И добавляла:
   - Сколько волн, сколько глаз, сколько брызг может осветить один луч? Моё сознание есть свет маяка, прорезающий колеблющуюся бурную тьму не-меня. А большего я не скажу: не умею.
   Впрочем, всё сказанное не отменяло способности Схетты к ОЧЕНЬ быстрым перемещениям и другой способности - создания единичного тела-отражения, которое могло Дорогой Сна попасть в любой мир любого Лепестка за считанные секунды. Живому телу при этом приходилось впадать в сон-транс - ну и что? В форме отражения Схетта не теряла ни одного из своих качеств высшей.
   Маг есть его воля, воображение и разум. А высший маг - везде маг.
   (Вот бы ещё проверить, сохраняются ли способности высших за пределами Пестроты... ну да ладно, это вопрос сухой теории. Пока. Между тем меня ждёт практика).
  
  
   Соэлар едва успел осознать факт атаки. Отчасти его извинял тот факт, что его разум в тот момент "плавал" посреди того, что именовало себя "интерфейсом". Иллюзорное - а точнее, "виртуальное" - отображение его "аватары" плавало в самом что ни на есть буквальном смысле, создавая полную иллюзию погружения в практически спокойное море. Над поверхностью, едва затронутой волнением, находилось лишь лицо "аватары" Соэлара, а внимание мага приковывал к себе купол пронзительно-синих, с аметистовой нотой, небес... точнее, огненные символы, плывущие по нему вместо облаков: ответы на "запросы".
   Впрочем, даже если бы он во всеоружии ждал нападения, вряд ли это помогло бы ему продержаться хотя бы несколькими секундами больше. Раз даже "аварийный разгон" он помог проследить за слишком стремительными действиями нападающего... нет, готовность к атаке не помогла бы графу-бастарду. Небо над его "аватарой" побагровело во вспышке мгновенной закатной ярости, полыхнув сообщением о включении того самого "аварийного разгона" - то есть заклятья, ускоряющего темп мышления... и всё.
   Мир застыл. Сердце Соэлара застыло. Вся вселенная, реальная и воображаемая, обратилась в свой неподвижный макет.
   Разморозка происходила поэтапно и без лишней спешки. Сперва вернулось зрение. Потом слух (и тоже, как со зрением, не вполне понятно: реальный или "виртуальный"?). Искажённый до неузнаваемости голос объявил:
   - Подчинись, если не хочешь умереть медленно.
   - Чего вы хотите?
   - Твоего доступа к Сердцу Дворца.
   Тут раздалось нечто вроде скрипа. И другой, знакомый голос весело поинтересовался:
   - Ну, Соэлар, дашь доступ или нет?
   Маг, с души которого свалился не камень, а целая гора, чуть помедлил. И ответил:
   - Смотря по тому, кто просит о доступе, Рин. Ты случайно не знаешь, кто это такой?
   - Случайно - не знаю. Такие вещи я узнаю исключительно намеренно.
   - Чтоб вам в Багровую Бездну провалиться!
   И вспыхнул свет. Реальный, ничуть не "виртуальный".
  
  
   Нет, вообще задумка оказалась неплоха. А уж реализована - дай Спящий! Лишний повод убедиться, что ни одного высшего мага нельзя сбрасывать со счетов.
   Ни одного. Никогда.
   Вообще-то немалая доля вины за происшедшее лежит и на Соэларе. Ну кто его просил выходить для работы с Сердцем в плотную реальность? Мало ли, что по настоящему солнцу соскучился. Мог бы, между прочим, сообразить, что более удобного момента для нападения и очень захочешь, а не сыщешь. Но если уж возлагать на кого-то ответственность всерьёз, так это на меня. Того самого умника, который, как быстро выяснилось, при случае тоже горазд втихую манипулировать смертными ради достижения собственных целей - в данном случае, например, ради ловли крупной рыбы на живца.
   Впрочем, кому рыбалка, а кому и практикум... по человеческому общению. Угу.
   Итак, Соэлар решил немного расслабиться, погулять на воле. Погулял. Устал. Заскучал. Вернулся в достаточно безопасное место (в снятую на сутки летающую гондолу, в соответствии с вложенной программой облетающую столицу по окружности примерно за три часа) и решил налечь на скучную, с его точки зрения, документацию.
   И самообучение вроде, и в то же время снотворное.
   Тут-то его и прихватило. Даже сторожевые чары не помогли. Банально не успели. Хлоп - и вот уже чужое высшее заклятье превращает Соэлара в комара, попавшего в янтарь. Будь он высшим магом или имей он какой-то иной доступ к нефизическому слою сознания, появились бы шансы. А так... застыл без движения, не пикнув. Прямо в процессе обращения к Сердцу. Которое (да, высшая магия - это сила!) тоже застыло, словно подвисший компьютер.
   Вот только запустить этот "компьютер" без участия Соэлара, причём сознательного, никак не получалось. Хорошую систему безопасности я изваял. Без ключа - никакой активности! И даже если получить неким труднопостижимым образом физический доступ к Сердцу, агрессору это не поможет. То есть высший маг класса Фартожа Лахсотила может это провернуть, не смутясь и тем фактом, что в Сердце сидит нарочно внедрённая туда тварь Межсущего... ну и что? При всей своей сложности, оно - не более, чем очень сложный, многоканальный и многофункциональный ретранслятор. До основных массивов данных Источника Знаний, не говоря уже о брызгах реки смыслов, таким образом не добраться.
   Разрушить мою конструкцию, конечно, можно. Разрушить можно вообще что угодно. А вот извлечь полезную информацию... хи-хи. В общем, агрессору пришлось, повозившись некоторое время, признать полное своё поражение в первом раунде. И "разморозить" мышление Соэлара. Но к тому времени я давно уже наблюдал за этим бесплатным цирком вместе со Схеттой и безобразия, конечно, допустить не мог.
   - Извини, Тэрэй, но в Багровую Бездну мне как-то неохота. И всем остальным - тоже.
   Высшая лишь крепче стиснула кулаки, глядя, как между нами ворочается пришедший в себя граф-бастард.
   - Так это она? - без особого удивления поинтересовался Соэлар, глянув на высшую.
   - Она, она, - кивнул я. - Позволь уточнить, чего ты хотела этим добиться?
   - Я уже высказалась, - гневный взгляд, - и достаточно чётко. Я хотела получить полный доступ к знаниям, оставленным тобой для смертных. Или не полный, а хоть какой-нибудь.
   Соэлар моргнул, не скрывая удивления.
   - И всего-то?
   - Понимаешь, - сказал я без улыбки (слишком горькой получилась бы она...), - привычки, въевшиеся в самую душу, так просто не отбросишь. Тэрэй не пришло в голову, что можно подойти и попросить.
   - Так бы мне и дали доступ!
   - Полного я бы не дал, - почти извиняющимся тоном сказал Соэлар. - А вот доступ первого ранга и кристалл терминала - по первой же просьбе.
   У высшей, что называется, отвисла челюсть. Что-что, а искренность тианца она могла ощутить немногим хуже профессионального менталиста.
   - П... по... - отчаянный взгляд в мою сторону, - и ты бы позволил?!
   - Конечно. Дворец Видений предназначен для обучения магов, в идеале - для поднятия их до статуса высших. А ты УЖЕ высшая.
   - Но...
   - Не радуйся раньше времени. Своей безобразной выходкой ты закрыла себе самый лёгкий путь. Хочешь узнать, на каких условиях ты сможешь получить доступ к Сердцу и Дворцу?
   Губы Тэрэй окончательно превратились в белую нить. В глазах плеснула ненависть.
   Будем считать молчание знаком согласия.
   - Ничего невыполнимого от тебя не потребуется. И даже ничего особо сложного. Я всего лишь запрещаю тебе новые попытки добыть доступ силой магии. Запрещаю также обман, шантаж, торговлю, - короче, любые формы принуждения, способные привести к той же цели.
   - А что мне разрешается?
   - Всё, что не запрещено, разрешено. Лично я на твоём месте попробовал бы заручиться поддержкой кого-нибудь из имеющих доступ.
   - Это слишком просто, - внезапно сказала Схетта.
   "Что она затеяла?!"
   - Ты думаешь?
   - Да. Я бы добавила как дополнительное условие запрет на прямые просьбы о получении доступа. Иначе Тэрэй получит его уже сегодня к вечеру.
   Секунда по времени внешнего мира на просмотр вероятностей...
   - Нет, к сегодняшнему вечеру не успела бы.
   - А к какому успела?
   - К завтрашнему. Или к послезавтрашнему утру. М-да, что-то в этом есть. Ладно. Тэрэй! Ко всему перечисленному добавляется запрет на прямые просьбы. Ты получишь то, чего хочешь, если кто-нибудь сам, по доброй воле, позволит тебе воспользоваться своим удалённым терминалом или будет просить Соэлара выделить тебе персональный терминал.
   - Без спроса чужие терминалы тоже лучше не бери, - добавила Схетта.
   - А если возьму?
   - Мы будем разочарованы.
   - И только?
   - А что ещё с тобой делать? Убить за проявленное любопытство? Так ведь твоя жажда знаний - едва ли не единственная черта, которая в тебе по-настоящему привлекательна.
   - Рин, - сказал Соэлар, - я готов дать ей персональный терминал прямо сейчас.
   - Я тоже готов был дать его. По первой просьбе. Увы, Тэрэй не умеет просить. Между прочим, не самое скверное качество для мага... до тех пор, пока не превращается в стремление любые проблемы решать исключительно силой.
   - Спроси, как она решает проблему индукции разума, - посоветовала Схетта. - И сравни со своими... впечатлениями.
   Тэрэй сощурила глаза сильнее прежнего, но озвучивать вызов не стала. Да и что она могла сказать после всего случившегося? Извиняться она тоже не умеет... только склоняться перед превосходящей силой. Ледовица научила.
   Ну, придётся переучиваться.
   - Нам пора, - сказал я. - Счастливо оставаться. А тебе, Тэрэй, искренне желаю как можно быстрее найти поручителя.
   И даже самый чуткий менталист не нашёл бы в моих словах фальши.
  
  
   К моменту, когда мы вернулись в Квитаг (а возвращение, как и визит в Энгасти, не заняло много времени), ситуация изменилась. Зона контроля Схетты за время её сна-транса сократилась в несколько раз, а вот в моей полусфере наблюдался отчётливо видимый прогресс. Иные особо удачные Стражи били тварей Квитага уже за пределами прямой видимости простых магических чувств. Искусственный интеллект Врат успел разобраться с тактикой - читай, подобрал такие параметры генерации Стражей, чтобы в наблюдаемых условиях его воинство действовало более эффективно, и собрал почти все данные для формирования малых групп, этаких "взводов" и "рот". Сейчас искин уже подбирал ключики к стратегии... что несколько затруднялось из-за отсутствия у "противника" единого командования. А в таких условиях вся стратегия сводилась к примитивному фронтальному выдавливанию. Ну, и к дальнейшей оптимизации тактики малых групп.
   Почуявшие неладное твари налетали на оборону здоровенными стаями - вроде той, тень которой некогда толкнула нас со Схеттой в объятия друг друга, но это мало помогало тварям. Ведь Стражи, помимо всего прочего, обладали функциями авторемонта и своего рода энергетического вампиризма. Под командованием искина (я решил, что он достоин имени собственного; отныне да будет Сёгуном!) потрёпанные очередной стаей части отступали в ближний тыл для "отдыха" и восстановления. Более того: мелким, наименее опасным тварям Квитага позволялось прорваться к "отдыхающим". И этот "корм" шёл им впрок, ускоряя возвращение в строй.
   "Ого! Это что такое ты тут учинил?"
   Я объяснил основную идею Врат Войны.
   "Понимаешь, в чём штука..."
   "Ещё бы мне не понять! - вклинилась Схетта. - Я взялась противостоять сразу и тварям Квитага, и самому безумному риллу. Причём лично. А ты решил наклепать помощников и к тому же ограничился только тварями. Конечно, в твоей полусфере картина куда лучше, чем в моей!"
   "Ну так кто тебе мешает повторить принцип?"
   "И кем я стану при таком раскладе - копиистом?"
   "Тогда предложи своё собственное решение".
   "Изволь".
   Схетта ушла в транс. Не особо глубокий. Надо полагать, рассчитывала точные параметры уже приготовленного решения.
   Спустя несколько минут она как будто вспыхнула изнутри и набросила на свою зону контроля какое-то высшее заклятье. Почти сразу - ещё одно, наложившееся на первое и что-то этакое сделавшее с реальностью. Пошла реструктуризация. Потоки магии свивались в узлы, в стойкие вихри, объединялись с пространственными "линзами" в нечто малопонятное, имеющее собственную внутреннюю структуру. От моей попытки быстренько вычислить, что тут такое происходит, только заболела голова да Параллель забилась мусором обрывочных данных. Особенно много такого "мусора" возникло, когда зону контроля рассекли "трещины" каких-то флуктуаций, и Схетта третьим, корректирующим заклятьем поправила дело.
   Стремительно сокращавшееся во время всех этих пертурбаций, творение Схетты дрогнуло, как одно гигантское живое существо. Уже не перемололо, а скорее растворило в себе очередную стаю тварей Квитага. Выдержало удар слепо шарящего щупальца власти Квитага... и начало расти. Не очень быстро, но уверенно и неуклонно.
   "И что это было?"
   "Оживление с одушевлением".
   "Что?!"
   В мысленном голосе жены без труда читались нотки гордости:
   "Ты поставил на армию. Но я не так хороша в создании магических киберсистем, как ты, и поставила на одну-единственную живую тварь. Правда, тут не обошлось без самомножащихся активных форм, биомагии, магии пространства и ещё кое-чего, нагло подсмотренного на Дороге Сна... и без Хоровода Грёз я бы не то, что создать - контролировать ЭТО не смогла. Однако результат неплох, тебе не кажется?"
   Возразить я не мог: Схетта сработала на все сто. Зона контроля, обернувшаяся чем-то вроде грандиозного многоклеточного существа, росла, благополучно пожирая всё и вся - от тварей Квитага и до потоков искажённой, перекрученной, отравленной порчей магии. Даже саму порчу зона пожирала! А продуктом её "пищеварения" становилось чистое, регулярное, практически лишённое искажений пространство и спокойная упорядоченная материя, тяжёлые частицы которой медленно оседали вниз, оставляя верх зоны за обычным, годным для дыхания воздухом.
   "М-да... пожалуй, ты меня переплюнула. Слушай, а как долго будет расти вот это?"
   "Теоретически, если ничто не помешает, - пока домен Квитаг не кончится".
   "А куда денется сам Квитаг?"
   "Останется в середине домена. Боюсь, его никакое автономное заклятье не переварит. Вот было бы у меня за плечами столько опыта, сколько у Сьолвэн... но такого количества опыта у меня нет и в ближайшее время не будет".
   - Так, - сказал я вслух. - Получается, ты походя решила задачу, которую не могли решить сотни риллу на протяжении многих тысячелетий?
   - А они не ставили перед собой такой задачи.
   - Тоже верно...
   Если вдуматься, чего хотели бы риллу от Квитага? Допустим, навалившись небольшой кучей, десяток их справился бы с безумцем... а не десяток, так два или три десятка - точно. Но какой в том прок для "безземельных"? Поделить наследство Квитага поровну между такой оравой не получилось бы никак - да к тому же фактор порчи делал наследство, мягко говоря, незавидным. Примерно как заболоченные земли, которые, конечно, можно и вспахать, и засеять - но не раньше, чем потратишься на осушение и прочую мелиорацию. А выходить против сумасшедшего риллу вдвоём-втроём - дураков нет.
   Никто не подумал, что вообще-то можно устроить в Квитаге "мелиорацию", не оглядываясь на номинального хозяина домена. А почему не подумал? Потому что в чужой домен со своими принципами не суются. Инерция мышления.
   - Знаешь, милая, - медленно сказал я, - не торопи своё заклятье.
   - Я думаю назвать его Смирительным Ковриком.
   - Угу. Подходяще. Но не торопись.
   Схетта помрачнела.
   - Сама понимаю. Если Коврик действительно разрастётся на весь домен, это будет такой плевок в коллективную рожу властительных, что нас сметут, не считаясь ни с чем.
   - Вот-вот. Психология и политика, паранойя её мать. Надо "обрадовать" Сьолвэн.
   - И выработать план.
   - Ага. Но сначала всё-таки потренируемся в плетении общих условно-боевых заклятий. Если ты ещё помнишь, зачем мы вообще сюда явились.
   ...потренировались.
   Что тут скажешь? Лебедь, рак и щука. После высшего посвящения доминирующая магия Схетты, кажется, перестала относиться к рациональной. Точнее, рациональное зерно в её заклятьях отыскать я мог - после десятка-полутора дополнительных итераций. На анализ того, что жена делает одним выдохом и мимолётным взглядом - несколько минут интенсивных расчётов под ускорением времени. М-дя. Прямо завидки берут! Несколько утешало то, что самостоятельный анализ моих творений Схетте вообще не давался. То есть она вполне могла объяснить, как у тех же самогенерируемых Стражей работает защита и даже за счёт каких каскадных преобразований им доступен уже помянутый выше "вампиризм". А вот постичь Стража как единое целое у неё не получалось. Никак. Видимо, тут уже работал принцип "предела сложности абстракций" - тот самый, которым, наряду с плотностью сенсорных потоков и глубиной памяти, Сьолвэн мерила возможности разума как явления.
   - А ведь ты даже не сам этого Стража делал, - грустный вздох. - Его сгенерил запущенный тобой автономный процесс, Врата Войны...
   "Если тебя это утешит, я сам просто не пытаюсь постичь свои творения как целое".
   "А как ты тогда?.."
   "Выстраиваю иерархию мышления. Первоначальный толчок мне дали кое-какие старые воспоминания и принципы магической реконструкции в изложении Хиари".
   И - понеслась душа в рай. Для пояснения своих мыслей я транслировал четырёхмерные схемы. Их Схетта благополучно "переварила", не потребовав объяснений. Транслировал схему в пяти измерениях (замкнутый цикл временных изменений четырёхмерного логического объекта) - "проглотила" и его. Умница моя! Мобилизовавшись, я соорудил на основе всё того же Стража, которого мы использовали как учебное пособие, набор рекурсивных четырёхмерных "слайдов", по своей сложности примерно эквивалентный реальной магической структуре Стража, и "вбросил" этот набор в общее ментальное поле. Вопросов не последовало.
   - Вот видишь? Не так уж это и сложно.
   Схетта хихикнула. Как-то странно сморщила мордашку, посмотрела на меня...
   "Хор" её голоса Силы дружно поддержал заливистый хохот.
   "Ах, если бы ты мог себя слышать! - не прекращая смеяться, передала она. - Такой апломб, такая смиренная гордость... не то за себя, не то за меня..."
   "За нас обоих, милая".
   Превратившись в язычок живого пламени, Схетта прильнула ко мне в теснейшем объятии, нагло попирающем законы природы. Будь она лозой-шипоусом, а я - фиррасом, она и то не сумела бы прижаться ко мне сильнее. А последовавший поцелуй пьянил сильнее колдовского вина.
   "Клянусь Бездной! Рин, ты моё счастье!"
   "А ты - моё. Если бы..."
   "Никаких если, любимый. И - в Реку Голода тренировки! Давай займёмся кое-чем..."
   "...более приятным? С удовольствием!"
   Сказано - сделано.
   Тем более, кого в Квитаге стесняться? Тварей, что ли?
   Полагаю не без оснований: если бы Тэрэй или ещё кто вздумал безобразничать в Энгасти прямо в тот момент (и в большинство моментов, последовавших непосредственно за ним), я бы ничего не заметил. Ибо моё сознание снова сфокусировалось в одной-единственной точке вселенной, а оставленное на дежурстве тело-отражение впало в блаженную кататонию.

25

   - Так что ты выбрал, Сейвел?
   - Знаешь, у меня на родине бытует присловье: пока не положишь рядом с кружкой деньги - не поймёшь, сколько стоит пиво.
   - Ну-ну. То есть, в переводе на человеческий язык, ты столько раз представлял своё триумфальное возвращение, что тебе очень хочется увидеть это в реальности хотя бы раз. Чтобы решить, что именно тебе милее: деньги или пиво.
   - Можно и так сказать.
   "Ага. Незавершённый гештальт у пациента, в чистом виде".
   - Тогда собирайся, посетим Черноречье по-быстрому...
   - Прямо сейчас?
   - А чего тянуть? Хотя - момент. Я же обещал тебе универсальный аргумент в борьбе за власть... гм, гм... вот, держи.
   Сейвел послушно принял из моих рук и принялся рассматривать странноватую фиговину. Слишком маленькую для короны, но слишком большую для браслета, даже ножного. Внешне, да и по весу, фиговина походила на дешёвую пластиковую поделку - как бы драгоценные камни в типа золотой оправе... впрочем, юмор тут имелся тонкий и непереводимый: не так уж много магов-артефакторов умеет работать с аналогами пластмасс и выращивать искусственные кристаллы. Так что в глазах те-арра фиговина смотрелась, скорее, чем-то несомненно магическим и дорогим.
   - И что это?
   - В одном отдалённом мире похожие артефакты называют Доспехами Бога.
   "Да, похожие: как "кукурузник" похож на реактивный истребитель... гражданская версия у тебя в руках, не более - но об этом я скромно умолчу".
   - Гм. А использовать эти... то есть...
   - Очень просто использовать. Сними с себя всё до нитки, надень артефакт на шею. И всё.
   - Всё?
   - Ещё надо сказать: "провести запечатление". Можно мысленно. Дальше сам разберёшься.
  
  
   "Шутником сделался Рин. На шею, да? Как раб... ладно. Посмотрим, что тут к чему..."
   - Провести запечатление!
   Артефакт на шее как будто слегка потеплел. Заколол слабыми разрядами - не больно, но не очень-то приятно. Потом пошевелился. Крупные огранённые камни дружно сменили цвет.
   - Запечатление проведено. Параметры ауры зафиксированы, ментальный якорь размещён. Жду команды.
   Далеко не сразу Сейвел понял, что голос звучит на самом деле не в ушах, а в голове.
   "Так Рин нагрузил меня именным предметом? Или... или даже великим?"
   - Команды не распознаны. Вывести список доступных команд?
   - Да!
   Перед глазами повис список на реммитау. Сейвел тут же выделил первый: выбрать внешнюю форму. Поверх первого списка, слегка замглив его, но не сделав совершенно нечитаемым, повис второй список. Стоило Сейвелу остановить взгляд на первой строке, как артефакт уже не пошевелился, а словно взорвался - безболезненно, но быстро. Секунду или две спустя сквозь двойное марево списков в зеркале отразился чужак: знакомое лицо - но поверх странного, чтобы не сказать больше, доспеха, отдалённо напоминающего Текучую Броню магов Попутного патруля. Основа - облегающее, не очень толстое трико, поверх - матовые, тоже чёрные, как сажа, пластины дополнительной защиты: кираса, наплечники, налокотники и наколенники, высокие защитные ботинки и сложной формы перчатки, тонкие со стороны ладони, но с тыльной стороны покрытые небольшими жёсткими пластинами. Сейвел сжал кулак...
   "М-да. Кастет здесь уже не нужен".
   - Внести изменения в выбранную форму?
   "Не надо. Кстати, ты слышишь мои мысли?"
   - Да.
   "А имя у тебя есть?"
   - Пока нет. Желаешь присвоить мне кодовое обозначение?
   "Сначала поясни, кто ты такой?"
   - Виртуальный интерфейс защитного комплекта, псевдоразум симбиотического типа.
   Сейвел моргнул.
   "Ты личность или нет?"
   - В строгом смысле слова я не являюсь личностью.
   "Ничего не понимаю..."
   - Могу дать доступ к внутренним базам данных.
   "Доступ? Это как?"
   Поверх двух уже активированных списков повис ещё один, совсем короткий. Первым пунктом шёл "простой интерактивный" с пометкой "текущий формат". Вторым - "усложнённый интерактивный". Третьим - "прямой доступ через командное ядро".
   "Можешь объяснить, что означает каждый пункт?"
   - Насколько подробно объяснять?
   "О каждом - не более минуты".
   - Простой интерактивный режим подразумевает общение через виртуальный интерфейс. Это начальный, наиболее экономичный режим общения хозяина с защитным комплектом, подразумевающий принятие команд в виде чётких вербально оформленных фраз, а обратную связь в виде звуков и визуальных образов. Усложнённый интерактивный режим отличается от простого использованием кратких кодовых обозначений заранее установленного формата, пиктограмм, глифов, простых программ. Это улучшенный режим общения хозяина с защитным комплектом, подразумевающий принятие команд в виде вербальных и невербальных сигналов. Обратная связь осуществляется звуками, визуальными образами и ограниченными формами прямого ментального воздействия. Усложнённый интерактивный режим требует изменения рисунка наложенных на хозяина заклятий, особенно заклятий индивидуальной ментальной защиты. Прямой доступ через командное ядро, он же боевой режим, является синтетической формой доступа хозяина к своему защитному комплекту. Требует полного снятия заклятий ментальной защиты. При прямом доступе происходит наложение матрицы виртуального интерфейса на сознание хозяина, а защитный комплект начинает ощущаться частью тела. Не рекомендуется к постоянному применению, может привести к нервному истощению. Режим прямого доступа через командное ядро опасен из-за возможности формирования и принятия к исполнению неисполнимых команд.
   - Клянусь бессмертной душой! - пробормотал Сейвел.
   - Команда не распознана.
   - Это была не команда... а сейчас будет. Открой мне прямой доступ через командное ядро!
   - Ты уверен в том, что хочешь именно этого?
   - Да!
   - Ты полностью деактивировал ментальную защиту?
   - Да.
   - В таком случае при первой активации прямого доступа через командное ядро рекомендую принять горизонтальное положение.
   Сейвел обернулся, прошёл к кровати, лёг и приказал:
   "Начинай!"
   Мгновением позже ему показалось, что мир взорвался, как котёл с гремучим зельем.
  
  
   Когда Сейвел вернулся, я подумал, что никогда ещё не видел его таким живым. Настолько, что это оживление зашкаливало за пределы нормы в область наркотического - или маниакального.
   - Смотри, - сказал я, - не злоупотреби боевым режимом. Ты, конечно, прошёл через "родильный бассейн", но это не значит, что твоя выносливость бесконечна.
   - Знаю, - отмахнулся он. - Поначалу, до полноценной адаптации - не более часа в боевом режиме на сутки; после первых двадцати часов боевого режима - не более полутора на сутки; после пятидесяти - не более двух. Инструкции я впитал. И не только инструкции. Клянусь истинными небесами! Рин, теперь я понял, почему это называется Доспехами Бога!
   Ещё бы он не понимал.
   Сейвел от природы имел выдающуюся энергетику, а "родильный бассейн" ещё нарастил ему энергооболочки раз этак в восемь. Регулярные занятия в школе Ландека поспособствовали его дальнейшему прогрессу - до уровня, позволяющего потягаться чистой Силой с клановыми магистрами, а то и превзойти их. Но мною подаренный артефакт увеличил без того внушительный потенциал ещё раз в двенадцать или даже чуть больше. Практически Сейвел стал ровней старшим магам во всём, кроме опыта. Даже защита его вполне соответствовала уровню, позволяющему без большой опаски противостоять Серпоносцам и Воинам Ночи... или даже младшим соборным тварям вроде Синего Облака.
   - Вот и молодец, раз понимаешь. А теперь вернись в интерактивный режим.
   - Рин, но...
   - Мы будем в Черноречье через несколько часов. Это не так уж много, но ты в боевом режиме так долго не продержишься. И если ты думаешь, что я снизойду до вразумления твоих старых врагов, то советую перестать так думать. Твои враги, тебе и разбираться.
   Сейвел тяжко вздохнул, но режим сменил. И тут же поинтересовался:
   - А почему через несколько часов? Разве ты не можешь доставить нас на место быстрее?
   - Могу. Но я, знаешь ли, не только ради тебя затеваю поездку.
   - Э-э...
   - Тебя это, скорее всего, не коснётся. Но гарантии не дам. Поэтому предупреждаю: мы со Схеттой намерены проверить на прочность Лугэз.
   Ученик мгновенно побледнел.
   - Ищейку Теффора?!
   - Её самую. Это - ещё одна причина не злоупотреблять боевым режимом. Когда мы будем общаться со сворой Лугэз, ни времени, ни сил на прикрытие твоего тыла у нас не будет.
   - Рин, ты... ты... а если ищейки окажутся сильнее?
   - Маловероятно. Мы неплохо подготовились.
   - Думаешь, Лугэз не подготовилась?
   - Ну почему же? Наверняка у неё найдётся в запасе не один и не два неприятных сюрприза. Вот только свора ищеек, как бы она ни была сильна, останется сворой.
   - Не понимаю.
   "Вырастешь - поймёшь..." Я подавил нахальную мысль и непроизвольную улыбку. Но уголки моих губ всё-таки дёрнулись... кажется. Или нет?
   - Свора уважает силу. Такова её природа. Если мы продемонстрируем достаточную силу, Теффор лишится своего оружия. Всё просто.
   Сейвел покачал головой, но промолчал. И правильно. Повлиять на мои планы его слова всё равно не могли, так зачем воздух попусту сотрясать?
   Дохнуло высшей магией. Во внутреннем дворе школы очутились - как из-за угла вывернули - Схетта и три ездовые химеры. Я моментально опознал зверушек... и в то же время немало удивился переменам, произошедшим с ними. Когда-то на этих химерах Монгра я, Лада и Айс въехали в домен Теффор (клянусь Бездной! Ведь объективно времени не так много минуло, а всё равно ощущение такое, словно дело было тысячу лет назад!). Но теперь, после "родильного бассейна", зверушек следовало называть скорее химерами Сьолвэн.
   Однако как бы они ни изменились, я сам изменился куда сильнее...
   - Ну что? - звонко поинтересовалась Схетта, одним прыжком оказываясь в седле той химеры, которая когда-то несла на себе Ладу. И добавила подхваченное у меня словцо:
   - Поехали!
  
  
   Просторы доменов велики. Торговые караваны, фургоны которых влекут за собой тяг-тянушки или ещё какой гужевой транспорт, пересекают их на протяжении десятков декад. Всадники на здоровых и сильных химерах управляются быстрее: декад за пять-семь, а если с кормом для ездовых тварей нет проблем и задница крепка, то декады за две или даже полторы. Но это, конечно, если дорога не петляет, как налакавшийся хмельного сапожник, в условиях, близких к идеальным. Ещё быстрее зеттаны Попутного патруля. Для летающих на них расстояния доменов съёживаются сильнее: сутки полёта - и вот уже новая граница впереди.
   Но улучшенные химеры побивали и зеттаны! Способные реверсироваться вместе со всадниками прямо на бегу не по одному разу каждую минуту, причём сразу на иламми и даже больше, они буквально пожирали расстояние. Не прошло и часа, как мы пересекли границу Теффора и Ракеоза. В преимущественно плоском, как столешница, домене долгих зим и мелких озёр химеры Сьолвэн наддали ещё - так, что граница Ракеоза и Левварна оказалась перед нами с почти нереальной быстротой.
   Сейвел получал от бешеной, "рваной" из-за многочисленных реверсов скачки огромное удовольствие. Признаться, мы со Схеттой - тоже. Да, я мог "пробить" сверхдальним реверсом от границы до границы без малого мгновенно; да, Схетте для достижения аналогичного результата даже реверс не требовался... ну и что? У быстрых перемещений за счёт собственной магии есть один крупный недостаток: скорость не ощущается. А химеры мчались, не рассчитывая на одну лишь магию, так, что будь здоров. Ветер в ушах свистел!
   Клянусь Бездной и всеми светильниками её, как же это было классно!
   И когда мы втроём, промчавшись по холмам Левварна, ворвались в Эббалк, улицы которого по местному времени, соответствующему раннему утру, оставались почти пустыми, мне стало жаль, что наша дикая скачка уже окончилась.
   ...от добра добра не ищут. Так что мы оставили химер в пристройке для верховых и маленькой дружной компанией вошли в главный зал "Крылатого меча" - трактира, в первую очередь предназначенного для обустройства тонкой процедуры, позволяющей наёмникам успешно находить потенциальных нанимателей. Вспомнив, при каких обстоятельствах я входил сюда в последний (он же единственный) раз, я даже слегка взгрустнул.
   Да. Много времени прошло. Не линейного, правда. Но всё равно очень много.
   Лично для меня - эпохи этак три.
   Между прочим, не такое уж преувеличение, если вдуматься. Первая эпоха, полная опасных и нескончаемых странствий, закончилась для меня с приходом в Ирван. В "родильном бассейне" я получил новую жизнь - и тем начал эпоху самосовершенствования. В эту эпоху я создал первую версию Мрачного Скафа, связал себя гражданским браком со Схеттой, сделал из Зархота союзника, помог Манару обрести Тихие Крылья, а Ладе - Тихие Ладони. Но потом была кутузка, было высшее посвящение - и начало эпохи испытаний. А испытывали меня регулярно и все, кому не лень - начиная от детей Дороги Сна, Завершённых, и заканчивая магами Круга Бессмертных. Когда я завершил возведение Дворца Видений и вернулся в Ирван, круг замкнулся. Эпоха сменилась... но какой она будет, мне пока не известно. И никому не известно, пожалуй.
   "Только змеи сбрасывают кожи, чтоб душа старела и росла. Мы, увы, со змеями не схожи..."
   "...и неизвестно будет родившееся из тебя".
   Ладно. Доживём - увидим...
   Я изменился, а интерьер "Крылатого меча" и его посетители - нет. Ну так с чего бы им меняться? Люди, как люди, нелюди, как нелюди, спаянные единой профессией и единой нуждой в неразрывное и неизменное целое. И если бы из-за ближайшего ко входу стола, развернувшись к вошедшим, обильно татуированный тип, гибкий торс которого перекрещён перевязями наспинных ножен, поинтересовался:
   - Вы не за парой острых сабель сюда пришли, господа маги?
   Я бы не удивился. Ничуть.
   Но наёмника, представившегося мне как Сирр Три Кольца, мы не встретили. В отличие от знакомой мне храсту, работающей в трактире мастером найма. Профессиональная память на лица позволила ей узнать меня по внешности, да и Сейвела она наверняка узнала. Но стоило только расстоянию между нами сократиться до нескольких шагов, как мохнатая и клыкастая леди ростом в пять локтей встала, как вкопанная. Могучие мускулы хищника взбугрились, выдавая напряжение.
   - Инсот рривау, анхарру эсрихт! - поприветствовал я её. И тут же перешёл на койне. - Вы позволите угостить вас завтраком?
   Золотистые глаза мастера найма беспокойно, но с натренированным вниманием к деталям обшарили нас троих, после чего остановились на Схетте. С внешним видом моя жена не стала экспериментировать и выглядела в настоящий момент именно так, как должна выглядеть всадница химеры после длительной быстрой скачки. Вот только особо приглушать свою Силу она не стала, да и о запахе, в отличие от меня, не позаботилась...
   - Милая, поставь воздушный барьер, - шепнул я, зная, что храсту тоже меня услышит. - Не шокируй даму.
   Ответный шёпот оказался ничуть не громче. И не тише.
   - Не буду, муженёк. Если ты перестанешь обращаться к ней так фривольно.
   - Вот только не делай вид, будто ревнуешь.
   - Не буду - если сделаешь вид, что блюдёшь приличия.
   Я подхватил Схетту под локоток и вполне нормальным голосом попросил:
   - Мастер, распорядитесь уже насчёт завтрака, пожалуйста! Мы после скачки так же голодны и взвинчены, как вы - после тренировки.
   Храсту ещё раз смерила нас взглядом, демонстративно расслабилась и рыкнула:
   - Прошу в свободный кабинет, господа маги. Завтрак, полагаю, должен быть плотным?
   - На ваше усмотрение.
   Сейвела мастер найма по-прежнему "не замечала" - а он и не выпячивался. Ибо, как я уже сказал, Схетта не приглушала Силу, а в Пестроте, как и во многих иных местах, встречают по одёжке. То есть в данном случае - по магическому потенциалу.
   Впрочем, имелись у бывшего те-арра и иные резоны вести себя тихо. Например, освоение усложнённого интерактивного режима. Общий потенциал моего подарка, как большинства по-настоящему сложных артефактов, напрямую зависел от квалификации пользователя. Боевой режим - боевым режимом, но ведь даже езде на велосипеде нельзя научиться моментально. Не говоря уже про "езду без рук" и более сложные трюки. Я нарочно дал Сейвелу самый минимум времени на адаптацию, чтобы в случае чего он не просто ошеломил родичей, но и (в более долговременной перспективе) сумел удержаться на вершине.
   Ну а если он не останется в Черноречье, интенсивная предварительная подготовка ему и вовсе ни к чему. Потенциально бессмертным принадлежит всё время этой вселенной.
   Когда храсту расправилась с завтраком, она перешла к делу сразу же:
   - Развей моё недоумение, Рин Бродяга... или тебя нынче зовут иначе?
   - Нет, имя и прозвище у меня прежние. Их, как и внешность, я менять не стал.
   Мастер найма прищурилась.
   - Не стал - но мог бы?
   Вместо ответа я отодвинул свой стул от стола, чтобы хватило места, и принял облик храсту мужского пола. Сейвел на секунду застыл: ему ещё не доводилось видеть, как я проделываю нечто подобное. Да и сам новый облик впечатлял: гора мускулов, перекатывающихся под короткой пятнистой шерстью, даже сидя смотрящая на большинство людей сверху вниз, никогда не оставит равнодушным потомка всеядных приматов.
   Но впечатления мастера найма оказались сильнее, потому что я позволил просочиться сквозь свои щиты запаху, адекватному новому обличью...
   - Рин, - ласково окликнула меня Схетта, от которой последний нюанс и реакция храсту не ускользнули, - кончай выпендриваться.
   - Уже, - сообщил я, возвращаясь в человеческий облик. - Изначальная форма всё же привычнее и потому удобнее...
   - Учитель, это было истинным превращением?
   - Именно, Сейвел. Если разуметь под истинным превращением полное изменение материального тела.
   - И сколько форм тебе доступно?
   - Неопределённо много.
   - То есть бесконечно много?
   - Бесконечно? Это вряд ли...
   - Рин Бродяга, - вклинилась храсту, отошедшая от шока и снова превратившаяся в мастера найма: хладнокровного, умного, практичного профессионала. - Объясните мне, если мой вопрос не покажется слишком дерзким: кем вы стали и зачем вернулись в Эббалк?
   - Ну зачем так официально? Когда мы познакомились, нам было удобно обращаться друг к другу на ты. Пусть так оно и остаётся впредь... я не люблю средства языка, создающие лишнюю дистанцию между разумными. Мы и так очень разные - зачем усугублять?
   - Хорошо. Как пожела... ешь. Но я бы хотела узнать ответ на свой вопрос.
   - Любопытство удовлетворить нетрудно. Я - высший посвящённый Предвечной Ночи. Моя жена, Схетта, - высшая посвящённая Хоровода Грёз. Ну а Сейвел - мой ученик... пока.
   - Временное ученичество? - храсту слегка склонила набок голову.
   - Скорее, не временное, а условное. Мы вернулись в Черноречье, так как это - один из шагов, нужных моему ученику для осознания своего места в мире.
   - А это... осознание - не потребует ли истребления десятка-другого тысяч разумных?
   Я почёл за лучшее не болтать лишнего. Предвидение, пусть даже ограниченное - слишком ценный козырь, о котором я даже Манару с Ладой не сообщил, не то что Сейвелу. Да чего там, я и перед Сьолвэн распушать хвост не стал!
   - Вопрос не по адресу. Для меня-то, как нетрудно догадаться, драка за возможность управлять Черноречьем немногим привлекательнее, чем драка за вакантное место предводителя несовершеннолетней шпаны в каком-нибудь селе. Не тот масштаб и профиль не тот.
   Как и следовало ожидать, мастер найма не расслабилась, а совсем наоборот.
   - Значит, в опасности не Черноречье. В опасности весь домен?

26

   - Я что, произвожу впечатление буйного психопата?
   - Ты - нет. А вот твоя жена... что она вообще такое?
   - Повежливее, - прищурилась Схетта.
   - Я не могу быть сдержанной с существом, которое сводит меня с ума одними только запахами! Ты... ты пахнешь десятками тысяч вещей, которые я знаю, но это лишь капля в море миллионов неизвестных запахов! И они меняются - всё время, непрерывно!
   - Довольна? - поинтересовался я, обернувшись к смутившейся Схетте. - А ведь я просил кое-кого поставить воздушный барьер.
   - Прошу прощения. Я не подумала, что эффект будет так силён.
   - Да, прости её, анхарру эсрихт. Пожалуйста.
   - Рин!
   - Сглаживать острые углы - моя работа.
   Храсту оскалилась, втягивая воздух расширившимися ноздрями.
   - Вот теперь я верю, что вы - пара! А ты, высшая, будь с этим магом поосторожнее. Если не хочешь после очередной размолвки ощущать себя дурой.
   Дерзость, переходящая в наглость. Но мне возвращение к привычному формату общения, пусть и несколько натянутому, показалось куда приятнее попыток выканья.
   А вот Схетте - скорее, наоборот.
   - Это очень даже приятно, - мурлыкнула она, - отыскать того, рядом с кем можно побыть полной дурой... без единой мысли в голове.
   - Вот только клыками мне тут не меряйтесь, - велел я. - И так ясно, чьи длиннее.
   Храсту оскалилась шире. Но промолчала.
   - Рин, - напружинилась Схетта. - Ты чувствуешь?
   - А то как же. Наши заклятые друзья наконец собрались с духом. Прошу прощения, но нам лучше будет вас покинуть... и предупредите Ночных Шипов, если успеете, чтобы не трогали Мрак в ближайшее время.
   - Лугэз? - выдохнул Сейвел.
   - Она. Всё, счастливо оставаться.
   Засим я взял Схетту за руку, и мы дружно провалились на четвёртую грань Мрака. До столкновения оставалось не более пары минут...
   Масса времени. Особенно для умеющего это время растягивать и сжимать.
  
  
   - И что теперь?
   Вместо ответа Сейвел сосредоточился, стараясь срочно "зацепиться" за открытую волну клана Ночных Шипов. Хотя с ментальными дисциплинами у него дела обстояли не блестяще, выход на открытую волну проблемы не составил. На то она и открытая.
   "Срочное сообщение для адептов, находящихся в Эббалке и окрестностях! В ближайшее время оставьте попытки прямого обращения к силам Мрака. Повторяю: по мере возможности сверните прямые обращения к Мраку! А кто не внял - пусть пеняет на себя. Если выживет".
   Не дожидаясь ответа, Сейвел сошёл со "сцепки". И хмыкнул мысленно. Надо же, до чего он докатился... добровольная помощь Ночным Шипам, этим отродьям Мрака? А помощь-то ведь не вынужденная, себя не обманешь. Рин, конечно, учитель, но указания учителей можно выполнять ох как по-разному. Да и лазейка имелась: "если успеешь", мол... а на кары Рин отнюдь не строг. Добуквенного выполнения своих советов он никогда не требовал.
   - Эй, ученик высшего! Ты что творишь?
   - Не беспокойся, анхарру эсрихт, ничего предосудительного...
   - Ещё один на мою голову, - проворчала храсту.
   - ...я всего лишь последовал указанию Рина и предупредил Ночных Шипов.
   - Всего лишь?
   - А что в этом такого?
   - В принципе, ничего. Только как ты после этого будешь общаться со своими родичами? Или скажешь, что не планируешь общения?
   - Почему же, планирую. Но как я с ними обойдусь... это зависит не только от меня.
   Мастер найма кивнула:
   - Рин и Схетта вполне могут проиграть свой бой.
   - Это вряд ли.
   - Даже я слышала о Лугэз. Сказать, что она трудный противник - сильно преуменьшить.
   - Высшие маги - тоже противники те ещё. Но это всё шелуха. Благодарю за завтрак и приятное общество, анхарру эсрихт. А меня ждёт визит к... родичам. Кстати, не хочешь составить мне компанию? Если вопрос о том, как я буду с ними общаться, не был риторическим...
   - Извини, но меня ждут мои обязанности.
   - Что ж, тогда до встречи.
   - Ты там поосторожнее.
   Сейвел ухмыльнулся, поднимаясь из-за стола. Его дорожный костюм поплыл, изменяясь, и спустя секунду превратился в странного вида броню. Храсту чихнула, когда до её чересчур чувствительного носа добрался резко усилившийся аромат активной магии.
   - Пусть мои родичи будут осторожнее. И, кстати, проследи, чтобы наших химер не обидели.
   - Прослежу.
   - Заранее спасибо.
   На этом маг исчез, уйдя в реверс. А мастер найма снова чихнула... или, скорее, фыркнула.
   - Бедные родичи, - проворчала она.
  
  
   Когда Лугэз с подобающей свитой сошла во Мрак, окружённая ореолом сиреневого пламени и неистовой Силой, мы ждали её в наскоро возведённом редуте. Податливая для моей власти, плоть Мрака образовала отдалённое подобие леса, управление которым взяла на себя Схетта. И надо сказать, что сходство полуживой крепости с лесом простиралось дальше поверхностной аналогии; всем этим "лианам", "соснам", "железным деревьям" и прочим конструкциям ещё предстояло сыграть свою истинную роль... если мы сумеем продержаться достаточно долго.
   Свора ищеек Лугэз набросилась на лес из плоти Мрака, как на обычный лес набрасывается в жаркую пору огонь, по чьей-то неосторожности вышедший из-под контроля. В отличие от обычных деревьев, выращенные мной имели, что противопоставить атакам. А дыхание Хоровода Грёз делало их стократ смертоноснее. Заманив передовую часть своры мнимой податливостью поглубже, лес внезапно предстал дымным, тысячеруким, бесконечно голодным и стремительным в своей жадности чудищем. Он не просто приобрёл свойства кошмарного видения - но сам, вместе с частью своры, стал единым визжащим и бьющимся в судорогах кошмаром.
   И без толку ищейки раз за разом пытались отбиться от окружившего их хохочущего ужаса. Могущественные маги, некогда соблазнённые выгодами нового служения, химеры множества диковинных обличий, любимые Лугэз твари Света - все они оказались равно беспомощны, когда угодили в анклав реальности, подчинённый Схетте и существующий по её правилам. Чтобы изменить эти правила в свою пользу, нужно было владеть высшей магией... но в своре не числилось существ, способных похвастать столь высоким достижением. Сопротивляясь или замирая в оцепенелом бессилии, творя защитные чары или извергая клубы магического яда, полыхая самоубийственным сиянием или пытаясь спастись бегством - ищейки умирали.
   И умирали. И умирали...
   А потом Лугэз оживила свою проекцию Меча Тени. Многокилометровый жемчужно-серый проблеск, на мгновение окрасившись ядовитой сернистой желтизной, рассёк Мрак неудержимым зигзагом - и этот проблеск освободил тех пленников кошмара, которые к тому времени ещё могли дышать. Собравшись над челом Лугэз, словно изломанная корона, проекция Меча засияла белым безумием, как четыре нелюдских глаза её хозяйки - и ударила снова, быстрая, как мысль.
   ...Однако к подобному ходу мы подготовились. Не требовалось много ума, чтобы понять: коль скоро мы встретимся в бою с лучшей ищейкой Теффора, встречи с её оружием мы тоже никак не избежим. И ещё до того, как вернуться в Ирван, взять Сейвела и устроить скачку через домены, мы со Схеттой не поленились подобраться к тайнам, хранимым у самого дна Глубины. А в первую очередь интересовало нас великое заклятье, именуемое Мечом Тени: то самое орудие, которое, по смутным слухам, оборвало связи между телом и Силой самого Владыки Демонов.
   У самых корней реальности, там, куда сошли мы, две дерзкие букашки, - плавали странные сущности, чуждые не только нам, но и всему, что мы считали для себя привычным. По признанию Схетты, даже на Дороге Сна ей не приходилось ни сталкиваться с подобным, ни хотя бы слышать о чём-то таком... а ведь я в своей наивности полагал многообразие миров Дороги неисчерпаемым! Магия сущностей со дна Глубины, обжигающая ледяным жаром даже на немалом расстоянии, яростно отрицала всякий намёк на плотность. Сгустки чистой, как слеза, Силы, бессмысленной и непередаваемо могущественной - вот каковы были обитатели и стражи Глубины. При этом меня мучило неуловимое ощущение родства этих гигантов... со мной. Точнее, с Предвечной Ночью. Враждебность сущностей Схетте (если бы не простёртая мной маскировка, её в считанные мгновения растерзали бы, принявшись за меня лишь во вторую очередь) и общее их число также дразнили разгадкой, не открывая сути. Почему стражей Глубины ровно семьсот сорок два, в точности по числу доменов? Что они собой представляют и обладают ли сознанием? Как они связаны с риллу? Все эти вопросы остались для нас безответными, да и не ради них мы спускались сюда - в пространство, безмерной чуждостью своей способное потягаться даже с недрами звёзд.
   Как и следовало ожидать, Меч Тени походил на меч ничуть не больше, чем Труба Времени, охватывающая его своеобразными ножнами, - на трубу. У корней Глубины размеры и формы становились условны, менялись и искажались; например, сущности-охранники напоминали скорее бутылки Клейна, чем овоиды или иные фигуры с определённым объёмом. Вот и Труба Времени походила на бутылку Клейна: великанскую плоскость, отсекающую дно Глубины от пустоты небытия, плоскость, не имеющую краёв и имеющую только одну сторону. Ну а Меч Тени не имел ни сторон, ни протяжённости, зато имел три края: первый его край принадлежал пустоте, второй касался Трубы Времени изнутри (совершенно жуткое, попирающее законы здравого смысла зрелище: ведь толщина Трубы равнялась нулю!), третий же край распределённой вероятностной волной касался сразу всех сущностей-стражей. При этом сущности и Меч Тени, похоже, как-то взаимодействовали - но в этом царстве реализованных абстракций даже понятие взаимодействия менялось на что-то иное, чуждое до бессмысленности.
   "А задача-то сложнее, чем ты думал, не так ли?"
   "Ай, Схетта! Не трави душу. Лучше помогай".
   "Как? Ты сам запретил мне светить здесь мою Силу".
   "Зато светить твой ум я не запрещал. Я буду ставить мысленные эксперименты, вопрошая вероятности - а ты помогай мне сводить данные в единую картину".
   "О! Это мне нравится..."
   И вот теперь, подумал я в мгновение перед ударом, мы узнаем, чего стоят наши теории, касающиеся природы Меча Тени.
   Младшая проекция развернулась снова - быстрее, чем что бы то ни было, норовя поразить свои цели ещё до того, как эти цели будут помечены как подлежащие уничтожению. Но это мы уже проходили: Схетта перемещается почти так же, как бьёт Меч, и истоки такой стремительности ей хорошо известны. Проекция ударила чистым отрицанием, дуновением с изнанки бытия, приветом той пустоты, от которой ограждало Глубину физико-логическое проявление Трубы Времени. Но и начало, разрушающее своим прикосновением всё и вся, не испугало нас: всё же Бездна по части разрушительности изрядно превосходит пустоту обыкновенного небытия, да и моя Предвечная Ночь - тоже тот ещё проглот...
   И было так: проекция Меча, зажатая в тисках воли Лугэз, ярилась, раз за разом уничтожая элементы леса, норовя добраться до меня и Схетты... но мой лес разрастался лишь немногим медленнее, чем его крушила ищейка. Потому что большая часть того, что крушили, оказывалась ложным видением, миражом настоящих целей, а эти последние усилиями моей любимой жены получили щиты утверждения, которые отрицание Меча пробивало - но лишь ценой утраты почти всей вложенной в удар Силы. А уж мелкие повреждения лес легко реинтегрировал сам.
   Так могло продолжаться довольно долго, что Лугэз никоим образом не устраивало. Ей хотелось победы быстрой, показательной, даже - почему бы нет? - красивой.
   И тогда она раскрыла Тихие Крылья...
  
  
   Реверс привёл Сейвела на специально выделенный пятачок неподалёку от арсенальной башни, перед "гостевым" крылом. В боевом режиме (а именно на него он перешёл ещё в "Крылатом мече") не составило бы особого труда пробить охранные барьеры резиденции и выйти из перемещения почти где угодно; весьма вероятно, что получилось бы попасть даже в личные апартаменты тарра или в лабораторный блок. Но зачем выкладывать старшие козыри раньше времени и начинать сразу с конфронтации? Не-е-ет, в гости надо просачиваться постепенно (одно из странноватых высказываний Рина Бродяги, поневоле запавшее в память).
   - Господин?
   Сейвел развернулся и растянул губы в улыбке, даже не пытаясь замаскировать недобрый блеск глаз.
   - Вижу, ты вполне благополучен... Беркут.
   Менталист скрыл напряжение хорошо. Магически. Но лёгкая бледность, разлившаяся по лицу и обострившимся чувствам бывшего те-арра внятная, как крик, выдала Беркута с головой.
   - Вы... прибыли в одиночестве?
   - Как видишь, свиты при мне нет.
   - В таком случае, господин, не будете ли вы...
   Время разговоров прошло, как обрубленное.
   Новый - и слишком близкий - реверс. Менталист моментально превращается в восковый манекен с открытым ртом. Сейвел буквально кожей ощущает надвигающуюся со спины угрозу. Реверс! Уже не чужой, а собственный, на короткую дистанцию, с таким расчётом, чтобы оказаться позади неведомого агрессора. Впрочем, почему же "неведомого"? Кремня бывший те-арр знает очень даже хорошо. И по инерции побаивается - благо, есть за что.
   Пожалуй, если бы Сейвел опирался только на свои новые навыки да на тело, изменённое в "родильном бассейне", Кремень скрутил бы его. Немного уступающий (уже уступающий! как время-то летит!) в Силе, превосходящий опытом... да. Не без труда и не сразу, но скрутил бы. Вот только наличие подаренной Рином брони делало их состязание вопиюще неравным - и не в пользу боевого целителя. Удерживая индекс разгона, для Кремня невозможный, Сейвел позволил противнику приблизиться и даже сплести профессиональное контактное проклятие. Которое не стало бы смертельным лишь в том случае, если бы Кремень снял его с жертвы спустя максимум секунд двадцать. Но активировать проклятье ему уже не было позволено. "Пинок онагра" легко и непринуждённо отправил гиганта в полёт по крутой дуге, заодно заставив треснуть укреплённые магией рёбра - и даже, возможно, пару-другую сломав. Не выходя из ускорения, Сейвел полюбовался противником: "Кремень - птица гордая: пока не пнёшь, не полетит", - ещё одно чуть изменённое высказывание Рина Бродяги, пришедшееся кстати... и ощутил, как сознание мягко охватывают чужие чары.
   Беркут!
   Ускорение, для большинства магов недоступное, снова помогло. Он сумел и вовремя распознать атаку, и адекватно ответить на неё. Бывший те-арр воспользовался простейшей, чтобы не сказать примитивной, "зеркальной местью". Но с учётом индекса разгона и того, что Беркуту для атаки пришлось частично открыться...
   "Видимо, бывает всё-таки такая разница в Силе, имея которую, можно уже не слишком заботиться о чужом превосходстве в области искусства", - подумал Сейвел. Пока думал, он успел реверсироваться так, чтобы в поле зрения попали оба: и прошедший верхнюю точку траектории, начавший падать Кремень, и валящийся с ног в глубоком обмороке Беркут. Последний, вполне возможно, заработал помимо обычного обморока ещё и кровоизлияние в мозг, но жалость к бывшему вассалу даже не думала просыпаться. В отличие от потирающего ручонки, мелкого, подленького, вряд ли достойного мага злорадства.
   "Что, выслужился, поганец? Удачно поставил на победителя? Ну так жри свою ставку!
   Жри, выкидыш с-с-свиной! До крошки!"
   "!!!" - чужой, исполненный чистых эмоций посыл. Ни намёка на осмысленность. И тут же - новый реверс. "Что-то становится жарковато... хотя..."
   - Сссссеееееейвввввеееееллллл!
   "В какой жуткий утробный рык превращают чары скорости восторженный девичий визг!" - ещё успел подумать бывший те-арр, прежде чем у него на шее повисла реверсировавшаяся Лиска. А следом за давней любовницей на пятачок для реверсирования явилась и вся её звезда, вплоть до шамана-взывателя Спицы. Только кидаться на шею Сейвелу боевые маги не стали, а ловко и споро рассредоточились. С таким расчётом, чтобы, случись что, Лиска и Сейвел не стали преградой для атаки на Кремня... который как раз поднимался с земли - нарочито медленно, чтобы не поймать и так пострадавшей грудью ещё несколько заклятий.
   - Я верила, верила! Милый, ты всё-таки вернулся!
   - Жаль тебя разочаровывать, - Сейвел улыбался, но всё же чуть отстранил Лиску, немедля насторожившуюся и смешно заломившую брови. - Однако должен сказать, что моё возвращение вряд ли сильно затянется.
   - Почему? - лидер звезды бросила беглый взгляд на Кремня, потом на простёртого Беркута, из ноздрей которого лилась двумя струйками тёмная венозная кровь. - Отсутствие явно пошло тебе на пользу, и теперь ты...
   - И я, - перебил Сейвел шёпотом, кладя палец на губы Лиски и продолжая улыбаться, - не стану бросать на полпути ученичество, которое так много мне дало. Только Талез до срока - ни слова! Сперва я как следует попугаю эту стервозу... и не только её.
   - Значит, - маг огня тоже перешла на шёпот, - ты нас оставишь? Снова...
   - Если тебе и твоим однозвёздникам не захочется оставаться в Черноречье... возможны варианты. Думаю, учитель без большого труда снимет с вас оковы вассалитета.
   - А у кого ты учишься?
   - Увидишь. И удивишься...
   - ЧТО ЗДЕСЬ ПРОИСХОДИТ?
   "А вот и наш Бутончик... кзисса ей в одно место и в блок-карцер на трое суток!"
   Громкости голосу Талез прибавляло заклятье усиления звука, а уверенности - средняя звезда боевых магов. Однозвёздники Лиски напружинились вдвое против прежнего, а сама Лиска тихо выскользнула из объятий Сейвела и заняла своё место в защитном ордере своей малой звезды.
   - НИЧЕГО ОСОБЕННОГО, СЕСТРИЦА, - не без иронии ответил бывший те-арр. - КАК ВИДИШЬ, ВСЕГО ЛИШЬ ВСТРЕЧА СТАРЫХ ЗНАКОМЫХ.
   - ЧТО ТЫ СДЕЛАЛ С БЕРКУТОМ?
   - ВЕРНУЛ ЕМУ ПРИ ПОМОЩИ "ЗЕРКАЛЬНОЙ МЕСТИ" ЕГО ЖЕ АТАКУ.
   - МЕЛКИЙ, ЖАЛКИЙ, МСТИТЕЛЬНЫЙ ПОГАНЕЦ!
   - НУ, НАСЧЁТ МСТИТЕЛЬНОГО СПОРИТЬ НЕ СТАНУ. А ВОТ ЧТО ДО "МЕЛКОГО И ЖАЛКОГО"... КРЕМНЯ Я ПОЩАДИЛ ОТНЮДЬ НЕ ПОТОМУ, ЧТО НЕ МОГ ЕГО РАЗДАВИТЬ.
   Для демонстрации истинного баланса сил Сейвел вывел магические щиты подарка Рина на режим половинной мощности - и с чувством глубокого удовлетворения заметил, как лицо Талез превращается в маску внешнего бесстрастия. А когда оказалось, что такая интенсивность щитов, не падая, держится пять... десять... пятнадцать секунд - воинственность со стороны средней звезды, явившейся поддержать Талез, явно упала.
   И тут почва легонько толкнула Сейвела под ноги. Помедлила - и подалась вниз, как будто утоптанный до каменной твёрдости и посыпанный песком пятачок для реверсирования вдруг стал ненадёжен, как болотная кочка.
   - Что это ещё за пакость? - прошипела Лиска.
   - Кажется, это мой учитель... развлекается.
   Тут магистр Мрака, входивший в состав средней звезды, с диким воплем схватился руками за голову, рухнул наземь и принялся корчиться, как наколотый на крючок мотыль.
   "Точно, это Рин. И Схетта. Хотел бы я знать, что сейчас творится среди нижних граней!"
  
  
   Тихие Крылья в полном раскрытии... как описать этот ужас и этот восторг тому, кто с ним никогда не сталкивался? Легче внушить слепцу красоту двойной радуги, выгнувшейся в небе, очистившемся после скоротечной летней грозы; легче объяснить, какова на вид Небесная Пестрота и ярость солёных океанских валов тому, кто отродясь не видел ни сияния небес над доменами, ни вольного морского простора.
   Тихие Крылья!
   Подобны они горделивым стенам, опоясывающим великие города и возносящимся на высоту, заставляющую почтительно задирать голову, чтобы разглядеть зубцы. Подобны они и тугим, стремительным, жадным смерчам, сшивающим землю и облака. Также уподоблю я Тихие Крылья грохочущему рукотворному аду машинного отделения авианосца, выполнившего команду "самый полный вперёд!" - и бездонному, шепчущему о тайнах мироздания тише, чем шуршит в жилах кровь, звёздному небу. А ещё...
   Впрочем, нет. Не стану множить сравнения за полной их бессмысленностью. Если чему и подобны Тихие Крылья, то только тем же Тихим Крыльям, принадлежащим другим риллу и ещё некоторым риллути. Таким, как ищейка по имени Лугэз.
   Когда мощь Крыльев осенила своим блеском проекцию Меча, я понял, что мои попытки создать универсальный магический оператор в форме Ореола Значений - просто бессмысленное ковыряние в песочнице. Если по эту сторону Дороги Сна и существует поистине универсальный магический оператор, то это не мой Ореол, а Тихие Крылья. Но вскоре, когда проекция Меча Тени ударила снова, тысячекратно усиленная, мне стало не до отвлечённых размышлений.
   Щиты утверждения лопались, как перекалённое стекло от сметающего преграды дуновения картечи. Выращенный ценой долгих усилий лес шатался и таял, как тает облачко выпущенных осьминогом чернил в прибрежных водах. Мстительное сияние четырёх глаз ищейки преследовало меня, как животная злоба пса, заражённого бешенством. Мало что может напугать меня после всего, что я пережил и вынес - очень мало что. Но эти белые, яростные, не то слепые, не то поистине сверхъестественно прозорливые глаза...
   "Рин, я скоро не выдержу!"
   "Ещё три секунды... две... ещё одна!"

27

   "Рин!!!"
   Но на моё лицо уже самочинно вползал мстительный оскал. За считанные минуты, жертвуя всем, чем можно и чем нельзя, я повторил деяние, принёсшее мрачную славу и прозвание тварям Мрака, именуемым Бурильщиками. Удлиняясь и меняясь, корни созданного мной леса достигли Реки Голода - и источник неутолимой, жадной, неохватной мощи влился в активные формы, вот-вот готовые сдаться под напором проекции Меча, усиленной и изменённой движением Крыльев.
   Мрак содрогнулся - всеми своими гранями. Это тяжкое содрогание наверняка дошло до самой Середины. На всём поле боя на краткую долю мгновения воцарилась неподвижность и тишь - такая, какая наступает после особенно близкого удара молнии.
   А потом Схетта перестала прятаться.
   Взлетев среди слоёв, колонн и спиралей из "плоти" Мрака, она открыто встретила взгляд четырёх раскалённых глаз Лугэз. И Предел Образа разросся резко, с почти слышимым щелчком. А мой лес, подпитанный токами Реки Голода, преображённый властью Хоровода Грёз, обратился за спиной Схетты в подобие громадных крыльев. Из чистого Мрака и ревущего голода сотканы были их "перья", из мятущихся, изломанных до потери идентичности кошмарных видений, из бешеной гордости и нерушимой воли. Истощённый каналированием потоков Силы, с сознанием, из-за касания тугих струй Реки Голода уподобившимся хрупкому первому льду, я всё же ощутил, как до самых пят пронзает меня безмерная гордость.
   Ради столь острого, пронзительного счастья стоило немного потрястись в животном страхе. О да, ещё как стоило!
   "Схетта!"
   "Да. Без пощады!"
   Проекция Меча Тени хлестнула плетью о тысяче хвостов. Но быстрее, чем эти хвосты, мелькнула сияющая фигурка моей жены, управляющая взревевшим цунами Мрака - и полновесная, страшная тяжесть новообретённых крыльев рухнула на свору.
   Кто смог и успел - того вместе с поспешно выставленными многослойными щитами просто смело сотрясающей всё и вся волной. Кто не смог или не успел, - был смят, поглощён и в доли секунды переварен. За ничтожный срок Теффор лишился девяти из каждого десятка ищеек... а может, и того больше. Потому что терпение Схетты, равно как и моё, истощилось, и ни следа жалости в её ударе не нашлось бы даже при самом тщательном поиске.
   Но Лугэз продолжала бороться. О! Ещё как продолжала!
   Разъярённо шипящая проекция Меча хлестала, выжигая и распыляя всё вокруг. Пышущее неистовым жаром облако, в которое превратились Тихие Крылья, старательно не пропускало к хозяйке ничего, что могло бы повредить ей - ни материального, ни магического, ни созданного из чистой энергии. Грудные щупальца Лугэз метались, придавая форму одному заклятью за другим; и от первобытной мощи этих чар слои Мрака колыхались тюлевыми занавесками, раздуваемыми сильным сквозняком. Издалека - с того места, где я стоял и старательно гасил последствия отката - сильнейшая ищейка Теффора казалась крошечным раскалённым ядром, плюющимся во все стороны клочьями Света, длиннющими, ветвистыми, как человеческая нервная система, электрическими разрядами и сгустками взрывчатой плазмы.
   Размах битвы огня и Мрака, пожалуй, превышал размах извержения вулкана. Ну, в конце 19-го века, когда рванул Кракатау, это, наверно, было всё же пострашнее - но там-то имело место не столько извержение, сколько взрыв. А Лугэз мало того, что выдавала немногим меньшую "мощность", - она вдобавок не выказывала признаков утомления. И Сьолвэн никак не удавалось добраться до неё, несмотря на обильный приток энергии от Реки Голода. Слишком уж много у ищейки за минувшие тысячелетия накопилось "домашних заготовок", слишком разнообразной и мощной оказалась её магия.
   Пожалуй, если бы Мифрилу удалось увидеть этот бой, ему следовало бы пойти и с особой жестокостью убить себя поленом от стыда за собственную никчёмность. На территории доменов против Лугэз он продержался бы не больше минуты... да и в Зунгрене без поддержки папочки мало что смог бы сделать - уже потому, что ищейка, в отличие от него, позорища, более чем неплохо управлялась с Тихими Крыльями. Каковых Мифрил не имел.
   Не сын риллу, нет. Именно риллуев сынок - и не иначе!
   Схетта кружила над живым "вулканом", как мотылёк вокруг лампы. Тот же ломаный, непредсказуемый полёт... только вот этот "мотылёк" имел неплохие шансы задуть фитиль ударами тёмных "крыльев". На Лугэз стараниями моей любимой лились ядовитые дожди, нисходили облака кроваво блистающих мух, рушились чёрные молнии и ядра, окутанные серо-фиолетовым пламенем. Многокилометровые "сети", самозатачивающиеся фрактальные лезвия, болезненно извивающиеся волны каких-то искажений, похожие на отверстые пасти, замаскированные логические бомбы...
   От простого созерцания всех этих безобразий, взаимно крушащих друг друга, мелькающих, как безумные танцоры в свете стробоскопа, ревущих, грохочущих и трещащих, начинала болеть голова. Лишь сейчас я в полной мере осознал, что ведьма, которую я горд называть своей женой, в плане магии ничуть мне не уступит... а во многом, пожалуй, и превзойдёт. Чем бы там ни занималась она на Дороге Сна, эти штудии однозначно пошли ей на пользу.
   Однако пора вмешаться в этот танец. Потому что там, где имеет место примерное равенство сил, исход сражения начинает зависеть от мелочей. Случайностей. Пустяков, на которые в иной ситуации и внимания бы никто не обратил. Например, какая-нибудь недобитая гнида из своры Теффора закончит плести особо заковыристое проклятье, отвлечёт Схетту, и...
   Нет уж. Не надо нам таких сюрпризов.
   Не отойдя до конца от действия Реки Голода, я начал плести собственное заковыристое проклятье, охотно пользуясь при этом всеми преимуществами своего статуса - от тесной связи с Предвечной Ночью и до ускорения личного времени включительно. Любуясь на выдумки Схетты, я понял, что идея с логической бомбой мне особенно нравится. Вот только если делать её чисто логической, получится не очень хорошо. К тому же выжигать мозг ищейке я не хочу. Да и не выйдет: ментальная защита у мишени уж больно хороша. Зато от искусства ламуо - если, конечно, не ограничиваться "классикой" - у Лугэз прикрытия нет. И очень, очень удачно, что атаки Схетты занимают её внимание без малого целиком...
   Кстати, чего я хочу добиться своим вмешательством? Наверно, наилучшей из возможных побед: изменения замыслов противника.
   Точнее, не замыслов, а их корня, то есть устремлений.
   Это значит, что придётся ко двору интеллектуал, несчастный в точности по Экклезиасту, вынужденный эмигрант и просто великий русский поэт. А подходящий стих я некогда проходил на уроках литературы:
  
   Ниоткуда, с любовью, надцатого мартобря,
   дорогой, уважаемый, милая, но неважно
   даже кто, ибо черт лица, говоря
   откровенно, не вспомнить, уже не ваш, но
   и ничей верный друг вас приветствует с одного
   из пяти континентов, держащегося на ковбоях;
   я любил тебя больше, чем ангелов и самого,
   и поэтому дальше теперь от тебя, чем от них обоих;
   поздно ночью, в уснувшей долине, на самом дне,
   в городке, занесенном снегом по ручку двери,
   извиваясь ночью на простыне -
   как не сказано ниже по крайней мере -
   я взбиваю подушку мычащим "ты"
   за морями, которым конца и края,
   в темноте всем телом твои черты,
   как безумное зеркало повторяя.
  
   Концентрированная тоска по человеческому теплу, куда более едкая, чем любая щёлочь; дистиллированное одиночество, замешанное на робкой надежде отыскать кого-нибудь ещё, кроме отдающего приказы отца и подлежащих уничтожению врагов. Да, Бродский рулит. У хилла поэзия в плане формы бывает куда заковыристее. Да что там хилла - у тианцев, и то есть короткие шести- и восьмистишия, более-менее адекватно переводимые лишь подстрочником страниц так на десять убористого шрифта. Но полисемантичность, при всей выразительности и богатстве арсенала художественных средств, не позволяет тианским поэтам достичь такого же накала, каким жил лауреат Нобелевки по литературе. Говоря "ночь", они подразумевают "преемница заката, изгоняемая рассветом". Говоря "отчаяние" - "чем глубже, тем скоротечнее".
   Так что если уж проклинать, то лучше по-русски.
   Сьолвэн прокляла Квитага, как это мог бы сделать палач. Я буду милосерднее: моё проклятие может стать инструментом хирурга.
   Но это, конечно, не отменяет душевных мук, а совсем наоборот.
   Эту стрелу ты, ищейка, не отразишь. Не отмахнёшься с привычной лёгкостью, не исцелишь, как рану плоти или духа. Потому что я прооперирую без наркоза не дух, но душу: заскорузлую, недоразвитую, эфемерную, жалкую, как засохшая по зиме между оконными рамами личинка мухи. И пусть хрустнет, рассыпаясь невесомым пеплом, часть наложенной на тебя печати риллу. Во имя той Матери, которая породила не только Манара, но и тебя, во имя жалости и сострадания - живи!
   ...когда моё проклятье настигло Лугэз, окружающие слои Мрака содрогнулись ещё раз. Веки четырёх пылающих глаз сомкнулись - наверно, впервые за несколько столетий. Пронзительный, как зубная боль, тоскливый, как жалоба улаири, громкий, как завывания сибирской вьюги, - вопль ищейки сотряс всё и вся.
   Даже Схетта на всякий случай отлетела подальше, ослабляя напор и разнообразие своих атак. Я поспешил предупредить её:
   "Сворачивай драку, милая".
   "Почему?"
   "Потому что я уже нанёс удар милосердия. Пусть эта летит, куда захочет; вряд ли после того, что я сделал, она захочет продолжать охоту на нас".
   "Но ЧТО ты сделал?"
   Я объяснил, как сумел: так и так, смесь высшей магии с искусством друидов, трансформа сущности, затрагивающая сферу эмоций и побуждений. Инструмент - резидентное проклятие.
   "То есть, простым языком говоря, ты перековал её из ищейки в... во что?"
   "Ну, надо думать, в "безземельную" риллу".
   "Ты смог сломать ошейник? Те заклятья, которые делали её из существа - орудием?"
   Я ответил на пёстрое изумление искристым смехом:
   "Нет, милая. Ты слишком высокого обо мне мнения, если думаешь, что я вот так просто могу взять и уничтожить чары подчинения такой глубины и силы. Даже если бы мы лишили Лугэз её нынешнего воплощения, это не помогло бы ей освободиться! Я сделал только то, что мог: убавил слепой покорности. Заронил зерно сомнения в правильности существующего порядка... и стремления что-то в нём изменить. Она осталась орудием Теффора, но не столь... послушным"
   "Понятно. Ты не смог дать Лугэз свободу, но дал желание свободы".
   "Можно и так сказать".
   К концу этого мысленного диалога Схетта уже парила рядом со мной, опустив свои крылья на "грунт", снова превратив их в лес из магии и плоти Мрака. И мы оба смотрели, как медленно летит куда-то прочь маленькая злая звёздочка по имени Лугэз.
   "Раз первый раунд отыгран, пора наверх? К Сейвелу?"
   "Пожалуй. Только сначала уберём за собой".
   "Это легко".
   Схетта взмахнула руками. Лес Мрака, покорный её воле, фантастическим образом изменил свои размеры, съёжившись до небольшой рощицы, потом - нескольких дымных струй, потом - отдалённого подобия небольшого рюкзачка... А закончил свои последовательные изменения лес Мрака как протравленный чёрной, словно сажа, краской узор на "одежде" (то есть в специально выделенном слое всё того же Предела Образа).
   Впрочем, внимательный, не лишённый магии взгляд мог вскрыть запредельно сложную структуру этого узора. На первом этапе изучения чёрный цвет распадался на тысячи невыразимых словами оттенков. На втором плоский рисунок обретал объём и дополнительные качества, которые физик мог бы назвать гармониками. На третьем - начинал "плыть" и "переливаться"... а дальнейшее изучение узора вполне могло пожрать сознание слишком любопытного мага, если у того не было какой-нибудь надёжной защиты от воздействия энергетики Мрака.
   В ответ на выразительный изгиб моей брови Схетта улыбнулась:
   "Лугэз можно таскаться с проекцией великого заклятья, а мне любить оружие нельзя?"
   Логично. Всякий раз пробуриваться к Реке Голода, чтобы использовать внешнюю Силу для подпитки своих чар, выражаясь деликатно, не очень удобно.
   "Так что, наверх?"
   "Да. Здесь делать больше нечего".
  
  
   - ПРЕКРАТИ НЕМЕДЛЕННО!
   - ЧТО ИМЕННО ПРЕКРАТИТЬ? ЭТО... ДРОЖАНИЕ ПОЧВЫ НЕ Я ВЫЗВАЛ.
   - А МОЕГО МАГА КТО АТАКОВАЛ?
   - СКОРЕЕ ВСЕГО, ТВОЙ МАГ НЕ ВОВРЕМЯ АКТИВИРОВАЛ СВЯЗЬ С МРАКОМ. И НЕ ПРЕКРАТИТЬ ЛИ НАМ ОРАТЬ? ДАВАЙ ПОДОЙДЁМ ПОБЛИЖЕ И ПОГОВОРИМ, КАК ЛЮДИ.
   - МНЕ ПОДОЙТИ К ТЕБЕ?
   - ЛУЧШЕ МНЕ К ТЕБЕ, СЕСТРИЧКА, РАЗ ТЫ ТАК ПУГЛИВА.
   Талез, наверно, скрипела зубами, но возражать не стала. Сейвел зашагал к ней, и Лиска, чуть заметно поколебавшись, последовала за ним, сзади и немного слева.
   Когда расстояние между аристократами, действующей и опальным, сократилось до трёх десятков шагов, Сейвел остановился. Использовать усиление звука на таком расстоянии уже не требовалось, а вот осуществить неожиданное нападение, даже под чарами скорости, всё ещё оставалось делом затруднительным.
   - Ну, продолжим разговор?
   - Да. Что ты там говорил про связь с Мраком? Ты что-то об этом знаешь?
   - Знаю. Точнее, догадываюсь, но с большой долей достоверности.
   - Поделишься?
   - С тобой-то? А чего ради?
   Землю под ногами снова тряхнуло - и сильнее, чем раньше. Талез прикрыла глаза, не особо скрывая, что принимает какие-то ментальные посылы.
   - Назови свою цену за информацию, - процедила она.
   - Знаешь... думаю, ничто из того, что ты готова отдать добровольно, мне не подойдёт.
   - То есть ни деньги, ни артефакты, ни редкие тексты, ни даже услуги тебя не привлекают?
   - Не-а. У меня есть всё, что мне нужно. А скоро будет ещё больше.
   Веры в правдивость своих слов Сейвел не скрывал. Как и глумливой нотки в голосе. Талез, сохраняя на лице аристократически невозмутимую маску, ощутимо напряглась.
   - Какого демона ты припёрся сюда? - прошипела она.
   - Догадайся с одного раза, сестрица.
   - Не слишком ли ты самоуверен?
   Вместо ответа Сейвел усилил щиты ещё в полтора раза и ухмыльнулся. Неосторожный адепт Мрака к этому времени уже утихомирился и валялся в глубоком нокдауне; Кремень весь ушёл в исцеление Беркута - или качественно делал вид, что ушёл. Вполне внятное послание: "Бутон мне ученица, это да; но разбираться с братом? Без меня!"
   Ноздри Талез на миг раздулись, выдавая тихое бешенство. По очкам она проигрывала бывшему те-арру - и ровно ничего не могла с этим сделать. Да, тот лишился титула и бежал из Черноречья, всерьёз опасаясь за свою жизнь... но от рода его никто не отлучал. А титул, как и благоволение Минназе Вранокрылой - штука преходящая. Вчера он был, сегодня его нет, завтра, глядишь, он снова есть... а личной Силы для радикального решения вопроса недоставало столь явно, что и дёргаться незачем. Вон, Беркут с Кремнем уже подёргались. И толку?
   Снизу пришёл долгий, гулкий, низкий рокот, похожий на стон великана. Земля уже не тряслась, а вибрировала - неравномерно, волнами, вызывая безотчётный страх и тошноту.
   - Может, всё-таки скажешь, что это за... явление?
   - Ладно уж. Большого секрета тут нет.
   - И?
   - Сейчас где-то во Мраке выясняют отношения ищейки риллу и пара моих знакомых.
   - Сочувствую твоим "знакомым", - хмыкнула Талез.
   - Лучше посочувствуй ищейкам, - без улыбки посоветовал Сейвел. - Кстати, одного из той пары ты знаешь лично. Угадай с одного раза, как его зовут.
   - Ты что, разыграть меня взялся? Не может такого быть, чтобы...
   - Может, сестрица. Ещё как может. Впрочем, когда ищейки закончатся, убедишься сама.
   - А если не ищейки "закончатся", а наоборот? Что тогда?
   - В этом случае я останусь в Черноречье и займу подобающее мне место.
   По невозмутимой физиономии Талез пробежала тень. А пространство всколыхнул ещё один реверс. Точка выхода располагалась в полусотне шагов, так что Сейвел не стал дёргаться слишком сильно... но насторожился. И правильно сделал: к месту действия явился никто иной, как Лом, более известный как Двуликий. После утраты титула те-арра именно Лом получил его, как приз или переходящий знак... в пятый раз. До этого он, старший из выживших сыновей Минназе, ещё четыре раза становился те-арром и все четыре раза не мог удержаться в этом статусе. Причина заключалась не в недостатке ума или магических талантов. Нет.
   Основной причиной немилости Вранокрылой всякий раз становился паскудный характер Двуликого. Взрывной, мстительный, заносчивый Лом никак не подходил на роль наследника. Но как нельзя лучше подходил на роль возмутителя спокойствия.
   - Это у нас что такое? - сладко поинтересовался Двуликий, коротким дополнительным реверсом перенесясь в точку между Талез и Сейвелом ближе к первой, но глядя на второго. - Ба! Да никак, это же наше ходячее недоразумение... как там его... ох, что-то никак не припомню...
   - Сестричка, уйми свою постельную грелку.
   - Ш-ш-што?!
   - Разве я недостаточно ясно выразился? Или ты за свои неполные двести не научился распознавать прямые оскорбления?
   - Ты, мальчиш-ш-х-х-х...
   Короткий треск. Сейвел хмыкнул и разжал пальцы, позволяя сердцу Лома упасть в пыль лишь мгновением раньше, чем рухнул наземь с развороченной грудной клеткой бывший владелец сердца. Крови на перчатке брони не осталось, но Сейвел всё равно тряхнул кистью и заметил:
   - Вот он, естественный отбор. Дурак даже чары скорости не задействовал.
   "Впрочем, парировать мой рывок на сверхскорости это помогло бы Кремню, но не ему. Кроме того, если у Кремня вырвать одно из сердец, он останется жив и даже боеспособен..."
   - Ты!..
   - А что я? Думать надо было, сестричка, прежде чем выбирать этого мертвеца в качестве ширмы. И вообще, я давно хотел его прибить, а тут такой роскошный случай...
   - Ты понимаешь, что убийства те-арра тебе не простят?
   - Это ещё почему? Я не прирезал его сонного, не подсыпал ему яда, не взорвал вместе со спальней и прислугой при помощи алхимического зелья. Я даже магию почти не использовал. Не так уж сильно я отступил от канона поединка. А если бы и не отступил, результат изменился бы мало. Только времени больше ушло бы на всякие формальности.
   "Вот так-то, сестричка. Отныне ты снова мелкая интриганка, посредственная в плане магии, а не фаворитка действующего те-арра. Нравится?"
   В ответном взгляде без труда можно было прочесть уйму непечатных выражений.
   И тут земля под ногами уже не застонала, а словно завыла - тихо, непередаваемо тоскливо. Если прежние стоны вызывали страх и физическое недомогание, то этот вой заражал чёрной депрессией, желанием посмотреть на цвет собственной крови и нежеланием думать либо ощущать что бы то ни было. К счастью, вой оказался не таким уж долгим, а когда он утих, земля вроде бы успокоилась. Подождав немного, Сейвел почти уверился в этом.
   Уверенность его стала стопроцентной, когда в стороне от линии его противостояния с Талез материализовались Рин и Схетта - живые и вроде бы довольные.
   Воздух загустел от резко, в десятки раз, подскочившей насыщенности магией.
   - О! Я смотрю, ты тоже знатно порезвился, ученик.
   - Не без того. А что Лугэз?
   - Мы её отпустили.
   "Хоровой" голос Схетты, как всегда, произвёл на слушателей неизгладимое впечатление. А уж аура... Сейвел заметил, что жену Бродяги теперь сопровождает какое-то новое (и при этом очень, ОЧЕНЬ мощное) заклятье - но решил отложить любопытство на потом.
   - Ты закончил или ещё нет? - поинтересовался Рин.
   - Нет... не совсем, - ответил бывший те-арр. И повернулся к замершей в ступоре Лиске.

28

   - Вот, познакомься заново. Рин Бродяга, высший маг. Не старший, если кто не понял, а высший. Посвящённый Предвечной Ночи... и мой учитель.
   - А... а это... эта...
   - Его жена, Схетта. Тоже высшая посвящённая.
   - А почему она такая... ну...
   - Особенности посвящения Хороводом Грёз, я думаю.
   - Ужас... - выдохнула Лиска шёпотом, приблизив губы к уху Сейвела, - ...и восторг. Она - словно божество хаоса и красоты...
   - Ага. И ревность ей тоже не чужда, так что на Рина лучше не заглядывайся. Кстати, о лучшем. Ты ведь хотела кое о чём попросить? Связанном с вассалитетом? Ну так проси. Прямо сейчас. Другого такого случая не будет.
   - А как же мои?..
   - Проси за всех сразу. Рин сумел без последствий разорвать свою вассальную клятву, будучи ещё обычным магом... ну, почти обычным. Думаешь, сейчас для него есть разница, с одной тебя её снять или со всей твоей звезды?
   - Не вздумайте! - почти взвизгнула Талез. - Вассальная клятва нерушима!
   - Неужели? - хмыкнул Рин. И резко махнул рукой... больше театральности ради, чем из необходимости. Резко и свежо запахло грозой. - Вот так. А теперь попробуй убедить всех, кто тут находится и кто был вассалом Черноречья, что повторная клятва - наилучший выход. Только на меня, хе-хе, время лучше не трать. Не выйдет.
   Во время его речи Схетта подобралась к Бродяге сзади, обняла, положив подбородок на левое плечо мужа. И улыбнулась - не то мечтательно, не то угрожающе.
   - А что толку? - маска аристократки на лице Талез перекосилась. - Убеждай, не убеждай, ты снова махнёшь рукой - и сделаешь из нормальных магов хебдиво, "низких"...
   - Не сделаю. Кто наложит на себя клятву вновь, тот не стоит моих усилий. Но кто попросит об отрешении от клятвы - освободится. Сейвел! Мы будем ждать тебя в "Крылатом мече".
   - Не надо ждать! Я с вами!
   - И я! - объявила Лиска.
  
  
   "Муж. Ты что, с глузду съехал - такие заявления выдавать?"
   "А нам что, сложно будет захватить с собой небольшую свиту Сейвела?"
   "Небольшую? Небольшую?!"
   "Именно. Если ты думаешь, что ко мне за избавлением от клятвы хлынут несметные тысячи радостных разумных - ты крупно ошибаешься. Большинство, включая также большинство магов, ценит покой и уверенность в своём статусе куда выше, чем свободу".
   "То есть предпочтут подчиняться хорошо известному злу в лице аристократа, гильдейского начальства, иерарха Высокого клана и так далее, чем неизвестно откуда взявшемуся и неизвестно чем руководствующемуся высшему магу".
   "Можно и так сформулировать. Какой здравомыслящий разумный не вспомнит по такому случаю поговорку о бесплатном сыре? Не задастся вопросом, за чей счёт я стал высшим?"
   Мысленное фырканье в ответ.
   Да уж. Про высших магов в Хуммедо чего только не рассказывают... понятно с чьей подачи. Байки о просфорах на крови христианских младенцев в сравнении с этими слухами - просто невинная ласка летнего ветерка в сравнении с грозовым шквалом. И попробуй объяснить, что на чужом горбу в рай не въедешь, гекатомбами, хотя бы даже многомиллионными, высшую магию не подчинишь. Скорее, высшее посвящение похоже на добровольное распятие. Собой, а не кем-то посторонним жертвует маг, ищущий статуса высшего.
   В конце концов, не бывает жертвы чище и страшнее, чем жертвоприношение собой.
   А результат, кстати, никто не гарантирует. Можно выдавить всю кровь до капли и на пороге смерти понять: недостаточно! Причём такой исход куда более распространён, чем удачный шаг за грань бытия и возвращение в единстве с Силой. Ну, оно и понятно: если бы получить высшее посвящение было просто, в Пестроте от его обладателей было бы не продохнуть!
   Впрочем, это уже отдельная тема - что было бы, если бы...
   Кстати, если говорить задним числом, задачка о снятии вассальной клятвы оказалась ну очень интересна. Поскольку меня в последнее время заинтересовали магически скреплённые узы, договоры, проклятия и тому подобные штуки, я никак не мог пройти мимо такого случая.
   Так вот: оказалось, что полное снятие вассальной клятвы второго яруса "без последствий" фактически невозможно. Впрочем, что тут удивляться? Клятву с соответствующим магическим ритуалом придумывали не дураки - и отнюдь не с целью облегчить жизнь стремящимся к свободе. Сам я некогда вывернулся из ласковых сетей вассалитета за счёт гибкости духа, свойственной друидам, и своеобразного иммунитета. Я слишком хорошо осознавал, где я, где не я и где клятва, сковывающая этого "не меня"... и я был даже рад скинуть в забвение опутанного клятвой "старого служаку", рождённого из меня для выживания в рядах славного воинства Империи Гидры. Так змея бывает рада выползти, наконец, из своей старой, ставшей слишком тесной кожи.
   Но так всё это прошло для меня. А для той же Лиски клятва вассала выглядела совершенно иначе. Не внешнее, но внутреннее; не принуждающее, но мотивирующее; не подавляющее волю, но побуждающее к действиям, словам и свершениям. Фактически, вассальная клятва в её душе (и душах других магов Черноречья) походила на лимфатическую систему. На часть иммунной системы и организма как такового. Необходимую часть!
   Да, я мог разрушить цепи вассалитета. Но заодно пришлось бы разрушать и то, что прямо относится к личности носящих эти цепи.
   Неприемлемо.
   Поэтому я пошёл по пути наименьшего сопротивления и... оставил клятву на месте. Просто в полном соответствии с принципом минимально необходимого воздействия "подкрутил" кое-какие настройки вассальных клятв. Преимущественно в сторону хорошего такого расширения разрешённых диапазонов. Например, везде, где в клятве упоминались "интересы Черноречья", я подставил "интересы реальности" (да, знаю: нечёткая трактовка... зато "в интересах реальности" маг может делать почти что угодно!). Где упоминалась "правящая семья" - подставил "разумные существа". Ну и так далее. Плюс категорический запрет на адаптивные видоизменения клятвы вместе с её носителем, чтобы со временем бывший вассал мог в буквальном смысле перерасти старые ограничения, как дети вырастают из подгузников и распашонок.
   Самым сложным в деле усмирения клятвы оказалось корректно размыть образ личной привязки. То есть лицо, фигуру, ауру и прочие параметры того из аристократов, который принимал клятву лично. Вместо этого образа я подставил (в том числе и у Лиски, чтобы всё было честно) образ-полиморф, лишённый конкретных черт, обладающий лишь сравнительными достоинствами. Таким образом, преданность конкретной личности для бывших вассалов сменялась довольно-таки умеренной тягой к авторитетному - но ни в коем разе не авторитарному! - лицу, подходящему в той или иной степени под ряд признаков.
   Приветствовались сила, опыт, открытость, юмор (в том числе самоирония), дружелюбие и ещё кое-что по мелочи. Недостаток ума, фальшь и скрытность, склонность к манипулированию, эгоистичная хитрость, напыщенность, равнодушие - отторгались. Причём один и тот же разумный вполне мог вызывать противоречивые чувства... и даже уникум, собравший все положительные признаки без единой отрицательной черты, в глазах носителя клятвы не превращался в живое божество, непогрешимое и совершенное. Стоило этому "божеству" совершить неверный шаг, как очарование мгновенно гасло, сменяясь здоровой настороженностью.
   Впрочем, как водится, сложности с клятвами оказались мелочью на фоне более масштабных и даже, пожалуй, системных сложностей с людьми... и не людьми.
   Ибо следом за Сейвелом и звездой Лиски, с разницей буквально в пять минут, в "Крылатый меч" явился не какой-нибудь хрен с бугра, а магистр Ночных Шипов по имени Рильшо. К людям он отношения не имел, да и к мужчинам - очень косвенное (можно ли считать мужчиной существо пола номер три, биологическая функция которого состоит в доставке генетического материала от самца к самке?). Проще говоря, Рильшо являлся харлавом. Тип хордовые, класс пресмыкающиеся, семейство прямоходящие, род рапторы, или сабленогие.
   Впрочем, всё это так, сотрясение воздуха. Кто харлавов вживую не видал, тот вряд ли может понять, насколько это в принципе дикое сочетание: харлав - и магистр Ночных Шипов. Ей же ей, встреча с анекдотическим "евреем-дворником" оказалась бы не столь шокирующей. Потому хотя бы, что евреи таки да, бывает, берут в руки метлу и применяют оную по прямому назначению. А ведь этот Рильшо, помимо своего магистерства, ещё и сходу поинтересовался на не очень чистом фонетически, зато синтаксически безупречном человеческом койне:
   - Ваше могущество, не могли бы вы избавить меня от метки клана?
   Абсурдная ситуация. Без малого нереальная!
   Тут надо вернуться немного назад и прояснить два момента. Первый связан с самими харлавами. В своё время между ними и людьми на территории доброй сотни доменов разразилась одна из крупнейших, а может, и просто крупнейшая межвидовая война. Кое-где угли того старого пожара до сих пор исходят зловонным дымом взаимной ненависти; однако по большей части харлавы просто сидят в своих доменах, не суясь на территорию людей... для которых самое мягкое из их ругательств - "прямоходящие крысы".
   Тут надо заметить, что харлавы, как искуснейшие химерологи, привыкли крыс употреблять по прямому лабораторно-вивисекторскому назначению. Но это так, штришок. Чтобы стало ясно, какая это невиданная редкость: высокопоставленный харлав в одном из Высоких кланов, процентов на семьдесят состоящем из людей. Причём харлав-магистр, имеющий полноценного Двойника. И чтобы стало можно оценить по достоинству статус Рильшо, который - это момент номер два - считался левой рукой небезызвестного Колмейо. Да-да, того самого, который с Минназе Вранокрылой уже свыше двухсот лет вёл когда вялую, а когда очень даже активную взаимную вендетту. С рокировками, фланговыми охватами, диверсиями и перевербовками, кампаниями по дезинформации, подставами, гамбитами и прочими средствами воздействия вплоть до массовых проклятий включительно.
   Говоря совсем уж в лоб и приравняв Колмейо к премьер-министру Соединённого Королевства, Рильшо можно было приравнять к главе Ми-9. Да. Но чтобы фигура такого уровня явилась в посольство нейтральной державы (а чего мелочиться? я по законам аналогии вполне тяну на таковую), и, явившись, попросила политического убежища?
   Не бывает!
   Однако же Рильшо - вот он. Стоит, покорно ждёт ответа.
   ...на вид - ящер, как ящер. Крупная, вмещающая массивный мозг голова. Пилообразные вертикальные зрачки в малахитово-зелёных, с чернью, радужках (а зрение-то бинокулярное, между прочим...). Основной цвет чешуи - тоже зелёный, но с прожелтью; сами чешуи довольно мелкие, скорее как у хамелеона, чем как у варана. Рост - что-то около метра семидесяти; точнее сказать сложно, потому что у разумных рода рапторов-сабленогих опорные конечности так устроены, что с лёгкостью могут давать либо отнимать по десятку сантиметров роста. А этот харлав очевидно разумен. Ибо носит "прорезную" накидку, расшитую изображениями шипастой ветки, пояс с малым набором диагностических артефактов и обувь: сандалии с деревянной подошвой на витых кожаных шнурках. На шее болтается термостатический амулет - скорее дань традиции, чем необходимость, ведь Рильшо явно способен самостоятельно регулировать температуру своего тела. Кстати, температура эта сейчас явно выше нормы. Градусов сорок.
   Нервничает? Ещё бы он не нервничал.
   - Могу ли я предварительно задать вам несколько вопросов?
   - Конечно, ваше могущество. Спрашивайте, я постараюсь ответить.
   "И откуда только он выкопал эту жуткую формулу? "Ваше могущество..." А риллу тогда кто - "ваша властительность"? Ладно, о подобающем обращении позаботимся позже..."
   - Под меткой клана вы разумеете клановый аналог вассальной клятвы - или же нечто более масштабное?
   - Ваше могущество, простите, но я не вполне понял вопрос...
   - Объясню кратко. У вассалов Черноречья я не стал уничтожать клятву полностью, так как она слишком сильно связана с личностью, жизненной силой и магическим даром. Я ограничился - в ситуации, когда на более глубокое вмешательство не хватало времени - изменением внутренних приоритетов клятвы. С вами, магистр, можно поступить аналогично: убрать жёсткую привязку к конкретному клану, ввести расширительное толкование некоторых понятий... но если вы готовы рискнуть, можно сделать больше. Правда, далеко не сразу. Теоретически, если вас тяготит не только принадлежность к Ночным Шипам, но и сам путь Мрака, можно даже избавить вас от Двойника, наделив более или менее пропорциональной заменой этому инструменту в области любимой вашим видом разумных "красной" магии. Со мной однажды пытались проделать нечто подобное и я ещё не забыл, от чего при этом надо отталкиваться... но, повторюсь, подобная операция - не дело двух минут. Или даже пары дней.
   На словах "избавить вас от Двойника" Рильшо полностью разогнул свои "неправильные" ноги и прибавил не десять, а все пятнадцать сантиметров роста. Положение, из которого не прыгнешь, харлавский аналог земного поклона. Аура его при этом осталась прежней, но в глубине её напуганными рыбами заметались тени конфликтных эмоций.
   - Простите мне неверие, ваше могущество, и мою подозрительность. Но... чего вы хотите в обмен на осуществление желания моей печени?
   - О, это пусть вас не волнует. Как всякий высший маг, я мало ценю материальные блага или чужие услуги. Зато высоко оцениваю возможность приобщиться к новым знаниям - и обожаю тех, кто подбрасывает мне нетривиальные задачи. - Лёгкая улыбка. - Так. Значит, насколько я понял, вариант с максимальным вмешательством вам нравится?
   - Да, ваше могущество!
   - В таком случае прямо сейчас я задам ещё один вопрос, ответ на который мне бы очень хотелось получить. Я, кстати, уже ослабил клановую метку, так что привязки к Ночным Шипам у вас больше не существует. Итак: на что вы намерены употребить обретённую свободу?
   - Я... ваше могущество, если вы сможете сделать так, чтобы меня оставил навязанный Мрак, я хотел бы вернуться в родной домен.
   - И всё?
   По телу харлава от шеи до кончика хвоста прокатилась волна спазматических сокращений.
   - Если бы я мог отомстить за...
   - Стоп! Я благодарю за откровенность с чужим и чуждым существом. Поверьте, я её оценил по достоинству. Я также не сомневаюсь, что Ночные Шипы дали вам довольно поводов для самой что ни на есть справедливой мести. Но этот разговор вам лучше отложить. Да и вести его лучше не со мной, а со Сьолвэн по прозвищу Мать.
   - Ваше могущество...
   - Магистр, одна небольшая просьба.
   - Всё, что в моих слабых силах...
   - Не обращайтесь ко мне "ваше могущество". У меня есть имя, вам хорошо известное. И не вытягивайтесь в струнку. Я сделал вас свободным магом, так ведите себя с достоинством.
   - Повинуюсь в радости!
   В общем, более-менее понятная коллизия. Хотя и не без подвоха. А первый подвох вылез спустя ещё четверть часа, когда к "Крылатому мечу" подкатилась дюжина боевых магов Высокого клана и потребовала разговора либо с начальством (то бишь Рильшо), либо с "магом из числа хебдиво, именующим себя Бродягой".
   Ну, харлава я к ним не пустил. Он, как оказалось, мечтает о мести, мало ли...
   К Шипам вышел я сам. Лично.
   - Ты кто такой? - поинтересовался старший среди Шипов, не удосужившийся покинуть седло химеры. А я решил, что преподам ему и его кодле наглядный урок.
   Решено - сделано.
   Обратившись к своей памяти, содержащей неопределённое множество форм, и принял одно из имевшихся там обличий, которого раньше не принимал. У этой новой формы было восемь гибких конечностей, из которых вторая пара напоминала крылья - увенчанные изящно изогнутыми плоскостями чистой энергии переменной длины и ширины, а первая пара предназначалась не для опоры при передвижении, но для манипуляций материальными предметами и облегчения манипуляций с активными формами заклятий. Практически всю поверхность моего нового тела покрывала плотная, очень твёрдая и прочная шкура. Чешуйки с бритвенно острыми краями, обычно плотно прилегавшие к ней и служащие для дополнительной защиты, могли подниматься почти под прямым углом, что делало попытку коснуться шкуры более опасной, чем в случае попыток погладить против шерсти сердитого ежа.
   Кроме того, принятое мной обличье имело шесть глаз, располагающихся на сильно вытянутой морде, чувствительные антенны в форме четырёх пропорциональных рогов, и пасть, количество длинных зубов в которой могло показаться избыточным даже акуле. Сверх всего перечисленного, у моей формы имелся хвост, должным образом вооружённый заострёнными роговыми выступами. От хвоста до затылка по моей спине бежали три ряда прочных шипов: сначала небольших, потом увеличивающихся, потом снова уменьшающихся.
   Цвет моей шкуры был преимущественно чёрным, свидетельствующим о полной зрелости, с оттенками полуночной синевы и малахитовой зелени. Глаза мои сверкали жёлтым, зубы - белым, пасть - ярко-красным. От кончика морды до кончика хвоста во мне было почти двенадцать метров, а общий вес превышал (и сильно превышал) три тонны.
   В общем, мне хотелось произвести убийственное впечатление, и я его произвёл.
   - Я - хебдиво по прозвищу Бродяга, высший посвящённый Предвечной Ночи, - сообщил я не очень даже и громко, но басисто. Так, чтобы основной тон отдавался мутью в желудке и слабостью в коленях. Хорошая штука - инфразвук... - Будьте любезны представиться.
   Вместо того, чтобы выполнить вполне естественную просьбу, старший Шип (а за ним и добрая половина его подчинённых) приласкал меня боевыми заклятьями. Видимо, с перепугу. Потому что иначе сложно объяснить, чего ради старший из недружественных гостей использовал видоизменённую, но всё равно скорее оборонительную, чем атакующую Пасть Ада.
   Надо ли говорить, что моя Голодная Плеть выпила чужие активные формы на полпути? И тут же снова спряталась за поворотом реальности, незаметная и бдительная, как щука в омуте.
   - Если вы не желаете быть любезными, подите прочь, - посоветовал я.
   - Что ты такое?!
   - Я ведь уже представился. И начинаю терять терпение в ожидании адекватного ответа.
   Похоже, Шипам не захотелось увидеть меня потерявшим терпение, поскольку они всё же представились. Все, по полной форме, от младшего и до старшего включительно.
   - ...второй симплет региона, полный магистр Мрака, побратим Тёмной Крови, Онлус Хиом по прозвищу Острый!
   - Будем знакомы, - кивнул я всем сразу. - Вот только маленькое уточнение: в настоящий момент вы, Онлус Хиом, не второй, а первый симплет региона.
   - А...
   - А магистр Рильшо, можно сказать, вышел в отставку. Он пришёл ко мне, попросил об избавлении от метки клана - и я удовлетворил его просьбу. Если желаете, я могу и вам оказать аналогичную услугу.
   Тут, словно нарочно подгадав момент (а почему - "словно"? тут не без умысла, не будь я высшим!), на моём загривке возникла Схетта. Во всём своём великолепии. И сообщила своим до поджилок пробирающим голосом, демонстративно "не замечая" Шипов:
   - Собирайся уже, пора возвращаться. Эй!
   - А вот нечего топтаться по мужниной шее, - наставительно сообщил я. Новое обличье, принятое мной, отличалось высотой (не ростом!) около двух метров и большим количеством цепких щупалец... в объятия которых Схетта и угодила, спелёнатая в долю мгновения по рукам и ногам. Говорил я средней из трёх голов, насаженных на длинные гибкие шеи, а две других, все из себя многозначительные, кивали в полном согласии. - Моя шея не для того предназначена.
   - Отпусти!
   - А волшебное слово?
   - Быстро!
   Новая смена обличий. С возвращением к человеческому облику.
   - Ты точно хочешь, чтобы я тебя отпустил? Мр-р-р?
   - Уже... не очень. Может, мы... отложим...
   - Что именно?
   - А? Ну, возвращение в Теффор...
   Клянусь Бездной, Дорогой Сна и виртуальной бородой Спящего: когда я заносил активно болтающую ногами Схетту в "Крылатый меч", я совершенно не думал о каких-то там Шипах. Благо, они вели себя очень, ну просто очень тихо...
   И с возвращением мы, разумеется, задержались. Сильно.

29

   - Рин?! Это кто с тобой?
   - Кроме Сейвела-то?
   - Спасибо, его знаю. Представь меня остальным.
   - Легко. Прошу: хозяин школы "Пламя над потоком", Ландек... нередко именуемый также Пронырой. Вот эти пятеро - Лиска, Винт, Куб, Тина и Спица.
   - Боевая звезда?
   - Именно. Огонь, воздух, земля, вода и шаман. Взыватель. Причём отличный. Все пятеро некогда приносили вассальную клятву сеньорам Черноречья, но сейчас свободны. Как и вот этот субъект по прозвищу Беркут. Его, коматозного, я прихватил из жалости.
   - Угу. Жалость тебя когда-нибудь погубит. А... вон та троица?
   - Бывшие кланники из Ночных Шипов. Магистр Рильшо, которому не нравится Мрак, магистр Онлус Хиом, которому не понравилось стать крайним из-за ухода магистра Рильшо, и Череп. Последней Мрак как раз нравится, но ещё больше нравится свобода от обязательств клану.
   - Тоже, надо полагать... свободные?
   - Верно. Пристроишь?
   - Куда же я денусь... только вот что, Рин: с тебя дополнительное место. Делай, что хочешь: договаривайся с сугнади о расширении подземелий, с генеральным архитектором - об аренде или строительстве дополнительных помещений, колдуй с пространством или делай всё это разом, но чтобы к завтрашнему утру вот этой ораве было, где жить, где медитировать и где учить.
   Кое у кого из новоприбывших сами собой открывались рты. Чтобы какой-то тианец, пусть даже маг не последнего разбора, ставил ультиматумы высшему магу? Я мысленно усмехнулся. Привыкайте, голуби! Тут вам не Левварн.
   То есть Теффор - тоже не мёд с вареньем, но при наличии Сьолвэн и Манара здесь вполне можно не только бороться за выживание.
   - Раз надо, значит, будет. Вот только с какой радости у тебя вдруг закончилось место?
   - А это с вашей же подачи. Сам факт, что в моей школе учились сразу ДВА высших мага, вызвал та-а-акой прилив желающих... я поднял цены втрое, но, наверно, надо было впятеро...
   - Совсем жарко?
   - Совсем. Так что и всю звезду, и бывших кланников я могу приставить к делу сразу. Если будет место для занятий.
   - Я же сказал, что место обеспечу. Или не веришь?
   - Верю.
  
  
   Генеральный архитектор Ирвана, говоря технически, являлся химерой. Но если говорить технически, химерой была и Схетта. (А по дому Фартожа в Ламайне расхаживали големы, ага...)
   При росте под два метра генарх производил из-за некоторой квадратности впечатление, близкое к устрашающему. При взгляде на неторопливые движения могучих ручищ, всех четырёх, как-то непринуждённо верилось: этот при нужде не только без инструментов, одними ладонями вырубит, обтешет и отполирует гранитную глыбу - магистральный трубопровод узлом завяжет. Или даже бантиком, если чуть напряжётся. А если напряжётся всерьёз... гм. Даже воображение сбоит, чего может вот этот, если - всерьёз. Во весь размах.
   При этом для более-менее знающего существа телесная мощь генарха отступала на второй или даже третий план в сравнении с иной мощью. Создавая Баацежа (таково было его имя), Мать Сьолвэн ухитрилась вылепить настоящего гения. Никаких шуток, никаких преуменьшений. Гений, и никак иначе. Изначально он всего-навсего отличался тончайшим вкусом по части архитектуры, сочетаемости ландшафта и недвижимости, сотворённой усилиями разумных разных видов, нюхом на удачные инженерные решения плюс являлся эстетом комплексных каркасных чар. То есть не просто знатоком или там мастером, мастерство тут вещь подразумеваемая, а именно эстетом. Но со временем (а века полтора тому назад он справлял пятнадцатитысячный юбилей) генарх заделался знатоком и ценителем красоты в почти любых её видах.
   С равным успехом он улавливал как прелесть шинайских головоломок, так и сложнейшие гармонии мельской музыки, мог оценить скульптуру сугнади и альбомы с пахучими легендами хашшес. Ради того, чтобы своими глазами посмотреть на созданные им иллюзии, люди - и не только люди - прибывали в Ирван из мест, куда более отдалённых, чем домен Левварн. Кроме того, имелась у Баацежа, по натуре своей, как многие маги, сущего бессребреника и аскета, коллекция артефактов. За которую, если бы кто-нибудь совершил двойное кощунство, украв и распродав её по частям, можно было скупить весь вверенный его заботам город.
   А ещё он, единственный из всех моих знакомых в Хуммедо, посмотрев на Схетту (уже после нашего второго возвращения, приобщённую к власти Хоровода Грёз), сказал:
   - Рин! Я не знаю, чего это будет тебе стоить, но если ты не убережёшь эту красоту от зла и гибели, я тебя своими руками...
   Запнулся. И закончил:
   - Нет. Ничего я с тобой не сделаю. Если ты её потеряешь, всё прочее станет прахом.
   Вот каков был генеральный архитектор Баацеж. Один из считанных разумных, в чьём присутствии я не мог избавиться от робости. Да и не хотел избавляться. Потому что понимал: в некотором смысле генарх и Древотец - фигуры равновеликие. Достижения одного порядка.
   (Тут и вылезает наружу относительная ценность разных разумных существ, рассчитываемая по их достижениям и успехам. Теффор создал одноимённый домен и принимал непосредственное участие в низвержении Владыки Демонов. Сьолвэн - выжила, наполнила жизнью огромные просторы, прокляла Квитага, создала Древотца, Баацежа, до некоторой степени - Манара и Схетту. А я что сделал? В смысле - настоящего? Дворец Видений отгрохал, не без помощи жены?
   М-да. Очи в пол и не отсвечивать.
   С другой стороны - молодой ещё. Глупый. Имею ненулевой шанс исправиться... вот только не вышло бы так, чтобы запомнили меня, если что, по мрачному аналогу "дела Квитага". А то ведь ломать - не строить, и Геростратом быть проще, чем Фидием или ещё каким Архимедом).
   Отношения у меня с Баацежем в своё время сложились довольно ровные. Но при этом, само собой, неравные. Глупо было бы настаивать на равенстве с существом, которое, пусть даже будучи химерой, Сотворённым, искусственным организмом с умело подобранным набором функций, - давно этот набор переросло и в ряде отношений превзошло свою создательницу. Мало ли, что традиция предписывает творениям знать своё место и почтительно склоняться перед творцами! В технике оно так. В искусстве. В магии. А вот в живой природе сплошь и рядом так получается, что, в точности по Библии, идущий следом оказывается сильнее. Не обязательно в буквальном смысле, конечно. Но - земноводные происходят от рыб, и птицы происходят от пресмыкающихся, и прямоходящий, двурукий, большеголовый покоритель огня и изобретатель письменности - от мелких насекомоядных предков. Это называется эволюцией. Ну или, применительно к генарху, автоэволюцией. Self-made, выражаясь не по-русски.
   Причём полтораста веков автоэволюции, как нетрудно догадаться, срок значительный. Не окажись я убеждённым революционером, никогда бы Баацежа при такой-то форе не догнал. А так вышло, что и перегнал кое в чём.
   - Значит, место, - сказал генарх раздумчиво, когда я изложил ему просьбу Ландека. Его капитально доработанный речевой аппарат позволял говорить на реммитау без малейшего акцента или иной идиоматичности. - Место... это понятно, это можно. Только надо сначала понять, как. И где именно. И самое главное - для чего.
   В его присутствии в мыслях и делах словно сама собой появлялась особая основательная неспешность. Углублённость. Дивно сочетающаяся с раскованностью и философичностью.
   - А действительно, - подумал я вслух, моментально подхватывая чужой стиль речи, - для чего? Если пропустить пару звеньев, не получается ли, что школы для Ландека будет уже мало?
   - Верно мыслишь. Дело, конечно, не в назывании. Но если в неком месте живут, преподают и работают меньше десяти магов - это ещё может быть школой. А если больше десяти, причём двое из этих магов - высшие посвящённые разных Сил... пожалуй, это уже не совсем школа.
   - Или совсем не школа.
   - Да, скорее совсем не. А что тогда? Ты же вроде спец по именам. Подскажи...
   - Пожалуйста. В языке хилла есть такое полезное слово: книахат.
   - А пояснить?
   - Это лучше образно. Бывало, висим мы в своей самодельной станции, дрейфуя по Квитагу в течениях "киселя", и я занимаюсь тем, что пытаюсь наставить Манару синяков, а Схетта с Ладой смотрят и болеют. Каждая за своего. Тут входит Зархот, одним взглядом окидывает происходящее, морщится этак маловыразительно и роняет: "Книахат луйгмах..." - что в довольно грубой и не самой точной форме можно перевести как "уровень яслей, но динамика положительная".
   - А этот самый "книахат" - означает "ясли"?
   - Не совсем. То есть как минимум с уточнением: сказано не про место, а про состояние. Ну и отчасти "книахат" - характеристика процесса, особенно если коммутировать с нужной лексикой.
   - Вот как. Что ж... значит, будем превращать школу в книахат...
   Спустя некоторое время. То же место, те же лица.
   - Да, с городским пейзажем гармонирует на ура. И общий магический фон тоже очень и очень. Но это же не геометрия, а я не знаю что!
   - Чем тебе не нравится эта геометрия? Нормальный ступенчатый фрактал...
   - Ага. Ступенчатый. А ещё - проективный и асимметричный! Да будь я нормальным человеком, у меня от одного взгляда на иллюзию этакого чуда косоглазие развивалось! Но это всё шелуха. А если всерьёз, проблема знаешь, в чём?
   - В чём?
   - Да в материалах! Из чего прикажешь это вот лепить?
   - Не моя забота, Рин. Совсем не моя.
   - А чья тогда, объясни, будь ласков?
   - Твоя, конечно. Ты же высший маг, значит, создавать стабильные плотные объекты должен уметь. И материалы подбирать. И задачи сочетаемости решать. И...
   - И ещё много чего. А то, что высший маг не обязан быть строителем, это побоку.
   - Нет. Почему побоку? Это мы учтём. Только не забывай, что всё это - проект. Да.
   Спустя ещё некоторое время. Всё там же, всё те же.
   - Не пойдёт.
   - Почему?
   - Потому что для крепления дополнительного пространства нужен соответствующих размеров якорь в пространстве обычном.
   - Непременно нужен?
   - Ещё как. Кровь из носу, как нужен.
   - А если крепить не всё? Или не на якорь? Или на необычный якорь?
   - Детские вопросы - самые интересные. Вот под "необычным якорем" ты что понимаешь?
   - Да я-то ничего вообще не понимаю. Глупый потому что. А ещё глупее меня маразматики, которых зовут властительными риллу. Они вон целые домены крепят не пойми на что. На фикции какие-то, абстракции неощутимые. Свет, там, Мрак, то-сё...
   Молчание.
   - ...знаешь, Баацеж, друг сердешный... ты, конечно, гений. Но при всей гениальности ты конченый псих.
   - А ты?
   - И я псих. А куда деваться, если мне страшно нравятся идеи конченого психа?
   - Думаю, под это стоит выпить что-нибудь соответствующее.
   - Да. Определённо. Горюче-смазочное, алхимическое, высокой очистки. Есть такое?
   - Как не быть. Чтобы в хозяйстве - и без горюче-смазочного?
   Спустя продолжительное время.
   - Рин, милый, чем ты тут занимаешься?
   - Интеллектуальным трудом на благо эксплуататора.
   - Какого?
   - Да ты е... его знаешь. Он - Лан... ну, этот. Проныра который.
   - Понятненько. Интеллектуальным, значит... а ты помнишь, чем отличается, по твоему же определению, пьяница интеллигентный от пьяницы вульгарного?
   - Э-э... не вспоминается. Натурально, странный какой-то эффект... мерцательный...
   - Пьяница вульгарный при произнесении фразы "ты меня уважаешь?" спотыкается на самом длинном слове. Пьяница интеллигентный самые длинные слова выговаривает без запинки, но спотыкается на коротких. Ты, милый, - явный и несомненный интеллигент.
   - Интеллигент, эт факт. Феноменологический и онтологический.
   - Показывайте уже, чего напридумывали.
   - Вот. И вот. И вот тут - таким, как бы, образом.
   - Каким?!
   - Таким. Биполярно, как в аптеке.
   Молчание.
   - Знаешь, Баацеж, налей-ка и мне, включая штрафные. Потому что за такое не выпить...
   - Фрондерство и оппортунизм!
   - Вот-вот. Именно это самое, причём в совершенно извращённой форме.
  
  
   Что ещё могу сказать кратко и по существу?
   Эксплуататор, который Ландек, получил своё место. Правда, в несколько больших размерах, чем просил. Дать определение термину "несколько"? Легко. Это значит, что от созерцания получившихся полезных площадей глаза Проныры увеличились визуально раза в полтора. А у тианцев глаза и без того не маленькие, так что... хе-хе.
   В общем, красиво получилось. Как в анекдоте про косметологию. В котором после всех процедур, от удаления лишнего жира до подтяжки лица, дама просит сделать ей большие глаза, а доктор отвечает: "Без проблем. Бухгалтер, дайте клиентке счёт!"
   Вот вывеску - да, её пришлось поменять. Название оставили прежнее, "Пламя над потоком" - поскольку звучит красиво и небанально. А вот слово "школа" пришлось заменять на "книахат". Везде, в том числе на официальных документах. Зато сразу отпали вопросы, почему Ландек берёт за науку впятеро против прежнего, а с некоторых - и того больше. Всё потому, что "Пламя над потоком" уже никакая не школа. И даже при пятикратной цене желающих стало... много.
   Весьма и весьма.
   Но разместить их стало где. Причём сколько бы их, желающих, ни оказалось - всё равно ещё осталось бы место. Потому как с ненавязчивой подачи генарха я так же ненавязчиво, как бы между делом, этак, оп - и решил задачку безразмерности. Чисто технически, в смысле, магически оно оказалось разом изумительно просто и до скрежета зубовного хитроумно. Практически же я отгрохал ни много, ни мало, как субреальность переменного объёма. С появляющимся по мере необходимости содержимым. С дублирующимися по требованию блоками жилых и специальных помещений, с возможностью разнообразной настройки, включая и самонастройку, с фрактально-сетевой инфраструктурой... в общем, со многим, разным и очень интересным для специалистов, а пользователей подкупающим удобством и тем, что зовётся эргономикой.
   Как ни крути, по сравнению с тем же Дворцом Видений это был шаг вперёд. Хороший такой, размашистый, лишь немного не дотягивающий до прыжка. Потому хотя бы, что Дворец затачивался преимущественно под людей, а субреальность книахата была куда универсальнее. Да и та самая безразмерность... Дворец - он всё-таки имел чёткую привязку к определённым координатам и сам по себе расти не мог. Субреальность книахата привязывалась не к объекту и даже не к первичной реальности домена, а - как сами домены - к принципам, воплощённым в великих заклятьях. Она точно так же плавала между колец Света и граней Мрака, и точно так же действовали в ней чары скорости, использующие энергетику Трубы Времени... и подстраивалась под своих пользователей. Охотнее под магов, по остаточному принципу - под простых смертных.
   Наверно, с чего-то подобного когда-то начинался и Пятилучник. Во всяком случае, очень на то похоже. А я, можно сказать, не особо отклоняясь от истины, изваял в Хуммедо новый домен. Свой собственный. Во всяком случае, на Истинном небе (я специально проверил) у одинокой ранее звёздочки Теффора появился второй, поначалу почти незаметный компонент.
   Наглость, конечно. Причём наглость, аукнувшаяся довольно быстро и мощно. Но до поры я, как будто начисто утратив осторожность, просто купался в тёплом удовольствии от содеянного. Как будто забыл, что тоже под риллу хожу. Причём - под уже обозлённым риллу.
   Но нет. Не вспоминал.
   Зато вспомнил о других вещах и оказался вновь обуян жаждой деятельности.
  
  
   "Как полагаешь, они разберутся с подоплёкой дела?"
   "Очень сильно сомневаюсь. Окрестности Древотца для Видящих затемнены и без особых мер маскировки. А теперь, когда Мать их не покидает, - подавно".
   "О прямых наблюдениях речи нет, это понятно. Но косвенные расчёты?"
   "Ха! Это уже зависит от того, кто производит расчёты. И тут всё полностью зависит от его или её проницательности. От качества мышления".
   "Тогда переформулирую. Каких усилий будет стоить точная догадка о нашем... манёвре?"
   "Не таких больших, как мне хочется. Куда проще было бы, если бы имелась возможность замаскировать наши истинные устремления или хотя бы сыграть на разнородности чужих интересов. Чтобы потом, как ты выразился, рвануть на груди тельняшку и возопить: "Оговор!" Увы, увы. Не выйдет".
   "А по времени?"
   "Для Видящего, который знает или точно сориентирован на поиск, инсайт - не вопрос времени, к сожалению. Только - уровня подготовки и качества ориентировки".
   "Опять увы? И все наши приготовления, возможно, изначально бесполезны?"
   "Да как сказать. Действие всегда вызывает противодействие. Само наличие нашей партии, тот факт, что она смогла не только появиться, но и выжить, и окрепнуть, заставляет риллу быстро и неотменимо пересматривать некоторые догматы. Например, если слишком быстро умирающие, недостаточно опытные, не особо умные Видящие оказываются бессильны - продлевать им жизнь, чтобы набрались опыта, и не сносить головы за избыток понимания мира..."
   "...а эта новая генерация Видящих, само собой, кровно заинтересована в том, чтобы мы продолжали выживать и преуспевать".
   "Именно. Ум, приложенный к активному познанию, рано или поздно побивает столь долго остававшуюся непревзойдённой комбинацию опыта и могущества".
   "Так. Но для нас, Манар, это плохо".
   "Почему?"
   "Потому что избыток хаоса никогда и никого до добра не доводил. Помнишь, я тебе рассказывал о задаче трёх тел?"
   "Ещё бы не помнить".
   "Так вот: применительно к политическим системам непредсказуемой и непросчитываемой будет задача четырёх партий. Когда партий только две, итог выборов не вычислит только ленивый - и потому устойчивы, как сколоченные внахлёст плоты, классические системы "голуби против ястребов", "демократы против республиканцев", "монархисты против народовольцев". Добавка из третьей партии мало что меняет: слабейший лавирует между сильнейшими, как идущий галсами парусник. Стабильность в общем и целом сохраняется. Но добавь игрока номер четыре, и..."
   "А почему четыре-то?"
   "Не делай вид, что ты внезапно резко поглупел, ученик. Сама по себе система власти в этом Лепестке биполярна. Потому что помимо таких, как твой папочка, есть "безземельные" риллу, к которым относишься, между прочим, и ты. Почему ты не заведёшь себе личный домен?"
   "Риторический вопрос. У меня имеется быстро проходящий недостаток: молодость. Мало иметь Силу, надо ещё иметь опыт её применения... чем мы вроде бы должны заниматься".
   "Ещё займёмся, не волнуйся. А что легче: создать домен или захватить?"
   "Теоретически - захватить. Но кто же отдаст своё без боя?"
   "Вот-вот. Иметь домен - значит иметь статус. А не иметь ни того, ни другого - плохо. И потому риллу Хуммедо составляют две партии, а не одну. Кстати, заметь, что в Большой Пестроте, где "безземельные" отсутствуют как класс, всё же сохраняется баланс трёхполярной системы. То есть теза - это риллу, антитеза - боги, а лавирующий корабль - смертные".
   "А мы тогда кто?"
   "Мы - тоже смертные. Высшие маги играют именно за эту партию. Да и ты, по крайней мере, пока, тоже не являешься типичным "безземельным". Воспитание не то".
   "Выходит, что Видящие, по твоему разумению, - не смертные?"
   "Нет. То есть физически, конечно, смертные, а на деле... риллу долго давили хилла, давили тех же Видящих, ограничивали в правах друидов. Но это типичный бой с тенью. Проиграть трудно - если вообще реально... но совершенно нереально выиграть. Сейчас сложилась ситуация, когда смертные усилились сверх положенного. Мы - уже не корабль, которым играют в ленивом противоборстве ветра и течения; мы - как новая, никому не подконтрольная стихия. Высшие маги, для Хуммедо по своим способностям очевидно избыточные, могут влиять на принадлежность того или иного домена тому или иному риллу. Могут, говоря грубо, снимать и ставить. То есть мы самим своим наличием резко обостряем конфликт между двумя партиями риллу. А противовеса нам нет. Это само по себе довольно скверно, потому что чревато масштабными конфликтами, но ещё хуже - уже подмеченная тобой тенденция усиления риллути. А когда те же Видящие усилятся так, что смогут не просто служить инструментом в руках риллу, но принимать самостоятельные решения и проводить их в жизнь... руками риллу или нашими, это уже не суть важно..."
   "Получится четырёхполярная система. Принципиально непредсказуемая и абсолютно нестабильная. Хаотичная".
   "Именно".

30

   "Но что тогда делать?"
   "Для начала - не дать себя сожрать с потрохами, костями и прочими сухожилиями. Так что хватит рассуждать на отвлечённые темы, пора выдвигаться. Складывай-ка уже Крылья".
   Манар без возражений повиновался. Кстати, не будь он "безземельным" - ничего бы у него не получилось: хозяин домена способен сложить свои Крылья не в большей мере, чем отправить в небытиё свой домен и дезинтегрировать сеть воли. Приглушить, ослабить, изменить форму, убрать (или добавить) "слои" Крыльев, переменить актуальные свойства и рабочие диапазоны - да, сколько угодно. Сложить, свернуть до состояния, близкого к нулевому - никогда.
   Ну а я нипочём не сумел бы распространить на него обеспечиваемую темпоком маскировку, если бы его Тихие Крылья оставались активными. Это задачка из разряда утаивания шила в мешке. То есть от внимания риллу-то я бы Манара уберёг, не говоря уже о внимании обычных магов. Но вот обмануть Видящих... нет уж, нет уж. Пусть эти ребята и дальше полагают, что сын Теффора в очередной раз навещает свою мать, а самые проницательные - думают, что Манар в очередном слиянии с Древотцом впитывает теорию управления Крыльями.
   И хорошо бы никто не догадался, что мы с моим учеником намерены заняться не теорией, а самой что ни на есть практикой.
   Пока мы летели сквозь Мрак - да, именно летели, безо всяких реверсов и иных "шумных" заклятий - мы вели неторопливую беседу на тему, куда более конкретную, чем политика, но в той же точно мере вечную... но и другие темы не забывали.
   "Присоединилась, да?"
   "А почему бы нет? От распития горячительных напитков магам нашего класса вообще-то ни жарко, ни холодно. Я без малейшего труда могу воспроизвести все симптомы опьянения любой степени "всухую" - и наоборот, оставаться трезв, как стекло, даже при диагнозе "в вашем спирте крови не обнаружено". Вопрос настроек второго слоя сознания, и только. Однако же ритуал..."
   "Ну, ритуал. И что?"
   "А то, друг мой, что существует множество обыденных вещей, которые без ритуала теряют всякий смысл, не принося ни радости, ни пользы".
   "Странно слышать это от тебя. Ты ведь, мягко выражаясь, не поклонник традиций".
   "Традиций - нет. Но ритуалы - это, Манар, дело совершенно иное. Хотя многое зависит от природы ритуала... Позволь, я воспользуюсь развёрнутым сравнением - немножко стибренным, ну да ладно уж: хорошие сравнения при пересказе не тускнеют".
   "А если не позволю?"
   "Тогда я сменю тему. Так ты не позволяешь?"
   "Да чего там. Ты даже нравоучения читаешь так, что заслушаться можно".
   "Льстец. Итак, о ритуале. К примеру, когда я в последний раз уединялся с моей любимой, мы вернулись к классике. То есть - одинокая красная роза в хрустальном сосуде, поставленном в центр стола; пара свечей - самых обычных, восковых, средней толщины; графин с вином, тоже, к слову, красным, плюс подобающие бокалы. Даже не скажу точно, сколько времени мы сидели за этим столом, потягивая вино, то разговаривая на разные темы, когда хотелось поговорить, а то умолкая и подолгу не произнося ни слова, когда говорить не хотелось. Но времени ушло немало, это точно. Потом мы немного потанцевали... точнее, Схетта совершила очередную попытку научить меня как следует чувствовать музыку - так, чтобы раствориться в ней, забыть о фигурах и ритме, исчезнуть в качестве совершающего некие телодвижения и возникнуть уже в качестве... гм... ну, художника, что ли..."
   "Мне можешь не объяснять. Лада с её непревзойдённым чувством ритма и талантом творца точно так же мучается со мной".
   "А я вообще-то не об этом говорил. И не о том, как Схетта старательно делала вид, будто на ней в самом деле платье, которое надо снять, чтобы не мешало... тьфу. Весь настрой сбил. Так я к чему клоню: ты думаешь, что мы маялись дурью и впустую тратили время? Два высших мага, друг мой! Нам не надо ни есть, ни пить, ни спать. Общение при помощи слов, а не прямой обмен мыслями для нас - как подача дымовых сигналов, то есть совершеннейшее излишество. Я уж не говорю о том, что при помощи несложного заклятья или даже простой волшбой мы можем найти и нажать в мозгу друг у друга те маленькие кнопочки, которые отвечают за получение поистине рафинированного, никакими примесями не испорченного удовольствия. Так зачем огород городить, следовать всем этим ритуалам? Нажми на кнопку - получишь результат!"
   "Да, довод суровый. Как там: мы не ищем лёгких путей, простых решений и... гм..."
   "...и удобных случаев. Лишь в преодолении трудностей, разрешении сложностей и борьбе с неудобством закаляется характер".
   "Признайся: ты сам это придумал!"
   "Ну да, придумал. Точнее, творчески развил. И что? Хочешь оспорить?"
   "Если бы даже хотел, - не смог".
   "Не хочешь преодолевать трудности?"
   "Ой, давай лучше вернёмся к нашим красавицам..."
   "Фигушки. Сначала доберёмся до Квитага, потом устроим дружескую потасовку, чтобы выяснить, на что годятся в бою твои Крылья и на что годится против Крыльев моя Предвечная Ночь. И только тогда, если будут какие-то положительные результаты..."
   "Рин, откуда в тебе столько занудства?"
   "Примерно оттуда, откуда в тебе столько лени".
   "Вот доберёмся до места, я тебе покажу, насколько ленив!"
   "Ой, страшно. Ой, боюсь!"
   "Правильно. Бойся меня, ибо я велик и страшен. И, главное, беспощаден".
   "Вот я и сказал, что мне уже страшно..."
   "Сказал - соврал".
   "Утешься тем, что про твою лень я тоже соврал".
   "Зато я про твоё занудство..."
   "Да, врать ты не умеешь. Но это ничего, подрастёшь - научишься".
   "Опять странное высказывание, при твоих-то воззрениях".
   "Воззрения - как раз то, что меняется с опытом. Должно меняться".
   "Да это понятно. И ты никогда не говорил, что опыт сам по себе бывает излишним. Но вот отдавать предпочтение долгожителям перед юнцами... ты же сам, по сути, юнец!"
   "Э, нет. По сути я уже не юнец. И не старец. Я, дружище, высший посвящённый..."
   "Опять двадцать пять за рыбу деньги! Я тебя уже спрашивал, на что это похоже".
   "Да. Но иного ответа не будет. Я не могу дать тебе готовое знание относительно своей новой природы. Не могу уже потому, что сам не имею о ней исчерпывающих ответов. Зато всё, что ты узнаешь, будет твоим и только твоим".
   "Противник познаётся в бою?"
   "Да. Воспользуйся этой возможностью, спрашивай меня вне обмена мыслями. И если что-нибудь поймёшь, поделись".
  
  
   В Квитаге я первым делом показал Манару творение Схетты. Как в своё время на меня, на него Смирительный Коврик произвёл глубокое, но неоднозначное впечатление. До такой степени неоднозначное, что Манар даже счёл нужным выразить впечатления вслух:
   - Ну ни... чего себе заклятье! Или это вообще не заклятье?
   - Скорее, отчасти. Не только и не столько.
   И добавил: "К магии Схетты простые определения не очень-то подходят... Но - к делу. Начнём с чистой волшбы, я ещё буду пользоваться резидентными активными формами, гандикапа ради. Потом - открытый бой с применением магии. Ну и в раунде номер три - полная свобода действий... кроме применения особо "шумных" атак. А потом посмотрим, как продолжать".
   "А критерий поражения в очередном раунде?"
   "Биологическая смерть, конечно".
   "Сурово".
   "Зато близко к реальности".
   Смерть тела для прошедших "родильный бассейн" - это, конечно, не настоящая гибель. Если сознание не погасло и Сила не блокирована, биологическая смерть - всего лишь небольшая, быстро проходящая неприятность. Но как индикатор поражения она хороша. Потому что если противник убил тебя физически, серьёзного сопротивления ты уже не окажешь.
   "Начнём", - скомандовал я. Манар развернул Тихие Крылья - и понеслось.
   Первый раунд, несмотря на гандикап, я продул с блеском и треском. Не помогли мне ни извивы Голодной Плети, ни щит Зеркала Ночи, ни даже Фуга Истощения с Ореолом Значений (дорабатывать! срочно дорабатывать!). Риллу быстренько навязал мне ближний бой, в котором всегда был силён, поиграл, как кот с выпавшим из гнезда птенцом, а потом, одним ударом пробив и Доспехи Бога, и грудную клетку, остановил пальцы в считанных миллиметрах от моего сердца. Спасибо и на том, что не поступил, как Сейвел с троюродным дядюшкой. Вырванное сердце мне пришлось бы регенерировать не меньше минуты, и приятной эта минута не стала бы.
   Во втором раунде дела пошли существенно веселее... Для меня.
   Благодаря обретённым Тихим Крыльям Манар распоряжался энергиями такого порядка, что их смешно было и сравнивать с моей Силой. Это по меркам смертных магов я ну очень могуч и даже местами страшен - а рядом с риллу я мелок и слаб (хорошо хоть, что больше не крохотен и не ничтожен). Чтобы просто приблизиться к ним в части энергетики, нам со Схеттой потребовалось подключение к Реке Голода, то есть одному из великих заклятий. Быстренько восстановить такое подключение я не мог, ударными темпами наплодить кучу мощных автономных заклятий, что также могло возместить разницу в весовых категориях - тоже. Но во втором раунде я решил обойтись без крайних мер и воспроизвести ситуацию внезапной (для меня) атаки.
   Иначе говоря, я противопоставил магической силе искусство. Что неизбежно - и сильно - затянуло противостояние.
   В поединке магов лучше быть точным, чем неудержимым, быстрым, а не могущественным, умелым, а не сильным. Кроме того, снова ввязываться в ближний бой я не собирался, и оказалось, что Манар, если я не хлопаю ушами, не в состоянии меня поймать. Я убегал, он преследовал - но единожды упустив инициативу, потеряв меня из вида, мой ученик так и не нашёл меня вновь.
   Он сотрясал "кисель" зондирующими импульсами - но уловом его становилась лишь каша ложных целей, хаотичных завихрений, смутных теней и неверных отблесков. Он вкладывал в ментальный поиск поистине сумасшедшую мощь - но находил лишь искажённые подобия сознаний, которыми могли похвастать твари Квитага... или нечто, способное ловко прикинуться таким же. В раздражении он даже попытался обшарить окрестности специально видоизменённым "слоем" Крыльев. Так люди, оказавшиеся в густом тумане, полагаются больше на осязание, чем на зрение или даже на слух. Но и в применении Крыльев он не преуспел: я ускользнул, скрылся, сманеврировал, на нужный срок обратившись в малую точку на ткани мира. А Манар, в отличие от Финхеля, оказался не так опытен и ловок, чтобы отыскать меня даже в таком укрытии.
   При этом, скрываясь, я не уставал подбрасывать противнику неприятные сюрпризы.
   Автономные заклятья, до срока, как и я, должным образом маскирующиеся, взрывались ему в лицо испепеляющим блеском и жадными лучами живой черноты, норовили впрыснуть под кожу яд и уловить в сети "медленного" времени. Впрочем, сравнительно простые физические атаки имели своей целью скорее рассеивание внимания Манара, чем нанесение ему реального вреда. Я ни на миг не сомневался, что даже высшая магия времени не преодолеет многослойную защиту Тихих Крыльев. А вот атаки ментальные и астральные...
   Спустя каких-то полчаса мой ученик думал уже не столько о том, как бы отыскать меня в хаосе Квитага, сколько о том, как бы не пропустить очередную логическую бомбу. Быстрые бессистемные перемещения мало помогали избежать угрозы: мои бомбы так же игнорировали устроенную безумным риллу бучу, как подводные лодки игнорируют бушующие на поверхности штормы, и находили Манара всюду, куда бы он ни сбежал. Хуже того: чем дольше он умудрялся их избегать, тем более массированной оказывалась в итоге атака накопившихся бомб.
   Попытки выстроить защиту при помощи Крыльев оказались не то, чтобы совершенно безуспешными, но и не особо полезными. Из очередного провала я извлекал драгоценные зёрна опыта, делая новые бомбы всё более сложными, более "умными", более опасными. А уж когда я перешёл к созданию атакующих стаей логических "торпед" и "мин-ловушек"...
  
  
   ...очередная логическая бомба оказалась изощрённой до извращённости западнёй. Манар влип в неё, не успев осознать угрозу, и несколько поторопился с избавлением от "липких" объятий чужой магии. Успешно преодолев три фальшивых слоя, он "подорвался" на четвёртом, и разум объял жидкий огонь. Похожие на маленьких сияющих мотыльков, искры падали в пруд чёрного равнодушия, порождая волны тоски и физически ощутимого бессилия. Неправильное пламя ползло по венам, словно неостановимый ядовитый прилив, оставляя вместо пепла завораживающе прекрасный узор инея: хрупкий, как чешуйки на крыльях бабочек, тонкий, как розовая пудра, неподвижный, как прожилки в окаменевшем сланце. Ленивая вязкая кровь показалась тяжёлой, как жидкий свинец, и усталое сердце перестало подгонять её ток... холод, тьма и гибель - они даже приятны, оказывается, если приходят вовремя, даруя отдохновение от лишней суеты.
   Покой... сон... тишина...
   И резкий, - в мелкие брызги сонный покой! - тёмный, почему-то больше недовольный, чем радостный, мысленный голос:
   "Второй раунд за мной".
   Инистая вечность рассыпалась с обиженным хрустким звоном. Сердце в груди осторожно дрогнуло. Потом ещё раз. Ещё... и - лихорадочно заколотилось, восстанавливая едва-едва не утраченный баланс, оттаскивая хозяина от грани смерти. Которая тотчас же показалась неуютной до дрожи и тайного омерзения.
   "Ты..."
   "Что - я? Уже ясно, что третий раунд проводить нет смысла. Если ты настолько уязвим к высшей магии разума, то..."
   "Почему же нет смысла? В первом ты сделал гандикап в свою пользу..."
   "И какой гандикап тебе нужен в третьем раунде?"
   "Перестань прятаться. Этого мне вполне хватит".
   В ответе Рина звякнула бубенцом на шутовском колпаке ирония:
   "Ну-ну. Посмотрим".
   Оправившись от сокрушительного ментального удара, Манар огляделся - и замер.
   "Это нечестно!"
   "С чего ты взял? Я больше не прячусь... но разве я обещал не использовать тела-отражения? Не помню такого".
   "Да я вообще не знал, что ты тоже можешь существовать во многих телах, как Мать!"
   "Теперь знаешь. Впрочем, это ещё не главный сюрприз..."
   Из-за небольшой толпы Ринов потекли быстро уплотняющимися струями какие-то твари, отдалённо напоминающие помесь тварей Мрака, автономных заклятий и боевых машин. И каждая такая тварь по отдельности была не более, чем осой с ядовитым жалом - но в том-то и штука, что этих ос становилось всё больше... и по отдельности они не действовали.
   Манар успел нанести два удара Тихими Крыльями и немного позже - третий. Толпу Ринов во время первых ударов он проредил, но не смёл: они выставили какой-то комплексный щит, один на всех, который отлично справлялся с задачей "задержать, рассеять и ослабить". А результаты третьего удара молодой риллу даже не смог толком отследить: к тому времени твари Рина, в которых с большим опозданием опознавались потомки автономных Стражей, заставили его перейти к круговой обороне.
   Сознавая истинный источник угрозы, Манар пытался прорваться сквозь полчища тварей... куда там! Может, у него бы это получилось - если бы нашлось кому прикрыть спину. Увы, риновы творения очень ловко пользовались своим численным преимуществом. Фактически они атаковали как единое, почти разумное существо. Даже окружив себя сферой анизотропных искажений пространства и времени, до предела насыщенной энергией, Манар не долго оставался неуязвимым. Начисто лишённые инстинкта самосохранения и стремительно обучающиеся, Стражи буквально прогрызали в защите дыры, причём быстрее, чем риллу успевал эти дыры латать. Они во множестве погибали под ударами Крыльев, но категорически отказывались иссякать - в отличие от изобретательности Манара, оказавшейся прискорбно скудной...
   "Сдаёшься?" - поинтересовался Рин довольно кислым тоном через Стража-ретранслятора.
   "А куда деваться... сдаюсь. Отзывай этих..."
  
  
   "Перейдём к разбору полётов. Ты сам-то понимаешь, в каком положении находишься?"
   "В паршивом".
   "Это ещё мягко сказано. Очень мягко. В прямом столкновении даже Лугэз - ищейка! - имеет неплохие шансы отправить тебя на перерождение!"
   "Ну и что, что ищейка? Она ведь всё-таки моя старшая сестра, не лишённая Тихих Крыльев, и её проекция Меча..."
   Я не удержался: скривился, как от хины.
   "Манар, твоя сестра - ИЩЕЙКА. То есть существо, ограниченное по определению. Как автономные Стражи, которых я даже не штамповал лично, а призывал из Врат Войны. А ты вроде как риллу, способный, в теории, поддерживать своей Силой бытиё целого мира! И при этом ты используешь Крылья, как... у меня подходящего слова не найдётся, чтобы это описать!"
   "Но..."
   "И прекрати оправдываться. Победителю оправдания не нужны. Меня немного утешает лишь то, что иные "безземельные" риллу, вероятно, похожи на тебя своей... безыскусностью. Та же Гаргленз, например, своими талантами вызывает у меня преимущественно скепсис".
   "Послушай, я-то тут при чём? Требовать от меня блистательного использования Крыльев так же честно, как требовать фигур высшего пилотажа от минуту назад вылупившегося птенца!"
   "Уже лучше. Но всё равно это нытьё и оправдания. Да, Крылья не являются твоей частью с самого рождения. Да, сама по себе стыковка твоего сознания с ними - чудо из чудес, совершённое по благословению Сьолвэн. Да, есть ещё десяток хороших оправданий, начиная с того, что ты начинал путь к совершенству как воин, а не как маг, и не привык мыслить в нужных масштабах... ну и что? Если ты всерьёз схлестнёшься с отцом, на что ты намерен опереться?"
   "Видящий моей матери вычислил, что у меня есть против Теффора шансы!"
   "А про обстоятельства, в которых могут реализоваться эти шансы, промолчал?"
   Тут уже промолчал Манар. Потому что до него, кажется, дошло, по какой причине он стал победителем в первом раунде. По той самой, для него не лестной.
   Я подумал, не стараясь скрыть свои мысли:
   "Теффор тоже пользуется услугами Видящих. Он принадлежит к числу существ, одержавших верх над Владыкой Изменений. И ещё - так, в порядке уточнения - он не играет в одиночку. За ним стоит партия риллу, готовая вмешаться в конфликт с его участием. Как думаешь, они сделают тебе скидку из-за времени вылупления, дорогой мой птенчик?"
   "Предлагаешь заранее сложить крылышки, орёл учитель мой?"
   "Предлагаю учиться чему-то более конструктивному, чем раззявливание клюва при выпрашивании корма... орлёнок. И начнём мы с анализа наших ошибок..."
   "Наших?"
   "Разумеется. А ты думал, я не делал в изобилии дурацких ляпов? Если хочешь знать моё мнение, мы оба напортачили так, что просто ах".
   "Но ведь ты побил меня. Дважды!"
   "Ага, побил. Только в первый раз потратил непозволительно много времени, а во второй одолел скорее за счёт избыточности, чем за счёт настоящего умения. А ты, кстати, побил меня чем - искусством, что ли? Нет. Силой, самой обыкновенной, тупой превосходящей Силой!"
   "Ну, знаешь, так можно даже сказать, что..."
   "Стоп. Сказать можно много, тут ты прав. Только к цели это нас не приблизит".
   "А что приблизит?"
   "Поэтапный разбор происшедшего. По миллисекундам. А кое-что и по микросекундам не грех разложить. Давай-ка, вспоминай. Кстати, ты можешь использовать Крылья для воссоздания прошлого? Желательно - максимально детального воссоздания?"
   "Ну-у-у..."
   "Давай-давай. Начинай уже, не мычи".
   Не стану описывать дальнейшее во всех деталях. Замечу только, что воссоздание прошлого Манару далось - но с точностью и управляемостью, назвать которые достаточными ни у кого бы не повернулся язык. Ему мешали вторичные сигналы собственных Крыльев, колебания и вихри "киселя", собственные эмоции... клянусь Бездной проще перечислить, что ему не мешало! В итоге я махнул рукой, позволяя прекратить эти мучения, и обратился за воссозданием наших парных танцев к Предвечной Ночи, фильтруя поток данных через Параллель.
   Впрочем, термин "воссоздание" не передавал и десятой части имеющихся возможностей. Я мог разбирать наши с Манаром действия, как хороший шахматист при анализе чужой партии. Или, скорее, как офицер штаба - при разборе закончившихся учений. В окне-иллюзии можно было отыграть результаты изменения тех или иных обстоятельств, ввести поправки на использование магии разных стилей и тактические ходы... много что можно было сделать.
   "Как ты ухитряешься с такой точностью моделировать ситуацию?"
   "У меня свои методы".
   "Просмотр теней вероятности, только применительно к прошлому, да?"
   "Откуда... Схетта проболталась?"
   "Ну... да. Когда ты открывал имя сына".
   "Замечательно. Просто слов нет, как замечательно! Одна надежда, что дальше тебя, Лады и Сьолвэн с её Видящим эта информация не ушла..."

31

   "Ты полагаешь, кто-то из нас способен шепнуть такое на ушко... ну, хоть той же Гаргленз, возлюбленной моей мачехе?"
   "Я никогда не возьмусь гарантировать, что Сьолвэн чего-то не сделает".
   "Ну, знаешь ли!"
   "Не знаю. А она, кстати, не возьмётся гарантировать, что чего-то не сделаю я. Дело тут вовсе не в доверии или недоверии, - только в недостатке взаимной "прозрачности". Причём Сьолвэн всё же с успехом предсказывала бы мои реакции... если бы я больше знал о собственных способностях. Ладно. Как говаривали на моей первой родине, вернёмся к нашим баранам. Обрати внимание: если бы я уплотнил вот таким образом Зеркало Ночи - что легко реализуемо через насыщающее воздействие Ореола Значений... видишь?"
   "Я всё равно пробиваю Зеркало".
   "Это да. Но если я сочетаю неоднородность Зеркала с вот такой рефракцией Фуги..."
   "Но я тоже мог бы действовать умнее. Например, простое наложение комплементарной формы, с пиками здесь и здесь, превращает локальное упрочнение Зеркала Ночи в недостаток. Мои Крылья всё равно пробивают его, причём с большей лёгкостью - через ослабленные участки!"
   "Неужели? Ты сперва обрати внимание на стереоэффект".
   "Клянусь душой!"
   "Красиво, правда? Малая энергия нейтрализует большую, используя ресурсы последней. Принцип дзюдо, однако".
   "А если я добавляю... ну... вот такой демпфер?"
   "Тогда мне приходится кисло. Если я, в свою очередь, не оптимизирую воздействие Ореола и не замыкаю вот эти линии. Тогда твой демпфер просто не сработает".
   "Послушай, Рин! Если ты действительно видишь тени вероятности и можешь моделировать события будущего, то почему ты мне поддался так быстро?"
   "Рад, что создал у тебя такое впечатление о моём сногсшибательном могуществе. Но ты не прав. Первый раунд я продул тебе достаточно честно. Все тактические ходы, которые я предлагаю сейчас - типичное размахивание кулаками после драки".
   "Да неужели?"
   "Даже не сомневайся. Для того, чтобы разыграть козырь предвидения, тоже нужно время. Ну и некоторые дополнительные условия. В первом раунде ты не дал мне ни того, ни другого. И, между прочим, о твоей манере использования Крыльев я тогда понятия не имел".
   "То есть у твоего предвидения есть ограничения..."
   "У любого предвидения они есть. Иначе какой смысл был бы в наших шевелениях возле Древотца? Можно было с тем же точно успехом выступать в сторону Квитага с фанфарами и барабанным боем - всё равно Видящие узнали бы о нашем манёвре!"
   "Гм. Это я недодумал".
   "И зря, как видишь. Думать - вредно, а вот додумывать - наоборот. Только получается это далеко не у всех и не всегда..."
   "А почему думать вредно? Сколько ни пытался из тебя вытянуть этот стр-р-рашный секрет, ты всякий раз уклоняешься от нормального ответа".
   "Ещё бы я не уклонялся. Может, тебе заодно правильные ответы на все коаны сообщить? И заодно - ключ, ключ от сокровищницы. Великими артефактами набитой".
   "Ну, если ты так ставишь вопрос..."
   "Именно. Учитель сказал: "Думать вредно". Есть предположения насчёт ответа, почему?"
   "Скорее, насчёт ответов".
   "Молодец. Стоишь на верном пути. Додумывай".
  
  
   Сперва начисто потеряв, а потом вернув чувство времени, мы с Манаром вернулись к Древотцу с соблюдением того же комплекса предосторожностей. И предстали очам Сьолвэн - уже не четырём, а шести. Стадия, на которой её центральное тело можно было уподобить паре железнодорожных цистерн, осталась позади. Нынче оно весило не меньше килотонны... и почти целиком состояло из модифицированной нервной ткани. Для того, чтобы Сьолвэн могла жить и мыслить, требовалась целая прорва Силы - но её, если можно так выразиться, выходная мощность и вовсе повергала в немоту. Отбросив оковы человечности, и без того довольно формальной, высшая последовательно изменяла себя в нечто такое, чему во всей Пестроте ещё не бывало аналогов. Даже самых отдалённых.
   Её мысленный голос, как и голос Схетты, оброс обертонами, намекающими на близкое присутствие других голосов. Однако имелось и серьёзное отличие. Моя жена "звучала", словно согласный хор - а вот Мать, помимо разговора с нами, словно бы на правах ведущей принимала участие в телеконференции, реагировала на "входящие звонки" и переменчивые картины, мелькающие на многочисленных мониторах её "кабинета". В мысленном эхе, доносящемся от неё, присутствовало нечто от атмосферы ЦУПа во время очередного запуска, от вокзальной суеты и ещё - от действа на сцене театра, за которым наблюдает, по-своему переживая происходящее, целый зал не похожих друг на друга зрителей.
   Впрочем, все эти сравнения - итог беглого соприкосновения с хорошо если одной тысячной от истинной сути Сьолвэн. Никогда не питал иллюзии, что могу хорошо понимать её.
   - Как прогулялись? - чирикнула зависшая в воздухе птаха величиной в полтора воробья - живой громкоговоритель.
   - В целом, не так уж плохо, - ответил я. - Ещё сотня-другая таких прогулок, и Манар станет достойным кандидатом на отцовское место. Не хуже Логашта. Да и я стану куда опаснее.
   - Шути, шути.
   - Учитель не шутит, - заявил Манар. - Разве что преувеличивает количество уроков. Те рефлексы, которые заложили в меня при помощи Древотца - сущая ерунда рядом с перспективами!
   - В общем, мы продолжим учиться друг у друга, как в старые добрые времена. Скажи-ка лучше, как там с моей темой?
   Перед тем, как ответить, птаха проделала своеобразный манёвр, словно очерчивая в воздухе полумесяц рогами вверх.
   - Ничего особо утешительного. С хилла общаться... сложно.
   - Это не новость. Хотя бы район поисков очертить удалось?
   - Приблизительно. С невысокой достоверностью, - машинообразно выдала птаха. - Демоническое начало препятствует сбору достоверных данных.
   - Не банальностей ждал я от тебя, Мать.
   - Но одну напоследок придётся выслушать.
   - Хорошо. Слушаю.
   - Если тебе нужен полноценный результат, тебе следует заняться освобождением лично.
   - Кто бы сомневался. Манара и Ладу мне брать?
   - А они тебе зачем?
   - Для представительности, чтобы давление повысить. И чтобы учиться без отрыва, так сказать, от процесса.
   - А что скажешь ты, сын?
   - Надо спросить Ладу. Если она согласится, то и я присоединюсь.
   - Тогда спрашивайте. Я не стану вам мешать.
   "Но и помогать тоже", - подумал я. "С другой стороны, чем тут помочь-то... хотя..."
   - Может, для пущей представительности выделишь одно из периферийных тел?
   - Какое именно?
   - Что-нибудь на мотив твоего старого центрального тела. То есть антропоморфное, но...
   - Но представительное и повышающее давление? Хорошо. У меня как раз дозревает одно.
   "Только одно? Ой, Мать, снова темнишь! И потом, выращивание тела с нуля - штука весьма длительная и затратная. Модификация - немногим быстрее и проще. Значит, подсуетилась заранее, так, нет? Вот вам и взаимная непредсказуемость...
   С другой стороны, количество периферийных тел она так и так наращивает. Наверняка. Плюс соображения общесистемного характера...
   Нет, наличие реплики старого тела - не такое уж чудо предвидения".
   Я подумал ещё, поглядел на птаху-громкоговоритель и мысленно улыбнулся. Да, во многих случаях старое тело куда как удобно. Хотя бы потому, что в случае чего в него, как в аварийный схрон, можно упаковать достаточно информации и достаточно Силы, чтобы просочиться на просторы Большой Пестроты, например. А при случае из такого тела можно и восстановиться. Наверно. Если в своё время Сьолвэн удалось восстановиться из мелких кровавых брызг...
   Тут уж впору спрашивать не о том, откуда взялась реплика старого тела, а - почему я до сих пор ни одной не видел.
  
  
   - Сейвел...
   - Череп?!
   - Что она тут делает? - не очень даже агрессивно поинтересовалась Лиска, вошедшая следом за бывшим те-арром. Впрочем, по голосу чувствовалось: если удовлетворительного ответа она не получит, причём максимально быстро, то Сейвелу предстоит в очередной раз испытать на себе последствия темперамента мага огня.
   Причём - боевого мага. Да.
   - Я по делу, - сухо сообщила Череп, словно не замечая Лиски. Что, возможно, являлось не таким уж ошибочным ходом, если рассуждать тактически... но стратегически, потенциально, было почти катастрофой. - Касающемуся моего... ближнего начальства.
   Только выросший в атмосфере родовых или клановых интриг (что по факту выходило один на один) мог по достоинству оценить и эту паузу, и интонацию, с которой прозвучали два слова после неё. Хотя человека внимательного насторожил бы сам факт, что Череп, оказывается, до сих пор ходит под неким начальством - хотя и без клановой метки.
   Сейвел тут же взял быка за рога.
   - Почему именно ко мне? Почему не к Ландеку, не к Вексту, не к Рину, в конце концов?
   - Потому что скрыть разговор с тобой проще всего.
   Тут уже и до Лиски окончательно дошло, что дело куда более серьёзное. И пахучее.
   - Рильшо и Онлус Хиом что-то затевают?
   - Неверная формулировка, - сообщила Череп, переведя на неё взгляд запавших глаз. Кто бы ни наградил её прозвищем, это был разумный и наблюдательный, и жестокий. Худая, бледная, зачёсывающая к затылку волосы столь светлые и редкие, что их обладательница при скудном освещении казалась лысой; да ещё неожиданно тёмные, на грани чёрного, глубоко посаженные глаза, да - курносость, слишком сильная, чтобы выглядеть мило... но Череп, как видно, со своей экзотической внешностью свыклась давно. Что для перевалившей за сорок не так и удивительно. - Они не "затевают", они с самого начала затеяли... недоброе.
   - А ты с самого начала ничего об этом не знала.
   - Нет. Только подозревала, не более.
   - Доказательства?
   - Никаких. Моё слово разве что.
   - Подслушала?
   - Да. У меня даже есть запись их беседы, но она мало что даст. Магистры никогда и ни о чём не говорят открыто.
   Неожиданно (и неприятно) ухмыльнувшись, Череп добавила:
   - Они могли бы вообще не разговаривать вслух, но, к счастью, эти параноики никому не показывают ни щёлочки в своих ментальных барьерах. А заклятым друзьям - в первую голову!
   - Понятно.
   - А вот мне не понятно, - сказала Лиска, - о какой такой "недоброй затее" речь.
   - Не догадываешься?
   - Я могу предполагать разные варианты. Но на явную пакость, какова бы она ни была, Рильшо и Онлус не пойдут: это сущее самоубийство. Украсть некие мифические секреты магии? С ними и так делятся всем, чем могут, - а если они сбегут, недоучившись, это я тоже особо умным поступком не назову. Интригами подвинуть Ландека и занять его место? А смысл? Не понимаю...
   - Ты быстро усвоила местные анархические порядки, - констатировала Череп, странно кривя губы. - С такой точки зрения магистрам действительно нет причины вспоминать прошлое. Но штука в том, что сейчас у них нет соперников, которых можно покусать, а при удаче - сожрать с костями, и есть всего одна подчинённая. Да и та не очень-то, потому как их двое, и устроить делёжку по всем правилам искусства интриги нельзя никак. И всё это совершенно нестерпимо. До дрожи, до судорог. Вон, Сейвела спроси, какова бывает абстиненция после утраты власти.
   - Что они планируют? - поинтересовался Сейвел.
   - Разве неясно? Подучиться и усилиться, благо, здесь это быстро, - и потом, вернувшись в Левварн, сковырнуть Колмейо.
   - И что я должен предпринять по этому поводу?
   - А... ты не собираешься им мешать?
   Бывший те-арр ухмыльнулся по-акульи.
   - Не-а. Ничуть.
   - Но...
   - Позволь, я опишу ситуацию, какой её вижу. Итак, Рильшо и Онлус Хиом страдают от острого дефицита власти, как алкоголики - без полной бутылки спиртного. В это я верю, потому что и сам некогда страдал от этого самого. Да не один год, причём довольно сильно. Если бы у нас на балансе числился только один тёмный магистр, следовало бы обеспокоиться судьбой Ночных Шипов и всего Левварна. Но даже в этом случае, скорее, для галочки. Потому что за пару лет даже здесь, в книахате, серьёзного рывка не сделаешь. А как заметил Рин Бродяга, за пару десятилетий упорного труда над собой жажда власти в её классическом, клиническом, можно сказать, виде - исчезает. Кстати, о жажде. Кто-нибудь что-нибудь пить будет?
   - От чая со льдом не откажусь, - ответила Лиска. Череп промолчала.
   Стремительно, в несколько секунд, организовав подруге чай, а себе - бокал лёгкого вина, Сейвел с хозяйским (и одновременно плебейским) видом уселся прямо на "рабочий" стол. Предназначенный в основном для того, чтобы за ним обедали, этот по-хорошему монументальный предмет мебели не дважды и не трижды послужил местом для алхимических экспериментов. На нём Сейвел делал выписки и сверял конспекты, чертил схемы и раскладывал Лискины артефакты. А пару раз "рабочему" столу доводилось заменить нетерпеливым магам кровать. Может, довелось бы и в третий раз, если бы не Череп...
   - Итак, я продолжаю. Опасность одинокого тёмного магистра я очертил и признал близкой к минимуму. Но магистров - два! Что это означает? Да то, что ни один из них не может позволить себе взять и рвануть в Левварн. Ведь второй-то останется! Будет учиться, открывать новые горизонты магии, становиться сильнее. И, не приведи риллу, как-нибудь потом тоже вернётся... а какими могут быть вернувшиеся из Ирвана, и Рильшо, и Онлус на моём примере видели. Чтобы исключить возможность проигрыша из-за усиления конкурента, им обоим надо усердно учиться. Ну и подталкивать коллегу-соперника к роковому шагу, то есть к возвращению. Но без особого упорства, потому как вся ситуация просчитывается на раз-два. А магистры могут быть хитрыми, могут быть и подлыми, и почти непременно жестокими, но глупыми - ни за что и никогда.
   Сейвел, улыбаясь, отпил вина. Череп в своём кресле шевельнулась...
   - Я не закончил. Есть грань, на которой один из магистров ещё может вернуться в родную среду. Соблазн невозвращения ведь тоже взаимен, и это они тоже понимают. Так что - выждать, пока этот соблазн не окрепнет до такой степени, чтобы почти перевесить соблазн возвращения. И только тогда уходить из книахата, зная почти наверняка, что тот, второй, останется. Но кому будет плохо от этого ухода? Нам? Или всё-таки той рыбе, которая, не сумев отрастить лапы, плюхнулась обратно в море? Это были риторические вопросы. А сейчас будет серьёзный. Череп, зачем ты сюда явилась со страшилками о планах тёмных магистров?
   Череп молчала.
   - Ладно. Будем считать, что этот вопрос тоже риторический. Знаешь, если тебе так не по нраву, что эти двое по привычке командуют тобой, скажи прямо. Только не мне, не Ландеку и не кому-то ещё, а персонально Рильшо и Онлусу. Это не так уж страшно. И ничего они с тобой при этом не сделают - потому как делалки коротковаты. Потому что за попытку навести здесь прежние, привычные порядки их могут выпереть из книахата, и участь выпертых радужной не будет.
   - Выпереть? Это их-то? По моей жалобе?
   - Именно их - и именно по твоей. Потому что здешние анархические порядки с тем, к чему вы привыкли, не совместимы. Советую осознать это побыстрее. И тратить время не на шпионаж за магистрами, а на учёбу. Сказать, почему?
   - Не надо.
   Череп встала, дёрнула головой, но, так ничего и не добавив, вышла.
   - А твои, Лиска, таких фортелей не выкидывают? - поинтересовался Сейвел.
   - Хвала Спящему, нет!
   - Ну и славно. Хм. Пойдём-ка...
   - Это куда ещё? - протянула Лиска, удачно имитируя аристократическую спесь. Однако глаза её мгновенно заискрились смехом, а ещё - предвкушением. - И зачем?
   - А вон туда, - кивнул Сейвел на дверь спальной. - Я приготовил для тебя один сюрприз...
   - О? Интересно, интересно... пойдём, посмотрим, что это за... сюрприз. А он точно один?
   - Может, и не один. Не посмотришь, не сосчитаешь...
  
  
   Этот разговор состоялся в областях, далёких от привычного мне Мрака, среди бессмертного сияния четвёртого кольца Света, на границе с пятым. И содержание его я узнал с большим опозданием, когда предпринимать что бы то ни было стало бессмысленно - и более того, когда уже отгремели последствия разговора.
   Одной из говоривших стала Гаргленз: "старшая" супруга властительного Теффора, не столько своей восьмилапостью, сколько вкрадчивой повадкой напоминающая гигантскую паучиху. Вторым был Логашт, во внешности которого без труда прослеживались черты фамильного сходства не столько даже с Теффором, сколько с Лугэз, его неудачливой младшей сестрой. Это сходство усугублялось тем, что оба отпрыска Сьолвэн от властительного выбрали Свет в качестве объекта постижения и привязки.
   Ну а третьим в их узком кругу стал эмиссар от Кайт и Лемеггу, похожий более всего на облако стальной стружки. Этот последний, по имени Хордакк, формально являлся таким же "безземельным" риллу, как и его собеседники. Но именно формально. Хотя бы потому, что именно от него, Хордакка, Кайт родила Лемеггу - и без боя получила домен, изначально созданный именно "эмиссаром". Логашт и особенно Гаргленз на фоне его зрелой мощи как-то терялись.
   Хордакк: Что на этот раз?
   Гаргленз: Мой муж окончательно утратил волю. Он ничего, ни-че-го не делает!
   Логашт: И что бы ты делала на его месте, интересно? Отцу пока ещё дорог его домен.
   Хордакк: Причины бездействия Теффора мне ясны. А чем заняты... проблемные персоны?
   Логашт: Сьолвэн набирает вес и Силу. Очень быстро набирает. При всём уважении, я бы сказал, что ни один риллу - будучи один - в прямом противостоянии с ней шансов иметь не будет.
   Хордакк: Вот как.
   Логашт: Мой внезапный брат регулярно и надолго уединяется с матерью и Древотцом: учится работать Крыльями. Его хилла постоянно пребывает при нём. За пределами Коренного Леса не... танцует, старательно соблюдая договор.
   Хордакк: Я интересовался не ими.
   Логашт: Рин Бодяга и Схетта Аношерез после бесславной для Лугэз вылазки не делают практически ничего. Появляются тут и там, дрессируют смертных, даже серьёзных заклятий не творят. Самое заметное, что Рин учинил - так называемый книахат: весьма и весьма своеобразное приложение к Ирвану, этакая небольшая субреальность в виде пространственного пузыря. Но и книахат этот рассматривать как нечто серьёзное нельзя.
   Гаргленз: Ты забыл добавить, что всё наше знание о проблемных персонах имеет не то, что низкую, а просто-напросто неизвестную достоверность! Всё, что ты сказал - это впечатление, которое они создают. А чем они занимаются на самом деле, мы не знаем... и даже, возможно, не можем узнать. В принципе.
   Хордакк: Может, это сгущение Сил? Очень мало что Видящие не могут узнать в принципе.
   Гаргленз: Но при этом они далеко не всё могут интерпретировать. Задумайтесь ненадолго над простым фактом: Видящие могут предсказывать действия риллу - но все три высших мага в поле их восприятия для предвидения почти неуязвимы!
   Хордакк: Нельзя ли... подробнее?
   Логашт: Должен сознаться в нарушении договора.
   Гаргленз: Что?
   Логашт: Около двухсот лет назад я взял умирающего Видящего и подсадил ему сущность раэма. Примерно через полвека получившаяся тварь восстановила способности Видящего в прежнем объёме и начала прогрессировать - не очень быстро, но стабильно. Таким образом, в моём распоряжении имеется Видящий, превосходящий своих смертных коллег глубиной своего восприятия. Хотите услышать, как он отзывается о проблемных персонах?
   Хордакк: Похоже, в вашем домене не всё ладно, раз даже нарушение договора оказывается к пользе установленного порядка. Говори.
   Логашт: Первым делом - Сьолвэн. Для моего Видящего её суть на первый взгляд чиста, проста и прозрачна, кроме случаев, когда она принимает специальные меры против наблюдения. Моя мать есть Жизнь домена... но если попытаться сложить разрозненные данные на неё, как складывают мозаику, окажется, что эта мозаика сводима лишь с точностью до второго, иногда до третьего приближения. О Сьолвэн известно, каковы корни её Силы, известно, каков рисунок её эмоций и немного - рисунок мыслей... но сущность её ускользает от Видящего. Тем самым точное предсказание её действий невозможно. И она наглядно доказала нам всем, что умеет не просто использовать, но даже создавать... неожиданности.
   Хордакк: Продолжай.

32

   Логашт: Схетта, после известных событий прозванная Крылом Кошмара. О ней довольно сказать, что её сущность - порождение Дороги Сна...
   Гаргленз: Дороги? Как?!
   Логашт: Понятия не имею. Обычно смертные, ушедшие на Дорогу Сна, не возвращаются; но Схетта Аношерез - вернулась. И теперь единственное, что в ней есть неизменного, доступного для проницательности моего Видящего - её тело... да ещё некоторые чувства, направленные на Рина и Тимура, их общего сына. Остальное - чистый хаос, какой и на Дороге редко сыщешь.
   Хордакк: Надо полагать, Рин Бродяга из этой тройки самый интересный объект?
   Логашт: Да. Но сказать о нём можно ещё меньше, чем о Сьолвэн и Схетте. Этот воистину проблемный субъект накрыт непроницаемым облаком, размывающим даже его физический облик. А кроме того, мой Видящий предположил, что Рин способен менять реальность исконным путём.
   Хордакк: Ты уверен?
   Логашт: Я - нет. Но таков вывод моего долгоживущего Видящего.
   Гаргленз: Ты утверждаешь, что этот... Бродяга подобен нам, риллу? Так?
   Логашт: Не так. В конце концов, Тихих Крыльев у него нет. Но некоторые вторичные дары им явно усвоены. Ещё до превращения в высшего мага он пользовался техниками друидов - жаль, что это подтвердилось слишком поздно. Он считался учителем хилла Владиславы... но только ли учителем? Может, он заодно учился у неё? Вместе с Рином наш Лепесток покинул также Лимре, один из обитавших в Ирване Видящих - кто знает, не научил ли Рина чему-нибудь и он?
   Хордакк: Это лишь предположения, хотя и... крайне... неприятные. Что о Рине известно достоверно? Напрямую, без интерпретаций?
   Логашт: Он непроницаем для способностей Видящих и умеет управлять случайностями. В свою пользу, разумеется.
   Хордакк: И будущее его темно...
   Логашт: Да. Как и прошлое, впрочем.
   Хордакк: Почему прошлое-то?
   Логашт: Я не Видящий и не могу сказать в точности. Но мой Видящий обнаружил на линии жизни Рина - ещё до прихода в Ирван - некие "затемнения", как правило, связанные с острыми, конфликтными ситуациями. Проще всего объяснить эти "затемнения" как проявления власти Рина, направленной в прошлое. Хотя это, конечно, далеко не факт...
   Хордакк: Да, не факт - всего лишь очередная крайне неприятная интерпретация фактов. Откуда вообще взялся этот Рин Бродяга?
   Логашт: Неизвестно. Одно из "затемнений", едва ли не самое плотное, начисто скрывает его линию жизни ранее определённого момента.
   Гаргленз: Прошлое уже не изменишь, потому что для нас закрыты исконные пути. Будь проклят за это Владыка Демонов! Но настоящее в нашей власти. И в нашей власти этого Рина... убрать. Как минимум, снова вытеснить из Лепестка, а как максимум...
   Логашт: Будь точнее в формулировках. Или ты всерьёз вознамерилась пройти против своей натуры и принять участие в "уборке" лично?
   Гаргленз: А ты, кажется, всерьёз вознамерился назвать меня трусливым ничтожеством?
   Хордакк: Прекратите это. Оба. Быстро. Не ради наблюдения старых свар нахожусь я здесь.
   Логашт: У меня есть простое соображение. Как известно, управление случайностями всегда ограничено стенами предопределения. Как бы ни были обширны таланты Рина и других высших, они всё же не риллу, и хорошо подготовленная прямая атака их... устранит.
   Гаргленз: А ты осознаёшь последствия? Теффор не будет в восторге от этого!
   Хордакк: После возвышения Манара и особенно - Сьолвэн слово властительного не звучит веско. Кроме того, Сьолвэн точно так же, как Теффор, не будет рада уничтожению среды обитания и гибели смертных. А её слово для слуха Рина и Схетты, насколько я понимаю, не звук пустой. Если мы займём жёсткую позицию, то Бродягу с его женой, возможно, удастся вытеснить с нашей территории даже без нежелательной открытой схватки.
   Логашт: Присоединяюсь.
   ...да. Об этом разговоре я узнал много позже. И многое могло бы измениться, если бы я тогда присоединился к беседе четвёртым. Как минимум, мы действительно договорились бы о мирном разрешении проблем, избежав открытой схватки - не будь я друид, если не смог бы свести конфликт к обмену словами и заключению компромисса!
   Но что случилось, то случилось. Не изменить, не поправить, не сгладить.
   Стены предопределения кладут предел любому вмешательству.
  
  
   Пять - хорошее число. Крепкое. Недаром малая звезда боевых магов состоит именно из пяти адептов, ни больше, ни меньше.
   Для разговора с нами явились трое. Тоже число не из худших. Правда, вызывающее лично у меня, прямо как на подбор, довольно мрачные ассоциации. Чрезвычайная тройка - и просто, и та, что по рационализации и утилизации несчастных явлений, и та, что загнала нас в Квитаг; песенка про "все трое - дураки, что характерно", Три Толстяка, китайские триады, тринитрофенол...
   По здравом размышлении, из всего перечисленного нормальными, обоснованными логически ассоциациями следовало признать только первую и предпоследнюю. Впрочем, всё равно - свят, свят... и через левое плечо, и по дереву... троекратно.
   - Позвольте поинтересоваться вашими именами и кругом полномочий, - начал я на реммитау. - Чтобы имелось, от чего отталкиваться в дальнейшем.
   - Гости представляются первыми, - вежливо заметил впереди стоящий хилла. Тоже на реммитау, не используя ни одной из немалых возможностей своих "живых" одеяний. А заодно максимально снизив и заретушировав изменения ауры (про плотные ментальные блоки и говорить нечего: по некоторым нюансам чувствовалось, что тут даже Айсу и даже при глубоком, наглом, открытом зондировании мало что светило бы).
   Лица же у хилла отродясь большой подвижностью не обладали.
   "А то вы не в курсе, кто перед вами стоит!" - подумал я. Но послушно перечислил, прибегнув к простейшему алфавитному порядку:
   - Риллути Владислава, хозяйка Тихих Ладоней. Риллу Манар, младший сын властительного Теффора. Высший маг Предвечной Ночи Рин, прозванный Бродягой. Высший маг Хоровода Грёз Схетта, прозванная Крылом Кошмара. Одна из монад высшего мага Жизни Сьолвэн, прозванной Матерью, индивидуальное прозвище - Капитан. В дополнение к сказанному могу добавить, что Лада и Манар, подобно мне и Схетте, являются парой по свободно совершённому выбору. Также Лада и Манар - мои ученики. Манар - сын Сьолвэн, Схетта, изначально, - одна из Сотворённых Сьолвэн, я и Лада, тоже изначально, - Изменённые Сьолвэн...
   "Рин, ты не слишком резко стартуешь?"
   "Ничуть, милая. Среди того, что я сейчас сказал, нет информации, которую хилла не могли бы добыть при минимальной их заинтересованности в происходящем".
   - ...а теперь, - слегка кивнул я, - вам слово.
   Впереди стоящий выдержал небольшую паузу. Лада тотчас же сообщила мне, что троица ведёт плотный ментальный обмен.
   Что ж, ожидаемо.
   А вот то, что я этого обмена не ощущаю...
   - Меня, - сказал впереди стоящий, - можно называть Эхо. Его, - лёгкий, но при этом явно акцентированный кивок влево-назад, - Сито, а её - Вата.
   И новая пауза, переходящая в глубокое, вязкое, стынущее молчание.
   Эхоситовата. Никаких дополнительных подробностей.
   Какая прелесть!
   В смысле - тут-то и начинаешь понимать, за что риллу так любят этих вот... риллути.
   - Рад знакомству, - сообщил я, не тая сарказма, маскирующего недовольство. И прозрачно намекающего на угрозу. - Насколько нам известно, вы знаете лично, или можете спросить того, кто знает лично, или иными путями можете добыть информацию о судьбе хилла, которого мы знали под прозвищем Зархот.
   - Для чего вам подобная информация?
   - В течение небольшого, но насыщенного времени Зархот являлся учителем для меня и для Владиславы, а также для Схетты. Сверх того, он был нашим другом - и не отрекался от этого ни в одной из возможных форм. Мы заботимся о своих. Всемерно. Несмотря ни на что.
   - Приятно слышать о такой преданности ученическому долгу и... долгу дружескому.
   "Ты-то чего ради включил столь демонстративный сарказм, Эхо?"
   - Однако, как ни жаль мне вас разочаровывать, - продолжил хилла, демонстрируя очень, очень правдоподобную искренность, - мы не сможем помочь вам в поисках. Я...
   Он врёт, причём не особо изящно, - прокомментировала Лада.
   - По какой причине не сможете? - перебил я. Резко отойдя от простоты и узости реммитау, я перешёл на язык хилла, при этом столь же резко игнорируя тонкости ради предельной, а может, и запредельной властности. Последней я добивался в основном друидическими техниками, без магии, без ментальных трюков, без использования Силы высшего посвящения... пока - без использования. - Я прошу вас ответить. Всех вас. Очень прошу.
   Некогда, ведя в "Крылатом мече" разговор с Ладой, хилла по прозвищу Гонец давил на неё при помощи сочетания языка хилла и териваи. Я сейчас создавал примерно такое же давление. Но мишенью, в отличие от того случая, являлась не одинокая несовершеннолетняя девушка, а тройка старых и опытных хилла. Я ничуть не сомневался, что они устоят. Но моей целью не являлось их подчинение. По крайней мере, пока. Меня интересовали их реакции.
   Видящие лишь с очень большим трудом и без особых деталей способны предвидеть то, что относится непосредственно к хилла. Демоническая кровь, ничего не поделаешь. Однако я не без тайного удовлетворения обнаружил, что от моего видения теней вероятности они защищены гораздо хуже. Пусть и не часто, но и не так уж редко бывает, что более грубые инструменты делают то, чего не могут сделать тонкие. Мой взгляд в будущее отличался от взгляда Видящих, огрубляя, примерно так же, как зондирование от сканирования.
   Впрочем, даже если бы хилла отличались совершенной "непрозрачностью", я бы всё равно мог выбрать наилучший вариант. Даже не будь они отчасти предсказуемыми, я мог предсказывать свои собственные действия и слова - и так найти линию поведения, на которой я (и все мы) могли получить то, за чем пришли.
   Но таких линий было мало. Практически только одна. На всех остальных они умалчивали, недоговаривали, изощрённо врали, подмешивая к правде липкую сажу лжи. Но бесполезность мягких мер являлась несчастьем для хилла, а не меня. Я видел это. И немного сочувствовал троице упрямцев... но не собирался менять что бы то ни было из-за сочувствия к ним.
   Иначе я бы предал Зархота. А я забочусь о своих. Несмотря ни на что.
   - Эхо? Сито? Вата? Мы ждём.
   - Ответа под давлением не будет, - сказал Эхо.
   - Поздно, - рубанул я. Моя аура пришла в строго контролируемое движение, одновременно с тем, как на изменившей фасон одежде проступили знаки непреклонности и власти. - Я пришёл к вам и задал вопрос открыто, без принуждения. Вы солгали. Поэтому я принуждаю дать правдивый ответ. Принуждаю... пока что... без настоящей настойчивости.
   Пока я говорил, Сито попытался уйти реверсом, а Вата - ментально связаться с кем-то вне троицы переговорщиков. Бегство пресекла Схетта, вовремя отменив саму возможность такой магии, а ментальную связь заглушили я и Лада, на пару. Что было куда сложнее технически, но вполне возможно... если использовать в единой связке высшую магию, ламуо и териваи.
   Воистину, Сила солому ломит. К несчастью для соломы.
   - Я всё ещё жду. Все мы ждём.
   Отчаяние толкнуло троицу на фатальный - буквально - шаг. Если ты истинно бессмертен и имеешь дело с неодолимым врагом, не худшим тактическим ходом может стать самоубийство.
   Но этот ход не всегда можно сделать.
   Блокируя метания этих камикадзе, нам пришлось потрудиться! Будь я один, у хилла даже могло бы получиться. Во всяком случае, у Ваты - точно. Она, старейшая среди троицы, вообще неспроста взяла такое прозвище. Более искусной убийцы (не сильной, не опасной, тем более не непобедимой, - именно искусной) мне, пожалуй, не доводилось видеть никогда. Но даже её великолепные навыки, за тысячелетия приблизившиеся к блистательному совершенству, не помогли Вате против той самой ломящей солому Силы.
   Схетта накрыла всю лесную поляну тенью своего могущества, не позволяя завершить ни одно слишком резкое или угрожающее действие; так в вязкости кошмарного сна, растягиваясь и преображаясь до неузнаваемости, может уйти половина вечности на падение с кровати. Через монаду Сьолвэн изливалось иное, но немногим меньшее могущество, в сфере действия которого крайне сложно было умереть по своей или же по чужой воле. Впрочем, это служило скорее страховкой на случай чего-нибудь невозможного, и прямого вмешательства Капитана, кажется, так ни разу и не понадобилось. А вот мы с Ладой работали всерьёз, отслеживая применение чар и разрушая опасные гармонии териваи.
   В общем, ни заглушить Эхо, ни забить Сито, ни даже сгореть в своём собственном пламени у Ваты не получилось. Не меньше двух минут по часам внешнего мира потребовалось, чтобы хилла окончательно осознали безнадёжность борьбы. Смирились. Замерли.
   И тогда Схетта шагнула вперёд. Чёрный рисунок, заточённый в Пределе Образа на её груди, стёк на руки, превратясь в вязкие, как нефть, даже с виду бесконечно жуткие перчатки с длинными, антрацитово блестящими когтями. Краем глаза я заметил, как отшатнулась Лада, как напряглась монада Сьолвэн, а Манар поспешно уплотнил защиту, дарованную ему Тихими Крыльями.
   И правильно сделали. Хорошие инстинкты у них. Умные.
   - Кажется, вас манит небытиё? - поинтересовалась моя любовь.
   На сей раз она поистине превзошла себя. Её голос Силы, обычно более-менее цельный и гармоничный, сейчас диссонансно шипел, надрывно хохотал, рыдал, выл и скрежетал, как стократ замедленный звук сминающегося в автокатастрофе металла. Всё - одновременно.
   Красавица, посрамляющая собой чудовище. Воплощённый ужас.
   Схетта Аношерез.
   Роль и сущность для неё не отличались ничем. И уж если она бралась напугать, - то пугала до ледяного пота, до разрыва сердца. Так, чтобы каждая клеточка трепетала в тотальной панике.
   - В моих руках, - голос бездушный и страстный, пронзительный и плоский, - в моей власти - ваша погибель. Эти перчатки несут в себе часть великой Реки Голода. Их прикосновение, их мимолётная ласка есть окончательная смерть без надежды на воскрешение. Даже для истинно бессмертных. Ничем не хуже Меча Тени. Это пустота. Совершенное... абсолютное... ничто.
   - Милая, х... хватит. К-кажется, до них уже дошло.
   Ещё бы не дошло. Будь у хилла хотя бы намёк на волосы - эти волосы сейчас стояли бы дыбом. Мои, например, явно стремились это сделать. Да и заикался я не совсем уж напоказ.
   Приласкай меня эти перчатки, я бы умер. С вероятностью процентов этак девяносто. Да и те десять процентов, которые я выделил себе от щедрот неумеренного оптимизма, обеспечивали не мои личные достоинства - как познания в магии Мрака и постоянное слияние с Предвечной Ночью - а скорее присутствие монады Сьолвэн с её целительным могуществом.
   Может, Капитану и удалось бы что-нибудь для меня сделать. Считая по оптимистическому варианту - один шанс из десяти. Когда речь идёт о прямом контакте с Рекой Голода, да ещё к тому же преображённой высшей магией Хоровода Грёз, это отличные шансы.
   - Итак? - я поймал блуждающий, точнее, хаотично мечущийся взгляд Эха... и уже не отпустил его. Роль магнита сыграли магия, ламуо, искреннее сочувствие - всё сразу.
   Эхо не устоял. С еле слышным воображаемым хрустом давно надломленная гордость хилла сдала окончательно, и вскоре мы узнали всё, что нас интересовало.
   А также многое сверх того.
  
  
   "Меня от этого места в дрожь бросает", - сообщила Схетта мысленным шёпотом.
   "Аналогично, милая".
   Манар с Ладой остались снаружи. Так что спускались мы втроём. И даже с использованием магии спуск оказался... м-да.
   ...Что находится внизу, под землёй, когда стоишь на поверхности планеты? Материковые плиты, потом магма, потом ядро. Ниже центра ядра нет уже ничего - как нет ничего южнее южного полюса или холоднее абсолютного нуля (хотя в соответствии с иными физическими теориями некоторые вырожденные состояния вакуума всё же могут восприниматься как аналоги отрицательных температур по шкале Кельвина... ну да я сейчас не об этом).
   Что находится внизу, под землёй, когда стоишь на поверхности домена? Правильный ответ такой: литосферная плита. Не очень мощная, в среднем от двенадцати до пятнадцати километров толщины. Теоретически ничто не мешает просверлить в ней сквозную дыру до самого низа - в точности так же, как гномы в одном недурном фанфике, зарываясь всё глубже и глубже, в один прекрасный момент пробили киркой Последний Слой и докопались таким образом до Унголианта.
   Однако на практике сквозному долблению скального монолита на серьёзных глубинах мешают некоторые... гм... нюансы. Повышающееся давление воздуха - чушь и мелочь, поскольку защититься от него не слишком сложно. Куда хуже повышение магического фона как такового. Избавиться от него при помощи традиционных заклятий крайне сложно, ведь задача содержит противоречие сама в себе: чары, защищающие от фона, сами по себе повышают давление сырых энергий. (Точно так же тепловые насосы во время работы увеличивают общее количество тепла).
   На глубинах более шести-семи километров давление магии - термин не из лучших, но ладно уж - возрастает до пороговых величин. Это приводит к возникновению прелюбопытного явления природы: слиянию плотной реальности и первой вуали Глубины. Это - так называемый верхний подземный горизонт, или барьер Тшебла; люди редко до него докапываются, потому как им там, по большому счёту, совершенно нечего делать. Но были в долгой истории Хуммедо достаточно упёртые личности, в том числе именно из людей, спускавшиеся ещё ниже. В том числе на глубину десяти-одиннадцати километров, где происходит слияние со второй вуалью (нижний подземный горизонт, барьер Хумельвер). А дальше...
   Дальше спуск в глубины царства камня превращается фактически в погружение в Глубину, физическое перемещение - в магический транс. Причём Глубина утрачивает свою нейтральность под влиянием Мрака, окрашиваясь в соответствующие "тона" спектра. Но самые-самые упёртые глубокопатели, если верить апокрифам, всё же исхитрялись просверлить плиты доменов насквозь в наиболее "тонких" местах, - там, где бурение сверхглубокого гезенка требовало погружения всего-то вуали до пятой. В итоге эти адреналиновые наркоманы имели ни с чем не сравнимую извращённую возможность посмотреть на Истинное, оно же Скрытое, небо сверху вниз.
   Изрядное спортивное достижение, не спорю. А с другой стороны - зачем? Я хоть и зовусь Бродягой, но тяги к подобным экстремальным деяниям не испытываю...
   Когда хилла создавали для своих опальных, но всё же слишком ценных сородичей тюрьму (да, назовём вещи своими именами!), они заодно создавали воплощённый кошмар. То, чего будут бояться лишь самую малость меньше окончательной гибели. Банальная депривация и исключение из сферы социального взаимодействия для мага - не самая страшная кара. И не самая надёжная, кстати. Когда я допытывался у Зархота, как пресловутый стазис реализован технически, он так ничего и не ответил. Отмолчался. И теперь я понимал его гораздо, гораздо лучше.
   Я бы тоже не захотел говорить - об этом. Да и рассказать... ламуо всё же не всесильно.
   Сверхглубокие недра. Ниже не только барьера Тшебла, но и барьера Хумельвер. Область, где слабеет сила тяжести, зато сгущается Мрак, и пропитывает камень, и леденит душу... даже мою душу, закалённую контактами с гранями преисподней и созерцанием Предвечной Ночи! Какие-то не то охи, не то громы - голоса чуждой всему живому среды... чуждой, но неким извращённым образом всё же живой. Оживлённой. Голодной и предельно недружественной. В доменах нет и речи о вулканической активности, о взаимном трении литосферных плит; откуда берутся эти стоны земные? Не уверен, что даже риллу знают это. Впрочем, мрачных чудес тут хватает и без этого. Бугры, которыми вспучены неровные стены предельно странных оттенков, переползают с места на место, порой создавая полное ощущение пребывание в чужих кишках. О, верно, библейский Иона легко узнал бы эти ощущения!.. Свет - только тот, который мы принесли с собой, чисто магический, бледный, выхолощенный. Можно сделать его сильнее, причём без труда - но мне не хочется светиться. И, видно, не мне одному. Чем здесь пахнет? Неизвестно. Никто из нас троих не собирается дышать здешним воздухом. Здесь лучше не дышать... и - вообще не совершать лишних действий.
   Да, намного лучше.
   Но всё это только присказка, не сказка. А сама сказка начинается за очередным поворотом влево и вниз, в первом из залов стазиса.
   "Меня от этого места в дрожь бросает".
   "Аналогично, милая".
   Громыхающие, тесные, страшные пещеры уэллсовских морлоков, должно быть, показались бы рядом с... этим... сущим раем. Извилистые тоннели и каверны Мории - уютным залом для медитаций. Потому хотя бы, что и пещеры морлоков, и морийские тоннели полнились жизнью. Не такой уж и страшной, в сущности, жизнью; что такое балрог в сравнении с любым Бурильщиком? Так, банальный сатаноид, последыш разгромленной армии Моргота, выживший там, где его более гордые, более сильные, более верные создателю сородичи сгинули - и закономерно оказавшийся слабоватым в поджилках... нет, зал стазиса больше походил на иное.
   Сравнение пришло непрошеным и засело в мыслях гнутым гвоздём: Пенаты Вечных.

33

   Здесь Мрак сгущался до плотности уже не воздуха, а - почти - воды. Стоячей, ленивой, чёрной, как закопчённые адской сажей по смоле стены Дита. И в объятиях Мрака спали проклятым нескончаемым сном бессмертные родичи властительных риллу. Не сотни, не тысячи, даже не сотни тысяч... я чувствовал, я знал, в одно мгновение проникнув чувствами за распавшуюся на части завесу: в этом и множестве соседних залов парили на бесплотных струях миллионы хилла.
   Миллионы сломанных судеб.
   Не способные умереть, не допущенные до жизни, в большинстве своём уже давным-давно не тлеющие - стынущие; обглоданные тишиной и вечно жаждущей тепла магией до костей, до самого дна души. Только здесь я понял, какие образы вдохновили Данте, заставив поместить величайших из великих грешников не в огонь, а во льды Коцита. Девятый круг, круг предателей...
   Но кого предали - вот эти, спящие сном камня, льда и Мрака?! Интересы властительных риллу? Законы равновесия, нужды реальности? Правила миропорядка?
   В БЕЗДНУ ТАКОЙ МИРОПОРЯДОК.
   Может, я не лучший архитектор и не смогу построить что-то получше этого, но уж сделать хуже - это надо долго и целенаправленно стараться!
   "Схетта. Им что-нибудь... снится?"
   Ответ последовал с запинкой. Долгой такой. Промороженной насквозь.
   "Некоторым. Немногим. Большинству - уже ничего".
   Уже ничего. И - как пьяное эхо под сводами: уже ничего... Уже... ничего... уже...
   Всё. Хватит! Так и с ума недолго сойти.
   ...поздно.
   Ярко, как при наркотической галлюцинации во время "прихода" от чего-нибудь тяжёлого и синтетического, представилось: миллионы выходят из стазиса. Поднимаются, как один. Движения их медлительны и одновременно ловки, исполнены той специфической стылой точности, которая присуща исправным кибернетическим устройствам и полнофункциональным големам... а ещё - нежити. Они отнюдь не шагают строем, как какие-нибудь войска на параде. Нет, они больше похожи на стаю саранчи. Разумной, бездушной, превосходно одарённой магически...
   Голодной.
   Породнившиеся с Мраком, истинно бессмертные, не боящиеся уже ничего и никого - ибо чем вообще возможно испугать прошедшего все круги стазиса? даже окончательная смерть сойдёт таким за благословение судьбы! - восставшие миллионы хилла поднимаются на поверхность, и...
   И всё. Конец доменам.
   Некогда риллу числом одолели Владыку Изменений. Что помешает уже им, гордым своим могуществом, пасть под натиском численно превосходящих врагов? И не в этом ли состоит план древних хилла, премудрых политиков и изощрённейших интриганов, лживых в своём смирении перед властительными? Например, такой вопрос: сколько из спящих здесь, в стазисе, официально числятся принявшими окончательную смерть? И каковы желательные размеры Роя, какого порогового значения терпеливо ждут живые хилла - десяти миллионов? Ста?
   Они ведь бессмертны. Вполне могут дождаться и десятизначного числа. Чтобы уж - без сбоев, наверняка... и затопить этим приливом не один Лепесток, а всю Пестроту! Всех риллу, включая полноценных, прижать к ногтю за былые обиды. Уж Князья Ада под таким напором точно падут. Или - получат подкрепления?..
   Эхо сотоварищи, между прочим, были свято уверены, что спящих на три порядка меньше. Всего лишь несколько тысяч, не более. Даже Вата не имела иной информации!
   "Схетта. Ты можешь их..."
   Жена поняла меня сразу, с безошибочной точностью. И уточнила:
   "Всех сразу?"
   "Да".
   Несколько мгновений: расчёты, прикидки, мысленная перетасовка активных форм...
   "Либо немногих, зато полностью. По три-четыре десятка за раз, минуты по две на каждую группу. Либо всех, но далеко не в полной мере".
   Вот так. А кошмар пришествия Роя куда ближе, чем мне казалось. Если Схетта может практически сходу дать прогноз насчёт масштабного вывода из стазиса, то живые хилла за тысячи-то лет не могли не рассчитать всё гора-аздо точнее...
   И что теперь делать?
   Особую прелесть ситуации придаёт привкус рационального безумия. Ведь до Реки Голода отсюда - ну, не рукой подать, но и не так уж далеко. Премудрые древние наверняка предусмотрели вариант, при котором "лишние" живые мертвецы отправятся прямиком в её "воду" - с концами.
   "Капитан. Сьолвэн предполагала обнаружить нечто подобное?"
   "Нет".
   Значит, решать мне. Прямо сейчас. И глубоко плевать, что от варианта "концы в воду" меня выворачивает точно так же, как от варианта "восстание Роя". Не на других же перекладывать мне ответственность! Не скулить: "Схетта, милая, посоветуй!"
   Что ж, быть посему. А когда выбираешь из двух зол...
   Вот именно.
   Но предварительно следовало выяснить ещё кое-что.
   "Капитан, Сьолвэн уже знает, что именно мы обнаружили? Или это можно... придержать?"
   "Плотность моего обмена информацией с породительницей изначально ослаблена. И раскрытие канала обмена до нормальных значений возможно лишь при выполнении ряда дополнительных условий. А почему ты спрашиваешь?"
   "Потому что яйца не складывают в одну корзину. Незнание может точно так же давать преимущество в тактике и даже стратегии, как знание. Что ж... раз Сьолвэн не видит через твои глаза вот это, - пусть остаётся в неведении и дальше. До поры. Я уже вычислил шесть... нет, скорее, семь разных веток событий, для которых нужна максимальная секретность".
   Это, кстати, отнюдь не было обманом. В последнее время, в том числе благодаря нашим поединкам с Манаром, я решил, что мне совершенно необходима способность мгновенной оценки будущего. Не просто планомерный подсчёт теней вероятности, а резкая - как при свете молнии или фотовспышки - оценка ситуации.
   Да, такая мгновенная оценка не отличалась полнотой и глубиной. Чёткостью не отличалась тоже. Но "нечто" - это бесконечно лучше, чем "ничего".
   А уж в бою...
   Схетта оказалась нетерпеливее Капитана и вернула разговор в конструктивное русло:
   "Ты решил, что мы предпримем с... этими?"
   "Да".
   Мрачно ухмыльнувшись, я сообщил жене с монадой, что нужно делать - и получил в ответ от первой столь же мрачную, кривую ухмылку, а от второй - вполне человеческий кивок.
  
  
   В сравнении со всем прочим найти, извлечь из-под земли и разбудить Зархота оказалось задачей сравнительно несложной. Чтобы привести его в норму физически, у нас имелась Капитан. Чтобы оказались должным образом приглушены последствия стазиса для психики - тут поработала уже моя драгоценная. Ну а я сделал самую малость: обеспечил хилла одеждой. Не репликой его старого мееванна, разумеется, - зачем так оскорблять друга и союзника? если будет нужно, он сам сделает такую реплику! - а облегчённой версией Доспехов Бога, такой же, как у Сейвела. Замена не равноценная, конечно. Но по многим параметрам, несмотря на "облегчённость", превосходящая утраченный из-за суда и приговора мееванн.
   Я бы и полноценные Доспехи Бога ему выдал (что мне, жалко?), вот только это, как и многие иные действия, находилось под негласным внутренним запретом. Домены - не Энгасти; здесь, "умея считать до ста", я "останавливался на шестидесяти", если вообще не на "двадцати". Осторожничал, не желая демонстрировать раньше времени всего, на что способен. Слишком уж внятны оказывались для меня, благодаря просмотру теней будущего, последствия неосторожности.
   Вот и сразу после пробуждения Зархота мы, уже вшестером, убрались с территории домена Фналс способом более сложным, чем могли бы. От лесной поляны, где мы будили хилла, к самой границе с Левварном - одним мощным и резким реверсом. Через границу - и расстояние, которое только кажется незначительным - нас провёл всплеск Силы Схетты, благодаря которой на краткий миг исчезла разница между "казаться" и "быть". Затем через весь Левварн, сверхдальним реверсом, снова я. Через границу Левварна и Ракеоза - Схетта. Через Ракеоз - я. Граница Ракеоза и Теффора - Схетта. И на любимый, некогда ещё Айсом показанный мне обрыв над Ирваном - снова я. На весь цикл реверсов и смещений ушла почти секунда... хотя мы могли действовать быстрее.
   - Спасибо за помощь, милая. - А параллельно, адресным мысленным посылом: "Хорошая синхронизация и координация, но можно лучше. Придёшь на очередную тренировку в Квитаг?"
   "А то как же. Это куда важнее, чем визит в Энгасти ради присмотра за Тимуром..."
   "Ну, любимая, не дуйся. Ты же понимаешь..."
   "Именно. Я - понимаю. Но моё понимание не делает меня ни довольной, ни счастливой".
   Вместо слов я ответил кратким эмпатическим импульсом любви-поддержки. Глубокой и безусловной. Как карт-бланш протянул. Схетта ответила таким же... но с некоторой задержкой. Пусть небольшой, едва заметной, но всё равно ощутимой.
   Такие вот в нашем бла-ародном семействе скандалы...
   - Впечатляет, - заявил тем временем Манар. - Рин, а ты мог бы пробиться сюда из Фналса прямым реверсом? При необходимости?
   - В принципе, мог бы. Правда, назвать итоговое заклятье прямым... м-да. Но я бы мог.
   - Тогда почему... о. Умолкаю и додумываю.
   - Вот именно, ученик. Додумывай. Кстати, вы сейчас к Древотцу и высшей, на доклад?
   - Пожалуй.
   - Ну, тогда не задерживайтесь. Мы будем в книахате.
   - Учту.
   Один мягкий удар Тихих Крыльев, и мы остались втроём.
   - Итак, - обернулся я к Зархоту, мягко улыбаясь, - добро пожаловать в эту дерьмовую реальность обратно, друг. Как самочувствие?
   - Так хорошо, что даже странно, - выдал хилла с небольшой запинкой.
   Его вполне можно понять. Творящееся вокруг должно было вызвать у него просто уйму вопросов, начиная с "почему меня вывели из стазиса ВЫ?" и заканчивая "если Сьолвэн находится в Коренном Лесу, то кто сейчас исчез вместе с Манаром и Ладой?!"
   - Ну что ж, - сказал я. - хронологически ты пропустил не так много. Но вот если мерить прошедшее время не в сутках и годах, а по событиям, то ты отстал от жизни капитально.
   - Я... заметил. Ты и Схетта теперь?..
   - Высшие маги, да. Ровня Сьолвэн - до некоторой степени; хотя равнять нас в плане опыта совершенно бессмысленно, зато в качестве и особенно масштабах своего влияния на события мы сравнялись. И как только у нас выдалось достаточно свободного времени, мы тут же смотались к твоим сородичам, чтобы тебя вытащить.
   - Как... - Зархот снова запнулся. Совершенно нетипичная для него манера.
   Или это оттого, что он не вполне оправился от стазиса?
   - Хочешь спросить, как мы стали высшими?
   - Да.
   - Для тебя это не останется тайной. Мы расскажем. Но сперва нас ждёт книахат... да-да, и о нём мы расскажем тоже. Больше того: покажем. Надеюсь, тебе понравится.
  
  
   Если смотреть с улицы, комплекс зданий, ранее называвшийся школой Ландека Проныры, почти не изменился. Единственным, что могло насторожить наблюдателя, являлась ажурная, средней высоты... ну, пусть - башня. Хотя на самом деле эта штука больше походила на блестящую металлом и стеклом трубу, изогнутую, словно атакующая змея; "голову" у этой "змеи" рассмотреть не мог даже хороший маг, потому что её скрывало кое-что более фундаментальное, чем какие-то фокусы с иллюзиями или Глубиной.
   Только поднявшись через "хвост" и "туловище" до шеи, гость книахата обнаруживал, что за прозрачными стенами (вовсе не стеклянными: стекло не выдержало бы нагрузки) простирается не городской пейзаж, а некое смутное, мглисто-серое пространство. И что впереди, на фоне этого пространства, парит собственно книахат: висящая без видимой опоры длинная галерея, обросшая ответвлениями, которые также уходят неведомо куда - во всяком случае, далеко за пределы простого магического зрения. Увидеть всё это разом мог разве что очень опытный адепт магии пространства.
   Или тысячелетний хилла. Такой, как Зархот.
   - Это сделал ты?
   - В основах. В частностях оно подстраивается под обитателей.
   Нам навстречу попался крупный синечешуйный сугнади - кажется, из нового набора, один из немногих ему подобных, желающий развивать не только внутривидовые способности. Струясь мимо по направлению к Ирвану, он чирикнул простое приветствие.
   - И тебе тёплого камня в ладони, - бросил я. Как всегда, ламуо сработало куда лучше обычной эмпатии. Дальний родич василисков замер, глядя нам вслед всеми тремя глазами: пусть с опозданием, но сообразил, с кем только что "поговорил".
   - Ты больше не скрываешь, что учился у друидов, - констатировал Зархот. Впрочем, эта констатация подразумевала вопрос: если бы тема не интересовала хилла, он бы просто промолчал. А я охотно ответил ему:
   - Нет. У меня теперь появились иные, более тёмные и опасные тайны. И не у меня одного.
   - Даже не стану спрашивать, что ты имеешь в виду.
   - Мудро. Кстати, я буду благодарен, если ты, раскрыв любую из таких тайн, расскажешь мне, как именно тебе это удалось.
   - Если такое случится, я расскажу об этом без расчёта на благодарность.
   Я кивнул. Схетта промолчала.
   По праву создателя я занял первое крупное ответвление по правой стороне от осевого коридора. Правда, особо возиться с обстановкой не стал, ограничившись пристанищем скорее аскетичным и экзотическим, чем "пристойным" или "богатым". Шестиугольная гостиная в своём естественном виде напоминала внутренности гайки. Потолок не показался бы низким даже кому-нибудь из трёхметровых разумных. Если считать южной ту грань, которая вела к другим помещениям книахата, то за сдвигающейся дверью в юго-западной грани располагалась ванная комната (довольно скромная, размером со средний "родильный бассейн"). За следующей, северо-западной гранью находилась комната для медитаций, она же "спальная" (в кавычках - постольку, поскольку "спал" я там исключительно в обществе Схетты).
   Три оставшиеся грани, прозрачные, как слеза, служили сплошным панорамным окном с видом одновременно на Глубину, Мрак и Свет - правда, Свет представляло лишь неяркое мерцание у самого зенита, тогда как Мрак представал могучим, близким, неспокойным "морем". Покои ночи - настоящей, а не светлой ночи доменов. Вексту и прочим смертным, тяготеющим к энергиям высей, вид мог показаться неуютным... ну так не для них делалось. Меня вид из "окна" скорее успокаивал и навевал лёгкую ностальгию. Что поделаешь, вечер и ночь ещё на первой моей родине казались мне милее светлого времени суток. Как я писал в старом блокноте:
  
   Безудержное солнечное утро.
   Томление усталых фонарей.
   Бессонница мне вновь подносит сутру
   С перечисленьем мыслей, дел и дней.
  
   Но что мне день? Лишь суетное бремя,
   Чужое, словно новенький сапог.
   Нет, мне милей моё ночное время,
   Которое наполнил я, чем смог.
  
   Пусть день сулит мне света океаны,
   Пусть он - любви и разума союз, -
   Верните мне полночные обманы,
   Ноктюрновой тиши прозрачный блюз!
  
   М-да. Как вспомнил, так снова взгрустнулось. Что это, симптом накопившегося утомления? Или тут нечто более глубокое? Но ладно. Как говаривала небезызвестная Скарлетт, "я подумаю об этом завтра". Успею ещё порефлексировать... при гостях это совершенно некстати.
   - Давай, Зархот. Устраивайся поудобнее, задавай вопросы.
   Прозрачная колонна в центре комнаты-гайки во время моего радушного спича как бы оплыла, превращаясь в круглый "стеклянный" стол и три таких же кресла. Только опирались эти кресла не на пол, покрытый пятисантиметровым слоем мха-трансмутанта - ещё не хватало ставить на живой подарок Схетты мебель, хоть бы и самую лёгкую! Нет, кресла являлись такой же частью колонны-метаморфа, как стол. Собственно, с последним они и соединялись парой тонких, почти невидимых опор, заменяющих классические ножки.
   - Надо же, - заметил хилла, опускаясь на выбранное место. - Не иллюзия! Вот только не пойму, из чего это сделано...
   - Если обойтись без сложных объяснений, то из напряжённого карбосиликата. Поскольку я - далеко не Фартож Резак и даже не один из его учеников, не так-то просто оказалось наделить плотную материю, помимо памяти формы, ещё и способностью выстраивать ориентированные молекулярные цепи. Но некоторыми успехами похвастать я уже могу.
   - Заметно. А кто такой этот... Резак?
   - Высший маг. Старый и могущественный, вроде нашей знакомой Сьолвэн, спец по кристаллам. Впрочем, давай я расскажу, что со мной было, по порядку. Начиная с момента, когда тебя сцапали... а вопросы ты задашь уже по ходу рассказа или чуть позже.
   Возражать Зархот не стал.
   Надо заметить, Схетта тоже слушала меня внимательнейшим образом. Так уж вышло, что мы с ней, говоря о былом, не торопились вдаваться в детали. Как-то сама собой сложилась ситуация тихого соревнования, кто о ком поймёт больше по "случайным" оговоркам, невзначай подброшенным фрагментам мозаики, мимолётным комментариям и прочим подобным мелочам. Так что сейчас я грубо нарушал неписаные правила этой игры, одновременно извиняясь тем самым за все вольные и невольные обиды, сколько бы их ни оказалось.
   Когда я дошёл до момента, когда со спящей Схеттой на руках я сошёл с Дороги Сна в новом, ещё не знакомом мире, обжитом тианцами, жена оживилась.
   - Пора браться за рассказ мне, - объявила она. - Поведать, что сделал со мной Поток... и что я сделала с ним. А то Рин уже больше часа старается, язык натрудил, бедняга.
   Я улыбнулся. Похоже, мне тоже предстоит услышать немало интересного.
   ...лился рассказ моей жены, голос которой временами срывался на "хоровое" звучание, чем-то напоминающее органную музыку. Плавали над "стеклянным" столом иллюзии: пейзажи, лица и фигуры, отображения магических структур, карты и интерьеры. В некий момент я мельком подумал, что Схетта имела бы большой успех как кинорежиссёр и клипмейкер - на стыке авангарда, фантастики и документальной хроники. Феерическое сочетание, да... как и она сама. Но чуть позже наступил момент, когда в моей душе загорелся огонёк тревоги.
   Нет, я не перестал прислушиваться и присматриваться к её повести. Просто вынужденно отвлёк часть сознания на анализ причин своего беспокойства.
   И результаты мне не понравились.
   - У меня плохие новости, - сообщил я нарочито ровно, когда Схетта закруглила рассказ ожидаемым "проснувшись, я увидела рядом мужа и обрадовалась". - Придётся отложить наши несомненно приятные посиделки.
   - В чём дело?
   - Война на носу.

34

   - Интервал? - спросила Схетта "хоровым" голосом. Теневое серебро затопило её глаза
   - Осталось менее двух суток.
   - Противник?
   - Риллу. "Безземельные" представители партии Теффора во главе с Хордакком, всего около семнадцати-девятнадцати Тихих Крыльев на стороне противника. Плюс свита, разумеется.
   - Ожидаемые последствия?
   - Разнообразные. Я сейчас просматриваю варианты... самое неприятное, что во всех, как костыль в шпале, торчит разрушение Ирвана и книахата.
   - И почему ты говоришь об этом только сейчас?
   При этом вопросе лицо Рина Бродяги впервые отразило глубокое, но сильное чувство. И чувство это было таково, что Зархот почёл за благо поскорее отвести взгляд.
   - Я, - ответил высший, - тоже очень хотел бы знать, куда смотрели наши Видящие.
   - Тогда что мешает спросить их?
   - Тоже верно. Зархот, ты с нами?
   - Да.
   Рин поднялся. Хилла вновь поневоле сравнил его движения с пластикой Манара - и вновь подтвердил сложившееся мнение, что сравнивать их бессмысленно. Молодой риллу, подстать Ладе, походил на танцора, на ловкача, способного без подготовки и размышлений выдать любой акробатический трюк, не растрепав причёски. Боец, и притом опаснейший - да... но в небрежной грации Манара имелся существенный изъян, не позволяющий назвать его воином.
   В движениях Рина эта безотчётная грация почти отсутствовала. А вот привычка к риску, в том числе смертельному - читалась чётко. То, что высший не раз и не два убивал, тоже наложило на него свой несмываемый отпечаток. Бродяга двигался не столько легко, сколько аккуратно и сдержанно. Сознающий свою силу и неплохо знающий её пределы, он походил не на блестящий вихрь, как его ученик, а, скорее, на разумную грозовую тучу. Тёмную, мощную и страшную.
   Особенно сейчас.
   Прикрыв на секунду глаза, Рин перенёс сложным многоступенчатым реверсом себя и хилла в джунгли. Схетта, переместившаяся своими силами, не отстала ни на мгновение.
   - Здравствуй ещё десять тысяч лет, - сказал высший, находя взглядом престранное создание - Зархот и не подозревал, что такие химеры вообще возможны. Продолговатая туша не то червя, не то моллюска, парящего в воздухе благодаря личному полю тяготения и покрытого естественной бронёй. С червями его роднила гибкость десятиметрового тела, а с моллюсками - три пары глаз на выдвижных стебельках, шевелящихся довольно характерным образом... и заканчивающихся "гранёными шариками", как фасеты пчелы или стрекозы. В "загривок" червя-моллюска врастало тело, подобное телам пресмыкающихся. Непропорционально крупная голова, атрофированные трёхпалые ручки, тощеватая грудная клетка. Ярко-алый по контрасту с чёрной чешуёй гребень. Выпуклые золотые глаза со зрачками пилообразной формы...
   Несомненно, при всём своём искусстве харлавы не смогли бы создать такое существо. Тут поработал некто на порядок искуснее. То есть поработала.
   Сьолвэн. Больше некому.
   Надутый, как кожа на барабане, горловой мешок "всадника" издал смесь треска, шипения и свиста, сопровождаемого внятными - и адски "глубокими", многогранными, прихотливыми притом - ментальными сигналами.
   - Пусть твои замыслы воплощаются в точном соответствии с твоими желаниями, Бродяга.
   - Скажи-ка мне, Летучий Ящер, почему...
   - Я могу присоединиться к беседе?
   Зархот почувствовал себя откровенно неуютно. События, похоже, закручивались гибельной воронкой, норовящей поглотить его без остатка (да если б только его!) - а он, похоже, до сих пор не вполне отошёл от последствий стазиса, раз пропустил появление нового действующего лица.
   Рин ничем не выдал недовольства, если оно и имело место.
   - Присоединяйся, Капитан.
   "Кто она такая?" - попробовал уточнить Зархот, направив мысль Схетте. Та не стала затягивать с ответом и отделываться кратким комментарием не стала тоже.
   "Некогда та, кого мы ныне знаем под именем Сьолвэн, отпочковала своё эго от древнего единства, которое именует Сообществом..."
   Череда сжатых образов: схемы копирования структур мышления и памяти, нужда в общении и понимании, движение по неизученной, потенциально враждебной территории... и всё это - на стойком эмоциональном фоне напряжённости и риска.
   "...недавно Сьолвэн, превзойдя границы безопасности, начала новый этап тихой войны со своим властительным супругом и с риллу как таковыми..."
   Взгляд со стороны на уже известные события, включающий фрагменты информации, которых Зархот ранее не имел. Одним из таких событий предстало его пленение, закончившееся в итоге стазисом.
   "...но война, как любая игра, может окончиться поражением, каковы бы ни оказались предпринятые для победы усилия. Поэтому ныне Сьолвэн снова отпочковывает фрагменты своего эго от того единства, которое и есть она нынешняя, не жалея для них ни накопленной за тысячи лет памяти, ни Силы, ни иных ресурсов..."
   Снова схемы копирования-конструирования тесно переплетённых ментальных и витальных структур - куда более сложные, чем в начале, далеко за гранью понимания даже для специалистов в химерологии и ментальных дисциплинах. Скользящие образы: вот "родильные бассейны", вот проходящая процедуру удвоения спираль ДНК, вот бешено делящиеся живые клетки, а вот - рассыпающийся и собирающий себя вновь ветвистый фрактал...
   "...мы почти уверены: Капитан - одна из монад, получившихся в результате этого процесса. Сейчас она не является высшей, а всего лишь её почти автономной частью. Но из этой части, если случится худшее, сможет достаточно быстро восстать обновлённое целое".
   Зархот повёл головой - и обнаружил, что весь ответ Схетты неким непостижимым образом втиснулся в малую долю мгновения.
   - Ты недоволен тем, - заговорила меж тем Капитан, - что тебе не сообщили заранее о приближении угрозы?
   - Я-то перебьюсь, - ответил Рин после паузы низким, почти рычащим тоном. - В своё время, чтобы смыться из опасной зоны, нам хватило предупреждения за полчаса до момента икс. Куда интереснее иное: почему Ирван до сих пор не эвакуируют?
   - Потому что у вас есть шанс спасти город, - сказал Летучий Ящер.
   Молчание. Недолгое.
   - Вот как, - лязгнул Рин. - Итак, "мы" должны отвратить неизбежное. А чтобы "мы" старались как следует и выкладывались по полной программе, вы решили поднять ставки до самого верхнего предела.
   - Ты можешь объявить эвакуацию своим голосом, - заметила Капитан. - С гарантией спасти смертных, живущих в Ирване... большинство их... и потерять город.
   - А Сьолвэн останется в стороне при любом исходе.
   - Ей придётся, - вновь затрещал, зашипел, засвистел горловой мешок Видящего. - Любое вмешательство высшей повысит ставки, поставив под удар уже не один город, а весь домен.
   - Ясно. Не желает поднимать ставки и пасует.
   - Ты несправедлив, - неожиданно сказала Схетта.
   - Почему? Или я ошибся в формулировке?
   - Нет, не ошибся. Но время играет на нашей стороне. Чем дольше длится конфликт, тем меньше шансов у сторонников стылого равновесия.
   Рин мрачно хохотнул.
   - Да, старушка спешно наращивает мощь, надстраивает стены, полполняет арсеналы и даже, - кивок в сторону монады, - копает подземные ходы для стратегического отступления. Но почему мы должны покупать для неё передышку, милая?
   - Потому что делаем одно дело, - сказала Капитан.
   - Потому что мы, - одновременно с нею ответила Схетта "хоровым" голосом, - в долгу у высшей, у её домена и смертных, живущих в нём.
   - И этот долг достаточно велик, чтобы мы рискнули своими шкурами?
   - Мы оба рисковали ради меньшего.
   Рин склонился, признавая правоту жены. И вскинулся, подобный освобождённой пружине.
   - Если у Ирвана есть шанс, - сказал он, глядя в пилообразные зрачки Видящего, - подскажи, каким путём нам реализовать его.
   - Не могу.
   - Почему?!
   - Ты сам понимаешь причины.
   - Ничего я не понимаю!
   - Усмири свой дух, огради его от страха - и ты поймёшь.
   Рин замер.
  
  
   Чертовски не нравился мне этот разговор. Причём с самого приветствия.
   "Пусть твои замыслы воплощаются в точном соответствии с твоими желаниями, Бродяга". Ха! Это, стало быть, пусть сбудутся мечты идиота? Так, что ли, дружище Ящер?
   Вмешательство Капитана ситуацию не улучшило. Особенно намёк на историю с хилла в стазисе: на то, что я, мол, тоже не всегда делюсь информацией со Сьолвэн и компанией. Но, прах побери, есть же разница между двумя случаями утаивания ключевой информации! То, что я не сообщил никому за пределами треугольника я - Схетта - Капитан об истинном числе спавших в стазисе и об их судьбе - это одно. Попытка же закулисной манипуляции мной (и если бы только мной!) - это, как по мне, совсем, совсем другое!
   А игра на жизни двух миллионов разумных существ, не подозревающих об угрозе - третье.
   И игра эта не нравится мне принципиально.
   Хотя бы потому, что я, пусть смутно, но догадываюсь, каким путём могу разбить стену неизбежного. Точнее, во что я должен ради этого превратиться.
   Ларчик этот открывается без особых хитростей. Долгая подготовка с построением эшелонированной магической обороны не поможет мне, Схетте, Манару и Ладе встретить лицом к лицу два десятка риллу, даже неполные два десятка - и свести дело к ничьей. Как говорится, "у соединения из трёх лёгких кораблей и латанного-перелатанного грузовика практически нет шансов против целой эскадры". Хорошо, что мы, если верить Летучему Ящеру, ограждены от применения неконвенционного оружия: коль скоро в нашем тылу внимательно наблюдают за происходящим Сьолвэн и Теффор, никто не рискнёт поставить под угрозу весь домен. Во всяком случае, без очень и очень веской причины.
   Плохо, что именно неконвенционное оружие (и только оно) может дать нам какие-то преимущества в сложившемся уравнении Сил.
   Поправка: не может, а могло бы. Если бы не жестокий дефицит времени.
   И если бы у противника не было своих резервов. Причём мобилизуемых куда легче.
   Я мог бы придумать многое даже за оставшиеся часы. Наклепать тысячи Доспехов Бога, привлечь к делу внешние ресурсы (например, вызвать пару тысяч выведенных из стазиса хилла или пригнать пару десятков новейших энгастийских летучих крейсеров), тупо перетащить весь книахат, как он есть, на нейтральную территорию - то бишь в Квитаг...
   Увы, большинство сценариев заканчивалось той самой эскалацией конфликта, которой я так хотел бы избежать. Особенно в варианте с привлечением хилла. Поглядев, чем заканчивается мой демарш с воинством разбуженных и оценив число разнесённых в пыль доменов, я передёрнулся, как от кошмарного сна, и зарёкся вспоминать о хилла в Доспехах Бога вообще.
   Нет, нет и нет.
   Только один путь, чтобы спасти город. И только один способ пройти его без долгоиграющих глобальных последствий: быстренько, прямо на поле битвы, ради бытия Ирвана выскочить за пределы собственного могущества. Произвести в своём сознании очередную революцию. А потом сказать двум неполным десяткам риллу, оскалясь:
   - Думали взять числом? Так вот фиг вам: МЕНЯ БОЛЬШЕ!
   К сожалению, это выглядит гладко только на бумаге или в виде мысленной модели. А как сделать это на практике? Эй, барон Мюнгхаузен! Подскажи мне, как вылезти из этого болота!
   "Усмири свой дух, огради его от страха - и ты поймёшь".
   Как будто я не понимаю!
   Просмотр теней вероятности - это инструмент рациональной магии. Сильно изменённой, осиянной цельностью и совершенством высшего могущества... но рациональной. А головоломки с парадоксами, как известно, в рамках рациональной логики неразрешимы. Если я остаюсь в этих рамках и не переступаю пределы, Ирван... исчезает.
   Безвозвратно.
   Загорается в зените маленькая и злая бело-голубая звезда. Быстрее молнии протягивается от неё ко дну Стопы Гиганта перекалённая нить. Ещё доля мгновения долой - и тяжкая, всё и вся сокрушающая волна, зародившись на периферии, мчится к эпицентру. Сворачивается время, агонизирует пространство. Рвутся скрепы Света и Мрака. В пологе небесной пестроты, как бы проеденная скоротечной ржой, расползается чёрная дыра в Истинное небо, и окрестности заливает непривычная, совершенно неестественная для доменов темнота. А со дна кратера, который отныне занимает место Стопы Гиганта и города, не иначе как злой шутки ради названного Ирван оэ Теффор, бьёт вверх толстая, чуть розоватая колонна протоматерии. Куда более яркая, чем привычное небо, соперничающая яркостью с диском солнца.
   Она почти так же длинна, как нить, с которой всё началось. Но не так равномерна. На высоте, где полагается находиться пестроте небес, или самую малость пониже, колонна расплывается диском плотного сияния. Алого, как артериальная кровь.
   Если взглянуть издалека и с высоты, на которую редко забираются даже самые сильные птицы, колонна и диск похожи на огромный крест.
   Вот такая картинка, язви её железом. Минимальные, lobarr vhud lympaas, потери. Локальная встряска, ограниченный ущерб...
   Ненавижу!
   ...вот только хватит ли мне этой ненависти, чтобы спасти Ирван? Достаточно ли силён такой запал, чтобы разнести в клочья мою привычную, удобную, слишком человеческую и потому неизбежно ограниченную суть?
   А ведь разнести в клочья мало. Надо ещё воссоздать на осколках нечто большее. И никто не гарантирует мне успеха в этом деле. Никто.
   Даже я сам.
   "Пусть твои замыслы воплощаются в точном соответствии с твоими желаниями, Бродяга".
   Не это ли имел в виду Летучий Ящер, отвечая подковыркой в приветствии на подковырку в приветствии? Не было ли это искренним пожеланием успеха?
   Его и Сьолвэн вполне можно понять. Если не я, то никто. Если я буду надеяться на кого-то ещё, я не прыгну. Не совершу рывка в полную силу. Не пресуществлю себя. Я должен поставить вопрос предельно жёстко: или - или. Иначе я в лучшем случае останусь прежним, а в худшем - не смогу собрать из осколков ничего внятного, разделив при этом участь Квитага.
   Схетта права и не права одновременно. Мы оба рисковали ради меньшего, это верно. Но мы рисковали собой, и только. А сейчас на кону стоит куда больше. Мы легко можем запалить в Хуммедо пожар всеобщего уничтожения... да. Это - легко.
   Куда труднее будет решить дело миром.
   Конечно, для некоторых решений времени целый вагон. Например, для отступления. Ведь книахат - это не стены, книахат - это, в первую очередь, маги. Забрать всех желающих на остров по имени Энгасти, обозвать это "стратегическим отступлением для перегруппировки сил"... о, это воистину соблазн из соблазнов! Что, Сьолвэн, решила разыграть меня втёмную? Ну так я просто не сяду за стол! И делай, что хочешь. Могу взять с собой Капитан, в порядке личной услуги, но вот подставлять шею - извини.
   Можно так сделать? Ещё как можно.
   И кто я буду после этого?
   Впрочем, вариант явно мертворождённый. Потому что Схетта обозначила свою позицию предельно ясно, и я тоже никуда не денусь: останусь, чтобы защищать город вместе с ней.
   Если быть предельно честным, я остался бы, даже если бы Схетты не существовало. Я, прах побери, не тварь дрожащая! И карабкался наверх не ради того, чтобы праздновать труса, когда запахнет жареной человечиной. Я сделаю всё, что в моих силах.
   Знать бы только, будет ли этого достаточно...
  
  
   Это угрюмое и враждебное всему привычному место Зархот изучил хорошо. Достаточно хорошо, чтобы перестать считать его таким уж угрюмым и враждебным.
   В конце концов, что такое домен Квитаг после стазиса, после беспомощной неподвижности в полушаге от перерождения и в шаге от Реки Голода?
   - Держись чуть сзади, - сказал ему Рин ещё до того, как начался танец. И Зархот держался. Так же, как держались, прикрывая створ Врат Войны, сомкнувшие руки Бродяга и Схетта.
   Мало кому из хилла доводилось наблюдать из относительно безопасной точки за тем, как риллу использует Тихие Крылья во весь размах. Вот только Зархот чувствовал не только подъём, но и разочарование. Обиду чувствовал и ревность. За подозрительно краткий срок ученик Рина вырос как маг настолько, что хилла понимал - да и то в самых общих чертах - менее половины используемых им приёмов.
   Да, конечно, Манар пускал в ход чары, для хилла недоступные просто из-за своей дикой мощи. Да, его плетения на ходу корректировала Лада, сообщая им такие свойства, что даже после долгого анализа мало что можно разобрать. Да, всё так.
   Но - обидно же!
   Тем более, что Рин со Схеттой, не так давно даже вместе стоившие меньше одного Зархота, не говоря уж о всей его тройке, сейчас вполне успешно давили на пару Манар - Лада, ухитряясь вести "по очкам". И тоже пользуясь заклятьями, которые хилла понимал едва на треть.
   Впрочем, какая там треть... со стороны Рина - да, ещё туда-сюда. А вот Сила Схетты, то, что звалось Хороводом Грёз... итоги Зархот видел, как видел исходные позиции, но сам путь терялся среди отражений, теней и бликов. Высшая магия, суть которой равна форме - и которая зовётся непостижимостью.
   Армию, валом валящую через Врата Войны в пространство домена, настигали самые разнообразные кары. По воле Манара, видоизменённой танцем Лады, Стражей крошили вихри пульсирующего пространства; разъедали, не оставляя ничего, кроме осколков сотворившей Силы, холодные воды, обращённые магией в ядовитый щёлок; лишали внутренних связей яркие, как погибель, огни - лиловые, синие, алые, отравно-зелёные...
   Воинство рубили на части полотнища чистой энергии - такой чистой, что в областях, соприкасающихся с ней, уже невозможно было существование регулярных магических структур. Сети, сплетённые из нитей ничтожной толщины и неимоверной прочности, пролетали по полю боя, оставляя за собой пустыню, и рассыпались, исчерпав запас стабильности либо натолкнувшись на области с преображённой магической структурой. Трубные стоны выворачивали наизнанку логические схемы - и Стражи выходили из-под контроля Сёгуна, набрасываясь на своих сородичей с бездушной механической яростью. Зархот диву давался числу и разнообразию путей, какими Манар реализовывал активную оборону.
   Но активная оборона высших магов использовала ещё более прихотливые пути.
   Вот Рин вскидывает руку. Мгновенно и неимоверно удлинившаяся тень его конечности - тень, которую вроде бы нечему отбросить, потому что источника такого света поблизости нет - извивается чёрным щупальцем, чтобы вдали, возле скорее угадываемых, чем ясно видимых фигурок Манара и Лады, преподнести неприятный сюрприз. У самой руки мага тень черна, как смертный грех, но дальше она светлеет и возле рубежа атаки уже сияет невыносимым блеском. Так это всё выглядит - но что делает тень руки, каким образом она угрожает обороне Манара? Это сокрыто, и Зархот не успевает в этом разобраться...
   Вот Схетта лепит, как обычные снежки, комья голодной тьмы. Одновременно вторая часть Крыла Кошмара, та, что изломанной тенью дрожит над её правым плечом, рождает дождь чёрных в едкую прозелень игл. Эти иглы с шипением впиваются в готовые комья тьмы, меняя их неким неуловимым образом, а затем "заряженные" комья уносят к цели специально созданные Сёгуном Стражи: быстрые, юркие, малозаметные. И вот уже полотнище чистой энергии, которым Манар навострился рубить ряды ринова воинства, случайно подловив одного из таких Стражей, в одно мгновение темнеет, покрываясь сеткой зелёных трещин, и обламывается, как стеклянное... а ведь таких Стражей и таких "заряженных" комьев было много!
   Всего два эпизода из многих тысяч. Потому что битва, ожесточение которой лишь нарастает со временем, длится уже не первый час.
   - Довольно! - говорит внезапно Рин. И Зархот вздрагивает, а воинство под командованием Сёгуна поворачивает вспять. - Пора заканчивать.
   - Сколько осталось до атаки риллу? - спрашивает Схетта, растворяя недооформленное заклятье в тени Крыла.
   - Часов десять. Хватит и для того, чтобы отдохнуть, и чтобы провести анализ учебного боя, и помедитировать... на всё хватит.
   "Кроме одного, - думает хилла. - Подготовиться к грядущему так, чтобы Ирван устоял".

35

   - Череп!
   Она отчаянно боялась этого разговора, но оттягивать его не стала. Чтобы - как присохший бинт с раны, одним жестоким рывком. И всё.
   Развернуться. Встретить прямой взгляд пилообразных зрачков в малахитово-зелёных радужках не менее прямым... ну, насколько получится.
   - Магистр Рильшо.
   В книахате харлав перешёл от сандалий к вязаным шерстяным "носкам". Полы гладкие, чистые, не пыльные - почему бы нет? "Вот почему он сумел подобраться бесшумно... клянусь Мраком, я же опять пялюсь в пол!"
   Череп вскинула голову, поднимая глаза.
   - Надо полагать, ты не знаешь последних новостей, - сказал Рильшо мягко.
   И совсем не то, чего она ждала.
   Череп считала, что подготовилась и к упрёкам - что завуалированным, что прямым; и к угрозам разной степени жёсткости; и к яду, и к сарказму, и к металлической прямоте, столь нелюбимой высокопоставленными магами Кланов, но от этого не менее действенной.
   "Никогда не думай, что готов ко всему". Рильшо сумел удивить её - снова.
   Надо полагать, ты не знаешь... даже не вопрос, чистая риторика. А за ним, как всегда, покой и уверенность. Сила.
   - Вы пришли просветить меня? - вопрос, с формальной точки зрения безупречно вежливый - но лишь тонально. В разговоре адептов Мрака использовать выражение "просветить меня"... хм.
   - Как бы там ни сплелись ростки судеб, - по-прежнему мягко, словно ничего не заметив, продолжил магистр, - ты не чужая мне. И поэтому я хочу тебя предупредить.
   - Я вся внимание.
   - Мы попали в очень необычное место. Очень... открытое. Здесь даже те, кому есть, что скрывать, порой ведут себя не... естественно.
   - К чему это вы?
   - Терпение, Череп. Терпение. Я не отниму у тебя много времени, потому что его и вообще осталось не так уж много...
   Пауза. Хорошо рассчитанная - как и всё остальное. Игрок класса Рильшо мало что оставляет на волю случая - или вне своего контроля.
   - На данный момент в Ирване у меня есть три знакомых Видящих. И ещё двое, которых я имею основания подозревать в принадлежности к Видящим с вероятностью от пяти до семи к десяти. Недавно оба подозреваемых покинули город вместе со всеми близкими. Из троих, о которых я точно знаю, кто они, один тоже уехал, а двое других готовятся к переезду.
   - Предчувствие беды?
   - Видящие не "предчувствуют". Они просто знают. Я набрался дерзости спросить одного из своих знакомых напрямую, что напугало его и его коллег...
   - И он? - бросила Череп, когда очередная пауза показалась ей слишком долгой.
   - Не пройдёт и суток, как Ирван будет разрушен.
   - Почему?
   - Я спросил и об этом. Причины оказались знакомыми: это Рин, Схетта и отчасти мы сами, потакающие капризам высших. Риллу придут и уничтожат то место, где мы находимся.
   - А вероятность?
   - Десять к десяти. Остаться здесь - умереть.
   - А что высшие?
   - Им не равняться с риллу.
   - Значит, мы должны бросить всё и бежать, если не хотим...
   - Да.
   - Спасибо за новость, - сказала Череп. И снова отвернулась к столу, где разложила свои инструменты для упражнений в артефакторике.
   Как скоро Рильшо покинул лабораторию, она не знала: "носки" делали его походку не более шумной, чем шаг кошки, подкрадывающейся к неосторожной птахе. Сама она закончила монтаж одного из зачарованных дисков минут через десять, переоделась и покинула лабораторию спустя примерно четверть часа.
  
  
   - Опять ты!?
   - И опять по делу.
   Сейвел вздохнул. Исключительно мысленно.
   Казалось бы, уж кто-кто, а Лиска с её весьма яркой внешностью не должна бояться конкуренции со стороны Череп. Которую даже самый пристрастный наблюдатель назовёт в лучшем случае "интересной", не решаясь нагло солгать, что эта женщина привлекательна.
   Но вот поди ж ты: не ревнующая, например, Колючку, Лиска при всяком удобном случае (да и при многих неудобных тоже, чего греха таить) делала на Череп стойку.
   Ну и где тут логика?
   "Правда, Колючка никогда не заглядывала ко мне в гости без приглашения. То есть не нарушала границы чужих охотничьих угодий. Кроме того, Череп в прошлом - Ночной Шип, что отнюдь не прибавляет дружелюбия со стороны боевого мага, имеющего к Шипам долгие счёты...
   И всё равно устраивать сцены по такому дурацкому поводу - нелогично!"
   - Тогда излагай, - сказал Сейвел.
   - У вас есть знакомые Видящие?
   - Предположим, есть. И что?
   - Меня пытался застращать страшной сказкой Рильшо...
   Когда Череп изложила факты и закругляла рассказ, Сейвел мысленно спросил Лиску:
   "Что ты обо всём этом думаешь?"
   "Да тут и думать особо нечего. Все сомнения можно разрешить одним махом - довольно задать Рину прямой вопрос".
   А вот это, подумал бывший те-арр, вполне логично. И попытался вызвать Рина через мини-якорь, то есть в случае Сейвела - кусочек кварца насыщенного сиреневого оттенка, прицеплённый к левому уху при помощи клипсы.
   К слову сказать, подобные мини-якоря получали все разумные, поселявшиеся в книахате. С их помощью значительно облегчался и упрощался ментальный обмен. Даже существа, отродясь не практиковавшие ментальные дисциплины и вообще чуждые магии, могли посылать обладателям других мини-якорей сигналы. Правда, простейшие - похожие на тихий шёпот, но зато даже через пространственные барьеры, отделяющие домен от книахата. Маги же вдобавок могли записывать в мини-якоря информацию, как в записную книжку, сохранять в них структуры заклятий (и обмениваться этими структурами даже за пределами прямой видимости), навешивать на них дополнительные функции (самыми популярными быстро стали "часы", "плеер" и "будильник")... в общем, много разного оказалось возможно проделать с мини-якорями.
   Нашлись умники, шептавшиеся, что этот стандартный дар со стороны Рина только внешне бескорыстен. Что с помощью сиреневых кристаллов кварца высший может подслушивать чужие мысленные беседы, отслеживать местонахождение всех, кто носит мини-якорь и ещё Видящие знают что. Самые активные шептуны доходили до теории, что эти дары порабощают волю и тихо, исподволь меняют воспоминания... правда, даже сами они не верили в свой бред всерьёз. У Сейвела на этот счёт имелось отдельное мнение. Он полагал, что мини-якоря имеют массу таких дополнительных свойств, которые Рин не торопится афишировать и что они действительно могут служить средством для контроля над носителями. Вот только не такой человек Бродяга, чтобы приобретённой таким путём властью - и вообще любой властью - злоупотребить.
   "Учитель!"
   Отклик последовал с опозданием. Что никак нельзя было назвать обычным.
   "Ты тоже насчёт гибели Ирвана?"
   "Да. Значит, я не первый?"
   "Как говорили в одной... далёкой стране, шила в мешке не утаишь. Нет, ты не первый, кто меня спрашивает об этом. И город, к сожалению, действительно ждёт гибель".
   "Но почему..."
   "Чтобы не породить панику. Я и с тобой-то откровенен лишь постольку, поскольку знаю, что ты болтать не будешь. Кроме того, лучший из известных мне Видящих сделал предсказание о судьбе Ирвана и книахата. Если вкратце, то способ спасти всех есть, и я его найду... если буду по-настоящему болеть душой за тех, кому грозит смерть".
   Сейвел едва сдержал дрожь. Вот она, истинная цена ответственности! Это вам не вялое бодание бараньими лбами с Ночными Шипами... то-то у Рина даже в мыслях без труда читаются напряжение и усталость!
   "Если хочешь, можешь отсидеться в безопасном месте. Или - остаться и довериться мне. Решай сам. А теперь - извини..."
   Нить мысленной связи оборвалась.
   - Ты говорил с высшим? - проницательности Череп оставалось лишь позавидовать. Или это Сейвел слишком расслабился, позволяя читать свою позу и выражение лица, как книгу?
   - Да.
   - Что он сказал?
   "А вот теперь выбирать ответственность по весу и форме - мне..."
   Впрочем, думал бывший те-арр не долго. Он умел принимать решения быстро и резко: не за один лишь магический дар Минназе в своё время поставила его в линии наследования впереди многих и многих других членов семьи.
   - Рин и подтвердил слова Рильшо, и опроверг их.
   - Объяснись! - потребовала Лиска.
   - Угроза действительно есть. Риллу приближаются, и судьба Ирвана качается на весах судьбы. Но шансы у остающихся всё же имеются.
   - Какие?
   - Это зависит от Рина, от Схетты, от Манара. Не от меня.
   - Ты... - Лиска замерла, не закончив. Сейвел медленно кивнул.
   - Вы что, верите, будто высшие спасут вас?
   - Почему бы мне в это не верить? Знаешь, Череп, - сказал он, забираясь на стол с ногами, словно подросток, - ты этого не застала, а я был свидетелем лично. Ещё до того, как Рин и Схетта стали высшими, а Манар обрёл Тихие Крылья, в Ирван явились хилла. Тройка боевых магов. На тот момент противопоставить им учитель не мог ничего. Ни один, ни с друзьями. Он мог отойти в сторонку и просто позволить хилла забрать Ладу... ты ведь в курсе, кто это?
   - Да.
   - Но Рин не отошёл. Ещё вопрос: ты слышала, что представляет собой Квитаг?
   - Да.
   - Так вот, чтобы Лада не досталась своим сородичам, Рин взял её, Схетту, Манара, ещё одного мага по имени Айс и Видящего по имени Лимре, после чего эта шестёрка ушла из Теффора в Квитаг. Хилла, все трое, последовали за ними...
   - И чем дело кончилось?
   - Спустя три года, когда их уже давно перестали ждать, из Квитага вернулись семеро разумных. Рин, Айс и Лимре. Манар, получивший Тихие Крылья. Лада, не ставшая ни риллу, ни высшей, но получившая не меньше него. Схетта, уже носившая под сердцем Тимура. И один из тройки хилла, посланных за Ладой - Зархот. Которого Рин с компанией ухитрился переманить на свою сторону. С тех пор я не берусь предугадывать, на что Бродяга способен, а на что - нет.
   - Значит, ты остаёшься в книахате.
   - Да.
   Череп встала.
   - Спасибо за рассказ, - сказала она.
   - А ты-то что будешь делать? - бросила Лиска ей в спину.
   - Думать. И выбирать.
   Спустя примерно минуту Лиска нарушила молчание.
   - Как думаешь, она останется?
   - Понятия не имею, - буркнул Сейвел. - Меня куда больше волнует, что...
   - Даже не вздумай уговаривать!
   - Но зачем тебе-то...
   - За надом. И вообще, кончай с унынием. Если уж мы сдохнем, потому что Рин не сдюжит, последние часы перед финалом можно потратить более приятным способом.
   "Адски логично", - подумал бывший те-арр. И решительно отодвинул тревогу прочь.
  
  
   Варианты. Тени. Линии схем и графов...
   Неизбежность на всех путях.
   Пространство для манёвра ещё есть, хотя и сокращается с каждой миллисекундой. Можно, например, вместе со Схеттой наведаться в гости к Хордакку. Поговорить, как человек с риллу.
   ...точка сбора находится за пределами плоскости, примерно в сотне километров над геометрическим центром домена Кайт-Лемеггу. Правда, пространство тут ведёт себя, так скажем, странно, и сотня километров - это не точный размер вектора, а скорее оценочное суждение, в котором заложена неустранимая неопределённость. Но непосредственно точка сбора и её ближайшие окрестности сцементированы Тихими Крыльями Хордакка в нечто стабильное. Намного более стабильное, чем пространство доменов: ведь здесь его Сила может быть сконцентрирована, а не рассеяна по просторам целого мира.
   Создатель точки сбора не может не заметить вторжения.
   Как и того, что перед вторгшимися плывёт огромная, светящаяся внутренним огнём руна скейх. Её основные значения - "порядок", "спокойствие", "гармония". Издавна под знаком скейх приходят на чужую территорию послы и парламентёры. Атаку которых обычай не одобряет.
   Поэтому Хордакк позволяет им приблизиться и заговорить.
   "Приветствуем могущественного".
   "Я не звал вас".
   "Это верно. Однако мы пришли".
   "Хотите изъявить покорность?"
   "Нет, властительный. Я и Схетта хотим попытаться найти компромисс, который..."
   "Никаких компромиссов, смертные. Или вы убираетесь обратно во Врата, через которые явились, или вас уничтожат".
   "По правилам дипломатии стороны начинают с предельных требований, заведомо невыполнимых. Я отвечу вам равной любезностью. Или вы позволяете нам жить так, как мы этого захотим, или все неполноценные риллу в лучшем случае разделят участь Квитага".
   "Если бы ты не прикрывался скейх, как щитом..."
   "А ты хочешь, чтобы мы перестали прикрываться? Ведь твои союзники ещё далеко!"
   "Зато твой союзник рядом, и это, видимо, наполняет тебя уверенностью".
   "Не пытайся оскорбить меня. Если ты хочешь решить наш спор - спор бессмертного со смертным, покоя с изменчивостью, старого с новым - традиционным путём поединка, скажи. Я предоставлю тебе возможность помериться Силами".
   "А ты не пытайся толкнуть меня на глупость. Если ты действительно хочешь поединка по всем правилам, тебе следовало бы как минимум найти мне свидетеля".
   "И кто кого толкает здесь на глупость? Сюда вскоре начнут прибывать твои союзники, и вряд ли многие среди них удержатся от соблазна превратить поединок в свалку".
   "Ты опять пытаешься оскорбить?!"
   "Я просто констатирую факты. Я способен видеть варианты будущего и потому имею право говорить о чужих и ещё не принятых, но почти неизбежных решениях".
   "Очередная угроза. Смертный, ты начинаешь меня утомлять".
   "Итак, боя ты не хочешь. Не вернуться ли нам к обсуждению выдвинутых требований и не подумать, чем можно поступиться ради заключения договора?"
   "Нет. Компромисса не будет".
   "А ты н боишься, что однажды мы вернёмся тем же путём, каким явились, но в куда больших силах, чем теперь?"
   "Не особенно. По ту сторону Врат тоже есть риллу..."
   И так далее, и всё в том же духе. Обмен слабо завуалированными угрозами, фехтование на доводах, страхах и интерпретациях фактов. По собственной инициативе Хордакк ни разу - во всех вариантах ни разу! - не вступил со мной в открытый бой. И не уступил на переговорах ни пяди. Зачем, когда союзники на подходе? Ну а ввязавшись в драку без прикрытия руны скейх, мы со Схеттой просто без толку теряли небольшое преимущество неожиданности, "засвечивая" раньше времени свои самые успешные боевые чары и приёмы. Победить Хордакка на пятачке им же сотворённой реальности у нас никак не хватало времени. Успешно провернуть такое удавалось только при участии Манара и Лады, напав на одного вчетвером.
   Но гибель влиятельного "безземельного" не оставалась безнаказанной. И одним из первых актов мщения становился крест над уничтоженным Ирваном...
   Бегство за пределы Хуммедо? То самое "стратегическое отступление ради перегруппировки сил"? Что ж, опасность для меня и Схетты это снижало до нуля. А собранная Хордакком группа риллу являлась предъявлять претензии Сьолвэн, Манару, Ладе и Теффору. Этот вариант допускал множественное ветвление - но как бы ни вертелась высшая, подражая поджариваемому ужу, стремясь и домен сохранить, и не сдать недавно отвоёванных позиций, без силовых аргументов со стороны "безземельных" не обходилось.
   Крест над Ирваном...
   От иных вариантов меня воротило ещё сильнее, чем от варианта с бегством. Позвать на подмогу Фартожа, Тенелова, Неклюда, Айнельди? Временный выигрыш, не более. Чуть позже к границам домена подступала уже не неполная двадцатка, а сотня риллу с лишним - и уж тут одним Ирваном дело не заканчивалось. Как и в случае с мобилизацией "стазисных" хилла. Законы власти едины для всех существ, будь они хоть бессмертными, хоть всемогущими, хоть трансцендентными в серо-буро-малиновую крапинку. Без боя власть не отдают! И хотя я действительно видел пути, в финале которых, как я виртуально обещал Хордакку, "все неполноценные риллу в лучшем случае разделят участь Квитага" - цена продвижения по этим путям вышибала у меня ледяной пот.
   Так что никакого поднятия ставок. Никакого боевого безумия. Впереди лишь сумасшедший риск и безупречная стратегическая "воронка"...
   Выхода из которой в рамках привычной логики я не видел, как ни старался.
   ...если бы у меня было хоть немного времени! Я бы плюнул на возможные последствия, загнал сознание в очередной сверхглубокий транс, - а там вышел за рамки той самой привычной логики. Давно и не мной первым подмечено, что мне поразительно быстро и обманчиво просто удаются вещи, до которых "нормальным" магам приходится расти тысячи лет - да и того многим из них не хватает. Уж не знаю, почему так, но ещё раз воспользоваться по назначению своим "везением", или "гибкостью", или как там это назвать, я бы смог. Ведь я же точно знаю, что более высокая стадия сродства с Силой - не миф! Я точно знаю, что это возможно, хотя опасно, - чему примером резко прибавившая в весе Сьолвэн и окаменевший до полусмерти Фартож. Но что мне до той опасности, если есть возможность! А раз так, я бы уж как-нибудь задвинул свои страхи куда подальше и вскарабкался на очередную ступень личной эволюции экспресс-методом. Так, как сделал это в Ламайне.
   Но нет. Почему-то действовать по уму у меня никак не получается. Всё исключительно на бегу, в цейтноте, под угрозой физической расправы, если не чего похуже. Ведь даже в Ламайне, если подумать, надо мной висела, что твой Дамоклов меч, данная Мифрилу клятва. А до того, в камере кутузки, - угроза физической смерти без доступа к личной Силе. А ещё раньше...
   Да бывало ли вообще так, чтобы я шагал вверх по этой лестнице сам, не подброшенный очередным пинком судьбы?
   Не тут ли демон замурован, а, Рин Бродяга? Раз очередной твой рывок вверх всегда связан с какой-нибудь пакостью, которую надо преодолеть резким спуртом - срочно, срочно, просто-таки сверхсрочно! - то не считать ли всю ситуацию вокруг Ирвана истинным даром свыше? Без него когда бы я ещё собрался в тот самый преобразующий транс... когда бы ни собрался, а случилось бы это не скоро. Причём куча превосходных оправданий в наличии.
   Чего ради возиться? У меня и так всего навалом. Про деньги забыл, когда в последний раз задумывался; с ресурсами иных типов - аналогично. Могу творить такие заклятья, что самому порой страшно становится. Могу совершенствовать старые, а если захочу - то компоновать новые. Что, неужто мне мало уже имеющихся способностей? Да одного процента моих возможностей любому хватит на всю жизнь! Даже если это будет жизнь бессмертного. Шлифовать их ещё и шлифовать, оттачивать и острить. А если надоест, то вся Пестрота передо мной. Прозвище Бродяга надо оправдывать, верно? За каждым поворотом лежат десятки тайн, загадок и просто красот - знай, не останавливайся! Так чего ради рисковать с очередным сверхглубоким трансом, терять остатки человечности? Не оставлю же я вот так просто на неопределённый срок Схетту с Тимуром на руках и своих друзей, учеников, зависимых от моей поддержки энгастийцев...
   Но, видно, настала пора. И того, что я имею, действительно мало. Кого же мне винить в том, что происходит? Сьолвэн? Нет, не думаю. Есть у меня хор-рошее такое подозрение, кто на самом деле дёргает меня за ниточки, воздвигая на пути препятствия, чтобы потом помочь через них перебраться. И если Ирван удастся спасти, я, пожалуй, буду уже не гадать, что это за субъект. Я буду знать это совершенно точно.
   - Рин? Что с тобой?
   - Ничего, любимая. Просто задумался. Иди ко мне...

36

   Они собрались, и вышли в поход, и скоро явили себя в пространстве над доменом Теффор. Предводительствовал ими Хордакк, как старейший - и могущественнейший. Однако немногим уступали ему Глеанх, Ротарэн и Сугго. Первая из названных подобна была не облаку стальной стружки, как Хордакк, а метельному вихрю, при надобности с лёгкостью вырастающему выше гор. Ротарэн умел и любил менять свои формы, но более всех прочих любил облик исполинской птицы с красным оперением, золотыми глазами и чёрным клювом длиной в руку взрослого мужчины. Таким предстал он и ныне. Что же до Сугго, то этот риллу имел обличье в форме правильного октаэдра с несокрушимыми зеркальными гранями. Из других "безземельных" с этими четырьмя пришли также Камрин Стальной Утёс, Улло Меч, Логашт сын Теффора, Энвери Демонобоец, Зуман Волчица Мрака и ещё семеро, не считая избранных риллу спутников из числа подчинённых существ. Лугэз Ищейка и Гаргленз, приходящаяся Ротарэну младшей дочерью, а властительному Теффору - супругой присоединились к ним уже над доменом последнего.
   - Где пребывает Теффор? - спросил Хордакк на зилтау, Речи Творения.
   Даже для него, старейшего меж риллу Хуммедо, эти слова являлись вопросом. Хотя в былые времена, до падения Владыки Демонов, произнёсший на изначальном зилтау "где пребывает Теффор" тотчас же узнал бы, где он. Или, в зависимости от тональности, переместился к месту его пребывания, или постиг мысли названного, не окажись на них особой защиты, или произвёл самим фактом речения иные действия, по желанию и пониманию сказавшего.
   Потому-то всякий раз, прибегая к Речи Творения, древние риллу ощущали горечь утраты.
   - Мой муж поручил мне передать, что войдёт в это собрание в свой час, - сообщила Гаргленз. Лугэз промолчала.
   - А о местонахождении Манара, сына Сьолвэн, тебе что-то известно?
   - Я здесь.
   Собрание взволновалось. Кто-то из слуг риллу, поспешивший укрыться за их спинами, напустил на Манара тварь Света, напоминающую бешено вращающееся веретено. Взмахнув обеими руками (которые при этом странно размылись, словно на миг умножаясь в числе), Лада переподчинила тварь быстрее, чем муха взмахивает крыльями в полёте, и подвесила её рядом с собой. Манар же не счёл нужным шевельнуть хотя бы бровью.
   - Глупо, - сказала Глеанх. Не сочтя нужным конкретизировать, к чему именно относится её высказывание: к явлению Манара, к провалившейся атаке, к действиям Лады или ещё чему.
   Возможно, древняя характеризовала ситуацию в целом.
   - Приветствую тебя, юноша, - сказал Хордакк довольно доброжелательно.
   - И я приветствую вас, - Манар небрежно кивнул.
   Надо заметить, в его зилтау звучали в немалом числе обертоны, свойственные речи хилла. Что возвращало Речи Творения часть тех нюансов, которые риллу утратили... и находилось на тонкой грани вызова с насмешкой.
   Как, впрочем, и обращение "юноша".
   "Считаете меня выскочкой? Юнцом, слабаком? Но тогда уж позвольте и мне считать вас всех лишь ископаемыми, забывшими истинную глубину мышления и высказывания!"
   - Может быть, - заговорил Хордакк, цепко удерживая нити беседы и не давая остальным риллу шансов открыто высказать своё недовольство чужой дерзостью, - ты считаешь себя вправе говорить от имени своего отца?
   - Нет. Эту честь я охотно оставлю за Гаргленз. Меня назвали сыном Сьолвэн? Что ж, я охотно послужу её герольдом. Если почтенное собрание не пожелает выслушать мою мать через более близкое к ней существо.
   - О ком ты говоришь?
   - О ней.
   Манар шевельнул Тихими Крыльями, и глазам властительных предстала Сьолвэн Мать - то из её обличий, которое Рин когда-то увидел впервые, лёжа в "родильном бассейне".
   - Вы можете говорить с Ангелом, как с моей матерью, частью которой она является.
   - Периферийное тело?
   - Именно.
   - Почему же Мать не явилась лично?
   - Она могла бы. Но в данный момент это оказалось бы слишком... сложно.
   - Положим. А как насчёт других заинтересованных лиц?
   - Мы тоже здесь, - объявил Рин.
   По рядам риллу прокатилось сложное движение. Резко возросли в числе и качестве заклятия - защитные, атакующие и комбинированные. Поменяли свою конфигурацию Тихие Крылья...
   В том числе - Крылья Манара, которыми он прикрыл Рина и Схетту. Нельзя сказать, что получившийся "зонтик" отличался непробиваемостью, но этого и не требовалось там, где риллу желал продемонстрировать, на чьей стороне выступает.
   - Приветствую всех собравшихся, - объявил высший. В голосе его не прозвучало какой-то особенной Силы - только проникновенность ламуо.
   - Присоединяюсь к приветствиям, - обронила Схетта. И вот в её-то голосе Силы хватало: Хоровод Грёз сообщил ему раскатистое величие, воспроизвести которое не смог бы никто иной, включая властительных.
   - Вот как, - сказал Хордакк. Ответить на приветствие он и не подумал. - Следует ли нам ждать ещё кого-то?
   - А вам мало собравшихся? - поинтересовался Манар.
   - Я был бы рад никогда не видеть и кое-кого из уже явившихся, - вклинился Улло Меч.
   Хордакк прибавил в размерах - и в насыщенности окружающих его энергий, без того опасно близких к предельным.
   - Я вижу, - сказал он, - что Теффор воистину утратил статус властительного. В его домене слишком много самостоятельных... существ. И вижу, что слишком мало делается для ограничения этой... самостоятельность.
   Рин коротко засмеялся.
   - Если бы я чуть меньше уважал оратора, - молвил он, - я бы мог подумать, что за властительного Хордакка говорит его страх.
   - Ты забываешься, смертный! - рявкнул Улло. Одновременно Энвери Демонобоец бросил:
   - Лай из-под чужих Крыльев!
   - Манар, - сказал высший.
   - Учитель!
   - Уж ты-то знаешь, что я не беззащитен.
   С заметной неохотой сын Сьолвэн свернул Крылья так, чтобы они защищали лишь его и Ладу, оставив Рина со Схеттой без какого-либо видимого прикрытия.
   - Глупо, - повторила Глеанх.
   - Надо полагать, ты уверен, что сумеешь вынести тяжесть нашего гнева? - спросил Хордакк.
   Рин ответил:
   - Если тебе интересно, в чём коренится моя уверенность, спроси у ручного Видящего, которого привёл Логашт, чем закончится попытка убить меня и мою жену.
   - Что ж, спрошу. Логашт?
   - Эти смертные не выдержат прямого удара, но покинут опасное место до того, как будет нанесён удар. Таким образом, убить их нельзя.
   - Очень интересно. Значит, - Хордакк вновь обратился к Рину, - ты способен предвидеть наши действия? Без помощи Видящих, собственным пониманием?
   - Да.
   - И как ты приобрёл такую полезную способность?
   - Она открылась при изучении моей Силы. У друидов я учился и у хилла тоже, но вот Видящие уроков мне не давали... если вас интересует именно это.
   - Очень интересно, - повторил Хордакк.
   - Очень опасно, - громыхнул Ротарэн. - Этот смертный явно перешёл предел дозволенного ему подобным. А если его ещё и убить нельзя...
   - Зато можно убить кое-кого другого, - прошипел Улло Меч.
   Тень вокруг Рина внезапно разрослась, наливаясь гневным багрянцем. А за плечами Схетты поднялись изломанные, мучительные для прямого взгляда контуры Крыла Кошмара.
   - При всём уважении должен напомнить, - сказал высший, оставив вкрадчивость ламуо - сказал так, словно сама первородная тьма использовала его, как рупор, - что даже бессмертные являются уязвимыми.
   - Логашт? - бросил Хордакк.
   Спрошенный понял вопрос мгновенно и точно.
   - Мой Видящий теряется. В прямой атаке эти смертные не могут серьёзно повредить нам, если не брать в расчёт особых обстоятельств. И даже их проклятия не обладают должной Силой, чтобы причинить серьёзный долговременный урон. Но в не столь уж отдалённом будущем они станут сильнее. А ещё есть тени неких...
   - Довольно!
   Улло Меч проделал то же, что недавно проделал Хордакк: призвал максимум доступной ему Силы, отчего Тихие Крылья, подобные множеству тонких сиреневых лезвий, словно раскалились до бело-голубого отравного свечения.
   - Эти мошки увёртливы и не дадутся при попытках поймать их. Но притом они слишком слабы, чтобы представлять угрозу - до тех пор, пока их мало. Я знаю, что там, внизу, есть город, в котором вот эти наглые мошки учат других мошек кусаться. И вот моё слово: если они остановят меня, я первый признаю их право поступать, как вздумается, не согласуясь с нашей волей!
   Вот оно, подумал Рин. Договорились, прах могильный!
  
  
   Загорелась в зените маленькая и злая бело-голубая звезда. Быстрее молнии протянулась от неё ко дну Стопы Гиганта перекалённая нить. Ещё доля мгновения долой - и тяжкая, всё и вся сокрушающая волна, зародившись на периферии, помчалась к эпицентру.
   Сворачивается время, агонизирует пространство. Рвутся скрепы Света и Мрака. В пологе небесной пестроты, как бы проеденная скоротечной ржой, расползается чёрная дыра в Истинное небо, и окрестности заливает непривычная, совершенно неестественная для доменов темнота. А со дна кратера, который отныне занимает место Стопы Гиганта и города, выстроенного на её дне, бьёт вверх толстая, чуть розоватая колонна протоматерии. Куда более яркая, чем привычное небо, соперничающая яркостью с диском солнца.
   Она почти так же длинна, как нить, с которой всё началось. Но не так равномерна. На высоте, где полагается находиться пестроте небес, или, может, самую малость пониже, колонна расплывается диском плотного сияния. Алого, как артериальная кровь.
   Если взглянуть издалека и с высоты, на которую редко забираются даже самые сильные птицы, колонна и диск похожи на огромный крест.
   ...и я ничего, ничего не смог сделать, чтобы этот крест не восстал над доменом!
   До предела растянув восприятие и свою магическую власть, я смог лишь на несколько кратких мгновений замедлить чужой сокрушительный удар. Противостоять Ледовице было неимоверно тяжело - всё равно, что борцу нормальной комплекции пытаться отпихнуть прочь борца сумо. Но противостоять Улло? С тем же успехом я бы мог встать на пути у локомотива. Будь я простым парнем в красно-синем трико, я бы, может, и преуспел. Да только я не на Криптоне родился... и Тихих Крыльев не имею.
   Собственный стыд и чужая боль жгли душу, как перегретый пар. Послушно растянувшееся время превратилось в ещё одного палача, позволяя поймать отголоски растянутой агонии, а память сохранила и приумножила пережитое, усилив муку сверх всякой меры...
   Недостаточно. Недостаточно!
   Я беззвучно выл по погибшим и оплакивал в своих мыслях сгинувшие чудеса. Миллионы картин, отныне оставшихся лишь в воспоминаниях выживших, жрал голодный огонь. Он гремел, ревел, хохотал адским хохотом, обгладывая прекрасные фасады зданий и точно по замыслу подстриженные живые изгороди, пожирая памятники и набережные, пруды и песчаные тропинки. Ненасытный, огонь превращал в часть себя слабую плоть и хрупкие кости, высокие башни и глубокие подземелья. Книахат, позднейшее и лучшее из моих творений, разделяло участь всего остального города и населявших его разумных. И в памяти моей огонь, поглотивший всё, отступал - чтобы жрать снова. И снова. И снова...
   - Этого нет, - внезапно сказала Схетта, глядя на розоватый, слепящий "крест". - Это сон.
  
  
   "Вот чем заканчиваются попытки восстать против властительных".
   Обернувшись и защитив зрение тонкой плёнкой Мрака, Рильшо смотрел на погребальный костёр Ирвана, и Онлус Хиом разделял с ним это "удовольствие". Обоим магистрам было всё прекрасно видно, так как вместо пешего марша по джунглям они предпочли наколдовать облако наполовину живой, наполовину призрачной тьмы, умеющее летать и переносить по воздуху не слишком массивные предметы.
   Бывшие Ночные Шипы к слишком массивным не относились.
   А вот захваченное ими в дорогу добро вплотную приближалось к порогу, за которым облако тьмы уже не смогло бы поднять весь этот груз сразу.
   - Как полагаешь, мастер: Рин и Схетта выжили?
   - Почему бы нет? Высшие маги не бессмертны, но очень живучи... ладно, летим дальше.
   - О! А это что?
   Рильшо снова обернулся в сторону покинутого города - и замер.
   Слепящий глаза даже сквозь плёнку Мрака, розоватый "крест" на глазах выцветал и "плыл", словно отражение в чёрной поверхности пруда, задетой чьей-то ладонью.
  
  
   - Это сон!
   "Хоровой" голос Схетты взлетел к воистину божественным высотам. А с моего восприятия словно спала пелена... или, наоборот, пелена опустилась на него?
   "Интересно, кто сказал тебе, умник плюшевый, будто разрушение Ирвана именно тебя должно поднять на новую высоту?!
   Балбес.
   Тебе дорог этот город, его хрупкие красоты и тонкие гармонии. О его жителях и говорить нечего. Но как ты умудрился забыть, что для неё - именно для неё, а не для тебя! - Ирван оэ Теффор - первая родина? То самое место, где началась жизнь мага по имени Схетта?"
   С различимым не для каждого треском посыпались скрепы реальности. Сеть воли, при помощи которой Теффор удерживал на ладони своей Силы домен - та самая сеть, которая не помогла сдержать удар Улло, даже поползновения такого не проявила - лопалась и расползалась опалёнными обрывками. А её место властно занимало нечто иное.
   Совершенно.
   Нечто, грубо и приблизительно именовавшееся Хороводом Грёз.
   Сущее стонало, выворачиваясь наизнанку. Высшая магия ревела так, что этот рёв уже не воспринимался, как звук - он казался беззвучным, какими кажутся землетрясения, ураганы и солнечные вспышки, равные по мощи взрыву миллионов атомных бомб. Магия подменяла собой законы бытия, мало заботясь о том, чтобы соблюдать даже правила перехода причин в следствия и равномерность течения времени. Превратившийся на фоне чудовищного буйства Сил в простого наблюдателя, я заметил, как прошлое утратило однозначность, а память - единичность.
   Проникнув в момент до удара по Ирвану, магия Схетты создала на пути у локомотива по имени Улло стрелку - и направила удар риллу по "объездному пути". Туда, где Ирван оставался цел и невредим, где сгорала в пламени гнева и Тихих Крыльев тень города, его реалистичный, но лишённый настоящей жизни сон.
   Вот только Улло сильно отличался от покорной, пусть и наделённой большой мощью машины. Этот "локомотив" обладал собственным разумом - и прокладывал свои пути лишь там, где сам этого хотел. А Схетта...
   - ЭТО СОН! - объявила мягкая и ласковая, как тайфун, Сила.
   И пала настоящая тишина - сродни той, что пребывает в глазу бури.
   Перед Улло возникло уже не два, а неисчислимое множество путей. Когда-то моя любимая едва не надорвалась, чтобы открыть портал с Дороги Сна в Сущее, - неподалёку от Энгасти, чтобы спасти мою жизнь. Ныне она единым непостижимым усилием создала портал из Сущего на Дорогу, которого хватило на город с двухмиллионным населением. Больше того: всё население Ирвана она оградила тончайшей плёнкой своей Силы, аккуратно сдерживая изменение. Уберегла от проклятия Дороги всех, от генарха до последней судомойки.
   Не прекращая при этом противостоять риллу.
   Властительный не смирился. Точнее, смирился далеко не сразу. Призрачные копии Ирвана полыхали под дождём изумрудных огней и плавились в потоках ускоренного времени, сминались от примитивных, но запредельно мощных силовых ударов, как тонкая стопка бумаги в сжатом кулаке, и корчились под напором убийственного Света. Но неудержимая мощь столкнулась с неиссякаемым разнообразием, удары Тихих Крыльев проваливались в марево многомерности, как в пустоту, сокрушая лишь мороки. Улло Меч оказался подобен Ксерксу с его приказом высечь непокорное море пролива. Полноценный риллу на его месте не был бы обманут - но Схетта со всей наглядностью доказала ему его неполноценность, его слепоту, его бессилие.
   И Улло отступил.
   ...слишком поздно.
   "Схетта!"
   "Прости, любимый. Я не думала, что этого будет так... много".
   Стройная фигурка размывалась, не быстро, но неудержимо. Созданное Сьолвэн в качестве якоря, тело моей женщины превращалось в... нет. Просто превращалось. Во всё сразу. Моё зрение высшего мага благодаря своей многомерности ловило куда больше потенциальных форм, чем сумел бы на моём месте обычный маг - но даже оно не могло определить, где заканчивается это разнообразие. Перейдя предел своих Сил, Схетта окончательно превращалась в существо Дороги Сна, соединяющее в себе мириады аспектов, вплоть до полностью противоречивых, обладающее возможностями, выходящими далеко за пределы моего понимания - да и любого понимания вообще, наверно. Из кокона смертного существа, считающего себя высшим магом, обращая в клочья уже не нужные условности, рвалось к долгожданной свободе иное, истинно бессмертное существо, бесконечно могущественное и в той же мере беспомощное...
   И я снова ничего не мог с этим поделать!
   "Схетта, а как же Тимур?!"
   На мгновение запрещённый приём сработал. Преображение замедлилось, даже - о, как бы мне хотелось в это поверить! - обратилось вспять. Но потом пошло ещё быстрее.
   "Прости, любимый..."
   Под конец тотальное изменение коснулось не только форм, но и размеров. Схетта разом как будто сжалась в точку и разрослась в бесплотную тень, для которой домены и даже весь Хуммедо могли бы показаться песчинками с пляжа бытия, прилипшими к чуть влажной стопе.
   И пришла пустота.
   Не смерть, нет - но нечто, в своей неотменимости превосходящее смерть.
  
  
   - Смотри! Смотри!
   Но Рильшо и без шипящих указаний Онлуса даже не думал отводить заворожённого взгляда от... этого. Чем бы это ни было на самом деле.
   На том месте, где стоял Ирван, металась обезумевшим костром словно бы грандиозная иллюзия. Вот только магистр отлично ощущал: никакая это не иллюзия, а самая что ни на есть реальность. И металась она отнюдь не перед его глазами, а прямиком в рассечённой на множество тончайших слоёв памяти.
   "Вот, значит, какова может быть истинная мощь высшей магии... немыслимо!"
   Понимания Рильшо хватало, чтобы уловить главное: риллу атакует, чередуя различные способы уничтожения и множа варианты гибели - а некто, скорее всего, Схетта Аношерез, ему в том препятствует, укрывая мишень среди... теней? Снов? Отражений?
   Не будь наблюдатель магистром магии Мрака, обладателем полноценного Двойника, он, скорее всего, ничего бы не заметил и не понял - но во Мраке оставались отблески происходящего, которые тренированное сознание могло уловить и интерпретировать. Очень неточно, очень приблизительно... и всё же этого хватало для общего понимания ситуации.
   Когда неизвестный риллу отступил, память и восприятие Рильшо снова стали цельными. И покинутый город спокойно лежал на дне Стопы Гиганта, как ни в чём не бывало.
   Но оказалось, что это - ещё не конец.
   - Смотри! - шипел Онлус Хиом, не в силах успокоиться. И харлав огрызнулся:
   - Вижу!
   Чуть в стороне от Ирвана, наискосок от района "родильных бассейнов", в зенит прянуло нечто вроде неимоверно длинной и толстой, ветвистой, иссиня-багровой с чёрным молнии. Вот только обычная молния - штука практически мгновенная, а это... мощь проявления неведомых Сил моментально низвела обоих магистров на уровень насекомых, подлетевших слишком близко к лесному пожару. По спешно поставленной защите ударила волна спрессованного воздуха - и покатила дальше, отмечая своё движение расширяющимся кольцом согнувшихся древесных крон.
   А чёрная молния внезапно расщепилась на сотни и тысячи более тонких "нитей", образовав нечто вроде дерева до небес. Сквозь завесу этих "нитей" засияло что-то слепяще яркое. Куда более яркое, чем давешний розоватый "крест". Яркий объект приподнялся над землёй, завис на пару секунд в неподвижности - только "нити" сгущались всё сильнее - а потом прянул вверх.
   Небесная пестрота, в очередной раз пострадавшая от применения сверхтяжёлой магии, разошлась огромной, на полнеба, раной. И было не похоже, что края этой раны сойдутся скоро.
   - Что это было?
   - Понятия не имею, Онлус. Но думаю, что бежать прочь поздно.
   - Почему?
   - Потому что если это был Рин, желающий явившимся риллу недоброго, мы не успеем убежать достаточно далеко и быстро.
   Словно в подтверждение слов Рильшо, над доменом Теффор сквозь дыру в небе полыхнуло злое чёрно-синее сияние.

37

   Схетта!
   Когда моя любимая исчезла, я словно услышал тихий-тихий хруст. Такой тихий, что впору вообще не различить на общем фоне - блистающем, ревущем, атакующем все органы чувств, сколько их ни создано. Но - услышал. Странно, ещё подумал я напоследок каким-то клочком сознания. А ведь всю жизнь искренне считал себя эмоционально холодным разумным эгоистом...
   А потом мысли кончились.
   Вообще.
   Гибель Ирвана не стала тем волшебным ключиком, который отворил бы мне ворота к новой стадии личной эволюции. Но что не сделала гибель города, то совершила иная, намного более близкая утрата. Как выяснилось с опозданием, я полюбил Схетту настолько, что...
   Нет. Не так. Всё и совершенно...
   Просмотр теней вероятности. Какая обманчивая, скупая формулировка! Почему я раньше не видел, не понимал, не сжимал в цепком кулаке воли сознание, что прошлое тоже можно менять, перетасовывая вероятности собственной Силой? Только потому, что привык к последовательной смене времёни и обстоятельств?
   Какая чушь!
   Корни истинной причины этой полуслепоты лежат в ином. Мне следовало подготовить сознание к полноценному восприятию-действию. Так или почти так сжимается атлет перед тем, как совершить прыжок на предельную дистанцию. Потому что всё же существуют пропасти, которые невозможно одолеть в два прыжка - и мост перекинуть через них тоже не получается, как ни старайся. Нужно подняться (или спуститься) до таких высот (или - глубин), что это само по себе взломает оковы духа. Но взлом этих оков не может быть каким угодно. Не может - и не должен. Только точный расчёт за той гранью, где разум и интуиция сплетаются в неразрывное безошибочное единство. Только полёт сквозь управляемую смерть.
   Насквозь.
   В фокусной точке своего "прыжка через пропасть" я превратил в уверенность собственные подозрения о природе самого ловкого из моих кукловодов. Просто потому, что различий между кукловодом и куклой не осталось. Маска и сущность слились, прошлое стало будущим, а будущее обернулось давно минувшим прошлым.
   Тихо-тихо хрустнула скорлупа. Та самая, которая сковывала Силу. И рассыпались в прах остатки человека по имени Рин Бродяга. А из этого праха немедля восстало довольно схожее с ним существо - пока схожее - и безымянное, но уже вполне сознающее свою суть: высший маг Нитей Понимания. Ровня посвящённому Упорядочивания Структур по имени Фартож Лахсотил, высшей Дыхания Жизни по прозвищу Мать...
   Ровня Схетте Аношерез, в конце концов.
   Которая, как теперь стало ясно, не менее чем наполовину была-есть-будет не только плодом вдохновения Сьолвэн, но и моей дочерью.
  
  
   (Почувствовав изменение и приостановившись в своём беге через лес Силайха, я касаюсь одной из самых значимых Нитей. Опорой этой Нити служу я сам, и потому воздействие проходит сравнительно просто, быстро, в должной полноте.
   Я вмешиваюсь, слегка меняя контуры прошлого и не поколебавшись ни мгновения. Строго говоря, я даже ничего не меняю - ибо уже поменял - в этот раз я просто осознанно контролирую процесс вмешательства.
   Склонившись к лицу Схетты, лежащей у меня на руках, я трижды выдыхаю-дую: сперва в середину лба, а потом по очереди в закрытые глаза. Так это выглядит снаружи, так это мог бы понять гипотетический наблюдатель. Мои дуновения - чистейший акт магии, прямое воздействие, не связанное никакими формальными заклятиями и никакими правилами, кроме тех, которые выгодны мне в данный момент. Действуя, я совершенно точно знаю: в "это же время" на Дороге Сна, почти потерявшись в хаосе, Схетта совершает первое управляемое изменение...
   Потому что я помог ей. А дальше она справится сама. Со всем и всегда.
   Я выпрямляюсь, сделав всё, что нужно, и тотчас новым прикосновением к Нитям запираю часть памяти себя-былого - до срока. Не могу не запереть: непременным условием позднейшего взрыва осознания является неведение-до-взрыва.
   А потом я бегу дальше).
  
  
   Впрочем, я и сам...
   Сьолвэн подарила моей любимой тело, память, магию. Ну а я способствовал обретению ею равновесия Сил, подстраховал первый, самый опасный шаг к высшему посвящению. И кто скажет, что важнее: первое - или второе? На Востоке говорили: "Родители дали мне жизнь, Учитель сделал меня Человеком". Только из подходящего материала можно сделать Человека, с этим не поспоришь - но нельзя отрицать и того, что без меня Схетта не стала бы высшей.
   Схетта...
   //В то же время, в том же месте, в том же состоянии
   Рин Бродяга...
   Всё же довольно странное это ощущение-сознание: видеть, как трепещет на ветру перемен многомерная сеть неразрывных нитей. Сеть, которая одновременно является и не является мной, воспринимается и фактом вполне объективной, и в той же мере субъективной реальности; тем предметом, на который я воздействую для проявления желаемых эффектов - и инструментом любого мыслимого (для меня) воздействия...
   Немалая часть этой сети, уходящей в условно-изменчивое прошлое, является существом, которое я по привычке зову - Рин Бродяга.
   Именно мной оно создано.
  
  
   (На дальнейшее повлияло не только отсутствие части обычных барьеров, которые я сам же и снял. В частности, барьера страха. Я не боялся - и так, без какой-либо "разумной" осторожности, нырнул в глубокий транс. Но на этот раз я ещё и страховал в погружении сам себя.
   Я-будущий - себя-бывшего. Отсекая лишние ветви восприятия-воздействия, направляя ядро сознания, формируя правильные Нити. И - так, на всякий случай - следя за обстановкой. Но не раскрываясь перед Фартожем, ибо незачем это. И рано.
   Итак, здравствуй, Предвечная Ночь...
   ...я снова здесь, в тебе...
   ...а ты - во мне...
   ...мы едины...
   ...потому что семантик как таковых действительно может быть построено сколько угодно...
   ...и меня интересует пласт Сущего, где название не отличается от называемого...
   ...а объект от представления о нём...
   ...и даже меж воспринимающим и воспринимаемым грань истончается до предела...
   ...где моё сознание сливается с реальностью, становится реальностью, реализуется...
   ...именно в том качестве, в каком я выберу...
   ...и на этот раз я выбираю качество, позволяющее воспринять основной поток времени как нечто внешнее по отношению ко мне...
   ...и даже обратить ход времени вспять...
   ...чтобы увидеть...
   ...великое множество существ, предметов и действий, которое тут же сокращаю до вполне конкретного участка в потоке событий.
   Устанавливаю себе новые пределы. Значительно расширенные в сравнении с теми, что существовали чуть раньше, но по меркам меня-будущего страшно тесные.
   А потом я перехожу от наблюдения к действию, и...)
  
  
   Ранее.
  
  
   (Рин опустился на лежак, принимая расслабленно удобную позу - кажется, в традиции йогов это называлось сукхасаной, то бишь позой мёртвого - и закрыл глаза. Подготовительный этап медитации обещает затянуться до ночи, но оно и к лучшему... всё к лучшему... его-меня непременно будет ждать успех...
   Он и ждал его. Ведь я уже об этом позаботился.
   Лодка разума Рина черпнула воды бортами и медленно пошла ко дну. Плавно и уверенно, всё ниже и ниже, к воротам дворца Предвечной Ночи плыла она. Холодные воды сжимались чем дальше, тем сильнее, но при этом ничуть не ограничивали "движений". Последние отблески погасли. Даже стук сердца умолк, придавленный сапогом безвременья. На неизмеримое мгновение всякие ориентиры исчезли, остались только темнота, тишина, спокойствие - то, что сродни спокойствию самой смерти, но всё же ему никоим образом не тождественно.
   Затем Рин совершил нефизическое усилие, не способное отозваться легчайшей дрожью век, но вместе с тем могущественное и простое, творящее нужную ему систему отсчёта.
   Увы, его индивидуальной точности - как и чистой силы воли - явно не хватало. Темнота, тишина и спокойствие не спешили уходить прочь, сменяясь тем, что ему надо. Он бы запаниковал, если бы в самом сердце медитативного покоя была возможна хотя бы тень паники. Вместо этого он продолжил прикладывать силу, вращая не то мир вокруг себя, не то себя вокруг мира.
   Да. Только из подходящего материала можно сделать Человека. Я послал себе-в-прошлом виртуальную улыбку - и протянул Нить. Через то, что ему казалось воротами дворца, к той из первооснов, которую он-я позже назовёт Предвечной Ночью. На одном из уровней восприятия моя Нить имеет форму голоса, гулко и медлительно мощного, уверенного, ровного:
   - Важно было сделать упор, во-первых, на то, что эта семантика является именно бинарной, так как для релевантной логики удавалось построить реляционную семантику только с тернарным отношением достижимости...
   Перед им-мной возникли ворота дворца. Как неименуемое чудо, как чёрное сияние на фоне чёрного молчания, как шёлковый отблеск одной из важнейших Нитей мироздания.
   Он-я оставался спокоен. Он-я наблюдал.
   А тот, который я-потом, продолжал свой труд:
   - ...что делало весьма проблематичной сколько-нибудь удачную её содержательную интерпретацию. А, во-вторых, на то, что предлагаемая семантика была адекватна названным исчислениям, ибо семантик как таковых, вообще говоря, строилось и может быть построено сколько угодно.
   Пали засовы и отворились замки. Голос вроде человеческого закончил:
   - Теперь, когда названные цели достигнуты, можно сосредоточиться на анализе самой семантики, ее содержательном и философском обосновании, более тщательное внимание уделить проблеме адекватности семантики, а также вопросам отработки понятийного аппарата...
   Ворота дворца распахнулись перед Рином, и он-я вошёл).
  
  
   Ранее
  
  
   (- И ты не боишься, что я сообщу о вашем глупом заговоре властительным?
   - Сообщай сколько угодно. В этом домене нас достать не так-то просто.
   - А как же Сьолвэн?
   - Она большая девочка. Причём уже давно. Рискну предположить, что добраться до риллу ты просто не успеешь, а к тому моменту, когда ты вернёшь воспоминания об этом разговоре, у домена Теффор уже будет новый риллу. Это если не брать в расчёт запасные планы. Высшая обманывала властительных сотни веков, хилла.
   - А... твою... Ладу она спасла, чтобы показать своё отношение к... союзникам?
   - Это только внешний слой. Ты можешь представить, что будет с Ладой через тысячу лет? Да хотя бы и лет через сто? Я вот, хоть и привык считать себя её... учителем, не берусь.
   Бритвенный сарказм:
   - Учителем?
   - Сотинао лекку ваишетилх.
   Зархот моргнул. И никакого наигрыша в этом не читалось: он действительно был удивлён. Не тем, что Рин произнёс три слова на его языке, нет. Тем, что по его воротнику, рукавам и груди при этом скользнули тени правильных символов - или хотя бы достаточно правильных. В них в самой сжатой форме было всё: и то, чему Рин успел научить Ладу, и то, чему его научила она, и некоторые тонкие оттенки взаимоотношений, от гордости до скрытых опасений, которые связали Бродягу и Владиславу прочнее, чем иное кровное родство.
   Боевые маги принимают решения быстро. Даже бессмертные маги, чей опыт взывает к неторопливости в оценках и действиях.
   Протянув очередную тонкую Нить, я слегка сместил акценты. И для Зархота следующая фраза прозвучала как будто со стороны:
   - Если ты рассчитываешь, что я стану учить тебя... языку оболочек, мне понадобится моя пострадавшая одежда.
   Отступать от своих слов, пусть даже не содержащих прямого обещания, он не привык.
   Воин!)
  
  
   ранее
  
  
   (- Я пришёл сюда ради Айса, и пока я его не увижу, не успокоюсь.
   - Раз ты настолько настойчив, бездомный, я снизойду к твоему безумию, - прищурился Гуллес. Видимо, успел оценить состояние Рина как мага и вынести вердикт о недееспособности. Ну-ну. Ждёт его большой сюрприз... - Хочешь увидеть Айса? Иди за мной! Все идите!
   Идти пришлось недалеко. Всего через две комнаты и один поворот коридора обнаружилось помещение с одним окном, наклонным, как и стена, в которой оно было прорублено. Площадь его оставляла желать лучшего: кроме Горняка, Гуллеса, Рина с Ладой и Айса в нём вряд ли поместился бы кто-то ещё. Вот только Айс...
   Рин узнал его сразу. И одновременно не узнал. Потому что его друг, одетый в какой-то глупый светло-зелёный балахон, не обращая на вошедших ни малейшего внимания, пялился в окно. Более того: Побратим, с которым Айс практически никогда не расставался, ныне лежал на кровати, забытый своим хозяином, словно обычная железка.
   - Что вы с ним сделали, поганцы?!
   Это зрелище обозлило Рина настолько, что он даже сумел, презрев жевательные движения челюстей БОЛИ, встать прямо без помощи Лады.
   - Как видишь, - удовлетворённо заметил Гуллес, - тебя встречают отнюдь не криками радости, бездомный.
   - Я спрашиваю и жду ответа! Что. Вы. С ним. Сделали?!
   - Айс, - маг Ледяной Ветви положил руку на его плечо собственническим жестом, от которого Рина затошнило. - Прервись ненадолго и ответь... этому.
   Но ответ уже не требовался.
   Лава гнева, принадлежащего одновременно ему и мне, выплеснулась в мир. Полностью презрев БОЛЬ, начисто забыв о ней, Рин сделал шаг и ещё один, вытянул руку, коснулся самыми кончиками пальцев лба своего друга. А я воспользовался физическим контактом для более точной фокусировки Нити. Для меня длительность воздействия и его масштабы стремились к нулю... но вот для Рина ценой стали трое суток беспамятства.
   И то потому лишь, что я смягчил отдачу, как мог. Нетрадиционное использование ламуо в иных условиях убило бы Рина на месте...)
  
  
   ранее
  
  
   (Если дерёшься - дерись насмерть! И плетение, которое выпустила Ивойл, поглотило разом половину её потенциала. Оно могло бы оставить от Рина лишь размётанный в радиусе сотни метров мелкий фарш, если бы он не сумел или не успел его блокировать. Только блокировать: возможность реверса из сферы своего плетения Ивойл перекрыла. Ускорив мышление до предела, Рин был вынужден наблюдать действие смертоносной волшбы во всей красе.
   Вот уже второй слой "бахромы" рассыпался фонтаном игольчатых искр, вот "чешуя", продержавшись немногим дольше, опала проколотым пузырём... в голове у Бродяги и в его энергооболочках начала складываться из отдельных элементов новая защита. Но я видел/понимал: эта защита не поможет. Точнее, поможет, если влить в неё весь оставшийся резерв, с запасом напитать вибрирующую стену щита. Но у Ивойл-то останется ещё половина Силы!
   Да. Специалист-боевик, да ещё на своём поле, сильнее универсала того же класса. Сильнее по определению.
   Если не вмешаюсь я.
   Струнный звон Нити понимания. Зачерпнув, сколько смог, энергии из двуручника, Рин перешёл на верхнее кольцо Света физически. Одновременно на краткое мгновение изменив законы Середины так, чтобы стало возможно вытащить туда Двойника. Он словно подпрыгнул, но не вверх, а в направлении, описать которое обычными словами невозможно. Да и не нужно.
   Костоломная дрянь, которую сотворила Ивойл, не смогла преодолеть границы изменённого пространства. Так морская волна не может взобраться на высокий холм. А потом Рин откатом рухнул на верхнюю грань Мрака, опять без превращения в вампира, рухнул в своём плотном теле, проталкивая Двойника на вторую грань. И поток энергии, проходящий сквозь него, ненадолго возрос в десятки раз. Его сожгло бы, как предохранитель во время короткого замыкания - но Нить стабилизировала поток, защищая энергооболочки своего проводника.
   ...Мир, из-за чар скорости и до того-то казавшийся Рину залитым киселём, замедлился ещё больше. Валы Силы вокруг ревели, как ревёт, должно быть, твердь в эпицентре землетрясения - за гранью слуха, за пределом даже магического восприятия. Он коршуном кинулся к Ивойл, смял колокол её защиты, как упаковочный картон. Ему казалось, что он рвёт паутину магии, как обыкновенную паутину: руками - так, словно ему ненадолго стали присущи способности, которыми наделены только твари риллу, но никак не смертные, пусть хоть трижды маги... атакующая магия воздуха, простая, но неотразимая; жуткий вопль Ивойл - медленный-медленный, как при покадровом просмотре...
   Но потом мне пришлось вмешиваться снова. Слишком велик оказался накал схватки, сверх меры велика концентрация адреналина в крови и активной магии в душе. Рин забыл об условиях. Я напомнил. Тихим, но властным шёпотом, похожим на собственный внутренний голос:
   "Стоп. Стоп.
   Спокойнее, Рин Бродяга.
   До потери способности к сопротивлению - помнишь?
   Если ты сейчас добьёшь эту... инквизиторшу, тебя точно уничтожат, как бешеного пса. Спокойно, Рин. Всё уже, ты победил. Довольно с вас".
   И бой благополучно завершился).
  
  
   ранее
  
  
   (Айс.
   Практически чистокровный человек, что Рин заподозрил ещё при беглом взгляде в зале трактира и что подтвердило более пристальное изучение. Русоволосый, с кожей, от природы довольно светлой, но покрытой ровным загаром. Одежда отнюдь не вычурная: серая рубаха с рукавами средней длины, без вышивок и кружев, штаны на три тона темнее. Широкий походный пояс вроде того, что на самом Бродяге, с кучей мелких отделений, ножом в кожаном чехле и парой примерно литровых фляг - обе из чернёного серебра. Никаких украшений, если не считать меча-накопителя (оружие ведь красит мужчину, не так ли?)...
   Но это всё наносное.
   А суть в том, что этому смертному с непростой судьбой ты, Рин, действительно можешь довериться. Это не ложь, не мара, не игра. Айс - не просто маг, не просто старый горожанин, не просто бывалый бродяга вроде тебя самого. Не товарищ, не сослуживец. Даже не соратник, которому можно доверить спину...
   Айс - твой истинный друг).
  
  
   ранее
  
  
   (Дрожит тонкая Нить. Без этой дрожи Рин вряд ли свернул бы с торного тракта на дорогу чуть поуже, уходящую влево, в неглубокий дол, к небольшому деревянному мосту через ручей. Почти речку. Но что случилось, то случилось. Он свернул - и спустя два с небольшим дня добрался до того куска тракта, на котором охотники за рабами, не зная того, ожидали собственной смерти, а хилла, которую ещё никто не называл Ладой - освобождения.
   Почти одновременно другая, но близкая Нить цепляется за саму Ладу. Это воздействие лежит на самой грани возможного: даже для меня-в-будущем хилла остаются трудным объектом для опосредованного влияния. Трудным - но возможным. Если я этого захочу.
   А я хочу. Хотя бы потому, что без неприятной встречи с охотниками за рабами и того, что за ней последовало, Ладу ждало мало приятного. Пение имнара, конвой наёмников, доставка к родичам, подавляемые раз за разом тихие бунты, а примерно двумя столетиями позже - стазис.
   Нет уж, нет уж. Сложившийся после вмешательства вариант мне нравится куда больше!)
  
  
   ранее
  
  
   (Хумбат бьёт в барабан. Медленно, едва заметно растёт ритм. Случайный гость виррков, назвавшийся Рином Бродягой, сидит и наблюдает.
   Гость... это очень кстати. Для племени. Котёл Долгих Ритуалов не будет пустовать, а духи явят свою благосклонность, если этот носитель Мрака окажется в священном масле.
   Словно почувствовав эту мысль, Рин смотрит на хумбата. Взгляд его полон иронии - но и сурового предупреждения. А перед мысленным взором хумбата, обычно вовсе не склонного к размышлениям, ибо излишние размышления духам не угодны, мелькает мгновенная череда картин. Как будто приоткрывается перед ним память кого-то из истинно великих духов.
   Что, в общем, соответствует истине. Я - для него - истинно велик!
   Вот хумбат отдаёт приказ. Вот Рин творит разрушительную магию и мечется среди виррков племени, сея разрушение в облике красноглазого злого духа. Вот он, побеждённый, оказывается в котле... но никакая благосклонность духов не заменит племени потерю двух третей бойцов, и женщины воют от горя и страха, а сердца выживших сжимаются в дурном предчувствии. Которое вскоре и оправдывается, потому что враждебное племя Расколотого Древа устраивает ночной налёт. И бойцы умирают один за другим, и женщины воют уже не от горя, и котёл со священным маслом сперва опрокинут, а потом - расколот могучим ударом чужого хумбата. И так приходит конец всему...
   Рин Бродяга отводит взгляд. Но хумбату уже довольно. Этот гость останется гостем и уйдёт невозбранно, потому что так угодно великому духу!)

38

   ранее
  
  
   ("Высокий" в бешенстве. Это мало заметно со стороны, но для опытного глаза Хагоэми очевидно и без дополнительных усилий. Собственно, причина тоже понятна. Пополнение коллекции живых диковин откладывается - как тут сохранить покой внутреннего духа?
   - Найди путь, на котором мой отряд изловит этого... человекообразного, Хаго!
   - Слово эннайга - золото, воля эннайга - закон. Повинуюсь.
   И Видящий, рождённый в столице царства Танагу, погружается в лёгкий транс.
   Вот что становится для меня истинным испытанием. Это, а не манипуляции решениями Лады. Блокировать целенаправленную, искусную попытку проследить за Рином... да притом таким способом, чтобы не вызвать лишних вопросов...
   Вызов!
   Я щедро рассыпаю "опоры", натягиваю до лёгкого звона Нити, оплетаю события тонкой, но прочной паутиной влияния. Перебираю варианты, играю с шансами. И эта игра оборачивается горечью послевкусия. Найги - народ особый, к их Видящим это тоже относится в полной мере. Умеющие воспринимать океан возможностей непосредственно, они всё равно остаются до странности искренними фаталистами. И я никак не могу найти путь, на котором останутся целы и Хагоэми, и Рин. Если Видящий исполняет волю князя, Рин гибнет. Если Рин ускользает, золотой стилет пронзает левую глазницу Видящего.
   Что ж. Да будет так! Жизнь за жизнь, смерть за смерть. Если Хагоэми отказывается ступать по следам на дороге, которую видит, но считает не совместимой с его честью подданного, если по своей воле признаёт себя живым орудием, которое князь вправе обречь на гибель - я не стану его жалеть. Слишком твёрдое обречено быть хрупким.
   Жаль, конечно. Но таков его выбор.
   А мой выбор - жизнь).
  
  
   ранее
  
  
   (- Прошу тебя! Он пострадал, вытаскивая нас. Если бы не этот тёмный, мы...
   - У тёмных всегда три плана в запасе и семь туманных пологов поверх тайны. Раз он за вас так радел, то, видно, не без причин. Которыми я бы на твоём месте озаботился сильнее и раньше, чем его здоровьем.
   - Я озабочусь. Но не раньше, чем ты ему поможешь.
   - Внук!
   - Мне что, на колени встать?! И потом, чем дольше ты тянешь, тем хуже ситуация!
   Агвельб бросил ещё один неприязненный взгляд на раненого мага. Снова посмотрел на Силдга, который, кстати, выглядел старше своего прапрадеда.
   - Я не лечу тёмных.
   Ласковый звон Нити... и на губах ботаника умирает матерная реакция на отказ.
   - Значит, члену моей команды ты не поможешь.
   - Этот Рин - не член твоей команды, дурень! Он - тёмный!
   - Да хоть демон. Он ходил со мной в Ваддрикс. Он прикрывал моих ребят. Кем бы он ни был ещё помимо этого, он - мой человек!
   - Почему ты не поручил его заботам другого целителя?
   Этот вопрос - предвестник капитуляции. И обоим собеседникам это ясно.
   - Потому что у другого Рин имел бы шанс потерять правую руку, дед.
   - Льстец.
   - Разве я не прав?
   - Судя по тому, как раздуло кисть от яда - прав. А вы чего стоите? Берите тёмного - и на стол в операционной! Живо!)
  
  
   Множество путей. Лабиринт вероятностей. Вихри времени и магии. Только сейчас я в полной мере могу оценить, насколько удачливым парнем оказался Рин Бродяга. В десятках ситуаций только моё вмешательство, прямое или косвенное, спасало его шкуру от лишних дыр и неприятностей иного плана. Правда, немалая часть этих неприятностей также оказалась итогом моих трудов. Оно и понятно: благополучный, сытый, осевший в каком-нибудь уютном местечке Рин никогда не получил бы шанса стать высшим магом.
   Любые достижения оплачиваются риском. Порой смертельным. Всегда.
   Когда я свёл в одной точке пространства-времени Рина и умирающую от голода вампиршу, это тоже было риском, да ещё каким! Но альтернативы меня не привлекали.
   Да, существовали варианты более мягкие. Вместо Мрака будущего друида можно было "испортить" и Светом. Вот только путь Света требовал куда больших усилий - на грани распада цепи решений. Там, где посвящённый Мрака обходит препятствия, посвящённый Света склонен их штурмовать - просто следуя собственной природе. Там, где Мрак таится, Свет выступает открыто; где Мрак благоденствует, Свет бывает поглощён.
   Я видел/был/не хотел бы видеть Рина инквизитором, тысячелетним старшим магом в свите риллу, пленником Великих артефактов, творцом големов, главой собственного Высокого клана... но куда чаще я видел его трупом. Множество путей вели к гибели, и только один - к победе. Но этот - почти невероятный - путь привёл меня к вершине, а потому он же стал единственным.
   Осознанным.
   В полной мере, от и до.
   И надо ли говорить, что в гвардейских казармах среди эниста ещё не Рин и тем более не Бродяга, а Евгений Максимович Искрин оказался лишь потому, что это я потянул за звонкую Нить понимания, выдёргивая его из родной вселенной?
   Земля. Дом.
   Не особенно интересуясь, как и что, скорее по инерции, я всё же прошёлся Нитями по своей родине. И тут меня ждал сюрприз - не приятный и не со знаком минус. Нет. Скорее, непонятный.
   Потому что Евгений Максимович Искрин с Земли не исчез.
   В момент, на котором я сосредоточил восприятие, он шёл по осенней аллее, шурша палой листвой и с явным удовольствием вдыхая влажный, с гнильцой, воздух старого парка. Мужчина на полпути меж тридцати- и сорокалетием, вполне довольный собой и жизнью. Но если он - это он, то откуда тогда взялся Рин? Кто стал гостем Пестроты?
   Евгений Максимович внезапно остановился. Прищурился, глядя мне в душу.
   "Ага. Значит, получилось. Интересно, что..."
   Нить между мной и Землёй лопнула с тихим треском. И восстановить её я уже не смог. Без каких-либо видимых причин. Отчего незамедлительно ощутил себя не то бабочкой в плену стеклянной банки, не то аквариумной рыбой, не то...
   Та-а-ак. Похоже, тут пахнет волей Владык Бездны, если не более высоких... инстанций.
   Ну и ладно. Каждому дню хватит своих забот. Подумаю об этом завтра. А сейчас у меня на очереди совсем иной вопрос, неотложный и более чем болезненный.
   Схетта!
   Что там с делами иных вселенных, меня волнует мало. Может, у меня нос не дорос знать правду. Может, я ещё не достиг своего предела и я-будущий в очередной раз мягко одёргивает меня-нынешнего, не позволяя проникнуть туда, куда до поры проникать не надо. А вот любимая женщина Рина Бродяги...
   Стоп. Вот, значит, как я теперь это формулирую? "Его любимая" - не моя, да? Игрушечный мишка порван, из дыр торчит вата - ну и хрен с ним, у меня начинается взрослая жизнь?
   Врёшь! Я, конечно, уже не человек... совсем. Но нелюдью стать не хочу!
   "Схетта!"
  
  
   (С различимым не для каждого треском посыпались скрепы реальности. Сеть воли, при помощи которой Теффор удерживал на ладони своей Силы домен - та самая сеть, которая не помогла сдержать удар Улло, даже поползновения такого не проявила - лопалась и расползалась опалёнными обрывками. А её место властно занимало нечто иное.
   Совершенно.
   Нечто, грубо и приблизительно именовавшееся Хороводом Грёз.
   Сущее стонало, выворачиваясь наизнанку. Высшая магия ревела так, что этот рёв уже не воспринимался, как звук - он казался беззвучным, какими кажутся землетрясения, ураганы и солнечные вспышки, равные по мощи взрыву миллионов атомных бомб. Магия подменяла собой законы бытия, мало заботясь о том, чтобы соблюдать даже правила перехода причин в следствия и равномерность течения времени. Превратившийся на фоне чудовищного буйства Сил в простого наблюдателя, Рин заметил, как прошлое утратило однозначность, а память - единичность.
   Проникнув в момент до удара по Ирвану, магия Схетты создала на пути у локомотива по имени Улло стрелку - и направила удар риллу по "объездному пути". Туда, где Ирван оставался цел и невредим, где сгорала в пламени гнева и Тихих Крыльев тень города, его реалистичный, но лишённый настоящей жизни сон.
   Вот только Улло сильно отличался от покорной, пусть и наделённой большой мощью машины. Этот "локомотив" обладал собственным разумом - и прокладывал свои пути лишь там, где сам этого хотел. А Схетта...
   "Позволь мне помочь".
   Пала настоящая тишина - сродни той, что пребывает в глазу бури.
   Перед Улло возникло уже не два пути, а разрастающееся марево путей. Растягиваемые Нити умножались в геометрической прогрессии. Действуя с изнанки времени, из всех трёх времён, из неопределённого числа состояний, я торопливо отменял чужие законы, чтобы вписать на скрижали бытия свои поправки к ним. Парадокс? Я совершил скачок осознания благодаря тому, что любимая пожертвовала собой, и теперь делаю её жертву ненужной? Ха! Время не одномерно - и коль скоро я уже совершил скачок, отобрать у меня его плоды не может ничто!
   И я спас Ирван. Сам.
   Конечно, Улло не смирился. Как и в прошлом варианте. Точнее, смирился далеко не сразу. Отдельные теневые вероятности Ирвана, созданные мной, горели сухим мхом в сиянии голубых молний, деформировались под ударами Камнепада Судьбы, растворялись, как сахар в кипятке, в мареве Всеобщего Распада. Но, как и в прошлом варианте, неудержимая мощь столкнулась с неиссякаемым разнообразием, удары Тихих Крыльев проваливались в марево многомерности, как в пустоту, сокрушая лишь тени, не достигая хорошо укрытой цели. Полноценный риллу на месте Улло не был бы обманут - но я со всей наглядностью доказал ему, что право Силы здесь и сейчас не на его стороне. Что со смертными нельзя не считаться.
   И Улло отступил.
   Вот только итог атаки почти не изменился.
   Стройная фигурка Схетты снова размывалась, - не быстро, но неудержимо. Созданное Сьолвэн в качестве якоря, тело моей женщины превращалось во всё сразу. Моё зрение высшего мага даже после скачка осознания не могло определить, где заканчивается это разнообразие. Потому что время не одномерно. Потому что Схетта уже совершила свой скачок, отобрать плоды которого не может ничто - и вновь на моих глазах из кокона смертного существа, считающего себя высшим магом, обращая в клочья уже не нужные условности, рвалось к долгожданной свободе иное существо. Прекрасное до боли, до слепоты, до ужаса и восторженного экстаза...
   "Схетта!"
   "Прости, любимый. Прости, если сможешь".
  
   На пути в никуда
   мы взойдём, как восходит рассвет -
   над полями тумана,
   над дымом родных городов.
   Это всё - ерунда.
   И мы вырвем горящий ответ
   из горнила обмана,
   из трепета ласковых снов...
  
   "Неужели ты не можешь подождать?"
   "А ты бы смог? Схетта Аношерез выносила меня в себе весь положенный срок. Не мешай же моим родам... милый мой".
   "Но ведь я..."
   "Не будь эгоистом".
   Боль. Горечь. Отчаяние. Скручивающий нутро страх.
   И поверх всего этого - стылая решимость.
   "Я постараюсь".
  
   На путях для пути
   встречный ветер, больная струна
   радость боли, жар холода,
   пляска творящей разлуки.
   Нам нельзя не идти:
   эту чашу пьют только до дна!
   И пусть сердце расколото -
   вскинем в прощании руки.
  
   "Ты... вернёшься? Хоть когда-нибудь, хоть в каком-нибудь виде?"
   "Не знаю. Я - пока - не знаю. А... ты?"
   "Я буду ждать. И надеяться. Это я могу обещать тебе твёрдо".
   "Позаботься о Тимуре. И... вообще".
   Молчаливое согласие.
   Медленно, словно колеблясь флагом на ветрах выбора, Схетта исчезла. Ушла в полное преображение, слилась с Дорогой Сна.
   И я снова ничего не смог с этим поделать. Потому что выбирал - не я...)
  
  
   Вот как. Вот, значит, как.
   Теперь я понимаю Айса, как никогда ранее! Только он отказался от мести... как будто. Не тягаться простому смертному с полноценным риллу, как ни жаль. Это даже не тля под кирпичом...
   Но наверху собрались не полноценные риллу. А я - не простой смертный!
  
   Кто там над бессмертием трясётся?
   Зашибём и праха не оставим!
   Больше ничего не остаётся,
   Мы Горенье собственное ставим!
  
   ...Схетта поставила. И выгорела - не так, как вспыхивает ночной мотылёк, а так, как выгорает первая ступень ракеты-носителя.
   Посмотрим, что сделает пламя со мной.
   Сократив уравнение многомерности, я собрал себя в новом облике. Раньше я бы не смог провернуть подобного: Дорога Сна не стала для меня полноценной Опорой, и я очень ясно, очень резко видел контуры ограничений, сдерживавших Рина Бродягу. Но - не меня! Теперь... теперь для меня даже такая смена облика оказалась почти простой и вполне доступной. Подумаешь, триста виртуальных лет на расчёты нужных вероятностей!
   Мелочь.
   Я сменил облик и взлетел ввысь в плазменном теле дельбуба. Сперва двух-, а немного позже - подросшей пятикилометровой тушей, до предела насыщенной энергией. Впрочем, куда важнее было то, что в этом облике я мог без напряжения делить потоки внимания между сотнями тысяч разнородных объектов/процессов. Для дельбубов это естественно, а мне вскоре пригодится.
   Никаких гаданий. Я точно знаю, что сейчас будет.
   В конце концов, это будущее творю именно я.
  
  
   - Логашт?
   - Улло поторопился. Это была ловушка! Схетта обрела новую Силу, Рин обрёл новую Силу, и сейчас... сейчас...
   - Что? Или твой Видящий ослеп?
   - Да, Хордакк, - сказал Манар. - Полагаю, он именно ослеп. Потому что мой учитель его ослепил. И вам теперь не позавидуешь.
   - О чём ты?
   - Мелкие надоедливые мошки иногда вырастают в больших и злых драконов.
   Как иллюстрация к его словам, вокруг группы риллу вспыхнула оболочка сине-туманной тьмы. В этой оболочке словно исчезло всё мироздание, весь Лепесток. Ни Мрака, ни Света, ни Глубины, ни мозаики доменов - за этой тьмой не осталось ничего. Только участок пространства, свободного от сине-туманного нечто... стремительно сокращающийся от краёв к центру.
   - Где Улло?
   - Что это?
   - Отец? Как ты здесь оказался?
   - Логашт, не молчи!
   - Где Манар?
   Манар исчез. Лада и Ангел, представитель Сьолвэн, так и не проронившая ни слова - тоже. И появившийся в качестве замены этой троице Теффор как-то не успокаивал. С учётом того, что сине-туманная тьма продолжала наступать. Не особенно быстро, давая прочувствовать угрозу в полной мере... неумолимо.
  
  
   "Улло!"
   Риллу смотрел на приближающийся тороид, состоящий из плазмы, живой воли и магии, без страха. Он плохо умел бояться, этот бессмертный. Но недоумение и непонимание для его души оказалось даже болезненнее страха.
   "Кто ты?"
   "Можешь называть меня, как и раньше, Рином Бродягой".
   "Ты - не Рин!"
   Вежливость прежде всего:
   "Разумеется, нет. Уже нет. Чтобы остановить тебя, мне пришлось... немного подрасти. К сожалению, Схетте тоже пришлось это сделать..."
   "Не понимаю".
   "Не так давно ты сказал: "Если они остановят меня, я первый признаю их право поступать, как вздумается, не согласуясь с нашей волей!" Твои слова?"
   "Да..."
   "Ну, тогда не обижайся. Ведь мы всё-таки остановили тебя, не так ли?"
   "Не понимаю!"
   "Сейчас поймёшь".
   Задавленные чувством собственного превосходства, остатки инстинкта самосохранения дрогнули, побуждая Улло по прозванию Меч уплотнить щиты из магии, искажённого пространства и переплетённых силовых нитей. Но - слишком, слишком поздно.
   Да и бесполезно. Высшая магия - неотразимый клинок.
  
   Пепельные розы, свет вечерних дней...
   Сколько ни стараюсь - думаю о Ней.
   Шелестят берёзы, дождь стучит в стекло.
   Безыскусна повесть. Сердцу тяжело.
  
   И в библиотеке, где тома темны,
   В спальной, собирая крапчатые сны,
   Там, где шепчет слухи ветру старый граб -
   Всюду моя память тает: кап да кап.
  
   Здесь мы с Ней гуляли, за руки держась,
   Слушали в молчаньи старый добрый джаз;
   Здесь из хрупких рюмок пили мы вино;
   Здесь мы обнимались, глядя сквозь окно,
  
   Как в холмах бушует летняя гроза...
   Помню запах кожи и Её глаза,
   Помню ярче яви. Не могу остыть.
   Всё, что остаётся - по теченью плыть...
  
   На ином уровне Улло, замерший, будто мошка в янтаре, наблюдал, как к нему, сжавшемуся до вполне человекоподобного смертного, приближается также человекоподобная фигура. Это, кажется, отражение того самого Рина, который уже не Рин - целиком сотканное из тёмного пламени, облачённое в ризы нетленного света, - и с огромным, тяжким даже с виду чёрным крестом на груди. Приближается... не слишком быстро, не слишком медленно... неотвратимо.
   А потом существо из тёмного пламени берёт крест, вплавленный в его грудь, и с терзающим слух стоном отдирает его. В месте, где пребывал крест, остаётся выемка: глубокая, жуткая, словно угольной пылью припорошённая. Она подобна отверстой ране.
   Меж тем руки тёмнопламенного, перевернув чёрный крест, приближаются к Улло.
   И вселенная вспыхивает, как порох.
   ...вечность спустя, трепеща от слабости и боли, риллу в своей человекоподобной ипостаси с трудом поднимается. Не на ноги, нет - на это нет сил. Всего лишь на одно колено.
   Чужой чёрный крест тянет вниз, как мельничный жёрнов. До хруста костей, до растяжения связок и разрыва мышц. Чужой крест...
   Чужое горе.
   Тысячи обманчиво тонких цепочек, скованных с крестом, обвивают тело, кое-где врастая в него. И приходит понимание: эту неподъёмную тяжесть с груди не снять. Никак.
   Высшее проклятие не отменят даже смерть с перерождением.
   - Ты лишил меня Схетты. Ты вообще много кого лишал самого дорогого, пользуясь правом Силы. Что ж, Схетту я тебе, в общем, прощаю - теперь...
   Попытавшись шевельнуть Тихими Крыльями, риллу ощутил, как с этим движением в душу входят тысячи бесплотных ножей тоски. И, падая на четвереньки, взвыл - уныло, безнадёжно, отчаянно. Начиная понимать, как именно ему отомстили.
   Что пользы в Тихих Крыльях, если любое использование их отныне будет оплачиваться такой ценой? Чужой чёрный крест, выкованный из горечи разлуки, вины и боли, слишком тяжёл.
   Не взлететь.
   - ...Живи, как сумеешь, палач. Если бессмертие тебе подобных можно назвать жизнью.
  
  
   Объединившись, несколько риллу предприняли попытки изучить сине-туманную тьму. Кое-кто попытался её уничтожить, щедро вливая в заклятия мощь Крыльев. Кое-кто попытался просто уйти из сжимающейся сферы.
   Тщетно.
   Надвигающаяся стена тумана перетекала и вихрилась, меняясь слишком быстро и слишком странно, чтобы эти изменения оказалось возможно осознать за недолгий оставшийся срок. Она поглощала направленную в неё энергию - и отказывалась возвращать поглощённое. Она быстро и необратимо деформировала единство пространства и времени, "обгрызая" островок безопасности, на котором риллу против собственной воли сбились в этакое небольшое стадо. Хордакк пытался навести порядок, скоординировать усилия, наскоро наладить взаимодействие и выстроить единую оборону... не вышло. Не хватило времени и авторитета.
   И сине-туманная тьма поглотила всех, оставив каждого из явившихся "в гости" риллу в одиночестве... ненадолго.
  
  
   Мгла. Никаких ориентиров - только переливы чужой Силы, равнодушные, как морские валы вдали от суши. Куда плыть, разницы никакой. Можно и не плыть, а просто парить...
   Если бы ещё пребывание в неизвестности не оказалось странно болезненным!
   - Лугэз...
   Тихий шёпот на грани слуха. Впору принять его за галлюцинацию, если бы не повтор:
   - Лугэз! - чуть громче, чуть настойчивее.
   - Я здесь.
   Из непостижимой пустоты - взгляд. Один лишь взгляд, направленный поток внимания.
   - Ты хочешь измениться? Хочешь обрести свободу от навязанных обязательств?
   Превратившись из шёпота в смутно знакомый голос, вопрошающий пропитал слова своей властью почти до утраты вопросительной формы. Его вопросы подобны риторическим.
   - Хочу, - отвечает Лугэз. - Но это не в моей власти.
   - Зато моей власти - теперь - для решения этой задачи хватит. Если ты попросишь.
   Колебание весов. Уверенность против сомнений, привычка против... чего?
   - Если? А если не попрошу?
   - Тогда ты останешься ищейкой при собственном отце. Хочешь?
   - Нет!
   - Подтверди решение в последний раз. Итак?
   - Я не хочу оставаться ищейкой. Доволен?
   - Более чем. А сейчас приготовься: будет тяжело.
   Но предупреждение помогло не сильно. А чуть позже Лугэз и вовсе забыла о нём.
   Хруст въевшихся в душу оков подобен был таинству рождения...

39

   Чуть раньше:
  
  
   (- Ты уверен, что тебе не нужна помощь?
   - Нет, Манар, помощь мне не нужна. Но вам с Ладой отнюдь не повредит очередной урок. Поэтому - прошу, присоединяйтесь... и как следует запоминайте, что делают противники. Редко когда ещё выпадет случай понаблюдать за великим искусством древних риллу!
   - А как насчёт меня?
   - Странно, что ты спрашиваешь, Ангел. Я могу вплести в узор из событий и Нитей любые действия. Ну... почти любые. Так что, если не хочешь просто наблюдать, - действуй!)
  
  
   "Недостоин свободы тот, кого можно сделать рабом".
   Или: "Попавший в рабство и смирившийся с ним, а после бунтующий - уже не человек, жаждущий свободы, а всего лишь непокорный раб".
   Верно? В общем, да. Но это - правота формальной логики, ограниченная по определению. К тому же есть другое высказывание, как мне кажется, более подходящее к случаю: "Поклонение героям всегда выражается одинаково: сами на какое-то время становимся готовы совершить подвиг". Да, легче оставить коленопреклонённого таким, каков он есть. А поди-ка, распрями его!
   Но стоит подать пример - и как знать, не распрямится ли коленопреклонённый сам? По собственной, никем не навязанной воле.
   Или, в данном случае, сама.
   Что ж, попытаюсь. Улло получил крест, а Лугэз... ей достанется факел.
  
   Мы шли этапом. И не раз, колонне крикнув: "Стой!" - садиться наземь, в снег и грязь приказывал конвой. И, равнодушны и немы, как бессловесный скот, на корточках сидели мы до окрика "Вперёд!"
   ...и раз случился среди нас, пригнувшихся опять, один, кто выслушал приказ и продолжал стоять...
   Минуя нижние ряды, конвойный взял прицел. "Садись! - он крикнул. - Слышишь, ты? Садись!" Но тот не сел.
   Так было тихо, что слыхать могли мы сердца ход. И вдруг конвойный крикнул: "Встать! Колонна, марш вперёд!" И мы опять месили грязь, не ведая куда, кто - с облегчением смеясь, кто - бледный от стыда.
   По лагерям, куда кого, нас растолкали врозь, и даже имени его узнать мне не пришлось.
   Но мне, высокий и прямой, запомнился навек - над нашей согнутой толпой стоящий человек.
  
   Никакого принуждения. Нельзя принудить к самостоятельности, к выбору, к свободе. Но иметь врезавшийся в память пример внутреннего достоинства и силы - достаточно.
   Не хочешь бледнеть от стыда? Стой прямо и говори правду. Лев останется львом, даже умерев. А шакал... что ж, все живые смертны. И шакал в итоге тоже сдохнет - шакалом.
   Вот тебе твой факел, Лугэз дочь Сьолвэн. Ступай!
  
  
   - Чего стоим, кого ждём?
   Онлус Хиом вздрогнул. Рильшо - на мгновение закаменел, точно вышедший на ночное шоссе олень в свете галогенных фар.
   - Рин?!
   - Не совсем. Одно из тел-отражений.
   - Это как?
   - Полезный инструмент для желающего находиться во многих местах сразу, занимаясь при этом многими делами. Сьолвэн использует... отдалённо схожую технику. Но - к делу.
   Онлус снова вздрогнул. Рильшо покосился на тлеющее сквозь дыру в небе злое сияние и, проведя несложный расчёт (раз Рин позволяет себе рассылать "тела-отражения", значит, битва с риллу идёт более чем успешно), спросил:
   - Чего хочет от нас великий?
   Нежданный гость смерил красноречивым взглядом поочерёдно обоих беглецов, потом кучу прихваченных ими "трофеев", дёрнул углом рта...
   - Ничего.
   И - исчез. Так же мгновенно и беззвучно, как появился.
   "Таракан под тапком", - подумал Онлус. На коллегу-магистра он старался не смотреть и даже скроил невозмутимую мину, но себя-то не обманешь... "Я - паршивый таракан!"
   О чём думал Рильшо, осталось неизвестно. Но именно он направил полёт облака обратно. А Онлус возражать не стал.
   Бывшие Ночные Шипы возвращались в Ирван.
   Возвращался будущий ученик Сьолвэн, создатель уникальной школы "тёмных" химерологов и "тёмных" же целителей. Возвращался авантюрист и экспериментатор, будущее которого тихо расслаивалось на несколько равно интересных путей. В промежуточном итоге одного из которых в Аду становилось одним Князем больше, на другом возникало философское течение "всеобщего симбиоза", а на третьем в Ирване появлялся ещё один высший маг, посвящённый Ветра Ночи.
   Рильшо и Онлус возвращались домой, и танец вероятностей изменялся сообразно их решениям.
  
  
   Когда Энвери Демоноборец потерял из виду остальных, он не прекратил попыток убрать из реальности странную мглу. Удары Крыльями следовали один за другим; и в некий момент Энвери совершенно явственно ощутил, что мгла нанесла ему ответный удар. Сзади, предательски. Удар этот не отличался особой изощрённостью, да и по вложенной энергии уступал любому из выпадов риллу многократно. Ничего болезненного, ничего опасного.
   Но плевок вслед тоже не болезнен и не опасен. Да только не отреагировать на него...
   - Где ты?! - рявкнул Энвери, разворачиваясь. Точнее, пытаясь развернуться: во мгле, что нагнал Рин Бродяга (а кто ж ещё?), никак не получалось определить, чем одно направление отличается от всех остальных. Разворот назад ничем не отличался от полного разворота на месте. Или от сальто - что прямого, что обратного.
   Вместо ответа в спину снова прилетело заклятье: квинтэссенция тягучей вязкой липкости, бесплотная, но мерзкая. Никакая паутина, никакой клей не пристали бы к щитам риллу. Но творец заклятья с успехом смешал несочетаемое, заставив бесструктурную и бесплотную массу липнуть к активной магии. Или, может, всего лишь очень, очень качественно имитировать это - пойди, отличи от реальности по-настоящему добротную иллюзию!
   Щиты Энвери вспыхнули от гнева хозяина, как от аннигиляции. Без толку. Чужое заклятье отказывалось гореть даже в сверхжарком огне. Откуда-то - как будто разом со всех сторон - до риллу донёсся перекатывающийся короткий смешок. Энвери мало общался с людьми, и сам чаще всего походил на чешуйчатого змеекентавра. Но язык эмоций универсальнее языка слов, а ламуо гарантирует, что владеющего им поймут правильно. Мгновенно разъярившись без малого до утраты самоконтроля, риллу швырнул в предательскую мглу самонаводящийся сгусток энергии, способный насквозь - и не один раз - прожечь скальную плиту любого домена.
   Менее секунды спустя сине-туманная тьма изрыгнула ответ такой мощи, что стало ясно: игры кончились.
  
  
   - А вот это неглупо, - сказала Глеанх. - И весьма искусно.
   - Всё ради вашего развлечения, - шепнул туман. Ни ощутить, ни вычислить направление шёпота не получалось. Риллу превратилась в одно большое ухо, до предела замедлив бешеное вращение своего метельно-вихревого тела, но всё равно не преуспела.
   - И чем закончится твоя... развлекательная программа?
   - Она не закончится до тех пор, пока мои Нити понимания не коснутся каждого из пришедших незваными.
   - Не слишком ли смелое утверждение?
   - Не знаю, слишком или нет. Но вы, очевидно, пришли демонстрировать силу - и как может радушный хозяин отпустить вас без адекватного ответного дара?
   Глеанх снова ускорилась. Метельный вихрь одной из старейшин превратился в набрякший угрозой смерч, в сплав дикой свободы и разумного самоограничения. Невозможно было не восхититься столь явно проявившейся сущностью риллу...
   Ну и что? Люди восхищаются тиграми, но это не мешает им убивать больших полосатых кошек и отлавливать их для зоопарков. Глеанх не сделала мне лично ничего плохого. Но если бы она не хотела, как минимум, посмотреть на драку возомнивших смертных с превосходящей Силой, она не появилась бы здесь. Злое намерение или скука бессмертной - какая мне разница?
   Я намерен вылечить и то, и другое.
  
  
   Происходящее, пожалуй, можно довольно точно сравнить с избиением слепцов. Злой мальчишка с хлыстом - точнее, целая банда мальчишек; с другой стороны - кучка сильных, но беспомощных взрослых. Удары, сыплющиеся неизвестно откуда, мерзкая угадайка (следующий удар придётся по лицу, по спине или по ногам?), беспомощные попытки дать сдачи, приводящие лишь к тому, что слепцы бьют друг по другу, порой сплетаясь в рычащий и размахивающий конечностями ком на полу...
   Вот только сравнение это, неплохо отражая внешнюю сторону процесса, ничего не говорило о его сути. А меж тем я не лукавил, отвечая Глеанх: именно прикосновение Нитями понимания ко всем риллу служило критерием достаточности в этой "драке", более похожей на избиение. Смерть, раны, вообще причинение вреда не являлись целью.
   Нет. Я намеревался постичь "гостей" как можно точнее. По отдельности и всех вместе.
   Тяжкая задача! Почти неохватная, почти неподъёмная. Риллу для любого из направлений понимания, даже риллу неполноценные - объекты ещё те.
   Но именно такая задача требовалась мне, чтобы забыться. Хотя бы на время.
  
  
   - Логашт. Гаргленз.
   - Сьолвэн?!
   Логашт промолчал. Происшедшее (и всё ещё происходящее, которое ещё невесть чем закончится) резко и навсегда отучило его от вылезания вперёд с инициативой. Да он и вообще никогда не отличался свойством, которое у человека назвали бы импульсивностью.
   - Говоря строго, - сказала Ангел, - я не являюсь Сьолвэн. И даже частью её меня можно назвать с большой долей условности...
   На протяжении этой не слишком длинной речи Гаргленз атаковала её трижды. Безыскусно, зато мощно и довольно быстро. Увы ей! Ангела всё это даже прервать реплику не заставило.
   - А ты что стоишь?! - накинулась на своего спутника супруга Теффора. - Помогай!
   - Подраться мы всегда успеем, - рассудительно заметил Логашт. Готовивший под покровом щитов какое-то собственное чародейство, замешанное на энергии Трубы Времени и Свете... и не забывавший внимательно следить за окружающим.
   - Мудро, - заметила Ангел. - А вот и опоздавшие...
   Откуда-то сбоку из туманного марева вывалились трое: Манар, волокущий впавшего в нечто вроде прострации Теффора, и сопровождающая их на небольшом удалении Лада.
   - Что ты сделал? - не то прошипела, не то провизжала Гаргленз, бросаясь к обильной щупальцами плотной оболочке супруга, - Со своим собственным отцом!
   - О, наконец-то ты вслух признала меня его сыном, милая мачеха. Это стоит отметить!
   - Спокойнее, Манар, - Ангел почти улыбнулась. - Некрасиво пинать лежачих.
   - Извини, не смог удержаться.
   - В самом деле, - вмешался Логашт струнно натянутым тоном, - что с отцом?
   - Да всё с ним нормально, - Манар отпустил тушу своего породителя и отлетел к Ангелу поближе, - у него просто небольшой шок из-за "заморозки".
   - Из-за чего?
   - Не ко мне вопрос. Это учитель... ну, Рин, что-то намудрил. Что-то там, выражаясь его языком, с "хроноинверсией" и "эмансипацией линий власти". А когда я попросил объяснить попроще, он поморщился и сказал: "Если сравнить риллу с головой, а домен с телом, то Теффор в данный момент лежит под общим наркозом или, скорее, в "заморозке". Глубокой. Но голову я особо не трогал". Конец цитаты.
   - Рин перехватил управление доменом?!
   - Нет. Домен по-прежнему принадлежит Теффору. Рин не оборвал связи, он их... Ангел, помоги подобрать формулировку.
   - Ты уже сказал нужное. Риллу невредим, домен невредим. Но связь их "заморожена". Рин не сказал, с какой целью это сделано?
   - Чтобы Теффор не удрал из ловушки, пока не будет достигнута полная ясность.
   - Вот и ответ.
   - Радуетесь победе? - укрывшая тело Теффора своими Тихими Крыльями, Гаргленз слегка успокоилась. Во всяком случае, визжащие нотки из её речи исчезли.
   Шипящие - остались.
   - Это не наша победа, - бросила Ангел. - Да и вообще не победа, в сущности.
   - Тогда как назвать вот это? - внешний, тонкий контур Крыльев Логашта шевельнулся указующей волной, обводя всё и вся, от собравшихся и до текучей мглы Рина включительно.
   - Я, - ответил Манар, - назвал бы это попыткой говорить...
   - Неужели?
   - Поскольку мой учитель - друид, в любом его действии есть нечто от разговора.
   Логашт не счёл нужным скрыть удивление. Манар усмехнулся беззвучно:
   - "Я есть Жизнь, и потому желаю распространиться, изменяясь", - сказала Сьолвэн. "Этот домен мой, ни шагу из вольера!" - ответил Теффор. "Мне мало того, что я имею", - сказал Квитаг. "Вот тебе, подавись!" - ответила Мать. Риллу нахмурились: "Что-то твоя жена сверх меры самостоятельна". "Это я исправлю", - пообещал Теффор. На что Мать не стала отвечать сразу, предпочитая выждать... ну как, получается у меня?
   - Шутовство здесь неуместно.
   Из сине-туманной тьмы на пятачок сравнительно чистого пространства выплыли ещё две фигуры. Точнее, выплыла одна: Лугэз, дочь Теффора и Сьолвэн. Улло по прозванию Меч она тащила за собой, как больного или раненого.
   - А с этим что?
   - "Этот", любезный мой братец, - сказала Лугэз, - сподобился проклятия. И пал духом.
   - Зато ты, как я вижу, вполне благополучна. Сменила статус... и сторону, наверно?
   - Стоило бы - если вспомнить, как со мной обошлись родичи!
   - Хватит ссор, - бросила Лада, не обращаясь ни к кому конкретно. - Смотрите!
   Мглистый полог тёмно-синего тумана менялся. Стремительно и неотвратимо. Словно один большой мираж или фата-моргана, в его глубине вспыхнуло кольцо нестерпимо сияющего огня. Фигура вроде человеческой, закованная в броню мрачной Силы, могла бы показаться на этаком фоне слабой и незначительной... однако не казалась. В конце концов, огненное кольцо и фигура в броне являлись просто зримыми отблесками единства, суть которого ускользала от любых попыток исследования. Как сине-туманная тьма, также порождённая этим единством.
   Риллу, парящие ниже фигуры и намного ниже кольца, не выглядели ничтожными. В конце концов, они оставались собой, то есть существами могучими, древними, неподвластными смерти.
   Однако все они, от Хордакка и до Энвери Демоноборца, определённо казались...
   Присмиревшими. Да, именно так.
   - Я не стану говорить долго, - знакомый всем присутствующим голос Рина Бродяги звучал ровно и негромко. Самый обычный человеческий голос: без магии, без усиливающих заклятий... без эмоций. - С этого момента прямое проявление права Силы, принадлежащей риллу, в доменах Теффор и Квитаг запрещается. По праву моей Силы. С нарушителями я буду поступать по своему усмотрению, и так легко, как вы сегодня, они не отделаются. Находиться в указанных доменах неполноценные риллу могут, пользоваться своими способностями могут тоже, наводить свои порядки - нет. Дополнительным гарантом нового положения дел будет Сьолвэн, известная также как Мать. Далее. Любые попытки проводить политику геноцида в отношении смертных будут преследоваться, и преследоваться жёстко. Разжигание розни между Высокими кланами и аристократами, использование в качестве карательного инструмента инквизиции, силовых структур крупных государств и тому подобное - запрещается. Кстати, за косвенные пакости, вроде неурожаев и эпидемий, буду преследовать так же, как за прямой вред. И пропорционально нанесённому ущербу. Всякий, кто убьёт старшего мага или прикажет совершить такое убийство, получит печать проклятия - либо моего, либо Сьолвэн, либо кого-либо третьего, получившего соответствующие полномочия. Точно так же и на тех же условиях впредь запрещается убивать обладателей высших дарований, причастных магии, включая хилла.
   Сказав это, Рин помолчал. Но риторическую паузу прервали.
   - Не слишком ли много ты на себя берёшь, маг? - спросила Зуман Волчица Мрака.
   - Не больше, чем смогу унести.
   - Уверен?
   - Если я в чём-то уверен, так это в том, что вашему праву Силы лучше отойти в прошлое. Вы довели хилла до того, что они собрали многомиллионную армию...
   - Что?
   - Какую армию?
   - Где это порченое демоново отродье...
   - Тихо! - властно ухнул Хордакк. Крылья хлопнули жёстко и резко, как гигантский бич. - Дайте ему договорить!
   - Благодарю, древний. Да, хилла собрали, заперев в стазисе, величайшую из армий: шесть миллионов и ещё четыреста тридцать тысяч с мелочью истинно бессмертных магов. Вполне достаточно, чтобы дотла выжечь все инферно Ада... но не надо много ума, чтобы понять, что нее против демонов ковали своё орудие старейшины хилла. Я не знаю причин, по которым хилла не пустили его в ход. Но знаю, что рано или поздно вы, риллу, перегнули бы палку и сподобились удара возмездия. Один лишний приговор, один неверный шаг, одна ошибка, что стократ хуже любой злонамеренности... хилла терпеливы, да, - но никакое терпение не безгранично!
   - Неужели даже после этого ты будешь защищать этих отродий Владыки?
   - Как и вас, риллу. Вы ведь тоже часть вселенной, причём важная часть. Что же до армии, не волнуйтесь: у хилла её больше нет... зато она есть у меня. Причём уже выведенная из стазиса. А где именно она сейчас базируется, пусть останется моей маленькой сладкой тайной.
   Рин взял новую риторическую паузу. И на этот раз никто его не прервал.
   - Перейду к пряникам. Если найдутся риллу, готовые сыграть по новым правилам, могу обещать им помощь и поддержку в создании новых доменов. Как свидетельствует опыт, деяние, непосильное для одного, нередко оказывается по силам коллективу. Разумеется, в созданных по новым правилам доменах власть риллу будет ограничена. Но лучше иметь долю в частично твоём домене, чем не иметь ничего, кроме повинности по поддержанию великих заклятий. А набрав опыта, можно на создание собственного, единоличного доена замахнуться...
   Ещё пауза.
   - И последнее. Возможно, самое важное из всего, что было сказано и услышано. Я, Рин Бродяга, - не Владыка Изменений. Вернуть риллу утраченное по воле Владыки не в моих силах. По крайней мере, пока. Однако я - живой пример тому, что обойти ограничения, наложенные собственной природой, вполне возможно. И если найдутся риллу, готовые присоединиться к смертным в поисках новых дорог, в этом я также могу обещать им помощь и поддержку.
   - Почему?
   - Потому что помощь другим в итоге оказывается выгоднее попыток самоутверждения за чужой счёт. Потому что расширение границ, развитие и рост - лучше, чем замкнутость, стагнация и анабиоз. Вы тысячи лет играли по своим правилам. Мне, и не только мне, не нравится то, к чему свелась эта игра. Помешать переменам я не позволю... а вот помощи буду только рад. Собственно, это всё. Благодарю за внимание и приятного пути.
   Сине-туманная тьма взвихрилась - и растаяла, унося с собой Рина, а заодно - "лишних", пришедших незваными риллу. Манар, Лада, Ангел, Лугэз с безвольно висящим Улло, Логашт и Гаргленз, обнимающая всеми восемью лапами неуверенно шевелящегося супруга, осмотрелись. И обнаружили себя висящими под Скрытым небом неподалёку от домена Теффор. Достаточно близко, чтобы заколебаться в выборе определения: "неподалёку от" - или всё-таки "высоко над"?
   - Вот и всё, - сказал Манар, не тая облегчения. - Сестра, ты..?
   - Я остаюсь, - ответила Лугэз.
   Непроизнесённое "пока", напряжённо звеня, повисело над ней - и затихло.
   - Ясно. Если что, ищи нас в Квитаге.
   - Почему именно там?
   - Найдёшь - узнаешь. ЭТО надо видеть...
   Отточенно-плавный всплеск Тихих Крыльев, активация странного, чересчур "тонкого" и "лёгкого" заклятия, созданного скорее в манере смертных, чем в стиле риллу. Впрочем, эффективность этой магии не подлежит сомнению: Манар с Ладой и Ангел исчезают.
   Риллу - остаются.
   - Чего ждёшь? - шипит Гаргленз. - Надо же, "сестра"... была ищейкой, стала шпионкой!
   Шипение обрывается, когда изломанной "короной" приоткрывается над головой Лугэз проекция Меча Тени. Оружие, которое опасно и бессмертным... особенно бессмертным.
   - Отец, - роняет бывшая ищейка. - Ты уже в сознании, не так ли?
   Теффор смотрит в ответ, но молчит. Уплотнить щиты, призвать дополнительную энергию через Крылья, позвать на помощь, хотя бы просто шевельнуться - не пытается.
   Четыре глаза, в которых не так давно плавилось добела раскалённое безумие, истекают гневом... и чем-то, подозрительно похожим на отчаяние.
   - Отец!
   Во взгляде Теффора - пустота. Никаких эмоций.
   Резкое движение грудных щупалец отправляет Улло, по-прежнему пребывающего в прострации, в сторону Логашта.
   - Позаботься о нём, - почти приказ.
   - Куда ты собралась?
   - Раз отец не желает со мной разговаривать, пойду и поговорю с матерью.
   Режущий взмах Крыльев, дальний реверс. Почти сразу за ним следует иное заклятье, при помощи которого Логашт уносит Улло в кольца Света, к Реке Щедрости.
   Теффор и Гаргленз остаются в одиночестве.

40

   Я не лечу, не ползу, не извиваюсь и не удерживаюсь. Я даже, в сущности, не меняюсь.
   Я пребываю.
   Если бы Рин Бродяга поискал подходящую метафору для этого состояния, он, пожалуй, вспомнил бы о водорослях на поверхности моря. Спутанная масса, колышущаяся вместе с волнами пространства-времени и материи-магии. А заодно частично гасящая эти волны. И растущая.
   Не "почему-то" и не "ради чего-то". По инерции.
   В водорослевой сети распределённого сознания засело несколько узлов. Без которых, в принципе, вполне можно обойтись, но раз не мешают - зачем развязывать? Самый большой и массивный узел - это оболочка, подобная оболочкам дельбубов, только заметно больше и чуть плотнее. Реликт разборки с риллу. Условно живой артефакт. Образование это чисто служебное, собственного сознания не имеющее, поэтому в режиме ожидания оно "пережёвывает" базы данных, которые некогда - очень, очень давно - достались мне от Фартожа в качестве награды за его "убийство". То, во что превратилась Параллель, занимается тем же. Параллельно.
   И пусть.
   Ещё три подобных друг другу узла копируют Рина Бродягу. Два из них - тела-отражения. Локализованы они, соответственно, в Пятилучнике и в Энгасти. Ничем конкретным не занимаются - так, отслеживают обстановку, пребывая не столько в медитации, сколько в режиме ожидания. Третье, изначальное тело, торчит рядом с той (весьма условной) точкой, откуда Схетта... ладно, откуда она Изменилась, скажем так.
   И тоже не занимается ничем конкретным.
   Благополучно закрыв текущий кризис, я-он-мы упёрлись в полное отсутствие осмысленных целей. Опять же, если бы Рин Бродяга пошевелил сознанием с целью порефлексировать, а не просто покачаться на волнах вечности, он мог бы заключить:
   - М-да, боком вышло мне проклятие. Весь негатив сгрузил на беднягу Улло, и с чем остался в итоге? Можно сказать, ни с чем. Или с ничем. Угрозу со стороны риллу парировал, так теперь даже реагировать не на что. Можно качаться на волнах вероятности и делать ничего. - Небольшая пауза. - Водоросль. Овощ на грядке. Тьфу!
   Однако в том-то и заключалась проблема, что причин шевелить сознанием в ближайших окрестностях не просматривалось. В режиме ожидания Нити Понимания словно переродились, истончившись до Нитей Восприятия. Если бы не узлы, те самые физические воплощения, я мог бы незаметно для себя самого отдрейфовать в область случайных состояний - и далеко не факт, что впоследствии мне удалось бы обратить все накопившиеся изменения. Прежде всего, потому, что - да зачем оно надо, обращать изменения? Смысл?
   Верно: никакого смысла. Абсолютно. Потому как всё фигня, если посмотреть трезвым взглядом из нирваны... да и сама нирвана тоже ровно это самое. Как дикие пчёлы, пончики в меду, колесо обозрения и братские могилы.
   Всё параллельно, кроме того, что перпендикулярно. А что перпендикулярно, то наверняка тоже чему-нибудь да параллельно. Вывод? Параллельно всё. Без исключений.
   И чем дальше, тем...
   Однако в свой черёд заканчивается даже нирвана. Моя закончилась, когда пришёл Баацеж. Да, именно пришёл. Ногами, как не маг, к тому узлу, которым служило изначальное тело Рина. А потом, старательно глядя мимо, сказал:
   - Пойдём.
   И я пошёл следом, не интересуясь, куда иду. В долю мгновения я мог бы узнать ответ на этот вопрос. Но будущее не пахло угрозой, а остальное подёрнулось пеплом безразличия.
   Движение совершалось по законам сказки. Долго ли? Коротко ли? Никакой разницы. Поход с равным успехом мог занять минуту или десятилетия. Телу, окончательно освобождённому от энтропийного притяжения, было без разницы, сколько надо прошагать, а разгладившемуся почти до полного совершенства разуму - без разницы в кубе.
   Зато когда мы дошли...
   - Посмотри туда, - сказал Баацеж.
   Я посмотрел.
   В первое мгновение мозг честно отказался понимать, что видит. Затем картинка сложилась, но... неправильно. Без того ощущения жизни и Силы, которому непременно следовало быть частью... этого. Но в остальном - глубокое, почти пугающее сходство.
   Это была скульптура. Ну, или что-то вроде того, с элементами близкой к идеалу магии - в такой степени близкой, что не вдруг поймёшь, где заканчивается камень и начинается иллюзия. Тем более, что сам "камень"... лёгкая, как дуновение бриза, Нить Понимания принесла мне два слова: полутвёрдый гематин. С расшифровкой. На эту скульптуру кто-то не пожалел большого, очень большого количества собственной крови, обработанной тончайшими заклятьями. Даже сравнительно простой в изготовлении твёрдый гематин редко встречается кусками более десятка-другого граммов. А тут - десятки килограммов полутвёрдого. О котором можно сказать, что этот камень действительно живой, безо всяких прикрас и преувеличений.
   Но материал, даже уникальный, - сущий пустяк в сравнении с остальным. Так самое лучшее полотно с самой тщательной и качественной грунтовкой - не более, чем основа для картины.
   Пока я смотрел, скульптурная композиция менялась. Так или почти так меняются кучевые облака... с той разницей, что эти изменения, равные в естественности, ухитрялись выглядеть вполне целенаправленными. Когда Баацеж сказал "посмотри туда", скульптура изображала противоборство. Простёртые руки словно помогали воле воздвигать неодолимую преграду, и пронзительный взгляд подтверждал готовность лечь костьми, но не пропустить через рубеж обороны ничего опасного. Но всего ударом сердца позже, почти не изменив положения, фигура уже казалась квинтэссенцией стремления вперёд и ввысь, и руки её походили больше на крылья, поднятые для мощного взмаха, для начала полёта.
   Но ещё миг - и прекрасная неизвестность выворачивалась наизнанку, становясь чем-то чуждым до чудовищности. И от доверчиво протянутых рук оставались лишь культи, начисто съеденные чем-то незримым, но жутким. Именно потому и жутким, что оно оставалось за пределами зримого, где-то по ту сторону бытия, на изнанке... на Дороге Сна? И вновь скульптура из полутвёрдого гематина, медленно поддаваясь, сдерживала напор чуждой Силы, молчаливо и страшно напрягшись. Изгибаясь почти до излома.
   "Не пройдёшь! Сперва уничтожь меня... если сможешь!"
   Гений создателя по тончайшим, но внятным признакам позволял заключить: не сможет. Никогда. Что бы ни наступало на эту фигуру, какой бы высоты не набрал прилив - оно не одолеет этой пугающе хрупкой преграды. То, что защищают ТАК - не умрёт. Никогда.
   ...собственно, и не умерло. На низком, чуть выше щиколотки, постаменте, а также на шершавых базальтовых плитах вокруг отсутствовали какие-либо надписи. Но мне никакие надписи не требовались, чтобы узнать, с кого ваяли эту скульптуру. Точнее, памятник. И любой, хоть краем глаза видевший когда-либо Схетту, тоже не затруднился бы с пониманием.
   Поначалу сфокусированный, мой взгляд волной разошёлся от изваяния, впитывая контекст. Я достаточно хорошо знаю Ирван, чтобы сообразить: раньше площади, посреди которой стоит памятник, не было. Более чем основательная перепланировка... и уж кто-кто, а генарх сумел не просто создать шедевр, но и позаботиться, чтобы этот шедевр получил подобающее обрамление. Так что я не сильно удивился тому, что за спиной у памятника, словно нанизанные на одну воображаемую ось, обнаружились вход в книахат и стела, отмечающая геометрический центр города. Не какая-нибудь метафора, даже не аллегория, но ясный и чёткий знак.
   "Вот что я защитила".
   На завораживающие трансформации скульптуры хотелось смотреть и смотреть, как на бегучую воду, огонь или те же облака. Но я пересилил себя и бросил взгляд на Баацежа. Генарх стоял, закрыв глаза - так, словно сам обратился в памятник.
   - Не только я любил её. Да?
   Ответ последовал с задержкой. Причём глаз Баацеж не открыл - словно боялся посмотреть на собственное творение.
   - Не беспокойся, Рин. Я вообще довольно влюбчив, если хочешь знать.
   "Ну-ну". Я не стал спрашивать, часто ли ради своих возлюбленных (о которых до меня не доходили даже слухи) генарх устраивает перепланировку Ирвана. Даже если такое случалось, то вот других статуй из полутвёрдого гематина я в городе не видел. Да что там! Я вообще понятия не имел, что из него можно сделать статую. Помимо всего прочего, такой материал - идеальный образец для магии подобий, лучше, чем даже склянка с живой кровью. Наведя на гематиновый предмет чары, можно вызвать у его создателя самые разные... эффекты. И убить можно.
   Вот только любая сволочь, желающая поколдовать над памятником Схетте, будет иметь дело со мной. Да.
   ...без усилий скользнув по реке времени вверх, я увидел тысячи, а там и миллионы теней. Множество разумных, приходящих взглянуть на Схетту Аношерез. Точнее, на Схетту, получившую новое прозвище: Орин Саллек, - или, иначе говоря, Вставшую На Пути. Отчасти игра слов... но мне ли не знать, насколько буквально можно понять эти звуки!
   Ведь я тоже Вставший На Пути, на множество путей. Даже сейчас я отчётливо ощущаю, как ширится сеть Нитей Понимания, вытягиваясь так далеко, как мне раньше и в голову бы не пришло. На этих путях меняются все, даже бессмертные. Кстати, довольно глупое определение, как я уже понимаю. Что такое "бессмертие", хоть десять раз "истинное"? Всего лишь одно из граничных условий роста. Потому что нет абсолютного бессмертия - что, несомненно, к лучшему, так как абсолютной смерти нет тоже. И если чья-то судьба связана с Пестротой так тесно, что даже гибель тела не ведёт к освобождению души, нелепо думать, будто это и есть бессмертие.
   Со временем Пестрота тоже канет в вечность, и сам Спящий последует за ней. Вполне возможно, даже сама Бездна однажды трансформируется настолько, что эта трансформа станет эквивалентом гибели. Ну и что?
   Я, прошедший через небытиё нирваны, скажу так: смертны все, и всё смертно. Но если в хаосе гибельных перемен вообще возможно нечто вроде бессмертия, то лишь в одной форме: возможности сознательно выбирать, что в тебе будет жить, а что умрёт. Смерть разбивает любые оковы... но мои Нити Понимания могут использовать даже острейший из инструментов.
   Схетты больше нет рядом со мной: она Изменилась. И что с того? Кто помешает мне самому Измениться так, чтобы снова пойти рядом с ней?
   Действительно, кто?
   Только я сам. Никто более.
   - Благодарю тебя, Баацеж.
   - Принимаю благодарность, Рин. Могу я... ты ведь видишь будущее, и...
   - Перестань, - резкость смягчается улыбкой. - Тебе не к лицу такой тон. А насчёт будущего ты не прав. Я не вижу его.
   - Нет?
   - Нет. Я его ощущаю-творю. Что же до твоего вопроса... не волнуйся, друг мой. Не только ты любишь её.
   Честно сказать, генарх застал меня врасплох. Я даже не подозревал, что он умеет улыбаться так... так... по-детски, что ли. Без остатка отдаваясь этому занятию.
   А с другой стороны - чему удивляться? Баацеж прожил не одну тысячу лет. И то, как именно он жил, лишний раз подтверждает простую истину: не только мне ведом "секрет" изменчивого бессмертия.
  
  
   Айса я обнаружил в месте, которое у меня с ним ассоциировалось слабо. Чтобы не сказать - вообще не. Что с меня, атеиста, возьмёшь! И тем не менее, бывший принц именно что посещал храм. Точнее, Большой Собор Энгасти.
   Говорят, что маги слабо склонны к вере в богов. И вообще в вере во что-либо, кроме своего резерва. Как во всякой шутке, в этой тоже есть своя - и немалая - доля истины: истово верующий маг действительно сродни чему-нибудь мифическому, вроде философского камня или универсального растворителя. Истово верующие с мощным магическим даром обычно идут в жрецы, с перспективой стать аватарами. Но...
   Магия - она, конечно, куда больше, чем просто средство достижения целей. Это и образ жизни, и стиль мышления-действия, и даже, отчасти, религия сама по себе. Но рациональная магия (а в Энгасти она в основном именно такова) охотно отвечает на вопросы вроде "что", "где", "когда", "сколько", "чем" и "каким образом". Но магу смешно спрашивать у собственного инструмента, даже если этот инструмент кажется ему равным по важности душе, "зачем" или "почему". Те самые детские вопросы, отыскать рациональный ответ на которые удаётся далеко не всегда, которые зачастую выводят в области иррациональные, не подвластные опыту и эксперименту - ведь даже если ты дорос до уровня высшего мага, это не означает ни всеведения, ни могущества иного, чем локально бесконечное. А смысл существования, зараза такая, чаще всего расположен где-то вне тебя, и его нужно постоянно искать.
   Так почему бы не в храме? Если уж быть последовательным сторонником разумного подхода к жизни, зачем начисто отвергать одну из граней реальности? А боги Пестроты более чем реальны, и служат им не самые глупые смертные. Пообщаться с которыми, если даже боги не снизойдут до прямого ответа, бывает интересно.
   Вот и Айс, похоже, искал чего-то такого вне привычного круга...
   А я искал его, но на обстановку внимание обратил тоже. Благо, она того стоила. Как и следовало ожидать, в Большом Соборе Энгасти не витал душок фанатизма, попахивающий палёной плотью и гниющими язвами великомучеников. Здесь царил дух спокойного величия, подчёркнутый богатством, не переходящим в кичащуюся собой роскошь. Храмовые интерьеры были красиво и обильно украшены - но, скорее, потому, что так полагалось по статусу. И потому, что энгастийцы, живущие в столице, сами по себе существа не бедные. Известной картины, когда сияющая золотом куполов церковь высится над грязью и убожеством курных изб, здесь и близко не наблюдалось. Здешней вере аскеза была лишь средством, пожертвования - не мздой, но знаком искренней благодарности, а суть веры, чутко спящей под сводами Большого Собора, близилась к той самой "вере в резерв". Или, говоря точнее, к вере в то, что камень прочен, вода текуча, небо красиво - особенно в ясную погоду. Что мир, в конечном счёте, устроен разумно и справедливо.
   Показательной стала сцена, которую я увидел по пути (притом я даже остановился, чтобы послушать и посмотреть происходящее целиком - благо, много времени это не потребовало). Некий ваашец, одетый с нарочитой скромностью, но всё равно по степенности своей, по чувству собственной значимости, вошедшей в привычку, напоминавший не то богатого торговца, не то чиновника высокого ранга, ступил в луч, ухищрениями архитектора кажущийся не имеющим источника вертикальным столбом небесного сияния. Негромко, но звучно полились слова Открытой молитвы, тоже, по всему судя, произносимой не впервые:
   - Оборони, судьба, от мести слабых, от решений глупых, от жалости низких, от честности лукавых; не введи во власть хладнодушных, не понуди к союзу с трусливыми, не поставь против необоримого, неизъяснимого и непостижимого; дай силы устоять там, где качает, удержать там, где рвётся, понять там, где смущает, смеяться там, где от боли и самую душу вынимает.
   Небольшая пауза, чтобы перевести дух. И дальше, с прежней размеренной чёткостью:
   - Оборони, судьба, от взглядов алчных, от воли злых, от внимания гордых; не позволь сомкнуться сводам тюремным, не дай случиться свободе бездомной, не порази неизлечимым, нестерпимым и неподъёмным; дай волю внешнюю как продолжение воли внутренней, избави от вины в глазах людских, но пуще того - от бесчестия в глазах собственных.
   Ещё пауза. И финал:
   - Об остальном же, судьба, позаботимся сами. Снизойди и ниспошли.
   Постояв ещё немного, ваашец вышел из столба света так же спокойно, как вошёл, передал некий небольшой пакет ожидающему рядом служителю. Последовали взаимные благодарности, не дежурные, по обязанности, но явно обоюдно искренние. После чего ваашец развернулся и ушёл. Насколько я понял, никакие дары не являлись обязательными, обрядовая обязаловка здесь вообще не приветствовалась - а потому пожертвования не превращались в привычку. Приятно, однако, что золото веры здесь не меняют на мишуру религии!
   Впрочем, это же Энгасти. Здесь это как раз нормально и естественно.
   "Самому, что ли, встать в яркий чистый луч и попросить судьбу о чём-нибудь? Точнее, ясно, о чём... о ком.
   Нет. Прочь, соблазн! Со своей судьбой я разберусь без ритуалов, хоть десять раз красивых. И потом - если назвался атеистом, это ничуть не даёт права изменять своей вере".
   Айс нашёлся в дальнем конце Собора, в приделе Веррая и Тепелью. Для энгастийцев Господь Правых, божественный Судия, и Госпожа Живых Бериллов, божественная Любовь, были супругами - и показательно, что жрецы Веррая и Тепелью, с которыми говорил Айс, также составляли пару. Показательно и то, что брак старших аватаров Справедливости и Любви был по определению бесплоден: от человека тианка не принесёт плода... если в естество не вмешаются либо магия, либо божественная воля.
   Приблизившись, я вежливо подождал окончания общения. О чём говорят Айс и аватары, я мог бы узнать, но вежливости ради узнавать не стал. Раз они сочли нужным окружить себя двойным барьером от подслушивания, на нижнем уровне имеющем магическую, а на верхнем - теологическую природу, то кто я такой, чтобы ломиться, куда не приглашают?
   Если мне будет нужно узнать о чём-либо из упоминавшегося в этой беседе, Айс позже перескажет мне это. Или не перескажет. Я в любом случае не стану обижаться.
   Каждый имеет право на тайну.
   Когда барьер от подслушивания с беззвучным шелестом свернулся, я шагнул вперёд:
   - Доброго вечера всем вам, разумные.
   - Доброго, - суховато кивнул аватара Веррая: невысокий, курносый, бледный и некрасивый, в сущности, мужчина. Впрочем, при его спокойном достоинстве это не бросалось в глаза.
   - Привет тебе, странник, - аватара Тепелью также держала дистанцию. А я вдруг подумал, не напоминает ли она Айсу безо всяких ухищрений со сменой облика его мать? Тианка ведь...
   - А, Рин! Рад тебя видеть. Что-то ты долго не показывался на лицевой стороне мира.
   - Разве два месяца - это так уж долго?
   - Для тебя - да. И очень.
   - У меня на то были причины. Но не будем мешать уважаемым... впрочем, есть одно поручение, которое я некогда обещал при случае исполнить. От Господина Всех Дверей - Господу Правых: хильантрэвей сиккош венньемри.
   Мужчина вздрогнул.
   - Я Слышал тебя, маг. Передай Ленсаро: эглерием харр сиккош, дегой эранх.
   - Передам при случае, - буркнул я. Вот ещё радость: служить курьером для мелких подколок богов, адресованных друг другу... но при оказии всё же передам, раз обещал. - Всего наилучшего вам, божественные.
   - Постой, Рин Бродяга!
   - Да?
   - Когда ко мне пришёл тот юноша, Тассаир, и спросил, можно ли тебе доверять, Мы ответили утвердительно. Надеюсь, ты не разочаровал его.
   Аватара Тепелью не спрашивала. И не требовала ответа. Её не особенно волновала даже репутация богини... во всяком случае, не в первую очередь. Её слова касались прежде всего моих отношений с конкретным тианцем, Связующим ментала и сотрудником тайной службы.
   Каковые отношения, кстати, пока не подошли к концу. И ещё довольно долго не подойдут. Будущее показывало это достаточно ясно.
   - Я тоже на это надеюсь. Божественные...
   - Ступайте с миром, смертные.
   - Интересных тебе путей, Рин Бродяга. И тебе, Айс Молния.
   Пока мы шли к выходу из Собора, мой друг молчал. Спросил уже на ступенях при колоннаде, тоном обманчиво ровным:
   - Так что там с причинами, а?
   - Ну, если совсем коротко, не касаясь второстепенных моментов... я теперь понимаю тебя куда лучше прежнего.
   - Что? То есть...
   - Не совсем, - перебил я. - Или совсем не. Но теперь "Одинокую птицу" мы можем петь дуэтом и со сходными чувствами.
   - Вот как.
   - Угу. Если у тебя есть время, могу познакомить тебя с одним... памятником.
  
  
   И мы выпили, и спели "Одинокую птицу", и ещё выпили. И закусили, и выпили снова, и начали разучивать новую песню. Дошли как раз до строчки "и растворилась в воздухе до срока - а срока было сорок сороков...", когда на обрыв, где мы пели и пили, реверсировались в стиле риллу Манар и Лада.
   - Рин! - завопил Манар так, что Айс мог бы и оглохнуть, если бы я вовремя не укрепил его щиты. - Ты не представляешь, что случилось! Это чудо, истинное чудо!
   Лада просто стояла рядом и молча сияла от счастья. Так, что я аж застеснялся своего нелёгкого угрюмства. Но по инерции всё же скорее проворчал, чем сказал:
   - Никаких чудес, друг мой, обыкновенная магическая механика. Мы убрали из Хуммедо кучу истинно бессмертных хилла, восстановив баланс, так что...
   Ни мой тон, ни слова никого особенно не взволновали.
   - Лада исцелилась наконец! - продолжал восторгаться вслух Манар, - У неё будет ребёнок! Сын! Я скоро стану отцом, представляешь?
   - Давайте выпьем за это, - предложил Айс. - Рин, твори!
   И я сотворил ещё пару бокалов, уже не пустых. Будущему отцу - коньячный, а Ладе достался просто газированный сок. Понятно, винный спирт ничего эмбриону бы не сделал, хилла, особенно прошедшей "родильный бассейн", такую мелочь нейтрализовать - как моргнуть... но зачем создавать необходимость что-то там нейтрализовывать, а тем паче возиться с настройками проницаемости плацентарного барьера?
   Не питие для веселия, но веселие в питии. И не так важно, что именно пить. Китайцы с чайной церемонией просекли это задолго до моего рождения, а кочевники-бедуины...
   Кстати, о кочевниках.
   Кажется, Госпожа Тепелью устами одной мудрой тианки пожелала мне интересных путей? Что ж, я уже представляю, как реализовать это пожелание. Не знаю пока, как там со Схеттой, но вот ситуацию с Ниррит надо бы... прояснить. Да.
   И то, что ради этого придётся покинуть Пестроту, не пугает, но вдохновляет меня. Пожалуй, я вполне дорос до исследования вопроса, что лежит за пределами знакомой вселенной.

Эпилог

   - Мам! К тебе пришли! - старательно выговаривая трудные согласные, объявил молодой (ну, очень молодой) человечек. Его стоило бы назвать ребёнком уже потому, что до половой зрелости ему ещё предстояло расти и расти, но...
   У обычных детей на запястье руки не сидит зомби галки. Очень, кстати, качественный зомби, пахнущий консервантом на основе эфирных масел, а не разложением. А на голове, цепляясь за отчаянно густые чёрные волосы, не сидит скелет крысы. Причём и галка, и крыса созданы именно молодым человечком: связывающие некроманта и его творения незримые нити не дадут в этом усомниться. Ну а маг смерти, способный анимировать мёртвых, - уже не ребёнок.
   - Спасибо, что показал дорогу, сын. Хотя... - глаза ещё более чёрные, чем волосы юного некроманта, блестят пронзительно, с неожиданной иронией, - полагаю, такой гость справился бы с... поиском путей и без посторонней помощи.
   - Возможно, и справился бы, - кивает гость. - С небольшой... потусторонней помощью я могу справиться со многим.
   Два воплощения разных, но в чём-то близких Сил смотрят друг на друга почти по человечески. Во всяком случае, юмор во взглядах - как предмет и его отражение в идеальном зеркале. Не вдруг отличишь, где что.
   Человечек утопал по своим важным делам. Хозяйка молчаливым жестом указала гостю на диван: присаживайтесь, не стесняйтесь. И заметила:
   - Вы говорите на старотианском, значит, добрались до моего мира из Пестроты?
   - Да.
   - Впечатляющее достижение. Надо полагать, у вас ко мне есть некое дело?
   - Не без того. А вообще-то я в основном хотел просто познакомиться. И, кстати, может, лучше на "ты"? Не люблю официоз.
   - Аналогично. Вот только у тебя есть передо мной преимущество. Ты явно знаешь, кто я, а вот я тебя вижу впервые. Может, для начала расскажешь, кто ты такой? И как насчёт шихема?
   - От шихема, заваренного тобой, откажется только полный болван.
   - Вот видишь, ты даже в курсе наших местных традиций... так что там насчёт рассказа?
   - Если ты не против длинных историй, слушай.
   С кивком приняв появившуюся по волшебству глиняную кружку с ароматным отваром, гость втянул разошедшийся по комнате аромат и начал:
   - Я брёл себе по дороге, петляющей сквозь "берёзовый" лес, и совершенно никого не трогал, когда земля под ногами задрожала...

Оценка: 7.42*26  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com П.Роман "Искатель ветра"(ЛитРПГ) Л.Джейн "Чертоги разума. Книга 1. Изгнанник "(Антиутопия) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) А.Вильде "Эрион"(Постапокалипсис) И.Иванова "Большие ожидания"(Научная фантастика) Ю.Резник "Семь"(Антиутопия) С.Суббота "Наследница Драконов"(Любовное фэнтези) А.Кочеровский "Утопия 808"(Научная фантастика) А.Шихорин "Создать героя 2. Карманная катастрофа"(ЛитРПГ) А.Завадская "Архи-Vr"(Киберпанк)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"