Ник Нев: другие произведения.

Прирожденный торгаш

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс "Мир боевых искусств. Wuxia" Переводы на Amazon!
Конкурсы романов на Author.Today
Конкурс Наследница на ПродаМан

Устали от серых будней?
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Диктор озвучит книги за 42 рубля
Peклaмa
  • Аннотация:
    Наследник финансовой империи - завидная участь для любого. Нет желания и способностей продолжить дело клана? Ты ещё не пытался, да и не старался. Начни с нуля, а там посмотрим. Книга первая. ЛИТРПГ. Юмор.

  ГЛАВА 1
  
    - Вынужден сообщить тебе принеприятнейшее известие. Нашему терпению пришел конец.
  
    Не нравится мне это выражение - "нашему" терпению. Ох, не нравится. Неужели папаня заручился поддержкой остальных родственников?
  
    Словно в подтверждение моих мыслей, загораются два визора. Мамуля и родной дяденька собственными персонами, точнее, в голографическом виде присутствуют.
  
    Чувствует моя пятая точка, что неприятности в этот раз серьёзные. Весь триумвират в сборе, и как ни странно, по мою грешную душу.
  
    Где же я так накосячил? Не припомню за собой крупных грехов.
  
    Тем более таких, ради которых "могучая тройка" решила на время забыть о вражде, и встретится за одним столом, пусть даже виртуальным.
  
     - Ты позоришь наш род, бездельничаешь, кутишь, соришь деньгами и устраиваешь дикие выходки, бросающие тень на весь наш клан.
  
    Не знаю, что предки нашли особенного в этих дежурных мелких прегрешениях? Как будто их единственный наследник , в моем лице, вел себя по-другому? Что за придирки на ровном месте?
  
    Папаня, между тем, распинается дальше:
  
    - Ты не заработал ни одного доллара за всю свою жизнь!
  
    Странный он какой-то сегодня. Зачем мне зарабатывать, если состояние любой их трех наших корпораций позволяет безбедно существовать хоть тысячу лет, не вылезая из президентского номера "Хилтон-Арбат" и ежедневно завтракая только черной зернистой кавиар.
  
    Справедливости ради, у дядюшки есть дочь, но по странной традиции, заведенной в нашей династической шараге, она не может быть руководителем корпорации. Максимум, что ей светит - место моей мамочки, в Совете директоров банковского холдинга. Третье лицо в иерархии клана, но не выше. Первые два обязан занимать мужчина. То есть я. Хотя искренне надеюсь, что этого никогда не случится. Ибо более несовместимых понятий, как я и бизнес, найти невозможно.
  
    За этими рассуждениями упустил нить повествования.
  
    - А твоя учеба?
  
    По всей видимости, вопрос требует ответа. Но какого?
  
    - Что не так с моей учебой? Я же получил диплом в июле месяце, причем красный с лавровым золотым венком. Всё, как и положено.
  
    Зря это сказал, надо думать хоть иногда, особенно в присутствии родителей. Меня извиняет, лишь чрезвычайная редкость таких встреч. Святая троица сейчас пребывают на разных континентах, неустанно преумножая и так бескрайние богатства и владения нашей семьи. Абсурдность такого образа жизни я уже обрисовал на примере выше: с икрой и Хилтоном на тысячелетие.
  
     - Никто! Ты слышишь, никто в нашей семье дипломы не покупал! Все получали своими силами и головой!
  
    Равнодушно пожимаю плечами, итак сделал все что мог - шесть лет в университете отбыл, от звонка до звонка. Хотя, конечно, преувеличиваю - но все, же появлялся на лекциях регулярно, и даже сдал несколько зачетов и экзаменов своими силами.
  
    - Я честно предупреждал, что мир финансов и бизнеса - не для меня. Нельзя требовать от человека того, что сделать он не в силах.
  
    Глава клана в сердцах швыряет на стол платиновый Паркер, голограммы родственников поддерживают сторону обвинения.
  
    Из-за чего сыр-бор? Непонятно. Как будто все эти годы они пребывали в неведенье, как живет и учится их наследничек.
  
     - Что ты натворил на проспекте имени Пяти Павших Колонелей?
  
    И всего-то! Стоило ли устраивать собрание важных персон ради давно забытого розыгрыша?
  
    - Шутка юмора, всего-навсего. Поспорил с одной симпатичной девушкой, что в нашем мире случаются чудеса, и что не всё меряется деньгами.
  
    - В чем смысл спора?
  
    - Я сказал, что куча денег будет находиться на виду у всего города неделю, без охраны, и никто на неё не позарится.
  
    - На что спорили?
  
    - На поцелуй, - невинно закатываю глаза к потолку, чтобы не встречаться взглядом с разгневанным родителем.
  
    - Ты идиот?!!! За эти деньги ты мог купить десяток фотомоделей на пару лет, - внезапно запинается, вспомнив о присутствии бывшей супруги, хотя и пребывающей в оптическом варианте.
  
    - А в чем собственно дело? Сколько можно меня мучить из-за какой-то чепухи.
  
    - Ты считаешь это чепухой? - зловещая улыбка не предвещает ничего хорошего. Я чего-то не знаю?
  
    После чего выходит из-за стола и, облокотившись на спинку стула, театрально, громко и с выражением зачитывает с листа:
  
    " 8 августа сего года, в результате уличных беспорядков на проспекте Пяти Колонелей пострадали: 18 граждан, 4 сотрудника полиции, представитель мэрии, и два журналиста. С ушибами средней и легкой тяжести госпитализированы семь человек. Погибших нет."
  
    - Ну, вот видите, все обошлось. Погибших нет. Хотя, конечно, никто не ожидал такого. И вообще, я не виноват! Кто-то слил журналистам, что на рекламной растяжке поперек центральной улицы города, пачками прикреплены настоящие доллары. Почти десять дней провисели, никого не волновали. И тут такой конфуз.
  
    - Сколько денег было?
  
    - Всего тысяч двадцать. В основном мелкими купюрами, для визуального эффекта, чтоб.
  
    - И в кого ты такой дурак? - мне кажется, или он начинает повторяться? - Может тебя порадует, но именно твоя подружка и слила информацию журнамерам.
  
    Вот те кря! Леночка, ну ты и стерва. Хотя, розыгрыш все равно удался!
  
    М-да, если бы я знал, к каким последствия это приведет. Хотя откуда мне было знать, даже в страшном сне такого не ждешь. Тем более, что раньше мои шутки всегда сходили с рук.
  
    Взять, например, прошлогодний сюрприз. " Фонтан с шампанским". Оригинально и весело получилось, а уж как все студенты были довольны.
  
    Опять же, причиной стал классический спор на ночь любви.
  
    Единственная оплошность была в том, что шампанское из бутылок наливать очень долго, и вероятность спалиться и провалить весь проект слишком большая. Естественно в мою голову пришла гениальная идея - заменить шампанское обычным сухим вином. По большому счету, это одно и тоже, только газированное. Так я думал. Тогда. Дьявол, как известно, в деталях. Один сомнительный постулат потянул за собой следующий прокол. Вы часто видели в столице вино в бочках? То-то и оно. Долгие и утомительные поиски вывели меня на продавца сухого грузинского вина со странным названием " Ризлинг". Вот у него в наличие была целая цистерна, причем очень дешево. Нет, конечно, же качество было проверенно прямо на месте. Путевой обходчик, черпанув ведром прямо с крыши, приложился и одним махом выдул литра четыре божественного нектара. После чего подтвердил, что да - это он, тот самый волшебный "Ризлинг".
  
     Кроме замечательной цены, которая оказалась в 18 раз ниже среднерыночной, нектар обладал ещё одним, незадекларированным качеством. Вино невероятно, просто удивительно сильно, пахло брагой!
  
    Собственно, как пахнет неведомая брага, я впервые узнал из комментариев к открытию " Фонтана с шампанским". Что не помешало студентам осушить фонтан всего за один день. Правда, занятия в этот и на следующий день были сорваны по всему университету, но зато народная память запечатлела это событие навечно. Говорят, конкурс в наш ВУЗ в этот год вырос в полтора раза. Вот что сила, животворящая, интернета делает.
  
     Опять отвлекся.
  
    - Принимая во внимание все перечисленные факты, и твое категорическое нежелание браться за ум, семейный совет посовещался и решил, - торжественная пауза, - лишить тебя финансового обеспечения, вывести из состава Совета Директоров и временно лишить всех привилегий. Счет твой заблокирован. Кредитная история понижена в рейтинге до дефолтного статуса.
  
    - Вы что с ума все посходили? - понимаю, что нельзя так с теми, кто тебе дает деньги и обеспечивает всю сознательную жизнь, но обстоятельства такие, что и мертвеца выведут из равновесия. А я далеко не мертвец! - Мне деньги нужны!
  
    Упс, последнюю фразу, кажется произношу вслух.
  
    - В ближайшие год-два, тебе деньги не понадобятся. Это абсолютно точный и достоверный факт. А к концу этого срока, надеюсь, ты уже сам будешь зарабатывать себе на жизнь.
  
    - Это ещё почему?
  
    - Ты очень невнимателен. И это тоже будет уроком на всю жизнь. Ты получал повестку в суд?
  
    - Вроде бы, да. Что-то припоминаю, примерно месяц назад. Но этим должен заниматься наш корпоративный юрист, не мне, же самому в это вникать?
  
    Что-то человеческое мелькает в глазах родного папаши - жалость, разочарование или грусть. А может мне показалось - откуда у него взяться человеческим эмоциям - он же бизнес-машина, киборг, запрограммированный на получение прибыли. И это не преувеличение - именно поэтому меня неудержимо тянуло подальше от всего этого.
  
    - Ты больше не можешь пользоваться услугами адвокатов корпорации, ты здесь больше не работаешь. А поскольку ты, или твой представитель не явились на заседание суда, то решение принято в отсутствие ответчика. Сроки для подачи аппеляции уже прошли, поэтому судебное решение - окончательное, и обжалованию не подлежит. Два года ограничения свободы и пребывания.
  
    После чего нажимает кнопку на столе - у него до сих пор живой секретарь в приемной(жуткий и дорого анахронизм):
  
    - Пригласите пристава, пожалуйста.
  
    Входит судебный офицер:
  
    - Осужденный, следуйте за мной.
  
    - Прощай, сын.
  
    Наверняка послышалось. Последний раз "сыном" меня называли почти двадцать лет назад.
  
    Глава 2.
  
    Два года лишения свободы - это немного, несколько утешает тот факт, что, игровой мир 'Марциона' развитый и весьма популярный - десятки миллионов пользователей. Тем более, что через год можно подать на условно-досрочное освобождение. Перекантуюсь двенадцать месяцев, рубясь с драконами в обществе принцесс, и с чистой совестью на свободу.
  
    Благодушие мгновенно испарилось, стоило заглянуть в профиль.
  
    Имя: 3798ZK (*можно изменить, осталось 23 ч 56 мин)
  
    Уровень 0
  
    Профессия: Торговец 1
  
    Поражение прав:
  
    Невозможно получить новую профессию, навык, умение.
  
    Социальный рейтинг: отрицательный
  
    Невозможно распределение очков характеристик.
  
    Пользование магией не доступно.
  
    
  
    - Да, они что там, все с ума посходили? Это же не игра, а каторга, - и тут же осекся, сообразив, что именно это изначально и подразумевалось.
  
    А выбор профессии, не иначе, как подарок от родственников - вишенка на торте моего позора.
  
    Так-с, а это что за сообщение?
  
    *** Требования по УДО.
  
    1. Прошение об Условно-досрочном освобождении можно подать по отбытии не менее 50% срока наказания.
  
    2. Прошение может быть рассмотрено только после погашения всей суммы судебных издержек, с учетом пени на момент закрытия долга. На сегодня ваша задолженность: 243 тысячи долларов САСШ или 291 400 золотых монет мира ' Марциона'.
  
    3. Вы не можете раскрывать ваше настоящее имя во время отбытия срока заключения. Просить и принимать помощь от лиц, знакомых вам до вынесения решения суда.
  
    4. Иметь положительный социальный рейтинг в большинстве локаций пребывания.
  
    Как-то мне сразу поскучнело.
  
    Оказывается и в гробу может быть хуже, чем обычно, если заботливые родственники заранее подсыпали канцелярских кнопок.
  
    Обжегшись на молоке - на пиво дуем. Прежде чем куда-то идти и что-то предпринимать, изучу повнимательнее мануалы и пробегусь по форумам.
  
    В принципе, 'Марциона' похожа на десятки подобных игровых миров, и хотя никогда здесь не бывал, но общие правила и система управления интуитивно понятны.
  
    Поиск информации затянулся часа на три, и принес крайне мало утешительного.
  
    Из плюсов: смерть от голода мне не грозит, вдобавок, каждому новичку полагается социальное жилье, где можно хранить свое имущество и ценности.
  
    К слову, последнего не оказалось ничего. Штаны, рубаха и башмаки - общей стоимостью в половину медного гроша, да и то при условии, что кто-то вообще согласится купить.
  
    На этом хорошие новости закончились. Нет желания выделять кавычками слово 'хорошие', поскольку таковыми их можно считать с большой натяжкой, да и то, только на фоне остальной инфы, добытой на форумах.
  
     Сведений об осужденных оказалась крайне мало, можно сказать, что вообще ничего, кроме самого факта их существования в этом мире. Никому тема эта не интересна, а сами зэка не спешат афишировать подробности своего бытия. Да и просто их очень мало здесь.
  
    Буквально, по крупицам удалось собрать информацию, что осужденным полагается только одна профессия, причем список крайне узок: дровосек, рудокоп, строитель и, вроде бы, по слухам - кузнец. Торговцев среди осужденных отродясь не встречалось, что не удивительно, что подтверждало моё предположение о грязной руке финансового воротилы, подложившему свинью своему единственному отпрыску.
  
    Впрочем, на фоне всего остального - мелочь не достойная возмущения.
  
    Что же за профессия такая - торговец? Какие преимущества дает, и какие перспективы открывает?
  
    Оказалось, что, практически, никаких! Даже не поверил сначала, не поленился, прошерстил ещё полсотни тем - результат тот же.
  
    Единственный бонус - скидка при покупке и наценка при продаже. Вот только размер этого счастья поражает до глубины души. На малых уровнях он просто ничтожен, на уровне статистической погрешности, а до высоких я, по понятным причинам, просто не доживу. Да и тогда, не впечатляет: 0.1% скидки за каждый +1 к Торговле. То есть, набрав невероятные 100 единиц профы, я стану обладателем шикарной скидки в десять процентов. Как бы удар меня не хватил от такого счастья!
  
    Не сказать, что профессия совсем уж бесполезная, есть какие-то ветви развитий, которые соединяясь с другими умениями, дают симпатичные плюшки. Вроде бы развивает Интеллект и даже влияет на магические способности, но все это где-то в невообразимой дали высоких уровней, и мне не светит по той простой причине, что все это не доступно. Для непонятливых - смотрим пункт 1 'Поражения прав'.
  
    
  
    Совершенно очевидно возникает вопрос:
  
    Что мешает провести эти два года наслаждаясь отдыхом, если мучительная смерть от голода мне не грозит?
  
     Первое : надо выплатить огромный судебный долг.
  
     Второе: можно отсидеть два года, а можно всего год- разница очевидна.
  
     Третье: как вернуть авторитет в клане? Пройдет два года, и кем я выйду?
  
     Четвертое: вероятно, срок отсидки может быть увеличен для выплаты долга и пени.
  
    И, наконец, пятое: скучно и, вдобавок, стыдно вести растительное существование в качестве нищего нуба. Уж лучше вкалывать на каменоломне, там хоть коллектив есть.
  
    Между тем, дело к вечеру, и чтобы не ночевать на улице, надо озаботиться поисками жилья.
  
    Сейчас я нахожусь на окраине Царьграда, и здраво рассуждая, в центре города без денег делать нечего. Поспрашивав прохожих, получил примерный адрес и направление, где искать хостел для новичков, и бодро засеменил к своему новому месту жительства.
  
     Поблуждал, заплутал, но наконец-то, добрался до постоялого двора уже. К тому времени когда совсем стемнело.
  
     Конура - самое подходящее слово для моей обители. Оконце маленькое, стекла мутные потрескавшиеся, топчан с тюфяком, набитым соломой - колкая, зараза.
  
    Ни стола, ни стула. Из всей мебели - кованный, неподъемный сундук, тот самый несгораемый и не вскрываемый сейф для хранения ценных вещей.
  
    Ламп и свечей тоже не нашлось - тонкий намек, что днем здесь делать нечего, а ночью лучше спать.
  
    А что мы хотели за бесплатно? Царские хоромы? То-то и оно.
  
    
  
    - Чем бы в тебя кинуть? - за окном ещё темень, даже не рассвело, а этот горластый потомок птеродактелей надрывается, словно его в суп кладут, предварительно ощипав.
  
     Впрочем, окно не открывается, поэтому петух продолжает райское пение, не опасаясь за свою никчемную жизнь.
  
    Первый трудовой день в новом мире. Минус одни сутки из срока заключения.
  
    Может, и хорошо, что рано встал, успею пробежаться по форумным вакансиям, вдруг что-нибудь подходящее найдется.
  
    Ага, щаз!
  
    С трудоустройством как-то не задалось. Несмотря на то, что ЦГ(сокращенное от Царьград) имел более двухсот тысяч постоянных жителей, из которых лишь четверть - живые игроки, с поиском сразу возникли проблемы.
  
    При всем богатстве выбора, 90% вакансий отсеялись сразу - требования по характеристикам явно не для моего персонажа.
  
    Из оставшегося не нашлось ничего, даже близко, подходящего к моей специальности. Подтвердилась мысль, что более неудачную профессию для осужденного найти невозможно.
  
     Конечно, пробегусь по торговым лавкам и магазинчикам, поспрашиваю, но есть у меня предчувствие, переходящее в уверенность, что напрасный это труд. Помощник нулевого уровня, да ещё с отрицательным социальным статусом - даже пробовать не стану. Может чуть позже, в будущем.
  
    Теперь в списке остались лишь низкоквалифицированные рабочие места, куда брали всех желающих. Правда, заработки не впечатляли, там, где их вообще не постеснялись указать: от 50 до 90 медных монет в день. Притом, что кружка эля согласно форумным сведениям - 15 медяков, жаркое так и вовсе тридцать.
  
     Это, что, же, если не пить и не есть, то пару золотых в месяц можно накопить? Нехитрый валютный курс этого мира: 1 золотой=10 серебряных=1000 медных монет.
  
    Что-то тут не то! Надо на месте разбираться, может это зарплата ученика, а мастер на порядок больше получает? Чего зря гадать, работать надо.
  
    Итак, имеются следующие варианты:
  
    - сельскохозяйственные работы (прополка и сбор урожая)
  
    - каменоломни, аж три предложения, причем одно из них обещает хороший заработок, но благоразумно избегает точных цифр.
  
    - земляные работы
  
    - подсобный работник в таверну(кормежка бесплатно)
  
    И несколько совсем экзотических, как уборщик конюшен (требуется допуск по тирексам) и пастух гусиного стада(?!).
  
    Нет, конечно, можно ещё поискать, наверняка здесь лишь малая часть всех вакансий, но какой смысл? По идее, они все такие же будут - не интересные, тяжелые и мало оплачиваемые.
  
    Начну, пожалуй, с самого начала - с травников.
  
    
  
    На запрос ответили сразу, правда, без подробностей. Скинули карту с отмеченной красной точкой, куда следует прибыть через час, и на этом все.
  
    Авось, повезет.
  
    Не повезло. Тяпка в руках, жара страшная, мошкара так и кружит над головой, а помидоры с сорняками сливаются в одно сплошное грязно-зеленое месиво. Не знаю, каким образом, но попадаю все, же по кустам-вредителям, оставляя живыми плодоносящие растения. В большинстве случаев, как мне кажется.
  
    - Отдохни, испей водицы, - благообразный седой старик, если не ошибаюсь, друид, протягивает деревянный резной ковш, полный живительной холодной влаги.
  
    Выпиваю все без остатка, за один заход.
  
    - Не расстраивайся, завтра получишь первую единичку умения, и станет намного легче. Через недельку, при усердии, будешь втрое больше делать и времени в два раза меньше потратишь.
  
    Вот те хрю! Это что, получается, тут работают за ради умений?
  
    Друид недоуменно пожимает плечами:
  
    - Истинно так. Не за медяки работу адскую на себя взваливают, ради знания светлого и нужного. И травнику и лекарю в пользу, и многие другие алчут умения земледельческого.
  
    Поскольку смысла в каторжной работе нет, то и продолжать истязание организма не вижу смысла.
  
    Сидим в тенечке, попиваем водицу колодезную, ледяную, восхитительно сладкую. Болтаем о том, о сем; друид хоть и живет не в самом городе, много интересного рассказывает. Но все больше о травах, сборе урожая, заготовке солений на зиму.
  
     Попутно выясняется, что сбор трав - точно такое же бессмысленное занятие для меня. Собранное новиками 'сено и солома' ни на что не годны, только на корм единорогам. И существует только ради процесса обучения нубов. Соответственно, оплата символическая - серебрушки в день не выходит.
  
     Получив честно заработанные 20 медяков, норма-то не сделана, отправился на осмотр города.
  
    ЦГ - очень даже симпатичный, интересный город в классическом средневековом стиле. С дворцами, храмами, площадями и водопроводными акведуками. Есть даже 'Коллизей', но мне там выступать не светит, даже теоретически. Да и желания такого нет.
  
    Наудачу попробовал поискать работу в торговых лавках, не самых дорогих и взыскательных, но всюду получил ожидаемый отказ. Даже разговаривать не стали, а в одном месте пообещали намять бока, если не исчезну.
  
    Непривычные ощущения, скажу я вам. На контрасте с прошлой жизнью.
  
    Между тем, нарисовалась ещё одна проблема. Как известно, умереть от голода в этом мире нельзя, но зато, без питания быстро теряешь в подвижности и работоспособности.
  
    Напившись водички, и проглотив яблоко, предложенное друидом, на время перебил чувство голода, и отсрочил негативный эффект. А ближе к вечеру едва ноги переставлял, и с огромным трудом дотащился до своей конуры. Тратить последние медяки на еду категорически не хочется, если мануалы не врут, то сон лечит усталость и восстанавливает.
  
    К этому стоит добавить, что классических индикаторов жизни и здоровья у меня нет - заблокированы. Поэтому приходится ориентироваться и делать выводы по ощущениям. Редкостная подстава. А если не дай бог, сражение? Зарежут, и заметить не успеешь, как жизнь закончилась. Впрочем, при отсутствии богатств и снаряжения - кому я нужен? Да и возрождение в игровом мире никто не отменял. Маленький такой плюс нашелся - единственный за весь день. На год, минимум, я бессмертный! Но утешает все равно слабо.
  
    На следующий день, учтя ошибки предыдущего, решил подойти к делу системно, не торопясь. Поскольку почти все оставшиеся предложения о работе связаны с тяжелым физическим трудом, озаботился этим вопросом.
  
     Распределять очки характеристик не могу, но согласно мануалам, они все, же присутствуют. Даже у таких жестких 'социалов', как я. То есть сила и выносливость, и как следствие, работоспособность повышаются с каждым уровнем. Аналогично с уровнем жизни и регенерацией, пусть даже мизерной. Профессиональные умения от уровня почти не зависят, но хоть умирать через час напряженной работы перестану.
  
    Поэтому займусь прокачкой, и пусть в меня кинут тяжелым камнем, если это будет легко и просто.
  
    Интуиция не подвела! Получение опыта превратилось в тоскливое 'хождение по мукам'.
  
    Благодаря форумным подсказкам получил довольно полное впечатление о большинстве квестов для начинающих в районе Царьграда. Вот только, большинство заданий мне не подходили категорически. Что может быть проще - убить десяток Бешеных лисиц и принести снятые с них шкуры? Притом, что оружия у тебя нет, а уровень рыжих монстров - третий? И это один из самых простых квестов. Для нубов проблема решается достаточно просто - иди и тренируйся, пока не получишь умение лучника, мечника или, к примеру, лесоруба али рудокопа.
  
    Нет, конечно же, чуть позже эти задания и мне будут по силам, и я их обязательно пройду - но надо-то сейчас.
  
    В результате, пробегав весь день, разнеся несколько посылок, передав парочку приветов и посланий, нарубив дров и натаскав воды, получил два уровня, ножик и кожаную куртку. Капитал мой вырос до 4 серебрушек и десятка медяков. Скромненько.
  
    Забыл упомянуть, наконец, выбрал себе имя:
  
    Имя: Волхх
  
    Уровень 2
  
    Профессия: Торговец 1
  
    Удвоенная буква на конце - не признак оригинальности и творческого вдохновения, просто все остальные варианты написания этого слова уже заняты.
  
    Собрав всю легкодоступную халяву по квестам оказался у изначально разбитого корыта. Что делать дальше?
  
    По списку следуют шахты и каменоломни. Честно говоря, раньше даже не подозревал, что это разные понятия.
  
    Но краткий ликбез в справочнике пояснил, что в одном добывают камень, а в другом - драгоценные камни и руду. Иногда, правда, и то и другое одновременно.
  
    В результате окончательно запутался, чем же они тогда принципиально отличаются, и решил изучить вопрос на месте.
  
    - Первый раз вижу рудокопа без своего инструмента, - мастер хоть и удивлен, но выдает мне требуемое, насмешливо покручивая казацкие усы.
  
    Неправильные здесь гномы, вместо бороды - эдакое украшение. Позже выяснится, что борода в шахте - ужасно неудобное излишество. Поскольку является прекрасным пылесборником и мусоронакопителем. А уж чего-чего, пыли, песка и каменной крошки в забое всегда с избытком.
  
    Странно, что эта очевидная мысль не посетила ни одного автора фентези или создателя многочисленных игровых миров. Так и мучились несчастные гномы с грязными бородами, и до сих пор мучаются.
  
    ***Кирка Простая
  
    Не удивительно, что нормальные работяги со своим инструментом приходят. Хоть бы маленький плюс, хоть на что-нибудь. Грустно.
  
    Не поленился, поработал этим прекрасным орудием больше часа, но вовремя осознал всю бесполезность и бесперспективность такой работы. Судя по результату, мой дневной заработок за всю рабочую смену не превысит и 20 медных монет.
  
     Наивная надежда, что изумруды и сапфиры посыпятся щедрым ручейком после пары ударов не оправдалась. Что и следовало ожидать, так как частота выпадения камешков подчиняется законам статистики и вероятности. Скорректировать удачу в лучшую сторону можно, но для этого требуется хороший инвентарь, амулеты и профессиональные навыки высокого уровня. Мне же, как безнадежному нубу, ловить здесь нечего.
  
     На выходе из шахты никого, лишь гном, тот, что выдавал инструмент.
  
    -Эка ты быстрый! Неужто, норму выполнил? - и довольно скалится в свои усы.
  
    - Не для меня работа такая. Рожденные ползать - летать не может, - довольно двусмысленно получилось, учитывая привычку гномов ползать в своих норах под землей.
  
    Но коротышка не заметил подковырки:
  
    - Атож! Добыть камень - не всякому дано. Но ты не отчаивайся, подучись, и возвращайся попозже.
  
    - А это что за механизм? - Ответ мне известен заранее, поскольку поломанный агрегат стоит здесь испокон веков, и служит декорацией и поводом для выдачи несложного квеста для нубов.
  
    Мастер долго и нудно рассказывает скучнейшую историю, о том, что великий мастер создал этот горнопроходческий комбайн, но не хватает нескольких деталей, которые были утеряны в результате поломки при испытаниях. И тому, кто их найдет и вернет, положена достойная награда.
  
    Я даже знаю какая: 100 монет медных и Каска Шахтера. Защита+1.
  
    Вот только, выполнить квест у меня не получится. Чтобы разобрать завал в обрушившейся штольне уйдет целая неделя, с моими-то нулевыми умениями. И, вдобавок, требуется укрепить свод деревянными распорками, во избежание повторного обрушения. Вот тут и скрыта главная пакость - для этого требуется умение Шахтер 2.
  
    Поэтому когда гном предлагает выполнить это задание, с чистой совестью посылаю его подальше, вежливо, конечно же.
  
    - Странный ты, работа легкая, награда хорошая. Никто не отказывался раньше, - искренне удивляется шахтер.
  
    -Если все так легко и просто, почему сам не спустишься и достанешь потерявшуюся запчасть?
  
    Эпиэс хмыкает и улыбается:
  
    -Дык, аппарат все равно починить нельзя. Это вроде как испытание для новичков. Потрудился - получи награду. Все по чести, все справедливо.
  
    -Понятно, - делаю вид, что удивлен. - У меня все равно не получится. Проклятие наложено - никакие умения впрок не идут. А чтобы шпалы в той шахте ставить особый шахтерский навык нужон.
  
    -Откуда ведаешь? - насторожился гном.
  
    -Прежде чем сюда идти, поспрашивал знающих людей. Они подсказали.
  
    - Печальная участь твоя. Не позавидуешь. Можешь на других шахтах счастья попытать, но толку с того чуть.
  
    - Что так?
  
    - Кризис в полный рост шагает по нашим штольням. Месторождения обеднели, работников катастрофически не хватает, а новые шахты или далеко или в опасных районах находятся.
  
     Казначейство в ус себе не дует, закупочные цены уже второй год не поднимает.
  
    - А казначейство здесь причем? - мне действительно интересно.
  
    - Большую часть полу и драгоценных камней город закупает, на них вся магическая защита держится. Крупные как накопители используются, мелкие перетираются, дробятся - всяко, по-разному применяют. Нормальную цену не хотят давать - казне убыток. А то, что добыча падает - это якобы не их проблема.
  
    - Других покупателей на каменья не искали?
  
    - Кланы, конечно, берут. И мрамор и уголь, и камень для фортификаций и драгоценное сырье просят. И объемы большие. Вот только цену зажимают - и не скажи им ничего, в ответ казначейским прайсом в морду тычут.
  
    Некая идея оформилась в моей голове, и чтобы не упустить зародившуюся мысль, быстро попрощался.
  
    Весь вечер потратил на сбор и систематизацию информации по этой теме. В результате, ближе к полуночи общая картина почти сложилась. И была она очень перспективная, в плане личного обогащения. Впервые за последнее время, засыпая, я улыбался.
  
    Следующий день потратил на сбор сведений непосредственно на местах. Обошел четыре шахты и два карьера, и одну каменоломню.
  
    Прикинувшись начинающим рудокопом, заводил обстоятельную беседу и выведывал все, что можно о будущем месте работы. О расценках, выработке, глубине шахт и способах добычи. Несколько раз откровенно посылали, но чаще охотно делились информацией, добродушно предупреждая новичка-лоха о бесперспективности его труда в данной конкретной шахте.
  
    Во всех случаях наличествовали признаки жесткого системного кризиса. В большей или меньшей степени, но абсолютно у всех горнодобытчиков возникли одни и те, же проблемы.
  
    Первая и самая серьезная: истощение шахт и каменоломен. Изначально прекрасный порыв разработчиков - сделать игровой мир максимально реалистичным, в данной ситуации привел к печальному итогу. Нет, конечно же, ресурс месторождений ещё далеко не исчерпан, но добывать полезные ископаемые все труднее и труднее. Благая идея о том, что высокоуровневые шахтеры со временем должны испытывать рост трудностей, привела к тому, что весь легкодоступный ресурс оказался добыт. После чего профессиональные шахтеры покинули истощенные разработки в поисках следующей халявы.
  
    Возможно, этот ход событий был предусмотрен разработчиками, и все это должно было компенсироваться большим числом новичков-шахтеров. И действительно, пока шел геометрический рост новых пользователей, недостатка в рабочих руках не испытывалось. Однако, бурный стремительный приток новых игроков закончился, и население игровой вселенной почти стабилизировалось. Нет, игра все ещё популярна, и будет таковой ещё долгие годы, но все кто хотели, уже в ней зарегистрировались. В результате чего количество новичков упало на порядок, хотя и оставалось высоким до сего дня, но для Царьграда, изначально созданного, как одна их стартовых локаций, наступили тяжелые времена.
  
    И сильнее всего это сказалось на горно добыче. Вот только проанализировать и осознать эту ситуацию оказалось некому. Местная власть, состоящая, в основном, из потомственных неписей, на это не реагировала никак, лишь усугубляя кризис неадекватно низкими ценами. Крупные игровые кланы, те, что имели представительства, и даже крепости/замки, в этом регионе не особо интересовались проблемами аборигенов, и, пользуясь ситуацией, задарма получали ресурсы, окончательно придушив гномов с их нерентабельными шахтами.
  
    Что с этого могу поиметь я? Трудно сказать, а ещё труднее получить это что-то. Но попробовать однозначно стоит.
  
    
  
    Ещё пара часов напряженного труда, и первый мой экономический трактат в этом мире готов. Хотя, конечно, же льщу себе - обычная статья на пару страниц. Но не суть, главное, что материал эксклюзивный, имеющий не только информационную, но и явно финансовую ценность. По крайней мере, очень на это надеюсь.
  
    Осталось продать этот шедевр научной мысли, хоть, за сколько-нибудь реальные деньги.
  
     Для начала посетил старого знакомого гнома на шахте, где к великому его изумлению, предложил услуги по поднятию закупочных цен на каменья.
  
    К сожалению, убедительности или социального статуса мне явно не хватило. Всерьез моим предложением гном не заинтересовался, но и не прогнал сразу, добродушно посмеявшись от души над наивностью нуба. Первый блин комом, а дальше и пытаться не стал. На остальных шахтах заключить успешный договор, надежды вообще нет.
  
    Вторая категория потенциальных покупателей - кланы.
  
    Моим интересам отвечают четыре из них: 'Золотые Берсерки', 'Северные волки', ' Самураи Сварога' и 'Острые Валькирии'.
  
    Есть ещё два крупных 'глобальных' клана, но для них наши рудники слишком ничтожная цель, недостойная внимания.
  
    Слишком мелкие кланы и сообщества отбрасываю сразу, их такая информация не заинтересует.
  
    Парочка орденов, торговая гильдия, несколько банков - под вопросом. Стоит с ними связываться? Не стоит забывать, что вброс мною информационной бомбы напрямую ударит по городской казне, а это значит, что светиться слишком сильно мне не надо. Именно поэтому отпадают банки и гильдии - о моем предложении обязательно станет известно в магистратуре. И неприятности не заставят себя ждать.
  
    Остаются только игровые кланы - утечка инфы оттуда к неписям маловероятна.
  
    Ещё раз перечитываю сообщения перед отправкой, вроде бы все правильно, но ощущение, что где-то сглупил - не покидает.
  
    Внезапно, решительно исправляю цифру 20% на 50% и удовлетворенно, сохраняю черновик.
  
    'Итого: В ближайшее время ожидается рост стоимости изумрудов, сапфиров, корундов и агатов на 50%, при дальнейшей постоянной тенденции к росту в течение года. По углю - ожидается умеренный рост цены. Мрамор и гранит - увеличение закупочной цены на 50% в течение нескольких месяцев.
  
    С уважением к клану ***(нужное вставить) Волхх.'
  
    Денег, конечно, не дождусь. Ибо не приято платить у богатых за уже оказанную услугу. По себе, прошлому, знаю.
  
    Но, ради репутации в будущем, можно и бесплатно поработать.
  
    Если бы не жесткий финансовый прессинг, то можно было долгие месяцы работать задарма, только ради авторитета - в реальном мире фрилансеры именно так и нарабатывают клиентуру.
  
    Но мне позарез нужны деньги, без стартового капитала - как без рук и без ног на чемпионате мира по дзю-до.
  
    Поэтому следующий этап - продажа моей статьи в редакцию.
  
    Но и тут не обошлось без проблем. В форумном сегменте 'Царьград' выходит всего одна газета. Есть ещё городские газеты, непосредственно в самом игровом мире, но они мне не подходят, по причине, упомянутой ранее.
  
    То, что газета одна - это и хорошо и плохо, одновременно. Прекрасно, что охват аудитории почти полный, и печально, что альтернативы этому изданию нет.
  
    Главного редактора звать просто и понятно - Акул. И этим все сказано.
  
    Почитал отзывы об этой акуле пера, и пришел к выводу, что мне здесь ничего не светит. Акул за все время существования газетенки, ещё ни разу не заплатил начинающему автору. Не мне одному пришла мысль заработать копеечку, продав свои впечатления об игре. Вот только получить деньги от Акула было практически невозможно.
  
    Во-первых: всегда есть огромное количество желающих напечататься бесплатно, особенно среди новичков. И пусть слог и темы не самые прекрасные, и давно заезженные, но выбрать есть из чего.
  
    Кроме того у Акула есть несколько проверенных прикормленных авторов. Вот они получают гонорары, причем, весьма приличные, и даже не стесняются их озвучивать, якобы случайно. Тем самым создавая иллюзию у новичков, что если долго мучиться, то и они смогут зарабатывать писательским ремеслом. В результате чего, недостатком авторов газета не страдает.
  
    Никого не волнует, что большинство из них, так и не получив даже медяка, плюнув, уйдут из газеты через пару месяцев - на их место всегда найдутся другие желающие.
  
    Вот с таким монстром и аферистом мне придется работать - других, все равно, нет.
  
    Что бы хоть как-то повысить свои шансы, тщательно изучил методы и способы, которыми пользуется Акул.
  
    Перво-наперво: авторство! По требованию газеты, текст нельзя выкладывать в интернете до того момента, как она опубликована у них. Вроде бы мелочь, а юридически права на статью тут же переходят к Акулу, и в случае арбитражного спора автор никаких прав на материал не имеет. Если же кто подстрахуется, и выложит текст на сторонний ресурс раньше, то согласно договору лишается оплаты автоматически. Куда не кинь - всюду клин.
  
     А не имея юридических прав на текст требовать плату с Акула бесполезно. Либо надеяться на его добрую волю и совесть, коих у него отродясь не было.
  
    В чем не откажешь хищнику пера - так это в профессионализме. На запрос ответил тут же, и мгновенно сообразил, что пахнет выгодой.
  
    
  
     - И сколько хочет молодой человек за свой труд?
  
    - Сто золотых за каждую статью - думаю, что для начала этого достаточно.
  
     Глазка насмешливо блеснули, даже через видео-чат заметно:
  
    - Неужели оно того стоит?
  
    - Намного больше. При грамотном подходе можно получить в сто раз больше. Но у меня нет таких возможностей и ресурсов.
  
    -Вот даже как, - Акул откинулся в кресле, не скрываясь, потер мочку уха. Верный признак, что человек сейчас будет врать, причем сильно. - Может быть, я сначала прочитаю статью, чтобы оценить?
  
    - Не вижу проблемы. Но только первую часть текста. Отправляю.
  
    Судя по тому, как подобрался Акул, он почувствовал запах больших денег. Неужели кинет, имея такой профит? Даже не сомневаюсь, что именно так и сделает.
  
    - Занятный материал. Может, целиком скинете?
  
    - Нет. Пока не подпишем издательский договор.
  
    -Ну что же. Разумная предосторожность. Стандартный, вас устроит?
  
    Пробегаю глазами ' стандартный' договор, и нисколько не удивляюсь, обнаружив тот самый пункт о запрете предварительной публикации. Другого не ожидал. Подписываю и отправляю .
  
    Акул довольно потирает руки:
  
    - Где же ваша статья?
  
    - Надеюсь оплата сразу, после получения статьи?
  
    -Не сомневайся, Акул ещё никого не обманул.
  
    Почему-то верится с трудом.
  
    - Что за шутки? Это скриншот, а не текст. Почему статья в виде картинки, а не в текстовом файле?
  
    - Чтобы вы могли прочитать его полностью, и только потом заплатить мне обещанные 100 золотых. После чего я вам отправлю текстовую копию. Все по-честному, без обмана.
  
    Акул уже не улыбается, а злобно щерится.
  
    - Думаешь, обманул старого бродягу? Самый хитрый и умный?
  
    - Ни в коем случае. Просто честный обмен моего труда на ваши деньги, с подстраховкой.
  
    - Зря ты это сделал. Мог бы зарекомендовать себя со временем, и получать хорошие деньги.
  
    - А как же договор? Это же моя статья!
  
    - Что статья? Сейчас сброшу скрин своему помощнику, он спокойно перепечатает с экрана в текстовый редактор, и уже завтра статья выйдет в утреннем номере. Но, к сожалению, под другой фамилией.
  
    - На вашем месте, я бы так не делал.
  
    - Это ещё почему?
  
    - Во-первых: статей будет много.
  
    - Слабый аргумент. Зная направление, спасибо тебе, мои борзописцы сами нароют материал.
  
    - На это надо время. За это все равно придется платить, и скорее всего дороже. Но не суть. Я все равно успею раньше и перебью вам весь смак. Но и если этого мало, то уведомляю, что заинтересованные лица уже получили эту статью за моей подписью, только что отправил. И вам будет трудно объяснить, почему вы пытаетесь продать из задорого, то, что они бесплатно получили от меня.
  
    -Будет ещё что-то?
  
    - Да. Поскольку договор запрещает мне выкладывать текст статьи на сторонних ресурсах, то мной было выложено изображение текста в графическом виде. Что не противоречит договору, но однозначно будет признано арбитражем, как свидетельство моего авторства. Поскольку моя картинка выложена сегодня утром, а вам текст ещё 'перевести' в удобный формат ещё не один час потребуется.
  
    Акул молчит, но уже не злобно, а вдумчиво. И, наконец, решает:
  
    - Попробую догадаться. Статью получили только кланы, причем не все? Ты же не дурак, чтобы бесплатно всем сливать такую инфу?
  
    ***Вы получили 100 золотых монет.
  
    Отправляю текст, и радостно сообщаю:
     - Гильдии, банки, купцы - все ваши. Кроме кланов никто не в курсе. Можете стричь прибыль.
  Глава 3
  
  Стук в дверь оторвал от работы.
  
  Интересно, кого нелегкая принесла в мою обитель, адрес которой никому не известен?
  
  Вот так сюрпрайз - на пороге мнется гном, тот самый словоохотливый мастеровой с шахты.
  
  - Проходи... ээ, Домкриус, - напряг-таки память и вспомнил имя. - Какими подземными ходами тебя в эти края завело?
  
  Гном помялся, но прошел внутрь. В моей каморе сразу стало тесно и неуютно - не царские хоромы, однозначно.
  
  - Так это есмь. Нехорошо получилось. Не поверил тебе, а оно вон как вышло.
  
  Что вышло, я и так в курсе. За два дня цены подскочили на 10-20 % для разных наименований, причем на весь спектр сырья. Даже золото и серебро прыгнуло вверх, хотя о них ни слова не было в статье. По всей видимости, ситуация по всем добывающим отраслям похожая, и если бы не казначейство, все еще держащее цены, то рост был бы еще выше. Но и они обречены - по старой цене руды и камни им теперь никто не сдает, а спрос на волне ажиотажа подскочил так, что на месяцы вперед все выкупают.
  
  В общем, ситуация понятна, гном кое-что добавил интересного в процессе общения. Вот только непонятно, зачем явился? Совесть замучила?
  
  Действительно, замучила. Но не сильно, как оказалось.
  
  Врожденное скупердяйство гномов давно уже стало легендарным.
  
  Но в этот раз гном превзошел сам себя в жадности.
  
  
  Бучарда геологическая. Атрибут.
  
  Долго же он искал, чем бы откупиться, да так, чтобы не жалко.
  
  Насколько помню, атрибут - это украшение иногда с плюсами на статы. Но не в нашем конкретном случае - обычная пустышка, не годная ни на что.
  
  И уж тем более Бучарда не тянет на украшение! Эдакий молоток с зубьями, сильно похожий на кухонный аналог для отбивания мяса.
  
  Вручив подарок, гном поспешил ретироваться во избежание ответной благодарности, явно намечающейся этой же Бучардой.
  
  Без особой надежды, на всякий случай поискал на форумах, но ни одного упоминания о таком предмете не обнаружил.
  
  Также выяснилось, что скорее всего атрибут не является квестовым предметом, раз нет соответствующего пояснения. Можно, конечно, проверить на скрытые свойства, но денег лишних нет, да и гном наверняка это сделал раньше.
  
  Бесполезная вещь - ни пользы, ни денег нормальных за нее не выручить. Если только коллекционерам предложить за десятку золотых? Все же уникальный предмет, возможно, единственный.
  
  Последняя мысль показалась интересной. Уникальный предмет, говорите?
  
  И с воодушевлением засел за работу.
  
  Не успел напечатать и пары строк, как тренькнуло сообщение. Клан 'Острые Валькирии' благодарит за статью. Правда, денег не прислали, но хоть спасибо сказали. Остальные, видимо, не обратили на мои письма внимания. Ну, значит, сами себе злобные Буратино - мимо денег пролетели.
  
  До вечера никто больше не отвлекает и не мешает работать. А вот завтра произошла катастрофа!
  
  Меня и мою статью размазывают в кашу, смешивают с грязью. Бульдозерный каток закатывает в асфальт доморощенного нуба-эксперта Волхха вместе со всеми его прогнозами и расчетами.
  
  Выходит статья некоего гада под ником Вульгарус Анонимус с разбором и опровержением всех моих выкладок 'Мыльный пузырь на Царьградских копях'.
  
  В общем, камня на камне не оставил от моих утверждений. При этом не забыл обвинить меня во всех смертных грехах, продажности и заказухе. И-де цены не могут вырасти, потому что из других регионов тут же привезут с избытком, и казначейство никогда не пойдет на повышение. И что опытные высокоуровневые шахтеры с лихвой перекроют недостаток новичков. И так далее и тому подобное.
  
  'И вообще такого не может быть, потому что не может быть никогда! - делает заключение эксперт. - А то, что случилось в Thzargrad, всего лишь случайность, вызванная некомпетентностью провинциальных экспертов и управленцев'.
  
  Но и на этом разоблачитель не остановился и в конце выдал убойный аргумент: 'Разработчики давно знают об этой проблеме, и существует обряд 'обновления' шахты, который известен, например, гномам, но они не используют его, чтобы не обрушить цены на свой товар.
  
  Но поскольку необходимость восстановить ресурс шахт назрела, то механизм реализации уже запущен владельцами. Из пикантных подробностей: восстановить ресурс шахты можно, зная ритуал и имея соответствующий атрибут. И тот, и другой элементы уже месяц как доступны и могут быть получены в результате выполнения цепочки скрытых квестов. Известно точное наименование атрибута: 'Бучарда геологическая', но на аукционе пока он не появился, хотя, по слухам, несколько уже на руках у влиятельных кланов, а вот с ритуалом пока все в тумане. Никаких сведений нет, но разработчики явно ускорят процесс в свете последних событий'.
  
  К обеду статью перепечатал и 'Царьградский вестник', при этом Акул демонстративно игнорировал мои попытки связаться с ним.
  
  Стоит упомянуть, что Вульгарус Анонимус выложил свою статью почти на всех сетевых ресурсах, связанных с игровым миром, и резонанс случился огромный.
  
  Конечно же, внимательный наблюдатель тут же заподозрит, что дело нечисто! И будет прав!
  
  Не бывает таких совпадений. Получил никчемный молоток, а на следующее утро оказалось, что это легендарный, почти эпический предмет.
  
  На самом деле никакой случайности здесь нет. И молоток с зубодробительным названием за ночь ни капли не изменился. Хотя, возможно, стал чуть дороже. Надеюсь, раз в тысячу дороже.
  
  Поскольку никчемный предмет получил свою легенду, а это много стоит. Бейсбольный мячик с автографом какого-нибудь великого спортсмена во сколько раз дороже обычного мячика? Разницу улавливаете?
  
  
  На самом деле, как легко догадаться, Вульгарус Анонимус - это тоже я собственной персоной. И статья написана собственноручно мной. Первоначально задумывалась как способ немного поиграть с ценой, учитывая отсутствие биржевых аналитиков, - вполне действенный метод.
  
  Это на первый взгляд статья разгромная. На самом деле лажа полная и легко опровергается по всем пунктам, что и должен был сделать я в ответ. В результате получил бы статус невинно оклеветанного и следом же публично обеленного.
  
  Дороже всего обошлись услуги постеров - это люди, размещающие рекламу на форумах и в соцсетях за деньги. Один медяк за пост - вроде бы немного, зато в сумме - целых 16 золотых минус из кошелька. Но и результат неплохой - даже китайский и латинский сегменты прореагировали. Акул наверняка озолотился на интересе к первоисточнику - в свободном доступе статьи, смотрю, уже нет, лишь отрывок.
  
  
  Не обольщаюсь своими организаторскими способностями, просто удачное стечение обстоятельств. Если бы не внезапный рост цены на ресурсы, толку от моих копеечных рекламных потуг не было никакого. Просто так совпало, что в момент, когда это произошло, только эти две статьи хоть что-то разъясняли по этой злободневной теме. Пройдет пара дней, и по этому поводу не отпишется только ленивый, причем найдутся те, кто сделает это профессиональнее и качественнее - не обольщаюсь ни на секунду. Но в данный момент конкуренты еще только раскачиваются, и поэтому надо спешить.
  
  Наконец-то! Не выдержал паузы Акул, сам попытался связаться. Для приличия мариную его ожиданием, но недолго - минуту всего.
  
  - Привет Волхх!
  
  Вы видели улыбающуюся радушную тигровую акулу? То еще зрелище.
  
  - Пятьсот монет. Только предоплата.
  
  Улыбка мгновенно исчезает с лица на экране.
  
  - Статья не может столько стоить.
  
  - Продукт стоит столько, сколько за него может заплатить покупатель. И точка. Пятьсот монет вперед - статья готова.
  
  Газетный магнат дергает губой, пережевывая мысль.
  
  - Может, сначала покажешь материал, вдруг он и правда того стоит?
  
  - По пятницам не подаю. Гарантирую, что в новом договоре уже исправлен соответствующий пункт, а твой помощник сидит наготове с включенной прогой распознавания текста. И не успеет наш разговор закончиться, статья будет на твоем сайте.
  
  - Сто пятьдесят и ни медяком больше.
  
  - Не знаешь 'Жеоминь терра комппа' - серьезное издание? Можно с ними иметь дело?
  
  - Будь ты проклят! - Акул делает движение, чтобы отключиться. - Двести монет! Клянусь богами, это окончательная цена.
  
  - Океюшки.
  
  Вы получили 200 золотых.
  
  Вы получаете Торговец 2.
  
  
  Акул внимательно, но при этом очень быстро изучает тест и, естественно, интересуется темой молотка:
  
  - Жестко раскатал Анонимуса, вот только зачем рисковать? Откуда у тебя деньги для покупки артефакта и схемы проведения ритуала, по пять тысяч золотом за то и другое?
  
  - Нет никаких артефактов, точнее атрибутов с таким, язык сломаешь, названием. Если бы существовала возможность восстанавливать ресурсы шахты, то мы обязательно об этом уже услышали бы. Лучший способ доказать, что все это выдумка, - предложить купить указанные 'ингредиенты' за хорошие деньги, что я и сделал, именно для этого оставлен тег связи: #Volhh
  
  - Но десять тысяч золотых за артефакт и ритуал - это серьезные деньги. Не боишься вытянуть пустышку?
  
  - Риск того стоит. Тем более что стоимость хорошей шахты в безопасной локации на два порядка выше. Миллионами дело пахнет.
  
  Собеседник хотел еще что-то спросить, но задумался и, скомкав прощание, быстро откланялся.
  
  Еще бы, сколько у него сейчас хлопот и забот - как бы подороже меня сдать и кому?
  
  Неожиданно возникла передышка в моем напряженном графике, пора развеяться и поближе познакомиться с жизнью города. Благо средства теперь позволяют.
  
  Пришлось потратиться на одежду, что обошлось в десяток золотых - сущая мелочь в сравнении с расходами обычных игроков. Вся прелесть в том, что мне не нужны дополнительные плюсы на характеристики - воевать и путешествовать в опасных местах я пока не собираюсь. Поэтому единственный критерий - опрятность и прочность костюма, а это совсем другие цены.
  
  Друзей и знакомых у меня нет, а завести новых не так просто, как кажется, - в игровом мире своя система взаимоотношений между игроками. Хорошее почетное и денежное место в известном клане мне не светит по определению. Не боец, не маг, не ремесленник - я бы такого неумеху точно не взял бы в свой клан, даже если доплатили бы.
  
  Даже вступить в группу ради одиночного рейда - проблема, кому нужен нуб-торговец и в каком качестве?
  
  Есть надежда влиться в сообщество местных 'социалов', то есть тех, кто ведет оседлый образ жизни, специализирующихся на профессиональной прокачке, а не боевой. Но с моим вторым уровнем да сразу в калашный ряд?
  
  Поскольку перспектив выбраться из ЦГ в ближайшее время не видится, а свободное время образовалось, решил посвятить его изучению города.
  
  Прогуляюсь, посмотрю на красоты, подышу свежим воздухом, на людей посмотрю, может, что интересное встречу.
  
  В самый центр нет смысла двигаться - дорого там, шумно и людно. Толкотня и суета, а мне подумать хочется, чтобы время зря не терять. Поэтому двинулся по Второй окружной, в сторону порта - кварталы приличные, зажиточные: множество торговых лавок, гостиниц, таверн и баров. И народу не так много, несмотря на обеденный час. К слову, можно и покушать где-нибудь в приличном заведении. Денег, конечно, жалко, но если по-скоромному - почему нет?
  
  Мелькнула мечтательно в бестолковой голове мысль стать великим ресторанным критиком. То есть ходить по кабакам, бесплатно кушать изысканные блюда, писать о них отзывы в бложике и купаться в лучах славы. Однако вероятность получить по хребту за попытку не расплатиться показалась более вероятной, и от сладкой мечты пришлось с грустью отказаться. Придется за свои кровные столоваться.
  
  Пропустив по пути несколько невзрачных забегаловок и один явно дорогой ресторан, остановился перед опрятным, симпатичным домиком с цветочными клумбами по обеим сторонам от крыльца.
  
  'Трапеза 'Тегусигальпа'. Чуть ниже мелким шрифтом: 'Средиземноморская кухня' - повергла в ступор неожиданная надпись над входом.
  
  Вопреки ожиданиям, внутри было пусто, ни одного посетителя. Похоже, я ошибся - отсутствие постоянных клиентов обычно свидетельствует против заведения. Уже повернулся к порогу, когда за спиной раздался звонкий приятный голос:
  
  - Куда же вы! Проходите, милсдарь, присаживайтесь.
  
  Симпатичная девушка, очевидно не реальный игрок, в белом кружевном передничке, радостно улыбается, словно только что встретила давно пропавшего родственника.
  
  Пришлось остаться, чтобы не обижать милое создание.
  
  - Что-нибудь вкусное и не сильно дорогое.
  
  Не успел осмотреться, как на столе появился графин с морсом, воздушные слойки и виноград в корзинке.
  
  Чувствую, что влетит мне это в копеечку, но не хочется обижать голубоглазое создание. Тьфу, пора избавляться от замашек из прошлой жизни и разбазаривать непосильно нажитое.
  
  Прав был папаша, закинув меня в эту дыру-тюрьму. Недели не прошло, а я уже жмотом становлюсь. Печально, если так.
  
  А вот и горячее. Ничего себе!
  
  - Гурлянская перепелка под соусом из эльфийской аваны. С клубнями апельсинового патато.
  
  Выглядело восхитительно, а пахло еще лучше. Не менее чем на десятку золотых выглядело. Зашел перекусить фастфудом, называется.
  
  
  - Не переживайте, блюдо от шеф-повара за счет заведения. - И, вильнув аппетитной попкой, исчезла.
  
  Зато появился сам хозяин заведения, добродушный толстяк с огромным кувшином и двумя бокалами в руках.
  
  - Василевс, кулинар, - первым делом сообщил улыбающийся владелец заведения, плюхнувшись на соседний стул, пожимая руку. - Надеюсь, надолго к нам. Постоянным клиентам в моем заведении скидка 50 %.
  
  - С чего такая щедрость? - сразу насторожился я.
  
  - Нас, социалов, не так много в городе, чтобы зарабатывать друг на друге.
  
  - Как вы догадались?
  
  - Посмотрите вокруг - много клиентов видите?
  
  - Если честно, никого не вижу.
  
  Василевс вздохнул, пытаясь изобразить печаль, но при его врожденном жизнелюбии получилось не очень впечатляюще:
  
  - Здесь только по вечерам яблоку негде упасть. Причем все посетители знают друг дружку уже давным-давно.
  
  - А как же новички, ведь Царьград - стартовая локация, их здесь должно быть много?
  
  Кулинар отмахнулся:
  
  - Откуда у новичка золотые, чтобы потратить на хорошее блюдо от признанного мастера. Редкие они здесь гости.
  
  - Но ведь иногда заходят? Может, я из их числа?
  
  Василевс разлил янтарное пиво, пододвинул бокал ко мне поближе:
  
  - Пиво сам варю, лучшее в городе и окрестностях. Насчет того что ты 'социал', нетрудно догадаться, - отхлебнув пивка, подмигнул весело. - Одежка, что на тебе, - от Кьерри Модницы, что на Спокойной улице находится. Ее работу ни с какой другой не перепутаешь. Хороший выбор для новичка, хоть и без статов. Качество отличное, цена разумная - сносу не будет! Выпьем за это.
  
  Хм. Получается, что меня, нуба, за версту видно любому местному жителю.
  
  Отхлебнул пива, и впрямь недурственного - холодного и прозрачного. Даже мурашки по коже побежали, и взбодрило, как после вьетнамского кофе. В прошлой жизни только его признавал.
  
  - Интересно в этом мире алкоголь действует!
  
  - Мое пиво не только жизнь восстанавливает, но и выносливость с регенерацией повышает.
  
  - Да ну? - искренне удивился я.
  
  Толстяк довольно сцепил руки на хорошем, упругом брюшке и торжественно сообщил:
  
  - Я не только Кулинар 100+, но и алхимик немного, и травник неплохой. Полтора года в игре - это не фунт изюма.
  
  После чего мне пришлось выслушать почти часовой рассказ о жизни и приключениях выдающегося ресторатора. Как ни странно, большая часть приключений пришлась на время, проведенное в реальности. В игре же отставной болгарский пенсионер воплотил мечту своей жизни - стать владельцем уютного хорошего кафе, пусть и в виртуале. Именно на это Василий потратил большую часть своих накоплений, в результате чего стал хозяином и шеф-поваром бара 'Тегусигальпа'. Где счастливо и пребывал уже второй год.
  
  - Извини, Василевс, а почему название такое странное? Какое отношение имеет город из Латинской Америки к средиземноморской кухне?
  
  Попросив помощницу заменить кувшин, новый знакомый пояснил, что купил этот бар с таким названием, а изменить его нельзя без согласия городской мэрии.
  
  - А эти цифровые кровопийцы не разрешают. И деньги предлагал, и ходы-выходы искал на нужных людей - ничего не вышло. Может, мало предлагал? Так нет у меня больших денег - коммерсант из меня никакой. И ваапсче - люди привыкли, теперь и смысла менять нет.
  
  Отхлебнув свежего пива, Василий взгрустнул и, наклонившись ко мне через стол, сообщил:
  
  - Не будь дураком, как я. Вали из этой провинциальной дыры при первой возможности. Иначе так и застрянешь здесь до самой смерти.
  
  - А вас что держит в Царьграде?
  
  - Вот эта самая халупа и держит, - обвел руками нечто объемное и неопределенное. - Купил задорого, все деньги вложил, а продать даже за полцены некому. Вот ты по профессии вообще кто?
  
  - Торговец. - Уровень я постеснялся вслух произносить.
  
  Бывший болгарскоподданный аж протрезвел от удивления.
  
  - Ты редкостной силы мазохист. Короче, слушай сюда.
  
  Пришлось вдобавок выслушать печальную повесть о неразумном бизнесмене, решившем удивить покупателей вкусной и качественной едой. Все оказалось до банального просто - Василий ошибся с позиционированием своего продукта. В переводе на нормальный язык - не тот товар, не в том месте решил продавать.
  
  Для новичков его качественная еда оказалась слишком дорога, а состоятельные клиенты в этом районе - большая редкость. В результате цены пришлось снижать до такого уровня, что прибыль почти исчезла. Это дало результат - появились постоянные клиенты, но их все равно было мало.
  
  - На жизнь хватает, а вот накопить уже ничего не получается. И что самое противное - привязан к своей кухне, как раб на галерах. Даже поездить по миру себе не могу позволить - никто, кроме меня, так готовить не может. Ведь я - Кулинар 112, впрочем, уже говорил.
  
  Насколько помню, профа выше 100-го уровня - это уже гроссмейстерский уровень. И этот человек не может заработать себе на отпуск?
  
  - Что толку от мастерства? Можно устроится шеф-поваром в дорогой ресторан и даже в другой город переехать, да только что с моей 'Тегусигальпочкой' делать? Продать за бесценок на старости лет? Нормальной цены все одно никто не даст.
  
  - Не надо продавать вашу красавицу. Можно заработать только на вашем мастерстве, не выходя из дома, так сказать.
  
  - Нет у меня коммерческой жилки - вылечу в трубу, разорюсь, даже толком не успев начать. Я себя знаю, - улыбается, чертяка.
  
  - Уважаемый Вазилевс! Перед вами прирожденный торговец и специалист по неочевидным заработкам. Ваш кулинарный талант и мои организаторские способности - и есть тот самый сплав, который озолотит нас.
  
  Василий забарабанил пальцами по столу и окончательно протрезвел.
  
  - А сколько денег надо вложить?
  
  - От вас - ничего. Кроме таланта и способностей. Но вся будущая интеллектуальная собственность 50/50. И прибыль, соответственно, делится за вычетом расходов.
  
  - И что мы будем выпускать?
  
  - Есть пара идей, но их надо обдумать. Давай завтра в обед заскочу, обсудим подробно. Сколько с меня за угощение?
  
  Василий надулся:
  
  - Не обижай старика, убери деньги. Даже если у нас ничего не сладится, спасибо тебе.
  
  - За что? - пришла очередь удивляться уже мне.
  
  - За то, что подарил надежду.
  
  Обнявшись на прощание, направился к выходу, но Василь не дал спокойно уйти:
  
  - Волхх, ну хоть намекни, чем мы будем заниматься. Я же всю ночь спать не буду, голову ломая.
  
  Была не была. Иногда надо доверять людям.
  
  - Съестные стимуляторы и эликсиры.
  
  Глаза у повара восторженно заблестели:
  
  - Якорь мне в брюхо! Это будет круто. А как назовем нашу фирму?
  
  - Не думал еще. Может, 'Бодрый продукт'?
  
  Глава 4
  
  - Начнем по порядку. Прежде всего нам нужно найти свою торговую нишу, то есть создать УТП - уникальное торговое предложение.
  
  Если честно, то УТП - один из немногих терминов, застрявших в моей голове после пяти лет протирания штанов в университете. Да и то только потому, что был темой моей курсовой работы, которую мне пришлось прочитать вне зависимости от моего желания. Чтобы не мычать при ответах на вопросы при защите.
  
  - Чем плоха моя кухня? Вполне уникальная и неповторимая - половину блюд сам создал. Могу патенты продемонстрировать. И цена низкая, и бафы в подарок.
  
  - Все правильно, еда у тебя замечательная. Но присутствуют два недостатка: она все равно слишком дорогая для массового потребителя и не является средством первой необходимости для большинства игроков. К тому же требует слишком много ручного труда, а ты у нас - единственный профессионал такого уровня.
  
  - Так, значит, ничего не получится?
  
  Василевс растерянно, и даже как-то обиженно посмотрел на меня.
  
  Но мне такие взгляды, что слону дробинка, поэтому продолжаю:
  
  - Наша задача - предложить продукт, который остро необходим игрокам, стоит недорого и в больших количествах. Давай по пунктам.
  
  - Давай, - обреченно вздыхает совладелец конторы. Кстати, уже зарегистрированной! С утра Василий подсуетился, не дожидаясь моего появления. Святая простота - надо в будущем пресекать такие наивно-благодушные порывы сразу, ибо до добра не доведут. Но зато у нас теперь Limited Liability Company 'Bodry Product', то есть ООО (общество с ограниченной ответственностью) 'Бодрый продукт'.
  
  - У твоих блюд есть прекрасное качество - они добавляют жизнь, иногда выносливость и даже регенерацию поднимают. Все правильно? - Вопрос риторический, просто уточняю. - Это нужные и востребованные свойства для игроков. Но по соотношению цены занимаемому объему и массе, твои продукты не могут конкурировать с обычными эликсирами. Так?
  
  - Зелье 'Жизнь +10' стоит две серебрушки. Самое простое блюдо с плюсами к здоровью стоит в пять-десять раз дороже. Есть, конечно, дешевые фрукты. Восстанавливают +1 ХП, но тащить мешок яблок в поход, если его заменяет пара склянок, никто не будет.
  
  - Молодец, Василевс! Ты уловил ключевое требование. Наш продукт должен быть очень легким по весу и обязательно недорогим.
  
  Дальше беседа перешла к вопросам исследований и организации производства.
  
  - По моим прикидкам требуется что-то типа чипсов, но явно не картофельных - слишком хрупкие, в походе это серьезный недостаток. Из наиболее дешевого сырья нам идеально подходит мелкая рыба. Благо река рядом, а спрос на кильку/салаку и прочую мелочовку отсутствует, вследствие чего цены просто дармовые.
  
  - Это что же, мне каждую рыбку обрабатывать и готовить?
  
  - Ты найди способ, рецепт, технологию засолки, сушки или копчения, а процесс обработки мы легко автоматизируем. Конвейер еще никто не отменял. Главное - поточная технология. Чтобы ингредиенты сразу в чан с рыбой добавлять, а не поштучно обрабатывать. Весь вопрос в концентрации - и вот здесь должно сработать твое профессиональное мастерство +100. Веточка кинзы или золотой лаврушки на бочку рассола - это просто копейки. Нам не нужны фантастические плюсы на каждую кильку, пусть +0.5ХП или меньше. В любом случае килограмм нашего продукта окажется эффективнее десятка фиалов с зельем.
  
  - Но ведь в бою рыбу есть не станешь!
  
  - Если приспичит - и в битве съешь, но приоритет - быстрое восстановление в перерывах между сражениями или во время перехода. Поэтому особый упор на регенерацию - даже минимальный эффект сразу повысит спрос на наш продукт. В общем, дерзай! И держи меня в курсе - две головы лучше.
  
  Устал. Почти сутки без перерыва только и делал, что считал, пересчитывал, искал информацию и бегал по городу, уточняя цены на сырье, материалы и зелья.
  
  Со всеми этими хлопотами упустил из виду, что статья моя уже вышла и надо бы разобраться, что происходит на фронтах каменнорудных войн.
  
  Десяток писем от неизвестных адресатов, наверняка большая часть из них - обычный спам. Акул извещает, что хочет поговорить о чем-то. Не стоит торопиться, пусть подождет, ценить больше будет.
  
  Открываю очередное письмо и понимаю, что мимоходящий пушной зверь таки заглянул на огонек.
  
  Есть на продажу 'Бучарда геологическая'. Отдам за десять тысяч золотых. #Enoh43
  
  К предложению прилагался снимок с точной копией моего молотка.
  
  Весь мой план строился на том, что атрибут редкий или даже уникальный.
  
  И вдруг такой облом. Не сказать, что катастрофа уже наступила, но удача определенно не туда вывернула. Радует, что господин Енох43 мыслит в правильном направлении и поднял цену еще выше.
  
  Главное, чтобы зубастых молотков оказалось не слишком много. В таком случае еще не все потеряно.
  
  Парочка аферистов предлагала схему ритуала, причем один - явный профессионал, не поленился, набросал несколько довольно качественных фотошопных скриншотов. И когда успел?! Прокололся лишь в описании молотка - явно никогда в глаза не видел. Но потенциал определенно у товарища большой. Надо взять на заметку.
  
  Больше ничего интересного не оказалось, пришлось звонить Акулу. Тот долго мурыжил вопросами о планах и следующих статьях, но ничего не добился. И с чего, спрашивается, такая срочность с требованием связаться?
  
  Оказалось, самое важное приберег напоследок:
  
  - С тобой хотят поговорить серьезные люди. Клан 'Северные волки'. Контактное лицо: # Abikill. И не затягивай, ждать они не любят.
  
  
  Отчего не поболтать - сам напрашивался, отправляя первую статью. Тогда не ответили, сейчас время пришло.
  
  На всякий случай потратил полчаса на поиски информации о клане. Результат оказался неоднозначный. Вроде бы отзывы хорошие, и в большом количестве. Но все какие-то... неискренние. Словно под копирку. Такое ощущение, что грамотные пиарщики работали, но без огонька и вдохновения. Ради объективности посмотрел отзывы на 'Острых Валькирий'. И тут же обнаружил коренное отличие! Над валькириями шутили и потешались достаточно часто. Мнения как отрицательные, так и положительные. Последние преобладали. О клане 'Северных' никаких шуток не было, как и плохих отзывов! Очевидное объяснение - их боялись!
  
  Зная, в каком направлении искать, тут же нашел подтверждение. Непонятные намеки, обрывки слухов сложились в общую картину. И она мне не понравилась. С таким кланом дел лучше не иметь. Но и отказаться демонстративно от приглашения поговорить не могу.
  
  - Добрый день. Я Волхх, меня просили связаться с вами.
  
  - Знаю, кто ты такой. Меня интересует артефакт для восстановления рудников. - Поздороваться Эбкилл не посчитал нужным. При его брутальной внешности этого особо не требовалось, но наводило на мысль, что мои предположения о клане правильные.
  
  - В моей статье четко и ясно изложено мнение, что атрибут 'Бучарда' и ритуал обновления запасов являются мифом или даже аферой.
  
  - Хочешь сказать, что этой, как ее там, бучурды не существует?
  
  Вот же, гад, сформулировал вопрос, так что не отвертишься.
  
  - Атрибут, скорее всего, существует. Насчет ритуала ничего не могу сказать.
  
  - Если артефакт существует, то он должен быть у нас. Работает он или нет - вопрос второстепенный. И чтобы тебе не было обидно, получишь за него деньги - пять тысяч золотых. Ты понял? Все молотки отдаешь мне.
  
  - Кхм. Дело в том, что мне предложили этот атрибут, но только за 10 тысяч. Поскольку уверен, что это афера, то покупать за такую цену не стал. Но с удовольствием сведу вас с продавцом. Думаю, что вашему клану он отдаст молоток гораздо дешевле.
  
  На той стороне экрана задумались:
  
  - Не стоит светить нашим именем. Купишь и доставишь по указанному адресу. Клан 'Северные волки' будет тебе благодарен.
  
  Вы получили 10.000 золотых.
  
  Вы получили Торговец 3.
  
  Знаю таких - щедрых, но забывчивых.
  
  - Благодарность вашего знаменитого клана - слишком щедрая награда для меня. Я бы лучше экипировкой взял - колечко или браслет на память, с небольшими плюсами для начинающего.
  
  - Ладно, распоряжусь. Доставишь молоток, там получишь награду.
  
  - Эээ. А если молотков будет несколько? Тоже покупать? Зачем вам артефакты без ритуала, даже если допустить, что он реально существует?
  
  Ассасин рассмеялся:
  
  - Ты еще новичок и ничего не понимаешь в наших разборках. Не важно, работает он или нет. Важно только одно - другие кланы не получат возможности обновить ресурсы шахты даже теоретически. Так что учти, попытка продать атрибут налево чревата для тебя крупными, очень крупными неприятностями.
  
  
  Распрощавшись с неприятным типом, связался с продавцом 'Бучарды геологической, дорогостоящей'.
  
  Товарищ определенно решил нажиться на мне и первым делом попытался задрать цену еще выше - до 12 тысяч. Не люблю торопливых, наглых и слишком жадных, поэтому сразу осаживаю.
  
  - Уважаемый, вы не поняли. Ваша чудесная геологическая киянка мне даром не нужна, тем более по такой цене. Сегодня с утра мне уже три штуки предложили, причем в десять раз дешевле.
  
  - Не может быть! Это редкий, уникальный артефакт, ни одного упоминания в Инете не нашлось. Тем более вы сами хотели купить его за пять тысяч.
  
  - До вчерашнего утра я тоже думал, что артефакт, по крайней мере, редкий. Но ты уже четвертый, кто пытается мне его впарить за последние три часа. Исходя из этого можно сделать вывод, что молоток столько не стоит. Могу поспорить, что ты купил его за полсотни золотых, пользуясь тем, что гномы форумы не читают и не в курсе возникшего ажиотажа.
  
  - Откуда вы узнали? - ошарашен незадачливый спекулянт.
  
  - Невнимательно слушаешь. Ты сегодня с утра четвертый. Поэтому даю 300 монет, и ты утраиваешь свои инвестиции, не сильно напрягаясь. Впрочем, неволить не буду, базар большой, поищи других покупателей.
  
  Сошлись на цене в 550.
  
  Вы получили Торговец 4.
  
  Обговорив условия расчета и доставки через аукцион (минус пять с половиной золотых монет комиссии), попрощались.
  
  Прежде чем отправиться в логово 'Северных волков' за расчетом, связался с фотошопером, пытавшимся продать мне 'ритуал' возрождения шахты. Слегка покошмарил и попугал, но все же выкупил веселые картинки за 30 золотых, чем привел в неописуемое изумление свободного художника, начинающего афериста, с легко запоминающимся именем Клаус-Маус.
  
  Неожиданная щедрость произвела впечатление, мог ведь просто забрать материал, не заплатив ни копейки, и Клаус сам предложил обращаться, когда потребуется. Почему бы и нет? Парнишка способный, определенно талантливый и работоспособный. Дал задание на создание концепции или, проще говоря, на оформление вывески для 'Бодрого продукта'. Обещал набросать эскизы и на упаковку, и на рекламные плакаты, все в одном стиле.
  
  На этом распрощались, надо успеть обналичить второй молоток.
  
  Вопреки ожиданиям по указанному адресу оказался не замок 'волков', а захудалая гостиница, превращенная в офис и перевалочную базу для рекрутов из числа новобранцев. Нужный мне человек нашелся на втором этаже и оказался орком. По доброй традиции свирепый хам с манерами гопника из мытищинских фавел.
  
  Молча забрал два молотка, затем громко и нелицеприятно высказался о разбазариваемых деньгах и нубах, которым они достаются.
  
  Обещанные предметы экипировки и вовсе зажал поначалу, но после настойчивой просьбы с обещанием настучать вышестоящему начальству все же выдал искомое. Точнее, просто швырнул на стол с пожеланием убираться к черту.
  
  Кольцо Буцефала. Сила +2.
  
  Браслет Шерпа. Выносливость +2.
  
  Не люблю хамов, но за подарки простил и решил не держать зла. Может, у него трудное детство было, с деревянными игрушками, прибитыми к полу.
  
  Вы получили 10.000 золотых.
  
  
  Итого: промежуточный итог на сегодняшний день - мои личные финансы оцениваются примерно в 19 тысяч золотых.
  
  Жалко, что почти все их придется вложить в производство сушеных рыбьих хвостов. Надеюсь, прибыль все же будет, хотя риск вылететь в трубу и разориться очень велик.
  
  - Привет, компаньон! Как наши успехи?
  
  Василевс выглядит усталым, но улыбается:
  
  - Всю ночь не спал, экспериментировал, подбирая рецептуру. И, знаешь, кое-что получилось! Пока предварительные успехи, но вполне заметные. Вот, полюбуйся.
  
  Vobla dry. Жизнь +0.2 ХП. Регенерация +0.1 ХП/мин. Время действия 10 мин. Вес 0.005 кг.
  
  Патент зарегистрирован ООО 'Бодрый продукт'.
  
  - Василь - ты гений! Всего пять грамм веса, и больше единицы жизни добавляет.
  
  - Никогда не думал, что буду гордиться таким результатом, - смущенно улыбается изобретатель и рационализатор, - у меня есть блюдо +20 ХП сразу добавляет, и это не предел, просто не задавался целью.
  
  - Ничего не понимаешь в рыбных обрезках. Твое блюдо наверняка десяток золотых стоит, а этот рыбий сушеный плавник в медяк оценивается.
  
  - Мои блюда еще и вкусные, а это недоразумение даже к пиву подать стыдно.
  
  - Не обижайся, никто не сомневается в твоих кулинарных способностях. Но известность и деньги тебе принесет именно этот кусок вяленой кильки.
  
  - Воблы.
  
  - Не суть, пусть хоть карась. Главное, себестоимость. Кстати, надо прикинуть в точных цифрах, во сколько обходится и по какой цене продавать будем.
  
  Путем нехитрых подсчетов вышло, что цена одного 'чипса' из рыбы составила 15 медяков. Если же сравнить с зельем 'Жизни +10', то его цена две монеты из серебра или 200 медных монет.
  
  За эту сумму можно приобрести 13 наших чипсов (195 медяков), которые дадут эффект в совокупности +2.6 ХП сразу и + 13 ХП за счет регенерации = 15.6 ХП.
  
  В первом приближении наш продукт в полтора раза эффективнее, но в плане использования - во столько же раз неудобнее. Зелье выпил и сразу получил прибавку к жизни. Нашу воблу надо съесть и в течение 10 минут ждать полного результата.
  
  Во время боя наш продукт однозначно не нужен и бесполезен, но мы этого и не планировали.
  
  Наш козырь - соотношение цены и массы переносимого груза.
  
  Стандартная склянка весит 150 граммов вместе с содержимым, наши чипсы (те самые эталонные 13 штук) будут весить 65 граммов. Экономия веса втрое!
  
  И самое важное - запас чипсов занимает только один слот и при этом пусть весит хоть 10 кг. А каждый пузырек занимает целый слот в багаже. Есть, конечно, возможность использовать зелья высокой концентрации, но даже они обычно в нескольких флаконах для удобства.
  
  Подводя итог исследованиям, можно сделать вывод: продукт готов к продаже и перспективы очень хорошие. Даже в таком, еще 'сыром', недоработанном виде. А если Василевс постарается, и доведет технологию, повысит характеристики и снизит себестоимость, то мы взорвем весь игровой мир!
  
  - Вся надежда на тебя!
  
  - Не переживай, шеф, сделаем. Есть мысли и наметки, вот только что с серийным производством?
  
  - Это моя забота, благо финансы на первое время появились. Твой фронт работ - улучшение качества и снижение себестоимости. А мы пока начнем рекламную кампанию. И кстати, придется офис нашей фирмы здесь открыть. Не возражаешь?
  
  - Волхх, обижаешь. Хотел и тебе предложить переселиться сюда, но постеснялся. Абсолютно бесплатно. Мы же компаньоны. У меня три комнаты на втором этаже свободные, по плану здесь гостиница вместе с рестораном с самого начала была. Вот и пригодилось.
  
  Ну что поделаешь с этим стеснительным бизнесменом! Наплачусь с этой невинной и непосредственной душой, по недоразумению оказавшейся моим компаньоном. Неужели нельзя сразу об этом сказать?
  
  - Скажи, рекламу в газету будем давать? Нельзя там дописать, что у меня лучшая в городе средиземноморская кухня?
  
  Бьюсь головой об стену в истерике.
  
  - Вась, забудь о высокой кухне. Какие клиенты, ты на себя посмотри - еле на ногах держишься. А ведь на тебе еще исследования висят, и весь успех предприятия от них зависит. Потерпи немного, через пару месяцев у тебя отбоя от клиентов не будет.
  
  На самом деле лукавлю, через месяц несчастный Василь будет пахать, как раб на галерах, и в кухне появляться будет реже, чем тараканы, которых у него там нет.
  
  - И не расстраивайся. Все равно в газеты нам путь закрыт. Бесплатно никто рекламу печатать не станет, а лишних денег у нас нет. Тем более что толку от нее чуть. Мы будем действовать с другой стороны, и можешь не сомневаться, журналисты сами будут бегать и умолять об интервью.
  
  - С трудом верится.
  
  Он еще и пессимист неисправимый по жизни? Послал бог напарничка, хотя грех жаловаться - честный компаньон, он, как динозавр, в природе не встречается. А мне повезло - встретился.
  
  
  К вечеру таверна заполнилась посетителями, и, когда я появился в зале, свободных мест не оказалось.
  
  Но вовремя появившийся Василий нашел местечко, подсадив к очаровательной блондинке в сверкающем доспехе, в одиночестве приютившейся в уголке.
  
  - Волхх, составь компанию моей хорошей знакомой Шелесте из клана 'Валькирий'. У меня сегодня аншлаг, как обычно по субботам.
  
  Дамочка кивнула, насадив кусок мяса на кинжал, и, пренебрегая всеми правилами приличия, откусила, точнее, оторвала зубами изрядный шмат.
  
  - Шелл, ты неисправима. За это и люблю. Надеюсь, вы поладите.
  
  - Угощайся, заказ не скоро будет, - подвинула кувшин в мою сторону соседка.
  
  Не стал отказываться, налил себе красного полусухого, судя по вкусу.
  
  - Неплохое вино. И как Василий умудряется бедствовать при такой популярности заведения?
  
  - Ха! Бэзил - неисправимый простофиля. Тут все посетители его друзья или знакомые. Естественно, всем скидки и бонусы положены. Какая уж тут прибыль? А тебя каким ветром в нашу гавань занесло? Тоже на флоте служил - к морячкам у старика особое отношение, по старой памяти всех бесплатно кормит.
  
  - Компаньон он мой.
  
  Шелл нахмурилась и неодобрительно покачала головой:
  
  - Только аферистов ему в друзьях не хватало. Тебя за морскую милю видно - съешь и косточек не оставишь.
  
  - Зря ты так. Василь - отличный компаньон, честный, умный, толковый. Такой не предаст и не подведет. Нет смысла его обманывать, наоборот, у нас совместные планы по обогащению.
  
  - Давай вмажем за успех вашего безнадежного предприятия, - заметно подобрела валькирия.
  
  После еще одного тоста наконец решился, набравшись смелости, задать вопрос, давно мучивший меня:
  
  - Почему 'Острые Валькирии'?
  
  Шеллеста аж поперхнулась:
  
  - Потому что НЕ ТУПЫЕ! - И, смутившись, порекомендовала вслух такой вопрос больше не задавать, ибо чревато последствиями. Клан очень уж ревниво относится к вопросам чести.
  
  - Ну как вы поладили? - появился наконец хозяин с горячим и закусками. - Шелл, ты в курсе, что мы новый бизнес раскручиваем? Вот, попробуй, наша продукция - будущий хит сезона.
  
  Нет, его когда-нибудь придушу за болтливость и разгильдяйство! К счастью, валькирию чипсы не заинтересовали:
  
  - Плюс 0.2 ХП?! Вы серьезно? Если только нубам втюхивать, но у них денег все равно нет.
  
  После чего вернула угощение, даже не попробовав. Обошлось, а ведь чуть не слили информацию одному из кланов-монстров в самый уязвимый момент. Надо инструкцию составить подробную и под подпись ознакомить моего друга, что можно говорить, а что категорически запрещено.
  
  Между тем мои соседи за столом что-то увлеченно обсуждают.
  
  Пытаюсь понять, о чем речь, и потихоньку вникаю в тему. Городская мэрия объявляет очередной тендер на 'Коронный квест'. Участвуют все желающие кланы, в том числе иногородние.
  
  - А частные лица могут участвовать в тендере? И какая награда победителям?
  
  Шелеста надолго задумывается и, промочив горло бордовым напитком, сообщает:
  
  - Теоретически может участвовать кто угодно, но на моей памяти никто, кроме кланов, заявку не подавал, не то чтобы выигрывал. Да и ресурсов и нормальной армии у внеклановых объединений обычно не бывает. Награда каждый раз новая, но обязательно достойная. Само собой, репа у клана апается хорошо.
  
  До этого момента слушал краем уха, но замечание о росте репутации заставило насторожиться. Что-то подобное мелькало в условиях на УДО.
  
  Для освобождения мне она обязательно потребуется.
  
  - Шелл, в чем суть тендера?
  
  - Какой клан больше принесет пользы Царьграду - тот и победитель.
  
  - В чем польза для города выражается или считается?
  
  Амазонка опять задумалась.
  
  - Трудно объяснить. Чем масштабнее победа над врагом, тем выше шансы выиграть тендер. В прошлый раз мы зачистили данж с кровососами, но победителями стали 'волки', взявшие штурмом и разграбившие городище темных дроу. Хотя объективно мы больше пользы ЦГ принесли, победу волков засчитали как более впечатляющую, чем наша.
  
  - А остальные кланы?
  
  - Самураи облажались, переоценили свои силы и провалили рейд. Псы купились на обманку и только потеряли время, враги ускользнули без боя. Берсерки вполне могли выиграть конкурс, но не уложились в десятидневный срок. Хотя им грех жаловаться, добычу взяли знатную.
  
  - В этот раз кто фаворит?
  
  Валькирия хрипло смеется:
  
  - Сие тайна великая есть. Все участники прячут планы от конкурентов. В день проведения тендера в мэрии вскроют заявки участников, публично озвучат и в течение десяти дней будут ждать выполнения. После чего объявят победителя. А тебе зачем? Хочешь присоединиться к какому-нибудь клану, чтобы погибнуть в первой же схватке?
  
  - Нет, конечно. Я буду участвовать в конкурсе самостоятельно, в одиночку.
  
  Такого хохота в жизни своей не слышал - Шелл чуть удар не хватил от смеха.
  
  Пусть ржет, мне не жалко. Цыплят по осени считают, как лут после рейда.
  
  Коварно улыбаюсь и, чуть наклонившись через стол, глядя прямо в глаза, негромко произношу:
  
  - Хочешь по секрету скажу, какой объект намеревается взять клан 'Острых'?
  
  Шелеста резко замолкает, глаза ледяные:
  
  - Еще час назад ты не знал о проведении тендера или ты врал?
  
  - Я никогда не вру, по крайней мере без необходимости. О конкурсе узнал только что - от тебя.
  
  - Хорошая оговорка - без необходимости. Так и быть, говори - даже интересно, что же ты сам себе нафантазировал.
  
  - Наклонись поближе, шепну на ушко. Но с условием, если прав, то в награду поцелуй от знойной красавицы. Если ошибся - плачу за ужин.
  
  Опять потянуло на старое? Ведь зарекался же спорить с девками.
  
  - Не томи, будет тебе поцелуй, - не верит чертовка в мою проницательность.
  
  Всего одно слово, и картина разительно меняется. Валькирия замирает, лишь рука, нервно сжимающая меч, чуть дрогнула, да в глубине глаз мелькнула паника, но мне уже все понятно - угадал. Интуиция - дитя мозгового процесса, меня не подвела.
  
  - Кто еще знает?
  
  - Никто, я сам еще полчаса назад не знал, - широко улыбаюсь, предвкушая жаркий поцелуй в награду.
  
  - Ты хочешь сказать, что только сейчас сообразил? Не верю! Это невозможно.
  
  - Можешь не верить, но поцелуй ты проиграла. Будь любезна оплатить долг чести.
  
  - Не дождешься! Лучше крокодила в реке лобызать, чем тебя, - и да, не забудь оплатить ужин за даму.
  
  И, не прощаясь, фурия стремительно покинула мое общество. Это что, меня продинамили на ровном месте?
  
  - Ну и черт с тобой, не больно и хотелось, - не убедительно даже для самого себя заявил я двери, захлопнувшейся за спиной красотки.
  
  С другой стороны, теперь мне ничего не мешает подоить валькирий в материальном плане. Главное, не переборщить - амазонки крутые нравом, и стать врагом всего клана меня не прельщает.
  
  Что же касается моей догадки, то нет ничего проще - это шахта. Название точно не скажу, есть три равновероятных варианта в окрестностях ЦГ, но общую идею и цель определил точно.
  
  Лучший подарок для городского казначейства - открытие новой шахты, что позволит сбить закупочные цены до прежнего уровня. Для этого необходимо провести целую войсковую операцию: очистить прилегающую территорию и выжечь всю нечисть в глубине шахты. После чего провести обряд очищения, что тоже непросто - в течение 24 часов до окончания ритуала твари будут возрождаться, и все это время придется держать оборону. Потери и затраты большие, и выгода получается не сразу, а в течение длительного времени. Поэтому и желающих возиться с зачисткой шахт не находилось. До недавнего времени. Сейчас же конъюнктура изменилась, цены на сырье выросли плюс возможность выиграть конкурс от города.
  
  Почему именно 'валькирии', а не кто-то другой из конкурентов? Тут еще проще - только они заинтересовались моей статьей и наверняка отслеживают ситуацию с ценами на рынке сырья. Все остальные кланы благополучно прозевали этот процесс, и очевидная мысль сыграть на корыстолюбии городских властей им не пришла в голову.
   Зато меня посетила гениальная мысль - использовать алчность правителей к собственной выгоде и утереть нос валькириям, обойдя их на вираже.
  Глава 5
  
  - Следующий претендент, пройдите.
  
  Это обо мне.
  
  Вхожу, осматриваюсь, одновременно оцениваю обстановку. Неприятный сюрприз - в составе жюри присутствует Чистильщик. Конечно, всего один из семи членов, но гарантированный голос против моей заявки обеспечен.
  
  Пэр Лицинний - глава городского совета и по совместительству коронный мэр Царьграда, долго всматривается в бумаги и недоуменно интересуется:
  
  - Позвольте, но в вашей заявке на тендер не указано название клана.
  
  - Все правильно. Заявка подана от частного лица, коим я и являюсь. Что не противоречит правилам проведения тендера.
  
  Присутствующие оживились. Нечасто бесплатный цирк на заседании мэрии бывает. Послышались смешки и едкие комментарии.
  
  - Если других вопросов нет, то позвольте представить мой проект. Можете ознакомиться, вот бизнес-план в шести экземплярах для каждого члена жюри.
  
  Однако никто не спешит знакомиться с содержимым, пэр Лицинний и вовсе небрежно швырнул мой доклад в сторону, даже не взглянув на него.
  
  - У нас мало времени, рабочий день на исходе, а мы уже рассмотрели шесть серьезных заявок от серьезных кланов. Давайте закончим побыстрее. Изложите вкратце, в чем суть вашего предложения, и мы спокойно пойдем по домам.
  
  - Нет проблем. Суть моего предложения - получение городской казной суммы в размере примерно около одного миллиона золотых.
  
  Гробовое молчание в ответ. Несколько робких, почти инстинктивных движений в сторону отброшенного доклада. Почти синхронно.
  
  - Нам не послышалось? Вы сказали 'миллион'? - подал голос глава торговой гильдии.
  
  - Совершенно верно. Миллион золотых или около того. Плюс-минус сто тысяч, точнее посчитать пока невозможно. Но порядок цифр примерно такой.
  
  - И каким образом мы получим указанную сумму? - Еще один персонаж присоединился к разговору, не знаю, кто он или кого представляет, но судя по массивной золотой цепи - банковский работник.
  
  - Мэрия дает мне разрешение на зачистку всей городской канализации и подземелий. Взамен получает 25 % от всего добытого. Бонусом идет зачистка от крыс, нечисти, некромантов и прочих чернокнижников.
  
  - Категорически протестую! - взвился Чистильщик, сообразив, что его грабят внаглую и подчистую. - Это наша обязанность!
  
  - Если ваша служба даст казне миллион золотых за декаду, то не смею возражать! - судя по реакции остальных членов жюри, попал в самую точку. Убыточность службы Чистильщиков стала притчей во языцех.
  
  На незадачливого ассенизатора и истребителя крыс зашикали, золотые бесенята уже прыгают в глазах заседающих, бриллиантовые мечты затуманивают мозги. Поплыли господа присяжные заседатели - мои, никуда не денутся.
  
  - Как же вы без своего клана справитесь с такой задачей?
  
  - Привлеку сторонних специалистов. Наемников и авантюристов из других городов. Думаю, что желающих будет предостаточно. К слову, тысяча заезжих туристов - это рост выручки для ресторанов, гостиниц и торгового люда. Ведь приедут не бедные новички, а богатые, серьезные люди. Которые любят хорошо покушать, остановиться в гостинице с удобствами, прикупить дорогих зелий и так далее и тому подобное. К тому же основную добычу они будут скидывать тоже здесь, в городе, - для купцов просто праздник. Городская казна получит свои деньги, ничем не рискуя и ничего не вкладывая.
  
  После сказанного у заседающих исчезли последние сомнения. И подавляющим числом голосов при одном 'против' мой проект допущен к участию в тендере. Правда, мою долю принудительно ограничили 1 % от добычи, но зато мне удалось вычеркнуть из договора точную сумму, которую обязан получить в ходе зачистки. Подозреваю, что миллион не наберется, а городские бюрократы, наоборот, побоялись, что сумма окажется выше миллиона, и во избежание излишней халявы решили не ограничивать лимит добычи. Ко всеобщему взаимному удовольствию.
  
  Лишь черный, полный ненависти взгляд Чистильщика немного портил благостную картину, но не сильно. 'Если у тебя нет врагов - тебя тоже нет'.
  
  
  В конце концов получаю заветное разрешение. Через пять дней мне и моему временному клану 'Деньги не пахнут' будет открыт доступ во все подземелья и канализационную систему города сроком на десять суток. Второстепенные вопросы о перечне и количестве убитых крыс и уничтоженной нежити руководство города не волновали вообще. Зато мою долю в добыче жестко зафиксировали в 1 %, отдельно прописав в договоре и официально запретив брать плату за участие в рейде и иметь долю с добычи. Зависть их, что ли, душит?
  
  Оказалось, что ради моего же блага. Кто бы мог подумать, что сам себя чуть не загнал в долговую яму. Если не указать точный процент, то некто Волхх оказывается выгодополучателем всех 75 % доходов, то есть примерно аж трех миллионов золотых. И, соответственно, должен заплатить с этой суммы подоходный налог в государственную (не в городскую!) казну - скромные 18 %. То есть чуть более, чем полмиллиона полноценных желтеньких монет.
  
  Гарантию, что смогу собрать с участников хотя бы десятую часть требуемого, никто не даст. Играть с государством в азартные игры никогда и нигде не стоит. Придется довольствоваться малым, но зато не иметь проблем с налогами.
  
  Вот так рушатся мечты о быстром и стремительном обогащении.
  
  
  Но не будем терять время, займемся набором рекрутов. Думаете, ободрали меня как липку, я так просто смирюсь? Не на того напали!
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ
  
  - Что у нас с подготовкой к рейду? Осталось два дня до начала.
  
  Глава клана, как ни странно, сама никогда не руководила рейдами и войсковыми операциями, предпочитая концентрироваться на политических и дипломатических аспектах. Что нисколько не умаляло ее авторитета и позволяло эффективно руководить организацией уже второй год.
  
  Начальник штаба, единственный мужчина среди 'Валькирий', наоборот, только этим и занимался, обходя стороной любые экономические или социальные проблемы. Такое разделение обязанностей позволяло более эффективно управлять буйной бандой эмансипированных амазонок.
  
  Но именно сейчас это сыграло с ними злую шутку. Возникшая проблема оказалась на стыке этих двух сфер и вне зоны интересов дуумвирата.
  
  - Неожиданная проблема возникла. И что самое странное, никто не может понять, кто стоит за этим.
  
  - Особый отдел мышей не ловит? - не скрывая недовольства, поинтересовалась глава клана.
  
  - Бешеная роет всеми четырьмя копытами, но пока - пусто. Вышли на организатора, некто Волхх, а кто стоит за ним, не можем понять. Все нити обрублены, пробили через реал - эффект нулевой. Такое ощущение, что его вообще не существует в реальности, никаких зацепок.
  
  - Странно. А сам по себе кто такой этот исполнитель?
  
  - Полный нуб, второй уровень. Специальность - по слухам, торговец, но не подтверждено. С огромной вероятностью, кто-то из высокоуровневых игроков с нового аккаунта с нуля решил сыграть.
  
  - Сколько уже в игре?
  
  - Три недели. И до сих пор второй уровень. Однозначно - засланец. Только непонятно чей.
  
  - Ладно, оставим личность зиц-председателя в стороне. Что происходит с тендером? Чем он нам может помешать? Взять рудник, удержать и очистить - даже для нас сложная задача. Неужели он может помешать?
  
  Борух замялся, очень уж не нравилась ему ситуация:
  
  - Ознакомься.
  
  'Темп-клан 'Деньги не пахнут' приглашает всех желающих принять участие в уникальном квесте. Впервые в истории этого мира: Полная зачистка подземелий Царьграда. Квест не повторяемый! Не упустите единственную возможность поучаствовать в редком рейде. Десять дней на разграбление нетронутых богатств подземного мира. Принимаются все желающие. Вступление в клан - бесплатно. Спонсор бесплатного вступления - ООО 'Бодрый продукт'. Количество мест ограничено!'
  
  - Это серьезно? Больше похоже на бред сумасшедшего. И что за неведомый продукт? Почему не знаю?
  
  - К сожалению, серьезно. По нашим сведениям, в темп-клан вступили уже более 500 желающих, много игроков из других городов, прием новых участников временно приостановлен. Что еще больше разогрело интерес к проекту.
  
  - Нам что с того? К чему ты клонишь, говори яснее.
  
  - У нас нет шансов выиграть тендер. Даже если все получится. Зная корыстолюбие мэрии, можно не надеяться на победу. Миллион золотых - это непробиваемый аргумент.
  
  Амазонка забарабанила пальцами по столу:
  
  - Без тендера особого смысла в этих шахтах нет. И все наши затраты по подготовке напрасны. Но это не все плохие новости?
  
  - Самураи хотят присоединиться к зачистке подземелий.
  
  - У них хватит сил на два рейда одновременно? Насколько помню, у них в тендере заявка на очистку Юго-Западного леса от волколаков и уничтожение их городища?
  
  - Бешеная не даром ест хлеб с икрой, наша разведка получила сведения, что основная ударная сила пойдет в подземелье. Сейчас они зондируют подходы к Волхху. А в лесу будет имитация бурной деятельности. С проигрышем в тендере они смирились.
  
  - Проклятье! Сварожичи опередили нас. Или ты... ты догадался раньше, что так все произойдет? - не спрашивает, утверждает глава клана.
  
  - У нас есть прямой выход на него. Шелеста скоро будет здесь, - скромно улыбается единственный мужик в клане.
  
  * * *
  - Добро пожаловать в игровой мир 'Марциона'! - крепко пожимаю руку очередному счастливчику, заодно вручаю десяток рыбных чипсов. - Удачи тебе, друг, в приключениях и трудностях. Никто больше не позаботится о новичке, кроме ООО 'Бодрый продукт'.
  
  Красочный штендер, авторства самого Клауса-Мауса, за моей спиной подтверждает слова наглядно и убедительно, притягивая внимание толпящихся нубов. Упаковка с логотипом и неоднозначной надписью 'Вобля сушливая' дополняет наш рекламный арсенал. И ведь ничего не исправишь, патент именно в такой форме зафиксирован.
  
  Представители кланов втихую матерят беспокойного соседа, из-за которого план по вербовке вновь прибывших летит к чертям. Но мне без разницы, только надоело до ужаса - полсотни раз повторять одно и то же - до печенок достанет, а ведь еще полдня впереди.
  
  Впрочем, разбираться с наемниками и добровольцами в моем таборе еще тяжелее. Поначалу волосы дыбом встали, когда пытался разобраться и упорядочить этот процесс.
  
  В наивной простоте моя стратегия сводилась к тому, чтобы зарегистрировать всех желающих и запустить их в катакомбы. После чего долго и счастливо подсчитывать прибыль.
  
  Однако народ почему-то не оценил гениальности замысла и стал мне надоедать с какими-то планами, расстановками и разделом секторов. В общем и целом я понял примерно половину сказанного, но зато уловил главную мысль - валить куда подальше и чтобы никто не нашел.
  
  Простейший вопрос о времени входа в подземелье выявил всю ничтожность моего полководческого таланта. Как только представил, что тысяча игроков одновременно пытаются спуститься в подземный ход, мне стало плохо.
  
  К счастью, удача повернулась ко мне другим боком. Случайно нашелся организатор, достойный заменить меня на этом поприще. Имя: Джерг, викинг, уровень 80-й. С радостью скинул все руководящие функции на заезжего варяга, наделив максимальными полномочиями, за исключением возможности принимать и выгонять новых членов. В принципе ничем не рискую, поскольку через 12 дней темп-клан сам собой ликвидируется.
  
  Избавившись от одной головной боли, тут же нашел себе другую. Из-за внезапно нарисовавшегося тендера пришлось начать раскрутку 'Бодрого продукта' намного раньше намеченного, но не упускать же такой шанс, пока проект на слуху, в центре внимания.
  
  В результате стою на жаре, жму руки прибывающим нубам, несу пафосную хрень и, обливаясь потом, рискую получить солнечный удар. К черту экономию!
  
  - Хочешь заработать? Три золотых в день, что в пять раз больше, чем ты сможешь получить в шахте.
  
  - Что надо делать? - растерялся некто Педро, получивший вместо рыбьих чипсов заманчивое предложение.
  
  - Становись на мое место.
  
  Освободившись от почетных обязанностей втюхивателя и зазывалы, поспешил в офис. Нехорошие предчувствия гложут меня, что неудивительно - такого бардака, трещащего по всем швам, давно мне видеть не приходилось.
  
  Измученный, пропитанный рыбным запахом, Базилевс доложил обстановку и предложил утопиться вместе прямо с пирса, чтобы не мучиться. И я близок к тому, чтобы согласиться с этим заманчивым предложением.
  
  Если что-то может пойти не так, как надо, то оно обязательно так и пойдет.
  
  Местные рыбаки внезапно осознали необычайную ценность и полезность мелкой тюльки и воодушевленные новым пониманием задрали цену на сорную рыбу на 20 %.
  
  Еще хуже обстояло дело с ингредиентами. Одна из нужных травок внезапно закончилась во всех лавках города, и ближайшее поступление ожидается только через неделю. То, что закупочная цена вследствие повышенного спроса поднимется, можно даже не сомневаться.
  
  Остальные ингредиенты пока в достатке, но никакой гарантии стабильности цен, рынок чутко уловил возросшие объемы потребления и готовится показать нам очередную фигу.
  
  На этом фоне небольшой пожар в подсобке и опрокинутый чан с рассолом - мелочи, не достойные упоминания.
  
  В результате себестоимость 'Бодрого продукта' резво подскочила до уровня цены продажи. То есть мы уже сейчас работаем с нулевой прибылью, а в перспективе движемся прямиком к банкротству.
  
  Надежды на Базилевса и его мозги, способные улучшить технологию, пока не оправдались. Да и не было у него времени этим заниматься.
  
  Похоже, мои финансовые инвестиции в слишком бодрый продукт накрылись медным тазом.
  
  Несколько скрасило траурность бытия сообщение от викинга, что распределение полномочий закончено и можно успеть принять еще пару сотен добровольцев до вечера.
  
  В этот момент в зал ввалилась целая делегация, в ультимативной форме сообщившая, что совещанием пяти кланов принято решение об участии в 'моем' рейде. Мое мнение по этому поводу делегацию не интересовало вообще, от слова 'совсем'.
  
  - Еще четыреста игроков? Тогда это будет подземный Содом и Гоморра одновременно с Черкизоном.
  
  - Что поделать, меня не спрашивали. Джерг, извини. Отдай им половину нижнего уровня, пусть сами делят - их там пять кланов, пусть хоть передерутся. Подземелий на всех хватит. Даже за декаду их вычистить полностью невозможно.
  
  Выпроводив компанию наглых халявщиков, заказал большой кувшин вина и закусь в придачу залить душевную печаль. Но прекрасное бордо не лезло в горло, сейчас бы водочки вмазать, но чего нет - того нет. С этим не то что строго, а совсем грустно - запрет на крепкие напитки тотальный и беспросветный. По крайней мере здесь, в Царьграде.
  
  Полоса невезения образовалась не случайно, а вполне закономерно. Надо было лишь подумать заранее, и рост закупочных цен на сырье можно было бы предугадать. С другой стороны, зная наперед такой грустный расклад, и начинать бы проект не стал. Между тем даже неудачный проект - это все равно ценный опыт, знания и знакомства. Тем более что шанс не похоронить 'Бодрый продукт' еще остается, да и убытков как таковых нет, правда деньги вложены серьезные без пользы, но и они вернутся пусть и не сразу.
  
  К тому же пиар, хоть и не материальная вещь, а тоже пользу приносит. Знать бы, как эту приобретенную известность в золото превратить.
  
  Банальная и затасканная фраза о том, что любой опыт полезен, засела в голове и никак не вытряхивалась из нее, мешая важному процессу алкогольного отравления.
  
  Какая мне польза от такого знания? Цена травы выросла из-за того, что на нее появился повышенный спрос. Не было технологии рыбных чипсов - трава никому не нужна была и стоила копейки. В нашем случае - медяк за пучок. В любом учебнике по экономике это написано, и если бы кто-то их читал хоть изредка, то не наступил бы на грабли с разбегу.
  
  И как можно использовать этот важный закон мироздания, полученный столь дорогой ценой?
  
  Некое подобие идеи смутно оформилось меж облаков алкогольного тумана.
  
  - Василий, у меня есть план!
  
  Хозяину заведения поплохело:
  
  - Еще один?! Мы исполнение первого еще не пережили, между прочим.
  
  - В бизнесе на один удачный проект приходится три неудачных. Это строго научный закон.
  
  - О боги, нам еще два раза быть банкротами?
  
  На самом деле статистика еще хуже. Из десяти начинающих бизнесменов в первый год прогорают семеро, еще двое балансируют на грани и разоряются в течение трех лет. И лишь один из десяти становится успешным бизнесменом. Но сейчас такая статистическая точность - явно излишняя для впечатлительного компаньона.
  
  - Отставить панику. Базиль, для тебя новое задание. Нужно поискать в Сети и отобрать несколько редких малоценных растений или химических минералов. Главное условие - они должны быть крайне редкими и при этом никому не нужными.
  
  - Странное требование, но постараюсь найти. Что-нибудь наподобие Тысячелистника Ойкуменного подойдет?
  
  - Это растение или ругательство на эльфийском?
  
  - Пряная травка, используется для лечения элефантопотамов от расстройства желудка. Крайне редко встречается в наших краях, но у лекарей можно купить или заказать доставку. Как-то пробовал в качестве приправы, но люди такое кушать не будут, мы же не друиды.
  
  - Название не очень впечатляет, а в остальном подходит. Поищи еще, вариант пока не отбрасываем.
  
  Озадачив Василя, дозвонился до Клауса.
  
  - Волхх, у тебя совесть есть? Только в реал вышел, и тут ты звонишь. У нас ночь, между прочим.
  
  - Ни за что не поверю, что ты ночью спишь. Бухаешь наверняка. Творческие личности без допинга не живут и тем более не творят.
  
  Клаус поморщился, попросил перейти ближе к делу и демонстративно зевнул, подражая неведомому элефантопотаму.
  
  - Требуется высококачественная работа. Стиль на твое усмотрение, но что-нибудь древнее и помпезное в духе зиккуратов и Шумера. Иллюстрация на тему 'Магический напалм уничтожает осажденный город' и фреска 'Изготовление волшебного напалма' в кустарных условиях. Вторая картина должна быть частично поврежденная, но обязана содержать изображение Тысячелистника Ойкуменного. Пошукай в Инете, хотя - нет, лучше завтра пришлю скан живого растения, если найду.
  
  - Надписи и тексты на каком языке? - профессионально интересуется творческая личность.
  
  - Не надо текста. Только изображение. 300 золотых после получения эскизов.
  
  - Пятьсот было бы лучше.
  
  - Не наглей. За шедевр сверху полагается премия. Все в твоих руках. Чем быстрее, тем лучше.
  
  Внезапно Клаус улыбается:
  
  - Не хочешь заказать батальное полотно 'Зачистка Царьграда снизу'. Ты весь в белом, на единороге, во главе несметного войска спускаешься в кана...
  
  - Еще слово и лишишься премии! - Никакого уважения к заказчику, паршивец. За что и ценю!
  
  Глава 6
  
  - Приветствую. Вас рекомендовал Клаус как хорошего специалиста по сетевым технологиям. Нужна небольшая консультация.
  
  - Хай, энеджи. Двадцать золотом, если проблема действительно небольшая.
  
  Художник предупредил, что ребята серьезные, но дел со мной иметь не будут, поскольку чужой для них. Максимум, на что можно рассчитывать, - консультация по несложным проблемам.
  
  - Небольшое уточнение. Потом сам вопрос. Как убрать сведения о картинке, времени создания и авторе?
  
  - Сделай экранный снимок, сохрани в графическом редакторе. Появится новый рисунок с текущей датой. Так устроит или что-то другое еще надо?
  
  - О'кей. Теперь сама проблема. Требуется, чтобы информация отсутствовала в Сети, но легко находилась в архиве по ключевому слову.
  
  Хакер заинтересованно хрюкнул:
  
  - Хорошая задумка, оригинальная - оценил. Речь только о тексте или вдобавок будет пикча, она же картинка?
  
  - Есть разница?
  
  - Принципиально нет. В общих чертах следует сделать так: выкладываешь информацию в Инете на сутки, оптимальное время для индексации всеми поисковыми системами. Текст насыщаешь ключевыми словами, но очень осторожно, не больше трех-четырех повторов, иначе хороший специалист вмиг вычислит, что страница оптимизирована. Далее накручиваешь посещаемость. Для этого и нужен срок сутки, но не перестарайся, две сотни посетителей будет достаточно, желательно без повтора адресов. После чего удаляешь всю информацию вручную. Если не жалко еще 20 монет, распишу и скину подробную пошаговую инструкцию.
  
  - Хай. Лови еще двадцатку.
  
  - Хай. До следующей встречи.
  
  Ну что же, новый план обрастает мясом. Жаль, что нельзя сразу приступить к реализации, информация должна 'отстояться', то есть немного состариться, что придаст ей больше достоверности. Хотя бы месяц-другой, но ничто не мешает двигать параллельные потоки этого проекта. Например, начать тотальную скупку 'волшебной' травы, благо пока она дешевая и никому не нужна. А с учетом времени заказа и доставки начинать надо заранее. Только дождусь результатов поиска Базилевса и, если не появится альтернатива, начну новую эпопею.
  
  Набросал несколько статей для других локаций от имени возмущенных новичков, которым не выдают 'Бодрый продукт' в подарок при первом посещении. Как в Царьграде. Постерам пришлось заплатить еще 15 монет.
  
  Парочку критических отзывов сочинил от лица неблагодарных халявщиков, уже распробовавших новинку и теперь злобно и необъективно поливающих грязью рыбные чипсы.
  
  Как и ожидалось, наброс не прошел незамеченным, и несколько игроков отписались с возражениями и хорошими отзывами. Поскольку вбросы были от анонимных злопыхателей, а положительный отзыв от реальных игроков, то эффект получился превосходный. К концу дня в теме набралось полсотни постов с разгромным счетом в нашу пользу.
  
  
  А наутро начался десятидневный кошмар, марафон нечеловеческой жадности. Хоть все управление и делегировано командующему и кланам, мне все равно досталось. 1200 участников рейда - это безумие! Хорошо, что входов в подземелье оказалось три, иначе меня затоптали бы живьем. Несколько часов беспрерывного потока авантюристов и проходимцев всех мастей, рас и национальностей. Даже китайцы нарисовались, узнал по характерной амуниции и флагам с иероглифами. Впрочем, с таким же успехом это могли быть корейцы или японцы. В реальной жизни их не различал, а в игровой и подавно.
  
  Самое печальное, что мое присутствие требовалось всем и сразу. Кланы ругались, ссорились и кляузничали друг на друга, пытаясь втянуть меня в разборки из-за дележа территорий и очередности прохода. К тому же каждые шесть часов моя тушка должна была спускаться в подземелье для поддержания входов открытыми. А учитывая, что таких спусков в канализацию открыто целых три - то спокойной жизни не было по определению. Даже ночью!
  
  И что самое обидное, опыт мне не капает. Надо собственными руками убить или хотя бы ранить тварь, чтобы ее засчитали в мою пользу. Мне же опасно находиться даже рядом со входом, в один момент случайная крыса 5-го уровня чуть не прикончила меня мимоходом, благо проходивший в этот момент танк снес ее одним небрежным движением.
  
  Так что нервы мои были на пределе - ни расслабиться, ни отдохнуть толком. И все это безобразие за сущие копейки.
  
  Обида на столь вопиющую несправедливость заметно стимулировала мозговую активность. В сторону компенсации понесенных мук и тяжестей. Желательно в материальном эквиваленте.
  
  И к концу недели появился план, как подсластить горечь недополучения прибыли.
  
  'Всем участникам темп-клана 'Деньги не пахнут'. В связи с удачным проведением операции по зачистке подземелий Царьграда появилась возможность забронировать место в будущих рейдах темп-клана 'Деньги не пахнут -2'. Любой предмет экипировки, снаряжения или оружия, внесенный в благотворительный фонд 'Бодрая помощь нубам' будет учтен как вступительный взнос в будущий рейд. С уважением, рейд-лидер Волхх'.
  
  И пусть какая-нибудь чернильная душа из казначейства попробует подкопаться! К слову, прибыль обычных игроков в рейде никакими налогами не облагается. И только с меня, как подрядчика казначейства, т. е. государственной структуры, должен быть взят 18 %-й грабительский побор.
  
  Теоретически можно спуститься поглубже и пограбить вдоволь, и все полученное достанется мне без налога. Но крыса 5-го уровня намекает, что в этот раз лучше быть мирным честным налогоплательщиком.
  
  
  - Господин Волхх, имеете что-то возразить на обвинение?
  
  Все-таки решили подставить меня Чистильщики, стуканули о дополнительном прибытке.
  
  - Клевета и поклеп, пэр Лицинний. Не было ничего такого, чист перед законом, аки праведник на погосте.
  
  - Но факт получения ценного имущества помимо установленного договором процента не отрицаете?
  
  - Добровольные пожертвования в благотворительный фонд не являются доходом, тем более что они предназначены для раздачи бедным и неимущим новичкам, впервые попадающим в игру.
  
  Чистильшик что-то шепчет в ухо председательствующему, злобно косясь в мою сторону.
  
  - А как вы объясните похожесть названий 'Бодрый продукт' и 'Бодрая помощь'?
  
  - Ничем не могу объяснить это совпадение. Фантазия у меня бедная, не смог придумать ничего оригинальнее.
  
  Глава муниципалитета ухмыльнулся и одобрительно подмигнул мне.
  
  - Претензия отклонена, давайте перейдем к более важным делам.
  
  Победителем тендера признается господин Волхх. В результате исполнения проекта в городскую казну поступило 962 тысячи 808 золотых. Вознаграждение указанному лицу, согласно договору тендера, - 1 % от общей суммы добытого, что составляет 38 тысяч 512 золотых.
  
  Кроме того, поскольку обязательства, озвученные при заключении тендера, исполнены не полностью и сумма поступивших денежных средств не дотянула до одного миллиона золотом, нами принято решение отменить награждение ценным предметом. 'Обруч Всевидения' будет разыгран в следующем тендере, через полгода.
  
  Тут я не выдержал:
  
  - В договоре нет такого условия про миллион золотых!
  
  - Не надо кричать с места. Обещание, что один миллион золотых будет получен городской казной, было озвучено вами устно, но впоследствии признано публичной офертой и приобщено к договору. И это условие вами не выполнено.
  
  - Массаракш.
  
  - Попрошу не выражаться непереводимыми словами в публичном месте. Продолжаю. Кроме того, с господина Волаха должен быть удержан подоходный налог в пользу королевства в размере 18 % от полученного вознаграждения. Итого после всех выплат победитель получает 31.580 золотых.
  
  Вы получили 31.580 золотых.
  
  Вы получили Торговец 5.
  
  
  Здорово меня развели, ободрали, как медведи липку.
  
  
  - Пьянствуешь, горе-победитель?
  
  Только тебя, язвы, не хватало для полного счастья.
  
  - Сегодня за тебя платить не буду, можешь не надеяться.
  
  - Ты же у нас богатенький Пиноккио! Неужели не найдется пары монет угостить скромную девушку? - не удержалась, вставила шпильку.
  
  - Какая ты девушка? Ты классическое динамо в металлическом корпусе. - Для наглядности постучал по ее блестящему доспеху.
  
  - Девушки не любят жадных, учти на будущее, - поведала, как невероятное откровение, валькирия. И без приглашения примостилась за мой столик.
  
  - Ее в дверь, она в окно.
  
  И чего, спрашивается, надо?
  
  Словно отвечая на мои мысли, Шелл наклонилась и чувственно, с придыханием прошептала:
  
  - Я по делу к тебе.
  
  - Ты не в моем вкусе, можешь не стараться. И вообще я - жмот. Подаю раз в год, и только в високосный.
  
  - Шутки в сторону, разговор серьезный.
  
  - Шо, прям здесь? Посреди обеденного зала?
  
  - Нет никого, - отмахнулась халявщица. - Помнишь, что ты мне сказал на ухо насчет нашего проекта?
  
  Дождавшись моего кивка в подтверждение, продолжила:
  
  - При попытке разведать обстановку наш отряд попал в засаду и был уничтожен полностью.
  
  - Случается и такое. Игра есть игра. Надеюсь, у вас в клане неписи в походы не ходят? Остальные возродятся, всего-то делов.
  
  - Не все так просто. Засада была слишком сильная - не на разведчиков, а на целую рейд-команду. Десяток архиличей плюс кто-то еще более мощный в глубине, скорее всего рейд-босс, даже приблизительно не смогли оценить, выбили еще на подступах.
  
  - Мне это мало о чем говорит. Не моя сфера интересов. Но судя по тому, что ты акцентируешь на этом внимание, произошло нечто необычное?
  
  Шеллеста чуть не подскочила от возмущения:
  
  - Не могло на обычной шахте внезапно появиться столько нежити! Для этого требуются годы и какая-то серьезная внешняя причина.
  
  - Вроде случайно забредшего некроманта? - демонстрирую непревзойденную нубовскую интуицию.
  
  - Да! Что-то подобное. Но самое печальное, что не так давно шахту проверяли и ничего необычного не обнаружили. Стандартный набор некромантской гадости среднего уровня.
  
  - К гадалке не ходи, на двух других шахтах ничего экстраординарного не произошло. И только там, куда вы собирались, оказался неприятный сюрприз.
  
  Теперь понятно, зачем появилась вредная, но симпатичная феминистка. Извиняюсь за ругательное слово. Под подозрением моя персона.
  
  Приходится объяснять все в подробностях, каким образом догадался и к каким выводам пришел. В конце подытожил:
  
  - Крот гарантированно у вас, причем где-то наверху. При всем желании я не мог угадать, которую из трех шахт выберете.
  
  Шелл хмуро и пристально смотрит на меня, прогрызая взглядом дырки.
  
  - Поскольку ты все равно в теме, поможешь выявить крота.
  
  - Эээ. Мое мнение никого не интересует? Вдруг я предатель, мне нельзя так безоглядно доверять, - пытаюсь соскочить. Неудачно пытаюсь.
  
  Впервые за вечер мадам валькирия улыбается:
  
  - Если бы не твоя афера с подземельем, то весь рейд-клан попал бы в засаду. Какой же ты предатель, ты спас нас.
  
  Ну что за день сегодня выдался - хоть застрелись.
  
  - И да, заплати за девушку, не забудь.
  
  Ага, разбежался.
  
  - Базиль, запиши ужин на счет валькирии. Я кошелек в номере забыл.
  
  Пока хозяин элитной точки общепита пытается понять, о каком кошельке речь и как его можно забыть, меня уже 'Митькой звали' и след простыл.
  
  Между прочим, мой ужин тоже на ее счет записали - мелочь, а приятно.
  
  
  - Волхх, тебя Шелл внизу требует. С утра пораньше заявилась, грозится подняться наверх и разнести все к чертям.
  
  - Пусть сначала счет вчерашний оплатит. Я нужен ей, а не наоборот. Если же изъявит желание подняться и пообщаться в интимной обстановке - радости просим. Только как же репутация неприступной валькирии? Сама к мужику напрашивается - куда мир катится? Так и передай. Пока не оплатит - меня для нее нет. И не вздумай прощать долг - весь воспитательный процесс коту под хвост.
  
  Минут двадцать у меня есть, пока мегера симпатичная перебесится. На чем остановился, когда прервали? Ах, да - на осмыслении причины, по которой меня обули в тендере.
  
  Из почти четырех миллионов общей суммы трофеев мне достались жалкие крохи. И ценный артефакт мимо моего кармана пролетел. Правда, в копилке благотворительного фонда 72 предмета экипировки, которые пока нельзя продать, но зато можно безвозмездно пользоваться. И репутация в регионе Царьград&Окрестности поднялась до нейтральной.
  
  Где же ошибка? Не то чтобы жалко - на будущее, чтобы не повторилось.
  
  Была возможность возмутиться и оспорить решение, но вот с доказательствами у меня совсем плохо. Мое слово против шести членов жюри, причем их мнение уже задокументировано и оформлено официально. Интуиция подсказала, что лучше не спорить, и сейчас, внимательно обдумав, допускаю, что это тоже была подстава. Попытка обвинить жюри в подтасовке, и закономерный итог - штраф и лишение всех денег. К тому моменту еще мной не полученных! Вот что означали ухмылки чернильных душонок. Они определенно рассчитывали на такой сценарий.
  
  В следующий раз такие моменты надо записывать на видео. А теперь пора спускаться.
  
  - Привет, Остренькая!
  
  - Жлоб деревенский.
  
  Странные изгибы женской логики. Почему сразу жлоб?
  
  - Вижу, что счет оплачен. Теперь можно перейти к делу. Какой ваш план?
  
  Дуться и обижаться валькирии невыгодно, время играет против нее.
  
  - По нашей легенде, ты все же получил взамен другой артефакт от города за победу в тендере, но якобы этот факт утаили от широкой публики. Что-то связанное с налогами, не столь важно, ты же не обязан приводить подробности. Поскольку тебе арт не очень нужен, решил продать нашему клану за круглую сумму. Ты поочередно встречаешься со всеми подозреваемыми и предлагаешь каждому из них купить его. Самое важное, что этот предмет из редкого сета, который нужен другому клану. Какому - тебе знать необязательно, чтобы не проболтаться.
  
  - Кто в курсе этого плана?
  
  - Только я и глава 'Валькирий'. Слишком высокий уровень в иерархии клана у предателя, мы не можем использовать свою службу безопасности, поскольку ее глава и заместитель входят в круг подозреваемых. Они знали точное название шахты.
  
  - Хороший план, но не рабочий. Профессионал такого уровня сразу заподозрит неладное. Таких случайных совпадений не бывает. Он же знает, что поиски шпиона ведутся, и тут такой рояль, напрямую связанный с 'волками'. Единственное, чего добьемся, - спугнем, враг затаится и станет осторожнее, а может и вообще 'лечь на дно', обрубить все контакты на время.
  
  - И что же делать? - обескураженная и растерянная Шелл даже не заметила, что косвенно только что подтвердила мою догадку про 'волков'.
  
  - Десять тысяч золотом, и через три дня мы будем знать, кто предатель. Заметь, предоплаты не требую, доверяю репутации вашего клана.
  
  - Как ты можешь думать о деньгах в такой момент? Судьба клана под угрозой!
  
  - Ничего личного. Просто забочусь о твоем душевном здоровье. Во избежание скандалов с оплатой счетов обязуюсь с этих денег бесплатно кормить тебя целый год в этом ресторане.
  
  - Поговорю с шефом насчет оплаты. Думаю, не откажет. Когда приступим к осуществлению твоего плана?
  
  - Прямо сейчас. Ознакомься, после прочтения сжечь или съесть. Шутка.
  
  - У тебя крыша поехала? 'Аквирук Срфеналус', 'Бсотлер Умаргнут', 'Шимосигт Урквонз' и еще пара таких же бредовых словосочетаний. Что это?
  
  - Отнесись с уважением. Это могучие, почти эпические артефакты. Стоимостью 150 тысяч золотых каждый.
  
  - Бред какой-то. Никогда не слышала о таких. И для чего они предназначены?
  
  Еще бы ты о них слышала, два часа извилины ломал, пытаясь сочинить эти названия. А потом еще столько же мучился, чтобы их выговорить.
  
  - Тотальное уничтожение магии в радиусе 500 метров. Думаю, этого будет достаточно.
  
  Шелл недоверчиво трогает ладошкой мой лоб - не перегрелся ли?
  
  - Завтра или сегодня, если успеете, сообщаете каждому из подозреваемых только одно название из эпического списка. Некто Волхх под прикрытием нелепого тендера провел рейд в глубь подземелья под Царьградом и получил в свои руки указанный артефакт, что и было истинной целью. Теперь просит за него 150 тысяч золотом.
  
  Все - на этом ваши действия исчерпаны. Предупредите подозреваемых, что информация строго секретная, нуждается в проверке.
  
  - Если бы подозреваемых оказалось не пять человек, тут ты угадал, а больше?
  
  - Если шесть кандидатов, то пять из них получают название артефакта и проходят проверку. Если один из них предатель, то вопрос решен. Если все пятеро чисты, то шпион - шестой, оставшийся.
  
  - Что бы ты делал, если подозреваемых оказалось семеро? - не унимается белокурая бестия.
  
  - Тогда я бы просто отказался с вами работать. Ибо с такой бестолковой организацией лучше дел вообще не иметь. И вообще, хватит болтать, время не ждет! И оно же - деньги.
  
  
  Выпроводив назойливую посетительницу, занялся делами скорбными, рыбными. К сожалению ситуация потихоньку ухудшается, без малейших перспектив к улучшению. Цены потихоньку растут практически на все ингредиенты, а сбыт продукции ничтожен. Несколько мелкооптовых покупателей, привлеченных рекламой, взяли на пробу небольшие партии товара, но пока отзывов или жалоб не наблюдается - времени прошло мало. Бесплатные рекламные раздачи начинают меня раздражать. Умом понимаю, что это задел на будущее, что это сотни и тысячи наших будущих постоянных покупателей, но видеть, как утекают мои кровные денежки, обидно. Изменился я за последнее время, раньше такого за собой не замечал.
  
  Немного исправило ситуацию мое посещение порта. Разойдясь не на шутку, произвел впечатление спятившего буржуина, готового ради удушения конкурентов на самые решительные действия. Планы закупить десяток рыболовных баркасов, нанять экипажи из тайского сектора и разорить всю местную рыбацкую братию привели зарвавшихся продавцов хвостов и чешуи в нужную кондицию. После чего последовало заключение договора на поставку кильки по старой цене. Большего добиться не удалось, поскольку стандартные неписи довольно консервативны, и скромный уровень профессии Торговец для них действует недостаточно, обесценивая впечатление.
  
  И если в этом направлении можно не опасаться резких потрясений, то складские запасы готовой продукции грозили выжить из дома самих хозяев, их просто негде хранить - все помещения заняты. И если срочно не найти крупного покупателя, придется останавливать производство. По-хорошему, срочно требуется новое большое помещение, но такие траты мне сейчас не по карману. Тяжела доля предпринимателя, лучше бы стал воином или магом.
   Мысль о смене деятельности показалась привлекательной, и на время я переквалифицировался в воина, победителя зубастых кроликов. Благо амуниции и снаряжения у меня в изобилии, а пара новых уровней никому еще не мешала. Заодно и развлекусь.
  Глава 7
  
  - Если это розыгрыш, то тебе - конец. Глава клана рвет и мечет, а наш детектив-болтун второй день бьет зайцев. Ты спятил?
  
  В гневе Шелл смотрится лучше, о чем ей и сообщаю.
  
  - Не волнуйся, милочка. Объясни, в чем проблема и по какому поводу паника на корабле в знойный полдень при полном штиле?
  
  Общение с Базилевсом обогатило мой словарный запас разными морскими терминами и выражениями, хотя смысл оных не всегда ясен. Компаньон в молодости коком на судне одно время плавал.
  
  - Три дня прошли, а результата нет!
  
  - Позвольте! Это оплаты до сих пор нет, а результат давно уже получен. Достаточно произвести эквивалентный обмен, и каждая из сторон получит желаемое.
  
  - Ты хочешь сказать, что знаешь, кто предатель?
  
  Воздержусь от комментариев об умственных способностях блондинок в жаркий полдень, как пить дать не оценит флотского сермяжного юмора.
  
  - Ну, смотри! Если что, пожалеешь, что попал в этот мир.
  
  Смотри-ка, угадала.
  
  Вы получили 10.000 золотых.
  
  Вы получили Торговец 6.
  
  
  - 'Бсотлер Умаргнут'. Тот, кто получил информацию об этом артефакте, - и есть крот.
  
  Несколько десятков секунд Шелл молчит то ли в шоке, то ли пытаясь осознать сказанное или вытекающие из него последствия.
  
  Мне-то неизвестно, кому впарили эту пустышку, а вот для Шеллесты сейчас тяжелый момент. Один из уважаемых руководителей клана в одно мгновение оказался подлецом и предателем.
  
  - Ошибки быть не может?
  
  - Не в этот раз. Теперь вы знаете имя предателя и, взяв под плотный тотальный контроль, легко выведете его на чистую воду. Либо попробуйте использовать как канал для слива дезинформации.
  
  Валькирия насмешливо хмыкает:
  
  - Руби лучше кроликов. Разберемся без советчиков.
  
  Я что, виноват? Если ни с кем, кроме кролей, сражаться пока не в состоянии. Зато два уровня поднял. Жалко, что подземелье для меня теперь закрыто - Чистильщики злобу затаили. Так что живите, крысы, мне пока кроликов хватит.
  
  - Ну-ну. Разберутся они сами, как же. Чуть что опять прибегут за помощью к старику Волхху.
  
  Наконец ее осеняет:
  
  - Ты так и не сказал, каким образом вычислил крота! Ты же два дня зубастых зайцев колотил, ни с кем не встречался, нигде не бывал.
  
  - Не прошло и пяти минут, а я уже снова понадобился. Уговор был найти шпиона. Свои методы раскрывать не обязан, такого пункта в договоре не было. И вообще, это уникальная и дорогостоящая информация.
  
  - Тебе не говорили, что ты жмот и жлоб?
  
  - Оскорбления лишь повышают цену. Пять тысяч золотом.
  
  - Сначала мы проверим, действительно ли ты нашел того, кого надо.
  
  - Зря теряете время, это он. Точнее - она.
  
  - Оговорка по Фрейду? Или по глупости?
  
  - Единственный мужик, проработавший в вашем серпентарии больше года, автоматически причисляется к мученикам и является наипервейшим кандидатом в святые. А святые, как ты понимаешь, не могут быть кротами и предателями. Шутка. Если серьезно, то простая психология. Подробности опущу, чтобы не отнимать драгоценное время.
  
  - Значит, не скажешь, как тебе удалось ее расшифровать?
  
  - Скажу. И чтобы не вводить вас в расходы, предлагаю взаимовыгодную сделку. Ваш клан закупает прекрасный эффективный стимулятор 'Бодрый продукт' на сумму в пять тысяч золотых.
  
  Как бы не убила случайно, на всякий случай отодвигаюсь в сторону.
  
  - Ладно, согласен на три тысячи. Товар в наличии, уже в Царьграде, - и дождавшись подтверждения, выкладываю подробности: - Согласно отчету, из пяти указанных словосочетаний за последние сутки зарегистрировано три поисковых запроса по ключевым словам 'Бсотлер Умаргнут'. Все три запроса с разных адресов.
  
  - И это все твое доказательство?! Это же уровень статистической погрешности!
  
  - Если словосочетание 'Бсотлер Умаргнут' за всю историю существования электронных электрических цепей ни разу не было введено в поиск, а в последние дни аж целых три раза - то это 300 %-е доказательство, хоть математика и протестует против. Вся суть в том, что таких названий не существует в природе и языке, и их, в принципе, случайно на клаве набрать невозможно. А если кто-то ищет их описание, то значит, это и есть наш клиент. Главное, вовремя подготовиться. Для чего пришлось создать фальшивые сайты с обсуждением этих артефактов, причем в пяти разных версиях. Между прочим, не дешево мне обошлось.
  
  - Ты - съехавший с катушек авантюрист. Если бы кротов оказалось два?
  
  - Если допустить, что у вас два шпиона в верховном руководстве, то вам лучше самоубиться об стену крепостную. Поскольку вашему клану ничто уже не поможет. Не понимаю твоих претензий - дело сделано, результат получен. Шпион до сих пор на свободе, а ты здесь кирасу просиживаешь.
  
  - Хам трактирный, - хлестнула хвостом с разворота, чуть не попав мне по лицу, и удалилась, демонстративно виляя... нижней частью кольчуги. Хвост, к счастью, не дьявольский, обычный - продолжение прически, золотисто-русого цвета волос.
  
  
  'Туристическое агентство 'В бодрый путь'. Откройте для себя удивительный мир 'Марционы', без долгих месяцев прокачки, расходов на экипировку и снаряжение. Абсолютная гарантия безопасности - личный опыт директора, проходящего все маршруты в качестве нуба мизерного уровня! Профессиональная охрана от ... (вставить позже)'.
  
  - Коряво как-то. Спичрайтера надо, или журналиста нанять? Так ему платить надо! Лучше сам посижу, слова нужные подберу, срочности пока нет.
  
  Сама идея интересная, но уж больно мороки много. И средства в рекламу надо вкладывать, и персонал подбирать, помещение опять же арендовать. А будет ли отдача - никому не ведомо.
  
  Единственное, что у меня есть, - запас экипировки на десяток туристов, как раз для начинающих нубов. Может, именно это меня и натолкнуло на идею использовать их с выгодой, раз продать пока нет возможности. Казначейство бдит, намекали, что проверят наличие по списку. Это кому же я на мозоль наступил, что такое внимание к мелким шалостям. Так что, пока с Царьграда не съеду, продавать имущество благотворительного фонда чревато.
  
  Непосредственно поводом для очередной аферы послужило предупреждение от Шелл, что моему организму лучше временно исчезнуть из виду. Один очень недружелюбный клан, потеряв важного осведомителя и агента влияния, обиделся и приговорил к усекновению головы виновника торжества - то есть меня. На территории города убийства строго запрещены, а идти на открытый беспредел 'волки' не захотят - тогда выплывет истинная причина, что нанесет удар по репутации самих волков. Валькирии же не стремятся афишировать крупный провал своей службы безопасности, тоже опасаются за авторитет.
  
  К слову, кротом оказался заместитель легендарной валькирии Бешеной, главы внутренней 'безпеки'. Так что классическое расследование изначально было обречено на провал, мадам ловила бы сама себя до скончания века.
  
  В результате 'Бодрый продукт' получил шикарный контракт на поставку рыбных стимуляторов и, что еще важнее, - общественное признание. Вслед за уважаемым кланом, нашим товаром заинтересовались другие лица и организации. Продажи потихоньку начали расти. Не слишком бурно, но с мертвой точки процесс наконец сдвинулся.
  
  Размышляя о том, куда податься беззащитному нубу, неожиданно пришел к идее туристического агентства по всему игровому миру для любых желающих. Ведь огромное количество игроков даже через месяцы после начала игры не могут себе позволить путешествовать по миру и любоваться его красотами. Видео и фотоотчеты не заменят эффект присутствия никогда. А если учесть миллионную армию обычных людей, которым некогда играть и прокачиваться, а есть желание увидеть и ощутить всю красоту редких локаций, то потенциал такого бизнеса просто огромный!
  
  И ключевой момент во всем проекте - директор практически нулевого уровня, лично проверяющий безопасность и надежность охраны на своей шкуре. Ведь погибать даже понарошку никто не хочет.
  
  И если уж бегать от кровожадных мстителей, то с пользой. Проверить принципиальную возможность экстремальных туров для предельно низкоуровневых туристов.
  
  - Привет, Джерг! Есть пара минут для делового разговора?
  
  - Рад тебя видеть, Волхх, - улыбается вполне искренне. Да и чего не радоваться, с рейда по канализации викинг поимел не менее десяти тысяч золотых, не считая того, что 'подняли' его бойцы. Притом что средний доход участника катакомбного похода - редко у кого более двух тысяч.
  
  - Найдется у тебя пара надежных специалистов для охраны важного лица в путешествии по опасным локациям?
  
  - Если оплата хорошая, то всегда готовы.
  
  - Есть проблема. Сопроводить надо меня, желательно без потери здоровья и имущества.
  
  Подумав немного, викинг сообщил готовое решение:
  
  - Стандартная пятерка-звезда напрашивается. Но подозреваю, что тебе не хочется светиться и привлекать внимание. Поэтому рекомендую пару: боевик-танк и маг-универсал. Лучником и лекарем придется пожертвовать ради конспирации. К тому же дешевле вдвое будет. Пятьсот золотых в неделю, кормишь за свой счет. Жди послезавтра.
  
  - Договорились.
   - И да, кормежка подразумевает нормальную жратву, а не сухой бодрый корм. Зная тебя, не трудно догадаться, что такая идея в первую очередь придет кому-то умному в голову.
  Глава 8
  
  Неприятель ударил расчетливо, точно и демонстративно жестко по самому уязвимому. По моим деньгам.
  
  Среди ночи полыхнул склад с готовой продукцией, подожженный сразу с двух концов. Больше ничего не пострадало, хотя пришлось долгие четверть часа бороться с огнем при поддержке соседей и подоспевших стражников. Прибывшие маги быстро и со сноровкой организовали призыв элементалей воды и воздуха. Воздушный потребовался для предотвращения распространения огня от ветра, пока первый заливал огонь.
  
  Эффективная работа пожарных магов спасла соседние строения от возгорания, но товар оказался полностью уничтожен.
  
  Стоимость пропавшего 'бодрого' корма составила чуть больше 16 тысяч золотом. Или примерно треть всех моих финансовых ресурсов.
  
  Поджигателей, естественно, не нашли, да особо и не искали.
  
  Если и были какие-то сомнения в преднамеренном характере случившегося, то полученное от анонимного адресата сообщение со словами 'Пламенный привет от слепого' развеял эти иллюзии.
  
  Слепой - четкий и определенный намек на раскрытого крота.
  
  Кроме чувства огорчения и тоскливой печали, вдруг откуда-то внутри поднялась волна ярости. Прожив почти четверть века в реальном мире, еще никогда не испытывал такой всепоглощающей, безбрежной ненависти и ярости. Они уничтожили не деньги - они убили мой труд, мои выстраданные мысли и планы, отняли мое время, потраченное на создание уникального и полезного продукта, как ни смешно это звучит. Они встали на моем пути, преградив и чуть отсрочив путь к свободе! Прощать такое нельзя.
  
  Война так война. Пусть силы катастрофически несопоставимы, все равно отомщу. Пусть не сразу, но обязательно верну долг чести. Внезапно понял, что появилась вторая, еще более яркая цель в моей серой жизни. И я радуюсь этому.
  
  
  - Слезами горю не поможешь.
  
  - И почему все валькирии такие невоспитанные и бесцеремонные? Будь я психиатром, обязательно нарыл бы кучу комплексов в таком поведении.
  
  Руководитель службы безопасности с крикливым прозвищем Бешеная ввалилась в мой номер и уже десять минут морочит голову, наплевав на мое откровенное нежелание общаться с представителями этой конторы.
  
  И если хамство Шелл скрашивается ее симпатичной мордашкой, что по большому счету всего лишь маска, скрывающая нежную ранимую душу (приукрашиваю, естественно), то Бешеная - хитрая и скользкая, как змея, по жизни. Никакого, даже эстетического удовольствия. Неужели трудно с самого начала выбрать внешность фотомодели, как делают 99 % всех баб в игре. Понятно, что обман, но глаз радуется, и не только.
  
  Выбрать внешность мужиковатой штангистки может только человек с явными психическими проблемами. С другой стороны, при ее работе - самое оно.
  
  - Можешь не изображать тотальный запой. По моим сведениям, за сутки ты даже кувшин не осилил, прислуга у вас легко выбалтывает и не такие секреты, главное - правильно спросить.
  
  - И? - не подаю вида, что заинтересовался, но такое внимание само по себе настораживает.
  
  - Есть возможность отомстить. Именно об этом ты думаешь.
  
  - Глупая идея. Клан 'Северных волков' имеет более шестисот бойцов, каждый из которых выше меня на десятки уровней. Не считая союзных им кланов и возможности привлечения наемников. Даже не учитывая более чем возможных связей с некромантами.
  
  - Все правильно. Но ты не учитываешь несколько факторов. Нежить сразу отбрасываем из расчетов, 'волки' не самоубийцы публично привлекать темных.
  
  - Конечно, это сразу меняет все дело, - не сдерживаюсь, ехидно усмехаюсь.
  
  - Дальше, - не обращая внимания на комментарий и не сбиваясь, продолжает: - 'Северные' находятся в состоянии 'холодной войны' с валькириями. Причина тебе известна. Переход в открытую, горячую фазу никому не нужен, кроме наших общих конкурентов. Привлечение наемников однозначно будет расценено как подготовка к войне. Вызовет ответную реакцию с нашей стороны и практически неизбежно приведет к бойне.
  
  - Логично. Если деньги уплачены, то наемников надо бросать в бой, хочешь не хочешь. - Ход рассуждений, мне определенно нравится. Не вижу смысла скрывать очевидный процесс, что не ускользает от внимания начальственной валькирии.
  
  - Аналогично с союзными кланами и вассалами. Переброска их в нашу локацию приведет к тем же последствиям. Мы ответим тем же.
  
  - Даже если все так, то шестьсот сильных бойцов - серьезная сила.
  
  - А вот здесь ты ошибаешься! 'Северные волки' имеют три крепости во владении. Одна - на границе с темными, даже не крепость, а сторожевая башня. Основная цитадель - головной замок, в 30 километрах от Царьграда. Именно там находится основная ударная сила клана - порядка 400 игроков и около двухсот неписей.
  
  Быстро прокручиваю полученную информацию и делюсь догадками:
  
  - Цель - третий замок? Но там должно быть около двухсот бойцов. Взять штурмом крепость с таким гарнизоном под силу только целому легиону.
  
  - Если быть точным, то 160 бойцов, из них десяток магов. Но не переживай, никто не требует брать штурмом это укрепление, его сами 'волки' два месяца штурмовали, имея пятикратное превосходство и возможность респауна.
  
  Пожимаю плечами - таких мыслей у меня и не возникало.
  
  - Твоя задача - разграбить окрестности замка. Именно там находятся золотая и серебряные шахты, основа экономической мощи клана. Основные силы мы свяжем в районе ЦГ, подмоги гарантированно не будет, а сам гарнизон не решится выходить за ворота, боясь прорыва в замок.
  
  - Хороший план. Но кто профинансирует эту экспедицию? И где брать наемников?
  
  Бешеная улыбается уголками рта, впервые проявляя эмоции:
  
  - Думаю, что организатору легендарного похода 'Деньги не пахнут' не составит труда собрать во второй раз толпу жаждущих халявы и грабежа.
  
  Даже если половина откликнется, то это будет более чем достаточно.
  
  Хм, опять валькирии каштаны из огня моими руками таскать будут. И отказываться глупо, когда еще такой шанс появится отомстить.
  
  - Слишком все просто и поверхностно. Ради двух рудников 'волки' могут и раскошелиться на дополнительную охрану. Как только почувствуют угрозу, обязательно наемников подкинут - ведь там не передовая, и весь план рухнет. Нужна оперативная и стратегическая внезапность, чтобы волки не успели среагировать. А полтысячи авантюристов со всего игрового пространства в одном месте незаметно собрать невозможно! И как это противоречие разрешить?
  
  - Кто из нас великий 'Бодрый Нуб'? Тебе и карты в руки. Между прочим, это твое неофициальное прозвище в широких кругах.
  
  - Давай карту. Чапай думать будет тем местом, которое папаху носит.
  
  
  Вы получили 10.000 золотых.
  
  Вы получили Торговец 7.
  
  - Извини, больше ничем мы открыто помочь не сможем. Плюс оперативная информационная поддержка.
  
  
  - Что вас привело в наше бюрократическое логово?
  
  Пэр Лицинний даже вышел из-за стола, встречая дорогого гостя, радушно распахнул руки для жарких объятий. Впрочем, обниматься не спешил, просто усадил на дорогой резной стул.
  
  - Как всегда, по делу.
  
  - Чего так? Забежали бы на минутку, просто так проведать старичка, попить чайку, обсудить горячие городские новости.
  
  Намекает, что ему известно о возникших противоречиях с известным кланом? Неудивительно, глава города должен быть в курсе таких событий априори, как говорила одна знакомая девушка, отвечая на вопрос: 'А не переспать бы нам?'
  
  - Обязательно забегу на чашечку чая при случае. Спасибо за любезное предложение. Но сегодня вынужден признаться, мною двигал исключительно денежный интерес, хотя это нисколько не уменьшает радость встречи с вами.
  
  Как же утомляют эти бессодержательные вежливые диалоги. Однако приходится следовать традициям.
  
  - Хочу предложить проект, который принесет доход городской казне. Доход постоянный и на длительную перспективу.
  
  Глаза пэра хищно сверкнули, ладони красноречиво сложились в характерный жест, разве что не потирает ими.
  
  - О какой сумме идет речь? И каковы затраты из казны? Сразу предупреждаю, что в бюджете свободных средств нет.
  
  Да что ты говоришь! Куда же исчез дополнительный миллион, принесенный тендером? Уже распилили и поделили?
  
  Вслух произношу совсем другое:
  
  - Никаких затрат со стороны города. Только разрешение на проект и официальная поддержка. Город же получает стандартные 25 % от суммы дохода. Все расходы по инвестициям в проект берет на себя ОАО 'Царьградские судоходные каналы'.
  
  Отсутствие в названии волшебного слова 'бодрый' не удивляет градоначальника, проблемы со сбытом продукции, а следовательно нужды в рекламе теперь нет. По причине отсутствия продукта.
  
  На самом деле название выбрано ради конспирации, но пэр Лицинний об этом не догадывается.
  
  - Судоходные?
  
  Разворачиваю карту, собственноручно перерисованную с оригинала. И начинаю презентацию.
  
  Уловив основной смысл, градоначальник прерывает меня на время, и, пока мы мирно пьем чай, в кабинет быстро прибывают знакомые все лица. Жюри конкурса в полном составе, за исключением представителя Чистильщиков.
  
  Что можно расценивать как положительный знак. Проект заинтересовал важные лица, и смотрителя канализаций решили не приглашать, чтобы не портить мне настроение.
  
  - Так вот, судоходный канал между реками Оранжевая и Великая-А2 позволит перехватить и перенаправить 60 % коммерческих грузов из Хольмберга. Проход через канал будет стоить 400 золотых, ориентировочное количество судов - около двухсот в день вначале, и удвоение их количества через пару месяцев. Что даст выручку в четверть миллиона в месяц, в перспективе до полумиллиона в месяц.
  
  - Но это всего сто тысяч золотых для казны!
  
  Между прочим, сто тысяч - хорошие деньги, тем более ежемесячно. Ничего не делая, ни копейки не вкладывая и ничем не рискуя. Зажрались местные чинуши, ох, зажрались.
  
  - Тариф можно будет удвоить. Но не сразу, а после того, как вырастет поток проходящих судов.
  
  Пэр успокаивает присутствующих, мол, дайте все сказать, не перебивайте.
  
  - Следующая статья доходов - перевалка грузов и доход от торговых операций. Отдельное экономическое обоснование будет представлено позже, но даже навскидку доходность Торгового дома будет выше, чем прибыльность самого канала. Аренда складов, причалов, обслуживающая инфраструктура и тому подобное.
  
  Обсуждение бурное, но в целом мнения сходятся, что спекуляция и портовый бизнес - кусок жирный. В результате меня попросту вычеркивают из числа концессионеров. Доходами от проводки судов по каналу согласны поделиться. А вот все сопутствующее сразу и безоговорочно подминают под себя.
  
  Честно говоря, изначально не планировал этим заниматься, но беспринципность и наглость чиновничьих душ поражают даже меня, видавшего в той жизни всякое.
  
  Вся эта афера, даже если получится, имеет слишком долгий период окупаемости. К тому времени, когда еще не построенный порт даст первую прибыль, меня в этом мире уже не должно быть.
  
  Для чего мне тогда этот безумный прожект? Все гениальное просто! Место строительства находится всего в сутках пути от нужной мне крепости.
  
  Но и это еще не все. Обдумывая план, пришел к выводу, что какой-то он половинчатый, незаконченный и не слишком доходный. Вряд ли в шахтах будут большие запасы ценных металлов. А это значит, что моей репутации удачливого и везучего организатора походов будет нанесен сильный удар.
  
  Жалкие крохи с рудников - не тот приз, ради которого стоит вступать в схватку с сильным и влиятельным кланом. Если награда достойная, то большинство с радостью наплюет на отношения с 'волками', тем более что мстить всем они не смогут. К тому же формально врагом 'Северных' будет лишь один человек - глава темп-клана. Все остальные в ранге временных наемников, а им мстить не принято. Но это только при условии хорошей добычи.
  
  В случае отсутствия щедрых трофеев ситуация выглядит намного хуже. И даже смахивает на подставу. Сражаться бесплатно и наживать при этом врага никто не захочет. Прельстив обещаниями, можно заманить народ в рейд, вот только как потом объяснить пустые карманы и кошельки после боя?
  
  Исходя из вышесказанного, план надо пересматривать. Добыча должна быть не просто хорошей, а очень хорошей. И вывод напрашивается однозначный - придется захватывать замок. Только там есть требуемое количество золота и ценного имущества. Удержать крепость нет ни одного шанса, поскольку армия временная и распадется сразу после победы. А вот разграбить и быстро свалить до подхода основной ударной силы клана - замечательный план.
  
  Осталась сущая малость - придумать, как взять замок, который почти официально считается неприступным. Два месяца осады - для меня все равно что вечность. И если исключить этот вариант, то крепость по факту неприступная.
  
  Для шпионских штучек и вербовки агентов внутри замка нет времени, да и сама идея открыть ворота изнутри попахивает голливудским картоном.
  
  Единственное преимущество - трехкратное превосходство в живой силе. Примерно на пятьсот добровольцев можно рассчитывать, а если повезет, то чуть больше. Противостоит нам 150 бойцов в замке. В открытой схватке есть все шансы затоптать противника числом, благо разницы в уровне и экипировке не наблюдается. По сведениям Бешеной, наоборот, большая часть высокоуровневых бойцов переброшена в главную крепость, где вероятность их использования в боевых действиях намного выше.
  
  Наш объект воспринимается как глубокий тыл. Возможность атаки, а тем более захвата замка даже не рассматривается. Утечки информации быть не должно, даже Шелл не посвятили в мою авантюру. Об операции знают всего лишь трое, включая меня и главу клана. О плане захвата самой крепости не знает никто, кроме меня.
  
  Что можно сказать об этой твердыне, не используя нецензурные междометия и знаки препинания? Высота стен - двадцать метров. Камень магически укреплен. Замок окружает ров глубиной до десяти метров, заполненный водой из ближайшей реки, той самой Великой-А2.
  
  Окружающая местность - ровная и гладкая, без оврагов и естественных укрытий. Подобраться близко незамеченным невозможно. Все деревья в радиусе километра вырублены. Строить осадные машины и лестницы не из чего, все придется тащить с собой.
  
  Продумал вариант сплавить лес по реке, но скорость течения настолько низкая, что процесс спуска бревен, сплава и вытаскивания на берег займет пару суток. Не говоря уже о вопиющей заметности такого предприятия. Проще объявление дать на форуме о подготовке штурма, и то меньше внимания привлечет.
  
  
  Между тем пора закругляться, а один из главных вопросов еще не рассмотрен. Прошу слова и разъясняю присутствующим суть проблемы:
  
  - Как мы все понимаем, чем раньше будет построен канал, тем быстрее мы получим первую прибыль. Вместе с тем строительство такого гигантского сооружения потребует привлечения не менее тысячи наемных работников, и все равно потребуется около трех месяцев только на рытье канала.
  
  - Вы знаете способ уменьшить этот срок? - В проницательности пэру не откажешь, впрочем, на таком посту глупых и медленных не бывает.
  
  - Есть возможность уменьшить срок втрое или вчетверо.
  
  - Но есть какая-то проблема? Иначе вы сразу озвучили бы это предложение, - резюмирует глава города, в очередной раз поражая развитой интуицией.
  
  - Земляные големы, желательно высшего класса призыва.
  
  - Это невозможно! - категорически заявляет старичок в мантии, глава юридической службы и по совместительству владелец изумрудных копей и торгового дома, записанного на сына. Разрабы удивительно близко к реальной жизни прописали социальную структуру мира.
  
  Что радует, градоначальник молчит, не высказывается против, очевидно, обдумывает предложение, а значит, шанс есть.
  
  И действительно, переводит разговор в конкретную плоскость:
  
  - Дорогое удовольствие, а учитывая сроки окупаемости, ждать возврата денег придется долго.
  
  - Ненамного дороже, чем платить тысяче работников в течение трех месяцев. Следует учитывать, что расходы на землекопов не ограничатся только зарплатой. Придется создавать всю инфраструктуру для такой массы работников. Жилье, питание, инструмент и многое другое. С учетом перечисленного расходы сопоставимы, а сроки в разы меньше.
  
  - Допустим. Господин Эрцебальт, сможем мы дать разрешение, не нарушая закон?
  
  - Высшей категории призыва однозначно не сможем. На территории всех коронных городских уделов применение таких големов разрешается только во время войны. Теоретически можно использовать чудовищ первого класса призыва, но для этого требуется очень серьезное обоснование. Иначе нас съедят имперские законники.
  
  - Строительство стратегического судоходного канала - достаточно серьезное основание. Но будет ли этого достаточно, чтобы прикрыть наши зад... головы, когда имперская канцелярия будет расследовать эту ситуацию, а она обязательно заинтересуется этим уникальным проектом.
  
  - Господин пэр, предлагаю полностью обезопасить себя с юридической стороны. Достаточно указать точные требования к ОАО в договоре и четко прописать рамки применения големов. О том, что использовать их можно только для земляных работ. За выполнением указанного пункта надзирать будут маги, управляющие земляными големами. Отступить от указанного требования они не посмеют.
  
  Глава города снова удивляет меня своей неординарной сообразительностью:
  
  - Правильно! А чтобы исключить все случайности, маги будут не городские, а привлеченные со стороны. Лучшие специалисты в этом вопросе - горные друиды. Вот их и привлечем, жестко прописав инструкции и рамки дозволенного. Если и будут претензии у имперцев, то всегда можно предъявить договор и перевести стрелки на исполнителей.
  
  - Но ведь друиды будут стоить намного дороже! - нашелся кто-то сочувствующий или просто не слишком сообразительный.
  
  - Если интересы дела требуют дополнительных расходов, то придется их понести. Не так ли, господин Волхх? - Пэр Лицинний сама любезность. За мой счет, естественно.
  
  Приходится соглашаться, хотя бюджет и так трещит по швам.
  
  - Ради успеха общего дела готов на любые жертвы. В пределах разумного. Но у меня два уточнения. Друиды получат оплату только после выполнения всех работ по договору. Во избежание проволочек и простоев. Аванс 10 %, все остальное по окончании работ.
  
  - Разумное требование. Разве что предоплату могут потребовать 15 %, но это не существенно. Что еще вас волнует?
  
  - Точные формулировки запретов. Чтобы у друидов не возникло повода отказаться от выполнения работ под этим предлогом.
  
  Все мои распоряжения, если они соответствуют договору, выполняются без обсуждения. В противном случае санкции - возврат аванса в тройном размере. И второе уточнение касается списка разрешенных работ: рытье каналов, отвод воды из каналов, рытье и засыпание ям, устройство насыпей, перемещение земли, утрамбовка земли.
  
  - Вам не кажется, что это несколько излишне подробный список? Может, просто - землеройные работы.
  
  - Нечеткая формулировка. Согласно ей, можно заняться добычей полезных ископаемых, например. Зачем вводить в искушение, я не всегда смогу постоянно находиться в районе работ, поэтому лучше жестко ограничить сферу применения големов. И еще с одним пунктом необходимо внести ясность. За сохранность и работоспособность големов должны отвечать друиды, иначе будут отлынивать, изображая ремонт или техническое обслуживание своих монстров-экскаваторов. Тем более что локация не очень спокойная, местные мобы агрессивны, хоть и невысокого уровня. Пусть друиды сами заботятся о сохранности големов.
  
  - Не переживайте, элементаля первого класса уничтожить очень тяжело. Недаром такие строгие правила их пользования - в военное время они являются одним из самых грозных противников. Даже эффективнее огненных, хотя в случае с саламандрами скорее проблема в недостаточном классе призыва и трудностях управления.
   Еще час ушел на шлифовку формулировок, после чего договор был подписан в торжественной обстановке. Пэр даже расщедрился на кувшин вина с пряниками - неслыханное транжирство для неисправимого скряги.
  Глава 9
  
  - Джерг, доложи обстановку.
  
  Викинг вкратце обрисовывает ситуацию.
  
  Разведаны оба рудника, как и предполагалось, охрана незначительная, 10-12 бойцов на каждом. Служба поставлена из рук вон плохо. Неожиданным оказалось использование большого количества рабов-неписей в качестве рабочей силы. Что само по себе является преступлением во всех коронных землях. За исключением случаев, когда рабы захвачены в ходе войны. Факт неприглядный, но не более того. Только в ходе судебного разбирательства можно точно установить и доказать, что имеет место рабство, а не обычный 'найм с длительной задержкой зарплаты'.
  
  Гул и скрежет не дает сосредоточиться, а еще от него к вечеру начинает болеть голова. Но тут уж ничего не поделаешь, даже на расстоянии чувствуется, что големы не зря свою манну едят. Ну их, к эфирным чертям, как вспомню, что мне за них еще 58 тысяч золотом заплатить надо, так настроение портится. И это не считая 12 тысяч уже уплаченных авансом.
  
  - Сколько бойцов прибыло? - Количество зарегистрированных и в реальности прибывших к месту сбора в данном случае заметно различаются.
  
  - Триста девяносто уже здесь, рассредоточены в окрестностях, чтобы не привлекать внимания. Хотя наших големов за пять километров слышно. Но вроде опасности не вызывают. Официальная версия удовлетворяет любопытных, хотя некоторые крутят у виска, услышав ее. Еще человек сорок в пути, в течение суток будут на месте.
  
  Викинг единственный, кроме меня, кто знает истинную цель. Как ни странно, ознакомившись с планом, не принял меня за сумасшедшего, наоборот, даже похвалил за оригинальность, только странно посмотрел, будто впервые увидев.
  
  - Не все так радужно. Ждать больше нельзя. Информация получена только что, но, к сожалению, уже запоздала. 'Волки' еще вчера отправили подкрепление - около 50 бойцов, скорее всего наемников.
  
  - Произошла утечка?
  
  - Не думаю, слишком скромная помощь. По всей видимости, насторожила неожиданная активность чужаков рядом с замком. Решили усилить защиту шахт и окрестностей.
  
  - Неприятный сюрприз, но вполне решаемый. Имея шестикратное преимущество и фактор внезапности, мы легко вырежем этот отряд. Но тогда штурм придется начинать прямо сегодня ночью.
  
  - Что делать с шахтами?
  
  - То, что планировали. Их грабим в первую очередь, тем более что три сотни на пятьдесят наемников - это с избытком. Выделяем семь-восемь десятков, они легко справятся с охраной. И если повезет, с замка отправят подмогу, которую мы перехватим.
  
  - Не забывай, что мне потребуется прикрытие для големов на случай вылазки из крепости.
  
  - Ха, три раза. Защитники из-за стен и носа не высунут, узрев трех земляных монстров. Но полсотни бойцов на всякий случай возьмешь.
  
  - Не будем медлить, приступаем.
  
  
  Друидам определенно не понравилась идея менять дислокацию на ночь глядя. Но контракт есть контракт, а пункт о тройной неустойке - очень убедительный. И вообще, за такие бабки не рассуждать - работать надо, причем там, где скажут.
  
  
  - Мы категорически отказываемся участвовать в боевых действиях!
  
  Ожидаемый бунт на корабле.
  
  - Нет никаких боевых действий. Есть четко сформулированная задача в точном соответствии с договором - проведение земляных работ. Рыть канал от реки здесь, закапывать здесь.
  
  - Но ведь это приведет к осушению рва у замка, что есть участие в войне.
  
  - Согласно договору, вы должны рыть канал там, где я указал, и осушать там, где мне нужно. Либо вы выполняете мое требование, либо выплачиваете штраф в размере 36 тысяч золотых. Других пунктов, согласно которым вам не хочется рыть канал рядом с какими-либо строениями, в договоре нет.
  
  Судя по тому, как побледнела троица, таких денег у них отродясь не было.
  
  - Но в боевых действиях мы участвовать категорически не согласны! Только земляные работы.
  
  - Ничего другого от вас не требовалось.
  
  Через час после начала работ осажденные, преодолев первоначальный шок, выслали парламентария, который был в вежливой форме послан обратно с требованием немедленной сдачи. Причиной осады было указано предполагаемое наличие некроманта в замке. Хороша причина - ничем не хуже тысячи других надуманных причин.
  
  К тому моменту два земных элементаля уже справились с поставленной задачей - отрезали ров от реки. Теперь троица магических экскаваторов приступила к осушению рва путем соединения с огромным котлованом, вырытым ранее.
  
  Следом появился экспедиционный отряд со стороны рудников. Добыча, как и ожидалось, скромная, но зато обошлось без потерь, и народ слегка прибарахлился имуществом и снаряжением.
  
  Теперь можно вздохнуть спокойнее, вылазка из крепости нам не грозит.
  
  Еще через час пришло сообщение от викинга. Наемники рассеяны, разбежались, не вступая в бой, потеряв в первые минуты полтора десятка бойцов. Преследовать их не стали, двинулись на соединение с нами.
  
  - Замечательно. Теперь засыпаем ров, то есть канал. Вот в этом месте. - Это уже друидам. - И не переживайте так. Если все пройдет удачно, то уже через несколько часов каждый из вас станет богаче на пять тысяч золотых. И что примечательно, никаких налогов с этой суммы.
  
  Горные друиды заметно повеселели и, воодушевившись, погнали гигантских землероев на новый фронт работы.
  
  Тут защитники не выдержали и ударили в ответ. Но безрезультатно, вся наша магическая мощь, аж десяток магов, сконцентрирована в месте будущего прорыва и надежно прикрывает големов. Не уверен, что сильно их повредят, но все лучше не рисковать. Уничтоженного элементаля можно призвать только через 24 часа, да и не уверен, что друиды на это пойдут, а в договоре об этом нет ни слова.
  
  - Могу поспорить, что возведение земляных насыпей тоже прописано в договоре отдельной строкой, - появился рядом один из друидов.
  
  - Читать договора лучше заранее, до момента подписания, - выступаю в качестве Капитана Очевидность, хоть он и неизвестен местным обитателям.
  
  - Наша работа - призывать и управлять големами. Договора подписывает начальство.
  
  - Пора приступать к возведению насыпи, скоро подойдет основная ударная сила, и к рассвету крепость будет наша.
  
  Такого бардака мне видеть не доводилось, да что там видеть, даже представить не мог, что такое можно организовать. Единственный островок относительно упорядоченного хаоса - земляная насыпь, возводимая под управлением друидов. Управление остальными вояками развалилось после неудачной попытки организовать отвлекающий маневр. В конце концов махнул рукой куда-то в темноту с напутствием хоть что-то изобразить, чтобы оттянуть резервы обороняющихся от места основного удара.
  
  В результате получилось то, что и должно было получиться при отсутствии вменяемого командира, - анархия и беспорядок, усугубленные темнотой. Кто как понял, тот так и попытался выполнить приказ, точнее указание. С противоположной стороны замка начали забрасывать ров, одновременно пуская файерболы в белый свет, как в копеечку. Кому-то в голову пришла гениальная до невозможности мысль - имитировать разбивку полевого лагеря, для чего разожгли полсотни костров в отдалении. Кто-то начал сколачивать щиты из запасенного материала, добавляя звучания в сложившуюся какофонию.
  
  Как ни странно, именно это и спасло нас от разгрома. Осажденные попытались совершить вылазку, причем серьезными силами - до 80 бойцов. Однако, к своему величайшему удивлению, не обнаружили противника в непосредственной близости от ворот. Предположить невероятное, что командующий армией просто забыл об этом направлении, они никак не могли. Потоптавшись минут десять в растерянности и заподозрив ловушку, которой не было, отряд отступил обратно, подняв за собой мост и заперев ворота.
  
  Сообщение о вылазке пришло одновременно с известием об отступлении, так что даже испугаться не успел. Позже разбирая ход сражения, пришли к общему мнению, что нам несказанно повезло. Разрезанная на несколько частей, наша вольница никак не могла оказать достойного сопротивления, но странное и неадекватное поведение противника насторожило волков, вследствие чего двигаться дальше они не решились. И что самое удивительное, если бы не моя вопиющая некомпетентность как командующего, наш отряд все равно разбили бы в хлам. Поскольку противник был более организован, лучше экипирован, к тому же вылазку поддерживали пять или шесть сильных магов. С нашей стороны оказалась бы неорганизованная толпа примерно такой же численности, без адекватного командования и практически без магов, сосредоточенных с южной стороны и прикрывающих насыпные работы.
  
  Стратегическим просчетом с моей стороны было учитывать только численность войск, упуская из виду слаженность, боевой опыт и систему управления. И по всем этим параметрам мы сильно уступали волкам. Не говоря уже о том, что средний уровень обороняющихся оказался на 5-7 ступеней выше нашего. К счастью, все это выяснилось позже, иначе рейд вообще не состоялся бы. Иногда незнание идет на пользу.
  
  В тот момент, когда насыпь визуально достигла середины стены, мы понесли первую серьезную потерю. Не знаю, что они применили, но нашу защиту смело, и один из големов потерял две трети запаса прочности.
  
  - Срочно отводи обратно. - Друид и сам понимает, что промедление опасно, и торопится, совершая ошибки. Из-за чего земляной мамонт слишком медленно и неуклюже движется прочь от стены.
  
  Бросаю в сражение последний резерв - пятерку лучников и последнего мага, приберегаемого на крайний случай.
  
  Не уверен, что кого-то достали, но внимание отвлекли, и голем с жалкими 5 % жизни благополучно выбирается из зоны досягаемости. Даже если не восстановится, то работать все равно сможет. Не забываем, что нам еще канал дорыть надо.
  
  Через четверть часа похожая атака уменьшает прочность второго голема вполовину, но выводить из-под обстрела не спешим, рост насыпи и так замедлился, один оставшийся голем до утра будет возиться.
  
  В этот момент появляется викинг со своим отрядом, и в сражении наступает психологический перелом. Двести пятьдесят бойцов, из них три десятка лучников и двенадцать магов сводят активность противника на ноль.
  
  Да и психологически враг подавлен, оценить размер подкрепления и перспективы уже успели.
  
  Джерг принимает командование на себя и быстро наводит порядок. Даже обидно, столько мучился и ни черта не получалось, а викинг парой фраз, даже без мата, заставил всех работать. Еще раз убеждаюсь, что быть великим полководцем мне не суждено.
  
  - Волхх, как мы будем брать донжон, у тебя есть план?
  
  - Понятия не имею. Может, снова насыпь сделать? Если наши мамонты пролезут.
  
  Внезапно Джерг выхватывает секиру и срывается с места:
  
  - УРХ-уррра! Валгала ждет нас!
  
  Сотни глоток подхватывают клич - штурм начинается. Через пять минут остаюсь в одиночестве, даже два моих телохранителя умчались на заработки.
  
  Вот вам и ВИП-клиент. Случайно забредший саблезубый хомяк загрызет и не подавится. Хотя хищное зверье отсюда разбежалось на сутки пути в любую сторону.
  
  Через полчаса приходит сообщение от поклонника Валгалы, что внешняя стена полностью под нашим контролем, и меня требуют на совещание.
  
  Уведомляю героя, что не могу прибыть в захваченную крепость, поскольку два моих охранника сбежали в сторону наибольшего обогащения.
  
  В результате появляется сам Джерг, долго ругается, грозя карами и штрафами корыстолюбивым подчиненным. После чего рейд-вождь наконец вступает на территорию наполовину захваченной крепости.
  
  - Големы сюда не пролезут, слишком узкие подходы. Если только строения сначала порушить?
  
  Надо думать, более, уверен, друиды на это не пойдут. Использование элементалей внутри крепости и разрушение зданий явно выходит за рамки договора. Даже повышение вознаграждения не поможет.
  
  Не забываем, что мне предстоит отбрехиваться за соблюдение договора, и големы внутри крепости никак этому не способствуют. Какие тут могут быть земляные работы и судоходные каналы?
  
  - Попробуем договориться с осажденными. Ведь это их крепость, и лишние разрушения ни к чему, самим потом восстанавливать.
  
  Джерг недоуменно смотрит на меня:
  
  - Ты собираешься оставить им замок?
  
  Теперь моя очередь удивляться:
  
  - В клане волков шестьсот профессиональных воинов плюс еще столько же наемников, не считая союзников, которые легко добавят три-четыре сотни штыков, мечей, алебард. Через час после раздела добычи в темп-клане останется полсотни твоих ребят. Ты предлагаешь удержать замок при таких условиях?
  
  - Ты можешь не распускать темп-клан, немного повременить. Имея четыреста бойцов, реально удержать крепость.
  
  - Не очень честно по отношению к участникам рейда, ведь теперь они рискуют уже захваченной добычей. Но допустим, мы продержимся в осаде месяц, удержим замок. Потом что? Рано или поздно, скорее всего почти сразу, появятся недовольные и обиженные, дисциплина упадет, а там и до бунта, предательства недалеко. Не забывай, что это не наш клан, а просто толпа авантюристов и даже проходимцев. Мы же набираем всех подряд, без разбора, разве что откровенных ПК-ников отсеиваем.
  
  - Все равно ты не прав. Нельзя просто так отдать захваченный замок стоимостью в пять миллионов.
  
  - Сколько?!!
  
  В этот момент произошло событие, прервавшее наш диалог. В одной из бойниц донжона появилась белая наволочка на палке. При некотором допущении, полноценная замена белого флага.
  
  - Неужели решили сдаться? Ничего не понимаю. - Если уж Джерг удивлен, то я тем более.
  
  - Пожалуй, стоит узнать подробности из первых рук.
  
  Встретиться с парламентерами решили лично.
  
  - Мы сдаемся! - Вот так просто, без условий и гарантий. Как-то подозрительно, неужели волки смирились с потерей замка?
  
  - Можно узнать причину, почему вы прекратили сопротивление?
  
  Явная непись, странный выбор для парламентера в рыцарском доспехе, но без оружия, пожимает плечами.
  
  - Некромант сбежал. Бессмертные, владельцы замка, ушли вместе с ним. Согласно кодексу наемника, статья 44, пункт 3. Дезертирство наймодателя с поля боя без уважительной причины является условием для досрочного прекращения договора найма. Сумма выплаты в таком случае...
  
  - Подожди про выплаты! - ничего не понимаю. - Какой некромант?
  
  - Тот самый, за которым вы охотились. Он один похож на темного мага и в сражении участия не принимал, нервничал и сбежал сразу, как только стена пала. Точно говорю, он это. Других чернокнижников в крепости не было.
  
  Удача определенно повернулась нужным боком, хотя более чем уверен, что маг нервничал по куда более прозаической причине - горевал об убытках.
  
  Но запись разговора может мне пригодиться. Теперь все важные переговоры автоматически записываю, учтен опыт неудачного прошлого.
  
  - Как же скрылся этот некромант? В замке есть подземный ход?
  
  - Через портал. Вместе с ним сбежали все трое бессмертных.
  
  Теперь понятна причина капитуляции, в крепости не осталось ни одного 'волка'. Их всего трое было.
  
  - Всего трое?!! Джерг, принимай донжон, оприходуй добычу. Мне надо четверть часа в уединении, очень срочное дело.
  
  Пытаюсь дозвониться через оговоренный контакт, но никто не выходит на связь. Неудивительно, учитывая, что сейчас пять утра по московскому времени.
  
  Оставляю сообщение, что надо срочно переговорить. Очень срочно.
  
  Шелл тоже сразу не отвечает, но минут через десять все же появляется на экране. Злая и недовольная, невыспавшаяся.
  
  - Некогда размусоливать. Слушай и запоминай. Потом сразу передаешь новости начальству.
  
  - Если информация будет недостаточно важной, тебя придушу лично. Будет больно и страшно.
  
  - В твоих объятиях готов умереть, хоть пять раз за ночь. Но шутки в сторону. Я сейчас в захваченном замке 'волков', что на берегу Великой-А2 реки. Это само по себе важное событие, но не об этом речь. После взятия крепости выяснилось, что весь гарнизон состоит только из наемников. Четверо игроков ушли через портал, после чего замок капитулировал.
  
  Понимаешь, о чем это говорит?
  
  - 'Волки' собирают все силы клана вместе, для этого гарнизон заменили наемниками.
  
  Война?
  
  - Правильно рассуждаешь. Добавь сюда попытку заманить валькирий в западню на шахте, и бери вашу цитадель в этот момент голыми руками.
  
  - Мне надо срочно донести эту информацию наверх. Бай.
  
  - Не забудь, ты мне пообещала удушающие объятия.
  
  - Дурак, нашел время.
  
  
  Возвращаюсь к делам мародерским, финансово-прибыльным.
  
  - Что с добычей, Джерг?
  
  - Недурственно. Много золота и серебра в слитках, вывезти будет трудно - вес большой. Имущества ценного много - боюсь, что все не унесем.
  
  - Еще одно маленькое, но важное задание. - Отвожу викинга в сторону, подальше от любопытных ушей. - Возьми, здесь несколько некромантских вещей и алхимических зелий от чернокнижников. Аккуратно выясняешь, в какой келье проживал сбежавший маг, и прячешь их там. Потом допрашиваешь под запись какого-нибудь защитника крепости и торжественно со свидетелями находите улики, изобличающие темного мага.
  
  Учти, что задание очень важное и должно быть выполнено без помарок.
  
  - Сделаем! - Заговорщик подмигивает и убегает, ввернув напоследок: - Пять миллионов на проезжем тракте не валяются, думай, как их получить.
  
  Задал же задачку. Вместо того чтобы получать удовольствие, подсчитывая барыши, ломай голову в поисках решения новой головоломки.
  
  Условие задачи. Есть замок стоимостью 5 млн золотом. Полную стоимость нам никто никогда не заплатит, но в любом случае речь идет о сумме в несколько миллионов.
  
  Дано: клан 'Северных волков' имеет более одной тысячи бойцов. В моем распоряжении менее сотни нормальных воинов, остальные не надежны и плохо управляемы.
  
  Вопрос: как удержать замок до момента продажи новому владельцу?
  
  Второстепенный вопрос, как найти покупателя и получить достойную цену, пока не рассматриваем.
  
  
  Присутствует один положительный момент - 'волки' не в состоянии бросить на нас всю свою армию, поскольку находятся на грани войны. И если бы я не предупредил валькирий, то боевые действия могли начаться в любой момент. Теперь же война под вопросом, феминистки явно не горят желанием начинать бойню и скорее всего допустят утечку информации, что знают о подготовке 'волков'. Не имея стратегической внезапности, северные падальщики войну не начнут.
  
  Получается, я сам себе навредил. Но в стратегическом плане разгром валькирий для меня тоже катастрофа, из Царьграда придется бежать сломя голову. Поэтому не будем биться головой об стену, по-другому поступить не мог да и не хотел. Все же Шеллеста мне не чужая. Главное, вслух этого не произнести в ее присутствии - ничто не спасет.
  
  Подводя промежуточный итог, можно сократить оперативный потенциал 'волков' до 500 человек. Все остальное они все равно вынуждены держать в главной резиденции, опасаясь валькирий, тоже мобилизованных и готовых к войне.
  
  В принципе, выдержать осаду против таких сил можно в течение месяца, даже с наличными войсками в распоряжении. Вот только продать замок, находящийся в окружении, практически невозможно.
  
  Значит, возникает еще одна сверхзадача - снять осаду и дать возможность новому владельцу войти внутрь.
  
  И если оборонять замок можно двумя сотнями защитников, то для разгрома волков требуется двукратное превосходство, то есть 800-1000 бойцов.
  
  - Джерг, что у нас с предварительными цифрами добычи?
  
  - Восемьсот тысяч деньгами, слитки стоимостью более трехсот тысяч, но это очень приблизительная оценка. Имущество оценить невозможно, но явно больше ста тысяч.
  
  - Восемьдесят пять тысяч из этой суммы вычитаем, пойдут на оплату землеройных мамонтов.
  
  - Нет проблем, никто даже спорить не станет. Понимают, что без големов мы крепость месяц штурмовали бы.
  
  - И да. Мы оставляем крепость себе, точнее на продажу.
  
  Главком доволен, аж светится:
  
  - Ни секунды не сомневался в твоих мозгах.
  
  - Рано радуешься, в лучшем случае нам светит три миллиона, не считая расходов на наемников.
  
  - Что же я, совсем без понятия? Какой скупщик даст полную стоимость за краденый 'Роллекс'?
  
  Поняв, что сболтнул лишнего, Джерг быстро исчез из поля зрения.
  
  Друиды нагло дрыхли, устроившись под шикарным развесистым деревом. Рядом так же мирно покоились три каменных исполина. А ведь аренда еще не закончилась! Это что же, меня нагло обирают?
  
  - Проспите премию, - бесцеремонно расталкиваю спящих, после чего вручаю обещанные 15 тысяч.
  
  Не нравится мне выражение их счастливых лиц, срочно привожу их в чувство, напоминая о контракте. Нечего простаивать арендованной живности - работы непочатый край, а до конца аренды еще 16 дней.
  
  - Для начала убираем насыпь, восстанавливаем ров, заполняем его водой.
  
  - А как же премия? - Вот и делай добро люд... нелюдям. Сразу на шею сядут.
  
  - Премия будет, но только по завершении рытья основного канала. И размер оной будет зависеть от качества и скорости строительства этого архиважного гидротехнического сооружения. Чем быстрее вы закончите здесь, тем быстрее приступите к основной задаче. А там и премия недалече.
  
  - Надеюсь, размер награды нас не разочарует?
  
  - Надейтесь, что штрафные санкции окажутся меньше, чем ваша премия. Вы теперь богатенькие друиды - есть что с вас взять.
  
  
  В последний момент меня озаряет еще одна идея.
  
  - Небольшая шабашка вам не повредит. Слушайте сюда, будем делать полосу заграждения вокруг замка. Канал никуда не убежит.
  
  Набросав примерный план, особой точности нам и не надо, определил фронт работ и вернулся к замку. Рассвет скоро, а стратегическое планирование пока определяется словами: 'Авось куда вывезет'. Надо срочно определяться с дальнейшими действиями, иначе рискуем не только упустить пару лямов, но и все непосильно нажитое потерять.
  
  Викинг закончил подсчет трофеев, предлагает по-быстрому закончить с выдачей и приступить к следующему этапу.
  
  
  - Общая сумма добычи, зафиксированная скриптом, 1 миллион 325 тысяч золотом. Минус 90 тысяч - накладные расходы, которые вычитаются из дохода. Итого: 1 млн 235 тысяч.
  
  - Подожди, откуда взялись 90 тысяч, если аренда големов намного меньше?
  
  - Непредвиденные расходы. Подкуп городской мэрии за разрешение на строительство плюс прочее неучтенное. Народ одобрил без возражений.
  
  - Никаких взяток и откатов, у нас все честно.
  
  - Волхх, не волнуйся, мы именно так всем и говорим. Закон - это святое! - И нагло подмигивает, вроде бы он все понимает, но вслух сказать не может. - Если свершилось чудо и они денег не взяли, то вся сэкономленная сумма причитается рейд-лидеру. До одного процента от дохода на серые схемы - общепринятая практика, чтобы у главы клана всегда резерв финансовый присутствовал.
  
  Не объяснять же народу, что откат оформлен в виде будущих прибылей и ничего мне не стоил. Хотя насчет непредвиденных расходов они правы, те же некромантские атрибуты обошлись мне в 1200 золотых, пришлось в спешке скупать то, что было на аукционе. Особо не поторгуешься. Вот для таких ситуаций и нужен резервный фонд.
  
  - Ладно, заканчивай.
  
  - Итого: 1 млн 235 тыс. из расчета на 482 доли.
  
  - Опять не понял. Почему 482 доли, если участников рейда всего около четырехсот.
  
  - В зависимости от степени участия и пользы каждый участник может получить более одной доли. Например, командующий получает 10 долей. Лекари и маги от 60-го уровня получают две-три доли. И так далее.
  
  - Окончательный результат - 2562 золотых каждому участнику на одну долю.
  
  - То есть твой доход 25 тысяч золотых?
  
  - Все правильно. Забыл уточнить, что глава клана стандартно получает двадцать долей, если отдельно не оговорено иное.
  
  Вы получили 51.240 золотом.
  
  Вы получили Торговец 8.
  
  Следом падает компенсация расходов на аренду големов.
  
  Вы получили 90.000 золотом.
  
  Кроме того, мне досталось несколько предметов экипировки и пара побрякушек с довольно приличными плюсами на силу и выносливость.
  
  - Как решили проблему со слитками?
  
  - Их с удовольствием расхватали в счет добычи. Ведь учитывается цена чуть ниже рыночной, так что выгодно. В первую очередь выдали тем, кто отказался от продолжения рейда.
  
  - Сколько человек согласны принять участие в обороне замка?
  
  - Около ста. Многие не против присоединиться, но только после реализации трофеев. Их можно понять - есть что терять и нет места для новой добычи.
  
  Мало, очень мало. Остальные просто не успеют вернуться к началу осады, и толку от них чуть. Но сам факт, что они готовы присоединиться - радует. Значит, верят в успех и, что очень важно, в удачу командира.
  
  И словно в подтверждение, судьба дает нам шанс. Нам удается завербовать отряд наемников из бывших защитников замка. Оставшись без работы, недолго колебались и всего за четыре тысячи золотых подрядились на три недели.
  
  Теперь в замке почти полторы сотни личного состава, и этого вполне достаточно для обороны. По крайней мере в течение недели или двух. А больше нам и не надо. При условии, что против них не будет архимагов или земляных элементалей.
  
  - Джерг, ты мне нужен снаружи для генерального сражения. Оставь в замке своего заместителя, он справится.
  
  Викинг соглашается, что это разумно.
  
  Вот только его сильно интересует, откуда у нас возьмется армия, способная разгромить ударный кулак клана 'Северных'?
  
  - Ты же сам сказал, что народ готов вернуться. Значит, надо их просто позвать.
  
  * * *
  'Отчет о результатах кампании 'Деньги не пахнут-1'.
  
  Локация: Царьград.
  
  Цель. Очистка подземелий.
  
  Длительность: 10 дней.
  
  Количество участников - 1150 игроков.
  
  Общая сумма добычи: 3 млн 800 тысяч золотом.
  
  Налог в казну города: 960 тысяч.
  
  Средний доход участника: 2400 золотых.
  
  
  'Отчет о результатах кампании 'Деньги не пахнут-2'.
  
  Локация: Междуречье рек Оранжевая и Великая-А2.
  
  Цель. Штурм и взятие замка. Выполнено.
  
  Длительность: 4 дня.
  
  Количество участников - 450 игроков.
  
  Общая сумма добычи: 1 миллион 300 тысяч золотом.
  
  Средний доход участника: 2500 золотых.
  
  
  - Твои впечатления об этом?
  
  Варяг долго, внимательно изучает, после чего ждет пояснений. Как ожидалось, ничего не понял.
  
  - Вроде бы все правильно. Зачем тебе эта бухгалтерия?
  
  - Не о том спрашиваю. Представь, ты случайный читатель. Какова твоя реакция на эту информацию?
  
  - Удачный клан, по две штуки долларов за каждый рейд - впечатляет.
  
  - Ты бы пошел в третий поход с таким лидером? Прочитав следующее объявление:
  
  'План кампании 'Деньги не пахнут-3'.
  
  Локация: Междуречье рек Оранжевая и Великая-А2.
  
  Цель. Снятие осады. Продажа замка.
  
  Длительность: 7-10 дней.
  
  Количество участников: 500-1000.
  
  Общая сумма добычи: 2-3 миллиона золотых (20 % удерживает организатор рейда).
  
  Средний доход участника: 2-3 тысячи золотых.
  
  
  * * *
  - Гениально! Покупатель у нас уже есть?
  
  - Джерг, имей совесть. Когда успел бы? К слову, твоя доля 5 %. Остальное мое.
  
  
  Забрасываю объявление на все доступные форумные площадки. Постерам уходит 25 золотых. Еще недавно удар хватил бы от таких расходов, сейчас даже не реагирую. Миллионы мимо проносятся, как вагоны скоростного поезда через заброшенный полустанок.
  
  Для подстраховки договариваюсь о найме двух отрядов, по двадцать и тридцать бойцов, соответственно. Хорошие профессионалы, но берут дорого - всего семь тысяч за 10 дней. Скрепя сердце соглашаюсь.
  
  Викинг сразу предупредил, что отряды наемников крупнее, все отслеживаются, и их наем обязательно привлечет внимание. Смешно говорить о конспирации, растрезвонив на весь мир о новом рейде, но есть надежда, что серьезные люди на наш проект не сразу обратят внимание или просто проигнорируют. А вот наем большой группы боевиков - гарантированно станет известен противнику, в преддверии войны все такие действия под тройным контролем.
  
  Не питаю себя надеждой, что 'волки' не узнают о подготовке рейда, но очень рассчитываю, что узнают об этом чуть позже, чем требуется. И подкрепление просто не успеет прибыть к моменту сражения. Скорее всего, экспедиционный корпус уже собирается, и в течение суток выдвинется в нашу сторону, и еще через сутки будет на месте. Использовать порталы для переброски такой массы сил будет стоить слишком дорого, поэтому только пешком, своим ходом.
  
  К примеру, свиток портала, который использовали беглецы в замке, стоит от трех тысяч золотых и способен переместить не более пяти гуманоидов вроде людей или эльфов. Орков или огров - еще меньше.
  
  
  Следующий этап - рассылка рекламного предложения о продаже уникального замка по замечательно низкой цене. В комплекте с двумя рудниками и строящимся судоходным каналом недалече.
  
  В этот раз приходится делать все ручками, рассылка от моего настоящего имени, доверять никому нельзя. Список платежеспособных кланов куплен у знакомого хакера за смешные 200 золотых. Можно, конечно, воспользоваться общим списком совершенно бесплатно, вот только выслушивать сотни предложений от мелких шараг, страстно желающих заиметь личный замок в рассрочку, кредит или по ипотеке, - у меня времени нет. И желания тоже.
  
  Сорок семь крупных и богатых кланов, орденов и общественных организаций в списке, обязательно должен кто-то клюнуть.
  
  К сожалению, 'Валькирии' сразу выпадают из числа претендентов. Все силы сконцентрированы в районе ЦГ, и дробить силы и ввязываться в противостояние на большом удалении от основных сил они не станут. Спасибо, что сковывают часть волчьей армии - и то польза.
  
  Придется выкручиваться самостоятельно.
  
  - Что там еще, Джерг? Почему задержка?
  
  - Странное здесь что-то. Пойдем, покажу.
  
  Спускаемся по лестнице внутри донжона. Какие-то казематы или склады, заваленные мешками с песком. Часть из них разорвана, часть растащена и разбросана в коридоре и даже на лестнице. По всей видимости, искали что-то внутри мешков.
  
  - Что здесь странного?
  
  - Это мешки с солью. Целый час потратили, чтобы найти здесь хоть что-то ценное. И высыпали на пол содержимое, и до самой стены проход очистили, думали за ними что-то спрятано. Ничего! Пусто, как в фавелах накануне большого шухера.
  
  Действительно, ненормальная ситуация. Навскидку тут более десяти тонн соли. И не лень было в подземелье спускать такую тяжесть? Насколько помню, обычная соль в этом мире стоит дешево и почти нигде не используется. Разве что для засолки рыбы или овощей? Даже в кулинарии она почему-то почти не используется. Неписям она вообще не нужна, а кулинары вроде моего компаньона расходуют ее считаными граммами.
  
  Даже сушка рыбы обходится без соли, поскольку процесс гниения в этом игровом континууме встречается редко. Не гниют здесь в привычном понимании продукты. Создатели игры решили отказаться от такой натуралистичности, оставив такую красоту разве что для украшения зомби.
  
  Потребности целого города - не более тонны в год. А скорее всего много меньше.
  
  - И не продашь ведь такую добычу никому, - подвожу итог размышлениям. - Погрузочно-разгрузочные работы и транспортировка обойдутся в несколько раз дороже, чем можно выручить за этот никчемный товар. Даже если случится чудо, и найдется спятивший оптовик на все десять тонн.
  
  - Кому в голову пришла мысль запастись солью в таком количестве?
  
  Поскольку ответа все равно нет, то оставляем загадку будущему владельцу замка. Нам пора сваливать, иначе можем наткнуться на передовые дозоры противника либо вообще оказаться в осажденном замке, внутри.
  
  И весь наш план накроется медным щитом.
  
  Глава 10
  
  - Поступило три предложения о покупке. Точнее их было несколько больше. Но условия для нас категорически неприемлемые. То оплата в рассрочку, то суммы несерьезные. Было даже оригинальное предложение об обмене нашего замка на двести акров земли в вечное владение, с доплатой. Но поиск в Инете тут же выдал все проблемы, связанные с этим участком, и то, что хозяева уже полгода не могут от него избавиться, даже снизив цену вдвое.
  
  Если честно, то два из трех предложений тоже не радуют. Два миллиона - это ниже плинтуса, просто грабеж, а не цена. Два двести - чуть лучше, но цена не окончательная, а после осмотра крепости. И судя по наглым рожам покупателей, за каждое найденное повреждение она будет снижена.
  
  Естественно, все потенциальные покупатели требуют полного снятия осады и отсутствия крупных войсковых соединений противника рядом.
  
  Причем первые два претендента, прежде чем заплатить всю сумму, десять раз посчитают и прикинут, а не проще ли завалить продавца и забрать сооружение бесплатно. Судя по отзывам, репутация у них еще та.
  
  Вся надежда на третьего покупателя. Два миллиона шестьсот тысяч - хорошая цена по нынешним временам. На безрыбье.
  
  И плюс еще 200 бойцов в помощь, причем не абы каких, а рыцарей-храмовников и святош-магов.
  
  Все настолько замечательно, что пятая точка прямо-таки вопит о неприятностях. Не бывает все так удачно и складно! Хотя отзывы о покупателе самые положительные. Еще бы - 'Орден Иезекииля Ушедшего'. Легендарная организация, имеющая отделения по всему игровому миру, входящая в Топ-20 могущественных кланов мира.
  
  Правда, в нашем случае выступает покупателем не головная контора, а 'Северо-Западный Претор' указанного ордена, но суть от этого не меняется.
  
  - Выбирать все равно не из чего. Другие варианты откровенно хуже.
  
  Джерг утвердительно качает головой, тоже чувствует неладное.
  
  - Аванс не пробовал просить?
  
  - Боюсь спрашивать. Если еще и деньги вперед заплатят - то без вариантов полный пушной зверь нарисовался. Только не могу понять, с какой стороны.
  
  - От судьбы не убежишь. А если бежать, то лучше с полными карманами. Бери аванс.
  
  Предчувствия меня не обманули. Радужные мечты не вынесли встречи с суровой реальностью. О чем мне сообщил бакалавр храма господин Утеньши.
  
  - Воины Иезекииля сражаются только с темными силами, во славу Ушедшего и никогда иначе.
  
  Какого, спрашивается, вы мне тогда нужны? Две сотни превосходных воинов и магов, которым религия не позволяет рубить головы ближним.
  
  Между прочим, святоша - определенно игрок, но отличить его от непися-храмовника трудно. Такое ощущение, что в орден набирают только неадекватов или полных психов. Из сектантов их, что ли, вербуют?
  
  Вторая проблема, грозящая сорвать мои планы, - острая нехватка времени. Будь в запасе неделя, легко набралось бы две тысячи игроков. Никому не отказываем, но в настоящий момент наличные силы - менее восьмисот клинков и топоров. Если быть честным, сильно рассчитывал на храмовников - каждый паладин за два-три обычных бойца считается.
  
  Теперь же придется начинать сражение, имея лишь символическое превосходство в количестве, при этом явно уступая в организации и качестве солдат.
  
  По сообщениям из замка, у осаждающих примерно шестьсот высокоуровневых бойцов, усиленных магами. Правда, штурм они до сих пор не начали, почти сутки добирались до крепостных стен. Сработала система инженерных заграждений, созданная трудолюбивыми друидами и их помощниками за звонкую золотую монету в нескромном размере.
  
  Самой эффективной оказалась задумка - заполнять рвы водой лишь частично. Переплыть такую траншею невозможно, перебросить мостки трудно, а перейти вброд - сущее наказание. Особенно учитывая, что таких каналов, траншей и отсыпанных валов - не сосчитать, причем расположены они в виде кривого и перекошенного лабиринта, без всякой системы. В результате понадобилось более 20 часов, чтобы преодолеть это пассивное оборонительное сооружение. После чего грязные, мокрые, измученные противники вышли наконец к воротам замка и... замерли в виде огромной растянутой и рваной колонны. Войску просто негде оказалось развернуться и стать лагерем под стенами. Штурмовать в ночь сил не осталось, и армия клана 'волков' расползлась по лабиринту. Управление и организация толпы в таких условиях - врагу не пожелаешь. Но время работает на врага, и к утру они будут готовы. Отстающие подтянутся, рвы частично зароют, подходящие площадки разровняют, бревна и лестницы доставят к стенам. И пойдет потеха.
  
  В идеале, неплохо было бы застать врага в таком состоянии, но рассчитывать, что охранение проворонит подход нашего шумного табора, не стоит и надеяться.
  
  И третий факт, который заставляет нас наступать, не собрав все силы, - сообщение от Шелл. В котором она сообщает, что 'волкам' стало известно о проекте 'Деньги не пахнут-3' и еще двести штыков идут на помощь противнику, несмотря на все усилия валькирий.
  
  Ожидаемое время прибытия - завтра к утру. Хорошо, что маршрут указан - вдоль берега Великой реки-А2.
  
  - Что делать? Ждать больше нельзя, замок может пасть после первого или второго штурма. Слишком слаб наш гарнизон. К тому же восемьсот 'волков' в открытом бою мы не одолеем.
  
  Джерг нервно шагает взад-вперед, время от времени ругаясь на бразильском или португальском.
  
  - Может, нам разгромить для начала подкрепление. Пока они не соединились с основными силами? Задача вполне нам по силам. А тем временем подтянутся еще добровольцы, что сейчас в пути. И усилившись, сами ударим в спину осаждающим!
  
  - Неплохая идея. Только ты упускаешь один момент. А если 'волки' успеют взять замок? Тогда их оттуда уже никакими силами не выбить.
  
  - Твоя правда. Что предлагаешь?
  
  - Движемся к замку. Надо сорвать штурм, все остальное вторично. А насчет подкрепления не волнуйся - его не будет у врага.
  
  Пока викинг запускает громадный и неповоротливый механизм военной логистики, пытаясь упорядочить движение нашей разносортной орды, нахожу святошу.
  
  Бакалавр спокоен и невозмутим, как удав.
  
  - Господин Утеньши, у меня к вам деловое, выгодное предложение.
  
  - Просто брат во храме, не плодите лжевежество. Лишнее почитание невместно среди равных.
  
  В очередной раз убеждаюсь, что у фанатиков в голове не просто тараканы, а целые легионы оных. Но куда деваться - нужен он мне вместе со своим заторможенным войском позарез.
  
  - Вам ведь нужен замок, иначе вас здесь не было бы?
  
  - Истина, повторенная дважды, становится понятнее для всех. Вы хотите расторгнуть договор?
  
  - Наоборот! Хочу исполнить его в точности и как можно скорее. Но возникла одна дополнительная проблема, требующая вашего участия.
  
  - Воевать не будем.
  
  Вот те раз. Думал, опять начнет задвигать сложносочиненные предложения, наполненные мудростью бытия. А тут сказал, как обрезал.
  
  - Воевать не надо. Наоборот, требуется предотвратить излишнее кровопролитие, которое лишь затянет передачу замка в вашу собственность. Ваше войско всего лишь встанет на пути, не допустив алчущих смертоубийства на поле битвы.
  
  Почти минуту святой бакалавр думает, потом решается.
  
  - Предотвращая лишнюю кровь, умножаем свет во мраке. Посему согласен, но при одном условии.
  
  - Внимательно слушаю.
  
  - Имущество, находящееся в замке, должно достаться нам.
  
  Я что-то пропустил? Меньше всего ожидал интереса фанатика к ценному имуществу и деньгам.
  
  - Не очень понятно. О каком имуществе идет речь? И что делать, если оно уже разграблено и по праву принадлежит моим воинам?
  
  - Замок вместе с запасами, имуществом и со всем внутренним оборудованием достанется Храму Ушедшего. Недовольные получат денежную компенсацию по рыночному курсу.
  
  - Тогда не вижу проблем. Вот здесь вдоль берега Великой-А2 будет двигаться отряд по направлению к замку.
  
  - Пустые слова умножают хаос. Они не пройдут к замку. Договор?
  
  - Договор. - Почему у меня ощущение, что опять лопухнулся?
  
  Не знаю, что надеются найти в замке святоши, но точно знаю, что им теперь придется купить - десять тонн соли. Осталось позаботиться о приятной лично для меня, объективной рыночной цене. Поскольку спрос, а соответственно и цены на столь невостребованный товар нулевые, то придется озаботиться формированием рынка самостоятельно.
  
  Жалко, что времени нет провернуть многоходовую комбинацию, поэтому играем прямолинейно и бесхитростно.
  
  'Базилевс. Срочно выстави несколько заявок на аукционах с предложением купить СОЛЬ (да, да - это не ошибка и не опечатка, именно соль!) по цене в шесть золотых за килограмм'.
  
  Немного подумал, зачеркнул цифру 6, вставил новую цену - 12. Теперь можно отправлять. И пусть кто попробует возразить, что это не рыночная цена. Других цен на рынке нет!
  
  Между тем сражение уже начинается, пора и мне поучаствовать. Как обычно, стоя в стороне, под прикрытием полусотни наемников. Пусть враг думает, что это резерв.
  
  Нет смысла описывать ход битвы, с расстояния в полкилометра особо не разглядишь. Но основной вывод можно сделать даже отсюда.
  
  Во-первых: замок врагом не взят. И это плюс.
  
  Во-вторых: наша армия с треском проиграла сражение, понеся колоссальные потери. Впрочем, учитывая воскрешение, потери легко восполнимые.
  
  Но факт остается фактом - наши потери втрое выше, чем у 'волков'. Разгром полный и окончательный. Утешает лишь то, что противник не сумел воспользоваться победой и на плечах отступающих добраться до моей 'ставки' с последним резервом. Никакого чуда - спас от полной катастрофы мой многострадальный кошелек. Шесть тысяч золотом, само собой, без уплаты налогов пополнили благосостояние друидов.
  
  Как воевать - так никто не согласен, а рыть землю за деньги - всегда пожалуйста. Лицемеры горные.
  
  В результате противник останавливает победное наступление и в шоке оттягивается обратно на изначальную позицию. Хотя такое зрелище кого хочешь приведет в замешательство. Три землеройных монстра, извергая грохот и поднимая клубы пыли со скоростью бешеного хромого носорога, роют траншею, отрезая сражающихся с южного направления.
  
  Скорее всего, ни у кого из военачальников, присутствующих на поле боя, и мысли не было двигаться в том направлении. Но факт, что им отрезают этот путь, заставил заподозрить нечто страшное и неприятное.
  
  Особенно на фоне невероятно легкого разгрома толпы авантюристов.
  
  - Сброд, а не армия, - коротко, но емко охарактеризовал еще до боя нашу армаду главнокомандующий Джерг. Оказалось, изрядно польстил.
  
  Но именно эти очень странные обстоятельства заставили противника заподозрить неладное. При этом они наверняка получили известие, что две сотни храмовников блокируют подходы подкреплений с другой стороны.
  
  Не хотел бы я оказаться на месте 'волков'. Неизвестность страшнее любого врага. А предположить, что это никакая не ловушка, а просто нуб-торговец воюет как умеет, а точнее - ни хрена не умеет. Так вот такого они не могут предположить по причине абсурдности и невозможности.
  
  Мне торопиться тоже некуда, подкрепление потихоньку прибывает, погибшие возрождаются. Замок держится, големы канаву роют, наводя ужас на противника, пытающегося разгадать цель этого действа.
  
  С другой стороны, отчетливо понимаю, что военных перспектив у нас нет никаких. Даже две тысячи плохо подготовленных халявщиков не смогут одолеть гвардию 'Северных волков' - именно они и есть, судя по описанию, переданному Шеллестой.
  
  Но чудо все же происходит. Через три часа мирного противостояния 'волки' дрогнули - не выдержали прессинга неадекватных и нелогичных действий. Дрогнули морально, измученные неопределенностью и собственными домыслами.
  
  Последней каплей стало появление храмовников, после чего 'волки' начали отступление.
  
  Вы получили 2.600.000 золотых.
  
  Вы получили Торговец 9.
  
  'Отчет о проведении кампании 'Деньги не пахнут-3'.
  
  Локация: Междуречье рек Оранжевая и Великая-А2.
  
  Цель. Снятие осады. Продажа замка.
  
  Длительность: 4 дня.
  
  Количество участников - 860.
  
  Общая сумма добычи: 280 000 золотых.
  
  Средний доход участника: 2420 золотых.
  
  
  - Джерг, требуется твоя помощь в одном деликатном деле.
  
  - Лучшему другу никогда не отказываю в просьбе.
  
  - У тебя в замке есть надежные люди, которые не проболтаются? - Варяг кивает. - Требуется незаметно вывезти из подвалов пару тонн соли. Причем быстро, до того как произойдет передача имущества новым владельцам.
  
  - Почему только две тонны?
  
  - Больше вытащить незаметно не получится. Тем более что остальное мы продадим по хорошей цене.
  
  - Зачем тебе этот неликвид, тем более что есть покупатель.
  
  - Сам не знаю. Предчувствие, если хочешь. Но две тонны соли мне вытащи из замка и доставь в Царьград. Даю две тысячи золотом. Но главное условие - никаких утечек.
  
  - Пресвятая Дева! За соль золотом платить - вы все с ума посходили? Хотя мне без разницы. Мои ребята никогда не против немного заработать.
  
  
  Не совершаю ли очередную глупость? Зачем мне столько натрий-хлора? Тем более когда есть шанс впарить по тройной цене.
  
  Как ни странно, бакалавр храма ничего не возразил на требование оплатить находящиеся в подвале семь тонн соли. Даже несусветная цена в 12 золотых за килограмм, его не смутила. Лишь мельком глянул в распечатку с аукциона и тут же оплатил выставленный счет.
  
  Вы получили 84 тысячи золотом.
  
  Вы получили Торговец 10.
  
  Наверное, так себя чувствовал бы школьник, попросивший автограф у кинозвезды и получивший вместо этого бюстгальтер в подарок, только что снятый с этой самой звезды. После чего кусающий локти, что не догадался пригласить ее в ближайший гостиничный номер.
  
  И почему у меня рука дрогнула написать цифру 20 или даже 25?
  
  Чтобы совесть не мучила, пришлось поделиться с Джергом. Все-таки он нашел это бесхозное месторождение соли в подвале. Думаю, что 5 % в самый раз. И совесть чиста, и жаба не душит.
  
  В результате на моем счету к концу дня оказалось 163 тысячи золотых. Даже с друидами расплатился полностью, надеюсь, оставшуюся половину срока они доработают честно. Если честно, то даже двадцать дней непрерывной работы не позволили бы прорыть половину канала. К настоящему же моменту готовность судоходного рва составляла гигантские 10 %. И если друиды не сбегут, получив оплату, то, может быть, даже треть его будет прорыта.
  
  К сожалению, вынужден заплатить заранее, обстоятельства непреодолимой силы влекут меня из этих мест прочь.
  
  Сообщение от Шеллесты короткое, но от этого не менее убийственное.
  
  'Ты объявлен кровным врагом клана 'Северные волки'.
  
  - Позвольте, - скажет внимательный наблюдатель. - Только с основного рейда доход составил 390 тысяч! Даже за вычетом расходов эта сумма вдвое больше остатка на счету! Где деньги?
  
  На самом деле этих денег уже нет. Они пошли на благое дело - оплату судебного штрафа. Теперь я финансово чист перед законом, аки князь Меншиков в сравнении с Чубайсом.
  
  Вами погашена судебная задолженность в размере 243 тысячи долларов САСШ с учетом процентов за истекший период, что составляет в эквиваленте 298 773 золотых по обменному курсу на момент оплаты.
  
  Вы можете обратиться за разрешением на условно-досрочное освобождение через 9 месяцев 4 дня. Требуется положительная репутация в локации постоянного пребывания.
  
  
  Кроме того, 30 тысяч отправил Базилевсу, на восстановление и развитие нашего, не очень удачливого, проекта. Кроме того, единогласным решением акционеров в число учредителей была введена Шеллеста. Другого способа обезопасить предприятие от вендетты 'волков' не нашлось, ради чего пришлось пожертвовать 10 % долей в уставном капитале. Нам с Базилем осталось по 45 %.
  
  К тому же без твердой руки моего компаньона оставлять нежелательно, а дистанционное управление в такой ситуации неэффективно. Ради этого можно и пожертвовать десятиной.
  
  Озадачил напарника сохранением в тайне полученного запаса соли. Даже валькирии знать о нем необязательно. Для чего все сорок четыре мешка занесены в мою комнату, которая опечатана и заперта на ключ.
  
  На вопрос, зачем мне это соляное изобилие в особо крупных размерах, озадачил самого кулинара поиском ответа:
  
  - Вот ты и ответишь, зачем нужна соль в таком количестве. Ты же прирожденный исследователь, великий алхимик и просто умный человек. Кому, как не тебе, разгадать этот ребус. Можешь смело тратить деньги на реактивы и зелья, но в пределах разумного - без фанатизма.
  
  Конечно, надеяться на успех исследований одного-единственного ученого, бывшего кока, не приходится, но сама постановка вопроса верная. Доберусь до нового места жительства - займусь проблемой обстоятельно. С толком, с расстановкой.
  
  Ничего не забыл, все долги раздал, хвосты обрубил - пора и честь знать.
  
  Глава 11
  
  Надеюсь, от преследователей удалось оторваться качественно и надолго. Следы запутывал, как мог, истратив кучу денег и неделю времени. Два отряда наемников - два разных маршрута. Сам же отдельно, без охраны и без лишнего внимания. Четыре перехода через стационарные городские порталы, благо дешевы они для обычного путешественника. Трое суток с обозом до следующего городка, оттуда снова прыжок, но теперь в обратном направлении. Двое суток на лодке, еще два портала, и вот наконец Пачакамак - столица Второго Нового Света. В этой замкадной Тьмутаракани меня искать точно не станут. Хотя объективности ради, Пачакамак раз в пять крупнее Царьграда, так что еще вопрос, кого именно считать провинцией.
  
  Вопреки ожиданиям, город не сильно отличается от большинства игровых аналогов. Присутствует некая экзотика с уклоном в древних инков, но не более того. Обычный средневековый город - крупный и шумный. Огромный порт, несколько ступенчатых пирамид, крепостная стена и бесконечное многообразие красок, цветов и запахов.
  
  Впечатлила городская стража - вылитые конкистадоры, только почему-то с красными мальтийскими крестами на кирасах и огромными разноцветными плюмажами на касках.
  
  Здесь я и обоснуюсь. Поживу тихо, мирно, незаметно... если получится. Никогда такого не получалось, а вдруг?
  
  Два дня наслаждаюсь морем, видом прекрасных гор, пением птиц и цветением орхидей. Гуляю по набережной, обедаю в тавернах, осматриваю достопримечательности. Чувствую себя туристом и потихоньку зверею. Восемь месяцев такой растительной жизни я не выдержу! Деятельная натура требует приключений и драйва на свою пятую точку и на весь организм в придачу.
  
  Даже в почту не заглядывал несколько дней, проверял силу воли. В конце концов сдался.
  
  К моему разочарованию, никаких катаклизмов и прочих признаков Армагеддона после моего отъезда в окрестностях ЦГ замечено не было. Можно сказать, что мое исчезновение вообще никто не заметил.
  
  Тишь и благодать - даже обидно. Казалось, что моя фигура более значима, хотя бы в районе таверны и мэрии.
  
  Базилевс сообщает, что дела потихоньку движутся благодаря деспотизму валькирии в основном. Научные исследования пока результатов не принесли, и даже общее направление поиска до сих пор непонятно. Просит новых идей или подсказок. Спрашивается, откуда мне их взять? Я торговец, а не алхимик.
  
  Исходя из этого и будем действовать. Если сам не способен решить задачу, то найди того, кто это сделает вместо тебя.
  
  Даю объявление, что приглашаются алхимики-исследователи на интересный проект, оплата высокая, работа дистанционная.
  
  Следующий этап после подбора исполнителей - формулирование задания.
  
  И вот здесь придется думать самостоятельно, если не задать примерное направление работ, то результат можно не ждать.
  
  Поиск в Сети не дает никаких результатов. Продукт настолько бесполезен, что никого не интересует, нигде особо не используется и ценности не представляет.
  
  Пробую зайти с другой стороны. Проверяю цены на аукционах и рынках. Единственное упоминание о покупке - наше объявление недельной давности. Между прочим, активные лоты - Базилевс что, до сих пор скупает соль по астрономической цене?!
  
  Отправляю срочное сообщение напарнику, чтобы прекращал скупать соль - у меня своих запасов более двух тонн. Представляю, сколько денег выброшено на ветер из-за моей невнимательности.
  
  Ответ ошарашивает:
  
  'Купил 2 кг. Сразу в первый день. Несколько десятков желающих хотели продать, но больше на связь никто не вышел. Лоты закрываю'.
  
  Полученная информация говорит о том, что соли в продаже вообще нет! Нисколько. Два купленных килограмма - явно чей-то запас прошлых времен.
  
  Пытаюсь выяснить, кто же производит или добывает эту соль. Опять - полный тотальный ноль. Нет ни слова, ни упоминания. Такое ощущение, что соль генерируется программой у неписей-торговцев в очень скромных количествах - не более пары килограммов.
  
  Ее не добывают и не производят. По крайней мере в открытом доступе такой информации нет. Однако десять тонн соли свидетельствуют о другом. Откуда-то она взялась. И что самое интересное - кому-то она понадобилась.
  
  В случайное появление такой прорвы белого соленого песка поверить невозможно.
  
  Следующий вывод напрашивается сам собой. Храмовники точно знали, что находится в замке. А недотепа торговец сам отдал им в руки драгоценные запасы уникального товара.
  
  Удивляюсь сам себе. Получил 80 тысяч золотом, как с куста, на ровном месте, продав абсолютно ненужный соленый песок, который и не заметил бы при других раскладах. И все равно чувствую себя словно обворованным.
  
  Нет счастья в мире.
  
  Утешают только сорок два мешка, запертых в моей каморке. Хоть что-то. Знать бы еще, какая от него польза, от этого богатства? Можно попытаться продать остаток тем же храмовникам, заломив несусветную цену. Но что-то подсказывает, что денег в этот раз будет гораздо меньше, чем неприятностей.
  
  Не сочтут ли святоши, что я их просто надул, уведя часть товара? С них станется.
  
  Отхлебнул кавы, здесь, в Пачакамаке, она бесподобная, привел мысли в порядок. Сожалеть об упущенной выгоде - последнее прибежище неудачника.
  
  Вернемся к нашим баранам. Чтобы узнать, где и как используют обычную соль нетрадиционным способом, надо сузить сектор поисков, отбросив все лишнее.
  
  Что будет лишним в данном случае? А черт его знает!
  
  Если исходить из менталитета 'Северных волков', то их интересуют деньги, власть и оружие, которое приносит первое и второе.
  
  Самое простое, что можно предположить, что соль - это ингредиент для какого-то мощного зелья или эликсира, либо взрывчатой смеси.
  
  Однако 'волки', в силу природной антипатии к наукам, не замечены в этой сфере хоть какими-нибудь достижениями. Могли они привлечь специалистов и создать что-то убийственное? Теоретически - да. На практике - мало кто из ученых захочет иметь дело с отморозками и бандитами. К тому же высокоуровневые алхимики и артефакторы не являются бедными людьми по определению. Базилевс - лишь исключение, подтверждающее правило.
  
  С другой стороны - интерес храмовников к этим запасам. Даже деньгами серьезно вложились, причем достаточно быстро сориентировались в обстановке. Слишком быстро они появились со своим заманчивым предложением о покупке!
  
  Теперь все странности и несоответствия в их поведении резко бросались в глаза. Очевидно, что замок как таковой им даром не нужен - он просто не вписывается в их стратегию развития и расширения. Даже учитывая рудники и низкую стоимость, замок для храмовников - явная обуза. Причем в отдаленной локации, лежащей в стороне от их сферы влияния.
  
  
  А через несколько минут произошла катастрофа. Хотя это слово лишь в малой степени отражает глубину и полноту случившегося катаклизма. Недооценил профессионализм противника и пропустил страшный, нокаутирующий удар с той стороны, откуда не ожидал.
  
  Открываю список входящих сообщений и с удивлением обнаруживаю просьбу от юридической конторы 'Зигмунд и сыновья': срочно связаться с ними по известному мне вопросу.
  
  Спам здесь, в игровом мире, редкость, но все же встречается. Такой заголовок вряд ли привлек мое внимание, если бы не название компании.
  
  'Зигмунд и сыновья' обслуживает компанию моего родного папаши, кроме того, именно через нее шли оплата обучения в университете и ежемесячные денежные переводы на мой счет.
  
  Первая и единственная мысль, появившаяся в голове, - вот и конец моим мучениям. Штраф оплачен, и папочка, сменив гнев на милость, решил вернуть свое благорасположение непутевому сыну. Даже некий момент гордости за собственные достижения - всего три месяца прошло, а задача заработать и погасить долг выполнена полностью.
  
  Естественно, тут же жму автодозвон и уже через минуту вижу на экране миловидную секретаршу Зигмунда-младшего-Третьего, нынешнего руководителя адвокатского бюро, принявшего свой пост по наследству от родителя, который, в свою очередь, получил фирму от деда.
  
  Обычно адвокаты лично обсуждают со мной все вопросы, и поэтому секретарь мне знаком чисто визуально, имя сразу не вспомню. Но симпатичная мордашка и точеная фигурка - определенно не спутаешь.
  
  - Вы просили срочно связаться с вами, - улыбаюсь самой широкой улыбкой в мире.
  
  Девушка в ответ тоже улыбается почти искренне - как не любить такого богатого клиента?
  
  - Для вас конфиденциальное сообщение от вашего отца. Желаете получить немедленно?
  
  Странный вопрос! Конечно же! О чем без промедления сообщаю секретарю уважаемого юриста.
  
  - Небольшая формальность, документ строгой отчетности, должен быть вручен лично. Назовите свое имя и возраст.
  
  - Не вижу проблем, - сообщаю нужные сведения.
  
  Получено новое сообщение.
  
  - Если захочешь встретиться, мое имя - Бруха. До свидания, Волхх.
  
  Никогда не любил, когда девки навязываются сами, тем более при исполнении служебных обязанностей. Намекнуть Зигмунду Львовичу, что его сотрудницы слишком вольно ведут себя с клиентами? Некрасиво как-то получается. Вроде как стуканул, да еще на заведомо ниже стоящего на социальной лестнице.
  
  Ладно, пусть живет, тем более радостную весть принесла.
  
  Системное оповещение. На вас наложен штраф в размере 10.000 долларов САСШ за нарушение условий судебного решения. Вы лишаетесь права на условно-досрочное освобождение.
  
  Не понял, что за ерунда? Несколько минут нахожусь в полной прострации, пока блуждающий взгляд не упирается в значок последнего нераскрытого сообщения.
  
  'Как тебе подарочек? Думал, что можно безнаказанно гадить и тебе за это ничего не будет? Твои 'серые' друзья'.
  
  Нет, и никогда не было в юридическом агентстве секретарши со странным именем Бруха, что тут же легко подтверждается через поиск в Инете.
  
  Бруха - правая рука главы клана 'Северные волки'. Курирует разведку и агентурную работу. Отличается феноменальной хитростью и жестокостью, даже на фоне остальных членов банды. По слухам, любовница самого Турса Кровавого Топора - главы клана. Кроме того, маг-универсал и просто умная змеюка. Учитывая, что информации о самом клане в Сети немного, то Бруха - известная, почти легендарная личность, если столько интересного в открытом доступе встречается при ее-то должности.
  
  Похоже, именно ее задумка и реализация. Точно рассчитанная психологическая реакция на знакомый образ секретарши, отлично проработанный сценарий и блестящий, с ее точки зрения, результат плюс год заключения к моему сроку. Да и сама идея достать беглеца через реал весьма нетривиальна. Для этого пришлось купить недешевую информацию, отследить мои бывшие связи, выйти на юристов и создать соответствующую обстановку, чтобы клиент сам добровольно выболтал лишнее и получил штраф и полный срок заключения. Если бы жертвой был не я - обязательно поаплодировал мастерству Брухи.
  
  Впрочем, своей вины не отрицаю. Расслабился, поплыл от успехов, как молодой телок, дорвавшийся до корыта с отрубями.
  
  Всего несколько пунктов - неужели нельзя было запомнить и не забывать? Особенно этот:
  
  3. Вы не можете раскрывать ваше настоящее имя во время отбытия срока заключения. Просить и принимать помощь от лиц, знакомых вам до вынесения решения суда.
  
  Чем дольше пытаюсь разобраться, тем больше подозрений вызывает случившееся. Сам по себе третий пункт вызывает много вопросов - это же прямое нарушение моих конституционных прав! Не разглашая имени, я не могу нанять адвоката и опротестовать даже незаконные решения суда.
  
  Не иначе, папочка подстраховался и продавил через неподкупного и беспристрастного слугу Фемиды этот пункт.
  
  Второй вопрос, каким образом служба безопасности концерна прошляпила утечку данных на члена Совета директоров? Пусть даже бывшего, но вполне возможно, что и будущего. Не вдаваясь в тонкости, поверить в такую чудовищную некомпетентность службы 'безпеки' очень трудно. Бывшие сотрудники спецслужб недаром свой хлеб с икрой кушают.
  
  И третье! Даже потеря нескольких миллионов золотых - не повод даже для откровенно криминального сообщества объявлять войну одной из могущественных финансовых корпораций. Не самоубийцы же 'Северные волки'?
  
  Отсюда вытекает весьма неприятный вывод. 'Волки' получили согласие родителя на жесткий 'пресс' в моем отношении. Версию, что папаша сам подкинул идею 'волкам', - не рассматриваю ввиду печальных перспектив. Одно дело - молчаливое согласие концерна, и совсем другое - активная поддержка моей травли. Причем вторая версия выглядит более вероятной - юридическая мина-ловушка в 3-м пункте явно подарок от родственников.
  
  Мотивы, по которым семья решила использовать 'волков', можно только предполагать. Не понравилась быстрая выплата штрафа? Слишком комфортные условия для заключенного?
  
  
  Единственный способ отвлечься от неприятностей - загрузить себя работой. Что я и сделал.
  
  'Джерг, надо встретиться, есть серьезный личный разговор. Завтра в 12.15 на центральной площади Зеетопа, справа от фонтана'.
  
  Город большой, место удобное - все подходы просматриваются. Заранее присмотрел, когда отрывался от погони - рядом портал стационарный.
  
  И всего два транзитных перехода отсюда, что вполне достаточно, чтобы оторваться от хвоста в случае чего.
  
  Неожиданно быстро появились отклики на предложение поработать на благо науки. Двое отсеялись сразу ввиду недостаточной компетенции.
  
  Зато трое оставшихся претендентов вселяли осторожный оптимизм. Один артефактор - ему выпала тема исследований на предмет улучшения холодного оружия посредством соли. Логика мне говорила, что соль, кроме ржавчины и чудесного рыжего цвета, железу ничего не даст. Но вдруг разрабы именно здесь схитрили и зарыли курицу, несущую золотые яйца. Хотя скорее всего здесь зарыта обычная жирная свинья прямых убытков.
  
  Дороже всего обошлись услуги архимага, бывшего декана какой-то академии. Две тысячи сразу и десять тысяч в случае успеха. Естественно, золотом. Причем патент на все рецепты 50/50. И все это за мой счет!
  
  Понравился третий специалист. Скромный, даже немного застенчивый. Сказал бы даже - ботаник, в хорошем смысле этого слова.
  
  Подозреваю, что он согласится работать за еду, если тема исследований его заинтересует. Но пятьсот золотых принял словно должное. Не так прост и беден, как могло бы показаться сначала. Пообещал 2000 монет в случае серьезных успехов. Но все права на изобретение лично мне.
  
  В результате к вечеру у меня было три договора и минус шесть килограммов соли. Два мешка из сорока четырех с самого начала выделили для исследований. Отписал Базилю, чтобы выслал каждому исследователю по парочке кэгэ с уведомлением о необходимости экономить ценное сырье. К слову, на аукционе соль в продаже так и не появилась. Автоброкер на покупку по 10 золотых результата не дает.
  
  
  Оценил изрядно похудевший финансовый резерв - деньги стремительно утекают, а доходов в ближайшее время не ожидается. Планов же - громадье, и все они требуют серьезных денежных вливаний.
  
  Пора озаботиться пополнением расчетного счета некоторым количеством цифр с ноликами.
  
  Проведя ревизию незавершенных проектов, пришел к выводу, что папаша был в чем-то прав. Редкостной силы тормоз-торговец из меня получился.
  
  У меня же не пристроенный, почти готовый судоходный канал в собственности. Насчет готовности, конечно, погорячился, куда же без пиара в наше время. Друиды слово свое сдержали и доработали до конца срока, согласно плану. Производительность труда, судя по результатам, после моего отбытия упала раза в три, но с грехом пополам что-то нарыли.
  
  Согласно отчету и приведенным схемам, землеройные работы выполнены на 46 %.
  
  К сожалению, при воплощении в жизнь светлый и прекрасный план неожиданно омрачился трудностями. Поначалу мое предложение вызывало искренний интерес, однако через некоторое время покупатель либо демонстративно отказывался от общения, либо деликатно просил время на раздумье. Можно было бы в это поверить, если бы не удивительно одинаковая реакция во всех случаях. Один или два раза - случайность, но не десять раз подряд! Практически все возможные варианты продажи в Царьграде испробованы - результат нулевой.
  
  Разъяснила загадку Шелл, к которой я догадался обратиться в последнюю очередь.
  
  - Поражаюсь, что ты не банкрот. Перманентный по жизни, - любит, язва, щеголять непонятными словечками, не всегда к месту. - С такими аналитическими способностями. Пэр Лицинний негласно предупредил, что судоходный канал - это его сфера интересов. И любой, кто попробует выкупить долю Волхха, будет иметь дело лично с ним.
  
  - Не понял, он сам хочет выкупить мою часть проекта?
  
  Шелл хохочет, держась руками за животик, демонстративно, чуть не падая со стула.
  
  - Пэр Лицинний и чтобы заплатил? Скорее небо рухнет на землю. Он просто хочет твою долю всю и бесплатно. Как только ты попытаешься продать акции ему, как единственному покупателю, так тут же возникнет документ о преступном использовании големов в военных целях. Или ты думаешь, что твоя легенда о логове чернокнижников хоть кого-то убедила? Не смеши мои поножи. Спорю, что ты еще и должен останешься!
  
  Городской глава, конечно, тот еще жук, но все же не ожидал такой откровенной непорядочности. Хотя что еще от него можно ждать?
  
  Поскольку репутация в Царьграде мне теперь не важна - ответим господину Лициннию взаимностью. Око за око, зуб за зуб - не я начал эту войну!
  
  Между тем пора на встречу.
  
  - Буэнос диас, Джерг.
  
  - Салям алейкум, - не остается в долгу бывший главком.
  
  Прибыл раньше, понаблюдал за ним минут пятнадцать, и, похоже, хвоста нет. Можно поговорить о делах.
  
  - Джерг, ты правильный мужик, но сейчас разговор о серьезном деле, причем в реале. Если не уверен - лучше сразу скажи, и мы больше не вернемся к этому вопросу.
  
  - Волхх, ты меня хорошо знаешь.
  
  - Нужна помощь одному человеку в Восточной Европе.
  
  - Сразу не отвечу, но решаемо. Что за тип? Какая помощь требуется?
  
  Называю имя и фамилию, и ничего больше. Если серьезные люди там, 'наверху', согласятся помочь - все остальное, нужное, они узнают сами.
  
  Системное оповещение. На вас наложен штраф в размере 10.000 долларов САСШ за нарушение условий судебного решения.
  
  
  Не знаю, сколько они попросят за помощь, хоть миллион, которого у меня пока нет, но ждать два года - не вариант.
  
  И еще один вопрос, тоже несколько необычный, но в другой плоскости:
  
  - Нужны несколько одноразовых персов. По пятьсот золотых каждому за несколько часов работы.
  
  - Вообще без проблем.
  
  Авантюра? Безусловно - да. С другой стороны, мизерный шанс есть. За миллион зеленых президентов можно купить не только судью, но и пару генералов в придачу. Если бы не участие папани, то за пару сотен тысяч оправдательный приговор можно было бы купить в течение недели. Сейчас все сложнее.
  
  В любом случае попытаться стоило. Просто чтобы позлить родителя.
  
  Пользуясь случаем, раз уж выбрался из Пачакамака, решаю посетить Хольмберг. Название этой локации ничего не скажет стороннему наблюдателю, да и мне ничего не говорит. И вряд ли когда посетил бы сей уголок, разве что случайно. Локация уровня '40+', и, похоже, я первый нуб, оказавшийся здесь.
  
  Чуть ранее, рассуждая о способах продажи судоходного бизнеса, пришел к выводу, что недостроенный канал в Царьграде продать невозможно. С другой стороны, никакому другому покупателю из иных мест этот канал даром не нужен, поскольку расположен на территории подконтрольной пэру Лициннию, который сам положил глаз на проект.
  
  Замкнутый круг получается.
  
  Но если нельзя продать тому, кому он действительно нужен, то можно задорого впарить тому, кому очень нужно его отсутствие!
  
  И здесь сразу появляется Хольмберг (ХБ)! Именно по нему должно пройтись финансовое цунами нового проекта. Строительство канала имеет единственную цель - отобрать торговые доходы у ХБ в пользу ЦГ!
  
  Мне лишь остается появиться в роли спасителя. И всего-то за какие-то жалкие 500 тысяч. Между прочим, царьградским бизнесменам я предлагал свою долю в проекте всего за 200 тысяч. Но судьба отвернулась от обделенных разумом и совестью.
  
  
  Есть два основных способа продажи - предложить, то есть навязать, свой товар. Или заставить покупателя поверить, что ему позарез нужен именно ваш уникальный и неповторимый продукт. Второй способ труднее реализовать, но в конечном итоге он всегда даст больше прибыли.
  
  Именно поэтому идти сразу к пэру Диогену Лаэрти с предложением о продаже судоходного канала не стоит. Надо подготовить общественное мнение таким образом, чтобы у господина Диогена возникло непреодолимое желание обменять презренное золото на спокойствие и благополучие своего города.
  
  Первым делом - СМИ. В отличие от Царьграда здесь нет своего Акула, поэтому в городе свободно выходят шесть периодических изданий, не очень массовых и крупных, но принадлежащих разным владельцам. Причем две газеты издаются в бумажном виде.
  
  Сенсационный материал о грядущей финансовой катастрофе Хольмберга буквально вырвали из рук, и следующим утром весь город только и обсуждал эту новость. Лишь официальный рупор городской пэрии в последний момент отказался печатать сенсационный материал, хотя накануне редактор лично уверял, что статья пойдет на первой странице.
  
  Естественно, об этом тут же узнали все остальные издатели - не без моей помощи - и поспешили поделиться этой новостью с читателями.
  
  'Пэрия скрывает приближающийся крах!'
  
  'Цензура и власть душат свободу слова. Вся правда о пустом городском бюджете!'
  
  'Царьградские рейдеры точат зубы на наши кедровые леса?'
  
  Последний заголовок даже меня поразил неожиданным полетом мысли. Вот это профессионалы - глубоко копают. Надо поинтересоваться, что за кедры такие и с чем их едят?
  
  Неуклюжая попытка пэрии снять материал с первой полосы в своей собственной газете оказалась тем катализатором, что запустил цепную реакцию общественной истерии. Можно сказать, что власти сами оказали мне услугу, загнав ситуацию именно в тот угол, куда заманивали.
  
  Впрочем, процесс лишь немного ускорился, поскольку второй этап все равно привел бы к аналогичному результату.
  
  Можно было бы и не наносить завершающий информационный удар, но, как говорится, девушку лишним брильянтом не спугнешь.
  
  Следующим утром все крупные торговые дома, купцы и кланы, хоть как-то связанные с речными перевозками в Хольмберге, получили предложения о продаже своего бизнеса от анонимных покупателей. В обычное время никто всерьез их не воспринял бы и тем более не стал бы реагировать на откровенно хамские предложения со смешными ценами в 20 % от реальной стоимости компаний, судов и зданий. Но указанные в тексте цифры и расчеты будущего товарооборота судоходного канала поразили всех торговцев без исключения.
  
  Не важно, что цифры завышены на порядок - проверить быстро их нет никакой возможности, а паника - уже вот она.
  
  Еще немного подождать, чтобы клиент созрел, взволнованные бизнесмены вынесли мозг пэру Лаэрти, оппозиционные СМИ перемыли все косточки, и вот тогда можно предлагать спасение в обмен на ассигнации.
  
  - По какому вопросу? Пэрия сегодня не принимает. Можете записаться на 20-е число.
  
  - Передайте господину Лаэрти, что владелец судоходного канала желает с ним встретиться по известному ему вопросу.
  
  Секретарь изменился в лице:
  
  - Ради бога, буквально несколько секунд. Возможно, мастер пэр вас примет прямо сейчас.
  
  Через полчаса покинул кабинет городского главы с чувством глубокого удовлетворения и пополнившимся личным счетом.
  
  Вы получили 400 тысяч золотых.
  
  Вы получили Торговец 11.
  
  Прохожие с удивлением смотрели на странного путешественника, сломя голову мчащегося от ворот пэрии к стационарному порталу на противоположной стороне площади.
  
  Между тем у бегущего были серьезные причины для такого легкомысленного поведения. Два охранника, нанятые накануне, пока сдерживают горячего северного парня из клана 'волков', но гарантии, что не появятся его дружки, никто не даст.
  
  Оставив за спиной третий по счету портал, наконец отдышался. Заглянул в Сеть и, к своему ужасу, обнаружил, что Хольмберг - одна из трех базовых локаций клана 'Северные волки'. Получается, несколько дней гулял в самом логове своих врагов и даже не подозревал об этом? Впрочем, противник такой глупой наглости от беглеца тоже не ожидал.
  
  Тут неожиданная мысль озарила мою светлую голову изнутри. Вообще замечаю, что после успешной аферы мозги работают несколько лучше, чем обычно. Эндорфины, что ли, помогают?
  
  Глава 12
  
  Выяснилась и причина, по которой Хольмберг не фигурировал в сводках во время боевых действий, - здесь нет крупных воинских подразделений клана 'волков'. Зато находятся оружейный промышленный кластер и крупный торговый дом, представляющие интересы моих заклятых врагов.
  
  Но пока операция в ХБ только в стадии осмысления и начального планирования, займемся делами более приземленными и насущными.
  
  Пачакамак - город большой, но бестолковый. Найти что-либо без точного плана или путеводителя непросто. Вот и банк 'Дварф Бразерс Голд' пришлось искать полчаса, хотя вроде бы центр.
  
  С трудом поняв смысл просьбы, клерк все же вызвал старшего менеджера, который почти сразу сообразил, что вопрос надо переправить еще выше по инстанции. В результате всего через час мной был получен в аренду банковский сейф размером с хороший платяной шкаф уникальной емкости - 200 предметов.
  
  Обошлось удовольствие в скромную сумму - 600 золотых за полгода.
  
  Следующий шаг - регистрация ОАО 'Уникальные редкости' и еще минус триста монет плюс уставный капитал в пять тысяч, правда, их можно использовать в обороте для закупки товара. То есть и не потеря вовсе.
  
  Название, если честно, до неприличия дурацкое, но зато точно и емко отражает суть деятельности ОАО. Не мной замечено, что смысл в названии никогда никого особо не интересовал. Вспомните названия сотовых операторов - вот то-то и оно. От моего тавтологического шедевра хоть какая-то польза есть - сразу понятно, что здесь скупка кра (зачеркнуто) хлама.
  
  'ОАО 'Уникальные редкости' - скупка редких невостребованных предметов, артефактов, рецептов и прочего'.
  
  Позже слоган появится в другой вариации: '...продажа уникальных предметов, артефактов'.
  
  Пусть даже из ста купленных лотов уникальным и ценным окажется всего один - это уже оправдает затраты, а если парочка - пойдет прибыль.
  
  Сразу же возникает вопрос, как отличить откровенный хлам от потенциального 'эпика'? Если мне лично вникать в каждую покупку, то ничего другого героического не успею совершить в этом мире. Вывод прост: не хочешь трудиться сам - оплати работу другого.
  
  И такой помощник нашелся. Восемьсот золотых в месяц, и удаленный эксперт, хороший артефактор 90+, появился в штате нашей конторы.
  
  В функции единственного сотрудника входят изучение заявок на продажу и доклад мне - что и по какой цене стоит покупать. Финансы и котировки только в моем ведении.
  
  На рекламном бюджете решил не экономить, спамеры озолотятся, но тут ничего не поделаешь. Трудно сформулировать ключевую мысль - мы скупаем прежде всего уникальные, но невостребованные артефакты и предметы. Назначение которых нельзя или трудно определить, и поэтому большой ценности они не представляют. Соответственно, стоят они дешево. Ровно до того момента, как понадобятся. И вот здесь наше ОАО предоставит самый большой выбор неиспользуемого хлама, среди которого возможно найдется требуемое. Только чуть дороже. Раз в двадцать!
  
  Не забыть найти время и сотворить пару аналитических статей со скрытой рекламой, отдать постерам - пусть разбросают по тематическим форумам.
  
  Теория вероятности, конечно, играет на нашей стороне, но в жизни всякое случается. И если так выйдет, что ничего ценного среди скупленного не окажется, то можно утешить себя мыслью - досталось задешево, убытков немного даже в случае полного провала.
  
  Но в такое мне совершенно не верится! Если нет 'эпического' предмета, то всегда можно его создать из того, что есть в наличии. Берем фиговину, придумываем и обставляем красивую легенду... Впрочем, все это уже проходили, банально и не очень интересно. Так что убытки исключаются по определению.
  
  
  - Господин Раджани, мне порекомендовали вас как единственного в мире специалиста по нестандартным артефактам.
  
  Благообразный старичок внушает уважение одним своим видом - нечасто встретишь игрока, выбирающего внешность персонажа не из сиюминутных желаний, а стратегически, с прицелом на будущее. Может быть, в реальности господин Раджани молодой человек средних лет или даже студент, но сам подход к прокачке и созданию перса принципиально одобряю.
  
  - Редко встречаются интересные задачи, - вежливый отсыл в никуда.
  
  - Если можно, несколько уточняющих вопросов? - дождавшись согласия, выкладываю список вопросов.
  
  - Забавно. - Лицо артефактора разглаживается, настроение улучшается. - Не знаю, для чего вам понадобилась сия забавная безделица, но я возьмусь. Вам нужны все характеристики в точности или похожие?
  
  - Ключевое требование - нужен артефакт с таким названием. Все остальные свойства второстепенные. Предмет должен иметь магический фон и 'нечитаемые' характеристики либо имитацию оных.
  
  - Получить артефакт с заданным заранее названием невозможно, кроме тех случаев, когда заранее имеется готовый отработанный процесс или ритуал. Как вы понимаете - это не наша ситуация. Не вижу, как это можно сделать. Принципиально новый артефакт получает название случайным образом, каким алгоритмом пользуется искин, никому не ведомо. Установить теоретически можно, но для этого потребуются очень длительные наблюдения и подробная статистика. В этом я вам не помощник - признаюсь честно, нет времени и желания. Вторая часть задания, наоборот, не вызывает трудностей и весьма интересна. Требуются лишь время и серия экспериментов.
  
  Проблему предвидел заранее, поэтому сразу предлагаю способ ее решения:
  
  - Первый и основной вариант: попробовать получить артефакт, точнее имитацию с похожим названием. Главное, чтобы имя подделки содержало требуемые ключевые слова, похожие на них, либо синонимы.
  
  - В принципе, возможно. Но вы говорите, что есть еще один запасной вариант?
  
  - В случае неудачи предлагаю использовать уже существующий арт с подходящим названием. В этом случае вам придется убрать его стандартные статы и характеристики и вместо них 'залить' новые.
  
  Старичок с удивлением разглядывает меня, словно только что впервые увидел:
  
  - Оригинальный подход. Вы никогда не мечтали стать артефактором? Я бы с удовольствием взял вас в ученики.
  
  - К сожалению, при всем желании, это невозможно. Ошибки юности часто мешают выбору правильного пути в зрелом возрасте.
  
  Насчет зрелости несколько округлил, но не суть.
  
  - Жаль, очень жаль. Может, у вас есть идеи, как именно можно сделать артефакт 'нечитаемым'? Интересно сравнить с моим собственным виденьем проблемы.
  
  - Может, поэкспериментировать с магическими добавками? Выварить в зельях, провести несколько ритуалов, причем тех, которые по определению правильно не сработают в такой ситуации. Заменить часть артефакта так, чтобы он не разрушился и сохранил название. Примерно где-то так.
  
  - Две тысячи золотых предоплата. Окончательная сумма станет известна позже. Еще раз - жаль, что вы не хотите или не можете стать артефактором. У вас настоящий системный, почти научный подход, живой склад ум и легкий взгляд на сущность вещей.
  
  
  С удовольствием променял бы бесполезного Торгаша на прекрасную творческую профессию почти ювелира. Знай, сиди себе в тишине и покое, изобретай интересные всякости и греби денежки лопатой. Ни тебе врагов, ни аферистов, ни забот ни хлопот.
  
  Следующий на очереди эксперт по визуальным эффектам.
  
  - Сеньор Виши, добрый день. Я хотел бы разместить у вас эксклюзивный заказ.
  
  - Уникальные шоу и фейерверки в нашей фирме - лучшие в мире. Королевская семья...
  
  Обрываю словоохотливого менеджера.
  
  - На официальном сайте перечислены все знаменитые клиенты - не надо отнимать мое время.
  
  Аниматор-затейник тут же изображает само внимание и предупредительность:
  
  - Вы сказали - уникальный заказ?
  
  - Мне нужно масштабное шоу-иллюзию, условное название 'Семь казней египетских'. Но без прямых аналогий с библейским сюжетом. Все должно быть оригинальным и впечатляющим.
  
  - Можно чуть подробнее? Чтобы нам точнее выполнить заказ?
  
  - Вот примерные наброски.
  
  - Ого, действительно оригинально. Черная вода в реке с проступающими кровавыми рунами - это стильно. Огненная саранча в сопровождении смерчей из дыма, с проступающими ликами Неназываемого. Без проблем. Вот только последний пункт смущает - дождь из фальшивых золотых монет. Не находите, что это несколько противоправно?
  
  - Хорошо, заменим фальшивые монеты на настоящие. Нам ведь необязательно все осадки производить в конвертируемой валюте. Достаточно 1 % настоящих денег, остальное будет иллюзией. Так даже лучше.
  
  В результате мои финансы понесли тяжкий и невосполнимый в ближайшем будущем урон - минус двадцать тысяч.
  
  Надеюсь, благодарные жители оценят представление. А еще лучше, если оплатят его.
  
  
  Странные дела творились в Хольмберге. Город гудел, как растревоженный электриком улей в трансформаторной будке.
  
  Если финансовый шторм для основной массы горожан прошел незамеченным, благо умелыми действиями пэра Лаэрти проект судоходного канала был заморожен, по всей видимости, навсегда, то последовавшая за этим череда странных событий произвела впечатление на всех жителей города и окрестностей.
  
  Началось все, казалось бы, с пустяка. Одна из городских газет напечатала статью о злоключениях провидца Жеремия Сквозьглядящего. Сей достойный муж долгие годы провел в заключении, подвергался мукам и лишениям, пока недавно не был освобожден из плена храмовниками. За годы заключения провидец потерял зрение, зато приобрел дар предсказаний и великих пророчеств.
  
  История на любителя так и осталась бы незамеченной, тем более журналист не поленился - нашел новое место жительства Жеремия, чтобы взять интервью или получить редкий квест, если повезет.
  
  Слепого провидца на месте не застал, зато обнаружил свиток с пророчеством, выдержки из которого опубликовал во второй статье. Предсказание настолько нелепое, что всерьез его никто не воспринял - списали на фантазию журналиста, собственноручно сочинившего опус под воздействием запрещенных травок. Что-то там было про шесть темных, которые на рассвете шестого придут в проклятый клан. Про грязное золото, падающее с небес вероотступникам. И что вода почернеет средь бела дня, и голод случится, и нашествие огненных пожирателей, и мертвые восстанут - дежурный апокалипсический почти полный набор страшилок.
  
  Причина указанных катаклизмов неизвестна, но журналист, не заморачиваясь с вариантами, озвучил единственно правильную, по его мнению, версию: сие есть проклятие мучителям, лишившим зрения святого праведника. Дальше логика расследования выводила на конечного получателя всех кар - клан 'Северные волки'. Поскольку единственный замок, который недавно освободили храмовники и где мог содержаться в подземелье Жеремий, именно тот, что был у них во владении.
  
  - Не исключено, что штурм крепости был затеян только ради спасения, 'почти святого' - делает смелый вывод автор.
  
  Единственное прямое доказательство, которое всерьез можно было рассматривать, - исчезновение соли. Жеремий прямо указал, что скуплена 'белая радость' прислужниками Неназываемого, чтобы нельзя было уничтожить нечисть, против которой, как известно, соль - лучшее средство.
  
  Неожиданно обнаружив, что указанного продукта действительно нигде нет, народ удивился, но не встревожился. Хотя у многих мелькнула мысль, что провидец, хоть и сумасшедший, а, поди ж ты, угадал в малости.
  
  Следующий звоночек раздался, когда в Хольмберге внезапно исчез хлеб. Естественно, ни о каком голоде речь не шла, и мистических причин произошедшего не обнаружилось, но журналисты тут же вспомнили пророчество слепого Жеремия. Даже тот факт, что виновные в скупке зерна, синьские купцы, были найдены почти сразу, никого не разубедил. Предсказание. По факту сбылось, тем более что в результате цены подскочили на четверть и опускаться не собираются.
  
  Масла в огонь подлил другой журналист, раскопавший сенсацию в соседнем Царьграде. Именно там 6 июня появились шестеро дроу, изъявивших желание вступить в один из кланов. И, что самое удивительное, клан этот - 'Северные волки'! Для тех, кто забыл, автор напоминает, что июнь - шестой месяц, а дроу - это темные эльфы!
  
  К слову, ушастых в клан не взяли, и куда они исчезли после отказа, никому не известно. Тут даже упертых скептиков пробрало.
  
  Но самое веселое началось позже. На следующий день река Великая внезапно окрасилась в черный цвет, а некоторые, особо впечатлительные горожане, даже утверждали, что видели лик Темного демиурга, проступающий в воде.
  
  Мало того, через час пришли тревожные сведения о невиданном и страшном нашествии огненной саранчи, черных смерчах и еще многом другом.
  
  В газетах открыто требовали расследовать и осудить вероотступников, на площадях народ менее вежливо жаждал линчевать приспешников тьмы - весь клан 'волков'.
  
  Пэр Лаэрти вынужден был вмешаться. Журналист, доставленный для допроса, ничего путного сказать не мог. Локация, где находится слепой предсказатель, ему неизвестна. Туда и обратно прыгал через одноразовый портал, полученный у некоего рыцаря храма. Судя по карте, где-то в неисследованных землях.
  
  Однако чуть позже случилось чудо: слепой старец сам объявился, прислав послание через рыцаря храма, тут же исчезнувшего в портале посредством свитка.
  
  В письме слепой много и путано вещал о борьбе света и тьмы, о грехе предательства и златолюбии. И лишь в конце поведал о том, как избавить город от проклятия. Надо всего лишь построить часовню и пожертвовать в казну 500 тысяч золотых, чтобы городская пэрия могла позаботиться о бедных и убогих в тяжелые времена, которые грядут. Есть лишь маленькое условие - под фундамент часовни надо положить Светоч очищения, только в этом случае результат гарантирован.
  
  Какие чувства возникли в голове у пэра Диогена Лаэрти, никто не ведает, но настроение его заметно улучшилось. И уже через час представитель клана 'волков' получил ультиматум: либо они строят часовню и вносят 500 тысяч, либо...
  
  С деньгами вопросов не возникло - клан не бедный, а спорить в такой ситуации себе дороже. А вот с часовней не заладилось. Точнее, с артефактом для укладки в фундамент.
  
  И журналисты, и все любопытствующие тут же бросились в Инет, искать указанный артефакт. И почти ничего не нашли. Лишь одно упоминание, да и то в архиве поиска, на давно закрытом форуме.
  
  'Трижды первый в мире получит Светоч Очищения, изничтожив нечистого в шестьдесят шесть раз сильнее'.
  
  Понять и перевести эту абракадабру никто не смог, пока все само собой не разрешилось.
  
  Эмилио Эскобар появился в Хольмберге в тот день, когда на городском кладбище случилась самопроизвольная некровспышка, результатом которой стало появление полусотни скелетов, зомби и даже одного лича. Лишь усиленная охрана спасла молодого испанца от преждевременного упокоения. Весьма благоразумное решение - иметь десяток охранников сотого уровня, когда путешествуешь по опасному миру в неспокойное время, да еще имея нулевой уровень.
  
  Да, господин Эскобар - самый обычный нуб - новичок, впервые попавший в мир 'Марционы' и жаждущий посмотреть на его красоты, не утруждая себя утомительной прокачкой и прочими сопутствующими проблемами. Он пошел по наиболее простому пути - обменял деньги на время. И теперь путешествовал в безопасности и комфорте, в сопровождении личной гвардии.
  
  Хольмберг оказался вторым городом на его пути, и надо же такому случиться - именно здесь нарваться на выброс некры - чрезвычайно редкое явление в обжитых местах, и в таком отдалении от границы.
  
  Впрочем охрана достаточно быстро и легко справилась с основной массой нежити еще до прибытия городской стражи. Лишь поднятый лич, возможно, даже с приставкой архи- 66-го уровня доставил немного хлопот. Но и у него не было ни одного шанса против слаженной команды боевиков и магов, к тому же как на подбор сотого уровня и многократно превосходящие числом.
  
  Еще пара секунд, и архилич отправился бы в верхний мир уже навсегда, но тут господина Эскобара осеняет идея прикончить мертвого мага собственноручно. Что он и делает, благо обездвиженный и парализованный лич уже на последнем издыхании.
  
  Прибывшая стража лишь констатирует факт завершения битвы и некое поначалу неоцененное событие.
  
  Нуб нулевого уровня поднимает с земли некий предмет, очевидно, лут, выпавший с лича.
  
  - Светоч Очищения, - равнодушно комментирует найденное господин Эскобар.
  
  На следующий день, прямо с утра, у счастливого обладателя артефакта появились потенциальные покупатели, в которых дотошные журналисты тут же опознали членов клана 'Северные волки'. Несколько монет обслуживающему персоналу гостиницы, и стали известны подробности торга: удачливый турист запросил ни много ни мало - 500 тысяч золотых, покупатели предложили на сотню тысяч меньше, в результате договоренность была достигнута ровно посредине - 450 тысяч с оплатой во второй половине дня. Однако договору не суждено было сбыться в связи с вновь открывшимися обстоятельствами. В то же самое время городская стража совместно с боевиками клана 'волков' задержала самого настоящего диверсанта, организовывающего очередное 'знамение'. На берегу реки Великой поймали заезжего мага с тремя двухсотлитровыми бочками чернил!
  
  Отловленного злоумышленника тут же доставили в пэрию, где он тут же чистосердечно во всем признался. Его наняли 'всего лишь' для организации розыгрыша, заплатив две тысячи золотых, и поэтому никакого криминала за собой он не чувствовал и охотно выдал все, что знал.
  
  Поимка диверсанта произвела эффект разорвавшейся бомбы. Пэр Диоген Лаэрти вынужден был признать, что клан 'волков', очевидно, непричастен к случившемуся, и даже пообещал зачесть внесенные полмиллиона на счет казначейства в виде авансовых налоговых платежей за три года вперед. Просто вернуть деньги ему не позволила врожденная религиозность или обычная жадность.
  
  В эйфории от реабилитации 'волки' послали господина Эскобара с его артефактом далеко и публично, не особо стесняясь в выражениях. Узнав об отказе и разрыве договора из газет, турист обиделся и пообещал никогда больше не иметь дела с такими нечистоплотными людьми, как 'Северные волки'.
  
  Город облегченно вздохнул. Но, как оказалось, рано радовались. Вечерний выпуск одной из газет содержал очередную сенсацию. Неведомыми путями журналистам удалось получить пару литров конфискованных чернил, которые тут же были вылиты в реку для проведения следственного эксперимента. Результат обескуражил даже дилетантов от науки. Чтобы закрасить реку, хотя бы на полчаса требовалась цистерна краски - не меньше. Тремя изъятыми бочками можно было создать только небольшое мутное пятно.
  
  Вывод напрашивался сам собой - дело явно нечисто.
  
  Пэрия проявила невиданную оперативность, и задержанный был допрошен повторно, благо отпустить его не успели. Ничего нового он сообщить не мог, имя заказчика не знал, зацепок и подробностей, способных пролить свет на организаторов розыгрыша, не дал. Так бы и закончилась история ничем, если бы у одного из следователей не возникла идея показать изображения главных подозреваемых.
  
  И тут случилось чудо!
  
  - Это она со мной договаривалась! - с радостным криком задержанный 'диверсант' ткнул пальцем в очередной снимок.
  
  - Бруха. Правая рука Кровавого Топора. Клан 'Северные волки'.
  
  Срочно прибывший пэр Диоген Лаэрти торжествующе заявил:
  
  - В этот раз жалким полмиллионом они не отделаются! И храм чтобы через неделю стоял!
  
  
  Толпа возбужденных и агрессивных горожан около гостиницы, где остановился сеньор Эскобар, встретила представителей клана злобным улюлюканьем и злорадными выкриками:
  
  - Убирайтесь из нашего города, приспешники Черноты!
  
  - Эскобар, раздень их до трусов!
  
  Очевидно, мольбы и желания народа дошли до сеньора туриста, именно поэтому он установил цену на Светоч - ровно два миллиона, в которые оценил моральный и душевный ущерб от несостоявшейся сделки.
  
  Пораженные внезапным увеличением цены, покупатели хотели развернуться и громко хлопнуть дверью, но тут случилось очередное знамение, и, получив срочную инструкцию от начальства, униженные 'волки' вернулись обратно.
  
  Ничего другого им не оставалось. После того как на город пролился денежный дождь из фальшивых, быстро тающих в руках денег, можно было как-то оправдаться, если бы не одно обстоятельство. В том районе, где находится главный офис клана 'волков', деньги с неба падали настоящие!
  
  Разочарованные горожане тут же сделали вывод, что Неназываемый расплатился только со своими приспешниками. Все остальные получили фигу. А народ такого не прощает!
  
  Сеньор Эскобар не уступил ни цента. Два миллиона обрели нового владельца.
   Город получил новый храм и относительное спокойствие. Надолго ли - неизвестно.
  Глава 13
  
  - Рад вас видеть, мадам.
  
  - Ты?! - Если бы голограмма могла передавать материальное воздействие, то мой организм получил бы множественные повреждения, не совместимые с жизнью.
  
  - Да, госпожа Бруха, имею честь сообщить, что воспользовался вашим предложением и пожелал увидеться с глазу на глаз. Встретиться лично не могу, сами понимаете, по какой причине.
  
  - Тебе конец, из-под земли достанем, и никакие родственники тебе не помогут.
  
  Все-таки прав оказался - без участия родственников не обошлось. Подстава с юристами - их рук дело.
  
  - Не стоит горячиться. Возможно, между нами имели место некоторые недоразумения, но все это в прошлом. Предлагаю добрый мир вместо плохой войны.
  
  Вражина на экране злорадно усмехнулась:
  
  - Испугался, хочешь прощения попросить? Не надейся, пощады не будет.
  
  Невозмутимо пожимаю плечами:
  
  - Вы не так меня поняли. Я предлагаю мир, вы взамен перечисляете мне чисто символическую сумму в знак признательности. Допустим, 500 тысяч золотом. После чего наступают тишь и благодать - ваш клан существует дальше спокойно, забыв о моем существовании.
  
  Бруха в ступоре.
  
  - Ты хочешь с нас получить деньги?
  
  - Мадам, вы удивительно быстро соображаете. Думаю, что пол-лимона успокоят мою душу, притупят жажду мести и справедливости. А чтобы вам лучше думалось, позвольте вам презентовать синопсис моей новой книги.
  
  Заумное слово, найденное в Инете, означает всего лишь краткое содержание некоего произведения. В нашем случае 'синопсис' заменяет само произведение, поскольку оно еще не написано. И надеюсь, не будет написано. Плата за отказ от сочинительства прельщает меня намного больше процесса вынужденной графомании.
  
  Но заголовок книги и краткий план произведения все же осилил. Презентация - наше все.
  
  'Как нуб с кланом воевал' - роман в стиле ЛИТПРГ:
  
  1. Бесполезный молоток по цене алмазного.
  
  2. Ловля крота на приманку.
  
  3. Враг отвечает огнем.
  
  4. Замок для нуба в подарок.
  
  5. Месть обиженных и опущенных.
  
  6. Проклятие слепого провидца.
  
  По мере чтения Бруха мертвеет лицом. Все же в сообразительности ей не откажешь, сразу поняла перспективы клана. Стать посмешищем в глазах всего игрового мира - много хуже, чем утеря парочки замков.
  
  Наконец отрывает глаза от текста:
  
  - Ты не посмеешь это опубликовать, - несколько неуверенно говорит.
  
  - В связи с последними событиями поиздержался в расходах, думаю, немного поправить финансовое положение писательским трудом. По-моему, сюжет неплох, весело и забавно.
  
  - Ты сволочь!
  
  - Чья бы корова мычала. За оскорбление еще сто тысяч сверху.
  
  - Черта тебе лысого. Пятьсот тысяч и ни монеты больше. Ты забываешь о нас, мы не вспоминаем о тебе. Авторские права на книгу - наши.
  
  - Права на книгу - моя подстраховка.
  
  Вы получили 500 тысяч золотых.
  
  Вы получили Торговец 15.
  
  
  ВНИМАНИЕ! Вами нарушены правила содержания осужденных в мире 'Марциона'. Превышен лимит кассовой наличности 500 тысяч золотых.
  
  Сумма, превышающая указанный лимит, равная 368 906 золотых, заблокирована до окончания срока заключения.
  
  На вашем текущем счету 499 999 золотых, доступ свободный.
  
  Не превышайте указанный лимит во избежание блокировки.
  
  
  Что-то подобное давно ожидал, слишком большие суммы должны привлечь внимание родителя. Реакция последовала незамедлительно, и это не очень хороший признак.
  
  Радует, что заранее подстраховались, и два миллиона, полученные за 'Светоч очищения', ушли сразу в руки картеля. К тому же туриста изображать должен был игрок, имеющий чистый, незасвеченный аккаунт, то есть человек из реального мира. Может, это и к лучшему, мои финансовые транзакции наверняка все под контролем, и такая сумма привлечет ненужное внимание.
  
  Вторая проблема, о существовании которой не подозревал, пока Джерг не просветил меня, - вывод денег в реал. Оказывается, все очень непросто. Суммы до 200 тысяч можно выводить спокойно, а вот больше этой цифры - уже опасно. Финансовая полиция и налоговая инспекция отслеживают все крупные переводы и жестко берут в оборот любые подозрительные сделки.
  
  Именно поэтому изначально затребованный миллион долларов САСШ вырос до двух миллионов игровых золотом. Притом что обменный курс 1.22. Почти восемьсот тысяч монет уйдут в потери при конвертации - платежи придется разбивать на сотню мелких сумм через десятки акков и выводить в реал через несколько разных стран.
  
  К слову, ребята Джерга, взявшиеся помочь, - из мексиканского картеля, а не колумбийского. Имя же Эскобар было выбрано в пику извечным конкурентам.
  
  
  Проанализировав последние события, пришел к выводу, что кассовый лимит для заключенных появился буквально только что. Не так давно у меня в руках после продажи акций 'судоходного канала' была сумма даже больше указанных пятисот тысяч. И никаких последствий и блокировок не всплыло.
  
  Исходя из этого, лимит - явление свежее, недавно введенное. И явно по мою душу. А значит, ограничение введено решением судьи, скорее всего того же самого, что вынес мне приговор.
  
  Получается, дело мое на особом контроле, задача проплатить оправдательный приговор усложняется. Миллион долларов Северо-Американских соединенных штатов - серьезная сумма, но не астрономическая по нынешним временам. Да и сам доллар уже не тот, что полвека назад. Гамбургер стоит 15 баксов, причем обычный, даже не бионатур. Бюджетный электрокар 30 тысяч зеленых, люксовый - как раз миллион выйдет.
  
  Предвижу сложности, хотя мексиканцы производят хорошее впечатление - насколько вообще могут его производить мафиози. Но тут риск оправдан, других вариантов все равно нет, хотя кассовый лимит, возникший из ниоткуда, намекает, что по правилам, честно со мной играть родственники не собираются.
  
  Требуется вариант 'бис' - запасной. На случай неудачи.
  
  Официальный путь для меня закрыт по определению, вынужденный криминальный - имеет мало шансов на успех. Требуется новое, неожиданное направление, где моей атаки никто не ждет. И здесь напрашивается удар по незащищенному звену моей тюремной системы - по самой игре!
  
  Будь я снаружи, нанял бы хакеров, взломал систему, получил бы нужный результат. Изнутри, находясь в игре, сделать это намного труднее, поскольку все мои контакты отслеживаются на 100 %. Напрашивается заказ у мексиканцев на хакерскую атаку, но есть подозрение, что незаметно его передать не получится. И если случай с судьей и оправдательным приговором не задевает владельцев игры, то малейший намек на взлом игры будет гарантированно и жестко пресечен, и, вполне вероятно, срок заключения даже увеличится.
  
  Придется бороться с системой изнутри - что, по идее, вообще невозможно. Но если надо - куда деваться?
  
  Локальные катаклизмы, мировые войны и прочие шалости - все это глубоко фиолетово владельцам игры. Единственное, что их интересует, - доход, причем в реальной валюте, а не игровой. Именно по кошельку их и надо бить!
  
  По большому счету золото в игре для админов не имеет ни малейшей ценности - это всего лишь цифры в памяти сервера. При желании хозяева могут приписать несколько ноликов и увеличить свое состояние на пару порядков - хоть в сто раз. Все, что для этого требуется, - пара нажатий на клавиатуре.
  
  Настоящий доход создатели 'Марционы' имеют от абонентской платы и продажи услуг внутри игры за реальные деньги.
  
  Натолкнула на поиск именно в этом направлении катавасия с 'обналичкой' крупных сумм. Потеря до половины стоимости игровых денег при выводе в реал - это серьезный звоночек.
  
  Интерес налоговой и финансовой полиции к таким 'большим' суммам выглядит неестественным, каким-то искусственным. Неужели фискалам больше делать нечего, как только отслеживать выводимые деньги по всему миру? Причем суммы весьма скромные, по любым меркам.
  
  Для чего это сделано? Есть подозрение, что цель немного иная. Но чтобы разобраться - надо собрать информацию, систематизировать ее, подумать хорошенько и сделать выводы. А для этого надо время.
  
  
  Оставив проблему на будущее, решил проверить ход выполнения ранее запущенных процессов.
  
  'Скупка редкостей' пока в стадии раскачки, реклама пошла, клиенты пока еще созревают. Результаты скромные - полсотни разномастных артефактов, ничего уникального и ценного. Хотя польза уже есть - один из купленных предметов и стал заготовкой для 'Светоча очищения'. Правда, три арта безвозвратно испорчены в ходе экспериментов, но это сущие мелочи в сравнении с результатом.
  
  Расходы на рекламу и покупку, к моему счастью, прошли до введения лимита и уменьшили потенциально заблокированную сумму почти на 80 тысяч золотых. Одно это окупило проект на год вперед.
  
  
  Следующими объектами для ревизии стали гранты на исследование соли.
  
  'Академик' оправдал ожидания, правда, не те, которые требовались. Уважаемый архимаг открыл новое химическое соединение - глаумат соли поваренной. На этом достижения закончились. Для чего нужно новое вещество, он не знал и не расстраивался от этого. Наоборот, возбужденно и радостно просил денег на новые исследования, мечтая поразить весь научный мир. Чувствую, что академическая школа принесет мне вместо результата талмуды нечитаемой фигни. Если через неделю не будет ничего другого - сворачиваем финансирование.
  
  Артефактор порадовал чуть больше. Используя соль и еще какие-то ингредиенты, добился улучшения защитных свойств снаряжения. Пока +1 к защите от магии, но перспективы хорошие. Убивает цена полученного рецепта - раз в пять дороже готового изделия в соседней лавке с такими же свойствами, но будем надеяться, что это только начало.
  
  Зато Ботаник удивил, в хорошем смысле порадовал. Может, потому что изначально его ориентировал на поиск именно в этом направлении, но результат определенно интересный.
  
  Хорошо, что запах не передается через голограмму, даже изображение его лаборатории вызывало желание вернуть обед наружу. Ботаник решил сразу вести опыты с нечистью и некромантскими отродьями.
  
  Мочил куски скелетов и зомби в тузлуке (концентрированный соленый раствор), засаливал и сушил, коптил и вялил. Короче, все, до чего додумался его инженерный мозг, - испытал на натурных экспонатах. Даже умудрился достать несколько 'живых' порождений тьмы, не крупных, правда, что-то типа зомбо-крыс. Не знаю, как он избежал внимания городской стражи, занимаясь такими опытами, может, отшельником живет, но результата добился.
  
  Пока предварительный, но четко выраженный эффект наблюдается. Соль, растворенная в воде и смешанная с толченой костью скелета, оказывает сильное разъедающее воздействие на нежить. Притом что кислоты и отрава обычно на зомбиков и подобных им вообще не действуют.
  
  Патент, правда, не оформился, но сам исследователь уверен, что буквально рядом с ним. Судя по быстрому росту мастерства алхимика - буквально в одном шаге от успеха. А задержка с оформлением как бы намекает, что конечный результат будет намного эффективнее нынешнего зелья как бы не на порядок.
  
  Выделил еще три тысячи золотых для завершения опытов - некросы, даже мелкие, дюже дороги, если вдалеке от границы покупать.
  
  
  Завершив инвентаризацию научных проектов, не поленился, написал жалобу на незаконно введенный кассовый лимит. Пришла отписка, что официальный ответ будет дан в течение 48 часов.
  
  
  Теперь можно подумать о глобальных аферах, негоже понижать градус, раз пошла такая пьянка. Жалоба уйдет наверх, но без особой надежды, скорее для проверки моих предположений. Пока нет серьезного рычага воздействия на админов, все мои претензии будут игнорироваться - никто не захочет ссориться с судейскими из-за какого-то заключенного.
  
  Чтобы найти уязвимость в системе, надо для начала понять, как она функционирует. Слабые места обязательно найдутся, надо лишь внимательно и вдумчиво разбираться.
  
  Итак, как же работает финансовый механизм игры? Любой желающий может как вводить деньги, так и выводить их из игры. На самом деле, настоящие доллары или рубли в 'Марциону' не попадают, а остаются в реальном мире, на обычных расчетных счетах владельцев игры в банке. Взамен админы начисляют на игровой счет игрока некоторую сумму золотом, в пересчете по официальному обменному курсу.
  
  На сегодня такой курс равен 1,22, но может немного колебаться время от времени.
  
  По идее, владельцы игры могут нарисовать сколько угодно виртуальных денег, добавив несколько нулей на любой счет, в том числе на свой собственный или подставной. Именно поэтому виртуальное золото для хозяев 'Марционы' не имеет никакой ценности, кроме информационной.
  
  Но все меняется, когда это золото пытаются вывести в реальный мир. В этом случае владельцы вынуждены менять виртуальные монеты на настоящие деньги. Запретить обмен и вывод средств из игры они не могут - это сразу отпугнет большинство играющих. Поэтому вынуждены делать это не явно - косвенными методами. Такими, как внимание налоговой к крупным переводам.
  
  С другой стороны, конвертация больших денежных сумм - достаточно редкое событие и в принципе легко решаемое. Если бы не обстоятельства, требующие гарантированной секретности, то обналичить можно за 10 % - что вчетверо дешевле, чем обошлось мне. Было бы дольше по времени и привлекло внимание полиции. В моем случае крайне нежелательно, но для обычного гражданина - практически безопасно.
  
  Спрашивается, для чего создавать сложности с выводом денег из игры? Ни за что не поверю, что мафиози миллиарды отмывают таким экстравагантным способом. Значит, причина другая.
  
  В идеале, прибыль создателей игры получается за счет оплаты аккаунта игроком и покупки редких вещей за реальные деньги - так называемый донат. Есть еще второстепенные источники дохода: реклама, эсэмэски в реал, авторские права и так далее. Но основную прибыль в реальной валюте приносят ежемесячная плата и донат. За вычетом тех средств, что выводятся из игры. Других источников валюты у владельцев нет.
  
  Все операции внутри игры с золотом не дают устроителям никакого дохода. Зачем же они собирают налоги? Берут комиссию за переводы и дерут три шкуры с торговцев?
  
  А это другая сторона процесса. Если виртуального золота будет слишком много, то его начнут выводить в реал в огромных количествах - а это прямой убыток для компании.
  
  Голова уже гудит от такого количества умных, но неинтересных мыслей.
  
  Пора прийти хоть к каким-то выводам, а их все нет.
  
  Придется думать дальше, да еще и считать.
  
  Через месяц после старта в 'Марционе' насчитывался примерно один миллион игроков. Были они скромными и бедными. Средняя стоимость всего имущества у такого игрока едва тянула на тысячу золотых.
  
  Через три месяца в игре уже было 10 миллионов участников. При этом они стали выше уровнем и немного разбогатели. Стоимость имущества, опять же, в среднем составила 2000 золотых.
  
  На рубеже в шесть месяцев после запуска игры количество аккаунтов достигло 40 миллионов, а средняя стоимость имущества поднялась до трех тысяч.
  
  Сейчас в игре 90 млн пользователей, и каждый в среднем имеет имущество на пять тысяч золотых.
  
  Все эти цифры доступны на сайте компании, однако разбросаны по разным документам, статьям и пресс-релизам. Собрать и систематизировать их оказалось не так просто, зато картина сложилась неожиданная.
  
  Если посмотреть на общее количество виртуальных денег в игре, то их объем растет в геометрической прогрессии!
  
  Умножим количество игроков на средний капитал в каждый период времени и получим размер денежной массы.
  
  Через месяц после начала: 1 млнx1000 золотых = 1 млрд золотом;
  
  3 месяца: 10 млнx2000 = 20 млрд;
  
  6 месяцев: 40 млнx3000=120 млрд;
  
  сейчас: 90 млнx5000=450 млрд золотых.
  
  То есть виртуальных денег в активном обороте примерно на 450 млрд золотых. Эта астрономическая сумма, поражающая воображение, - бюджет небольшого государства за год.
  
  Теперь смотрим курс обмена виртуального золота на доллары САСШ:
  
  Вначале - 1.10.
  
  Сейчас - 1.22.
  
  Вот вам и ответ. Денежная масса выросла в 450 раз, а курс изменился на жалкие 10 %.
  
  Курс обмена - фиктивный, держится лишь на ограничении объемов.
  
  Доходы компании за год - 20 млрд долларов, что составит лишь мизерную часть от стоимости имущества в 'Марционе'.
  
  Стоит миллионам игроков лишь осознать масштаб задолженности - на следующий день половина из них попытается выдернуть все свои средства из игры. И закономерно - не сможет этого сделать. В лучшем случае курс рухнет, в худшем - компания признает себя банкротом и откажется обменивать виртуальную валюту на реальную!
  
  То есть в руках у меня - настоящая информационная бомба, способная взорвать весь игровой мир. Можно попытаться обменять ее на отмену незаконного лимита, но такая малость меня уже не устроит.
  
  Появилась идея, как на этом заработать! Хотя бы несколько миллионов настоящих долларов. Впрочем, виртуальные голды тоже сгодятся, только по новому курсу их в разы больше должно быть.
  
  С другой стороны, такой материал подобен противотанковому гранатомету при споре соседей по поводу забора на дачном участке, то есть явно избыточен.
  
  И требовать от администрации игры преференции, угрожая убийственным компроматом, чревато последствиями. Мало ли как компания воспримет такой наезд - могут неадекватно прореагировать, отрубить мне доступ в Инет или забросить в неоткрытую локацию без возможности выхода.
  
  Кроме того, не хочется брать грех на душу, занимаясь банальным шантажом. Когда воюешь с 'волками' - совесть абсолютно точно чиста. Можно сказать, ради справедливости стараешься в ответ на зло премерзкое. Тем более что они первыми начали.
  
  В случае с хозяевами получается не очень красиво и благородно, даже учитывая, что они мошенничают в глобальном масштабе. Однако заработать другими способами, используя полученный материал, мне никто не запретит. Надо лишь адаптировать, смягчить воздействие - крах всей игровой экономики мне однозначно не нужен. Мне здесь еще жить, возможно, что долго.
  
  Для чего бенефициарам игры, то есть конечным получателям прибыли, нужен стабильный обменный курс? Прежде всего для привлечения новых клиентов и чтобы старые не разбежались. Если твое имущество, на которое ты горбатился целый год, постоянно дешевеет, то нет никакого финансового смысла зарабатывать и вкладывать в недвижимость и снарягу - все равно обесценится, если считать в долларах. Кроме того, виртуальное золото станет ненадежным способом хранения денег, и от него станут избавляться при первой же возможности. А это постоянный отток денег из игры - прямой убыток компании.
  
  К слову, поиск выдает множество примеров, когда игровые миры именно так и заканчивали. Классический случай - 'Ив-онлайн', где курс обмена игровых денег на реальные менялся от 1:50 до 1:50000 за несколько лет (*реальный пример).
  
  Причем даже при такой внутренней гиперинфляции ММОРПГ могут существовать достаточно долго и даже приносить доход разрабам. Но серьезных инвестиций в самой игре уже никогда не будет.
  
  'Марциона', наоборот, весьма привлекательна как место для вложения денег. Пример Базилевса, прикупившего ресторан для себя на пенсии, - тому подтверждение. Мир этот благодаря стабильному курсу, грамотному пиару и прекрасной игровой механике уже несколько лет на подъеме и популярен не только у граждан, но даже у международных инвестфондов.
  
  Оптимальным можно считать обвал курса до уровня 1:2. Сильнее рушить опасно - может пойти цепная реакция по всей 'Марционе', меньше - не имеет смысла, учитывая процент потерь на конвертации.
  
  В результате переработки мировая сенсация сдулась до размеров уникального инсайда, тем не менее способного серьезно повлиять на рынок.
  
  Общие тезисы урезанного осетра:
  
  1. Приток новых клиентов в игру меньше ожиданий, что не обеспечивает должного развития 'Марционы'.
  
  2. Среднемесячный доход игрока превысил размер абонентской платы, вследствие чего бенефициары игры имеют отрицательный приток реальной валюты. Из игры выводят больше, чем вводят.
  
  3. Расчеты, наглядно подтверждающие, что без девальвации золотой монеты игру ждет серьезный системный кризис.
  
  4. Пути выхода из кризиса. Полная ахинея, списанная с программы МВФ для Румынии за 2019 год. Творчески переработанная под современные реалии.
  
  5. Прогноз о падении курса на 50 % (оптимистический сценарий) и на 150 % в случае наихудшего развития событий.
  
  Догадаться, какой наиболее реалистичный курс, читатели должны самостоятельно. Что-то между 50 и 150 процентами. Название Программы МВФ для Румынии случайно стало известно мне в результате обмена коньяка 'Камю' десятилетней выдержки на зачет, обычный автоматический.
  
  
  Подготовительный этап завершен. Осталось продумать, как с этого природного явления получить профит.
  
  Если бы не мой низкий социальный статус заключенного, то взял бы кредит в местном банке. Тут же его обналичил, выведя в реал.
  
  Дождался обвала и, обменяв подорожавший доллар на золото, тут же погасил бы взятый кредит. Получив чистой прибыли 30-40 % от размера полученной в банке ссуды.
  
  Мечтать приятно и безопасно. Жаль, что не все мрии можно воплотить в жизнь. Кредит мне недоступен, как полет на Венеру для монгольского животновода.
  
  Значит, нужно предложить этот вариант тем, кто имеет выход в реальный мир, обладает большими финансами и готов поделиться с непризнанным гением.
  
  Между прочим, необязательно брать кредит. Если, к примеру, у клана есть имущество на 10 миллионов долларов, то избавившись от него накануне кризиса, можно потом его выкупить за полцены обратно. Или даже дешевле! Поскольку желающих продать будет намного больше, чем купить. Главное, не забыть вывести деньги в реал вовремя.
  
  Примерный доход - 5 млн, но возникнут проблемы с налоговой при выводе крупных сумм. Хотя большой клан может разделить десяток миллионов на сотню членов сообщества и легко обойти это ограничение.
  
  
  На следующий день появилось сообщение от Айгора, того самого Ботана, занимающегося исследованиями соли. Еще раньше пришло уведомление:
  
  Зарегистрирован патент ? D2987-66. 'Черный поваренный токсин' Владелец: Волхх.
  
  'Раствор соли в воде (не менее 150 граммов на 12 литров), смешанный с толченой костью нежити-скелета. В присутствии катализатора - серебра (10 граммов на 12 литров). Настаивается 72 часа в темном месте. Концентрация до 86 %'.
  
  Поздравив ученого с успехом и выплатив премию, поинтересовался, какие перспективы у этого открытия. Заодно намекнул, что заинтересован в продолжении исследований.
  
  - Тема, безусловно, прорывная. Открываются несколько неожиданных направлений для изучения. Но весь вопрос упирается в городскую стражу и репутацию. Для дальнейших опытов нужны сильные и крепкие некросущности, а это некромагия в чистом виде, которая фактически запрещена на территории большинства государств. Такие работы можно проводить либо под надзором святош с особого разрешения, либо перебираться к Темным, что мне категорически не нравится.
  
  Хорошо, что сами исследования продолжить согласен, но проблема возникает серьезная. Связываться с храмовниками или жрецами - значит отдать все результаты в чужие руки. Связываться с Темной стороной - себе дороже, репутация может пострадать серьезно. Потом как бы не пришлось оставшиеся полтора года среди демонов или дроу жить, что в человеческом обличье - удовольствие ниже среднего.
  
  Предлагаю компромиссный вариант - пограничные земли, вне юрисдикции светлых и темных. Правда, испытания придется проводить в полевых условиях и с хорошей охраной, но зато простор для экспериментов. И даже целый некромант в помощь! То есть с рабочим материалом и испытаниями зелий на исчадиях тьмы проблем не будет.
  
  Знакомый чернокнижник у меня есть, тот самый, что организовал поднятие мертвецов на кладбище в Хольмберге. Берет недешево, но профессионал хороший, думаю - не откажется.
  
  Наемники Джерга сами просятся в дело, недавно намекал, что работа нужна - вот они и будут охраной. Два десятка бойцов достаточно для простой охраны, а воевать там не надо.
  
  Некромант не отказался, с радостью согласился, но заломил несусветную цену в 15 тысяч золотом. Согласился за 9999, да и то только ради символической красоты получившейся цифры.
  
  Айгорек довольствовался тремя тысячами в качестве зарплаты, на реактивы и материалы ушли еще две тысячи плюс аванс на непредвиденные расходы. Будет ли толк - не знаю, а убытки - вот они, как ножом по сердцу.
  
  Тут еще 'академик' нарисовался с требованием выплатить премию за открытие глутамата соли и новой сметой расходов на полгода вперед.
  
  Не вовремя он, что тут сказать. Послал его далеко и навсегда. В ответ профессор начал ныть и клянчить хоть что-то 'за-ради милосердия, на пропитание'.
  
  И как сразу не рассмотрел, кого нанимаю? Научные звания и регалии, к слову, вполне достоверные, затмили мой разум и зрение? В следующий раз будет наука - слабое утешение, но хоть какое-то.
  
  В результате выкупил за триста золотых права на глутамат соли поваренной, на чем и завершилось сотрудничество с официальной наукой в 'Марционе'. Даже патент переписал на свое имя, хотя толку от него - чуть. Но любой редкий предмет, свиток или явление - есть будущий потенциальный объект для очередной аферы. Авось пригодится.
  
  
  'Северные волки' сдержали обещание и прекратили преследование, по крайней мере открытое. Теперь можно наслаждаться всеми прелестями игры, не опасаясь нападения ПК-шков.
  
  Можно предаться роскоши или попутешествовать по миру, средства позволяют. А тратить их все равно надо - лимит не позволяет вести накопление, даже на счету в банке. Вывести в реал - закон не позволяет.
  
  Сейчас бы в ресторан к Базилевсу, отведать свежих шедевров кулинарии, производство посмотреть, подсказать что, умное или дельное. С валькирией посоревноваться в остроумии и язвительности.
  
  Но чувствую, что не надо этого делать - пэр Лицинний наверняка рвет и мечет по поводу несостоявшегося канала. Судя по сводкам, строительство заморожено, а война теперь идет на юридическом фронте. Выигрывает, судя по всему, Хольмберг. В отличие от противников его полностью устраивает нынешняя ситуация, 'царьградским' же требуются серьезные денежные вложения, чтобы закончить проект. А инвестировать в дело, когда контрольный пакет канала у противника, никто в здравом уме не станет.
  
  Лучше повременить с возвращением в Царьград, в мире еще много нового и неизведанного.
  
  Вот так неожиданно у меня образовалось свободное время - никуда не надо спешить, срочных дел нет и не предвидятся.
  
  Заглянул на форум игровых нимфоманок, еще больше расстроился. Нет, не в том смысле, как можно было подумать. Просто объявление разочаровало: 'Сдам кровать в номере на два месяца. Секс не предлагать. #Masha77'.
  
  В переводе на нормальный язык это означает, что с моим делом не все так просто. Судья денег не берет или нет возможности их дать. Но семерки обнадеживают - шанс решить вопрос остается. Срок - два месяца.
  
  Чем заняться бы? Даже непривычно без спешки и суматохи жить.
  
  Может, из незаконченных проектов что-то интересное выйдет сообразить?
  
  Есть фотошопная заготовка под магический 'аннигилятор', но к чему его приспособить - даже не представляю. Война с 'волками' как-то внезапно закончилась, а других врагов не успел нажить.
  
  Побочный продукт - скупленный по бросовой цене Тысячелистник Ойкуменный - 46 листов.
  
  Продукт редкий и мало кому нужный. Лечение элефантопотамов по причине отсутствия оных тоже мало востребовано. Выкинуть жалко - пользы ноль.
  
  Вот, кстати, лавка травника, заглянуть, что ли, полюбопытствовать насчет зелий и рецептов. Может, идеи какие появятся.
  
  Травников и лекарей в Пачакамаке много, но все они как-то не внушают доверия. Региональная специфика, что ли? Все какое-то неестественное, выдержанное в псевдоиндейских традициях. Если лекарь, то шаман, антураж - сплошь и рядом: высушенные головы обезьян, мумифицированные тушки летучих мышей, связки дурно пахнущих трав под потолком, загадочные ободранные веники по углам для красоты и коптящие курильни, чтоб не продохнуть. Неудивительно, что общение с духами - основной способ лечения.
  
  Лавка, которая привлекла внимание, резко выделялась на фоне остальных. Прежде всего из ацтекских украшений над входом в заведение ничего не было, кроме скромной надписи 'Аптека'. Что позволяло надеяться, что внутри не окажется шамана с бубном - изрядно разочаровался в мастерстве последних, пообщавшись пару раз в последние дни.
  
  Надеждам суждено было оправдаться. Вместо дежурного полуголого мужика с перьями и татуировками за прилавком оказалась милая, очаровательная девушка. Стройная, невысокая брюнетка с удивительно большими, чуть восточными карими глазами, словно срисованная с японских манг.
  
  Не секрет, что подавляющее большинство особ женского рода в игре предпочитают играть за красоток. Мужчины как бы тоже не возражают. Вроде бы всем понятно, что это почти детский обман и с той стороны экрана обычно серенькая мышка при полном отсутствии изображенных достоинств и форм. Однако все равно 99 % персонажей женского рода - секси-герл.
  
  Естественно, никого эта проблема давно уже не волнует, и вспоминать об этом не резон, если бы не одно обстоятельство.
  
  За спиной красавицы на стене фотография в рамке. И на ней изображена та же самая девушка. В джинсах и футболке на фоне Спасской башни!
  
  Заметив мой взгляд, черноглазая улыбается чуть насмешливо:
  
  - Все удивляются, но это мой настоящий облик. Или точная копия, если хотите.
  
  - Как же запрет на распространение информации о 'верхнем' мире среди неписей? Не оштрафуют за подобное?
  
  - Вряд ли местных удивишь каменной башней красного цвета или необычным покроем джинсов. К тому же это не фото, а перерисованное изображение одного моего поклонника.
  
  - И что, много поклонников? - ехидно спрашиваю, глядя в невообразимо прекрасные глаза и уже догадываясь об ответе.
  
  - Проходу не дают! - смеется. Улыбка и зубки тоже идеальные - впрочем, на фотографии зубов не видно - может, и подправила, создавая перса. Слабо утешаю себя. - Вас, мужиков, почему-то сразу переклинивает, когда узнаете, что в реальности точно такая же, как здесь выгляжу.
  
  В чем-то она, безусловно, права! Психологическое воздействие на подсознательном уровне получается, даже сразу не сообразишь, как именно срабатывает психология. По крайней мере внимание привлекает однозначно, среди миллиона клонированных красоток выделиться чрезвычайно трудно - хороший метод для рекламы или пиара, надо бы запомнить.
  
  - Улисса, травница и лекарь, - протягивает ладошку для рукопожатия. - Вы по делу или записаться в поклонники? Сразу предупреждаю, что второе бесполезно.
  
  У меня на лбу, что ли, написано? Умом понимаю, что ничего особенного не случилось и девчонка самая обычная, симпатичная - но и только, разве что глазки большие и красивые. А вот подлая натура требует действия. Чем недоступнее цель, тем притягательнее.
  
  - Нет, я исключение из правил. Зашел узнать, можно ли у вас прикупить Тысячелистник Ойкуменный. Можно под заказ, цена договорная, но в пределах разумного.
  
  Сказать, что девушка удивилась, ничего не сказать.
  
  - У тебя есть элефантопотам? И он мучается коликами?
  
  Ничего себе, вот так с ходу назвать единственное применение чрезвычайно редкой, практически неизвестной травки! Или у нее в голове компьютер, или я чего-то не понимаю.
  
  Хлопать глазами и чесать в затылке не стал - все же в обществе симпатичной девушки нахожусь, но вопрос задал - откуда мадемуазель ведает в подробностях о столь редкой траве.
  
  - Ничего удивительного. У травников есть свой, закрытый от посторонних, форум, где мы обмениваемся новостями, рецептами, обсуждаем научные проблемы. Так вот месяц назад кто-то обратил внимание на странное явление - никому не нужный Тысячелистник подорожал на аукционе в двадцать раз. Естественно, он поинтересовался его свойствами, после чего в полном недоумении задал вопрос на нашем форуме - кому могла понадобиться трава для лечения полудиких слонов, да еще по такой высокой цене? Когда выяснилось, что Ойкуменник вообще исчез из продажи - родилась небольшая сенсация среди травников. Естественно, новость и обсуждение не прошли мимо моего внимания.
  
  Век живи - век учись. Кто бы мог подумать, что мои телодвижения родили бурю в стакане воды.
  
  Теперь пришла моя очередь выворачиваться. Улисса, уперев руки в боки, явно показывает, что не выпустит меня, не дождавшись объяснения.
  
  - Очень интересно, зачем тебе понадобился лечебный корм для слонов?
  
  - Тебе никто не говорил, что у тебя очень красивые глаза? - пытаюсь потянуть время, чтобы придумать хоть что-то правдоподобное.
  
  - Говорили. И много раз. Но тебя это не спасет - выкладывай правду.
  
  Не понял, что за наезд? Если мордочка симпатичная, то можно этим беззастенчиво пользоваться? Впрочем, можно, - портить отношения не хочется. Где я потом найду достойный объект для охоты?
  
  'У торговцев есть свой закрытый форум. Так вот, кто-то обратил внимание, что какая-то трава внезапно подорожала на 2000 %. Естественно, это привлекло внимание, в том числе мое...'
  
  Нет, не годится, подумает, что издеваюсь.
  
  - Недавно обратил внимание, что какая-то трава внезапно подорожала на 2000 %. Естественно, это привлекло внимание, решил посмотреть, что за растение такое. Такая доходность владельцам золотых шахт не снилась.
  
  Блин, надо же думать, что говоришь и кому! Похоже, в глазах Улиссы пал на уровень ниже той самой травы.
  
  Разочарование и, что самое обидное, равнодушие к посетителю. А ведь сначала искренний интерес проявился, пусть легкий, но заметный. А сейчас - как обрезало.
  
  Оно и понятно! Кто в здравом уме будет играть за торговца? Вам будет интересен такой возвышенный и духовный человек? Вот то-то и оно.
  
  С другой стороны, легкие победы меня никогда не прельщали! Тем почетнее будет конечный результат. К тому же хорошее развлечение для скучающего миллионера на зоне.
   Знал бы, куда приведет это приключение, - сбежал бы на другой конец света. Впрочем, нет - не сбежал бы.
  Глава 14
  
  - Господин Раджани, как поживаете?
  
  Лицо старого мастера расплывается в радушной улыбке:
  
  - Вашими молитвами, спасибо - хорошо. Новый заказ? Или все же решил поменять профессию и стать уважаемым артефактором?
  
  - Не травите душу, знаете же, что не в силах изменить жизненный путь. Заглянул по делу, но, конечно же, рад видеть вас в добром здравии.
  
  - Что на этот раз, очередная афера на два миллиона?
  
  - Вы знаете? - Неожиданная новость.
  
  Артефактор, посмеиваясь, рассказывает, как решил проверить судьбу 'Светоча' и ввел в поисковую строку название своего детища. Каково же было его удивление, когда в Сети обнаружились сотни упоминаний о легендарном предмете из пророчества с таким же названием, проданным за астрономическую сумму.
  
  - Не смущайся, на процент не претендую. Наоборот, даже гордость берет, что моих рук дело приобрело мировую известность. Жаль, что рассказать об этом не могу. Правильно понимаю? Даже страшно представить себе, что будет в этот раз!
  
  - Ничего особенного. Технология та же, только теперь требуется арт на удачу, но без реальных статов. Подарок для девушки, сами понимаете, внешний вид тоже важен.
  
  - Удачу, как понимаю, обеспечивать будет даритель собственными руками? - понимающе усмехается мастер и лукаво подмигивает. Дело, мол, молодое.
  
  - Вот образцы стилей, цветовая гамма, которая ей импонирует, - игнорирую вопрос, переходя сразу к делу. - А это десяток атрефактов-заготовок с подходящими названиями. Если не хватит, подберу еще. Оплата та же?
  
  - Хорошо подготовился. Неужели такая красивая?
  
  - Красота ни при чем. Дело принципа.
  
  - Ну-ну. Верю.
  
  Между прочим, не так просто изучить предпочтения и вкусы объекта охоты. Детективного агентства у меня нет, да и трудно отслеживать травницу, которая из дома если и выходит, то или на рынок, огород, или одуванчики-ромашки в полях собирает. Много ценного о травах можно узнать - только мне даром не нужно.
  
  Слежка, агентурное внедрение - все это прошлый век. Интернет - наше все!
  
  Доступа к соцсетям у меня, к сожалению, нет. Зато известен игровой форум травников, где объект постоянно обитает.
  
  С наскока зарегиться не получилось. И со второй попытки тоже. Наконец пришло уведомление, что я допущен к тестированию, по результатам которого будет решен вопрос о моей регистрации на форуме.
  
  Это точно сборище травников, а не параноиков? Такие сложности, чтобы поделиться описанием зверобоя или календулы?
  
  К сожалению, без регистрации материалы форума недоступны. Но разве такая мелочь способна остановить настоящего охотника?
  
  На следующий день вступительный экзамен был сдан. Еще бы не сдать - отвечал на вопросы травник 85 уровня. Дал объявление, заплатил 500 золотых, дело сделано.
  
  Рано радовался. Оказалось, что тесты - лишь первый этап, после чего идет испытание и проверка новичка на компетентность. При первом же вопросе я поплыл, никакая энциклопедия не поможет.
  
  Пришлось срочно вызывать эксперта. Тот не удивился, такое ощущение, что заранее предвидел мои проблемы - слишком радостно лыбился, увидев меня снова.
  
  Сошлись на тысяче золотых. Взамен товарищ эксперт поддерживает мой форумный авторитет, участвуя в обсуждении, заодно проводит разведку обстановки. Я же задаю направление поиска и подсказываю, что спрашивать и у кого. Естественно, через один ip-адрес.
  
  В результате через несколько дней нашему симбиоту удается внедриться на форум и получить первые крохи информации.
  
  Первое - не замужем, 23 года. Аспирант-биолог. В игре собирает материал для кандидатской плюс зарабатывает на жизнь. Содержит маму-пенсионерку.
  
  По косвенным признакам, деньги ей очень нужны, именно поэтому в игре по 8-10 часов находится. Но предложенную помощь от постороннего не возьмет принципиально - редкостной упертости мадемуазель.
  
  Что же, направление главного удара определено - осталось взять штурмом эту симпатичную крепость.
  
  Несколько раз заглядываю в гости к объекту, изображаю страстного поклонника. Результат нулевой, без малейших признаков к улучшению отношений. Торговец ей категорически не интересен, максимум - дежурная улыбка и равнодушный взгляд прекрасных глаз.
  
  Лишь на третьем посещении немного оттаяла и даже подарок приняла. Невзрачный, на мой взгляд, но очень редкий цветок - Рафалезия Литурга. В подчеркнуто простом глиняном горшке, чтобы никто не заподозрил его истинную стоимость.
  
  Так и не понял, в чем его ценность - вроде бы ускоряет рост соседних растений и пахнет, как орхидея, но мой форумный помощник именно его рекомендовал как лучший подарок. И не ошибся - ни один травник от такого презента не откажется. Улисса не стала исключением, хотя честно предупредила, что старания мои напрасны, а сердце ее - как кремень.
  
  Гы. Три раза. Никуда не денется эта крепость - падет максимум через месяц, поспорил бы, да не с кем.
  
  Подарок, особенно если это артефакт, ценен не сам по себе, а в сочетании с легендарной историей в комплекте.
  
  Пришлось заказать 'древнюю' гравюру у штатного фотошопера с моим артефактом удачи в руках у несчастного влюбленного, прямо перед моментом, когда он бросается со скалы в море. Или получится что-то слишком подозрительно слезливое? Девушка, к сожалению, не дура - может раскусить халтуру. Тщательнее легенду надо проработать.
  
  Арт позже дорисует, когда готов будет.
  
  Между тем на форуме травников-параноиков появилось объявление о том, что требуются исследователи-ботаники. В хорошем смысле этого слова. Первый грант не по профилю исследований нашей жертвы, поэтому уходит одному из старожилов. Да и сумма смешная - тысяча золотых.
  
  Наконец приходит посылка от мастера Раджани.
  
  Талисман Удачи Разбитого Сердца.
  
  Гуру превзошел сам себя. И с названием и с оформлением. Стильно, со вкусом и под цвет обоев в лавке - просто идеально будет смотреться в простенке рядом с картиной-фотографией.
  
  - Опять ты? И не надоело время тратить попусту? - Сама мисс Антиприветливость, а не милая девушка.
  
  - Не виноват. Твоя красота сводит с ума.
  
  - Подарков больше не приму! - сказала как отрезала.
  
  - Разве цветок не понравился? - искренне недоумеваю. В прошлый прокатило удачно.
  
  - Не считай меня за дурочку! Посмотрела, сколько он стоит, и поняла, какой ты хитрый и лживый тип.
  
  Кто-нибудь может понять женскую логику? Если бы украл у нее дорогую вещь. Так нет, же - подарил!
  
  - Хорошо, признаю свою вину, готов исправить ошибку. Если дорогой цветок для тебя оскорбление, прими от меня в дар символ, который ничего не стоит.
  
  Пораженная абсолютной нелогичностью моих доводов, Улисса автоматически принимает подарок и с недоумением вертит его в руках.
  
  - В чем подвох? Талисман, который вообще не имеет никаких плюсов - странный подарок.
  
  На это и был расчет.
  
  - Говорят, что он приносит удачу, если дарит влюбленный, которому не отвечают взаимностью. И чем сильнее чувства несчастного - тем больше удача у жестокой возлюбленной.
  
  - И ты хочешь, чтобы я поверила в эту чушь?
  
  - Не надо верить. Надо проверить! И если через неделю удачи не будет - обещаю исчезнуть из твоей жизни навсегда.
  
  - Тогда я согласна. - Глаза светятся торжеством. - Ради избавления от назойливого поклонника согласна потерпеть недельку. Надеюсь, на шее его носить не надо?
  
  - Он идеально подходит под цвет обоев - повесь его рядом с картиной.
  
  - Договорились. Но через неделю ты исчезнешь навсегда!
  
  - Я верю в удачу.
  
  
  Естественно, в споре травницы и торговца победил последний.
  
  Полоса удачи для Улиссы началась следующим утром.
  
  На форуме выложили очередной грант на исследования, причем тема удивительно точно совпала со специализацией нашей героини. Может, она и заподозрила что-то неладное, но грантов было несколько, причем ей достался не самый крупный, но зато интересный и очень нужный.
  
  Десять тысяч золотых, причем аванс сразу - о лучших условиях и мечтать не приходится. Кроме нее гранты получили еще пятеро форумчан, так что никаких подозрений это не вызвало. Да и откуда взяться какому-то торгашу на их научном форуме, тут новичков как под рентгеном рассматривают, прежде чем принять.
  
  Вернувшись в лавку, Улисса заметила настенный талисман и впервые улыбнулась, вспомнив настойчивого поклонника.
  
  - Случайное совпадение - ничего не значит.
  
  Дальше - больше. Позади дома, в укромном уголке на краю огорода, внезапно обнаружился росток неизвестного растения.
  
  Поскольку Улисса точно помнила, что ничего подобного не высаживала, а во дворе и на грядках всегда образцовый порядок, то заподозрила неладное.
  
  А когда нашла в справочнике характеристику Бермудника Златоцветного, то поняла, что никакой случайности быть не может. Чрезвычайно редкое, весьма ценное и, соответственно, дорогое растение в данной местности вообще не встречается.
  
  - Хитрый прохвост, но изобретательный, - наверняка сказала она по этому поводу в адрес неизвестного персонажа.
  
  Но чуть позже ей пришлось усомниться в первоначальном диагнозе. Как профессионал, она тут же обратила внимание, что срок вызревания семян - 10 дней! А это означает, что растение было высажено раньше, чем состоялся спор? Теоретически это можно допустить, но следующий факт разбивает ее теорию заговора напрочь - Бермудник настолько прихотливое и нежное растение, что вырастить его может только травник, причем справочник рекомендует не расходовать дорогостоящие семена, если садовник ниже 60-го уровня - даже не прорастут.
  
  К слову, ночной визит специалиста с высадкой бермудской петрушки обошелся мне в три тысячи, не считая стоимости семян (700 золотых). Ехидные комментарии исполнителя в адрес заказчика шли бонусом, бесплатно.
  
  Но это я отвлекся.
  
  Следующий день принес очередной сюрприз уже нервничающей Улиссе. На связь вышла Камилла с форума травников и сообщила, что ей предложили большую партию настойки зверобоя по фантастически низкой цене. Один из кланов готовил запасы на случай скорой войны, но не срослось, и теперь им срочно надо избавиться от излишков.
  
  Поскольку Камилле одной столько не надо, а продавец продает оптом все сразу, то она набирает желающих среди друзей и знакомых.
  
  Стоит отметить, что зверобой - основное сырье для стандартного эликсира восстановления жизни, но сбор и переработка его - хлопотное и нудное занятие. Поэтому концентрированный эликсир - замечательная вещь, сокращающая затраты времени. Вот только мало кто его производит, и стоит он обычно дорого. Поэтому все предпочитают старый классический способ - сбор, сушка, настойка, выпаривание. Долго и тяжело, но зато дешевле.
  
  Отказываться от такой удачи глупо, пришлось брать. Правда, пришлось потратиться, и запас образовался на пару месяцев работы, но оно того стоило. Себестоимость зелья жизни снизилась почти на четверть.
  
  Когда же груз прибыл, то оказалось, что концентрация настойки выше стандартной - что сулило еще как минимум 10 % прибыли.
  
  Довольная и счастливая, Улисса прикидывает, как лучше распорядиться свалившейся удачей, и тут ее взгляд попадает на талисман рядом с картиной, благо он всегда на виду.
  
  - Специально место подобрал, чтобы напоминать и портить настроение?
  
  Осознав, что она только что подумала, молодая травница внезапно поняла - получается, что талисман действует?!
  
  Сорвав амулет со стены, она тут же прямиком отправилась к знакомому артефактору, чтобы получить четкий и ясный ответ - что это за пакость такая.
  
  Однако эксперт ничего вразумительного сказать не смог, лишь удивленно качал головой да цокал языком:
  
  - Надо же, какая забавная вещица! Абсолютно бессмысленная и бесполезная. Говоришь, действительно приносит удачу?
  
  - Черт побери! Именно об этом и говорю!
  
  - Послушай, Уль. Вещь необычная, не спорю, но никаких эпических скрытых свойств в ней нет и быть не может. Хотя какой-то магический фон присутствует, но очень слабый, я бы сказал - остаточный.
  
  - То есть раньше он мог быть сильным артом, а сейчас разряжен?
  
  - Скорее разрушен. Но предположение интересное, хотя абсолютно ничем не подтвержденное. Либо требуется артефактор выше меня уровнем - за 100+, но тогда это божественного статуса предмет. Что еще менее вероятно.
  
  Так и не получив ответа на свои вопросы, мадемуазель травница возвращается домой и, недовольно ругаясь и костеря неизвестного гада, крепит талисман на прежнее место.
  
  - Глаза бы мои тебя не видели! Бросишь тебя в кладовку - признать, что испугалась глупого спора? Ну уж нет!
  
  Чуть успокоившись, Уль пришла к выводу, что покупка эликсира по низкой цене не является стопроцентной удачей. Ведь ее деньги заморожены на несколько месяцев, пока все не реализуешь. Экономия, когда еще почувствуется - будет это после окончания спора. А значит, никакой особой удачи пока нет. Прибыль не получена - говорить не о чем! Осталось всего три дня - при всем желании даже половина не продастся. Особенно если спешить нет причин.
  
  Успокоенная такими мыслями, жертва охотника уснула.
  
  На следующий день прямо с утра в лавке было не протолкнуться от покупателей. Можно было бы заподозрить козни приставучего поклонника, решившего скупить все зелья и выдать их за действие талисмана. Но к тихому ужасу Улиссы, покупатели - все сплошь старые, проверенные, давно знакомые. Поверить, что их всех подговорил поучаствовать в розыгрыше какой-то приезжий нуб, - невозможно. Причина повышенного спроса - скорая война с ацтеко-гуронами. Мэрия вскрыла подготовку врагов вовремя и объявила частичную мобилизацию.
  
  Вследствие чего возник ажиотажный спрос на зелья, и уже к обеду вымели все запасы подчистую во всех городских лавках. Пришлось Ули бросить все дела и заняться изготовлением лекарств в промышленных масштабах. И не откажешь друзьям и знакомым в трудный час.
  
  Лишь к концу недели ажиотаж спал, и Улисса, к ужасу своему, оторвавшись от колб и склянок, обнаружила, что распродала практически все, и даже настойка зверобоя и та закончилась, а жертва талисмана стала богаче примерно на 15 тысяч золотых.
  
  - Это не настоящая удача! Если расплатой за нее будет война и бедствия для моего города, - попыталась вывернуться в очередной раз дамочка, забывшая о совести.
  
  Но и здесь ее ждало разочарование или, наоборот, радость - смотря с какой точки зрения смотреть. Ацтеко-гуроны, узнав, что план внезапного нападения провалился, решили повременить с войной и отказались от агрессии.
  
  Справедливости ради, кровавые гуроны даже не подозревали о своих победоносных планах, поэтому пережили их отмену, даже не заметив.
  
  Последний удар случился по причине врожденного любопытства. Наконец-то Улисса сообразила поискать в Инете информацию о неведомом талисмане. По моим расчетам, ей надлежало это сделать намного раньше, но и так нормально получилось.
  
  В меру печальная, в меру слезливая история (автор - женщина, 500 золотых минус) о несчастной безответной любви.
  
  Немного инфы о самом Талисмане Удачи Разбитого Сердца - не слишком правдоподобно, и свойства указаны не совсем точно. Специально, чтобы усыпить бдительность - слишком явные совпадения всегда настораживают.
  
  Даже я расчувствовался, представив, что кровью и слезами окропляю артефакт, чтобы он лучше работал во имя любви. Слезами - потому что точно знаю, во сколько мне обошелся этот безумный проект. Впрочем, деньги все равно девать некуда - смысл жалеть?
  
  К тому же неожиданно доход пришел оттуда, откуда не ждали. Скупка крад... хлама дала результат. Один из трехсот купленных задарма предметов внезапно потребовался при прохождении квеста. Вследствие чего был выкуплен за 25 тысяч золотых при изначально закупочной цене в 500 голдов.
  
  Захочешь избавиться от денег - не получится. Базилевс рапортует, что 'Бодрый продукт' восстанавливает позиции и пользуется спросом.
  
  А у меня лимит почти полный!
  
  Неделя закончилась, но спешить не надо. Пусть помучается, помается в неопределенности.
  
  С другой стороны, никакого реального вознаграждения в случае моей победы не предусмотрено. За что, спрашивается, боролись?
   Из спортивного интереса или от скуки? Вот ведь свин непорядочный. А куда деваться? Попробуйте найти интересное занятие, сидя в тюрьме, посмотрим, что получится. Тем более что девушка искренне нравится, хоть и злюка-недотрога.
  Глава 15
  
  - Явился не запылился.
  
  Нервная она сегодня какая-то, что неудивительно, учитывая пережитое.
  
  - Тоже безумно рад тебя видеть. - Вежливость - главное оружие брачного афериста и торговца.
  
  - Просто так или купить что-то хочешь?
  
  - Зашел попрощаться. Неделя прошла, надо держать слово. Уезжаю далеко и навсегда.
  
  Ага, щаз! Или ничего не понимаю в девушках, или сейчас будет вынужденная капитуляция осажденной крепости. Не успел сделать движение по направлению к выходу - уже сработало.
  
  Даже жалко немного. Губа прикушена, руки теребят платочек, на щеках нервный румянец. В результате совесть и честность победили.
  
  - Подожди. - Глаза испуганные и настороженные, но решительные. - Тут такое дело... Работает талисман, ты прав оказался.
  
  - Неужели? - Трудно не улыбнуться, но приходится делать удивленное лицо.
  
  - Да! Короед, бамбук погрызи! Работает, хотя, в принципе, не должен и действует мне на нервы! Я из-за него неврастеничкой скоро стану - каждый день просыпаюсь в ожидании очередной пакости.
  
  И это вместо благодарности? Вот и делай добро красивым брюнеткам после этого.
  
  - И поэтому я требую! Повторяю - настоятельно требую, чтобы ты его забрал обратно!
  
  Похоже, перестарался с сюрпризами - напугал несчастную жертву. Результат несколько не тот, который планировался, но с точки зрения психологии пикапа: внимание привлечено, стройные ряды поклонников отодвинуты на второй план. Осталось закрепить интерес, перевести его в область положительных эмоций, и победа в руках. Если не совершать крупных ошибок, то виктория гарантирована.
  
  Придется корректировать ситуацию на ходу. Прежде всего надо убрать источник отрицательных переживаний - он все равно свою роль уже сыграл.
  
  - Забрать талисман - не вопрос. Проблема в том, что его действие не прекратится так просто. Сама понимаешь - неразделенная любовь от расстояния не зависит. Есть, однако, способ избавиться от действия талисмана Разбитого Сердца, но выполнить его можешь только ты.
  
  - В чем подвох? - обидное недоверие честнейшему мне.
  
  - Надо убрать причину - неразделенную любовь, и артефакт тут же перестанет работать.
  
  - Вот еще! Я что, должна влюбиться в какого-то проходимца?
  
  - Не надо крайностей. Достаточно продемонстрировать симпатию, разок сходить на свидание.
  
  Задумалась, сразу не отвергает - можно не сомневаться, что согласится. Деваться все равно некуда.
  
  - Неужели такой нехитрый трюк способен обмануть богиню любви или кого еще там, кто курирует этот мерзкий талисман?
  
  - Думаю, да. Достаточно дать надежду несчастному влюбленному, и о разбитом сердце речи быть не может. Без причины - нет удачи. А чтобы точно сработало - надо искренне внушить себе, что собеседник тебе интересен и приятен.
  
  - Как ты себе представляешь искреннюю симпатию к человеку, который выбрал профессию торговца? - Язва, к тому же невоспитанная. Спишем на состояние аффекта.
  
  - Насильно мил не будешь - не спорю. Просто проговаривай, можно не вслух, несколько фраз о том, что Волхх - хороший, добрый, внимательный, не жадный и так далее. Необязательно верить в это - просто проговаривай постоянно в течение дня. Вечером ужинаем при свечах в ресторане, и все - дело сделано.
  
  - На продолжение даже не надейся!
  
  - Договорились. В семь за тобой заеду. Талисман забираю прямо сейчас, чтобы не портил настроение и не отвлекал от аутотренинга.
  
  Вечер прошел замечательно, прогулка в открытом фаэтоне, запряженном единорогами, под светом звезд и...
  
  - А поцелуй на прощание? Чтобы гарантированно сработало. - Как-то странно чувствую себя, словно болельщик 'Динамо' в фан-секторе 'Спартака'.
  
  - Чмоки не входили в условие договора, - показывает язык, в глазах смешинки-бесенята прыгают. Аутотренинг и самовнушение - великая сила. Мне почему-то немного стыдно. Зачем все это? Девушка симпатичная, но мне совершенно точно не нужна. И тем более ей не нужен рядом такой циник и прохвост, как я.
  
  - Что надо сделать, чтобы заслужить поцелуй? - Никак из роли не выйду, по инерции ляпнул.
  
  Задумалась на секунду, коварно улыбнулась и выдала. Да такое, что чуть с крыльца не свалился.
  
  - Подари мне эпический квест. Взамен получишь жаркий поцелуй.
  
  Издевается или просто шутит неудачно? Ладно, черт с ним, с моим пятым уровнем. Какой уж тут эпик-квест - легче Эверест на асфальтовом катке покорить. Но сам факт обмена одного поцелуя на уникальный квест, добыть который годами мечтают стоуровневые игроки? Разве можно отказаться от такого заманчивого спора? Конечно же - нет!
  
  - Договорились! Спор есть спор.
  
  Улисса лишь растерянно хлопает глазами - явно не ожидала, что ее слова всерьез воспримут.
  
  Повисла неловкая пауза, за которой последовало скомканное прощание.
  
  
  Все, что ни делается, - к лучшему!
  
  Иначе еще долго ломал бы голову, куда пристроить сенсационный материал о финансовых проблемах 'Марциона'. Теперь все разрешилось само собой.
  
  - Мы ознакомились с представленным документом и должны сообщить, что его публикация определенно не пойдет на пользу экономике игрового мира. Но отменить ваш кассовый лимит мы не в состоянии - он установлен решением суда. Попробуйте обжаловать судебный вердикт в вышестоящей кассационной инстанции. Можем ли мы компенсировать это неудобство каким-либо другим способом?
  
  Он точно человек, а не искин? Сейчас даже кухонные комбайны 'литературнее' разговаривают.
  
  - Меня устроит эпический или равноценный квест. Взамен обязуюсь забыть о финансовых проблемах 'Марционы' и не писать о них больше.
  
  Изображение напротив застыло, очевидно, переговорщик совещается с начальством. Через несколько минут приходит ответ:
  
  - Мы согласны. К сожалению, ваш уровень не позволяет получать квесты такого ранга, поэтому вам будет предложена равноценная замена - доступ в новый кластер локаций. Но есть несколько ограничений и требований. Если вы согласны - будут изложены подробности.
  
  - Валяйте.
  
  - Первое требование. Никаких документальных подтверждений, только устная передача информации. Поэтому запоминайте сразу, записывать не надо. Никто не должен знать о нашей договоренности.
  
  - Разумно. Согласен.
  
  - Второе обстоятельство. Кластер находится в системе отладки, его открытие планировалось только через два месяца. Можете не беспокоиться, никаких серьезных багов и проблем. Но массовое и длительное нашествие игроков нежелательно - квесты еще не прописаны, контент частично не активирован. Вследствие этого доступ игрокам будет ограничен по времени, а респаун привязан к месту входа на этой стороне. То есть, погибнув, игрок не имеет возможности вернуться в кластер снова и будет воскрешен в месте отбытия.
  
  - Не очень удобно, но если надо - пусть будет так.
  
  - Теперь внимание! Запомните информацию максимально точно.
  
  Для вашего удобства точка перехода будет сформирована в двух км строго на север от вашего исследовательского лагеря в Приграничье. Активировать проход нужно ровно через семь суток. Время работы портала - один час.
  
  - Каким образом активируется портал?
  
  - Стандартная пентаграмма. Проводите жертвоприношение не ниже 2-го уровня. Через час портал самоликвидируется вместе с начертанной звездой. Примечание: портал одноразовый, восстановлению не подлежит.
  
  - Подождите, каким образом нам тогда возвращаться обратно?
  
  - Как только вас или ваших спутников убьют, вы тут же перенесетесь к месту, где была активирована пентаграмма, рядом с полевым лагерем. Второй способ возвращения - найти точно такой же портал в новом кластере и активировать его. Для удобства он будет отмечен у вас на карте, но только после прохождения врат.
  
  
  - И последний вопрос, каким образом приносить жертву? Я же не чернокнижник!
  
  Представитель компании снова завис на некоторое время.
  
  - Посовещавшись с программистами, мы решили, что вам будет удобнее и логичнее обойтись без жертвоприношения. И чтобы не плодить сущности, используйте для этого глутамат поваренной соли. Вот уж бесполезная вещь, хоть так послужит. Смешаете с кровью и польете руны в лучах звезды.
  
  - Обязательно кровь? И много литров надо? Не привлечет нежить, все же Приграничье?
  
  После очередной паузы вернувшийся собеседник радует:
  
  - Хорошо. Используйте вино вместо крови, программист отметит у себя в примечании.
  
  Уточняем последние детали, после чего прощаемся.
  
  - И позвольте дать вам еще один совет от себя лично?
  
  Чего ему еще надо, ведь все уже обговорили?
  
  - Подберите себе снаряжение и охрану покрепче. Все-таки локация восемьдесят плюс. Удачи вам.
  
  Показалось или действительно на невозмутимо-покерном фейсе промелькнула злорадная усмешка?
  
  Развели кролика на ценный мех - и это еще мягко сказано.
  
  - Привет, дорогая.
  
  - Мы уже так близки, что дороги друг для друга? - подняв пустую колбочку напротив глаз и рассматривая меня, как майского жука сквозь увеличительное стекло, уточнила мадемуазель травница.
  
  - Принес подарок взамен утраченного. На этот раз ничего магического или необычного. Всего лишь гравюра на память.
  
  Улисса рассматривает картину, потом внезапно что-то привлекает ее внимание:
  
  - Да это же Тысячелистник Ойкуменный! Точно он, вот здесь с краю нарисован!
  
  - Специально для тебя. Но я по другому вопросу. Вообще-то мне полагается вознаграждение. Имею честь пригласить тебя в обещанное эпическое путешествие. Новая неведомая локация, где еще не ступала нога человека, ждет тебя. Через пять дней выход.
  
  Улисса как-то подозрительно мило улыбается:
  
  - Какой же ты глупый. Не надо никаких квестов, надо было лишь проявить чуть-чуть настойчивости. Еще вчера.
  
  Похоже, переборщили с аутотренингом и самовнушением! Не нравится мне такое мягкосердечие и ласка - чревато последствиями.
  
  - То есть как это не надо? Такой шанс раз в жизни выпадает, миллионы игроков мечтают попасть в новую локацию. Ты только представь, сколько новых неизвестных науке трав и растений там можно собрать!
  
  - Вот ты наберешь разных травок и привезешь в подарок! У меня же работа, диссертация на носу, и грант отрабатывать надо.
  
  Пытаюсь уговорить, но без результата. Выдаю непробиваемый аргумент:
  
  - Для того чтобы собрать и сохранить редкие растения, нужен уровень Травника очень высокий. Если я гербарий составлять буду - толка не получится.
  
  Улисса тут же насторожилась:
  
  - Странная осведомленность для обычного торговца в совершенно чужой профессии. Тебе название 'бермудник' ни о чем не говорит?
  
  Упс! Чуть не прокололся. Еле отбрехался, чтобы тут же вляпаться уже по-настоящему.
  
  - Тогда с тобой поедет моя подруга Камилла, она тоже травница.
  
  - Камилла - хуже крокодила, - разочарованно вставил свое веское слово.
  
  - Плохо расслышала, что ты сказал? - нахмурилась симпатуля.
  
  - Не в моем вкусе негритянки, - ляпнул с ходу, не подумавши.
  
  - Откуда ты ее знаешь... - по мере того как менялось выражение прекрасного личика, мое тело все ближе передвигалось к выходу.
  
  Гроза не заставила себя ждать.
  
  - Ах ты гад! Ты все это подстроил!
  
  Если бы не прилавок, который пришлось огибать разъяренной, но прекрасной мегере, ни за что не успел бы уйти. А так можно сказать, что повезло.
  
  Естественно, ни о какой случайности речь не шла. Только влюбленной травницы мне для счастья и не хватало. Поэтому рубить пришлось резко, чтобы раз и навсегда.
   Удачно отделался. Вот только что с квестом теперь делать?
  Глава 16
  
  - Ничего не выйдет. Локация 80+, а средний уровень авантюристов в последнем рейде - всего 60.
  
  - И что с того? Зато их много можно собрать. Думаю, что не менее тысячи легко наберем. Толпой любых монстров затопчем.
  
  Джерг опять долго думает и неожиданно находит еще одно узкое место проекта. В прямом смысле узкое.
  
  - Портал сколько времени держится? В лучшем случае - час. Сколько людей можно перебросить за это время? Вспомни, какие пробки были при спуске в подземелье в Царьграде. Теперь представь, что будет, если тысяча оболтусов попытается влезть в одни врата.
  
  М-да, как-то не подумал.
  
  - Берем только тех, кто выше семидесятого уровня. И с точки зрения боеспособности ничего не теряем, и толкучки не будет. Сколько ориентировочно 'семидесятых' наберется?
  
  - Человек двести наберем. Но есть решение лучше - продать места в рейде известному клану или даже нескольким. Половина - наши, вторая часть - согласно купленным билетам.
  
  - Тоже думал об этом, но есть пара вопросов. Первый и самый важный - что за локация, и есть ли там что-то ценное, интересное или полезное? Вдруг за порталом - пустышка? Как потом объясняться с серьезными кланами? К тому же портал одноразовый, что сильно снижает его стоимость.
  
  - Волхх, ты прав, риск присутствует. Но все это можно обговорить сразу, разъяснив, что гарантии нет и быть не может. Поверь, даже мизерный шанс никто из серьезных кланов упускать не будет.
  
  - Хорошо, убедил.
  
  
  Цена будет уже не та, но в любом случае высокая. Остается вторая проблема - кассовый лимит. В рейд идти с полным кошельком в такой ситуации - глупо, вдруг наличкой лут отхватишь или награбленное придется срочно скинуть купцу, чтобы освободить место в закромах, а принять деньги некуда!
  
  На данный момент на моем счету 402 тысячи золотых. Безумное развлечение с симпатичной травницей хоть и опустошило мой счет на изрядную сумму, но до дна еще далеко. А ведь мне деньги за билеты в новую локацию еще принять нужно в этот неглубокий кошель!
  
  Срочно избавляюсь от денежных запасов.
  
  Сто тысяч Базилевсу в 'подарок', на развитие предприятия пустит. Можно оформить как инвестиции - но вдруг их засчитают как денежные средства и уменьшат лимит. Человек надежный, кристально честный - в случае чего вернет сразу, даже не сомневаюсь. Паранойя шепчет, что деньги доверять нельзя никому, разум говорит - что верить иногда надо. Да и сумма плевая.
  
  Остаются триста тысяч - и у меня есть план, куда их угробить.
  
  - Джерг, поскольку мне предстоит путешествие в сложную и опасную локацию - мне надо позаботиться о безопасности. Подкачать перса.
  
  Викинг открыто ржет:
  
  - С шестым уровнем тебе даже заглядывать туда противопоказано. Не то что путешествовать. Не морочь голову, выделим хорошую охрану. Но если хочешь, купи амулетов защитных, хотя уверен, что у тебя в закромах на целую роту снаряги наберется. 'Уникальные редкости', похоже, все аукционные свалки мира подчистили. Гы.
  
  - Как бы то ни было - качаться надо. Большинство хороших амулетов и экипировка имеют нехилые требования на ловкость, силу или выносливость. Я ими просто не могу пользоваться. Чем выше базовый уровень, тем проще решить вопрос с защитой.
  
  Джерг поскреб железной рукавицей свой доспех и вынужденно согласился:
  
  - Так оно так. Да только что шестой уровень, что десятый - все одно нубовский. Ничего путного не выйдет. А выше никак не успеем поднять. Но хоть от случайного ранения не сразу откинешься.
  
  - Пять дней - это много. Успеем. Тем более у меня есть план, как ускорить процесс.
  
  - Ты хоть время на дорогу вычти. Мне до твоего индейского поселения добраться еще надо, людей собрать.
  
  - Не надо время терять, сразу к порталу двигай, принимай ополчение. Объявление о создании темп-клана и продаже абонементов на посещение новой локации я сам дам. Встретимся на месте.
  
  
  Озадачив Джерга, связался с Айгором.
  
  - Как идут исследования? Если что нужно, заказывай, через сутки буду у вас в лагере.
  
  Ботаник невозмутимо воспринимает новость, немного подумав, выдает список необходимых реактивов и ингредиентов.
  
  - Не забудь мешок соли прихватить, мы почти все израсходовали.
  
  - Результаты есть?
  
  - Еще какие! Приедешь, как раз закончу.
  
  - С некромантом я уже поговорил, но все же напомни и проконтролируй, чтобы к моему приезду десяток бестий подготовил.
  
  Не забыл про глаумат поваренной соли. Компоненты для приготовления закупил и приобщил к общим запасам. Рецепт, хоть и не сложный, но лучше доверить процесс варки профессионалу. Мало ли как уровень профы влияет на концентрацию и свойства.
  
  Следом разослал уведомление о продаже билетов в новую локацию. Цены пока не озвучивал, надо посмотреть на спрос и количество желающих.
  
  До отъезда осталось выполнить еще одну важную функцию - потратить все деньги.
  
  Что бы там ни говорил Джерг, нужных амулетов у меня в запасах почти нет. Тем более нет хорошей снаряги. Придется все покупать за наличные.
  
  Подобрал два комплекта. Один набор - универсальный для комплексной защиты во время похода. Большую часть предметов экипировки даже надеть пока не в состоянии - куплено на 'вырост', от 12 уровня и выше. Вдобавок: кольца, браслеты, амулеты на силу, выносливость, ловкость и регенерацию в ассортименте, не считая тех, что уже были. Щит и глефа - основное вооружение, тоже с плюсами.
  
  Второй набор экипировки и вооружения - неожиданный и даже оригинальный. Скорее похож на снарягу свихнувшегося ассаина, охотника на нежить. Если такие вообще бывают.
  
  Вся одежда, обувь и обвес - только на ловкость. Исключение - ожерелье Некрошителя и браслет Склепореза, дающие, соответственно, 10 % и 5 % защиты от некромагии и созданий на ее основе.
  
  И финальный штрих - кольцо Сиротского Лучника, дающее +12 стрельбе всеми видами дистанционного оружия.
  
  Основное оружие - арбалет, штучный экземпляр дварфской работы, +4 к стрельбе.
  
  Арбалетных болтов - две сотни, с запасом.
  
  Как нетрудно догадаться, качаться я собрался на нежити. Благо свой собственный некромант в аренде. А Ботаник обещал чудодейственный токсин против скелетов и зомби. Плюс десяток помощников высокоуровневых - не вижу никаких проблем докачаться хоть до 20-го уровня, жаль, времени нет.
  
  Добавляем полсотни лечебных эликсиров, и в результате - почти полный лимит по массе. Мешок соли пришлось загрузить охраннику.
  
  В таком виде отправляться в поход - сущее безумие. Вся надежда на быструю прокачку, после чего выносливость и грузоподъемность существенно вырастут.
  
  Прежде чем тронуться в путь, отправляю приглашение Камилле с форума ботаников отбыть в новые земли на сбор неведомых травок. Раз обещал, надо сдержать слово. Если откажется - моя совесть чиста.
  
  
  Еще 10 тысяч ушли на прокачку... Торговца. Неожиданно выяснилось, что мне уже давно доступна такая возможность. Взяв пару 'мгновенных' уроков у владельца лавки, получил сразу +2 к профе. Нормальные игроки делают это сразу, а заторможенные - через пятилетку. Но правы оказываются именно медлительные, поскольку получить 17-й и 18-й уровни в несколько раз труднее, чем первые.
  
  Торговец 19 был взят похожим образом. Три тысячи золотых за книгу 'Счетовод-товаровед' - не такая большая плата, как может показаться. В результате остался всего один шаг до заветного двадцатого левела. Знал бы раньше - давно бы подсуетился, но почему-то не попалась информация раньше. Торговец 20 дает замечательный бонус - в случае смерти игрок ничего не теряет и не оставляет на месте гибели!
  
  Факт этот нигде не упоминается по одной простой причине - все уверены, что это свойство всех торговцев по умолчанию! На самом деле - приобретаемое. Почему об этом молчат сами торгаши - тоже понятно. Зачем разубеждать потенциальных грабителей, что с купца ничего не достанется. Экспроприаторы судят по своему опыту и не подозревают, что с молодых барыг вполне можно поживиться.
  
  Я и дальше пребывал бы в опасном неведении, если бы продавец 'Счетовода-товароведа', уговаривая приобрести свой шедевр, не удивился, почему коллега до сих пор не получил спасительную характеристику вместе с 20-м уровнем.
  
  Теперь срочно надо добрать еще один левел профы, а как это сделать - не представляю. Судя по предыдущей статистике, требования постоянно растут, и теперь нужна сделка на полмиллиона или даже больше. Можно рискнуть и дождаться результатов продажи билетов в рейд - наверняка за них плюс к профе упадет. А если нет? Бегать по Приграничью, а затем путешествовать в смертельно опасной локации, рискуя потерять все непосильно нажитое - это 'не есть хорошо', как говорят немцы.
  
  Естественно, выход нашелся, достаточно было включить мозг и немного подумать.
  
  Зашел в банк, открыл счет. Взял кредит на 1000 золотых. Тут же его погасил с процентами, под недоуменными взглядами служащих.
  
  Получил Торговец 20 и вожделенную 'ачивку'. Все гениальное - просто.
  
  Теперь можно в путь.
  
  Следующим утром мы были на месте. Добрались без приключений: сначала стационарным порталом до Вайтхолла - главного города приграничной локации, затем 'на перекладных' до Форт-Росса - последнего поселения на нашем пути. Где, к моему несказанному удивлению, повстречали два десятка авантюристов из темп-клана. Надо же, раньше меня добрались! Вот до чего жажда халявы доводит.
  
  Поскольку уже вечерело, а жители Форт-Росса открывать ворота шайке незнакомцев отказались наотрез, решили двигаться ночью. Благо отряд наш утроился и можно сильно не опасаться.
  
  Напоследок высказал дружелюбным рейнджерам за крепостной стеной все, что думал об их гостеприимстве, и злорадно пообещал полтысячи буйных гостей в ближайшие дни. Именно здесь будет точка сбора экспедиции.
  
  Понятно, что Айгор мне не близкий друг, но хоть поздороваться можно? Нет, первым делом потребовал мешок соли. Ботаник научный - что с него взять.
  
  Разведка, отправленная на поиски портала, вернулась через час - нашли без проблем, именно там, где и должен был находиться. Ничего подозрительного и опасного не обнаружили. Что меня насторожило - проблемы будут на той стороне. Не могут разрабы просто так без пакости слить мне рейд - не верю в такое счастье.
  
  Надо подстраховаться, а вдруг портал не откроется вообще?
  
  Почта забита сообщениями. Несколько крупных и очень крупных кланов готовы выкупить всю квоту за хорошие деньги. Но в таком случае мне ничего не светит на той стороне - все сливки именно они и соберут.
  
  Нужен компромисс. Выбираю пять самых крупных объединений и кланов и предлагаю им по 40 мест каждому. Цена фиксированная - две тысячи золотых за одного. Но с рассрочкой платежа: половина сразу, вторая часть после окончания рейда. Иначе снова выберу весь лимит.
  
  'Аль-Хусейн' в лице даже не главы клана, а какого-то регионального инама, попытался наехать, сбить цену и забрать две сотни мест, в результате ничего не получил, а квота была поделена между четырьмя другими претендентами, к злорадному торжеству последних - весь торг был проведен в режиме видеоконференции, максимально открыто.
  
  Даже если персы и обиделись, теперь им выгоднее быстрее забыть о случившемся и больше не поднимать тему. Может, злобу затаят и пакостить будут в будущем, но зато остальные участники рейда теперь если не с уважением, то по крайней мере без ироничной снисходительности смотрят. Удивило их, как обычный нуб-торговец послал целого инама публично и далеко. При всей крутости и могуществе получить такой отворот в присутствии конкурентов - реальная потеря авторитета. Как бы я не пожалел потом о недостатке вежливости - иранцы и так адекватностью не блещут.
  
  Вы получили 200.000 золотых.
  
  Вы получили Торговец 21.
  
  
  - Айгор, ближе к телу. Времени катастрофически не хватает.
  
  - Наука не выносит спешки и невнимательности!
  
  Ого, что, лекции мне читать будет? Дай волю ботаникам, на шею сядут - годами будут исследовать без конкретного результата.
  
  - Айгор, моему терпению приходит конец. Не искушай.
  
  - Все-все! - Но не удержался, вставил веское ботаническое слово. - Конечный результат - ничто, процесс исследований - вот, что важно!
  
  Если бы в этот момент не выскочило сообщение, точно убил бы кровопийцу.
  
  Зарегистрирован патент ? D2987-69. 'Черный поваренный некрогель'. Владелец: Волхх.
  
  'Раствор соли в воде (не менее 150 граммов на 12 литров), смешанный с толченой костью нежити-скелета. В присутствии катализатора - серебра (10 граммов на 12 литров). Настаивается 72 часа в темном месте. Концентрация до 86 %'.
  
  'Черный поваренный токсин (концентрацией 50 %) смешать с требухой Проклятого зомби. Настаивать 24 часа без доступа воздуха и света. В присутствии катализатора - серебро (12 граммов на 12 литров). Полученную смесь выпаривать на медленном огне, помешивая. В течение шести часов до состояния однородной массы'.
  
  - И с чем его едят? - успокаиваюсь, получив реальный рецепт.
  
  - Есть нельзя, он ядовитый. - Капитан Очевидность от зависти сейчас переворачивается в гробу. - Но зато можно использовать, нанеся на оружие. Убойный эффект великолепный. Не поверишь, мне даже достижение 'кандидат в паладины' выдали, за убийство 50 некроособей.
  
  - Надеюсь, ты не всех зомбиков покрошил, - похоже некромант мне такой счет выставит, что легче сразу утопиться с горя.
  
  - Нет, что ты. Там же количество считается, а у меня во время исследований некрокрысы десятками мрут, вот и набежало.
  
  - Ладно, будущий падаван, не морозь мне мозги больше. Вот тебе два срочных задания: изготовить глутамат и наладить производство некрогеля. Мне его много потребуется.
  
  Следующие три дня выпали из моей памяти начисто. Какие-то смутные обрывки воспоминаний: нескончаемая череда скелетов, зомби и под конец - даже личей. Поначалу шло не очень, потом процесс автоматизировали, и дело пошло, как на конвейере.
  
  Не оправдал надежды арбалет - эффективность низкая, а в скелет попробуй еще попади - он же пустотелый, извиняюсь за тавтологию.
  
  Пришлось рубить глефой - вот уж вундервафля получилась. Сам по себе урон скромный, но смазанное некрогелем лезвие глефы творит чудеса - не столько рубит, сколько отравляет и разъедает мертвую плоть, как кислота. Два-три удара, необязательно сильных и точных, и зомби развоплощен окончательно и навсегда.
  
  Правда, опущено еще одно необходимое условие для такой эффектной победы: предварительно клиент должен быть обездвижен заклинанием, обложен... нет, не матом, а дебафами. И на 90-95 % изрублен моими помощниками.
  
  Игровая механика засчитывает опыт тому, кто нанес последний удар - то есть мне. И все же, несмотря на поддержку двух магов, некроманта и десятка высокоуровневых бойцов, меня два раза убили. Не очень приятное ощущение, честно скажу.
  
  Из арбалета расстреливать намного безопаснее, но в три раза дольше. А времени и так не хватает.
  
  Появился Джерг, дал несколько ценных советов по улучшению смертоносного конвейера, выделил еще двух магов: один - лечит и бафит меня, второй - ставит защитные щиты от магии и физического урона. После такого апгрейда даже лич оказался мне по силам. Слабенький, правда.
  
  Поскольку уровень противников в несколько раз выше моего, то опыт капает с удвоенной скоростью, и к началу рейда в моем активе уже тринадцатый левел. Смущает несчастливая цифра, но тут уж ничего не поделаешь - зато снаряжение без проблем надевается и носится.
  
  Хоть ручное распределение очков опыта и невозможно, автоматическое никто не отменял. И каждый уровень дает +1 к силе, выносливости, ловкости и к уму. Впрочем, это теоретические расчеты - статистика недоступна, но все равно, изменения к лучшему чувствуются. Бегать и прыгать стал быстрее и дальше, соответственно. Выносливость и грузоподъемность выросли заметно. А если надеть второй тренировочный комплект, заточенный под ловкость (и ненужную теперь некру), то бегаю так быстро, что могу фору дать большинству участников рейда. Даже Джерг догнать не может, но тут объяснение простое - на нем 70 кг только одной снаряги, в таком виде быстро не побегаешь. Кроме того, он ловкость в ущерб силе и выносливости не развивает.
  
  Вопреки опасениям тоже получил ачивку 'кандидата в паладины' за 50 умерщвленных тварей. Минус 1 % к урону некромагией и созданиями на их основе.
  
  Мелочь, а приятно. И что самое замечательное - есть возможность улучшить достижение. Судебные ограничения на профессию, умения и навыки в этом случае не применяются.
  
  
  Единственное, что омрачило настроение, - появление той самой Камиллы с форума ботаников. Никакие страшилки и будущие трудности не могли остановить исследовательский пыл мулатки. Даже перспектива выхода только через собственную гибель и монстры восьмидесятого уровня не поколебали ее решимость попасть в новую местность. Пришлось дать адрес точки сбора и умыть руки - пусть ее крокодилы там сожрут, ботаничку упертую.
  
  Глава 17
  
  - Вот и наступил этот долгожданный момент. Игровое человечество вступает на новую терра инкогнита. Маленький шаг одного... - что-то подобное мог произнести, но не стал этого делать. Чего зря смешить народ.
  
  Окропил глутаматом и вином руны на пентаграмме, дождался появления портала и шагнул внутрь. Надеюсь, не съедят до того, момента, как прибудет сопровождающая охрана.
  
  - Мрачновато, - трудно добавить еще что-то. Красно-черная земля, покрытая серым мхом. Такие же серые и черные кусты, редко разбросанные тут и там. Неба не видно - серый сплошной облачный покров без разрывов, давящий на психику - такое ощущение, что в огромной пещере с низким сводом. Лишь отблески красного оттенка, пробивающиеся сквозь серую взвесь облаков, подразумевают, что надо мной все же открытое небо.
  
  Видимость отвратительная - метрах в ста туман переходит в сплошную непроглядную стену. Вдобавок запах - неприятный, сладковатый, вызывающий тошноту. Обобщая впечатления - отвратное место по всем признакам.
  
  Наконец прибывает моя охрана - два десятка бойцов, вместе с ними целая научная делегация: мулатка, мой научный консультант Айгор собственной персоной и некромант в нагрузку, поскольку без ученого ему все равно в лагере делать нечего. Несомненный плюс - численность боевого охранения увеличилась вдвое за счет сворачивания лаборатории.
  
  Но пока никакой агрессивной живности не наблюдается - около портала обычно существует условно-безопасная зона радиусом в несколько десятков метров. И если не агрить и не тащить в нее преследователей, то можно относительно спокойно в ней находиться.
  
  Вот только в нашем случае это никак не получится - толпа, нескончаемым потоком вываливающаяся через врата, разбудоражит все вокруг на несколько километров.
  
  По первоначальному плану четыре больших клана движутся в четырех направлениях, так чтобы по возможности не пересекаться друг с другом.
  
  Но с 'юга' движению препятствует каменная гряда, начинающаяся буквально в полукилометре, - это выясняется, когда возвращается колонна, ушедшая в этом направлении. Причем понеся первые потери - все шестеро дозорных погибли сразу, и что самое странное - связаться с ними не удалось.
  
  В суматохе первых минут не обратил внимания, а теперь вдруг выяснилось, что связи с теми, кто по ту сторону портала, нет. Также исчез доступ к чату и к Интернету. Не успели толком испугаться, как из портала появились недавно 'погибшие'. А следом еще несколько десятков бойцов из первой волны трех других кланов. Респаун исправно работает в районе пентаграммы, окропленной глутаматом, связь на той стороне по-прежнему действует, и пока портал открыт, можно успеть вернуться разок, а если особо повезет (или не повезет?), то дважды.
  
  Судя по количеству воскресших 'везунчиков', кланы ведут тяжелые бои и несут серьезные потери. Хотя изначально планировалось мирное и незаметное вторжение, чтобы максимально исследовать новый кластер.
  
  Ровно через час портал закрылся. Одним из последних появился Джерг, до самого конца следивший за порядком при переходе на той стороне.
  
  К тому моменту никого рядом уже не осталось. Лишь наша группа из трех десятков человек и несколько задержавшихся и отставших от основной массы 'авантюристов' из темп-клана. При отсутствии Джерга основная неорганизованная толпа развалилась на мелкие группы и разбежалась во все стороны в поисках приключений.
  
  - И куда нам теперь двигаться? - задал животрепещущий вопрос главнокомандующий разбежавшегося войска.
  
  Как ни странно, самую здравую идею подала наша 'ботаничка'. Предварительно, правда, прополоскав мозги по поводу великой научной цели нашей экспедиции.
  
  - Это же не просто новый кластер! Судя по первым наблюдениям - это принципиально новый слой игрового пространства! Тут даже биоценоз растений строится на других принципах! Мы просто обязаны первыми исследовать все многообразие животного и растительного миров. И чем дольше мы здесь пробудем - тем больше материала соберем. Следовательно, мы должны избегать сражений и потерь - малой группе здесь не выжить.
  
  - Айгор, брось эти ветки и камни - на кой тебе сдался инопланетный мусор? Лучше скажи, права Камилла насчет нового слоя и что из этого следует?
  
  Научный эксперт нашей экспедиции и не подумал расставаться с кучей мусора, которую насобирал.
  
  - Вы не понимаете - это все уникальный материал для исследований! Ничего подобного в 'Марционе' раньше не встречал. Камни - неизвестный минерал с ярко выраженной магической составляющей. Кустарник - это и не дерево вовсе в привычном понимании, а новая форма неорганической жизни!
  
  Чувствую, еще немного, и мозги закипят.
  
  - Хватит! Еще одно умное слово из химической энциклопедии и наложу епитимью на вашу сладкую парочку. Не знаю, чем и как накажу - но всем будет страшно. Отвечай только по существу.
  
  Айгор сделал вид, что обиделся. Но никто в это не поверил - боевой хомячок и то убедительнее смотрится.
  
  - Может, другой слой реальности, может, новый континент. А может, просто кластер локаций, но тогда он должен быть очень большой - слишком много нового реализовано, и не только в плане дизайна.
  
  - Мы что-то не знаем? - тут же насторожился я.
  
  - Странно, что никто не обратил внимания, но здесь агрессивная среда для нас, и с каждой минутой она действует все сильнее. По всей видимости, открытый портал как-то экранировал этот дебафф, а сейчас он начинает действовать в полную силу.
  
  В этот момент подал голос Джерг:
  
  - У меня жизнь снижается. Пока только на единичку, но это значит, что регенерация уже не справляется. При этом нет никаких сообщений о воздействии, атаке и уроне! Что происходит?
  
  - Об этом я и говорил. Пока брал пробы минералов и растений, отошел чуть дальше от портала и сразу почувствовал. Сейчас уже здесь ощущается.
  
  И куда охрана смотрела - отошел он немного! Впрочем, наемники больше следят за моей безопасностью - самый дохлый из всех, смешного 13-го левла. Айгор семидесятого, а мулатка и вовсе - девяносто третьего! Два года в игре - не шутки.
  
  Пока их кусать будут - от меня уже косточек не останется.
  
  - Предлагаю двигаться в сторону каменной гряды - там нашумели меньше всего. Крупный монстр там был, но его недавно завалили, может, еще не возродился - успеем проскочить. В любом случае на других направлениях сейчас столпотворение, идут бои, и незамеченными нам не проскочить.
  
  - Я бы двинул следом за кланами - они уже расчистили проход от всякой живности, можно идти спокойно и без опаски - Джерг предложил альтернативный и весьма разумный на первый взгляд путь.
  
  Ученые резко выступили против - нетронутый первозданный мир их привлекал куда больше, чем вытоптанная и выжженная магией земля после битвы.
  
  - План хорош, но есть риск, что отряд разгромлен, и тогда получится, что мы добровольно сунули голову в разворошенное осиное гнездо. И второй момент - добыча. Если и было что-то ценное в этом направлении, то все подчистую соберут первопроходцы. Нам что достанется?
  
  Довод с трофеями перевесил - двинулись в путь, согласно первоначальному плану, в сторону гор.
  
  
  ИНТЕРЛЮДИЯ
  
  - Как обстоят дела с молодым щенком?
  
  - План сработал.
  
  - Не выберется? По установленным правилам у него должна быть такая возможность.
  
  - Теоретически может - правила не нарушены ни на пункт. Но двести километров ему не пройти. Уровень перса в пять раз ниже минимально необходимого.
  
  - И все же?
  
  - Исключено. Учитывая, что он - самая желанная из всех возможных цель для любого местного. Несколько километров - максимум.
  
  - Надеюсь, вы все предусмотрели. - Говоривший на секунду прикрыл глаза, затем твердо добавил: - Включите функцию реалистичной смерти.
  
  Второй собеседник даже запнулся от неожиданности, растерянно глядя на первого:
  
  - Он может сойти с ума. Сотню и тем более тысячу смертей не всякий переживет.
  
  - Значит, не повезло.
  
  КОНЕЦ ИНТЕРЛЮДИИ
  
  
  - И все же предлагаю разведать местность впереди, пока есть такая возможность. Кланы всю агрессивную живность зачистили на несколько часов пути, если не воспользуемся случаем, то потом придется своей кровью этот же путь оплачивать. - Джерг не унимается, ему исследования и научные сенсации до лампочки, а костяк его отряда где-то там, далеко впереди, мародерствует без командира. Никто не ожидал, что чат здесь не работает, а терять время и ждать главкома посчитали невыгодным, обговорили это еще перед отправкой.
  
  В результате прений пришли к компромиссу. Идем по следам предшественников по зачищенной территории в течение часа. Если не находим ничего интересного, то возвращаемся параллельным курсом, по возможности избегая столкновений и потерь.
  
  Джерг проводит ревизию боевых возможностей и удрученно констатирует, что отряд однозначно слабоват для путешествий по такой локации. Вся надежда найти ударное ядро его ватаги - более сорока игроков, в том числе десяток магов.
  
  Сейчас у нас в наличии 27 человек и только три наемника мага и нуб-торговец для полного комплекта. Айгор как воинская единица - полный ноль. Кабинетный ученый - что с него взять. Некромант разочаровал - без первичного сырья, то есть трупов или костей, поднять ничего не может. Но обещает попробовать, если предоставим исходный материал. Несколько заклинаний, но их применение рядом с людьми нам вреда принесет больше, чем пользы. К тому же некр специалист по призыву/подъему нежити - соответственно, атакующие касты у него из рук вон плохие.
  
  Джерг и сам уже осознал, что сглупил, отправив основной отряд в погоню за добычей, оставив нас без прикрытия. Но тут внезапно порадовала мулатка! Оказалось, что у нее в арсенале несколько мощных защитных заклинаний. Собирать травки приходится иногда в опасных местах - пришлось озаботиться. Учитывая, что уровень у Камиллы серьезный, наша магическая мощь значительно усилилась.
  
  По закону подлости хорошая новость тут же была компенсирована плохой.
  
  Попытка наложить перед выходом дежурные бафы, то есть массовые положительные плюшки, выявила катастрофическое падение мощности заклинаний. От 10 до 30 % от того, что должно быть.
  
  Окончательно добил всех Айгор, сообщив очередную новость:
  
  - Лечебные зелья тоже снизили эффективность в 3-5 раз. Между тем агрессивность среды растет - за последние четверть часа на 10 % подскочила. Съедает не только жизнь, но и регенерацию маны тормозит. Аккуратнее кастуйте - время восполнения увеличилось в разы.
  
  Утешает, что урон жизни пока мизерный, почти незаметный, даже для меня. Тем, у кого уровень высокий, - можно вообще не обращать внимания на это явление. Настораживает, правда, то, что действие постоянное и ущерб потихоньку растет, но за день-два, пока мы здесь, ничего страшного не случится. Пара лечебных зелий за день легко компенсирует эту маленькую неприятность.
  
  
  Обвешавшись 'полудохлыми' бафами, тронулись в путь. Впереди и сзади - боевое охранение, по бокам - маги, в середине - 'торговый и научный планктон'.
  
  Метров сто прошли без приключений, после чего случился первый сюрприз.
  
  Как ни странно, заметил его именно я - авангард прозевал находку, сосредоточив внимание по сторонам. Внезапно что-то тускло блеснуло рядом с протоптанной тропой. Не подумав об опасности, наклоняюсь и подбираю светящуюся штуковину.
  
  Кристаллический Свет Души.
  
  По форме предмет напоминает стриженого морского ежа, только стеклянного и с подсветкой.
  
  - Брось сейчас же, - кричит перепуганный Айгор и пытается выбить из моей руки находку. - Нельзя ничего трогать руками - это очень опасно, агрессивная среда!
  
  - Тебе валерьянки выпить надо, успокоить паранойю! - бережно отодвигаю спасенного 'ежа' подальше от научного варвара. - Ну вот, обломал два уса.
  
  Осколки кристалла, на ощупь в точности как хрупкое стекло, крошатся, покалывая подушечки пальцев.
  
  Излечение 100 %. Защита от инферного разложения 12 часов.
  
  Что тут началось! Буря восторга окружающих, истерика эксперта, требующего кристаллического ежа целиком в жертву науке, хаотичные поиски другого такого же, впрочем, безрезультатные.
  
  В конце концов кристалл лишился всех иголок, зато отряд получил иммунитет от инферной заразы на 12 часов. Похудевшее ободранное тельце 'ежа' было отдано на растерзание Айгору с указанием распилить, разломить да хоть взорвать. Но получить лечебную субстанцию.
  
  - Странно, тут толпа народа перед нами прошла - неужели никто не заметил светящийся предмет? - что-то мучает Джерга.
  
  - Вы тоже мимо прошли - ничего не увидели.
  
  - С нами как раз все понятно. Нас четверо впереди, разделившись по двое, двигались по краям тропы, каждый контролирует свою сторону. Кристалл оказался между нами, прямо посредине дороги. Как его могла не заметить сотня человек?
  
  - Может, выронил кто? - Сам не верю, но других версий не нахожу.
  
  Оставив Джерга размышлять в одиночестве, добрался до Айгора с интересующим меня вопросом:
  
  - Инферное разложение о чем-нибудь тебе говорит?
  
  Оторвавшись от исследований, недовольный и злой, сообщает мне очевидное:
  
  - Демоны здесь должны водиться. Добро пожаловать в ад.
  
  - Тьфу, думал, что-то интересное будет. - Разочарованию моему нет предела.
  
  Впрочем, окружающая обстановка давно уже намекает на нечто подобное.
  
  Минут через десять мы натыкаемся сразу на целую россыпь светящихся кристаллов. Четыре штуки - удачная находка!
  
  Джерг смурнее тучи:
  
  - Снова скажешь, что не заметили? Между прочим, здесь шел бой, и в поисках лута после сражения здесь должны были обыскать каждую кочку.
  
  Нехорошая тень мысли появляется на краю сознания.
  
  Внимательно осматриваю места, где были найдены кристаллы. Уточняю у магов и Джерга расстановку и ход сражения. Заглядываю в логии, чтобы еще раз прочитать название предмета. После чего ошарашиваю попутчиков жутковатой сенсацией.
  
  - Кристаллический Свет Души образуется на месте гибели игрока.
  
  Пока окружающие осознают полученную информацию, вездесущий Джерг вставляет свое слово:
  
  - Почему кристаллы не подобрали выжившие игроки?
  
  - Не знаю. Может, они не сразу образуются, а спустя некоторое время?
  
  - Получается, что мы лечимся энергией душ погибших игроков? Карамба, у программеров крыша поехала?
  
  - Ты же понимаешь, что это условность. Игроки живы-здоровы, никакая часть человеческой души здесь не остается. Хотя фантазия у разрабов действительно извращенная.
  
  Мрачное гнетущее молчание повисло в воздухе.
  
  Внезапно проявился некромант, причем с интересным предложением:
  
  - Волхх, ты спрашивал насчет боевых возможностей. Могу попробовать - вдруг получится.
  
  - Это ты о чем? Игрока поднять хочешь в виде зомби? - Ярость прямо-таки душила меня.
  
  - Не, что ты! - отшатнулся некр, увидев выражение моего лица. - Да это и невозможно. Тут есть частично сохранившийся костяк монстра, убитого игроками. Использую его. Но результат не могу гарантировать - материал новый, неизученный.
  
  Раз такое дело - даю согласие.
  
  Как ни странно, получилось.
  
  Костяной Инф, 45-й уровень.
  
  Увидишь такого красавца - неделю не уснешь. Зато некромант на седьмом небе от счастья - первый в мире создал такого уродца. Новый класс, сразу плюс к профе получил, плюс еще кучу всяких ништяков и плюшек.
  
  Мои восторги несколько поубавились, когда узнал, что ингредиентов хватит всего на пять-шесть подобных монстров. А учитывая скромный по местным меркам уровень, то они на один зуб тутошним хищникам.
  
  Но вместо 'Сусанина' вполне сгодится. Пустим впереди колонны - пусть агрит на себя всех встретившихся. Если засада - то его кости дадут нам немного времени подготовиться, а большего не стоит ждать.
  
  Тактически наш план оказался верным - идти по зачищенной территории намного удобнее, чем прорываться с боями через полчища нечисти. Нашим предшественникам пришлось намного тяжелее - количество собранных кристаллов достигло сорока, а прошли мы менее километра. Учитывая, что в этом направлении выдвинулась полусотня клана Nazareth Steel, то получается, что она почти полностью уничтожена. Возможно, что часть погибших - вольные авантюристы из темп-клана, но в любом случае потери огромные. А следовательно, можно констатировать печальный факт - рейд провалился с треском.
  
  К тому же протоптанная тропа закончилась, после очередного побоища остатки 'назаретян' свернули под почти прямым углом, явно намереваясь пересечься с соседним кланом и объединить остатки сил.
  
  Впрочем, нашлись следы рискнувших двигаться прямо - узнаю вольных халявщиков. И не ошибусь, если предположу, что все они полегли, не пройдя и пятисот метров, - если уж профессионалов так потрепало, то наша вольница местной фауне - на один зуб положить, другим прикусить.
  
  - Полсотни кристаллов самое малое возьмем, - точно выразил мысль Джерг.
  
  Такой куш упускать никто не захотел - других ценностей пока не обнаружено, если не считать образцы и пробы, собранные нашими ботаниками. У них добыча так и прет - скоро складывать некуда будет: растения, минералы, кости и когти монстров. Может, и не так глупо, как кажется, - вернувшись в цивилизованный мир, продадут редкости по цене лунного грунта, если повезет.
  
  Надо бы с Джергом обсудить эту возможность обогащения, если ничего другого не найдем.
  
  А вот и место битвы - точнее, избиения. Россыпь светлячков свидетельствует, что именно здесь и закончила свой путь легендарная вольница темп-клана. Вторую очевидную мысль додумать не успел: если победа досталась врагам, то... А вот и они.
  
  Инф исполнил свой долг с честью - пал первым вместо нас. Расчлененный на десятки кусков, осыпался прахом, закончив свое недолгое существование, при этом дал время подготовиться к отражению атаки.
  
  Хорошо, что монстров всего двое, а один из них покалеченный, почти не двигается - авантюристы дорого отдали свои жизни. Иначе туго нам пришлось бы.
  
  Каенхон Гнетущий, 91-й уровень.
  
  Быстро отступаем, пытаясь выйти из зоны досягаемости монстра-инвалида - врагов лучше бить поодиночке.
  
  Каенхон один, а досталось всем. Тела как такового у паука-переростка нет - просто сплетение ног, клешней и очень длинных и гибких прутьев-щупальцев с зазубренными гранеными когтями. Такой наконечник и режет, точнее, разрывает плоть, и прочный доспех пробивает не хуже арбалетного болта. А учитывая, что таких щупалец более сотни - то можно понять, как весело нам пришлось.
  
  Первый удар пришелся в щит и отправил меня в продолжительный полет, метра на три, не меньше. Зазубренный наконечник крепко застрял в щите, и это спасло мне жизнь. Второго удара точно не пережил бы, а так пользуюсь ситуацией и рублю глефой обездвиженную конечность, пока не избавилась от груза. Удивительно, но перерубаю щупальце всего с пяти ударов - при этом плоть монстра странно дымится и воняет паленым смрадом.
  
  Тут же прилетает вторая клешня, но я уже опытный кролик и отскакиваю вне зоны досягаемости, попутно тяпнув глефой по мерзкому шлангу с когтем. Опять удар сопровождается спецэффектами - дымом и копотью, а конечность судорожно отдергивается подальше от острия.
  
  Перед смертью монстр выдает неприятный сюрприз - ударная волна инферного разложения накрывает нашу группу. Все лечение насмарку - заново приходится лечиться кусками кристалла.
  
  Два отростка из ста на моем счету - достойный вклад в общую победу!
  
  Второго монстра добивают без моей помощи, зато я успеваю заметить необычное явление - монстр дотягивается до одного из кристаллов и пытается подтянуть его к себе в пасть. Джерг, привлеченный моим криком, тут же пресекает коварное поползновение на наш хабар и в несколько ударов укорачивает длань загребущую.
  
  - Это что же, твари тоже не прочь поживиться кристаллами?
  
  Появившийся из ниоткуда Айгор вносит ясность:
  
  - К сожалению, подтверждается худший прогноз: Кристаллический Свет зачем-то нужен и полезен местной фауне. Поэтому любой игрок - обязательная цель и лакомая добыча для всех местных мобов. Видели, как он тянулся к свету во время боя? Как минимум регенерация здоровья или восполнение маны. А какова основная польза, мы не скоро узнаем - не в этом рейде точно. Сожрут нас намного раньше.
  
  - Подожди, Ай, есть еще одна странность, - красочно описываю дым и смрад, появившийся после удара глефой по щупальцу.
  
  Айгор просит осмотреть мою тяпку на ручке, после чего удовлетворенно выносит вердикт:
  
  - Некрогель действует! Хоть и много слабее, чем на классическую нежить, но точно так же. Разъедает, как кислота и отравление. Надо всем нашим обработать оружие - польза несомненная.
  
  К сожалению, идея не нашла поддержки. Это для неполноценного бойца, как я, поражающий эффект заметно вырос. Джерг, например, портить свою замечательную секиру какой-то трупной гадостью ради +1 % поражения не захотел.
  
  С обоих монстров достался неплохой дроп - весьма ценный, но мне совершенно не подходящий, прежде всего по уровню - даже не наденешь.
  
  Тем более что мое участие в сражении можно охарактеризовать просто - 'рядом проходил'. Также не претендовал на кости, зазубренные когти и прочие внутренности - только место в мешке занимать. Теплится надежда на что-то более приятное и ценное.
  
  Не обошлось без потерь - одного авантюриста потеряли в самом начале боя. К слову, кристаллический 'еж' на месте гибели игрока сразу не появился - что подтвердило наши ранние предположения. Ждать еще час ради одной звездочки - слишком рискованно.
  
  Решили вернуться к развилке, идти вперед нет никакого смысла - дальше только незачищенная локация, явно не соответствующая нашим боевым возможностям.
  
  А так есть шанс, что 'назаретяне' нас выведут к соседям, расчистив дорогу.
  
  К сожалению, все вышло не так, как запланировали. Добрались до развилки без проблем, свернули в сторону, высматривая редкие следы ребят из 'Назарета', спокойно прошли метров двести и нашли всю группу целиком. Двенадцать светящихся кристаллов и гигантскую, полуобглоданную тушу убитого монстра. Судя по отметинам от зубов на боку - погрыз его родной собрат по классу, ничуть не уступающий в размерах.
  
  Надо же, дроп лежит! Некому было поднять - оно и понятно.
  
  Ожерелье Поклонения Тьме. Защита от инфернального воздействия 10 %.
  
  Тут уж без возражений добыча была присуждена мне, как самому слабому и хилому.
  
  Разумнее было бы вернуться, но надежда встретить выживших перевесила. Каких-то триста-пятьсот метров, и мы выйдем на их маршрут. На том и порешили.
  
  А еще через 100 метров меня убили. Даже не понял, кто и как. Шел себе, шел, внезапно что-то мелькнуло сбоку. Удар - и темнота.
  
  Вы погибли от причиненных повреждений.
  
  ВНИМАНИЕ: Включена функция реалистичной смерти. Воздержитесь от слишком частой гибели. Каждая последующая смерть приводит к повышению уровня боли. Текущее значение 3 %. Максимальное - 10 %.
  
  Быстро закончилось мое путешествие по кластеру Инферно.
  
  Открываю глаза и... Что за фигня?
  
  Серые облака над головой, красно-черная земля, покрытая серым мхом. Такие же серые и черные кусты. Стена грязного тумана вокруг.
  
  Старая выцветшая пентаграмма, в центре которой сиротливо стою я.
  
  
  Судя по карте, снова оказался в месте перехода. Но почему-то по эту сторону и в полном одиночестве.
  
  Еще раз внимательно изучаю план местности, хотя что там смотреть, сплошная чернота и тоненькая светлая загогулина - отмечен пройденный вместе с отрядом путь. А это что за стрелка упирается в край развернутого фрейма?
  
  Пробую увеличить масштаб, и наконец на карте появляется какая-то странная отметка. Пытаюсь вспомнить диалог с владельцем игры и прихожу к выводу, что значок - это второй портал, выход из инферно-кластера обратно в 'нормальный' мир. Непонятно только, почему все участники рейда уже дома, и только я здесь застрял в гордом одиночестве? Или очередная подстава, или особенность квеста, сработавшая на того, кто открыл портал?
  
  Сейчас некогда разбираться - надо срочно что-то решать. Трудно оценить масштаб и расстояние до вторых врат, но явно больше ста километров, а это значит, что в одиночку мне их преодолеть будет трудно. Между тем где-то недалеко блуждают мои попутчики, если их, конечно, не порешили следом за мной.
  
  В любом случае надо их найти или убедиться, что они в мире ином, нормальном.
  
  На выбор два варианта: идти тем же путем, что в первый раз, либо двинуться навстречу по тропе, проложенной соседним кланом. Вроде бы план предусматривал возвращение именно этим маршрутом, и если повезет, то бежать мне в два-три раза меньше.
  
  Быстро меняю экипировку на второй комплект: щит и доспехи никакой реальной защиты против местной нежити не дают - лишняя тяжесть. А вот почти полный набор, заточенный на ловкость, изрядно прибавляет в беге и шустрости. Есть шанс просто оторваться от преследователей, если повезет.
  
  Решаю двигаться встречным курсом - в расчете на удачу, и не ошибаюсь. По пути собираю два десятка кристаллов - остальное либо сожрали местные твари, либо где-то в стороне. Удивительным образом избегаю какого-то крупного охотника, просто прибавив скорость. Пока невидимая в тумане туша с треском и шумом, громко пыхтя, продирается сквозь густой подлесок.
  
  И всего через пятнадцать минут вылетаю лоб в лоб на мой отряд, чудом избежав стрелы в лоб.
  
  Мое появление производит ошеломляющий эффект. Народ лезет обниматься, кто-то хлопает по плечу, веселые шутки и остроты - пока никто не понимает, в какой непростой ситуации я оказался.
  
  Отряд уменьшился в размерах, потеряв десять человек, включая двух боевых магов. Серьезный урон, но зато вся научная группа в целости и сохранности.
  
  Первым осознает всю неоднозначность ситуации Айгор. Смех и шутки про 'везунчика' Волхха тут же умолкают. А через несколько минут и вовсе наступает гнетущая тишина.
  
  - Получается, ты здесь застрял. - Даже непробиваемого Джерга проняло, аж потемнел лицом.
  
  - Теоретически шансы есть. На карте отмечена вторая пентаграмма. Вино и глутамат для активации в наличии. Осталось дойти.
  
  - И как далеко другой портал?
  
  - Трудно сказать, но точно не меньше ста километров.
  
  Викинг со всей злости бьет кулаком по ближайшему дереву:
  
  - Сволочи, они все заранее рассчитали! Мы даже пары километров по незачищенной территории не пройдем - всех положат. А в одиночку у тебя нет ни одного шанса уцелеть. Могу поспорить - ни одного игрока уже нет в живых, наш отряд - исключение, поскольку таскаем с собой обузу в виде ученых и до сих пор бродим по чужим следам.
   - Отставить панику! Движемся в сторону старого портала, затем к горной гряде, как и планировали. Там обустраиваем лагерь и только после этого будем думать. Дорога относительно безопасная, лишь в одном месте надо сделать крюк, обойти стороной засевшего в подлеске монстра.
  Глава 18
  
  - Еще одну атаку мы не переживем.
  
  Никто не возражает, предыдущий штурм обошелся слишком дорого. Семь человек, включая последнего мага. Теперь из лекарей осталась лишь Камилла, и она явно не справляется с этой задачей во время боя.
  
  - Может, достроить вал - какая-никакая защита. - Джергу пришлось тяжелее всех, именно он принял на себя основной удар, спасая 'научную' группу. Чудом выжил, но израсходовал весь запас лечебных зелий.
  
  - И много от него пользы было?
  
  Викинг смущенно молчит, его идея соорудить каменную стену из валунов для защиты лагеря с треском провалилась. Точнее, развалилась при первых же ударах атакующих.
  
  Вся надежда на наших ботаников - может, что умное подскажут.
  
  - Айгор, можно повысить концентрацию некрогеля, чтобы он лучше действовал на врагов?
  
  Горе-исследователь пожимает плечами.
  
  - Теоретически можно, но что тебе это даст? Чтобы убить местную зверушку, тебе надо нанести сотню ударов и подождать полчаса, пока она умрет от токсина. Естественно, ты переваришься в ее желудке намного раньше. Спрашивается, много будет пользы, если ударов будет всего 80, а отравление наступит через 20 минут? Тебя это утешит?
  
  - Ты прав, толку будет мало. Но за неимением 'Феррари' ездим на троллейбусе. Сделай хоть это, несколько часов до респауна зверюшек у нас есть.
  
  Чернокнижник пообещал напоследок поднять парочку Костяных Инфов примерно уровня пятидесятого, на большее ингредиентов не осталось. Подходящие тушки уже присмотрел.
  
  Камилла тоже ничем порадовать не может.
  
  - Исходя из того что местная флора и фауна агрессивно воздействуют на любой живой объект, можно предположить, что обратное тоже верно. То есть растение или вещество из 'обычного' мира будет агрессивно воздействовать на материю Инферно.
  
  - А если на нормальный язык перевести, то что мы можем получить?
  
  - К сожалению, ничего! Просто не успеем. Можно было бы провести ряд экспериментов и найти что-то эффективное и убойное против местной живности. Но во-первых, времени катастрофически не хватает, во-вторых, исходного сырья тоже нет.
  
  - С этого места подробнее! Какое сырье нужно? Соль поваренная в количестве 20 кг подойдет?
  
  Мулатка оживает, в глазах загорается азарт, но тут же затухает:
  
  - Несомненно, соль - очень перспективное направление. Но, к сожалению, я не химик, а травница. Если бы добавить хоть какое-то растительное сырье из старого мира - наверняка что-то получилось бы. Сами по себе любые материалы из обычного слоя игры здесь токсичны, а их соединение тем более.
  
  - Правильно понял, что любое растение тебя устроит? Тысячелистник Ойкуменный, 46 листов тебя устроят?
  
  Если бы у меня внезапно появились рога и хвост, это вызвало бы меньшее удивление.
  
  Хлопая ресницами, девушка смогла лишь растерянно выдавить:
  
  - У тебя есть стадо элефантопотамов?
  
  Забыл совсем, что она тоже с ботанического форума и в курсе странной истории с астрономическими ценами на этот бесполезный гербарий.
  
  - Не будем отвлекаться. Результат нужен до того, как нас всех убьют.
  
  
  Заинтересовавшись нашей беседой, рядом возник Айгор и тут же решил примазаться к величайшему научному изобретению. Предложил смешать все это добро с некрогелем - не пропадать же запасам, наготовил как на продажу, в промышленных объемах - литров десять в наличии.
  
  Как ни странно, получилось что-то годное. Патент, правда, ушел в пользу Камиллы, ну да ладно - не все коту сметана на завтрак, обед и ужин.
  
  Инферногель Ойкуменный. Концентрация 45-86 %. Щелочное едкое воздействие на создания Тьмы, Инферно, Некро. Токсическое поражение 30 мин.
  
  
  - Чтобы убить стандартного монстра 80-го уровня, потребуется нанести не менее 20 ударов глефой, после чего тварь издохнет в течение 15 минут. Не забывай обновлять гель после каждой схватки - сильно сказывается на эффективности отравления.
  
  Не панацея, но хоть какой-то шанс. Теоретический, правда. Не могу представить хищника, спокойно ждущего, пока его изрубят в капусту.
  
  
  Кроме того, мне достались 122 кристаллических 'ежа' - народ охотно скинулся в помощь остающемуся.
  
  - Пора в путь. Пару километров мы тебя проведем, дальше - уже сам.
  
  На всякий случай прощаемся. Джерг хитро подмигивает, намекая, что полтора месяца - пустяк, а там и приговор нужный подоспеет. Но это на самый крайний случай - попробую дойти до портала, если повезет. Поэтому выдвигаемся навстречу судьбе, в данном случае - следуя стрелке, указывающей в край карты.
  
  Через три часа снова оказываюсь в центре пентаграммы. Теперь уже точно один в целом мире. Весь отряд, включая двух поднятых инфов, уничтожен. Из плюсов - четыре кристалла, поднятых по дороге. Где-то там, впереди, скоро появится еще десяток светящихся кусочков души, но путь туда заказан - целый выводок монстров, практически не пострадавший в последней схватке. Насколько помню, ни одного не завалили окончательно, а регенерация у них прекрасная, можно не сомневаться.
  
  Верная глефа в руке, набор ловкого труса-бегуна вместо доспеха - в добрый путь. Надеюсь, следующая реинкарнация будет в другом месте.
  
  Зря надеялся. И следующее, и еще три воскрешения потом - все в одном месте, как привязанном.
  
  Уровень реалистичности уже 7 % - и это уже реально больно и неприятно. Но зато я теперь опытный пациент, и так просто меня не возьмешь. Некоторые засады и присутствие крупных монстров уже заранее чувствую. Следы на земле, содранный мох, отломленная ветка или мускусный запах - все это точные признаки присутствия врагов. Заросли кустарника с листьями фиолетового оттенка почти гарантированно являются пристанищем Коброида - змеенога семидесятого уровня, и хорошо, если одного. Ящера, подобного тому, чьи останки использовал некромант при создании первого кадавра, всегда выдает зловоние, надо лишь постоянно контролировать обстановку - такой запах ни с чем не спутаешь.
  
  Набираюсь опыта и знаний, потихоньку увеличиваю расстояние до того момента, как убивают, и это дает результат! Очередной респаун, и вместо надоевшей пентаграммы под ногами каменная площадка на просторной поляне. Вырвался все-таки! Три километра позади. Осталось примерно столько же, сколько и было, больше ста км.
  
  
  Следующий день оказался много хуже прошедшего. Новый участок местности - новые неприятности. Если раньше монстры были хоть и крупными, но редкими, то теперь пошли в ассортименте. Любые на выбор. В том числе мелкие, россыпью. Хотя слово 'мелочь' к быстроногим рептилиям пятидесятого уровня применить можно с трудом.
  
  Убежать от них невозможно, а обойти чрезвычайно трудно - бродят земноводные стадами до десяти штук по обширной территории, нигде надолго не задерживаясь. Некоторые прайды ведут оседлый образ жизни, оккупировав берега небольшой речки с грязно-черной маслянистой жижей вместо воды. Обойти их нет возможности - очень уж подозрительные кустики на границе их 'пастбища', даже сами зубастые к ним подходить опасаются.
  
  Естественно, долгие блуждания и попытки найти проход не прошли безнаказанно. Нарвался на неприятности.
  
  Крыохзувр 78 ур.
  
  Успел запрыгнуть на дерево, в последний момент выдернув свою 'заднюю' ногу из пасти крысы-мутанта, размером с теленка.
  
  Теперь сижу на ветке, рассматриваю беснующуюся внизу тварь и думаю, как лучше самоубиться - не охота в пасть, зубы явно не чищенные.
  
  Казалось бы, куда хуже? Но в жизни всегда есть место для апгрейда неприятностей.
  
  Внезапно под моим насестом появляется новое действующее лицо:
  
  Ыирхон Прогло 95-го ур.
  
  Ненамного симпатичнее, зато гораздо крупнее в размерах. И это решает дело. Новоявленный монстр с разгона врезается в мутанто-крысу, опрокидывает ее и за считаные секунды забивает насмерть, попутно разрывая на куски, расшвыривая ошметки.
  
  После чего с интересом поглядывает в мою сторону. Зверь похож на носорога, и маловероятно, что умеет взбираться на деревья, но залезть повыше не помешает.
  
  По всей видимости, решив, что добыча на дереве никуда не сбежит, монстр переключился на поверженную крысу и принялся за обед. Следующие 15 минут на поляне стояло сочное громкое чавканье, слышимое, наверное, за километр. Но желающих присоединиться к трапезе не прибыло. Из чего можно сделать вывод, что зверюшка здесь в авторитете.
  
  Вспомнив, что у меня есть арбалет, решил попрактиковаться в стрельбе. Хоть какое-то развлечение перед неминуемой смертью. Заодно испробуем новый улучшенный некрогель.
  
  Как ни странно, попал с первого раза. Заметного урона не нанес, зато оторвал монстра от обеда, причем в очень плохом настроении.
  
  Разъяренная туша с разгона ударила в дерево, да так, что я чуть не слетел вниз, прямо в заботливо открытую пасть. Выпустил еще пару болтов практически в упор и даже зацепил один глаз! А ведь это перспективное занятие, если дерево не свалится раньше, поскольку носорог и не думал останавливаться, раз за разом с разгону ударяясь в дерево.
  
  Истратив десяток болтов, похоже, повредив глаз инфернальному зверю, перешел к более действенному способу нанесения ущерба. Привязавшись к дереву, чтобы не упасть, подгадал момент и тяпнул Ыирхона по спине.
  
  Вспоминая наставления Айгора, можно прикинуть, сколько ударов потребуется, чтобы монстр издох от отравления. Не менее пятидесяти? Интересно, что продержится дольше: дерево или носорог?
  
  Повезло, тварь откинула копыта раньше, хотя дерево уже трещало и шаталось, грозя рухнуть в любой момент.
  
  
  Вы получили 14-й уровень
  
  Вы получили 15-й уровень.
  
  Вы получили Перстень Усопшего Мрака. Защита от Инферно 2 %.
  
  
  Идея обратной эволюции человека на дерево оказалась весьма продуктивной, жаль, что использовать ее еще раз трудно. Попадется многоногий паучок с длинными щупальцами - и толку с того дерева?
  
  Ну и воняет же от него! Даже на фоне привыкания к 'сероводородной' атмосфере пробирает так, что глаза слезятся. Интересно, местные обитатели как на этот запах реагируют? По идее, должны разбегаться в разные стороны, а это значит...
  
  Придется поработать Потрошителем. Еще та работенка - снимать шкуру с мертвой нежити, зато результат превзошел все мои ожидания.
  
  Семь километров пройдено без единой стычки, и только на следующее утро система дала сбой. Либо вонь выдохлась, либо новая локация началась, где авторитет Ыирхона ничем не подкреплен. Может, просто расслабился, но завалили меня с одного удара.
  
  Уровень боли - максимальные 10 %, и это чувствуется. Утешает, что точка воскрешения уже в новом месте, а это значит, что я ближе к выходу на несколько километров.
  
  Однако радость оказалась преждевременной. Заглянув в карту, смог наконец оценить примерное расстояние до портала. Если раньше пройденный путь при увеличении масштаба просто сливался в белое пятнышко, то теперь отчетливо выделяется и можно сопоставить пройденный участок и оставшийся. К моему ужасу, соотношение оказалось 1 к 15 или даже 1 к 20. Точнее измерить не получается, а это значит, что с самого начала ошибался! До портала примерно 150-200 км, а пройдена лишь малая часть.
  
  Скрасила мое разочарование неожиданная находка. Я вышел на дорогу! Вымощенная потрескавшимися каменными плитами, давно заброшенная, не используемая - это все равно дорога!
  
  Не знаю, по какой причине местная живность невзлюбила каменное покрытие, но мне удалось пройти почти километр, не встретив ни одной живой или мертвой души.
  
  Естественно, такое везение до добра не доводит.
  
  Сильный удар в бедро, и меня подбрасывает в воздух на пару метров, не меньше. Старый знакомый, точнее его близкий родственник.
  
  Каенхон Гнетущий 82-й уровень.
  
  Та самая многоногая гадость с сотней щупалец, заканчивающихся гранеными когтями.
  
  Обидно, если не дотянул до новой точки респауна, почти километр одолел.
  
  Закрываю глаза, привычно прощаюсь с жизнью в ожидании завершающего удара. Скорее бы уже, развороченное бедро кровит и донимает ноющей, дергающей болью.
  
  Проходит несколько мгновений, а забвение не приходит. Осторожно открываю глаза и наблюдаю неожиданную картину. Паучок мертв, рассеченный на несколько неравных частей, а вместо него присутствует десяток новых лиц, точнее рыл. Судя по внешнему виду, очередные представители местной фауны. Лишь один из персонажей резко выделяется на фоне остальных.
  
  Авгур Черный Викарий. Уровень 102.
  
  Черный полированный зеркальный доспех, багровый плащ до земли, венецианский барбют с Т-образной прорезью, стилизованный под спартанский античный шлем. И завораживающий взгляд огненно-красных глаз. Даже без запаха серы сразу можно догадаться - перед нами классический демон. И что самое важное - НПС!
  
  - Мессир, позвольте высказать вам свою признательность за спасение.
  
  Демон резко поворачивается в мою сторону, несколько мгновений соображает, что именно услышал. Затем громко хохочет, да так, что дым и запах серы заволакивают все пространство вокруг.
  
  - Первый раз вижу, чтобы еда благодарила за спасение!
  
  Повезло, настоящий энпиэс, а что он там говорит - дело второстепенное.
  
  - Не думаю, что мясо светлого придется вам по вкусу. И тем более нет смысла кушать своего будущего торгового партнера.
  
  Викарий подвинулся ближе, запах серы стал невыносим, до слез.
  
  - Ничтожный, твое мясо ядовито и не годится на корм даже адским гнолам, уж на что они всеядны. Но твоя смерть дает камень истинного света - и поэтому ты обречен.
  
  Экие здесь все продвинутые. Первый игрок в этом мире, а уже все знает, с чем его едят и как правильно готовить.
  
  - Вынужден разочаровать, но кристалл Света вы не получите, - блефовать так с музыкой. - Сегодня меня уже убивали, кристалл выпал, а значит, нужный камень в ближайшую неделю ждать не стоит.
  
  - Ты лжешь, мерзкий светляк! - Хватка у демона - будь здоров. Ноги в воздухе болтаются, пока трясет меня, держа на вытянутой руке.
  
  - Не вижу смысла обманывать своего будущего компаньона. Если вы поставите меня на место, то мы обсудим этот вопрос более детально.
  
  Черный Викарий удивлен моим самообладанием и невозмутимостью, поэтому вежливо опускает меня на грешную землю.
  
  - Если вас интересует это - оно есть у меня. - Демон, хоть и быстр, но кристалл исчезает в мешке быстрее, чем хотелось.
  
  - А если просто убью тебя? Или буду мучить долго и упорно, пока не отдашь все Зерна Души? - скалится в зловещей усмешке будущий партнер.
  
  Равнодушно пожимаю плечами.
  
  - Попробуй убить бессмертного. Только потом не обижайся, если найду себе другого компаньона.
  
  Демон задумчиво пускает дым и окуривает оппонента дешевым запахом серы, но на меня это не действует.
  
  - Что хочешь в обмен?
  
  Вот это деловой разговор.
  
  Ничто человеческое демонам не чуждо, по крайней мере основные признаки человека - жадность и тщеславие, присутствуют в полной мере.
  
  Узнав о возможности не только поживиться кристаллом, но разбогатеть, ужасный монстр тут же превратился в галантного и предупредительного собеседника. Выглядело это насквозь фальшиво, и временами чувствовалось, что сожрать меня ему хочется даже больше, чем денег, особенно в моменты упорного торга.
  
  Недостаток торгового мастерства оппонент пытался компенсировать дымом и серой, но такие дешевые трюки на меня не действуют.
  
  Два кристалла, один авансом сразу, второй по прибытии в безопасное место - все остальные перспективы только после изучения обстановки.
  
  Получив первый кристалл, Авгур, недолго думая, забросил его в пасть и, морщась от вкуса, разжевал.
  
  Внезапно над головой демона появилось сияние в виде неровного багрового нимба, зловещую фигуру на секунду скрыл плотный дым, а когда он рассеялся, передо мной предстал... тот же самый демон, только цифра, обозначающая уровень, сменилась, увеличившись на единичку.
  
  Авгур Черный Викарий. Уровень 103.
  
  Так вот для чего нужен Кристаллический Свет Души местным аборигенам! Учитывая сложность прокачки для неписей, колючка здесь идет по цене даже не золота, а чистых бриллиантов! А значит, у меня на руках целое состояние. Плохая сторона открывшихся обстоятельств: для всех окружающих моя смерть - самое желанное событие, дарующее сверхценный лут.
  
  Попробуй объясни жаждущим, что кристалл выпадает не каждый раз: повторно образуется только через пять суток, и убивать меня чаще нет никакого смысла. Срок обновления вычислен экспериментально, на собственной шкуре - мысль собирать светящиеся колючки на месте своей гибели посетила меня сразу же. Должна быть хоть какая-то польза от внезапного расставания с жизнью. Но не повезло. Пока только один подобрал - два упустил.
  
  - Запрыгивай и держись крепче. - Авгур уже на 'коне'. Хотя любая лошадь обидится за такое сравнение, восьмилапая каракатица с мордой крокодила даже отдаленно не похожа на благородное животное. С другой стороны - тоже средство для передвижения верхом.
  
  Легко сказать 'запрыгивай', залез и то не с первой попытки. Держаться пришлось за наездника, чтобы не вылететь на первой кочке.
  
  Демон на ощупь - тот еще подарок. Температура градусов пятьдесят, даже сквозь доспех чувствуется жар, исходящий от тела. А запах серы вблизи такой, что разъедает горло и легкие - кашель еле сдерживаю.
  
  Вместо того чтобы двигаться по плохой, но каменной дороге, демон сворачивает на проселок. Сопровождающие бегут следом, не уступая в скорости нашему скакуну - от таких не убежишь при всем желании.
  
  Интересуюсь, почему не едем по дороге?
  
  - Этот путь в город Проклятьем Заклейменный, в гости к самому Руа. Мы же направляемся в мой феод - Гнездо Разложения. Там тебя не достанут конкуренты.
  
  - Стой - раз, два! - от неожиданности демон действительно затормозил, вследствие чего мой нос пришел в соприкосновение с полированной поверхностью доспеха. Чуть не разбил!
  
  - Кто такой Руа и почему ты не сказал, что город рядом?
  
  - Руа - он же Рекс или Рой. Конунг Проклятого и Заклейменного и его окрестностей. Мой феод с замком - дарованный рексом апанаж, земельный надел в пользование. За апанаж нобиль обязан платить оброк и выставлять войско по первому требованию Рекса-Руа.
  
  - Так что же ты молчал! На кой нам сдался твой замок, если все деньги крутятся в городе! Правь туда.
  
  - Но там же другие нобили, куда сильнее и мощнее меня! Если узнают о моем неожиданном росте, то сразу догадаются об источнике богатства. Не говоря о самом Руа, который тут же наложит лапу на тебя.
  
  - Не к лицу Черному Викарию проявлять трусость и малодушие. Будем решать проблемы по мере их возникновения.
  
  - Что-то ты путаешь. Трусость и малодушие - главные достоинства любого демона. Это в любой скрижали написано.
  
  Пусть бурчит, главное, что мы скоро окажемся в обществе таких же замечательных демонов, а значит, будет чем поживиться.
   И что самое приятное, движемся, хоть и не строго по направлению к порталу, но расстояние потихоньку уменьшается.
  Глава 19
  
  - Тысячу золотых за ночь. Не нравится - катись на все восемь сторон Тьмы, - ну и цены здесь! Хуже цен в гостиницах - только обслуживание в них.
  
  Деваться некуда, приходится платить. В городе всего три приличные гостиницы, из них две мне точно не подходят - там останавливаются нобили, то есть демоны знатных родов, но еще не имеющие права купить собственный дом в городе Роя.
  
  Мой компаньон тоже уровнем не вышел, судя по корявым объяснениям с загибанием когтей на пальцах, ему еще 17 левлов надо, чтобы получить такое право от Рекса. Не говоря уже о деньгах, которых у него отродясь не водилось. Самый скромный домик на окраине - пара миллионов золотом. К слову, серебром здесь нельзя рассчитываться, поэтому в одной золотой монете ровно тысяча медных, а промежуточных денежных единиц нет.
  
  - А если серебром расплачусь? - беру на понт наглеца.
  
  Унтер-демоноил бледнеет и нервно озирается по сторонам.
  
  - Не надо серебра. Пятьсот золотом, и комната твоя.
  
  Судя по всему - ниже цен мне не найти, поэтому соглашаюсь.
  
  Вообще Проклятьем Заклейменный мало пригоден для жизни, тем более для светлых игроков из нормального мира. Но все же разрабы предусмотрели возможность пребывания в городе представителей разных рас и фракций.
  
  Условия, конечно, специфические, но жить можно. Без удовольствия.
  
  Сам город, насколько мог рассмотреть на пути от крепостных ворот, даже красив - нечеловеческой, мрачной синтетикой. Смесь Гауди и мрачной готики в декорациях от старого Дьябло.
  
  Авгур поселится у родственника, а за охрану из трех гнолов придется платить мне. По закону мне ничего не грозит на территории Проклятого и Заклейменного, но когда вопрос идет о больших деньгах - кого останавливала такая мелочь, как закон. Тройка гнолов и минуты не простоит против нобиля 120-го уровня, но все же какая-то защита. Иллюзорная, почти виртуальная - но не всякий нобиль готов покуситься на имущество другого дворянина и доказывать потом в суде, что у нападавшего нет хвоста и копыт (*синоним поговорки о верблюде).
  
  Впервые в жизни изображаю из себя имущество, да не абы кого, а целого демона. Впрочем, мой компаньон находится в самом низу социальной лестницы нобилей, начинающейся с сотого уровня. По местным понятиям - гопота районная, с квартирой/замком в ипотеке.
  
  С другой стороны, я даю ему шанс вырваться с социального дна нобилета, и предавать меня он не будет. По крайней мере задешево и сразу. Дорого и потом - без вопросов, почти наверняка предаст. Демон как-никак.
  
  Будущий потенциальный предатель явился ни свет ни заря. В здешнем мире рассвет понятие условное, но при долгой практике наблюдений все же заметное. Вот с утра и явился, наверняка всю ночь не спал - грезил о миллионах.
  
  Полученный кристалл сожрал тут же - даже на шаг вперед подумать не догадался. Теперь со своим новоприобретенным 104-м уровнем он, как новогодняя елка посреди футбольного поля, - заметен за километр.
  
  - Не томи, выкладывай, как мы будем делать миллион?
  
  - Мы будем продавать опционы на Кристаллический Свет Души.
  
  Демон впал в ступор. Оно и понятно, сам с трудом представляю, что такое опцион и с чем его едят. Но слово-то хорошее, внушает!
  
  - Может, просто продадим кристаллы? У тебя их много?
  
  - Просто - не значит надежно. К тому же кристаллов у меня всего два осталось. Думаю, что 100-200 тысяч за них можно выручить, а что потом делать? - не надо выкладывать козыри в начале игры, особенно если играешь в шахматы.
  
  - Двести тысяч - хорошие деньги! Можно месяц гудеть в Доме Разврата и Пыток.
  
  - Можно, но недолго. Как только слухи о кристаллах достигнут влиятельных особ, они тут же заинтересуются, откуда хвост растет. И легко выйдут на нас. После чего мы получим серьезные неприятности, не имея никаких аргументов в защиту.
  
  - Ты прав. Не дай Темнота, Узурпень или Трихвостень узнают - придется бежать из города. Эти не успокоятся, пока в Инферно всю твою плоть не переведут.
  
  - Сколько всего нобилей у Роя?
  
  - Информация секретная, никому нельзя говорить. Около ста, но не все они сейчас в городе.
  
  - Отлично. С каждого по сто тысяч золотом - уже десять миллионов.
  
  Авгура Викария чуть удар не хватил от умопомрачительной цифры, но не стал его жалеть и добавил:
  
  - Это если они по одному закажут кристаллу, а вот если по два-три, то сумма удвоится.
  
  На демона жалко смотреть, того и гляди копыта откинет на нервной почве.
  
  - Столько денег не бывает! Математика - лженаука, придуманная светлыми, чтобы мучить нас грешных, но даже она говорит, что для того чтобы собрать столько кристаллов, надо регулярно убивать тебя десять лет подряд или больше. Никто не станет вкладывать золото в такую рискованную и длительную операцию.
  
  - Поверь профессионалу. Не пройдет и недели, вокруг тебя будут толпиться нобили и умолять принять от них еще один миллион.
  
  Авгур начал биться головой об стену, благо шлем не снимал - риска нет никакого.
  
  - Меня точно четвертуют! Говорила мне прародительница - не связывайся со светлыми, пожалеешь! Зря ее продал в рабство - надо было слушаться.
  
  - Не паникуй, лучше подумай, куда деньги тратить будешь.
  
  Как ни странно, подействовало. Демон перестал биться в истерике и, усевшись на табурет, начал загибать когти, пытаясь пристроить пока бесхозные будущие миллионы.
  
  Первым делом отправились в Руа-протекторию, где оформили в совместное владение ООО 'Ад Инкорпорейтед. Проклятое представительство'. Демону досталось 49 % уставного капитала, мне - все остальное. Попытка качать права была пресечена предложением внести наличные в общее дело, ответом на что стали невразумительные ругательства и клубы дыма.
  
  После чего проследовали в банк, где оформили ссуду на имя Авгура Викария под залог двух кристаллов в размере 80 тысяч золотых.
  
  Серый дварф, больше похожий на малорослого негра-штангиста с крашеной седой шевелюрой, недоуменно принял залог и выдал вексель.
  
  Авгур в очередной раз обломался, полученный кредит тут же пошел в оплату четырех ваучеров ООО 'Ад Инкорпорейтед' с номерами с 6-го по 9-й. О чем был составлен договор и заверен прямо здесь, не отходя от кассы.
  
  Посмотреть на диковинное представление собрался весь коллектив банка, что требовалось. Надеюсь, завтра весь город только и будет что обсуждать эту сделку.
  
  Естественно, пропагандистский процесс не ограничивался только этим. Шестеро особо доверенных гнолов из свиты Авгура были осчастливлены необычным заданием: напиться в кабаке за счет хозяина! Единственное требование, кроме перевода денег в похмелье через промежуточную стадию в виде посещения питейного заведения, - выдать сенсационную новость о том, что Черный Викарий внезапно разбогател. Проблема, чтобы они не в одном кабаке нахрюкались, а в разных, - пришлось проконтролировать процесс.
  
  Журналистика и пресса в инфернальной части мира, к сожалению, отсутствовали, поэтому пришлось прибегнуть к суррогатному эквиваленту - нанять глашатаев, которые весь день изводили горожан криками и воплями об открытии представительства 'Ад Инк.' и начале подписки на ваучеры. С обещанием удвоить вложения за три месяца.
  
  По выходу из банка демон набросился на меня с обвинениями:
  
  - Один кристалл стоит двести тысяч, допускаю, что покупателя найти сразу тяжело, но даже за полцены его легко продать. Ты же взял кредит всего 80 тысяч! Это ли не глупость? И почему ты не сказал, что у тебя их много?
  
  - Отвечаю по пунктам. Не сказал, потому что ты тогда не удержался бы и совершил глупость. Например, попробовал бы меня запытать, чтобы получить все. Ничего не получилось бы, а сотрудничество не состоялось бы.
  
  - Ты прав, только подумать - четыре кристалла! Точно, не сдержался бы, - горестно вздохнул демон. - У тебя точно больше ничего не осталось?
  
  - Отвечаю на вопрос, заданный ранее. Хоть мы и получили в три раза меньше денег, но зато кристаллы фактически остались у нас, и выкупить их можно в любой момент. Зато деньги сразу, без хлопот и риска.
  
  - Ты - голова! Может, у тебя еще несколько кристаллов осталось? - Настойчивость демона начинает раздражать.
  
  - У тебя на руках четыре ваучера 'Ад Инк.', а это означает, что ты можешь получить столько же кристаллов в течение 20 дней, согласно зафиксированной очередности. По одной штуке через пять дней.
  
  Черный Викарий от неожиданности плюхнулся на табурет.
  
  - Эти бумажки стоят кучу денег? - оторопело рассматривает невзрачные расписки с кривой печатью, боясь прикоснуться. - А если их подделать?
  
  - Бессмысленно, все равно они под номерами по порядку записаны в реестре. Который ведется в двух экземплярах, один из которых находится в банке на хранении.
  
  - Жалко, что нельзя нарисовать еще столько же.
  
  - У нас абсолютно честное и законное предприятие - никаких махинаций и фальшивок не будет.
  
  Демон расхохотался.
  
  - Не смеши мои копыта. Даже новорожденный демоненок не поверит, что в центре Инферно может существовать честный предприниматель, который не обманет. Ни один облезлый черт не опустится до такого глупого обещания - не обманывать клиента! Хорошая шутка получилась.
  
  - Это нам на руку! Позиционируем меня как светлого торговца, прибывшего в Проклятьем Заклейменный с миссией обратить демонов к свету.
  
  Рогатый задумчиво почесал гребень на шлеме:
  
  - Твоя ложь настолько нелепа и чудовищна, что может получиться. Никто не поверит, но ум и хитрость оценят - а это лучшая характеристика для афериста.
   Пришлось раскошелиться и снять всю гостиницу под офис, а также нанять серого дварфа из банка для ведения реестра. Расходы резко выросли.
  
   Последние главы 19 и 20 и 21 первой книги можно прочитать на Целлюлоза.ру
  
  Ссылка на целлюлозу
   Стоимость фрагмента (включает главы 19 и 20 и 21) всего 8 рублей.
   Автор на руки получает из этой суммы 4 руб минус 13% налог. :)))
   Читалка на Целлюлозе новая нормальная, легко настраивается.

Популярное на LitNet.com Ю.Ларосса "Тихий ветер"(Антиутопия) П.Роман "Ветер перемен"(ЛитРПГ) В.Соколов "Мажор: Путёвка в спецназ"(Боевик) В.Соколов "Мажор 3: Милосердие спецназа"(Боевик) Д.Максим "Новые маги. Друид"(Киберпанк) Н.Изотова "Последняя попаданка"(Киберпанк) А.Эванс "Фаворит(ка) отбора"(Любовное фэнтези) А.Минаева "Академия Алой короны. Обучение"(Боевое фэнтези) А.Минаева "Академия Алой короны-2. Приручение"(Боевое фэнтези) Д.Игнис "Безудержный ураган 2"(Уся (Wuxia))
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Время.Ветер.Вода" А.Кейн, И.Саган "Дотянуться до престола" Э.Бланк "Атрионка.Сердце хамелеона" Д.Гельфер "Серые будни богов.Синтетические миры"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"