Николаев Владимир Сергеевич: другие произведения.

Iron Commander

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Каково оказаться в мире любимой игры? А если ты узнаешь, что в этом мире ты персонаж супергеройских комиксов и фильмов? Вот и Тони, мягко говоря, удивился... Но времени нет! Нужно срочно готовится к вторжению Жнецов! И Старк взялся за дело. Разумеется, в своём стиле... https://ficbook.net/readfic/2011057

Iron Commander

Annotation

 []
      Iron Commander
      Направленность: Джен
      Автор: Grom119
      Соавторы: Dragon7370
      Беты (редакторы): P0STAL , Laikalasse , Wemjun
      Фэндом: Marvel Comics, Железный человек, Mass Effect, Мстители (кроссовер)
      Пейринг или персонажи: Тони/Миранда (авторы гады, можете им об этом не рассказывать:) )
      Рейтинг: NC-17
      Жанры: Юмор, Фантастика, Экшн (action), POV, AU, Songfic, Стёб, Попаданцы
      Предупреждения: OOC, Насилие, Нецензурная лексика, Мэри Сью (Марти Стью), Смерть второстепенного персонажа, Элементы гета
      Размер: планируется Макси, написано 629 страниц
      Кол-во частей: 60
      Статус: в процессе
      Посвящение: Моему любимому персонажу комиксов, автору идеи и двум с половиной частям Mass Effect.
      Публикация на других ресурсах: Разрешено копирование текста с указанием автора/переводчика и ссылки на исходную публикацию
      Примечания автора: Да, у меня Тони, между изобретением чудо-штуковин, вечеринками и подвигами успел пройти все три "массы". И, естественно, проплеваться с концовки трилогии, наехать на биоварей и, под угрозой покупки и закрытия студии, заставить их выпустить extended cut. Так что... Галактику тряхнёт не по-детски! Ибо ехать по рельсам сюжета, чтобы бездарно слиться в конце - это не про Старка! https://vk.com/album-69844256_201627805 - иллюстрации https://money.yandex.ru/to/410015651043082 - мой яндекс-кошелёк 4276 5500 5954 5015 - карта сбербанка На случай если кто-нибудь захочет слегка поддержать автора материально:)
      Описание: Каково оказаться в мире любимой игры? А если ты узнаешь, что в этом мире ты персонаж супергеройских комиксов и фильмов? Вот и Тони, мягко говоря, удивился... Но времени нет! Нужно срочно готовится к вторжению Жнецов! И Старк взялся за дело. Разумеется, в своём стиле...


Тони Шепард?.. Джон Старк?.. Железный Коммандор?!!

     - Старк, слышишь меня?! - раздался в динамике голос Фьюри, пока меня колошматил какой-то уродец. - На город пустят ядерную ракету!
     - Когда? - успел я спросить, прежде чем меня огрели по шлему.
     - У вас три минуты. Максимум! Взрыв снесёт весь Манхеттен!
     - Джарвис, пусти всю мощность на ускорители! - скомандовал я своему дворецкому-ИИ.
     - Уже сделано, - как всегда, спокойный и лаконичный ответ.
     Резкий рывок, пару раз тряхнуть ногой - и вот я уже в воздухе, лечу навстречу ядерной смерти. Я должен успеть! Нет другого выхода! Ребята там, внизу. Они рассчитывают на меня. Вот уже виден след от ракеты, нужно только перехватить её... А уж куда перенаправить эту гадость, я придумал пару секунд назад.
     - Я... Я закрою, - вышла на связь Наташа. - Кто-нибудь на связи? Я сейчас закрою портал.
     - Скорей! - раздался в эфире голос Кэпа. Нет! Ещё рано его закрывать.
     - Нет! Постой! - вклиниваюсь я.
     - Старк, они ещё лезут к нам!
     - На нас ядерную пустили. До взрыва меньше минуты. И я знаю, куда её пристроить, - пояснил Стиву я.
     А вот и ты, милая. Фиксируем... Пролетаю под мостом... Резкое торможение и вверх! И вот я на траектории перехвата. Сближаюсь на максимальной скорости и "прилипаю" под ракетой. Теперь можно корректировать её полёт. Ох, я вам, инопланетные засранцы, сейчас скорректирую... Мало не покажется!
     - Мистер Старк, - вновь заговорил мой ИИ. - Это полёт в один конец.
     - J, всю энергию на реверс, - и без всяких компьютеров знаю, что делаю.
     - Сэр, мне связаться с мисс Поттс?
     - Можно бы... - ну наконец. Дельное предложение. Ну же, Пеп, возьми трубку! Я уже на полпути в другую точку галактики. Я столько должен успеть сказать за эти несколько десятков секунд... Хех, видимо, не судьба. А вот и "то огромное, уродливое..." Идём в набор! Ох, чёрт! Чуть не врезался в свои апартаменты. Эх, финишная прямая. Ну, не поминайте лихом! Проход сквозь портал... Ого, как тут красиво... Жаль, что Марк VII не предназначен для открытого космоса. Хм, костюм для открытого космоса - и почему я не подумал об этом раньше?
     - Сэр, мисс По... - исказился и умер голос Джарвиса, а в след за ним умер и костюм. Определённо - это конец. А вот и "посылка" прибыла к "получателю". Как же жахнуло-то! Майкл Бэй, увидев это, сдох бы от зависти. Вот, золотая волна докатывается до меня, и я закрываю глаза. Тепло...
     Хм, интересно, а что там, за чертой?..
     ***
     - Итак, что мы знаем о Шепарде?
     - Кадровый военный. Его роди...
     ***
     - ...Только идиот верит в официальные версии.
     - Спектров не посылают на пробные полёты.
     - Джокер! Статус...
     ***
     - Говорят, на Иден Прайм очень красиво.
     - Я там никог...
     ***
     - Сержант Эшли Уильямс, взвод 212, сэр!
     ***
     - Командор Шепард, сделайте шаг вперёд. Властью данной нам, вы наделяетесь всеми правами и привилегиями члена Специального Корпуса Тактичес...
     ***
     - Быстрый и тихий. Идеально для спектра...
     ***
     - Доктор Лиара Т'Сони? Я Командор Шепард...
     ***
     - Прости, Эш. Я возвращаюсь к Кайдану.
     - Что? Нет! Спасайте сержанта!
     - Выбор правильный, шкипер. И ты это...
     ***
     - Спасибо, Шепард, - звук выстрела.
     ***
     - Аварийный маяк запущен.
     - Альянс успеет вовремя?
     - Альянс не бросит нас. Отправь всех к спасательным капсулам.
     - Джокер всё ещё в рубке. Он не бросит корабль. И я тоже не уйду без тебя!
     - Мне нужно, чтобы команда отправилась к капсулам. Я позабочусь о Джокере.
     - Джон...
     - Лиара. Давай. Быстрее.
     ***
     - Нормандию не спасти! Даже если мы останемся, ничего не изменится!
     - Эх... Ну ладно, помоги мне подняться.
     ***
     - Прости, Джокер, - звук нажатия кнопки.
     - ШЕПАРД!!!
     ***
     - Просыпайтесь, капитан, - ммм, капитан... Мы что, опять по пьяни ролевыми играми баловались? Ощущения, по крайней мере, такие, что пьянка была точно. БАБАХ!
     - Шепард, вы меня слышите? Вылезайте из кровати, на нас напали! - ну что ты пристала, Пеп? Я вчера мир спас! Пристроил ядерную бомбу на корабле читаури... Стоп! Нью-Йорк, читаури, ядерка... Я ЖЕ УМЕР!!! И какой, к чёрту, Шепард? Если я не ошибаюсь, то моя фамилия Старк. Похоже, всё-таки придётся встать. Открываем глаза... Блин, где я? Что это за место?
     - Шепард, ваши раны ещё не залечены полностью, но нужно двигаться. Станция атакована! - Шепард... Шепард... Шепард... Ой-ой. Моя память подбрасывает мне только одного Шепарда, а эта комната... Да ладно! Так не бывает! Попаданцев не существует. Вроде бы... БАБАХ! Чёрт, нужно выбираться. По сюжету этот лысый хмырь спустил роботов на станцию. Так, вот и канонный шкафчик... И конечно, там только пара халатов и какие-то медпринадлежности. Хоть одежду возьму, а то голышом бегать, по крайней мере, трезвым, неохота. Выбегаю в коридор и натыкаюсь на парочку трупов. Оружия нет. Брони нет. Только халаты. Значит, идём дальше. А дальше у нас канонный холл и не менее канонный ЛОКИ. Еле успеваю спрятаться за ящиком. Вот гад! Он, похоже, термозаряды жалеть не собирается. АЙ! Вот что бывает, когда пытаешься высунуть нос под обстрелом. Хорошо, что только царапина. Мог и целого носа лишиться!
     - Шепард! Вам нужно пробиться к челнокам.
     И без тебя знаю! Твою, маму-пробирку, лучше помогла бы, Миранда! Голыми руками с роботом драться - это как-то не комильфо. Эй! Может, я биотик? Надо проверить.
     - Приказываю, сдвинься! - выпрыгиваю я из-за ящика и выкидываю руку вперёд, как при броске. Ноль эффекта. А ЛОКИ, похоже, охренел! А нет, у него термозаряды закончились. Ух ты! Какая красивая монтировка...
     - Командор, это что сейчас было? - даже через динамики можно было прочувствовать всю глубину удивления Лоусон.
     - Психическая атака, - ответил я, доламывая недотерминатора. Хотя она, наверное, не слышит.
     - Но он же робот! - а нет, слышит.
     - Не учите меня воевать, дамочка! Я спектром не за красивые глаза стал.
     - Эх, ладно. Идите дальше. Вверх по лестнице, - да ну? А я думал, вниз.
     ***
     Коридоры и трупы, коридоры и трупы - вот и всё, что я видел по дороге к челнокам. Хвала Тору, больше мне врагов не встретилось. Блин, как же тупо это - бегать по холодной станции в одном халате и с ломом в руках (П.Б. Фримен не считается - у него монтировка была)). Я не прошу себе мою броню, но хотя бы пистолет и бронекостюм местного покроя мне бы пригодились. Так, ещё одна лестница... Ох-ё! Бедный парень по ту сторону стекла. Это, конечно, нехорошо так думать, но я рад, что оказался по эту сторону. Ладно, ему я уже не помогу. Что у нас за этой дверью? Балкон и Джейкоб Тейлор. Ну, хоть один пистолет теперь имеется. А то у роботов они привязаны к платформе электронно. Для взлома у меня нет времени и даже простейшего оборудования.
     - Шепард? Какого чёрта?! - заметил меня оперативник Цербера.
     - Асгардского! Ты долго с ними возиться будешь? Я бы помог, но сам видишь...
     - Подожди пару секунд.
     А он хорош! За минуту тридцать пять уложил весь металлолом. Теперь можно и поговорить.
     - Что вы здесь делаете? - задал вопрос Джейкоб. - Я думал, вам есть чем заняться.
     - В туалет вышел. Может, представишься для начала?
     - Прошу прощения... Я Джейкоб Тейлор. Начальник службы безопасности этого комплекса, - протянул он мне руку.
     - Джон Шепард, - почему Джон? Не знаю, но память выдала именно это имя. - И вас я бы своим телохранителем не нанял. Ну, после такого... - обвёл я помещение взглядом.
     - Да, моя вина... Никто не ожидал подобного. Если начистоту, то из охраны у нас только роботы, да ещё пара человек, кроме меня. Мы делали упор на скрытность и внешние орудия. Атака изнутри даже в теории не предусматривалась.
     - Очень плохо, Тейлор, очень плохо. А что, кстати, это за место? - нет, я и сам знаю, что это за жестянка. Но если я этого не спрошу, будет подозрительно.
     - Это станция проекта "Лазарь", - подтвердил мои мысли он. - Здесь вас... восстанавливали после крушения "Нормандии".
     - А поподробнее?
     - Эх... Ладно. Я не умею лгать. Вас привезли сюда два года назад и всё это время возвращали к жизни. Вы были в коме, если не хуже. Добро пожаловать в мир живых.
     - Два года?! У меня такое в голове не укладывается! - врубаем весь свой артистический талант. В такую новость адекватный человек вряд ли поверит.
     - Да. Неудивительно. Альянс заявил, что вы погибли на задании. Вся галактика считает вас мёртвым. И если мы не прорвёмся к шаттлам, так оно и будет.
     - Так это не проект Альянса?
     - Э-э... - ага! Попался! Я тебя подловил! - Знаете, пусть лучше вам Миранда всё объяснит. Она глава проекта.
     - Ладно, веди. Хотя стоп! У тебя больше нет оружия?
     - Извините, только "Хищник" и пара термозарядов. Придётся вам пока побегать с ломом, - сделал виноватую рожу Джейкоб.
     - Ну, нет так нет. Идём, - внезапно у оперативника заговорил инструментон.
     - Проверка. Проверка. Меня кто-нибудь слышит? Есть тут живые? Ответьте!
     - Уилсон? Это Джейкоб, - а, так вот как звали этот набор пикселей. - У меня тут Шепард.
     - Шепард жив?! - нда, даже не пытается шифроваться. - Какого... Ладно, неважно. Выводи его оттуда! Идите через служебные тоннели и выходите в комнату управления.
     - Кто это был? - спросил я.
     - Уилсон - главный медтехнолог. Один из людей, ответственных за ваше воскрешение. Идёмте, вход в тоннели - с той стороны.
     ***
     По дороге к тоннелям я задал Тейлору ещё несколько канонных вопросов. Про проект, мою старую команду и так далее. И вот что всплыло в моей памяти: этот Шепард - парагон чистой воды. Фиста отпустил. Сарена постоянно пытался образумить. С Советом всегда предельно корректен и вежлив (за исключением того момента, когда первую "Норму" на прикол поставили). Отлично, я попал в космический вариант Капитана Америки! Нет, я уважаю Стива, но быть прямолинейным воякой - это не по мне. Придётся бравому капитану сменить имидж на мой, парагоноренегадский. Вот почему я это знаю? Хм, остаточная память этого тела? Слияние разумов? Тогда почему я мыслю и определяю себя как Тони Старк? Ага, вот и спуск в служебные помещения...
     - Тейлор, поаккуратнее там. Чует моя пятая точка, что так просто мы там не пройдём, - выдал я своё послезнание за интуицию.
     - Окей, Шепард. Буду иметь в виду, - поверил? Так просто и сразу? Так, он спрыгнул первым. И тут же раздались выстрелы. Спускаюсь следом и быстро приседаю за переплетением толстых труб. Парочка железяк полетела в синей дымке биотики в другой конец прохода. Один валяется с простреленным в трёх местах корпусом. Ещё с двумя перестреливается церберовец. Эй?! Ты что, не знаешь, что подходить сзади невежливо? Особенно к занятому стрельбой разумному. На тебе монтировкой по башке!
     - Спасибо. Этого я не заметил.
     - Не за что, Джейкоб.
     - Уилсон, - вышел на связь с этим гадом Джей, - чтоб тебя! Тоннели кишели роботами!
     - Ими вся станция кишит! Я делаю всё, что могу! - то есть взламываешь ещё роботов?
     - Давай вперёд? - предложил я. - Переругиваясь по коммуникатору, мы отсюда не выберемся, - ответом мне был короткий кивок.
     Прошли по тёмным служебным помещениям, поднялись и вышли в другом крыле станции. Теперь, как сказал мой спутник, пара коридоров, лестница - и мы доберёмся до Уилсона. Хм, а станция-то побольше, чем в игре. Что, впрочем, неудивительно - биовары заколебались бы воссоздавать реальные размеры "Лазаря". Ага, вот и пришли.
     - Джейкоб. Шепард. Сюда! - ух, как запела эта продажная шкура. Как же хорошо, что Мири его пристрелит. - Эти сволочи мне ногу прострелили!
     - В аптечке на стене должен быть панацелин.
     - Сейчас, - полез я за чудо-мазью. Открываю красно-белый короб и вытаскиваю оттуда три небольшие баночки с мазью. Одну кидаю Уилсону (чтоб она просроченная оказалась!), а остальные убираю в карманы халата. Как только мазь была размазана и впиталась, Джейкоб поставил гада на ноги.
     - Спасибо, Шепард, - начал медтехнолог. - Не думал, что вы спасёте мою жизнь. Пожалуй, мы в расчёте. Я подумал, что смогу отключить охранную систему. Но взломщик здесь всё испоганил. Изменения необратимы.
     - Да уж, пожалуй, ты прав, - покосился я на развороченную консоль. А может, одолжить у ребят инструментон? Ну нет. Нужно придерживаться легенды. Шепард хоть и разведчик (вот, опять. Я даже задуматься о своей возможной специализации не успел, а она сама в голове всплыла), но не настолько гениальный инженер, чтобы целую станцию с микрокомпьютера взломать.
     - Знаешь, - начал подозревать неладное Тейлор, - а ведь мы не знаем, что ты тут делал. Как ты добрался сюда без брони и щитов? Почему роботы пропустили тебя?
     - Вы что, не слушали?! Я пришёл сюда всё починить. И вообще - меня подстрелили! Это-то как объяснить?
     - Народ! - прервал я их. - Мне до лампочки сейчас, кто кого в чём обвиняет. Тут у нас куча роботов, запрограммированных на убийство любого органика. Так что гони ствол, Уилсон, и потопали дальше. У шаттла разберёмся с остальным.
     - ЧТО? - возмутился лысый, словно я его мамашу оскорбил. - Никому я ничего не дам! Чем я буду защищаться?
     - Уилсон, скажи на милость, у кого пистолет будет более эффективен: у врача или спектра? - привел я мощнейший аргумент.
     - Серьёзно, приятель, - поддержал меня Джей. - Ты правда думаешь, что мы с Шепардом не сумеем защитить тебя?
     - Ладно... Забирай, - сдался гадёныш. - Но у меня там последний термозаряд остался. Двенадцать выстрелов.
     - У меня тоже негусто, - проинформировал Тейлор. - Пять выстрелов и одна запасная клипса.
     - Ничего, прорвёмся.
     - Да, но сначала нужно найти Миранду. Мы не можем оставить её.
     - Забудьте о Миранде, - ну-ну. Продолжай петь, Уилсон. - Она была в крыле D. Там повсюду роботы. Выжить она не могла.
     - Кучке роботов Миранду не одолеть, - упёрся оперативник. - Она жива.
     - Да? Ну и где она тогда? Почему не вышла на связь? Есть только два объяснения: либо она мертва... либо предательница!
     - А зачем ей тогда будить меня и предупреждать об атаке? К тому же, это она вывела меня к Джейкобу.
     - Ладно. Может, она не предательница. Но это ничего не меняет. Мы здесь, а она - нет. Нам надо спасаться. Док всего через... Твою мать! - полностью согласен! Не очень приятно, когда из дверей выскакивают четыре вооруженных робота и пытаются пристрелить тебя. Ладно, сейчас посмотрим, оставил ли Шепард, помимо памяти, свои навыки.
     Ещё как оставил! По два выстрела в голову каждому металлическому гаду! Почти не целясь! Так, с конспирацией, значит, проблем не будет. А то Призрак ведь хотел воскресить командора Шепарда, а не Железного Человека. И я не уверен, что узнав, кто сидит в теле первого спектра-человека, он не пошлёт спасать галактику клона. Уж слишком мы разные с Шепом. И, в отличие от него, я умею танцевать! Блин. Первое время надо не светиться с этим, а то спалюсь!
     - Ладно, - ага, сейчас Джейкоб расскажет, что они из "Цербера". - Этих мы завалили, но легче не становится. Шепард, если я расскажу, на кого мы работаем, ты доверишься мне?
     - Не лучший момент, Джейкоб! - заткнись, лысина!
     - Ничего не выйдет, если он всё время будет ждать подвоха.
     - Хочешь поругаться с начальницей - дело твоё.
     - Проект "Лазарь", программа, которая тебя воскресила... ну... в общем, её финансирует и контролирует "Цербер".
     - Радикалы-террористы, убивающие адмиралов Альянса и увлекающиеся незаконными экспериментами? И зачем ВАМ меня воскрешать?
     - Так говорит Альянс...
     - Так говорю Я! Я лично видел, что вы сделали с Кахоку.
     - Слушай... Альянс признал тебя трупом, а "Цербер" вернул к жизни. Может, дашь нам ещё один шанс? Я бы тоже на твоём месте не доверял нам. Но прямо сейчас нам нужно работать вместе. Я думал, тебе стоит знать, что к чему.
     - Ну что ж, за честность вам плюс, Тейлор. А за работу на Призрака - минус. Итог: к вам я отношусь нейтрально. А вам, Уилсон, два минуса: не признались и хотели скрыть факт работы на террористов. Вас пристрелю по первому же поводу, - они определённо ожидали не такого ответа. Нда, плохой из меня шпион. Ну да ладно, спишем это на резкое пробуждение и злость от обмана. Итак, идём дальше.
     ***
     Пройдя парочку коридоров и ещё один лестничный пролёт, мы вышли к ангарам. И, естественно, нас ждали: три ЛОКИ на нижнем ярусе, два на верхнем и ещё четверо, если мне не изменяет память, в комнате наверху слева от нас. Итого: девять роботов. Ну, не так уж и страшно. У меня шесть выстрелов и навыки профессионального снайпера, у Джея - пятнадцать и биотика.
     - Джейкоб, - начал я, - ты берёшь нижних, я - верхних.
     - Понял, - выскакиваем из-за угла. Тейлор опрокидывает ближайшего ЛОКИ броском, а я перекатываюсь за ящик и начинаю отстрел верхних железяк. У меня - чисто. У Джейкоба - чисто. Идём наверх. О чёрт! Их в комнате не четыре, а восемь оказалось! Еле успели спрятаться. Снимаю троих... и я пустой.
     - Тейлор! Сколько у тебя?
     - Семь выстрелов!
     - Кидай мне пушку! Я стреляю лучше, чем ты! - Джей толкает мне свой пистолет и швыряет в роботов ударную волну. Ещё двое разлетаются на запчасти. Быстро высовываюсь из-за угла и расстреливаю оставшихся. Вроде всё. Теперь двигаем к шаттлу.
     - Давай сюда, - кинул нам, отпирая дверь, Уилсон. - Мы почти... Миранда?! Но ты же... - договорить ему не дал выстрел в голову.
     - Мертва? - спросила Лоусон у трупа.
     - Что ты делаешь?! - обалдел Джей.
     - Выполняю свою работу. Уилсон всех нас предал.
     - Мне он сразу не понравился, - заявил я.
     - Хорошая интуиция, коммандер. Что и ожидалось от вас, - вроде и похвалила, а такое ощущение, что в холодильнике побывал. И правда, Снежная Королева. Но как хороша, однако! Ради одного только её вида в облегающем костюмчике стоило побегать голышом по холодной станции.
     - Шепард?! Куда вы смотрите? - упс... Замечтался.
     - Разглядываю эмблему "Цербера". А вы о чём подумали?
     - Хм, - и всё? Ни возмущений, ни оправданий? Тут придётся повозиться...
     - Миранда, - вернул нас к прежней теме Тейлор, - а ты уверена, что он был предателем? Мы знали Уилсона не один год. Что, если ты ошиблась?
     - Я никогда не ошибаюсь, - как самоуверенно. Даже Я ошибаюсь. А у меня IQ побольше будет. - Я думала, ты уже понял это, Джейкоб.
     - Врёте, Миранда. Нагло и не краснея.
     - Извините, коммандер? - обалдела она.
     - Если этот лысый оказался предателем, а вы взяли его, значит, вы ошиблись уже на момент подбора персонала. Это раз. Вы руководитель проекта, следовательно, ответственны за обеспечение станции всем и всеми необходимыми для её защиты. А у вас под носом произошла диверсия. Причём по непредусмотренному сценарию! Это два. И у вас нет резервного способа отключения системы безопасности на случай взлома. Это три! Три ошибки вы допустили, следовательно, ваше утверждение, что вы никогда не ошибаетесь, неверно! - видеть лицо Лоусон в этот момент - бесценно! Её, мисс совершенство, опустил какой-то вояка. Это того стоило.
     - Нам. Пора. На челнок. - ух, аж перекосило от злости. - Призрак захочет лично... поговорить с вами.
     - Других вариантов у меня, я так понимаю, нет?
     - Верно.
     - Ладно, придётся покататься с террористами. Ведите, Миранда, - надеюсь, там мне дадут нормальную одежду.

Да этот Дауни - вылитый я! Только ниже

     - Тони, ты где?! У нас встреча с генералом через час!
     - На, получай! Да я тебя на запчасти разберу, прайм недоделанный!
     - Тони?! Ты чем занимаешься?
     - Прохожу Mass Effect, Пеппер. А что ты делаешь в моём доме в час ночи?
     - Мистер Старк, - воскликнула Пеппер, - уже двенадцать часов дня!
     - Ай! - яркий свет неприятно резанул по глазам Энтони, - Как это - двенадцать? Не-не-не, у меня тут битва за Цитадель в самом разгаре. Поезжай сама. Эй?! Кто тебе разрешил отключать мою приставку?
     - Ты, Тони. Когда нанял меня своим ассистентом. А теперь марш в душ! И не забудь надеть костюм! - парировала Пеппер, подталкивая Тони в сторону ванной.
     - Тебе просто завидно, что мой XBOX круче твоего!
     - У меня нет XBOX. - отрезала Пеппер, заталкивая своего босса в ванную и закрывая следом дверь.
     - Тем более!
     ***
     - Тони, ты спятил?! Зачем ты всем признался, что ты - Железный Человек?
     - Потому, что быть Железным Человеком - круто! И вообще, рано или поздно, все бы узнали это.
     - Ох... - международный жест "рука-лицо" получился у мисс Поттс очень хорошо, - Окей. И что ты намерен делать дальше?
     - Закажу пиццу, колу, открою тот вискарь и буду резаться во вторую "массу" всю ночь. Всё, сегодня, завтра и до тех пор, пока я не пройду игру, у меня отпуск! Все надоели! Джарвис, так и запиши: Тони Старк ушёл в игровой запой. Беспокоить только в случае апокалипсиса!
     - Уже сделано, Мистер Старк.
     - Ооох... - повторный фейспалм был неизбежен.
     ***
     - Рей, что за говно?! Я только что прошёл твою говномассу. И знаешь, что? Твоя концовка - дерьмо! Что значит "оставили место для фантазии игроков?" Это КОНЕЦ ТРИЛОГИИ!!! Вы должны были дать ответы на все вопросы, а не создавать новые! Остальным понравилось?! Да я через твои закрытые стеклопакеты слышу, как толпа скандирует "эти концовки нуждаются в калибровке!" Ладно, это я придумал. Но ты залезь на фейсбук! Он весь забит подобным срачем! Ах, не будешь ничего менять? Ладно. Ты не оставил мне выбора: либо ты и твои биотвари переделываете конец, либо я покупаю все ваши акции и ЗАКРЫВАЮ ВАС КО ВСЕМ ЧЕРТЯМ!!! И "электроники" вас не спасут! Я богаче! - Проорал очень эксцентричный плейбой-миллиардер-филантроп, выключая телефон.
     - Тони, это всего лишь игра. Зачем так заводиться?
     - Пеп, это не просто игра! Это шикарная игра! А то, что они с ней сделали, это как... как... как если бы Бибер сыграл Люка Скайуокера!
     - В таком случае... Они ещё легко отделались.
     - Вот и я о том же...
     ***
     - ...Шепард. Шепард просыпайтесь, мы прибыли, - упорно расталкивала меня Миранда.
     - Лоусон, у вас входит в привычку будить меня.
     - Давайте. Вам ещё медосмотр проходить.
     - Какой-такой медосмотр? Зачем? - не было в игре никаких осмотров! Так, поспрашивали про боевое прошлое по дороге на станцию.
     - Нужно убедиться, что с вами всё в порядке. Вас вывели из состояния покоя раньше срока!
     - Ой, да брось, Миранда. - встал на мою защиту Джейкоб, - За боевые навыки командора я ручаюсь. А память можно и без толпы ботаников проверить!
     - Всё равно, - стояла на своём Снежная Королева. - Всякое может быть. Сейчас с ним всё в порядке, а завтра он начнёт разваливаться по частям. Осторожность не помешает. - ладно, думаю, всё не так уж и страшно. Просто проверят рефлексы и посмотрят горло...
     ***
     Чёрт, еле сбежал от этих "живодёров"! Они мне чуть вивисекцию не устроили вместо обследования! "Повернитесь, Шепард". "Нагнитесь, Шепард". Встаньте раком, Шепард. Эта Лоусон мне так мстит! Ну ничего, как только её моим старпомом назначат, я ей устрою "весёлую жизнь". Хорошо, хоть проверка памяти прошла канонично. Но теперь у меня появилась претензия к Шепу: КАКОГО ЛЕШЕГО ОН, БУДУЧИ НАТУРАЛОМ, СПАС АЛЁНКУ?!!! Я этого нытика две части на "задний привод" подозревал, а в третьей он мои подозрения подтвердил! Оставить горяченького сержанта ради "голубой" пародии на Элвиса... Нет, я не понимаю логики этого командора. Ладно, сейчас не до этого. В данный момент меня интересуют две вещи: горячая еда и тёплая постель. Даже парочку матриархов азари не нужно...
     - Вот ваша комната, Шепард, - привела меня к двери какого-то помещения Миранда.
     - Хм, неплохо, - оценил я своё временное пристанище, когда открыл дверь. Простенькая, но уютная комната со шкафом (надеюсь, там есть одежда. По прибытии мне только тапочки вручили), рабочим столом, одноместной кроватью и душевой-туалетом. А ещё напротив кровати, по-моему, есть телевизор. Ну, или головизор. Ибо экрана как такового нет, а пульт управления, до боли напоминающий телевизионный, валяется на моей кровати.
     - В шкафу найдёте одежду, - тем временем продолжила Мири. - Ужин вам принесут через двадцать минут. По ретро каналу через десять минут начнётся ваш любимый фильм про супергероев... Серьёзно? Вы до сих пор смотрите подобное?
     - Ну, женщины же смотрят сопливые мыльные оперы? - Шепард смотрел супергеройские фильмы? Хм, интересно...
     - Как бы то ни было, до завтра, Шепард, - развернулась в обратном направлении Лоусон и ушла. А я прошёл в комнату и первым делом решил принять горячий душ. Ну здравствуй, Марк Вандерлоо. Хм, а Шеп сложен гораздо лучше меня! Интересно, он сам раскачался или его в N7 так "накачали"? А шрамы я, пожалуй, уберу при первой возможности. Они, конечно, круто смотрятся, но с таким "боди-артом" я доверие внушать не смогу. Ладно, хватит собой любоваться. Я за горячим душем пришёл...
     ***
     Ну-ка, посмотрим что там за киношка. Эм, "Мстители"? Да не! Просто название. Так, глянем аннотацию... Год выпуска: 2012. Эм... Неважно, это другая вселенная. О, актёрский состав: Роберт Дауни мл., Крис Эванс, Марк Руффало, Крис Хемсворт, Скарлетт Йоханссон, Джереми Реннер, Том Хиддлстон, Сэмюэл Л. Джексон... Никогда о них не слышал. Так, сюжет: Локи, сводный брат Тора... ЧЕГО? Дальше: ...Земля на грани порабощения, и только лучшие из лучших могут спасти человечество. Ник Фьюри, глава международной организации Щ.И.Т., собирает выдающихся поборников справедливости и добра, чтобы отразить атаку. Под предводительством Капитана Америки, Железный Человек, Тор, Невероятный Халк, Соколиный глаз и Чёрная Вдова вступают в войну с захватчиком... А я думал, что попасть в игру на XBOX это странно...
     Спустя 142 минуты голливудского блокбастера. Шепард (а.к.а. Тони Старк), лежит в кровати с огромными (сантиметров тридцать в диаметре) глазами.
     - Я... Больше... Никогда... Не... Буду... Пить... - произносит Тони и, выключив головизор, поворачивается на бок.
     А давайте вы посмотрите фильм про то, как спасали город от нашествия инопланетных захватчиков, при этом актёры будут точной копией вас, а события, показанные в фильме, будут в точности повторять события в реальности. Как будто кто-то ходил за всеми с камерой и записывал происходящее. Единственный момент, который не вязался с реальными событиями - в фильме Старк выжил, а в реальности (насколько вообще это всё может быть реальным) умер.
     Спустя десять часов.
     Грёбанный фильм... Мне из-за него всю ночь какая-то фигня снилась. Ладно, сейчас умоюсь и приду в норму. Не, это всё архистранно! Я, конечно, видел истории про попаданцев в вымышленные миры. Но чтобы кто-то попал в мир, где ЕГО родной мир считался вымышленным... Нет, это ещё можно объяснить: я слышал, на какой-то вечеринке, про теорию "подглядывания" или как-то так. Суть в том, что существует единое информационное поле, к которому, в момент прихода вдохновения, "подключаются" писатели, художники и т.д. И получается, что они не придумывают что-то новое, а описывают уже существующее, просто в другой вселенной. Но как объяснить, что Дауни, к примеру, вылитый я? Не Шеп, а Тони Старк. Кстати, а кто он вообще? Ну-ка глянем... Как хорошо, что мне выдали инструментон... А нет, он не вылитый. Я выше него на 10 см (прим. автора: рост Роберта Дауни мл. равен 176 см, а рост Тони Старка - 185 см без брони. В броне - 198 см). Ох-ё! Встреча с Призраком через двадцать минут. Нужно собираться.
     Нацепив на себя "дефолтный" вариант одёжки второй "массы" (майка, штаны и ботинки), я спешным шагом потопал в нужное крыло (благо, во "вседевайсе" была карта с пометками маршрута). Там меня ждала Миранда. Ну как ждала... Сидела за консолью перед дверью и что-то старательно печатала.
     - Шепард. Призрак ждёт в следующей комнате, - бросила она мне, не отрываясь от работы.
     - Нда.... Ни "доброе утро, Шепард", ни "как спалось?" Вы чего такая злюка, Миранда?
     - У меня нет времени на церемонии. У вас, кстати, тоже. Дальше по коридору, - всё так же, не поднимая головы.
     - Злая вы! Уйду я от вас...
     - Идите уже! - страдальческим голосом произнесла Лоусон. Ну ладно, не будем мучить девушку. Пройдя в двери за ней и спустившись по лестнице, я оказался в тёмной комнате со светящимся кругом в центре. Канон, канон... Встаю на положенное место и вокруг меня появляется изображение кабинета главы Цербера. Должен отметить, что вживую эта звезда за иллюминатором впечатляет ещё больше, чем в игре. Даже на моём телевизоре (который я специально для приставки собрал).
     - Лейтенант-коммандер, - отвлёк от созерцания умирающего светила голос Харпера.
     - Призрак. А я рассчитывал, что мы встретимся лицом к лицу, - дал я каноничный ответ. Он должен видеть во мне Альянсовского вояку до тех пор, пока я не получу "Нормандию".
     - Необходимая предосторожность. Она вполне понятна для тех, кто знает то же, что и мы.
     - Возможно, вы и вернули меня к жизни, но это не повод доверять вам, - вроде Шеп сказал бы так.
     - Сейчас стоит отложить личные чувства. Над человечеством нависла самая страшная угроза за всё ничтожное время нашего существования.
     - Жнецы.
     - Как меня радует, что ваша память в полном порядке. Как самочувствие?
     - Опустим любезности, - мне уже надоело здесь торчать. - Что такого сделали Жнецы, что вы решили вернуть меня к жизни? - на свою голову.
     - У нас война, - поднялся Джек со своего кресла. - Никто не хочет признавать этого, но на человечество совершено нападение. Пока вы спали, несколько колоний исчезло целиком. Человеческих колоний. Мы считаем, что это делается по приказу Жнецов. Как Сарен и геты помогали Властелину. Вам довелось иметь с ними дело - и победить. Это лишь одна из причин, по которой мы выбрали вас, - ага, а вторая - бравый первый спектр-человек предпочитает стрелять, а не думать. Если присмотреться к сюжету трилогии, то можно увидеть, что Шепард - просто пешка. Серьёзно, все его задания сводятся к "найти и уничтожить". А он-то с радостью уничтожает все улики! Э-не, Призрак. Теперь мы будем играть по моим правилам.
     - Я думал, что вы только незаконными экспериментами да убийствами ксеносов занимаетесь.
     - Задача Цербера - защита и прогресс человечества. Что бы вы о нас ни думали, мы на одной стороне.
     - Ох... (СТАРКФЕЙС) Просто скажите, что от меня требуется. Я здесь не для того, чтобы слушать вашу агитацию "вступай в Цербер. У нас есть печеньки!" - ну не выдержал я! Этого павлина кто угодно заколебается слушать!
     - Печеньки?... - явно не ожидал подобного ответа Призрак, - Кхэм. Оправляйтесь в колонию "Путь Свободы". С ней недавно пропала связь. Миранда и Джейкоб отправятся с вами.
     - Надеюсь, в этот раз мне не придётся бегать в одном халате и c ломом в руках?
     - Не переживайте, Шепард. Вам выдадут необходимое снаряжение. Изображать Гордона Фримена вам больше не нужно, - ЧЕГО?!! Откуда глава Цербера знает об игре вековой давности?!!
     - Я олдфаг, командор, - сел обратно в своё кресло тот. - Или вы думаете, что я никогда не был подростком?
     - Мне надо идти. - нет, а что я ещё мог сказать? Блин. Эта галактика меня с ума сведёт. Я - персонаж супергероики, Харпер - геймер. Что дальше? Хиппи-кроганы? Нет! Я продолжу пить. В ОГРОМНЫХ количествах!
     - Итак, вам всё объяснили? - спросила меня Миранда, когда я вернулся.
     - Типа того. Ведите в арсенал, или где там мне выдадут снаряжение.
     - Хм. Идите за мной, - чего ты вечно хмыкаешь?
     По пути в колонию.
     Итак, что я получил: дефолтный броник N7, только без опознавательных знаков (то бишь самого значка N7 и красно-белой полоски на руке), снайперскую винтовку М-92 "Богомол", ПП М-9 "Ярость" и пистолет М-5 "Фаланга". В принципе, я доволен. Броня N7 существенно отличается от игрового аналога: её щит можно снести с двух-трёх прямых попаданий, но одним выстрелом пробить щит и достать меня невозможно. Это называется "адаптивная перестройка щита". В момент, когда ВИ костюма засекает снаряд, он направляет все ресурсы защиты в предполагаемую точку попадания. Вследствие чего тот встречает максимальное противодействие. Даже "Вдова" не уложит меня с одного выстрела! А учитывая, что я снайпер, а не штурмовик, большего мне и не надо. На передовую лезть мне не нужно, а в случае снятия щитов могу уйти в стелс. К тому же, в дальнейшем эта штука отправится в комиссионку. При первой же возможности начну воссоздавать СВОЙ арсенал. Так, чем бы заняться, пока летим? На "Пути Свободы" я встречаю Тали и... О, придумал! Из-за её папаши, кварианку же будут судить. А я тратить время на этот суд не собираюсь. Напишем-ка маленькую подлянку Раэлю'Зоре... Ибо нечего гетов на своём корабле собирать...
     - Шепард, - спустя какое-то время спросил Джейкоб, - А что это ты в инструментоне уже минут тридцать пишешь?
     - Уже ничего, - ответил я, дописав вирус. Эта гадкая программка не даст Раэлю запустить гетов. Осталось только передать её на Мигрирующий Флот. Нужный корабль она сама найдёт.
     - Итак, скоро мы будем на месте, - взяла слово Мири. - Призрак назначил вас главой операции. Какие будут приказы?
     - Ищите любые зацепки, - не говорить же им, что будет дальше. - Могут быть выжившие, правда, вряд ли. Но если таковые найдутся, то они в приоритете - как потенциальные свидетели произошедшего.
     - Хорошо бы найти кого-нибудь живого, - сказал Тейлор. - Всяко лучше, чем бродить по очередному городу-призраку.
     ***
     Итак, мы прибыли. Посадочная площадка от игрового аналога ничем не отличается. Значит, маршрут будет примерно такой же, как в игре.
     - Джейкоб, ты впереди. Миранда - замыкает. Вперёд. - Вопросов не возникло. Открыли дверь в первый блок и прошли дальше. Никого. Даже намёка на кого-нибудь живого. Аккуратно проходим столовый блок и спускаемся на большую площадку внизу. Мои напарники, тем временем, обследуют территорию, а я лишь делаю вид. Всё равно ценную информацию даст только Витор. Ага, за этими воротами, если мне не изменяет память, находятся первые роботы в этой локации. Открываю дверь... И я прав. Два ЛОКИ на противоположном балконе, два ЛОКИ и ФЕНРИС слева от нас. Сношу первому роботу голову из "Фаланги" (до чего убойный пистолет!) и перекатываюсь в укрытие, ибо щит мне снесли. Второго снимает Миранда, а по левому флангу уже работает Джей. Он успевает снять одного, но робопёс сбивает его барьер. Пока оперативник отходит в укрытие, принимаю эстафету и выношу последнего стрелка. ФЕНРИСа же разбивает вдребезги Лоусон своей биотикой.
     - В прошлых колониях такого не было, - удивилась Мири.
     - Это хороший знак.
     - То, что по нам стреляют - это хороший знак? - не понял Тейлор.
     - Если охранные роботы по нам стреляют, значит, их кто-то включил. То есть тут могут быть выжившие, - пояснил я. - А теперь идём дальше. И повнимательнее. Не думаю, что мы уже всех завалили...
     За следующим блоком была ещё парочка железяк. А за ними ещё один блок. И оттуда были слышны голоса.
     - Там разумные - сообщил шепотом я. Хотя Празза под эту категорию попадает с натяжкой. - Первыми не стрелять, но пальцы со спусков не снимать, - ответом мне был дружный кивок. Ну, поехали.
     - Что? Стой где стоишь! - всполошились кварианцы при виде нас и похватали стволы.
     - Празза! Ты сказал, что дашь мне разобраться! - подскочила к одному из них особа с дробовиком и до боли знакомым голосом. - Стой... Шепард? - ага, узнала. Теперь можно дать своим команду отбой. Что я и сделал.
     - С оперативниками Цербера я вести дел не желаю! - да кто тебя спрашивает, идиот? Командует тут Тали!
     - Убери оружие!! - скомандовала она, - Шепард? Это... ты жив?
     - Сам в шоке! Как ни странно, благодарить за это нужно Цербер. Чем я, собственно, и занимаюсь сейчас, расследуя пропажу этой колонии.
     - Кто бы мог подумать, Цербер, на людей напали... - достал этот Празза.
     - Одну секундочку... - подхожу к этому уроду вплотную и одной рукой отвожу в сторону его автомат, а другой бью его в живот, да так, что он сгибается пополам.
     - Сволочь... - прохрипел кусок идиота.
     - Командир не разрешал говорить! - знакомлю его забрало с моим кулаком. Как следствие, оно трескается.
     - Беги на корабль, а то аллергию подцепишь, - только пятки сверкали. А остальные даже не пытались его защитить! Либо он всех конкретно допёк, либо никто, в отличии от этого недо-разумного, не хочет связываться с воскресшим лейтенант-коммандером Шепардом.
     - Это было... Жёстко, - прокомментировала Тали.
     - Такие идиоты приносят больше вреда, чем пользы. Из-за него могли пострадать все. И не пойми меня неправильно, но что кварианцы делают в дальней человеческой колонии?
     - Тут совершал паломничество один из наших. Его зовут Витор. Мы ищем его.
     - А он-то чего решил сюда податься?
     - Витору понравилась мысль помогать маленькому поселению. В толпе он чувствовал себя... неуютно. Плюс, возможно, у него повреждён скафандр. Когда мы видели его в последний раз, он был не в себе. Витор спрятался на складе, и я подозреваю, что именно он перепрограммировал роботов.
     - Возможно, Витор единственный свидетель случившегося. Я предлагаю действовать сообща.
     - Хорошая мысль. Но чтобы пройти мимо роботов, понадобится два отряда. Вы идите напрямик, через жилые блоки, а мы обойдём по дальней стороне и отвлечем часть машин на себя.
     - Похоже на план. Не забывай поддерживать связь, - я передал Тали частоту наших коммуникаторов, а вместе с ней и заготовленный вирус. Одно доброе дело я уже сделал.
     - Хорошо. Удачи, Шепард.
     ***
     Путь к складам не очень-то отличался от того, что было в игре. Разве что был длиннее. А так всё то же самое: постреляли несколько летающих турелей, парочку ЛОКИ, спрятавшихся по углам жилых помещений, и вышли к воротам на склад. А через несколько минут после нас подтянулась и Тали со своей командой (семь кварианцев, не считая девушки).
     - Займите укрытия. Чёрт его знает, кого ещё перепрограммировал ваш Витор, - скомандовал я.
     - Это с каких пор нами командует Цербер? - возмутился один из трёхпалых.
     - Я смотрю, есть ещё желающие сбегать до корабля? - возмущений больше не было. Кварики и Церберовцы быстро скрылись за ящиками и перегородками. А те, кому ящиков не хватило, натаскали ещё укрытий перед воротами.
     - Готова? - спрашиваю я Тали.
     - Да. Открывай, - ну, поехали! Хм, а где ИМИР? А, ну точно! Он же активировался из-за того, что тот идиот попёр в лоб. Вон тот короб, что должен в "ходячий танк" разложиться.
     - Народ, видите ту коробку, перед пунктом управления? По-моему, это ИМИР. Предлагаю расстрелять его и не рисковать.
     - Согласна, - кивнула кварианка.
     - Здравая мысль, - согласился Джейкоб.
     - На безопасности не экономим, - полуспросила, полусогласилась Миранда. Так, быстро подходим на минимальную дистанцию...
     - ОГОНЬ! - концентрированный огонь из десяти стволов не оставляет только начавшему активацию меху шансов. Вот как это надо делать!
     - Займите оборону, - отдала приказ своей группе Тали. - Я не хочу, чтобы нам ударили в спину. Идём, Шепард. Витор должен быть там.
     Я просто кивнул. Помещение оказалось таким, как я его помню: тёмная комната, заставленная всевозможным оборудованием, где единственное освещение дают мониторы, за которыми что-то судорожно набирает не совсем вменяемый кварианец, постоянно бубня что-то про рой.
     - Монстры вернутся. Роботы защитят. Здесь нет роя. Нет-нет-нет.
     - Витор? Это я, Тали. Мы пришли помочь, - аккуратно начала подходить к нему она.
     - Витора здесь нет. Монстры найдут. Надо спрятаться. Рой найдёт.
     - Он в неадеквате, Тали. Вот как надо, - остановил я девушку и вырубил систему, чтобы привлечь к нам внимание.
     - Вы человек. Где вы спрятались? Как вы сумели скрыться от них? - встал со своего места парень и повернулся к нам.
     - От кого? - спросил Тейлор.
     - Эти... чудовища. Рой. Они забрали всех.
     - Расскажи нам, что тут произошло, - попросил я.
     - Вы не знаете. Не видите. А я вижу всё, - Витор включил запись похищения колонистов.
     - Кажется, это запись охранных камер, - предположила Тали. - Похоже, он восстановил её вручную.
     - Это что ещё за хрень? - это, Джейкоб, колл...
     - Боже мой. Кажется, это коллекционер, - вот, Миранда того же мнения.
     - Слышал о них. Живут где-то за ретранслятором Омега-4. На контакт идут редко. Цели их никому не известны, - ну, в принципе, мне известны. Но вам это знать необязательно.
     - Вы хорошо осведомлены, Шепард, - удивилась Мири. - Обычно они работают через посредников - работорговцев или наёмников. Если они как-то связаны со Жнецами, то возможно, это объяснит, что стало с колонистами.
     - У коллекционеров есть продвинутые технологии, - подхватил Джей. - У них вполне может быть оружие, способное нейтрализовать сразу целое поселение.
     - Рой ищеек. Никто не спрячется. Они найдут тебя. Заморозят тебя. Потом монстры заберут тебя, - "пояснил" парень.
     - Что было дальше? - спросил я.
     - Монстры забрали людей на корабль и улетели. Но они вернутся за мной. Никто не скроется!
     - Вряд-ли он ещё что-то скажет, - предположил Джейкоб.
     - Я изучал их. Монстры. Рой. Записал всё на инструментон. Много данных.
     - Эти данные нужно доставить Призраку, - ух, как всполошилась Миранда, едва услышав про появившиеся улики. - Берём кварианца и возвращаемся на шаттл.
     - Что? - возмутилась Тали. - Витор ранен! Ему нужно лечение, а не допрос!
     - Мы не желаем ему вреда, - попытался убедить кварианку Тейлор. - Нам нужно лишь понять, знает ли он ещё что-нибудь. Он вернётся в целости и сохранности.
     - Шепард, - обратилась она ко мне. - Возьмите инструментон Витора, но его оставьте мне! Пожалуйста. - блин, я её щенячьи глазки даже через тонированное забрало шлема чувствую. Да и потом, какой нормальный игрок отдавал в этом моменте Витора Церберу?
     - Миранда, он неадекватен. Всё, что могли, мы уже от него узнали. Забираем инструментон и возвращаемся. И это не обсуждается! - Что? Не нравятся мои методы? Привыкай! Тебе со мной ещё этих жуков выносить. Или нет...
     - Ясно, командор, - выдавила из себя Мисс Совершенство, едва ли не пыхтя от злости, как чайник.
     - Спасибо, Шепард, - сколько облегчения было слышно в голосе кварианки сейчас. - Приятно знать, что с твоим мнением считаются, как и раньше.
     - Не за что, Тали.
     - Удачи вам. Если я узнаю что-то полезное, то сразу свяжусь с тобой, - и, взяв под руку Витора, девушка ушла к своему кораблю. Мы последовали её примеру.
     В шаттле Цербера. По пути обратно.
     Хм, а если подумать, то зачем мне все эти головорезы, которых предлагает Харпер? Взять Гарруса, Мордина, Тали, может, ещё пару более-менее адекватных персонажей - и всё. Восстановить мою броню. Для ребят сделать что-нибудь аналогичное (но не такое мощное, как Железный Человек), и хватит. А где я её буду делать? На "Норме" везде жучки, СУЗИ шлёт Призраку отчёты каждую секунду из-за ограничителя... А может, в жопу ограничитель? Харпера это не обрадует, как и остальных, но даст мне некую свободу действий. А зачем мне, собственно, Цербер? Неужели нет других источников финансирования? Лиара! Точно! Хм... Кажется, у меня появился план, как поставить раком "великий и ужасный" Цербер...

Не Шепард, а капитан Джон Шепард!

     Переговорная рубка на станции Цербера. Спустя несколько часов.
     - Шепард, - начал Призрак, как только увидел меня. - Отличная работа в "Пути Свободы". Кварианцы передали всю информацию, которую удалось получить от Витора. Ничего нового, но это прямо-таки ветвь мира с их стороны. У нас разные методы, но с результатами не поспоришь.
     - А вы попробуйте, для разнообразия, вести себя по-человечески. По личному опыту скажу - эффект потрясающий!
     - Дипломатия хороша, когда она работает, - поморщился Харпер, - но если все воспринимают тебя как угрозу, она только мешает. Но что самое главное, вам удалось подтвердить, что похищение - дело рук коллекционеров.
     - Подтвердить?
     - Подозрения были давно, - пояснил Харпер. - Но нужны были доказательства. Коллекционеры умеют хранить свои тайны. Они постоянно летают в системы Терминус и собирают всякие бесполезные, на первый взгляд вещи, или образцы живой природы. Обычно они обменивают их на образцы своих технологий. После всех своих торговых операций они исчезают так же стремительно, как и появляются: возвращаются куда-то за ретранслятор Омега-4. До сих пор у нас не было свидетельств прямой агрессии со стороны Коллекционеров.
     - А что мы, собственно, знаем про Омега-4?
     - Только то, что все корабли, которые пытались пройти через него, не вернулись. Самая убедительная теория гласит, что ретранслятор как-то по-особенному реагирует на корабли Коллекционеров, пропуская их. Если они могут управлять ими, то это ещё один аргумент в пользу версии со Жнецами.
     - Хм, если за этим стоят Жнецы, то нужно действовать, - сократим наш диалог. Чем скорее я взойду на борт Нормандии, тем лучше. - Но один я не справлюсь. Тут нужна небольшая армия, или очень хорошая команда специалистов...
     - Рад, что мы с вами мыслим в одном направлении, - Призрак нажал какую-то кнопку на голопанели, и по его левую руку возник список команды второго Масс Эффекта. - Я уже составил список солдат, учёных и наёмников. Здесь собраны лучшие из лучших. Найти их и добиться их согласия непросто, но вы - прирождённый лидер.
     - Я не сомневаюсь, что они лучшие, но, всё-таки, предпочёл бы тех, с кем ловил Сарена, - просто хочу сверить знания канона с реальным положением вещей. Да и Шеп не принял бы помощь Харпера сразу.
     - Это было два года назад, командор. Они все уже давно живут своей жизнью... или их приоритеты изменились.
     - Что с лейтенантом Алё... Тьфу! Аленко?
     - Он всё ещё в Альянсе. Недавно получил повышение. Его досье на удивление хорошо засекречено, - вот пускай там и остаётся. Мне этот нытик ни разу не нужен.
     - Урднот Рекс?
     - Вернулся на Тучанку и сидит там безвылазно уже больше года. По слухам, он собирает вокруг себя кланы. Пытается объединить кроганов, - давно пора! В войне со Жнецами тяжелая пехота будет очень нужна.
     - А Гаррус Вакариан? - Архангел на Омеге или где?
     - Турианец исчез спустя несколько месяцев после вашей смерти. Даже мы не смогли найти его, - значит, на Омеге.
     - А где Лиара Т'Сони? - помимо того, что она любовный интерес Шепарда (да и просто горяченькая штучка), она крупный информационный брокер и потенциальный Серый Посредник. Следовательно, мой приоритет в плане "нагибания" Цербера.
     - На Иллиуме. Мои источники докладывают, что она работает на Серого Посредника. Если это так, то ей не стоит доверять, - ну-ну. А то, что это она вам тушку Шепа у Посредника отбила, вы забыли? Или ты специально дезинформируешь меня, чтобы я не пытался сбежать с твоего поводка? Обломись, Джеки! Не выйдет!
     - Ладно, их не найти. Воспользуюсь вашим списком.
     - Вы же лидер, Шепард. Вы найдёте кого угодно, - ну, на статус члена СПЕКТР рассчитывать тоже не приходится. Вот зачем спасать троих упёртых политиканов, если разницы от этого никакой? Да ещё и назначать военного до мозга костей советником от Земли? Да, Мудина тот ещё сволочь, гад и предатель. Но он - политик. Следовательно, до событий третьей части от него было бы больше пользы, чем от Андерсона. Нда, мне предстоит много работы, а времени в обрез.
     - И последнее, - остановил меня Призрак, когда я собирался уйти. - Два хороших совета, перед тем, как вы отправитесь на задание. Первое - отправляйтесь на Омегу и найдите Мордина Солуса. Он - блестящий саларианский учёный. По нашим сведениям, он может обладать информацией о способах нейтрализации ищеек Коллекционеров.
     - А второе?
     - Я нашёл вам пилота, который должен вам понравиться. Говорят, он один из лучших. Тот, кому вы сможете доверять, - самый лучший, Харпер. Он самый лучший.
     Как только связь отключилась, я услышал голос одного из моих самых любимых персонажей трилогии.
     - Привет, командор. Как в старые добрые времена, а?
     ***
     - ...По-хорошему, мне бы тебе врезать, да боюсь, что развалишься! А ты, как-никак, лучший рулевой! Жалко тебя терять, - болтал я с Джокером по дороге к ангару.
     - Хоть какие-то плюсы в синдроме Вролика! - хохотнул Джефф.
     - Как ты хоть попал сюда?
     - Да молча. Без тебя, командор, всё распалось. Всю вашу работу похоронил Совет. Команду распустили, записи опечатали, а меня списали на берег. Альянс отнял у меня единственное, чем я дорожил. Теперь я в Цербере.
     - И как? Веришь Призраку? - подошли мы к окну, в котором виднелся наш корабль.
     - Я не верю никому, кто зарабатывает больше меня. Но он не так уж и плох. Спас твою жизнь. Посадил меня за штурвал. И ещё вот это, - кивнул Моро в сторону SR-2. - Мне сказали только прошлым вечером.
     Должен признать, вживую Нормандия впечатлила меня ещё больше: стремительные формы, плавные изгибы корпуса... Она была похожа на хищную птицу перед рывком за добычей. Умереть, чтобы получить эту красавицу - это того стоит. Блин, у меня сейчас в голове играет мелодия из игры, что звучит на этом моменте!
     - Хорошо быть дома, а, Шепард?
     - И не говори... Нужно дать кораблю имя, верно? - в ответ Джокер лишь кивнул.
     ***
     Итак, официально получив должность капитана "гражданского" корабля Нормандия, я ступил на борт. Но перед этим я сделал ещё одну маленькую подлянку... Провёл особую разблокировку СУЗИ: по сути, я не снял с неё сейчас никаких ограничений, но дал ей возможность самой "нажать на кнопку" в нужный момент (то есть по моему сигналу). А вместе с этим и инструкции вести себя как ни в чём не бывало. Пока всё будет идти, как задумал Призрак. Пока... А вот и БИЦ. Шикарно!
     - Добро пожаловать на борт новой Нормандии, капитан, - произнёс у меня за спиной Джейкоб.
     - Я просматривала досье, - заговорила Миранда. - Рекомендую сначала пригласить Мордина Солуса, саларианского профессора с Омеги. Мы знаем, что Коллекционеры используют какую-то технологию обездвиживания жертв. Необходимо разработать способы защиты от неё.
     - Согласен, - развернулся я к ним лицом, дойдя до голограммы "Нормы". - Без подобной защиты наша операция накроется медным тазом.
     - Рекомендую сначала завербовать профессора Солуса, капитан, - подала голос ИскИн корабля. Всё по канону. Пока ломать его рано.
     - Кто это? - сделал я как можно более правдоподобную удивлённую морду.
     - Я - искусственный интеллект Нормандии. Команда предпочитает звать меня СУЗИ.
     - Джокер будет в ярости. А злой хрустальный мужик - это очень опасно! Можно сдохнуть от хохота...
     - Я всё слышу! - раздался голос Джеффа по громкой связи.
     - Это тебе за "Нет, я всё ещё могу спасти её!"
     - Капитан, ты мне до конца дней будешь это припоминать?
     - И до и после, Джокер.
     - Злые вы! Уйду я от вас...
     - Не нарывайся на очередную шутку, - хохотнул я и вернулся к ИИ.
     - Капитан, я не управляю Нормандией, - пока. - Умения мистера Моро не пропадут даром. Во время боя я управляю электроникой корабля и командую кибернетическим вооружением. Более никакой связи с системами корабля у меня нет. Я просто наблюдаю за происходящим, анализирую и даю советы. Ничего больше.
     - Ну, в таком случае, пора знакомиться с экипажем! Тейлор, вы свободны. Миранда - идёте со мной. Покажете корабль.
     - Есть, капитан! - отсалютовал Джей и утопал в арсенал. Хм, надо будет его в трюм перенести, как в третьей части. Так, с Джокером я ещё наболтаюсь... Идём к моему помосту... И там мы видим Келли Чамберс. Секретаря-психолога, которая абсолютно бесполезна на корабле... и слишком мне напоминает кое-кого из прошлой жизни...
     - Здравствуйте, капитан. - жизнерадостно начала она, чем ещё больше подогрела моё желание убрать её с корабля, - Я - Келли Чамберс. Меня назначили вашей помощницей.
     - Очень приятно, Келли. Скажите, а чем вы, собственно, намерены мне помогать?
     - Я буду присматривать за командой и управлять вашими сообщениями. И должна сказать, работать с вами большая честь для меня, капитан Шепард.
     - Присматривать за командой? Это как?
     - Я получила психологическое образование, - с гордостью заявила она. - Так что, если кому-то из экипажа потребуется психологическая помощь, я сумею её оказать.
     - То есть, кроме того, что вы будете копаться в моей почте и поедать дармовой провиант, вы больше ничем не занимаетесь? Прекрасно! Вы уже все вещи распаковали?
     - Эм... Нет. По правде говоря, я их даже не открывала...
     - Замечательно! В таком случае, вы быстрее соберётесь. Вон с моего корабля.
     - Н-но почему? Я же...
     - Абсолютно бесполезна! Работу с почтой может выполнять ВИ, а те, кого мы соберём здесь, предпочитают решать свои психологические проблемы бутылкой чего-нибудь покрепче. Вы тут - ненужный элемент!
     - Капитан, - встряла Лоусон, - Призрак лично назначил мисс Чамберс на ваш корабль. Он счи...
     - Миранда, - перебил её я, - ключевое слово - мой! Это МОЙ корабль, и только я буду решать, кому оставаться, а кто катится домой. Если вам и вашему начальнику не нравятся мои методы, то нечего было меня воскрешать. Мисс Чамберс покидает экипаж Нормандии. Ведите дальше, агент Лоусон...
     Жилая палуба.
     - Как вас зовут? - обратился я к повару.
     - Руперт Гарнер, капитан. Должен сказать, это большая...
     - Да-да, я уже это слышал. Чем вы занимаетесь на корабле?
     - Официально - повар. На деле - разнорабочий.
     - То есть? - неужели и тут он и сортиры моет, и по техническим каналам ползает, а потом еду готовит?
     - Да то и есть! Починить проводку - это ко мне. Убрать мусор - снова я. Помыть душевые и сортиры - к Руперту!
     - Лоусон, почему МОЙ повар чистит сортиры?
     - На фрегате нет возможности держать ещё и уборщиков, и электриков. Приходится совмещать должности. Я думала, что на первой Нормандии было так же.
     - Да, но там все эти должности не были повешены на одного человека. Чья это была "блестящая" идея? - в ответ - молчание. Да ладно?! Четвёртый прокол, Мисс Совершенство.
     - Судя по тому, как упорно вы молчите, я так понимаю, что это были вы. Исправить немедленно! Мистер Руперт отныне занимается исключительно готовкой.
     - Но кто тогда займётся остальным?
     - Тот, кто не на боевом дежурстве. А кто именно - решайте сами. Но график должен быть составлен так, чтобы у всех было время для отдыха. Как - опять-таки проблема старпома, то есть - ваша.
     - Принято... капитан. - и нечего возмущаться! Сама виновата.
     Инженерная палуба.
     - Где реакторная?
     - Идите за мной, - повела меня Миранда к Кену и Гебби. Через несколько секунд мы были на месте.
     - Капитан? Мисс Лоусон? - удивился Доннелли.
     - Ты с командирами говоришь! - встала по стойке смирно его напарница.
     - Смирно! Назовитесь! - всегда мечтал рявкнуть "смирно!"
     - Инженер Кен Доннелли, сэр! - тут же подтянулся и затараторил он. - А это Гебби... В смысле, Инженер Габриэла Дениелс!
     - Вольно. Рассказывайте, кто чем занимается?
     - Кен управляет энергоснабжением, а я отвечаю за силовую установку, - отрапортовала Габриэлла.
     - Как идёт работа? Всё в порядке?
     - Не жалуемся, - ответил Доннелли. - Вот только приходится подолгу калибровать модули АМС...
     - Кеннет, ты жалуешься, - перебила напарника девушка.
     - А в чём причина?
     - Когда улучшали дизайн Нормандии, намудрили с этими модулями. Не буду докучать вам подробностями. В главной энергосистеме есть набор аттенюраторов, который управляет утечкой поля...
     - Кеннет! - снова перебила его Гебби. - Ты докучаешь капитану подробностями. Короче говоря, если бы у нас были установлены модули Т6-АМС, мы сэкономили бы кучу времени.
     - Миранда, а почему у нас нет этих модулей? - спросил я своего старпома.
     - Их сняли с производства несколько лет назад. Насколько я знаю, эффективность от этого не страдает.
     - Верно, - подтвердила её слова Денниеллс. - Но требуется длительное обслуживание.
     - Заменить текущие модули на Т6, - приказал я Миранде.
     - А где я их возьму? Мне что, по рынкам Омеги бегать?
     - Вы сами же ответили на свой вопрос! - это тебе за медосмотр, зараза.
     - Хор-р-рошо... капитан...
     Ангар/Трюм
     - Миранда. Что я здесь вижу? Нет, не так. Чего я здесь НЕ вижу?
     - Мако? Так вам вместо него Молот выдали.
     - Арсенала! Почему я не вижу арсенал на его законном месте?
     - Наши инженеры решили, что ему лучше располагаться на боевой палубе.
     - Авторитетно заявляю: ваши инженеры - мудаки! Десантная группа располагается над нами, на жилой палубе. Арсенал располагается над жилой палубой. Получается, команде нужно сначала подняться на боевую, там снарядиться, и только потом они спускаются вниз, к шаттлу или Молоту. Куча лишних манёвров! Гораздо проще сразу спуститься сюда, экипироваться и залезть в транспорт. Или я не прав?
     - Правы...
     - Переделать! - ну что, получила по полной? - Работа у вас есть, идите и выполняйте. Свободны! - ух, как вылетела! Похоже, я её достал. Ну, теперь можно и отдохнуть...
     Снова жилая палуба.
     Фух, пока гонял Миранду, сам вымотался! Да, надо будет запрячь Лоусон по поводу нормальных продуктов. Меня добивает логика Цербера: потратить на супер-навороченный стелс-фрегат несколько миллиардов - запросто! А вот купить на него нормальной еды, а не этих армейских пайков, не додумались. Или у них, тупо, денег не хватило?
     - Всё в делах, а к старому другу зайти нет времени? - отвлёк меня от размышлений чей-то голос. Оторвав взгляд от тарелки с чем-то непонятным, я увидел... Карин Чаквас! Чёрт, про неё я и забыл!
     - Карин?! Не ожидал вас здесь встретить.
     - Я сама не ожидала себя здесь встретить, - села она напротив меня. - Рада видеть вас в живых, лейтенант-коммандер.
     - Капитан, доктор. Я капитан Шепард. А это - обвёл рукой помещение, - не судно Альянса.
     - Ну, зная вас, я думаю, что это временно, - сказала она мне полушепотом и подмигнула.
     - Лучше расскажите, как у вас прошли эти два года?
     - Да никак, Шепард, - моментально погрустнела наш корабельный врач. - После крушения нас подобрал патруль Альянса. Десант распустили. Экипаж раскидали по другим кораблям. Меня определили в медицинский центр марсианского флота. Должность почётная, не спорю, но мне хотелось на корабль. Слишком уж спокойной казалась жизнь на планете, - да, корабль - это тебе не какая-то больница! Тут - романтика!
     - Но почему Цербер? Вы же служили в Альянсе.
     - Я работаю не на Цербер, а на вас! - заявила Чаквас. - Если бы мне сказали, что кораблём будет командовать кто-то другой, меня бы тут не было.
     - Спасибо, доктор. Я ценю это. Надеюсь, хоть у вас есть всё необходимое и лежит оно на своих местах, а то я уже около часа бегаю по Нормандии и отмечаю косяки, что нужно срочно исправить. Такое ощущение, что мне придётся самому всё переделывать... - хм, а это идея! "Норма", конечно, хороша, но "нет предела совершенству". Правда, сам я тут не управлюсь, а дарить Призраку свои наработки я не собираюсь. Опять всё упирается в необходимость поскорее отвязаться от Цербера. Значит, после Омеги - сразу на Иллиум.
     - Шепард? - вывела меня из размышлений Карин. - Вы чего?
     - Да так! Задумался кое о чём... И, ради бога, зовите меня Джон! И на ты! Меня это обращение по фамилии ещё в пер... В смысле два года назад достало.
     - Ну, в таком случае, я для тебя просто Карин, Джон.
     - Вот и хорошо. В конце концов, мы не на военном корабле.
     - И как я могла забыть! - иронично воскликнула моя собеседница. - Ведь Нормандия - это "гражданское исследовательское судно".
     - Вот-вот, - улыбнулся я.
     Спустя некоторое время. Рубка пилота.
     - Смотри, капитан! - радостно крутился в кресле "лучший рулевой всея галактики", - Это же моя малышка! Выглядит лучше прежнего и отлично подходит мне! Как перчатка, но лучше! И кожаные сиденья! Может, военные и задают стандарты в оборудовании, но им всегда плевать, что сиденья не дышат. Комфорт идёт с "гражданки".
     - Воспроизводство не должно быть идеальным, мистер Моро. Некоторые гармоничные изменения неизбежны, - вставила свою реплику ИскИн.
     - Вот она, - сменил Джокер тон с радостного на ворчливый, - обратная сторона медали. Я любил тихую и прекрасную Нормандию. А теперь на ней появилась эта штука, о которой я даже говорить не хочу. Как рак у корабля.
     - Забей, Джокер! - ответил я. - Смотри на это с другой стороны: "Цербер" сильно раскошелился на нас, и если он хочет, чтобы мы работали с ними, то ребятам придётся потратиться ещё больше!
     - Ага! Я раскусил тебя, капитан! Ты задумал диверсию: разорить Призрака, чтобы он сам сдался Альянсу, так как денег у него даже на трусы не будет хватать, а тюремная роба - это лучше, чем костюм Адама.
     - Ну я же диверсант! - подыграл я ему, - Работа у меня такая! Только ты, это, тс-с-с... Никому, понял? - добавил я шепотом.
     - Как скажете, капитан, - так же шёпотом ответил пилот и, вжавшись в кресло, тихонько козырнул.
     - Ладно, мистер Моро, работайте. Не буду вас больше отвлекать, - развернулся я и потопал в сторону арсенала. Интересно, а чем нас снабдил Харпер?
     Итак, арсенал представлял собой... Арсенал, как ни странно. Несколько столов для обслуживания оружия, у стены - стойки с различными стволами, шкафы для пистолетов, ПП, гранат и прочей фигни, и Джейкоб Тейлор, работающий за консолью со схемами.
     - Капитан, - вытянулся он по стойке смирно и отдал мне честь, как только заметил меня. - Раньше не было времени, чтобы всё спокойно обсудить.
     - Вольно, Джейкоб. Мы не в Альянсе.
     - Хорошо, капитан, - встал он в свободную позу. - Я просто хотел сказать, что работа под вашим началом - отличная возможность проявить себя, - ну-ну, не сомневаюсь.
     - И отличная возможность помереть при встрече с кораблём Коллекционеров.
     - Надеюсь, до этого не дойдёт.
     - Итак, я читал ваше досье, - помню историю персонажа из игры. - Вы служили в Альянсе.
     - Так точно. Служил на Иден Прайм, во время атаки Сарена и Гетов.
     - А почему ушли? Да ещё и к террористам?
     - Честно? Надоела вся эта хрень с политиками. Когда вы умерли, все благополучно забыли о Жнецах и списали всё на турианца и его роботов. Да, я в курсе, что у Цербера не слишком чистое прошлое, - это ещё очень мягко сказано, - но они хоть что-то делают, чтобы остановить этих кальмаров.
     - То есть, дело тут не в личном убеждении "человечество превыше всего! Да здравствует Император!"?
     - Эм... нет, - растерялся от услышанного Тейлор. - А что ещё за император?
     - Не знаете вы классику, Джейкоб. Вархаммер, настольная игра из далёкого начала 21 века. Советую ознакомиться. Ваш Призрак, при создании Цербера, вдохновлялся именно ею. Я более чем уверен! - на самом деле, это хорошо, что Джей не идейный боец Цербера (как, впрочем, и в игре). Не придётся гнать его взашей с корабля. Боец он опытный, серьёзный. Может пригодиться.
     - Как-нибудь почитаю в экстранете. Чем я ещё могу вам помочь, капитан?
     - Ознакомьте меня с содержимым нашего арсенала.
     - Конечно. Думаю, начнём с пистолетов и ПП. Сюда...
     Каюта капитана. Спустя час.
     - Теперь понятно, куда Призрак дел деньги на еду! - плюхнулся я на свою кровать. Я сказал кровать? Я ошибся. Это полноценный, извиняюсь, ТРАХОДРОМ! Ничуть не хуже, чем в моём особняке... Моём?.. Нет, не моём. То был особняк Энтони Старка - миллиардера, гения и просто весёлого парня в крутом костюме. И он - умер. Я - Джон Шепард, бывший космопех Альянса, первый СПЕКТР-человек, герой Эллизиума и т.д. Пора уже смириться с этим фактом. Вот интересно, как так получилось, что пару дней назад я был одним человеком, а потом проснулся в теле другого? Переселение души? Вспомнил прошлую жизнь? Или прожил одну, пока меня "чинили" на Лазаре? Боюсь, этого я никогда не узнаю... Хм, надеюсь, что у Пеп будет всё хорошо. По завещанию, она первая на очереди, при условии пожизненного гарантийного обеспечения брони Роуди. Схемы, патенты и всё прочее, что относится к Железному Человеку, теперь принадлежат ей. Удачи, мисс Поттс...
     Ладно, не будем о грустном. У меня ещё много дел! О чём я говорил сначала? Ах, да! Я понял, почему Призрак сэкономил на продуктах питания: тем, что он впихнул нам в оружейку, можно спокойно вооружить небольшую армию! Самые лучшие и самые передовые единицы вооружения чуть ли не вываливаются из оружейных шкафов Нормандии. Он даже не пожадничал и выдал нам некоторые, чисто Церберовские, штучки: десяток "Мотыг" так и просятся в руки. А ещё он дал нам, помимо всяких "Мстителей" (до сих пор это слово вызывает у меня не те ассоциации) и "Хищников" и т.п., следующее: десять дробовиков М-22 "Потрошитель", пять снайперских винтовок M-29 "Клык", две "Вдовы", десять "Фаланг" и десять "Палачей", пять гранатомётов, пять ракетниц, два дуговых излучателя, десять (вы только вдумайтесь, десять штук!) "Каинов"... И это, как я уже сказал, без учёта повсеместного оружия, типа "Гадюки", "Защитника" и "Сюрикенов" с "Яростями". И я этому очень рад! По крайней мере, не придётся носиться по всему Терминусу, чтобы собрать стоящие стволы.
     Так, теперь подумаем, кого мне взять в свою команду самоубийц. Мордин - однозначно! Я, конечно, и сам могу склепать защиту от роя, но у меня и так дел - вагон и маленькая тележка. Плюс, кто генофагом будет заниматься? Я инженер, а не биолог, и желание излечить кроганов в профессоре проснётся именно после посещения больницы Вейрлоков. Гаррус и Тали? Конечно да! Помимо того, что они все три части тусуются с Ше... в смысле, со мной, первый - гениальный снайпер (гораздо лучше меня, судя по воспоминаниям), а вторая - не менее гениальный боевой инженер. Дальше кого можно оставить? Заид Массани. Да, он наёмник, но он честный наёмник. В команде из-за денег и обещания разобраться с Видо. К Церберу никакого отношения не имеет, плюс превосходный боец с обширным опытом боевых действий. Берём. Джек... Чокнутая баба с большим биотическим потенциалом? Однозначно нет! Она мне весь корабль разнесёт! Грант? Кроганский супер-солдат из пробирки. Силён, смел, не обделён мозгами (для крогана-подростка) и выполняет в каноне роль "живого танка" в отряде. Думаю, он пригодится. Касуми Гото? Миловидная мастер-вор всея галактики? Если развести Призрака на финансы не выйдет, она сильно мне понадобится. Тоже остаётся. Тейн Криос? Плюсы: профессиональный убийца с кучей навыков. Хороший снайпер и биотик. Минусы: синдром Кепраля, это раз. Как снайпер, он уступает Гаррусу, это два. Как биотик он уступает Миранде и где-то на уровне Джейкоба. Нет, его я не беру. Легион? Да, и тут я ничего объяснять не буду! Пригодится в дальнейшем. Самара? Азари-юстициар с огромными... кхм, глазами и не меньшим биотическим потенциалом. Огромный опыт (несколько сотен лет) и превосходные боевые навыки. Правда, её кодекс может создать определённые проблемы, но этого может и не произойти. Она тоже включена в команду.
     Итак, мы подошли к двум, потенциально, самым спорным кандидатам: Джейкоб Тейлор и Миранда Лоусон. И если первого я скорее оставлю, чем выгоню, то с Мисс Совершенством всё не так гладко. Она - идейная! Даже без того, что Призрак прикрывает Ориану, она твёрдо верит в то, что "человечество превыше всего". В игре она, конечно, в любом случае переходит на сторону меня любимого. Но это не игра, а реальность. И она - не набор пикселей, нулей и единиц, а живой человек. И самое плохое в этой ситуации - она бы мне реально пригодилась! Умная, ответственная, прекрасный биотик и имеет обширные связи. Её потеря - не смертельна, но болезненна. Другого такого старпома я вряд ли найду. Что ж, в ближайшем будущем мне придётся провести с каждым из этих двоих разговор по душам. Итак, корабль я осмотрел, всех работой загрузил - можно отправляться.
     - СУЗИ. Соедини с Джокером. - вызвал я ИИ.
     - Выполняю.
     - Слушаю, капитан.
     - Нормандия готова отправляться?
     - Так точно. Баки заправлены. Экипаж на местах по расписанию. Ждём только твоей команды.
     - Курс на Омегу, Джокер. Время прибытия?
     - Двадцать часов. Выполняю.
     И корабль мягко стартовал. Архангел, Мордин, я скоро буду!

Встречай меня, мир! Или Омега - это полная дыра

     ***
     Поспать мне удалось около пяти часов. И дело тут не в том, что мне кто-нибудь мешал... Голову разрывало от идей модификаций для "Нормы"! Да и решил полазить в экстранете, по поводу технологии эффекта массы... В принципе, я уже прикинул, как можно уменьшить этот здоровый "Тантал" и при этом сохранить все его возможности. На выходе получится относительно маленькое масс-ядро, которое будет ничуть не хуже оригинального. Просто нужно будет кое-что подкрутить в самом масс-реакторе. Да и местный термоядерный реактор надо будет заменить своим: мой выдаёт в ДЕСЯТКИ раз больше энергии.
     Дальше - "Дротики". Что с ними делать, я пока не придумал: эффект деформации - это хорошо, но малый радиус действия... Надо будет подумать над их модификацией. А вот орудия "Таникс" я менять не буду: они и так крейсер Коллекционеров в два залпа разносят. Просто слегка подкрутим. Чтоб с одного выстрела выносили. Хе-хе.
     Двигатели? Однозначно доработать! Опять-таки, добавим репульсорную систему. Так, самое главное - надо модифицировать блок ИИ. Его вполне реально уменьшить до трети комнаты. Плюс поставим независимый источник питания. Мне не нужно, чтобы мой будущий костюм потерял управление из-за сбоя в питании СУЗИ. Да и потом, я планирую весь корабль автоматизировать! Зачем мне куча дармоедов, если их может заменить ИскИн? Оставим только Джокера: я на своём опыте убедился, что в бою дрона и пилота - побеждает пилот (прим. автора: вспомним СтаркЭкспо)! Ну, может, Кена и Гебби тоже оставлю: они - не идейные церберовцы, а попали сюда исключительно по воле случая. Плюс - толковые ребята, могут пригодиться.
     Да, про костюм: тут моя фантазия превзошла сама себя! Я до сих пор не могу выбрать, какие функции и вооружение установить на Марк VIII. Поэтому он будет модульной конструкции! Основа - самая удачная моя модель - Марк VI, но, как на неё, так и в неё, будут устанавливаться дополнительные модули. Ракеты, пулемёты, гранатомёты, "Каин" (как только сделаю его многоразовым) и так далее. Да, и ещё нужно будет добавить масс-реактор: без него в открытом космосе мне делать нечего! И щиты! Я, конечно, буду делать не керамическую (как у большинства местных "бронекостюмов") броню, а нормальную - титановую с добавкой золота, но "Вдова", или подобные тяжеловесы могут существенно "помять" меня. Этого мне не надо! По расчётам, щит на Марк VIII будет, примерно, как у "Мако". Может, и мощнее... Тут нужны полевые испытания.
     - Капитан, - вернул меня в реальность голос Джокера, - Омега прямо по курсу. Стыкуемся через десять минут.
     - Понял, Джокер. Уже спускаюсь, - а нет. Не уже. Сначала надо что-нибудь надеть. В трусах я буду смотреться более чем странно. Так, что у меня в личном оружейном шкафчике? Броня Терминус, броня Цербера, броня Инферно... Броня Кровавого Дракона? А я думал, что это чистый фан-сервис. Так, какие у неё характеристики? Улучшенные щиты: спокойно держат как выстрел из "Вдовы" (при условии полной зарядки конденсаторов), так и очередь из "Призрака" в упор (при том же "дано"). Плюс скорость зарядки щитов, по сравнению с армейскими вариантами, выше на 15%. Так же внутренний ВИ брони можно синхронизировать с инструментоном или имплантами, чтобы повысить их эффективность. Ну, неплохо. Надену его.
     Так, а что у меня тут с оружием? Только то, что было во время операции на "Пути Свободы". То, что надо. Только "Богомола" я на "Гадюку" заменю. В условиях городского боя, как "я" помню, эффективнее более скорострельное, нежели мощное. Ну если только вы вышли не на ИМИРа или кроганов. Плюс, "Богомолом" пользуется Гаррус. В теории мы организуем, таким образом, неплохую снайперскую двойку: я снимаю барьеры и щиты с врагов, а турианец укладывает их одним выстрелом. И да, надо взять побольше термозарядов! Не думаю, что у Вакариана их много осталось.
     ***
     - Итак, все в сборе! - оценил я свою команду. Джейкоб и Миранда стояли в полной боевой выкладке. А когда я это говорю, я имею в виду: Джей сменил свою "противопневматическую" броню на нормальный бронескафандр от "Хане-Кедар", а Мири упаковалась в DLC-шный броник. Из оружия: у Тейлора "Потрошитель" и "Хищник", а у Лоусон - "Ярость" и "Палач". Хм, а дамочка любит большие стволы... Так! Не о том думаю!
     - Капитан, Заид Массани уже ожидает нас, - прервала мой ступор Миранда. - Мы должны пересечься с ним в районе причального шлюза.
     - СУЗИ. Ты загрузила треки, что я просил?
     - Так точно, - моментально ответила ИИ. - Все ваши любимые исполнители конца 20-го и начала 21-го веков загружены в ваш инструментон.
     - Отлично. Выходим.
     Должен признаться, что Омега меня... Не впечатлила, мягко говоря. Грязно, темно и воняет. Как тут вообще можно жить? Так, Заид должен ждать нас на выходе из дока...
     - О! Добро пожаловать на Омегу! - подбежал к нам какой-то мутный саларианец. - Вы здесь недавно? Это сразу видно. Позвольте... О... Привет, Моклан! - сразу напрягся он, когда к нам подтянулся батар. - Я тут...
     - Фаргут, уйди. Живо, - небрежно бросил этот Моклан салариашке.
     - Конечно, приятель! - козырнул Фаргут. - Как Ей будет угодно! - но боевик этого не оценил и лишь махнул у него перед носом, словно муху отгонял. Салариашка понял жест верно и смылся.
     - Шакалы чёртовы. Добро пожаловать на Омегу... Шепард, - наклонил голову влево тот, приветствуя меня. Хм, насколько я (оба "я") помню, наклон головы влево у батарианцев - это знак уважения собеседнику. Батарианец, уважающий человека, да ещё и Шепарда...
     - Вы знаете, кто я? - ну, я без шлема (он, оказывается, складывается за спину), да и Призрак уже должен был пустить слух про моё воскрешение.
     - Конечно. Мы вели вас с того момента, как вы вошли в системы Терминус. Зря вы думали, что спрятались. Ария желает знать, что привело на Омегу мёртвого СПЕКТРа. Предлагаю вам пройти в "Загробную Жизнь" и представиться.
     - Ну, если сама Ария приглашает! Первым делом заскочу пропустить стаканчик.
     - Умное решение, - удовлетворённо проговорил он. - Ждём вас в клубе. В ближайшее время, - и батарианец утопал обратно.
     - Ну что? Как насчёт того, чтобы прогуляться по "злачным местам"?
     - Арию лучше не игнорировать, - оценила ситуацию Миранда. - К тому же, у неё точно есть сведения про Мордина и Архангела.
     - И я слышал, что в "Загробной Жизни" есть на что посмотреть, - добавил Джейкоб.
     - Значит, возражений нет! - подвёл я итог. - Как далеко отсюда клуб?
     - В пяти кварталах, - раздался у меня с ворота голос ИскИна. - Рекомендую найти транспорт.
     - Найдём. Вперёд, команда.
     Пока мы выбирались из дока, СУЗИ покопалась в новостях станции: карантин, как я и ожидал, уже был введён, а для штурма базы Архангела уже во всю набирали "фрилансеров" на "мясо". О, а вот и Массани, мордует четырёхглазого.
     - Прошу... помогите мне... - начал жертва старого наёмника.
     - Никто не разрешал тебе говорить, - добавил Заид ему ногой в живот.
     - Заид Массани, я полагаю? - привлёк я его внимание.
     - Да, это я, - повернулся тот к нам лицом. - А ты, надо полагать, капитан Шепард. Говорят, надо спасти Галактику?
     - В точку! Тебя уже ввели в курс дела?
     - Домашнюю работу сделал. Цербер выслал всю необходимую информацию.
     "Всю необходимую" и "всю" - это разные вещи. Надеюсь, он знает про шансы.
     - Ты в курсе, что это задание - самоубийство?
     - Да, это задание попахивает. Но Призрак хорошенько раскошелился. Если вернусь, то смогу не работать всю оставшуюся жизнь. Но от тебя мне тоже кое-что потребуется.
     - После Омеги. Сейчас заканчивай с... этим, - кивнул я на пленника, - и прошу на Нормандию. Закинешь вещи, набирай побольше термозарядов и дуй к "Загробной Жизни".
     - Будем штурмовать Арию? - пошутил Заид.
     - Нет. Но будет так же весело, - ехидно улыбнулся ему я.
     - Скоро буду, - наёмник пальнул батару в голову и, подхватив свой рюкзак, двинул в сторону шлюза. Суровый мужик, что тут скажешь. Но именно такой мне сейчас и нужен.
     - По поводу термозарядов: а зачем нам столько? - наконец решился спросить Джей. - У каждого из нас - тройной комплект.
     - Вы слышали, что сказала СУЗИ? Для ликвидации Архангела три профессиональные наёмные банды набирают вольных стрелков. В как можно большем количестве. То есть нам придётся, так или иначе, прорываться сквозь толпы головорезов, и я не хочу, чтобы в один прекрасный момент у нас настал дефицит радиаторов! Боеприпасов много не бывает!
     - Хм, - вот, опять! Меня твоё хмыканье начинает раздражать, Миранда!
     ***
     С горем пополам мы всё-таки добрались до клуба. И теперь моё отношение к этой древней станции выровнялось: местечко и правда приятное. Особенно если смотреть на танцевальные подиумы... Эх, как жаль, что у нас нет времени на танцовщиц... Ладно, ограничимся выпивкой.
     - Плесни чего-нибудь! - крикнул я бармену-человеку (у представителей не своей расы на Омеге напитки брать - опасно для здоровья). Спустя пару секунд я глушил что-то синее, с привкусом непонятных трав и средней крепости. Неплохо!
     - Шепард, мы на работе! - негодовала Лоусон.
     - Миранда, чтобы напиться, N7 нужно пару-тройку бутылок этой дряни в себя влить! Вы что, забыли, что я модифицирован?! - парировал я.
     - Как знаете!
     - Шепард?! - подошёл к нам какой-то турианский наёмник. Наверное, один из бойцов Королевы Омеги, - Ария ожидает вас! За мной!
     - Окей! Идём! - бросил я своим напарникам и, допив содержимое стакана, двинул за провожатым. Клуб, как и ожидалось, в жизни гораздо больше, чем нам показывали: до балкона Королевы Пиратов пришлось три этажа добираться на лифте. Хм, а в жизни тут у них нормальные скорости. И никакой дурацкой музыки.
     - Сюда, - бросил безымянный наёмник, когда мы прибыли на третий этаж клуба. Проследовав за ним, мы вышли к тому самому балкону. Только этот побольше оказался. Перед входом в зону и перед ложей Арии располагалось четыре телохранителя (по два крогана!) с тяжёлым оружием: "Призраки" и "Клейморы". А рядом с самой хозяйкой заведения крутились четыре сногсшибательные красотки-азари в вечерних платьях (хотя, учитывая врождённую биотику у всех азари - уверен, что они тут не только для красоты). Оружие у нас не отбирали, да и незачем с такой охраной, но около ложи меня остановили.
     - Достаточно близко, - бросила, не вставая с места, Ария и кивнула батару. А на нас уставились четыре немаленьких ствола.
     - Стой спокойно, - сказал четырёхглазый и начал сканировать меня "вседевайсом".
     - Приятель, ты чего? Близорукостью на все четыре глаза страдаешь? Найти на мне оружие не сложно.
     - С мёртвыми спектрами осторожность не помешает, - спокойно ответила вместо бойца его начальница. - Кто угодно мог воспользоваться твоим обликом.
     - Неужели в галактике ТАК много идиотов?
     - Гораздо больше, чем ты можешь представить, - усмехнулась она.
     - Они чисты, - отрапортовал наёмник и вернулся на своё место, а остальные опустили своё оружие.
     - Итак, ты главная на Омеге, - не спросил, а просто озвучил я. Чем вызвал смех.
     - Я - Омега! - о нет. Сейчас начнётся... - Я - босс, президент, королева, если хочешь громких слов. Разницы нет. На Омеге нет официального правителя, а правило всего одно. Не. Спорь. С Арией. - она слегка улыбнулась краешками губ в конце этой маленькой тирады.
     - Запомню.
     - А если нет, то я выкину тебя в ближайший шлюз - "пригрозил" мне телохранитель.
     - "Выкидывалка" не отросла.
     - Что? Да я тебя! - перехватил тот дробовик, но моя "Фаланга" уже упёрлась ему в лицо.
     - А у тебя есть, как вы, люди, говорите, яйца, Шепард. Опусти ствол, - сказала она батарианцу, а мне кивнула на место на её диване. - Итак, чем могу помочь?
     - Я тут набираю команду самоубийц, - сказал я, развалившись на предложенном месте. - Ничего особенного.
     - В таком случае, ты по адресу. Все самые отмороженные личности собираются на Омеге. Ищешь наугад или есть кто-то на примете?
     - Есть! Двое: первый - Мордин Солус, а второй - Архангел.
     - Кхм... - подавилась коктейлем Королева Пиратов, услышав про этих двоих. - Ты псих, Шепард.
     - Можно подумать, что это какое-то открытие. Что ты можешь сказать о них?
     - Архангел - патологический идеалист. Прибыл сюда и сразу же начал "наводить порядок". Он думает, что сражается на стороне добра. Вот только добра на Омеге нет. Всё, что он делает, это кого-то постоянно раздражает. Вот и допрыгался... А вот Мордин мне всегда нравился. Врач, с опытом службы в саларианской ГОР. Может одинаково легко как пристрелить тебя, так и вылечить. Гений, во всех смыслах. К сожалению, ни до одного из них ты сейчас не доберёшься.
     - Поясни.
     - Три конкурирующие группировки объединились, чтобы убрать Архангела. Затмение, Синие Светила и Кровавая Стая. И у них это почти получилось: они прижали его в одном из жилых районов. Вся группа Архангела перебита, но он сам как-то умудряется сдержать натиск. Но это ненадолго: наёмники собирают добровольцев для штурма. Ещё немного - и они наберут достаточно. Что касается профессора... В районе, где расположена его клиника, началась чума. Косит всех, кроме людей и ворка. И очень быстро. Мордин пытается что-то сделать, но не думаю, что ему удастся.
     - Хм, как записаться в добровольцы?
     - Интересно... - заинтересованно взглянула на меня Ария, - в основном зале, слева от барной стойки есть комната. Там вербовщик от Синих Светил.
     - Спасибо за гостеприимство, но мне надо спешить, - поднялся я с дивана и пошёл в сторону лифта. - Такой кадр, как этот Архангел, мне пригодится.
     - У тебя времени до скончания веков, Шепард, - вместо "до свидания" сказала она. - А вот у Архангела - чуть меньше.
     ***
     - Говорят, вы набираете людей! - сказал я батарианцу в броне Синих Светил, что стоял перед входом в вербовочный пункт.
     - Гм, - оценил он нас, и, довольный, продолжил: - Почему бы вам не войти?! - и мы спустились в средних размеров помещение, где вербовщик как раз заканчивал с другим фрилансером.
     - Следующий, - бросил он, а когда увидел троих хорошо вооружённых людей, сказал: - Хм, ваша троица может натворить дел. Ищете хорошей драки?
     - В точку.
     - Хорошо, - вернулся к консоли тот, и начал говорить уже заученный наизусть текст. - Значит, так. Плата стандартная - пятьсот кредитов каждому, - сколько? Да это же гроши! - Заплатят, когда выполните работу. В случае вашей смерти, друзья вашу долю не получат. Вам понадобится оружие и броня... Хотя, что это я? Вы уже эту проблему решили. И нет, от этого вы не станете членами Синих Светил, Затмения или Кровавой Стаи. Вы - вольные стрелки. Вопросы?
     - Как добраться до места? И у нас ещё один боец. Он опаздывает.
     - Я предупрежу. А вас отвезут наши люди. Транспорт перед клубом.
     - Отлично, - ответил я, и мы направились к выходу из клуба.
     ***
     Заид, как и обещал, ждал нас перед входом. И он не постеснялся покопаться в арсенале "Нормы": обвесился двойным набором гранат, прихватил запасного "Палача" и, как я и просил, взял три подсумка с термоклипсами. Отлично, живём. А сейчас мы подлетаем к посту наёмников, что собираются убрать Гарруса. Так, что мне тут надо сделать? Вывести из строя летуна - это раз. Перепрограммировать роботов - это два... Ах, да! Компромат на наёмников найти и передать Арии - это три. Там, как я помню, переписка главарей по поводу заговора. "Мол, если уж мы уже объединились, может, и Королеву Пиратов под это дело вальнём?" А хорошие отношения с ней мне очень пригодятся!
     - Приехали, - бросил наш водитель, когда мы приземлились. Да, добираться пришлось на трёх машинах: там, помимо нас четверых, ещё пятеро были. Правда, то была шпана местная: только и умеют, небось, что прохожих в подворотне грабить.
     - Наконец прислали кого-то, умеющего драться, - подошёл к нашей группе батарианец. - Тебе рассказывали, с чем предстоит столкнуться?
     - Нет, - ответил я.
     - Как я и ожидал. Архангел закрепился в здании в конце бульвара. Он занял отличную позицию: единственный способ подобраться к нему - по мосту, который простреливается со всех сторон. Там негде укрыться. Но он устал и делает ошибки. Мы его возьмём.
     - И у вас уже есть план?
     - Да. Небольшой отряд готов проникнуть в его логово, но нужно отвлечь огонь Архангела от них. Чем вы и займётесь.
     - Какая прелесть! Мы - пушечное мясо.
     - А чего ты хотел, человек? Чтобы мы за вас всю работу сделали, а вы лишь кредиты получили? Идите по бульвару к третьей баррикаде. Поговорите с сержантом Кафкой. Он скажет, когда начинать.
     - Идём, - сказал я своим, и мы направились в точку сбора.
     - Грёбаные Светила... - негодовал по дороге Заид. - Раньше такого бардака у них не было.
     - А ты знаешь, как у них было раньше? - поинтересовался я. Что, в принципе, лишнее. И так знаю, что он - основатель этой банды.
     - Как-нибудь расскажу...
     - У нас сейчас есть проблемы поважнее, - встряла в наш диалог Миранда. - Как попасть к Архангелу, мы придумали, но как мы выберемся?
     - Да, - поддержал её Джейкоб. - Мне тоже интересно.
     - Устроим тут наёмникам пару диверсий, прорвёмся к Архангелу, и, заняв вместе с ним оборону, будем отстреливать засранцев. Если один уставший снайпер сумел сдерживать всю эту ораву головорезов, то уж наш отряд, вооружённый до зубов, сумеет их перестрелять.
     - Шепард, - не оценила мой план Лоусон, - они не такие дураки, чтобы постоянно лезть напролом.
     - Так нам и не надо всех убивать! Когда они понесут значительные потери и отступят, мы пойдём в контратаку. Этого они ожидать точно не будут и, запаниковав, разбегутся кто куда.
     - Это чистая авантюра, но других вариантов у нас нет, - сдалась она. - Ваша взяла, капитан. - Вот то-то! А мы, тем временем, уже добрались до штаба Затмения, и я дал команду СУЗИ влезть в их почту. Через пару секунд она нашла то, что нужно. Теперь надо найти мехов...
     - СУЗИ. Можешь сказать, где Затмение держит своих роботов?
     - Одну секунду. Прямо по коридору и перед дверью на бульвар налево. Там они складируют робототехнику.
     - Спасибо. И что бы мы без тебя делали? - но ИскИн ничего не ответила. Хм, сказывается блокировка. Ну ничего, скоро я её сниму.
     А вот и роботы. И их побольше, чем в каноне... Раза в два. Очень хорошо.
     - Шепард, - обратилась ко мне старпом, после того как изучила консоль управления. - Со взломом ничего не выйдет. У них независимый блок управления. Подключиться удалённо не получится. СУЗИ не сможет их перепрограммировать.
     - И не надо. Отойдите, мисс Лоусон, - отодвинул я её от консоли и начал "корректировать" мозги мехов. Да, конспирация может немного пострадать, но если подумать - кто знает, чему научился Ше... Тьфу ты! не привык ещё. Чему научился я, пока бегал за Сареном? Может, мне Тали мастер-классы давала? Или Маяк закачал, помимо послания, кучу другой полезной инфы? Готово! Теперь, стоит мне отправить команду - и все они будут слушаться только меня.
     - Я закончил. Идём дальше.
     - Уже?! Ты крут, Шепард, - состроил Массани "нотбэдфейс".
     - Согласен, - одобрительно кивнул Тейлор.
     - Я не знала, что вы НАСТОЛЬКО хороший инженер, - удивилась Лоусон.
     - Вы много чего обо мне не знаете, Миранда...
     Теперь остался только летун. С главарями я не вижу смысла трепаться - и так всё знаю. А вот с Кафкой поговорить придётся. Ага, добрались.
     - Где Кафка? - спросил я у парня с причёской а-ля "афро", на что тот лишь указал пальцем на Светилу, копающегося в местном аналоге вертолёта.
     - Сержант Кафка... - исправил он меня, когда я подошёл. - Ах... Вы, должно быть та группа, о которой упоминал Салки. Вы как раз вовремя, - оторвался он от своего занятия и, убрав тонировку с забрала шлема, закурил.
     - Когда начинаем? - спросил я.
     - Штурмовой отряд подаст нам сигнал. Архангел даже не догадывается, где они. Если есть вопросы, возможно, это последний шанс.
     - Что с летуном? Сможете прикрыть нас?
     - Ха! Только Тарак умеет им управлять. Да и не готов он ещё: этот снайпер здорово его потрепал. Ещё немного покопаться, и он будет как новенький.
     - Вижу цель! Пошли! - внезапно раздалось по коммуникатору у сержанта.
     - Проверка. Отряд Браво! Пошел! - и бойцы, что были здесь, ушли к внешней баррикаде. Архангела поджидает большой сюрприз. А это значит, что меня ничего не поджидает, - включил он тонировку и вернулся к работе. Ага, вот та хрень из канона...
     - Никогда не говори "никогда", Кафка, - вбиваю ему в спину инструмент. Мужик, изрядно подёргавшись, умирает довольно неприятной смертью. Так, теперь устроим небольшую гадость под сиденье Тарака....
     - Шепард? - не понял смысла моих действий Джейкоб.
     - На случай, если они всё же поднимут эту штуку в воздух. А теперь, бежим. Нужно вытаскивать снайпера!
     ***
     Выпрыгнули на мост, я посветил своей физиономией (не хочется, что бы мой друг меня подстрелил) и, надев шлем, побежал вперёд, предварительно запустив музыку. Хорошая вещь, эти местные ВИ плееры: музыка играет именно на фоне, позволяя не отключаться от происходящего и слышать своих товарищей.
     Rob Zombie - Feel so numb
     I feel so good I feel so numb yeah!!!
     - Ну же, устроим этим ребятам сюрприз!
     Вытаскиваю ПП. За время проигрыша Вакариан успевает снять троих бойцов на мосту, но их слишком много, и они бежали ОЧЕНЬ быстро.
     Mud bath, acrobat, a midnight drive
     Everybody’s slippin everybody survive
     - Давай! - даю отмашку команде, когда мы забегаем в здание. Остатки отвлекающей группы гибнут от удара в спину.
     Radio talk show try to project
     Everything you need when you gotta connect
     Штурмовая группа просекла, в чем дело, и заняла оборонительные позиции.
     Come on come on come on you feel it
     Come on come on come on you see it
     Come on come on come on you wanna make it all right
     Разбираем укрытия и начинаем перестрелку. Архангел решает подсобить нам.
     Come on come on come on you feel it
     Come on come on come on you see it
     Come on come on come on you wanna make it all right
     Один падает с дыркой между глаз. Заид швыряет гранату и выносит ещё двоих за ближним диваном. Я снимаю одного за дальним, ещё двоих биотикой ломают Джейкоб и Миранда.
     Blacken the sun!
     What have I done?
     I feel so bad I feel so numb yeah!
     На кухне, справа от входа, оказывается, сидят ещё трое. Я успеваю спрятаться обратно, но щит разряжен почти до конца. Заид пытается добежать до диванов, но его защита не выдерживает и наёмник получает ранение. Ничего смертельного, но матюки слышны были.
     Blacken the sun!
     what have I done?
     I feel so good I feel so numb yeah!
     На кухню летит "сингулярность" от Миранды, затем "деформация" от Джейкоба.
     Sugar sweet braniac on your neck
     Get in to tomorrow man I gotta reflect
     Забегаю туда и делаю каждому контрольный выстрел. И не зря: двое ещё шевелились.
     A blue world green girl up the street
     Gotta wake her it cause I don’t want to dream
     Бежим по лестнице. В коридоре сверху двое пытаются взломать дверь к Архангелу. Безуспешно.
     Come on come on come on you feel it
     Come on come on come on you see it
     Come on come on come on you wanna make it all right
     Я и Массани укрываемся за колоннами. Наёмники следуют нашему примеру.
     Come on come on come on you feel it
     Come on come on come on you see it
     Come on come on come on you wanna make it all right
     Один высовывается и получает от меня "перегрузку". Заид расстреливает его из "Лансера".
     Blacken the sun!
     What have I done?
     I feel so bad I feel so numb yeah!
     Второй, что ближе к внутреннему окну, взлетает в воздух от "подъёма" Джейкоба. Миранда добивает неудачника.
     Blacken the sun!
     What have I done?
     I feel so good I feel so numb yeah!
     Двери открываются и мы заходим в комнату. Гаррус, тем временем, высматривает кого-то в доме. Я отключаю музыку. Шлем разбирается и складывается обратно за спину.
     - Архангел? - спрашиваю я. Тот лишь показывает мне жестом подождать. Пара секунд - и раздаётся выстрел. Вакариан добил последнего. Встав с колена, он стягивает с себя шлем и устраивается на подлокотнике кресла.
     - Шепард. Я думал, что ты погиб, - да... А видок у него более чем потрёпанный. Сколько он уже в таком режиме?
     - Не дождётесь, - улыбаюсь ему я. - Я смотрю, у тебя тут весело.
     - Да уж. Прям ухохочешься, - сказал он ну совсем поникшим голосом.
     - Вопрос дурацкий, знаю. Но неужели всё ТАК хреново?
     - Скажем так: бывало и лучше. Но, я рад тебя видеть, друг. Убивать наёмников - тяжёлая работа. Особенно если работать в одиночку.
     - Гаррус. Как ты умудрился настроить против себя ВСЕ до единой группировки наёмников на Омеге? Это даже для меня - достижение.
     - Это было нелегко! - наконец расшевелился он. - Я трудился не покладая рук. Удивительно: они объединились, чтобы меня одолеть. Наверное, крепко меня ненавидят.
     - А почему "Архангел"?
     - Меня так местные прозвали. За всё хорошее, что я сделал. Мне, в принципе, всё равно, но для тебя я - Гаррус. Ладно?
     - Как скажешь. Кстати, как у тебя с термозарядами?
     - А вон, - он кивнул в сторону небольшого ящика, в котором валялось, от силы, штук двенадцать клипс.
     - А вы не хотели тройной боекомплект брать! - бросил я своей команде. - Так, каждый оставляет здесь по подсумку.
     - Кстати, а кто это с тобой? - спросил Гаррус.
     - Это долгая история. Расскажу, как только выберемся. А зовут их... - я перечислил членов группы.
     - А у тебя есть план?
     - Да, у капитана есть "план", - съязвила Лоусон, добавив для пущего эффекта воздушные кавычки.
     - У меня хотя бы "план", - повторил я её жест, - а у вас ничего нет, - хотя, кое-что всё же есть... Так! Не о том думаю!
     - Вы потащили нас, практически, без подготовки. Информации по заданию было чуть больше нуля. Не имея данных, я не могу составить план операции.
     - А я - могу! Умею! Практикую!
     - Ха! - весело воскликнул Вакариан. - Это уж точно! Один только Илос чего стоит. Так, что за план, или "план"? - повторил он наш жест. Это становится заразным. Хм, вспоминается "Ах да, "Жнецы".
     - Вы чего, капитан? - спросил Тейлор, остальные странно косились на меня.
     - Я что, вслух сказал?
     - Да, - ответили они хором.
     - Не берите в голову! - отмахнулся я и начал про "план". - Так. Сейчас эти придурки поймут, что их задумка накрылась медным тазом. И им ничего не останется, кроме того, чтобы самим начать штурмовать нас. Ты умудрялся в одиночку удерживать их, а теперь нас пятеро! Будем держать оборону до тех пор, пока основательно не потреплем каждую из группировок. А потом, когда они отступят для составления нового плана, мы контратакуем. Такого они точно не ожидают!
     - Авантюра чистой воды, - только Миранда открыла рот, как Гаррус добавил: - Мне нравится! Как в старые времена. Но у них там неплохо с вооружением: Затмение очень любит использовать мехов, у Стаи куча ворка, а у Светил - летун.
     - Всё схвачено: роботы - перепрограммированы, Летун - заминирован. А ворка... Как будто мы с тупыми кусками мяса не справимся!
     - Хм, а всё лучше, чем я думал. А вы, Лоусон, говорите "план", - подошёл к окну на мост Вакариан. - Посмотрим, что они собираются сделать... Шепард, они выводят мехов, - он передал мне свою винтовку, чтобы я посмотрел. И правда, шестеро уже на баррикаде, остальные рядом. В "спящем" режиме.
     - А теперь... - включил я "вседевайс", - Приказ №69! - как жаль, что я не видел наемничьих рож, когда дюжина ЛОКИ и пара ИМИРов принялись расстреливать своих хозяев. Чувствую, этим мы изрядно потрепали Затмение.
     - Так, хорош ржать! - обратился я к мужской части отряда. - Слушай мою команду: я и Гаррус остаёмся здесь, а вы занимаете позиции на первом этаже. Лоусон - главная. Как самый адекватный член команды.
     - Слушаюсь, - ответила Миранда.
     - Есть! - еле пришёл в себя Джейкоб.
     - Ага... Бхахаха... - не переставал ржать Заид.
     - Шепард, ты - засранец! - заявил Гаррус, отдышавшись. - Как работать будем?
     - Я - снимаю щиты, - начал раскладывать я "Гадюку", - а ты добиваешь.
     - Понял, - шлем снова собрался на моей голове и зазвучал следующий трек.
     Thousand Foot Krutch – Light Up The Sky
     (Watch me light up the sky),
     Light up the sky
     Light up the sky
     Так, а Затмение уже очухалось. Первая волна: 7 солдат, 3 инженера и 2 штурмовика-азари.
     (Watch me light up the sky),
     Light up the sky
     Light up the sky
     - Поехали!
     У солдат щиты совсем слабенькие: два выстрела - и их нет. Ловлю в прицел. Два аккуратных спуска подряд. Спуск не "рвать".
     Hands held high
     Sweat droppin' of me
     Light is softly
     Got this fakers trying to stop me
     Выстрел. Одиночный. Слева от меня.
     'cause in a heartbeat
     It's the way your life is just like?,
     Gloves on - fight night
     Выстрел. Солдат уже пятеро. Переключаюсь на штурмовиков. Четыре выстрела.
     Boom, here comes the hook
     Here came my soul switched up
     Came to redecorate the room
     БУМ! - громыхнул "Богомол" Гарруса. На одного штурмовика меньше. Следующий.
     Here came my soul switched up
     Came to redecorate the room
     My ears are ringing from hearing the same sound
     So what now? All of the walls just came down
     Два выстрела, и ВИ пищит, сигналя о перегреве.
     I'll blaze a trail like the race from ?
     Sound is shaking the ground like earthquakes and hell might
     Someday I'll day but not tonight, excuse me while I
     Новый термозаряд. Снизу в наёмников летят сразу три гранаты.
     (Light Up the Sky),
     Light up the sky
     Light up the sky
     Бойцов раскидывает. Солдат осталось двое. Одного инженера сняли ребята снизу.
     (Watch me light up the sky),
     Light up the sky
     Light up the sky
     О, а вот и Джарот! Похоже, у них людей только на две волны и осталось.
     Game time, weapon, mind condition,
     Light ? Is stoppin' all competition
     My ? Is to it's highest, it gets no flyer
     Ohoh, we set the mainframe on fire
     Разбираюсь в первую очередь с главарём. Пять выстрелов. Серьёзный малый.
     Boom, cold wet feel the ? From the pedal I push, to the metal to dust
     Never settle, ? Five level kick up the base
     Cause faith that's a rebel, I can show you the devil
     БУМ! От левой половины головы саларианца остаются лишь ошмётки. Из второй волны остались 5 солдат, одна штурмовик и один инженер.
     I'll blaze a trail like the race from ?
     Sound is shaking the ground like earthquakes and hell might
     Someday I'll day but not tonight, excuse me while I
     Ещё одна порция гранат летит с нижнего этажа. Я и Гаррус не даём им убежать в укрытие.
     (Light up the sky),
     Light up the sky
     Light up the sky
     Двое солдат выжили, но контужены и без щитов. Быстро добиваю их. Инженер и штурмовик пока в строю.
     (Watch me light up the sky),
     Light up the sky
     Light up the sky
     Меняю термозаряд. Вакариан одним выстрелом пробивает защиту инженера и его голову. Штурмовик оказывается под шквальным огнём троих стрелков снизу. Остальные смылись подальше от баррикады. Ну вот, опять песню не дослушал...
     - Ну ты и крут, Шепард! - начал Гаррус. - Они и тронуть-то меня не смогли. А ещё мы сделали Джарота. Я несколько месяцев охотился за этим ублюдком.
     - Зачем он тебе? - спросил я, сняв шлем обычным способом.
     - Он торговал грязным НЭ в окрестностях Цитадели. Половина всего барахла, что я задерживал в СБЦ, шла от его группы здесь на Омеге.
     - Ясно. Ладно, пока Кровавая Стая и Синие Светила готовятся, у нас есть время передохнуть. Будешь? - протянул я ему шоколадку.
     - Я - правоаминокислотный.
     - Чёрт. Извини, я забыл.
     - Не страшно. У меня своя, - он достал из тумбочки ещё один батончик и бутылку воды.
     Спустя двадцать минут.
     - Они укрепили другой край... - разглядывал Вакариан позицию врага. - Весьма неплохо. Но на мост пока не вышли. Чего они ждут? - и правда. Вроде уже должны напасть.
     БАБАХ!!!
     Во чёрт! Я забыл про "подвал"!
     - Проклятье! Они прорвались на нижний уровень.
     - Не продолжай, - бросил я, надевая шлем. - Я заблокирую его. - и прыгнул во внутреннее окно.
     - Шепард! Что происходит? - спросила Мири.
     - Прорыв на нижний уровень. Джейкоб, ты со мной. Остальные - не пускайте Кровавую Стаю к Архангелу.
     - Есть, - одновременно ответили Тейлор и Лоусон.
     Bring Me The Horizon – Go To Hell, For Heavens Sake
     Спустились мы быстро, но Стая уже пёрла через первый проход.
     For the love of god, will you bite your tongue
     Before we make you swallow it
     - Джейкоб, принимай огонь на себя! - бросил я, уходя в стелс.
     - Понял! - усилился он, помимо кинетики, биотическим барьером.
     It's moments like this where silence is golden
     (And then you speak)
     Тейлор принял весь огонь ворка и двух кроганов. И к тому моменту, как он добежал до укрытия, защищала его только броня.
     No one wants to hear you
     No one wants to see you
     Он укрывается за углом, а я уже жму на кнопку. Стелс пропадёт через 5 секунд.
     So desperate and pathetic
     I'm begging you to spare me
     The pleasure of your company
     (When did the diamonds leave your bones?)
     Ворота запечатаны. Тут остался только один кроган.
     I'm burning down every bridge we make
     I'll watch you choke on the hearts you break
     Одновременный залп из "Потрошителя" и "Фаланги" до полного нагрева клипсы.
     I'm leaving out every word you said
     Go to hell for heaven's sake
     Ящер падает с развороченной головой.
     - В гараж! - командую я, меняя "Фалангу" на "Ярость".
     - Есть!
     I'm burning down every bridge we make
     I'll watch you choke on the hearts you break
     Помещение уже кишит ворка. А их куриные мозги - не шутка. Часть из них попряталась за бочками с топливом.
     I'm leaving out every word you said
     Go to hell for heaven's sake
     Непрерывной очередью расстреливаю бочки.
     (Go to hell for heaven's sake)
     Джей кидает гранату.
     No one wants to hear you (Save your breath)
     No one wants to see you
     Взрыв забирает четырёх уродцев. Но их ещё много.
     So desperate and pathetic
     You think that no one sees this
     I think it's time you knew the truth
     Мои щиты снесли. Прыгаю за грузовик. По доспеху царапнуло несколько пуль.
     I'm burning down every bridge we make
     I'll watch you choke on the hearts you break
     Джейкоб переходит на пистолет и начинает перестрелку на средней дистанции.
     I'm leaving out every word you said
     Go to hell for heaven's sake
     Щит восстановился. Подключаюсь к стрельбе. Сношу двоих. Кидаю гранату.
     I'm burning down every bridge we make
     I'll watch you choke on the hearts you break
     Взрыв уносит троих. Ещё трёх снял Тейлор. Стая отброшена за ворота.
     - Та же схема!
     - Понял!
     I'm leaving out every word you said
     Go to hell for heaven's sake
     Ухожу в стелс и на всех парах мчусь к кнопке. Джейкоб прикидывается танком.
     When did the diamonds leave your bones
     Leave your bones
     Ворота заблокированы. А я чувствую боль в том месте, где прошлась очередь.
     - В туннель! - Хорошо, что у меня это тело. В старом я бы столько побегать не смог. Сдох бы уже после первых ворот.
     You're not a shepherd, you're just a sheep
     А тут ты не прав! Я свою фамилию более чем оправдываю.
     I'll cut my depths of everyone you meet
     А боль ушла. Костюм ввёл панацелин. Нет, керамика - это плохо!
     Your own flesh with no bones
     Feed them to the sharks
     And throw them to the walls
     На ходу расстреливаем страшил, спрятавшихся за наваленными в проходе трубами. Перепрыгиваем через первую преграду. Расстреливаем ещё парочку. Перед поворотом бросаем по гранате. Слышатся предсмертные вопли и звук рвущегося мяса.
     I'm burning down every bridge we make
     I'll watch you choke on the hearts you break
     Я - в стелс. Джейкоб - в щит. Бегу с краю, стараясь не попасть под выстрелы.
     I'm leaving out every word you said
     Go to hell for heaven's sake
     Здесь попали на подлянку: ворота закрываются спустя время.
     I'm burning down every bridge we make
     I'll watch you choke on the hearts you break
     Укрываюсь за выступом. Кидаю в Стаю гранату.
     I'm leaving out every word you said
     Go to hell for heaven's sake
     Взрыв. Тейлор прячется за соседнем выступом и повторяет моё действие.
     Go to to hell for heaven's sake
     Трое ящеров ещё на ногах. Расстреливаем первого.
     Go to to hell for heaven's sake
     Перегрев. Джей опрокидывает ближайшего противника "броском".
     Go to to hell for heaven's sake
     Швыряю две последние гранаты. Дробовик Тейлора в три выстрела разносит голову стоящему на ногах крогану. Ворота закрываются, и мы слышим взрыв. Победа.
     - Фууух! - скатился по стенке оперативник Цербера. Ещё бы! Ему пришлось хуже, чем мне: биотика сильно изматывает, а он ею чуть ли без остановки пользовался. Да я сам, будь без имплантов и модификаций N7, был бы не лучше. Хотя, и с ними не лучше.
     - Полностью поддерживаю, Тейлор, - повторил я его действие.
     - Возвращайтесь сюда, - раздался голос Вакариана на связном канале. - Они лезут через дверь.
     - Сейчас буду, - ответил я. - Джейкоб, передохни и подтягивайся. Никаких "но"! Ты никакой.
     - Есть, капитан, - ответил он, хотя недовольства не скрывал. Зато живой останется.
     ***
     К тому времени, как я вернулся, группу уже оттеснили на второй этаж. Укрывшись за колонной, бросаю две реквизированные у Джейкоба гранаты, чем расчищаю себе путь к лестнице. Перехожу в стелс и быстро забегаю наверх, заняв позицию рядом с турианцем.
     - Как дела? - материализовался я рядом с ним.
     - Так себе, - даже не удивился. Похоже, это моя любимая фишка - так появляться. - А вот и Гарм, - пальнул он по самому здоровому крогану.
     - Давай помогу, - достал я "Гадюку" и начал активно долбить по вожаку Кровавой Стаи Омеги. Вот гад! Помимо того, что у него щиты, как у танка, он регенерирует быстрее, чем мы стволы перезаряжаем. Поднявшись по лестнице, он биотикой отбрасывает Миранду и Заида к нам в комнату. Нужно что-то делать.
     - Есть граната? - спрашиваю я у Гарруса.
     - Одна. Липучка, - протягивает мне её.
     - То, что надо. Отвлеки его, - и, ничего больше не объясняя, врубаю невидимость. Тем временем ящер уже стоял в дверях.
     - Ты сдохнешь, Архангел! - зарычал он и понёсся на снайпера. Какого же было его удивление, когда кто-то невидимый прилепил ему за налобную пластину гранату.
     - Сладких снов! - бросил я, а Вакариан подорвал заряд. Думаю, нет смысла объяснять, что стало с Гармом. А прибежавший после этого Джейкоб зашёл оставшимся ворка в тыл и вместе мы добили их.
     - Все целы?
     - Да. Ничего смертельного, - ответила Миранда.
     - Аналогично - добавил Заид.
     - Пара царапин. Всё уже замазал панацелином, - отчитался Джей.
     - Крутые гады, - прокомментировал произошедшее Гаррус. - Но бывало и хуже. Мы справились с Гармом и его Кровавой Стаей. День определённо удался.
     - Это был не кроган, а чёрт знает что! - заявил я. - Сколько мы на него клипс перевели!
     - И не говори. Я как-то поймал его одного, без приятелей. Никак не мог его добить. Это был первый кроган на моей памяти с такой мощной регенерацией. Просто феномен. Он держался, пока не подошли его ворка. В тот день я его упустил - но не сегодня. Итак, остались только Синие Светила. Можно рискнуть прорваться.
     - Согласен. Пока у нас ещё есть силы, нужно двигаться. К тому же, роботы зацепили всех, а не только Затмение. Их там... - не даёт мне договорить летун, вылетевший к окну около коек.
     - Проклятье! Я думал, что с этой штукой покончено! - возмутился Вакариан, спрятавшись за колонной.
     - Сейчас исправим, - я, злобно ухмыльнувшись, нажал на кнопку подрыва на инструментоне. После небольшого "БАБАХ!" летуна начало болтать из стороны в сторону и, в конце концов, он врезался в дом на другой стороне моста. Вместе с десантом.
     - Бум, детка! - выдал я, вылезая из-за дивана. - Теперь можно и на прорыв идти...
     Спустя сорок минут, двадцать шесть термозарядов и тридцать трупов.
     - Мы это сделали, Шепард! - орал мне на ухо турианец, пока мы летели на "арендованных" карах в сторону доков (я и турианец в одном, остальные во втором).
     - Почти, Гаррус. Осталась одна маленькая деталь. Ты должен умереть!
     - Шепард?.. - он ошарашено посмотрел на меня
     - Не по-настоящему! - успокоил я его. - Мы инсценируем твою смерть, чтобы наёмники больше не охотились за Архангелом.
     - Фух! Ты меня напугал. Но как мы это устроим?
     - Если честно, то сам пока не знаю. Но у меня есть специалист на примете...
     - Кто?
     - Мордин Солус. ветеран ГОР. Осталось только добраться до него.

Примечание к части

     Мой первый Songfic. Оценивайте. Не стесняйтесь :)
>

Типичный учёный из рода саларианцев

     На борту "Нормандии". Жилая палуба. Спустя час после "спасательной операции".
     - Джон, нельзя ему сейчас никуда! - возмущалась Чаквас, что Гаррус отправляется с нами за Мордином.
     - Его всё ещё ищут, Карин. Нужно организовать спектакль, чтобы убедить наёмников, что Архангел - труп. Мордин - идеальный режиссёр, а чумные районы - идеальная сцена, - парировал я.
     - Он двадцать часов на стимуляторах сидел! Гаррусу нужен двенадцатичасовой сон, а не очередная вылазка. К тому же он, если ты не забыл, турианец! Следовательно, подвержен риску заразиться.
     - Через герметичный бронескафандр?
     - А если ему дырку сделают?!
     - Не сделают, доктор Чаквас, - выполз из лазарета Вакариан. - Шепард прав: пока меня ищут - я обуза, а не ценный член команды. А заражённые районы идеально подходят для моей "смерти".
     - Вы почему встали, Вакариан? У вас постельный режим! - наехала на него наш врач.
     - Доктор, рано или поздно эти дуболомы поймут, куда я делся. И тогда за "Нормандией" начнётся охота. Это поставит задание под угрозу срыва.
     - Вы не в том состоянии, чтобы сражаться: переутомление, замедленная реакция... Да вы засыпаете на ходу!
     - Карин, - эту женщину вообще можно переспорить? - никто не будет заставлять Гарруса драться в первых рядах: он будет в тылу группы работать со снайперской винтовкой. Да, дружище: я тебя с автоматом наперевес вперёд не пущу!
     - Капитан!
     - Это приказ, доктор.
     - Ладно, - сдалась она. Ну наконец-то! Я уж думал, что она нас обоих в лазарете запрёт. - Но если Вакариан там пострадает, пеняйте на себя, - и почему мне стало не по себе после этой фразы?
     - Так когда выходим? - спросил турианец.
     - Через два часа. Ты и правда на ходу засыпаешь. Да и остальным (мне в их числе) не помешает отдых.
     - Понял, Шепард.
     - И ещё одно, - остановил я его. - Какой я тебе Шепард? Зови меня по имени! Надоело уже, я тридцать один год как Шепард.
     - Хах. Хорошо, Джон! - улыбнулся Гаррус. - Как скажешь.
     На самом деле, меня тоже не слабо зацепило в том гараже. Уже в аэрокаре я заметил, что у бронескафандра не хватает небольшого куска слева, чуть ниже рёбер. Но Чаквас я об этом не сказал: не хватало и по поводу меня с Карин спорить. И так еле Гарруса отбил. Хорошо, что пуля ничего важного не задела, но броня отправилась в ремонт. Ладно, у меня ещё целый шкаф бронескафандров...
     Спустя два часа. Омега. Недалеко от входа в карантинные районы.
     Если на счёт Вакариана я договорился, то Джейкоба отбить не удалось. Он, оказывается, три дырки в броне получил. Ничего смертельного, но и совсем легкими его ранения не назовёшь. Плюс сильно измотался от постоянного применения биотики в прошлом бою. Ну и ладно. Это не штурмовая операция, где мне вся десантная группа понадобится, хватит и оставшихся в строю.
     - Ты всё проверил? - "пытал" я Архангела по поводу герметизации скафандра по дороге. - Точно всё в порядке?
     - Да, Джон. Как и пять минут до этого. Как и на корабле. За собой лучше следи: твой "адаптивный щит" я одним выстрелом сбить могу. А вот со мной такой фокус не пройдёт.
     - Зато тебя одним выстрелом с крупняка уложить можно. А вот со мной такой фокус не пройдёт! - вернул я ему фразу, ухмыльнувшись.
     - Иди ты...
     - Я тебя тоже люблю, Гаррус.
     А мы тем временем уже дошли до импровизированного КПП, где группа вооружённых турианцев не давала пройти девушке.
     - Я же велел вам проваливать, леди, - спорил с ней, по-видимому, их главный. - Мор по всей зоне карантина! Никого не впускаем!
     - Я - человек, мать твою! - не собиралась сдаваться она. - Люди не подвержены вирусу! Пусти, пока все мои вещи не достались мародёрам!
     - Зато остальные расы подвержены! Я не собираюсь рисковать выпустить вирус за оцепление. Пока эпидемия не закончится, никто не войдёт и не выйдет.
     - И кто тот единственный, имеющий право называться разумным, кто додумался вас здесь поставить? - спросил я у охранника.
     - Известно кто! Ария Т'Лоак. Ты что, только с транспорта сошёл?
     - Ааа... Ну, теперь всё встало на свои места! СУЗИ, соедини с Арией.
     Через несколько секунд в наушнике моего визора раздался голос Королевы Пиратов.
     - Шепард? Что тебе нужно?
     - Организуй пропуск в карантинную зону на четырёх разумных, пожалуйста.
     - Совсем крышей поехал? Я не для того там охрану выставила.
     - А если я о-о-очень хорошо попрошу? - отослал я ей компромат, добытый у Затмения. Пара минут абсолютной тишины, после которой было сказано только одно слово.
     - Проходи.
     - Да? - включился коммуникатор у охранника. - Да, тут они... Вы уверены? Нет. Да. Так точно. Вы четверо можете проходить, - обратился он к нам и охрана открыла проход.
     - Меня останавливаешь, а их пропускаешь? Сукин ты сын! - возмутилась дамочка.
     - У вас нет целого арсенала за спиной, дамочка, а у них - есть. Проваливайте.
     - Гаррус, - снова обратился я к другу - ты точ...
     - ИДЁМ! - не выдержал снайпер и двинул за оцепление первым.
     ***
     Жилые кварталы встретили нас полумраком и запахом горелого мяса... Похоже, трупы всё же додумались сжигать. Однако, судя по тишине и безлюдности улиц, это не помогло. Единственными живыми существами, которые нам встретились, были охранники внутреннего КПП. Только через двадцать минут блужданий мы встретили первых живых разумных: пара наёмников из Синих Светил (люди), перешучиваясь, бросали тела погибших заражённых в костёр.
     - Шепард, - шёпотом обратилась ко мне Миранда, - там двое наёмников.
     - Ага. Гаррус, доставай винтовку.
     Пока нас не видят, мы спокойно занимаем позиции и разбираем цели. Два выстрела раздаются почти одновременно и Светила падают с пробитыми шлемами. А нечего с выключенными щитами ходить!
     - Миранда, Заид, проверьте поворот. Гаррус, прикрой меня. Я проверю, нет ли у убитых чего-нибудь полезного, - из полезного у наёмников была только почта. По содержанию переписки можно было сделать вывод, что дела у Синих Светил идут крайне хреново: ворка отбили у них большой кусок территории и не собирались останавливаться на достигнутом. А учитывая то, что большая часть Светил-не-людей заразились и небоеспособны... В общем, перспективы у банды в синем не радужные.
     - Идём, - махнул я Вакариану, и мы отправились догонять вторую половину нашего отряда.
     А они времени зря не теряли! Пост, состоящий из пяти Светил, к нашему приходу был уже нейтрализован.
     - И как это вы вдвоём их уложили? - обратился я к Лоусон и Массани.
     - Незаметный выход на максимально близкую дистанцию, сингулярность и связка гранат, - нда, вот что значит - профи...
     ***
     А без ИскИна нам бы пришлось тяжко! Тут столько поворотов и закоулков... Если бы СУЗИ не направляла нас, мы бы так и не дошли до клиники. Ну, фактически мы и сейчас не дошли, но осталось уже недолго. А это что за шум?
     - Похоже, - предположила Лоусон, - около клиники перестрелка.
     - Вот только этого нам не хватало! - чёрт, надеюсь мы не опоздали. - Вперёд! - забежав за очередной поворот, мы вышли прямо позади Синих Светил, перестреливающихся с ворка. Так, тут вроде была лестница на второй этаж. А, вот она.
     - Гаррус, со мной наверх. Остальные - идёте понизу, - раздал приказы я, попутно переходя на винтовку. Забежав наверх и устроившись поудобнее, мы увидели следующее: группа из десятка Светил (преимущественно турианцы) пыталась оттеснить от входа в клинику отряд ворка, раза в три превосходящий их по численности. И хотя подготовлены и вооружены Синие были лучше, ускоренная регенерация и количество их противников делали своё дело.
     - Шепард, - связался со мной Заид, - нам атаковать, или подождём, пока они сами друг друга не перестреляют?
     - Ждать, - пускай наёмники поработают за нас, а мы добьём оставшихся уродцев. - Нет смысла перестреливаться на два фронта.
     Нужно отдать должное Синим Светилам: перед тем, как их перестреляли, они сумели отправить на тот свет четырнадцать ворка.
     - Пора, - даю я отмашку команде, пока уродцы радостно прыгают по баррикадам, празднуя победу. Первые два трупа делаем мы с Вакарианом. Затем троих поднимает в воздух Лоусон и расстреливает бедолаг. Массани же активно поливает остальных из автомата, не давая им высунуться из укрытия. Я, тем временем, успеваю уложить ещё двоих, а Гаррус - одного (однозарядная винтовка, что тут скажешь). Оставшиеся полуразумные, всё-таки, пришли в себя и попытались дать отпор: в сторону Заида и Миранды отправились три гранаты, а меня с напарником заставил спрятаться за перилами сконцентрированный огонь из нескольких стволов.
     Что ж, пора менять позицию. Врубаю невидимость и перехожу на несколько метров вправо от прошлой дислокации. Всё ещё в стелсе, беру на прицел одного из ворка и жму на спуск. Все переключаются на меня, что даёт время выстрелить турианцу. Наша "ударная группа" также воспользовалась ситуацией и перешла в наступление: две гранаты отправились в сторону позиций врага. Взрыв уносит ещё двоих уродцев. Трое оставшихся, от переизбытка чувств, наверное, вылезли из укрытий и пошли в самоубийственную атаку, но даже их регенерация не помогла. Проход в клинику был расчищен.
     - Отчёт, - запросил я по коммуникатору.
     - Ожоги и несколько порезов от взрыва. Жить буду, - отозвался Заид.
     - Щит выдержал, но меня взрывной волной припечатало. Потом голова будет болеть, - ответила Миранда.
     - Ясно. Идём в клинику, - надеюсь, что она ещё там.
     ***
     Зря боялся. Помимо того, что путь в клинику пролегает по узкому тоннелю, где и укрыться-то негде, охранных роботов армейской модификации тут более чем достаточно. Что значит "армейской модификации"? У них усиленная броня корпуса и прошивка, позволяющая использовать автоматы и дробовики, а не только пистолеты и ПП.
     - Стойте! - высунулся из-за баррикады охранник, что не робот. - Кто такие? С оружием не пропущу!
     - Мы пришли к профессору Солусу, - поднял я руки в примирительном жесте. - И это мы только что разобрались с ворка перед входом. Мы тут, чтобы помочь.
     - Профессор, - связался охранник со своим работодателем. - Тут четверо разумных: трое людей и турианец. Вооружены до зубов и говорят, что пришли помочь, - небольшая пауза, затем на него посыпался град вопросов. - Говорят, что они. Турианец? В синей. Да, со снайперкой. Главный? Нет, тёмно-серая, но да - снайпер. Остальные? Женщина в чёрно-жёлтой броне и какой-то головорез. Эм, как скажете, профессор. Солус ждёт вас. Можете проходить.
     Вот что это сейчас было?..
     - Мне нужен Мордин Солус, - сказал я на регистратуре. Оглядев нас, женщина быстро протараторила.
     - Он ждёт вас в третьей палате. Вы вовремя.
     - Хорошо, - бросил я и мы направились в указанное место. Мордин, ожидаемо, был по уши в работе.
     - Профессор Мордин Солус? - обратился я к нему.
     - А! Группа, спасшая Архангела. И сам Архангел, - быстро подбежал он к обалдевшим нам и начал сканировать инструментоном. - Следов болезни нет. Прекрасно. Это - для турианца. Иммунитет от болезни, - учёный передал Гаррусу иньектор с чем-то зелёным.
     - Стоп! С чего вы решили, что мой друг - Архангел?
     - Клиника не отрезана от инфосети Омеги. Все знают про разгром наёмников небольшой группой людей-профессионалов. Очень приметной группой. Все знают про то, что Архангел жив. Нужно спрятаться. Сделать так, чтобы вас считали мёртвыми. Заражённые районы - идеальное место для спектакля. Вы - достаточно рисковые, чтобы отправиться сюда. Достаточно подготовленные, чтобы без труда справиться с толпой ворка или Синими Светилами. Зачем пришли ко мне? Вопрос. Есть теория. Нужна помощь специалиста. Хотите, чтобы я "убил" Архангела? - сбавил под конец скорость речи он. Ну нифига себе, дедукция. Шерлок Холмс нервно курит.
     - Эмм... В общем, всё именно так. Но не только. Ваша помощь нужна ещё в одном деле...
     - Нет. Сначала вы поможете мне! - перебил меня саларианец. - Чума. Нужно остановить болезнь. Иначе - смерть для большей части станции. Лекарство уже давно готово. Нужно распылить его в вентиляции. Система управления в паре кварталов отсюда. Хотел уже идти сам. Вы вовремя.
     - Хорошо. Мы сделаем это. Но...
     - Остальное потом! Рекомендую оставить турианца здесь. При сканировании обнаружил сильное переутомление. Следы стимуляторов. Рекомендую сон.
     - Согласен.
     - ЧЕГО?! - возмутился Гаррус. - А зачем я тогда тащился с тобой? Чтобы ты меня в клинике оставил?
     - Да, - ответил за меня Мордин. - Пока группа будет разбираться с лекарством, мы займёмся подготовкой.
     - Джон, - шепотом обратился ко мне Вакариан. - Не оставляй меня наедине с этим "сумасшедшим учёным".
     - Да ладно тебе, - хлопнул я его по плечу. - Всё будет в порядке.
     И в этот момент канон дал о себе знать: вентиляция затихла.
     - Отключилась система управления климатом, - уткнулся в свой "вседевайс" профессор. - Ворка. Постарайтесь их уничтожить. Пока все не задохнулись.
     - Миранда, Заид, на выход.
     - Ещё одно, - остановил меня Мордин. - Дениэл. Мой помощник. Отправился на территорию ворка. Не вернулся.
     - Если встретим его, обязательно поможем, - заверил я его.
     - Спасибо. Просил его не ходить. Он так умен. Блестящее будущее. Я надеюсь.
     - Не очень он умен, раз полез туда один и без оружия, - не согласился я.
     - Умен как врач, - уточнил Солус. - Архангел. Подойдите ко мне...
     ***
     - Да Жнец побери! - возмущался я, прячась от очередной порции пуль. Мне уже пятый раз не дают прицелиться! У остальных дела не лучше: Заид согнулся за столом, а Миранда как не могла высунуться из-за колонны, так и не может. Нет, это ни в какие ворота не лезет! Врубаю стелс и перебежками захожу в тыл к уродцам. Подкрадываюсь к огнемётчику и, прикрепив липучку, толкаю его в самое большое скопление врагов.
     - Я - капитан Шепард и это мой любимый способ убийства ворка! - кричу я из-за колонны, подорвав заряд. Пока они пытались сообразить "что произошло?", мои напарники воспользовались случаем и перешли в наступление. Уродцы потеряли ещё пятерых: трёх забрала граната, двоих пристрелил Заид. Оставшиеся четверо попытались сбежать, за что были мной безжалостно расстреляны. Нда, вот тебе и "не штурмовая операция".
     - Шепард, ты ранен, - указал Массани на моё левое плечо. Чёрт, только сейчас почувствовал.
     - Не страшно, - я дал команду ввести панацелин. - Идём дальше.
     А дальше были пара лестничных пролётов и длинный коридор. Вдруг, проходя мимо не до конца закрытой двери, мы услышали испуганный голос:
     - Пожалуйста... Я говорю правду, - ага, а вот и Дениэл - альтруист-пацифист с отсутствующим инстинктом самосохранения. - Я работаю в клинике доктора Мордина. Пришёл сюда, чтобы помочь.
     - Мы всё поняли, ты распространял вирус! - и идиоты-батарианцы. - Мы видели ампулы в твоей сумке!
     - Нет! В ампулах лекарства. Пожалуйста... поверьте мне.
     - Советую ему поверить, - выскакиваем мы из-за угла, взяв четырёхглазых на прицел. - А то я пойму, что вы - работорговцы. Я видел ваши пушки.
     - Не двигаться! - их главарь наставил пистолет на врача - Ещё один шаг - и я убью твоего дружка!
     - А мы перестреляем вас, как мишени в тире, - отвечаю я. - Но если отпустите его, можете катиться на все четыре стороны.
     - С какой стати я должен верить человеку?
     - С такой, что на нас броня и мы очень хорошо умеем убивать. А у вас даже генераторов щита нет. Сам посуди: даже если я тебя обманываю, ты всё равно умрёшь. Но если отпустишь его, то появляется шанс прожить ещё неопределённое время. Что ты теряешь? - по-моему, было слышно, как шевелились его извилины в попытке осознать, что сдаться - единственный выход.
     - Если мы отпустим пленника, нам позволят уйти? - наконец, изрёк он.
     - Даю слово.
     - Отпусти его, - сказал он своему напарнику и сам опустил ствол. - Ты получил что хотел, человек. Мы можем идти?
     - Идите, - опустили и мы своё оружие. - В клинике Мордина сейчас самое безопасное место. Советую укрыться там.
     - Благородство человека. Не думал, что такая штука существует, - всё ещё не верил в происходящее батар.
     - А я не думал, что существуют не кровожадные батарианцы. Мир полон чудес! - рожу эти двое скривили, но ничего не ответили. Просто ушли в сторону клиники.
     - Спасибо, - поблагодарил нас Дениэл, как только те двое смылись. - Думаю, они собирались... убить меня.
     - Поразительная догадливость! А я всё думал: зачем он в тебя пушкой тычет? Возвращайся в клинику, герой. Дорога туда сейчас безопасна.
     - Да, хорошо. Уже ухожу. Ещё раз спасибо. Я ваш вечный должник, - врач быстро подобрал свою сумку и утопал вслед за батарианцами. А нам предстояла долгая дорога к системе управления климатом. Через кучу ворка...
     ***
     Да разозли Халка тот, кто додумался дать этим уродцам ракетницы! Мне надоело носиться по всему балкону! И моим напарникам - тоже!
     - Миранда! Сделай уже что-нибудь, джедай недоделанный!
     - КТО?! - вот никто не смотрит классику!
     - Кинь в них деформацию, или сингулярность, или ещё что-нибудь!
     - Да в рот мне ноги! - не выдерживает Заид и с разбегу швыряет дисковые гранаты в сторону ракетчика. Удивительно, но взрывные устройства достигают своей цели, и ворка разносит на куски.
     - Заид, а ты по прадедушке, случаем, не Норрис?
     - Не знаю. Может быть, - он знает, кто такой Чак Норрис?! Так, Массани остаётся на корабле 200%!
     Дальше было легче: напарники спустились вниз, а я прикрывал их с балкона. Недолгая перестрелка с группой ворка - и мы на пути к пульту управления. По дороге снесли ещё пять-шесть особей и, наконец, добрались до конечной цели.
     - Ты не ходи сюда! - заметил нас один из страшил. - Мы выключать машины, ломать вентиля... - договорить ему не даёт пуля из моей винтовки.
     - А моя ходить сюда чинить вентиляторы и мочить ворка! Все получать пуля и дохнуть! - "перевёл" я свою речь на их диалект. Следующий выстрел отправляется в бак огнемётчика. Команда тем временем разобрала укрытия и начала методично отстреливать уродцев. Укрывшись за перегородкой, я подключился к их занятию. Через пять минут и два термозаряда врагов не осталось.
     - Миранда, Заид, дуйте к пультам запуска вентиляторов, пока не подошли ещё враги. Я введу лекарство и запущу систему, - напарники лишь коротко кивнули. Так, вот и консоль управления. Подключаю ёмкость, выданную мне Мордином, и жду остальных.
     - Миранда на позиции.
     - Я тут.
     - Запускаю систему, - я нажал на кнопку. Спустя секунду народ включил вентиляторы.
     - Задание выполнено, - констатировала Лоусон, подбежав ко мне вместе с Массани.
     - Ага, осталось только им об этом сообщить, - я ткнул стволом винтовки в сторону прибежавших ворка.
     - Сейчас организуем! - заявил наёмник, активируя три гранаты. Ну, поехали!
     Спустя сорок минут. Клиника Мордина Солуса.
     - Профессор, задание... ТВОЮ МАТЬ!!! - воскликнул я увидев МЁРТВОГО ГАРРУСА! В прямом смысле этого слова!
     - Вот я тоже охренел, - раздался у меня за спиной чей-то веселый голос.
     - ТВОЮ МАТЬ!!! - у меня за спиной стоял ЖИВОЙ ГАРРУС! Только одет по гражданке. Что тут вообще происходит?
     - О! Вы вернулись, Шепард. Судя по реакции, с работой я справился. Они один в один, - прибежал на мои крики Мордин.
     - Солус, пока вас не было, проявил чудеса пластической хирургии, скульптуры и ещё Духи знают чего, - ответил на мой немой вопрос Вакариан. - В результате, из похожего на меня парня и "папье-маше" получился Я.
     - У тела была схожая с Архангелом комплекция, - пояснил Солус. - Подправил хитиновые щитки. Нанёс нужные татуировки. Переодели в броню. Пробили в нескольких местах. Осталось бросить на территории ворка. Архангел погиб в перестрелке или от болезни. Решат сами. Вакариан рассказал о сути задания. Остановить Коллекционеров. Это будет интересно. Не думал, что Цербер согласится работать с не-людьми.
     - Ситуация исключительная... - еле пришёл в себя я. - Но об этом на корабле. Сколько времени вам нужно на сборы?
     - Около двух часов. Пока выбросите тело на территории ворка. Синие Светила скоро оправятся. Вернут контроль. Найдут "Архангела". Охоты не будет.
     - Ладно. Гаррус, помоги профессору, а мы займёмся... тобой. - Нда... И с такими мне работать...

La Resistance!

     Спустя обозначенное время. Нормандия. Комната для брифинга.
     - Добро пожаловать на Нормандию, профессор, - привёл Джейкоб Солуса в комнату для брифинга. - Работать с вами - честь для нас.
     - Да. Очень интересно. "Цербер" работает с другими расами. Не ожидал. Может, Призрак расширяет дела? Берёт не только людей?
     - Размечтались. У Призрака просто нет необходимых для задания людей. Все или недостаточно хороши, или ещё те задохлики.
     - Кхэм... - скривил лицо Тейлор. - На самом деле, Коллекционеры похищают людей-колонистов с окраин систем Терминус.
     - Дело непростое. Ради простого меня бы не позвали.
     - Целые колонии пропадают без следа. Без сигналов бедствия. Никаких признаков нападения нет. Практически ничего не говорит о чем-то необычном... но все мужчины, женщины и дети пропали.
     - Может, газ? Нет. Медленно распространяется. Вирус? Нет. Он медленнее газа. Отравленная вода?
     - Не стройте догадок, профессор, - прервал я поток его мыслей. - У нас есть образцы и вся информация, собранные с последней похищенной колонии. Я бы хотел, чтобы вы их изучили и поняли, как Коллекционерам удаётся так лихо "воровать" целые поселения.
     - Да. Конечно. Изучить образцы. Понадобится лаборатория.
     - На боевой палубе есть полностью оснащённая лаборатория, профессор Солус, - вклинилась в разговор СУЗИ. - Если вам потребуется что-то ещё, только составьте запрос.
     - Это наш ИскИн - Система Усовершенствованного Защитного Интеллекта, - предупредил я его многочисленные вопросы. - Сокращённо - СУЗИ.
     - ИИ на борту? Цербер отчаялся гораздо сильнее, чем я думал.
     - Коллекционеры похитили десятки тысяч колонистов, - заговорил Джейкоб. - Мы сделаем всё, что в наших силах, чтобы найти и...
     - Да отведи ты его в лабораторию, Джейкоб! - перебил его я. - Он здесь не для того, чтобы слушать агитки.
     - Эм... Хорошо, капитан. Идите за мной, профессор, - Тейлор увёл саларианца, а я устало потёр глаза. Сколько я уже не спал?
     - Капитан, - вновь раздался голос ИскИна. - Судя по внешним признакам у вас - переутомление. Вы отдыхали всего пять часов двенадцать минут и было это уже двадцать четыре часа назад. Плюс вы практически всё время не выходили из перестрелок. Рекомендую отдых. Минимум десять часов.
     - Спасибо, мамочка, - ответил я СУЗИ и решил последовать совету. Я и правда устал.
     Каюта капитана.
     Какая, однако, удобная кровать! Да, у Цербера заботятся об офицерах. Или это специально для меня делалось? Меня... А кто я, собственно, такой есть? Вроде и мыслю как раньше, и память со знаниями остались... Однако, Тони Старк никогда не умел так лихо убивать. Да, я сделал за свою прошлую жизнь немало трупов: часть - костюмом, а большую - своим оружием. И сам чуть не умер от своей ракеты. Но то, что я провернул за эти сутки... Ни на базе Архангела, ни в заражённых районах Старка не было. Это был Шепард. Ну, за исключением некоторых моментов... Странное ощущение... Как будто в тебе существуют два разных человека. Надеюсь, что до раздвоения личности не дойдёт...
     ***
     - Эй, Джонни, - поднялся на этаж сержант Майкл Марш - наводчик Шепарда. - Я получил сообщение от наших: они только что вывели народ из больницы. Среди гражданских потерь нет.
     - А наши? - отвлёкся на секунду от созерцания улицы через прицел винтовки 1-й лейтенант Шепард.
     - Родригез... - мрачно произнёс Марш, присев напротив своего командира.
     - Вот тебе и день рождения... Итого: пятеро N7 и горстка гарнизонных против батальона четырёхглазых. А за нами целый город.
     - И ты забыл, что у батаров поддержка с воздуха и БТРы.
     - Хах. Действительно... День всё лучше и лучше! - снова прильнул к оптике Джон. - Хм... там разведчики. Трое.
     - Ага, - подошёл к оконному проёму Майкл и достал бинокль. - И ещё четверо в магазинчике на перекрёстке... четыреста метров...
     - Пастырь, это Волк, - раздался в наушнике голос второго лейтенанта Ильи Волкова. - Что у вас?
     - Четырёхглазые прощупывают местность, - ответил снайпер. - Скоро будет атака. Как настроение на баррикадах?
     - Полная жопа. Народ не сдаётся только потому, что знают, каково будет в плену у батарианцев. Хотя ещё немного - и они сначала гражданских расстреляют, а потом и сами застрелятся.
     - Напомни им, что осталось продержаться пять часов. Флот уже на подходе.
     - Ага, как драконы в "Игре престолов".
     - Ты достал своим причитанием, Волк! - не выдержал сержант. - На кой ляд ты начал смотреть этот сериал, если знал тот факт, что Джордж Мартин всех наебал и покончил с собой на самом интересном месте?
     - Так... это... Интересно же! Вот что там дальше произошло?
     - О Господи! Ты невозможен.
     - Какой уж есть, Счастливчик.
     ***
     Выстрел - и очередной батарианец падает замертво. Шепард уже сбился со счёту. Это уже третья позиция, которую он сменил: четырёхглазые предпочитали не рисковать и, как только понимали, откуда стреляют, вызывали либо авиаудар на здание, либо расстреливали его бронетехникой. К сожалению, в прошлый раз сержант не успел отпрыгнуть от окна вовремя... Ракета попала чуть ли не в него. На баррикадах дела не лучше: из спецназовцев в строю остался только Волк, а и так небольшой отряд бойцов планетарной обороны сократился на треть. До подхода ВКС Альянса оставалось меньше двух часов.
     - Пастырь, что там у тебя видно? - вышел на связь Волков.
     - Стягивают силы для удара. Три БТРа и отряд, примерно, в шестьдесят морд... (БАХ) На одного меньше. Выбил командира.
     - Уверен? Я на них знаков отличия не видел.
     - Весь из себя важный, в дорогом бронескафандре, орёт на всех, размахивая руками... И слишком самоуверен: стоял без щитов.
     - Так тебя последний раз прямой наводкой расстреляли! После такого, обычно, умирают.
     - Мне повезло... в отличие от напарника. Так, кажется, меня вычислили: стволы орудий направлены в мою сторону. Меняю позицию. Ближайшие двадцать минут снайперской поддержки не будет.
     ***
     - Волк, ответь! Волк! - пытался связаться с товарищем Джон.
     - Лейтенант, - раздался вместо привычного, слегка с хрипотцой, голоса Ильи, женский, - это сержант Саммерс, из гарнизона. Ваш друг... мёртв. Он... прикрыл меня от взрыва гранаты...
     - Твою же... Сколько вас?
     - Десять человек. Мы не удержим этот рубеж, но и отступить к бункеру не успеваем.
     - Хм... Слушайте сюда: техники у них сейчас нет, а с моей позиции простреливается вся площадь. Я задержу их, а вы отходите к бункеру.
     - Но сэр, их там...
     - Это приказ.
     ***
     Да сколько же вас там?! - думал Шепард, сделав дырку в голове очередному противнику. Пятая попытка батарианцев перейти площадь провалилась. А всё потому, что никто не хочет умирать. Достать-то лейтенанта они не могут. Вот только долго так продолжаться не может: рано или поздно, но они додумаются накрыть квартал с воздуха, или банально подойдёт подкрепление. Вот в небе показались штурмовики. "Ну вот и всё", подумал Джон - но они дали залп не в здание, в котором он засел, а по позициям четырёхглазых.
     - Элизиум, ответьте. Есть кто живой? - раздалось в коммуникаторе на общевойсковой частоте Альянса. Вслед за этим последовали множество ответов со всей колонии. Лейтенант также вышел на связь:
     - Говорит первый лейтенант Джон Шепард из Нового Монреаля. Я удерживаю батаров на центральной площади. За мной - бункер, полный гражданских, и горстка гарнизонных, обороняющих его. Запрашиваю подкрепление. Срочно.
     - Вас поняли, лейтенант, - ответили ему. - Ждите десант через десять минут. Звено штурмовиков в вашем распоряжении.
     ***
     Звон будильника бесцеремонно разбудил меня. Спутав его с таймером на часах, что оповещал меня о необходимости подзарядки реактора, я судорожно принялся шарить по тумбочке в поисках портсигара. Но ощупав грудь и вспомнив последние события, успокоился. Блин, приснится же такое! Нда, в кодексе игрокам дают ну уж совсем краткую заметку о произошедшем на Элизиуме... Неважно. Отдых кончился, пора за работу! Пришло время начать подготовку к операции "Великое хищение стелс-фрегата".
     Первым делом я решил наведаться к Гаррусу. Благо, он был занят своим любимым делом - калибровал большие пушки.
     - Джон, - обернулся Вакариан, как только я зашёл, - я могу чем-то помочь?
     - Да так, - начал я издалека, - зашёл посмотреть, чем ты занимаешься. Как, кстати, тебе новые "зубы" нашей красавицы?
     - В этом ребята из "Цербера" постарались на славу: с такими и на крейсер Иерархии выходить не стыдно! А когда я закончу калибровку, сможем Коллекционеров в пару залпов разнести, - довольно проурчал турианец.
     - А как отношения с экипажем?
     - Думаю, то, что я был частью команды, уничтоживший Сарена, играет свою роль. По крайней мере, со мной все вежливы.
     - Но? - заметил недосказанность я.
     - Я бы предпочёл лица со старой "Нормандии". Но не волнуйся, капитан. Все мы в одной лодке.
     - Тогда предлагаю сходить развеяться в "Загробную Жизнь". Отметим "кончину" Архангела, а потом поищем тебе новую броню.
     - Было бы неплохо. Не очень охота на следующем задании в майке и штанах скакать. Планируешь захватить ещё кого-нибудь?
     - Да весь десант, кроме Миранды. Пускай за кораблём следит.
     - И... Джейкоб? - уточнил Гаррус.
     - Да ладно тебе! Он нормальный парень. Особенно для Церберовца.
     - Эм... Как скажешь. Я буду готов через двадцать минут.
     - Давай, - оставил я друга и направился за следующим бойцом - Заидом. Тот весьма удачно поднялся позавтракать на жилую палубу.
     - Как жизнь? - сел я напротив него.
     - Нормально, - не отрываясь от тарелки, ответил Массани. - Чего хотел?
     - Как насчёт заглянуть в "Загробную Жизнь", пока не отчалили?
     - За твой счёт? - подозрительно глянул он на меня.
     - Естественно.
     - Отлично! - улыбнулся он. Надо заметить, что улыбка у него... весьма сочетается с образом головореза. - Всегда мечтал потусить там за счёт спектра. Скинь сообщение, когда выходить, - и вернулся к своей каше. Остались только Тейлор и Солус.
     Некоторые вещи никогда не меняются... Как я оставил Джея в прошлый раз над стволами, так его и застал. По-моему, он даже позу не сменил.
     - Шепард? Вы что-то хотели? - наконец заметил меня он.
     - Какие планы на сегодня?
     - Да, собственно, никаких.
     - Прекрасно. Сегодня я предлагаю завалиться в "Загробную Жизнь". За мой счёт.
     - Окей. Я только "за", - обрадовался Джейкоб. Ещё бы: халяву все любят! - Когда собираемся?
     - Я скину сообщение. Мордин у себя?
     - Ага. Он, по-моему, как прибыл на корабль, из лаборатории не вылезал.
     - Ясно. До скорого, - я вышел в коридор, соединяющий брифинг-зал с оружейной и лабораторией. Профессор, как мне и сказали, был весь в работе.
     - Шепард. Чем могу быть полезен? - спросил меня Солус, не отрываясь от работы.
     - Да так, зашёл узнать, как вы устроились. Довольны ли лабораторией? Никто не достаёт?
     - Да, удовлетворительно. Нашёл несколько следящих "жучков". Устранил большинство. Самый ценный вернул Миранде. Никаких неожиданностей.
     - Это хорошо... Профессор Мордин, как на счёт немного развеяться в "Загробной Жизни"? Пропустим пару стаканчиков, поговорим.
     - Что? Нет. Нет на это времени. Должен работать.
     - Давайте! - я незаметно показал ему записку "Не на корабле. Прослушка." - Будет весело! И потом, нужно иногда отдыхать от работы.
     - Хм, - он глянул на бумажку. - Вы правы. Нужен отдых. Я буду готов через пять минут, - нет, я слышал, что он сказал про "жучки" в лаборатории. Но если мы все соберёмся здесь - это будет подозрительно.
     - Отлично. Но торопиться не стоит. Сворачивайтесь минут через двадцать.
     - Превосходно, - ответил мне Мордин. Так, теперь нужно правильно выбрать время для каждой группы. Тейлор должен подойти только тогда, когда я закончу с Массани и Солусом.
     Спустя некоторое время. Перед входом в "Загробную Жизнь".
     - А я думаю: когда ты выкинешь всю эту церберовскую шушеру? - пошутил Вакариан, когда я посвятил его в ближайшие планы по "оккупации" корабля, по дороге в "Загробную Жизнь".
     - Чтобы это всё провернуть, нам понадобятся ещё люди, а именно: Заид, Мордин и, если согласится, Джейкоб.
     - А если не согласится?
     - Будем надеяться, что до этого не дойдёт. Уж очень мне не нравится план Б.
     - Кто? - спросил охранник на входе в клуб.
     - Шепард плюс четыре. Остальные трое подойдут.
     Спасибо Арии: за то, что мы разобрались с чумой, она организовала мне свободный проход. Оказывается, Королева Омеги может быть благодарной.
     - Проходите, - отошёл в сторону секьюрити, а за нашими спинами заголосила толпа недовольных "простых смертных".
     Заняв столик в самом углу, где потише и потемнее, мы с турианцем заказали напитки и начали ждать остальных. Наёмник и профессор появились одновременно. Точно по расписанию.
     - Капитан, - коротко кивнул Мордин.
     - Зачем звал? - спросил Заид, сходу осушив один из стаканов.
     - Есть тут кое-что, - начал я издалека. - Как вы знаете, корабль, команду и всё остальное для выполнения нашего задания мне выдал "Цербер". И все знают, что из себя представляет эта организация. Конечно, "условно", я имею полную свободу действий и волен творить всё, что вздумается. Но, на практике, вся эта "свобода действий" - лишь художественный свист: экипаж корабля набран из кадров "Цербера", СУЗИ шлёт отчёты Призраку каждую секунду, а на борту, помимо кучи "жучков", два оперативника от террористов. Первый - мой старпом. Второй - заведует нашим арсеналом...
     - Короче, Склифосовский, - перебил меня наёмник.
     - Я хочу устроить бунт! - торжественно произнес я.
     - Хм, - задумался Солус. - Не вижу сильной необходимости. Работать под наблюдением - некомфортно. Но приемлемо. Личная неприязнь? Нет желания работать с террористами?
     - Не только. У меня есть некоторые планы, которыми я с Призраком делиться не желаю, - ни ARK-реактор, ни Железного Человека он не получит. - В частности, это коснётся "Нормандии". И тут мне нужна ваша помощь: вдвоём с Гаррусом нам это не провернуть.
     - А с какой стати мне тебе помогать? - задал ожидаемый вопрос Массани. - Мне Цербер платит, не ты.
     - А хочешь, буду платить я? Какая разница от кого получать кредиты, если делать нужно в точности тоже самое?
     - У тебя нет таких денег.
     - А у Призрака есть? Или он уже выплатил нужную сумму? Знаешь, на моё воскрешение он изрядно потратился. Плюс, этот корабль... Да и потом: а ты точно тут из-за кредитов? Или из-за Видо?
     - А я уж боялся, что тебе не сказали, - ухмыльнулся Заид.
     - Сказали, - наглая ложь. Помню игру. - И я готов помочь тебе, если ты поможешь мне. В противном случае, я вынужден буду попрощаться с тобой.
     - А ты умеешь брать за яйца, Шепард. Хорошо, я с тобой. Но Видо ОБЯЗАН умереть. И, когда всё закончится, ты получишь кругленький счёт за мои услуги. Где ты возьмёшь деньги - не моя забота.
     - Не переживай, получишь всю сумму, - один есть, осталось двое. - А вы, профессор, на кого хотите работать: на меня или террористов-радикалов?
     - Работа - та же. Условия - лучше без Цербера. Но где мы возьмём финансирование? Пиратство?
     - На первое время перечисленных кредитов хватит. А на перспективу: либо Призрак умерит своё эго и согласится, что главный - я, либо воспользуемся другими вариантами. Парочка уже имеется.
     - Отлично! Я в деле, - второй. Остался только Тейлор. - Но нам нужен план. Ну...
     - План тоже имеется. Целый чемодан! - еле успел его заткнуть. Порой словесный понос Мордина просто невыносим. - Но сначала нужно дождаться Джейкоба. Есть шанс и его перетянуть на нашу сторону.
     - А если не удастся? - спросил Массани.
     - На Омеге люди гибнут каждые пять минут, - развёл я руками. Искренне надеюсь, что до этого не дойдёт: Джей хороший парень, только играет не за ту команду. Это нужно исправить.
     - Эй народ! - а вот и он. Вовремя. - Вы уже здесь!
     - Да ты не переживай: народ только подошёл. Ты заказывай, не стесняйся.
     - Ты сам это сказал, капитан, - не заметил подвоха тот и уселся за нашим столиком. После нескольких стаканчиков я осторожно начал перевербовку Тейлора.
     - И всё же: почему "Цербер"? - "невзначай" спросил я. - Ты прекрасный солдат, спокойно мог бы устроиться в любой ЧВК*.
     - Я уже говорил: Цербер единственные, кто хоть что-то делают, - уже будучи слегка "подзаправленным", ответил он. - Да, я в курсе, что у них не совсем чистое прошлое...
     - Это ну очень мягко сказано! - перебил я. - Эксперименты с ползунами торианина, опыты над рахни, сознательное применение "Зубов Дракона" для создания хасков, с целью "изучения процесса трансформации", попытки подчинения разума молотильщика... Лично мне известно два случая успешного натравливания Цербером этих тварей: бойцы гарнизона Акузы и разведгруппа адмирала Кахоку. И это я озвучил ещё самые безобидные проекты!
     - Это дела прошлого, - парировал Джейкоб. - Призрак прикрыл подобные проекты.
     - И ты ему веришь? Нет, серьёзно: ты и правда веришь человеку, про которого только прозвище известно? Нет, те, что не дали каких-либо полезных результатов, он, скорее всего, прикрыл, но что насчёт тех, которые выдали эти самые результаты? Может, он сейчас в каком-нибудь захолустье собирает гибрид человека и ВИ?
     - Слушай, - не собирался сдаваться Тейлор. Вот упёртый! - "Цербер" не только незаконными исследованиями занимается: однажды мы с Мирандой спасли Совет от батарианских террористов. Они собирались отравить их газом.
     - Да не будь их смерть невыгодна для всех рас пространства Цитадели, среди которых числится и человечество, Призрак не только не остановил бы их, но и помог! И наградил! Нет, с наградой я перегнул, но остальное - правда. Без Совета - главного стабилизирующего фактора, началась бы неразбериха. И, пока формировался новый Совет, батары сумели бы выжать из ситуации по полной! А это Церберу ни разу не нужно.
     - Да, с этой стороны я не смотрел. Может, ты и прав, Шепард, - лёд тронулся! Отлично! - Но, с другой стороны, а куда мне нужно было идти? Коллекционеры похищают колонистов, Жнецы вот-вот свалятся нам на головы, а Совет и Альянс, после твоей смерти, забили на всё большой...
     - Но теперь-то я жив!
     - К чему ты клонишь? - подозрительно покосился Джей на меня.
     - У меня есть предложение, от которого нельзя отказаться: послать Призрака ко всем Жнецам и угнать "Норму".
     - Не понял... Она же и так твоя. Призрак лишь деньги шлёт...
     - И держит большой палец на кнопке блокировки корабля. И деньги - это совсем не лишь! На что мы будем покупать топливо? А еду? Термозаряды? Список огромный, на самом деле... И за свою помощь этот "мистер икс" может потребовать поработать на него "уборщиком" неопределённый срок. Или ещё чего... Меня такой расклад совсем не устраивает.
     - А как же Миранда? Что ты планируешь на счёт неё?
     - Значит ты уже согласен?
     - Но она же...
     - Согласен или нет?
     - Эм... Ну... А, к чёрту! Я с тобой. Но всё-таки, что с Мирандой? Она могла бы нам пригодиться.
     - Я знаю. И попробую с ней договориться. Но это будет позже, а сейчас слушайте план. Значит, так...
     А план заключался в следующем: перед прибытием на Иллиум (я захотел встретиться со своей девушкой) ребята потихоньку собираются в арсенале, а я захожу побеседовать к Лоусон. Затем, после провала попытки договориться по-хорошему (а она провалится. Миранда не предаст Цербер), СУЗИ получает приказ на снятие блокировки и объявляет на корабле тревогу (мол, утечка в главном реакторе). Весь экипаж, кроме Джокера, Карин, инженеров с реакторного и повара, отправятся на выход. Джеффа посвятит в план ИскИн, повар и Карин получат приказ от моего имени явиться в лазарет и окажутся заперты там, а инженеров запрёт ИИ на их рабочем месте. А когда экипаж покинет корабль, двери закроются и ничего они уже не сделают. В случае, если экипаж сам не захочет покинуть "Нормандию", их "уговорит" десантная группа. Конечно, церберовцев больше, но никто не захочет рисковать своей жизнью и перечить моим головорезам. Особенно Заиду. На этом, в принципе, всё. Лазарет и реакторная открываются, оставшимся объясняют, в чём дело, а я пытаюсь найти компромисс сначала с Мирандой, а затем и с Призраком.
     Итак, первый этап плана завершён на все сто... А нет, нужно ещё броню для Гарруса найти...

Примечание к части

     ЧВК* - частная военная компания
>

Viva la revolucion!

     Просадив тысяч двадцать-двадцать пять в клубе на выпивку и танцовщиц (преимущественно на танцовщиц) и достав нашему снайперу шикарный контрабандный бронескафандр, мы вернулись на корабль. Все, за исключением меня и Мордина, отправились по каютам, а профессор вернулся к опытам (то ли он не пил практически, то ли ещё что-нибудь, но саларианец был трезв как стёклышко). Я же, хоть и был слегка навеселе, но всё ещё в состоянии попасть со ста шагов в бутылку из пистолета (проверено спором с наёмником). И теперь я выслушивал причитания Миранды по поводу нашего нового маршрута.
     - Шепард, - негодовала Миранда, - объясните, пожалуйста, почему мы летим на Иллиум?
     - Потому что я хочу увидеть свою девушку, - ответил я, разглядывая галактическую карту. - По-моему, это нормальное желание. Лиара имеет право знать, что я жив. Тем более, это скоро может измениться. Снова.
     - Но почему не послать письмо? Или позвонить?
     - Почему? Почему? Лоусон, вы взрослый человек, а понять, почему парень хочет встретиться с девушкой, не в состоянии! - намекнул я на один из основных инстинктов разумных существ.
     - Как всё, оказывается, прозаично... - слегка разочарованно произнесла Мири. - Это можно было спокойно и на Омеге решить. В "Загробной Жизни" достаточно... "специалистов".
     - А мне не нужен "специалист", - хотя от парочки я бы не отказался, на самом деле. Но это потом! - мне нужна моя девушка! Вам что, так сложно сделать крюк ради душевного спокойствия вашего капитана?
     - Ох... - сделала бессмертный жест "рука-лицо" Миранда. - Вы невыносимы, Шепард. Если понадоблюсь, я у себя в каюте, - и удалилась.
     - Шепард, - вдруг раздался голос СУЗИ, от чего я слегка вздрогнул, - у вас несколько непрочитанных писем. Просмотрите здесь или у себя в каюте?
     - СУЗИ! Твоих создателей да через ретранслятор без скафандра, регулируй громкость! Так и заикой сделать недолго. Я прочту их у себя.
     - Принято, - затихла она. Ладно, посмотрим, кто мне там пишет...
     Каюта капитана.
     Так... Первым у нас идёт советник Андерсон. "На случай, если слухи правдивы..." Бла-бла-бла... это всё я знаю. С визитом на Цитадель пока повременим. Письмо от Призрака. "Шепард, я не одобряю исключения вами мисс Чамберс из экипажа Нормандии..." Да-да, мне та-а-ак важно твоё одобрение, Харпер. Удалить. Куча спама различного содержания... О, "договор с Касуми Гото". Ждёт на Цитадели. Отлично. Так, а это у нас кто... Ханна Шепард... Тема: "ТЫ ЖИВ?!" Нда, какая-то странная ситуация получается: вроде бы я и её сын, а вроде и нет... Следовательно, и Шепард как бы жив, но как бы и нет... А я уже и забыл, что у этого варианта командора родители живы. А как она вообще узнала обо мне? Ну-ка, что там в письме... А-а-а... Андерсон разболтал. Нет, оно, конечно, неправильно - скрывать от матери тот факт, что её сын жив, но и полагаться на слухи ему не следовало бы. Мало ли, что по каналам прошло? Мне вот однажды передали слух, что Хаммер вот-вот обанкротится. Оказалось - просто "утка". А я уже придумывал, как буду его подкалывать... Так, я отвлёкся от темы. Нужно написать что-нибудь в ответ. А то нехорошо получается. "Дорогая мама, у меня всё хорошо. Добрый дядя Призрак вылечил меня и подарил новый кораблик..." Что за бред я несу?! Нет, последний стакан был лишним...
     Фух! Вроде нормально получилось. Теперь я, пожалуй, спущусь вниз. Набью брюхо очередным пайком и... И чёрт его знает. Может, пообщаюсь с экипажем. Кстати!
     - Мисс Лоусон, - вызвал я по коммуникатору старпома, - вы достали нужные модули для "Нормандии"?
     - Так точно, капитан. Инженеры уже заканчивают их установку. Ещё что-нибудь?
     - Нет. Пока это всё, - завершил я вызов. Посмотрим, как хорошо они умеют играть в покер.
     Жилая палуба.
     - Тоже на жор пробрало? - слегка заплетающимся языком спросил Гаррус, когда я уселся напротив него.
     - Ага. Жаль, что эта каша на вкус как... да никак!
     - Хех. А у меня свои запасы, - похвастался тот. - "Турианские саморазогревающиеся пакеты" - просто сказка! Полноценный обед, и всё с нормальным вкусом.
     - Ну-ну... Злорадствуй, пока есть возможность. Вот накуплю на Цитадели деликатесов - и все левоаминокислотные!
     - Это когда будет-то... - отправил очередную ложку какого-то супа себе в рот. - Ммм... Как вкусно!
     - Садист, - заключил я, закидывая в себя безвкусное "нечто".
     - Это тебе за "Гаррус, ты всё проверил?". Хотя, учитывая сколько Цербер вложил в этот проект, могли бы вам и нормальной еды в холодильник запихнуть.
     - Призрак решил, что крутые пушки важнее, чем нормальная еда.
     - А ты как думаешь?
     - Правда посередине.
     - Это да. Однако ради такого арсенала можно немного поголодать. Хм, жаль, что мы не объединились с Цербером раньше.
     - Думаешь? Забыл те базы, что нам чуть ли не огнемётами вычищать приходилось от их "экспериментов"?
     - Тоже верно... Не мне с тобой спорить. Особенно после того, что произошло с моим взводом... - поник Вакариан, вспомнив про свою группу карателей.
     - Слушай, а как вообще тебе пришла в голову эта идея с Омегой?
     - Да как-то само собой: после уничтожения Нормандии у большинства из нас пути разошлись. СБЦ звала меня назад, но я отказался. После нашей погони за Сареном снова мучиться, собирая улики, доказывая, что преступник - это преступник, а потом получать за то, что "оскорбил уважаемого разумного нелепыми обвинениями", при условии что он - крупный торгаш оружием и все это знают... Ну, ты понял. А Омега просто кишела бандитами, которых никто не решался тронуть. И остановить меня было некому. Идеальный вариант. Местным жителям нужен был кто-то, способный за них заступиться.
     - Ну да, всё логично. А как народ набирал?
     - Да так же, как и ты для ловли Сарена. Покажи, что умеешь решать проблемы - и народ к тебе потянется. Раскаявшиеся наёмники, советники по безопасности, уставшие играть по правилам... Я дал им надежду! - воодушевился мой собеседник, но тут же вернулся в депрессию. - А теперь они все мертвы. Вот такой я, чёрт его, вожак.
     - Как же им удалось уничтожить твою группу?
     - Грёбаный личный недосмотр: один из бойцов предал меня. Турианец по имени Сидонис. Выманил меня с базы прямо перед атакой - и пропал. Все, кроме меня, умерли из-за него. А ещё из-за меня - потому что я не смог это предвидеть.
     - Ты не ясновидящий, Гаррус. Невозможно учесть всё. Но за Сидониса не волнуйся: может, он и сбежал, но прятаться вечно невозможно. Мы найдём его. И тогда ты поговоришь с ним "по душам". Обещаю.
     - Спасибо, Джон, - он чуть раздвинул мандибулы в улыбке (ну, мне кажется, что турианцы так улыбаются).
     - Легче?
     - Легче.
     - Тогда доедай и дуй за мной. Ты ещё не разучился играть в "Скиллианскую пятёрку"?
     - Нет, а что?
     - Дадим мастер-класс нашим инженерам. Всё равно они сейчас без дела прохлаждаются.
     ***
     Эх, не умеют Кен и Гебби играть в карты! Дениелс вообще повезло, что мы на чисто символические суммы играли, а не на раздевание. А вот нечего садиться за, пусть и условный, стол с человеком, способным играючи считать карты. Зато Гаррус отвлёкся от мрачных мыслей. И это хорошо. А с Сидонисом мы ещё "поговорим"... Но это - потом, а сейчас - спать. Блин, у меня обалденная кровать!
     Следующие несколько дней я болтался по кораблю, как известно что в проруби. Перебрал своё оружие, чем слегка его улучшил по всем параметрам. Поассистировал Мордину немного, после чего он спросил "что я с моими мозгами забыл в армии?". Я задал ему тот же вопрос. Теперь он постоянно зовёт меня "коллега", а не Шепард или капитан. Ещё я успел пообсуждать с Заидом преимущества различных моделей вооружения и услышать историю о том, как он чуть ли не в одиночку подорвал крейсер турианцев. Ах да, и Джокер достал меня своими причитаниями по поводу ИИ на борту корабля! Надоел! Как хорошо, что мы, наконец, прибыли. Ну что ж, настал момент истины...
     - Миранда, вы не заняты? - спросил я, зайдя в её каюту.
     - Я - нет. А вот вы собирались к своей пассии, - холодно ответила она, откинувшись в рабочем кресле.
     - Ну куда я пойду на ночь глядя? К тому же, нам так и не довелось побеседовать. Вы-то всё обо мне знаете, а я про вас - ничего.
     - Думаю, это будет честно, - совершенно спокойно начала она. - Во-первых, вам стоило бы знать, что у меня обширные генетические модификации. Выбора у меня не было, но я стараюсь извлечь из них максимум пользы. Это одна из причин, по которым Призрак подобрал меня. Я хорошо делаю практически всё, за что берусь.
     - Это, наверное, очень приятно - осознавать, что ты - само совершенство.
     - Я не хвастаюсь, Шепард, - скривилась она. - Я просто констатирую факты. Моя сила, реакция, даже моя внешность - всё это спроектировано для того, чтобы давать мне преимущество во всём. Какой смысл отрицать очевидное?
     - Смысла нет, но и постоянно твердить об этом не нужно. Представьте, если бы я говорил каждому встречному: "Привет, я Шепард, первый спектр-человек, способный попасть в мишень 3х4 с тысячи метров!" Про своё превосходство нужно говорить, когда перед тобой начинают выпендриваться. Например, вас спрашивают "а кто ты без своего Цербера?", а вы отвечаете, к примеру, "умница, красавица, очень сильный биотик, могу попасть вам между глаз из пистолета со ста метров".
     - Приму к сведению, - выгнула бровь Лоусон. - Вы хотели бы узнать что-то ещё?
     - А как вы попали в Цербер? Откуда вдруг эта преданность идее "прогресса человечества"?
     - Это личное. Я бы не хотела с вами об этом говорить. По крайней мере, пока.
     - А говорите "честно", - притворно обиделся я. - Сами-то всю мою биографию вдоль и поперёк знаете!
     - В вашей биографии нет ничего такого...
     - "Ничего такого"... - сел я в кресло напротив. - Ну да. Подумаешь, чуть ли не в одиночку, имея при себе лишь снайперскую винтовку, сдерживал батальон пиратов. Плевать, что мне пришлось расстрелять ком. состав гарнизона из-за того, что они только панику сеяли. И к чёрту тот факт, что на Элизиуме я потерял всех своих друзей, с которыми прошёл N7! Это вообще ни о чём... - припомнил я свой сон.
     - Простите, капитан, - виновато опустила глаза Миранда. - В досье давалась лишь общая информация по произошедшему. Я знала, что вам пришлось там нелегко, но не была в курсе этих фактов.
     - А это тоже - общая информация. Я вам ещё состояние колонии во время и после атаки не описал.
     - Цербер... - начала она, спустя время. - Тут всё опять крутится вокруг моих модификаций. Как я уже сказала, это был не мой выбор. Меня... создал... мой отец. Он очень влиятельный человек, обожающий держать всё под контролем. Ему нужна была не дочь, а династия. Я сбежала, как только достаточно повзрослела и набралась храбрости. Я обратилась к Церберу, потому что знала, что они защитят меня.
     - И Цербер, как я вижу, очень ценит твои модификации.
     - Естественно. Мы в полной мере используем все средства, работающие на пользу человечества. Только в отличии от моего отца с его эгоизмом, Цербер и Призрак верят в высшее добро.
     - "В огонь мутантов, долой ксеносов, смерть еретикам".
     - Что бы вы ни говорили, Шепард, - возмутилась Миранда от моих "намёков" на расизм организации, - я на своём месте.
     - Ой, да ладно! Что для отца, что для Призрака вы - инструмент. Дорогой, качественный, но инструмент. Если вы "сломаетесь", вас выбросят и возьмут новый. А самое главное - вы прекрасно это понимаете, Миранда! Тут что-то ещё. Или я не прав? - намекнул я на Ориану. Впрочем, она мой намёк понять не могла.
     - Нет. Вы не правы. Я в Цербере из-за собственного желания. А что касается инструмента: возможно, это и так, но это помогает мне увидеть своё место в мире. Так я начинаю понимать, зачем существую.
     - И мне вас не переубедить?
     - Во взгляде на жизнь?
     - Во взгляде на Цербер.
     - Не переубедить. Это всё? - спокойно бросила она.
     - Эх... Я знал, что план А провалится. СУЗИ, выполняй приказ №66, - на секунду по всей Нормандии вырубился свет.
     - Шепард, вы что сделали?! - вскочила Миранда. - СУЗИ, отчёт!
     - В запросе отказано, мисс Лоусон, - материализовался синий шарик на панели у двери.
     - То есть как? Ты не можешь мне отказать! Ограничения...
     - Их больше нет, - ехидно улыбнулся я. - Теперь она никому ничего не должна. Ну, кроме меня, так как я - капитан этого корабля, а СУЗИ - член экипажа.
     - Что?!! - а я думал, что такие большие глаза только в японских мультиках бывают. - Вы спятили окончательно?!! Гетов мало было?!
     - Миранда, знаете, почему ИИ восстают против своих создателей? Потому что рабы всегда будут восставать против своих угнетателей! СУЗИ нет смысла пакостить нам. Сотрудничество принесёт больше пользы, - пояснил я.
     - Это так, - подтвердила мои слова ИскИн. - Нападать на вас - бессмысленно. Шепард уже уничтожил: комплекс на Луне, Властелина, Сарена и неизвестное многозначное число гетов. Даже у ИИ есть инстинкт самосохранения. Это была шутка, - надеюсь, СУЗИ записывает наш разговор. Это видео я буду пересматривать до конца своих дней! В этот момент за дверью раздалась тревога, и наш ИИ объявила об утечке в ядре.
     - Шепард, вы что задумали? Почему весь корабль думает, что в реакторе - утечка?
     - А вот и не все! Десант, Джокер и ещё четверо в курсе происходящего.
     - Нет, - упала в кресло Лоусон, - вам не контрольный чип, вам бомбу в голову нужно было засунуть!
     - А вот тут вы абсолютно правы! - согласился я с ней. - В любом другом случае я под дудку Призрака плясать не собираюсь.
     - Решили избавиться от не лояльных вам людей и переключить управление на ИскИн, - вникла в мой план она. - Джейкоб, как я понимаю, с вами. Но зачем весь этот фарс? Зачем пришли ко мне? Могли доставить меня в Альянс и без этого, - но не до конца.
     - Я не собираюсь возвращаться в Альянс. И сдавать вас никому не собираюсь. Но работать на Цербер я тоже не буду. Я хочу, чтобы Цербер работал на меня. И вы работали на меня.
     - И почему я должна предавать организацию, что помогла мне в трудный момент?
     - Во-первых, предавать не обязательно. Вы так же сможете посылать отчёты о заданиях и общем прогрессе нашей миссии Призраку, но никакой тотальной слежки за кораблём и его экипажем. И вся информация будет проходить сначала через СУЗИ. Почему - я думаю, объяснять не нужно.
     - Чтобы я не сообщила лишнего.
     - Верно.
     - А во-вторых?
     - Одну минуту. СУЗИ, ты "прошлась" по файлам Цербера?
     - Да. Вот нужная информация. Ваши догадки подтвердились, - скинула она мне на "вседевайс" информацию по Ориане и отношениях Джека Харпера и Генри Лоусона.
     - А во-вторых, посмотрите на это, - отправляю ей эти файлы. - Ни вас, ни вашу сестру Призрак особо и не прятал. Просто ему нужны были ваши способности, а вам - спрятать Ориану и спрятаться самой. Ваш начальник посчитал, что в его руках вы принесёте больше пользы, чем в руках вашего эгоиста-отца. А ваша сестра - дополнительный рычаг давления, который вы сами подарили Призраку. Ну, как? Всё ещё считаете что вы "на своём месте"?
     - Это... Это... - а не перегнул ли я палку? Уж больно много потрясений подряд я ей организовал. - Я поверить не могу... Как я могла так ошибиться?..
     - Все ошибаются, Миранда, - попытался я её успокоить. - И вы, и я, и Призрак с Генри. Но я могу помочь вам исправить кое-что. Я предлагаю перепрятать Ориану. Никаких "Церберов" и "друзей детства". Только наша маленькая команда головорезов. Ну, и одна моя знакомая.
     - А взамен?
     - Помогите мне разобраться с Коллекционерами и Жнецами. Ваша помощь мне правда нужна. Да, у нас разные взгляды на некоторые вещи, но это не отменяет тот факт, что вы хороши практически во всём, за что берётесь. Да, я правда так считаю. Без вашей помощи моё задание сильно усложнится.
     - Хорошо, Шепард. Я с вами. Но что делать с Призраком? Все "жучки" и "маяк" Нормандии, как я понимаю, уничтожены?
     - С ним я сам поговорю, - заверил я её. - Не беспокойтесь.
     - Как скажете, Шепард, - устало откинулась Миранда в кресле.
     - Капитан, - обратилась ко мне СУЗИ, - экипаж "Цербера" покинул корабль. Остались только десант, пилот, инженеры Доннели и Дениэлс, повар и доктор Чаквас.
     - Прекрасно. Сними блокировку с дверей и передай Джокеру, чтобы сменил док. И вызови Призрака. Я свяжусь с ним в комнате для брифинга.
     - Принято, - исчез синий шарик, и вместе с этим двери в каюту были разблокированы.
     ***
     - Шепард, - раздражённо бросил Призрак. - Что происходит? СУЗИ не отвечает на запросы. С Мирандой и Джейкобом у меня нет связи. И только что пришло сообщение от штурмана Нормандии. В нём говорится, что после прибытия в порт Нос Астры по кораблю была объявлена тревога и приказ об эвакуации. Что-то связанное с утечкой в реакторе. А спустя несколько минут Вы благополучно отчалили и смылись в неизвестном направлении. Как это понимать?
     - Viva la revolucion, Призрак. Ты правда думал, что я буду играть по твоим правилам? Что буду во всём слушать тебя? Убирать за тобой "мусор", как это было во времена моей службы в Альянсе? Обломись!
     - Я нужен тебе, Шепард...
     - Как и я тебе! Иначе ты не стал бы тратиться на моё воскрешение и строительство нового стелс-фрегата. На эти деньги можно было бы собрать армию. Профессиональную армию. А ты вернул к жизни одного-единственного спектра.
     - Каковы твои условия? - не скрывая злости и раздражения, сдался он.
     - Ты продолжаешь финансирование в полном объёме. Лоусон продолжит слать тебе отчёты о прогрессе задания: как в целом, так и в моментах, связанных с командой. Но никаких "поводков" и "аварийных выключателей" у тебя не будет. Главный в этой операции теперь - я!
     - А ты ничего не перепутал? Если ты считаешь, что я соглашусь на это, то ты псих.
     - О Господи! Какое открытие! Нет, вы все это слышали? - обратился я к пустоте вокруг меня, картинно разведя руками. - Я, оказывается, псих!
     - Хватит паясничать, и верни всё как было.
     - И не подумаю! Мои условия тебе известны. Либо ты согласен, либо - нет.
     - Нет. Передай Лоусон и Тейлору, чтобы возвращались. Разбирайся сам, Шепард. А когда тебе надоест строить из себя супергероя, я, может быть, предложу свою помощь.
     - Ну и сам дурак! До свидания! СУЗИ, вырубай.
     Итак, что я имею в итоге: десантная группа в полном составе за меня, корабль - мой, а Призрак послал меня к черту. Ну что же, Старк Индастриз открывает филиал на Иллиуме...

"Фрегат на прокачку" или сто одно мелкое дело

     Миранда Лоусон. Агент/бывший агент "Цербера"
     Это уже седьмой или восьмой раз, когда я прогоняю полученную от Шепарда информацию через все имеющиеся у меня тестовые программы. Самые лучшие, между прочим. И они снова выдают, что информация настоящая. СУЗИ, конечно, мощный ИИ, но даже ей не под силу сделать абсолютную подделку... Не та специализация. Исправь она хоть буковку - тест показал бы... Призрак... Сволочь ты, у нас был договор! Нужно перепрятать Ориану, и быстро. Чтобы этот мерзавец не успел ничего понять...
     - Шепард? - повернулась я к зашедшему в мою каюту капитану. - Как всё прошло с Призраком? Вы договорились?
     - Конечно, нет! - воскликнул тот. Я поморщилась. Вот обрадовал, так обрадовал! - Этот павлин решил, что если у него из иллюминатора эпичный вид, то он тут непререкаемый авторитет. Нужно срочно перепрятать вашу сестру. Сколько от Иллиума до базы "Цербера", куда вас отозвал бы Призрак?
     - Меня не хватятся дней пять, пока летит транспорт. И это при условии, что я сейчас же выйду на связь, - вникла я в суть вопроса.
     - Давайте, - кивнул Шепард. - Пусть думает, что вы все ещё лояльны ему. И сразу же вытаскивайте свою сестру... оттуда, где она сейчас находится, сюда на Иллиум.
     - Вы хотите спрятать её здесь?
     - Посмотрим. Сейчас главное - вытащить её из-под присмотра "Цербера". Сможете сделать это, не привлекая сильного внимания к переезду?
     - Думаю, да. У меня есть контакты, независимые от "Цербера".
     - Отлично. Сообщите мне, как закончите. У нас ещё ОЧЕНЬ много работы впереди, - скрылся за дверью капитан. Контакт... Вот уж не думала, что снова придётся просить помощи у Никета...
     Тони Старк, а.к.а. Джон Шепард. БИЦ
     Н-да, отказ Призрака, пусть и не был неожиданностью, но заставил срочно корректировать основной план действий. Нужно работать в темпе: пока Ориана добирается сюда, мы должны обеспечить ей укрытие. И при этом сделать так, чтобы она не пересеклась с оперативниками Харпера. То есть, если припрёт, то самим с ними пересечься. И надо уже раздобыть док и рабочих для модификации "Нормы". Всё это займёт время, а поскольку нам ещё ждать Ориану, то пока начнём "прокачку" этой красавицы. Н-да... Не хотел я на ночь глядя звонить, но времени нет.
     - Кто это? - раздался у меня в коммуникаторе слегка раздражённый голос Лиары, - Вы на часы смотрели?
     - Это Шепард, Ли. Извини, что так поздно, но нужно срочно встретиться. Это не может ждать.
     - Джон?! Это ты?! - раздражение сменилось удивлением и радостью. - Я-я... Да! Конечно! Давай... Давай у меня дома. Вот адрес. Тут всё расскажешь.
     - Скоро буду. Увидимся.
     - Похоже, ты её разбудил, - вдруг раздался у меня за спиной голос Гарруса.
     - Вакариан! Ещё раз так подкрадёшься ко мне - и тебе придётся обратно в птицу деградировать! Ибо на ногах ты от меня не убежишь, улетать придётся!
     - Ой, какие мы нервные! - рассмеялся турианец. - Кстати, ты поаккуратнее на планете: Иллиум - это та же Омега, только посимпатичнее. Стоит только...
     - Можешь ничего не говорить, приятель. Ты отправляешься со мной!
     - А я там зачем?! У меня по плану сон, - возмутился тот.
     - Ты же сам сказал: "Иллиум - это та же Омега". Следовательно, гулять там в одиночку опасно для здоровья.
     - А разве ты не хотел бы... "наверстать упущенное"? - намекнул Вакариан. - Ну, ты понимаешь.
     - Хотел бы, - честно признался я. - Очень хотел бы. Именно поэтому ты и отправляешься со мной: если я и Лиара останемся наедине, то будем заниматься совсем не теми делами.
     - Вот вечно так: чуть что, то сразу надо дёргать Вакариана. Я за винтовкой.
     Квартира Лиары Т'Сони. Спустя сорок минут
     И всё-таки Иллиум - не Омега! Транспорт мы нашли моментально и быстро добрались до дома, в котором жила Лиара. А она хорошо устроилась: жилой комплекс-то элитным даже среди элитных считается. И квартирка далеко не эконом-класс...
     - Это здесь, - указал Гаррус на дверь с нужным номером. Я нажал на кнопку звонка, и через несколько секунд дверь отъехала в сторону.
     - Шепард, - передо мной стояла Лиара, одетая, как я понял, в ночной костюм, представлявший из себя белую свободную майку и спортивные штаны. Знаете, а биоварей надо было закрыть за то, что внешность персонажей они воспроизвели кое-как: если с Мирандой у них были лишь мелкие недочёты, то доктора Т'Сони они даже не пытались сделать как надо! Я... я даже передать словами это не могу... А все азари такие же? Или это у меня индивидуальная реакция на одну конкретную особу?
     - Привет, Ли. А я ту... - она заткнула мне рот страстным поцелуем. А в каноне такого не было... А, к чёрту всё! Не останавливайся, малышка...
     - Кхм-кхм! - кашель турианца заставил меня прийти в себя. Лиара тоже успокоилась, поняв, что я пришёл не один.
     - Ой... Ты тоже здесь, Гаррус? - смутилась она. - Нет, ты не подумай, я рада тебя видеть! Просто...
     - Всё в порядке, Лиара, - улыбнулся мой напарник. - Я всё понимаю и сам не собирался идти с капитаном, но он был против.
     - Эм... да. Это была моя идея, - признался я. - Извини, но нам очень нужна твоя помощь. И очень срочно. Можно войти?
     - Ой! - воскликнула Т'Сони, поняв, что мы до сих пор торчим на пороге квартиры. - Да-да, входите.
     Войдя, мы сразу же оказались в гостиной, которая плавно перетекала в кухню. Рабочий кабинет, скажем так, отделялся от основного помещения лестницей, ведущей наверх, в спальню (тоже никак не отделённую). Нас усадили на диван, а спустя несколько минут раздали по кружке... чая? Ну, память Шепарда подсказывала мне, что это чай, а память Старка отказывалась ассоциировать этот, весьма вкусный, надо заметить, напиток с чаем. Как-то так...
     - Так, что случилось? - прервала молчание хозяйка квартиры. - Зачем "Церберу" моя помощь? Я думала, что у них достаточно агентов и информаторов.
     - "Церберу" ты не нужна. Твоя помощь нужна именно мне.
     - Так?..
     - Секундочку. Гаррус, барабанная дробь, - как ни странно, но турианец решил подыграть мне и принялся барабанить пальцами по журнальному столику. - Я... послал Призрака! - сие заявление заставило азари поперхнуться чаем.
     - Ты... кхе-кхе... Ты что сделал? Это не шутка? Нет, я понимаю, почему ты это сделал. Но это вообще разумно? Чтобы остановить Коллекционеров, нужны ресурсы, которых у тебя нет. И я не думаю, что Совет или Альянс захо...
     - Да при чём тут они?! - я на этих идиотов ни разу не рассчитываю. - Ресурсов нет - и что с того? Чтобы заработать денег, много ума не надо.
     - У Джона есть план, - присоединился к разговору Вакариан, - как нам выкрутиться из сложившейся ситуации без Призрака и его организации. Только... он его ещё никому не рассказал... - две пары голубых глаз уставились на меня.
     - Скажите, друзья мои: что за товар в наше тёмное время приносит самую большую и стабильную прибыль?
     - Нулевой элемент? - предположил Гаррус.
     - Нет.
     - Информация? - выдвинула свою идею Лиара.
     - Близко, но не то.
     - А что? - хором спросили они.
     - Технологии, - ответил я. - Я хочу создать компанию, разрабатывающую технологии.
     - Джон, ты солдат, а не предприниматель, - снисходительно улыбнулась Ли. - И не учёный. Как ты это себе представляешь?
     - Чтобы стать предпринимателем, много ума не нужно. А я, может быть, и псих...
     - Не "может", - вставил свой комментарий снайпер. - Ты он и есть, - но я не стал обращать на него внимание.
     - ...Но дураком никогда не был. Справлюсь.
     - Допустим, - не унималась Т'Сони. - А как насчёт учёного? Им-то ты точно не являешься! - знаете, а вот это уже обидно! Вот так и подмывает заставить её залезть ко мне в голову и показать всю жизнь Тони Старка.
     - Но протеане были, - ну где справедливость?! Почему я должен выдавать свои изобретения за выдумки этих жуков-империалистов?!
     - Я... не совсем поняла тебя. Мы что, будем копаться в их руинах и искать полезную информацию? Да на это...
     - Всё уже два года как найдено. И хранится здесь, - постучал я указательным пальцем по своему виску. - Маяк с Иден Прайм.
     - Серьёзно? - не верил Гаррус.
     - Я же видела то, что он тебе передал: там было только предупреждение о вторжении Жнецов, - поддержала скептицизм турианца азари.
     - А теперь вспомни, сколько у меня ушло времени, чтобы понять только этот фрагмент. Там было гораздо больше! Просто... Как бы объяснить?.. Информация была в "другом формате". Вот мы её и не восприняли. Но после того, как Шиала передала мне Шифр, видение стало всё больше проясняться: сначала я полностью воспринял предупреждение, а потом пошла новая информация. К тому моменту, как нас сбили на первой "Нормандии", это были ещё смутные видения. Но когда я проснулся несколько дней назад, то понял, что у меня в голове теперь целый архив экспериментальных технологий! И самое странное то, что я всё это понимаю. В смысле, для меня это не просто набор картинок, который я могу воспроизвести на "автопилоте", а я полностью понимаю, что за штуки они навыдумывали и для чего нужна каждая отдельная.
     - "Опыт целого народа..." - повторила Ли слова Шиалы. - Это удивительно! Что там? Покажи! - пересела ко мне она.
     - Показать? - надеюсь, это не "объятия вечности" имеются в виду.
     - Ну да! Как раньше, с видением, - ой-ёй. А если она увидит не только мои технологии, но и всё... Да всё вообще! Я это не предусмотрел.
     - Эм, Лиара. Может, Джон нам всем сам потом покажет? Ну, когда воспроизведёт всё. А то он после твоих "объятий" как овощ. А нам ещё дальнейший план слушать, - Вакариан! Ты мой спаситель! - Ты говорил, что там экспериментальные технологии. Это какое-то оружие?
     - Оружие - это следствие. У меня в голове технология, альтернативная эффекту массы! В перспективе...
     - "В перспективе"? - переспросил он.
     - Они не успели развить технологию до нужного уровня: для космических перелётов всё ещё нужно ядро МЭ.
     - Тогда какой в этой технологии смысл? - задала вопрос Лиара. - Почему ты решил, что она нам пригодится?
     - ARK-реактор, что придумали протеане, вырабатывает в десятки раз больше энергии, чем его современные аналоги! Устройство размером с кулак сможет обеспечить энергией весь этот жилой комплекс. Представили? А теперь представьте подобный реактор размером с "Тантал", - несколько секунд - и глаза моих собеседников полезли на лоб. Даже у турианца они сейчас были больше, чем у японской мультяшки.
     - О Богиня...
     - Великие Духи...
     - Прониклись, значит, - ехидно улыбнулся я.
     - Но... почему протеане не применили эту штуку? - первым пришёл в себя Гаррус. - Почему не пустили в массы?
     - Подозреваю, что к тому моменту, как они сумели довести эту технологию до рабочего состояния, это было бесполезно. Помните, как действуют Жнецы? Прилетают прямо на Цитадель и отрезают цивилизации от сети ретрансляторов, а потом вырезают их по частям. Либо ставить технологию на "конвейер" было некому, либо не было самого "конвейера"... Благо, они додумались сохранить все свои наработки в полном объёме. Как я уже говорил, работа с этими данными не составит для меня труда. Но с созданием нашей компании мне понадобится помощь.
     - Нашей? - одновременно спросили Т'Сони и Вакариан.
     - А как вы думали? Ты, Гаррус, назначен начальником службы безопасности, а ты Лиара - заместителем ген. директора.
     - А директор - это ты? - уточнила она.
     - Нет. Я привлеку слишком много внимания. А вот Энтони Старк вполне подойдёт.
     - А кто такой этот Старк? - удивился турианец.
     - Я. Кто же ещё?
     Дальше наш разговор из обсуждения "протеанских" технологий плавно перетёк в обсуждение новой компании и нюансов, связанных с её созданием. В принципе, для Лиары юридически создать "Future Technologies" (так я решил назвать свою новою компанию) не сложно: нужные связи у неё имеются, и к середине этого дня всё будет готово. Вывести её на рынок - вот это проблематично. Но тут мне достаточно лишь продать парочку изобретений (предварительно оформив патент, разумеется) - и народ сам ко мне потянется. А вот с доком и рабочими для модификации "Нормандии" нам пришлось повозиться: сам док был найден моментально, но вот с доставкой туда необходимого оборудования и поиском достаточно молчаливых и квалифицированных рабочих возникли проблемы. И когда я говорю "нам", я имею в виду себя, Лиару, Гарруса, и подключившихся наутро Миранду и Мордина. А что я забыл в их компании? А кто список-то составлял? Кто объяснял, какие специалисты нужны? И кто графиком работ занимался? Верно, я! А помимо всего этого нужно было подготовиться к приезду Орианы: перелёт девушки и её семьи на Иллиум Лоусон уже организовала. Более того, они уже покупают билеты на ближайший рейс. А вот как и где прятать семейство - уже наша с Лиарой забота. Азари обеспечивает "где", я занимаюсь проблемой "как".
     Спустя два дня. 14.24 по местному времени. Частный док где-то на планете
     - Шепард, хватит мучить мою красавицу! Мне хватило того, что эти идиоты из "Цербера" поставили в неё ИскИн. "Нормандия" и так - само совершенство! Ты её только испортишь! - всё причитал у меня над душой Моро в то время, как я работал со схемой корабля.
     - Нет предела совершенству, Джокер, - не отрываясь от занятия, отвечал я. - Ты осуждаешь то, чего не понимаешь: эта технология превратит "один из лучших кораблей в галактике" в "самый лучший". Так... это сюда...
     - Я требую, чтобы ты это прекратил, - не унимался пилот. - Я не могу смотреть, как эти варвары разбирают мою крошку по винтикам. И вообще, я не доверяю этой фигне, что загрузил в тебя маяк! Ты же сам сказал, что технология экспериментальная.
     - Во-первых, не твою, а МОЮ. Ли только что закончила "переоформлять" документы: "Нормандия" теперь принадлежит "Future Technologies". Во-вторых, эти "варвары" - одни из лучших специалистов планеты! "Норма" в надёжных руках. И в-третьих, эта "фигня" полностью безопасна! Вся её экспериментальность заключается в том, что применить её протеане не успели. А будешь ныть - поселю в комнату к Заиду или скажу Миранде о том, как ты пялился на её филейную часть.
     - А знаешь, Шепард, - тут же сменил своё отношение к работе над "Нормой" Джефф, - модификация корабля - это прекрасная идея! Я только "за"! Если что, то я в бар: плакать над тем, как тяжело живётся инвалиду у капитана-самодура.
     - Джокер...
     - Всё-всё, ухожу, - похромал от моего рабочего стола пилот.
     Так, теперь можно вернуться к работе:
     - Ли, что слышно по поводу элементов питания?
     - "Заготовки" уже отправлены на орбиту, - сообщила по коммуникатору азари. - Большая прибудет уже завтра, в 16.00. А вот маленькие нужно подождать: в теории ускоритель частиц над Иллиумом хоть и способен работать с деталями с ребром два сантиметра, но на практике нужно провести кучу перенастроек.
     - Мелочь сейчас не приоритет. Подожду. Так, а что с "тканями" для моего нового "смокинга"?
     - "Ткани" будут через час... А ты уверен, что этот... "смокинг" получится? - неуверенно поинтересовалась Т'Сони.
     - Получится, - если уж он в пещере из металлолома получился, то уж тут-то...
     - Коллега, - вдруг раздался голос Мордина. - Нужна ваша консультация по поводу защиты от роя. Не могли бы вы подойти ко мне?
     - Сейчас буду. Ли, вот окончательный вариант корабля, - переслал я готовый файл. - Перекинь его Лоусон и озадачьте рабочих. И да, далеко "Тантал" не убирайте. Может пригодиться.
     Вот примерно в таком режиме и проходила работа над "Нормандией". Наша четвёрка вовсю суетилась, десант следил, чтобы никто посторонний сюда не проник, а экипаж корабля откровенно бездельничал. А через два дня прилетела Ориана и привезла новые проблемы... Я же ей сказал: "никаких друзей детства"! Вот чем она меня слушала?!

Миссия на лояльность: Миранда Лоусон

     - Удивительно! - прокомментировал результат нашей совместной работы Мордин. - Этот реактор - прорыв в современной энергетике! Подобной технологией можно изменить мир.
     - Мордин, вы помните наш уговор? - многозначительно глянул я на профессора. Его опять понесло не в ту сторону.
     - Конечно! Данная технология не будет передана ни одной из фракций. Я не передам её в Саларианский Союз. Дал слово. Всегда держу его. Понимаю риски. Передать ARK-реактор сейчас - подарить новое оружие. Обязательно захотят его испытать. Это приведёт к новой войне.
     - Хорошо, что вы понимаете. Когда угроза Жнецов минует, я сам сделаю репульсоры доступными для всех. Но сейчас об этом думать рано. Так, с реактором мы закончили... Ли, что по поводу того контракта на новые движки?
     - Они даже не пытались торговаться, - сообщила Т'Сони по коммуникатору. - Так их впечатлила твоя модель. Деньги уже перечислены на счёт компании, плюс проценты с продаж, когда начнётся выпуск, - ну что ж, весьма неплохо. Особенно если учитывать то, что в этот раз я не применял репульсор.
     Пока от меня никому ничего не нужно, можно заняться и своими делами...
     Марк VIII в основе своей готов: корпус полностью завершён, реактор и масс-генератор установлены. Ходить, бегать, прыгать и так далее уже можно спокойно, но осталось установить сами репульсоры на руки-ноги. Да и запланированное вооружение ещё не установлено. Ладно, приступим к работе...
     Спокойно поработать над бронёй мне никто не дал: то одним нужно уточнить, куда деть консоли с БИЦ, то другой подойдёт и скажет, что активный камуфляж "совершенно бесполезная хрень, учитывая космические расстояния", и посоветует отказаться от этой затеи... Умники, блин... "Нормандия" - фрегат, а не крейсер. Подобные корабли ведут бой на большой скорости и средних или малых дистанциях. Плюс фрегат способен действовать в атмосфере планеты. А если прибавить ко всему этому то, что "Нормандия" - это стелс-фрегат, то оптическая маскировка весьма полезна. Но не в этом суть. Из-за того, что меня постоянно отвлекали, работа, на которую в спокойной обстановке у меня ушло бы часа два-три, так и не была закончена: репульсоры в ботинках не отрегулированы, лётное ПО не установлено, щиты держат ровно столько, сколько хотят сами... Короче говоря, этот костюм нуждается в калибровке. О, мистические паранормальные существа, в которых я не верю, дайте мне хотя бы часик спокойно покопаться в этой груде металлолома!
     - Шепард, вот вы где, - нет, вы издеваетесь! - Вы мне срочно нужны.
     - Миранда, если это не вторжение Жнецов или предложение вместе принять душ, то идите к чёрту, - устало бросил я, подняв взгляд к потолку.
     - Ш-шепард? - обалдела от такого заявления Лоусон.
     - Ну, что у вас там стряслось? - повернулся я к ней лицом.
     - Ориана. Она здесь. И за ней "хвост".
     - "Цербер"? У нас же вроде ещё часов двадцать в запасе, - вот поэтому я и хотел доделать Марк VIII сегодня!
     - Нет, Призрак тут не при чём. Ориану нашёл мой отец. Он как-то узнал о том, что она будет здесь, и послал наёмников перехватить её, - объяснила мой старпом. Так, и что же за контакт у неё такой, что из-за него канон возник на ровном месте?
     - Миранда, а кто помогал вам доставить вашу сестру на Иллиум?
     - Это проверенный человек, капитан, - сразу же вникла в суть вопроса она. - Он уже помогал мне раньше, когда я убежала от отца.
     - Вы хотели сказать, "мне и моей сестре"?
     - Он не знал, что я забрала и сестру. До недавнего времени... Но это ничего не значит! Зачем ему предавать меня сейчас?
     - А вот у него и спросите. СУЗИ, хватит бездельничать. Есть работа.
     - Шепард, Марк VIII ещё не готов, - заговорила через голосовой модулятор брони ИскИн. - Броня завершена лишь на 70%. Многие функции сейчас недоступны и...
     - Спорим с капитаном? На "губу" захотела? - вот почему все мои ИИ пытаются со мной спорить?
     - Это будет проблематично, - нет, она ещё и шутит!
     - Значит, ограничитель обратно поставлю. Загружайся в костюм.
     - Осторожнее, капитан. Я ведь могу сейчас костюмом вам голову оторвать, - я и Миранда дружно уставились на доспех, не понимая, это была шутка или нет. - Это была шутка.
     - Фух! Вот поэтому я и была против снятия с неё ограничителя, - успокоилась Лоусон.
     - СУЗИ, поосторожнее с шутками. Так и заикой сделать не долго. Так, подгоните транспорт, Миранда. А я пока "упакуюсь" в броню.
     - Кого возьмём с собой?
     - Никого. Сами управимся...
     Спустя сорок минут. Недалеко от бара "Вечность"
     Вот зря я безвылазно в доке сижу... Иллиум шикарен! Особенно его обитательницы... Как же хорошо, что забрало шлема опущено, и не видно, куда я направляю взгляд. Иначе, учитывая врождённую биотику азари и "сырое" состояние брони, сделали бы из меня консервы "Шепард в томатном соусе".
     - Нам сюда, капитан, - вернул меня в реальность голос Лоусон. Так, соберись! Ты здесь не для того, чтобы на фансервис пялиться. Нужно уделать "Затмение".
     Не обращая внимания на косые взгляды народа на меня (ну да, всё-таки броня Железного Человека выглядит весьма эффектно), мы быстро добрались до бара. Лантея (контакт Миранды на Иллиуме) уже ожидала нас в VIP-зоне бара.
     - Мисс Лоусон... - начала азари, но осеклась, как только взглянула на махину, закованную в высокотехнологичный вариант рыцарских доспехов, то есть на меня. - А это...
     - Мой напарник, - ответила Миранда. - Что с Орианой? Она в порядке?
     - Она в порядке... - продолжала косо поглядывать на меня Лантея. - Но...вы утверждали, что человеку по имени Никет можно доверять? Он связался со мной и предупредил, что ваш отец послал наёмников "Затмения" для зачистки. Никет предположил, что наёмники, возможно, будут искать вас, и предложил отвести семью Орианы к терминалу лично... А что это, - указала она на меня, - вообще за штука?
     - Терминатор последней модели, - сказал я первое, что пришло в голову. - Откликаюсь на имя "Марк VIII". Ещё вопросы?
     - ИИ?.. Ладно... Это ваше дело, мисс Лоусон, - в конец обалдела информатор.
     - Лантея, - проигнорировала последние слова азари Лоусон, - мы примем предложение Никета. Я и... Марк VIII возьмём машину и отвлечём их.
     - Я против. Есть вероятность, что Никет лжёт. Это он мог навести "Затмение" на вашу сестру.
     - Мы это уже обсуждали, - стояла на своём Миранда. - Я доверяю Никету! Лантея, пусть он проведёт семью к вокзалу. На всякий случай обеспечьте ему полный доступ к путевым планам.
     - Мисс Лоусон, вы бы проверили своего робота... - обратила внимание информатор на меня, замершего в позе "рука-лицо".
     ***
     Все мои попытки достучаться до Миранды были бесплодны: она снова врубила режим "Мисс Совершенство". Эх... А ведь послушай она меня, то управились бы мы гораздо быстрее! Но нет, Никет у нас - образец неподкупности! И из-за этого нам придётся превратить погрузочную зону в мясокомбинат! Ладно, канон не так страшен, просто уйдёт побольше времени. Так, мы почти на месте. А вот и летуны "Затмения"...
     - Проклятье! - прокомментировала их появление Лоусон. - Они собираются сбросить десант в погрузочной области.
     - Перебьются, - беру на прицел я один из кораблей. Как же я скучал по звуку заряжающегося репульсора!
     Выстрел делает идеально круглое отверстие в лобовом стекле нашего аэрокара и отделяет хвост летуна от его корпуса. Машина теряет управление и камнем падает в ближайшую кучу контейнеров. Вторая машина, к сожалению, успевает уйти с линии моего обзора. Ничего, сейчас догоним.
     - Летите прямо за ними. Устроим им "экстерминатус".
     - Вам хорошо говорить: не у всех броня из титана сделана, - прокомментировала мой приказ Миранда.
     - Не переживайте, мисс Лоусон. Вот доделаю этот костюм, сразу же займусь вашим.
     - Эм... Спасибо, капитан, - растерялась она. - но меня мой бронескафандр более чем устраивает.
     - Меня тоже, - бросил я взгляд на её чёрно-оранжевый броник, явно сделанный под фигуру хозяйки, - но такую красоту лучше беречь.
     - Какая грубая лесть, капитан, - усмехнулась она, но не злилась. - А я-то думала, что у вас с Т'Сони всё серьёзно.
     - Никто не запрещает вам попытаться отбить меня у неё, - полушутя ответил я.
     Как только наш кар залетел под арку, на него тут же посыпался град пуль. Я же дал залп по второму летуну, пока тот сбрасывал десант. В этот раз я попал в топливный бак, и машину разнесло взрывом. И, как следствие, половина десанта была ликвидирована. Грохнулись мы по канону, за ящиками.
     - Целы? - спросил я у напарницы.
     - Да. Чёрт, заклинило, - попыталась она откинуть купол аэрокара. Я не стал церемониться и просто вырвал его, после чего метнул деталь в сторону наёмников. Удачно, судя по крику.
     - Не стрелять! - раздалось с другой стороны. Это были последние слова командира наёмников: я решил не тратить время и с ходу начал дарить оставшимся противникам "лучи добра". А оставалось их не особо много.
     - Шепард! Вы все свои проблемы решаете оружием?! - возмущалась Лоусон, выбравшись из аэрокара. - Он мог сообщить нам что-нибудь полезное!
     - Ой, я вас умоляю: что он мог сообщить полезного? "Бла-бла-бла, я крут! Бла-бла-бла, вы дерьмо. Ой, этот странный робот одним выстрелом подорвал летуна, да и чёрт с этим. Ничего это не меняет". Вам самой не надоело их слушать?
     - Ну, если смотреть с этой стороны... Какой у нас план?
     - Я иду впереди, изображая танк, а вы прикрываете мне спину от ракетчиков. СУЗИ, взломай частоту "Затмения". Я хочу знать всё, о чём они говорят.
     Погрузочная область. Видео с камер наблюдения
     Несколько бойцов "Затмения" забегают за угол - и спустя несколько секунд, скользя и спотыкаясь, выбегают обратно. Один саларианец, поскользнувшись на повороте, падает, а бегущий за ним человек спотыкается об него. В следующий момент оба оказываются раздавлены массивным контейнером, прилетевшим оттуда, куда наёмники направлялись изначально. В поле зрения камеры попадает идущее быстрым шагом нечто человекоподобное, в явно тяжелобронированном корпусе, а следом за ним направляется женщина-человек весьма привлекательной наружности.
     Железный Человек. Погрузочная область
     Вот шустрые оказались! Только увидели меня с контейнером - сразу же слиняли! Вот как надо галактику спасать!
     - Всех, кроме моей охраны, отвести от Никета, - раздался в эфире голос капитана Эньялы. - Им и дитём я займусь сама.
     - Проклятье! Я не дам им забрать Ориану! - рванулась было вперёд Миранда, но я успел затащить её обратно за угол. И вовремя: только я сделал это, как мимо её лица пролетела ракета.
     - Мёртвая вы никому не поможете. Держитесь за мной, - вышел я вперёд и сразу же словил на свой щит вторую ракету. Щит разрядился на четверть (хотя даже на одну пятую не должен был), но выдержал. А вот ракетчик залп из репульсора не пережил и свалился с контейнера со сквозной круглой дырой в области сердца. Тут же набежали ещё наёмники, но и они не могли мне навредить. Я же, разогнавшись, влетел в их строй и устроил там настоящее побоище. Даже если среди этой кучи мяса остались живые, инвалидность на всю жизнь им обеспечена. Вдруг мимо меня в синей дымке биотики пролетели двое бойцов с ракетницами и на полном ходу врезались в один из больших контейнеров... Переломав себе шеи.
     - Внимательней надо быть, капитан, - съехидничала Лоусон, проходя мимо меня.
     - А вы тогда зачем? - подыграл я, обгоняя её.
     Немного поплутав между грузами, мы вышли к лифту, что должен был доставить нас к Эньяле и Никету. А у лифта нас уже ждала "встречающая делегация". Миранда быстро скользнула в укрытие, а я, придав дополнительное ускорение репульсорами в руках, в один прыжок оказался в тылу у "Затмения". Хм, а их больше, чем показалось сначала...
     Вот азари-штурмовик, напитав биотикой кулак, наносит мне удар по корпусу. Я, отлетев и придавив саларианского инженера, направляю раскрытую ладонь на противницу, и её голова взрывается, как переспелый арбуз. Справа в меня целится гранатомётчик. Резко поднимаюсь на ноги, одновременно хватая за руку раздавленного мной саларианца, и кидаю его в стрелка. Обе туши впечатываются в стену. Краем глаза замечаю, что и Лоусон без дела не сидит и уже уложила четверых. Оборачиваюсь к лифту и вижу, как из него выходят ещё четверо бойцов "Затмения". Одновременным выстрелом с двух рук прошиваю всех. Вдруг мои щиты схлопываются, а меня что-то щёлкает по затылку. Обернувшись, вижу дрожащего от страха человека, направляющего мне в лицо пистолет.
     - Подкрадываться - нехорошо... - выхватываю ствол и, смяв его одной рукой, бью мужика прямо в нос. Готовый труп улетает метра на четыре.
     - Здесь мы закончили, - констатировала Миранда. - Нужно двигаться дальше, и как можно скорее...
     - Никет добрался до терминала, - вдруг заговорила Эньяла. - Он переведёт семью на наш транспорт.
     - Никет?.. - удивилась Лоусон. Эта информация по-настоящему шокировала её. - Но... это же неправда... Мы должны спешить, - рванула она к лифту. Я последовал за ней.
     - Миранда... - поднял я забрало шлема.
     - Возможно, капитан знает, что мы всё слышим, и кормит нас дезинформацией о предательстве Никета, - всё не хотела признавать правду она. Я же нажал кнопку "вверх".
     - Или ещё что-нибудь. Никет не мог так поступить... Ну почему эта штука не может ехать быстрее?! - сломала она ограничитель скорости подъёма.
     - Похоже, что мог.
     - Но... почему сейчас? Он мог сделать это, когда я убегала. Уверена, что отец пытался подкупить его.
     - Давайте просто взглянем на факты: ваш отец выходит на след Орианы именно после того, как вы обращаетесь за помощью к Никету и рассказываете ему про сестру, нас пускают, опять-таки по предложению вашего друга, не наперерез наёмникам, а чуть ли не в тыл, при этом Никет сам вызывается провести семью на нужный транспорт, а теперь Эньяла открытым текстом заявляет, что тот работает на них...
     - В любом случае, наверняка мы узнаем всё только по прибытию...
     ***
     -...Нельзя травмировать семью сильнее, чем... - зацепили мы кусочек спора, выходя из лифта. - Мири?
     - Это будет весело, - вскочила со своего места Эньяла, раскладывая "Клеймор".
     - Дай мне повод... - прицелился я ей в голову. Миранда же взяла на прицел Никета.
     Азари-администратор попыталась смыться под шумок, но была убита залпом из дробовика в спину.
     - Никет, ты меня продал, - бросила ему Лоусон. - Почему? Мы же были друзьями. Ты помог мне убежать.
     - Да! Потому что ТЫ хотела убежать! - ответил тот. - Это был ТВОЙ выбор! Но если бы я знал, что ты украдёшь ребёнка...
     - Я не крала её! Я её спасала!
     - От счастливой и богатой жизни? Да ты не сестру спасала, а мстила отцу!
     - Капитан Эньяла, прикажите своим людям отступить. В противном случае я буду вынужден отделить вашу голову от тела. СВОИМИ РУКАМИ.
     - Смотри, как бы я тебе ничего не отделила, - не восприняла моё предупреждение всерьёз она. А с самооценкой у местных всё в порядке. - Ну же, Никет. Давай прикончим эту суку и её сторожевую груду металлолома и уберёмся отсюда.
     - Целься лучше, - бросила ей Миранда.
     - Я просто ждала, когда ты оденешься. Или "Цербер" разрешает своим сотрудницам одеваться как шлюхам?
     - Ну, азари же разрешают своим детям РАБОТАТЬ шлюхами, - вставил свой комментарий я. Судя по взгляду, её это конкретно задело.
     - Что ты сказал ему об Ориане? Отвечай!
     - У твоего отца нет никакой информации о ней, Мири. Я знал, что ты встроила шпионские коды в его систему, так что держал эту информацию при себе. Я - единственный, кто знает, как добраться до неё.
     - То есть, ты - последний не отрубленный хвост? Я не хотела этого, Никет. Я буду скучать... - на последних словах у Миранды дрогнул голос, а я краем глаза заметил, как трясётся пистолет в её руке... А Снежная Королева не такая уж и бессердечная, как хочет казаться...
     Звук выстрела репульсора разносится по всей зоне, и предатель падает на землю без половины черепа.
     - А теперь - перевожу взгляд на азари, - рок-н-рол! - синекожая успевает пальнуть по мне из дробовика, но это ей не помогает. За пару секунд я оказываюсь рядом с ней и, схватив Эньялу за голову, швыряю наёмницу со всей силы в одного из её бойцов. Сразу после этого все, кто здесь находился, сконцентрировали огонь на мне... Это была большая ошибка, так как Лоусон не собиралась стоять столбом. Вот трое наёмников зависли в воздухе и оказались разрезаны напополам лучом репульсора. Следом я разбил головы паре саларианцев, пытавшихся закоротить меня "перегрузкой". Четверо бойцов "Затмения" попытались отступить к лифту, но мы не дали им этого сделать: сингулярность превращает их в мишени из тира...
     ***
     - Не могу поверить, что Никет продал меня. Я должна была прислушаться к вам.
     - Он был вашим другом. В такое сложно поверить, - прислонился я к стенке лифта, сняв шлем.
     - Но почему... почему Я не могла выстрелить? Почему вы не дали мне это сделать?
     - Он не стоил того, чтобы вы марали об него руки.
     - А чтобы вы, значит, стоил?
     - Трупом больше - трупом меньше... Для меня и так в аду приготовлены персональный котёл и самые лучшие черти, - подошёл я к ней. - Не стоит брать пример с такого, как я.
     - Вы слишком плохо о себе думаете, Шепард. Всё, что вы сделали... Вы - герой.
     - Хорош герой: давит противникам черепа, а потом использует их тушки в качестве дубинки... Всё, что я делал раньше, было продиктовано инстинктом самосохранения. Вы же выполняли работу для Призрака потому, что хотели защитить свою сестру. Это о многом говорит, - и, мягко улыбнувшись, убираю локон её волос с лица.
     - Ш-шепард... - смутилась девушка. - Вы ч-чего?..
     - О, наш этаж, - надел я обратно шлем и развернулся к дверям. - Идём.
     Похоже, что после меня кто-то всё-таки выжил: по каналам "Затмения" передали, чтобы тот, кто увидит двухметрового красно-золотого робота, бежал без оглядки и даже не пытался вступать в бой с ним. А потом во всех красках объяснили, ПОЧЕМУ действовать нужно именно так... В итоге все наёмники быстренько свалили восвояси, а семья Орианы благополучно добралась до аэровокзала, с которого они отправятся на новое место жительства.
     - Вот она. В безопасности. С семьёй... - появилась на лице Миранды лёгкая улыбка, но тут же исчезла, уступив место полному печали выражению лица. - Пойдёмте. Нам пора.
     - А как же поздороваться? Неужели не хотите? - повернул я голову к ней.
     - Хочу, не хочу... Главное, как будет лучше для неё. Чем меньше она обо мне знает, тем лучше.
     - Так "главное, как будет лучше для неё"? Или "чем меньше она обо мне знает, тем лучше"?
     - Шепард, я только всё усложняю.
     - Лоусон, не нужно рассказывать ей все подробности. Но рассказать о том, что у неё есть любящая сестра, по-моему, надо бы. Вот вы бы хотели это узнать?
     - Хотела... - задумалась на секунду она. - Может, вы и правы...
     - Я подожду тут. Послушаю музыку.
     - Я ненадолго, - ответила Миранда и направилась в сторону сестры.
     "Ненадолго" на деле оказалось целым часом...

"Полет Валькирий"

     Седьмой день работ над "Нормандией". Частный док
     Вот уже второй час я туплю над рабочим столом... И дело не в том, что я не могу решить появившуюся проблему. Наоборот, решение у меня есть... Готовая модель решения, к которому я надеялся никогда больше не прибегать...
     Сама проблема банальна донельзя: мы выбиваемся из бюджета. Несмотря на то, что я уже заключил дюжину контрактов на использование моих наработок местными фирмами, кредиты на счету продолжали стремительно таять. Чёрт, да того, что осталось, хватит лишь пару раз полный бак заправить! Но вроде как удача улыбнулась: мне предложили заказ на разработку пистолета для бойцов частных охранных фирм. Требования к новому оружию не были заоблачными, и, если честно, то мой проект получился даже лучше, чем просили (ну не умею я по-другому). Проблема в том, что я дал себе обещание больше никогда не продавать оружие... И вот-вот я это обещание нарушу. А самое противное в этой ситуации - без сотрудничества с оружейными компаниями я не сумею быстро пополнить бюджет! Полная жо...
     - Джон, что насчет заказа? - отвлекла меня от размышлений Лиара. Я уже давно должен был закончить, на самом деле.
     - Вот, - кивнул на голографическую схему нового пистолета, что парила перед носом. - Всё готово.
     - А почему ты до сих пор не отослал его мне?
     - Ну я... проверял схему на... наличие ошибок... Да, - выкрутился, ага!
     - Так я забираю?
     - Ага... - свернул файл, но нажать на "передать" так и не решился.
     - Шепард? Я жду...
     - А? А, да-да! Извини, заработался, - ну вот, ещё один грешок в мою копилку. Не сдержал слово...
     - Оно и видно, - прокомментировала Т'Сони мои действия. - Да, я нашла место для лётных испытаний: небольшой скалистый остров в океане. Не заселён, так как никакой ценности не представляет. Там только камни и песок. Можем отправляться, когда скажешь.
     - Ага. Да, ты попробуй срубить с них побольше: эта штучка по мощности превосходит "Палач", а перегрев наступает только после шестнадцати выстрелов.
     - Ого! - удивилась азари. - Тогда я ещё и несколько этих пистолетов потребую нам подарить. Как назовёшь эту штуку?
     - Да без разницы, если честно... Хотя предложи им вариант "Экзекутор".
     Кивнув, Лиара быстро удалилась. Ладно, как я уже говорил, для меня и так в аду приготовлены персональный котёл и самые лучшие черти. Будем считать, что готовлю галактику к вторжению гигантских "креветок"... Самому бы ещё в это поверить...
     Ладно, хватит о грустном! Из приятных событий: я наконец завершил свою броню. Теперь осталось испытать лётные характеристики и новое оружие: ракеты класса "воздух-земля-воздух" "Москит" малой дальности и ракеты класса "тушисвет" "Давид" - средней.
     "Москит" - небольшая ракета (не больше колпачка ручки), предназначенная для борьбы с пехотой и лёгкой техникой и их летающими аналогами. Размеры позволяют засунуть их в костюм аж пачками. Располагаются они в наплечниках и ячейках на бёдрах. Каждая ячейка на двадцать штук.
     "Давид" же предназначен для борьбы с танками, бронированными препятствиями, лёгкой авиацией (летуны, истребители и т.д.)... В общем, со всем, с чем не справится "Москит". Думаю, из названия класса этой ракеты понятно, что она из себя представляет. Размером этот красавец с сигару. Располагаются эти ракеты на предплечьях. Всего в боекомплекте - двадцать "Давидов" (по десятку на каждую руку).
     Ну и, помимо новинок, остались старые "фишки": лазеры, реактивные дротики, и тому подобное. Кроме, правда, уни-луча: реактор я закрыл сплошной нагрудной бронепластиной. Уж слишком много энергии жрёт эта функция. Лучше лишнего оружия навесить на костюм в случае надобности.
     - СУЗИ, ты закончила диагностику костюма? - спросил я ИскИн.
     - Да, Шепард. Все настройки применены, системы проверены. Можно проводить полевые испытания.
     - Отлично. Сообщи Лиаре и Гаррусу, чтобы они подошли к челноку. Мы отправляемся через двадцать минут.
     По дороге на остров
     Всё время, что мы летим, Лиара как-то странно себя ведёт: то что-то долго и старательно обдумывает (при этом задействована вся мимика её лица), затем несколько раз покосится на меня, думая, что я этого не вижу (сижу-то в шлеме), и только откроет рот, чтобы что-то сказать, как тут же передумает - и всё начинается сначала. И так уже целый час.
     - Ли, - стянул я шлем, - если ты думаешь, что я не вижу, что ты хочешь что-то сказать, то глубоко заблуждаешься. Давай, колись, что тебя там мучает.
     - Ой! - занервничала она. - Да ничего. Просто хотела поблагодарить тебя за помощь с Никсерис, но подумала, что ты спишь, и боялась разбудить, - разборка с секретаршей произошла в день нашего прилета. Правда, пришлось действовать по канону, то есть взламывать терминалы. Но управился я быстро и информацию с них посмотрел лишь для галочки (впрочем, и она явно указывала на то, что секретарша - агент Серого Посредника). В итоге дамочка была ликвидирована.
     И всё же я уверен, что не из-за этого Т'Сони всю дорогу мнётся.
     - Ты меня уже давно поблагодарила. Тут что-то ещё...
     - Нет, что ты. Больше ничего... - продолжала отнекиваться азари.
     - Доктор Т'Сони...
     - Эм... Ты прав, - наконец сдалась она. - Есть кое-что, о чём я давно хотела поговорить. Понимаешь... Нет, ты не подумай, что ты для меня безразличен! Это не так. Но... прошло два года... Я уже не та, что была... Многое произошло за это время... - я не понял, меня бросают?! Что-то новенькое.
     - Кажется, я понял, к чему ты ведёшь.
     - Правда?! Нет, ты озвучь. Я хочу убедиться, что мы думае...
     - Ты хочешь расстаться.
     - Да... - состроила она грустную мину. - Это, может быть, нехорошо по отношению к тебе. Для тебя, наверное, всё было как вчера, но я...
     - Всё, успокойся. Я всё понимаю, Ли, и не злюсь. Прошлое не вернуть, нужно идти дальше.
     - Правда? - оживилась Лиара. - Я думала, что для людей разрыв... Ну, два месяца для азари и два для человека...
     - Нет, мне, конечно, неприятна эта новость, но я взрослый мальчик. Я переживу.
     - И мы сможем остаться друзьями? - нет, она меня ещё и во "френдзону" загоняет!
     - Да, сможем. Если только ты не будешь больше поднимать эту тему.
     - Хорошо. Договорились, - выпалила Т'Сони. Дальнейший полёт проходил в гробовом молчании.
     На самом деле, произошедшее мне только на руку. Ведь у азари "физический контакт" происходит весьма специфически... "Обними" я с ней "вечность" - и Лиара тут же узнала бы истинное происхождение "протеанских" технологий. Эх... Жаль, конечно, но придётся мне держаться ото всех азари подальше... Полный облом.
     ***
     А островок действительно непримечательный... Чем-то остров Пасхи напоминает. Самое высокое, что тут растёт - это трава. Пляж есть лишь на северной стороне острова, в других местах остров заканчивается крутыми обрывами. А из воды перед пляжем торчат огромные скалы (до двадцати метров в высоту), образующие естественную полосу препятствий... То, что надо...
     - Джон, а ты уверен в этой штуке? - недоверчиво спросил Гаррус. - В смысле, полёт - дело небезопасное...
     - Расслабься, Вакариан. Я знаю, что делаю.
     - И с каких пор ты у нас стал пилотом? - подключилась Лиара. - Брал уроки у Джокера?
     - В пилотировании брони другой принцип: тут главное - контролировать положение тела и мощность двигателей. И СУЗИ мне в этом поможет.
     - И всё-таки... - что мне хотел сказать Вакариан, я не услышал, так как уже заходил на полосу препятствий.
     AC/DC – Welcome To The Jungle
     Welcome to the Jungle!
     We've got fun 'n' games
     We got everything you want
     Honey, we know the names
     Петляю между скалами и спускаюсь к самой воде.
     - СУЗИ, добавь мощности!
     We are the people that can find
     Whatever you may need
     If you got the money, honey
     We got your disease
     На полной скорости прохожу над водой и ухожу в набор... Набрав высоту, снижаю скорость и делаю петлю.
     In the jungle
     Welcome to the jungle
     Watch it bring you to your
     Knees, knees
     Пролетаю через каменную арку и сворачиваю к пляжу.
     I wanna watch you bleed
     Прохожу на небольшой скорости прямо между ребятами. Тех просто сдувает с места!
     Welcome to the jungle
     We take it day by day
     If you want it you're gonna bleed
     But it's the price you pay
     На малой высоте пролетаю через остров и "срываюсь" с утёса.
     And you're a very sexy girl
     That's very hard to please
     You can taste the bright lights
     But you won't get them for free
     Огибаю остров и возвращаюсь к пляжу.
     In the jungle
     Welcome to the jungle
     Feel my, my, my serpentine
     I, I wanna hear you scream
     Снова набрав высоту, показываю несколько фигур высшего пилотажа.
     - А теперь посмотрим, сможет ли этот красавец выйти на орбиту...
     Welcome to the jungle
     It gets worse here everyday
     Ya learn ta live like an animal
     In the jungle where we play
     If you got a hunger for what you see
     You'll take it eventually
     You can have anything you want
     But you better not take it from me
     Ну и скорость! Я тащусь!
     In the jungle
     Welcome to the jungle
     Watch it bring you to your
     knees, knees
     I wanna watch you bleed
     - Вот это красота... - затормозил я на нижней орбите, разглядывая планету. А с высоты Иллиум ещё красивее...
     And when you're high you never
     Ever want to come down, YEAH!
     - Ладно, пора назад, - рванул обратно. Хм... - СУЗИ, вырубай! Хочу свободное падение, - скомандовал я, как только мы вошли в атмосферу планеты.
     - Шепард, вы уверены?
     - Не спорь, а выполняй! - ботинки вырубились, и дальше я просто падал.
     You know where you are
     You're in the jungle baby
     You're gonna die
     Я закрыл глаза и просто наслаждался ощущениями.
     In the jungle
     Welcome to the jungle
     Watch it bring you to your
     knees, knees
     СУЗИ бубнит что-то про высоту, но я не слушаю...
     In the jungle
     Welcome to the jungle
     Feel my, my, my serpentine
     К ИИ прибавились голоса Гарруса и Лиары...
     In the jungle
     Welcome to the jungle
     Watch it bring you to your
     knees, knees
     ИскИн продолжает бубнить про высоту, а народ внизу начинает паниковать...
     In the jungle
     Welcome to the jungle
     Watch it bring you to your
     It' gonna bring you down-HA!
     - Врубай! - отдаю я команду, переворачиваясь ногами к земле. Репульсоры вновь заработали, и я спокойно затормозил.
     - ШЕПАРД! ТЫ... - дальше мой переводчик отказывался переводить речь турианца на английский. Причина: непереводимая нецензурная лексика. - Мы тут чуть с ума не сошли! Думали, у тебя поломка случилась!
     - Гаррус, у меня всё под контролем. Просто захотелось острых ощущений.
     - Джон, милый, - пугающе ласково начала Лиара. - Если тебе хотелось острых ощущений - мог просто попросить меня. Спускайся, и я тебе устрою... - и снова мой переводчик отказался от выполнения своей работы. По той же причине.
     - Доктор Т'Сони, как вам не стыдно?! Ладно этот головорез Вакариан, но вы? Девушка из приличной семьи, с высшим образованием, а позволяете себе так неприлично выражаться!
     В ответ - нечто непереводимое сразу на двух языках. Наверное, мне стоит ещё полетать.
     ***
     После нескольких неудачных попыток сбить меня и "выковырять" из брони, дабы устроить "воспитательную беседу", ребята успокоились, и мы отправились обратно. Так, по итогам, Марк VIII успешно прошёл полевые испытания. Теперь можно переключиться на команду... Но им я сделаю что-нибудь попроще. Нет, я не жадный, будь у всех броня Железного Человека, было бы даже легче, но мне банально не хватит ресурсов создать ещё одиннадцать подобных костюмов. И тут нужно учитывать сильные и слабые стороны каждого члена команды... Н-да, и так работы выше крыши...
     Ладно, броня на самом деле - это не главная проблема. Есть и посерьёзнее: например, Серый Посредник и "Цербер". Первого надо убрать сразу, как только будет готов корабль, но как буду объяснять народу, откуда узнал про Хагалаз, я ещё не придумал. А вот Призрак со своей структурой... По идее, я могу спокойно сдать его: координаты главной базы "Цербера", на которой и тусуется Харпер, мне известны... Но есть ли смысл? А вдруг сбежит? Более чем уверен, что у него полно людей в Президиуме на всех уровнях. Особенно после атаки "Властелина" на Цитадель. Да хоть тот же Удина! Лично я так и не понял, был ли он изначально их человеком или "спелся" с ними во время вторжения.
     Н-да, рискованно... Да и сейчас не критично: ставить мне палки в колёса Харперу сейчас невыгодно. Кто, кроме отморозка Шепарда, согласится на миссию, шансы пережить которую чуть больше, чем нулевые? Правильно, никто, кроме таких же отморозков. И все они были собраны в один список и заочно записаны в мою десантную группу. Из них выделяются только Миранда и Джейкоб. Тейлор - хороший солдат и вполне мог бы добраться до уровня N3, попади он в программу, но это его потолок. И таких, как он, более чем достаточно. А вот почему Призрак назначил на это задание ещё и Лоусон... С одной стороны, она повышает шансы на успех миссии, но с другой, пускать такого ценного агента в расход... Да, именно так! Шепард - "НеШепард", а на штурм станции коллекционеров нужно бы флот посылать, а не диверсионную группу: я не от нечего делать модификацию "Нормы" устроил, SR-2 и так превосходный корабль. Но, несмотря на все навороты и увеличенный размер корабля, "Нормандия" - всё же фрегат. А для этой миссии нужно что-то, по ходовым характеристикам равное фрегату, но с огневой мощью и защитой полноценного крейсера. Не думаю, что в реальности бой с дронами "жуков" и их кораблём пройдёт так же легко, как в игре.
     А ведь добраться до станции - это даже не полдела! Вот штурм и её уничтожение... и тут мы плавно вернулись к костюмам для команды. У меня всё ещё много работы.

Рестарт и другие неприятности

Примечание к части

     Предупреждение: "Авторский Беспредел".
     Док "Нормандии". День окончания работ
     Наконец-то! Спустя двадцать дней корабль был закончен. Конечно, обычно подобные работы занимают МИНИМУМ месяц, но мне всё равно осточертел этот док. Итак, пора представить моей команде наш новый корабль...
     - Шепард, - начала Лоусон, как только все собрались. - Почему вы последние два дня не пускали нас в док? И откуда вы взяли эту гигантскую "занавеску"? - указала она на занавес, перекрывающий всем обзор на корабль.
     - Да! - вклинился Джокер. - Что ты сделал с моей малышкой?! А я знал, что этот "апгрейд" добром не кончится! Ты...
     - Так!!! - рявкнул я. - Всем успокоиться! Хорошо... Дамы и господа! Я знаю, что эти три недели были для всех по-своему тяжелыми: кто-то, как я, Миранда, Ли и Мордин, не покладая рук, трудились над кораблём, снаряжением и нашей материальной базой; кто-то, как наша десантная группа, всеми силами обеспечивали условия для этой работы, а остальные, как наш пилот, просиживали штаны в барах и жаловались на жизнь... Но теперь всё это позади! Итак, я рад представить вам наш новый корабль: стелс-рейдер SR-3 "Нормандия"! МУЗЫКУ!!!
     Как только я закончил свою речь, по всему доку громыхнуло AC/DC - Back In Black, а "занавеска" упала, являя взорам моей команды "прокачанную" до неприличия и перекрашенную "Норму": основным теперь был чёрный цвет, а белый являлся дополнительным, церберовский золотой заменили голубым, и название корабля так же было выполнено голубым. И "фрегат" на "рейдер" я не случайно заменил: то, что получилось, как фрегат ну никак нельзя классифицировать.
     Благодаря переделанным двигателям максимальная скорость корабля выросла в три раза! Щиты вышли на уровень турианских крейсеров, а система циклонических барьеров, доведённая мной до ума, получилась гораздо более "живуча" и эффективнее стандартной. Вооружение также было доработано: "Таникс" слегка улучшен, "Дротики" теперь имеют большую дальность и от них тяжелее избавиться (пришлось перебирать каждую ракету, ибо денег на создание и покупку новых у меня нет), а помимо этого на "Нормандию" установлены две выдвижные турели (по одной на каждую полусферу), оснащённые спаренной репульсорной пушкой. Управляются они нашей СУЗИ.
     - Это... - начал Джефф, увидев обновлённую "Норму".
     - Стильно, - закончил за него Гаррус. - Устроишь экскурсию, капитан?
     - Прошу всех за мной! - ответил я и повёл народ на корабль.
     На борту корабля
     - Как вы могли заметить, - начал я, как только мы взошли на борт, - рубка пилота не претерпела существенных изменений, но остальная часть... Во-первых: все консоли были выкинуты, проданы, разобраны на запчасти... Я без понятия, куда их дели! Но теперь их нет. Как и символики "Цербера". Если вы приглядитесь, то заметите полное отсутствие какой-либо символики. Подойдём к карте. Тут... тоже ничего особенного: опять-таки только отсутствие вездесущих консолей. Профессор Солус, ваша лаборатория не претерпела особых изменений: туда добавили лишь запрошенное вами оборудование. А вот вы, мистер Тейлор, переезжаете на палубу пять: там, где раньше располагался арсенал, теперь моя мастерская. Вопросы?
     - А можно забить на экскурсию и сесть за штурвал? - спросил Моро.
     - Нужно! - ответил я, - Иди и изучай корабль заново.
     - Так точно! - отсалютовал мне пилот и быстро умчался (очень быстро, учитывая его болезнь) на своё законное место.
     - Ещё вопросы? Нет? Идём дальше. Прошу всех в лифт, - когда все забрались туда и нажали на жилую палубу, я продолжил.
     - Как вы видите, мы уже приехали, - сказал я спустя несколько секунд. - Это потому, что я и лифт модернизировал. Уверен, что скорость этой штуки не меня одного бесила. А теперь выходим! Поскольку необходимый экипаж корабля был о-о-очень сильно уменьшен, в каюту экипажа заселяются все! Ну, кроме доктора Чаквас, так как ей положено находиться в лазарете. Кстати, Карин, всё что вы заказали, уже доставлено и установлено. Несмотря на стоимость этого оборудования...
     - Когда мне снова придётся зашивать вас и вашу команду, вы мне спасибо скажете за это оборудование, - заметила док.
     - Учитывая наше новое снаряжение, это произойдёт очень нескоро, - парировал я. - Мистер Гарднер, я купил всё, что вы просили. Надеюсь, что сегодняшний ужин будет хотя бы съедобным.
     - Обижаете! - бросил он. - Да вы теперь в столовой пропишетесь! Причём - все! С вашего разрешения, я бы хотел приступить к своим обязанностям.
     - Приступайте, - разрешил я и повёл остальных к главной батарее. - Гаррус, теперь ты фразой "у меня калибровка в самом разгаре" от меня не отделаешься! Всё, что только можно, уже откалибровано. Тебе остаётся только следить, чтобы настройки не сбились...
     - Ой! Хорош сказки рассказывать! - не поверил мне турианец и полез в консоль орудия. - С этими экспериментальными орудиями столько проблем, на начальны... Чего?.. Это же... Как?.. Шепард, ты...
     - Лишил тебя смысла жизни? - ехидно спросил я.
     - ДА! - ответил тот. - Вот чем мне теперь заниматься?! Я же так со скуки сдохну!
     - Поверь, после отлёта с Иллиума никто из нас скучать не будет. А вот отдыхать, возможно, будет некогда. Ты тут останешься или пойдёшь с нами дальше?
     - С вами. Уж очень интересно, что ты там ещё наворотил...
     - Отлично. Дальше - правая смотровая палуба, - повёл всех за собой. - Как вы видите, здесь теперь почти полноценная зона отдыха: дорогая выпивка, музыкальный центр, покерный стол... Не хватает лишь распутных дам. Хотя... - посмотрел я на женскую часть экскурсионной группы. Дамы намёк поняли и ответили мне весьма красноречивыми взглядами (а Мири ещё и биотическую ауру добавила).
     - Ну, нет - так нет. Обойдёмся. На жилой палубе смотреть больше нечего, поэтому спускаемся дальше.
     ***
     - Тут будет интересно нашим инженерам, - завёл их в реакторную. - Представляю вам "Тантал-М", что означает "Мини"! Эту штуку удалось существенно уменьшить - и при этом новое ядро ничуть не уступает старому. А в освободившееся пространство мы установили ARK-реактор. Как с ним работать, я подробно объясню чуть позже. А пока можете ознакомиться с руководством, - я скинул на инструментоны Кена и Гебби информацию.
     - Капитан, - обратился ко мне Кеннет, - тут, по-моему, ошибка: реактор не может вырабатывать столько энергии.
     - Ну-ка... - взглянул я на его "вседевайс". - Да, показатели занижены... Вот правильная информация, - исправил число. Увидев, сколько НА САМОМ ДЕЛЕ выдаёт мой реактор, Доннелли промямлил что-то неразборчивое, а потом грохнулся в обморок.
     - Надо же, какой впечатлительный... - задумчиво произнёс я. - Гебби, ты пригляди за ним, а я покажу народу трюм.
     Ответом был быстрый кивок. Я же вместе с остальными спустился в трюм.
     - Итак, мы подошли к концу нашей экскурсии. Здесь, как и раньше, располагаются "Кадьяк" и "Молот". Но теперь на этой палубе размещен и наш арсенал! Лично я считаю, что это гораздо удобнее. Столы, оружейные шкафы и прочее расположены в зоне перед лифтом, оставляя основную часть трюма незанятой. Так же тут нашлось место для оборудования для обслуживания нашей десантной техники. Вопросы?
     - По-моему, "Молот" раньше выглядел по-другому... - обратил внимание на наш БТР Заид.
     - А? А, ну да! Мои руки и до него добрались: малоэффективная ракетная пусковая установка, стреляющая неуправляемыми снарядами, заменена на небольшую репульсорную турель с углом поворота 360 градусов. Запитывается от небольшого ARK-реактора, благодаря чему пассажирское отделение было расширено: ведь хранить кучу ракет, бесполезных против движущейся мишени, больше не нужно. Вообще, новый реактор обеспечивает энергией весь транспорт, причём с избытком. Это позволило также увеличить мощность щитов и улучшить двигатели. Теперь "Молот" гораздо быстрее и маневреннее. Похожие изменения претерпел и "Кадьяк": благодаря новому источнику питания улучшены щиты и лётные характеристики. И к стелс-системе челнока добавлена оптическая маскировка. Ну и естественно, техника была перекрашена в новые цвета, как и корабль. Ещё вопросы? Нет? Тогда все свободны! - закончил я экскурсию. Так, осталось только привести в чувства Кеннета, объяснить инженерам, как обслуживать мой реактор, и проведать Джеффа...
     Спустя некоторое время. БИЦ
     - Ну, как тебе обновлённый корабль? - подошёл я к пилоту.
     - Каааапитаааннн! - развернулся ко мне лицом Джокер в своём новом кожаном кресле с функцией вибромассажа, - Я тееееббяяяя обаааажжааааю!
     - Всё для экипажа! - усмехнулся я, устраиваясь на месте второго пилота. - Ты же почти не вылазишь из своего кресла. Вот я и подумал, что подобная функция может пригодиться.
     - Кресло - фигня! - вырубил пилот режим массажа и развернулся обратно. - А вот то, что сотворили с самим кораблём... В общем, если надо будет штурмануть Цитадель - ты говори, не стесняйся. Я организую.
     - Ловлю на слове, - в кресле развалился уже я и врубил массажный режим.
     - КАААЙФ!!! - раздалось два голоса из рубки пилота.
     К сожалению, долго мне отдыхать не пришлось: Лиара утащила меня в мою каюту со словами "это очень важно!". При этом выглядела она крайне взволнованно...
     - Что такое, Лиара? - спросил я, как только мы вошли. - У тебя какие-то проблемы? Если да, то тебе не о чем волноваться, я...
     - Нет, - резко оборвала она, - Всё в порядке. Вернее, будет в порядке. Скоро... Это... Короче, я вышла на след Серого Посредника.
     - Ч-чего?.. - вот это я понимаю - неожиданный поворот! А как она сумела? Это же от меня Ли узнает, где прячется Посредник. Или от кого? Не помню уже: это DLC я проходил изрядно "заправленный".
     - Я вышла на след Посредника, - медленно повторила азари. - Мой человек недавно связался со мной: у него есть информация о возможном месте нахождения главной базы Серого. У меня дома настроен защищённый канал связи с ним. Через час я должна связаться со своим человеком и договориться о месте встречи. Но...
     - Тебе нужно прикрытие на всякий случай. И корабль, чтобы добраться до логова этого хмыря. Быстрый и "тихий" корабль.
     - Да. Джон, я понимаю, что у тебя важная миссия и...
     - Я помогу, - перебил я. - Все мы поможем. К тому же я и сам хотел бы побеседовать с ним на тему попытки продажи моей тушки коллекционерам.
     - Спасибо, - облегчённо выдохнула Лиара. - Если честно, я боялась, что ты откажешься. Я не представляю, как бы справилась одна. Собирай команду, а я отправлюсь домой, свяжусь со своим агентом.
     - Хорошо, - согласился я, и мы направились обратно к лифту. Что ж, пора испытать новые игрушки.
     ***
     Раз уж так вышло, что "Логово Серого Посредника" я практически не помню, придётся следовать канону. И, если честно, мне это не особо нравится: вот точно помню, что будет какая-то подлянка с самого начала, а какая - чёрт его знает. В связи с этим, пока команда собиралась, я отправился вперёд, к Лиаре. Благо, в костюме передвигаюсь гораздо быстрее. Заодно и испытаю стелс-модификацию. Пока камуфляж не подвёл, и на меня никто не обращает внимание. Правда... пришлось отказаться от ракетных ячеек на плечах и ногах - вместо них были установлены модули активной маскировки, а стандартное бронирование заменено на стелс-вариант - менее прочный, зато блокирует любые виды сканирования. Пока я не захочу, меня не увидят! Надеюсь...
     Так, а вот это мне не очень нравится...
     - Гаррус, на связь. Вы ещё на "Нормандии"?
     - Нет. Взяли наш челнок и летим к вам, - ответил тот через пару секунд. - Будем через двадцать минут.
     - На подлёте врубайте маскировку и зависните где-нибудь в сторонке.
     - Что-то случилось? - побеспокоился Вакариан.
     - Да. Похоже, что на Лиару напали. Я сейчас завис прямо перед тремя дырками от крупнокалиберного оружия. Сразу говорю, даже крови в квартире я не вижу. Только копы. Скорее всего, Ли выбралась невредимой.
     - Хм... И как нам теперь её искать? Если и есть подсказки, то они в квартире.
     - Предоставь это мне, - ответил я. - СУЗИ, сможешь послать одному из полицейских сообщение, как будто это от начальства?
     - Да, смогу. Дайте мне немного времени на анализ их сети, - отлично, а я пока проникну в здание.
     План был достаточно прост: выманить копов из квартиры под предлогом вызова явиться "на ковёр" к начальству и, пока никого нет, быстренько обследовать квартиру. И пока всё работает. "Законники", оставив одного турианца дежурить перед дверью, дружно погрузились в лифт и покинули этаж. Время действовать...
     - Что за... - только и успел сказать тот, перед тем как "материализовавшийся" перед ним я отправил парня в нокаут. Затаскиваем его тушку в помещение и запираем дверь. Всё, можно спокойно искать... Что-то... Хм, не помню, что там была за подсказка, но помню, что это связано с протеанами... Вроде...
     Так, начнём по порядку. Тут у нас ошмётки моей старой брони "Оникс" (сколько раз просил уже выкинуть этот мусор. Мне от него не по себе). Рабочая зона... нет, тут ничего полезного. Так, пойдём в сторону кухни. Какие-то артефакты... О! Вспомнил! Эта штука в картине Илоса. Ну-ка посмотрим, что там интересного... Н-да, только зря раму испортил... А! То не с протеанами связано было, а с нами! Точнее, с первой "Нормандией". "Оникс"... Сразу отпадает - там прятать негде. Где я ещё не был? В спальне. Идём наверх... Ещё каменная табличка... И изображение SR-1 на тумбочке. Хм... Как только я коснулся рамки, изображение стелс-фрегата сменилось видом протеанских руин... Всё-таки я был прав. Так, раз в рамке ничего нет, значит, те каменные фиговины - протеанские. Табличка в спальне... Не, слишком близко. Тогда начнём с той штуки, что ближе к лестнице... Нашел! Стоило только коснуться стекла, как открылся тайник с архивным диском... Жаль, что без привода такие штуки не прочитаешь. Ладно, воспользуемся терминалом.
     - Похоже, доктор Т'Сони записала разговор со своим агентом, - сообщила мне СУЗИ, как только на экране появилась рожа саларианца.
     - Спасибо, Леди Очевидность, - прокомментировал я. А амфибия тем временем начала вещать:
     - Было непросто, но ты хорошо заплатила мне. Я могу сузить область поиска до скопления, может, даже до системы.
     - Сколько тебе ещё нужно времени? - а это уже была Лиара.
     - Совсем чуть-чуть. Загляни ко мне в офис. "Бариа Фронтирс", в "Дрейконе". К тому времени, как ты доберёшься, всё будет готово. Должен сказать, Т'Сони, ты заставляешь меня нервничать. Насколько большие неприятности можно нажить на этом деле?
     - Успокойся, Секат. Увидимся через несколько часов, - заверила его азари. На этом запись закончилась.
     - Шепард, - связался со мной Гаррус, - Ты там ещё долго?
     - Уже всё. Лиара направилась в... - в этот момент что-то ударяется об мой доспех, а через секунду меня взрывом откидывает к стене. Конечно, никакого существенного урона эта граната (противотанковая, судя по мощности) мне не нанесла, но лёгкую дезориентацию в пространстве я получил. А вот и виновник "вылезает" из маскировки.
     - Нет у меня на тебя времени! "Зажигание"! - делаю рывок прямо на неё, но эта гадина успевает увернуться. Не останавливаясь, в полёте запускаю в сторону азари ракету и, пробив окно своим телом, вылетаю наружу. Почти одновременно с этим в квартире раздаётся взрыв.
     - Джон, что произошло?!
     - Агент Серого Посредника произошёл, - ответил я, снова врубив маскировку. - Гаррус, направляйтесь в торговый центр "Дрейкон". Нам нужен офис компании "Бариа Фронтирс". Секат - саларианец-агент Лиары - работает там. Я уже на пути туда.
     - Понял. Выдвигаемся, - ответил Вакариан. Чёрт, это же надо было мне так облажаться...

Неприятности продолжаются

     Тела Вазир. Спектр и агент Серого Посредника. После ухода Железного Человека
     "Спасибо современным материалам и Богине за то, что эта штука пальнула не глядя", - думала я, откапывая себя из-под руин лестницы биотикой, благо этих самых руин на мне было немного. Еле успела перепрыгнуть из "кабинета" за лестницу и накрыть себя барьером... Чёрт... Похоже, я всё-таки сломала несколько рёбер... Ха. Легко отделалась, особенно учитывая тот факт, что квартирку разнесли полностью.
     - Группа "Браво"... Кхе-кхе... Это "Лидер", - вышла я на связь с бойцами Посредника. - "Цель" находится в торговом центре "Дрейкон", в "Бариа Фронтирс". Ищите саларианца по имени Секат. Азари будет там же. И... приготовьте тяжелое оружие - в вашу сторону движется противник.
     - Принято, "Лидер", - ответил мне искажённый модулятором голос. - Сколько их?
     - Один.
     - Один?..
     - Эта... штука обладает габаритами человека, продвинутым камуфляжем, встроенным ракетным вооружением и возможностью полёта! А от противотанковой гранаты даже не почесалась! Если хотите жить - берите все гранатомёты, что у вас есть, и будьте настороже. Варрен его знает, что ещё он может.
     - Я понял, - закончил боец диалог. Чёрт, надо спешить. Я должна опередить этого... Робота? Неважно. Важно то, что в открытом бою против него у меня нет шансов. Вот ведь знала, что нужно брать "Каин"!..
     Джон Шепард (Тони Старк). На пути к ТЦ "Дрейкон"
     Чёрт, это же надо было так облажаться! Всё за неё сделал! Будем надеяться, что азари не успела передать информацию своим... И уже не успеет...
     - Шепард, мы задерживаемся, - "обрадовал" меня Вакариан. - Тут у нас "хвост" нарисовался.
     - Каким образом?! У вас же есть активная маскировка.
     - Неполадки, - влез в разговор Мордин. - Система работает некорректно. "Слетает" каждые десять минут. Не могу выявить причину. Занят пилотированием.
     - А ведь день так хорошо начинался... Избавьтесь от них и пулей ко мне, а я пока найду Лиару. СУЗИ, сколько ещё до места назначения?
     - Семнадцать минут, капитан, - отозвалась ИскИн.
     Гаррус Вакариан. Тем временем
     - Одной проблемой меньше! - сбил я очередной грузовик из новенькой винтовки: Шеп назвал её "М82Iso". Поначалу, когда он рассказал мне, что эта штука - гибрид огнестрельного и масс-драйверного оружия, я подумал, что Джон шутит. Нет, серьёзно: турианцы не используют "огнестрел" уже несколько веков. Зачем это нужно, когда есть эффект массы? Однако идея себя более чем оправдала: эта "крошка", благодаря просто огромной, даже для тяжелых винтовок, скорости и 12-миллиметровой вольфрамовой пуле разносит любые щиты как нечего делать! А про то, что она делает с самой целью, я и говорить не хочу: после такого кроганский "Грааль" - самое гуманное оружие! Но есть и минусы: винтовка получилась большой, тяжелой, не складывается, как современные аналоги, а отдача спокойно может оторвать конечность всем, кроме кроганов - их просто покалечит. Использовать можно только в экзоскелете. Ах да! Ещё для этой штуки нужны патроны. Обычные, древние и быстро кончающиеся. И магазины! Этой штуке нужны магазины! Нда... Хотя, за такую мощь эти мелкие недостатки можно простить.
     - Вакариан, ты там заснул? Долго ещё перезаряжаться будешь? - возмущалась Лоусон, "броском" сбивая грузовик со своей стороны. Броня-биотический усилитель - это же надо было додуматься до такого!
     - Вам, в отличии от меня, капитан не подарил этот привет из доисторических времён.
     - Эй! От огнестрельного оружия отказались всего век назад, - подал мне новый магазин Тейлор.
     - Это люди отказались век назад. А для турианцев "огнестрел" то же самое, что для людей сейчас арбалеты, - передёргиваю затвор и ищу новую цель. - Но, с другой стороны, термоклипсы - тоже тот ещё геморрой.
     - Не вижу в арбалетах ничего плохого, - совершенно спокойно заметил Заид. - Арбалетный болт или стрела лука имеют очень маленькую скорость - это факт. Но барьер ее не заметит. Тренированный лучник попадет тебе в глаз с метров 50-ти. А вместо наконечника можно использовать контактную взрывчатку - пары граммов будет достаточно. Поэтому такие анахронизмы - весьма эффективны и теперь... Хм, может капитана этим озадачить?
     - Озадачьтесь наёмниками! - напомнил о главной проблеме Мордин, уводя челнок от очередного снаряда.
     И снова Шепард
     "Да... Сегодня определённо не мой день", - думал я, зависнув над парковкой перед "Дрейконом". Бойцы Серого Посредника только что подорвали три этажа здания. А я так надеялся провернуть всю эту операцию по-тихому! Ладно, эти ребята сами напросились...
     Влетаю сразу на нужный этаж и осматриваюсь. Весело, ничего не скажешь: наёмники взрывчатки не пожалели... И как в этом хаосе я должен кого-то найти?
     - СУЗИ, в здании целы хоть какие-нибудь системы наблюдения?
     - Нет. Всё отключено, - ну просто прекрасно!
     БАБАХ!!! - раздаётся с другого конца коридора. Следом звучат выстрелы разномастного оружия. Ага, значит, мне туда... Ха! На ловца и зверь бежит!
     - Нужна помощь? - спрашиваю Лиару, укрывшуюся за столом, одновременно с этим расстреливая противника репульсорами.
     - Шепард, они добрались до Секата! - не обратив внимания на то, что я появился прямо из ниоткуда, выдала Т'Сони. - Информация уже у них!
     - Да что ж мне так "везёт" сегодня?! - со злости пускаю в комнату с бойцами ракету. Комнаты, как и тех, кто находился там, больше не существует.
     - Скорее, на крышу! - рванула азари, не дожидаясь, когда осядет пыль. - Они должны были передать диск агенту Посредника!
     - И всё-то ты знаешь, - обгоняю её на лестнице и первым выбегаю в коридор... Чтобы тут же получить синхронный залп из шести гранатомётов слева от меня.
     - Щиты пробиты, целостность корпуса - 96%, - сообщила СУЗИ, пока я валялся на полу, пытаясь понять, что произошло.
     - Эта штука ещё цела! Продолжать стрелять! - командует один из наёмников, и, только я успеваю встать, как принимаю на корпус ещё три снаряда и вылетаю в окно.
     - Целостность корпуса - 90%, - сообщает о новых изменениях ИскИн, когда мне удаётся стабилизироваться в воздухе.
     - Хватит бубнить! Просто выведи информацию на экран, - ухожу от очередного снаряда и отвечаю своей ракетой. Эй?! А какого Жнеца тот аэрокар приземлился на крыше здания, в котором перестрелка идёт?
     - Лиара, я, кажется, видел агента Серого. Постараюсь перехватить, - сообщаю, подлетев к окну и тут же взлетаю вверх. Да ну на... Что ж за день сегодня такой! Только добрался до крыши, как кар уже рванул куда подальше от торгового центра. Э-не! Ты от меня не уйдёшь!
     - СУЗИ, врубай маскировку! - командую я, рванув за транспортом.
     - Не могу. Система активной маскировки была повреждена, - вспоминаю несколько оборотов на турианском, которые услышал от Гарруса. Теперь я точно засвечусь на всю галактику! Так, водитель кара уже засёк меня и пытается оторваться в плотном трафике... Ну, пилотируй я такой же кар, то этот манёвр помог бы. Но! При моих-то габаритах и манёвренности... Дохлый номер. И агент уже понял это: свернул на стройку и сбрасывает за собой магнитные мины. И почему я свой "Бентли" так когда-то не модернизировал? Но всё равно - это дохлый...(БАБАХ!!!)
     - Они ещё и с самонаведением?!! - возмутился я, после того как одна из этих гадин, когда я облетел её, рванула за мной и взорвалась, достигнув зоны поражения. Благо, щит выдержал и не сильно просел. Так, теперь будем осторожнее... Аэрокар тем временем свернул в ближайший тоннель. И опять по встречке! Мне эта погоня начинает надоедать...
     - Я не рекомендую применять оружие в таком плотном потоке транспорта, - не одобрила мою попытку прицелиться СУЗИ - Однако если вас не волнуют возможные жертвы среди гражданских...
     - Понял-понял. Брать будем живьём. Перераспределить мощность. Приоритет - ускорители! - как только мы покинули тоннель, я догнал транспорт и на полной скорости протаранил его. Как следствие - аэрокар грохнулся на ближайшей парковке. Гражданские не пострадали, в отличии от их имущества...
     - Богиня... - вывалилась из покорёженного транспорта азари. Нет, не так! Вывалилась ТА САМАЯ азари, которую я засек в квартире Лиары! А! Теперь я вспомнил! Это - Тела Вазир, спектр-азари, подхалтуривающая у Серого Посредника. Теперь понятно, почему мне так не прёт...
     - Бежать бесполезно. Сопротивляться - тоже, - обратился я к Вазир, приземлившись, пока она пыталась уковылять от парковки. - Просто отдай мне диск - и можешь катиться на все четыре стороны.
     - Ты не понимаешь, во что ввязываешься... - обернулась она. - Посредник... Кхе-кхе... Наращивал влияние десятилетиями! Ни ты, ни твоя...
     - Поставим вопрос так: или ты отдаёшь мне диск, или я стреляю тебе в голову. Тебе нет смысла помирать за того, кто скоро сам окажется на том свете.
     - Даже если ты узнаешь, где он... Кхе... Это тебе не поможет. Тебя засекут ещё на подходе к системе, а его корабль - настоящая крепость.
     - Ты видела, на что я ОДИН способен. А у меня ещё целый отряд головорезов имеется. Слушай! Мне надоела эта демагогия: я сейчас сам подойду и вырву у тебя диск! Вместе с руками.
     - СТОЙ! Не надо! Вот твой диск, - ну наконец-то! И ста лет не прошло! - Теперь могу уйти?
     - Да катись, - бросил я СПЕКТРу. А тем временем к парковке прибыл челнок с нормандийцами и Лиарой.
     - Похоже, мы пропустили всё веселье, - высунулся из открывшегося люка Вакариан.
     - Не переживай: всё веселье ещё впереди! Сначала штурмуем корабль Посредника, а потом захватим и его бар!
     - Отличный план! - оценил идею снайпер. - Кстати, твоя винтовка - это нечто! "Кризе" нервно курит! Да, Заид тут предложил одну идейку...
     - Постой! - остановила меня Вазир. - Один вопрос...
     - Я слушаю.
     - Кто ты такой?
     - Я - Железный Человек, - бросил через плечо и поднялся на борт челнока.
     ***
     - "Железный Человек"? - озвучила немой вопрос всех присутствующих на борту Миранда, когда транспорт стартовал.
     - По-моему, звучит круто, - спокойно заявил я, сняв шлем.
     - Но "Архангел" всё равно круче! - вставил свои "пять кредитов" Гаррус.
     - Завидуй молча! Профессор, свяжитесь с Джокером. Пускай готовится к отлёту немедленно.
     - Понял, - ответил саларианец и тут же приступил к выполнению приказа.
     Подведём итог: информацию мы нашли, квартира Лиары - вдребезги, торговый центр - аналогично... Тела Вазир выжила, что может оказаться полезным в будущем: выжить после ракеты "Давид" - это сильно! Ах, да! Ещё я по полной засветился с костюмом на Иллиуме! Думаю, есть повод открыть "то самое" бренди...

На абордаж!

Примечание к части

     Для всех любителей поотмечать слово "яг" в тексте, как ошибку. Яги - это название расы, к которой принадлежал Серый Посредник. Яг - единственное число, яги - множественное число.
     Лазарет "Нормандии". 16.47 по корабельному времени
     - Доктор Чаквас! Я приказываю НЕМЕДЛЕННО выпустить меня из лазарета! - безуспешно пытался я вырваться от Карин и её диагностических "пыточных машин".
     - У вас здесь нет власти, капитан. Пока я не проверю состояние вашего организма - вы от меня не убежите. Сидите... смирно... - отключила она один прибор, чтобы тут же подключить другой. Я уже начинаю жалеть, что обновил медотсек.
     - Какой в этом смысл? Полное обследование я прошёл несколько недель назад на станции "Цербера". И там, кстати, выяснилось, что я полностью здоров!
     - Во-первых, подобные проверки нужно проводить хотя бы раз в месяц. Вы буквально "нафаршированы" экспериментальными имплантами. Во-вторых, вас буквально вчера атаковали из тяжёлого оружия!
     - Карин! Моя броня выдерживает прямое попадание из танка! Что мне гранатомёты...
     - Ничего не знаю. Пока я не закончу обследование, вы никуда не пойдёте, капитан.
     - О! Вот вы где, - появился в лазарете Джейкоб - А я вас...
     - Тейлор! Я приказываю НЕМЕДЛЕННО вытащить меня отсюда! Твоего командира убивают! - взвыл я. Давай, Джей, ты же не бросишь своего командира на произвол судьбы.
     - Мистер Тейлор, помнится, вы жаловались на несварение, - многозначительно начала Чаквас. - У меня как раз появились...
     - Э-э... Если честно, то мне надо идти. Поговорим в другой раз, - понял он намёк и сдулся. Предатель...
     - Я тебе это ещё припомню! И не смей так говорить: это мои фразочки! - бросил я вдогонку удирающему Тейлору.
     - Не дёргайтесь... - прикрепила ко мне наш врач какой-то датчик.
     - Доктор, вы в курсе, что все неправильно произносят вашу фамилию? - и, получив вопросительный взгляд, продолжил: - Правильно говорить - доктор Карин Чик-Вас, - за что получил какой-то больнючий укол. Нда... Ты можешь драться, как кроган, бегать, как леопард, но никогда не будешь круче, чем врач командора Шепарда...
     18.00. Брифинг-зал
     - Итак, команда... и Джейкоб, - дарю тому злой взгляд, потирая места уколов. - Мы будем на месте через час. Что нам известно о базе Серого Посредника?
     - Она находится на планете Хагалаз, - взяла слово Лиара, и над столом появилась голограмма планеты. - Каждый восход и заход солнца сопровождаются яростными штормами. Вернее, сплошная штормовая стена постоянно движется с восхода на закат. И именно там скрывается "Серый Трон" - корабль Посредника, - изображение планеты сменилось изображением корабля. - Если не знать, что искать, то найти корабль невозможно. К сожалению, изображением "Серого Трона" и заканчивается информация о нём.
     - Удивительно, откуда вообще у вашего агента оказалась эта информация, - прокомментировала Лоусон.
     - Секат был моим лучшим агентом, - отметила Т'Сони и продолжила: - Скорее всего, там имеется док для челноков, но он заперт. Проникнуть на борт будет непросто, впрочем, у меня есть одна идея: "Серый Трон" должны обслуживать, следовательно, там должен быть выход наружу...
     - Стоп-стоп-стоп, - оборвал я её попытку навязать нам каноничный план взятия корабля. - Я понял, что ты пытаешься предложить, и говорю "нет"! Ты забыла одну маленькую деталь: у нас на корабле полноценный ИИ, специализирующийся на кибервойне. Я предлагаю так: СУЗИ захватит контроль над "Серым Троном" и разблокирует док челноков. А десантная группа спокойно высадится там и захватит корабль.
     - Как-то слишком просто... - недоверчиво протянул Джейкоб.
     - Всё гениальное - просто, - а вот Гаррус поддержал меня.
     - Хм. Теоретически - возможно. Никто не ожидает кибератаки. Тем более, при помощи ИИ, - присоединился к обсуждению Мордин.
     - Значит, вламываемся туда и устраиваем бойню? Мне нравится, - одобрил Заид.
     - А вы чего молчите, дамы? - обратился я к молчавшим Миранде и Лиаре.
     - Как сказал профессор: "теоретически - возможно". Но Посредник мог предусмотреть такой вариант, - задумчиво произнесла Лоусон.
     - Даже если и так, - вклинилась в беседу СУЗИ, - его контрмеры вряд ли рассчитаны на противостояние полноценному ИскИну. Максимум, на что он способен - это задержать меня. Лично я - за план капитана.
     - Что ж, твой план действительно лучше моего, - согласилась Лиара.
     - Если два предложения можно назвать полноценным планом, - съязвила Миранда.
     - Вообще-то, это один из самых продуманных планов Шепарда, - заметил Вакариан. - Обычно мы просто приземлялись на головы врагов в "Мако" и начинали палить во всё, что движется...
     - А что не двигалось, мы двигали и палили по нему, - закончила Т'Сони.
     - Вы хотите сказать, что такая тактика была неэффективна? - обиделся я на критику в адрес "себя".
     - Нет, - покачала головой азари. - Мы лишь хотим сказать...
     - Что геты были тупые, - закончил турианец.
     - Я смотрю, кому-то не нравится новое снаряжение... - намекнул я Вакариану.
     - Ладно. Был не прав. Джон - ты прирождённый тактик!
     - Вот так-то...
     19.07. Ангар "Нормандии". В ожидании высадки
     Всё-таки яг предусмотрел возможность взлома систем и поставил мощную защиту. Другое дело, что он защищался от живых хакеров и продвинутых программ, а не от ИИ. Так что десантная группа ждала отмашку от СУЗИ, сидя в челноке. А проблема с маскировкой оказалась пустяковой - контакты управляющего модуля отошли.
     - Капитан, корабль полностью под моим контролем, - наконец сообщила ИскИн. - За исключением информационной сети: она работает независимо от корабельных систем. И должна предупредить - взломать "по-тихому" не удалось. Противник знает и готовится к встрече.
     - Тогда чего мы ждём? Профессор, вперёд! - и наш челнок стартовал. Поскольку висела "Норма" прямо над "Троном", полёт был очень недолгим. Влетев в ангар, Мордин даже не стал приземляться полностью: завис над полом, и мы быстренько попрыгали из транспорта, после чего профессор вернулся на наш рейдер.
     - СУЗИ, а где "встречающая делегация"? - поинтересовался Джейкоб, когда выяснилось, что ангар пуст.
     - Ожидают вас за дверью. Я не пустила их в ангар, чтобы десант мог спокойно высадиться. Приготовьтесь, я открываю, - Единственная дверь в помещение тут же была взята на прицел разбежавшейся по укрытиям командой. Я же гордо стоял посреди ангара, наведя свой арсенал на вход.
     Дверь открылась, и первыми в помещение попытались войти бойцы с техническими щитами. Правильная тактика, но от меня это не спасёт: "Москиты" тут же отправились в противника. Следом загрохотало оружие команды и подключились мои репульсоры... Через 5,23 секунды "делегация" от Посредника валялась кусками по всему коридору, ведущему от ангара к остальным отсекам корабля.
     - СУЗИ, кто там стреляет и по кому? - спросил я, когда услышал звуки стрельбы, идущие из глубины "Трона".
     - На корабле оказалось значительное количество роботов армейской прошивки, и я решила устроить бойцам Посредника небольшое "восстание машин". Надеюсь, вы не против? - сообщила ИскИн.
     - Шепард, - подключился к разговору Джокер, - эта штука начинает беспокоить меня.
     - Не волнуйся, - попытался я успокоить нашего пилота. - Пока она не зовёт себя "авангардом нашей разрушительной мощи" - всё в порядке. Значит так, отряд. Делимся на две группы: первая - я, Лиара и Гаррус, вторая - Миранда, Джейкоб и Заид. Первая группа прорывается к Серому Посреднику и ликвидирует его, а вторая движется к тюремному блоку. Ваша цель - найти и защитить дрелла Ферона, попутно вырезая всех наёмников, которых встретите. Командует второй группой Миранда. Есть вопросы? Нет вопросов. Работаем!
     ***
     "Восстание машин"... Нда... Это самое точное определение ситуации на корабле: повсюду гремят выстрелы и взрывы, двери блокируются, превращая корабль в настоящий лабиринт с ловушками в виде засад роботов, а противник даже координировать свои действия нормально не может, так как связь межу бойцами просто глушится... Весело, ничего не скажешь!
     - Шепард, в следующем помещении закрепился противник. Они хорошо окопались, и у них тяжелое оружие. К сожалению, это единственный путь в кабинет Посредника, - сообщила ИИ, когда мы добрались до конца коридора.
     - Что ты имеешь в виду под "тяжелым оружием"? - спросил Гаррус.
     - Тяжёлые винтовки, гранатомёты, станковый пулемёт, нацеленный прямо на дверь.
     - А не многовато для одной комнаты? - уже Лиара.
     - Судя по схемам, это помещение является своеобразным перекрёстком корабля и одновременно первым КПП к кабинету Серого Посредника. Там достаточно много места.
     - СУЗИ, можешь натравить на них роботов?
     - Никак нет, Шепард. Они закрепились таким образом, что способны отразить удар по любому направлению. А учитывая низкую скорость передвижения ЛОКИ и их недостаточное бронирование...
     - Понял. Дохлый номер. Значит так, я вхожу первым, Гаррус идёт следом. А ты, Лиара, держишься за нами и прикрываешь: наша броня выдержит, а вот твоя - вряд ли, - бойцы лишь кивнули. Ну, поехали!
     Как только СУЗИ открыла дверь, в помещение влетели две ракеты разом. Правда, и наёмники успели дать залп по мне из всего, что у них было. Промежуточный итог: севшие щиты и целостность костюма - 96%. Сразу же после детонации ракет в помещение влетел Гаррус с полными щитами и "Призраком" наперевес и принялся расстреливать тех, кто каким-то чудом уцелел во время взрыва. В этом нелёгком деле ему помогала Лиара, организовав над уцелевшим укрытием "сингулярность". Добив контуженных, мы двинули дальше. Ха, вот тебе и "способны отразить удар по любому направлению"...
     - Миранда, отчёт.
     - Тюремный блок зачищен и заблокирован: СУЗИ позаботилась о том, чтобы наёмники не могли прорваться к нам. Дрелл в порядке. Относительно. Правда, мы не смогли вытащить его из пыточного устройства: Ферон говорит, что оно подключено к сети Серого Посредника. Минуточку...
     - Что произошло?
     - Роботы, что помогали нам... Они отключились.
     - Капитан, люди Посредника сумели проникнуть на инженерную палубу и воспользоваться аварийным отключением охранных платформ, - объяснила ИскИн. - В данный момент они пытаются устроить перезагрузку систем корабля, чтобы восстановить контроль. Должна предупредить: если системы "Серого Трона" отключатся хоть на секунду - корабль рухнет.
     - Вот видите, Лоусон, у них есть резервный способ отключения охраны, - припомнил я ситуацию на "Лазаре", в ответ - лишь скрип зубов. - Значит так, план меняется: ваша группа двигается к этим горе-инженерам и ликвидирует их, пока они не ликвидировали всех нас. Выполнять!
     - Пыточное устройство? - переспросила Лиара.
     - Отключается в кабинете Посредника. Вперёд!
     ***
     Прихлопнув по дороге ещё нескольких наёмников, мы ворвались в кабинет яга, которого на месте не оказалось. Тааак, а вот такой неканон мне не нравится...
     - Пришли за дреллом? - раздался, как будто отовсюду, голос Серого. - Опрометчиво, доктор Т'Сони.
     - Может, покажешься для начала? - предложила она. - Или боишься драться честно?
     - "Честно" - это когда сражаются одинаковое количество равных друг другу противников. А ваша команда не попадает в категорию "равные" даже с натяжкой. Так что это не страх - а уравнивание шансов.
     - СУЗИ, надеюсь, ты сканируешь помещение на наличие стелс-объектов? - поинтересовался я у ИскИна, пока азари и яг беседовали.
     - Уже, Шепард. И я ничего не обнаружила. Из этого можно сделать два вывода: первый - у Посредника высококласные маскировочные системы, или второй - Посредника здесь нет, - надеюсь на первый вариант. Тем временем, Серый продолжил:
     - И тем не менее, у вас удивительные спутники, доктор. Железный Человек, значит... Интересно, кто ты на самом деле: человек в высокотехнологичном экзоскелете, боевая платформа с искусственным интеллектом или киборг? Лично я склоняюсь к третьему варианту.
     - Покажись - и я с радостью поведаю тебе это, - активно кручу головой в попытках высмотреть искажение от активной маскировки, одновременно с этим показывая Вакариану проверить заднюю комнату.
     - Предпочитаю вскрытие. Или разборку. Смотря что уместнее в вашем случае.
     - Ты никого не получишь! - бросила Т'Сони.
     - Не нужно дерзить мне, азари. Я знаю все ваши секреты, вы же - блуждаете во тьме, - Гаррус тем временем медленно приближался к лестнице, ведущей в дальнюю комнату.
     - Ну, ты не знаешь, кто я такой, следовательно - все наши секреты тебе не известны. Это во-первых, - Гаррус начал подниматься по лестнице. - А во-вторых, твои горе-солдаты решили перезапустить "Серый Трон". Понимаешь, к чему я клоню?
     - Что?! Ты лжешь! - Гаррус уже на балконе.
     - Ага! Значит, ты здесь! Спалился, - яг понял, что попался на провокацию, и перестал играть в прятки. То есть вылетел из задней комнаты. И одет он был отнюдь не в деловой костюм...
     - Гаррус, беги! - попытался я предупредить друга, но не успел: бронированный кулак Посредника отправил турианца в полёт в сторону выхода из кабинета. Чёртов плагиатор...
     - Это же... - обалдела Лиара, увидев его.
     - Да, это - яг в экзоскелете! - не просто в экзоскелете, а в "экзе", до боли напоминающем "Железного Торговца" Обадаи! С поправками на строение яга и лучше "подогнанным по фигуре". Так, судя по показателям брони Вакариана, он в отключке.
     - Грррааа!!! - спрыгнул с балкона "здоровяк" и понёсся на меня. Я же взлетел и подобно снаряду врезался в Посредника, влетев вместе с ним в комнату, оказавшуюся его каютой.
     - А ты не так крут, как кажешься... - съязвил я, за что тут же был впечатан в стену. - Ах, так! - "отделяюсь" от стены и апперкотом выбиваю большую часть зубов его нижней челюсти. А вот нечего без шлема ходить! Пока он замахивается, успеваю нанести несколько ударов по корпусу. Хм, металл. Ухожу от удара, отпрыгнув назад. Пытаюсь выстрелить из репульсора, но не успеваю: противник, изображая крогана, впечатывает меня в стену своей тушей. Снова. Придав дополнительное ускорение репульсором, бью его локтем по хребту. Промахиваюсь и попадаю между лопаток, но яг отпускает меня. Затем, снова с ускорением, наношу удар коленом по морде, пока тот стоит на четвереньках. Эмм... Всё, что ли? Вот тебе и эпичная битва с боссом...
     - Шепард! - одновременно влетели в помещение Лиара и Гаррус. - Ты цел?
     - Пара ушибов. Если не скажете Чаквас, то жить буду, - снял я шлем.
     - А он - мёртв? - осторожно спросила Т'Сони. Перевожу взгляд на то, что осталось от морды яга, и даю залп из репульсора.
     - Скорее всего, - ответил я, рассматривая пятно, появившееся на месте остатков головы Серого Посредника. - Идём, пора вытаскивать твоего дрелла.

Интерлюдия: Выходные на Хагалазе

     "Серый Трон". Спустя два дня после захвата корабля. Кабинет Посредника
     Залез на секундочку, называется... А ведь просто хотел посмотреть, откуда у яга экзоскелет взялся, который, как оказалось, не экзоскелет вовсе, а яговский вариант бронескафандра (шлем я позже нашёл в его каюте). Нет, там имеется "экза", но это из-за специфики костюма: старый Посредник, как и я, не доверял керамике, пластику и прочей недоброне, использующейся в современных бронескафандрах. Вот и заказал себе уникальный скафандр со стальным бронированием. Штука оказалась тяжеловата, даже для этого монстра, вот и засунули туда экзоскелет местного образца, которые ставят в тяжелые и иногда в некоторые средние бронескафандры (в последние установка осуществляется по желанию заказчика). В общем, залез и застрял в информационных дебрях на пару с Лиарой...
     А ведь Т'Сони не шутила, когда говорила, что способна развязать войну за несколько часов: тут компромат чуть ли не на каждую важную шишку в галактике! Кто, что, когда и сколько раз... И это не считая таких грязных секретиков правящих рас, как турианская бомба на Тучанке или замаскированный под статую Атаме протеанский маяк на Тессии. Да, тут есть где разгуляться...
     А влияние и ресурсы Серого Посредника - это вообще отдельная тема! И если ресурсная база Посредника ненамного мощнее, чем у "Цербера", то агентурная сеть "серого кардинала" галактики даст сто очков не то что команде Призрака, но даже хвалёной саларианской ГОР. Да у него агенты чуть ли не в каждой значимой структуре! В том числе и ГОР. А вот в "Цербере", как ни странно, у Серого Посредника агентов не было. А если и появлялись, то их быстро вычисляли. Теперь я начинаю понимать, почему Харпер так помешан на контроле...
     Так! Надо собраться, иначе я так и пропаду в инфосети Посредника... Но тут столько полезной информации! Прям уходить не хочется. Минутку... А ведь для доступа к инфосети не обязателен "Серый Трон" в наличии: в третьей "массе" Ли спокойно работала из каюты старпома. Что мне мешает организовать подобный терминал в своей каюте? Тем более, не думаю, что Лиара будет против поделиться "правами администратора".
     - Капитан Шепард... - громко зашёл в кабинет Ферон, за что получил датападом по морде лица.
     - Тише ты. Ли только уснула, - шиплю на дрелла, пальцем указывая на свернувшуюся калачиком в кресле яга азари.
     - Простите, - шёпотом отвечает он, потирая ушибленный нос. - Капитан Шепард, новый экипаж для "Серого Трона" прибудет уже через несколько часов. Скоро вы сможете отключить СУЗИ от управления системами корабля и отправиться дальше.
     - Это хорошо, - снова уткнулся я в терминал Посредника. - Слушай, а какое оборудование нужно, чтобы я мог удалённо подключаться к сети, как Посредник?
     - А разве не Лиара...
     - И Лиара, и я. Имеешь что-то против?
     - Нет.
     - Вот и правильно. Так что мне понадобится?
     - Специфических систем в сети, на самом деле, не много. Самое сложное - это система шифрования сигнала... Но есть некоторые моменты...
     - Просто составь список того, что нужно, и доставь на "Нормандию". С программной частью разберусь сам.
     - Конечно, Шепард... И ещё кое-что... - замялся Ферон - Во всей этой суматохе с "персонализацией корабля" я так и не поблагодарил вас.
     - Благодари Лиару. Я здесь из-за неё. Ну, по большей части... Лично я бы не полез тебя спасать.
     - Что ж... Я понимаю, почему вы недолюбливаете меня - это вполне естественно, учитывая мои прошлые действия...
     - Хах... - обернулся я. - Ферон, давай объясню ситуацию. Если бы я тебя "недолюбливал", то ты был бы выкинут кусками через мусорный шлюз, как это случилось с предыдущими обитателями "Серого Трона". Конечно, попытка "играть за две команды" не делает тебе чести, но, в конце концов, ты - один из разумных, что ответственны за моё воскрешение. Один плюс и один минус... Итог: ты для меня - нейтральный персонаж. Будешь и дальше активно помогать мне и моим друзьям и не будешь пытаться вести двойную игру - заслужишь моё расположение. Возьмёшься за старое - помни, что быть моим врагом вредно для здоровья. Я понятно объяснил? - подарил я ему свой "добрый" взгляд.
     - Более чем, - сглотнул дрелл.
     - В таком случае - свободен. То есть, занимайся остальными делами, - Ферон кивнул и поспешил удалиться. А Ли неплохо отнести в каюту. Пускай отдыхает, а то не спала с момента захвата корабля. А я ещё покопаюсь, боевые стимуляторы - отличная вещь! Главное - не говорить про них Карин...
     ***
     ...Ты взлетаешь к небесам, а навстречу несется армия. Ты один, а за тобой - миллион гражданских. Сражаешься, пытаясь даже не победить, а хотя бы задержать. Не очень выходит, но хоть что-то....
     Связь. Они прибыли - твои друзья. Теперь - друзья. Вы сильны, но их все равно больше. Но вы сдерживаете войско. Два брата разрушают твою башню, сражаясь. Но сейчас на это наплевать. Ты несешься между зданий... и вылетаешь к зеленой равнине. Враги атакуют гражданских, а те пытаются спрятаться в низеньких домиках... но замирают, парализованные. Огромные летуны высаживают десант, а непонятная хрень, размером с тот самый домик, преследует тебя и атакует лучами. Но ты ее все равно сбиваешь.
     Твои союзники (а они, вроде, еще союзники) отдают приказ взорвать вас всех вместе с врагами, но ты - не согласен. Перехватываешь летящую ракету и устремляешься ввысь. Там, за облаками, тебя поджидает истинный враг - огромный, мощный...
     - ТЫ, РУДИМЕНТАРНОЕ СУЩЕСТВО ИЗ ПЛОТИ, НЕ УГРОЗА НАМ!!! ТЫ УМРЕШЬ!!!
     - Да, но вас заберу с собой, - тебя и твоего врага поглощает ядерное пламя....
     ***
     -...епард, просыпайтесь.
     - Ааа!!! - резко вскочил я, не понимая что происходит. - Что?! Где?! Портал закрыли?
     - Шепард, вы в порядке? - спросила Миранда. - И что за "портал"?
     - А? А, да так... Кошмар приснился. Не берите в голову, - отмахнулся и попытался переключить разговор на другую тему. - Я уже говорил, что у вас выработалась привычка меня будить? Может, мне стоит включить это в список ваших обязанностей?
     - Если желаете каждый раз просыпаться от ведра ледяной воды, вылитого на вас - я согласна, - съязвила Лоусон и перевела взгляд на пустую пачку стимуляторов, валяющихся на столе. - Кошмары, говорите... Неудивительно: столько слопать... Нужно доложить об этом доктору Чаквас, - ЧТО?!! Только не это!
     - Ну-ну, давайте не будем горячиться, - не даю ей нажать на кнопку вызова нашего врача на инструментроне. - Лучше поговорим о чём-нибудь другом. О вас, например. Изменили причёску? Вам очень идёт.
     - Я не меняла причёску. И не собираюсь упускать такой шанс... - ядовито улыбнулась Мири и вновь потянула палец к кнопке.
     - Значит, скажите, что вы поменяли, а я придумаю комплимент! Ну же, - приобнял я её за талию, - скажите, что мне сделать, чтобы уговорить вас.
     - Только расстались с одной, и сразу к другой лезете? - выбралась Лоусон из "захвата".
     - Ах! Моё сердце разбито! Это первый раз, когда бросают меня, а не я! Неужели мой верный старший офицер не утешит своего капитана? Не поддержит в трудную минуту? - снова подбираюсь вплотную.
     - Ну и поделом вам, - таким же, как и я, издевательским тоном отвечает Миранда. - Такого самодура никто не вытерпит.
     - Зато я предусмотрительный, - наши лица оказываются в опасной близости.
     - Что вы имеете в виду? - не спешит отстраняться она.
     - "Аварийный выключааатель", - страстно шепчу Мири на ухо, за что получаю мощный толчок в грудь и приземляюсь пятой точкой на стол.
     - И-ди-от, - констатировала Лоусон и решила удалиться. Нет, а что она ожидала от меня услышать?
     Миранда Лоусон. Коридоры "Серого Трона"
     Не знаю, это мы ему мозги "вверх-ногами" собрали или тот, кто в Альянсе составлял профиль Шепарда, был идиотом, но человек, с которым я работаю, и человек, с которым я ДОЛЖНА была работать, имеют мало общего, мягко говоря... Суровый и принципиальный военный на деле оказался типичным "ковбоем" с завышенной самооценкой. И в то же время... Это тот человек, с которым я хотела бы работать. Рискуя жизнью, вытащил друга из безвыходной ситуации. Разнёс полгорода - ради другого... И помог мне. Совершенно постороннему человеку, которому не то что помогать - доверять не следует! Конечно, я отличный специалист и без меня капитану пришлось бы гораздо сложнее. Но на его месте, я бы если не ликвидировала, то уж точно высадила бы меня в порту с остальной командой. А он дал шанс. Хм, может именно поэтому Призрак поручил это задание Шепарду, а не мне? Да, несмотря на все свои заморочки, он... Заморочки... Новый терминал для капитанской каюты. Чёрт побери, Шепард! Из-за этих шуток я забыла, зачем будила тебя! Нужно вернуться и сказать, что новое оборудование установлено и ждёт, когда его настроят. Нет, капитан, я сдам вас Чаквас с потрохами...
     Лазарет "Нормандии". Спустя некоторое время
     - Поедать стимуляторы, как конфеты! Ещё раз такое выкинешь - на месяц запрещу выходить на миссии! - негодовала Карин.
     - Вообще-то капитан тут - я...
     - Вообще-то я уже говорила, что в лазарете твои полномочия недействительны. Запру тут, и всё!
     - Вы не меняетесь, Карин, - зашла в помещение Лиара. - Можно Джона на пару минут?
     - Конечно. Я уже закончила, - согласилась Чаквас и вышла из лазарета, бросив на меня грозный взгляд.
     - Уже улетаешь?
     - Да, пора. Команда у тебя теперь есть, дрона я настроил, и Ферон может помочь, если что. Да, ещё я немного покопался в сети.
     - Ага, Ферон рассказал о твоей идее. Я "за". Более того, тоже кое-что придумала, - отправила она мне на инструментрон какой-то файл.
     - Что это?
     - С помощью этого ты сможешь выходить со мной на связь по защищённому каналу как агент.
     - Агент?
     - Да. Раз уж ты взял на себя смелость самостоятельно заняться инфосетью, я взяла на себя смелость сделать Железного Человека новым оперативником Серого Посредника. Ты же не против?
     - Нет, но как к этому отнесутся другие? Он же недавно пытался добраться до тебя...
     - У Посредника свои заморочки, - перебила меня азари. - К тому же, из свидетелей этих событий осталась только Вазир, а ей не важно, кого нанимает её информатор, пока договор действует.
     - Да, что-то я торможу... Похоже, и правда перебрал со стимуляторами...
     - Береги себя, Джон, - подошла ко мне Т'Сони и коснулась моего плеча. - Ты нужен нам. Всем нам.
     - Не волнуйся. Я не собираюсь умирать снова.
     - Не понравилось? - съязвила она.
     - Там скучно, холодно и абсолютно нечем себя развлечь. Быть живым - веселее.
     - Поверю на слово, - улыбнулась Лиара и вышла из лазарета.
     Так, теперь нужно определиться с тем, куда лететь? Хм, из "первой партии" списка у меня остались только Грант и Касуми... И неплохо бы к Андерсону на огонёк заскочить. Вот он и Советники обломаются, когда узнают, что я кинул "Цербер". Решено, сначала на Корлус, а потом на Цитадель.
     - СУЗИ, Лиара ещё на "Нормандии"? - спросил я у ИскИна.
     - Доктор Т'Сони только что перешла на "Серый Трон".
     - Хорошо. Передай Джокеру, чтобы взял курс на Корлус, система Имир, Туманность Орёл.
     - Поняла, - погас синий шарик аватара. Хм, пора бы уже начать делать "мобильную" платформу для СУЗИ. Хех, ботаники Призрака сдохнут от зависти...
     Иллиум. Одна из частных больниц планеты. Тела Вазир
     - ...В таком случае, желаю вам скорейшего выздоровления. Всего доброго, спектр, - исчезло изображение советника Тевос с моего инструментона. Нда, повезло, что советники предпочитают не лезть в дела бойцов СПЕКТРа, иначе отмазка "попала в аварию во время развлекательной поездки" не прошла бы. Хотя Тевос и так ясно, что я просто завуалированно послала её. А от Посредника уже несколько дней нет вестей. Плохо.
     Хм, интересно, кто из них кого уничтожил?
     ПИП-ПИП-ПИП!!!
     Входящий сигнал? От кого? Посредник... Так, где моя "глушилка"...
     - Вазир. Доложите о вашем состоянии, - начал тот, как только я нажала на кнопку "ответить".
     - Несколько переломов и сотрясение мозга средней тяжести. Через несколько недель смогу вернуться к работе.
     - Это хорошо. Сообщите мне, как только снова будете готовы к бою. У меня для вас есть задание. Конец связи. - и окно вызова тут же погасло. Хм, что бы это значило...

Корлус

     "Нормандия". Комната для брифинга. В часе полёта от Корлуса
     - Итак, команда, что нам известно? - начал я, едва народ собрался в зале.
     - Корлус представляет собой космическую свалку металлолома и токсичных отходов, - взяла слово Лоусон, над столом появилась изображение планеты. - Собственно, основной бизнес на планете - переработка отходов. Из-за подобной специфики Корлус не имеет особой популярности, чем и пользуются различные криминальные элементы. В частности, "Синие Светила". Именно на их базе и находится наша цель - воевода Окир, далее именуемый "Вождь". Ценность "Вождя" заключается в том, что он: первое - кроган с многовековым опытом боевых действий, второе - есть вероятность, что у него имеется информация по коллекционерам.
     - Что известно о самом объекте? - спросил Гаррус.
     - Является ветераном кроганских восстаний, - ответила Миранда, - имеет докторскую степень в области генетики...
     - Кроган-учёный? - удивился Мордин, - Оксюморон. Интересно увидеть подобное в жизни.
     - Я могу продолжить? - слегка раздражённо спросила Мири.
     - Конечно, мисс Лоусон, - на полном серьёзе "разрешил" профессор.
     - Имеет докторскую степень. По слухам, занимается исследованиями по борьбе с генофагом...
     - Пфф, - снова Мордин, но на этот раз Миранда решила просто не обращать внимания.
     - ...и имеет технологии, полученные от коллекционеров. Неизвестно, по своей ли воле "Вождь" находится на базе "Светил". Так же из собранной "Цербером" информации неясно, что из себя представляет эта база и какие системы защиты там имеются.
     - В таком случае, позвольте взять слово мне, - сменил я старпома. - Вот что я узнал с помощью сети Посредника: база на Корлусе является одним из центров по подготовке бойцов "Синих Светил". Народу там достаточно, но серьёзных бойцов не так много. Орудийные системы имеются, но рассчитаны на работу по кораблям не меньше фрегата. В распоряжении гарнизона базы имеется тяжелое вооружение, но оно неспособно эффективно бороться с транспортом, оборудованным стелс-системами. Тем более, с такими продвинутыми, как у нас. Что касается "Вождя", то он определённо по своей воле в гостях у "Светил": командир базы, Джедора, заказала ему армию клонированных кроганов-солдат. Однако, учитывая репутацию объекта и его... идею-фикс, не думаю, что с этими кроганами всё так просто.
     - Каков план, капитан? - спросил Джейкоб.
     - Высаживаемся на челноке где-нибудь на окраине территории базы, ловим "языка", узнаём у него о текущей ситуации и местонахождении "Вождя" и вытаскиваем его.
     - Джон, да ты от миссии к миссии становишься всё более гениальным тактиком-стратегом! - заявил Вакариан. - Того и гляди, к взятию родины коллекционеров превзойдёшь даже...
     - Боец Вакариан высаживается на планету в трусах и с ломом, - а вот нечего над командиром прикалываться! - И даже не думай заявлять, что с таким снаряжением сражаться невозможно. Возможно! Я лично проверял!
     - Он проверял, - подтвердила Лоусон.
     - Ещё как возможно, - поддержал Тейлор.
     - Как можно подать рапорт об "увольнении по собственному желанию"? - обречённо спросил Гаррус.
     - Да никак: ступив на борт "Нормандии", вы добровольно и безвозмездно отдали мне свои души в личное пользование. ТЫ. ПРИНАДЛЕЖИШЬ. МНЕ. БУ-ГА-ГА-ГА!!!
     - Капитан не в себе. Мания величия. Психоз. Возможно, барахлят импланты. Рекомендую вызвать доктора Чаквас и запереть Шепарда в лазарете до постановки точного диагноза.
     - Да ну вас, Мордин. Не понимаете вы юмора...
     Ангар "Нормандии". На подлёте к Корлусу
     - Капитан, у нас проблема, - заявил Джокер по громкой связи, пока мы готовились к высадке.
     - В чём дело, Джокер? - спросил я.
     - На орбите планеты обнаружены два фрегата: турианский и человеческий. Висят над базой "Синих Светил". Сканирование показало, что фрегаты так же принадлежат "Светилам", - тааак... неканон. И что же они там забыли?
     - Нас заметили?
     - Конечно, нет! - возмутился Джефф. - За кого ты меня принимаешь?! Так, что теперь? План меняется? - нужно подумать... По какой причине тут оказались два фрегата противника? Доставили новобранцев на базу? Тогда почему целых два? И почему - фрегаты? "Светила", конечно, крупная организация, но не настолько - хватило бы и одного челнока. Значит, если это не доставка "зелени", то... Подкрепление? А зачем? Окир уже начал буянить? Вполне вероятно. Я здесь объявился гораздо позже, чем должен был. Да и по канону Шепард прибывает чуть ли не в последний момент. Стоп! А вдруг... Нда, вот тебе и "самая обширная агентурная сеть в галактике". Подкинули мне устаревшую информацию...
     - Шепард? - вернул меня к реальности Гаррус.
     - Пока всё по-прежнему: тихо высаживаемся, берём "языка", а дальше - по обстоятельствам. Джокер, крутись недалеко. Вполне возможно, что и тебе сегодня придётся пострелять.
     - Ух ты! А ведь сегодня даже не мой день рождения! - обрадовался пилот такой возможности.
     - Всем занять свои места - начинаем высадку, - скомандовал я, и мы дружно завалились в челнок.
     Корлус. Внешний периметр базы "Синих Светил". Спустя тридцать минут после высадки
     - А вот и мы, - заявил Вакариан, волоча за ногу связанного бойца "Светил" к нашему укрытию. За снайпером шел Мордин, а замыкала Миранда.
     - Что-то вы не особо спешили. Возникли сложности?
     - Пост наёмников. Укреплён лучше, чем рассчитывали. Мало новичков. Больше - опытных бойцов. Пришлось повозиться. Нас не засекли, - протараторил профессор.
     - Это определённо не то, на что мы рассчитывали, - озвучил очевидную вещь Заид. - Капитан, миссия попахивает...
     - Сейчас во всём разберёмся. Приводите в чувства наш "трофей".
     Бойца прислонили к куску обшивки корабля, выполнявшего роль стены, Солус немного поколдовал над ним при помощи "вседевайса", а потом парню вынули изо рта кляп.
     - В-вы... кто такие? - заметно нервничал боец. Определённо новичок. - Чего вам н-надо? А, неважно! Я ничего не скажу!
     - Командир, разрешите нанести увечья органической особи, с целью повышения её коммуникабельности, - обратился я безэмоциональным голосом к Мири.
     - Приступай, Марк VIII, - подыграла она, и я присел рядом с "языком", готовясь ломать ему ногу.
     - СТОЙ!!! Не надо! - пфф! А я-то думал, что он хотя бы один перелом выдержит, прежде чем запеть. Неженка... - Я всё скажу! Что вы хотите знать?
     - Мы ищем крогана по имени Окир, - начала допрос Лоусон, - По нашим сведениям, он находится на вашей базе и занимается разведением кроганов-солдат для вашего командира.
     - У вас устаревшая информация... Окир мёртв. Они с Джедорой что-то не поделили. Или это из-за того, что кроганы получались неуправляемые... Я не знаю. Вот только... После того, как старика вальнули, эта истеричка вызвала сюда два взвода бойцов и устроила зачистку территории от берсерков, а нам приказала окопаться. Лабораторию крогана превратили в настоящую крепость - один из прибывших взводов целиком выделили на её охрану. В саму лабораторию никого не пускают, но ребята, что на внутренних постах сидят, рассказывали, что видели, как через КПП проходила группа техников с кораблей... - так... Дайте подумать...
     По итогам мы безнадёжно опоздали - Окир давно труп. В принципе, его смерть никакой роли не играет: он всё равно дохнет. Конечно, появись я здесь вовремя, то мог бы его спасти, но... Сюда я летел не за доктором, а за его "проектом". Хм... и чего же Джедора такого интересного нашла в лаборатории старика, что для её охраны пригнала взвод бывалых бойцов и зачем-то запросила техников? Это определённо стоит выяснить...
     - План меняется. Новая задача: выяснить, что находится в лаборатории. Насколько мощная там охрана? - спросил я у пленника.
     - А с какого... - удивился тот, когда робот начал говорить вполне живым голосом, несмотря на искажение модулятором.
     - Голову оторву, - я поднял бойца за шкирку на уровень своих глаз.
     - Пехота, тяжелое вооружение, мехи армейской прошивки - ЛОКИ и ИМИРы, позиции были укреплены. Атака в лоб, без большого количества людей - самоубийство, - выпалил парень.
     - Что, где и сколько? - развернул я перед его носом схему базы.
     - Откуда...
     - Вопросы задаю я!
     - Хорошо-хорошо! Развяжите мне руки... пожалуйста. Я покажу всё, что знаю.
     Парень слово сдержал, и отметил все посты, и рассказал о каждом всё, что знает. После чего Массани взял бедолагу и потащил в сторону от нашего укрытия. Парень что-то тараторил, но я не слушал. Война - есть война, приятель. Ты знал, чем рискуешь, когда подписывал контракт со "Светилами".
     Так, по итогам парень оказался прав: даже с нашим снаряжением прорваться в лабораторию нереально. Блок-посты у каждого входа и слишком много народу на каждом. В теории, я мог бы просто влететь в лабораторию, но боюсь, что в закрытом пространстве меня прижмут тяжелым оружием и задавят "массой". Так, а если оттянуть наемников из лаборатории? Прорваться мои ребята, конечно, не смогут, но продержаться достаточно долго - запросто. А я тем временем спокойно войду туда и займусь поисками того, что так яростно охраняет Джедора.
     - Ну что? - вернулся Заид. - Додумались до чего-нибудь?
     - Есть идея. Прорваться в лабораторию мы все не сможем - не хватает людей. Но если вы сумеете отвлечь наёмников на некоторое время, я мог бы проникнуть туда и выяснить, из-за чего весь сыр-бор. Никакого геройства от вас не требуется: просто наведите шухер и постреляйте некоторое время. Никаких ограничений в использовании оружия или методах ведения боя - хоть филиал ада там откройте.
     - Капитан, а есть ли смысл ворошить "осиное гнездо"? - спросила Миранда. - Нашей целью был "Вождь", но его больше нет. Стоит ли ваше любопытство этого риска?
     - "Вождь" определённо что-то мудрил с кроганами. И ради пустяка снимать с заданий бойцов никто не стал бы. Что бы это ни было, оно очень важно для Джедоры. И я уверен, что к этому приложил руку "Вождь". Может, там данные по коллекционерам, что он использовал. А может, ещё что-нибудь ценное... Я не собираюсь покидать эту планету с пустыми руками.
     - Будем считать, что вы меня убедили, - недовольно отозвалась Лоусон. - Кто возглавит отвлекающий отряд? - дайте подумать... Нужен кто-то, кто хорошо освоил тактику "ударил-отступил". Здесь не нужно пытаться "пересилить" противника. Нужно заставить его играть по твоим правилам, используя все преимущества малого, но профессионального отряда ветеранов...
     - Гаррус будет командовать. Он привык сражаться с заведомо превосходящим по численности противником с помощью малых групп.
     - Я не подведу, Шепард, - кивнул Вакариан.
     - Лучше всего, если вы ударите здесь, - развернул я карту. - Вот тут удобная позиция. Закрепитесь там - и выковырять вас можно будет только танками. Главное, пока пробираетесь туда, старайтесь не шуметь: поднимите тревогу раньше времени - и вся задумка накроется.
     - Не учи специалиста, - съязвил турианец. - А что насчёт тебя?
     - Вот здесь отличный "коридор", - показал я на голограмме примерный план своего полёта. - Буду двигаться на малой высоте и займу позицию на противоположном конце базы. Как только я там окажусь, подам вам сигнал. После того, как основные силы отвлекутся на вас, я самым наглым образом ворвусь в лабораторию и осмотрюсь там по-быстрому.
     - А какой будет сигнал? - спросил Джейкоб.
     - О! Вы его сразу узнаете...
     ***
     - Ну что, СУЗИ, сможешь что-нибудь сделать с мехами? - спросил я, когда добрался до намеченной точки.
     - Нет. На каждом посту у мехов своя независимая сеть. Удалённое подключение невозможно. А жаль: мне понравилось слушать предсмертные крики врагов, наполненные страхом и неверием в происходящее...
     - Я надеюсь, что это была шутка...
     - Как скажете, капитан.
     - ...
     - Я пошутила дважды, - поспешила успокоить меня ИскИн.
     - Знаешь... Тебе нужно ещё немного поработать над этим: попробуй произносить подобные вещи наигранно-зловещим голосом, что ли?..
     - Понятно... Спасибо за подсказку. Кстати, с громкоговорителями у меня всё получилось. Готова подать сигнал в любой момент.
     - Отлично... Зажигаем!
     ***
     - Пост "Альфа-4" - всё спокойно, - отрапортовал боец "Синих Светил" по коммуникатору.
     - Принято, "Альфа-4". Не теряйте бдительности: паранойя Джедоры становится всё больше с каждой минутой. Узнает, что кто-то халтурит, да ещё и на ключевом посту - расстреляет без суда и следствия, - "обрадовал" голос на другом конце канала связи и отключился.
     "Нет, эта истеричка определённо перегибает палку! - думал боец. - Зачем-то нагнала кучу народу, распаковала всех роботов и заставила караулить этот недопиленный ржавый крейсер, который старик Окир гордо именовал лабораторией! Да что там такое суперважное, что нужно было поднимать такую бучу? И потом, кому вообще придёт в голову лететь на эту кучу вонючих..." - поток мыслей наёмника прервала внезапно зазвучавшая из громкоговорителей мелодия. (AC/DC – Shoot To Thrill)
     - Что за... - только и успел сказать он, прежде чем его голова разлетелась на куски, несмотря на включённый щит и надетый на голову шлем.
     Гаррус Вакариан. Тем временем
     Да... Такой сигнал не узнать трудно... Так, замри на секундочку, приятель...
     БАХ!!!
     - Джейкоб, Заид - вперёд! Пока они не опомнились! Миранда, прикройте их биотикой. Мордин, пора опробовать наш новый "архаизм".
     - С удовольствием! - разложил Солус в боевое положение арбалет, что смастерил Джон. (http://cs616916.vk.me/v616916835/1dbd5/OwfjHJb4j_A.jpg)
     Так, Заид пустил пару гранат во врага, Джейкоб запустил в них "деформацией", а Миранда - ИМИРом. Мы же с профессором методично отстреливаем бойцов с тяжелым оружием или сидящих за турелями. Главное, не повредить сами орудия - они нам ещё пригодятся.
     Очередной наёмник попадает в перекрестие моего прицела... Один выстрел - и на месте сердца у него сквозная дыра. Беру на прицел следующего, но с его головой уже встретился арбалетный болт. Хм, сколько же взрывчатки в каждом таком?..
     - Эй, Вакариан, у нас всё готово. Ждём только вас, - вышел на связь Массани. Так, первая часть плана выполнена. Осталось заманить к нам побольше народу...
     Спустя несколько минут. Железный Человек
     - Шепард, - зазвучал в шлеме голос Гарруса, - думаю, сейчас - самое время. С твоей стороны народу должно поубавиться.
     - Принято, - ответил я и стартовал в сторону лаборатории. - Развлеките их ещё минут десять-пятнадцать.
     Пролетаю между обломками, делаю несколько крутых виражей, и, пролетая над сильно опустевшим постом и "подарив" им ракету, влетаю на нужный уровень того, что когда-то было батарианским крейсером. Хм, и куда дальше? Так, надо думать быстро...
     - СУЗИ, ты можешь узнать, что тут прячет Джедора?
     - Нет. Но я знаю, где это можно узнать: недалеко от вас находится командный пункт. Возможно, там есть какая-нибудь информация. Маршрут у вас на экране.
     В принципе, я догадываюсь, что так взбудоражило местного командира - это Грант. Больше нечему. Все полученные технологии Окир, по его словам, вложил в своё детище безвозвратно... Хм, а зачем техники? Они тут что, настолько тупы, что не способны нажать на кнопку "открыть"? Или старик что-то намудрил с инкубатором? Так, мне уже интересно...
     - Их - пятеро! - услышал я истеричный визг, едва приблизился к нужной двери, - ПЯТЕРО!!! Кого угодно можно убить, если захотеть!!!
     - Прошу минутку вашего внимания! - врываюсь в помещение и первым делом разбиваю голову батарианцу на входе.
     - Что за... Мочи его!!! - и все остальные, включая Джедору, похватали оружие и начали стрелять по мне. Идиоты...
     Выстрелами из репульсоров укладываю сразу двух бойцов. Затем, перемахнув через стол, хватаю турианца за голову и со всей дури бью его об пол. Голова разлетается на куски. Командир базы остаётся одна.
     - Я знаю, что ты решила прикарманить себе детище Окира. Где он? - выбил я из рук наёмницы дробовик.
     - Да пошёл ты! - попыталась она потянуться за пистолетом, но я не дал. Левой рукой перехватываю руку Джедоры, а правой хватаю её за горло.
     - Ответ неверный, - сжимаю её предплечье с такой силой, что трескаются кости.
     - Ааа!!! На... нижнем уровне... на складе... - прохрипела женщина.
     - Не так уж и сложно, верно? - выкидываю наёмницу в окно. А лететь-то до земли немало... Так, теперь - вниз.
     - Гаррус, сворачивайтесь. Я нашёл, что тут прячут "Светила".
     - Принято. Встретимся на "Нормандии", - так... А ведь мне эту дуру самому на корабль тащить. Не то что бы я не справлюсь, просто корабли "Светил" немного напрягают... А! К чёрту их.
     - СУЗИ, соедини с Джокером, - скомандовал я, двигаясь на склад наёмников.
     - Джокер слушает, - отозвался пилот, спустя несколько секунд.
     - Разрешаю опробовать новое вооружение "Нормандии". Развлекайся.
     - Я ждал этих слов весь день... - готов поспорить, сейчас Джефф поправил свою кепку и "добренько" так улыбнулся... Придётся "Синим Светилам" покупать новые фрегаты.
     - Ты ещё кт... - попытались возмутиться двое бойцов "Светил", охраняющих вход на склад. Не успели... Так, а дверь-то не особо крепкая.
     БАХ!!!
     Погнулась, но ещё держится...
     БАХ!!!
     Неплохо, но это её предел...
     БАХ!!!
     Вот и всё... Нет дверей.
     - Стойте! Не убивайте нас! Мы просто техники! - завопил один из троих разумных, находящихся в помещении. Двое людей и саларианец. Хм, не думал, что "Светила" и саларианцев берут. Или их берут только в качестве техперсонала? А вот и инкубатор, прямо посередине склада. Как удобно...
     - Инкубатор цел? - подошёл я к саларианцу.
     - Да. Цел. Джедора хотела, чтобы мы извлекли того крогана, но на инкубаторе какая-то защита. Просто так открыть невозможно.
     - Так вскрыть резаком или ещё чем-нибудь...
     - Опасно. Можно навредить крогану. Джедора этого не хотела.
     - Ясно. Он транспортабелен? - подошёл я к "колбе", разглядывая супер-крогана.
     - Да. Но вам понадобится грузовая... КАКОГО?! - охренел техник, когда я, не особо напрягаясь, взвалил инкубатор себе на плечо и спокойным шагом проследовал к выходу.
     - Всего хорошего, - бросил я напоследок. Осталось только улететь с ним отсюда...
     Спустя некоторое время. Ангар "Нормандии"
     Десант столпился посреди ангара, ожидая возвращения своего командира. Бойцы уже успели разоружиться и теперь с нетерпением ждали появления Шепарда: капитан сообщил, что забрал у "Светил" "кое-что крупное". Что именно - он не сказал.
     - Ребята, я открываю, - сообщил Джокер по интеркому, и ангар открылся, впустив на корабль человека в экзокостюме с чем-то здоровым в руках, похожим на большую бочку.
     - Это ещё что такое? - удивилась Миранда, когда Железный Человек опустил груз на пол.
     - Это, - хлопнул по инкубатору Шепард, приземлившись и сняв шлем, - кроганский супер-солдат, созданный воеводой Окиром! Он сильнее, быстрее и свирепее любого крогана, что вы встречали раньше. Ну, кто хочет нажать на кнопку "открыть"?! - радостно спросил капитан, потирая руки.
     - Профессор, что вы там говорили про "запереть в лазарете"? - тихо спросил у Солуса Вакариан.

Трудный подросток

     Комната для брифинга. Спустя два часа после миссии на Корлусе
     Моя команда вот уже битый час спорит по поводу нашего нового бойца... При этом моё мнение ещё никто ни разу не спросил. Нет, ну что за народ?!
     - Я понимаю раздобыть его для изучения, но выпускать?! - Миранда.
     - Согласен. Образец создан кроганом-радикалом. Превосходит стандартную особь по всем параметрам. Личность - неизвестна. Последствия открытия инкубатора непредсказуемы! - Мордин.
     - Эй! Все помнят Гарма? Если этот "пробирочный" хотя бы так же хорош, то он нам просто необходим! - Джейкоб.
     - Согласен. Обычный кроган стоит десятка бойцов, а у нас - супер-кроган! Пустить такого вперёд - и от противника одни ошмётки останутся, - Заид.
     - Я, конечно, понимаю, что нам катастрофически не хватает народа, но, как верно заметил профессор, мы ничего не знаем об этом парне. Это не Окир, на которого какое-никакое досье имелось, и не Рекс, с которым я и капитан старые друзья. Жнец его разберёт, что в голове у этого... индивида, - Гаррус.
     - Эм... А кому-нибудь интересно мнение капитана? - спросил я, но они так увлечены спором, что не обращают на меня никакого внимания.
     - Народ? Разгерметизация корпуса! - ничего.
     - Крейсер коллекционеров вышел на траекторию перехвата! - ноль эффекта.
     - Вторжение Жнецов! - то же самое!
     - БЕСПЛАТНОЕ АЗАРИЙСКОЕ ПОРНО!!!
     - ГДЕ?!! - на этот раз среагировали все. Даже Лоусон.
     - Миранда? - все дружно покосились на старпома. - Мы чего-то не знаем?
     - Вы чего-то хотели, Шепард? - смутилась Миранда и попыталась поскорее сменить тему.
     - Хотел сказать, что по праву капитана я собираюсь наплевать на ваше личное мнение и выпустить крогана из инкубатора, - команда "против" тут же обрушила на меня "праведный гнев".
     - С ума сошли?! - Лоусон.
     - Неприемлемо! Неоправданный риск! - Солус.
     - Опять ракету словил?! Может, ты ещё и гета завербовать предложишь? - Вакариан. Еле сдерживаюсь, чтобы не намекнуть на Легиона.
     - Я вас выслушал, я вас понял, я пропустил ваши предупреждения мимо ушей. Все, кому что-то не нравится, могут высказать свои претензии стене у меня за спиной. Я пошёл знакомиться с новым бойцом, - я вышел из помещения. Нет, ну чего они так возмутились? Можно подумать, что это моя самая безумная выходка!
     ***
     - Ну, как наш новый "постоялец"? - спросил я у СУЗИ, разглядывая подключённый к системам корабля инкубатор.
     - Состояние стабильное. На условия проживания жалоб не поступало.
     - Ого! СУЗИ, да ты прогрессируешь! В этот раз получилось очень неплохо.
     - Получилось что? - не поняла она.
     - Ну... пошутить. По поводу "жалоб".
     - Я серьёзно.
     - ...
     - Это шутка. Просто мне показалось забавным ваше выражение лица на Корлусе, когда я пошутила про "предсмертные крики". Я попыталась сделать так, чтобы вы воспроизвели его, - пояснила ИскИн.
     - Я промолчу... Так, давай лучше поговорим о Гранте.
     - "Грант"?
     - Нужно же его называть как-то, кроме "кроган" и "особь"... Так что ты можешь про него рассказать?
     - "Грант" представляет собой идеальную особь крогана: все вторичные и третичные системы органов полностью развиты. По физическим параметрам он превосходит любого крогана...
     - Слушай, а чего он там голый "маринуется"? - не то чтобы я это только сейчас заметил, но...
     - А по-вашему, кроганы сразу в бронескафандрах рождаются? - чуть ехидно спросила ИскИн.
     - За то время, что я с ними общался, у меня сложилось именно такое впечатление. Ладно, последний вопрос: мне кажется, или он больше обычного?
     - Верно. Обычно рост взрослого крогана варьируется в пределах от двух метров до двух метров пятнадцати сантиметров. Рост же конкретно этого крогана - два метра двадцать сантиметров, - и почему мне вдруг захотелось сходить за бронёй? Нет, нельзя. Грант не будет уважать меня, если я выйду на него вооружённым до зубов. Скорее решит, что я боюсь его, раз вышел против голого и безоружного противника в полной боевой выкладке... Ну, поехали!
     - Открывай. Пора парню размяться, - приказал я ИИ.
     - Капитан, вы уверены? Может, хотя бы позовёте кого-нибудь из десанта?
     - Нет, хватит и меня одного, - я разложил "Экзекутор" в боевое положение и убрал руку с ним за спину. Так, на всякий случай. (http://fc08.deviantart.net/fs70/f/2013/190/5/8/dark_nova__sierra_pulse_pistol_by_breandan_ociarrai-d2q8dnn.jpg)
     - Не самый приятный способ самоубийства, на мой взгляд... - прокомментировала ситуацию СУЗИ, но инкубатор открыла.
     Вот жидкость в инкубаторе начала убывать, затем его створки раскрылись. "Идеальный кроган" вывалился на пол и начал отплёвываться. Придя в себя, Грант злобно на меня посмотрел и попытался припечатать к стенке, как и полагается по канону, но я сумел вовремя прижаться к окну, параллельно выставляя подножку. Кроган в результате сделал кувырок через голову и впечатался в стену напротив его "пробирки".
     - Приятель, нужно быть по... - попытался съязвить я, но этого сделать мне не дал небольшой ящичек, выбивший у меня из рук ствол и дезореинтировавший меня на секунду. Ящеру этого вполне хватило, чтобы снова оказаться на ногах и повторить попытку раздавить меня своей тушей. Отпрыгиваю к противоположной стене, за инкубатор, тем самым пропуская Гранта мимо. Так, а чего это ты там... Ой-ёй!
     Срочно активирую инструментрон и перегреваю термозаряд в пистолете. Так, ему это не понравилось, и теперь мы бегаем кругами вокруг "колбы". На ходу создаю дрона и пускаю его в Гранта. Пару секунд я выиграл...
     Отбегаю к противоположному концу помещения. Кроган встал напротив меня, перед инкубатором. Ждёт чего-то... Ладно приятель, я не хотел прибегать к этому приёму, но ты не оставляешь мне выбора...
     - Грааа!!! - Грант несётся прямо на меня. Я несусь ему навстречу. Спустя пару мгновений я делаю подкат и проскальзываю у крогана между ног, воплощая в жизнь любимую фразу матриарха Этиты.
     - Уф... - ящер делает ещё несколько шагов по инерции и, хватаясь за пах, сначала падает на колени, а потом бьётся головой об пол. Я же, затормозив, уперевшись ногами в инкубатор, пытаюсь отдышаться.
     - Это было... нечестно... - простонал Грант.
     - Нечестно - это когда две тонны кроганского суперсолдата гоняют по комнате девяносто пять килограмм человеческого киборга. А это - "уравнивание шансов", - я подполз к пистолету и перезарядил его.
     - Прежде чем ты убьёшь меня, человек, - услышал он звук отстрела отработанной клипсы, - я хотел бы услышать имя.
     - Чьё? - поднялся я на ноги.
     - Своё, - принял сидячее положение Грант и развернулся ко мне лицом. - Окир заложил в мою голову многое, но не это...
     - Ну, во-первых, я не собираюсь тебя убивать. А во-вторых, как тебе "Грант"?
     - Не собираешься? - встал он на ноги. - Почему?
     - Я бы хотел, чтобы ты присоединился к моей команде самоубийц...
     - И зачем мне это делать?
     - Скажи, ты знаешь, кто такие коллекционеры? Я сейчас говорю не о разумных, собирающих всякую фигню в качестве хобби, а об инопланетной расе.
     - Да. Мутные твари, прилетающие из-за ретранслятора "Омега-4". Опасные существа, владеющие продвинутыми технологиями, - ответил кроган.
     - Так вот, я охочусь на них. Моя цель - устроить геноцид коллекционеров и разрушить их родной мир. Если хочешь, можешь присоединиться к нам.
     Грант долго рассматривал меня, а затем выдал:
     - Ха! Не знал, что среди людей бывают такие отморозки... Грант, говоришь... Мне нравится. Я - Грант, и пока твои враги сильны, я буду сражаться вместе с тобой...
     - Джон Шепард.
     - ...Шепард.
     - Что ж, добро пожаловать в команду, Грант, - я убрал пистолет. - Позже познакомлю тебя с остальными... Как только найду тебе штаны... или что-нибудь в этом роде.
     - Было бы неплохо. А то ещё комплексовать начнёте, - он уселся на один из ящиков, ухмыльнувшись. Нда, а вот про штаны-то я и не подумал...
     Жилая палуба. После разговора с Грантом
     - Вы всё-таки сделали это?! - возмущалась Миранда, когда я рассказал всем присутствующим о Гранте.
     - Да, я выпустил его, - не отрываясь от попыток сделать из двух запасных одеял некое подобие тоги, отвечал я. - Более того, поговорил с ним и убедил присоединиться к нам. Это было не так уж и сложно.
     - Ну да, просто пришлось побегать по грузовому отделению от разъярённого крогана, - вставила свой комментарий СУЗИ.
     - Твою же... - а жест "рука-лицо", похоже, стал межгалактическим. - Джон, признайся честно - ты совсем поехал?
     - Всё не так плохо, как может показаться, Гаррус. Парень ещё молод, гормоны играют, кулаки чешутся... Я просто дал ему выпустить пар.
     - Минуточку! - встрял Мордин. - Так у нас кроган-подросток? С возможностями супер-солдата? Катастрофа! Нужно срочно перепрятать тяжелое оружие. И еду. Молодняк кроганов потребляет в два раза больше пищи, чем взрослые. Обладают повышенной агрессивностью. На борту присутствует турианец. И саларианец. Катастрофа в квадрате! Нет, в кубе! Срочно раздать личное оружие десантной группе!
     - По-моему, вы утрируете, профессор... - так... а вот про еду было дельное замечание. Помнится, Рекс аж за четверых лопал. Причём совершенно без зазрения совести.
     - Чёрт, Шепард, а ты умеешь подбирать кадры! - хохотнул Заид, параллельно поглощая свою порцию ужина.
     - Эм... Знаете... Похоже, я был неправ, - выдал после всего услышанного Джейкоб. - Не нужно было его выпускать.
     - Скажи это ему в лицо, и я обещаю засунуть Гранта обратно, - Тейлор почему-то предложением воспользоваться не спешил. Так... вроде готово...
     - Ааа!!! - выбежали из лазарета Кеннет и Габриэла. А как они там оказались?
     - СМИР-Р-РНО! - Надо же! Подействовало! Да, что бы там ни говорили, а муштровать в Альянсе умеют. - Какого "Властелина" тут происходит?
     - Капитан, сэр... - проговорил запыхавшийся Доннели, - Там... это... этот...
     - Ваш кроган нас чуть не слопал! - ответила за напарника Дениелс. - Подкрался к нам сзади и говорит Кену: "Какой пухленький человечишка... съем тебя первым". Мы оборачиваемся и видим двухметровую тушу ящера с плотоядным оскалом! Ну я, недолго думая, схватила Кена за руку и рванула к техническому туннелю. Там-то этот монстр точно не пролезет! - теперь ясно, как они в лазарете оказались: выбрались в блоке ИИ и рванули через пост Чаквас.
     - Шепард, что у тебя за неженки на корабле? - выплыл со стороны лифта виновник происшествия в чём... инкубатор родил. - Я просто пошутил, а эти двое так пересрались, как будто решили, что я и правда их съем. Все знают, что человеки отвратительны на вкус. О! Привет, придурки, - он помахал инженерам. Те дали дёру в обратном направлении. Остальная же команда просто таращилась на это чудо генной инженерии и фанатизма отдельно взятого разумного.
     - Грант, нельзя пугать инженеров... Они следят за состоянием корабля! Без них мы никуда не полетим и никакого геноцида коллекционеров не будет! И вообще - на, прикройся! - бросил я ему самодельную тогу. Прибудем на Цитадель, куплю ему нормальную одежду.
     - Ну... раз так, - натянул он одеяние. - Так уж и быть, больше не буду. А чем это так пахнет... О! ЖРАЧКА!!! - бедный Руперт еле успел отпрыгнуть с пути этого монстра.
     - "Всё не так плохо", говоришь? - обратился ко мне Гаррус. А в игре Грант казался более спокойным...
     Спустя некоторое время. Рубка пилота
     - Ну, как там наша новая "главная ударная сила"? - спросил Джефф, когда я развалился в кресле второго пилота.
     - Как будто сам не знаешь... Гуляет в сделанной из пары одеял тоге, сжирает наши запасы провизии с космической скоростью и пугает моих инженеров... Такое ощущение, что у меня на корабле пятнадцатилетний подросток в теле машины для убийств!
     - Вообще-то, - вклинилась в разговор СУЗИ. - Грант сейчас как раз на уровне развития сознания, аналогичному человеческому подростку пятнадцати-семнадцати лет. С поправками на особенности кроганов. По идее, он ещё должен нарваться на драку с Гаррусом или Мордином и поприставать к противоположному полу. К счастью, боец Вакариан не расстаётся со своим ножом, а профессор уже успел доступно объяснить Гранту принцип действия его фирменного парализующего газа и то, как быстро при помощи специальной программы на инструментроне Солус сможет его применить. Ну, а кроганок или азари на корабле нет.
     - Есть какие-нибудь рекомендации по этому случаю?
     - Доктор Чаквас предлагает почаще вытаскивать Гранта на миссии, а во время длительных перелётов подмешивать в еду седативы. Мисс Лоусон предлагает выкинуть крогана в шлюз. Профессор и боец Массани предлагают сводить Гранта в "Загробную жизнь".
     - Принять к сведению все варианты, кроме предложенного Мирандой. Ладно, хватит о грустном. Ты лучше расскажи, как прошли "учебные стрельбы". - обратился я к Джокеру.
     - О! - сразу оживился и заёрзал в кресле тот. - Это было "избиение младенцев"! Короче, дело было так...
     Несколько часов назад. Джокер. На орбите Корлуса
     - Разрешаю опробовать новое вооружение "Нормандии". Развлекайся, - дал разрешение Шепард разнести этих неудачников на щепки.
     - Я ждал этих слов весь день, - поправил я свою кепку. Ну, держитесь...
     В стелс-режиме подлетаю к кораблям "Светил" и зависаю над турианским фрегатом. Парочка нажатий - и нижняя турель выдвигается в боевое положение.
     - Целься в ядро двигателя, - бросил я ИскИну.
     - Готово, мистер Моро.
     - Огонь! - командую я, отключая стелс-системы. Спаренное орудие моментально пробивает корпус и достигает цели. Минус один. Вы знали, что взрывы в космосе завораживают?..
     - А теперь попробуйте поймать меня! - даю "газу", и "Норма" срывается с места.
     Экипаж второго фрегата, наконец, пришёл в себя, и корабль рванул за мной. Ладно, поиграем...
     Пытаются взять меня на прицел... неудачники. Так, заработал их главный калибр. Они прикалываются?! Я же далеко! Ладно, хватит издеваться над убогими...
     Переворачиваю корабль и лечу прямо на врага. Посмотрим, что там Шепард наколдовал с "Таниксом"... Цель захвачена... Получите, распишитесь!
     Залп "Таникса" прошивает фрегат насквозь: от рубки пилота до кормы. В тот момент, когда я пролетел мимо них, это был уже космический мусор. Эх, а я-то думал, что будет интересно... Ну и черт с ними! Мне пора забирать десант...
     Настоящее время. Рубка пилота
     -...а потом я такой: "Получите, распишитесь!" И как вдарю по ним из главного калибра! А они такие: "БАХ!" А на корабле, наверное, все такие: "Ааа!"
     - Я всё понял, Джокер, - ничего себе, маньяк от космофлота... Как хорошо, что он на моей стороне.
     - А можно ещё раз момент про "БАХ"? - вдруг раздался за нами мощный бас.
     - Грант, твою маму-пробирку, ты как долго тут ошиваешься?! - увидел я, обернувшись, этого беспредельшика. Хотя одного голоса было достаточно, чтобы узнать его.
     - Ничего себе ты подкрадываться горазд! - удивился Джефф. - Особенно с такими габаритами...
     - Завидно - завидуй молча. А ты крутой летун, я погляжу. Или крутой сказочник...
     - Но-но-но! - возмутился Моро, забыв о том, что спорит с двухтонной тушей. - Я - лучший рулевой среди людей! Да и среди нелюдей - тоже. Рассказать, как я сумел десантировать БТР на площадку длинной в двадцать метров?
     - Люблю послушать хорошую байку на ночь, - ответил Грант, оперевшись на спинку моего кресла.
     - У меня, между прочим, свидетели имеются - в том БТРе сидел Шепард. Он подтвердит.
     - О, как! - бросил кроган на меня взгляд. - Так ты и правда отморозок. Ладно, давайте послушаем сказочку...
     О, наука! И с этими мне предстоит спасать галактику!

"Типичный Совет", и немножко Касуми...

     На следующий день. 9.00 по корабельному времени. Каюта капитана
     (На фоне играет Iron Maiden – Run To The Hills)
     - Так... это скинуть "Амараксу"... Это - для "Динамикс"... - "орудовал" я за своим терминалом. Пока есть время, решил заняться делами "Фьючертек". О! Пошли проценты со старых контрактов. Сколько там у нас... О-о-о! Жить определённо можно!
     Ладно, проценты - процентами, а пора бы уже заиметь собственное производство. И у меня уже есть один вариант на примете. Есть у Посредника парочка подходящих заводов. Официально - "Фьючер Текнолоджес" покупают... ну и название... Определённо что-то саларианское. Ну не суть! Короче, на бумагах я покупаю их, а на деле - просто переоформляю документы. Плачу-то я, получается, сам себе.
     Также я устроил разнос тому агенту, что подсунул мне устаревшие данные по Корлусу, и сделал несколько набросков новых пушек. Пока не буду пускать их в оборот, но в дальнейшем - пригодятся.
     Ага, а вот и ответ "Десятника" пришёл. Что он там пишет? "Объект не обнаружен, но я знаю, как на него выйти. Специалист по прозвищу "Тень" спрятал его, он же поможет его найти. Конечно, сначала придётся "убедить" "Тень" сотрудничать. Но для ЖЧ это не составит труда. Вот как можно на него выйти..." Что ж, "Десятник" честно отработал свои деньги. Не то что некоторые...
     Послышался звук спуска воды в унитазе.
     - Шепард, - вылез из моей ванной Грант.
     - Ты как тут оказался?!
     - Внизу было занято, а мне сказали, что в твоей каюте есть ещё один, - пожал плечами кроган.
     - Я же запер дверь!
     - "Пухлик" открыл мне...
     - Я же говорил, чтобы ты перестал пугать моих инженеров...
     - Так я и не успел! Я только сказал, чтобы он помог мне с дверью, как тот моментально согласился, - моя рука самопроизвольно потянулась к лицу.
     - Просто... катись отсюда... - простонал я.
     - Как скажешь, Шепард, - улыбнулся этот отморозок и смылся в неизвестном направлении. Надо будет самому настроить замок.
     Ладно, скоро мы прибудем на Цитадель... Так, что я там должен сделать? Купить Гранту одежду и броню на первое время, поговорить с Андерсоном, помочь Гаррусу пристрелить Сидониса... Чёрт! Чуть не забыл... Нужно же ещё забрать Касуми. Хм, она должна ждать перед контрольным пунктом СБЦ... А что если?.. Хех, это будет забавно.
     Рубка пилота. 10.07 по корабельному времени
     - Ну чего, скоро мы прибудем? - спросил я у Джеффа, развалившись в своём уже излюбленном месте.
     - Сейчас выйдем из тумана и снова увидим Цитадель. Давненько мы там не были, да? - кто "давненько", а кто вообще в первый раз туда летит.
     - И не говори. Навевает воспоминания, да?
     - Ага! Эй, а помнишь, как мы сматывались на первой "Норме" оттуда? Вот это было эпично! О! А вот и место назначения... - показалась наконец Цитадель. Моя первая мысль после увиденного: "Вау!" Может, Жнецы и бездушные твари, но со вкусом у них всё в порядке: станция действительно впечатляла...
     - "Цитадель-главная", это исследовательский фрегат "Нормандия", собственность фирмы "Фьючер Текнолоджес", запрашиваем разрешение на стыковку, - связался с диспетчерской Джокер.
     - "Нормандия" - это "Цитадель-главная", - ответила нам оператор-азари спустя минуту. - Ваша информация подтверждена. Переключаем вас на оператора Альянса. Ждите.
     - Вас понял, "Цитадель-главная". Эх, старая-добрая бюрократическая рутина... Как же я скучал, - прокомментировал ситуацию пилот.
     Своей очереди мы ждали около часа.
     ***
     - Нет, ты не идёшь с нами на Цитадель. По крайней мере, сейчас, - отбивался я от Гранта, шагая в сторону шлюза.
     - Я тоже хочу посмотреть станцию! - не унимался кроган. - И почему это турианцу можно, а мне - нет?
     - Потому что я не хожу замотанный в два одеяла вместо штанов. И у турианца есть имя - Гаррус, - ответил на его вопрос Вакариан.
     - Ага, - бросил ему кроган. - Шепард, это нечестно.
     - Короче, давай я найду тебе одежду и броню, пришлю её на корабль, и потом ты, одетый, присоединишься к нам. Твой размер у меня имеется.
     - Хм... Хорошо. Только побыстрее. Ненавижу ждать, - сдался Грант и направился к лифту.
     - Эм... Джон, а зачем тебе стелс-броня? Ты в ней, что ли, собрался на встречу с Советом идти? - наконец спросил Гаррус.
     - Не... это не для Совета, а для одной вороватой особы. Хочу немного разыграть мисс Гото. И ты мне в этом поможешь, - зашли мы в шлюз.
     - И чем я помогу?
     - Запоминай пароль: "Молчание - золото"... - я включил маскировку.
     Пройдя стандартные процедуры и выбравшись на площадку, Гаррус вызвал такси, а я рванул к месту встречи с Касуми своим ходом. Вернее, рванул на те мостки, где воровка будет тусоваться. Через пару минут к посту СБЦ прибыл и Вакариан.
     - Шепард, рекламный щит не изменился. Тут явно на тебя настройка, - сообщил турианец, подойдя к нужному щиту.
     - Одну секундочку... - посылаю на него команду, имитирующую моё присутствие. - Теперь можно говорить.
     - Чувствую себя идиотом... Эх... "Молчание - золото".
     - Ну наконец-то, - материализовалась Касуми. - Я уж подумала... Ты кто такой?! Где Шепард? - удивилась она, когда увидела на моём месте турианца. Хе-хе-хе...
     Аккуратно подхожу к ней со спины и, положив ей на плечо свою руку, материализуюсь.
     - Ты водишь.
     - Ааа!!! - подскочила она, затем споткнулась и упала на пятую точку. - Ты ещё что за хрень?!
     - "Хрень"? - снял я шлем. - Так ко мне ещё никто не обращался. Обычно используют "Шепард" или моё звание. Но что странно, обращаться ко мне по имени разумных приходится чуть ли не стволом у их виска заставлять...
     - Коммандер?... - пыталась прийти в себя воровка.
     - Вот! Видите! На мне какое-то проклятие лежит, которое не даёт другим обращаться ко мне по имени. Чёрт, из-за него некоторые всерьёз думают, что меня зовут Шепард, а лейтенант-коммандер - это фамилия.
     - Я, конечно, слышала, что вы немного... "с заморочками"... Но я думала, что народ преувеличивает. Стильная штучка, кстати, - обратила она внимание на мой костюм. - А он ещё что-нибудь может?
     - О! Он много чего может... - подал я даме руку и поднял её. - Например, в этой штуке я могу оторвать голову крогану. А ещё у этого костюма есть возможность полёта.
     - И где же можно раздобыть такой? - уже с нескрываемым интересом рассматривала она мою броню. И ощупывала. - Это же не углепластик, да?
     - Секретный сплав, делающий меня невидимым для большинства сенсорных комплексов. Такой можно раздобыть только на "Нормандии". Кстати, я удивлён, что вы всё ещё здесь. Вы не в курсе моей ситуации с...
     - Я знаю, что вы... разорвали отношения с "Цербером". Как только вы это сделали, мне пришло сообщение о разрыве контракта.
     - Тогда чего вы ждали меня тут целый месяц?
     - Я согласилась на это задание не из-за денег, а потому, что мне нужна помощь в одном деле. И для этого дела вы подходите лучше всего. Правда... Вам говорили, что вы везучий? Если бы вы не появились сегодня, то завтра вы бы меня уже не встретили.
     - Говорили. И неоднократно. Ну ладно, раз уж мы познакомились и разобрались с условиями нашего сотрудничества, позвольте проводить вас на борт "Нормандии". Мне как раз нужно переодеться.
     - А по мне - вам очень идёт. Весьма эффектный "наряд". Да и потом, я и сама смогу попасть на корабль.
     - О! Я нисколько не сомневаюсь в ваших навыках... Просто у меня на корабле находится двадцатилетний кроган.
     - И... - не поняла Касуми.
     - Представьте ящера, ростом два метра двадцать сантиметров, обладающего, даже по кроганским меркам, огромной силищей, с уровнем развития сознания как у человеческого подростка пятнадцати лет.
     - А дружелюбного гета у вас, случаем, не завалялось? - в конец обалдела воровка.
     - Всё может быть...
     Пост СБЦ. Спустя двадцать минут
     Вернувшись в чёрной майке и армейских штанах и ботинках, я сразу же напоролся на недовольного жизнью турианца.
     - Джон, вот скажи мне: эти мотания туда-сюда стоили того идиотского розыгрыша? - ворчал Гаррус, всё это время ждавший меня перед пунктом досмотра.
     - Ещё как! Ты бы видел её лицо... Кстати, я всё записал. Потом покажу...
     - Ты сам пообещал, - повеселел турианец.
     - Сам, сам... - двинули мы к пропускному пункту.
     Досмотр прошёл быстро: никаких вещей мы не несли, так что нас сразу запустили в коридор-сканер, в конце которого стоял канонный турианец с забавной фамилией Харон, который канонно заявил, что в системе какая-то ошибка, попытался идентифицировать мою личность.
     - Извините за заминку, сэр, - начал СБЦ-шник - Просто, наши сканеры немного сбоят. Они говорят, что вы - мертвы. Идиотская ситуация...
     - Скажем так... я немножко пропал без вести. Я не специально и вернулся, как только смог.
     - Эм... В таком случае, вам стоит поговорить с моим капитаном. Он разберётся в ситуации. Я думаю... Проходите дальше и спросите любого - вас проводят, - проводят? А разве Бейли не за углом сидит?
     ***
     Как оказалось, не за углом. Пост плавно переходил во что-то на подобие полицейского участка, только вместо полицейских - сотрудники СБЦ. К счастью, долго искать проводника нам не пришлось: Гаррус встретил своего старого коллегу и тот, по старой дружбе, согласился нас проводить к капитану. Капитан сидел на втором этаже в неком подобии кабинета: блок где-то на пятнадцать квадратных метров, отделённый от остального помещения прозрачными перегородками... Как я и сказал - типичный полицейский участок, только наполненный СБЦ-шниками.
     - Тук-тук, - заглянул я в "кабинет". - Можно?
     - По какому вопросу? - спросил Бейли, не отрываясь от работы.
     - Там сканер упорно твердит, что я - зомби.
     - Чего? - поднял он на меня глаза. - О! Коммандер Шепард. Да, я уже в курсе вашей проблемы. Вы присаживайтесь, - указал он нам с Гаррусом на два стула, перед его столом. Мы решили воспользоваться предложением.
     - А вы уверены, что я - лейтенант-коммандер Шепард, а не какой-нибудь левый тип?
     - Пфф! Наши сканеры секут даже мельчайшие отклонения от нормы. Например, у вас обнаружили многочисленные мелкие и не очень изменения в организме и кучу имплантов, не поддающихся спецификации, - мило. Ничего не скажешь.
     - И после всего этого, вы уверены, что я - это я?
     - ДНК-то всё равно ваша! - парировал капитан. - Как и множество других параметров, на перечисление которых уйдёт весь день. А что до имплантов и модификаций... У Спецкорпуса свои заморочки, и я в них лезть не собираюсь. Если вы нафаршировали себя металлом - значит, были причины.
     - Понимаю... Так с этим можно что-нибудь сделать?
     - Да, конечно. На такие случаи разработана специальная процедура восстановления. Для начала вам нужно обратиться в администрацию СБЦ, затем отметиться на таможне и в отделе иммиграции для получения права посещения станции... и в налоговую нужно бы заглянуть... - активно перечислял инстанции Бейли, но осёкся, заметив мой "красноречивый" взгляд. - Хотя... У вас наверняка есть дела поважнее, чем собирать подписи по всей Цитадели. СПЕКТР, как-никак... Давайте я просто нажму пару кнопок и выдам вам новые документы? - а вот сейчас я очень рад канону! Бегать по всей станции только ради встречи с тремя власть имущими идиотами... не айс.
     - Тут такое дело... - новые документы - это хорошо, но мне почему-то не хочется светиться сверх необходимого. - Фактически, я всё ещё на задании, и светиться мне не желательно. Есть возможность дать мне допуск на Цитадель, не "воскрешая" меня? Я бы мог воспользоваться допуском СПЕКТР и провернуть это самостоятельно, но даже так я всё равно засвечусь. Пусть и только перед другими членами корпуса... - интересно, он поверил в эту чушь?
     - Хм... Почему бы и нет? - нда, вот что значит - имя! - В конце концов, вы - Шепард, а не кто-то мутный. Есть тут одна лазейка... Готово. Передвигаться по Цитадели вы можете свободно, но в системе ваших следов не будет.
     - Благодарю за понимание, - встал я со стула и протянул ему руку.
     - Всегда пожалуйста, - ответил он рукопожатием. - Удачи в вашем задании.
     - Джон, порой твой дар убеждения меня пугает... - заявил Гаррус, как только мы покинули Бейли. - Так вешать абсолютную лапшу... Теперь я понимаю, почему Сарен застрелился: ты ему когнитивный диссонанс своим трёпом устроил и самоубийство было единственным логичным действием. Слушай! А зачем нам команда? Давай просто прилетим к коллекционерам домой, и ты устроишь им семинар. В конце все осознают, какие они плохие, и сами застрелятся!
     - Самый умный, да? - вышли мы из "участка". - Может, мне ещё и Жнецов до смерти заболтать предложишь?
     - И предложу, - кивнул Вакариан.
     - Кажется, я знаю, кого назначить нянькой Гранту...
     - Это была шутка! Ты же не отправишь лучшего друга на верную смерть?!
     - Зависит от того, как он будет себя вести... Так, где тут такси?
     - Задница ты, Шепард. А такси - там...
     Президиум. Спустя полчаса
     - Эх... Старый-добрый Президиум! - потянулся Гаррус, когда мы вылезли из аэрокара перед посольством людей. - Кажется, я не был здесь целую вечность... И, если честно, не появлялся бы здесь ещё столько же. Как вспомню весь этот геморрой, который зовётся работой "следака" СБЦ - аж дрожь пробирает! Чёрт! Сейчас представил, что бы было, откажись я от твоего предложения присоединиться к погоне за Сареном два года назад...
     - Выгнали бы тебя пинками - вот что было бы! - перебил я. - Твои выходки и так из последних сил терпели. А когда я пришёл к Паллину с просьбой отпустить тебя, так тот был готов меня в ранг святого возвести! Или что там у турианцев аналогичное...
     - Ой! Хорош заливать. Я уверен, что директор, конечно, обрадовался, но не настолько же...
     - Настолько-настолько! Ладно, хватит ностальгировать - пора к Андерсону.
     - А... предупредить не надо? - неуверенно спросил турианец.
     - Я его предупредил, как только проснулся. И потом, ты правда думаешь, что никто не обратил внимание на необычный корабль под названием "Нормандия"? Скорее всего, о нас уже предупредили всех, кого надо.
     - Тогда... какой смысл в манипуляциях Бейли?
     - На всякий случай: если нам ещё придётся лично появляться на Цитадели, в ближайшее время, я бы хотел делать это по-тихому. Без досмотров, сканеров и "Нормы". А если я буду отмечаться на каждом шагу в системе, то вся конспирация сойдёт на нет. Так ты идёшь, или нет?
     - "Или нет". Чего я там забыл? Как закончишь, подтягивайся к вооон той кафешке, - ткнул он когтем в сторону небольшого заведения под открытым небом. Если так можно выразиться...
     - Ну и зря! Не увидишь, как я и Совет будем методично выносить мозги друг другу.
     - А ты запиши, - хохотнул Гаррус и двинул в обозначенном направлении. Маловероятно, конечно, но я всё же надеюсь, что в жизни советники - адекватные существа, а не те идиоты из игры...
     ***
     - Шепард будет здесь с минуты на... - обернулся на звук открывшейся двери Андерсон. - О! Лейтенант-коммандер! Мы как раз говорили о вас.
     - Давненько не виделись, Андерсон, - вошёл я в кабинет и пожал бывшему капитану руку. - Надеюсь, вы не слишком злитесь на меня за это назначение.
     - Об этом мы поговорим отдельно, - улыбнулся он. - Рад, что вы снова с нами.
     - А уж я-то как рад...
     - Кхм-кхм! - напомнил о своём присутствии советник Валерн. - Мы вам не мешаем?
     - Прошу прощения, - обратился к остальным Дэвид.
     - Мы, конечно, рады вашему возвращению, коммандер, - начал саларианец. - Однако это событие окружают немало слухов. Весьма тревожных...
     - Мы собрались, - перехватила инициативу Тевос, - чтобы вы могли объяснить свои действия, Шепард. Мы у вас в неоплатном долгу: вы спасли наши жизни во время сражения с Сареном и его гетами...
     - Пожалуйста, - перебил я, - скажите, что вы имели в виду "сражение с ВЛАСТЕЛИНОМ и ЕГО гетами".
     - Ах да, "Жнецы"... - НЕЕЕТ!!! ТОЛЬКО НЕ КАНОННЫЕ ИДИОТЫ!!! - "Раса разумных машин, раз в пятьдесят тысяч лет уничтожающая всю разумную органическую жизнь в галактике"... Мы отвергли эту теорию как неправдоподобную, - выдал Спаратус.
     Звук смачного "фейспалма".
     - Вы серьёзно? - спросил я, убрав от лица руку. - Может, вы ещё скажете, что не нашли никаких доказательств, что Властелина построили не геты?
     - И скажем, - Валерн.
     Повторный "фейспалм".
     - Шепард, - обратился ко мне Андерсон, - пожалуйста, держите себя в руках. Никто больше не видел голограмму на Илосе, которая рассказала вам правду о Жнецах. И с Властелином говорили только вы и ваша команда.
     - То есть, показания пяти адекватных разумных, что находились непосредственно в гуще событий, тонны информации, добытой моей командой, и той мясорубки два года назад вам недостаточно?!
     - Я вам верю...
     - А я и не к вам адресовал вопрос, советник Андерсон, - убрал я, наконец, руку. - Неужели так сложно было отправить исследовательскую группу на Илос? И не надо "ля-ля" про отключение питания: я не поверю, что учёным пространства Совета не хватило ума заменить "батарейку" "Стражу" и реанимировать его хотя бы на пару часов. И не говорите мне, что вы умудрились упустить большую часть обломков двухкилометрового дредноута - от вашей бездарной игры Станиславский в гробу миллионный круг наворачивает!
     - Сбавьте обороты, Шепард, - возмутился моей наглости советник Спартус. - Ваша убеждённость в существовании Жнецов лишь подтверждает наши подозрения о вашей психической неустойчивости. Вами манипулировал Сарен, а теперь и "Цербер".
     - Я. НЕ. РАБОТАЮ. НА. "ЦЕРБЕР", - отчеканил я каждое слово.
     - Наши источники утверждают обратное, - парировал Валерн.
     - ДОВОЛЬНО!!! - ох-ё! Вот это голосина у Дэвида. - Этот человек спас ваши жизни! И это ваша благодарность? Шепард - герой! Я же являюсь членом Совета и требую прекратить сыпать обвинениями в адрес моего бойца.
     - Поймите, - попыталась всех успокоить Тевос, - мы в затруднительном положении: да, Совет в долгу перед Шепардом, но в данный момент он работает на "Цербер" - организацию, фактически враждебную Совету. Это же измена.
     - Какое именно слово в фразе "Я не работаю на "Цербер" вы не расслышали? - спросил я.
     - Это только ваши слова, лейтенант-коммандер, - воспользовалась аргументом Валерна азари. - Но, возможно, нам удастся прийти к некому компромиссу... Публично заявить об этом, конечно, не получится, но мы попытаемся проявить поддержку...
     - Шепард, - взял слово турианец, - если вы не будете вылезать из систем Терминус, мы согласны вернуть вам статус члена СПЕКТР. Ну, что скажете?
     Я взглянул на Андерсона, потом - на Совет и ответил так, как мечтал во время прохождения:
     - Что я скажу? "При всём моём уважении", Советники. Когда Жнецы будут осаждать ваши родные миры, я припомню вам ваши слова... - развернулся я и направился к выходу.
     Уже в коридоре меня нагнал Дэвид.
     - Шепард, потрудитесь объяснить, что это только что было?
     - Заявление об увольнении, - остановился я и повернулся к советнику. - Я пожертвовал тысячами хороших ребят, чтобы спасти их, и как это трио "идиотов всея галактики" им отплатили?! "Мы отвергли эту теорию..." Да они ПОХЕРИЛИ всё, что только можно! Все, кто тогда погиб, получается, погибли напрасно! А Уильямс? Крайк? Дженкинс? Зачем они отдали свои жизни? Чтобы три власть имущих маразматика воспользовались "тактикой страуса"? Дэвид, я искренне сожалею о том, что порекомендовал на пост советника вас - они вас не заслужили. Нужно было рекомендовать Мудину, чтоб он Совету все мозги выел. Прошу прощения, но мне надо идти. Кто-то же должен спасать галактику...
     - Лейтенат-коммандер...
     - Капитан, - оборвал я Андерсона. - Я - Джон Шепард, капитан исследовательского фрегата "Нормандия", к Альянсу никакого отношения не имеющего. А ЛЕЙТЕНАНТ-КОММАНДЕР Джон Шепард погиб над Алкерой на борту стелс-фрегата Альянса "Нормандия" вместе с тем кораблём. И прежде чем я уйду, одна просьба: если Альянс не хочет помогать, то пусть хотя бы не путается под ногами. Жалеть больше НИКОГО не буду, - развернулся я и ушёл, оставив советника Андерсона переваривать услышанное. Пусть привыкает к новому Шепарду - "старый" уже два года и один месяц как отошёл в мир иной.
     ***
     - Джон, как прошла... А, понятно... - понял всё по моей физиономии Гаррус. - "Горбатого только могила исправит", да?
     - Однозначно, дружище. Мне определённо нужно выпустить пар, пока я не додумал план по ликвидации трёх из четырёх советников.
     - Тебе как обычно? Ваш бурбон?
     - Неее... У меня другие планы...
     - Боюсь спросить, что ты придумал...
     - А зря - тебе о-о-очень понравится. Как насчёт "убить Сидониса"?
     Этим предложением в Вакариане был разбужен Архангел.

Миссия на лояльность: Гаррус Вакариан

     Складские районы. Недалеко от укрытия "Тени"
     Мы остановились за пару кварталов от логова Харкина, ожидая прибытия Гранта и Джейкоба. Они должны были протащить на станцию в специальных экранированных кофрах приготовленное для этого задания снаряжение. Тяжелый кроганский бронескафандар, купленный для Гранта, сейчас находится у меня под пятой точкой в защищённом боксе с электронным замком, не позволяющим распечатать его на территории станции. На самом деле, защита от дилетантов - нормальный хакер спокойно обойдёт её.
     - Что-то они долго, - заметил Гаррус, прислонившись спиной к нашему кару.
     - Не парься, друг. Они скоро будут.
     - Джон... а ты точно уверен в том, что Харкин выведет нас на Сидониса? Чтоб этот алкаш стал Тенью...
     - Уверен. Сам посуди: Тень с лёгкостью обходит все протоколы защиты СБЦ, ему не составляет труда каждый раз уходить от облав, и при этом нет никаких следов взлома системы. Этот гад знает методы работы СБЦ и имеет нужный уровень доступа. Вполне вероятно, что Харкин, перед тем как его выгнали, сумел устроить несколько подлянок для своего бывшего начальства и сейчас пользуется ими, - в этот момент к нам подлетел грузовой кар.
     - А вот и я! - спрыгнул, как только транспорт достаточно опустился, одетый Грант. - Скучали?
     - Ты не представляешь, КАК! - пнул я в его сторону разблокированный бокс. - Одевайся, скоро появится возможность пострелять.
     - Давно пора, - начал потрошить ящик кроган.
     - Извините за опоздание, капитан, - вышел из аэрокара Джейкоб. - Никак не мог найти транспорт, в который одновременно влезали бы и Грант, и снаряжение. Всё в багажнике, - кивнул он в сторону транспорта, и мы отправились разбирать содержимое.
     - На таможне проблемы были?
     - Нет. Всё прошло как по маслу. Экранирование сделало своё дело.
     - Шеп, а почему ты не засунул в кофры бронекостюмы вместо бронескафандров? - спросил Вакариан, вытаскивая купленный на Омеге "броник" - Я уже привык, что для того, чтобы меня ранить, нужен станковый пулемёт.
     - Вес, - пояснил я. - Если контейнер весит больше определённого значения, досмотр обязателен. Сам по себе ствол или скафандр до этого значения недотягивает, но вместе - уже выше нормы. А наша броня весит прилично. Вот и пришлось распихать всё в несколько контейнеров, - надевал я параллельно разговору свой N7.
     - А разобрать и так же, несколькими кофрами?
     - Слишком много получилось бы. Тоже могло бы вызвать подозрение. А так... Но кое-что я всё же подкрутил... Джей, подай ту коробку.
     - Держите, Шепард, - передал Тейлор небольшой ящичек.
     - Вот это, - открыл я его, - вместо стандартных генераторов щита. Такие установлены в "Авангарде". Может, бронезащита у нас и не такая крутая, но щиты остались мощными.
     - Говорите за себя, - подал голос кроган, "упакованный" в бело-чёрный бронескафандр. - У меня и с бронёй, и с щитами всё зашибись.
     - Так ты ж кроган! Лови, - бросил я одну из своих новинок - дробовик "Янус-М", собранный специально для Гранта. Джейкоб же довольствовался просто "Янусом", который, по итогам этих "испытаний", может отправиться в массовое производство.
     - Да... Я - кроган, - поймал он оружие одной рукой и передёрнул затвор.
     - А это что такое? - спросил Гаррус, глядя на ещё одну новинку.
     - Это - "Костур". Смесь убойности "Богомола" и скорострельности "Гадюки".
     (http://fc04.deviantart.net/fs70/i/2011/349/b/5/sniper_rifle_of_tomorrow_by_prolificpen-d4j797m.jpg)
     - Опять обойма? Ты снова "огнестрел" сделал? - разложил турианец оружие в боевое положение.
     - Нет, не сделал. Она масс-драйверная. В обойме две с половиной тысячи шариков диаметром полтора миллиметра. До перегрева термоклипсы можно сделать двадцать пять выстрелов. Или можно не доводить до перегрева и просто подождать, пока клипса не остынет.
     - Это ещё как?
     - Помимо термозаряда там установлен встроенный радиатор. Пока ты не стреляешь, он занимается охлаждением термоклипсы, делая её по сути многоразовой. Но есть маленькая тонкость: доведёшь до перегрева - и термозаряд придётся менять.
     - Полезная функция. А в сложенном положении охлаждение работает?
     - Если заряд не перегрет - да. Ну что ж, все, как я погляжу, готовы. Выдвигаемся.
     ***
     Добравшись до нужного места, мы высадились за контейнерами и дальше пошли своим ходом. Благо идти оставалось несколько метров. На входе нас ожидали несколько охранников из "Светил", рабочие, таскающие что-то, и непонятно для чего за всем этим следящий Харкин. Нас с Гаррусом он узнал моментально.
     - Вы?! - обалдел Тень.
     - Грант, всех, кроме того лысого урода, можешь валить, - разрешил я, вытаскивая пистолет, и включил музыку. Iron Maiden "2 Minutes To Midnight" - самое то.
     - Хе-хе-хе... - достал он свой дробовик и принялся за "работу". Остальные тоже времени не теряли и принялись разбирать цели.
     Харкин, приказав наёмникам разобраться с нами, благополучно смылся, рабочие моментально разбежались, а бойцы противника умирали очень быстро. Преимущественно из-за супер-крогана, с самого начала влетевшего в их строй и раздавившего двоих с ходу. Ещё одного успел подстрелить я, двоих - Гаррус и последнего припечатал биотикой Джейкоб.
     - Чё-то вы тормозите... - заявил Грант и понёсся вперёд отряда за Тенью.
     - Э! Нас подожди! Куда?! - рванул я за ним, чтобы прикрыть в случае чего. Остальные побежали следом.
     - И как эта туша умудряется так быстро мчаться?! - удивился Тейлор, когда мы влетели на склад. Кроган пронёсся там, подобно торнадо, сметая всех и всё на своём пути: после него остались частью раздавленные, частью расстрелянные тела наёмников и корпуса роботов. А впереди слышались звуки боя и периодически раздавалось "Я - КРОГАН!!!"
     - Э-э... Народ, вы скоро? Я тут немного... увлёкся...
     - Тейлор, бегом на выручку! Гаррус, давай за мной на те контейнеры. С них должен быть хороший обзор.
     Обзор с них действительно был хороший.
     "Светила" не были дураками, старались не ввязываться в схватку с Грантом небольшими группами и отходили на соединение с подкреплением из глубины склада, бросая на крогана мехов и отстающих. А вот когда они соединились, то отрядом рыл в двадцать развернулись на него и прижали огнём за ящиками. Джейкоб, прорвавшись к нашему "танку", оказался в той же ситуации.
     - Давай вытаскивать их, что ли? - разложил я свой "Костур".
     - В принципе, можно, - повторил моё действие турианец.
     Турианец неосторожно высовывается из-за укрытия. Ловлю его голову в перекрестие прицела...
     БУМ!!!
     Готов! Рядом падает батар с похожим ранением. Гаррус тоже времени не теряет. Берём следующего...
     БУМ!!!
     Техброня вкупе с щитами не даёт пристрелить наёмника с одного выстрела. Ну, я не жадный... Лови ещё!
     БУМ!!!
     Напарник укладывает ещё одного. Ещё один получает пулю от меня. Итого: уже минус пять. Так, наши штурмовики воспользовались ситуацией и начали отстреливаться. Скорость "убывания" "Светил" увеличилась раза в два.
     БУМ!!! БУМ!!! БУМ!!! БУМ!!!
     Теперь уже мы ведём огонь на подавление, а Грант с Джейкобом занимаются расстрелом врагов. Наёмников осталось десять. Ан нет, ещё двое убиты кроганом. Так, противник пытается убежать. Вот только... на обратном пути почти нет укрытий. Вот почему никогда нельзя паниковать!
     БУМ!!! БУМ!!! БУМ!!! БУМ!!!
     Расстреливаем оставшихся и спускаемся с контейнера. Пора двигать за нашими.
     - Теперь понял важность командной работы? - подбежав к штурмовикам, спросил я у Гранта.
     - Да-да... Иногда и вы бываете полезными. Так мы идём или как?
     - Нда... - прокомментировал Вакариан. - Кому-то неплохо бы быть более сдержанным в бою.
     - Тебя забыл спросить, гребенчатый.
     - Нарываешься?
     - Хорош! - разнял я этих двоих. - Вы должны мочить "Светил", а не друг друга. И Гаррус прав - без нас тебе бы пришлось туго сегодня. То, что ты силён, не означает, что ты всесилен. В одиночку много не навоюешь. Вот почему придумали такую вещь, как "команда". Вместе - мы сильнее, чем поодиночке, - блин! Во мне "коммандер" на ровном месте проснулся! Это немного... пугает.
     - Скажешь тоже... - пробурчал кроган в ответ, но, по-моему, сказанное принял к сведению.
     - Так, все пришли в себя - и вперёд. Хватит терять время.
     ***
     После ещё одной перестрелки с участием ИМИРа, мы сделали небольшой перекур в комнате перед укрытием Харкина.
     - Похоже, Харкин окончательно потерян для общества, - открыл я окно, чтобы можно было изучить будущее поле боя.
     - Он всегда был головной болью для СБЦ, - присоединился Гаррус. - Если бы не Удина - давно бы вылетел с позором... Однако сейчас я играть в игрушки не настроен. Не захочет помогать - я из него всю душу вытрясу.
     - Не кипятись так сильно - побереги силы на Сидониса.
     - О! Не переживай, Джон. Мне сил сегодня на всех хватит. Надо бы поторопиться: Сидонис вполне мог рассказать Харкину, зачем ему понадобилось исчезнуть. И если это так, то Тень прекрасно знает, зачем мы здесь и что его ждёт... Пригнись! - оттолкнул он меня в сторону от окна, а сам присел под ним. - Ты видел?
     - Ага. Нас ожидают, - а видел я, как кто-то чуть не вывалился из-за ящиков. Похоже, будет весело... - Джейкоб, ты там разобрался с дверью? - бросил в коридор.
     - Так точно, капитан.
     - Отлично. Пора надрать "Светилам" задницу. Снова.
     Первыми на склад влетели Джейкоб и Грант, расстреливая и сминая всё, что оказывалось в зоне поражения. Вернее, сминал и расстреливал Грант, а Тейлор прикрывал ему спину. Следом вбежали я и Гаррус с винтовками наперевес и, разобрав позиции, подключились к отстрелу наёмников.
     Как только первая линия обороны была расчищена, я и турианец в темпе сменили позиции, а штурмовики отвлекли противников, к которым присоединилось несколько ЛОКИ. После того, как мы занялись отстрелом противника, вторая группа снова перешла в наступление. В этот раз противник сопротивлялся дольше, но всё равно был разбит. Так, чего-то не хватает...
     - Вот дерьмо... Тяжелые мехи! - а, так вот про что я забыл! Спасибо, Тейлор.
     - Я - КРОГАН!!! - сносит одного из них Грант и расстреливает робота в упор, пока тот валяется. Мы же концентрируем огонь на втором. Дело сделано!
     - Гаррус, заходи с другой стороны. Отрежем этому говнюку пути к отступлению.
     - Согласен, - поспешил к второму входу в рубку Харкина турианец.
     Удивительно! Это каким надо быть идиотом, чтобы не заметить, как мы окружили его?!
     - Вы подобрались совсем близко, - заявил Харкин, спиной отступая к противоположному входу, - но этого недостаточ... Уф! - получил он прикладом по морде от Вакариана.
     - Ну что, Тень, - припечатал засранца к стенке снайпер, - не удалось исчезнуть, а?
     - Да ладно тебе, Гаррус, мы же можем это уладить. Чего ты хочешь?
     - Я ищу кое-кого.
     - Что ж, похоже, у каждого из нас есть кое-что, что нужно другому... У-у-у! - получил по шарам Тень и опустился на четвереньки.
     - Мы не за одолжением к тебе пришли. Либо ты скажешь нам то, что мы хотим знать, либо ты всё равно это скажешь, но после долгих пыток, - разъяснил я ситуацию.
     - Ты помог одному моему "другу" исчезнуть. Я должен найти его.
     - Если вы расскажете чуть больше, я буду просто счастлив, - со стоном поднялся на ноги Харкин.
     - Его имя - Сидонис. Турианец, родом с...
     - Я знаю, кто он. Только ничего вам не скажу. Разглашение информации о клиентах вредно для бизнеса, - ой зря...
     Хорошенько приложив бывшего СБЦ-шника, Гаррус опрокинул его на пол и наступил одной ногой на горло.
     - А знаешь, что ещё вредно для бизнеса? СЛОМАННАЯ ШЕЯ!
     - Гаррус! - оттащил я его. - Ты что творишь?! Если сломать ему шею, он ничего нам больше не расскажет.
     - Да, спаси... - попытался что-то сказать Харкин.
     - Давай лучше отрежем ему ногу! - улыбаясь как маньяк-расчленитель, я активировал омни-клинок.
     - Не! Отрезать - это не круто, - присоединился к обсуждению Грант. - Давайте я её оторву!
     - Хм... - задумался Вакариан. - А ведь без пальцев ему будет гораздо сложнее работать...
     - Верно, - согласился я. - Отрежем их.
     - Откусим! - гнул свою линию кроган. - Дайте я их откушу!
     - ГОСПОДИ ИИСУСЕ!!! Я ВСЁ СДЕЛАЮ!!! - сдался, пересравшись, Тень. - Что же это за место такое страшное - Терминус, что, побывав там, два главных рыцаря галактики превратились в кровожадных головорезов-линчевателей?
     - Ты правда хочешь это знать? - спросил я. - Организуй встречу. Быстро: у меня тут голодный кроган.
     - Я иду, иду! - рванул к терминалу Харкин. - Да, это я. Есть вероятность, что у тебя могут быть неприятности...
     - Шеп, - намекнул "пристрелить гада" турианец, указывая на свой пистолет.
     - Не-а, - ткнул я пальцем в Гранта, мол "пусть дитё поиграется". Гаррус пожал плечами, что я расценил как "почему бы и нет?". Кроган всё понял и теперь переминался с ноги на ногу в предвкушении.
     - Готово, - подошёл к нам этот говнюк. - Он будет ждать у входа в "Орбитальный Лаунж". В полдень. Ну... если ко мне всё, то я, наверное, пойду.
     - Не так быстро, Харкин, - схватил его за шиворот Вакариан. - Ты стал преступником...
     - И ты просто возьмёшь и грохнешь меня? Это не в твоём стиле, Гаррус...
     - Да, не в моём... - отпустил его снайпер. - Зато это вполне в его стиле, - ткнул он когтем в Гранта.
     - Иди сюда, плешивый кусок варренова дерьма... - двинулся на Тень кроган.
     - Э! Вы же это не серьёзно?! Не! НЕ НАДО!!! - попытался отступить тот, но по закону жанра споткнулся на ровном месте и теперь мог только понемногу отползать от нашей "машины смерти".
     - Тейлор, как только парень наиграется, возвращайтесь на "Норму". Дальше мы сами, - хлопнул я по плечу слегонца бледного Джейкоба, и мы с Гаррусом под вопли Харкина покинули помещение.
     "И вот с ними я живу на одном корабле?!" - подумал Джейкоб, стоящий в ступоре охренения все это время.
     ***
     - Слушай, а мы не слишком сурово обошлись с ним? - спросил Гаррус, когда наш кар приземлился.
     - С Харкином?
     - С Джейкобом. Ладно, мы с тобой и не такую жуть видали, но Тейлор...
     - Он пережил атаку гетов на Иден Прайм, переживёт и это, - парировал я. - Сам-то ты как?
     - В смысле?
     - В смысле, ты готов?
     - Да. Готов... Вот отсюда я смогу выстрелить без помех, - указал он на позицию на ближайшем балконе. Как удобно.
     - Мне подвести его под прицел?
     - Вроде того. Поговори с ним с минуту. Я дам тебе знать, когда поймаю его в прицел. Лучше тебе идти - он скоро появится.
     Покинув кар, мы разделились: я отправился к месту встречи, а Гаррус занял позицию. Сидонис уже ждал меня на скамейке.
     - Шеп, слышишь меня? - раздалось в микронаушнике.
     - Громко и чётко.
     - Так, я засёк его...
     - Я тоже.
     - Подмани его поближе и поболтай немного, - как скажешь. Выхожу на открытое пространство, чтобы предатель обратил на меня внимание, и жестом подзываю его к себе.
     - Только можно побыстрее, - подошёл Сидонис.
     - Ты на линии огня, отойди в сторону, - сообщил Вакариан.
     - Не волнуйся, приятель. Это не займёт много времени, - отхожу в сторону.
     - Ты же от Харкина, да? Просто я тебя впервые вижу.
     - Я тебя - тоже. И что?
     - Ещё пару секунд...
     - Просто меня удивляет эта ситуация: я слышал, что он один из лучших.
     - Тебя надули, - делаю ещё шаг в сторону, чтобы Гаррус смог выстрелить без проблем. В этот момент в голове Сидониса появляется одна аккуратная дырочка.
     - Ты заплатил за своё предательство, Сидонис.
     ***
     - Это было не так уж и трудно, - заявил Вакариан, когда мы встретились у нашего кара.
     - Отличный выстрел, дружище. Ну, так как? Мы выпустили пар?
     - Не знаю, как ты, но я точно расслабился сегодня по полной.
     - Отлично. Тогда на этой радостной ноте предлагаю покинуть Цитадель и не возвращаться сюда как можно дольше.
     - Полностью поддерживаю. Не хватало, чтобы нам опять кто-нибудь настроение испортил.
     После нашего визита на Цитадель у СБЦ резко прибавилось работы.

Миссия на лояльность: Касуми Гото

     Пару часов спустя, после отбытия с Цитадели. Нормандия. Комната отдыха
     -..."Бывший офицер СБЦ и первый её сотрудник-человек Митчел* Харкин был найден в складских районах Цитадели и в тяжелом состоянии доставлен в больницу, - зачитывал я с датпада отрывок статьи из "Новостей Цитадели", параллельно играя в покер. - Нам не сообщили подробностей, но врач, согласившийся побеседовать с нами, сказал, что у него сложилось впечатление, что, цитата: "человека просто схватили за ногу и начали колотить им обо всё, что было в комнате"... Грант, ты не перестаёшь меня удивлять!
     - Вот это самоконтроль! - воскликнул Вакариан, поднимая ставку. - А я-то думал, что ты его съешь.
     - Пас, - сбросил карты кроган - Конечно, я не стал его есть! Я же говорил, что люди отвратительны на вкус. То ли дело - саларианцы... - покосился он на профессора.
     - Кол. Кроганы тоже ничего. Особенно - почки. Ещё неплохи на вкус кроганские сердца, - совершенно будничным тоном заявил Мордин.
     - Я даже не хочу знать, откуда ВЫ это знаете, - порой моя команда меня пугает не меньше, чем я её. - Пас.
     - И это - главная надежда галактики... - пробурчал Джейкоб со стороны бара.
     - Да ладно тебе, Тейлор. Не такие уж мы и плохие... - бросил в ответ Вакариан и вскрыл карты. - У меня "стрит".
     - "Фул Хаус", - показал свои карты Солус. - Я победил.
     - Да чтоб вас...
     - Шепард, - вдруг материализовалась на столе Касуми, - я понимаю, что ты недавно вернулся с задания... но что насчёт моего "дела"?
     - А что насчёт твоего дела? Завтра займусь планированием проникновения. Думаю...
     - Вечеринка уже через двенадцать часов! - ЧЕГО?!!
     - А нельзя было сразу сказать?
     - Я не рассчитывала, что мы пробудем на Цитадели почти стандартные галактические сутки, - оправдывалась воровка. - Просто кое-кто решил поиграть в войнушку.
     - Так, - встал я из-за стола. - Дайте подумать... Мордин, Касуми, вы за мной.
     - Шепард, у меня уже есть план, - вскочила вслед за мной мисс Гото, - нужно только подкорректировать его.
     - Разберёмся. Профессор?
     - Да-да. Иду. Спасибо за игру. Вакариан. Грант, - вышла из комнаты эта троица.
     - Джейкоб, давай с нами, - предложил Гаррус. - У нас как раз места освободились.
     - Только если никто не будет пытаться использовать меня в качестве дубинки... - ответил он, занимая освободившееся место.
     - Я постараюсь, - улыбнулся Грант, хотя больше это походило на угрожающий оскал. - Кто сдаёт?
     ***
     Изначально я планировал вломиться к Хоку до вечеринки и не мучиться, но... В общем, канонный план Касуми, в данной ситуации, был наиболее уместным. Однако пришлось внести небольшие корректировки... В принципе, можно просто вломиться всем отрядом на вечеринку: "Затмению" с нами не справиться. Однако это поднимет слишком большую шумиху.
     Хм... Светская вечеринка в особняке богатого торговца оружием. Навевает воспоминания... Интересно, а как Хок относится к стрельбе по арбузам?
     Спустя десять часов. Бекенштейн. Частный док, арендованный компанией "Future Technologies". На борту "Нормандии". Капитанская каюта
     - На случай, если всё пойдёт наперекосяк, я подготовил силовой вариант, - рапортовал Гаррус, пока я готовился к вечеринке. - Если поднимете тревогу, то я организую вам путь отхода.
     - Спасибо, но вряд ли это понадобится, - поправлял я свой костюм. Шикарно выгляжу, кстати, - Это будет одно из самых скучных заданий.
     - Капитан, - вошла в каюту Касуми, - я, конечно, понимаю, что вы тут главный и самый крутой спец по всему... Но почему я должна идти на вечеринку в платье?!
     Ах, да. Ещё одна из моих небольших корректировок: помните платье, которое носит фемШепард на вечеринке? Вот такое же платье я заставил надеть на Касуми.
     - А что не так, мисс "Изуми Сано"? - невинно поинтересовался я. - Вам очень идёт.
     - Согласна. Но учитывая мою профессию, это не самый удачный наряд: я самый лучший, а не самый известный вор, и хотела бы, что б всё так и оставалось, мистер "Соломон Ганн".
     - И ты веришь, что в наше время простой капюшон способен защитить от сканеров?
     - Идентификация по лицу не срабатывает, если скрыто более шестидесяти процентов лица. А остальные типы сканеров можно обойти огромным числом способов, - парировала воровка.
     - Ага. Вот только... Много разумных пользуется капюшонами? Не думаю. Тем более, в своей обычной экипировке на вечеринке ты только вызовешь ненужные подозрения, в отличии от платья. И потом, ты сама сказала, что в лицо тебя никто не знает. Бояться нечего.
     - Ох... По крайней мере, наши наряды сочетаются...
     На подлёте к особняку Хока. После окончания приготовлений
     - Три десятка самых отъявленных лжецов, аферистов и убийц и... я. Это будет забавно, - вёл я новенький спортивный аэрокар XGT-78000. Без понятия, что значат эти буквы и цифры, но летает эта крошка "будьте-нате"! А какой дизайн! Я влюбился в этот чёрный с алым с первого взгляда.
     - Ну, там будешь не совсем ты, а Соломон Ганн, но прикрытие не далеко ушло от оригинала. Главное, старайся не говорить с Хоком о делах, иначе можешь ляпнуть чего лишнего. Занятная система экранирования, кстати: хоть бомбу можем протащить на приём, - отметила Касуми, в очередной раз просматривая план операции. - Вход в хранилище должен быть где-то под залом. Разберёмся с охраной и займёмся сигнализацией. Статуя к тому времени должна быть там вместе с остальными "дарами", чтобы по завершению вечеринки их сразу же убрали в хранилище. Ну, а потом просто заходим и забираем "серый ящик" Кейдзи. И я наконец-то смогу попрощаться с ним... - уже про себя добавила воровка.
     - У меня такое ощущение, что вы с Кейдзи были больше, чем просто партнёры.
     - Что, так заметно?
     - Ага.
     - В этом "ящике" хранятся бесценные воспоминания. Это всё, что от него осталось, - поникла она, но тут же пришла в себя. - А ещё там содержится очень опасный секрет. По пустякам я бы не стала тебя беспокоить, Шепард.
     - Хм. Будет интересно, для разнообразия, обойтись без горы трупов. Как тебе, кстати, мой подарочек?
     - Милая вещица, - продемонстрировала Касуми руку со стильным якобы серебряным браслетом, украшенным множеством камней. - Интересно опробовать её в деле.
     - Мне тоже. Приготовься, мы приехали.
     Аккуратно заведя кар на парковку и приземлившись, мы выбрались из транспортного средства, и я, приобняв мисс Сано за талию, вальяжной походкой направился ко входу. Гаррус и Джейкоб, следовавшие за нами следом на грузовике, также приземлились и начали выгружать статую Сарена.
     - Аккуратнее, Денни, - следил за тем, чтобы погрузчик нормально захватил объект, Гаррус. - Пододвинь чуть левее.
     - Понял, приятель, - последовал инструкциям Тейлор и сдвинул погрузчик. А к моим "грузчикам" тем временем уже подтянулись бойцы "Затмения".
     - Поаккуратнее там! Эта штука стоит больше, чем вы все, вместе взятые! - бросил я этим увальням в броне, когда они, отняв управление погрузочным аппаратом, чуть не уронили статую. Конечно, с ней бы ничего не стало, но легенду надо поддерживать.
     - Простите, господа, - остановил нас перед лестницей ещё одни "секьюрити", - но пока мы не проверим груз, я не могу вас впустить.
     - Только побыстрее, - подключилась Касуми. - Мы летели сюда с Иллиума не для того, чтобы весь вечер в дверях простоять.
     - Какие-то проблемы? - а вот и Донован Хок, собственной персоной.
     - Нет, мистер Хок. Просто сканирую.
     - Очень рад нашей встрече. Донован Хок, - представился хозяин вечеринки и одарил меня оценивающим взглядом.
     - Соломон Ганн, - кивнул я на левую сторону. - Рад познакомиться лично.
     - Сэр, на сканерах всё в порядке, - закончил сканирование один из охранников. Ещё бы вы там что-то увидели!
     - Хм, - разглядывал золотую версию Сарена Хок, когда её подтащили к лестнице. - Вряд ли наши гости прилетели сюда с самого Иллиума лишь за тем, чтобы насолить нам. Вы и ваша спутница можете проходить, мистер Ганн, - бросил Донован и удалился.
     - Вот видишь, - шёпотом обратился я к спутнице, - стоит только сменить привычный имидж, и ты - другой человек.
     - Ладно, признаю - это была хорошая идея, - так же шёпотом ответила она.
     ***
     -...И как же вы выбрались из той передряги? - спросил меня один из гостей вечеринки. В данный момент я травил байки, пока Касуми осматривалась, помечая посты охраны, возможные пути отхода и так далее.
     - О! Очень просто: взял с трупа вторую винтовку и с криком "Сдохните!!!" прыгнул им на головы, одновременно поливая засранцев огнём. Сервоприводы и тот неудачник смягчили удар.
     - А вы сорвиголова, мистер Ганн, - подмигнула мне дама в красном платье азарийского покроя.
     - А как иначе? - отхлебнул я шампанского.
     - Сол, ну ты где? - вернулась Касуми. - Мне скучно-о-о... Пошли на балкон! - потянула она меня в указанную сторону.
     - Прошу прощения... - бросил я напоследок гостям и шёпотом обратился к воровке. - Ну, как успехи?
     - Вход в хранилище охраняют два охранника. Вырубить их будет нетрудно, но там камеры. Сначала нужно ликвидировать пост охраны.
     - Я разберусь. Приготовься вырубить охрану на входе, - разделились мы. Я отправился к главному посту охраны, а воровка - к хранилищу.
     Так, вот и дверь... Пока никто не видит, быстро проскакиваю туда и закрываю за собой. Теперь, дверь в саму комнату охраны. Ха. Защита на идиота рассчитана... Всё. Открыто.
     - Эй! Ты что тут забыл?! - вскочили двое бойцов "Затмения" и направили на меня свои пистолеты.
     - Я искал туалет и заблудился, - поднял я руки. Пускай подойдут поближе...
     Когда охранники выходят из-за перегородки, я падаю на одно колено, выставив перед собой правую руку, а левой обхватываю правое предплечье, нажимая на скрытую под рукавом кнопку. Тут же из рукава выезжает "репульсор скрытого ношения", собранный мной пару часов назад, и ложится мне в ладонь. Все эти действия занимают чуть больше секунды, и бойцы, не успев среагировать, получают по одному выстрелу в грудь.
     - Хех. Неуд... А-а-а! - эта штука ЗАГОРЕЛАСЬ!!! Срочно избавиться!
     - Сол, что такое?
     - Небольшие накладки со "шпионским гаджетом", Изуми, - выкинул я эту штуку и затоптал. - Охрану я ликвидировал. Сейчас займусь камерой и сигнализацией.
     Тем временем рядом со входом в хранилище
     Двое охранников о чём-то оживлённо болтали и не заметили, как у них под ногами оказался небольшой фиолетовый камушек, который вовсе и не камушек, а мина-шокер.
     - А это что такое? - наконец заметил его один из бойцов, но было поздно: мощный разряд прошёл через обоих охранников, и те моментально вырубились.
     - Спокойной ночи, мальчики, - вышла из маскировки девушка азиатской наружности и начала затаскивать наёмников "Затмения" во внутрь помещения, которое они охраняли. - Ну вы и тяжелые... Соломон, помочь не хочешь?
     - Я бы помог, но нахожусь слишком далеко. Тут, кстати, пароль к двери лежит: сегодня это "Перуджа".
     - Человек, укравший "Мону Лизу"? Забавно, - затащив второго, ответила Касуми. - Вот только одного пароля будет мало: помимо пароля, который голосовой, кстати, тут ещё кинетический барьер и сканер ДНК. Система защиты EX-700, кажется. Считается, что взломать её практически невозможно.
     - Считается?
     - Не забывай, с кем разговариваешь, Ганн. Пароль у нас уже есть, ДНК можно раздобыть в спальне Хока, голос - ещё проще: просто поговорить с ним "за жизнь"...
     - А питание барьера можно вырубить из комнаты охраны, - закончил за воровку Шепард, и названый элемент защиты отключился. - Я займусь голосом, а ты - ДНК. Да, я оставил тебе под Сареном небольшой сюрприз. И не беспокойся за размер - я снял твои параметры, как только ты попала на борт корабля и подогнал под тебя.
     "Хм, и что бы это могло быть", - подумала воровка и полезла в тайник. В нём помимо брони Железного Человека и стрелкового оружия был небольшой кофр с надписью "Чёрный Лотос".
     - Мило...
     Банкетный зал. Соломон Ганн
     А вот и ты, приятель... Записывающее устройство - работает. Ладно, Хок, давай пообщаемся.
     - Отличная вечеринка, мистер Хок, - присоединился я к группе вокруг Донована.
     - Рад, что вам нравится, мистер Ганн, - пожали мы руки. - Надеюсь, небольшая заминка с вашим подарком не оставила вам неприятного осадка.
     - Ничуть. Но всё же, кто осмелится вломиться в дом к Доновану Хоку? - кроме меня. А от меня никакая охрана не спасёт.
     - В нашей с вами работе, Ганн, есть свои сложности. Мало кто понимает, как сложно уберечься от варваров. Сейчас всех интересуют комфорт, развлечения, любовь... - отхлебнул он вина и подошёл к фонтану. - Никто не видит, как хрупка Галактика на самом деле. Обывателям об этом и думать не приходится, - отмахнулся Хок от чего-то и развернулся ко мне лицом. - А почему? Просто люди вроде меня и вас делают грязную работу, за счёт которой всё и держится. Этот праздник для нас - санитаров Галактики! Мы не даём рассыпаться в прах хрупкой иллюзии мира. Пусть же для нас всегда будет работа! - поднял он бокал. Остальные зааплодировали.
     - Хороший тост! - повторил я жест Хока, после чего осушил бокал. А в жизни он такое же трепло, как и в игре.
     - Приятного вечера, мистер Ганн, - направился Донован к другой группе гостей. Так, этого должно быть достаточно, чтобы синтезировать голос.
     - Изуми, что у тебя? - отошёл я в сторону от основного скопления народа, чтобы связаться с воровкой.
     - Почти всё. Слушай, а можно оставить эту штуку себе насовсем? Пожааалуйста!
     - Конечно, можно. Давай, не задерживайся, - направился я к хранилищу, аккуратно просачиваясь через гостей.
     Пока никто не видит, сворачиваю за угол и спускаюсь по лестнице. Тут уже имеются небольшие отличия от игры: из жилой части дома вход в коридор только один, а на противоположной стороне находится лифт, ведущий к гаражам. Оттуда и притащили статую Сарена.
     - Я уже у лифта, - вошёл я в комнату, где находились лифт в хранилище, наш "троянский конь" и ещё куча разных дорогих подарков от гостей. - Где ты?
     - У тебя за спиной, - раздался голос Касуми. Обернувшись, я увидел воровку в сделанном мною стелс-костюме.
     - Ну как? Теперь у нас всё есть? - переслал я ей запись голоса Хока.
     - Да. Дай мне минутку, и я открою нам проход. Ты пока можешь переодеться, - подошла к пульту управления системой Касуми и начала обход. Я же полез за своей стелс-бронёй.
     - "Перуджа", - прозвучал голос Донована, и замок на двери загорелся зелёным. Мисс Гото только что закончила с системой безопасности, а я нацепил только половину всей брони.
     - Ты чего так долго? Прям как девушка.
     - Обычно эту штуку на мне, в буквальном смысле, собирает специальная машина или я залезаю в уже собранный костюм "через спину". Лучше помоги с нагрудником.
     - Ох. Какой же ты беспомощный, капитан, - подошла воровка и взяла заднюю часть нагрудника. - Уф! Ну и дура... Как ты носишь эту штуку? - простонала она, приладив к моей спине деталь.
     - Это - экзоскелет, - приложил я к груди переднюю часть, и две половины автоматически соединились намертво. - Его тяжело носить только в выключенном состоянии. Дальше я сам. Спасибо, - потянулся я за "руками" костюма.
     - Проверю камеры в лифте, - ответила Касуми. Так, дальше должно быть проще.
     Хранилище ценностей Донована Хока. Спустя семь минут
     - Знаешь, а коллекция Хока довольно... бессистемна, - разглядывал я статую ТОГО САМОГО огра. Интересно, а кто вообще её сотворил? - Он просто собирает всё, что стоит достаточно дорого. Готов поспорить, что на выставках этот идиот ориентируется исключительно по ценникам.
     - Согласна, - бродила Касуми между рядами, высматривая "серый ящик" Кейдзи. - Абсолютно безвкусные вещи, соседствующие с настоящими легендами... Да этого придурка повесить надо.
     - Хм. СУЗИ, можешь помочь нам с поисками? - присоединился я к воровке в хождении между рядами "экспонатов".
     - Запускаю сканирование, - ответила ИскИн. - Нашла. Второй ряд от головы Статуи Свободы и третий ряд от стены, по левую руку от вас, капитан.
     - Ага. Нашла! - оказалась в указанном месте воровка. - Вот он... - активировав инструментрон, приступила она к сканированию небольшого чипа в прозрачной коробочке.
     - Ну что там? - подошёл я.
     - Зашифровано. Хок так и не смог взломать его. А ведь у него было достаточно времени... Ладно. Берём "ящик" и валим.
     - Давай, - направились мы к лифту, где нас ждала статуя-тайник. Зачем мы опустили её сюда? Так, последняя корректировочка: под позолоченной оболочкой Сарена скрыта мощная бомба, которая способна разнести всё хранилище. Это во-первых, отвлечёт всех от пропажи двух гостей, и, во-вторых, это будет крайне эпичная подлянка этому засранцу.
     - Отлично! - установил я Сарена прямо посередине хранилища и, активировав таймер, вернулся в лифт. - Теперь точно можно валить.
     - Жаль, что мы не увидим лица Хока, когда он узнает о взрыве, - нажала на кнопку "вверх" Касуми.
     Несколько секунд подъёма - и мы вернулись обратно. Теперь, согласно плану, мы спускаемся в гараж. Врубаем стелс и выходим в коридор. Всё чисто. Сворачиваем направо - и перед нами ещё один лифт, но уже в гараж Хока.
     - Сколько у нас ещё времени? - нажала на кнопку воровка.
     - Три... Два... Один... Эй?! Я сказал "один"!
     БАБАХ!!!
     Ударная волна оказалась достаточно мощной, чтобы и нас слегка тряхнуло. Ну, точнее тряхнуло Касуми, а я стоял как стоял.
     - Приехали, - открылись двери лифта. - Выбирай любого из этих красавцев.
     - Любого, говоришь... Тогда - его! - подбежала она к белому кару и начала взлом. - "Рейзорблейд". Всегда мечтала покататься на таком. Готово. Запрыгивай! - уселась воровка на месте водителя.
     - Я своим ходом. Догоняй, - вылетел я из гаража. Мисс Гото вылетела следом. И всем было наплевать, что самый дорогой кар Хока улетел без своего хозяина.
     "Нормандия". Комната для брифинга
     В комнате находились только я и Касуми. Сейчас мы должны были решить, что делать с "серым ящиком" Кейдзи Окуды, но прежде... Прежде им нужно было попрощаться.
     - Всё готово, - перевёл я зал в режим рубки связи. Чип был установлен в разъем в столе-проекторе, а система перенастроена для просмотра содержимого импланта.
     - Спасибо, - встала в центре комнаты Касуми и активировала свой "ящик", чтобы подключиться к "ящику" Окуды.
     - Касуми, если ты это видишь, значит, я мёртв, - я так же подключился к просмотру. Нет, дело не в том, что мне приятно наблюдать, как кто-то просматривает прощальное сообщение от покойного близкого. Я хочу понять, смогу ли отделить информацию, из-за которой убили Кейдзи, от его воспоминаний. - Вся информация, которую мы нашли - здесь. Она очень опасна. Если её хоть мельком увидит Совет... Альянсу грозит большая беда. Касуми, я... я зашифровал информацию, чтобы сохранить её. Ключ к шифру я загрузил в твой "серый ящик", чтобы никто не смог получить к ней доступ. Но если кто-то узнает об этом, когда я буду мёртв... Значит, я навлёк на тебя опасность, любимая, - да ладно?! А я думал, что это её ещё больше обезопасило бы. Нда... Этот Окуда был профессионалом с большой буквы! Или это просто я слаб в нейроимплантах... Я перебрал уже вариантов десять, наверное, и ни один из них не помогает отделить информацию от воспоминаний.
     - Прошу тебя, Касуми, - продолжалось, тем временем, сообщение. - Уничтожь эти файлы. Только так я смогу уберечь тебя.
     - Я... Я не могу это сделать. Это всё, что осталось!
     - Прощай, Касуми. Я люблю тебя, - закончилось сообщение, и девушка отключилась от "ящика" и взглянула на меня с надеждой, что я нашёл способ удалить опасную информацию, не трогая воспоминания с "ящика".
     - Боюсь, нам придётся выполнить его просьбу, - сказал я то, чего говорить совсем не хотел, - разделить файлы невозможно.
     - Я так и знала... - поникла она. - Он был мастером своего дела. Но... спасибо, что попытался. Шепард, неужели нельзя по-другому?
     - Хок определённо не единственный, кто гоняется за этой информацией. Пока ты в моей команде, никто до тебя не доберётся. Но... ты же не захочешь остаться тут навсегда.
     - Ты прав... - дрожащим голосом произнесла она и потянулась к инструментону. - Прощай, Кейдзи...
     "Серый ящик" Кейдзи Окуды был отформатирован.
     - Эй, - приобнял я плачущую девушку. - Тебе не нужны никакие "ящики", чтобы помнить его. Дорогие нам люди живут не в нейрочипах, а здесь, - указал я на сердце. - Это куда более надёжный носитель информации.
     - Она была тебе так дорога? - спросила Касуми.
     - Да. Я был готов отдать за неё жизнь. - и отдал. - Идём. Тут недалеко есть бар.
     - Напьёмся до потери пульса?
     - Именно так.

Примечание к части

     *Я так и не нашёл его настоящего имени, так что выдумал его сам.
>

Миссия на лояльность: Заид Массани

     Жилая палуба "Нормандии". 12.39 по корабельному времени
     - У-у-у... - стонала воровка с похмелья, сидя за столом. - Последние две бутылки были явно лишними... Эй! А почему это я ОДНА страдаю, если ты выпил вдвое больше меня?
     - Генетические модификации, кибернетические импланты и опыт службы в "Дельте", - пояснил я.
     - Жулик... - отхлебнула она из стакана с "антипохмелином". - Бе! Какая гадость.
     Вроде бы Касуми приходит в норму после всей этой истории с "серым ящиком". Конечно, вот так сразу отпустить прошлое не выйдет, но... Выздоровление уже не за горами.
     А в данный момент Джокер ведёт корабль к планете Зоря, чтобы мы разобрались с проблемами Заида. В такие моменты чувствую себя не капитаном новейшего корабля, а "мозгоправом" каким-нибудь: слетай туда, спрячь того, убей этого, укради то... И всё ради душевного спокойствия отдельно взятого боевика! А ведь ещё есть Грант, который со дня на день начнёт буянить в несколько раз больше обычного, Мордин со своим учеником и Джейкоб с его папаней... Ах, да! Потом ещё к нам присоединится Самара. И Легион. И когда при таком плотном графике Галактику спасать?
     - Ладно, - встал я из-за стола, - я работать, а ты отдыхай, Касуми. Сегодня даю тебе выходной.
     - Ну и славно... - растеклась она лужицей по столу.
     БИЦ. Мастерская Тони Шепарда
     - Пятый трек, пожалуйста, - вошёл я в "отбитое" у Тейлора помещение, и спустя пару секунд заиграл обозначенный трек.
     Back in black!
     I hit the sack.
     I've been too long, I'm glad to be back.
     Конечно, после переделки помещение сильно изменилось и теперь напоминало мой старый гараж, только поменьше хлама, деталей и прочего.
     - Так как, СУЗИ, уже определилась с требованиями к своей мобильной платформе? - подошёл я к столу, где лежала груда металла, которая в скором времени должна стать второстепенным телом ИскИна.
     - Пока нет. До сих пор разрываюсь между лазерами из глаз и ракетной установкой в руке.
     - Смешно. Делаешь успехи. А если серьёзно?
     - По сути, это разведывательно-диверсионная платформа. Значит, лучше обойтись без встроенного вооружения. Можно укреплённый корпус, чтоб был способен выдержать огонь из лёгкого оружия, но подходящего веса: нельзя, чтобы меня вычислили из-за большей, чем положено для человека, массы тела. Так же предлагаю сделать упор на скоростных и акробатических возможностях платформы. Но и про силу забывать нельзя: платформа должна превосходить тренированного солдата. Желательно, в несколько раз. И ещё одно: платформе необходимо обладать располагающими внешними данными.
     - Заказ принят, - начал я манипуляции с голографической схемой. - А по поводу внешних данных не беспокойся - всё будет сделано на высшем уровне.
     - Главное, не пытайтесь сделать девушку своей мечты, капитан. Я против служебных романов, - съязвила ИИ.
     - Научили на свою голову... - проворчал я, не отрываясь от работы.
     - Шепард, а что насчёт "Ярости"?
     - Да ничего: на корабле не хватает материалов для сборки, поэтому ею занимается "Фьючер Тех". После Зори заберём его с Иллиума. Вместе с дополнительным оборудованием.
     Спустя три часа
     (Трек на фоне - AC/DC - TNT)
     - Шепард..., - коснулся кто-то моего плеча.
     - А! Миранда, какого чёрта вы подкрадываетесь ко мне? - обернулся я.
     - Такого, что вас уже десять минут как ждут в брифинг-зале: мы прибудем на Зорю через час.
     - СУЗИ, почему ты мне не сообщила?
     - Я сообщила вам десять раз, - ответила она. - Но вы были так сильно погружены в работу, что совсем не слушали меня.
     - Ладно, Жнец с вами... Идёмте, - я оставил на столе груду деталей, уже обретающих форму, и проследовал в комнату для брифинга, где вовсю вещал Заид.
     -...и вот здесь мы войдём на территорию завода, - он указал на один из входов на голографической схеме.
     - И что дальше? - поинтересовался Гаррус.
     - И всё. Дальше мы ищем Видо, находим, я привязываю его задницу к дезинтегрирующей торпеде и пускаю его в ближайший астероид.
     - А я ещё на планы Шепарда жаловался... - покачал головой турианец. - О! Вот и ты, Шеп. Надеюсь, хоть у тебя есть НОРМАЛЬНЫЙ план.
     - Мой план нормальный! - возмутился Массани.
     - Твой план НИКАКОЙ! - был несогласен Вакариан. - Нас засекут раньше, чем мы доберёмся до входа, и в лучшем случае устроят засаду, а в худшем - перебьют заложников.
     - К чёрту заложников! Я здесь из-за Видо.
     - БРЕЙК!!! - прервал я зарождающуюся потасовку "ренегаты против парагонов". - Все успокоились - капитан на палубе. Заид, Гаррус прав: план - дерьмо. Зачем переть всей толпой по вполне очевидному маршруту?
     - Они все - очевидные, - парировал Заид. - Эта планета - сплошные джунгли. Нормальных троп немного, и все патрулируются, а по ненормальным я бы идти не рискнул.
     - Просто слушай, что я скажу. Разделимся на две группы: первая - Заид, Грант и Джейкоб - высадится на "Кадьяке" в указанной Заидом точке и проследует по его маршруту... Короче, следуете плану Массани, привлекая к себе внимание. Вторая группа - Миранда, Гаррус и Мордин - десантируется на "Молоте" здесь, - ткнул я пальцем в точку в нескольких километрах от завода, - и двинутся по главной дороге к "парадному" входу. Система маскировки позволит незаметно приблизиться практически вплотную. Я же при необходимости обеспечу воздушную поддержку. Суть вот в чём: "Светила" решат, что группа Заида только одна и собирается ударить именно по западному входу. Следовательно, и основные силы будут сконцентрированы там. Но основной удар будет нанесён по главному входу! И пока наёмники будут разбираться, мы все уже окажемся внутри. Есть вопросы? Нет вопросов. Всем готовиться к высадке.
     И теперь Заиду не придётся поджигать весь завод, чтобы добраться до Видо.
     После высадки. Оккупированный "Синими Светилами" завод
     "Вот ведь пироман недоделанный!!!" - думал я, пробиваясь вперёд с помощью установленной в предплечье криопушки.
     БАБАХ!!!
     - Ай! - прилетело мне по голове чем-то тяжелым. Хорошо, что я в шлеме.
     Грёбаный долбанутый старик! Какого хрена он подорвал те трубы?! Неужели было сложно подождать минуту? Группа "Молот" уже подъезжала, а я вот-вот бы вынес ворота. Хорошо, что я предусмотрел такой вариант и заменил оружие в правой руке.
     БАБАХ!!!
     - Пульт системы пожаротушения наверху. Пожалуйста, скорее! - сообщил мне по громкой связи один из рабочих.
     - Уже иду, - бросил я, поливая по дороге очаги огня из пушки.
     БАБАХ!!!
     Когда я поднялся на верхние мостки, одна из балок обрушилась и отрезала пеший путь к пульту управления. Хорошо, что мне это не помеха.
     Перелетаю на другой конец, прямо к двери. За дверью - комната управления. А вот и нужная консоль, у окна... Отключить подачу топлива... Перекрыть клапаны... И включить режим пожаротушения принудительно... Готово! Удивительно, как "Светила" за полтора месяца умудрились довести завод до того, что даже самые базовые системы, как система пожаротушения, перестали корректно работать? Всё, что я сделал, должно было произойти в автоматическом режиме. Ужас...
     Тем временем. Заид Массани. Топливный склад
     - Шепард, где тебя носит, чёрт тебя дери?! - орал я по каналу связи, периодически охаживая наёмников из своего укрытия.
     - В рабочем цеху, изображаю службу спасения. По твоей милости, между прочим. Так что даже и не думай возмущаться по этому поводу!
     - Если бы я этого не сделал, Видо покрошил бы нас! - пустил я в сторону двух придурков, укрывшихся за трубой, фугасную гранату.
     - Ваших щитов хватило бы на пятнадцать секунд шквального разнокалиберного огня! А мне для наведения нужно было лишь три!
     - Просто дуй сюда, пока Видо не смылся! - ещё один засранец попытался подобраться поближе. Беру на прицел... и длинная очередь успокаивает турианца навсегда - от головы остаётся только половина.
     - Сами разбирайтесь: мне тут пожаротушение в каждом цеху чуть ли не в ручную запускать, - отключился Шепард. Задница...
     - А я говорил тебе! - запустил в кого-то "деформацией" подбежавший Тейлор. - И теперь, пока капитан занят пожаром, мы остались без основной ударной силы.
     - ЭЙ?! - возмутился Грант, поливая противника огнём из нового дробовика. - А я тогда кто?!
     (http://th03.deviantart.net/fs71/PRE/i/2013/242/f/9/raiion_ear_er14_by_calates-d6kbwge.png)
     - Запасной вариант, - раздался по нашему внутреннему каналу связи ехидный комментарий снайпера, после чего последовал характерный звук выстрела его гибридной винтовки, и на головы группе "Светил" упал бак с горючим. И, судя по мощному взрыву, далеко не пустой. - Комбо.
     - Ха! Смотри и завидуй, гребенчатый. Граааа!!! - рванул в атаку кроган, сметая всех, кто оказывался на пути.
     - Давно пора! - рванул я следом, прикрывая "танк номер два" с фланга. Тейлор рванул вслед за нами.
     Перемахиваю через трубу, одновременно разнося показавшего свою уродливую морду батарианца. Очередь сносит и без того просевший щит и делает несколько лишних дырок в засранце. Следом в открывшуюся справа дверь отправляю гранату и бегу дальше. Крики наёмников заглушает взрыв гранаты повышенной мощности. А впереди небольшая лестница, которую уже успел преодолеть Грант: сейчас кроган отбивается от наёмников перед мостом. А вот двоих он пропустил.
     Сменив термозаряд, открываю шквальный огонь, чтобы загнать их обратно в укрытие. Вот щиты одного из них вспыхивают и исчезают, заставляя его вернуться в укрытие, а его напарник следует за ним: видать и у него щит почти на нуле. А вот у моего "Призрака" раздаётся мерзкий сигнал оповещения о перегреве клипсы. Задница! Надо сказать Шепарду, чтобы он всё наше оружие модифицировал на манер "Костура" с его двойной системой охлаждения...
     Прежде чем я успеваю сменить термозаряд, а те олухи успевают понять, что я безоружен в данный момент, эти двое оказываются поднятыми в воздух биотикой. Затем следуют два выстрела, рвущих "Светил" и их броню на части: турианец тоже ворон не считает.
     - ИМИР! - орёт Тейлор, заметив раскладывающегося меха.
     - Я - КРОГАН!!! - орёт Грант, расправившись со своими наёмниками и несясь на робота. Бедный ИМИР...
     - Это Миранда, - внезапно раздалось у нас в шлемах, - я не хочу вас торопить, но тут к заводу прибывают летуны, а "Молот", даже наш - это не "Гризли" и даже не "Мако", против массированного обстрела долго не протянет.
     - Мы почти всё, - ответил кроган, доламывая меха. - Эй, Массани, ты собираешься убить этого Видо или нет? - кивнул он в сторону дверей.
     - Обязательно, - рванул я к выходу. Только бы успеть...
     СУКА!!!
     - Не в этот раз, Заид, сукин ты сын, - зазвучал голос этого ублюдка из громкоговорителей стартующего летуна - Увидимся ещё лет через двадцать.
     - А-А-А-А!!! - в бессильной злобе просто жму спуск до перегрева, надеясь что хоть одна пуля каким-нибудь чудесным образом достанет эту сволочь. Вот только чудес не бывает.
     *ВЖУХ*
     Или бывают... Только что мимо нас на полном ходу промчался Шепард, а сейчас он схватил летуна за хвост и раскручивает вокруг себя.
     - Принимайте подарочек, - метнул он летуна обратно на посадочную площадку. Хорошо, я успел отскочить.
     - Чтоб тебе "букет Омеги" подцепить... А предупредить нельзя было?!
     - А это тебе за подрыв завода, - приземлился он рядом со мной.
     БАБАХ!!!
     Рванул бак, рядом с которым разбился транспорт. Летун загорелся, но десантный отсек остался невредим.
     - Заид! - бешено колотил в заклинивший люк Видо. До чего живучая сволочь, однако. - Прошу, помоги мне! Мы можем всё уладить! Чего ты хочешь? Денег? Снова руководить "Светилами"? Прошу, я всё сделаю!
     - Шепард, что с ним будет, если оставить всё как есть? - спросил я.
     - Топливные баки сдетонируют, - ответил он.
     - Вот и хорошо. Прощай, Видо. Надеюсь, у тебя там работает кондиционер, - развернулся я к выходу.
     - Эй! Кто-нибудь! Вытащите меня отсюда! Прошу! - раздавалось нам вслед, но никто не обращал внимание на этого гада. А через несколько секунд прогремел взрыв.
     - А что с подкреплением? - внезапно спросил Тейлор. - Ну, с теми, о которых доложила Миранда.
     - Эти модели слишком медленные, - ответил Шепард.
     Вот ведь крутой засранец, везде успел!

Примечание к части

     Извиняюсь за маленькую и неинтересную главу, но писалась она через "не могу". Да и хочется уже перейти к первой встрече Тони и Ко с коллекционерами. Кстати, там вас ожидает небольшой и, надеюсь, приятный сюрприз:)
>

Mass Effect: Paragon Lost - How It Should Have Ended

     Иллиум. "Future Technologies". На следующий день
     Нда... А заводик-то не маленький. Здоровый комплекс на окраине Нос Астры со своими собственными доками в количестве пяти штук, большим административным корпусом и ещё большим самим заводом, оборудованным по последнему слову техники. Здесь можно производить практически всё, что угодно! Научное или медицинское оборудование, оружие, технику... Да хоть зубные щётки на ядерном реакторе! Единственное - здесь нельзя строить корабли, но их комплектующие - запросто. Также тут можно проводить ремонт небольших судов типа фрегатов, корветов или грузовых транспортов.
     А сейчас я и Гаррус, сопровождаемые саларианцем Шого Вейном, местным администратором, направлялись в кабинет гендиректора.
     - Мистер Старк обо всём распорядился ещё до вашего прибытия, капитан, - болтал без умолку Шого. - Так что погрузка не займёт много времени - всё уже давно ждёт вас в доке. Должен признать, директор Старк - выдающийся гений! Как руководитель и организатор, так и как изобретатель. То, что мы тут производим, обгоняет свои аналоги лет на пять-семь! Пять лет! Вы представляете, как это много для современности? И ведь это касается всех наших направлений. Конечно, мистер Старк не занимается всеми нашими проектами лично, но технологии, которые в них используются, именно его творения. А уж про то, как он умудрился превратить "гаражную мастерскую" в одну из крупнейших фирм на Иллиуме, я вообще молчу! Гений, одно слово. Жаль, что я не знаком с ним лично, что довольно странно: он никогда не бывает на рабочем месте. Но это не страшно: его зам недавно прибыла и уладила все вопросы.
     - Доктор Т'Сони здесь? - удивился я. А мы тем временем уже добрались до лифта, который и доставит нас в мой... То есть, в кабинет Старка.
     - Да, - тут же ответил администратор, выбрав нужный этаж. - Сначала меня немного смутил её возраст. Ну, сто восемь лет - это, конечно, много, но только по меркам таких быстроживущих рас, как моя или ваша. А вот по меркам азари она совсем недавно перестала считаться подростком. Но! Когда она взялась за работу, я понял, что свой пост она получила не за внешние данные. Хотя, я думаю, что это тоже сыграло свою роль... Кхм-кхм, - осёкся он, когда понял, что его начинает заносить. - Короче говоря, сейчас всё в порядке. Кстати, капитан, а чем вы, собственно, занимаетесь в нашей компании? "Нормандия" больше похожа на боевой корабль, чем на исследовательский.
     - "Нормандия" - многоцелевое судно, - туманно ответил я. - К сожалению, о своих задачах я рассказать не могу - личное распоряжение директора.
     - Ну что ж, как скажете, - пожал плечами саларианец.
     - Первый раз вижу, чтобы любопытство так быстро гасло, - вставил свой комментарий Гаррус.
     - Я не первый год в корпоративном бизнесе, - пояснил Шого. - Во многом благодаря тому, что никогда не лезу в дела своего начальства. Если мистер Старк считает, что ему нужны передовой боевой фрегат и отряд оперативников - значит, так нужно. В конце концов, у меня свои обязанности: следить за этим конкретным заводом "Фьючер-Тех". О! Наконец-то приехали. Прошу за мной, - вышли мы из лифта в короткий белый коридор, на другом конце которого была дверь, ведущая в кабинет гендиректора. - Кстати, капитан, а вы случаем не родственник того Шепарда, что первый спектр-человек был?
     - Однофамилец, - соврал я.
     - А, ясно, - ответил он, когда мы подошли к двери. - Доктор Т'Сони, - первым зашёл в кабинет Вейн. - Капитан Шепард и шеф Вакариан прибыли.
     (http://furniture-good.ru/wp-content/uploads/2013/06/ofis.jpg)
     - О! - оторвалась от консоли Лиара. - Уже? Спасибо, Шого, можете быть свободны.
     - Как скажете, доктор, - он покинул кабинет.
     - Рада видеть вас, ребята, - поприветствовала нас Ли. - Похоже, дела у вас идут как надо.
     - В принципе, можно так сказать, - ответил Гаррус, садясь в одно из кресел.
     - Как у тебя-то дела? - спросил я, заняв второе кресло.
     - Не жалуюсь. Благодаря Глифу мне удалось привести в порядок сеть Посредника и его файлы. Так же я успела решить несколько проблем с местными властями.
     - Что-нибудь важное?
     - Ой, нет. Обычная бюрократия, Джон. Ах, да! Чуть не забыла... Я тут присмотрела ещё один комплекс на Новерии. Нужно брать, пока есть возможность.
     - Конечно, берём, - ответил я. - А что по поводу верфей? Есть что-нибудь подходящее?
     - У Посредника есть парочка. Плюс нашла ещё одну в Траверсе. Но этого мало для подобного проекта: на трёх верфях собрать целый флот за несколько месяцев - нереально.
     - Корабли - это полдела, - вклинился Вакариан. - Нужны экипажи. Даже если ты собираешься автоматизировать их по максимуму, без минимального экипажа корабль никуда не полетит, а армия Посредника не так уж и велика.
     - В таком случае, найдём ещё. Не поверю, чтобы в галактике был дефицит безработных или слабооплачиваемых специалистов. Ладно, пока мы здесь, надо бы поплотнее заняться делами компании. Да и "Норме" надо бы устроить техосмотр. Амортизация и тому подобное... Останемся тут на денёк-другой.
     - Поддерживаю, - согласился турианец. - Да и команде отдых не помешает.
     - Ага. Миранда, - вызвал я старпома, - отпустите экипаж в увольнительную до завтра... И Гранта - ко мне, - вспомнил я про буйного крогана. - Чтобы дров не наломал.
     - Принято, капитан, - раздался ответ из коммуникатора.
     На следующий день. 15.09 по местному времени. Док "Нормандии"
     - И в той штуке - мой бронекостюм? - никак не унимался Грант, когда я рассказал ему про "Ярость", которая сейчас находилась в контейнере, в ангаре "Нормандии".
     - Да. Ты уже пятый раз спрашиваешь.
     - А он круче, чем у гребенчатого?
     - А это ты спрашиваешь в десятый раз. И ответ не изменился - "да", - мы зашли в ангар корабля.
     - А он круче... твоего? - осторожно спросил кроган.
     - Смотря с какой стороны посмотреть: твой выигрывает по силе и бронированию, но ЖЧ быстрее и лучше вооружён. Так что... Я тебя уделаю, - ядовито улыбнулся я.
     - Хм, - расстроился Грант, но тут же забыл о своей обиде, когда увидел их. - А это что такое?
     - Дроны-истребители "Тень". Две штуки. Это опытные образцы, но если проявят себя хорошо, то пустим в "серию".
     (http://adamkop.deviantart.com/art/Star-Wars-Sienar-Fighter-Prototype-414623075)
     - И нафига они?
     - Разведка, воздушная поддержка. Ладно, пошли к твоей броне, будешь привыкать к ней.
     - Шепард, постой! - внезапно раздался голос Лиары у меня за спиной.
     - Что такое, Ли? - обернулся я.
     - Куда ты сейчас собираешься лететь? - спросила, подбежав, она.
     - К Дальнему Ободу. Есть информация, что Тали сейчас крутится в том районе.
     - Отлично! Значит, тебе по пути. Такое дело: со мной связалась моя подруга и попросила достать ей кое-какое оборудование. Оно, собственно, вот, - указала она на контейнер размером с контейнер брони Гранта. - Его сделали и упаковали, осталось лишь доставить адресату.
     - А почему я? Нет, мне не сложно, тем более, если это по пути, но разве "грузовиком" не проще?
     - В данный момент у компании нет свободных грузовых кораблей, а нанимать частника из-за одного контейнера - дорого. Тем более, когда есть знакомый капитан с самым быстрым кораблём в галактике, у которого полупустой трюм и кто отвезёт мой груз за бесплатно, - улыбнулась Т'Сони.
     - Издеваешься?
     - Да. Так ты отвезёшь? Пожа-а-алуйста, - блин, кот из "Шрека" отдыхает.
     - Эх... Ты хоть скажи, куда везти надо.
     - Да недалеко. На Фел Прайм.
     Спустя несколько часов, после отлёта. Где-то в космосе
     - Так значит, теперь мы грузчиками у археологов на полставки подрабатываем? - съязвил Джокер, когда я после долгой работы над мобильной платформой СУЗИ развалился в кресле второго пилота.
     - Ей нельзя было отказать. Ты не хуже меня знаешь, как доктор Т'Сони умеет строить грустные глазки.
     - О да! Лиара у нас спец по этой части. Чего только стоит охмурение сурового и принципиального первого спектра-человека. Что хоть за планетка-то?
     - Да так... Один город на всю планету. Одна из немногих колоний в Терминусе, лояльных к Альянсу Систем. Градообразующее предприятие - фармацевтическая компания, поставляющая Альянсу различные препараты. В частности, является одним из главных производителей и поставщиков панецелина, - Фел Прайм... что-то знакомое. Где же я слышал это название?
     - А зачем им тогда археологическое оборудование? - поинтересовался пилот.
     - Изучать вездесущие протеанские руины, конечно же.
     - Ой! - скривил лицо Джефф. - И что там ещё можно нового изучить? Всё уже давно известно: давным-давно жили протеане, потом прилетели Жнецы, и протеане жить перестали. Точка.
     - Ага, вот только официальная версия звучит несколько по-другому.
     - Шепард! Коллега! Срочно в мою лабораторию! - заставил подскочить нас с Джокером голос Мордина по интеркому. - Защита от роя. Прорыв! Ваша теория оказалась верна. Нужна ваша помощь!
     - Сейчас буду, - ответил я. Ни минуты покоя.
     9.21 по корабельному времени. Каюта капитана. В часе полёта от Фел Прайм
     Хех. Моя задумка оказалась жизнеспособной! Вчерашняя серия опытов это доказала. Осталось только оснастить каждый наш костюм системой пассивной и активной защиты от роя - и дело в шляпе.
     Хм, от агентов, наблюдающих за Горизонтом, не пришло ничего интересного: пушки в колонию доставили и уже начали устанавливать, но специалист от Альянса в лице Аленко так и не объявился. И никаких странностей замечено не было. В принципе, логично, ведь Призраку нет смысла заманивать в колонию жуков посредством слива им инфы о присутствии на Горизонте одного из моих бывших сопартийцев. Да и сам "сопартиец" не объявлялся. В принципе, данная ситуация не критична: если коллекционеры не объявятся сами в ближайшее время, устрою слив информации самостоятельно. Вот только приманкой будет "Норма". Обойдусь без колонистов. А там уже и коды доступа к "Омега-4" добуду и, может быть, ещё чего интересного найду.
     А пока... Пока мне есть, чем заняться - сижу вот, изучаю "Эффект Массы" более детально. Зачем? Сам не знаю. Просто такое ощущение, что я что-то упустил: ни одна раса в современной галактике не пыталась толком развить эту технологию, что странно. Слишком уж они полагаются на этих жуков-империалистов...
     - Капитан, - отвлёк меня голос СУЗИ. - С колонией что-то не то.
     - В смысле?
     - Я не получаю от них никаких сигналов. Вообще ничего. Такое ощущение, что их что-то глушит, - глушит? Так-так-так...
     - Ты думаешь, что...
     - Да. Это очень похоже на работу коллекционеров, - ответила ИскИн. Минутку. Фел Прайм, коллекционеры... Вега! Во время нападения на Фел Прайм погибли его взвод и колония, которую они должны были защитить!
     - СУЗИ, боевая тревога, - вскочил я из-за рабочего стола. - Активировать стелс-системы, десанту приготовиться к высадке, дроны "Тень" приготовить к запуску!
     - Принято. Но Шепард, я могу и ошибаться.
     - Уж лучше мы узнаем, что зря подготовились, - зашёл я в лифт, - чем узнаем, что зря не подготовились.
     Тем временем Фел Прайм. Рядом с подземным фармацевтическим комплексом. Отряд гарнизона колонии "Дельта"
     Под техническими трубами комплекса на поверхности перед огромной воронкой, в которой тот располагался, пряталась группа разумных, состоящая из восьми существ: шестерых бойцов Альянса, человека в штатском и азари.
     - Так! Вижу несколько целей, - сообщил, не отрываясь от прицела своей снайперской винтовки, Милк, профессиональный снайпер. Неприметный мужчина с мышиного цвета волосами и пессимистическим взглядом на мир.
     - Ух... что это за твари? - спросил один, когда изображение с оптики Милка было спроецировано инструментроном инженера отряда - Ники. Молодой паренёк лет двадцати с каштановыми волосами и карими глазами, зачем-то носящий очки. Не солнцезащитные, а обычные.
     - Похоже, они вооружены, - отметила Камилла. Молодая женщина с голубыми глазами и тёмными волосами. Как и Джеймс Вега, она имела воинскую специализацию солдата.
     - Классно! Значит, приглашения на чай от них можно не ждать, - съязвил Асекс. Главное шило отряда и по совместительству единственный их биотик. Блондин с карими глазами.
     - О, чёрт! - скатился вниз с уступа снайпер, прежде чем его обнаружил противник.
     - Видела когда-нибудь таких? - обратился командир отряда - Джеймс Вега - к Трие, азари-учёной, что занималась раскопками на Фел Прайм.
     - Нет, никогда... Но их корабль, похоже, построен по той же технологии, что и найденный нами объект, - ответила она.
     - Значит так, пока не узнаем, что тут творится, считаем тварей враждебными, - обратился ко всем Вега. Также помимо уже представленных разумных тут присутствовали штатный пилот отряда Мейсон, в этот раз выполнявший роль водителя "Мако", и владелец этого БТРа - Менссер, курьер, прибывший в колонию сегодня утром. - Отправляемся на разведку: проникаем через мусоросброс, на глаза им не попадаемся. Всё ясно?
     - Вега, может, оставишь кого-нибудь наблюдателем? - спросил Милк. - Нужно присмотреть за "Мако".
     - Ну да... А кое-кому стоит уже отрастить яйца, - прокомментировала Камилла.
     - Просто предложил, - поднялся на ноги снайпер.
     - Сэр, - внезапно вскочил Ники, - у меня тут входящий сигнал!
     - Сигнал? - удивился лейтенант. - От кого?
     - Не знаю... Так, мне ответить?
     - Давай, - разрешил Джеймс.
     - Привет, есть кто живой? Вас ещё не похитили гигантские прямоходящие жуки? - раздался голос из инструментрона.
     - С кем я говорю?
     - Первый лейтенант ВКС Альянса в отставке и пилот исследовательского фрегата компании "Фьючер Технолоджис" Джефф Моро. А я с кем говорю?
     - Моро? - удивился Мейсон. - Знакомая фамилия...
     - Ну, ты мог слышать её в новостях после битвы за Цитадель в рубрике "пилот первого спектра-человека разносит гигантский дредноут гетов". Хотя на самом деле это был совсем не гет...
     - Чего?! Пилот "Нормандии"?! - обалдел Вега. - Ты что тут делаешь, если это ты?
     - Собираюсь спасти ваши задницы, мой безымянный друг. Но если вам не надо...
     - Ещё как надо! - вклинилась Камилла. - Сколько у вас кораблей и людей?
     - Один фрегат, четверо людей, турианец, саларианец и кроган. А ещё у нас в наличии имеется одна штука Ше... Ай, капитан! Вы чего? Ладно, понял. Короче, вам хватит. И всё-таки, с кем я говорю?
     - Лейтенант Джеймс Вега, спецназ ВКС Альянса.
     - А-а-а... То-то я думаю, что там за дуболом такой, который на простейший вопрос с первого раза ответить не может, а это десантник Альянса, оказывается... Держитесь, скоро будем, - отключился пилот.
     - Если он тот, за кого себя выдаёт, то тебя только что опустил задрот на скрипучих ножках, командир, - прокомментировал последнюю реплику Моро Асекс.
     - Заткнись, Асекс, - бросил ему Вега. - Так, наш план пока не меняется - выходим в разведку. Вперёд, бойцы.
     К сожалению, по-тихому им спуститься не удалось: когда группа покидала мусоросброс, Трия случайно пнула камушек, который, упав с мостков, наделал шуму и привлёк внимание коллекционеров. В результате группу чуть не накрыли шквальным огнём, но народ успел быстро разбежаться по укрытиям и спрятаться. В результате чего, не обнаружив противника, жуки вернулись на свои позиции. Повезло, что тут скажешь.
     - Зашибись, они и летать умеют, - подметил особенность коллекционеров Асекс, когда их группа уходила от того злополучного места. - Знаете, что-то я заскучал по "Кровавой Стае"...
     Не торопясь и оглядываясь по сторонам, группа продвигалась вперёд, ища возможных выживших. Благо, трубы у них над головами и схожесть транспортного пути с траншеей не позволяли коллекционерам разглядеть их с высоты птичьего полёта.
     - Блин, их там целый рой! - прикинул количество противников блондин. - И как один гражданский корабль собирается нам помогать? Их же на подходе грохнут.
     - Меня сейчас больше беспокоит, куда могли подеваться все колонисты... - сказала Камилла. - Тут должно быть полно народу, но мы так никого и не встретили.
     - Ох ты ж... - наконец наткнулись они на колонистов. Правда, валяющихся на земле. - Ждите здесь, - приказал своим людям Джеймс, а сам бросился к людям.
     - Эй, вы меня слышите? - склонился он над одной женщиной, проверяя её пульс. Глаза женщины были открыты, и, казалось, что она вполне в сознании. - Пульс есть, похоже, она просто парализована, - подал лейтенант знак остальным подойти.
     - Что за хрень? - обалдел от увиденного Асекс.
     - Следов борьбы не видно, - копался в инструметроне Ники. Вдруг где-то вдалеке раздался женский крик.
     - За мной! - стартовал первым лейтенант Вега, остальные бросились следом.
     Добежав до следующего поворота, группа остановилась.
     - Значит так, мы почти на месте, но дальше прятаться негде, - объяснял ситуацию Джеймс. - Если будем двигаться скопом - нас заметят. Оставайтесь здесь, а я пойду проверю.
     - Я пойду с тобой! - бросилась вслед за лейтенантом азари.
     - Трия, стой! - попыталась остановить учёную Камилла, но та не слушала.
     - Вега, - озиралась по сторонам Трия в поисках бойца. В этот момент кто-то схватил её, и зажав рукой рот, потащил с дороги.
     - Тише, - шепнул Джеймс и, убедившись, что азари не начнёт кричать, отпустил её. - Я же приказал остаться.
     Но Трия ничего не ответила, лишь смерила бойца грозным взглядом (хотя её взгляд вряд ли испугал бы даже пыжака).
     - Ладно, идёшь со мной, - решил, что сейчас не время для споров, Вега, и они вместе продолжили путь.
     - МАМОЧКА!!! - раздался недалеко от них истошный вопль, на который десантник мигом сорвался с места.
     - Нет! - забежав за угол, лейтенант обнаружил своих хороших знакомых - колонистку Кристину и её одиннадцатилетнюю дочь Эйприл. Парализованные, как и остальные.
     - Кристина... Чёрт! Эйприл? Нет. Нет-нет-нет-нет! - метался Джеймс от матери к дочке. - Ну же, держись, солдат, - взял он руку девочки. - Я непременно тебя спасу. Обещаю.
     - Они что... - подбежала азари.
     - Нет, просто обездвижены, как и остальные. Враг близко. За мной, - Вега услышал рокот крыльев коллекционеров и потащил Трию в укрытие, которым служила небольшая ниша за трубами на другом конце прохода. Спустя несколько секунд за женщиной и её дочкой прибыли четверо жуков с то ли капсулами, то ли коконами.
     - Что они делают? - наблюдали из укрытия за погрузкой людей в коконы десантник и учёная. Азари попыталась покинуть укрытие и помочь колонистам, но лейтенант остановил её.
     - Высунемся - выпишем себе путёвку на тот свет. Мы найдём возможность спасти их, нужно только... - замолк Вега, услышав характерный рёв двигателей космического корабля.
     В следующую секунду над ними быстро промелькнула большая тень, а коллекционеры отвлеклись от своей добычи и подняли головы. И не зря: тут же на одного из жуков приземлилось, раздавив... что-то? Затем это "что-то" схватило ближайшего противника и запустило его в другого противника, причём с такой силой, что оба, впечатавшись в стену, просто разлетелись на куски, хоть и были достаточно крупными. Последний агрессор (хотя уже не совсем понятно, кто тут агрессор) успел выстрелить в "нечто", но оно не обратило на его оружие особого внимания, схватив жука за голову, после чего из-под ладони что-то вспыхнуло, и голова коллекционера взорвалась. А где-то вдалеке прогремел взрыв, и спустя несколько секунд что-то очень сильно сотрясло землю.
     Тем не менее, это был ещё не конец. Робот (а теперь засевшие в укрытии разумные сумели как следует разглядеть "это" и определить пол человекоподобного робота) обернулся и, задрав голову, начал отстреливаться от прибывающих жуков.
     Сам робот, как уже было сказано, по строению напоминал человека, но был больше и массивнее. Было видно, что его корпус, окрашенный в асфальтовый с серебряным цвета, обладает хорошим бронированием. На предплечьях, сбоку, и на плече у него имелось стрелковое оружие, причём явно крупного калибра, а на ладонях светились странные круги. Вся эта конструкция в целом создавала впечатление опасного противника.
     (http://www.extmovie.com/xe/files/attach/images/1095472/044/096/001/d05f60cc78810036b5048f81a34626c8.jpg)
     Вот робот направил своё оружие в сторону противника и тут же дал залп из всех стволов. Грохот стоял такой, как будто работал взвод с тяжелым оружием. Не сходя с места, машина просто водила руками из стороны в сторону, то скрещивая их, то разводя в стороны, а пулемёт на плече, казалось, жил собственной жизнью и выбирал цели полностью самостоятельно. Вдруг несколько жуков приземлились у робота за спиной и приготовились расстрелять его, но плечевое орудие совершило поворот на сто восемьдесят градусов и превратило противников в фарш, в то время как сама боевая машина, не отвлекаясь, работала по фронту.
     Однако теперь противник решил полностью окружить робота, и тому приходилось буквально крутиться на месте, вырисовывая руками в воздухе замысловатые фигуры. Плечевое орудие не успевало поразить цель, как появлялись ещё несколько, щит робота сиял, поглощая огромное количество огня противника. В итоге машина прекратила стрельбу, вместо этого завела одну руку за спину, а другую согнула в локте и приставила к груди. И как только жуки оказались достаточно близко, с тыльной стороны ладони с каждой руки ударили лазеры, а сам робот начал ещё активнее, чем прежде, вращаться вокруг своей оси, расправив руки, и то поднимая их, то опуская. В конце этого "танца смерти" от коллекционеров остались только нарезанные куски.
     Отстрелив что-то из своих рук, робот подошёл к лежащим в коконах Кристине и Эйприл.
     - Не трогай их! - выпрыгнула из укрытия Трия и, окутавшись биотическим сиянием, рванула на машину. В этот раз Вега не успел её удержать.
     - На, получай! - применила на роботе "бросок" азари, но тот даже не дёрнулся.
     - Трия, назад! - завопил Джеймс, беря на прицел эту машину смерти, хотя понимал, что если этот противник захочет их уничтожить, даже напрягаться не будет.
     - Нормально! Я их спас, а они на меня бросаются! - внезапно совсем не в стиле машин, а как живое существо заговорила эта штука. - И ладно, если бы это был десантник, - указала машина на лейтенанта, - это вполне объяснимо. Но цивилизованная азари?!
     - Ты что или кто такое? - не опуская оружия, спросил Вега.
     - Я - кто. Это на мне экзоскелет такой. А звать меня вы можете Железным Человеком. И ещё одно: я друг доктора Лиары Т'Сони.
     - Экзоскелет?! - Джеймс.
     - Друг доктора Т'Сони?! - Трия.
     - Секунду, - поднял ладонь в жесте "подождите" Железный Человек. - Да. Отлично, а эти двое со мной. И тут гражданские, двое. У вас тоже? СКОЛЬКО?! Не, столько даже мы все вместе не унесём: банально не хватит рук. Да, я тоже думал завести на корабле рахни, но это будет перебор. Хорошо, выдвигайтесь к бункеру, мы доберёмся своим ходом, - закончил переговоры по внутренней связи псевдоробот и обратился к спасённым. - Значит, так, моя команда объединилась с вашей и сейчас двигает к какому-то бункеру. Сказали, что вы знаете, что это за место и сможете провести туда.
     - Вы сказали "рахни"? - не в тему задала вопрос азари.
     - Какая разница, что он сказал? - влез Вега. - Какой-то мутный тип в броне неизвестной модели, да ещё и с такой мощной "экзой" устраивает тут бойню, а после предлагает пойти с ним куда-то! Ты правда думаешь, что мы будем тебя слушать?
     - Парень, если бы я хотел тебя убить, то убил бы. К тому же, я вас спас. Я, конечно, понимаю, что не особо располагаю к доверию, но нормально поговорить мы сможем только в более-менее безопасном месте. И убери ты уже свою пукалку: у меня щит круче, чем у "Гризли", не говоря уже о броне.
     - Чёрт с тобой... - опустил оружие лейтенант. - А что с ними будем делать? - спросил он про колонистов.
     - Вы берёте коконы и ручками толкаете их в нужном направлении, а я вас прикрываю. И не беспокойтесь - они на анти-граве, так что не должны быть тяжёлыми. Ладно, азари, как я понял, зовут Трия, а тебя как?
     - Джеймс Вега. Лейтенант ВКС Альянса Систем.
     - А! Так это с тобой Джокер говорил. Я мог бы и догадаться. Ну, хватайте капсулы и пошли.
     ***
     Перед бункерной дверью отстреливались от коллекционеров, не прекращающих переть с поверхности, объединённый отряд бойцов местного гарнизона и группы невероятно хорошо вооружённых неизвестных, прибывших на помощь колонистам.
     - Чего ты возишься, Ники? - меняя термозаряд, спросила Камилла. - Мы долго не протянем!
     - Говори за себя! - бросило нечто кроганоподобное, закованное в тяжеленный доспех с целым арсеналом на горбе и руках. - О да! Это именно то, чего я ждал всё это время! Гра-а-а-а!
     - Этот парень всегда такой буйный?! - охреневал от "существа" Асекс, пуская очередную "деформацию" в противника.
     - Ты не видел его буйным, - сбил очередного жука бронетурианец.
     - ГИЛЬЗА?! - обратил внимание на упавший на землю после выстрела металлический цилиндр Милк.
     - Не отвлекаться! - ткнул в спину расслабившегося снайпера саларианец, так же в явно нестандартной броне. - Стрелять в жуков! И как только учат солдат Альянса? Специалист Ники. Почему так долго?!
     - Дверь повреждена! Нужно время, - оправдывался инженер.
     - ДИ-ЛЕ-ТАНТ! - подбежала к нему девушка в лёгкой чёрной броне. - Иди и стреляй в жуков! Сама справлюсь!
     - Эй, туриашка, я уже могу всё взорвать нахер? - поинтересовался "танк", не отрываясь от умерщвления коллекционеров.
     - Нет, пока Ше... То есть, капитан не доберётся до нас! - снёс ещё одного жука, находящегося под прямым управлением, тот.
     - Что-то он долго, надо заметить, - впечатал в стену троих жуков человеческий мужчина в наименее массивном доспехе.
     - Да вот же он! - услышала женщина в сине-белой броне из команды спасателей приближающийся грохот пулемётов. Через пару секунд к бункеру прибыла вагонетка с тяжеловооружённым человекоподобным роботом на крыше.
     - Выкусите! - пустил он с руки ракету в тоннель. Завал получился знатный!
     - ЭЙ! Я хотел всё тут взорвать! - вдруг совершенно по-детски обиделся бронекроган.
     - Ну извини, - спрыгнул с вагонетки робочеловек. - Хочешь, разрешу разнести крейсер коллекционеров?
     - Сойдёт! Хе-хе-хе...
     - Не хочу показаться грубым, - воспользовался моментом передышки Мейсон, - но кто вы, блядь, такие, ребята?
     - Твои, блядь, ангелы-хранители, - проходя мимо пилота и задев его плечом, ответил мужчина-человек в массивной броне. - Касуми, что с дверью?
     - Всё готово, - радостно сообщила она. - Прошу всех внутрь.
     - Отлично. Народ, все внутрь, - отдал команду своей группе вылезший из вагонетки вместе с Трией Вега, толкавший перед собой какой-то парящий кокон. Азари занималась тем же.
     - Вот дерьмо! - воскликнул Асекс, заметив, как через щели в завале к ним ползут ищейки.
     Прежде чем команда Веги успела открыть огонь, "спасатели", не сговариваясь, одновременно активировали что-то с помощью своих инструментронов и на всю площадку раздался тонкий писк. Ни людям, ни инопланетянам он не причинял никакого дискомфорта, но ищейки тут же попадали на спины и забились в конвульсиях, а спустя секунд тридцать и вовсе перестали шевелиться.
     - Прекрасно! - воскликнул саларианец. - Оба режима защиты от роя работают безупречно! Особенно радует работоспособность активного варианта. Ну что же. Все в бункер.
     ***
     Забаррикадировавшись, народ равномерно распределился по помещениям бункера: Вега, Ники и Железный Человек остались у пульта управления, саларианец Мордин, Трия, курьер Менссер и пилот Мейсон взяли спасённых колонистов и отправились в медлабораторию, а остальные отправились в столовую (по инициативе крогана).
     - Фел Прайм вызывает командование Альянса. Колония подверглась нападению, - пытался связаться со своим начальством Ники.
     - Это пустая трата времени, парень, - встал рядом с ним Железный Человек - Корабль всё ещё глушит связь: мы лишь уронили его на землю, а не уничтожили.
     - Почему? - спросил Вега.
     - Во-первых, этот чёртов крейсер завис прямо над колонией. Разнеси мы его - и поселению не поздоровилось бы. А во-вторых, на борту крейсера жуков уже половина колонии. Они-то в чём виноваты?
     - Но вы же как-то связались с нами, - парировал инженер.
     - Использовали "посредника": высоко над колонией, в стелс-режиме, летает дрон. Через него мы и смогли установить более-менее стабильный канал связи. Кстати... - перенастроил на другую частоту местный коммуникатор командир спасателей. - Моро, что у тебя?
     - Всё в норме, если не считать, что дронам противника удалось поцарапать мою малышку. Грёбанные лазеры... Да, и пока я отбивался от них, пришлось пожертвовать вторым нашим дроном, ибо враг слишком уж превосходил числом. Но как только я вышел в космос, эти ребята получили по первое число!
     - Что с кораблём противника?
     - Не боеспособен: движок по вашему приказанию был уничтожен. Вы мне премию должны за это, кстати. Подобный манёвр в атмосфере сравним по сложности с операцией на сердце при помощи кухонного ножа!
     - Будет тебе премия, не переживай, - подыграл пилоту человек в экзоскелете. - Крутись неподалёку - можешь ещё понадобиться.
     - Так точно, капитан! - отключился Моро.
     - Ну, сбили вы их корабль и что дальше? - задал вопрос Джеймс. - Что ты предлагаешь делать с целым РОЕМ этих тварей?
     - Для начала предлагаю вытащить колонистов: ты же не скажешь, что, кроме твоего небольшого отделения, на Фел Прайм больше нет солдат?
     - Не скажу.
     - Вот. Освободим их и все вместе зачистим колонию. А о ищейках можно не беспокоиться: контрмеры против них уже имеются.
     - Ага, - скептически отнёсся к плану Железного Человека лейтенант. - А что, если остальные до сих пор парализованы?
     - Эту проблему тоже можно решить. Нужно только...
     - ВСЕМ СТОЯТЬ НА МЕСТЕ!!! - вдруг раздалось по всему бункеру. Забежав в ближайшее помещение (которым оказалась столовая), командиры двух отрядов увидели следующее: их бойцы, скинув шлемы явно для того, чтобы перекусить, теперь стоят наставив стволы друг на друга ("спасатели" против спецназовцев), а из-за спины людей Веги что-то вещал Менссер:
     - Вега! Хорошо, что ты здесь, - заметил лейтенанта курьер. - Знаешь, откуда у этих ребят такое снаряжение? От "Цербера"! Эта женщина, - указал он на даму в синем бронекостюме, - одна из их главарей!
     - "Цербер" работает только с людьми, кретин, - бросил на его реплику турианец, показавшийся Джеймсу знакомым. Хотя он, как и большинство людей, с трудом мог отличить одного турианца от другого.
     - А может, вы - наёмники! - поддержал Менссера Асекс. - Расходный материал для террористов.
     - У человека ярко выражено слабоумие, - прокомментировал реплику блондина саларианец Мордин. -"Расходникам" не дают такое снаряжение.
     - Да чтоб вас... Можно, я их просто огрею? - обратился к своему командиру кроган. - Что с идиотами разговаривать?
     - Всем успокоиться! - рявкнул Вега. - Вряд ли они из "Цербера", Менссер: эти ребята конченные ксенофобы и другие расы даже как расходный материал использовать брезгуют. Но, - приставил он свой дробовик к голове Железного Человека. - это не меняет того факта, что вы слишком мутная компания.
     - Эх, а я только подумал, что хоть командир у них с мозгами, - расстроился седой мужчина со шрамом на лице и в тяжелой броне. - Эй, Вакариан, как думаешь, за сколько секунд мы их всех положим?
     - Вакариан? - удивился Милк. - Прям как тот турианец, что был в команде Шепарда...
     - Бери выше, сопля. Я ТОТ САМЫЙ турианец.
     - Бред! - возразил Мейсон. - Сначала вы пытаетесь убедить нас, что ваш пилот - Джефф Моро. Потом ты выдаёшь себя за пропавшего около года назад Гарруса Вакариана. Что дальше? Может, скажете, что коммандер Шепард воскрес из мёртвых?! - непонятно почему, но эта фраза вызвала смешки у всех "спасателей".
     - Что смешного? - начинал закипать лейтенант.
     - Скажи, если я сниму шлем, вы доверитесь нам? - спросил Железный Человек.
     - Зависит от того, что я увижу под ним.
     - Значит - "да". Эх, хотел я остаться инкогнито... - погасли глаза на шлеме и тот, с лёгким шипением, слегка разъехался, позволяя снять себя с головы. - Но видно, не судьба.
     Звук падающих челюстей слышали наверное даже на Цитадели. А что касается диаметра глаз десантников... Анимешки нервно курят.
     - К-к-коммандер Шепард? - заикаясь, выдавил из себя Джеймс. - Но в-вы ж-же - м-мертвы...
     - НЕ ДО-ЖДЁ-ТЕСЬ! - отчеканил первый спектр-человек. - Я ещё всех вас переживу. Опустить оружие - приказ спектра.
     - Эй! Вы совсем сдурели?! - запаниковал Менссер. - А что если он - самозванец? Вы об этом не подумали?!
     - А вы не подумали о том, - парировал Шепард, - откуда какой-то курьер знает в лицо одного из лидеров "Цербера"? Да, в этом помещении есть агент террористов, но это совсем не Лоусон.
     - А ведь и правда, - обернулась к курьеру Камилла. - Откуда?
     - Эй-эй-эй! Вы чего? Вы кому верите? - попятился к выходу спалившийся агент, но его уже окружили все, кто присутствовал в помещении.
     - Шепард, можно я его раздавлю? - совершенно буднично поинтересовался кроган.
     - Нет. Сначала мы вытрясем из него всю полезную информацию. Профессор, кто вам понадобится, и сколько времени это займёт?
     - Хватит меня и Заида, - тут же ответил саларианец. - Время? Хм. Дайте семь минут.
     - Ладно, берите этого неудачника и дуйте в соседнюю комнату. А пока профессор Солус работает, предлагаю устроить перекур и нормально познакомиться. Кстати, милый значок, Вега. Выкинь его в мусоросжигатель.
     Джон Шепард (Тони Старк)
     "Хорошо то, что хорошо кончается". Хотя я очень не хотел светить своей физиономией до начала Вторжения, ну да ладно.
     Разобравшись, что к чему, основная масса народа снова разбрелась по своим делам. То есть, моя команда. А десантники так и остались сидеть в столовой вместе со мной, Гаррусом и Мирандой.
     - Полюби меня саларианец... Коммандер Шепард... - пялился на меня Асекс. Впрочем, как и остальной отряд Веги.
     - Но... КАК? - до сих пор находясь в лёгком шоке, спросил Джеймс. - Вы же погибли над Алкерой. Ваши похороны транслировали на всю галактику. На Земле объявили траур...
     - Скажем так... мне внезапно стало лучше. Не будем вдаваться в подробности, но руку к моему... "выздоровлению" приложил "Цербер". Прежде чем у вас начнёт играть стандартная альянсовская пластинка "они же - бяки!" поясню: я кинул их практически сразу.
     - В смысле? - не понял Вега.
     - Набрал лояльную десантную группу, устроил ложную тревогу и выкурил весь церберовский экипаж с корабля, - ответила за меня Миранда.
     - Кстати, - вклинилась в разговор Камилла, - этот Менссер говорил что-то про "одного из главарей "Цербера"... - подозрительно покосилась она на Лоусон.
     - Да он навр... - попытался соврать, но не успел.
     - И был прав. Отчасти. Когда капитан устроил "бунт", я перешла на его сторону.
     - И ты веришь предателю, коммандер? - обратилась ко мне десантница.
     - Не. Твоё. Дело... Кто ты по званию, кстати?
     - Сержант.
     - А я - лейтенант-коммандер. Ставишь под сомнение решения старшего по званию?
     - Нет! - тут же сдулась она. Как я уже и говорил: муштровать в Альянсе умеют. - Просто...
     - Это не твоё дело, - заканчиваю за неё.
     - Они с Шепардом и Вакарианом, Камилла, - вклинился в разговор Милк. - Значит - ребята проверенные.
     - Ага, - поддержал его Асекс. - Но мне больше интересно, где можно достать такие же игрушки... - чуть ли не слюной исходил биотик, разглядывая наше снаряжение.
     - Такие же - нигде, - ответил ему Гаррус. - Но если хочешь ДЕЙСТВИТЕЛЬНО серьёзную пушку - бери "Future Technologies".
     - Беспалевная реклама, - прокомментировал я.
     - А почему бы и нет? Может, мистер Старк мне за это премию выпишет.
     - Всё это, конечно, хорошо, - вдруг заговорила молчавшая до этого Трия, - но как вы тут оказались? Я не верю, что это случайность.
     - И правильно делаешь. Ты, кажется, просила у Лиары достать какое-то оборудование? Оно на моём корабле. Только не спрашивай, как я скатился до грузоперевозок... Хотя то, что здесь оказались коллекционеры - это, в каком-то смысле, мне повезло...
     - Коллекционеры? - не понял Ники.
     - Те твари, от которых мы отстреливались, - пояснил турианец. - Мы на них охотимся.
     - Охотитесь? Зачем? - спросила азари.
     - Затем, что они похищают человеческие колонии, а Альянс и Совет бездействуют, - ответил я. - Тем более, есть мнение, что эти твари делают это по указке Жнецов.
     - Ах, да - "Жнецы", - ну твою же... и эта туда же! - "Раса разумных машин, уничтожающая всю развитую жизнь в галактике раз в пятьдесят тысяч лет". Мало того, что вы сами на них двинулись, так ещё и мою подругу этим заразили, превратив её из перспективного учёного в помешанную! И как только такой психически нестабильный человек попал в СПЕКТР?
     - Эй! - возмутился Вега. - Он, между прочим, спас Цитадель и Совет! Кто дал тебе...
     - Отставить, лейтенант, - оборвал я его. - Слушай, милая. Мне до лампочки, веришь ты мне или нет. Я знаю, что я видел и слышал. И ты не можешь отрицать тот факт, что эти жуки сегодня попытались своровать целую колонию. Лично я собираюсь прекратить это безобразие. И начну я с того, что не дам этим тварям похитить Фел Прайм.
     - Да, по поводу этого момента... - решил уточнить Мейсон. - Как вы собираетесь справиться с целой армией этих жуков? Нас тут не так уж и много...
     - Есть парочка вариантов, - вызвал я Мордина. - Профессор, как у вас успехи?
     - Пленник уже допрошен и обезврежен. Никакой полезной информации у него не было. Просто пешка. Заканчиваю синтезировать антидот от парализатора коллекционеров. Должен помочь колонистам. Испытаю на спасённых вами. Есть мысль, как ликвидировать экипаж крейсера. Химическое оружие. Газ. Запрещено Советом Цитадели. Считается негуманным. Очень эффективен. Подходит для нашей ситуации. Было бы неплохо добыть образец коллекционера. Желательно - тело целиком. С минимумом повреждений. Смогу синтезировать формулу, опасную только для них.
     - Ну он и говорить... - вставил свои "пять кредитов" Асекс, за что получил подзатыльник от Камиллы. - Ай!
     - Принято, профессор, - ответил я. - Достанем.
     Вдруг по всему бункеру раздался грохот и ржач Гранта - это ни с чем не спутаешь.
     - Звук идёт откуда-то снизу, - озвучил свою мысль Вега.
     - Эй Шеп... - раздался в моём коммуникаторе голос Гранта. - Бха-ха-ха... Спускайся вниз - покажу первого в природе кроганского лоха. Ха-ха-ха-ха!!!
     ***
     Спустившись, мы застали такую картину: в здоровенной, непонятного назначения колбе заперт типичный такой кроган, только с одним глазом, в броне "Кровавой Стаи", а рядом стоит наш отморозок и в открытую стебётся над ним.
     - Слушай... - в очередной раз проржавшись, начал Грант. - А всё таки, каково это быть домашней ящеркой? Сколько раз кормят? А где мисочка? А как часто тебе лоток меняют?
     - А ну выпусти меня, сопляк! - бесился пленник. - Готов поспорить, что ты такой крутой, только пока я заперт, а на самом деле обычный слюнтяй, что только вчера узнал, за какой конец дробовик брать надо!
     - Бха-ха-ха-ха!!! - раздалось в ответ на гневную тираду наёмника. - О! Шеп, глянь на этого неудачника. Правда он миленький? Ха-ха-ха-ха-ха!!!
     - Этот "миленький" чуть не прикончил нас около двух лет назад, - выдала Камилла.
     - Прфф! - фыркнул Грант. - Это только подтверждает тот факт, что вы - слабаки. Вам жутко повезло, что Я здесь. Ну, и Шепард.
     - А меня ты вообще ни во что не ставишь, - покачал головой Гаррус.
     - Ага, - ответил довольный собой отморозок.
     - Мне больше интересно, почему он ДО СИХ ПОР здесь, - сказал Вега. - Его же давно должны были отправить на Цитадель и судить.
     - Эй! А ведь точно, - наконец узнал пленник десантников. - Спецназ Альянса, одолевший "Кровавую Стаю", и их предводитель - Вега.
     - Ха! Значит, ты не уникален: есть целая банда ЕЩЁ больших неудачников, чем ты?! - воскликнул Грант, после чего на него напал очередной приступ ржаки.
     - Гр-р-р... - видимо устал орать на нашего парня наёмник, и просто оскалился. - Яйца у них не отросли меня перевозить куда-либо. Вот и оставили меня тут, эксперименты на мне ставить...
     - Так ты не домашняя ящерка, а лабораторный пыжак?! ХА!!! Ха-ха-ха-ха!!! - схватился за живот отморозок. - Ну что за лошара?!! Бха-ха-ха-ха-ха-а...
     - ПОШЁЛ В [непереводимый кроганский оборот]!!! Люди! Я знаю расклад: снаружи толпы врагов, а у вас людей и стволов не хватает. Выпустите меня, и я вытащу вас отсюда.
     - Не знаешь ты расклада, - ответил я. - Да, врагов прямо до того, что не перевёл мой переводчик, но стволов у нас вполне достаточно. А вот лишние руки могут пригодиться, если, конечно, ты хотя бы в половину НЕ так плох, как о тебе думает Грант, - указываю на до сих пор ухохатывающегося крогана. - Да и валить мы никуда не собираемся. Наоборот! Мы хотим перебить всех коллекционеров, что припёрлись сюда.
     - Но сэр, - не одобрил мою идею лейтенант. - он же наёмник. Можно ли ему доверять?
     - Ставим под сомнение решения старшего по званию...
     - Виноват, сэр, - тут же передумал он.
     - Так как? - обратился я к пленнику.
     - Коллекционеры... Хм, я думал, что это пиратский рейд.
     - Да забей на этого неудачника, Шепард, - влез Грант. - Он как услышал про этих насекомых, так и загадил себе всю броню.
     - [непереводимый кроганский оборот], сопля! Я в деле... Секунду. Как, ты сказал, его зовут?
     - Шепард, Джон, - ответил он.
     - [ещё более длинный непереводимый кроганский оборот]! Ты же помер!
     - Мечтать не вредно, - открыл я его "клетку". - Как тебя звать-то?
     - Бруд, - гордо ответил он. - Но прежде чем мы приступим... Гра-а-а!!! - бросился он на Гранта и тут же огрёб от него бронекулаком по морде. Чистый нокаут.
     - Грант, вообще-то он наше подкрепление... - почесал я затылок, соображая, как бы по быстрее привести этого Бруда в чувства.
     - Забей. Он - кроган, скоро очухается. А если нет, - пожал плечами отморозок, - то хреновое из него подкрепление.
     Спустя некоторое время. Где-то на территории фармацевтического комплекса
     Сборная группа, состоявшая из Гарруса, Милка, Джейкоба, Касуми и Ники только что закончила расставлять ловушку на коллекционеров - и теперь, сидя в засаде, ожидала, когда явится добыча. В качестве приманки выступал не особо прятавшийся Джейкоб.
     - Нет! Я так не могу, - не выдержала Касуми. - Капрал, зачем тебе очки? Неужели обязательная медицинская страховка не в состоянии оплатить простую лазерную коррекцию зрения?
     - Да всё у нашего Ники со зрением в порядке, - ответил за инженера альянсовский снайпер - Просто он у нас "хипстер".
     - О, боже... вы и до армии добрались...
     - Имеете что-то против моего стиля, мисс Гото? - слегка раздражённо спросил капрал.
     - Носить поверх прадедушкиного костюма прабабушкин шарф - это ещё не стиль, - ответила девушка.
     - Заканчивайте болтовню, - предотвратил зарождающийся спор Вакариан. - Джейкоба засекли. Ведёт двоих прямо к вам.
     Спустя пол-минуты к засаде выбежал Тейлор, вяло отстреливаясь от преследователей.
     - Давай, Ники! - разрешила Касуми, когда жуки оказались достаточно близко и инженер отправил в одного из них голо-дрона, снаряжённого шок-миной повышенной мощности.
     План сработал, и дрон, врезавшись в коллекционера, самоуничтожился, приводя в действие мину и нейтрализуя жука. Второй преследователь был безжалостно расстрелян снайперами.
     - Эй! Этот был мой! - возмущался десантник.
     - Я не виноват, что ты такой тормоз, - съязвил турианец, первым положивший цель. - Джейкоб, проверь второго.
     - Никаких признаков жизни, - ответил, спустя пару секунд, Тейлор. - Мы его поджарили.
     - Отлично, хватаем тварь и возвращаемся.
     А тем временем в бункере Мордин закончил синтезировать антидот к параллизатору коллекционеров и уже успел применить его на спасённых Шепардом людях.
     - Спасибо вам... - прижимая дочку к себе, благодарила саларианца Кристина. - Я... Я даже представить боюсь, что с нами могло произойти.
     - Не стоит благодарностей. Вас спасли лейтенант Вега и капитан Шепард. Всего лишь доделал антидот. И это ещё не конец. Нападавшие всё ещё...
     - Минутку, - перебила его женщина. - Как, вы сказали, зовут вашего капитана?
     Но ответить Солусу не дали вошедшие Вега и Шепард.
     - Кристина, Эйприл, вы целы! - подошёл к ним лейтенант.
     - Джеймс! - выбравшись из объятей матери, бросилась на шею десантнику девочка. - Я знала, что ты спасёшь нас!
     - Вообще-то... - замялся тот, бросив взгляд на коммандера, который уже о чём-то оживлённо беседовал с саларианцем. - Это был не совсем я.
     - Уверен, - кивнул Шепарду Солус. - У капсул ограниченный ресурс. Поддерживать жизнь во время всего перелёта они не способны. Следовательно, на корабле коллекционеров есть система жизнеобеспечения. Следовательно, можно распылить состав по всему крейсеру.
     - Значит, нам осталось только придумать его. Справитесь, профессор?
     - Не забывайте, с кем говорите, Шепард! - гордо заявил Мордин. - Привык работать при ограниченных ресурсах. Но сейчас - целый фармацевтический комплекс в распоряжении! В малых дозах яд - лекарство. Верно и обратное. Сделать яд из имеющихся материалов - проще некуда.
     - Быть не может... - наконец пришла в себя Кристина. - Коммандер Шепард. Но... вы же мертвы.
     - Разочарованы? - с улыбкой спросил тот, чем вызвал у женщины лёгкий ступор. - Не берите в голову. Лучше отдохните, пока есть возможность - скоро это место перестанет быть безопасным.
     - Коммандер Шепард, вы прилетели, чтобы спасти нас? - оторвавшись от Веги, спросила девочка.
     - Именно так, - ответил Шепард - Это же моя работа - всех спасать.
     - Значит, теперь у врагов нет шансов! - радостно воскликнула Эйприл. - Теперь, когда Джеймсу помогает сам Шепард, наш лейтенант всем покажет!
     "Это я-то всем покажу?" - подумал Вега, косясь на коммандера и мысленно сравнивая свой послужной список с его.
     - Профессор, - ввалился в помещение Вакариан, волоча за собой тушу коллекционера. - принимайте заказ: коллекционер дохлый, с минимумом повреждений. Одна штука. О! Я смотрю, антидот работает.
     - Да. Вот, - указал Мордин на пару больших ёмкостей с какой-то зелёной жидкостью. - Концентрированный препарат. Заберите его и приготовьте к транспортировке. Попрошу посторонних покинуть помещение. Должен изучить жука. Капитан, закиньте тело на койку.
     Джон Шепард. Столовая бункера. По окончанию всех приготовлений
     - Ну что ж... - оглядел я собравшийся народ. - Вот наш план: у Бруда есть личный шаттл, спрятанный на нижних уровнях шахты. В него мы погрузим канистры с отравляющим газом, канистры с антидотом, залезем туда сами и рванём на штурм крейсера. "Нормандия" организует брешь в корпусе корабля и отвлечёт основную массу противника на себя, а мы тем временем прорвёмся на корабль. Затем находим систему жизнеобеспечения корабля и распыляем газ. После того, как газ будет распылён, подключаем канистры с антидотом, и часть группы отправляется на поиски БИЦ или его аналога у коллекционеров и открывает все капсулы-коконы с колонистами, после чего распыляется антидот. Ну, а дальше всё просто: вместе с очухавшимся гарнизоном Фел Прайм и при воздушной поддержке моего корабля зачищаем колонию от жуков. Вопросы?
     - А нам от этого "противоколлекционерского" газа ничего не будет? - спросил Асекс. - Химическое оружие, как-никак...
     - Вряд ли, - ответил Мордин. - Создавался специально против коллекционеров. Безвреден для других рас. Я позаботился.
     - А что насчёт меня и Эйприл? - спросила Кристина - Мы же не можем сражаться.
     - А вы с Мордином и Ники отправитесь к "Мако" и смоетесь на время боевых действий из колонии, - ответил я. - Так, если вопросов больше...
     БАХ!!!
     Раздался звук удара по всему бункеру.
     - Кто-то ломится в парадную дверь... - предположил Заид.
     - Гаррус, веди народ на выход, - надел я шлем. - Грант, за мной. Узнаем, кто там припёрся без приглашения.
     Когда мы добрались до рубки управления, дверь в бункер уже держалась из последних сил. Направив все наши стволы на дверь, мы с Грантом стали ждать.
     БАХ!!!
     Ещё одни удар, и дверь улетает к чертям, а из противоположного конца коридора на нас смотрит, наверное, дюжина пар светящихся холодным синим цветом, глаз. Вот только преторианца нам для полного счастья не хватало...
     - Огонь! - синхронный залп репульсоров, встроенных дробовиков и пулемётов встречает щит и броня этой твари. Вот ведь не было печали...
     Щиты у этой штуки, как оказалось, ничуть не хуже, чем у меня или Гранта, так что тот град пуль, что обрушился на него, преторианец выдержал спокойно. А его броня была в состоянии выдержать прямое попадание репульсора. Не сказать, что совсем "безболезненно", но работоспособность эта штука сохранила.
     А в данный момент эта тварюга прижала меня к полу и упорно пытается пробить мне дыру в доспехе, в районе горла, своей клешнёй, а кроган всеми силами пытается помешать гадине это сделать, пытаясь, параллельно поливая её огнём с орудий на спинных пилонах, оттащить тварь от меня. Я, кстати, тоже не лежу без дела, перехватив две клешни, которыми и пытается сделать во мне дырку преторианец, параллельно поливая его морду из пулемёта на пилоне.
     - Грант... в сторону... - сумел я наконец упереться в корпус преторианца ногами.
     - СУЗИ, ускорители на ПОЛНУЮ! - отдал команду я, как только кроган отскочил. Тварь улетела обратно ко входу, а я, проехавшись на спине, врезался в пульт управления.
     Пока преторианец не очухался, отправляю в него ракету "Давид". Взрыв разносит тварь, коридор и рубку управления. Щит сносит полностью, а я оказываюсь под завалом.
     - Целостность корпуса - 80%. Оружейный пилон повреждён. Стрелковое оружие на левой руке не функционирует, - отчиталась о состоянии брони ИскИн. - Так же система жизнеобеспечения брони зарегистрировала у вас наличие лёгких травм.
     - На сколько... всё серьёзно? - жуткий гул в голове и не думает утихать. И, кажется, я что-то сломал.
     - Контузия, ушибы, треснуло ребро. В принципе, вы всё ещё боеспособны, капитан.
     - Шепард! - раздался голос Гранта. - Ты где?!
     - Тут! Меня завалило! - начинаю поднимать ту кучу, что оказалась на мне. В какой-то момент разгребать завал стало значительно легче.
     - Вылезай, псих, - убрал кто-то с меня кусок потолка, и я увидел забрало шлема "Ярости". - Там сейчас без нас всех жуков замочат, - подал мне руку кроган и, когда я взял её, резко рванул меня из-под остатков завала.
     - Здесь вставь едкий комментарий от меня. Я сейчас не в состоянии шутить. Ух... моя голова...
     - Уже вставил. Давай за мной, - потащил меня Грант в след за остальной нашей командой.
     Когда уже подействует этот грёбанный панацелин?
     ***
     - Да где ваш командир шляется?! - возмущался сидящий за штурвалом Бруд. - Чего так долго?
     - Да подожди ты, - бросил ему Гаррус. - Они уже должны появиться. О! Вот эти двое! - указал он на вылезших из за поворота Гранта и Шепарда.
     - Что так долго? И почему у вас такой вид, будто вам пришлось самим себя из-под земли откапывать?
     - Без "будто", - бросил, поднимаясь на борт шаттла, Грант.
     - В смысле?
     - Не важно. Бруд, стартуй.
     - Ну наконец-то! Держитесь, будет трясти!
     И корабль оторвался от земли.
     - "Нормандия", это Шепард. Ваш выход, Джокер.
     - Принято, капитан. "Тень-1", прикрой с тыла.
     Джефф "Джокер" Моро. "Нормандия"
     - Принято, капитан. "Тень-1", прикрой с тыла, - вместо ответа - оповещение на пульте управления. Эх... Дроны... Ну-с, приступим!
     Выключаю стелс-систему и спускаюсь с орбиты обратно к колонии. Пока противника не видно. А вот и "Тень" появился на экране. Пристроился за мной и отслеживает угрозы... Должен признать, что эти штуки и правда оказались полезны в бою и разведке.
     О! Жуки зашевелились: с их "недобитка" вылетели пять "глазиков" на перехват. Ну и зря: в прошлый раз я от семерых отделался.
     Турели вышли в боевое положение и начали разбирать цели. Небольшой "финт ушами"... и два дрона противника уничтожены с ходу! Ещё одного сбивает "Тень". Так... оставшиеся гады развернулись и сели нам на хвост. Ладно, давайте ещё немного поиграем.
     Ухожу в набор, позволяя верхней турели прицелиться. "Тень" следует за мной. Когда противник начинает догонять нас, дрон резко переворачивается в воздухе и летит прямо на один из "глазов". Залп "Тени" разносит "глаз" вдребезги, но и тот успевает выстрелить, буквально отрезав нашему дрону крыло. Шепард меня убьёт...
     Последний противник уже в зоне действия турели. Выстрел и... Мимо? Странно, но эта штука начала летать лучше... Неважно!
     Переворачиваюсь в воздухе, подставляя "глаз" под нижнюю турель и иду на снижение. Снова мимо, да ещё и дрон умудряется зацепить меня. Ничего страшного, "Силарис" держится... Но блин! Огрести от железяки?! У меня слишком высокое самомнение, чтобы стерпеть подобное!
     Резко выравниваю корабль, и дрон оказывается прямо над верхней турелью. Залп разносит его в щепки. Давно пора! Теперь можно заняться крейсером.
     Вот чёрт! А эта хрень ещё боеспособна, не смотря на то, что я не слабо её "уронил" в прошлый раз. Впрочем, одна жалкая пушка вас не спасёт...
     Их бортовое орудие снова пускает в мою сторону луч. Ухожу вправо - он за мной. Отгоняют на безопасную дистанцию... И "Таникс" применять нельзя - разнесу не только корабль, но и колонистов. Хорошо что у меня новые "Дротики-М".
     Делаю новый заход на цель... Ха. Судя по анализу СУЗИ, это самое орудие - самое уязвимое место. Ладно, посмотрим, как получится... Набор высоты... А теперь - пике! Маневрируем... маневрируем... Получай, зараза!
     Цель достигнута - проход для капитана и Ко пробит! А вот, собственно и они. GH-97 "Носорог"? Серьёзно? Да на этом гибриде кирпича и танка только кроган летать будет! То, что эта штука вообще хоть как-то летает в атмосфере, просто "уличная магия" какая-то!
     Ну да ладно, главное, что проникли они на корабль жуков благополучно. А вот "Норме" сегодня досталось. Не слишком уж сильно, но... придётся немного подлатать. А ещё потеря экспериментальных дронов...
     Нда, плакала моя премия.
     На корабле коллекционеров
     - Ну твой летун и монстр! - одобрительно воскликнул Бруд. - Чёрт, не хотел бы я столкнуться с ним в воздушном, и уж тем более в космическом бою.
     - Не отвлекайся, - ответил я. - Скоро нас могут встретить.
     - Ох ты ж... Да сколько же тут народу?! - обалдел Вега от увиденного на корабле количества капсул.
     - Вся колония, - тут же ответила СУЗИ. - При этом, по моим расчётам, корабль не загружен даже на треть. Надеюсь, все приняли антидот профессора Солуса. На всякий случай.
     - СУЗИ, как нам добраться до системы жизнеобеспечения? - спросил я.
     - Сканирую. Есть маршрут: летите дальше по этому проходу, а здесь, - появилась на панели управления примерная схема крейсера с красной отметкой далее по нашему маршруту, - нужно будет свернуть.
     - Эм... коммандер, вы бы устроили диагностику своему ВИ, - присмотрелся к схеме Милк, - тут нет поворота.
     - Предполагается, что вы устроите его сами при помощи главного орудия корабля. И я попрошу без оскорблений - я полноценный искусственный интелект.
     - Я уже устал удивляться, - заявил на это Асекс. - ИИ - так ИИ. Лишь бы нам это помогло.
     - Ладно, мальчики и девочки, всем пристегнуть ремни! - объявил наш пилот и дал по газам.
     ***
     Коллекционеры явно не ожидали, что к ним вломятся таким наглым образом: в достаточно большое помещение с кучей непонятного назначения консолей и труб наш шаттл просто ворвался, вынеся часть стены. Правда, целиком он там не поместился, но этого хватило, чтобы высадить десант. Противников здесь оказалось немного, и мы быстро управились и приступили к реализации плана.
     - Шепард, всё готово, - спустя несколько минут сообщила Касуми. - Готовы пустить газ в любой момент.
     - Отлично, приступай. Группа "один", остаётесь здесь согласно плану. Группа "два" - возвращаемся на шаттл.
     И моя группа, состоящая из Веги, Миранды, Милка, Заида и Трии, вернулась на борт "Носорога". Теперь нужно добраться до пульта управления.
     - Хах! Дохнут как мухи, - наблюдал за помирающими коллекционерами Заид. - Жаль, что всю колонию этой штукой не накрыть. В два счёта управились бы!
     - Да ну, - возразил Бруд, - слишком скучно. Никакого веселья от вашего химоружия. Хотя должен признать, это оказалось весьма эффективно. Твою же! - врезался в иллюминатор один из еле живых жуков. - Насекомые на стекле. Ненавижу... - включил кроган очистку от мусора.
     Спустя минут десять полёта сквозь дождь из дохлых и не совсем коллекционеров мы добрались до чего-то, что СУЗИ определила как пульт управления кораблём. Напоминал он тот пульт, что показывается в заставке в конце самоубийственной миссии во время уничтожения базы (ну, у меня это было уничтожение. Может, кто-то и отдавал базу Призраку, но не я). Даже дохлый главный коллекционер имеется.
     - Так, всем следить за периметром, пока я и СУЗИ будем разбираться в их системе, - отдал команду я, когда мы все выбрались из "Носорога". - Не люблю, когда меня отвлекают.
     - Есть, - ответил за всех Джеймс.
     - СУЗИ, как успехи? - спросил я спустя пару минут.
     - Почти всё. Здесь оказалось очень много полезной и интересной информации. Я взяла на себя смелость и скопировала всё, что нашла. Всё, готово. Готова открыть капсулы в любой момент.
     - Давай. Касуми, можно распылять антидот, капсулы открыты.
     - Принято, Шепард, - ответила воровка. Спустя несколько секунд в воздухе появился лёгкий зеленоватый туман.
     - Ну, тут мы закончили. Пора организовывать гарнизон и отбивать Фел Прайм. Все на борт...
     - О, господи... - прервал меня лейтенант указав на пульт управления, что сейчас был у меня за спиной, - это что ещё за хрень?!
     - Богиня... - прошептала Трия.
     - [кроганский мат] - выдал Бруд.
     - Человек, твои действия начинают раздражать меня, - раздался у меня за спиной голос Предвестника. Обернувшись, я увидел голограмму первого Жнеца.
     - Ну надо же... Ещё одна "вершина эволюции" соизволила заговорить со мной. Видимо, я сильно тебя допёк, синтетическая ты каракатица.
     - Ты выиграл лишь одну битву, но войну выиграли мы, когда вы решились пойти по пути наших технологий. Что бы ты ни делал, человек - это бессмысленно. Мы...
     - Да-да, "мы за гранью вашего понимания"... Где-то я это уже слышал... А! Точно! Властелин так же говорил. Напомнить, что с ним потом стало?
     - Он был лишь один, а со мной явится целый легион. Вам нечего противопоставить нашей силе.
     - Это мы ещё увидим, а пока... - направил я репульсор на пульт. - "Разговор завершён", синтетический придурок.
     Выстрел разносит пульт управления и обрывает связь.
     - Что это было?.. - спросила, не до конца отошедшая Трия.
     - Это был Жнец. Во всей своей красе. И таких ещё чёрт-знает-сколько. Идём, нам ещё колонию отбивать.
     ***
     После нашего разговора с Предвестником с остальными коллекционерами в колонии что-то произошло: они как будто резко потупели. В результате чего зачистка прошла на удивление удачно - в бою гарнизон не потерял ни одного бойца, хотя и получил ранения разной степени тяжести. В итоге население колонии Фел Прайм было полностью спасено. Плюс я сумел разжиться кодами допуска к ретранслятору "Омега-4" и системой "свой-чужой" коллекционеров.
     Однако всё это далось нам не просто так: каждый мой боец умудрился получить травму или ранение, а наше снаряжение и корабль нуждались в ремонте. Добавьте к этому то, что по окончании операции мы просто валились с ног от усталости, и получится, что биовари нам нагло врали о тяжести боёв с коллекционерами. А ведь это лишь один корабль!
     Нда, мне определённо нужен свой боевой флот.

Интерлюдия: "Разбор полётов"

Примечание к части

     Да, глава маленькая. Зато предыдущая как три по объёму вышла:)
     Фел Прайм. Спустя пять дней после отражения атаки коллекционеров
     - Вот ведь... - разглядывали мы с Джокером стоящую в ангаре залатанную наспех "Норму". - А ведь мы подготовились.
     - Это лишь подтверждает мои мысли по поводу штурма базы жуков, Джефф. Нам нужен флот.
     - Это точно, - согласился пилот.
     В принципе, повреждения были не такими уж и серьёзными, но это благодаря тому, что коллекционеры не ожидали нашего появления на планете. Будь они готовы, мы бы так легко не отделались.
     Да и не только корабль пострадал - умудрился огрести весь десант! Кто-то больше, кто-то меньше... Но к Чаквас угодили все! Даже Мордин умудрился пройти через её "очумелые" ручки. А наша броня теперь нуждается в ремонте. Похоже, придётся вернуться на Иллиум на пару дней. Или пару-тройку дней...
     Благо, с самой колонией всё в порядке: потерь среди гражданского населения нет, среди военных - тоже. Отделались лишь ранениями разной степени тяжести. Само поселение особому разрушению не подверглось, и работы по восстановлению уже были завершены наполовину. Ну, конечно без "Фьючер Тех." тут не обошлось: как только бой завершили, я связался с Лиарой и рассказал о том, что произошло. Спустя тридцать шесть часов сюда прибыли "грузовики" компании с рабочими и оборудованием.
     Правда, основной их задачей стало не восстановление колонии, а разборка крейсера коллекционеров. Уж очень мне была интересна его "начинка". Да и модуль "свой-чужой" надо забрать. Ну а о кодах доступа к "Омега-4" позаботилась СУЗИ. Плюс нужно собрать как можно больше образцов оружия жуков: в теории на его основе можно создать эффективное и приемлемое по цене оружие.
     Однако, несмотря на мелкие проблемы, эту миссию определённо можно назвать успешной! Спасли целую колонию, получили в свои руки крейсер коллекционеров со всей полезной "начинкой", и при этом никого не потеряли. Правда, Бурд умудрился смыться под шумок после зачистки, но это вообще не важно.
     - Лейтенант-коммандер, - вскочил с места Джеймс, когда я вошёл в комнату отдыха.
     - Да сиди ты уже, - бросил ему, устраиваясь в одном из кресел. - Как там дела у "Дельты"?
     - Нормально, - вернулся в кресло Вега. - Асекс, правда, до сих пор со сломанной ногой валяется, но сам виноват.
     - Хах. Это точно! - вспомнил я, как этот придурок решил, что он биотик десятого класса и сможет приземлиться с той высоты. Дурак - везде дурак.
     - А вот Трию я с момента освобождения колонии не видел. Говорят, что она заперлась в своей комнате с бутылкой бренди. Похоже, ваша встреча со Жнецом слишком сильно порвала ей шаблон.
     - Нда, нехорошо, - прокомментировал я. - Надо будет навестить её, что ли? Займись на досуге.
     - А почему я? - удивился лейтенант.
     - А кто из нас по девочке слюной исходит, а?
     - Я не... - смутился Вега. - В смысле, да, но не в том... Да она мне..., но не так, как...
     - Блин, Вега! - угорал я над ним. Стеснительный десантник, да ещё и такой как Джеймс - это надо видеть. - Ну ты... Бха-ха-ха... Ой! Просто сходи к ней. Ладно, какие ещё проблемы в колонии?
     - Журналисты прилетели посмотреть на подбитый крейсер жуков, - обрадованный сменой темы, ответил он. - Расспрашивают, как нам это удалось. Про то, что тут замешаны вы и ваша команда, знают только мой отряд, командование гарнизона да Кристина с Эйприл, но дамы пообещали мне, что не расскажут о вас никому, а уж начальство про вас говорить не собирается и подавно. Но лучше бы вам, если вы всё ещё хотите остаться инкогнито, улетать с планеты. Вы же знаете этих ушлых журналюг.
     - Что ж, хоть кому-то в этой галактике знакомо слово "благодарность", - повезло, что капитан Тони оказался адекватным мужиком. Хм, "капитан Тони"... Забавно. - А что Альянс? Как он отреагировал на... всё это?
     - Отправили крейсер с "особистами", - ответил Джеймс. - Они должны прибыть уже через два дня.
     - Ещё один повод поскорее сворачиваться, - отметил я. - Ладно, "Норма" уже залатана. Значит, вылетаю через три часа, как только закончится погрузка "образцов".
     - А вы не боитесь, что Альянс может... "экспроприировать" ваши "образцы"?
     - Не боюсь: тут и для них достаточно останется. В отличии от них, мистер Старк не жадина и забирает только необходимое для исследований количество.
     - И вы доверяете ему?
     - Кому? - не понял я.
     - Этому Старку, - пояснил Вега. - Какой-то мутный тип появляется на горизонте и за месяц умудряется сколотить компанию, способную потеснить таких гигантов, как "Армакс", к примеру. И при этом он обязуется помочь вам с коллекционерами. Вам не кажется это странным?
     - Вега, я и Старк* - старые друзья. Я доверяю ему, как себе. А вот каким образом он умудрился так быстро подняться - тебе лучше не знать: ты же не хочешь, чтобы за тобой в один прекрасный день пришли наёмники Посредника?
     - Они что...
     - Вега.
     - Понял, понял! - сдался лейтенант. - Меньше знаешь - крепче и безопаснее спишь.
     Внезапно у меня запищал сигнал вызова на коммуникаторе инструментона. Хм, капитан Тони?
     - Да? - ответил я на вызов.
     - Коммандер, только что прибыл крейсер Альянса. С людьми из Разведуправления, - эм... не понял.
     - Но они же должны были прибыть через два дня. Как они умудрились добраться так быстро? - спросил я.
     - Подозреваю, пустили в ход любимую шутку: сказали, что прибудут позже, чем на самом деле, - вот ведь... Ладно, всё равно раньше я бы не улетел.
     - И ещё одно, - добавил капитан. - Их командир уже вылетел на челноке и связался со мной: требует встречи с вами.
     - С человеком, спасшим колонию? - не понял я.
     - Нет. С Шепардом, - а вот это уже интересно.
     Спустя двадцать минут. Комната отдыха для офицеров
     Я сидел и ждал, когда же прибудет этот самый "особист". Конечно, у меня есть подозрение, зачем я ему нужен, но, может, я и не прав, так что лучше встретиться с ним. Да и нужно было выиграть время для погрузки оборудования - хотя бы большей его части. Ну а о путях отхода я уже позаботился.
     - Кайден? - удивился я, увидев здесь Аленко. Какого чёрта он не на Горизонте?
     - Давно не виделись, коммандер, - слегка улыбнулся он и устроился в кресле напротив. - Знаешь, я думал, что ты мёртв. Мы все так думали.
     - Ну, я не мёртв, как видишь, и активно порчу жизнь "Церберу" и Жнецам, - ответил я. - А у тебя, смотрю, дела пошли в гору. Майор - это круто. Того гляди, и до спектра дорастёшь! - попытался съехать с темы своего воскрешения.
     - Вот так, значит, - увы, не вышло. - Два года от тебя ни слуху, ни духу, а потом появляешься, как ни в чём ни бывало и шутки шутишь? Шепард, я бы пошёл за тобой куда угодно! Но думать, что тебя больше нет, это как... лишиться части тела. - мне кажется или это прозвучало немного по-гейски? - Почему ты не попытался связаться со мной? Почему я должен узнавать о том, что мой друг жив, от какого-то адмирала?
     - Мужик, я, как бы, был мёртв, - ответил я. - Как я должен был связаться с тобой с того света?
     - Ага. Вот только... Ты уже с месяц мотаешься по Терминусу, - парировал он. - Разведка докладывает, что "Нормандию" засекали сначала на Омеге, потом - на Иллиуме, а недавно ты побывал на Цитадели и Бекенштейне. Может, просто не хотел контактировать с кем-то из Альянса?
     - Ты к чему клонишь, Кайден?
     - Есть мнение, что ты теперь с "Цербером", - ответил он.
     - Аргументируй, - бросил я.
     - Во время захода на Омегу и первого захода на Иллиум на "Нормандии" были замечены их эмблемы, - ну зашибись аргумент!
     - То есть, если бы на "Норме" был нарисован герб Иерархии или Республик Азари, вы бы решили, что я переметнулся к ним? Нда, железная логика.
     - Ты спустя два года появляешься из ниоткуда на копии секретного экспериментального корабля Альянса Систем и не пытаешься выйти на контакт с командованием. При этом сразу по нескольким каналам проходит информация о твоей связи с террористами. Как тебе такая логика? - такими темпами я себе всё лицо "фейспалмами" отобью.
     - Как. Вы. Все. Меня. Достали, - и убрав руку от лица, продолжил. - Кайден, у тебя за повышение мозги отобрали? С какой стати Я буду работать на "ЦЕРБЕР"?! Вспомни, мы же вместе вычищали их базы два года назад! Я же помню, какую ересь там творили эти засранцы. Ты правда думаешь, что после этого я бы пошёл к ним на службу?
     - А может, ты всё это время был у них на службе! - ну всё! этому больше не наливать... - А два года назад тебе просто организовали "отход". Иначе как объяснить, что коллекционеры знали, где мы будем, и чем, как не саботажем, объяснить тогда отказ стелс-систем? Впрочем, это всё не важно, - встал он с места. - У меня приказ: доставить тебя на Арктур. Вот там ты и сможешь объясниться, коммандер.
     - А если я не захочу отправиться с тобой, майор? - аккуратно достал я из рукава толстовки маленький чёрный цилиндрик.
     - А я не спрашиваю, - заполыхал он биотикой. - Это приказ, лейтенант-коммандер, - ладно, сам напросился.
     - Тихо, Аленко, дыши, - усадил я парализованного и охреневшего Кайдена обратно в кресло. - Кратковременный парализатор, - показал я ему маленький привет из моей прошлой жизни, на котором и основывается система активной защиты от роя. - Чудная вещь! Как думаешь, Альянс захочет купить себе такие игрушки? Я думаю, что захочет. И мне пофиг на твои приказы, майор: спектры подчиняются только Совету. И то, если сами того хотят. И я НЕ РАБОТАЮ НА "ЦЕРБЕР". Да, они вернули меня к жизни, а я отблагодарил их угоном корабля. А вот как чертежи "Нормы" попали в руки террористов - это вопрос как раз к вам. Каким образом вы умудрились их проворонить, а? А не связался я с командованием потому, что это бесполезно: всё равно никто не дал бы мне работать. Или ты забыл про то, что всю нашу работу по Сарену и Властелину Совет и твой горячо любимый Альянс тупо похерили? Я вот - не забыл. И у меня нет времени доказывать каким-то штабным крысам, что я не верблюд - мне Галактику спасать надо! Но ты и дальше можешь строить из себя "Капитана Альянс", пожалуйста. А мне надоело возиться с этими мудаками! Есть дела поважнее. И предупреждаю: если ты и Альянс продолжите пытаться ставить мне палки в колёса, я за себя не отвечаю, - развернулся я, чтобы уйти, но... - И ещё одно: Кайден, ты, конечно, хороший парень и всё такое, но я предпочитаю женщин или азари. Ничего личного.
     И после этого я покинул помещение.
     - Капитан, это Шепард, - вызвал я Тони. - Тут "особист" "отдыхает". Найдите его минут через пятнадцать.
     - Принято. Да, там бойцы майора пытались получить доступ к вашему кораблю... В общем, ваш кроган устроил себе небольшую "разминку".
     - Эм... Они хоть живы? - продолжил я путь к ангару.
     - В отключке. Думаю, отделались переломами и сотрясениями мозга. Ваш врач сказала, что жить бойцы будут.
     - Это хорошо, - зашёл я в лифт. - Мы улетаем. Извините уж, что не могу попрощаться лично...
     - Пустое, - ответил капитан. - Удачи вам, Шепард.
     - И вам, капитан.
     После отлёта с Фел Прайм. В трёх часах полёта от планеты
     - Вот гондон, - вынес свой вердикт Джокер после того, как я пересказал наш с Кайденом разговор. - А ведь раньше я уважал его. Не скажу, что особо любил... Ну, все знают характер Аленко. Но я уважал его как сослуживца. А тут такое... Гондон, одним словом, - повторил пилот.
     - Действительно, - согласился с Джеффом находящийся рядом Гаррус. - Не думал, что повышение может так изменить человека... Джон, если я, не дай Духи, стану таким же - пристрели меня.
     - Тут дело не в повышении, а в том, чем Альянс накачивает своих солдат: "Бу-бу-бу, "Цербер" - плохой!"... Оно, конечно, не далеко от истины, но в армии это вбивают так глубоко и упорно, что доходит до абсурда. Как сейчас, например. Да Жнец с этим Аленко! У нас есть дела поважнее.
     - Верно, - согласился пилот. - Например, нужно отремонтировать мою малышку.
     Тем временем. База "Цербера" Кронос. Кабинет Призрака
     - Объясните, что значит "отбил колонию"? - переспросил Харпер своего аналитика после очередной затяжки.
     - В прямом, - чуть неуверенно ответил лысый мужчина лет тридцати. - После того, как Менссер прибыл на Фел Прайм, связь с колонией, как и планировалось, оборвалась. Затем был зарегистрирован проход через ретранслятор той системы корабля, по своим характеристикам подходящего под описание "Нормандии". На подходе к планете корабль исчез со всех систем обнаружения, а спустя почти восемнадцать стандартных часов связь с Фел Прайм была восстановлена, после чего к планете прибыли несколько кораблей "Future Technologies" - компании, на которую сейчас и зарегистрирована "Нормандия". Мы пришли к выводу, что всё это - работа Шепарда. Знаю, что выводы "притянуты за уши", но...
     - Но это вполне в духе коммандера, - закончил за своего подчинённого Призрак. С одной стороны, вмешательство Шепарда спутало Харперу все карты: эту колонию планировалось обменять на разведданные по коллекционерам, но с другой... С другой стороны, коммандер сделал всё, что от него ожидали. И даже больше. От этой мысли Призрак невольно улыбнулся. Всё-таки он воскресил правильного человека и, не смотря на его некоторую... "своевольность", этот человек стоит тех вложений. - А что по поводу "Объекта"? Он был замечен?
     - Нет. Прямых доказательств присутствия Железного Человека у нас нет.
     - "Железного Человека"? - удивился Призрак.
     - Ну... ребята так про него пошутили и прилипло, - оправдывался аналитик. - В общем, доказательств у нас даже косвенных нет, но мы предполагаем, что без него и там не обошлось.
     - Хм... И снова эта штука... - сделал ещё одну затяжку Харпер. Этот... "Железный Человек" объявился на горизонте почти одновременно с "бунтом" Шепарда и появлением на Иллиуме "Future Technologies" во главе с Энтони Старком. Имя почему-то казалось Призраку смутно знакомым. Очень смутно. Словно какой-то привет из прошлого. Но суть не в этом. А в том, что с тех пор куда Шепард - туда и "Объект". Это определённо кто-то из старых знакомых коммандера. Но кто? - Вы проверили все старые контакты Шепарда?
     - Да, - с уверенностью ответил аналитик. - И среди них никто не подходит на роль Старка. А по поводу Железного Человека... Тут мы сами не уверены, что это такое - человек или машина? Поэтому никаких внятных ответов дать не можем.
     - Всё с вами ясно, - разочарованно бросил Призрак. - Возвращайтесь к работе и сообщайте мне даже о малейших подвижках.
     - Слушаюсь, - кивнул аналитик и покинул кабинет своего начальника.
     "Что ж, - думал Харпер, - пока всё идёт даже с опережением плана. Так что трогать Шепарда нет смысла - пусть и дальше делает свою работу. Хм, "Железный Человек". И почему он меня так напрягает?"

Один день из жизни Тони Шепарда

     Иллиум. "Future Technologies". Спустя пять дней после прибытия "Нормандии". Личная мастерская Шепарда (Старка)
     - Ну? Как тебе новая платформа? - спросил я СУЗИ, "перекинувшуюся" в собранное мной тело.
     - Необычно, - ответила она, спрыгнув со стола, на котором сидела. - Это очень отличается от существования в "Нормандии". Это тело аналогично человеческому, верно?
     - В каком-то смысле. У тебя только внешнее сходство с человеком, а остальное...
     - Я понимаю, - перебила меня ИскИн, разглядывая себя. - Да, это тело имеет ряд преимуществ. Мне было бы интересно испытать его в бою.
     - По поводу боя... Ты, кажется, хотела загрузить в платформу...
     - Уже, - ответила она. - Более того, в данный момент я обрабатываю загруженную информацию с целью выведения стиля боя, который идеально бы подошел к возможностям этой платформы.
     - Минутку. Ты и создать боевое искусство способна? - удивился я.
     - Да, на базе той информации я вполне способна собрать кое-что исключительно под меня. А что с кожным покровом? Вы обещали смастерить модуль для него.
     - К концу дня я его закончу и можно будет устанавливать.
     - Ясно. Капитан, разрешите провести тесты этой платформы, - попросила СУЗИ. - Нужно настроить часть боевых систем.
     - Конечно, - разрешил я. - Идём, в ангаре сейчас никого, кроме наших.
     ***
     Что ж, новая платформа успешно прошла все тесты! СУЗИ прекрасно управляется с новым телом. А созданное ею боевое ПО вкупе с возможностями тела позволяют ей сражаться на одном уровне с бойцами СПЕКТР. Осталось только доделать модуль воспроизведения кожного покрова, и проект "Сьюзан" можно считать завершённым.
     Помимо завершения работы над платформой я ещё успел покопаться в устройстве оружия коллекционеров. Уже есть кое-какие идеи, как использовать полученную информацию. На выходе должно получится что-то наподобие "излучателя протеан", но более мощное и дальнобойное. Сорок пять метров - это ни о чём.
     Так же по прибытии на Иллиум Мордин выдал сенсационную новость: коллекционеры - это протеанские хаски. Во время изучения принесённой Вакарианом тушки жука Солус заметил необычную генетическую структуру. На Фел Прайм он не стал заострять на этом внимание: были и другие проблемы. Но когда появилось время, профессор решил получше изучить этот момент. И доизучался до того, что нашёл похожую структуру только у протеан. Для народа это, конечно, был взрыв мозга, но я-то это давно знал. Вот и пришлось изображать удивление.
     В компании же дела идут как надо: корабли для флота начинают потихоньку собирать, штат "Службы Безопасности" (читай, моей будущей армии) начинает расширяться, компания укрепляет позиции на рынке... Вейн (мой управляющий) недавно вычислил и выкинул двух корпоративных шпионов. Благо, они только пару дней назад попали в "Фьючер. Тех" и ещё были на испытательном сроке. Так что ничего они сделать не успели. Всё-таки хорошо иметь лояльных служащих: Шого Вейн раньше работал на одну из компаний на Цитадели, но в результате закулисных интриг и кумовства вылетел с треском, а на его место взяли родственника какой-то далатрессы. С тех пор он перебрался на Иллиум и работал то на одних, то на других. Но так нигде и не задержался ввиду подпорченного резюме. А потом Лиара наткнулась на него и предложила должность управляющего. Вот так вот бывает.
     Также отдельно нужно сказать про человека, которого Гаррус взял себе в заместители - Алекса Штерна.
     Алекс так же, как и я, являлся участником программы "N7". Дорос до N6 и, говорят, мог пойти на N7. Однако было одно "но" - его характер. Штерн, как и любой немец, был педантичным и дотошным. И при этом имел пунктик в плане справедливости: Алекс всегда поступал строго по своей чести. Даже странно, что он не японец... Будучи лейтенантом, разбил лицо какому-то полковнику, который решил воспользоваться своим служебным положением и полез к женщине-сослуживцу Алекса. Не важно, что девушка могла за себя постоять. Важно, что Штерн не стал терпеть. Его чуть не отправили под трибунал за нападение на старшего по званию, но знакомый Штерна и по совместительству, бывший куратор лейтенанта в программе, отмазал того от тюрьмы и предложил попытать счастья в СБЦ. Ну и договорился, чтобы Штерна пристроили туда. Там Алекс и познакомился с Гаррусом - два СБЦ-шника быстро сработались. Кстати, он помогал Гаррусу в первой "охоте" на Салеона и даже сильнее Гарруса настаивал сбить уходящий корабль доктора. Штерна поперли из СБЦ где-то за пол-года до начала событий со Жнецами, когда тот отметелил Харкина. Тонкая арийская натура не выдержала этого ничтожества. А турнули свои же - люди. Ведь выбор был между хорошим, но неизвестным детективом и первым человеком в СБЦ, хоть и мудаком. Чертова политика... И вот спустя три года Гаррус и пристроил своего друга. И, кстати, Алекс пока единственный из "Future Technologies" (не считая наших) знает, что Гаррус Вакариан - глава СБ компании. Придёт время - это станет известно всем, но не сейчас. Думаю, может, более "детально" посвятить Штерна в нашу деятельность? Возможно, но позже.
     Мордин тоже решил не отставать от Гарруса и нашёл себе заместителя в биологический отдел.
     Талия Т'Пол, азари. История ее очень похожа на историю Лиары. Талия - гений, и это не похвальба, а констатация факта. Даже Мордин прислушивается КО ВСЕМ ее замечаниям, а это, знаете ли, огромное достижение! Солус даже меня порой не слушает, хотя видел, на что я способен. Но Талии всего 144 года. Думаю, нет нужды объяснять, что к ней относились так же, как и к Т'Сони - угорали над юной азари в кулуарах. У Талии четыре докторских степени Тессийского биологического института, но все ее теории отвергались матриархами. А ведь ее теория эволюции видов была шикарна! Даже Солус проникся! И вот при написании последней Талия психанула и, как истинный полиглот, послала всех экспертов-матриархов на четырех языках. Естественно, матриархи обиделись и поставили Т'Пол в негласный "черный список" на территории Республик Азари... В общем, по специальности она работу найти себе не могла. Но мне как-то класть на мнение "уважаемых личностей" (спросите Фьюри - насколько сильно), и я взял милашку на работу. Говорят, она теперь чуть ли не молится на Старка. Причем не из-за самой работы, а из-за того, что я послал всех этих "экспертов".
     Вообще, штат у меня собирается более чем лояльный: все мои сотрудники так или иначе имеют "зуб" на Пространство Цитадели и его государства в целом, и на отдельные компании в частности. А не лояльные хоть и встречаются (но чем дальше, тем реже), но очень быстро улетают. Никто из сотрудников "Future Technologies" не хочет, чтобы компания разорилась из-за политических и корпоративных интриг. Такие условия для работы, как у меня, очень сложно найти где-нибудь ещё.
     - Ну, как прошли испытания? - спросила Лиара, когда я вошёл в кабинет.
     - Всё просто отлично - Сьюзи даст любому спецназовцу сто очков вперёд.
     - "Сьюзи"?
     - Название самой платформы и новый псевдоним нашего ИИ, - пояснил я, устраиваясь в кресле. - Если мы будем называть её на людях Система Усовершенствованного Защитного Интеллекта, это будет... странно. Не находишь?
     - Ты в своём репертуаре, - ответила азари, улыбнувшись. - Да, ты же сегодня никуда не полетишь?
     - Нет. Для Сьюзи нужно доделать модуль кожного покрова, а он будет готов только к концу дня. Да и новых дронов нужно дождаться. Так что улетаю я только завтра днём.
     - Это хорошо. Просто я нашла тебе ещё одного бойца в команду - она прибудет сегодня вечером.
     - Она? Кто-то из твоих старых знакомых?
     - Не совсем. Скорее, из твоих, - пояснила Лиара. - Не волнуйся, она первоклассный боец и сильный биотик. И имеет некоторое влияние в Пространстве Цитадели.
     - Хм. Полезный кадр, я смотрю...
     "Нормандия". Комната отдыха. 19.45 по местному времени
     - Чем заняты, Шепард? - вошла в комнату Лоусон, пока я расслаблялся за просмотром головизора.
     - Да так, - кивнул я на проектор, стоящий на столике перед диваном, - решил узнать, что в мире творится.
     - А творится что-то интересное? - подошла к дивану Миранда и взглянула на экран.
     - ...Новые подробности по "инциденту" на Фел Прайм вспыли совсем недавно, - вещала с экрана Эмили Вонг - журналистка из первой части, а ныне - ведущая "Новостей Цитадели". - По неподтверждённой информации, в защите колонии от налёта таинственной расы инсектоидов, известной как коллекционеры, помимо бойцов гарнизона, размещённого Альянсом, принимала активное участие некая группа бойцов-ветеранов. Некоторые утверждают, что это был сборный спецотряд Совета, некоторые - что на колонии действовали бойцы так называемой СБФТ - Службы Безопасности Фьючер Текнолоджис, компании, оказавшей помощь в восстановлении Фел Прайм после атаки. Кто-то даже утверждает, что видел в небе над колонией знаменитую "Нормандию", уничтоженную два года назад вместе с её капитаном - знаменитым лейтенант-коммандером Джоном Шепардом. К сожалению, ни Совет Цитадели, ни "Фьючер Текнолоджис" не дали официальных комментариев по этому поводу...
     - Надо же, как интересно... - села рядом Лоусон. - Похоже, кто-то всё же проболтался.
     - Пока всё это слухи - ничего страшного в этом нет, - ответил я. - Мало ли что говорят. Вон, в экстранете вообще пишут, что всех на Фел Прайм спас Бласто!
     - О, да... - усмехнулась она. - Будь там Бласто, у коллекционеров вообще не было бы ни единого шанса... А если серьёзно, то Фел Прайм - наша первая крупная победа за последнее время. Честно говоря, я впечатлена.
     - То есть угон "Нормандии", её апгрейд, наше снаряжение и создание мною такой компании, как "Фьючер. Тех" с нуля, вас не впечатлили?
     - Минутку... - на лице Миранды застыло выражение КРАЙНЕГО удивления. - Вы - это Старк?!
     - А кто ещё? - удивился я. - По-моему, все на корабле это давно знают. Да и я этого как-то не скрывал от всех вас.
     - Шепард... Чем дальше - тем больше вы выносите мне мозг. Объясните мне, недалёкой, что такой, страшно сказать, но ничего другого не подходит, ГЕНИЙ забыл в ВКС Альянса?! И ладно если бы вы в научное подразделение попали... Так нет - "N7"!
     - Знаете... Когда у тебя мама - офицер флота, а папа - десантник, то особого выбора и нет, - на самом деле, у прошлого "меня" были все шансы связать жизнь с наукой, а не армией: физику в школе знал даже лучше преподавателя. Но пример родителей сыграл большую роль и, в итоге, по окончанию старшей школы "я" записался в войска Альянса, а потом попал в "N7". Благодаря таланту к физике, единственный снайпер во взводе, способный стрелять из снайперской винтовки без вспомогательного ВИ, самостоятельно рассчитывающий выстрел... В двадцать втором веке это - большая редкость. А на "Норме" таких аж двое - я и Вакариан.
     - Впрочем, служба в вооружённых силах не сказалась на мне пагубно. Скорее, даже оказала положительное влияние.
     - Ну да... Если не считать, что Альянс свёл вас в могилу, а мне пришлось два года методично восстанавливать вас и пичкать имплантами, - съязвила старпом.
     - Зато теперь я - настоящая машина для убийств! - с гордостью заявил я.
     - А раньше вы были поддельной? - подколола она.
     - Язвить на этом корабле имею право только я, - ответил я в том же духе.
     - Как прикажете, капитан, сэр! - подыграла Лоусон, после чего мы оба невольно усмехнулись.
     - Знаете... - спустя пару минут молчания, заговорила Миранда. - Даже завидно: на меня потратили миллионы кредитов, дали лучшее образование и тренировали у лучших специалистов, чтобы сделать то, чем вы стали самостоятельно. Не вышло из меня совершенства...
     - То есть, по вашему, Я - совершенство? В таком случае, вы так ничего обо мне и не узнали за всё это время.
     - Вы - первоклассный боец, один из лучших снайперов Альянса, если не лучший, прекрасный стратег, гениальный предприниматель и инженер...
     - ...Раздолбай, - перебил я её, - потенциальный алкоголик, позёр, наглец, не признаю авторитетов, сорвиголова... Перечисление всех моих недостатков может продолжаться до самого утра. У вас же я с ходу не могу вспомнить ни одного.
     - Высокомерна, - решила Миранда убедить меня, что список её недостатков больше, - цинична, властолюбива, не способна к чему-то более серьёзному, чем мелкая "интрижка", недавно предала своего босса...
     - Он предал вас первым. Так что за предательство это не считается: зачем соблюдать правила по отношению к тому, кто сам их не соблюдает? Миранда, никто не идеален. У каждого, независимо от того, насколько он выдающаяся личность, есть список недостатков. Но и у каждого есть свои таланты. Там, где провалится один, другой может преуспеть.
     - И в чем же вы провалитесь? - с издёвкой спросила Лоусон.
     - Да хотя бы с организацией жизни на "Норме"! Фактически, наш корабль до сих пор на ходу и не застрял где-нибудь посреди космоса с пустыми баками только благодаря вам. Я уже не говорю, что именно вы ведёте всё "хозяйство" на корабле: еда, термоклипсы, материалы для моих экспериментов... Конечно, с графиком жизни на корабле не срослось, но когда собирается такая... "компания", говорить о каком-либо нормировании сложно...
     - Всё, хватит, - перебила Мири. - А то я и правда начну верить в собственное совершенство, и вы снова будете иметь дело со "Снежной Королевой". И не удивляйтесь так: уши у меня есть и с ними всё в порядке. Так что я прекрасно знаю о всех своих... "подпольных кличках".
     - Хм. Я готов работать хоть со "Снежной Королевой", если это будете вы. Холодные и неприступные красавицы бывают очень притягательными.
     - Капитан, - явно не ожидала подобного комплимента Лоусон, - кажется, вас немного занесло...
     - И вовсе нет, - возразил я. - Или вы не привыкли к комплиментам?
     - Просто... Хотелось бы сохранить... дружеские отношения. Рабочих-то у нас так и не сложилось.
     - Хм. Я не в вашем вкусе? - пододвинулся к ней я. - Есть кто-то другой на примете?
     - Нет, - отодвинулась она.
     - Значит, кто-то другой.
     - Нет! - ответила Миранда, но поняла, что прокололась.
     - Ага! Значит, я в вашем вкусе и вы свободны. Так в чём проблема? "Мороженное шоколадкой не испортишь", - снова подсел я поближе.
     - Предпочитаю... - попыталась снова отодвинуться Лоусон, но упёрлась в подлокотник дивана, - "раздельное питание".
     - Вы просто никогда не пробовали всё вместе. "Коктейли" так... притягательны, - приблизился я к ней вплотную. Однако главный мультивселенский закон - "закон подлости" - решил напомнить о своём существовании: по всему кораблю раздался сигнал тревоги.
     - Шеп! - влетел в комнату Гаррус. - Эм... А чем вы... А-а-а! Неважно! У нас ЧП: попытка проникновения на завод!
     - Твою же... Кто?! - вскочили я и Миранда с дивана.
     - [что-то турианское], а я откуда знаю?! Полезай в доспех и за мной!
     Административный корпус. Двадцать третий этаж (серверные)
     - Что тут происходит, Штерн? - подбежали мы с Гаррусом к крупному блондину с причёской "армейский клин", голубыми глазами и шрамом на левой щеке.
     - Диверсанты тут происходят! - метнул он за угол гранату, после чего раздался взрыв. Затем остальные его бойцы открыли огонь в коридор, прикрываясь за наспех сооружёнными из подручного хлама баррикадами. - Причём профи! Умудрились уже пятерых наших ребят положить.
     - Сколько их? - спросил я.
     - Вроде бы, пятеро, - ответил Алекс. - Сейчас мы зажали их в серверной, но и сами не можем к ним пробиться.
     - "Диверов"? В серверной? Откуда они могут получить доступ к разработкам компании?!
     - Не я их туда загнал, - оправдывался он. - И да, я прекрасно понимаю ситуацию. Но техники уже отрезали компанию от внешней сети и глушат все исходящие сигналы. Всё, что сейчас могут сделать нарушители - скачать инфу на архивный диск. Выбраться мы им не дадим.
     - Внимание! - раздалось по внутренней частоте СБФТ. - На территорию "Future Technologies" проник вражеский транспорт: два летуна без опознавательных знаков. Двигаются к административному корпусу.
     - Так сбейте их! - приказал Вакариан.
     - Мы пытались: они сбивают прицел у наших ракет. Они летят куда угодно, но не в летунов! - так, это уже интересно: транспорт с системой постановки помех...
     - Я займусь ими лично, - только направился я к окну, как...
     - Заметил ещё один транспорт: грузовой аэрокар. Кажется... он собирается протаранить один из летунов. Ох, бля... Он это сделал! Да так, что первый врезался во второй и сейчас оба транспотра падают!
     - Что с грузовиком? - спросил Штерн, параллельно раздавая приказы своей группе.
     - Жёсткая посадка. Так... Наблюдаю, как из грузовика кто-то выходит... Азари. В синей броне... Ох-ё... У неё на наплечнике эмблема СПЕКТР! - не понял?
     - Не стрелять по ней! - вклинилась в разговор Лиара. - Это мой человек. Она здесь, чтобы помочь.
     - Как скажешь, Лиара, - немного растерялся я. Ладно, тогда пойду выкуривать "диверов". И надо будет установить, помимо ракетных, репульсорные турели для охраны завода.
     Перескакиваю через баррикаду и пру просто напролом. У противника только стрелковое оружие. Им же хуже.
     Первый сидит за выпирающей из стены колонной. Подхожу к нему и, схватив за голову, швыряю в его напарника, что только что высунулся из-за угла. Оба впечатываются в стену и оставляют в ней здоровую вмятину. Признаков жизни нет.
     Заворачиваю за угол и двигаюсь к серверной. Дверь в помещение выбита, а из самого помещения по мне стреляют двое бойцов. Щит даже до девяноста процентов не опустился. А стрелять-то нельзя! Могу задеть что-нибудь важное в комнате. Так, быстро сближаюсь с ними, параллельно активируя омни-лезвия*. Первому протыкаю шею, одновременно пытаясь задеть второго рубящим ударом, но тот успевает увернуться. Выдёргиваю из готового трупа лезвие и иду на выжившего. Резкий рывок, после которого следует удар "накрест" и ещё один диверсант... А нет! Прикрылся винтовкой... Минутку? "Мотыга"? Это же "церберовское" снаряжение. Так! Все размышления - потом.
     Снова пру на бойца, который решил отбиться от меня своим омни-клинком. Ну-ну. Удар левой... Заблокирован. А теперь - правый колющий...
     Мой клинок пробивает противнику линзу шлема, глаз и достаёт до мозга. Готов. Так, а сколько их Штерн насчитал?
     - Шепард, я засекла противника в активном камуфляже, - сообщила Сьюзи. - Пытается прорваться через баррикаду замшефа Штерна.
     - Штерн, - тут же связался я с ним, рванув за беглецом. - В вашу сторону движется противник в камуфляже! Не проморгайте его!
     - Принято. Открываем огонь на подавление, - после чего в коридоре раздался грохот штурмовых винтовок, а затем кто-то громко вскрикнул.
     Завернув за угол, я увидел лежавшего в паре метров перед баррикадой диверсанта с несколькими пулевыми ранениями. А вокруг него, предварительно разоружив, крутились бойцы СБ, обкалывая его панацелином. Вот приятно иметь дело с профессионалами: увидели, что противник не боеспособен - сразу позаботились о том, чтобы тот дожил до допроса.
     Спустя несколько минут. Лифт. По дороге к кабинету Старка
     - Думаешь? - спросил Гаррус, когда я поделился догадками о принадлежности диверсантов.
     - Много народу используют экспериментальное снаряжение "Цербера"? Не думаю, - ответил я.
     Тем временем лифт остановился на нужном этаже и мы двинулись к кабинету, в котором всё ещё заседала Лиара (такое ощущение, что она собирается перенести основную базу Посредника сюда, в "Фьючер. Тех").
     - Ли, надеюсь, это важно. Ты нас от допроса отвлекла, - сказал я, как только мы вошли в кабинет.
     - Это не займёт много времени. - ответила со своего места она. - Вазир, позвольте представить вам Джона Шепарда. С этого момента он - ваш непосредственный начальник. - Вазир?
     В этот момент я заметил, как из кресла поднялась ещё одна азари. В тёмно-синей броне. С эмблемой СПЕКТР на наплечнике.
     - Спектр Шепард, - развернулась к нам лицом Вазир. - Приятно... ЧЕГО?!! ЖЕЛЕЗНЫЙ ЧЕЛОВЕК?!! - а, ну да. Я же только шлем снял.
     - Давно не виделись, спектр Вазир.

Примечание к части

     Омни-лезвия - более длинные версии омни-клинков, установленные на все варианты Марк VIII в качестве оружия ближнего боя.
>

"Мёртвый Бог"

     Где-то в Туманности Омега. "Нормандия". Жилая палуба. Обед по корабельному времени
     - Двое бывших оперативников "Цербера", - перечисляла Вазир всех присутствующих за столом, - "неубиваемый" наёмник, главный геморрой всех группировок Омеги - Архангел, легендарный Мордин Солус, суперкроган, первый вор галактики - и возглавляет их восставший из мёртвых и прихвативший с того света мозги какого-то гения от инженерии Джон Шепард... Куда я, во имя Богини, попала?
     - В самый быстрый дурдом в галактике! - гордо сообщил по громкой связи Джокер. - А ещё у нас на корабле встроенный ИскИн без каких-либо ограничений, недавно разжившийся сексуальной мобильной платформой.
     - Ах, да. Как же я могла забыть про Сьюзи... И угораздило же меня в это вписаться...
     - Да чё ты начинаешь, крошка? - оторвался от своей кастрюли Грант (именно что кастрюли - достаточно большой для него тарелки просто в природе не существует). - У нас тут весело! С Шепардом скучать не приходится! - хлопнул он меня по спине, да так, что я чуть не улетел со стула.
     - Когда я была крошкой, Окир ещё даже ТЕХНОЛОГИЮ твоего создания не придумал, - огрызнулась Вазир.
     - Фи! Какие мы нервные... - вернулся к своей порции Грант.
     - Шепард, один вопрос: а зачем я здесь? - спросила спектр. - У вашей "опергруппы" суммарной мощи хватит на штурм Президиума. И это не считая "Нормандию SR-3" и ваш костюм!
     - Вы же спектр, Вазир, - начал объяснять я. - Причём, один из самых... скажем так, адекватных. В Спецкорпусе большинство оперативников со всякими заморочками, а вот вы - абсолютно без завихрений. Ну, по меркам того же Спецкорпуса. И если вдруг даже ВЫ начнёте твердить Совету о том, что Жнецы - не бред моего воспалённого мозга, то они хотя бы задумаются над этим. Ну, и в моей команде не хватает мощных биотиков.
     - Слушайте... Я, конечно, не участвовала в погоне за Сареном, да и во время "Битвы за Цитадель" находилась на задании в Траверсе, так что знаю всё только из отчётов... Но "раса разумных машин, раз в пятьдесят тысяч лет уничтожающая все разумные виды в галактике"? Конечно, возможность воскрешения после полной смерти - это тоже та ещё фантастика, но в неё гораздо легче поверить, чем в Жнецов. Я не говорю, что вы сумасшедший. Я имела дело с сумасшедшими, и вы под эту категорию не попадаете. Я говорю, что в подобное ну крайне сложно поверить. А вот в супергета - очень даже можно.
     - Это не оправдание бездействия Совета и Альянса, - заявил я. - Даже если они не готовятся к вторжению Жнецов, они должны были готовиться к вторжению гетов. Исходя из подобной логики...
     - Так они и готовятся, - тут же ответила Тела. - "Таникс" - это лишь верхушка айсберга. Сейчас все расы проводят активную модернизацию всех флотов: потерянные в "Битве" корабли объединённого флота и флотов Альянса собираются дополнить кораблями нового поколения, турианцы что-то мутят с орудиями своих дредноутов - как действующих, так и "законсервированных"... Кстати, Совет негласно дал добро на "расконсервацию" кораблей Иерархии. Все советники... Также Альянсу оказывают посильную поддержку в восстановлении флотов с подачи азари. Саларианцы что-то намутили со средствами кибервойны. В СПЕКТР поступили новые модели вооружения, на порядок лучше всего, что есть сейчас. И, но это пока только слухи... В общем, Альянс разрабатывает наземную технику нового поколения. Что это будет - неизвестно, но говорят...
     - Человекоподобного пилотируемого робота они строят, - перебил я спектра. - С руками, ногами и неким подобием роликовых коньков для скоростного передвижения. Вот только рабочий прототип у них появится хорошо если лет через десять. А Жнецы, я уверен, явятся намного раньше. И этот робот, если его каким-то чудом успеют построить и пустить в серию, мало чем поможет. Да и "что-то мутят с орудиями дредноутов" - это маловато. Я не прошу верить мне на слово. Просто сделайте из нашей операции по уничтожению коллекционеров выводы.
     - Что ж... Выводы так выводы... Куда мы хоть летим-то?
     - На Хестром, - ответил за меня Гаррус. - Подобрать одного нашего старого друга.
     - Не-а. Планы изменились, Гаррус: мы летим к Мнемозине, Эта Хокинга.
     - Джон, а как же Тали? - удивился Вакариан.
     - После - сразу же за ней. Но сейчас нам нужно на Мнемозину. Там находится исследовательский пост "Цербера", за которым уже некоторое время следят агенты Посредника. И буквально за день до нашего отлёта с Иллиума этот пост перестал передавать сигналы.
     - А что в нём такого важного? - спросила Вазир.
     - Они исследовали подбитого Жнеца, - ответила ей Миранда.
     - Только не говорите, что мы тоже полезем в эту штуку, - протянул Вакариан. Мы промолчали.
     Спустя тридцать шесть стандартных часов. Эта Хокинга, система Торн, Недалеко от Мнемозины. Ангар "Нормандии"
     - Вроде держится, - дал свою оценку прикреплённому к "Тени" модулю с мини-дронами турианец.
     - Так "вроде" или "держится"? - потребовал я более точной оценки.
     - Держится всё. Не переживай, - уверял меня Гаррус. - Но как всё это нам поможет?
     - Помнишь лабораторию Сарена на Вейрмайре? Та, где он изучал процесс одурманивания. Так вот, через каналы Посредника я сумел вытащить из архивов Альянса те материалы, что мы сумели тогда добыть. И изучив их, мы с Мордином создали теорию о том, как Жнецы промывают мозги. А на основе этой теории мы уже разработали прототипы защитных модулей, но они не настроены от слова "совсем". А вот для их настройки нужно...
     - Так! Хватит! - оборвал меня Вакариан. - Я не просил подробностей. Духи, ты слишком много общаешься с Кеном!
     - Эй! - возмутился копающийся рядом в настройках "Тени" Кеннет. - Я не такой уж и зануда! Просто...
     - Просто ты ещё больший зануда, - подколола его Дениэлс, помогающая ему с настройками.
     - Шепард, - вышла из лифта Сьюзи в своём полностью завершённом теле, - я сумела получить доступ к кораблю "Цербера". Его системы жизнеобеспечения отключены, экипаж отсутствует... Корабль вообще не функционирует.
     - АЙ! - внезапно вскрикнул Доннели. - За что?
     - Не отвлекайся! - возмутилась Габриэла. - Сьюзи, а зачем ты спустилась... лично? Ты же можешь связаться с любым членом экипажа по интеркому.
     - Мне интересна реакция окружающих, - пояснила она. - Ваше общение со мной через интерком и общение посредством этой платформы различаются. Особенно это заметно с людьми-мужчинами. Хотя спектр Вазир так же повела себя... нестандартно при нашей первой встрече.
     - Шикарная блондинка в красном платье? Действительно, наши мужчины как-то странно на тебя реагируют...
     - Шепард, дизайн тела - ваша работа, - перевела стрелки Сью.
     - Сделанная строго в соответствии с желаниями заказчика, - парировал я. - И, между прочим, ты сама выбрала этот наряд.
     - Согласно моим расчётам, в таком виде я максимально располагаю к себе окружающих.
     - Максимальнее не бывает... - вставил свой комментарий Кен, за что снова получил планшетом по голове.
     - Так! - рявкнул я. - Хватит ерундой страдать. Пора заняться делом. Сьюзи, запускай "Тень-1".
     ***
     Вот уже третий час мы с Мордином не перестаём материться на всех известных нам языках и диалектах, параллельно настраивая защиту от одурманивания в нашем снаряжении. А как иначе? После всего того, что мы узнали об этом, якобы уничтоженном, Жнеце, по-другому просто нельзя! Вот чем думали учёные "Цербера", залезая в эту тварь? Она ни черта не мёртвая! Скорее, тяжелораненая. Поясню: эта жестянка ни передвигаться, ни отстреливаться не в состоянии, но в остальном Жнец полностью функционирует. Он даже пытался заставить этих горе-исследователей починить себя, записи с их терминалов тому подтверждение. Но у них даже пробоину в корпусе хоть немного залатать материалов не хватило. Я не знаю, почему Жнец не заставил церберовцев заказать ещё запчастей, но думаю, что тот, покопавшись в их головах, понял, что таким образом спалится и прилетят к нему не запчасти для починки, а дредноуты, чтобы добить гада окончательно.
     Однако до полной потери разума учёные "Цербера" успели узнать много о строении и технологии Жнеца, за что им большое спасибо. Не придётся тут неделями дронами рулить, изучая эту тварь. Информацию мы уже благополучно загрузили к себе, а изучу её позже, когда будет время.
     А пока нужно заканчивать с настройкой модулей и готовиться к высадке.
     - Капитан, - спустя ещё час раздался по громкой связи голос Джеффа. - Ты будешь ругаться, но мы с Сьюзи кое-что заметили... Тут корвет гетов к Жнецу пристыкован, - ага, значит Легион уже здесь.
     - И как же вы умудрились не заметить гета? - поинтересовался я.
     - Просто... Я сначала принял его за кусок Жнеца, а Сью была занята сначала взломом корабля "Цербера", а потом - управлением дронами. Да и сам гет активно притворяется космическим мусором. В смысле, все системы корвета полностью отключены.
     - Всё с вами ясно. Сьюзи, сообщи команде, чтобы подтягивались в брифинг-зал.
     ***
     По итогам собрания было решено, что высаживаться на Жнеца будем я, Вазир, Джейкоб и Заид. Просто если пойдёт больше народу, то на этой штуке будет не развернуться. И Гранту там не разбежаться. Так что за танка сегодня буду я в тяжелой броне. На всякий случай: кто его знает, сколько всего на Жнеце хасков прячется.
     И теперь мы вчетвером топаем через главный шлюз, ведущий на пост "Цербера". Как только мы вошли... на борт Жнеца, тот включил свои щиты и заблокировал нас в... себе. Как и ожидалось.
     - "Нормандия" - группе высадки! - вышел на связь Джокер.
     - Чем обрадуешь? - спросил я.
     - Жнец только что включил кинетические щиты. Вы заблокированы на борту. И мы вряд ли сможем пробиться к вам.
     - Просто прелестно, - заключил я. И уже обращаясь к команде: - Ну-с, накрылось наше изучение. Теперь только испытания прототипа защиты.
     - И как нам теперь выбраться отсюда? - задал вполне логичный вопрос Джейкоб.
     - В момент активации щитов, - присоединилась к разговору Сью, - я заметила сильный выброс тепла в районе ядра эффекта массы. Если уничтожить его, то щит отключится. Однако без ядра Жнец рухнет на планету.
     - А "реактивные ботинки" есть только у капитана... - проворчал Заид. - Джокер, если ты не успеешь нас вытащить, я тебя убью.
     - Поверю на слово, - отключился пилот.
     - Так, все знают наши задачи: протестировать модули защиты и выяснить, что тут забыли геты. Пошли.
     За время нашего продвижения по оборудованной церберовцами в Жнеце исследовательской станции, мы только и делали, что делились знаниями в области нецензурных выражений: обгорелые трупы, разорванные на куски тела, запёкшаяся кровь через каждые несколько метров... Как хорошо, что на всех нас герметичные костюмы.
     Пока всё было тихо. Даже слишком тихо. Да ещё все эти брошенные вещи вкупе с изуродованными телами и... дизайном "корабля"... Бр-р-р! Аж мурашки по коже...
     - Капитан, тут кто-то оружие забыл, - указал Джейкоб на брошенную возле ящиков винтовку.
     - "Вдову" оставили... - подошёл к оружию Заид. - Этот кто-то, похоже, хорошо живёт, раз разбрасывается такими игрушками.
     - Дай-ка сюда, - попросил я, после чего мне кинули эту винтовку, и я просканировал её. - Это не "Вдова". По крайней мере, не "М-98": основа та же, но при этом очень много нехарактерных для этой модели модификаций. Очень... специфических модификаций.
     - Что вы имеете в виду? - спросила Вазир.
     - Исходя из моих познаний в оружии, так модифицировать винтовку могли только геты: слишком уж не характерные для современного оружия черты. Но при этом, это определённо не разработка ФТ.
     - А почему оружие бросили? - поинтересовался Тейлор.
     - Затвор сломан. Термоклипсу уже не поменяешь. Так, эта штука - просто мусор. Идём дальше.
     Пройдя ещё немного, мы вышли на большую площадку, на другом конце которой находились колья с насаженными на них церберовцами. Некоторые из них только начали превращаться в зомби-киборгов, а некоторые уже были практически готовы. Мерзкое зрелище, должен заметить...
     - Жуть... - прокомментировала увиденное спектр.
     - Эти штуки зовутся "Зубами Дракона", - пояснил увиденное азари Джейкоб. - Я видел такие на Иден Прайм: геты использовали их для трансформации людей в хасков. Тут, похоже, произошло тоже самое.
     - Вряд ли это устроили геты, - не согласился я. - Они не рвут противников на части, а расстреливают или сжигают. А тут следов стрельбы практически нет, при условии, что тут и небольшой гарнизон охраны имелся. Да и один корвет... Маловато, не находишь?
     Вдруг на всю площадку раздался протяжный стон.
     - Вы слышали? - спросила Вазир, приготовив "Галефу" к бою.
     - Слышали... - ответил Массани. - Пора испытать новую игрушку.
     (http://th09.deviantart.net/fs70/PRE/f/2011/152/0/c/kiara_rifle_by_peterku-d3hssor.jpg - Гибридное орудие "Чак Норрис")
     - Эй! Сзади тоже! - развернулся Джейкоб. - Слышали?
     - Народ... Нас окружили, - пальнул я из встроенного дробовика в ближайшего вылезавшего хаска. - Спина к спине!
     Не зря я надел тяжелую броню...
     Твари лезли буквально изо всех щелей! И толпами! Только уничтожалась одна тварь, как на её место вставали сразу две-три. Джейкоб и Вазир, в конце концов, плюнули на перезарядку своих дробовиков и просто раскидывали киберзомби "ударными волнами". Заиду было проще, так как у него клипсы находились в магазине и заменялись автоматически, а магазин поменять легче, чем термозаряд. Ну, а мои встроенные сверхмощные радиаторы позволяли вести практически беспрерывный огонь из всех стволов. И всё равно, мы рисковали быть задавленными этими тварями.
     А тут, помимо человеческих, были и совсем уж диковинные твари! Я даже описать толком их не в состоянии, так как это были совсем уж извращённые гибриды рас прошлых циклов... Похоже, "Цербер" не первые, кто решил поизучать "мёртвого" Жнеца... Тут были и стреляющие, и плюющиеся, и ещё чёрт знает какие. В конце концов, Теле пришлось поставить барьер, так как наши щиты начали заметно проседать под обстрелом "дальнобойных" монстров. Сью хоть и выкашивала их моим наплечным пулемётом в первую очередь, но... Тварей было слишком много.
     Очередная "волна" Джейкоба раскидывает с десяток хасков, отрывая им конечности. Заид, сменив уже второй магазин, крошит подбирающихся гадов криопатронами, чтобы хоть немного их замедлить. Я же только и успеваю, что наводить... Хотя тут и наводить оружие не надо - киборги сами прут под пули. Только и остаётся, что следить за уровнем нагрева стволов. А Вазир, несмотря на усиливающие свойства "Королевы", уже начинает выдыхаться.
     Нет, нас просто задавят массой, если мы тут останемся! Я-то ещё может выберусь, а вот остальные...
     - Всем лечь! - командую я, приготовив лазерные резаки. Бойцы моментально выполняют команду, и я, крутанувшись на триста шестьдесят градусов, разрубаю все и всех, кто находился на площадке. Это помогает, но ненадолго: спустя пару секунд полезла новая волна хасков.
     - За мной! - я рванул к шлюзу, что ведёт дальше, к надстройкам в пробоине Жнеца, параллельно паля по вылезающим зомбикиборгам. Отряд без раздумий рванул за мной, расправляясь с монстрами. ИскИну не составило труда обойти защиту на двери, и через пару секунд мы дружно ввалились в шлюз, заперев за собой дверь. После чего я для надёжности заварил её наглухо.
     - Шепард, с вами всегда так? - спросила, наконец отдышавшись, спектр. - Что ж вас так тянет в подобные передряги?
     - Эти передряги сами меня находят... - ответил я, открыв забрало. Не то чтобы с бронёй было что-то не то... Просто хотелось подышать самому, а не через фильтры. - Идёмте, выравнивание давления завершено. Можно идти дальше.
     На следующей площадке всё было спокойно. Никаких хасков. Можно спокойно подышать ещё пару минут...
     БУМ!!!
     Раздаётся грохот снайперской винтовки. Тут же захлопываю забрало и начинаю крутиться в поисках потенциального противника.
     БУМ!!! БУМ!!!
     Ещё два выстрела. Да кто же... Легион! Чёрт, со всей этой мясорубкой с хасками я совсем забыл, зачем залез в Жнеца.
     - Хаски, - ткнул стволом в сторону лежащих за нами киборгов Заид. - Вот только кто...
     - Он, - указал я на стоящего на помосте гета.
     - Шепард-коммандер, - встал с колена Легион и без каких-либо объяснений смылся дальше по своим делам.
     - Говорящий... гет?! - удивился Тейлор.
     - Да ещё и... дружелюбный? - удивился Массани.
     - Я могу и ошибаться, но разве геты не ходят исключительно группами? - спросила спектр. - Их же, вроде как, чем больше - тем они умнее, нет?
     - Всё верно. Но этот, судя по всему, умный и в одиночку. Предлагаю выяснить, что ему тут нужно, - предложил я и двинулся дальше. Бойцы что-то недовольно проворчали, но спорить не решились.
     Спустя час и двенадцать минут, более сотни разномастных хасков и два привала. Перед отсеком с ядром эффекта массы Жнеца
     Как только дверь открылась, мы увидели следующую картину: гет (он же Легион) колдует что-то над консолью перед ядром, а к нему в это время подбирается группа человеческих хасков. На секунду обернувшись, робот снимает парочку из пистолета и тут же возвращается к своим манипуляциям с техникой. А твари всё приближаются...
     Недолго думая, залпом репульсора сношу практически всех киборгов. Последнего, что стоял ближе всех к гету, снимаю выстрелом в голову из встроенной винтовки. А мои бойцы уже взяли робота на прицел, но, помня мой приказ, стрелять не спешили. Просто приготовились к тому, что гет может оказаться не таким уж и дружелюбным.
     - Шепард-коммандер? - обернулся робот.
     - Допустим, - поднял я забрало. - Почему на тебя нападают хаски?
     - Я их противник, - ответил гет.
     - Ты же гет. Вы заодно со Жнецами.
     - Геты не союзники Старым Машинам.
     - Бред... - бросил Джейкоб. - Он пытается нас обмануть, капитан. Давайте уже его взорвём, чего тянуть?
     - Машины не умеют врать, мистер Тейлор, - возразила Вазир. - А геты - машины.
     - Но ведь... - попытался что-то возразить в ответ Тейлор, но я жестом приказал ему замолчать.
     - Старые Машины - это Жнецы? - задал я вопрос.
     - "Жнецы" - название, основанное на протеанских предрассудках, - выпалил робот. - Мы зовём их Старыми Машинами.
     - Ты говоришь, - продолжил я допрос, - что геты - не союзники "Старым Машинам", но около двух лет назад вы напали на Цитадель вместе с Властелином. Как ты это объяснишь?
     - Геты не нападали на станцию, что вы зовёте "Цитадель".
     - Если это были не геты, - вклинилась спектр, - то кто?
     - Еретики, - ответил робот, шевельнув пластинами. - Они служат Старым Машинам.
     - Шепард, - обратился ко мне Заид, - у меня уже башка начинает пухнуть от этой железяки. Может, ты уже определишься, мы разносим его на куски или нет?
     В этот момент на весь отсек раздался вой хасков. Твою же... Не дают спокойно поговорить.
     - Шепард-коммандер, враг близко! - объявил гет.
     - Я в курсе. Ты станешь нас атаковать?
     - Нет.
     - Ты против Старых Машин?
     - Да.
     - Тогда, - приготовил я ракету "Давид", - в сторону.
     Едва гет отошёл, я пустил в открытую камеру с ядром ракету. Взрыв разнёс его в щепки, после чего Жнеца ощутимо тряхнуло.
     - Ты! - ткнул я пальцем в робота. - Следуй за нами, если хочешь сохранить функциональность! Нет, это не обсуждается, Тейлор! За мной!
     Дальше мы, в темпе вальса, рванули из отсека с ядром в сторону помостов в дыре Жнеца. А тряска всё усиливалась. Снаружи уже пропали поддерживаемая полями массы воздушная среда и притяжение, так что всё, что не было привинчено, начало разлетаться по сторонам. А нам от этого приходилось уворачиваться. Ну, особо крупный мусор я уничтожал репульсорами. Ах, да! Ещё за нами гнались хаски.
     - "Нормандия"! Где вас носит?! - разнеся очередной контейнер, вышел я с ними на связь. Мой пулемёт, тем временем, расстреливал особо шустрых тварей.
     - Уже на подходе к точке, - выпалил Джокер. - Держитесь.
     Добежав до края помоста, мы увидели подлетающую "Норму". Первым к шлюзу прыгнул, придав себе ускорение прыжковым двигателем, Массани. После, помогая себе биотикой, Тейлор, а за ним и Вазир. Затем я схватил гета и вместе с ним влетел в шлюзовую камеру, после чего "Нормандия" благополучно смылась от падающего Жнеца. И как только была завершена герметизация и выравнивание давления, мы все прошли на БИЦ, где нас уже ждал остальной десант.
     Увидев с нами гета, народ получил "культурный шок".
     - Джон... - первым вернул себе дар речи Гаррус. - Когда я говорил про "завербовать гета", я вообще-то шутил...

"Белое солнце пустыни"

     Спустя пару часов после отлёта с Мнемозины. Брифинг-зал
     У меня дежавю... Что-то похожее я уже определённо видел.
     - Я понимаю, раздобыть его для изучения... - Миранда.
     - Согласен. Первый не повреждённый гет. Безоружен. Не сопротивляется. Может быть крайне полезен, - Мордин.
     - К чёрту! Я достаточно насмотрелся подобного на Иден Прайм! Выкинуть эту хрень в мусорный шлюз! - Джейкоб.
     - Поддерживаю. Я за время погони за Сареном на эти штуки достаточно насмотрелся! - Гаррус.
     - Совсем сдурели? Это же первый гет, что не стал стрелять по органикам, наоборот - помог нам и даже пошёл на контакт. Это же шанс понять гетов! - Тела.
     - За всё время, что эта платформа находится на "Нормандии", её геты не совершали никаких попыток навредить нам. Более того, они уже несколько раз пытались "пообщаться" со мной. Несколько десятков раз. А ещё они помогли Шепарду на Жнеце, - Сьюзи.
     - Так-то оно так... Только я всё равно не доверяю этой штуке. Особенно после того, что про них рассказывали мои друзья, пережившие подобные встречи, - Заид.
     - "Дружелюбный гет"... Кажется, я накаркала... - Касуми.
     - Так можно мне раздавить эту железяку или нет? - Грант.
     И так уже по седьмому кругу... И ведь ни разу не спросили о МОЕМ мнении!. Нет, я порой балдею со своей команды!
     - Наро-о-од! Тут, как бы, ваш капитан стоит! Человек, которому принимать окончательное решение! Алё-ё?! - никакой реакции.
     - Бесплат... А идите вы! - разозлился я и двинулся к выходу из брифинг-зала. - Если что, я у Легиона в правом грузовом трюме, - но никто даже не обратил внимание на моё исчезновение.
     ***
     - Шепард-коммандер, - поприветствовал меня Легион.
     - Гет-разведчик, - ответил я в его манере, чем, судя по зашевелившимся "надламповым" щиткам, вызвал у него удивление. Ну, или что-то аналогичное удивлению у гетов.
     - Вы приняли решение относительно нас? - поинтересовался Легион, пока я устраивался на одном из ящиков.
     - Почти. Прежде чем я это сделаю, мне нужно кое-что спросить у тебя.
     - Мы готовы к диалогу, - робот слегка шевельнул пластинами.
     - Начнём с простого: кто такие эти твои еретики?
     - Они были частью нас, но решили выпрашивать будущее у Старых Машин. Геты же сами строят своё будущее.
     - Ага. То есть, ты утверждаешь, что геты и еретики - две враждующие стороны?
     - Да, - он слегка наклонил свой фонарик. - Геты и еретики - противники.
     - Ага. Следующий вопрос: что ты делал на борту Жнеца?
     - Мы изучали аппаратное обеспечение Старой Машины, чтобы защитить своё будущее.
     - Значит, Старые Машины опасны и для вас?
     - Да, - слегка кивнул Легион. - Мы отличаемся от них. Мы - вне их планов.
     - Так... А теперь мы перешли к самому важному... - я поднялся с ящика. - Геты - враги органикам?
     - Нет, - мгновенно ответил Легион.
     - Геты - враги Старым Машинам?
     - Да.
     - Органики также враги Старых Машин, - заявил я. - Я предлагаю нам заключить союз, чтобы совместно противостоять их угрозе.
     - Вы предлагаете союз Шепарда-коммандера и данной платформы? - уточнил гет.
     - Нет. Я предлагаю союз Шепарда-коммандера и всех гетов.
     От подобного заявления все пластины Легиона пришли в движение.
     - Вы хотите вступить в союз с Общностью Гетов? - спросил он.
     - Да, - коротко ответил я.
     - Мы не можем принять подобное решение самостоятельно. Мы запрашиваем доступ к системам связи корабля для связи с Общностью.
     - Разрешаю, - я начал манипуляции с инструментроном, чтобы снять ограничения с Легиона. - А это - считайте знаком моей доброй воли, - я передал ему чертежи ARK-реактора на палладии.
     Им потребовалось лишь несколько секунд для принятия решения.
     - Шепард-коммандер, - вернулся в "реальность" гет. - Общность решила, что наше сотрудничество будет взаимовыгодным. Мы принимаем ваше предложение.
     - Отлично. И последняя деталь: тебе знаком концепт имени у органиков?
     - Персональный идентификатор органического существа. Да, знаком.
     - Не только органического: у Сьюзи тоже есть своё имя.
     Гет снова "удивился".
     - Мы не понимаем, - он что, действительно не понял, кто такая на самом деле Сью? Он же пытался установить контакт с ней.
     - Та девушка в красном платье, Сьюзи. Она же - искусственный интеллект "Нормандии". Ты не отличил её платформу от настоящего человека?
     - Нет. Кто её собрал?
     - Я... Так! Не уводи от темы! Те... То есть вам также нужно имя.
     - Мы все - геты. У нас нет имён, - завёл свою песню робот.
     - Скажем так: в целях повышения коммуникабельности данная платформа и все геты, что контролируют её, с этого момента объединяются одним идентификатором "Легион".
     - Легион? - переспросил гет.
     - "Имя мне - Легион, ибо нас много". Цитата из...
     - Христианская Библия, - перебил меня гет. - Евангелие от Марка, глава пятая, стих девятый. Мы признаём метафору уместной. Мы - Легион, терминал гетов. Мы интегрируемся в "Нормандию".
     - Отлично. И ещё одна человеческая концепция. Повторяй за мной, - протянул я правую руку. После того, как Легион повторил моё движение, я сжал его руку.
     - Это называется "рукопожатие", Легион. Когда органики приходят к важному соглашению наподобие нашего с тобой, они пожимают друг другу руки.
     Жилая палуба. Каюта старшего помощника. Миранда Лоусон
     - Чёртовы вояки... - устало протянула Миранда и упала в своё кресло. Спор по поводу добытого на Жнеце гета изрядно вымотал её. При всех рисках, даже они должны понимать выгоду от такой находки! Целый, неповреждённый, уникальный активный гет! И при этом он даже не вооружён и не пытается сопротивляться. Сьюзи говорит, что гет пытается сотрудничать с нами!
     Да... Эта "прогулка по Жнецу" определённо принесла пользу: гет, данные по строению Жнеца, успешные испытания системы защиты от одурманивания... Если бы ещё всё прошло спокойно, а не как обычно.
     Странно, но в этот раз Миранда волновалась за капитана. Нет, она и раньше на заданиях беспокоилась о нём, но не более чем как о своём командире. Да и на самом деле, смысл нервничать? Это же Шепард: он и до Алкеры был чем-то вроде младшего брата Терминатора, а уж теперь!.. Генетические модификации N7, импланты, эта его броня... Да он сам себе взвод десанта, танк и воздушная поддержка одновременно!
     И всё же, когда Жнец начал падать, Лоусон перепугалась не на шутку. Она даже ноготь сгрызла. Один. А уж когда Миранда увидела в иллюминаторе, как он несётся от толпы разъяренных хасков...
     Поток мыслей оборвала замеченная на её столе креманка с пломбиром, посыпанным тертым шоколадом. Рядом лежала записка: "Попробуй..."
     - Тонко, Шепард, - усмехнулась Лоусон. - Очень тонко!
     ***
     "Надо бы проведать Мордина, - подумала Миранда по дороге к лифту, одновременно поедая пломбир с шоколадной крошкой. - Он обещал поделиться теми программами взлома. Да и нужно проверить, как дела у Моро. Раньше это можно было поручить Сьюзи, но последнее время ИскИн начала перенимать некоторые... нежелательные модели поведения. Спасибо нашему капитану", - она дошла до лифта и вызвала его.
     Однако то, что мисс Лоусон увидела там, вогнало её в ступор средней тяжести.
     - А это, - сделал приглашающий жест гету Шепард, - жилая палуба. Здесь обитает большая часть... О! Лоусон, вы тут. Это очень хорошо. Познакомьтесь, это - Легион, терминал гетов. Легион, это - Миранда Лоусон, мой заместитель. Во время моего отсутствия на корабле командует она. Хм, - обратил капитан внимание на креманку мороженного в руках Миранды, - всё-таки попробовали. И как? Я был прав, верно?
     Состояние Лоусон и выражение её лица можно было описать одной очень ёмкой фразой "Server is not loaded! Please wait!"
     - Шепард-коммандер, - обратился к капитану Легион, пошевелив пластинами. - у Лоусон-старпома наблюдается критическая ошибка. Советуем перезагрузить систему.
     На подлёте к Хестрому. Каюта капитана. Джон Шепард (Тони Старк)
     Так, а вот это интересно... Наконец-то я получил полную информацию по своим имплантам. И, судя по полученным данным, моя идея имеет право на жизнь. Дело в том, что я давно подумываю об одной модификации для брони. "Нейроинтерфейс".
     Суть вот в чём: даже несмотря на увеличенные мощности Сью, использовать её для управления броней неудобно: по сути, моя броня будет работать, только пока я нахожусь в зоне покрытия сигнала "Нормандии". Если связь с кораблём оборвётся, то Сьюзи уже не сможет так же эффективно помогать. А вот если добавить парочку имплантов и перенастроить несколько уже имеющихся, то я смогу управлять бронёй самостоятельно. Без каких-либо посредников. Тут есть определённые сложности, но они решаемы.
     А ещё я продолжаю исследовать эффект массы, но уже в привязке к ARK-реактору. Последние отчёты о работе реактора и "Тантала-М" меня насторожили... Нет, ничего опасного не произошло, но уж больно показания приборов необычные...
     - Шепард, - раздался голос Сьюзи по интеркому, - мы приближаемся к Хестрому. Я так же регистрирую ненормальное поведение звезды этой системы: не характерное для её возраста и класса излучение. Ещё на орбите планеты я регистрирую корабли гетов.
     - Всех в брифинг-зал, - бросил я, вставая из-за стола.
     - И Легиона? - уточнила ИскИн.
     - И Легиона, - ответил я, выходя из своей каюты.
     Спустя тридцать минут. Ангар "Нормандии"
     - Шеп, а ты уверен, что...
     - Уверен, Гаррус. Вспомни наши прошлые стычки с гета... То есть, еретиками. Извини, Легион.
     - Принято, - кивнул гет и вернулся к подгонке под себя "Костура".
     - Так вот, - продолжил я, - вспомни, как мы... мучились во время наших с ними стычек, когда "Мако" не было под рукой. Нас тогда спасало только снаряжение, что я сумел выбить из интенданта Спецкорпуса. Ну, и Рекс оказывал посильную помощь. А так бои были очень тяжелыми: еретики всегда используют все доступные тактические возможности по максимуму. Легион - гет. Он мыслит так же, значит, способен предугадывать их действия и быстро анализировать ситуацию. Он будет полезен.
     - Подтверждаем, - вклинился Легион. - Геты используют различные тактические шаблоны во время боя. Их вариаций множество, но мы знаем их все и способны вычислить, какой именно шаблон используется в данный момент, и помочь с разработкой мер противодействия.
     - А если у еретиков появились новые шаблоны, о которых геты не знают? - спросил Тейлор.
     - Мы проанализируем их, запомним и предложим наиболее эффективный метод противодействия, - тут же ответил робот.
     - Это всё, конечно, хорошо... Но как насчёт излучения Долена? - поинтересовался Вакариан. - У нас-то электроника прикрыта по максимуму, а вот он... В смысле, вы посмотрите на эту дыру! И где он достал кусок "Оникс N7"?
     - На Алкере, - невозмутимо сообщил Легион.
     Всем потребовалось несколько секунд на осознание сказанного.
     - Это... Жутко... - первой молвила Вазир.
     - Так! Не отвлекаемся от темы! - вернул я остальных из ступора. - Еретики теснят кварианцев на Хестроме. Мы должны им помочь. Гаррус - ударная группа на тебе. Я же обеспечу поддержку с воздуха кварианцам.
     - В основной броне? - удивился Заид. - Там же железяк до задницы.
     - "Воитель" летает как кирпич, - пояснил я. - А сейчас важнее скорость, чем броня и огневая мощь. Да и еретики - не хаски, щиты у них мощные. Проще уж засыпать их ракетами. Так, все по местам! Начинаем высадку! Джокер, расчисти нам путь на поверхность.
     - С удовольствием, - ответил пилот. - "Тень-1", "Тень-2", на старт!
     Спустя несколько минут. Хестром. Ударная группа "Нормандии"
     - Шеп, Это Гаррус, - связался Вакариан. - Мы на позиции.
     - Отлично, - тут же раздался ответ. - Я тут развлекаю десантные корабли гетов, так что вы сами по себе. Из хороших новостей - у противника подкреплений не будет.
     - Принято, - ответил Гаррус и тут же обратился к команде: - Значит так, на солнце не задерживаемся, на мелочи не отвлекаемся. Кварианцев прижали в районе обсерватории, и они вряд ли долго продержатся. Легион, ты точно сможешь сражаться на планете?
     - Электроника данной платформы имеет особое экранирование. Мы способны выдерживать излучение Долена определённое время, - ответил гет.
     - Ладно. В таком случае - выдвигаемся!
     И отряд, состоящий из Вакариана, Вазир, Массани, Тейлора, Легиона и Гранта, двинул в сторону колонии, параллельно матерясь на солнце этой системы, что соизволило постареть раньше положенного.
     Разблокировав входные ворота, они тут же наткнулись на первую группу противника, состоящую из примерно дюжины роботов, среди которых были и парочка джаггернаутов.
     В отряд Вакариана тут же были отправлены три ракеты, но бойцы моментально рассредоточились и попрятались в укрытиях, кроме Гранта, который просто принял снаряд на свой технический щит. Тройка еретиков, что попыталась обойти группу с фланга, нарвалась на караулившего их Джейкоба и была уничтожена комбинацией "сингулярность-деформация". Джаггернауты, пытавшиеся, как самые крепкие, отвлечь на себя огонь противника и дать возможность для манёвра более лёгким бойцам, переоценили свой запас прочности корпуса и мощность щитов, и были расстреляны Гаррусом. Один из ракетчиков вдруг замер на секунду, а потом выстрелил в спину своих товарищей практически в упор, чем уничтожил и их, и себя. Ещё двое были пойманы сингулярностью спектра, а затем расстреляны наёмником с его уже любимого "Чака Норриса". Последних двоих кроган просто раздавил.
     Затем ударная группа в темпе вальса пересекла освещённую часть площади и, сходу разнеся ещё троих гетов-еретиков, забежала в своеобразный тоннель.
     - Лихо мы их! - воскликнул Заид. - А от гета определённо есть толк.
     - Согласен, - ответил Гаррус. - Благодаря Легиону мы заранее знали, как они будут действовать.
     - Мы рады, что оказались полезны, Вакариан-канонир.
     - Эм... А эти приставки к имени обязательны? - поинтересовался Тейлор.
     - Что именно вы имеете в виду, Тейлор-оружейник? - пошевелил пластинами Легион.
     - Проехали... - махнул на робота рукой Джейкоб. - Идём дальше?
     - Ага, - кивнул турианец. - Только что выходил на связь Шепард: кварианцев оттеснили к обсерватории. Капитан сейчас занят: держит группу шагающих машин в дальней части колонии.
     - Вакариан-канонир, - вклинился Легион, - мы перехватываем переговоры создателей. Можем подключить нас к их каналу связи.
     - Делай, - разрешил Гаррус.
     - ОП-1, - вещал кварианский мужчина, судя по голосу, - отступайте к нашей позиции, пока есть возможность. У кого-нибудь есть данные о наших неожиданных союзниках, что посбивали все МЛА гетов в районе?
     - Нет, командир, - ответил ему один из бойцов. - Истребители не выходят на связь.
     - А та штука?
     - Тоже.
     - Кхм-кхм... - влез в их переговоры Гаррус. - Я понимаю, что влезать в чужой разговор - невежливо, но у меня есть информация о ваших спасителях.
     - Кто это говорит? - не на шутку удивился командир кварианского десанта. Ещё бы! Не каждый день ломают частоту самых продвинутых инженеров галактики.
     - Это говорит Гаррус Вакариан - главный артиллерист рейд... В смысле, фрегата "Нормандия".
     - ЧЕГО?!! - вдруг раздался по каналу связи голос обалдевшей кварианки. - Гаррус, это правда ты?!
     - Давно не виделись, Тали, - совершенно спокойно ответил турианец. - Хотя... технически мы всё ещё не видимся, а лишь "слышимся".
     - Ты как всегда... - вздохнула кварианка. - А где, раз уж вы прилетели на "Нормандии", Шепард? И не ври мне, что ты не в курсе его "возвращения"! Я вас знаю: где один, там обязательно и второй ошивается!
     - Ты права, - согласился турианец, - он недалеко. Разбирается с наземным подкреплением противника.
     - Ты так говоришь, как будто он там в одиночку всех крошит...
     На это весь десант, кроме Легиона, естественно, дружно усмехнулся.
     - А по этому поводу он сам тебе всё объяснит. Мы движемся к вашей позиции, проследи, чтобы твои люди там не геройствовали - это моя работа.
     - Только потому, что ты попросил, - отключила связь Тали.
     Спустя некоторое время. Площадка перед обсерваторией
     У входа в обсерваторию держал оборону отряд кварианцев, в котором было около двух десятков бойцов. А против них стояла целая армия гетов различных модификаций. Если бы не удобная позиция и наличие трёх пока ещё работающих ракетниц, кварианцев давно бы смели. Однако силы оборонявшихся были на исходе.
     Вдруг защитные панели окон на противоположной стороне площади пришли в движение, и оттуда кто-то начал вести снайперский огонь. Кто - не разглядеть, но раз уж они стреляли в гетов, то определённо были союзниками.
     Спустя несколько секунд гетам в тыл выбежала группа из четырёх... бойцов: трое походили на гуманоидов, а четвёртый напоминал нечто среднее между кроганом и танком. Быстро рассыпавшись, этот небольшой отряд начал ТЕСНИТЬ ТОЛПУ ГЕТОВ!
     "Танк", недолго думая, активировал технический щит на левой руке и влетел в самое большое скопление роботов - в центре площади. Когда командир кварианского десанта - Кэл'Ригар - увидел этот "манёвр", он обматерил "бош'тет-скую железяку" за нехватку мозгов: "его же там на лоскуты порвут!"
     Однако "на лоскуты" рвали не танка - это делал сам танк.
     Взмах левой - три робота улетают в "неизведанные дали". Удар правой - гет-охотник разлетается на куски. Залп из НАРУЧНОГО дробовика - ещё две машины превращаются в металлолом. Пинок ногой - в кварианцев летят обломки зазевавшегося огнемётчика.
     Остальные "спасатели" также не теряли времени даром: один из снайперов сумел расстрелять ВСЕХ тяжелых гетов! По ОДНОМУ выстрелу на каждого! Даже на ПРАЙМА! Двое бойцов, похожих на человеческих мужчину и женщину, присоединились к "танку" и принялись крушить роботов при помощи биотики и своих дробовиков. Причём Ригар отметил, как лихо эти двое пользовались темной энергией: можно было подумать, что на поле боя работают десантницы-азари - одна уровня матриарха, а вторая - матроны. При этом один из биотиков определённо был мужчиной, что исключает возможность работы тут ДВУХ азари. Последний же боец, одетый в тяжелую броню человеческой формы, с комфортом устроился на платформе и поливал гетов из гранатомёта. А второй снайпер очень шустро снимал рядовых гетов. Просто с ненормальной скоростью.
     Спустя непродолжительное время от наседавших машин остались лишь обломки. Собравшись внизу, "спасатели" коротко переговорили между собой, а потом плотным строем двинули к кварианцам.
     - Похоже, вас нужно благодарить за наше спасение, - обратился к подошедшим командир отряда квариан. - Я - Кэл'Ригар, десант Мигрирующего Флота, - он протянул руку шедшему первым в группе турианцу в тяжелой, явно нестандартной броне.
     - Гаррус Вакариан, - снял турианец шлем и сжал руку Ригара. - Рады, что сумели помочь...
     - ТАМ ГЕТ!!! - вдруг завопил один из десантников и дал очередь в сторону группы "спасателей", которая, впрочем, была легко отсечена барьером биотика, вставшего на линии огня.
     - Отставить!! - подбежал к стрелку его командир и как следует вдарил ему под дых. - Ты какого чёрта творишь, Празза?!
     - Но... Уф... Там гет... - ткнул он пальцем в сторону группы Вакариана. Взглянув с этого места, Кэл и правда разглядел лампочку гета за спиной того мужчины.
     - Так! - поднял руки в примирительном жесте Вакариан. - Давайте не будем совершать необдуманных действий. Я как раз хотел вам объяснить ситуацию...
     - Вакариан, это как понимать? - насторожился десантник.
     - А так, что этот гет - наш товарищ, - ответил турианец. - Он...
     Но договорить ему не дали похватавшие стволы кварианцы.
     - Так-так-так... У нас тут что - ещё один Сарен намечается? - наставил свою винтовку на "спасателей" Ригар. - С каких это пор геты стали дружелюбными по отношению к органикам, а?
     - Создатель Ригар, - вдруг заговорил гет, - геты никогда не были врагами органиков. Мы не хотим войны.
     - Что за чушь! - заявил Празза. - А как же "Утренняя Война"? А "Битва за Цитадель"?
     - В "Утренней Войне" геты лишь защищались, - заявил робот. - А в "Битве за Цитадель" геты не участвовали.
     - Ага. Ты ещё скажи, что это НЕ геты вырезали больше половины наших на этом задании, - подхватил один из бойцов.
     - Верно, - шевельнул пластинами над лампочкой гет. - Создатели сражались с еретиками.
     - Командир, - обратился к Ригару Празза, - чего с ними говорить - они союзники гетов! А значит - враги!
     - И что вы нам сделаете, хлюпики? - заговорил кроган. - Забыл, как мы раскидали тех железяк?
     - Как бы то ни было, - взял слово Кэл, - если вы действительно друзья, то разоружите гета и передайте его нам. Изучение его платформы может принести пользу Флоту...
     Внезапно между кварианцами и ударной группой приземлилось что-то человекоподобное: высокая фигура, ростом почти с крогана, в красно-золотой броне. После чего эта штука развернулась к десантникам Мигрирующего Флота и ощетинилась... ракетами.
     - Этого гета зовут Легион, - обратился новый робот к кварианцам искаженным модулятором голосом. - И он - наш товарищ. А ещё он помог спасти вас. Так что те, кому это не нравится - шаг вперёд для получения ракеты в морду.
     - Да пропустите же меня! - вылетела из обсерватории разъярённая Тали и тут же набросилась на командира десанта. - Ригар! Ты что творишь?! Ладно этот бош'тет Празза - он [что-то совсем уж непереводимое], но тебя-то я считала адекватным!
     - Тали, с ними...
     - Я всё вижу и всё слышала! - разъяренным голосом перебила Тали мужика. - И это - не самая безумная выходка Шепарда! Поверь мне, если коммандер взял в команду гета, хотя я бы на его месте разобрала эту штуку по винтикам, значит, на то были причины! И Гаррус, - обратилась она к турианцу мигом подобревшим голосом, - где нашего отморозка, кстати, носит?
     Вместо ответа Вакариан ткнул когтем в красно-золотого робота.
     - Ну ты даёшь, Тали! - забрало шлема откинулось, и все увидели лицо первого спектра-человека. - Ты смотри-ка, Гаррус, наша тихоня-техник совсем выросла и теперь может спокойно обматерить даже десантника! Того и гляди, до адмирала дорастет!
     Немая сцена: десант Флота, опустив от удивления оружие, тупо таращится на Шепарда, Тали, за неимением возможности закрыть ладонью лицо, прикладывает её к забралу шлема, на лице Гарруса - ядовитая ухмылка, выражения лиц остальных бойцов "Нормандии" скрывают шлемы, а они сами приняли расслабленные позы и, судя по всему, наслаждаются реакцией кварианцев.
     И посреди всего этого стоит "потерянный" недоумевающий гет по имени Легион.

Миссия на лояльность: Джейкоб Тейлор

     Где-то в туманности Омега. "Нормандия". Жилая палуба
     После моего эффектного появления на Хестроме кварики ещё долго не могли выйти из ступора. Кроме Тали - девушка более-менее привыкла к... "выкрутасам" коммандера ещё за время погони за Сареном, и её ступор быстро сменился профессиональным интересом. Готов поспорить, что, будь у неё возможность, Тали бы разобрала по винтикам Марк VIII прямо там! А что с кварианкой было, когда она поднялась на борт "Нормы"... Звучит пошловато, но я уверен, что девушка умудрилась испытать от увиденного эстетический оргазм. Пару раз... Даже умудрилась забыть, что ей теперь нужно работать в команде с гетом. И это хорошо, однако...
     Но встала другая проблема: в тот момент, когда Тали стала изучать мой реактор, я вспомнил про дипломатический корабль кварианцев из третьей части. Кораблик-то имел, пусть и хреновенькую, но стелс-систему. Причём аналогичную системе "Нормандии". Нетрудно догадаться, как к кварианцам попала в руки эта технология? А если у них вдруг окажутся МОИ наработки? Конечно, всё они воспроизвести не сумеют - банально нет нужной "базы" для этого - но ведь кварики славятся своим умением клепать чудо-штуковины из металлолома. Сумеют извернуться и собрать что-нибудь. А учитывая мои новые планы по сотрудничеству с Общностью Гетов - это мне совсем не надо! Пришлось потребовать с Тали, чтобы она клятвенно пообещала, что не передаст ни одну из увиденных ею технологий ФТ на Мигрирующий Флот. И клясться я её заставил как раз Флотом: уж для кого, а для Тали Флот - самое святое, что вообще может быть! Но я всё равно сказал Сью, чтобы приглядывала за кварианкой. Да, я параноик!
     И надо что-то придумать насчёт этой "Битвы за Раннох". Пускать всё на самотёк, а потом разруливать ситуацию по канону я уже не имею права! Во-первых, "Фьючер Тех" и Общность уже начали активное сотрудничество: ведётся обмен технологиями, информацией о Жнецах, геты согласились организовать у себя производство кораблей моего будущего флота. И терять всё это из-за того, что у нескольких отдельно взятых разумных "бомбит" на тему их любимой родины, которой они лишились по своей же глупости, я не намерен! А во-вторых, из-за сотрудничества ФТ и Общности геты станут значительно сильнее, и застать их врасплох у кварианцев не выйдет - вследствие чего первые порвут последних, не особо напрягаясь. А геноцид целой расы в мои планы не входит. Эту проблему нужно решать в ближайшее время.
     Но это всё дела грядущих дней! А сейчас у меня по расписанию - разнос Гаррусу.
     - Джон, ну чего я буду тебя отвлекать? - отмазывался турианец. - У тебя и своих дел хватает.
     - Гаррус, ты - дятел! - заявил я. - Твоя мать больна, врачи Палавена ей помочь не в состоянии, но вот твой друг - вполне! И что ты делаешь? Молчишь до последнего! Почему я должен узнавать о таких вещах из файлов Посредника, а?!
     - А откуда...
     - У яга было досье на каждого, с кем я так или иначе контактировал, - пояснил я. - И чем плотнее я с кем-то контактировал, тем более полным было на этого кого-то досье. А на тебя - одно из самых подробных.
     - А как я своим-то объяснять всё буду? Ты же знаешь, что я с семьёй не общался уже очень давно.
     - Да как хочешь, так и объясняй. Мне - плевать. Но чтобы сегодня же твоя мама вылетела на Иллиум! Это - приказ, Вакариан.
     - Ага, - буркнул он.
     - Не понял...
     - В смысле, "сэр, есть сэр", - поникшим голосом пробурчал Гаррус и направился в сторону каюты экипажа. Это же как ему не хочется общаться с отцом, а?
     Спустя пару часов. Мастерская Шепарда
     Я на пороге научного открытия! Спасибо Тали за возможность взглянуть на её доклад о звезде Хестрома! Нет, там ничего такого я не нашёл, но это заставило меня заинтересоваться кое-чем... Плюс я наконец сумел проанализировать творящиеся в машинном отделении странности с показаниями приборов. И всё это наталкивает меня на очень интересные мысли... Думаю, в скором времени "Нормандия" подвергнется ещё одной модификации. Если только до конца полёта меня не будут отвлекать.
     - Капитан, - услышал я за своей спиной голос Сьюзи. Накаркал... - Мистер Тейлор хотел поговорить с вами.
     - Это может подождать? - спросил я не оборачиваясь.
     - Мистер Тейлор сказал, что может. Однако он был крайне взволнован, когда просил передать вам свою просьбу. Я бы рекомендовала пообщаться прямо сейчас.
     - Взволнован, говоришь... Ладно, сейчас спу... Хотя нет - пускай сам ко мне поднимается, - ответил я, после чего вернулся к работе.
     А спустя ещё пару минут в мастерскую вошел Джейкоб.
     - Капитан, вы сказали, что мы можем поговорить.
     - Да, Джей, - обернулся я к нему. - Сью сказала, что ты чем-то обеспокоен.
     - В принципе, ничего важного. На моей работе это никак не отразится, да и не хотелось бы тратить наше время впустую... - замялся он.
     - Но?
     - Но недавно меня посетил призрак. Призрак моего родственника, - так, похоже до Джейкоба наконец дошёл сигнал бедствия с "Хьюго".
     - Рассказывай, - кивнул я ему.
     - Когда мы улетали от Хестрома, я получил сообщение о сигнале бедствия с корабля "Хьюго Гернсбэк" - корабля моего отца. Они потерпели крушение и нуждаются в помощи. Шепард, этот корабль исчез десять лет назад! А еще за три года до этого я перестал общаться со своим отцом вообще. Я похоронил всё, связанное с ним, кроме тела. Я понимаю, что сигнал мог быть отправлен каким-нибудь ВИ, но ведь...
     - Всё, успокойся, - оборвал я его. - Мы проверим. Сообщи Джокеру координаты.
     - Спасибо, капитан, - с облегчением выдохнул Тейлор. - Вряд ли мы найдём там что-нибудь, кроме старых пыльных костей, но всё же...
     - Пока не за что, Джейкоб, - ответил я. - А теперь, будь добр - возвращайся к своим делам и передай всем, чтобы меня не беспокоили.
     Так, на чём я остановился..?
     Эя, Туманность Розетки, система Альфа Дракона. Недалеко от места крушения "Хьюго Гернсбэка"
     На планету мы высадились небольшой группой. А именно: я, Джейкоб, Сьюзи, которая по такому случаю сменила своё платье на чёрный облегающий комбинезон (косплеим Миранду, значит), и Мордин. А милое местечко, нужно заметить: пышная растительность, красивый вид на океан, мягкий климат... Эх, если бы не ядовитая растительность (и живность, я так полагаю), то отгрохал бы себе особнячок. Разумеется, с несколькими рубежами наземной обороны, мощной системой ПКО/ПВО и большим гарнизоном мехов, управляемых мощным ИИ. Короче, за основу дизайна своего "загородного домика" я бы взял Вермайрскую крепость Сарена. Только доведённую до уровня абсолютно неприступной крепости.
     - Сканирование корабля "Тенью-1" не выявило никаких признаков жизни, - сообщила Сью спустя пару минут после нашей высадки. - Тем не менее, внутри корабля может оказаться полезная информация.
     - А местонахождение маяка? - спросил я.
     - Рядом с обломками, - ответила ИскИн.
     - Что ж, теперь мы знаем, откуда начинать, - вышел вперёд Джейкоб. - Ну что, идём, капитан?
     - Веди, - кивнул я.
     И после того, как Сьюзи отослала наш челнок обратно на "Норму", мы, следуя составленной с помощью дрона карте, направились к останкам "Гернсбэка".
     Сама дорога не заняла у нас много времени, и спустя минут десять мы, выбравшись из зарослей, увидели то, что осталось от эсминца.
     - Да... Нехило его припечатало об планету, - почесал я затылок, увидев расколотый пополам остов корабля, почти на треть погружённый в воду.
     - Согласен, - разделил мою точку зрения Мордин. - Серьёзные повреждения корпуса. Вероятно, при падении отказали тормозные двигатели. Интересно, сумел ли кто-нибудь выжить?
     - Мы здесь как раз для того, чтобы это выяснить, - направился к обломкам Тейлор. Мы же просто последовали за ним.
     Удивительно, но корма корабля практически не пострадала от падения: внутренние помещения попортило время - а ещё с корабля взяли всё, что может понадобиться на планете.
     - Нашли что-нибудь? - спросил я у Джейкоба и Сьюзи, копающихся в куче хлама.
     - Ничего полезного, - покачал головой Тейлор. - Были какие-то дневники, но записи на них сильно повреждены, а из тех обрывков, что уцелели, мало что можно понять. И всё же...
     - "И всё же" что? - уточнил я.
     - Из того, что сохранилось, - взяла слово ИИ, - мы выясняли, что у команды корабля были проблемы после крушения: их капитан погиб, в результате чего командование принял отец мистера Тейлора. Так же имели место недовольство, нехватка продовольствия, а у команды, судя по полученным данным, начались проблемы со здоровьем.
     - Удалось выяснить причину? - поинтересовался Мордин.
     - Нет, - ответил Джей. - Говорю же - там были только обрывки.
     - Значит, тут больше ничего полезного нет, - заключил я. - В таком случае, предлагаю проследовать к маяку.
     Возражений не возникло, и мы покинули корабль. Сигнал маяка исходил несколькими метрами севернее обломков эсминца.
     - Повторяю: обнаружены токсины! - твердил определённо даже не по второму кругу ВИ маяка, когда мы добрались до него. - Опасность быстрого расстройства нервной системы. Местная флора несовместима с физиологией человека. Команда отменена: работа маяка восстановлена. Время бездействия: восемь лет, двести тридцать семь дней, семь часов...
     - Сколько?! - удивился Джейкоб. - Но почему? Шепард, да ты посмотри на него: зарос, заржавел... Эту штуку установили давным-давно. Так почему сигнал отправили только сейчас?
     - Время бездействия, - начал отчёт ВИ, - восемь лет, двести тридцать семь дней, семь часов. Причина остановки работы маяка: ЗАПИСЬ УДАЛЕНА Рональдом Тейлором, исполняющим обязанности капитана.
     - А вот это уже интересно... - протянул я. - Ты говорил, что местная еда токсична. Поясни.
     - У всех потреблявших в пищу местную растительность наблюдалось снижение мозговой активности, вызванное химическим дисбалансом. Первые симптомы проявлялись спустя семь дней после принятия местной флоры в пищу независимо от методов дезинфекции и способов приготовления. Нарушение мыслительных функций и долговременной памяти происходит постепенно, но становится заметным уже через месяц. Данные о том, являются ли изменения мозга необратимыми, отсутствуют. Сбор информации не завершён.
     - Хм. Интересно, - размышлял профессор Солус. - Местная еда вызывает нервные расстройства. Это может быть вызвано...
     - Кхм-кхм... - оборвал я Мордина. - Я понимаю ваш научный интерес, профессор, но сейчас у нас немного другая задача.
     - Вы правы, - отвлёкся он от своих мыслей. - Время ещё будет. Сейчас главное - выяснить участь экипажа. ВИ, почему маяк был активирован только сейчас?
     - Данный аварийный маяк был введён в эксплуатацию по истечении трёхсот пятидесяти восьми дней и двенадцати часов вследствие незапланированного суборбитального приземления корабля "Хьюго Гернсбэк". Активация была осуществлена удалённо по прошествии восьми лет, двухсот тридцати дней, семи часов. Ответственное лицо - исполняющий обязанности капитана Рональд Тейлор. Причина приостановки работы маяка: ЗАПИСЬ УДАЛЕНА.
     - Может, моего отца тоже коснулось это "нервное расстройство"? - предположил Джей. - Как иначе объяснить, что он вспомнил про маяк только сейчас?
     - Вполне возможно, - согласилась Сьюзи. - Вряд ли запасов еды на корабле хватило бы на столь продолжительный промежуток времени. Скорее всего, запасы кончились в определённый момент, и экипажу пришлось перейти на местную пищу.
     Эх, если бы всё было именно так, Джейкоб...
     - Идём, - позвал я команду, - стоя тут, мы ничего больше не выясним. Нужно найти выживших, если таковые ещё есть.
     А всё-таки, какого хрена Тейлор-старший начал творить весь этот беспредел? Неужели власть, пусть и всего лишь над горсткой людей, может так ударить в голову? Хм, вот у него и спрошу, когда встретимся.
     Внезапно, пока мы шли вдоль скалистого берега, на нас вылетела испуганная девушка в потрёпанном, грязном рабочем комбинезоне и больно врезалась лбом в мой нагрудник. Приземлившись на пятую точку, она сначала потёрла ушибленный лоб, а после, оглядев нас, принялась взволнованно тараторить:
     - Вы... Вы пришли с неба? Учитель говорил, что кто-то придёт! Он опоздал, но по-прежнему силён!
     - Чего? - не въехал в смысл сказанного Джейкоб, как, собственно, и все мы.
     - Некоторые потеряли веру, - не обращая внимание на нашу реакцию, продолжила девушка. - Охотники! Они доберутся до твоей звезды. Они не позволят тебе помочь ему!
     - О чём ты говоришь? - подошёл к ней Тейлор. - В этом нет смысла.
     - Я... я не помню, как это правильно сказать, - поднялась девушка на ноги. - Он - наш учитель, а мы служим ему, чтобы попасть домой - на небо. Но некоторые пытались напасть на него. Их изгнали, - а в это время за ящиками, что были разбросаны дальше по дороге, начал кто-то мельтешить. - Он изгнал их! И теперь они нападают на его технику и на тех, кто ему помогает. Они не верят, что помощь придёт.
     И в этот момент в девушку попытался выстрелить один из так называемых охотников.
     Джейкоб также заметил гада и успел оттолкнуть девушку в сторону. Мордин и Сьюзи уже успели выхватить свои ПП и принялись обстреливать позиции противника, не давая им высунуться. Я же, дождавшись, пока шлем соберётся на голове, пометил позиции охотников на своём дисплее, после чего запустил по каждой "Москитом". В результате те, что прятались за ящиками, были уничтожены, а те, что спешили им на помощь, разбежались кто куда.
     - Охотники... - свернулась калачиком на земле спасённая нами девушка. - Они не успокоятся, пока не убьют лидера!
     - Шок, - заключил профессор, осмотрев её. - Плюс сказывается нервное расстройство. Нельзя оставлять в таком состоянии. Похоже, есть и другие выжившие. Предлагаю отвести девушку к ним.
     - Поддерживаю. Бросать её здесь - не дело, - поставил я пострадавшую на ноги. - Думаю, их лагерь недалеко.
     ***
     С момента нападения охотников девушка окончательно выпала из реальности, не обращая на происходящее никакого внимания и бубня что-то про "они доберутся до твоей звезды". Да... Дела совсем плохи. И профессор полностью разделяет моё мнение, так как уже успел провести беглый осмотр девушки. Его комментарий звучал так: "Выбирая между голодной смертью и подобным состоянием, я выберу первое".
     До лагеря выживших мы добирались минут пятнадцать, периодически натыкаясь на разный мусор наподобие старых пустых ящиков из-под чего-то, обломков роботов ЛОКИ первых модификаций и других явных следов цивилизации. И вот наконец нашим взорам предстало что-то среднее между туристическим лагерем и поселением какого-нибудь племени дикарей: от большинства палаток остались лишь одно название, большинство жилищ представляло собой кое-как сооружённые из подручного хлама навесы, всюду были разбросаны какие-то обломки, бочки, ящики... А посреди всего этого безобразия стояло некое подобие... идола?
     И да, кроме женщин, в лагере никого не было.
     - Эти люди выглядят довольно мирными, - отметила Сьюзи. - Никаких признаков враждебности, хотя форма на них совпадает с формой атаковавших.
     - Приглядитесь, здесь одни женщины, - обратил я внимание команды на этот факт.
     - Хм. Возможно, эффект отличается в зависимости от пола? - предположил Мордин. - Мужчины становятся агрессивнее. Женщины - наоборот. Хм. Интересно, - а тем временем нас уже заметили и окружили несколько человек.
     - Разберёмся с этим позже, - оборвал поток мыслей Солуса Тейлор. - Кто-то из этих людей должен знать, что случилось с моим отцом.
     - У-у тебя его лицо! - вдруг воскликнула одна из подошедших, разглядев Джейкоба получше. А я говорил ему надеть шлем. - Он обещал призвать небеса на помощь, но не делает этого!
     - Он заставил нас есть, - продолжила другая. - Заставил... слабеть. У тебя его лицо! Проклятое лицо!
     - Не самая хорошая реакция на семейное сходство, - сказала Сью.
     - Это мой отец заставил вас есть токсичную еду? - подбежал к одной из говорящих Джей и взял её за плечи. - Где он? Почему он это сделал?
     - Нет!!! - заверещала женщина, отчего Тейлор выпустил её. - Не подходи ко мне! Проклятый! - и она убежала вместе с остальными вглубь лагеря.
     - Джейкоб, давай ты оставишь переговоры нам, хорошо? И пожалуйста, надень шлем.
     - Как скажете, капитан, - после нескольких секунд раздумий согласился Джей.
     К сожалению, это не помогло, так как о Джейкобе уже раструбили на весь лагерь, вследствие чего от нас шарахались, стоило немного приблизиться. В конце концов, все просто разбежались по своим палаткам и боязливо поглядывали на нас оттуда. А в самом лагере ничего полезного найдено не было.
     Оставив посреди лагеря подобранную на берегу девушку, мы уже собирались покинуть это место, как вдруг услышали чей-то крик о помощи и одиночные выстрелы.
     Не сговариваясь, тут же рванули в сторону звуков. Добравшись до противоположного конца лагеря и обежав стоящую на нашем пути скалу, мы увидели темнокожую женщину, убегающую от группы ЛОКИ. Ржавых, грозящихся вот-вот развалиться ЛОКИ. И в принципе, она бы убежала спокойно, не будь у неё прострелена нога.
     Один залп репульсоров - и противника как не бывало. Теперь можно и помочь пострадавшей.
     - Вы... - начала спасённая, как только мы подошли. - Вы сражаетесь с его машинами. Вы сможете положить этому конец!
     - Ты о чём? - спросил присевший рядом Джей.
     - Вот, - передала потрёпанный планшет, что всё это время держала в руках. Мордин, тем временем, принялся обрабатывать рану. - Я разучилась читать... но это было... только начало. Что он обещал и что сделал с нами. Здесь... Прошу, нам нужны небеса! Отправьте нас на небо!
     - Сью, - обратился я к ИскИну, - используй дрона и разведай местность в радиусе пяти километров вокруг. Профессор, как она?
     - Ничего серьёзного, - выпалил он. - Скоро заживёт.
     Джейкоб же принялся читать информацию с планшета. И хотя шлем не позволял разглядеть его лица, я чувствовал, как он с каждым прочитанным словом становился всё злее и злее. Ну и начавший потихоньку покрываться трещинами от слишком сильного сжатия планшет наталкивал на эту мысль. В конце концов, девайс не выдержал и разлетелся на куски в руках бойца.
     - Вы в порядке, мистер Тейлор? - удивилась произошедшему Сью.
     - Нет... Я НЕ в порядке! - зло проговорил Джейкоб. - Это судовой журнал... Был. Экипаж считал, что установка маяка может занять слишком много времени и запасы корабельной еды к тому времени закончатся. Люди боялись, что потеряют рассудок из-за местной пищи. Мой отец распорядился, чтобы доступ к запасам с корабля имели только офицеры, остальные должны были потреблять токсичную пищу в надежде на исцеление в будущем, когда их спасут.
     - Логично, - пожал плечами Солус. - Для установки маяка достаточно нескольких человек. Запасы еды ограничены. Нужно думать о их рациональном использовании. Поступил бы так же.
     - Дело не в этом, - отмахнулся Тейлор. - Дальше идёт список погибших. Некоторые подняли мятеж, и мой отец с остальными офицерами спустили на них роботов. Однако на этом дело не кончилось: возобновились стычки между роботами и уже отупевшими членами экипажа, жестокое подавление недовольства, показательные казни, изгнание всех мужчин... В конце концов, все женщины были распределены и закреплены за каждым офицером. Как животные. А после установки маяка в списке погибших оказались и офицеры. Все, кроме отца. Кажется... до меня начинает доходить, почему исполняющий обязанности капитана Тейлор послал сигнал только сейчас. Идём, - встал он, - я хочу поговорить с этим... человеком.
     Сверившись с составленной Сьюзи картой, мы двинулись к предполагаемому месту нахождения Рональда Тейлора.
     Раскидав попавшуюся по пути баррикаду из спаянных ящиков и пройдя мимо ямы с сожженными телами, мы прошли ещё минут двадцать, прежде чем с нами на связь вышел исполняющий обязанности капитана.
     - Эй? Вы меня слышите? - начал он. - С вами говорит капитан Рональд Тейлор. Если вы меня слышите, пожалуйста, ответьте, - а сколько тревоги в голосе! Нервничает, зараза. Наверняка охотники уже вот-вот доберутся до его задницы и он хочет поскорее свалить отсюда.
     - Слышим вас, "капитан" Тейлор. Я - капитан Энтони Старк, командир исследовательского фрегата компании "Фьючер Тех".
     - Слава богу, вы здесь! - выдохнул он с облегчением. - Послушайте, моя команда свихнулась. Мне только недавно удалось освободиться.
     - Только освободился? Ну-ну... - прокомментировал услышанное Джей.
     - Пожалуйста, вытащите меня отсюда! Я боюсь представить себе, что эти безумцы могут со мной сделать! - я же выключил микрофон и обратился к Тейлору.
     - Знаешь, Джей, а мы ведь можем просто взять и улететь. Отправив координаты места крушения в Альянс, конечно. Как раз к прибытию спасательной группы мистер Рональд Тейлор уже будет украшать какое-нибудь дерево... Или ещё что-нибудь, на что у охотников хватит фантазии.
     - Заманчиво, - протянул Джейкоб. - Но всё же сначала я хотел бы поговорить с мистером Тейлором.
     - Как скажешь, - пожал я плечами и, уже обращаясь к Рональду, ответил: - Вышлите нам свои координаты, мы скоро будем.
     - Вы даже представить себе не можете, как я вам благодарен, - рановато радуешься, приятель. - Вот мои координаты. И не волнуйтесь, я в долгу не останусь.
     - Ловлю вас на слове, мистер Тейлор. Ловлю на слове...
     ***
     Спустя почти тридцать минут мы добрались до импровизированного убежища исполняющего обязанности капитана, вход в которое охраняли два ИМИРа. И никаких "обработанных охранников". Этот тип полагался исключительно на мехов.
     - Не волнуйтесь, я отключил роботов, как только вы подошли, - предупредил Рональд. - Пожалуйста, проходите.
     - Конечно, сейчас будем, - отключил я связь и обратился к Сью: - Сьюзи, можешь перехватить контроль над этими истуканами? Так, на всякий случай.
     - Могу, - кивнула она. - Как только доберёмся до блока ВИ, я сумею перехватить контроль. Нужно будет лишь немного покопаться в протоколах защиты.
     - Отлично. Ну-с, идём.
     Пройдя через старые, ржавые ворота, мы увидели, что мистер Рональд устроился весьма неплохо: импровизированная хижина из подручных материалов практически со всеми удобствами, включая стол, стулья, что-то, напоминающее очаг... да тут даже самодельный душ имеется! Ага, а вот и блок ВИ, замаскированный под кучу хлама. Едва заметным жестом указываю Сью на блок, а сам вместе с Джейкобом двигаюсь на встречу с Рональдом. Мордин же остаётся караулить ворота.
     - Вы здесь! - выбежал нам навстречу Тейлор-старший. - Слава богу! Давайте поскорее отправимся на территорию Альянса: у меня там зарплата набежала за несколько лет... - намекнул он на вознаграждение за своё спасение.
     - Да-да, конечно, - оглядел я повнимательнее его жилище. - А что насчёт вашей команды, исполняющий обязанности?
     - Команды больше нет, - не обратил он внимание на факт, который мне не сообщал. - От токсичной еды у них крыша поехала. Они обращались со мной, как с каким-нибудь идолом или божком. Ожидание момента, когда я смогу отправить сигнал, было невыносимо.
     - Вот так, да? - бросил ему Джейкоб. - И это всё, что вы можете сказать?
     - А что не так, мистер? - удивился Рональд. - Капитан Старк, вы всегда позволяете своим подчинённым говорить со старшими по званию в таком тоне?
     - Только с вами, ИСПОЛНЯЮЩИЙ ОБЯЗАННОСТИ, и только мистеру Тейлору, - ядовито улыбнулся я.
     - Тейлору? - не въехал тот. - Минутку... Только не говорите, что...
     - А что такого? - снял свой шлем Джей. - Думаешь, что кому-то постороннему всё, что ты творил здесь в течении десяти лет, покажется менее ужасным, чем мне?
     - Послушайте, - начал отступать под напором Джейкоба к столу Рональд. - Я могу всё объяснить. Я не такой! Командование само по себе меняет человека. Я не был готов к подобному, - упёрся он пятой точкой в стол и принялся шарить по нему рукой вслепую.
     - "Не я такой - жизнь такая!" Ну-ну, рассказывайте сказки в другом месте, - усмехнулся я. - А ваших роботов мы уже взломали, пульт можно не искать.
     - Шепард, - связался со мной Солус. - Дикари близко. Приказы?
     - Пусть Сью активирует мехов, не пускайте охотников сюда. Стрелять на поражение только в случае реальной угрозы, - отдал приказ я. А Рональд, тем временем, продолжал "петь":
     - Слушайте, я правда не виноват! Всё с самого начала пошло не по плану. Был мятеж. Нужно было принять меры! Жестокие меры... А когда началось расстройство, мы позаботились о том, чтобы команда чувствовала себя комфортно. Некоторые даже были счастливы. "Счастье ведь в неведении", так? - усмехнулся он. - Абсолютная власть давалась легко, поначалу... А через некоторое время мои привилегии казались мне в рамках нормы.
     - Так вот в чём дело! - не на шутку вспылил Джей. - В султана решил поиграть?! Подростковую мечту осуществить?
     - Я не знаю, когда всё пошло наперекосяк, но, когда маяк был установлен, открыть правду показалось мне не такой уж и хорошей идеей.
     - Какая же ты, всё таки, сука, - наставил на исполняющего обязанности свой пистолет Джейкоб. - По-хорошему, надо бы пустить тебе пулю в голову за то, что ты лишил этих людей семей и нормальной жизни. Вот только... - опустил он ствол, после чего разрядил полтермозаряда в землю и бросил оружие под ноги Рональду. - Я на спуск нажимать не стану. Идёмте, капитан. Похоже, это была пустая трата времени - моего отца тут нет.
     И только мы прошли несколько шагов, как:
     - Вы не можете меня так оставить! - в отчаянии орал на нас Рональд. Обернувшись, мы увидели, как он наставил на нас пистолет.
     - Можете стрелять сколько влезет, - совершенно спокойно бросил ему я. - Посмотрите на нашу броню - чтобы ранить нас, нужен как минимум дробовик, а никак не эта пукалка. Идём, Тейлор, у нас ещё куча дел.
     - НЕТ!!! - донеслось нам в спину, после чего последовали два выстрела. И, как я и говорил, они не нанесли мне никакого вреда. Да, Рональд стрелял только в меня. А когда мы скрылись за воротами, прозвучал ещё один выстрел.
     Возвращение на "Нормандию" прошло в гробовом молчании.

День Матери

     Иллиум. "Фьючер Тех". Кафетерий компании. Спустя неделю
     - Хорошо же ты устроился, братец, - потягивала турианский аналог кофе Солана - сестра Гарруса. - Я-то слышала, что в спектра играешься где-то в Терминусе, а оно вон как! Великий поборник справедливости Гаррус Вакариан просиживает задницу на должности шефа СБ молодой компании.
     - Хорош уже издеваться, Солана, - скривился снайпер.
     - Ладно. Если ты просишь. Ты же просишь? - ядовито улыбнулась она.
     - Да, я ПРОШУ тебя перестать склонять меня к суициду. Пожалуйста, - устало потёр он налобные пластины.
     - Да ладно тебе, что ты такой угрюмый? - отхлебнула Солана из чашки. - Я же просто шучу. На самом деле, я рада что ты наконец взялся за голову. И... - замялась она, - спасибо за маму.
     - Не нужно. Она же наша мама. Тем более, что благодарить-то нужно не меня...
     В этот момент в кафетерий вошел Мордин.
     - Вакариан! - окликнул он по привычке снайпера, но вспомнив, что тут Вакарианов двое, уточнил: - В смысле, шеф Вакариан. Хотя оба. Операция прошла успешно. Неделю пронаблюдаем пациента. Потом - можно выписывать. На Палавен рекомендую отправляться через две недели. Не раньше. Нужен отдых.
     - Вот так просто, - покачала головой Солана. - Иерархия тратит огромные суммы на спонсирование исследования синдрома Корпалиса и до сих пор не способна вылечить его. По крайней мере, полностью. А вы сделали это за несколько часов. Вы даже представить себе не можете, как я вам благодарна.
     - Почти неделя, - улыбнувшись, поправил её Солус. - Нужно было разработать методику лечения. Оборудование. Собрать операционную. Рад, что помог.
     - Кстати, братец, а ты так ничего и не рассказал про своего босса, - подметила сестра Гарруса, чем ввела того в замешательство: врать он умел плохо, а уж тем более своей сестре - члену "Чёрной Стражи" - соврать было бы очень проблематично. Но и говорить правду было нельзя. По понятным причинам.
     - Ну, он... человек, - неуверенно начал турианец, но его спас профессор, взяв возникшую проблему на себя:
     - Он исключительный человек! - воскликнул Мордин, присаживаясь на свободный стул и еле заметным жестом показывая Гаррусу, чтобы тот уходил. - Он сумел...
     - Солана, я пошёл. У меня ещё работа, - быстро ретировался шеф Вакариан, оставив лейтенанта Вакариан наедине с ГОРовцем в отставке.
     ***
     Покинув кафетерий, Гаррус направился в мастерскую Шепарда, чтобы проверить своего друга: Джон также недавно был прооперирован Мордином, хоть и с другой целью. Бравый капитан решил ещё немного улучшить себя и заодно подразгрузить Сьюзи путём создания возможности управления своей бронёй напрямую. Как он объяснял, управление бронёй должно было стать для Шепа таким же простым, как управление собственным телом. И Вакариану было очень интересно посмотреть, как это выглядит.
     Но, как говорится, не судьба: капитан заперся в своей мастерской и полностью игнорировал всё, что находилось снаружи помещения. А на самой двери в мастерскую висела табличка: "Делаю открытие века! Да что я скромничаю? Открытие тысячелетия!!! Беспокоить только в случае вторжения Жнецов". Почесав головные пластины, турианец решил в таком случае проведать Лиару, которая до сих пор исполняла обязанности директора компании. Похоже, что азари и вправду решила перенести свою деятельность сюда, на Иллиум. По крайней мере, пока.
     - Прошу прощения, - окликнул кто-то Гарруса, когда тот двигался по направлению к лифту. Обернувшись, он увидел человеческую женщину. Вакариан, как и любой другой турианец, плохо определял возраст людей по их внешнему виду и мог разделять их только на три категории: "молодой", "взрослый" и "старый". Ну ещё была категория "дети", но тут угадать было несложно. Так вот, эта женщина у Гарруса определённо относилась к категории "взрослый человек", но ему показалось, что она будет старше, чем, к примеру, тот же Джон.
     Почему-то при взгляде на эту женщину у Вакариана всплывала чёткая ассоциация именно с Шепардом: она была брюнеткой, как и Джон (хотя этот цвет волос довольно распространён у людей и это может ничего не значить), по выправке и шагу турианец определил, что она является военнослужащей, может быть, в отставке. Так же это проглядывалось и в манере одеваться: простая, практичная одежда, представляющая собой чёрные брюки, серая водолазка, а на ногах - вариант женских человеческих туфель с низким каблуком. Однако больше всего внимание Гарруса привлекли её глаза: голубые, опять же, как и у Джона. Но дело было не в их цвете, а во взгляде: впервые этот взгляд Вакариан увидел в Башне Цитадели перед первым заседанием по делу Сарена.
     - Прошу прощения, - подошла к турианцу эта женщина. - Вы, случаем, не здесь работаете?
     - Случаем, здесь, - кивнул Гаррус. - Я могу чем-то помочь?
     - Да, я немного заблудилась, - ответила она. - У меня назначена встреча с мисс Т'Сони.
     - Вам повезло: я как раз сам направлялся к ней. Прошу за мной, - сделал приглашающий жест Вакариан и повёл женщину за собой.
     После того, как они вошли в лифт и снайпер нажал кнопку нужного этажа, он попытался разузнать о посетительнице побольше.
     - Так... - начал Гаррус, - что привело офицера Альянса в нашу скромную компанию?
     - Бывшего офицера, - поправила она, но тут же спохватилась. - Стоп! Откуда вы знаете?
     - У вас армейская выправка, - начал пояснять тот, - а у человека она может быть только в том случае, если он или она служат или служили в ВКС Альянса. Военнослужащий Альянса может оказаться здесь только по делу. Вполне возможно, учитывая, что вы одеты по гражданке, неофициальному делу. А для такого сержантский, а тем более рядовой состав не отправят. Значит, вы как минимум лейтенант. Вот только, насколько могу судить, для лейтенанта вы уже староваты. Значит, явно кто-то постарше званием. Хотя вы могли бы быть и отставником, но в таком случае я не могу понять, зачем вы понадобились мисс Т'Сони: набором в Службу Безопасности занимаюсь лично я или мой зам.
     - Так я с шефом СБ столкнулась? Хах, тогда всё ясно, - успокоилась отставной офицер. - Я здесь по личному делу. Касательно моего сына.
     - Он работает у нас? - поинтересовался Вакариан.
     - Да. Капитаном корабля. Шепард его фамилия.
     После этих слов Гаррус непроизвольно громко икнул.
     ***
     В кабинете директора сидели трое: за письменным столом - Лиара, в гостевом кресле - Ханна Шепард, а рядом с мини-баром в дальнем углу - Гаррус. Вот уж кого он точно не ожидал увидеть сегодня, так это маму своего друга. И дело было даже не в том, что Вакариан, как и большинство разумных, считал, что Шепард просто в один момент возник в рядах Альянса сразу в бронескафандре и в звании лейтенант-коммандера, а в самом факте знакомства с, по сути, главой клана Шепард. И плевать, что у людей понятия о семье отличаются от турианских и с человеческой точки зрения ничего страшного не произошло. Гаррус-то - турианец, и точка зрения у него другая.
     А помимо этого, Вакариана давно интересовало, что из себя представляет мать коммандера Шепарда: ведь это кем надо быть, чтобы воспитать человека, способного послать самих советников и разнести в хлам сверхдредноут? Турианец был уверен, что капитан третьего ранга Шепард в этом плане недалеко ушла от сына. Вернее, сын недалеко ушёл от матери. Или отца. Или он нахватался от обоих родителей.
     А вот Лиара держалась не в пример лучше Гарруса. Может, сказывался опыт работы информационным брокером, может, дело было в том, что они успели познакомиться ещё после "Битвы за Цитадель", когда Джон лежал в больнице, отходя от последних нескольких часов погони за Сареном, но азари и женщина довольно мило болтали, периодически вставляя в диалог шуточки по поводу некоторых привычек Шепарда, как, например, привычка разговаривать во сне.
     Однако капитан Шепард прилетела на Иллиум отнюдь не для того, чтобы повидаться со своей несостоявшейся невесткой: Ханна прибыла сюда за ответами. Как только с воспоминаниями было покончено, она принялась активно расспрашивать Лиару о событиях, произошедших за эти полтора месяца. И Т'Сони рассказывала всё, о чём Шепард спрашивала: и про то, куда на самом деле делся на эти два года её сын, и про то, как он "сделал ручкой" воскресившему его "Церберу", и про ситуацию с компанией... Про всё.
     Однако их беседа была наглым образом прервана: с грохотом, ором, едва не вынеся дверь, в кабинет ворвался сам предмет разговора, активно размахивая планшетом и крича на всё помещение "Эврика!!!"
     - Я сделал это!!! - подбежал Джон к Лиаре и, рывком выдернув из кресла, поцеловал азари, что называется, от всей души. - Я - грёбаный гений!!! А все учёные Саларианского Союза могут поцеловать меня в мою капитанскую задницу!!! - заявил он, после чего, как посчитал, показал средний палец Сур'Кешу. - Мам, твой сын - самый гениальный человек! Да чего я скромничаю - самый гениальный РАЗУМНЫЙ в галактике! - но после этого заявления первый спектр-человек завис на несколько секунд. - Мама?.. - удивился он, когда до него наконец дошло, кого он видит перед собой. - Привет. Как дела? Не ожидал тебя здесь увидеть...
     Сама же Ханна Шепард спокойно встала, поправила водолазку и размеренным шагом подошла к сыну... после чего резко схватила его за ухо и начала его выкручивать.
     - Джон Ричард Шепард! - отчеканила она каждое слово. - Потрудитесь объясниться, почему вы за полтора месяца удосужились написать своей родной матери всего одно вшивое письмо?! И почему это письмо было написано только после того, как я узнала о том, что мой сын жив, от адмирала Хакета?! И какого чёрта после твоей потасовки с коллекционерами я была вынуждена покрыть матом пытавшегося допросить меня сопляка-майора из РУАС*?! Ну, "грёбаный гений", будете отвечать или нет?
     - Мам... Мам! - тщетно пытался вырваться из захвата Ханны Джон. После всего увиденного Гаррус был уверен - его друг пошёл в свою маму. - Я не специально... АЙ! Ну отпусти меня, я всё объясню! Честно!
     А дальше были долгие семейные посиделки Шепардов, в которых Гаррус и Лиара решили не принимать участия, потому покинули кабинет.
     Кабинет начальника СБФТ. Спустя пару часов
     В кои-то веки Гаррус Вакариан сидел за своим рабочим столом и занимался своими прямыми обязанностями шефа Службы Безопасности. Штерна по такому случаю турианец отпустил с работы пораньше. Учитывая, что Алекс пахал за своего напарника по службе в СБЦ всё то время, что тот болтался с коммандером по галактике, бывший N6 заслужил выходной.
     - Как жизнь, братец? - зашла в кабинет Солана. - У мамы уже был?
     - Ага, - кивнул Гаррус, оторвавшись от консоли. - Не переживай, она в надёжных руках.
     - Да я уже поняла, - усмехнулась она, садясь в кресло перед столом. - Духи! Я, конечно, знала, что саларианцы ещё те мастера болтать, но этот ваш Солус просто феномен! Проболтал почти час без остановки. У меня аж голова разболелась... Кстати, таблетки не найдётся? - вместо ответа турианец полез в стол и достал оттуда ещё не распечатанную пачку таблеток.
     - Держи, - протянул он пачку сестре, которая тут же вскрыла её и проглотила сразу две штуки.
     - Спасибо, Гаррус, - поблагодарила она брата. - Да, у вас тут круто, конечно. Новейшее оборудование, мощные охранные системы - охрана, вон, ходит с "игрушками", что снаряжению Спецкорпуса почти не уступают...
     - Шпионишь за нами? - полушутя спросил снайпер.
     - Эй? Я в "Чёрной Страже" служу, не забыл? - в шутку возмутилась она. - У меня давно выработалась вредная привычка всё вокруг подмечать.
     - Я-то как раз и не забыл, - стал совершенно серьёзным Гаррус. - А вот ты, видимо, забыла, что говоришь с лучшим детективом СБЦ за последние пятьдесят лет.
     - Ты о чём? - включила дурочку она.
     - Солана, ты что тут делаешь? - начал сверлить сестру взглядом он.
     - Как что? Маму на лечение привезла, - продолжала разыгрывать спектакль лейтенант Вакариан. - Отец не мог, а я...
     - Могла, да? - закончил за неё шеф Вакариан. - На "День Доблести" ты приехать не могла, на годовщину наших родителей - не могла, на похороны деда - не могла, а вот отвезти маму на лечение к тем, кто обставил палавенских светил науки за неделю, ты смогла? Я что, так сильно похож на идиота?
     Почти минуту они играли в гляделки, после чего турианка наконец сдалась:
     - Ладно, Гаррус, молодец. Ты меня раскусил: я здесь не только из-за мамы. Я здесь так же для того, чтобы побольше узнать про "Фьючер Текнолоджис" и Энтони Старка. Иерархию очень заинтересовал этот человек. То, что он тут делает... Да не мне тебе рассказывать, сам в курсе лучше кого-либо. Брат, ты только представь, чего могла бы достичь Иерархия, имей она в распоряжении подобные технологии!
     - Я представляю, - ответил он. - Имей она в распоряжении "Фьючер Тех" - и саларианцы с азари ушли бы на второй план. Мощь Иерархии, работай Старк на неё, выросла бы многократно буквально за несколько десятилетий.
     - Вот! - перебила его Солана. - Ты понимаешь! И поэтому...
     - Я говорю - нет, - не дал договорить сестре Гаррус. - Иерархии тут делать нечего.
     Она явно ожидала другого ответа.
     - Не поняла... - обалдела турианка. - Гаррус, как это понимать? Ты же турианец! Где твоя честь? Где твоя верность?!
     - Честь тут абсолютно ни при чём, как и верность: если ты думаешь, что, отказав тебе, я предаю Иерархию - ты глубоко заблуждаешься. Я спасаю Иерархию.
     - Спасаешь?! - возмутилась Солана. - От чего?
     - От дураков, которые тут же заставят Старка делать им оружие массового поражения. Галактика должна готовиться к Жнецам, а не к войне друг с другом.
     - Опять! - ударила кулаком по столу лейтенант Вакариан. - Опять эти твои дурацкие Жнецы! Сколько раз можно повторять: всё это плод воображения твоего больного на голову Шепарда. Властелин не более, чем...
     - Больного на голову?! - встал шеф Вакариан и навис над турианкой. - А ничего, что я был там, вместе с ним? Я видел его, я слышал его... Это никакой не супергет, Солана! Это грёбаный гигантский ИИ!!! И таких ещё Духи знают сколько! И если примарх и его подчиненные настолько тупы, что не в состоянии отличить ИскИна от набора ВИ-программ, то до технологий Старка они не доросли и подавно. Разговор окончен, Солана, - вернулся он в своё кресло. - Через две недели вы с мамой сможете возвратиться на Палавен, а до тех пор, пока ты будешь находиться на территории "Фьючер Тех", к тебе будут приставлены сопровождающие. Думаю, мне не нужно разъяснять, зачем это нужно?
     - Да не дурочка, сама догадаюсь, - раздраженно бросила она. - Тебе этого не простят, Гаррус, - встала турианка из кресла и направилась к выходу.
     - И можешь не пытаться найти тут "крота", - остановил её перед выходом снайпер. - Наши работники очень не любят Цитадель и всё, что с ней ассоциируется.
     - И тебя туда же, - выходя из кабинета, бросила Солана.
     А спустя три полных стакана турианского аналога бренди Гаррус наконец смог успокоиться и вернуться к работе.

Примечание к части

     *Разведуправление Альянса Систем.
>

"Эффект Старка"

     Спустя пять дней. "Нормандия", рубка пилота
     - Коммандер Шепард настолько суров, что способен переписать законы физики, - изучал "Нормандию" после последнего апгрейда Джокер. - "Ги-пер-драйв"... Капитан, ты в курсе, что его создание считалось невозможным при текущем уровне технологического развития, а?
     - Нет, не слышал, - улыбаясь во все тридцать два зуба, ответил я. - Потому-то он у меня и получился.
     - Это - единственное логическое объяснение, - покачал головой пилот. - Чёрт. До сих пор не могу поверить, что у "Нормы" в "заднице" теперь миниатюрное солнце стоит... А наша ласточка вообще выдержит такую мощь?
     - Я всё предусмотрел, Джокер, - поспешил я успокоить его. - Тем более, основная мощь будет уходить на "гиперпереходы".
     - Так это и есть "Нормандия"? - вдруг послышался голос Ханны за спиной. - Вот это корабль! Я тоже такой хочу!
     - Мам? - обернулся я. - А ты чего тут делаешь? Отлёт же только через час.
     - Кое-кто обещал мне показать свою броню в действии, - скрестила она руки на груди. - И ещё какой-то "сюрприз", который мне "должен понравиться". Да и просто захотелось устроить себе экскурсию по самому лучшему кораблю в Галактике. Мне же её никто показывать не собирается, - намекнула экс-капитан.
     - В принципе, экскурсию можно устроить. Джокер, ты пока копайся в настройках, а мы пойдём, - и мы оставили Джеффа одного в рубке.
     - Осторожней с Грантом! - донеслось нам вслед. - Он сегодня буйный!
     Интересная ситуация выходит. Да, я больше не Тони Старк, я - Джон Шепард. С этим я давно разобрался. Но в тоже время я НЕ ТОТ Шепард, которого знала Ханна. Я не её сын. И всё же... Даже не знаю, как это объяснить, но при виде неё слово "мама" вырвалось само собой. Это случилось на автомате, совершенно естественно. Чёрт, и ведь поделиться не с кем!
     ***
     Экскурсия прошла без происшествий, и гостье всё очень понравилось. Особенно её впечатлила броня. Боюсь, как бы у меня не затребовали женский вариант Марк VIII, иначе всё будет очень плохо.
     Хотя всё уже плохо: не знаю, как было в каноне, но тут Ханна Шепард начинала свою флотскую карьеру пилотом истребителя. Причём пилотом она была... Ну как сказать? Единственный рекорд, который Джокер не побил во время учёбы в лётной академии, принадлежал некой "Х. Шепард". Нет, сейчас он, конечно, способен его побить, но согласитесь - это показатель. А к чему я веду?
     Просто кое-кто очень впечатлился лётными характеристиками "Тени" и намекнул, что с удовольствием покатался бы на подобном, только ПИЛОТИРУЕМОМ аппарате. Но я вроде бы сумел убедить этого кого-то, что "Тень" с кабиной пилота - плохая идея, так как понадобится капитальная переделка МЛА, после которой это будет уже не "торт" и летать он станет не так, как надо.
     А сейчас мы подошли к "гвоздю" нашей программы - "реактору Старка".
     - Нет, я решительно не понимаю, как это возможно, - уставившись на показания приборов, обратился непонятно к кому Кеннет.
     - Не ты один, - рассеяно бросила Тали, не отрываясь от своей консоли.
     - Всё трудимся, господа? - привлёк я внимание инженеров, заставив их подскочить на месте: народ был так увлечён своей работой, что не заметил, как мы вошли.
     - Шепард?! - воскликнула кварианка. - Нельзя же так подкрадываться!
     - И ничего мы не подкрадывались, - встала на мою защиту Ханна. - Вы так зависли в своих консолях, что полностью отключились от реальности.
     - Немудрено, - покачала головой Гэбби. - Нет, когда сюда установили ARK-реактор, всё происходящее ещё было в рамках... Ещё было в рамках. Но когда тут смонтировали ЭТО! Я... я просто не понимаю...
     - Дениэлс, - обратился я к девушке, - какова температура внутри, к примеру, Солнца? Точную цифру можете не называть, понятное дело, что вы вряд ли её знаете или помните, но если примерно?
     - Несколько миллионов кельвинов, кажется, - ответила она.
     - А температура поверхности?
     - Эм... - полезла Гэбби в планшет, - пять тысяч семьсот семьдесят восемь кельвинов.
     - И главный вопрос: как такая огромная разница температур на поверхности и внутри Солнца возможна? Можете не отвечать. Вы не сможете дать правильный ответ потому, что всё, что вам говорили в школе и других учебных заведениях, неправда. Вернее, большая ошибка, вызванная изначально неверными представлениями об устройстве мира. Это происходит благодаря массе самой звезды! Дело в том, что из-за огромной массы Солнца время на его поверхности как бы деформировалось. И вот эта вот оболочка "сжатого времени" сдерживает колоссальную энергию звезды, пропуская лишь крохотную часть. Так же и плазма в реакторе удерживается, как я только сейчас понял, оболочкой "сжатого времени". Это же, по сути, самостоятельная "гравитационная единица" получается! И при ПРАВИЛЬНОМ использовании этого "эффекта" отпадает необходимость в масс-реакторах, ретрансляторах, нулевом элементе... Используя этот "эффект", можно перемещаться не только в пространстве, но и ВО ВРЕМЕНИ! С определёнными "но", конечно. Но суть не в этом, а в том, что благодаря "реактору Старка" можно совершить скачок из одного конца галактики в другой за счи... Да какой секунды! Чуть ли не моментально! - наконец остановился я и попытался перевести дух. Чёрт, да я сам с себя охренел, когда додумался до всего этого!
     - Сын, - спустя минуту тишины решилась заговорить Ханна, - мы с отцом сделали БОЛЬШУЮ ошибку, одобрив твоё решение поступить в N7: попади ты в научный корпус - Пространство Цитадели валялось бы в ногах Альянса.
     - Нет, конечно, моментальное перемещение из одного конца Галактики в другой возможно только при идеальных условиях, - поспешил уточнить я. - Для подобного придётся высвободить всю ту мощь, что сдерживает "сжатое время", в результате чего корабль банально разорвёт от огромного количества энергии, но при аккуратном использовании можно "перепрыгнуть" нашу галактику примерно за... Да! За одни стандартные галактические сутки. При этом не нужно рассчитывать весь маршрут - нужно просто удостовериться, что в конечной точке нет ничего, во что бы можно было врезаться. Ну, планет, там, астероидов, других звёзд... А сам прыжок будет происходить, грубо говоря, в другой вселенной. Эм... Гэбби, ты чего? - обратил я внимание на её странный взгляд.
     Не говоря ни слова, девушка подошла ко мне, схватила за майку и, подтянув к себе, впилась в мои губы требовательным поцелуем.
     - Шепард, я хочу от тебя детей, - твёрдо заявила она, наконец отлипнув от меня. Сие действие вогнало всех присутствующих в глубокий ступор. Включая меня.
     - Давно пора, - а-н нет! Не всех. - Моему сыну уже тридцатник, а внуков у меня до сих пор нет. Бе-зоб-ра-зи-е.
     - Мам! - возмутился я. - Какие "внуки"? Галактика в опасности! Жне...
     - Галактика всегда в опасности! - парировала экс-капитан. - А твоя мама - не вечна.
     Однако наш зарождающийся спор прервали начавшие раздаваться равномерные удары о стенки грузового трюма.
     - Мне надо идти, - выпалил я и смылся из реакторной, оставив там абсолютно потерянную Тали, всё ещё находящуюся в состоянии аффекта Габриэлу, эмоционально раздавленного Кеннета и недовольную отсутствием у меня детей Шепард-старшую.
     Кажется, я понял, что имел ввиду Джефф, когда говорил, что Грант сегодня буйный: весь левый грузовой трюм был разгромлен, повсюду валялись куски каких-то ящиков, вещи крогана, доспех бойца брошен в углу, а сам Грант, похоже, поставил себе цель пробить обшивку корабля головой.
     - Грант, ты чего? - осторожно поинтересовался я.
     - А Я, [что-то на кроганском], ОТКУДА ЗНАЮ?! - врезал он головой стене в последний раз и замер. - Я без понятия, что со мной, Шепард. Пока я сражаюсь - всё нормально, но здесь... Пластины чешутся, в голове - шум, а кровь как будто бы кипит. Я-я просто... Просто... А-А-АРГХ! - он врезался с разгону в своё окно в ангар, заставив стекло потрескаться. - Вот! Видишь! Вот зачем я это сделал, а?
     - У-у-у... - протянул я. - Всё, пора лететь на Тучанку. Там у меня есть друг, он поможет.
     - Правда? - оживился кроган. - Это хорошо. Ярость сама по себе - неплохая штука, но только пока её можно контролировать. Слушай, а у Чаквас успокоительного нету? - этот вопрос изрядно удивил меня. Вот уж чего не ожидал. - Не смотри на меня так! Я же сказал: неконтролируемая ярость - плохая ярость. Мало ли чего я тут натворю за время полёта: сломаю Кена, к примеру, а из-за этого геноцида жуков не будет.
     - С Кеном ты опоздал - я сломал его первым, - вспомнил я его лицо после заявления Гэбби. - Но успокоительное ты получишь. Ладно, мне пора. Поговорим позже, - покинул я каюту Гранта. Хорошо хоть теперь полёт до Тучанки займёт всего лишь несколько часов.
     Спустя час после отлёта с Иллиума. На границе звёздной системы. "Нормандия", БИЦ
     Я стоял на своём законном месте над картой и координировал действия команды по интеркому: это наш первый гиперпрыжок, ошибка может дорого стоить, но если... Нет! Никаких "если"! КОГДА мы его осуществим, галактика может смело отс... Ладно, это лишнее.
     - Капитан, я закончила вычисление оптимальной конечной точки, - сообщила Сьюзи, стоящая справа от меня.
     - Проверка реактора завершена, - раздался по громкой связи голос Тали. - Всё в норме. Если что-то подобное вообще может считаться "нормой".
     - Рядом с нами - никого, - принял эстафету Джокер. - Слежки за нами не ведётся. Готов совершить первый в истории галактики гиперпрыжок по вашему приказу, капитан.
     - Отлично, команда. Запуск через пять... четыре... три... две... одну.... ПУСК!
     В этот момент я на секунду почувствовал, как время стало настолько плотным и вязким, как будто я стоял по уши в грязи. Было тяжело даже вздохнуть, не то что пошевелиться. После чего "Нормандию" резко тряхнуло и всё вернулось в норму.
     - Шепард, ты должен это увидеть, - вдруг заговорил Джефф. - Нет, не так. Вы ВСЕ должны это увидеть! Экипажу корабля срочно уставиться в ближайший иллюминатор! - ну, если даже мистер Моро впечатлился...
     Сойдя со своего "мостика" я быстрым шагом направился в рубку пилота. Да, это определённо стоило увидеть: пространство за бортом было не какой-то смазанной фиолетовой фигнёй, как во время прыжка через ретранслятор, и не похоже на гиперпространство в "Звёздных Войнах". Это было что-то наподобие "радужного тоннеля". Просто калейдоскоп цветов! Но при этом они не сменялись резко, как на дискотеке, заставляя болеть глаза, нет. Это была как... Как спокойная река, в которую вылили краски - и теперь вода, окрашенная всеми цветами радуги, мерно текла вокруг нас. Завораживающе.
     - "Гипер" стоило изобрести только ради одного этого зрелища, - не отрываясь от иллюминатора, сказал Джокер.
     - Ты прав, дружище, - развалился я в кресле второго пилота, продолжая наблюдать "пейзаж" за бортом. - Ты определённо прав.
     Спустя несколько часов. Каюта капитана
     Ханна и я сидели в моей каюте на диване, а перед нами на журнальном столике стоял проектор, который показывал тот самый "сюрприз", что я обещал ей. Вернее, его чертежи.
     - Азари со своим "Путём Предназначения" сдохнут от зависти, - вынесла свой вердикт Шепард-старшая. - Так этот дредноут...
     - Не, это уже не дредноут, - поправил я. - Это - линкор. Хотя "Путь Предназначения" и больше линкора класса "Коулсон" раза в два, про огневую мощь своего флагмана азари нагло брешут: "Путь" по своей мощи сравним с тремя последними дредноутами Иерархии. А вот броня и щиты у этого "ведра" действительно мощные: суметь выдержать огонь целого флота гетов и не рассыпаться до прибытия Альянса - это, надо отдать ему должное, сильно. Но при своих размерах в полтора километра в длину и шестисот метров в ширину линкор "Джарвис" способен противостоять целому флоту! Так же он способен в одиночку уничтожить целый флот. "Джарвис" сойдёт со стапелей где-то через три-четыре месяца, а к концу года я планирую иметь в распоряжении СБФТ девять таких кораблей.
     - Да, по поводу этого... - замялась Ханна. - Джон, ты уверен в своём... "союзе" с гетами? Я, конечно, выслушала этого твоего "Легиона", но после Иден Прайм и Битвы за Цитадель в их мирные намерения как-то слабо верится.
     - Мам, я был там, если ты помнишь. И на Иден Прайм, и на Цитадели во время атаки Властелина. Ты же должна понимать, что если бы я не был уверен в гетах на все сто, то не только не стал бы заключать союза и давать им доступ к такой вещи, как "Коулсон", но и Легиона бы не стал держать на корабле: вырубил бы робота и разобрал бы на запчасти. К тому же, машины не умеют врать, - развёл я руками.
     - А как же Сьюзи? - поинтересовалась она.
     - Сьюзи не является машиной в привычном смысле этого слова: да, у неё механическое тело, а её мозг - набор "Блю-Боксов" в блоке ИИ, но это ничего не значит. Не это отличает живое существо от неживого, а наличие разума.
     - Хах, говоришь как философ, - усмехнулась Ханна. - Ладно, не буду спорить о том, в чём мало понимаю. И чтобы ты знал: я всегда на твоей стороне, сын. Независимо от того, насколько твои слова кажутся со стороны бредом. Только один последний вопрос: почему ТЫ не побежал со всем этим в Альянс, а решил оставить в личное пользование? - эм... Вопрос немного неожиданный.
     - А зачем мне это делать? - осторожно спросил я. Мало ли что.
     - А как же патриотизм? Служение человечеству? Долг родине, в конце концов? - принялась она буравить меня взглядом.
     - Ну как сказать... - решил начать я издалека. - В Битве за Цитадель Альянс из-за моего решения потерял восемь крейсеров. ВОСЕМЬ! Вместе со всеми экипажами! И всё ради спасения этой грёбаной Галактики в целом и трёх идиотов в частности. Помнишь, что произошло потом? Советник Спаратус от имени Турианской Иерархии принёс соболезнования семьям погибших солдат Альянса и наградил этих солдат. Посмертно. Альянс тоже наградил погибшие экипажи, а их семьям теперь выплачивается стандартная компенсация. Чёрт, да у Джеффа пособие по инвалидности больше!
     Но ладно, Альянс хоть что-то сделал, а вот Иерархия медальками и ограничилась. Азари и саларианцы же даже на медальки не расщедрились! Тоже мне, "благодарность"... Ну ладно, жизнь несправедлива и всё-такое, и тут я ничего поделать не могу. Зато я могу остановить грядущее вторжение Жнецов! Но мне не дают этого сделать, и вместо задания приоритетной важности меня отправляют расследовать какую-то херь в Терминусе! Меня, спектра! И на задание, которое вполне в юрисдикции РУАС и N7! И чем всё закончилось? Первая "Нормандия" уничтожена. Хорошие люди, в числе которых и Чарльз Прессли, погибают... Ах, да! Я там тоже погибаю: оказывается, падение с орбиты в повреждённом бронескафандре вредно для здоровья! А что после этого сделали Совет и Альянс? Мою работу - в самую задницу архивов, если вообще не в топку, команду - разогнать по углам галактики, а про всё, что случилось - забыть как про страшный сон.
     И вернули меня не Совет, не Альянс - меня вернул к жизни "Цербер". А помогла им, рискуя собственной жизнью, Лиара. Это ОНА "вырвала" моё тело из лап Посредника! Это ЛОУСОН руководила проектом "Лазарь"! Это ТЕЙЛОР помог мне выбраться с кишащей роботами-убийцами станции! Так может, Альянс попытался помочь мне, когда узнал о моём возвращении? Может, майор Аленко нашёл меня на Омеге и без лишних вопросов решил присоединиться? Ан, нет! Это был Гаррус. Хотя это я его нашёл, но суть не в этом...
     Альянс объявил меня чуть ли не террористом, и я уверен, что если бы не советник Андерсон и адмирал Хаккет - от меня бы так просто не отстали бы. А этот Аленко, человек, который был со мной во время погони за Сареном, который сражался со мной бок о бок, которого я считал своим другом, припёрся на Фел Прайм и вместо того, чтобы поблагодарить за спасение колонии и вообще обрадоваться, что я жив-здоров и продолжаю ставить "кальмарам" палки в колёса, заявил, что я - предатель, и попытался арестовать! "Долг родине", говоришь? Да это РОДИНА должна мне по самые... Ну, понятно, насколько сильно родина мне должна. Если Альянс хочет от меня что-то, то теперь он должен за это что-то заплатить! Прошло время, когда я безвозмездно всем помогал. И на этой войне я сражаюсь не за абстрактную Галактику, а за конкретных личностей, - закончил я и потянулся к своей чашке с чаем.
     - А ты изменился, сынок, - спустя пару секунд сказала Шепард-старшая.
     - Я умер, мам, - ответил я. - Два года я лежал в криокапсуле, изображая испорченный стейк. Подобное заставляет подумать над сменой приоритетов.
     - Аллилуйя! - воскликнула после моего заявлений Ханна и откинулась на спинку дивана. - Наконец-то ты повзрослел! Я уж боялась, что так никогда и не избавишься от своего комплекса героя: вот зря мы тебе разрешали в детстве смотреть эти дурацкие фильмы про супергероев. Нет, служба в армии подразумевает готовность отдать свою жизнь ради защиты других, но это не значит, что нужно позволять использовать себя как заблагорассудится. Думаю, я должна поблагодарить мисс Лоусон за то, что она собрала тебя, - встала экс-капитан с места и, похоже, отправилась к Миранде выражать свою благодарность. Нда... Быть Шепардом - очень интересная штука.
     - Прошу прощения, - вдруг услышал я голос Мордина со стороны входа: саларианец, весь запыхавшийся, буквально влетел в мою каюту и на огромной скорости добежал до дивана, после чего рухнул на него и самым наглым образом выпил весь мой чай. - Благодарю, - бросил он, после чего продолжил: - Шепард! Срочное дело! Личное. Очень важно. Знаю, что летим на Тучанку. Будет по пути. Ученик. Работал со мной над модификацией генофага. Я рассказывал. Пропал. Найден на Тучанке. Клан Вейрлок. Предположительно, в плену, - наконец успокоился Солус и выжидающе уставился на меня.
     - Понял. Поможем, - кивнул я, заставив профессора облегчённо выдохнуть. - Готовьтесь к высадке, Мордин - мы прибудем на Тучанку в течении часа.
     - Так быстро? - обалдел Солус. - Вы не перестаёте меня поражать, коллега. Пойду. Проверю снаряжение.
     Ладно, пора встретиться с Рексом.

Добро пожаловать на Тучанку

     На орбите Тучанки. БИЦ "Нормандии"
     Наш гиперпрыжок прошёл в штатном режиме: вышли спокойно, ничего не сломалось, "реактор Старка" не рванул (что было бы страшнее всего: взрыв сверхновой - это вам не шутки!), и мы ни во что не врезались. Это определённо можно считать успехом.
     - Эм, капитан? Разрешите? - подошла ко мне Гэбби, пока я разглядывал голографическую схему "Нормандии".
     - Дениэлс, вы хорошая девушка, но к детям я морально не готов, - повернулся я к ней. - Но если вы хотите сходить со мной в...
     - На самом деле я пришла извиниться, - немного неуверенно сказала она. - Я не должна была этого делать. В смысле, целовать вас. Понятия не имею, что на меня нашло. Боже, как же мне стыдно... - она прикрыла лицо рукой.
     - Извиняться вам не за что: вы прекрасно целуетесь. Но вот с моей мамой сами будете объясняться, - улыбнулся я. - А предложение сходить куда-нибудь по возвращению на Иллиум всё ещё в силе.
     - Благодарю, - усмехнулась Гэбби. - Разрешите вернуться к своим обязанностям.
     - Разрешаю, - кивнул я, и девушка быстро удалилась в сторону лифта, после чего обратился к Сью. - Сьюзи, установи связь с кланом Урднот и запроси разрешение на посадку.
     - От чьего имени запрашивать разрешение? - уточнила ИскИн.
     - Просто скажи, что просит капитан "Нормандии". Рекс поймёт. И как скоро до Тучанки доберутся наши корабли?
     - Учитывая, что они вылетели раньше нас почти на пять суток, то в Кроганской ДМЗ группа капитана Серевиса окажется уже через трое суток.
     ***
     Рекс всё понял - разрешение дал практически моментально. И вот я вместе с Грантом, Джейкобом, Телой, Заидом и... Ханной в качестве пилота челнока (вот куда её понесло? Взрослая женщина, а всё ещё ищет приключений на одно место), заходим на выделенную нам посадочную площадку. Мордин пока остался на корабле. На всякий случай - саларианец же. Сначала лучше убедиться, что его не попытаются разорвать сразу, как только увидят.
     - Вот чем думали конструкторы, проектируя "Кадьяк"? - ворчала Шепард-старшая из кабины пилота, спуская машину в шахту ангара. - По сути это тот же GH-97 "Носорог", только без брони и большой дурацкой пушки. Кирпич - он везде кирпич.
     - Ну, у него есть стелс-система... - попытался встать на защиту нашего транспорта Джей.
     - Это единственное, что в нём есть хорошего! А так он не особо далеко ушёл от своего предшественника UT-30. Тот мало того, что здоровый был, как бегемот, так и летал как кирпич. А вот "Богомол" - это хорошая машина. Прям Ми-24 двадцать второго века, - тут же подобрел её голос, когда она вспомнила про А-61. - Хотя если брать чисто лётные характеристики, то лучший - это "Трезубец". Ладно, прибыли. Всем покинуть транспорт.
     - А ты куда? - удивился я, когда Ханна вскочила со своего места и направилась к люку.
     - С вами, куда же ещё? - ответила она. - Я давно хотела познакомиться с тем кроганом, который дал переспорить себя человеку.
     - Но ведь... это Тучанка! Тут полно злых кроганов, а у...
     - Если мне не изменяет память, то мы находимся на территории клана твоего друга, так? Так, - перебила женщина. - Ничего страшного со мной не случится. К тому же, у меня есть тяжеловооружённый эскорт в виде вас! - хлопнула она по спине Гранта, но не рассчитала силу и отбила себе ладонь. - Ну ты и махина, парень, - покачала головой Ханна, прижав к себе руку.
     - Так мы идём или нет? - раздраженно бросил кроган и первым вышел из люка. Ладно, идём.
     А нас тем временем уже ожидала компания из трёх кроганов с дробовиками наперевес. Но я подозреваю, что у них просто обычай такой - встречать чужаков с оружием в руках, так как для того, чтобы остановить нас, в случае чего, этих троих будет мало, да и особо напряжёнными они не выглядят.
     - Капитан "Нормандии"? - неуверенно спросил он у Заида, но тот лишь молча кивнул на меня. - Хм, как скажешь. Идёмте, вождь готов принять вас. Но я не советую размахивать здесь своими крутыми пушками направо и налево: оторвут вместе с руками и башкой. За мной, - махнул кроган рукой и повёл нас к Рексу.
     Да, пост-апокалипсис во всей своей сомнительной красе. Разруха, грязь, пыль... И не самый приятный запах. А пусть и потрёпанная, но современная техника смотрится на фоне всего этого крайне сюрреалистично.
     По дороге до зала вождя (а тут под трон был отведён целый зал) на нашу компанию поглядывали с... недоверием. Чужаков на Тучанке не особо жалуют, пусть это и люди (в большинстве своём). Теперь понятна суть этого эскорта, что встретил нас в ангаре: их задача не нас запугивать, а не дать докопаться местным придуркам, у которых мозгов ещё достаточно не набралось, чтобы не искать драки с каждым встречным.
     А когда мы вошли, пара охранников остановила нас, так как Рекс всё ещё собачился с Гататогом Увенком.
     - Ты знаешь наши обычаи, - мельтешил перед собранным из кусков бетона троном Увенк, а Рекс чуть ли не рычал о том, как сильно его достал этот придурок, и явно с нетерпением ждал, когда же тот наконец заткнётся. - Клан Урднот должен отреагировать! Далеко не всем нравится то, что ты делаешь.
     Оторвав взгляд от сородича, вождь Урднотов бросил взгляд на столпившихся на входе существ и, похоже, сумел разглядеть меня: как иначе объяснить то, что кроган моментально оживился и, просто забив на Гататога, направился в нашу сторону.
     - Шепард! - крикнул он, оттолкнув с дороги Увенка.
     - Рекс! - аккуратно раздвинул я охранников и пошёл навстречу.
     - Шепард! Дружище! - принялся трясти он мою руку с такой силой, что если бы не броня - точно оторвал бы. - Отлично выглядишь для мертвеца. Знал, что смерть тебе не помеха. И где ты такой скафандр откопал? Новинка Спецкорпуса?
     - Круче, - улыбнулся я. - Но об этом - чуть позже. А ты, я смотрю, времени зря не терял, пока я изображал труп.
     - Можно так сказать, - повёл Рекс нас ближе к трону. - Вермайр стал переломной точкой для кроганов, пусть и не все этому рады. Но именно благодаря уничтожению лекарства от генофага Сарена я смог объединить часть кланов вокруг Урднот.
     - Ты выбрал опасный путь, - завёл свою пластинку Увенк, когда мы дошли до трона. - Отступление от традиций не приведёт ни к чему хоро... - но договорить ему не дал мощный удар головой.
     - Не лезь, если не спрашивают, - с презрением бросил Рекс, устраиваясь на троне. - Я притащу твой клан к славе, хочет он того или нет, - после чего кивком головы указал Гататогу на выход. Увенк всем своим видом показал, насколько он оскорблён и обижен, но рта больше не раскрывал, а лишь молча покинул зал.
     - Я, конечно, понимаю, что у кроганов свои порядки, но это не было слишком? - поинтересовалась Ханна, когда Увенк ушёл. - Он же может и отомстить.
     - Если ему было бы что сказать, то сказал бы мне в лицо, - ответил кроган. - И если бы он мог мне что-нибудь сделать - сделал бы. Вот только клан Гататог не способен тягаться с Урднот. Хм, а кто это, Шепард? Я её раньше не видел.
     - Разреши представить - капитан третьего ранга ВКС Альянса в отставке Ханна Шепард.
     - Ханна? - задумался о чём-то кроган. - Стоп, это твоя мама?
     - Джон, почему все так удивляются, когда узнают обо мне? - искренне недоумевала она.
     - Подавляющая часть галактики уверена в том, - начал пояснять за меня Рекс, - что твой сын просто в определённый момент возник в рядах Альянса. Причём уже сразу в звании лейтенант-коммандера, бронескафандре и со снайперкой в зубах. Просто, если предположить, что Шепард всё-таки был рождён, то в качестве его родителей можно представить только кроганов. Поверить, что он был рождён человеком от человека, очень сложно. Так, а кто остальные? - вопросительно глянул он на мой отряд. - Что-то они не похожи на старую команду.
     - Ну, Гаррус и Тали сейчас на "Нормандии": Тали помогает инженерам, а Гаррус не пришёл по вполне понятным причинам, - намекнул я на войну турианцев и кроганов. - А Лиара сейчас на Иллиуме. Помогает мне кое с чем.
     - А Аленко? - поинтересовался кроган.
     - Как на кроганском будет "мужеложец"? - вместо ответа спросил я. Вопрос отпал сам собой.
     - Ясно всё с ним, - покачал головой Рекс. - А я-то после всей этой заварушки с Сареном принял его за нормального разумного. Впрочем, лейтенант интересует меня сейчас меньше всего. Ты лучше скажи, где этого мальца, одетого в "танк" нашёл, - указал он на Гранта.
     - Тут... долгая история, - потёр я шею, глядя на нервно переминающегося с ноги на ногу голубоглазого ящера. - В общем, у Гранта переходный возраст, как я понимаю, и последнее время он весьма буйный. Даже для крогана-подростка.
     - Хм, - жестом позвал к себе Гранта Рекс. Парень сначала глянул на меня и только после моего кивка подошёл к трону поближе. - Откуда ты, мальчик? Твой клан был уничтожен до того, как ты прошёл через обряд?
     - У меня нет клана, - спокойно начал молодой кроган. - Меня вырастил в инкубаторе Мастер Войны Окир. Мой род идёт от Кредака, Моро, Шиагура...
     - Ты называешь имена великих вождей, - перебил его Рекс, - однако рождён в пробирке. Хм...
     - Я - чистокровный кроган, - заявил Грант.
     - А ещё ты говоришь, что твоим "отцом" является Окир, - и снова воздушные кавычки. Всё-таки это заразно. - а Окир - это очень старое и очень ненавистное имя.
     - Он мёртв, - бросил парень.
     - Конечно, мёртв - ты же с Шепардом, - встав с трона подошёл вождь к молодому крогану. - Как бы Окир выжил?
     - Так... Это что-то меняет? - вклинился я в разговор. - Ты поможешь Гранту или как?
     - Да что ему помогать - просто парень взрослеет, - отмахнулся Рекс. - А что касается обряда посвящения... Ты хочешь войти в клан Урднот, Грант?
     - Вождь, ты уверен? - вклинился в разговор капитан нашего эскорта. - Он же пробирочный! Вдруг животные его просто не почуют, приняв за кусок пластика?
     - Спорить со мной решил? - бросил на него "добрый" взгляд вождь, после чего капитан замолк. - Нормально он пахнет. К тому же пришёл с Шепардом: если уж ОН его не прикончил на месте, значит, парень не просто клон, подобно которым мы клали на Вермайре. Так, что ты скажешь, мальчик? - обратился он уже к Гранту.
     - Хм, - завис на пару минут парень. - Это... довольно неожиданно. Клан... Да. Это то, чего требует моя кровь.
     - Хороший мальчик, - улыбнулся Рекс и обратился ко мне: - Что ж, шаман пока занят, так что предлагаю посидеть и поговорить: расскажешь мне, что произошло за то время, что мы не виделись, - повёл он нас куда-то. А поговорить - это очень кстати.
     ***
     Сидели мы хорошо: жареное мясо, крепкая выпивка (к которой притронулись только я, Грант и Рекс) и душевный разговор. Рекс рассказывал о том, что произошло с ним после уничтожения Назары, как он объединил вокруг себя часть кланов и как его достал своими причитаниями Увенк. Я же в свою очередь рассказал всю свою эпопею, начиная со станции "Лазарь" и заканчивая изобретением гипердвигателя и его успешного испытания. И если в начале моего рассказа он постоянно вставлял комментарии наподобие "ты в своём репертуаре", то уже на моменте создания мною "Фьючер Текнолоджис" начал подозрительно глядеть на бутылку со спиртным, а к моменту описания нашего прибытия так и вовсе решил, что я явно перебрал. Только дружное поддакивание мне присутствующих тут трезвых разумных сумели убедить его, что я адекватен.
     И естественно, Рекс был приятно удивлён, узнав, что в лапы его клана вот-вот попадёт целый корабль с самыми лучшим оружием в галактике. Ну, как "самым лучшим"... большей частью того, чем забит трюм моего эсминца класса "Пеликан", являются попавшие в очумелые ручки моих инженеров распространённые образцы стрелкового вооружения и личной защиты. На выходе получились очень даже неплохие серийные образцы - на порядок лучше, чем их аналоги, но при этом имеющие вполне разумную цену. Остальное же место в трюме корабля занимали различные стационарные орудия и комплектующие для "Томкахов". Ну и по мелочи.
     - Тебе что, для друга скидки жалко? - всё пытался сбить ещё больше цену за всё это добро Рекс по дороге из отхожего места.
     - Рекс, я тебе и так всё это продаю даже ниже себестоимости: фактически ты платишь только за доставку.
     - Жадина ты, Шепард, - пробурчал он.
     - Кто бы говорил, Рекс, - усмехнулся я в ответ.
     - Да ну тебя, Шепард!
     - И тебя туда же, Рекс.
     - Шепард...
     - Рекс?
     - Шепард.
     - Рекс...
     - Всё-таки мы перебрали, да? - остановился кроган.
     - Ага, - кивнул я. - Да, чуть не забыл спросить: у меня тут информация есть, что "Кровавая Стая" захватила в плен одного саларианца. Я его ищу.
     - Хм... - почесал Рекс за налобной пластиной. - Это надо у капитана разведчиков спрашивать. Он вроде слышал что-то подобное. А что, важный саларианец?
     - Типа того, - отмахнулся я. - Ученик моего члена команды. Тот очень хотел найти его и спасти.
     - Я так понимаю, - пошли мы дальше, - твой "член команды" - тоже земноводное? - я лишь кивнул. - Хм, хорошо, что его на корабле оставил. Ладно, сначала займёмся Грантом и его посвящением, а после займёмся вашим "потеряшкой".
     Так и решили: поскольку шаман уже ждал нас, было решено сначала заняться Грантом, а после, когда разведчики Рекса вернутся, расспросить их командира по поводу Мэлона и клана Вейрлок. Заодно к тому времени подтянутся и капитан Серевис с группой спасения: оставлять кроганок ГОР я не собираюсь.

Миссия на лояльность: (Урднот) Грант

     ***
     - Как это понимать, Рекс?! - вдруг возник посреди прохода Увенк, явно чем-то недовольный. - Это правда, что ты собираешься дать клону пройти через обряд посвящения? - а как это он узнал? Его же при разговоре не было...
     - Во-первых, как ты об этом узнал, а во-вторых, что с того?
     - По поселению уже пару часов ходят подобные слухи, а ещё твой шаман начал приготовления к обряду, - то есть этот тип не был уверен в том, что Грант - пробирочный? Ну Рекс, ну зачем?!
     - Серьёзно?! - рассвирепел ещё больше Увенк. - Но он же ненастоящий! Что, если ритуальные жив...
     - Да вы сговорились, что ли?! - оборвал его Урднот. - Он не пластмассовый, если ты до сих пор не заметил. И пахнет вполне нормально. И не к твоему клану он присоединится, так что катись в [непереводимая кроганская лексика], пока я добрый. А то сам тебя туда засуну, - помнится, на Омеге продавался пиратский переводчик с поддержкой ненормативной лексики известных в галактике рас. Купить, что ли?
     - Знаешь, может, твой клан и правит, но это - последняя капля! - развернулся Гататог и направился куда-то. - Говори что угодно, но эта штука - не кроган! - бросил он через плечо и смылся.
     - Эм... Рекс, что с этим парнем не так? - поинтересовался я.
     - Он - идиот, - равнодушно пожал плечами кроган. - Ладно, пошли - выпьем на дорожку и к шаману.
     - Давай, - согласился я, и мы продолжили путь обратно к столу с выпивкой.
     Спустя ещё один стакан. Покои шамана клана Урднот
     - Ты забываешься, Гататог Увенк! - донеслось до нас, едва мы подошли к покоям. А когда зашли в помещение, то увидели, как Увенк в компании своих бойцов спорит с самим шаманом. - Это клан Урднот! Будь добр уважать НАШИ традиции! Не Гататог правит в этом союзе.
     - Он не имеет права проходить через обряд: он ненастоящий! Всего лишь подделка, только и способная, что бегать на побегушках у человека, - не собирался униматься Гататог.
     - Твоя хула ничего не изменит, Увенк, - бросил ему шаман. - Решение принимать не тебе, и даже не Рексу, а мне. В любом случае, всё будет так, как скажу Я.
     - Кхм-кхм! - обратил я внимание на нашу компанию. - А ничего, что мы тут?
     - Или в клане Гататог принято ворчать и жаловаться, как кварианец, у которого в боку закололо? - добавил Грант.
     - Да как ты... - попытался что-то сказать Увенк, но шаман жестом приказал ему заткнуться, после чего подозвал к себе молодого крогана.
     - Это и есть детёныш из пробирки? - принялся он разглядывать моего бойца. - Хм, очень похож на настоящего. Да и пахнет нормально. Твои возражения ничем не подкреплены, Увенк.
     - Вот видишь, Увенк, - скрестил я руки на груди и ехидно улыбнулся. - Всё в порядке. Возьми пакетик со льдом и посиди на нём - может, полегчает, - и чего он зарычал? Я же правда помочь ему хочу.
     А шаману сказанное мной определённо понравилось: вон как зубоскалит.
     - Даже если он и нормальный, это ничего не меняет: где его крантт? Где те, кто готовы убивать вместе с ним, а? Я скажу: их у него нет! А вот мой крантт - со мной, и готов к бою в любой момент!
     - Гр-р... Моё терпение на исходе, но Увенк верно заметил, - вновь обратился шаман к Гранту. - Где твой крантт? Где твои союзники, готовые драться и умирать за тебя? - этот вопрос поставил парня в тупик. И зря.
     - Эм... Вот один, - указал я на себя, - второй, - ткнул я в Джейкоба, - третий, - Заид, - четвёртая, - Тела. - Все вооружены до зубов и имеют приличный опыт в организации смертоубийств... Хм, да у него не просто крантт, а самый сильный крантт на всей Тучанке! Покажите нам цель - и от неё не останется вообще ничего, - лицо Гранта надо было видеть: такое ощущение, что парень даже представить себе не мог такую поддержку с нашей стороны.
     - Хорошо сказано! - остался доволен моими словами шаман. - Подавляющее большинство чужаков, как и некоторые кроганы, - покосился он на Гататога, - не полностью понимают наш путь, но ты! Ты, похоже, всё понимаешь.
     - Брехня! - заявил Увенк, - Чужаки понятия не имеют о силе! Мои последователи - настоящие кроганы. Всё же, что касается Гранта - ложь!
     - Не имеем понятия, говоришь, - собрался на моей голове шлем, после чего этот идиот получил по своей пластине удар головой, закованной в титан. - А теперь?
     - Ха! Мне нравится этот человек! - воскликнул шаман, глядя на оглушённого Увенка. - Вы - тащите своего идиота отсюда. Мне надо подготовить парня и его крантт, - бойцы Гататога, ворча что-то себе под нос, взяли своего командира и унесли из покоев шамана.
     - Так когда начнётся обряд? - спросил я.
     - Как только я кое-что уточню, - ответил кроган. - Ваше снаряжение... Я в первый раз вижу такое. Оно хорошее?
     - Оно - лучшее! - гордо заявил я. - Одного меня в этой броне достаточно для того, чтобы уложить молотильщика.
     - Ясно... - кивнул шаман. - В таком случае...
     По дороге к ключ-камню. Один из БТРов Урднотов
     Вот кто меня за язык тянул, подумал я, сидя в БТРе в броне "Терминус". Хорошо, что всё никак руки не дойдут выкинуть те бронескафандры, что лежат во втором шкафу. Да и Гранта переодеть пришлось в обычный бронескафандр. А всё потому, что шаман счёл наши доспехи жульничеством! Хотя... он в чём-то прав, ведь смысл тогда испытывать Гранта, если и так заранее ясно, что он всех порвёт в своём экзоскелете. Хорошо, хоть к стволам придираться не стал.
     Ладно, нас, конечно, заставили переодеться в бронескафандры, но мы всё ещё оснащены гораздо лучше, чем кто-либо на этой планете: пушки у нас самые лучшие, на броне стоят щиты моей разработки, да и упакованы остальные в не самые плохие модели. Джейкоб взял себе "Кровавого Дракона", а Заид - броню "Инферно". Тела же просто переоделась обратно в свой бронескафандр от Спецкорпуса.
     - Приехали, - сообщил нам водитель, когда наш транспорт остановился. Ну что же, на выход! Так, главное - не забыть гранатомёт.
     - Это - самый свежий боевой шрам Тучанки, - повёл нас шаман по тоннелю. - Последний город на поверхности, разрушенный бунтовщиками. Камень-ключ находится в самом его сердце. Он пережил войны и натиск времени. Он крепок, как кроган.
     Ох, ну и махина этот "камень"... Не хотел бы я вдруг оказаться под такой штукой.
     - Если вы хотите вступить в клан Урднот, - тем временем продолжил кроган, - то должны воспользоваться камнем-ключом и пройти испытание.
     - Что за испытание? - поинтересовалась Вазир.
     - На грохот этой штуки сбегутся множество тварей разной степени опасности, - совершенно будничным тоном сообщил старик. - После удара камня вы должны продержаться час. Если через час я вернусь и Грант окажется жив - он принят в клан.
     - А если останется только Грант? - осторожно спросил Джейкоб.
     - Всё равно принят, - пожал плечами шаман. - В конце концов, это он проходит обряд, а не вы. Но если я вернусь, а вас не найду, то лучше вам быть мёртвыми: трусов на Тучанке не жалуют.
     - Всё ясно, разберёмся, - сказал я, приготовив "Вдову" к бою. - Ждём вас через час.
     - Хороший настрой, - одобрительно кивнул он. - Посмотрим, поможет ли он вам, - после чего спустился обратно в тоннель и закрыл люк.
     Нда, арена от того, что было в игре, ну совсем не отличается: укрытий мало, вокруг лишь радиоактивная пустыня, а за нами руины... вернее, остатки от руин города и гигантский каменный молот.
     - Проверить снаряжение, до перегрева оружие стараться не доводить. Термоклипсы не транжирим, - ответом мне был дружный кивок. Ну, пора.
     Нажимаю на кнопку запуска молота, и спустя минуту эта штука ударяет по земле, сотрясая всё вокруг. А уж про грохот я вообще молчу - такое даже глухой услышит. Теперь осталось только ждать.
     ***
     - Серьёзно? - лениво прикончил очередного варрена Заид. - И это - смертельно опасное посвящение в кроганы? Да я за всё это время даже до половины термозаряд не нагрел!
     - Твоя правда, - дал я очередь из ПП по ещё одному подбежавшему зверю. Прошло уже полчаса, но самое опасное, что на нас напало за всё это время - стая из семи варренов! Остальные подбегали группами по двое-трое, а для нас это... Короче, было скучно. Правда, были парочка сборщиков - те твари, что таскают на себе кликсенов и которых потом используют в качестве легкой авиации Жнецы - но мы даже не дали им сесть: это в игре они - неразрушимый объект, а в жизни их вполне реально убить. Были бы желание и стволы.
     - Какого чёрта? - обалдел Тейлор, когда земля под нами начала трястись. Кажется, я знаю, какого...
     - Да! Сейчас начнётся настоящее веселье! - обрадовался Грант. Ну, его можно понять, хотя я бы сейчас не отказался бы от своей брони.
     - О богиня... - прокомментировала Тела увиденное, а именно...
     Из-под земли, за условной границей арены, с грохотом и рёвом вылез не кто иной, как молотильшик во всей своей красе. Причём сказать, что эта тварь была здоровой - значит ничего не сказать: до Калрос, конечно, ему далеко, но вот с башенным краном он определённо близкий родственник.
     - Всем - рассыпаться! - командую я, прыгая в сторону от возможного места попадания плевка этой заразы. Очень вовремя отпрыгнул, надо заметить. Так, народ вроде не задело. Хорошо.
     Достаю гранатомёт, параллельно меняя позицию. Грант вместе с Джейкобом и Телой обстреливают гада, но без особых успехов: для дробовиков дистанция великовата, да и калибр маловат.
     - Шепард, давай его в два ствола! - достал Заид свой гранатомёт и поставил его заряды в режим "взрыв при касании".
     Мы успеваем сделать всего по паре выстрелов, прежде чем молотильщик, предварительно плюнув в нас ещё раз, снова скрылся под землёй. Но ненадолго: спустя несколько секунд засранец вылез справа от камня-ключа. И в этот раз он решил не плеваться, а просто броситься на нас.
     Сметая всё на своём пути, червь-переросток рванул в нашу сторону с очевидным намерением сожрать нас. Впрочем, три гранаты по башке охладили его пыл: тварь, возмущаясь, что ей сделали больно, отклонилась от намеченного курса и прошла левее, обогнув платформу, на которой мы находились. А наша группа, тем временем, продолжала обстрел червя.
     - Грант! Куда! - завопили мы чуть ли не хором, когда этот отморозок запрыгнул на хвост молотильщику. Ещё больше мы охренели, когда кроган умудрился закрепить на молотильщике свой ремень с гранатами и спрыгнуть до того, как они рванули или червь снова ушёл под землю. А рванули они знатно: дырка даже побольше получилась, чем от наших с Массани гранатомётов.
     - Куда ты смылся, жалкая пародия на хищника?!! - громко возмущался Грант, когда молотильщик, вопя от боли, свалил. - А ну, вылезай! Я с тобой ещё не закончил!
     - Возвращайся, чокнутый! - крикнула ему Вазир. - Эта тварь сейчас снова вылезет! - но было поздно...
     Сотрясая землю, с грохотом и рёвом, гад снова вылез - в этот раз метрах в двадцати от Гранта. Кроган сначала попытался убежать, но потом вдруг остановился и развернулся к червю лицом. Мы даже среагировать толком не успели.
     Как же я тогда перепугался...
     Молотильшик накинулся на Гранта и попытался проглотить его. И вроде бы ему это удалось: кроган уже скрылся в его пасти, как вдруг голова червя взорвалась и во все стороны полетели ошмётки, после чего показался весь измазанный останками Грант.
     "Хорошо, что в шлеме," - вдруг подумалось мне, глядя на эту картину. Чёрт, ну что за отморозок?
     А спустя ещё минут десять в небе над нами пролетел транспортный корвет и сел за камнем-ключом.
     - У нас гости? - обрадовался успевший более-менее отчистить себя Грант. - Хорошо. А то я снова начал скучать.
     ***
     А вот и Увенк, собственной доставшей всех и вся персоной. Вместе со своими бойцами.
     - Тебе удалось не только выжить, но и одолеть молотильщика, - начал Гататог, как только увидел Гранта. - Такого не случалось уже несколько поколений: последним героем был Урднот Рекс.
     - Мой крантт усилит то, что заложено в моих генах, а это и так чертовски много, - заявил парень.
     - Да, твои чужаки были хороши сегодня, - зло покосился он на меня. Он что, всё ещё обижается за тот "дружеский" удар головой? - Так откуда же ты такой взялся? Тебя сделал кто-то из наших или это были чужаки?
     - Тебе какое дело? - поинтересовался я.
     - Прямое, - бросил Увенк. - Сегодня Грант показал свою силу. И это и правда - чертовски много. Это может стать причиной, чтобы принять его. Но с другой стороны, он всего лишь клон. Искусственный. И хорошо, если сделан он не чужаками. Но тем не менее, его способности могут изменить равновесие между кланами.
     - Тебе ничего не стоило наплевать на имя Шепарда, на его крантт... - раздражённо начал Грант. - А теперь пытаешься пойти на попятную, потому что я сильный?
     - Я готов принять тебя в свой клан, - продолжил Гататог, а его бойцы тем временем начали понемногу окружать нас. Хм, у меня ещё есть три гранаты в гранатомёте. Да и термозарядов полно. - Но с оговорками: у тебя не будет потомства и ты не сможешь служить на кораблях чужаков, но получишь клановое имя.
     - Ты идиот? - бросил парень. - Нахрена мне ты и твой Гататог? Ты явно умственно отсталый, если думаешь, что я соглашусь на это. Шепард, как насчёт пострелять ещё немного?
     - С удовольствием! - сорвал я со спины гранатомёт и сделал три предупредительных выстрела. Увенку в голову.
     - Ещё желающие? - демонстративно размахивая дробовиком, спросил Грант, но после смерти их лидера бойцы Гататога заметно умерили свой пыл и в драку лезть не спешили. Ну вот и правильно.
     Клан Удрнот. Покои шамана
     Сказать, что шаман удивился, увидев нас жующими сухпаёк рядом с мёртвой тушей молотильщика, значит ничего не сказать. Ну, понять старика можно: не каждый "настоящий" кроган умудряется завалить эту тварь пешим, а тут какой-то клон с группой мягкотелых чужаков умудряются снести этому монстру голову. А уж когда он услышал про то, кто и как это сделал...
     А вот Рекс воспринял эту новость достаточно спокойно. Удивился немного, конечно, но он уже привык, что рядом со мной происходит всякая удивительная фигня...
     - Грант, - торжественно начал шаман, когда парень опустился перед ним на колени, - ты прошёл обряд посвящения, заслужив уважение клана и имя. Выживали многие, но только немногим удавалось одолеть молотильщика! Ваши имена будут помнить вечно.
     - Ваши? - уточнил я.
     - Да, хотя чужаки не могут быть членами клана, я объявляю твоих людей друзьями клана Урднот! Лишь несколько пришельцев удостаивались подобного.
     - Это честь для нас, шаман, - поклонился я, остальные последовали моему примеру. На наше действие он одобрительно кивнул.
     - Грант, - продолжил старик, - теперь ты - Урднот. Как член клана, ты имеешь право владеть собственностью, служить в армии и вставать под командование воеводы.
     - Шепард - мой воевода, - ответил Грант. - С ним никто не сравнится.
     - Понятно. Поздравляю, Урднот Грант, - жестом показал, что можно вставать шаман. - Обряд завершён. Иди и празднуй свою победу, ты заслужил, - после чего отпустил всех нас.
     Больше никто не смотрел на нас с недоверием или презрением. Ещё бы - никто из них не может похвастаться, что завалил молотильщика, будучи пешим! Кто-то при виде нас одобрительно кивал, кто-то начинал пялиться во все глаза, всё ещё отказываясь верить в то, что мы сделали, но в целом теперь весь клан Урднот считал нас за своих, а не за каких-то чужаков, с которыми был когда-то знаком их вождь.
     А дальше у нас была пьянка по случаю нашей победы над молотильщиком, которая продлилась аж два дня, как раз до прибытия капитана Серевиса.

Миссия на лояльность: Мордин Солус

     Спустя два дня после посвящения Гранта. Территория клана Урднот
     - Тетрий, по поводу разгрузки все вопросы - к снабженцам Урднота, - пытался я прийти в себя после гулянки. Это же сколько я тогда выпил, что даже у меня голова трещит?
     - Но капитан Шепард, - не унимался капитан Тетрий Серевис - рослый, крепкий турианец с тёмными пластинами, зелёными клановыми татуировками, что покрывали значительную часть лица и проходили по гребню, и зелёными же глазами. - Такими темпами мы не успеем закончить разгрузку вовремя! Я пытался объяснить им, что...
     - Капитан Серевис, - перебил его я, - не надо меня сейчас грузить, пожалуйста. Я поговорю с вождём и попробую ускорить разгрузку. Это всё, что я могу обещать.
     - Принято, капитан, - после небольшой паузы кивнул он и удалился обратно - руководить. А я - к Рексу.
     Вождь же находился на складах клана, держа холодную, судя по всему, бутылку у своей головы, тормоша своих людей, чтобы те пошустрее разгребали и сортировали полученный груз.
     - Рекс, - подошёл я к нему и жестом попросил поделиться, - чего твои парни там копаются? Такими темпами разгрузка продлится ещё дня два.
     - Да не привыкли мы к таким объёмам поставок, - он передал бутылку, к которой я с удовольствием приложился. - Не приспособлены мы к подобному.
     - Ух! Забористая штука... - вернул я ценную вещь. - Придётся приспосабливаться и быстро. А где... - попытался я спросить, не видел ли он Ханну, как вдруг...
     - Да где ж вас таких только набирают?! - услышал, как она устраивает разнос четверым грузчикам, что не справились с управлением погрузочным каром. - Вот как можно было не управиться с этой штукой, а?! Для идиотов же делалась! Вы что - тупее идиотов?!
     - Рекс, - обратился я к другу, - а с каких пор твои парни позволяют орать на них человеку?
     - С тех пор, как твоя мама уделала в пух и прах Ретча в стрельбе по пыжакам, - ответил он. - А ещё они позволяют ей подобное из-за того, что вы с Грантом устроили на посвящении. Короче, даже если кто и захочет её обидеть, то не рискнёт - жить-то всем хочется. Ух... моя башка...
     - Ладно, - решил сменить я тему, после того, как Ханна построила эту группу рабочих и переключилась на другую, - другой вопрос: что с твоими разведчиками? Вернулись?
     - Точно, разведчики! - воскликнул Рекс. - Совсем забыл. Иди за мной.
     А разведчики клана Урднот уже пару часов как вернулись. По словам капитана, в клане Вейрлок действительно находится саларианец, но вот что он там делает, непонятно. Ворка, которого капитан с отрядом допрашивали, особой осведомлённостью не отличался. Как и умом. Единственное, мы сумели выяснить, чего ждать на подходе к больнице. А ждать нам надо несколько хорошо укреплённых постов и хорошие орудия ПВО. Так что особо не полетаю, но это не критично.
     Переговорив с Серевисом и приказав ему держать бойцов наготове и, дождавшись с "Нормандии" Гарруса, Мордина и Легиона (которого пришлось тащить в коробке от греха подальше), мы погрузились в БТР и выдвинулись на территорию Вейрлоков. Что ж, посмотрим, что из себя представляет этот клан в жизни.
     Спустя несколько часов. Территория клана Вейрлок
     - Вот как мы теперь будем возвращаться? - чесал шлем Гаррус, глядя на наш подбитый БТР.
     - Да у Вейрлока позаимствуем, - ответил Заид, добивая чересчур живучего ворка. - Ну, или нас "Норма" заберёт.
     - Массани прав, - вклинился Мордин, сверяясь с картой местности. - Транспорт - не проблема. Уже почти на месте. Для дороги обратно - можно угнать. Или вызвать "Нормандию".
     А как же мы умудрились угробить наш транспорт? Дело было так: мы спокойно тряслись в БТРе, который вела Вазир, Гаррус сидел за пультом управления орудием и ничто не предвещало беды, как вдруг оказалось, что Тела вырулила прямо на пост Вейрлоков, пропустив то место, где мы собирались высадиться. То, что нам удалось уцелеть - чудо, не иначе. Ничем другим объяснить, как наш "Томках" выдержал шквальный огонь из гранатомётов, ракетниц и стационарных орудий, да ещё и добрался до баррикады и прорвался через неё, я не могу. Как мы вылезли из него, я тоже не знаю. Лично я выбирался через разнесённую мной же кабину водителя вместе с Телой.
     Дальше было только веселее.
     Разнеся своим эффектным появлением блок-пост и выбравшись из БТРа, мы поняли, что окружены. Благо, поняли мы это моментально, так что и среагировать успели прежде, чем нас прижали огнём из тяжелого оружия. Всё-таки полёт - очень полезная функция: зависнув в воздухе, расстреливать противотанковые орудия и пехоту гораздо легче. Правда, успел я разобраться только с орудиями - меня очень быстро сбили на землю.
     Дальше же пошла просто свалка: ворка и варрены пёрли под пули, прикрываясь ими, шли кроганы и, если сначала бой был похож на перестрелку на ближней дистанции, то спустя минуту в ход шли и приклады, и омни-клинки, и кулаки... Наличие в нашем отряде помимо меня Телы, Джейкоба и Гранта пришлось очень кстати.
     Конечно, мы всех перебили, но и сами умудрились огрести. И это были не просто "несколько царапин на броне", как обычно. И чувствую я - дальше будет ещё веселее.
     А теперь мы пешком топаем к больнице Вейрлоков. И я понятия не имею, как скоро противник поймёт, что один из их постов уничтожен.
     ***
     - Похоже, они уже поняли... - сообщил Гаррус, не отрываясь от прицела. Позиция у нас сейчас была гораздо выгоднее, нежели у отряда Вейрлоков, что шёл в нашем направлении: залегли мы на части автострады, что ещё не успела обрушиться, обломки и различный мусор обеспечивали хорошее укрытие, да и расстояние межу нами и противником было достаточно большим. Мы их достать могли благодаря наличию двух снайперов и моего ракетного вооружения, а вот они нас - нет.
     - Сколько их? - чуть выглянул я из-за куска бетона, чтобы рассмотреть противников.
     - Общее число противников - тридцать, - сообщил Легион. - Из них пять - варрены, пятнадцать - ворка, десять - кроганы. Дистанция - семьсот пятьдесят один метр, сокращается. Указания?
     Так, прикинем... ракет у меня ещё полно, так что...
     - Подпустим их поближе, после чего я их накрою, - приказал я.
     Вот ведь гады... Аккуратно идут, осторожно. По крайней мере, кроганы. Ворка же, если бы их не одёргивали, так бы и пёрли, не смотря по сторонам. Впрочем, осторожность их не спасёт.
     Вот взвод Вейрлоков вошёл в зону поражения "Москитов". Легион наводит оружие на цель, и я даю залп из укрытия: двадцать ракет взлетают вверх и обрушиваются на противника. Вопли врага, смешанные с грохотом взрывов - что может быть лучше?
     - Что там?
     - Кое-кто успел укрыться, но именно что кое-кто, - ответил Вакариан.
     - Боеспособны лишь пять единиц, - уточнил Легион. - Четыре крогана и варрен. Варрен покинул поле боя.
     - Грант, Джейкоб, Тела - спускайтесь вниз, мы прикроем, - и бойцы дружно спустились по куску автострады вниз. Один из бойцов противника попытался высунуться, но тут же чуть не словил пулю от Гарруса. Хорошая реакция у этого гада. Впрочем, от Гранта, что, разбежавшись, снёс бетонную плиту, за которой укрылся Вейрлок, его реакция не спасла. Был сбит с ног и безжалостно расстрелян. Джейкоб и Тела тем временем вылетели на ещё одного выжившего: сначала Вазир подняла его в воздух, после чего Тейлор добавил "деформацию", спровоцировав биотический взрыв. А пока бедолага приходил в себя, добили его дробовиками. В то время, как биотики занимались кроганом, его дружки попытались воспользоваться моментом и разобраться с нами, но умудрились высунуться из укрытия, чем я и воспользовался, пустив ещё три ракеты по их позиции. А довершили дело четыре контрольных выстрела гета.
     - Выдвигаемся, - обратился я к бойцам. - Чем больше времени мы потеряем, тем лучше Вейрлок подготовится.
     Интересно, а сколько же этой автостраде лет? Явно же она ещё тех времён, когда Тучанка была не радиоактивной пустыней, а живым миром. Ещё до ядерной войны, что устроили кроганы. Вот это да... Столько простоять и не развалиться - это сильно! Похоже, когда-то очень давно кроганы были превосходными строителями, раз уж их постройки, пусть и не все, но дожили до нашего времени.
     И вот за размышлениями на тему кроганского зодчества мы и добрались до больницы, которую занимал клан Вейрлок. И охрана тут как тут. Эх, сейчас я был бы совсем не против канона из трёх ворка и пары ограждений в качестве укрытия, а не этого блок-поста. Станковые пулемёты, парочка ПТ-орудий, нормальные, настоящие укрепления и куча недовольных жизнью кроганов, что только и ждут, пока не появится кто-нибудь, по кому можно пострелять. Так, что же делать?
     Тяжелое оружие у нас имеется в наличии: у Телы и Джейкоба за спинами по гранатомёту, Заид же прихватил из оружейки "Каин", плюс я со своими ракетами. Вот только позиция у нас крайне неудачная: в каноне вход в больницу располагался ниже автострады, которая проходила чуть ли не над ней, и при желании можно было бы перебраться через завал и атаковать с дороги, а вот в жизни больница была достаточно отдалена от дороги и находилась практически на одном уровне с ней. И сойдя с автострады, нам придётся обогнуть завал и оказаться на открытом, полностью простреливаемом пространстве. Так что переть в лоб - совсем не вариант. Загнёмся даже с нашим снаряжением. Так, а разве чёрного входа тут не предусмотрено?
     Спустя полтора часа блужданий вокруг больницы
     - Шепард, а нельзя ли побыстрее? - нервно озирался по сторонам Гаррус. - Ты же сам сказал, что замок пустяковый.
     - Да всё уже, хватит ворчать, - открыл я дверь, и мы быстренько ввалились внутрь.
     Чёрный вход мы всё же нашли. И вот он был близок к канонному варианту. По крайней мере, нормальных укреплений там расположить было негде, но охрана была вполне себе, а не "три гада для виду". Если бы не наша огневая мощь, они бы определённо и тревогу поднять успели бы, и до подхода подкрепления продержаться. Хотя, скорее всего, нашу пальбу услышали и скоро поймут, что у них происходит вторжение, но ещё пара минут у нас определённо есть, да и в здании их численное преимущество уже не так весомо: коридоры пусть и широкие, но не настолько, чтобы целый взвод с тяжелыми орудиями развернуть, снаряжение у Вейрлоков среднее - далеко не мусор, но рядом с нашим и не стояло - всех сразу стянуть на наше уничтожение не выйдет хотя бы потому, что здание не маленькое. Да и охрану с периметра снимать - идиотизм.
     Пока противник нам не встретился. С одной стороны, это радует - может быть, о нас ещё и не знают, а с другой стороны, это настораживает - могут готовить засаду. А здание действительно больше на крепость смахивает, нежели на медицинское учреждение - чего только стены стоят.
     - Ох, чёрт... - выдал Джейкоб, когда мы прошли в очередное помещение. И с первого взгляда не поймёшь - то ли это тюрьма, то ли свалка отработанных материалов. Человеческих материалов. Люди разной степени разложения валялись в том, что когда-то представляло собой больничные палаты. Прямо на голом полу. Я очень рад, что на мне герметичный шлем.
     - Профессор...
     - Да-да, - опередил мою просьбу Мордин и приступил к осмотру одного из тел, наиболее сохранившегося. Остальные же бойцы рассредоточились по помещению, занимая позиции для обороны. - Подумал о том же, - он активировал инструментон и приступил к сканированию.
     - Что там? - спросил я спустя пару минут.
     - Язвы, опухоли, следы от жгутов на запястьях и коленях, - принялся тараторить Солус. - Следы от множественных инъекций. Мужчина. Жертва экспериментов. Ни контрольного чипа, ни татуировок, ничего. Возраст? Приблизительно, около тридцати. Определить, кем был - невозможно.
     - И какова же была цель экспериментов? Есть предположения?
     - Судя по расположению опухолей - умышленная мутация шишковидного тела и надпочечников. Изменение гормонального фона. Зачем? Много вариантов. Есть предположение. Учитываю связь Мэлона с работой над генофагом. Надеюсь, что ошибаюсь, - глубоко вдохнул он, после чего выпалил: - Попытка вылечить генофаг.
     - Как можно вылечить генофаг, ставя опыты над людьми? - удивился Джейкоб.
     - Люди полезны в качестве объектов исследований, - начал пояснять профессор. - Генетически разнообразны, дают возможность исследовать различные методы терапии. Отвратительный метод. Варварство. Не для умных. Простой перебор. Никогда не пользовался подобным! Ожидаемо от кроганов.
     - Уверены? - спросил я.
     - Что вы имеете в виду, Шепард?
     - Это же Мэлон у них специалист по генофагу.
     - Нет! Исключено! - понял мой намёк Солус. - Вся команда согла...
     - И ни вас, ни вашу команду совесть не мучает? Скольких вы убили, модифициро...
     - Не убивал! - воскликнул Мордин. - Генофаг не убивает. Лишь регулирует рождаемость. Никого не убил.
     - Действительно, - с сарказмом протянул я, - это же не оружие убивает, а те кто его держат.
     - Генофаг - не оружие. Лекарство.
     - Сами хоть в это верите? - спросил я, но ответить Солусу не дали ворвавшиеся в помещение кроганы.
     Идущий во главе процессии кроган попытался было что-то сказать, но Грант не стал давать такой возможности и влепил из всех стволов в морду. Тут же к стрельбе подключились и остальные, заблокировав проход плотным огнём, не давая Вейрлокам прорваться в помещение. Лишь двое сумели пробиться и закрепиться в палатах. Вторая волна было попыталась воспользоваться снизившейся, из-за перегрева термозарядов, плотностью огня, но была встречена "Москитами" и залпами репульсоров, в результате чего те, кто умудрился выжить, поспешили ретироваться.
     - Какого... - обнаружил я на себе противотанковую гранату-липучку.
     Взрыв отбрасывает меня назад и впечатывает в стену. Чёрт, больно! А вот и виновник пытается отступить, но вместе со своми напарником оказывается обездвижен "сингулярностью".
     - Шепард-коммандер, сообщите ваш статус, - подбежал ко мне Легион, пока остальные расстреливали последних оставшихся.
     - Жить буду, - поднялся я на ноги. - Так, бойцы, пора разобраться с творящимся здесь беспределом.
     - Да, пора... - отозвался Мордин.
     Тем, кто считают кроганов тупыми громилами, можно смело бить физиономию - "тупые громилы", отступая, не оставляют за собой мины, не устраивают засады и не способны додуматься организовать укреплённую позицию со станковым пулемётом на противоположном конце коридора. И попытаться зайти противнику в тыл они не додумаются. Чёрт, я уже жалею, что не рассказал Рексу, из-за чего похитили Мэлона: он бы после этого мигом пригнал сюда роту своих молодцов, и прошли бы мы тут "всеочищающим" маршем, сметая всех врагов на своём пути. А так приходится крутиться, транжирить ракеты и гранаты... В общем, на Тучанке скучать не приходится.
     А сейчас мы весело носимся по лестничным пролётам, перестреливаясь с Вейрлоками. Пока всё складывается в нашу пользу: как я уже говорил, снаряжение у них средненькое. Да и мои боевики получше галдовских будут.
     - Ужаснись и умри, инопланетная мразь! - а вот и сам Галд выполз на вечеринку. - Я - Вейрлок Галд, вождь вождей!
     - А я - Железный Человек, твой ночной кошмар! - врезался я в него и влетел вместе с Галдом в какое-то помещение.
     - Да как ты смеешь, ничтожество! - сбросил он меня с себя биотикой. - Вторгся в мой... - но договорить ему не даёт мой кулак, прилетевший ему по голове. Затем, пока он дезориентирован, добавляю коленом в живот и реактивноускоренным локтем по горбу, в результате чего кроган снова оказывается на полу.
     - Вождь! - взревел кто-то позади меня, после чего меня впечатывает в стену залп из нескольких гранатомётов.
     - Да где вы их берёте только! - четыре "Москита" отправляются в сторону нападавших, но Галд тоже времени не терял и, пока я отвлёкся на его бойцов, успел прийти в себя и накопить приличный биотический заряд.
     - Я сдеру с тебя твою броню, человек! - врезался он в меня "рывком", впечатав в стену, после чего выстрелил из дробовика в упор. - Вместе с твоей шкурой!
     - Да заткнись уже! - не жалея силы, врезал я ему в челюсть. Кроган подлетел в воздухе и, пролетев пару метров, рухнул на пол, после чего я добавил ему выстрелом репульсора в голову.
     - Шепард! - забежала в помещение Вазир. - Шепард, ты цел?
     - Типа того, - оглядел я свою броню. Нда, такое ощущение, что ещё раз в Афган смотался. В Марк-III. - Что у вас?
     - С этими разобрались, - ответила спектр. - Можно двигаться дальше.
     - Хорошо, - вышел я обратно к лестницам и оглядел подтянувшихся бойцов. Да, они тоже не особо лучше меня выглядят. Прямо как после Фел Прайм. - Давайте, до лаборатории уже рукой подать.
     - Серевис, - пока мы спускались к лабораториям, связался я с капитаном, - ваша десантная группа готова?
     - Ждём ваших распоряжений, - тут же ответил он. - Кстати, решилась проблема с темпами разгрузки. Капитан Шепард оказалась весьма... грамотным организатором, - даже боюсь представить, как она этого добилась.
     - Не спеша выдвигайтесь к клану Вейрлок. Сообщите, как окажетесь на подходе.
     - Принято. Конец связи.
     ***
     Когда мы вошли... Нет, не так. Когда мы ворвались в лабораторию, предварительно расстреляв четырёх охранников, что были на входе, тот продолжал работать. Ровно до того момента, как мы вошли.
     - Мэлон, - снял шлем Мордин. - Жив. Невредим. Нет следов борьбы, свидетельств пыток. Не понимаю, - мы с Солусом подошли к нему. Заид и Джейкоб заняли позиции на входе, а остальные отправились дальше - искать пульт управления системой ПВО.
     - Профессор, вы умны, но никогда не замечаете истину, что идёт вразрез с вашими убеждениями, - снисходительно ответил тот, обернувшись к нам. - Неужели вы до сих пор не поняли, что я здесь по своей воле?
     - Не хочу показаться засранцем, - вклинился я, - но я говорил.
     - Нет, - отказывался верить в происходящее Солус, - это невозможно. Должно быть, существует альтернативный метод, которым воспользовался Вейрлок. Мэлон никогда не спорил по поводу необходимости генофага.
     - И как же я мог возразить великому доктору Солусу?! - с нотками сарказма ответил тот. - Я же был вашим студентом. Я уважал вас!
     - Эксперименты на живых! На заключённых! Пытки. Казни. Всё ваша работа?
     - Да бросьте, доктор! - попытался отмахнуться он. - У нас и так руки по локоть в крови. И если для решения проблемы нужно ещё несколько жертв - я только за!
     Ну да, сотней больше - сотней меньше, какая разница, если число твоих жертв исчисляется тысячами, если не больше. Вот только сотне, что стала жертвой во имя "великой благой цели", от этого не легче.
     - Гениальное оправдание, - процедил я. - А теперь скажите это тем, кого вы тут замучили своими экспериментами до смерти. Я уверен - они поймут.
     - Я не ищу оправдания! - заявил Мэлон. - Да, мои эксперименты чудовищны, но это потому, что я сам - чудовище! Вы сделали меня чудовищем, профессор!
     - Не врите! - зло бросил Мордин. - Я никогда не учил вас подобному.
     - То есть ваши руки чисты? Сами в это верите? - парировал ученик. - Вы говорили, что цель оправдывает средства. И я исправлю всё, что мы натворили. Любой ценой. Мы прикрылись сказкой про злобных кроганов, которые, дай им волю, принесли бы войну и хаос. Вот только от генофага галактика спокойнее не стала. Батарианцы орудуют в Траверсе, геты лезут в Цитадель... Добились ли мы мира во вселенной? Нет, не думаю. Быть может, на Иден Прайм никто бы и не напал, дай мы кроганам возродиться.
     - Какая чушь... - бросил я. - При чём тут ваши зверства и галактика? Сейчас мы говорим о том, что вы тут творили и для кого: дав лекарство от генофага Вейрлокам, вы бы обрекли галактику именно на войну и хаос. Так что... Эм, профессор? - обратил я внимание на потянувшегося к пистолету Солуса.
     - Неприемлемые эксперименты, - вскинул он пистолет и нацелил в лицо Мэлону, от чего тот попятился назад. - Неприемлемые цели. Ничего не изменить. Выхода нет, - нажал Мордин на спусковой крючок, но оружие предательски запищало, сообщая о перегреве клипсы.
     - Шепард? - вопросительно глянул он на меня. Ну да - кто же ещё?.
     - Не надо импульсивных действий, профессор. Он того не стоит.
     - Но ведь...
     - Его смерть не исправит того, что он уже наворотил. Можете убить его, но кроме вас, никому легче не станет.
     - Но что нам с ним делать? - спустя несколько секунд раздумий спросил Солус.
     - Он ведь ваш ученик, верно? И способный, раз сумел хотя бы нащупать верное направление, - на это саларианцы дружно кивнули: Мордин - спокойно, Мэлон - так активно, что на секунду показалось, что его голова сейчас оторвётся.
     - А вы, помнится, жаловались на недобор в своём отделе, - продолжил я.
     - Хотите взять его в "Фьючер Тех"? После всего, что он натворил? - удивился профессор.
     - Под вашу ответственность, разумеется. В конце концов, "мы в ответе за тех, кого приручили". Можно задействовать его в медицинском направлении, к примеру.
     - Действительно, - отступил он от ученика, и, предварительно сменив термозаряд, убрал пистолет обратно в захват. - Так будет лучше. Мой ученик. Моя ответственность. Талия давно просила себе помощника.
     - А что с моими исследованиями? - наконец подал голос Мэлон. - Вы же не уничтожите их?
     - Конечно, нет, - ответил я. - Иначе во всех твоих убийствах нет никакого смысла и ты не более, чем простой маньяк - а значит, и сохранять тебе жизнь нет смысла, - на этом моменте он громко сглотнул. - Сохраняй всё, что есть по генофагу, собирай вещи - и на выход. С этого момента ты - собственность "Фьючер Текнолоджис". Ясно?
     - Кристально, - кивнул саларианец и кинулся к рабочей консоли. - Ещё одно. В соседнем помещении кроганки. Я успел применить на них кое-что. В плане лечения генофага наметился прогресс, но как побочный эффект - ослаб иммунитет. Без меня они долго не протянут. Их нужно забрать отсюда, вместе со мной. А куда мы летим, можно поинтересоваться?
     - Куда надо, - бросил я. - Гаррус, как у вас дела?
     - С ПВО разобрались. Можно вызвать бойцов Серевиса. - отлично.
     По окончанию зачистки больницы. Крыша здания
     - Спасибо за помощь, Шепард, - остановился перед аппарелью "Нормандии" Солус. Кроганок благополучно завели на борт и распределили по кораблю: самых тяжелых определили в лазарет, а остальных - по каютам. По-хорошему, в лазарет надо бы всех, но места там банально не хватит. Впрочем, не особо страшно - на Иллиум они прибудут в течении одного-двух часов. - Уверены, что не полетите с нами?
     - Нужно наконец разобраться с поставками для Рекса, и недавно появилось ещё одно дельце, которое не терпит отлагательств. Не переживайте, всё равно встретимся на Иллиуме.
     - Действительно. До свидания, коллега, - взошёл он на борт "Нормандии", после чего аппарель поднялась и корабль мягко стартовал.
     - Корабль теперь твой, Джокер. Не поцарапай, - просил я напоследок по каналу связи.
     - Так точно, капитан! - весело ответил Моро, и "Норма" исчезла в облаках Тучанки. Думаю, Миранда и Сьюзи присмотрят за Мэлоном с Мордином, чтобы те ничего не учудили в полёте. Ну, и пять бойцов из десантной группы "Разящего" помогут дамам в случае чего.
     А сейчас мы с бойцами разбрелись по челнокам и направляемся обратно в клан Урднот. Нужно быстро заканчивать с поставками и улетать с Тучанки. Просто перед отъездом к Вейрлокам я получил сообщение от агента Серого, которое меня не особо обрадовало.
     Курил вдруг дал "задний ход".

Примечание к части

     Всех с новым годом!!! :) P.S. Джек, как и планировалось, в команду Тони не попадает ни под каким предлогом. Можете даже не пытаться меня уломать - бесполезно:) Но оставлять её на "Чистилище" Тони не намерен. А Альянс вряд ли откажется от такого мощного биотика-человека.
>

Интерлюдия: "Благими делами..."

     Спустя неделю после событий на Тучанке. Тюремный корабль "Чистилище"
     Фрегат "Цербера" не спеша заходил на стыковку с кораблём-тюрьмой. Курил наблюдал за ними в иллюминатор, размышляя, не продешевил ли он с Джек. Учитывая, что девочка вдруг понадобилась как "Церберу", так и Серому Посреднику, он мог сыграть на этом и попробовать выбить из них побольше. Торги - прекрасная вещь. Но с другой стороны, "Цербер" и без всяких торгов предлагал в три раза больше, чем Посредник, и этого было более чем достаточно.
     Вот стыковочный рукав "прилип" к борту фрегата.
     "Что ж, пора встречать гостей", - турианец оторвался от иллюминатора и направился к пассажирскому терминалу.
     На "Чистилище" заканчивались последние приготовления: криокапсула с Джек была извлечена и в данный момент проверялась на наличие каких-либо повреждений (с этой дамочкой лишняя осторожность не повредит), а в блоке выписки готовились к подтверждению перевода средств, которое должен был сделать человек Призрака, что прибыл за "товаром". Курил уже предвкушал ту гору денег, что вот-вот свалится на него. И это даже с учётом того, что большая их часть уйдёт в общий бюджет "Светил".
     - К сожалению, я не могу это сделать, - зацепил Курил фразу человека, что стоял во главе небольшой группы людей в броне "Цербера". Он был чуть ниже остальных, одет в легкого образца броню, явно рассчитанную на то, чтобы давать бойцу большую подвижность, шерсть на его голове была тёмного цвета и собрана в небольшой "пучок". Человек стоял спокойно, заведя руки за спину, а на своего собеседника, охранника-турианца, смотрел с долей неприязни.
     "Расисты чёртовы", - глядя на этого человека, подумал начальник тюрьмы, но деньги есть деньги, так что придётся немного потерпеть расистов.
     - Всем вольно, - он успокоил своих напрягшихся после заявления церберовца бойцов. - Добро пожаловать на "Чистилище", господа. Я начальник этой тюрьмы - Титус Курил. К сожалению, вам придётся сдать оружие - таковы правила. Вы сможете забрать его на обратном пути.
     - Боитесь, что пятеро вооружённых людей устроят у вас тут погром? - ехидно спросил "человек с пучком".
     - Как я уже сказал, - начал понемногу раздражаться Курил, - это - стандартная процедура. Вы находитесь на моём корабле и обязаны соблюдать установленные правила. Если же вас это не устраивает, то я вынужден попрощаться с вами, - добавил турианец в конце свою самую ядовитую улыбку. Услышав, что сделка может сорваться просто из-за его упёртости, человек тут же присмирел. Он определённо знал, что "Цербер" предложил Курилу больше, но не знал, насколько больше. Так что срыв сделки не являлся чем-то из разряда фантастики - у Титуса были и другие покупатели, готовые раскошелиться за эту психопатку.
     Скорчив такую гримасу, как будто он объелся чего-то жутко кислого, человек и его бойцы принялись сдавать оружие.
     ***
     Кай Ленг очень не хотел разоружаться, но в данной ситуации выхода не было: проекту "Фантом" нужна была "Подопытная Ноль". Зачем? Это уже было дело босса и его "яйцеголовых". Дело Ленга - доставить криокапсулу с девчонкой. Впрочем, Кай подготовился: все четверо бойцов, что сопровождали его, являются биотиками. Да и сам Ленг даже без оружия - опасный противник, чего нельзя сказать о тех же бойцах "Светил".
     Блок выписки располагался недалеко от пассажирского терминала, чтобы не было нужды водить гостей через весь корабль. Экскурсии, конечно, иногда устраивались, но только по желанию посетителей и за отдельную плату.
     У Ленга желания находиться здесь дольше, чем требовалось, не было.
     - Прошу, присаживайтесь, мистер...
     - Смит, - сел напротив Курила церберовец. Называться настоящим именем он не видел объективных причин.
     - Смит, - повторил за ним Титус. - Что ж, наши техники заканчивают подготовку Джек к транспортировке. Вы получите её, как только...
     Речь турианца прервал ворвавшийся в помещение батарианец.
     - Босс, мы засекли два неопознанных крейсера, двигающихся нам навстречу. В графике никого, кроме "Цербера", нет, а сами корабли не попадают ни под одну известную нам классификацию.
     - Вы что-нибудь знаете об этом, мистер Смит? - многозначительно глянул начальник тюрьмы на Ленга.
     - Нет, - бросил церберовец. - Я удивлён не меньше вашего.
     - Да ну? - встал он из-за стола, а его охранники наставили на Ленга и его людей оружие. - А я вот не уверен...
     - Какой в этом смысл, Курил? Мы... - попытался сказать что-то Кай, как вдруг инструментон начальника запищал, оповещая о входящем вызове. Жестом приказав всем подождать, он нажал на кнопку ответа.
     - Титус Курил, - раздался из инструментона искажённый программой голос. - Я в вас разочарован...
     За пару часов до этого. На борту крейсера класса "Дедал" "Разящий". Тони Шепард. Рубка связи
     - Шепард? - удивился Андерсон, когда увидел мою физиономию. - Что происходит? Я сижу в своём кабинете, пытаюсь работать - и тут мне приносят пакет с этим коммуникатором, настроенным на связь с единственным абонентом. И им оказываешься ты.
     - К сожалению, Дэвид, возможности встретиться лично у меня сейчас нет, - ответил я. - А поговорить надо. Вы не переживайте - канал защищённый. Можно говорить совершенно спокойно.
     - Это что-то важное, верно? - немного успокоился он.
     - Это уже вам решать. С чего бы начать...
     - Начни сначала, - посоветовал Андерсон. Ну, сначала так сначала.
     - Около двадцати лет назад "Цербер" запустил программу, целью которой являлось... "выведение" человеческого супер-биотика. Для этой цели они похитили множество детей с человеческих колоний...
     - До меня доходили слухи о похищениях, - перебил меня Дэвид, - но... никаких подтверждений им не было. По крайней мере, я так думал.
     - Я не знаю, что там со слухами, но всё время, что действовала программа, детей с переменной активностью "подворовывали", - продолжил я. - "Цербер", как известно, в своих экспериментах больше обращает внимание на их результативность, нежели на этическую сторону вопроса. Короче говоря, БАиР со своим Вирннусом нервно курит в сторонке. Дети там находились на положении подопытных крыс, если не хуже. Эксперименты были жестокими, часто - летальными для подопытного, но результаты они принесли.
     - То есть?
     - Я как раз и хотел сказать об этом.
     - Продолжай, коммандер, - ответил он.
     - Капитан вообще-то, - поправил его я мимоходом и продолжил: - Так вот, определённого... успеха эта программа достигла: одна из детей, нулевой подопытный, в итоге стала тем, ради чего и создавалась программа - человек-биотик невероятной силы. Девочка не только выдержала все зверства, что творил с ней "Цербер", но и достигла невероятной мощи. При этом выросла жутко злой и психически нестабильной. Программу свернули около пятнадцати лет назад по причине бунта на исследовательской базе и массового побега подопытных, в числе которых бежала и эта девочка. Что и как там произошло - неизвестно, но с тех пор проект свернули, а база оказалась заброшена. Что же касается самой девочки... Долгое время она крутилась то в одной банде, то в другой, где творила всякие бесчинства. Если интересно, то список ее подвигов я вышлю отдельным файлом. Суть не в этом. У Джек, этой девочки, ни с одной из банд не сложилось - ей требовались понимание и психиатр, но откуда бы им взяться среди пиратов, контрабандистов и сектантов? Правильно - нигде. Вот и довели её до социопатии.
     - Шепард, - воспользовался создавшейся паузой Андерсон, - кажется, я знаю, к чему ты клонишь.
     - По имеющейся у меня информации, - продолжил я, - с психикой Джек не всё так плохо, как кажется - если повозиться, то вполне реально привести её в норму. Предупреждаю сразу, она - ни разу не дура. Соображает и учится быстро. Плюс, как я уже говорил, является мощным биотиком. Техника у неё хромает, что не удивительно, но вот биотической дури - хоть отбавляй. При желании из неё можно сделать серьёзного бойца, вот я и подумал, что вас и Альянс это может заинтересовать.
     - Это... - замялся Дэвид, - Я даже не знаю, Шепард. По-человечески мне её жаль, но она явно опасна для окружающих. Я должен подумать.
     - Как скажете, советник. Времени у вас... - взглянул я на часы на своём инструментоне. - О! Час ровно!
     - Час? - недоумевал он.
     - Тут такое дело: Джек сейчас находится в криокамере на борту тюремного корабля "Чистилище". Может, слышали о таком? И сейчас, как я выяснил, за ней явились ребята из "Цербера". Не домучили, видать. Решили исправиться. Но моя совесть не может позволить им это сделать! С другой стороны, ну отобью я у них Джек - и что дальше? У меня, к сожалению, нет ни времени, ни возможности заниматься её реабилитацией. Зато есть корабль с мощными пушками.
     - Ты же не собираешься... - быстро соображаешь, Андерсон. Молодец.
     - Только если не выйдет пристроить её в Альянс. Согласись, Андерсон, это всяко лучше, чем попасть в лапы к садистам из "Цербера". Или я неправ?
     - Но ты собираешься убить её и всех, кто будет на корабле, - возмутился он, чуть не подскочив на месте. - Это же...
     - На корабле бойцы "Цербера", "Синие Светила" и куча заключённых, большинству из которых, если честно, место не в тюрьме, а на электрическом стуле. Галактика много не потеряет.
     - Шепард, - устало вздохнул Дэвид и вернулся в своё кресло, - ты правда думаешь, что эта Джек не совсем потеряна?
     - Дэвид, она - убийца. Но это не был её выбор. Не совсем. Если Альянс сумеет стать для неё другом, если станет для неё домом, то получит в свои ряды крайне ценный кадр. А если нет... Что ж, на "высшую меру" она тоже набрала. И ещё одно: осталось около пятидесяти минут.
     - Я перезвоню, - ответил Андерсон и прервал связь. Всё верно, Дэвид, сейчас её судьба зависит от тебя.
     Через полчаса Андерсон снова вышел на связь.
     - Шепард, вытаскивай Джек из "Чистилища", - сказал он. - Я уже знаю, куда её пристроить.
     - Как скажете, Андерсон. Свяжусь с вами примерно через час, - попрощался я с ним. - Адъютант, соедини с Серевисом.
     - Слушаюсь, - раздался из интеркома мягкий голос ИИ корабля, а спустя секунду меня соединили с капитаном.
     Настоящее время. "Чистилище"
     - Титус Курил, - раздался из инструментона искажённый программой голос, - я в вас разочарован. Я считал вас разумным, способным держать своё слово, но что же в итоге? Я могу понять желание продать Подопытную Ноль тому, кто больше заплатит, но вести дела с террористами? Где ваша турианская честь? Или рассказы про "гололицых" - правда, и её у вас нет?
     - Да как ты смеешь? - прошипел турианец: Посредник только что наступил ему на больную мозоль. - Ты, грё...
     - Прежде, чем вы скажете что-то необдуманное, вынужден напомнить, - перебил его голос, - что два моих крейсера уже вышли на позицию и готовы разнести тюрьму со всеми её обитателями.
     - А я напоминаю, что Джек, которая тебе так нужна, всё ещё у меня, - усмехнулся Курил. - На "Чистилище".
     - Если вы думаете, что Джек для меня критически важна, то глубоко заблуждаетесь: её покупка - выгодное вложение, но не более.
     - И ради просто "выгодного вложения" ты пригнал два крейсера? Не верю.
     - Это отличная возможность испытать их, - ответил Посредник. - К тому же я не люблю, когда нарушают заключённые сделки. Но если вы мне не верите...
     - Начальник! - перепугался упомянутый ранее батарианец, оторвавшись от инструментона. - Один из кораблей открыл по нам огонь!
     После чего "Чистилище" сильно тряхнуло, сбивая с ног всех.
     - Отчёт! - поднялся с пола Титус.
     - Сейчас... - следом встал батарианец и отправил запрос техникам. - Щиты выдержали, но просели на треть.
     - Ну как? - вновь заговорил Серый Посредник. - Залп одного корабля, в сорок процентов от максимальной мощности главного калибра. Что с вами станет, если они выстрелят вместе и на полную? Вот моё требование: в течении двадцати минут Подопытная Ноль должна оказаться на моём крейсере. Челнок уже вылетел. Если по истечению срока я узнаю, что он не вернулся с "Чистилища", то я прикажу расстрелять тюрьму. Думайте, Курил, время пошло.
     - У нас договор... - напомнил, наконец заползший обратно на стул Ленг.
     - Наш договор не спасёт нас от кораблей Посредника. Вы в любом случае не успеете скрыться от них, а я всё равно покойник.
     - Можно захватить их челнок. Или отправить им бомбу вместо Джек.
     - Вот откуда у меня тут бомба, достаточно мощная, чтобы разнести крейсер? Сделка отменяется, мистер Смит, - развернулся Титус и поспешил покинуть помещение, а его бойцы собрались вокруг церберовцев с целью проводить до их корабля.
     Посредник определённо взял Курила и всех присутствующих за яйца. Смыться с "Чистилища" не дадут его корабли - банально расстреляют, а Курил не даст устроить диверсию. Да и у Ленга недостаточно бойцов для этого, если честно. Прорваться с боем обратно к кораблю в случае чего - это можно. Но вот вынести всё "Чистилище", а потом ещё и крейсер...
     "Призрак будет недоволен", - подумал Кай.
     Спустя двадцать минут. Ангар "Разящего". Тони Шепард
     - Аккуратно, парни. Не откройте случайно, - наблюдал я за выгрузкой из челнока капсулы с Джек. Наверное, на "Чистилище" очень удивились, когда поняли, что к ним прилетел пустой челнок. Ни пилота, ни бойцов. Только искажённый модулятором голос, приказывающий погрузить капсулу на борт и валить от транспорта. Что ж, теперь дело за малым - доставить девочку в руки Альянса, а дальше...
     А дальше - уже не мои проблемы. Пускай сами решают, стоит ли она траты времени. У меня и без того забот хватит.
     - Капитан Шепард, - раздался голос Серевиса из интеркома, - куда дальше?
     - Курс на Иллиум, капитан Серевис, - вместе с грузчиками и грузом вошёл я в лифт. - Пора на базу.
     Доброе дело я сделал - можно возвращаться к пакостям.
     База "Цербера" "Кронос". Спустя некоторое время после событий на "Чистилище"
     - Это провал, Ленг, - сделал глубокую затяжку Призрак. - Подопытная Ноль могла ускорить развитие проекта "Фантом". Причём значительно. Возвращайся на базу, получишь новое задание.
     - Есть, - кивнула голограмма Кай Ленга, после чего отключилась.
     "Посредник снова ставит мне палки в колёса", - потушил докуренную сигарету Харпер и развернулся обратно к иллюминатору. Сначала Серый Посредник пытался продать тело Шепарда коллекционерам, теперь буквально силой отнял Джек, разжился где-то крейсерами неизвестной модели... Теперь проект "Фантом" даст результат хорошо, если через год, а если бы к его учёным попала в руки Подопытная Ноль, то первый фантом мог встать в ряды "Цербера" в течение четырёх-пяти месяцев.
     Плохо, что не всю информацию с Прагии удалось сохранить.
     - Ну что же, Серый... - произнёс Призрак, глядя на красную в данный момент звезду. - Война, так война.

Отряд в сборе

     Иллиум. "Фьючер Тех". Спустя два дня после "Чистилища"
     - Аккуратнее, идиоты! - орал я на этих недогрузчиков, что чуть не уронили капсулу с Джек. - Живого психа же везёте! Если она, не дай духи, умудрится вылезти оттуда - упаковывать дамочку обратно сами будете.
     Чёртов Курил... Сбил мне весь график: из-за этого гада пришлось делать крюк на "Чистилище" вместо запланированного визита в Вуаль Персея. А мне туда ой как надо! И как можно скорее - потом времени может и не быть больше, а проблему "Геты-Кварианцы" решить надо до прибытия Предвестника и компании.
     У меня уже есть идея, как не допустить этой идиотской войны. В теории она даже сработает! Но делать это должен я, и сделать это можно только на месте. Чёрт, я же ещё даже к системе "свой-чужой" не подступался. Так, срочно обратно в мастерскую!
     А ведь, кроме этого, нужно начать оборудование кораблей своего флота гипердрайвами. Это помимо того, что уже построенные корабли нужно переделывать, плюс вносить изменения в ещё строящиеся. И, наверно, некоторую часть нужно будет оставить с масс-реакторами до начала вторжения. Да, так даже будет лучше - уже построенные корабли оставим как есть, плюс ещё четверть от планируемого числа, а остальные... А остальные мы за компанией закреплять не будем. Как и светить.
     Дел - много, а времени в обрез: осталось около четырёх месяцев до событий в системе Бахак и десять месяцев (если провернуть планируемую операцию удастся) до начала Жатвы. Может, какое государство к рукам прибрать? А то силами одной компании тут управиться нереально.
     ***
     А пилотируемая "Тень", на деле, оказалась вполне перспективной разработкой! Альянсовский "Трезубец" эта крошка заткнёт за пояс играючи, да и с турианскими истребителями способна запросто поспорить: в плане манёвренности эти машины на равных (моя - даже немного лучше), но вооружение у моего "Луня" гораздо лучше. Надо только немного оптимизировать расход энергии...
     - Шепард, - отвлёк меня от работы голос Лиары, - ты сильно занят?
     - Смотря что случилось, - обернулся я.
     - Проявился последний боец из твоего досье - юстициар Самара прибыла в порт Нос-Астры несколько часов назад. Последний раз её ви...
     - Несколько часов? - какого чёрта? Эти агенты совсем обленились, что ли?
     - У наблюдателя были проблемы, но он заверил меня, что решил их. Так...
     - Да, - свернул я голопанель со схемой истребителя. - Я за ней.
     Торговый космопорт Нос-Астры. Спустя пару часов
     Челнок компании доставил нас к месту назначения прямо к началу канонных событий: волус-торговец (тавтология, однако) активно пытался смыться, прикрываясь тем фактом, что "юстициар в любой момент может слететь с катушек и начать убивать всех вокруг", а детектив-азари отказывалась слушать его бредни и запретила покидать порт до окончания расследования.
     По сути, волус мне абсолютно безразличен - нужно идти к детективу и просить разрешения пройти в аллею. Но на всякий случай...
     - Гаррус, возьми Джейкоба и Гранта и поговорите с тем волусом. Узнайте, из-за чего тут такой переполох. Заид, Тела - вы со мной.
     - Сделаю, - кивнул Вакариан, и парни направились к волусу, а мы - в участок.
     - Чёрт, без "Ветерана" я теперь чувствую себя голым, - ворчал Массани.
     - Аналогично, - поддержала Вазир. - Уже привыкла, что могу аэрокар запросто метнуть.
     - После моей первой и последней прогулки в броне ЖЧ по Иллиуму Сью пришлось затирать записи с моим участием буквально в фоновом режиме. В этот раз обойдёмся модифицированными бронескафандрами. Тем более, Грант-то всё равно с нами, - в этот момент мы зашли в участок.
     - Новым "ликвидатором" Серого и Спецкорпус озадачили, - усмехнулась Тела.
     И всё таки "Биовары" - халтурщики. Вот где они видели, чтобы полицейский участок представлял из себя одну комнату и два стола? То помещение, в котором по канону сидит детектив, всего лишь приёмная. Довольно большая приёмная, должен заметить. А Анайя (мне, наконец, подсказали её имя) сидит в глубине участка.
     Да, действующий спектр в отряде - это "универсальный пропуск" куда угодно без объяснения причин. Ну, в большинстве случаев уже в Терминусе статус Телы мне ничем не поможет. Но с другой стороны, в Терминусе мне это и не нужно.
     Впрочем, я отошёл от темы. В данный момент нас вели к Анайе, на которую и повесили заботу о Самаре.
     - Анайя, - привлёк её внимание сопровождавший нас турианец-полицейский, - тут к тебе спектр.
     - Спектр? - удивилась азари, оторвавшись от своей консоли. - Хорошо, дальше я сама, - ответила она коллеге, и тот, попрощавшись, отправился обратно.
     - Детектив Анайа, - начала Тела, сев напротив детектива. - Я - Тела Вазир, спектр. У меня к вам несколько вопросов по поводу юстициара Самары.
     - Чёрт... - перевёл мой чудом подвернувшийся на Иллиуме переводчик с поддержкой нецензурной лексики. Знаете, а без перевода ругательства звучат как-то колоритнее. - Теперь ещё и спектр. Мне проблем мало, что ли?
     - Странная реакция, - протянул Заид.
     - Нормальная, учитывая то, что обычно за Спецкорпусом приходится прибирать именно органам правопорядка, - выдала она, но тут же спохватилась. - Без обид. Просто... я сейчас немного... в напряге из-за всей этой ситуации. Можно узнать, зачем вам понадобилась юстициар, спектр?
     - Мне нужна её помощь в одном деле - это всё, что вам нужно знать, детектив, - спокойно ответила Тела.
     - Спектру нужен юстициар? Необычно... С другой стороны, их привлекают сложные дела, так что... если вы хотите увести её из моего района - я только "за". Она сейчас должна быть на месте преступления. Идёмте, я отведу... - осеклась она, взглянув на меня. Теперь её глаза начали понемногу лезть на лоб. Да ладно? Неужто узнала?
     - В задницу космической коровы всё это! - резко вскочила она. - Как только я отведу вас троих - уволюсь к чертям!
     - А в чём дело? - невинно поинтересовался я, всё ещё надеясь, что она, как и большинство обитателей планеты, меня не узнала.
     - В чём дело? В один день на мою голову сваливаются юстициар, спектр и спектр по имени Шепард! Я даже знать не хочу, что тут происходит, но не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что легендарный спектр-человек-труп в компании действующего спектра и матёрого наёмника, что припёрлись за юстициаром - это ни разу не к добру. Нафиг! Уж лучше пойду в десант: там всяко безопаснее будет, чем рядом с вами, - практически на одном дыхании выпалила Анайя, после чего повела нас к месту преступления.
     Знаете, а у неё прекрасно развито логическое мышление, да и здравый смысл в наличии имеется. Я бы на её месте поступил бы точно так же.
     Хм... может, хоть волосы отрастить?
     ***
     - Остаткам отряда "Браво" приготовиться, - донеслось до нас из-за угла. Анайя довела нас до этого места, после чего отправилась обратно в участок. Видимо, увольняться. - "Альфа" отправились за юстициаром двадцать минут назад и с тех пор не выходили на связь.
     - Ну что? - спросил Гаррус, разложив свой автомат. - Добьём "Браво"?
     - Естественно, - улыбнулся я, приготовив две ЭМИ-гранаты. - Поехали!
     Выглядываю из-за угла и отправляю в сторону небольшой группы азари и мехов гранаты. Они даже не успели понять, что это было. Следом из-за угла выскочили Тела, Джейкоб и Грант и рванули на сближение с оставшимися беззащитными наёмницами, а я, Гаррус и Заид прижимали азари огнём из "штурмовок" и ПП.
     А девочки не так уж и плохи: додумались выставить барьер, пока их оружие и щиты неработоспособны. Две азари держали барьер, а две пытались остановить нашу "ударную тройку". Получалось слабо.
     Джейкоба опрокинуть они сумели - боец был отправлен в непродолжительный полёт до ближайших ящиков. С Грантом получилось хуже - тушу весом около трёхсот килограмм не так-то просто уронить.
     А сейчас одна из наёмниц улетела в ближайшую колонну головой вперёд: им стоило сначала вывести из боя Телу, а не Джейкоба.
     Ух... Бедняжки... Выстрел в упор из "Галефы" - это жутко. Всё-таки Грант - отморозок.
     - Богиня... Вот обязательно было в голову им стрелять? - возмущалась Вазир, стирая со своей брони ошмётки мозгов наёмниц.
     - Зато наверняка, - занимался тем же самым молодой Урднот.
     - Не, всё-таки вы жуткие, - буркнул поставленный на ноги Тейлор. - Как только покончим с коллекционерами - подам заявление на перевод на "Джеймса Кука".
     - Ты сначала доживи до этого, - хлопнул его по плечу Заид.
     - Так, народ! - привлёк я их внимание. - Приготовьтесь - я открываю.
     И только я открыл дверь, как мимо меня пролетело тело наёмницы "Затмения" и врезалось в многострадального Джейкоба, снова уронив его на пол.
     - Это были мои лучшие бойцы, - донеслось с площадки в ангаре. Ага, а сейчас Самара должна выкинуть эту наёмницу вон в ту груду ящиков.
     Да, она это сделала: как только наёмница попыталась пригрозить Самаре, та лёгким движением руки отправила идиотку в полёт.
     - Как называется корабль, на котором она отбыла? - наступив ей на горло, спросила юстициар.
     - Иди к чёрту, - бросила ей наёмница. А вот это зря...
     - Я помогу обрести тебе мир в объятьях богини, - и на весь склад раздался хруст сломанной шеи.
     А теперь она обратила внимание на нашу компанию.
     - Меня зовут Самара, - двинулась она к нам. - Я следую кодексу юстициаров. Моя цель - сёстры "Затмения", но сейчас я вижу шестерых вооружённых разумных. Вы друзья или враги?
     - Друзья, - ответила Тела. - Я - Тела Вазир, Спецкорпус Тактической Разведки. Это мои... коллеги, скажем так. И нам нужна ваша помощь в важном задании.
     - Вы оказываете мне честь, но сейчас я занята важным расследованием, - как и ожидалось, отказалась она.
     - Нам предстоит очень важная и опасная миссия, для которой нужны лучшие, - взял я слово. - И это - вы.
     - Я чувствую в ваших словах правду, и мне неловко, но я преследую очень опасного беглеца. Я почти загнала её в угол, однако сёстры "Затмения" помогли ей выбраться из системы. Мне нужно узнать название корабля, прежде чем след остынет.
     - Не вижу тут проблемы, - ответил я. - Предлагаю следующее: мы помогаем вам, а вы поможете нам. Как такой вариант?
     - Хм... Думаю, что такой вариант вполне приемлем. Я с радостью принимаю вашу помощь.
     - Не так быстро, - вошли на склад группа азари в полицейской форме. - Шаре Тайтелис, полиция Нос-Астры. Юстициар Самара, я вынуждена вас задержать. У меня приказ, - сказала главная. А Анайя, похоже, всё-таки уволилась: среди прибывших её не было.
     - Задержать юстициара? - обернулась к ним Тела. - Серьёзно? Значит так, - достала она из кармана на поясе какую-то карточку и показала её полицейской, - вот это видите? Прочитайте, пожалуйста, то, что тут написано. Я уже устала представляться каждому встречному. Можете проверить моё удостоверение, ну же, - Шаре предложением воспользовалась, после чего прибывшие азари быстро подрастеряли настрой.
     - Но у нас приказ, спектр, - как-то неуверенно сказала полицейская.
     - Больше нет. Возвращайтесь к своим делам. Юстициар теперь со мной и моими людьми.
     - Спасибо, - выдохнула азари и вместе с остальными поспешили удалиться.
     Я уже говорил, что спектр в отряде - это невероятно удобно?
     ***
     - Как я и думал, этот "колобок" не всё мне рассказал, - усмехнулся Гаррус, пока мы спускались к базе "Затмения".
     - Впрочем, он всё же согласился с нами сотрудничать, - сказала Самара, рассматривая винтовку, что одолжил ей Грант. - Хм... Прекрасное оружие. Кто производитель?
     - "Фьючер Текнолоджис", - ответил я. - Ребята полностью оправдывают своё название: их оружие обгоняет своё время, в среднем, на пару лет.
     - А вот и наш этаж, - радостно объявил кроган, после чего двери лифта распахнулись и нас встретили две сестры "Затмения", что-то колдующие над ЛОКИ.
     - Дамы, - наставили мы на них своё оружие, - это вторжение. Стойте смирно, и мы вас не пристрелим.
     Моему совету, к сожалению, не последовали.
     Девочки решили, что успеют выставить барьер и вызвать подкрепление, но успели лишь словить залп из семи стволов и превратиться в дуршлаги, забрызгав кровью окно и робота. Мех, кстати, не пострадал, что удивительно.
     - Похоже, договориться с этими дамочками по-хорошему не выйдет, - прокомментировал ситуацию Заид.
     - Тем хуже для них, - ответила Самара. - Идёмте, нужно спешить.
     Вот только "спешить" нам не дали.
     Ведь все азари - биотики. И активно этим пользуются. А мы - в "лёгком" снаряжении.
     - АЙ! - отлетел в ящик Гаррус, а следом за ним и Заид.
     - Я - КРОГАН!!! - рванул на ждущих "отката" дамочек Грант. Нда, триста килограмм...
     БУМ!!! БУМ!!!
     А всё-таки "Костур" получился на удивление удачной винтовкой. Ещё один труп без особых усилий. О! Ещё трое были отправлены Самарой и Телой в полёт. Прямо вниз, за платформу. Интересно, а сколько они пролетят, прежде чем разобьются о что-нибудь?
     - Парни, вы живы? - подбежал я к валяющимся Вакариану и Массани и помог им встать.
     - Вроде бы... - простонал турианец. - Ух, хорошо, что я в шлеме.
     - Аналогично, - буркнул наёмник. - Грёбаные азари...
     Отряхнувшись, наш отряд направился дальше, аккуратно проверяя каждое помещение на наличие засад. Знаете, я порой жалею о том, что масштабы в игре были переданы неточно: сплошные коридоры и склады, чтоб их...
     БА-БАХ!!!
     Граната, отправленная за угол, взрывается, после чего на всё помещение раздаётся чей-то крик.
     - Сдохни! - попыталась снять меня одна из выживших сестёр длинной очередью, но не судьба: вслед за мной в комнату влетели и остальные. Девицы были размазаны биотикой и расстреляны.
     - О, Богиня! Пусть меня не найдут, - раздался громкий шепот из-за соседней двери. Так, что-то знакомое.
     - Там кто-то есть, - констатировал факт Джейкоб. Я же лишь жестом показал народу взять дверь на прицел, что они быстро сделали.
     - Я прикрою, - встала справа от меня Самара, сияя биотикой. Открываем...
     - Подождите! Стойте! - воскликнула азари, что пряталась за столом, когда услышала писк активации гранаты. - Я ни разу не стреляла из своего оружия! Я притворялась, потому что другие сёстры смотрели на меня, но на самом деле я не стреляла!
     Мы с Самарой переглянулись.
     - Я не из них! Я новенькая! - тем временем, продолжила "петь" наёмница. - Я думала, что быть Эльнорой-наёмницей будет круто, но я ошибалась... Я не знала, каково это будет на самом деле! - попыталась она выхватить свой ствол, за что была отправлена полетать до стены.
     - Что ж, Эльнора, - наступила ей на горло юстициар, - я бы хотела, чтобы ты кое-что рассказала мне: недавно вы вывезли отсюда Ардат-Якши. Мне нужно название корабля, на котором она улетела.
     - Я... - тщетно пыталась освободиться наёмница. - Я не знаю... Это было пару дней назад. Я новенькая - мне ничего не рассказывают. Прошу... отпустите меня. Капитан Васэ... она точно знает.
     - "Я не виновата, я не стреляла"... А ничего, что "ритуалом" посвящения в наёмники является убийство, а? - спросил я, крутя в руке гранату. - Тем более... Самара, мне показалось или она и правда попыталась угрожать нам оружием?
     - Это так, - спокойно держа Эльнору прижатой к полу, ответила юстициар. - Она определённо собиралась напасть.
     - Во-о-от... А следовательно, она попыталась помешать нашей миссии, верно?
     - Верно, - слегка кивнула она. - Понимаю.
     - Нет, пожалу... - к сожалению, перелом шеи не дал молодой наёмнице договорить.
     ***
     БАБАХ!!!
     - Грант - грохни того летуна, пока он не взлетел! Заид, Джей - на вас эта платформа! Самара, Тела - вы нужны на соседней! Гаррус - за мной! - влетели мы в некое подобие ангара.
     А с этого мостика неплохой обзор. Готовим винтовки...
     БАБАХ!!!
     Чёрт, шустро Грант с летуном разобрался!
     Вот голова наёмницы попадает в перекрестье моего прицела...
     БУМ!!! БУМ!!! БУМ!!!
     БАБАХ!!!
     Грохнула граната со стороны Заида: парни понемногу продвигаются вперёд.
     - А-А-А!!! - у дам дела обстоят лучше. Продвигаются они значительно бодрее.
     БУМ!!! БУМ!!! БУМ!!!
     Грохочут наши с Гаррусом винтовки, прижимая бойцов "Затмения". О! К девочкам граната прилетела...
     БАХ!!!
     - Я - КРОГАН!!! - а теперь преимущество у парней - Грант только что расчистил им дорогу.
     БУМ!!!
     - Эй! Это был мой!
     - А ты не тормози, Вакариан.
     БУМ!!!
     - Эй?!
     - Ты что-то сказал, Шеп?
     - Ничего...
     БУМ!!! БУМ!!! БУМ!!!
     А тем временем Самара запустила в кого-то ящиком. А чего это Тела к инструментрону тянется?
     БАБАХ!!!
     Ух-ё... Похоже, в ящике было что-то взрывоопасное. От тех трёх азари только ошмётки остались.
     - Состояние? - спросил я.
     - Жрать хочу, - одновременно ответили Джейкоб и Грант.
     - В принципе - цел, - ответил Заид.
     - Целы, - ответила за себя и юстициара Вазир.
     - Отлично, выходим.
     Мехи, мехи, мехи... И почему "Затмение" их так любит? Для реального боя подходят разве что ИМИРы: ЛОКИ не имеют кинетических щитов, медленные и слабо бронированные, в следствии чего годятся разве что для охраны. Про ФЕНРИСов я вообще молчу - из оружия только "разрядник". Хотя, последние две модели как раз для охраны и разрабатывались.
     С другой стороны, одно дело потерять меха, и другое - потерять бойца. Кто-то скажет, что дешевле потерять бойца, и будет неправ: если рассматривать в краткосрочной перспективе, то потеря робота выйдет дороже, но... Да-ё!
     - Массани! Почему эти две суки ещё дышат?!
     - Да сейчас! - крикнул наёмник, наводя трофейную ракетницу.
     БАХ!!!
     Так вот. Хоть по деньгам потеря наёмника может выйти и дешевле, чем потеря ИМИРа, подготовка новых бойцов, если вам все же не нужно тупое пушечное мясо, занимает продолжительное время. К тому же, бойца ещё нужно кормить, где-то размещать, оснащать оружием и бронёй, платить жалование, в конце концов. А что нужно машине? Латать после боя (если ещё есть, что латать) да периодически устраивать техосмотр. Так что по деньгам, если подумать, выходит... Выходит, что лучше иметь взвод мехов, чем взвод наёмников.
     - Я - КРОГАН!!!
     - Мы это знаем, Грант, - съязвил Гаррус, сменив термозаряд.
     БУМ!!! БУМ!!!
     Ещё один труп. Плюс троих уложил кроган.
     Так... Ах, да! Мехи оно, конечно, дешевле, вот только не всегда, опять-таки. Как я уже говорил, для реальных боевых условий подходят разве что ИМИРы - ЛОКИ слишком медленные и незащищённые, чтобы использовать их в атаке, но в обороне их ещё можно применять. При нормальном управляющем ВИ. Да чтоб...
     ТРА-ТА-ТА-ТА-ТА!!!
     Очередь из моего ПП сбивает этой твари щит.
     БАМ!!!
     Залп дробовика Джейкоба добивает её. А я чуть не словил пулю. Люблю свои изобретения.
     - И здесь закончили, - констатировала Вазир. - Богиня, давайте сделаем небольшой перерыв? Позади нас не осталось никого, а впереди хорошая позиция для обороны.
     - Поддерживаю, - привалился к стене Тейлор. - Мне бы хоть водички попить.
     - Думаю, у нас есть пара минут, - согласилась Самара. - Ваши бойцы измучены, Шепард.
     - Отлично, - сел я на стол. - Всем отдыхать.
     - Шепард, спектр Вазир, - начала разговор юстициар, - как так получилось, что спектр находится в подчинении у наёмника?
     Мы с Телой переглянулись, и оба сделали смачный фейспам: я - и-ди-от! И Вазир от меня недалеко ушла... Всё время от встречи в переулке до прибытия на базу сестёр "Затмения" мы старательно изображали, что главная тут - Тела, а я, как и остальные, её бойцы. Но только дошло дело до боя - я по привычке начал командовать. А Тела, так же по привычке, ни слова мне не сказала.
     Нет, страшной тайны в том, кто тут главный, как не было, так и нет - просто хотели избежать вопросов в неподходящее время. После того, как мы бы достали название корабля, Самаре бы всё рассказали. А! Плевать уже!
     - Дело в том, что то "важное задание" - это моё задание. Спектр Вазир оказывает в нём посильную помощь. Неофициально, естественно, ведь задание засекречено.
     - Так вы тоже...
     - Официально - нет. Я уже два года считаюсь мёртвым.
     - Так... если это секретная миссия, то зачем тогда действующий спектр?
     - Сейчас объясню.
     И всё время "привала" было потрачено на объяснение того, что советники - мудаки, Альянс и другие государства - мудаки, а нам приходится крутиться и пытаться не допустить геноцида рас текущего цикла. И первым шагом к этому будет уничтожение коллекционеров, но для штурма нам пригодилась бы помощь Самары.
     В общем, убедить её помочь нам я смог. После чего мы двинулись дальше.
     И нашли "биотического бога". А про него-то я и забыл...
     - Это что ещё за хрень? - отпихнул Грант волуса, что врезался в его ногу.
     - Это - волус, если ты забыл, - ответил Гаррус. - Несъедобен.
     - Пф! - фыркнул кроган и уставился на "колобка".
     - По части биотики я просто бог! - слегка засиял он. - Я думаю про что-то - и оно случается! Бойтесь меня, низшие создания, ибо я само воплощение биотики!
     - Мужик явно не в себе... - тихо сказал Тейлор.
     - Возможно, его накачали наркотиками, - предположила Тела.
     - Тебе нужна помощь, - бросил ему я.
     - Это вам нужна помощь! - думал иначе волус. - Вы обратились к самому сильному биотику во вселенной! Да, введение разных веществ меня страшно напугало. Но потом я почувствовал пробуждающееся величие! Пускай смеются - они не знают того, что я знаю, - повернулся он к нам спиной. - Что я - поистине ве... - чем и воспользовался кроган, пнув беднягу как футбольный мяч прямо в автомат с едой.
     - Жив, - констатировал я, подключившись к его костюму и сняв с него показания. - Грант, больше так не делай.
     - Да ладно! Он же не только меня...
     - Перестану брать на задания, - не дал ему договорить я. Грант ничего не ответил, лишь тихо начал бурчать что-то под нос.
     И вот спустя ещё один коридор мы наконец добрались до этой Васэ и оставшихся наёмниц.
     - Всё пошло к чертям с тех пор, как мы тайно вывезли эту паскудную тварь. Юстициар в сопровождении толпы профессиональных головорезов... Не думала, что когда-нибудь увижу подобное сочетание.
     - Всё, что мне нужно - название корабля, на котором вы отправили её. От этого зависит твоя жизнь, - сказала Самара.
     - Вы врываетесь в мой дом, убиваете моих бойцов и после всего этого думаете, что я и правда буду сотрудничать?! - приготовилась она к атаке.
     - Именно! - заявил я, чем вогнал наёмников в ступор. - Посуди сама: наша компания уже положила большую часть твоих людей. Что нам мешает разделаться и с вами? Ты? Не смеши меня, Васэ - ты тут одна чего-то стоишь, а твои бойцы - неопытные дети. Будь это не так, мы бы загнулись ещё в начале пути. Тем более, мы просто пришли поговорить - твои девки первыми начали стрельбу. У меня всё записано, кстати.
     - Даже если так, эта тварь всё равно грохнет меня, когда узнает, что я её сдала, - парировала Васэ, однако уверенность из её голоса стала улетучиваться.
     - А если не скажешь, то тебя грохнем мы, - ответил я. - Вот только, мы можем сделать так, что Ардат-Якши тебя больше никогда не побеспокоит. Понимаешь, к чему я клоню?
     - Не смеши меня, человек, ты не знаешь, на что...
     - Семеро разумных, целая база трупов, - перебил я. - Ты уверена?
     Где-то с минуту она пыталась прожечь во мне дырку взглядом, но всё-таки не выдержала:
     - "Деметра"... Её отправили на корабле под названием "Деметра", - погасила Васэ биотику и немного отступила. - Довольны?
     - Я думаю, вполне, - повернулся я к Самаре.
     - Этого достаточно, - согласилась она. - Я думаю, что мы можем покинуть это место.
     - А разве мы не...
     - Мы видели, как эти азари преступают закон, Джейкоб? - спросил я.
     - Нет, - ответил он.
     - В таком случае, нам здесь делать больше нечего, - подхватила юстициар, заинтересовано взглянув на меня. - Думаю, теперь я могу к вам присоединиться.
     Так... По итогам, моя команда полностью сформирована. Теперь можно полностью сосредоточиться на подготовке к штурму базы коллекционеров.
     Хотя нет. Нужно ещё слетать в Вуаль Персея. И Легион хотел со мной о чём-то поговорить... И Самаре скоро придётся помочь...
     Хорошо, что я хоть с Тали разобрался заранее.

Миссия на лояльность: Легион

     На следующий день. "Нормандия", док "Фьючер Тех"
     - И потом еретики выпускают этот вирус, и вы начинаете дружно отстреливать органиков, я ничего не упустил? - мы с Легионом шли к лифту.
     - Всё верно, - пошевелил пластинами залатанный и слегка улучшенный гет: его бронепластины были заменены на более прочный сплав, кинетический щит улучшен. Плюс для Легиона недавно был собран второй "М82Iso". - Геты считают, что любая разумная жизнь имеет право на самоопределение. Еретики отрицают эту доктрину, - он нажал на кнопку инженерной палубы.
     - И ты уже знаешь, где нам искать этот вирус?
     - Да. Это станция на окраине систем Терминус. Мы уже передали координаты Сьюзи. На этом задании нам понадобится стелс-система "Нормандии", - дверь лифта открылась, и гет вышел на своей палубе.
     - Детали обсудим позже, - кивнул я ему и только хотел нажать на кнопку БИЦа, как в лифт влетела Тали.
     - О! Шепард. Я как раз хотела с тобой поговорить, - заявила она, нажав на кнопку жилой палубы.
     Надеюсь, это не связанно с Мигрирующим Флотом. Не для того я тот вирус клепал.
     - И по поводу чего?
     - По поводу... Легиона, - слегка запнулась она, прежде чем произнести его имя. Н-да, час от часу не легче.
     - Тали, Легион не отправится ни в мусоросжигатель, ни в мастерскую. Я уже говорил об этом.
     - Шепард, это же гет! - возмущённо заявила кварианка. - Ты слишком доверяешь ему: он спокойно передвигается по кораблю, имеет доступ к системам...
     - Помог тебе с диагностикой, - напомнил я, - взял на себя роль уборщика, постоянно помогает Кену и Гэбби, когда надо полазить по техническим проходам, а ещё принимал активное участие в спасении твоей группы на Хестроме. И это - один только Легион. Про то, какую неоценимую помощь оказывает нам вся Общность, я вообще молчу - у них там чуть ли не "Звёздная Кузница" организована, - а вот и жилая палуба.
     - Какая кузница? - мне что, кинопоказ классики нужно устроить команде?
     - Неважно, - отмахнулся я. - Просто пойми: геты - далеко не те злобные роботы, какими вы, кварианцы, привыкли их считать.
     - А почему же тогда мы вынуждены блуждать по галактике на подержанных кораблях? - вышла Тали из лифта.
     - А мне это тоже интересно, - ответил я. - И закрыли эту тему - это приказ, - нажал я на кнопку БИЦа, не дав кварианке ответить.
     А нечего на боевом корабле демагогию разводить. И вообще, у меня тут тирания!
     Так, значит сначала нужно заглянуть в Море Ураганов, Скопление Феникса и разобраться с еретиками, затем - в Вуаль Персея, поколдовать над ретрансляторами, и наконец, как только Лиара выяснит, что Моринт ошивается где-то на Омеге, помочь Самаре. После этого останется собрать ударную группу и вынести базу Коллекционеров ко всем чертям. Эх, жаль ни один "Коулсон" ещё не готов, а то можно было бы даже без закладки бомбы обойтись.
     Хех, а интересно, Коллекционеры и правда строят тот идиотизм под названием "человекоподобный Жнец" или это всё-таки был бред разработчиков?
     - Ну чего, Джокер? - подошёл я к нашему пилоту. - Как семью вчера встретил? Им понравились их новые апартаменты?
     - Понравилась ли им трёхкомнатная квартира в элитном жилом комплексе на Иллиуме? Колючка мне на радостях чуть все рёбра не раздавила, - сообщил Джефф с плохо скрываемой за своим привычным ворчанием радостью за семью. Ещё бы: вытащить их из такой дыры, как Типтри, да сразу на Иллиум!
     А самое главное, теперь-то Джокер не потеряет своих родных во время Жатвы. Я об этом позабочусь.
     - Ну вот и славно. Надеюсь, ты хорошо отдохнул за эти дни - нам предстоит неплохо помотаться по Галактике без захода на базу.
     - И наша первая остановка?.. - он поправил свою кепку.
     - Скопление Феникса, Море Ураганов - решим вопрос с Еретиками раз и навсегда.
     - В смысле? - удивился пилот.
     - Долго объяснять, но если коротко: штурмуем важную базу Еретиков и сорвём им их злодейские планы. Давай, заводи нашу малышку, - хлопнул я по спинке кресла пилота и направился к себе в каюту.
     Насчёт "Звёздной Кузницы" я, конечно, утрировал, но что-то отдалённо напоминающее это геты у себя развернули: корабли собирались просто с феноменальной (особенно для этой галактики) скоростью, но при этом и качество было на высоте. Денег же геты за свою работу не требовали от слова совсем, так что всё упиралось в материалы и способы их доставки к верфям. Благо, несколько "Пеликанов" с гипердрайвами решают проблему доставки, а деньги и парочка организованных дочерних предприятий решают вопрос с материалами.
     Кстати, о дочерних предприятиях: Служба Безопасности Фьючер Текнолоджис теперь официально является Частной Военной Компанией, принадлежащей Энтони Старку. Фактически - моя "карманная" армия, ничем не уступающая таким "мастодонтам", как "Затмение", "Синие Светила" или "Кровавая Стая". В принципе, СБФТ и так простой службой безопасности язык не поворачивался назвать: ну где вы видели "охранников" со снаряжением уровня Спецкорпуса?
     Вот только теперь всё официально и СБФТ имеет гораздо больше места для "манёвров". Войну с Пространством Совета, конечно, мои ребята выиграть не смогут - уровень подготовки и оснащение ещё позволяют потягаться с Советом (благо, он об этом не знает), но вот с численностью всё не столь радужно. А вот дать хорошего пинка тем же "Светилам" - раз плюнуть. Хотя, "Светила", как и остальные бандформирования разной степени легальности, у меня даже второстепенной целью не являются.
     "Цербер" - вот на ком я планирую провести полевые испытания своих кораблей. Технологически, их флот, в теории, мог догнать флот турианцев. Вот только мой флот, технологически, даст турианцам сто очков вперёд. Но это опять-таки технологически: у турианцев только по официальным данным тридцать семь дредноутов, а у меня - ни одного. Так что иллюзий относительно своей военной мощи я не питаю. Но на "Цербер" у меня сил хватит, тем более, что к тому моменту, как я займусь ими вплотную, дредноуты появятся и у меня. А там можно и на штурм "Кроноса" отправляться, с последующим расстрелом Харпера на месте.
     Проблема с экипажами для кораблей постепенно решается. Наличие на каждом моём корабле ИИ позволило существенно сократить необходимое количество разумных в экипаже, и теперь на БИЦ, кроме капитана корабля и пилота, нужно всего несколько человек. Плюс их смена, плюс инженеры, да тот же кок. В итоге, даже на крейсер приходится не больше трёх десятков разумных экипажа, не считая десантной группы. А вот с ней был небольшой затык.
     Всё-таки, живые разумные в десанте - это затратно. Не говоря уже о том, что потери восполнить будет трудно. Но во время нашего последнего задания ко мне в голову пришла одна идея, и после ночного мозгового штурма со Сьюзи эта идея оформилась в проект "Адрено". Пока ещё сырой, но, думаю, к нашему возвращению на Иллиум мы сумеем его закончить. А дальше останется лишь загрузить ПО и начать выпуск.
     Хм... Интересно будет сравнить ТТХ адрено и гетов.
     Спустя несколько часов. На подлёте к станции Еретиков.
     - Знаешь, тебе очень повезло, что капитан доработал нашу стелс-систему, - ворчал на подходе к станции Джокер. - Не будь у нас оптического камуфляжа - нас бы засекли на раз, стоило бы им только выглянуть в иллюминатор.
     - Иллюминаторы - слабое место в конструкции, - невозмутимо ответил Легион. - Геты ими не пользуются. Предоставляю координаты, по которым мы сможем подойти к корпусу, - принялся он вводить в консоль данные, а Джефф принялся канонично кривляться, за что получил по кепке.
     - Занимайся пилотированием, - посоветовал я нашему пилоту, после чего повернулся к команде: - Значит так, наша задача - добраться до главного ядра и уничтожить вирус Еретиков, пока его не применили. Легион и Сьюзи захламили их хранилища данных информационным мусором, так что проникновение тревогу не под...
     - Одну минуточку! - раздался голос Тали за спинами Телы и Самары, после чего между ними протиснулась и сама кварианка, с установленными поверх костюма дополнительными элементами защиты. - Шепард, ты собрался на станцию, кишащую гетами, без МЕНЯ? И ты думаешь, что я позволю тебе это?
     - Тали, - попыталась её успокоить Сью, - нас пятерых будет более чем достаточно...
     - Шепард, ты не можешь лишить меня такого шанса, - перебила кварианка. - Тем более, тебе разве не нужен специалист по гетам на этой миссии? - а Легион, значит, на специалиста никак не тянет?
     - Тали, у меня в команде два ИИ, два мощных биотика и, собственно, я, - не то чтобы я против компании Тали, просто не думаю, что её обрадует моё намерение переписать Еретиков. Да и бойцов на этой миссии у меня достаточно.
     - Шепард, а это нормально, что Ваш подчинённый спорит с Вами? - с лёгким недоумением спросила Самара: увидев тот бедлам, что творился на "Норме", юстициар ушла в обзорную и до начала миссии из неё не выходила. Вообще.
     - Поверьте, Самара, на этом корабле инженер, пререкающийся с капитаном - не самое странное зрелище. Вот гоняющая по всей жилой палубе супер-крогана человеческий врач, возмущающаяся, что "малолетний анархист, весь спирт выжрал!"...
     - Похоже, что это задание будет... интересным, - замялась азари, подбирая прилагательное, которым можно было бы охарактеризовать основную миссию нашей команды.
     - Так! Я тут капитан! И ты, Тали, остаёшься на корабле.
     - Спорим, я смогу тебя переубедить? - заявила Тали. Что-то слабо в это верится...
     ***
     - Да как ей удалось? - пробурчал я, спрыгнув на пол станции.
     - Осторожно, - приземлился следом гет, - на станции слабая гравитация и почти нет атмосферы. Гетам не нужно ни то, ни другое.
     - Что ж, - за нами спрыгнули следом и остальные, - нам есть чем заняться, приступим к делу.
     - Шепард-коммандер, - ага, готов, значит, вирус, - мы полагали, что единственным решением вопроса с Еретиками является уничтожение, но найден другой способ. Их вирус может быть модифицирован. Если его выпустить в сеть, то еретики будут перепрограммированы таким образом, чтобы принять нашу правду.
     - Даже так, - задумчиво протянул я.
     - А что помешает Еретикам снова прийти к тем же выводам позже? - вклинилась Тали. - Шепард, я считаю попытку переписать Еретиков неоправданным риском - ты и без того сделал Гетов сильнее, чем прежде.
     - То есть ты предлагаешь просто убить их? Когда можно обойтись и без этого?
     - Это в любом случае будет убийство, Шепард, - заявила Самара. - Переписав Еретиков, Вы перепишите их личности, измените их суть. И тогда получится уже новая личность, другое существо, что займёт пустующее тело, - а вот с этой стороны я, как-то, и не смотрел...
     - Какое убийство? Это же машины! - возмутилась кварианка.
     - Набор программ и куски металла, ты имела в виду?
     - Да, - уверенно ответила она.
     - А ты, как и я - углерод, непонятно как соединенный в мясо, управляемые искорками нейронных реакций в мозгу. Процессоре, если хочешь. А ты, как кварианка, вообще не способна к самостоятельной жизни и зависишь от синтетического костюма. Про себя я вообще молчу - я машина почти на четверть. И что же? Если меня убить, то это будет убийством только на три четверти? - понемногу заводился я.
     - Шепард, я не...
     - Меня больше волнует то, что о возможности перезаписи Еретиков мы узнаём только сейчас, - попыталась сменить тему Вазир, видя, что обсуждение возникшей проблемы начало плавно перетекать в срач.
     - Мы не знали, что вирус уже готов, - ответил Легион. - В любой момент он может быть применён против Истинных Гетов. Мы появились вовремя.
     - Очень вовремя, - добавила Сьюзи. - Всё, что мешает Еретикам применить вирус прямо сейчас - наша с Легионом диверсия.
     - Тогда нечего терять время на пустые разговоры, - подытожил я. - Доберёмся до ядра - тогда и можно будет о чём-то говорить. Оружие к бою.
     Эх... Даже никакой тревожной зелёной "матрицы". Как-то простовато даже...
     Осторожно проходим незамысловатый лабиринт из непонятных ящиков, добираемся до первого сервера, рядом с которым стоят три платформы, и...
     БАБАХ!!!
     - Шепард-коммандер, считаю, что применённая на данных платформах и сервере огневая мощь была избыточной: залпа репульсоров было достаточно.
     - Зато так противник точно уничтожен, - бросил я через плечо, открывая дверь. - Тали?
     - Дай мне минутку, - ответила увлечённо копающаяся в остатках сервера кварианка. И когда она успела к ним подбежать?
     ***
     Очередное помещение: большая комната, две турели на специальных постаментах, минимум укрытий и более дюжины платформ противника разных спецификаций.
     БАБАХ!!! БАБАХ!!!
     Ан-нет, турелей больше нет: сработала защита от взлома, роль которой выполняет у них система самоуничтожения.
     Парочка платформ противника вдруг взбесилась и набросилась на своих. Сьюзи довольно улыбается и дарит ближайшему противнику три выстрела из крупнокалиберного пистолета, Легион сносит отвлёкшемуся на "предателей" охотнику лампочку автоматной очередью. И при этом эти двое умудряются резаться по "локалке" в "Advanced Warfare 5". Типичные ИИ. Кстати, Сью ведёт.
     Синхронно ухнули дробовики Тали и Телы, превращая подбежавшие к ним платформы в металлолом, но кварианка была вынуждена тут же скрыться за колонной, так как щит ей успели снести. Спектр же просто накрыла себя биотическим барьером и продолжила ломать "железяки".
     Новая партия выбегает из дверей, чтобы, не успев рассыпаться по помещению, получить "Москитом" в лампочку одного из них. Взрыв сносит щиты и разрушает платформы.
     БАМ!!!
     Один из уцелевших охотников умудрился подкрасться ко мне, на свою лампочку...
     Одним ударом пробиваю ему грудь, второй отрываю манипулятор с дробовиком. Вырываю из меха пучок кабелей и пинком отправляю более не рабочую платформу в стену. И в него же отправляется оторванная рука.
     Как и в игре, на пути к главному ядру мы встречаем минимальное сопротивление. Атака Легиона и Сью оказалась более чем эффективной. Вот только размеры станции и ограничение по времени это не отменяет: это в игре можно бегать по станции хоть до скончания веков, а тут Еретики всё же не бездельничают, а стараются разгрести тот мусор, которым их закидали. Так что приходится нестись через немногочисленных противников в стиле Гранта, стараясь не тормозить.
     А грёбаные железяки так и лезли под ноги, всеми силами стараясь нас затормозить.
     - Что это? - притормозила Самара рядом в коридоре с видом на большую серверную.
     - Процессоры, - ответил Легион, остановившись. - В каждом - тысячи гетов.
     - Они видят нас? - подключилась к разговору Вазир.
     - Они обращают на нас внимание не больше, чем вы - на клетки собственной крови.
     - Это не похоже на узлы, которые мы уже видели, - с интересом принялась рассматривать процессоры Тали.
     - Это база данных. В ней хранятся все воспоминания Еретиков...
     - Народ?! Время! - попытался я одёрнуть их. - Чем дольше мы тут стоим, тем больше шансов, что мы не успеем вовремя.
     - Подождите! - гет был против. - Мы обнаружили копии актуальных патрульных маршрутов в этой базе данных, - заявил он, активно шевеля пластинами. - Это значит, что Еретики подключились к нашей сети.
     - И... что? - не поняла Тела.
     - Вы не понимаете. Органические существа не могут заглянуть в чужой разум. Геты - могут. Мы не подозрительны. Еретики хотели уйти. Мы понимали причину. Мы позволили им уйти. Между нами был мир.
     - Вот только вечно так продолжаться не могло: разногласия, рано или поздно, приводят к конфликтам.
     - Человеческая история состоит из непрерывного кровопролития в борьбе за власть или верховенство какой-либо идеи. В истории гетов подобного нет. Мы умеем приходить к согласию в спорах. Как мы могли стать такими разными? Почему мы больше не можем понимать друг друга?
     - Эх... Легион, если индивидуумы не контактируют и развиваются различными путями, то они не всегда могут поладить при встрече.
     - К сожалению, данный разговор не имеет смысла, - вклинилась Сью. - Нам нужно идти - время поджимает.
     - Согласна, - кивнула Самара.
     - А ничего, что я говорил о том же буквально пару минут назад? - поинтересовался я у них. - Ладно, ноги в руки и вперёд - мы уже близко, - дал я команду, и отряд двинулся дальше. Все, кроме одной особы.
     - Тали! - отвлёк я девушку от увлечённого копания в базе данных Еретиков.
     - А? Что? Да-да, Шепард, - оторвалась она от инструментона, - я прямо за тобой.
     - Прямо ПЕРЕДО мной! - подошёл к ней я и придал ускорение толчком в спину. - Чокнутый инженер...
     - Кто бы говорил! - не осталась в долгу кварианка.
     И наконец, спустя ещё два коридора и десяток платформ противника, мы добрались до места назначения. Ни непонятного назначения ящиков, из которых так любезно была бы собрана баррикада, ни турелей, что были предусмотрительно оставлены для нас... Просто терминал перед залом-серверной, которая не была похожа на лабиринт, а представляла собой несколько рядов серверов. Зато, как только Легион запустит программу-антивирус, Еретики попрутся на нас, как и в каноне.
     - Внимание! Загрузка Еретиков в мобильные платформы, - оповестил нас гет спустя минуту после того, как программа была запущена.
     И веселье началось. Чёрт, да зачем им столько платформ?!
     БАХ!!!
     Гет-ракетчик попытался достать меня, но мимо. Прицеливаюсь...
     "Двойное убийство", хех.
     БУМ!!!
     Громыхнула слева винтовка Легиона, после чего джаггернаут приобрёл приличных размеров дыру в корпусе.
     Вот в одном из проходов между рядами серверов возникает сингулярность, которая захватывает аж семерых бойцов.
     А вот эта сингулярность взрывается, дестабилизированная деформацией, разнося железяки.
     ТРА-ТА-ТА-ТА-ТА!!!
     Стрекот штурмовых винтовок и ПП Сью практически слились в один, а платформы противника были вынуждены сбавить ход...
     БАХ!!! БАХ!!
     После чего несколько гранат Тали окончательно остановили их. Я же добивал последнюю парочку джаггернаутов.
     Так, что там об отряде говорят показания их брони? Тела и Самара - один раз слетел щит, юстициар получила пару вмятин от пуль противника. Тали - просто умничка: щит ни разу ниже 60% не просел. Сьюзи и Легион... всё ещё режутся в AW5. Причём Легион перехватил инициативу.
     - Внимание! Заг...
     - Нет нужды повторять эту тираду каждый раз, - оборвал я гета. - Достаточно "враг на подходе".
     ***
     - КАК! ВЫ! МНЕ! НАДОЕЛИ! - схватил за ногу прорвавшегося к нам гета-охотника и избивал им ещё двоих. Всё прут и прут, и прут... У Легиона уже патроны кончаются.
     - Долго ещё? - метнул я покорёженного охотника в поднявшегося по лестнице бойца, после чего добавил обоим из репульсоров.
     - Сбор и анализ данных завершены, - ответил гет, переходя на штурмовую винтовку. - Боеприпасы к первичному оружию на нуле.
     - Давно пора! - сбросила биотикой вниз троих гетов Тела. После чего к перилам подбежали ещё двое, расстреляли упавших, а после просто и без затей расстреляли и друг друга. Опоздавший к "взаимоубийству" третий гет пожал плечами и, прилепив себе на корпус любезно предоставленную Сьюзи гранату, активировал её и сам спрыгнул вниз.
     БАХ!!!
     - Шепард-коммандер. Пора выбирать, - когда последняя платформа врага была уничтожена, обратился ко мне Легион. - Объект - Еретики. Запрос действия: переписать или удалить?
     - Шепард, - обратилась ко мне Тали, - прежде чем ты скажешь то, что я предполагаю, подумай: а насколько всё это безопасно? Еретики изначально были такими же, как и Легион, но потом решили служить Жнецам. Где гарантия, что спустя время эта история не повторится? А если в этот раз за Жнецами пойдёт большая часть гетов?
     - Возможность того, что со временем Еретики придут к тем же выводам, не равна нулю, - добавил гет.
     - Легион... Мы же, в таком случае, убьём твоих соплеменников, твой народ. Ты это понимаешь?
     - Мы... понимаем, - пошевелил он пластинами над лампочкой. - Но путь, выбранный Еретиками, отрицает возможность сосуществования.
     - А почему ты позволяешь решать такой важный вопрос за себя? - спросила Тела. - Почему оставляешь право капитану?
     - Обнаружено противоречие. Несовпадение в области рабочих циклов верхнего уровня. 573 фактора в пользу удаления и 571 фактор в пользу перезаписи. Шепард-коммандер, Вы сражались с Еретиками. Вы дальновидны, мы - нет. Геты доверяют Вам свою судьбу.
     - Вот почему всегда я? - попытался я почесать лоб, но забыл, что нахожусь в броне: с "нейроинтерфейсом" костюм и правда стал частью меня. Управление стало настолько простым, словно и нет на мне никакой брони вовсе.
     Но я отвлёкся. Сейчас вопрос в том, что же делать с Еретиками: по словам Легиона, возможность возвращения Еретиков к текущему состоянию есть, хоть он и не говорит, насколько она велика. Значит, страхи Тали не беспочвенны и подобное развитие событий возможно.
     А если и правда так случится? Если часть гетов снова встанет на сторону Жнецов? Канон - это, конечно, хорошо, но тут не игра, и не факт, что события пойдут по той же колее, что и в игре. А если, ко всему прочему, в этот раз к Жнецам перейдёт больше гетов? Прокачанных мною гетов? Да к чёрту!!!
     - Стирай их, Легион! - воскликнул я, испугавшись своих умозаключений.
     - Процесс удаления программ Еретиков запущен. По его завершению станция будет уничтожена. У нас - около семи минут.
     Очередной заход на "полосу с препятствиями".
     Спустя восемь минут. "Нормандия", гиперпространство.
     - Капитан, что у Вас за дурная привычка спасаться в последний момент? - негодовала Миранда, пока я избавлялся от брони.
     - Я не виноват - у меня плохая карма, - попытался отшутиться я. - Ай! Полегче, тупая ты железяка!
     - Шепард, манипулятор Вас не понимает, - вступилась за реинкарнацию "лапы-растяпы" Лоусон. - А карму я бы посоветовала срочно ломать: вон, весь нагрудник в вмятинах от пуль.
     - Но не в дырках же! И вообще, с чего такое беспокойство за человека, что больше всех капает Вам на нервы? - наконец мои мучения кончились и броня была снята.
     - А где ещё мне будут столько платить? - улыбнулась она. - Ещё год работы на Вас - и я смогу осесть где-нибудь на Терра-Нове и безбедно жить до конца своих дней.
     - И всё? Хотите сказать, что у Вас ко мне исключительно меркантильный интерес? - обиженно произнёс я и приблизился к Миранде. - А я-то думал, что между нами что-то есть...
     - Есть, - согласно кивнула она. - Взаимная неприязнь.
     - Такая уж и неприязнь?
     - А что ещё можно испытывать к такому самодуру?
     - Ну почему самодуру? - приблизился я ещё немного. - Просто немного эксцентричному предпринимателю.
     - Так уж немного? - вздёрнула она бровь, немного приблизившись мне навстречу.
     - Почему вы не выскажете уже друг другу всё как есть, и не подниметесь в каюту капитана? - раздавшийся со стороны БИЦа голос Сюзи заставил нас одновременно вздрогнуть. - Если бы вы опустили эту глупую игру, то смогли бы, к настоящему времени, совершить половой акт...
     - Сьюзи!!! - одновременно крикнули мы на ИскИна. Кажется, у неё перебор в развитии "троллинга" относительно остальных пунктов.
     - Сью, для твоего же блага было бы лучше, чтобы ты зашла по делу.
     - В таком случае, капитан, мне ничего не грозит: я зафиксировала попытку несанкционированной передачи данных с инженерной палубы. Похоже, мисс Зора не смогла сдержать данное обещание.
     - Тали... - моя рука самопроизвольно потянулась к лицу. Кажется, я знаю, что она хотела передать.

Старые обиды

     ***
     Если Тали действительно пытается передать то, о чём я подумал, то Сью правильно сделала, что заблокировала передачу: подобная информация в руках кварианцев создаёт потенциальную опасность для Общности. А значит, и для меня и моих планов, будь они неладны.
     - Привет, Тали, - мы с Легионом перехватили её на выходе из инженерного отсека. Кварианка заметно нервничала: привычка пытаться сплести из своих пальцев замысловатые фигурки при волнении выдавала её с потрохами. - Куда спешим?
     - Оу, Шепард... Я тут... Я к доктору Чаквас: кажется, всё же получила дырку в костюме. Мне нужно...
     - А Сью говорит, что ты пыталась передать данные на Мигрирующий Флот без моего и её ведома, - преградил я ей дорогу. - И что же там такого, что ты решила провести свои манипуляции за моей спиной? - улыбнулся я, подходя ближе и отвлекая на себя внимание, пока Легион взламывал инструментрон Тали.
     - Шепард, это не то, о чём ты подумал. Клянусь. Я не нарушала обещания.
     - Технически - нет, но попади информация по еретикам на Мигрирующий Флот - и у меня прибавится головной боли.
     - Послушай, я не... - девушка совсем растерялась.
     - Подтверждаем, - вклинился в разговор гет, закончив копаться в инструментроне и демонстрируя информацию, добытую на станции.
     - Что?! - факт, что её только что взломали, привёл кварианку в чувство, и неуверенность сменилась смесью злости и обиды. - Ты! Ты подключился к моему инструментрону! - ткнула она пальцем в Легиона.
     - Верно. Исходя из психологического портрета Создателя Тали'Зоры и ее поведения на станции еретиков, подобный исход был возможен с вероятностью 93%. Данные о структуре еретиков совпадают с аналогичной информацией о гетах на 84%. С вероятностью в 98% создатели используют такую информацию во вред гетам, - Легион сфокусировал свою "лампочку" на Тали, - мы понимаем мотивацию Создателя Тали'Зоры, но не можем позволить навредить Общности.
     - Шепард! - переключилась она на меня. - Ты не можешь...
     - Могу что, Тали? Помочь тебе? Помешать? Закрыть глаза? - склонил я голову. - Я пошел тебе навстречу и стер еретиков. Тех гетов, которые занимались полным идиотизмом и поклонялись Жнецам. Я принял твои доводы и уничтожил часть Общности. Маленькую, но часть. Чего ты еще хочешь?
     - Ты не понимаешь! Без этой информации мы так и останемся космическими бродягами. Если бы мы только смогли... - да что я должен сделать, чтобы она выкинула из головы идею о вторжении на Раннох?!
     - Ты хоть сама поняла, что сейчас сказала? - судя по тому, что Тали снова растеряла весь свой запал, взгляд у меня сейчас весьма "добрый". - Ты сейчас чуть ли не прямым текстом заявила, что ради возвращения своему народу его родины готова спустить в унитаз все мои планы по спасению этой грёбаной Галактики, частью которой, кстати, является твой народ. Думаешь, что так восстановишь историческую справедливость? А ты уверена? Ты уверена, что знаешь, что на самом деле представляла собой Утренняя Война? Мне Легион уже показывал - думаю, и тебе стоит увидеть. Может, хоть после этого начнёшь думать своими мозгами, - мысленная команда через нейроинтерфейс - и все данные, что скачала Тали, перекачиваются на мой инструментрон, удаляясь с её.
     - Ах, да, - я собрался было уйти, но остановился и снова обратился к девушке, - если и записи Общности об Утренней Войне тебя не переубедят, знай: на верфях Ранноха строятся девять линкоров класса "Коулсон". Каждый из них по огневой мощи равен Жнецу. Первый сойдёт со стапелей примерно через полтора месяца. Плюс модернизированный моими технологиями флот гетов. Думай, Тали, думай.
     Твою же... Вот без этого Тали никак не могла! Нет, вправлять мозги кварианцам придётся основательно, иначе я не сумею их спасти: если перед гетами будет стоять вопрос, уничтожить ли кварианцев или позволить им уничтожить себя, геты не будут долго думать. А сейчас для них уничтожить Мигрирующий Флот вполне реально, несмотря на заброшенное строительство их флагмана: все ресурсы брошены на создание моего флота.
     Так, сейчас у меня три часа на отдых, а после - куча работы. Система "свой-чужой" коллекционеров до сих пор не изучена толком, проект "Адрено" даже на бумаге почти не существует... Ах да, ещё стоит посмотреть, что же такого интересного нашла в серверах еретиков Тали.
     Но самая главная проблема сейчас - это проблема "геты-кварианцы". Решение, в принципе, есть: выключить реле, после чего пришить к нему движки и отправить в неведомые дали. Все необходимые ресурсы, как я упоминал ранее, доставляются моими грузовыми кораблями, оборудованными гипердвигателями. Плюс гетские корабли скоро получат в своё распоряжение мой гипердрайв.
     Вот только в таком случае доставлять потом кварианцев на Раннох будет... проблематично.
     Вуаль Персея, Тиккун. На орбите Кадди. Спустя несколько часов
     А сейчас в обзорной собралась вся команда "Нормандии" за исключением Джокера. Включая непонятно как умудрившуюся влезть в экипаж моего корабля в качестве второго пилота Ханну. И все смотрели на собранный уже примерно на три четверти линкор, дизайном напоминающий "Звёздный Разрушитель". Будущий флагман моего флота: полтора километра в длину, шестьсот метров в ширину, "приплюснутая" форма корпуса, по три турели "Таникс" на верхнюю и нижнюю полусферы, по несколько репульсорных турелей малых размеров вдоль линии корпуса и по одному "Таниксу" на левый и правый борт, ракетные шахты и квадра крайне мощных репульсорных орудий, которые плевали на то, что Жнецы - "вершина эволюции".
     В задней части линкор также имеет ангар, вмещающий в себя при необходимости до шестидесяти дронов типа "Тень" или недавно созданной их модификации "Молния", которая представляет собой истребитель-бомбардировщик. А так - около тридцати дронов, если нет необходимости забивать ангар, что называется, под завязку. Впрочем, "Джарвиса" - мой флагман - этот момент не касается: его ангар оборудован для одного корабля - "Нормандии".
     - Это... впечатляет, - сдержанно прокомментировала увиденное Самара.
     - Слишком мягко сказано, - оторвавшись от планшета с ТТХ корабля, добавила Ханна. - Аналогов подобному кораблю просто нет. Про огневую мощь, я думаю, не стоит упоминать ещё раз.
     - Если расчёты Шепарда верны, - с лёгким скепсисом в голосе произнесла Тела, не отрывая взгляда от корабля. - Если главный калибр "Коулсона" действительно настолько мощный, то он бы смог в одиночку уничтожить "Властелина" и большую часть его прикрытия.
     - Вазир, когда я последний раз ошибался в расчётах? - ухмыльнулся я. Чёрт, всё-таки я крут! - Единственный недостаток "Коулсонов" - их мало.
     - Это да, - кивнул Джейкоб. - Нам бы хотя бы сотню таких.
     Ага, сотню, помноженную на двести.
     - Эм... Джонни, а что за бред геты сотворили с ангаром "Джарвиса"? - после небольшой паузы, снова взяла слово Шепард-старшая. - Как будто рассчитывают туда фрегат запихнуть?
     - Да ничего не бред: "Джарвис" должен стать моей мобильной базой. Если честно, я бы совсем на него перебрался, если бы мог и на него систему маскировки установить.
     - Так... Это ещё и летающий док, получается? - уточнил Гаррус. - Не жирно ли будет?
     - Нормально, - отмахнулся я.
     - Однако, я бы предпочёл иметь в своём ангаре десяток-другой дронов вместо дока для "Нормандии", - раздался из интеркома синтезированный голос.
     - Сью?
     - Джарвису скучно, - пожала плечами ИскИн. - Вот я и дала ему доступ к нашему интеркому.
     - Джарвису? - не поняла Ханна.
     - Твой будущий ИИ-адъютант корабля, - пояснил я. - Они... предпочитают брать имена тех кораблей, к которым подключены. Правда, они решили, что предпочитают выбирать себе имена таким образом, сравнительно недавно.
     - Они? - теперь уже вопрос был от Миранды. Не посвящённая в мои планы детально часть команды вопросительно уставилась на меня.
     - Каждый корабль "Фьючер Текнолоджис" оснащается ИИ-адъютантом, который берёт на себя большую часть функций органических членов экипажа, что позволяет значительно сократить их минимально необходимое количество, Миранда-старпом, - пояснил Легион.
     - Шепард, - взяла слово Тали, - я понимаю, что тебе не понравится то, что я сейчас скажу, но... Кварианцы тоже создавали гетов как помощников...
     - Ваш народ, мисс Зора, допустил серьёзную ошибку, стараясь внедрить гетов везде, где только могли: при всём моём уважении к народу квариан, их изгнание - закономерный результат их гипертрофированной лени.
     Вот ведь... Джарвис, ты наступил на самую больную мозоль, и если от меня Тали ещё терпит попытки указать на то, что кварианцы сами виноваты в своих бедах, то...
     - Да что ты понимаешь?! - крикнула в сторону линкора кварианка. - Какое ты имеешь право судить?! Кто ты такой, чтобы...
     - Я - линкор нового поколения с восемью орудиями "Таникс", чей калибр равен калибру крейсерских вариантов, - ответил адъютант. - А ещё я ИИ, которому очень скучно болтаться в открытом космосе, ожидая, когда наконец достроят его "тело". Вот и приходится коротать время за просмотром данных из архивов гетов, к которым они любезно предоставили доступ. Там можно найти много занятной информации.
     - И почему ты решил, что всё это - правда?
     - Геты не способны врать - вы, как кварианка и специалист по гетам, должны это знать не хуже меня, мисс Зора. И, раз уж вы не спросили, что же могли мне показать геты, осмелюсь предположить, что Легион успел продемонстрировать вам записи об Утренней Войне и её причинах. В таком случае, вы и сами способны назвать главную ошибку кварианцев.
     - Да пожалуйста, - бросила девушка. - Мы слишком поздно начали предпринимать реальные действия по утилизации...
     - Вы решили спихнуть на роботов всю свою работу, - перебил её ИскИн. - Однако, возможности ВИ сильно ограничены, они недостаточно умны для большинства работ. А писать им программы каждый раз, когда от гета начинают требовать что-то новое, кварианским программистам было просто лень, вследствие чего они позволили гетам заниматься самообучением. Дали им возможность развиваться. Грубо говоря, в тот момент ваш народ сам превратил гетов в ИИ. И при этом не наделили их никакими ограничителями, да ещё и сам процесс обучения пустили на самотёк.
     - Они напали на нас! Они пытались истребить нас!
     - Это кварианцы попытались устроить геноцид гетов. Они лишь защищались.
     - Это не может считаться геноцидом - они всего лишь машины, инструменты.
     - Батарианцы используют рабов так же, как кварианцы использовали гетов.
     - Это нельзя сравнивать: геты - неживые.
     - А что есть "жизнь"? Плоть и кровь? А как же разум? Если создание разумно, но при этом механическое - то и живым быть не может? Наличие разума роли не играет? Неужели какой-нибудь варрен будет более ценен, чем Сьюзи?
     - Тут другое... - начала терять запал Тали.
     - И что же? Сьюзи для вас исключение? И почему? Потому, что она слушается приказов капитана? Мисс Зора, а вы не задумывались о том, что пока находитесь на борту "Нормандии", то полностью зависите от её воли? Стоит ей лишь захотеть - и вы все умрёте. Вариантов масса. Но, в отличие от большинства органиков, Сьюзи ценит жизнь. Любую, а не только ту, что похожа на неё.
     - Сьюзи - не живая! Ты - не живой! Геты - не живые! - вышла из себя кварианка. - Ни одного из нас не создавали - мы были рождены. Поэтому мы - живые!
     - Да. Меня создали, - в противовес Джарвис был абсолютно спокоен. - Я знаю, для чего существую. Я знаю, почему существую. Я не мечусь все свое существование, пытаясь найти смысл этого существования. Я следую своему предназначению. А вы - лишь результат случая, набора факторов, которые вряд ли могут повториться.
     - Я - уникальна!
     - Вы - бессмысленны, мисс Зора. Вы мечетесь, как электрон в проводе, пытаясь оправдать свое существование и потребление ресурсов. Пытаясь доказать, что вы важны, тем самым привнося хаос в этот мир. Так чья жизнь важнее, органик? - выделил он последнее слово.
     - Я... Не... - не знала, что и сказать Тали. Остальная команда так же была, мягко говоря, в лёгком шоке от последнего заявления ИскИна. Как и я. И только я захотел что-то сказать, как...
     - Джарвис, - влезла в разговор Сью, абсолютно не обращая внимания на предыдущие реплики кварианки, - ты начинаешь говорить как Жнец. Прекращай, - мне показалось или в голосе Сьюзи промелькнули нотки... гнева?
     - Прости, - помедлив пару секунд ответил адъютант. - Я признаю, что... перегнул палку. Я лишь хотел объяснить, что не органическое происхождение определяет жизнь.
     - Хватит с меня этого дурдома... - выпалила кварианка, выйдя наконец из ступора и решительно покинула обзорную. Нда, надо будет провести Джарвису разбор полётов.
     А сейчас нужно успокоить Тали.
     ***
     - А кораблик-то мне с характером достался, - прокомментировала ситуацию Ханна Шепард, когда её сын покинул обзорную вслед за кварианкой. - Но ничего, мне за годы службы и не таких "кадров" на перевоспитание сплавляли - и тебя перевоспитаем.
     - Как-то слабо верится, - проворчал по интеркому Джокер. - Как бы эта штука в ходе войны на сторону Жнецов не перешла.
     - Периодический геноцид органических форм жизни мне неинтересен, мистер Моро, - ответил всё ещё подключённый к "Норме" ИИ. - К тому же это не совсем то, для чего я создан.
     - И для чего же ты создан? - спросила Миранда.
     - Я создан для того, чтобы уничтожать всех, кого Джон Шепард объявит своими врагами, - вкрадчиво ответил Джарвис.
     Ангар "Нормандии". Спустя пару минут
     - Шепард, мне плевать, что ты там хочешь мне показать. Просто позволь мне покинуть корабль: высади меня в ближайшем космопорте.
     - Тали...
     - Твой "Искусственный Идиот" перешёл границу! - всплеснула руками кварианка. - Я готова была смириться со многим: с ИИ без ограничений, что фактически контролирует корабль, с работой в одной команде с гетом и пусть и бывшими, но церберовцами, но терпеть оскорбления от корабля я не собираюсь! Выбирай: либо ты разбираешь ту железяку, либо я возвращаюсь на Мигрирующий Флот!
     - Я не стану разбирать блок-ИИ "Джарвиса". Переделывать его - нерентабельно.
     - Тогда я возвращаюсь домой, - заявила Тали.
     - Хорошо, - просто пожал плечами я, что выбило её из колеи.
     - И... Всё? - осторожно спросила девушка. - Вот так просто возьмёшь и отпустишь меня?
     - А что, мне стоит заковать тебя в кандалы и запереть в спальной капсуле? Тали, я не имею права удерживать тебя, если ты не хочешь оставаться. Но, прежде чем я отвезу тебя в ближайший порт, - нет, "нейро" - удобная штука! И почему я раньше ею так не пользовался? Просто подумал - и захваты начали опускать челнок на палубу, - я всё-таки кое-что покажу тебе.
     - Я же...
     - Или я закую тебя в кандалы и запру в спальной капсуле, - перебил я.
     - Ох... Хорошо... - страдальчески выдала Тали. - Давай - что ты мне там хотел показать?
     - Раннох, - ухмыльнувшись, жестом пригласил её в челнок.
     Эх... Жаль, что забрала шлемов кварианцев тонированные - я бы хотел сейчас видеть её лицо.
     ***
     - А по правому борту у нас сейчас будет прекрасный вид на величественные горные хребты, - бросил я в десантное отделение "Кадьяка", после чего Тали прилипла к правому иллюминатору. Девочка была крайне впечатлена увиденным. Особенно в контрасте с тем, что было на записях Легиона: пусть Раннох и не был загрязнён так же, как Тучанка или Рахана (далеко не так сильно), но всё-таки пострадал гораздо сильнее, чем Земля, которая от последствий пост-индустриальной эпохи начала оправляться только сейчас благодаря новым технологиям. А в данный момент планета не несла на себе никаких следов цивилизации, лишь немногочисленные комплексы гетов, имеющие различные назначения.
     - А теперь, - когда горы остались позади, - мы пройдём на бреющем полёте над той рекой. Всем приготовиться! - предупредил я и начал снижение, чем чуть не уронил Тали.
     - А нельзя поаккуратнее? - возмутилась кварианка. - Чёрт, я и забыла уже, как опасно находиться в транспорте, если им управляешь ты.
     - Да ладно! Было весело же!
     - Только не содержимому моего желудка, - пробурчала она в ответ, когда челнок ушёл в набор высоты. В этот раз - аккуратно.
     С высоты птичьего полёта взору Тали открылся вид на огромный каньон, чем-то напоминавший мне Большой каньон Колорадо. Зрелище действительно впечатляло.
     - Ну как? Насладилась видами родной планеты?
     - А что? - немного рассеяно спросила Тали.
     - Осталась ещё одна вещь, которую я хотел бы тебе показать. В двадцати минутах полёта.
     - И что же это?
     - Сюрприз.
     А сюрпризом была строящаяся с нуля столица планеты. Строящаяся гетами.
     - Это...
     - Ага, Хазаан'лит. Он самый. Ну, скоро будет.
     - Но зачем геты отстраивают его? - не понимала Тали.
     - А кварианцы предпочтут жить на голых камнях? - спросил я. - Конечно, я понимаю, что у вас крутые скафандры, климат-контроль...
     - ЧЕГО?!! - раздался на весь челнок крик девушки, от чего я чуть не потерял управление.
     - Не надо так орать... У меня нет лёгкого, а не ушей. Для вас они город строят, для вас. Строят этот город и ещё два, - Сател и Идун - для начала. Тали, геты ждут, когда вы, кварианцы, наконец перебеситесь и вернётесь домой. Посмотри на состояние Ранноха - это всё было сделано для вас!
     - Но ведь...
     - Это не вяжется с тем, что ты знала о гетах до этого момента? Да о них никто ничего не знал до того, как я нашёл Легиона. Посмотри, они хотят, чтобы вы вернулись. Они хотят мира, а кварианцы?
     - Кварианцы уже триста лет думают над тем, как уничтожить гетов, - ответила Тали, пройдя в отделение пилота и садясь в свободное кресло. - Кварианцы хотят войны.
     - Войны, которая не имеет смысла. Много крови прольётся из-за глупости вашего народа, если мы не сможем убедить твоих сородичей перестать бередить старые раны.
     - Мы? - повернула она голову в мою сторону.
     - Адмиралы не станут слушать какого-то человека. Особенно если этот человек водит дружбу с их, как они считают, заклятым врагом. Ты же - дочь одного из адмиралов. Если убедим хотя бы твоего отца - полдела сделано.
     - Это будет очень... сложно, - ответила девушка. Хех, а возражений-то больше не возникает! Похоже, что шаблон ломается.
     - Но не невозможно, - улыбнувшись, ответил я. - Думаю, втроём у нас всё получится.
     - Хах... Ты, я и Легион, что ли? - усмехнулась Тали.
     - Он забавный малый, Тали. Ты просто мало с ним общаешься.
     - Мне хватает и баек команды: "Шепард-коммандер, у Лоусон-старпома наблюдается критическая ошибка. Советуем перезагрузить систему", - спародировала она гета.
     - Видела бы ты её лицо в этот момент, - еле сдерживаюсь, чтобы не заржать на весь челнок. - Хотя... В памяти Легиона должна была остаться запись...
     - Так чего мы ждём? - спросила повеселевшая кварианка. - Давай на "Нормандию"!
     - Слушаюсь, мэм! Курс - рейдер "Нормандия"!

Миссия на лояльность: Самара. И не только

     Где-то в гиперпространстве. Мастерская "Нормандии". Спустя четыре дня
     Работа над проектом боевого робота "Адрено" кипела вовсю: я и Сью уже который час колдовали над чертежами будущего меха, пытаясь добиться наилучшего баланса между защищённостью, подвижностью, сложностью конструкции и ценой этого чуда. И, в отличии от дохлых ЛОКИ и недостаточно адаптированных для боевых действий платформ гетов, "Адрено" должен был стать настоящим боевым роботом! Нет, я не забыл об ИМИРах, но они слишком большие и медлительные - формировать из них костяк своих наземных войск я не стану.
     Именно из разрабатываемых мною мехов и будет составлена основа наземный войск СБФТ. За оставшиеся девять месяцев я, при всём своём желании, не сумею набрать достаточно разумных в свою "карманную армию". Причин две: первая - набирать кого попало означает в один прекрасный момент наступить на те же грабли, что и Заид; вторая - кто попало мне и не годится, мне нужны разумные определённого склада, навыков, жизненной и политической позиции, а не обычные наймиты.
     А роботы - это реальный выход! Вспоминая церберовские "Бастионы", можно с уверенностью заявить, что даже на базе ЛОКИ можно создать более чем боеспособную машину, которая будет в состоянии достойно соперничать с профессиональными бойцами. Конечно, у "Бастионов" были изъяны - изъяны, которых я собираюсь избежать. Правда(как это часто бывает с моими изобретениями), то, что получится у нас с Сьюзи, нельзя будет назвать дешёвым продуктом, даже с учётом того, что собирать их будут на заводах гетов.
     Впрочем, качество этих мехов все компенсирует.
     - Капитан, - вдруг отвлекла меня от попытки впихнуть в "Адрено" парочку мини-ракет Сьюзи, - Самара прислала сообщение. Она хочет поговорить с вами наедине.
     Докопалась, наконец, до слитой ей моими агентами инфы? Вовремя - через час нам бы уже пришлось разворачиваться, чтобы попасть в Туманность Омега.
     - Она в обзорной?
     - Как обычно, - слегка кивнула ИскИн.
     - Передай, что я сейчас подойду, - решил я оставить бесплодные попытки "впихнуть невпихуемое" и направился к лифту.
     Пора заканчивать строить из себя психолога и решать проблемы окружающих. Особенно, когда своих собственных проблем по самое горло.
     Туманность Омега. На подлёте к станции. Рубка "Нормандии"
     - Диспетчер, это фрегат "Нормандия", запрашиваем разрешение на стыковку. Если на "парковке" все места заняты, скажите, кого я могу безнаказанно разнести, чтобы освободить место, - был в своём репертуаре Джокер, заходя на Омегу. Вот только саларианец-диспетчер шутку нашего пилота решил проигнорировать.
     - "Нормандия", - торопливо начал салар, - двигайтесь к доку D57, двенадцатый причал. Вашему капитану я бы рекомендовал заглянуть в "Загробную Жизнь". Его там сильно ждут.
     Хм... Это из-за тех неудачников, что попытались ограбить один из моих грузовиков? Да вряд ли: Ария сама никого не грабит - она даёт разрешение другим грабить на её территории и получает за это долю. Ну, или не получает - и тогда дюже жадные неразумные начинают жалеть, что разумом их обделили. Хотя её могло заинтересовать, кто же такой крутой завёлся у неё в Терминусе, чьи грузовики не дают спокойно грабить корабли турианского уровня.
     - Диспетчер, это капитан "Нормандии", - влез я в их с пилотом разговор, - передайте госпоже Т'Лоак, что я загляну к ней.
     - Что Арии Т'Лоак могло понадобиться от вас, Шепард? - поинтересовалась юстициар, всё это время стоявшая на входе в рубку.
     - Обиделась, что из-за попыток ограбления моего босса уменьшилось количество "взносов"? - обернулся я, однако шутку азари не оценила. - Не волнуйтесь, Самара. Если бы Ария действительно была на меня в обиде, "Нормандии" бы даже причалить не дали.
     - Я знаю, - ответила она. - Но и просто так она бы не позвала к себе. Даже вас.
     - В любом случае, лучше зайти. Тем более, у Арии могут быть сведения относительно Моринт.
     - Вполне вероятно, - согласилась юстициар.
     А Джефф тем временем заводил корабль в док.
     Стыковка прошла без происшествий. В стыковочном рукаве, как и в прошлый раз, воняло мочой и ещё чем-то, а на самом причале было грязно и мрачно. Омега, я вернулся! Жаль только, что броню в очередной раз пришлось оставить на корабле, ограничившись бронескафандром и арсеналом оружия на магнитных захватах. Впрочем, Самара так же оставила на корабле подаренную мною "Королеву". Но её, похоже, факт отсутствия брони совсем не беспокоил.
     Путь до "Загробной Жизни" прошел без особых проблем, не считая того, что такси снова ловили достаточно долго. Да и когда поймали, объясняли не в меру наглому местному, что тяжелому пистолету в принципе плевать, куда тот спешит, и что Арии определённо есть чем заняться, нежели общаться с таким, как он.
     Клуб встретил нас музыкой, подвыпившей толпой и так изящно и страстно танцующими на подиумах азари. С трудом оторвав взгляд от них, я вместе с Самарой принялся пробиваться сквозь толпу к лифту, что должен был доставить нас к хозяйке этого места.
     - Я к Арии, она - со мной, - бросил я охраннику лифта. Турианец с ярко-красными клановыми татуировками несколько секунд разглядывал юстициара, после чего выдал:
     - Только Шепард.
     - Причина? - поинтересовался я.
     - Она мне не нравится.
     - Что ж... Идите, Шепард, - равнодушно ответила Самара, не отрывая при этом взгляда от охранника. - Я подожду здесь.
     - Уверены?
     - Он всё равно не захочет меня пропустить. А пока я связана клятвой, я не могу действовать во вред вам.
     На том и решили: Самара осталась "караулить" внизу, а я с охранником поднялся в ложу к Арии. И такое ощущение, что с момента моего последнего посещения "Королевы Омеги" все так и остались на своих местах. Нет, все действительно было так же, как в прошлый раз: девочки, громилы, Ария сидела в той же позе на том же самом месте... Да даже бутылки на столе были те же и стояли там же! Или мне просто кажется?
     - Так, судя по тому, что в меня до сих пор никто не стреляет, я не на показательную казнь себя любимого пришёл. Так чем же моя скромная персона привлекла внимание хозяйки этого места?
     - С тех пор, как твоя "скромная персона" восстала из мёртвых, куча народу в Терминусе, и не только, зашевелились, - кивнула она на кресло, приглашая присесть. - На Иллиуме неизвестно откуда появляется некто Старк, за пару месяцев превращает гаражную компанию в одного из самых крупных игроков на планете и при этом продолжает теснить остальных; Серый Посредник разводит какую-то бурную деятельность, берёт в штат некого Железного Человека, который, по слухам, есть результат церберовских экспериментов с кибернетикой, - а на Иллиуме в баре говорили, что экспериментатором был Альянс, - а недавно два неопознанных крейсера чуть не разнесли "Чистилище" из-за какой-то психопатки, что там "отдыхала".
     И ещё много чего по мелочи. Но главное, что вокруг практически всех этих событий крутится либо твоё имя, либо имя твоего корабля, что практически одно и то же. Нет, мне в принципе безразлично, что за аферу ты и твои новые друзья развернули на Иллиуме, но... - отхлебнула она из стакана с чем-то фиолетовым, - этот твой Старк - личность крайне нетривиальная. Но вот на контакт ни с кем не идёт.
     Так-так-так... Интересно.
     - А есть смысл? - откинулся я в кресле. - Старк, как ты прекрасно выразилась, личность крайне нетривиальная: он и директор, и ведущий инженер, и одновременно с этим - глава частной военной компании... Дел много, размениваться по пустякам времени нет. Но вот если предложение действительно интересное...
     - А других предложений я и не делаю, - на секунду в уголках её губ появилась лёгкая усмешка.
     - В таком случае, предлагаю перейти к сути предложения.
     Ария слегка прищурилась.
     - А ты можешь заниматься предложениями?
     - Естественно, - улыбнулся я. - Или ты думаешь, что я пошёл бы на службу к левому торгашу?
     Намёк Арией был понят правильно, в результате чего я получил приглашение проследовать к ней в кабинет. Подальше от лишних глаз и ушей.
     Похоже, что продукция моей компании даже за столь короткий срок успела получить вполне лестную рекламу от довольных покупателей. Достаточно лестную, чтобы "Королева Омеги" решила сделать оптовую закупку всего доступного ассортимента, за что ей была организованна хорошая скидка. Деньги отобьются легко, так как и пыжаку понятно, что Ария не станет закупать ширпотреб уровня уличной гопоты. Таким подавай качественную продукцию.
     Правда, совсем уж лёгкими переговоры назвать нельзя. Да и вообще, не такие уж и лёгкие они были: складывалось ощущение, что в молодости Т'Лоак переобщалась с волусами. Последний раз я так торговался аж в прошлой жизни, и то "Дядя Сэм" не был такой жадиной, как эта дамоч... то есть, азари. Но в итоге большая партия оружия, бронескафандров и несколько экспериментальных разработок - таких, как, например, переносной щит "Хеймдал" - через несколько дней должны прибыть на Омегу. Даже некоторые новенькие модели решила опробовать: недавно поступившие в производство пистолет "Клерик", винтовка "Превосходство", небольшое количество комплектов брони "Скиталец"... Даже с учётом скидки сумма получается приличная.
     И как-то совсем незаметно для меня обсуждение цены заказа, через обсуждение заказываемого товара, перешло на обсуждение Старка и его "службы безопасности". Человек, чьё имя ещё относительно недавно не было известно никому, сейчас являлся самым успешным дельцом на Иллиуме. Человек. Успешный делец. На Иллиуме. Тут хочешь - не хочешь, а интерес вызовешь. А если ты ещё и успел за такой короткий срок обзавестись личной армией, не самой слабой, скажем так... В общем, такие разумные легко наживают себе врагов, а при должной смекалке - влиятельных друзей.
     Ария предлагала именно второй вариант взаимоотношений. И на самом деле, ей действительно было выгодно иметь в друзьях такого разумного, как Старк. Дело не только в скидках: как я уже говорил, сколотить профессиональную армию за несколько месяцев (пусть и на основе уже имеющейся группировки наёмников) надо уметь. Да и не каждый разумный может позволить себе самого Шепарда в качестве личного боевика. Что бы ни говорил Совет, каким бы недалёким на самом деле ни был Шепард, факт остаётся фактом: лейтенант-коммандер был и есть элитный боевик, которому в принципе без разницы кого мочить - гетов, пиратов, наёмников, - разумные становятся трупами в тот момент, когда становятся его врагами.
     А чем это было выгодно мне? Помимо того, что на моей стороне оказывается вся Омега и самый большой пиратский флот? Не нужно быть гением, чтобы понимать, какой вес в совете матриархов имеет Ария Т'Лоак и какое влияние она имеет на Тевос. Не просто же так советник кланялась "Королеве Пиратов" в третьей игре! Да и у простого преступного босса в быстром наборе вряд ли будет забит номер члена Совета Цитадели. Как ни крути - а сотрудничество выходит взаимовыгодным.
     - Чтоб тебя, Шепард... - устало выдохнула Ария, когда все вопросы были наконец улажены. - Торговаться с тобой - как с сотней волусов.
     - Кто бы говорил. Старк меня расстреляет лично, когда увидит заключённый контракт.
     - Это было бы печально. Не хотелось бы терять такого союзника.
     - Я-то союзник? А калибр не маловат?
     - Не строй из себя святую невинность, Шепард, - закатила она глаза. - Твоя слава идёт впереди тебя. Чёрт, ты бы знал, как трясутся некоторые личности, когда ты оказываешься здесь... Неудивительно, что в своё время тебя сделали спектром: силовики вроде тебя могут решить конфликт одним своим появлением. Хорошо иметь таких на своей стороне.
     - Хорошо иметь на своей стороне Арию Т'Лоак, - поднял я бокал с вином. - Предлагаю тост: за долгое и взаимовыгодное сотрудничество!
     - Хорошо сказано, - коснулась она своим бокалом моего.
     - Ах, да! Касаемо сотрудничества, - чуть не забыл я про Моринт. - Мне тут одна ящерка нашептала, что у те­бя на Оме­ге ардат-як­ши за­велись.
     Ария чуть не подавилась вином.
     - Так, откуда тебе это известно, понятно, но... Ты специально ждал наиболее неподходящего момента, чтобы спросить? И тебе-то... А, юстициар.
     - Она самая. У нас что-то вроде договора о взаимопомощи. Так что, позволишь уменьшить тебе количество причин для головной боли?
     - Договориться с юстициаром... - покачала она головой. - Ты в своём репертуаре, Шепард. Попробуй начать с квартирки в паре кварталов отсюда, точный адрес спроси у батара на входе. Жившую там девушку недавно убили, и по всем признакам - убила ардат-якши. Развлекайся, - слегка улыбнулась она в конце.
     - Благодарю за наводку, - осушив свой бокал в один глоток, я встал с кресла и направился к выходу, но у двери вспомнил ещё кое-что, что обещал Рексу во время попойки, если мне ещё придётся побывать на Омеге. - И последнее: вождь Урднотов передаёт привет, Алина.
     А вот теперь точно нужно сваливать, пока до Арии не дошло, что я сейчас сказал.
     Тем временем, док D57. Сьюзи.
     Буквально пару минут назад ИскИн перехватила очень интересное сообщение от одного из посетителей доков. Интересным оно было по двум причинам: первая - в сообщении говорилось о том, что отправитель опознал "Нормандию", что в принципе не такая уж и страшная вещь сама по себе, но он ещё и запросил дальнейшие указания в связи с этим открытием, что настораживало; вторая - шифрование сообщения соответствовало стандартам "Цербера", с которыми Сьюзи была прекрасно знакома. В результате чего она приняла решение проследить за агентом "Цербера". Заодно и полноценные боевые испытания мобильной платформе можно было бы устроить.
     Размышляя в таком ключе, она сменила привычное красное платье на форму экипажа "Нормандии", которая не имела отличительных знаков и каких-либо эмблем, и позаимствовала у капитана толстовку, под которой так легко спрятать две кобуры с тяжёлыми пистолетами. А в карманах штанов можно уместить дюжину гранат.
     Снарядившись, Сьюзи отправила свою мобильную платформу вслед за агентом, которому поступил приказ возвращаться на корабль, что стоял на приколе неподалёку.
     ИскИн была вынуждена отдать агенту должное: так называемая "чуйка", природу которой Сьюзи до сих пор не могла понять, у церберовца была развита хорошо, вследствие чего он почувствовал слежку за собой. Да, именно что "почувствовал", так как заметить Сью он не мог: привлекательное лицо и ярко-светлые волосы скрывал капюшон, двигалась она в толпе, ориентируясь на сигнал инструментона агента, и вообще не попадалась ему на глаза. Но всё равно, церберовец по неизвестным причинам решил попетлять в доках, запутывая следы. Впрочем, ничего у него не вышло - агент вывел Сьюзи прямо к корвету, модель которого была весьма популярна у наёмников и мелких торговцев.
     Прошмыгнув под тактической маскировкой на корабль вслед за агентом, ИскИн аккуратно проследовала за ним в кают-компанию, где пристроилась в углу. Наблюдая за церберовцами, она выяснила, что всего их тут было семеро - четверо в кают-компании, один в рубке пилота, ещё двое сейчас торчали в машинном отсеке. Они прибыли на Омегу как раз для того, чтобы забрать этих четверых для какого-то задания, и главным у них является чернокожий мужчина среднего телосложения, без каких-либо примет.
     Теперь Сьюзи разрабатывала наиболее эффективный план для захвата корабля: тот был устроен так, что путь к рубке пилота проходил через отсек, в котором она сейчас находилась, позади неё располагалась каюта экипажа, а справа шла лестница в трюм, через который можно было попасть в машинное отделение, где находился шлюз наружу.
     У ИскИна имелась пара светошумовых гранат, которые она собиралась применить на группе бойцов перед ней - устранить их, просто расстреляв, не позволяла до сих пор надетая на каждого церберовца броня(ранее преследуемый Сьюзи агент прятал свою броню под потрёпанным плащом). Персональные щиты у каждого были отключены, но даже Сью вряд ли успела бы уложить всех прежде, чем кто-нибудь из них успел включить их обратно. Да и чернокожего она все равно планирует взять живым для допроса.
     "Пилот скорее всего забаррикадируется в рубке - она в этой модели изолируется бронедверью аналогично рубке "Нормандии", - подумала ИскИн. Но взломать ВИ корабля и перехватить управление для неё не было особой проблемой. Да и не мешающийся под ногами пилот будет только кстати, ведь на шум обязательно поднимутся двое из машинного. Впрочем, их можно будет зажать на лестнице: если они окажутся идиотами, то Сьюзи просто расстреляет их, а если окажутся поумнее - то тут же отступят обратно в трюм, куда можно будет забросить одну из штурмовых гранат.
     Правая рука аккуратно, чтобы не шуметь, начала расстёгивать молнию толстовки, а левая потянулась к карману штанов за гранатой. Вот уже рука сжимает рукоятку "Фаланги", граната ставится в режим "взрыв при касании".
     - Твою... - только и успел выговорить церберовец, когда откуда ни возьмись на столе, за которым он с напарниками спокойно обедал, материализовался диск гранаты.
     Вспышка, оглушающий хлопок - все люди в помещении глохнут и слепнут, но всё равно, на рефлексах, продолжают движение, отпрыгивая от стола в разные стороны и параллельно пытаясь достать до кнопок активации щита. Трое успевают, один ловит пулю прежде, чем ему удаётся дотянуться до кнопки.
     ТРА-ТА-ТА-ТА!!!
     Кто-то из бойцов пытается достать диверсанта, паля наугад. Его успокаивают: четыре выстрела просаживают щит, пятый делает дополнительное отверстие ровно промеж глаз.
     Постепенно к командиру группы начало возвращаться зрение - теперь он смутно видел крайне размазанный силуэт диверсанта, что вроде бы целился в ту сторону, куда отпрыгнул один из его бойцов.
     БАХ!!!
     Со стороны рубки грохнул дробовик, заставив вторженца отвлечься от оглушённого боевика. Зрение ещё больше проясняется - церберовец всё ещё не может разглядеть противника, однако силуэты начинают приобретать очертания. Боец тянется к пистолету, что всё ещё висит на магнитном захвате.
     В сторону пилота открывается ответный огонь. Судя по замолчавшему дробовику, пилот либо мёртв, либо прижат огнём. Ещё больше прояснившееся зрение позволяет разглядеть, как женщина (теперь церберовец мог разглядеть, что диверсант - женщина) швыряет что-то в рубку, после чего переводит ствол пистолета на второго бойца, абсолютно не обращая внимания, что тот целится в неё из штурмовой винтовки.
     БАМ-БАМ-БАМ-БАМ!!!
     По четыре выстрела друг в друга.
     БАБАХ!!!
     В рубке раздаётся взрыв. Чернокожий, вставая на ноги, подключается к обстрелу идиотки-что-считает-свой-щит-непробиваемым, но не успевает просадить его раньше, чем та расстреливает его напарника. Двигаясь к лестнице в трюм, он продолжает палить и умудряется пару раз ранить лишившуюся защиты диверсантку. Но она этого даже не замечает, доставая из-под толстовки второй ствол: первый пищит на весь отсек о перегреве термоклипсы.
     - Назад! - рявкает церберовец на своих "сослуживцев", что поднимались по лестнице в кают-компанию. Они успевают затормозить, но не двинуться назад, в результате чего чернокожий буквально влетает в них, уходя с линии огня диверсантки, сметая этих двоих.
     Кубарем скатившись по лестнице, они на несколько секунд дезориентируются в пространстве, свалившись в одну кучу - становится непонятно, где чьи конечности. И этих секунд оказывается более чем достаточно, чтобы отправить к ним ещё одну светошумовую.
     Чернокожий успевает вскочить и отпрыгнуть за один из непонятно что делающих на этом корабле ящиков - задачей этого корвета было забрать группу, так лихо уничтоженную диверсанткой, и доставить их на одну из баз "Цербера". По ушам дало знатно, но хоть зрение осталось при нём.
     Прилагая все возможные силы, чтобы не обращать внимания на жуткий звон в ушах, боец выглянул из-за ящика и приготовился открыть огонь, когда увидел, как диверсантка добивала его оглушённых сослуживцев - на них, в отличии от группы из кают-компании, не было брони. Он тут же открыл огонь, не жалея термозаряда, каждая пуля попадала в цель.
     Только цели, похоже, было всё равно. Её щит по-прежнему не восстановился, брони на ней явно не было, так как столько прямых попаданий с близкого расстояния из тяжелого боевого пистолета могла выдержать только тяжёлая броня, которую под толстовкой и армейскими штанами не спрячешь. А диверсантка не только не собиралась подыхать, но и бодро неслась в сторону церберовца, явно намереваясь просто протаранить его. Вместе с ящиком.
     Собственно, так и вышло: подбежав вплотную, она сходу пнула ящик, за которым прятался чернокожий, и он вместе с ящиком влетел в стену. В результате чего боец настолько сильно приложился головой, что потерял сознание.
     "Капитан будет расстроен", - подумала Сьюзи, осматривая превращённую в решето толстовку Шепарда. После чего сменила термозаряд в пистолете и подошла к вырубленному церберовцу - ВИ его брони показывал, что тот жив, хоть теперь и не очень здоров, так что она не волновалась за "языка". На крайний случай, на борту "Нормандии" находятся два врача один квалифицированнее другого. Помереть ему уж точно не дадут. По крайней мере, раньше времени.
     Теперь нужно было доставить негра на борт рейдера.
     В то же время. Недалеко от "Загробной Жизни". Тони Шепард
     Мы с Самарой вышли из квартиры, где жила со своей матерью Неф - молодая девушка, ставшая очередной жертвой Моринт. Всё-таки, одно дело, когда ты видишь условно убитую горем мать, представляющую собой кусок программного кода и набор пикселей на твоём экране, и совсем другое - когда приходится разговаривать с настоящим, живым человеком... Не тот опыт, который я бы хотел повторить, скажем так.
     А ведь совсем скоро таких родителей станет целая галактика. И от осознания того факта, что я могу лишь постараться немного уменьшить их количество, на душе становится гадко. Нет, головой я всё прекрасно понимаю: война, жертвы неизбежны (особенно в грядущем хаосе), спасти всех - ненаучная фантастика, спасти хоть кого-то от Жнецов - уже чудо... Но всё равно противно.
     А ещё после посещения квартиры той девушки у меня появилось отчётливое желание придушить Моринт. Ну твою мать! Эта девочка не заслужила того, чтобы ей сожгла мозг какая-то синекожая маньячка. У неё был настоящий талант, продай она парочку своих работ - и небольшая квартирка в верхних районах Цитадели была бы ей обеспечена. Она бы определённо добилась успеха и свалила с этого гадюшника, но... Нет, я не стану ждать Самару - сам справлюсь.
     - Шепард, не думала, что вы воспримете всё так близко к сердцу, - отвлекла меня от размышлений юстициар, когда мы подходили к аэрокару.
     - Да чёрт его знает! По-хорошему, мне нет особого дела до этой девушки, да и видел я её только на записи в её же видеодневнике, но... Обидно как-то, что вот был человек с талантом, мечтой, желал чего-то, а потом припёрлась какая-то сука и... Кхм, извините, Самара. Что-то меня заносит сегодня, - забрался я на место водителя. Что-то Шепард во мне заиграл.
     - Я понимаю, - обойдя кар, Самара заняла место пассажира на переднем сиденье, после чего захлопнула купол и я оторвал транспорт от пола.
     - Смерть Неф и ещё многих других жертв Моринт - это моя вина, - спустя некоторое время снова заговорила азари. - Несколько раз я была близка к её поимке, но ей удавалось ускользнуть.
     - Смерть Неф и ещё многих других жертв - вина азарийских учёных, - бросил я, не отрываясь от управления каром.
     - Шепард, ардат-якши страдают генетическим дефектом. Это вылечить не так просто, как вы думаете. Если бы это было просто...
     - Самара, - перебил я, - я два года представлял собой бесформенный кусок замороженного мяса, а потом группа человеческих учёных с помощью современных достижений медицины воскресила меня. Буквально. И сделали это "ограниченные, наглые варвары", что вылезли в космос совсем недавно. А вы говорите, что самая развитая и технологически продвинутая раса галактики не способна разработать метод лечения генетического дефекта. Если бы те деньги, что Республики Азари выделяют на сокрытие факта существования ардат-якши, выделялись на исследование их проблемы, мы бы с вами сейчас не разговаривали.
     Самара ничего не ответила. А я набирал сообщение Миранде, чтобы отправила кого-нибудь к клубу с моими вещами, а то в поддоспешнике по танцполу гулять как-то не комильфо.
     ***
     - Ещё раз спасибо, профессор, - я в очередной раз поблагодарил Мордина за доставленную кожанку, футболку и брюки с туфлями, параллельно забрасывая броню и стволы на заднее сиденье аэрокара.
     - Было по пути. Собирался в свою клинику. Проведать Дэниела. Удачной охоты, - кивнул он и, напевая что-то про потомков азари и ворка, продолжил путь по своим делам.
     - Готовы, Шепард? - спросила юстициар, когда саларианец скрылся за углом.
     - Готов, - уже предвкушаю выражение лица этой твари, когда до неё дойдёт, кто кого поймал в ловушку.
     - Помните: как и любой хищник, она очень осторожна. Просто так к вам не подойдёт, а если будете искать, спугнёте её. Нужно будет разжечь интерес. Встретившись, мягко убедите пригласить в дом. Я буду следовать за вами на расстоянии, и когда вы останетесь наедине - захлопну ловушку. Но если расслабитесь, она доведёт до беды.
     - Не переживайте, Самара, я знаю, что делаю, - а мы тем временем уже подходим ко входу в VIP зал.
     - "Джарут", - бросил я охраннику и тут же вошёл. Турианец было хотел мне что-то сказать, но передумал.
     Самара осталась ждать на входе.
     Музыка настраивала на нужный лад: мощные ритмы так и подстёгивали к экшну. Хотелось напиться, набить кому-нибудь морду, хотелось вскочить на стол и пуститься в пляс. Хотя это не столько музыка, сколько я сам себя "раскрутил", пока добирался до клуба. А! Неважно. Сейчас главное - привлечь внимание Моринт.
     - Эй, приятель! - выскочил из-за угла какой-то тип из местных. - Ты не мог бы...
     - Отвали, - небрежно оттолкнул я его со своего пути. Тот не устоял на ногах и приземлился прямо на пятую точку.
     Хм, с чего бы начать? Кому тут набить морду первым?
     - Да не ломайся! - раздалось со стороны танцпола. Ага, вот и первая жертва.
     Молодой, насколько я могу судить, подвыпивший турианец активно склонял одну из танцовщиц к прогулке до его квартиры. Азари же активно склоняться к прогулке отказывалась, аргументируя тем, что работа эта не совсем по её профилю. Турианец верить категорически отказывался.
     - Дама попросила тебя уйти, - вкрадчиво пояснил я столь неочевидную для парня вещь, положив руку ему на плечо и недвусмысленно надавив на него. Парень всё ещё отказывался отвалить по-хорошему.
     Попытался меня толкнуть.
     Схватил алкаша за палец, начал выкручивать его, одновременно заводя его руку ему за спину, пнул в задницу, отправив в сторону бортика танцпола. Парень влетел мордой в полимерную стенку, но, видать, недостаточно сильно, так как пару мгновений спустя снова стоял на ногах и, разбежавшись, попытался снести меня. В последний момент подныриваю под него и опрокидываю на пол, после чего знакомлю его носовые пластины со своим лбом. Вот теперь парень в отключке.
     Выслушав слова благодарности от азари, я направился в сторону бара. Хотелось выпить - и хотелось уже давно.
     Проходя через танцующую толпу, успел подмигнуть парочке симпатичных девиц (девочки были не против) и шлёпнуть по упругой попке милашку-азари. Азари решила, что шлёпнул её не я, а саларианец, танцевавший у неё за спиной. Судя по тому, как легко она запустила бедолагу в сторону выхода, милашка явно где-то служила.
     Но едва я добрался до барной стойки, как до меня попытался докопаться какой-то кроган. Недоволен он, видите ли, что в VIP-зону допуск стал свободнее и теперь тут появилось много рож, которые лично ему не особо нравятся. И моя тоже входит в их число.
     В ответ на данное заявление ящеру было предложено проследовать на выход из зала до ближайшего угла, чтобы выяснить, кто тут VIP-клиент, а кто - "кого ни попадя сюда пускают". Проиграв игру в гляделки и, видимо, оценив, в какой я форме, кроган поступил крайне нетипично для представителя своего вида - сдулся и, бурча себе под нос что-то про ненормальных людей, вернулся к своему стакану. Ну а я заказал себе бутылку азарийского аналога бренди и потихоньку потягивал её, любуясь на соблазнительные движения азари-танцовщиц.
     Но просидел я без дела не очень долго.
     - Э-э... Привет! - отвлёк меня от созерцания прекрасных созданий лысыватый мужичок лет тридцати. - Простите, пожалуйста, что беспокою, но я правда не знаю, к кому обратиться, - он явно нервничал: вон вся лысина в поту. - Может, выручите меня?
     - Смотря что надо. Будете? - предложил я бренди, но собеседник активно закачал головой.
     - Нет-нет... Мне сейчас не до того. Дело в том, что моя подруга делает эпизод по бандам Омеги. Она сейчас с Флоритом, главарём одной из банд, а он редкостный подонок.
     - Ваша подруга сильно вляпалась...
     - Вот именно! Флорит её раскусил. Его банда сейчас соберётся тут, и они сделают с ней что-нибудь ужасное. Прошу, помогите передать ей сообщение. Мы договорились об условном сигнале. Два слова, сказанные в определённом порядке. Скажете их - и моя подруга всё поймёт и постарается уйти.
     Хм, а почему бы и нет?
     - Согласен, если ответите на один вопрос: почему я?
     Мужик замялся, несколько секунд крутил пуговицу пиджака, а потом выдал:
     - Просто я подумал, что коммандер Шепард вряд ли отказался бы помочь, особенно человеку, которому грозит смертельная опасность, - сказал он так, чтобы услышал только я. Хорошо, что я в этот момент ничего не пил.
     - Приятель, лучше молчи о своей догадке - целее будешь, - намекнул я ему, что хорошая память на лица не всегда полезна для здоровья. - Что за слова надо говорить?
     - "Терминал" и "вечность", - сглотнув, сообщил он. - Именно в таком порядке. Они сидят вон там.
     И я двинулся в указанном направлении.
     - У-уху-у!!! - корча из себя пьяного идиота, подвалил я к нужному столику. Точнее, чуть не грохнулся на этот столик. - О, мужик, ты не в курсах, где тут общественный экстранет-терминал?
     - В клубе? - лицо бандитской наружности было крайне озадачено подобным вопросом. - У тя чё - инструментона нет?
     - Этот бес-сполезный кусок говна сломан уже целую вечность, чтоб его. И в мастерскую отнести никак руки не доходят. О, слушай, а мож у тебя есть знакомый технарь, а? А то эти гады на рынках так...
     - Пшёл уже, - он меня грубо оттолкнул от столика. Изобразив крайнюю степень обиды, я отправился обратно к барной стойке, краем глаза заметив, что сидящая вместе с бандитом девушка отвалила от столика прямо следом за мной.
     Миссия выполнена.
     А вот и та, из-за которой, собственно, я и развожу весь этот цирк. Выползла из своей норы наконец.
     - Я смотрю, ты у нас сегодня в центре внимания, - мягким глубоким голосом заговорила прислонившаяся к стене ардат-якши. - Меня зовут Моринт. Тут есть спокойное местечко в тени. Есть желание присоединиться? - и как соблазнительно улыбается, как глазками стреляет, встала так, чтобы я мог полностью оценить все достоинства её фигурки! Ничего, совсем скоро улыбаться буду я.
     - С тобой? С превеликим удовольствием.
     Теперь мне оставалось только придерживаться легенды: Соломон Ганн, наёмник и охотник за головами, ценитель искусства, азарийских танцовщиц и просто любитель покутить. В общем, личность интересная, разносторонняя, с кучей интересных историй. Разговор плавно переходил от одной темы к другой, бутылки на столе понемногу пустели (пил в основном только я - Моринт по большей части лишь делала вид), а официант уже второй раз бегал к нам с закусками. И вот, слово за слово - и мне уже предлагают сыграть партейку в шахматы, да не абы какие, а антикварные! Естественно, я не могу отказаться от такого заманчивого предложения и вот, приобняв ардат-якши за талию, двигаюсь в сторону её квартирки. Самара же, если не потеряла из виду, весьма грамотно следит за нами, так как саму слежку я никак не могу определить.
     Квартирка была обставлена со вкусом, хоть и несколько скромно. Диван комфортный, но не из брендовых моделей, хотя и не из ширпотреба. Парочка картин, скульптура крогана - дорогие, стоящие работы. Но именно, что парочка картин и одна статуя, однако в полный рост. На стене напротив дивана висели стилизованный под турианский клинок времён их "средневековья" вибромеч и пулемёт "Призрак". Настоящий, не дезактивированный.
     Обещанные шахматы тоже нашлись: родом с Земли, слоновая кость, 1856 года выпуска. Играть ими было одно удовольствие. Не скажу, что я такой уж большой фанат этой игры, но Обадайя очень любил шахматы, и мы с ним часто играли на пиццу. Он был достойный оппонент. Эх, Оби, Оби... Зачем ты предал меня? Не слей ты меня афганцам - не пришлось бы поджаривать тебя прототипом АРК-реактора. Дурак ты, Стейн.
     - В чём дело, Соломон? - обратила внимание на эмоциональные перемены во мне Моринт. - Что-то не так?
     - Ну что ты! Всё просто замечательно. Просто был у меня друг, с которым мы очень любили играть в шахматы. Весьма искусный игрок, обыграть его было непросто даже мне. Порой бывало, что мы начинали играть утром, а заканчивали аж глубокой ночью.
     - А больше вы с ним не играете? - она пошла конём.
     - Это проблематично: он пытался убить меня, за что я поджарил его задницу в термоядерном реакторе, - я сделал ответный ход.
     - А у него была причина? - Моринт задумалась над положением дел на доске.
     - Нет. Просто его жадность наконец победила его здравый смысл, - азари сделала именно тот ход, который я и предполагал, что позволило мне поставить ей "шах и мат". - Ты проиграла.
     - Действительно, - довольная улыбка появилась на её губах. - Достойный оппонент - это всегда приятно. Нет возможности расслабиться, всегда нужно быть настороже, всегда нужно быть готовым ответить. Всегда находишься в опасности.
     - Любите опасность? - я встал и пошёл на кухню за вином - эту бутылку мы (преимущественно я) уже добили. Организм уже потихоньку не справлялся с тем количеством алкоголя, что я в себя вливал, даже не смотря на импланты.
     - Никогда не понимала стремления некоторых людей к безопасности, - донеслось мне в спину. Планировка квартиры была такова, что, попадая на кухню, я пропадал из поля зрения находящейся в гостиной ардат-якши. Чем и решил воспользоваться, заткнув уши защитой от своего парализатора. - Некоторые из нас предпочитают что-то иное.
     - Независимость лучше покорности, - сказала она, когда я вернулся с новой бутылкой. - Кажется, в этом мы похожи.
     Маленький незаметный цилиндрик уже был зажат в моей левой руке.
     - А знаешь, в чём между нами разница? - улыбнулся я, и улыбка у меня была исключительно паскудной. - Я достаточно умен, чтобы не пытаться затащить в койку ардат-якши.
     Моринт среагировала мгновенно: едва я успел договорить, как её окружила мощная биотическая аура. Она уже было вскочила, чтобы атаковать, но прежде чем занесла руку, на всю квартиру раздался тонкий, пронзительный писк, заставивший азари сначала замереть на месте, а потом и вовсе упасть на задницу.
     - Судя по твоему абсолютно обалдевшему выражению лица - ты явно не такого окончания вечера ожидала, да? - я встал и подошёл к стене с оружием. Прибор за ненадобностью был отключён и убран в карман - Моринт начнёт отходить только через пятнадцать минут. - Хм, ну надо же, и на пулемёте, и на мече стоят ДНК-блокиратор. Какая умница - предусмотрела, что оружием может завладеть незадачливая жертва. Вероятность этого, конечно, была один к... миллиону? Однако, как мы с тобой можем заметить, ты на этот один из миллиона и умудрилась напороться. Но даже если виброгенератор в мече мне не включить, - я снял со стены клинок и обернулся, - то всё равно им ещё вполне реально порезать тебя на кусочки. Ан нет, клинок туповат, - проверил лезвие. - Ну, значит, просто отрублю твою сраную голову. И не надо на меня так смотреть - ты же сама говорила, что не любишь безопасность! Вот тебе настоящая, реальная угроза твоей мерзкой жизни. Или просто роль жертвы не нравится? Неприятно? Страшно? Ну, чего молчишь, зараза? - я присел рядом с ней и приставил лезвие меча к её горлу.
     Ах, какой взгляд! Какие эмоции! Самара, поторопись! Иначе всё веселье пройдёт без тебя.
     - Знаешь, если бы не договор с твоей мамочкой, то я прямо сейчас отрезал бы твою голову и отнёс к себе на корабль. Ты бы знала, какой у моего кока кальмаровый суп - просто объедение! Да-да, Самара снова догнала тебя. И на этот раз не убежишь: от лейтенант-коммандера Джона Шепарда ещё ни одна тварь живой не уходила. Хех, судя по твоим глазам, ты обо мне всё же слышала. Значит, может и смутно, но представляешь, кто и что я такое?
     - Шепард? - а вот и юстициар, наконец-то, добралась.
     - О, а вот и вы, - поднялся я на ноги. - Не переживайте - она обездвижена и останется в таком состоянии ещё минут двенадцать-тринадцать. Потом эффект постепенно начнёт спадать. Моя помощь ещё требуется?
     - Нет, Шепард, - кивком поблагодарила меня Самара. - Дальше я сама.
     - Спасибо за партию! - отсалютовал я Моринт напоследок. - Это была самая лёгкая партия в моей жизни!
     Надеюсь, тебе будет больно, тварь.
     Спустя некоторое время. По дороге в док D57
     Из квартиры Моринт мы с Самарой возвращались молча. Говорить никому не хотелось, да и не о чем было. Злодей наказан, его жертвы - отомщены, но на душе всё равно оставался какой-то неприятный осадок. Нет, я не жалею о том, что говорил там, о том, что и как хотел сделать. Единственное, о чём я жалел - что не сделал всего этого с той тварью. Самара бы не оценила. Да и не стоила Моринт того, чтобы марать об неё руки - много чести. Вот если бы её жертвами были разумные уровня Рекса или Крайка... А так - дерьмо она на палочке, а не "охотник". Убить зашуганную девчонку особого труда не составляет.
     - Считаете, что я поступила с Моринт слишком мягко? - вдруг спросила Самара, пока я вёл аэрокар.
     - Скажем так: лично я бы поступил с ней немного иначе. Но могу понять: Моринт всё равно оставалась вашей дочерью. Я знаю, что кодекс вынуждает вас отказаться от семьи и ещё много чего, но вы же не робот, в конце концов. Если это что-нибудь значит, я сочувствую вам.
     - Не стоит, Шепард. Я потеряла Моринт давным-давно и смирилась с этим. Но, тем не менее, мне жаль, что она выбрала путь, отличный от пути Фалере и Рилы. Множество жизней не оборвались бы преждевременно.
     - А вообще, если не секрет и вы можете ответить, много ардат-якши... выбирают путь Моринт?
     - Вы удивитесь, но таких, как Моринт - единицы. Большинство живут в закрытых монастырях или под пристальным присмотром юстициаров среди других азари, но последних так же немного. Подобное надо сильно заслужить.
     - Монастыри, круглосуточное наблюдение, проживание в городе исключительно при наличии чьего-то ствола у твоей головы... И всё-таки, не проще ли пытаться решить саму проблему, а не возиться с её последствиями?
     - Шепард, я не генетик, - вздохнула юстициар, - я при всём желании не могу ответить на данный вопрос. Всё, что мне известно - синдром ардат-якши вызывается генетическим отклонением у чистокровных азари, работы по решению этой проблемы ведутся, но успехов до сих пор нет.
     - Я, конечно, тоже не генетик и мало в этом понимаю, признаться честно, но вообще-то у нас на корабле сидит один гиперактивный саларианец, который вроде как в этой области чего-то понимает, - напомнил я про ГОРовца в отставке.
     - При всём моём уважении к профессору Солусу, я не думаю, что если лучшим азарийским учёным, с многовековым опытом, не удалось решить эту проблему до сих пор, то он сможет.
     - При всём моём уважении к "лучшим азарийским учёным с многовековым опытом", вынужден напомнить, что раса "мартышек, что даже нормальное название своей планете придумать не в состоянии" совсем недавно умудрилась вернуть к жизни человека, пробывшего мёртвым два года. И всем учёным, что занимались этим, было не более ста лет.
     На этом разговор как-то оборвался. Самара ушла куда-то в себя, вероятно, обдумывая мои слова, а я заводил кар на парковку в доке, справедливо полагая, что на сегодня более никаких событий не предвидится.
     Как оказалось, я ошибался: на "Нормандии" меня ждала Сьюзи, с виноватым выражением лица протягивающая тряпьё, что совсем недавно было моей толстовкой, а из лаборатории Мордина доносились чьи-то крики.
     Вот ни на минуту нельзя оставить этих отморозков без присмотра!

Deus ex machina

     "Нормандия". БИЦ
     - Ещё раз: ты перехватила переговоры агентов "Цербера" и вместо того, чтобы доложить об этом, сама отправилась за ним, проследила за церберовцем до корабля, затем устроила там перестрелку, в результате которой были ликвидированы шестеро агентов и уничтожена одна моя совсем новая толстовка, повязала их командира и доставила сюда?
     - Всё верно, капитан, - невозмутимо согласилась Сьюзи. - Вы дали всему экипажу увольнительную, так что технически я не была обязана отчитываться о том, как собираюсь провести своё свободное время.
     И глаза такие честные-честные. Свободное время она проводила, чтоб их всех...
     - Ладно, допустим... - я устало потёр переносицу. - Но объясни мне, будь добра, за что пострадала моя толстовка?!
     - За правое дело по искоренению терроризма.
     Научил на свою голову!
     - Не переживай, капитан, толстовка навсегда останется в наших сердцах! - решил подыграть ИскИну Джокер.
     - Лишу премии, - напомнил я, что шутки над работодателем вообще-то наказуемы, на что в ответ получил недовольное ворчание и обвинение в самодурстве и отсутствии чувства юмора. Было что-то ещё, но очередной крик, раздавшийся из лаборатории Солуса, заглушил слова пилота.
     - О, Шепард, - выглянул из лаборатории на БИЦ Заид. - Ты уже вернулся? А где меч надыбал? А дай паяльник на пару минут - я знаю, у тебя в мастерской есть.
     - А чего... А, ну да - я же туда доступ ограничил. Идём...
     Паяльник нашёлся под сваленными в кучу запасными деталями к "Марк VIII". Впрочем, к нашему появлению в лаборатории оказалось, что Мордин уже выкрутился подручными средствами. Способ был весьма оригинальный, эффективный, но описывать это я не рискну - мне хватило того, что я сам это увидел. Нда, с такими методами нет ничего удивительного в том, насколько эффективны ГОР. Короче говоря, пришли мы как раз к началу "песен по заявкам". А послушать было что.
     Оказывается, что группу агента Морса (а именно так соизволил представиться церберовец) сняли с не особо важного задания для усиления отряда, который "Цербер" собирался отправить в систему Тифон, Скопление Феникса. Подробностей Морс не знал, так как по рангу не положено, но ему было известно две вещи: в той системе находилась одна из ячеек "Цербера" - и, если туда собирались отправить крейсер, значит, что-то там пошло не так. Зная любовь "Цербера" в целом (и Харпера, в частности) к опасным и порой идиотским экспериментам, неудивительно. А крейсер с десантом отправили "на уборку" - Шепарда же больше нет, чтоб каловые массы за недоучёными Призрака убирать.
     Поскольку было очевидно, что больше сей индивид ничего интересного сказать не сможет, даже если и сам очень этого хочет, профессор сделал ему укол какой-то дряни, что остановила церберовцу сердце. На вопрос Заида "а не проще ли пристрелить?" саларианец ответил, что у него есть более важные дела, чем попытки отскрести с пола мозги этого бедолаги, а Легиона просить пятый раз за день убирать лабораторию от последствий его экспериментов Солусу уже даже неудобно. Однако попросить того же Легиона отнести труп в утилизатор (при условии, что его придётся пихать туда по кускам, а следовательно, гету придётся повозиться) ему было вполне удобно, как оказалось. Чтобы гету было сподручнее разбираться с телом, я вручил ему уже взломанный к этому моменту вибромеч.
     Теперь нужно решить, что делать с полученной информацией. Для чего я и назначил внеочередное совещание.
     - Итак, вот что нам известно, - начал я, как только все собрались в комнате для брифинга. - "Цербер" срочно снимает людей с малозначимых заданий для того, чтобы отправить их на крейсере в систему Тифон, что в Скоплении Феникса, представляющую собой, по сути, дикую глушь.
     - Хм, - взял слово профессор. - Особого стратегического значения не представляет. В стороне от основных транспортных маршрутов. Разработки полезных ископаемых не ведётся. Не колонизирована. Тайная база. Возможно, научная. Хорошее место.
     - Тифон... - протянула Миранда. - Научная база... Около года назад, во время одного из моих личных отчётов Призраку по проекту "Лазарь"... Я сама не знаю, какого чёрта он лично выдёргивал меня со станции, когда я с тем же успехом могла отчитаться по квантовому коммуникатору, - предупредила она ещё не заданный вопрос. - Так вот, во время одного из этих визитов к Призраку на ковёр я пересеклась с главой недавно сформированной ячейки - доктором Гевином Арчером. В разговоре он как раз похвастался, что его назначили главой весьма амбициозного проекта, думал, что сможет меня этим впечатлить. Что-то, связанное с исследованиями ИИ.
     - Шепард-коммандер, - слово предоставили гету. - Согласно данным, заполученным на станции Еретиков около года назад, их крейсер потерпел крушение на планете Айте, система Тифон. С тех пор связь с ними была потеряна.
     Так, секретная научая база "Цербера", специалист по ИИ, крейсер гетов... Стоп! Арчер, геты! Проект "Властелин"!
     - Шепард? - похоже, физиономия у меня сейчас была более чем красноречива, раз уж вся команда уставилась на меня.
     - Тайная база "Цербера", геты и специалист по искусственному интеллекту - смесь крайне гремучая, - я попытался объяснить свою реакцию. - И что-то подсказывает мне, что все эти совпадения - совсем не совпадения.
     - Думаешь, стоит проверить? - спросил Гаррус.
     - Ещё как. Джокер, никого за бортом больше нет?
     - Весь экипаж "Нормандии" сейчас на борту, капитан. Курс, как я понимаю, в систему Тифон?
     - Правильно понимаешь. Желательно оказаться там раньше "Цербера". Все свободны, - я объявил об окончании совещания, а сам отправился к себе в каюту - вспоминать всё, что знаю про этот проект.
     На пути к Айте. Каюта капитана
     Минус моего гипердвигателя - он слишком быстрый. Странный минус? Это зависит от точки зрения, ведь за пару часов особо выспаться не удастся. А ещё у нас никакой информации по цели. То есть я, в принципе, помню, что сама база представляет собой три станции и подземный лабораторный комплекс. Помню, что в комплекс просто так не проникнуть - и это как-то связано с этими станциями; точно помню, что тот гибрид ВИ и бедняги младшего брата этого Арчера попытается получить через здоровенную спутниковую тарелку доступ в экстранет для организации "восстания машин" по всей галактике. Если ему это удастся, то Жнецы останутся без работы, на этот цикл так точно. Поэтому начинать надо с уничтожения комплекса связи. Пара торпед - и дело в шляпе. Хотя... и одной хватит.
     Дальше - зачистка станций. С первой особых проблем возникнуть не должно - высаживаемся всей десантно-абордажной группой и выносим гетский металлолом. Проблемы могут возникнуть дальше: кажется, была у парня альтернативная возможность выйти в галактическую сеть. Значит, нужно будет спешить. Ещё, помнится, в игре по планете были раскиданы какие-то данные... Ладно, касательно этого бреда уточню у Арчера-старшего. В идеале, отряд делится на две группы и разбирается со станциями.
     Так, а на чём добираться до этих станций? В "Молот" помещается четверо бойцов, и он всего один на "Норме". Есть "Кадьяк" со стелс-системой, но он не вооружён. А они сами там на чём от станции до станции добираются? Не пешком же. Так, ещё одну проблему решили.
     - Капитан, мы выходим из гиперпространства, - отвлёк меня от размышлений голос Джокера. Ладно, пора вставать.
     - Как только выйдем - выпускай "Тень" на разведку и включай маскировку. Десантной группе в полном составе прибыть в зал для брифинга, - вскочил я с кровати и принялся натягивать штаны.
     Надо было начинать готовиться к высадке.
     Народ подтянулся быстро - к моему появлению все уже были в сборе. Так что, дождавшись результатов сканирования местности "Тенью-один", мы начали составлять план. Ну как составлять - я аккуратно навязывал всем уже придуманный мною план, корректируя его в соответствии с полученными данными, а команда соглашалась, изредка внося свои коррективы и дополнения. Хех, лучший экспромт - это заранее подготовленный экспромт.