Николаева Раиса Борисовна: другие произведения.

Белая камея

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 9.47*4  Ваша оценка:
  • Аннотация:


  
   Раиса Николаева
  
   БЕЛАЯ КАМЕЯ
  
   Роман
  
   Часть 1
  
   Глава 1
  
   Кладбище было старым, очень старым, и скорее всего здесь хоронили людей из не самых богатых сел и хуторов, но выбора не было. Уже несколько недель не попадалось даже этого, а деньги быстро таяли, несмотря, на режим строжайшей экономии, который ввел Сэл. Он был старшим в группе, к тому же его способности были самыми необходимыми в их ремесле, Сэл знал об этом и беззастенчиво этим пользовался.
   - Будем вскрывать все могилы или только те, что в центре? - деловито поинтересовался Барг, оглядывая большое пространство покрытое деревьями, густым кустарником. Не было ни одного, даже самого малюсенького намека, что под толстым слоем земли находятся древние могилы. Сэл злобно зыркнул на Барга, деловой тон которого его не обманул. Барг был самым хитрым, расчетливым и лживым во всей их четверке, просто носом чуя самую жирную добычу, хотя чему тут удивляться, в команде он исполнял роль ищейки, эта работа, как нельзя лучше подходила его пронырливому характеру. Но одно дело почувствовать и определить место, хоть кладбища, хоть разрушенного дома или замка, и совсем другое поднять, сначала пласты земли, потом вытащить полуразрушенные гробы, и все это очень аккуратно уложить в стороне, а потом все нужно было возвращать обратно. Это надо было делать, обязательно, поскольку Светлые Братья, а проще говоря, охранка, следящая за тем, чтобы магию не использовали для совершения преступлений, увидев разоренное кладбище, их и под землей бы достала. А так... надо еще доказать, что они хоть что-то забрали с покойников, доказать, что они вообще рылись в останках. Вот эту самую тяжелую работу, требующую огромного количества сил и выполнял Сэл. Из-за этого его доля прибыли была на десять процентов больше, бывало, что после выполнения своей работы он получал полное истощение магических сил, и лежал, не шевелясь, пока трое остальных хватали все более-менее ценное, попадающее под руку. Как раз для Сэла вопрос о количестве вскрываемых могил имел самое большое значение. Сэл задумался, прикидывая на глаз толщину слоя земли, что придется убирать.
   - Калин, - обратился он к молодому крепкому и очень некрасивому парню, - можешь сказать, под землей есть склепы?
   Калин закрыл глаза и полностью отрешился от действительности, впав в какой-то особый транс. Ему никто не мешал, понимая, что он должен сосредоточиться на своих ощущениях. Некоторое время его лицо оставалось бесстрастным, и вдруг он неожиданно открыл глаза.
   - Там часовня или маленькая церковь, - он пальцем указал в сторону высокого холма, ничем не напоминающего эти строения.
   - В церкви есть скелеты? - с волнением спросил Сэл, на этот раз Барга, потому что тот находил захоронения, чувствуя эманации, исходящие от трупов и скелетов. Если в церкви окажутся скелеты, значит, существовала вероятность, что в храме осталось все церковное имущество, поскольку какое-то несчастье обрушилось на церковь неожиданно. Теперь Барг замер на месте, оглядывая и прощупывая холм.
   - Есть! - радостно завопил он. - Есть несколько скелетов, они находятся в одном месте, - он довольно потер руки, нюх прожженного барыги, безошибочно чувствовал прибыль.
   - Калин, - снова обратился Сэл к молодому подельнику, - опиши здание. Главное скажи, сохранилась или нет крыша.
   И снова все поняли Сэла без объяснений. Если крыша не сохранилась, то внутри храма будет земля. Сэлу придется ее убирать вместе со всеми вещами и предметами утвари. Им потом придется перебирать ее чуть не горстями, чтобы найти хоть что-нибудь ценное.
   - Целая крыша, не обваленная, - радостно закричал Калин. Все облегченно вздохнули и отошли подальше, чтобы не мешать Сэлу. Церковь стояла у подножия холма, который почему-то обрушился, похоронив под собой здание. Разбираться в причинах этого никто, разумеется, не собирался, но то, что крыша цела намного упрощало задачу Сэла. Он убрал с крыши землю, немного расчистил стены, чтобы показались оконные проемы. Стекол не было, из-за этого некоторое количество грунта насыпалось внутрь, но это было не то количество, которое им бы пришлось убирать, если бы рухнула кровля. С помощью веревок они спустились вниз и огляделись. Вот это была удача! Здесь все оставалось на своих местах, даже подсвечники стояли со свечами. Можно было зажечь магические светильники, но зачем тратить силы, если можно было зажечь потолочный светильник со множеством свеч?
   - Вот это мы попали! - радости Барга не было предела, и он первый бросился хватать вещи и засовывать их в прихваченные мешки. Подсвечники, чаши, кубки, книги, картины. Тут его взгляд упал на скелеты. Он заорал от восторга, увидев блеснувшие в свете огня драгоценные камни в кольцах и медальонах.
   - А что здесь случилось? - спросил Зета. Он был самым молодым, прибившимся к группе совсем недавно, и по негласной иерархии еще не имел права голоса. Но он был единственным, кто удосужился не просто хватать все вещи без разбору, но еще и оглядеться по сторонам, увиденное настолько его поразило, что он просто не удержался от вопроса.
   - Ты не по сторонам смотри, а работай, - рявкнул Барг, которого очень злила необходимость делиться с кем бы то ни было, однако, и он, и Сэл и Калин быстро глянули по сторонам, и тоже поразились увиденному.
   Во-первых, расположению трупов. Пять скелетов, один, одетый в роскошное платье с кринолином, без сомнения женский. Все скелеты лежали вокруг огромной чаши, даже скорее купели. Они все лежали навзничь, словно их всех одновременно откинуло взрывом или еще чем-то. Во-вторых, во всем храме не осталось ни одного целого стекла оконной мозаики и ни одного стеклянного сосуда. Можно было сначала подумать, что это обрушившаяся земля выдавила окна, но это было не так, на полу не было, ни одного осколка, кроме осколков ваз, лежащих на полках. В то же время, если бы тут прозвучал взрыв, то пламя, несомненно, уничтожило бы большую часть вещей, и сажа бы лежала на всех предметах.
   - Звуковая волна чудовищной силы, - со знанием дела сказал Сэл. Его словам поверили сразу, все-таки он отучился почти четыре года в Магической Академии, и если бы не его буйный нрав, любовь к прекрасному полу, выпивке и ярко выраженная нелюбовь к учебе, то сейчас бы он был полноценным магом на службе его Величества.
   - А кто эту волну создал? - спросил Калин. - Маг?
   Сэл потел подбородок.
   - Нет, если бы эту звуковую волну вызвали заклятием, то сам маг пострадал бы в первую очередь. Уж очень мало помещение. Значит, артефакт! Ищите, ребята, если найдем его, то будем жить безбедно с полгодика.
   Но ничего похожего на предмет, что мог быть артефактом, им на глаза не попадалось. Сэл еще раз внимательно рассмотрел месторасположения скелетов и вдруг, шагнув к одному из них, присел рядом и осторожно развернул полусгнившую перчатку. Внутри нее оказалась камея, выполненная из берилла.
   - Ничего себе, - присвистнул Сэл. - Не ожидал. Я даже не представляю, сколько стоит такой артефакт. В любом случае мы разбогатеем!
   - Если нас не убьют, - хмуро возразил Калин.
   - Не убьют, не каркай, - гаркнул Барг, не сводящий глаз с амулета. И вдруг они все одновременно почувствовали приближение магов или кого-то, обладающего магическими способностями.
   - Охранка! Уходим! - заорали они все одновременно. Вот теперь настал черед магических способностей Зета. Он умел строить порталы, вернее один портал в комнату, что они снимали, но попасть в эту комнату он мог из любой точки пространства. Зет открыл портал, Калин, Сэл и Барг, не глядя, забрасывали в него все, что попадало под руку. Без жалости давили ногами фаланги пальцев, ребра грудных клеток, ломали шеи, сдирая перстни и кольца, медальоны и золотые цепи, пояса, инкрустированные золотом и драгоценностями. Оружия не было. В храм с оружием входить было запрещено. У женщины из волос выдрали диадему и золотую сетку, удерживающую волосы. Они поздно вспомнили о еще двух комнатах, но времени обыскивать их, не было. Сэл заметил раскрытую книгу с пустыми страницами. Очевидно, в нее вписывались все совершаемые акты. Чернила почти выцвели, и ценности эта книга не представляла, и все же, по какому-то наитию, Сэл схватил эту книгу и бросил в портал. Потом они все один за другим прыгнули вслед за вожаком.
  
   Глава 2
  
   Они лежали на полу, пытаясь отдышаться. Калин, хоть и мог создавать портал, по своей неопытности, а может из-за недостатка сил делал переход по порталу слишком долгим. Им часто казалось, что еще чуть, чуть и они погибнут от удушья, но выбора не было. Такие способности, что были у Калина, встречались настолько редко, что Сэл о них никогда и не слышал. И еще это означало, что среди его предков были Темные. Калин тоже это понимал и втайне гордился своей такой необычной родословной. Как бы то ни было, отдышавшись, похитители стали рассматривать свой улов. Каждая вещь приводила их в восторг. Да, такого богатства им еще ни разу не попадалось. Все, что можно было разделить: мужские перстни, цепи, пряжки на плащи и ремни - все было честно разделено, это была законная добыча каждого. Все остальное, решено было продать, и деньги так же поделить. Несколько предметов: диадему, три кольца с пальцев женщины, ее медальон и, само собой разумеется, амулет, оставили в магическом хранилище, туда же положили часть денег, которую они оставляли с каждого разграбления для подготовки следующего.
   - Об артефакте никому ни слова! - еще раз напомнил Сэл. Я тут похожу, поспрашиваю осторожно. Иначе нам точно головы за него поотрывают.
   - Сэл покажи его еще раз, а то в храме я только одним глазком на него успел глянуть, - попросил Барг, и Сэл нехотя снова достал камею. Теперь при свете дня стало заметно, что оно выполнено не из целого камня, а из нескольких совершенно разных, но очень подходящих по цвету, многократно усиливающих мощь друг друга, спаянных магически, кристаллов. Кроме берилла, который был основным камнем, Сэл разглядел еще опал необычного светло-дымчатого цвета, кусочек застывшей смолы, которую каким-то невероятным образом смешали с чуть зеленоватым порошком, приглушив солнечно-желтый цвет. Была еще парочка минералов, которые Сэл не смог узнать, как ни старался. Обо всем этом он не сказал ни слова, посчитав, что говорить о таких подробностях - это, значит, подписать себе смертный приговор, поскольку он один из всех четверых понял, где можно было добыть такой амулет. Именно добыть, поскольку делать такие артефакты на Земле, уже давно не мог никто. Рисунок на камее тоже был странным. Что-то похожее на музыкальный инструмент, вроде трубы, только как-то странно скрученной. Вокруг какие-то узоры. Сэлу стало понятно, что труба означает резкий звук, который как раз и стал гибелью для нескольких людей. Было непонятно: тот, кто задействовал этот амулет, был самоубийцей, или все произошло случайно, но Сэл не стал ломать голову над этим вопросом, все равно ответа на него не было.
   К торговцу отправились Сэл с Баргом. Лучше Барга никто не мог торговаться, с ним Сэл чувствовал себя намного увереннее. Главное нужно было знать какой товар, какому торговцу нести. Старинные книги в одну лавку, подсвечники, серебряные чаши в другую. Золотую сетку для волос и золотые заколку, украшенные камнями - в третью. Их хорошо знали и были им рады. Сэла уважали, к нему в команду попасть хотели многие. Он был везуч и удачлив. Вот и теперь, денег они получили даже больше, чем ожидали, вернувшись в комнату, где их ждали Калин и Зета, честно поделили на четверых. Когда закрывали магический схрон, Барг опасливо сказал, поглядывая на Зета:
   - Ты точно уверен, что маги, шедшие за нами, не смогут определить, куда вел портал, построенный тобою.
   - Если бы среди них был маг уровнем не ниже магистра и он прибыл на месте построения портала в течении часа, то тогда бы он смог выйти на нас. Но таких магов по таким пустяковым делам не посылают, к тому, же уже прошло больше часа, значит, след остыл и никакой даже самый-самый сильный архимаг уже ничего сделать не сможет.
   Слова Зета всех успокоили, и они дружно разошлись по своим делам.
  
   Глава 3
  
   Сэл быстро не оглядываясь, шел по улице. Открыл дверь какого-то дома, спокойно зашел внутрь. Если бы с этой минуты кто-то мог проследить за его перемещениями, то он бы сильно удивился, обнаружив, что маршрут Сэла проходит по крышам, черным ходам, квартирам сквозь которые можно было попасть из одного подъезда в другой и еще многим-многим другим уловкам, к которым ему приходилось прибегать, чтобы скрыть конечный пункт своего движения. И вот, наконец, небольшой домик, обнесенный новым высоким забором. Не открывая калитки, он с разбегу перемахнул через забор, снова помянув добрым словом Магическую Академию, давшую ему такую хорошую физическую подготовку. Внимательно осмотрел замок входной двери и успокоено вздохнул: Даня из дома не выходила. От его неугомонной младшей сестрички можно было ждать, что угодно. Вот и сейчас она ему, несомненно, устроила "сюрприз", поскольку в доме была полнейшая тишина. Сэл стал красться вдоль стены. Имидж непобедимого старшего брата, почти мага, было необходимо подтверждать ежедневно, иначе эта мелкая зараза уже давно бы села ему на голову. Сэл осторожно заглянул в комнату Даниры или Даньки, как он ее называл, но там тоже никого не оказалось.
  - Данечка, - ласково позвал Сэл, еще плотнее прижимаясь спиной к стене и готовясь к схватке, - Данечка, - снова позвал он, - посмотри, что я тебе принес. Конфеты, пирожки с мясом, выходи, котенок.
   И котенок вышел. Откуда-то сверху на Сэла метнулась черная молния, и они покатились по полу, стараясь, придавить друг друга к земле. Как всегда Сэл оказался сильнее. Он, довольный победой, поднялся первым и пошел на кухню доставать из сумки лакомства, что принес сестренке. Черная пантера затрусила вслед за ним, жадно принюхиваясь к ароматам. Запрыгнув на стул, Даня стала аккуратно есть пирожки, зажимая их в лапе когтями, словно пальцами. А вот пить приходилось, лакая из тарелки, из кружки ей пить, было очень неудобно.
   - Ох, Данечка какой сегодня удачный был день! - начал рассказывать Сэл своей сестренке. Представляешь, мы нашли храм полный ценных вещей, теперь можно полгода жить спокойно, ни о чем не беспокоясь.
   Даня одобрительно рыкнула, Сэл погладил ее по голове.
   ... Даня, Данира, младшая сестренка Сэла и была единственной причиной, по которой ему пришлось оставить Академию, хотя всем знакомым, он рассказывал выдуманную историю о своем отчислении за плохое поведение. Даня было оборотнем метаморфом, но об этом никто не знал, пока в тринадцать лет, во время пережитого стресса и ужаса из-за гибели родителей у нее случился непреднамеренный, неожиданный, слишком ранний оборот. Рядом не было никого, кто бы мог помочь ей, спасти ее. Она обернулась пантерой, а обратный оборот, который было необходимо совершить немедленно, она не сделала. В тот момент это было невозможно, потому что она убегала от убийц, а потом пряталась в лесу, где Сэл и нашел ее, срочно вернувшись из Академии, едва узнав о несчастье, постигшим его семью. Даня была исхудавшая, испуганная до безумия, а главное, теперь она подлежала уничтожению, по закону об оборотнях, не принявших после оборота человеческую ипостась.
  
   Глава 4
  
   Вот с того самого времени Сэл должен был прятать свою сестру, которую все считали погибшей в том страшном пожаре, когда сгорел их дом, их родители и их средний брат. Сначала Данира не могла рассказать, что случилось тогда в их доме, но со временем, научившись зажимать в когтях ручку и приловчившись писать, она, в течении многих-многих дней, подробно описала все, что запомнила и поняла. Эти драгоценные записи были единственным свидетельством того, что три смерти самых близких для Сэла людей не были случайными. Даня описала все: и как она легла спать, и как проснулась от громких голосов, и как в ее комнату вбежала мама, и крикнув страшным голосом: "Беги!", удерживала двери, пока Данира открывала окно и выпрыгивала наружу. Описала, как она бежала, а потом, когда ее спину опалило огнем от взрыва, обернулась в пантеру прямо на бегу и огромными скачками домчалась до леса. А еще она написала, что сначала она начала превращаться в какое-то другое животное, поскольку у нее стало вытягиваться лицо, превращаясь в клюв. Собственно по этому описанию, Сэл и понял, что его сестра не простой оборотень с единственной животной ипостасью, а она метаморф, то есть оборотень умеющий принимать любые облики по своему желанию. Эти способности были, конечно, не самыми лучшими для молодой девушки, но выбирать не приходилось. Способности у некоторых детей проявлялись внезапно, никто не мог заранее предсказать, какой ребенок родится одаренным, тем более не могли предсказать какими способностями он будет обладать.
   Началось все чуть более двухсот лет назад, когда старые захоронения древних магов, находившиеся на проклятой земле, были кем-то потревожены. Эхо чудовищных взрывов слышали все живущие в приграничной зоне, а потом у людей стали рождаться дети с аномальными способностями. Растет, растет обычный ребенок и вдруг в пятнадцать лет, откуда ни возьмись у него появляется необычный дар: кто мог поджигать предметы одним только взглядом, кто мог замораживать воду, кто мог передвигать предметы. Произошло множество несчастных случаев, виновными в которых были эти подростки не умеющие контролировать свои силы. Сначала храмовики убивали таких детей, считая их порождением Тьмы, но детей рождалось все больше и больше, часто родители прятали их, желая спасти от смерти, потом появились и наставники, помогающие таким детям освоить, взять под контроль свои силы. Тогда храмовники стали пытаться связать эти силы, забрать их, но поскольку этот ритуал сопровождался нечеловеческой болью того, кого лишали силы, то это вызывало яростное сопротивление. К тому же, произошло несколько несчастных случаев, когда силы, лишаемого, оказывались больше силы тех, кто проводил ритуал. Несколько смертей положило конец и этой практике. И вот тогда стали создаваться учебные заведения. Низшие магические школы и Высшие магические Академии, где одаренных детей стали учить управлять своими способностями. В школу брали всех, у кого была искра таланта. А вот в Академию поступали только те, у кого дар был очень сильный. Этим решением государство убило сразу нескольких зайцев. По окончании учебы оно получало необычных служащих и воинов, стоящих на охране его интересов, поскольку они были вынуждены отрабатывать долг за учебу. Второе: самые опасные способности теперь были под контролем, и в случае чего их носитель мог быть по-тихому уничтожен. Было сведено на нет количество несчастных случаев произошедших по вине одаренных детей.
   Разумеется, всегда находились те, кто не хотел подчиняться законам по тем, или иным причинам. Вот для их поимки и наказания, и был создан карательный орган "Несущие Свет". В это братство набирали магов для отслеживания преступников, пользующихся своими способностями, чтобы творить зло.
   За те двести лет, что прошли с момента вскрытия первых захоронений, страх перед ними немного утих и тут же поползли слухи, что вокруг уничтоженных могильников можно найти много чего интересного. В первую очередь оружие, которое за сотни лет ничуть не поржавело и не потеряло своих уникальных свойств. Находили много личных вещей, безжалостно снимая их со скелетов, находили магические артефакты, дошедшие из далекой древности пусть и полностью разряженными, зато вполне работоспособными. И потянулись охотники за такой желанной добычей. Многим везло, слишком многим, чтобы этот бизнес стал вполне законным и прибыльным. Отец Сэла и Даниры. как раз и сколотил небольшое состояние на продаже найденных вещей. Эти деньги дали возможность Сэлу продолжить учебу в Академии после окончания низшей школы. Его средний брат собирался пойти по его стопам и все лето перед гибелью, помогал отцу в поисках. У него был очень сильный дар помогающий улавливать любой магический фон на любом расстоянии, ему уже прочили карьеру в Светлом братстве. Но его убили так, же как отца и мать. Сэл уже три года ломал голову, пытаясь узнать, кому это могло понадобиться.
   Данира лапой тронула руку брата.
   - Ты хочешь погулять? - без слов понял он и жест, и взгляд сестренки. - Сейчас стемнеет, и я выпущу тебя побегать.
   Данира шумно вздохнула, ей, было, очень тяжело находится запертой в маленьком домике. Не хватало свободы, не хватало движения. За три года, что она находилась в теле животного, у нее несколько раз были нервные срывы и истерики, а однажды дошло до того, что она сама пошла навстречу служителям закона, хорошо понимая, что сейчас ее схватят и убьют. Сэл до сих пор с ужасом вспоминал полный обреченности взгляд сестренки, каким она смотрела на него в ответ на его просьбы не делать этого и вернуться в дом. Он тогда пообещал ей, поклялся самым святым, что вернет ей человеческий облик, чего бы ему это ни стоило, жаль, что он понятия не имел, как это сделать. Людей умеющих оборачиваться встречалось не так уж много. Этот дар почему-то очень редко проявлялся. И вот надо же, именно его сестре "повезло". Но он все равно упорно убеждал ее, что скоро все изменится, надо только подождать, а пока... А пока он требовал от Даниры, чтобы она вела себя, как человек, и жестко подавлял любые звериные повадки, что все чаще и чаще стали в ней проявляться. Он заставлял ее прибираться в доме, раскладывать по местам вещи, мыть полы, вести домашнее хозяйство, а главное писать и читать. Он приносил ей книги, задавал домашние задания, ругал, если было неаккуратно написано, или были ошибки. Он не позволял ей терять человеческий облик, пусть даже в теле зверя. Иногда он в закрытой нанятой повозке вывозил ее в дальний лес, чтобы она могла вволю набегаться, но он категорически запрещал ей ловить животных, тем более есть их, боясь, что попробовав свежую теплую кровь, ощутив, как ее зубы рвут трепыхающуюся плоть, Данира уже и сама больше не захочет стать человеком.
  
   Глава 5
  
  
   Несколько недель все было спокойно, а потом, случилось сразу несколько событий, заставивших Сэла заняться продаже того редкого артефакта, что попал к ним в руки. Сначала Зета предложил купить парочку одноразовых амулетов мгновенного переноса.
   Эти амулеты были для них очень необходимы, так что пришлось расстаться с частью общих денег. Потом Калин потребовал свою долю, поскольку нашел, мага, который согласился попытаться снять с него проклятие, так страшно изуродовавшее его внешность. Наконец, и сам Сэл услышал, что в столице объявился цирк, артисты которого были оборотнями, и он сразу же захотел поговорить с ними, быть может они что-то посоветуют, а Барг... а Баргу всегда не хватало денег, поэтому он сразу же поддержал идею продажи артефакта.
   В этот раз Сэл с Баргом отправились в ближайший крупный город, в котором у Сэла были знакомые покупатели, которые не занимались мелочевкой. Сэл торопился. Он очень переживал за Даню. Еды он ей оставил с запасом, взял с нее клятвенное письменное обещание, что она будет гулять только ночью и не сунется дальше забора, и все же беспокойство не отпускало его.
   Сэл знал, что камея произведет должное впечатление, но чтобы такое!
   - Где вы ее добыли? - голос торговца дрогнул, хотя этого ни в коем не должно было произойти, если он пытался снизить цену, заставляя клиентов думать, что их товар ничего не стоит. Это дрожание голоса стоило ему пятнадцати процентов, которые тут же накинул Барг, против заранее обговоренной цены, что они хотели с Сэлом назначить. Но получив желаемые деньги, они все равно почувствовали себя одураченными, поскольку торговец выплатил им требуемую сумму, даже не попытавшись ее снизить.
   - Вот мы олухи! - буйствовал Барг. - Надо было еще больше сумму называть!
   Но что сделано, то сделано, амулет они бы все равно не смогли забрать назад, поэтому, сделав необходимые покупки, они отправились назад. Поделили деньги, и каждый распорядился своей долей, по собственному усмотрению.
   - Через два дня едем в столицу, - сказал Сэл сестре, когда вернулся из поездки. Найму фургон, думаю, за месяц мы успеем туда и обратно.
   Данира стала радостно с кошачьей грациозностью скакать по комнатам. Сэл смеялся, наблюдая за сестрой, и снова надежда вернуть ей человеческий облик, поселилась в его душе. Вот только в столицу они не поехали ни через день, ни через два, ни через неделю, ни через месяц. Этой же ночью Данира разбудила Сэла, тронув его лапой по лицу.
   - Что? Что случилось?! - он мгновенно вскочил с кровати, и тут же услышал, как кто-то пытается осторожно перелезть через забор, что окружал их дом. - Быстро в подвал, - шепотом приказал Сэл сестренке. Она мгновенно подчинилась, тенью скользнув в погреб. Сэл быстро похватал все ценные вещи, что всегда лежали наготове, и спустился вниз за сестрой, прикрыв за собой крышку люка. В погребе был прорыт подземный ход, ведущий в заброшенный колодец, находящийся на соседней улице, оттуда и до леса было недалеко. Однако Сэл не собирался бежать в лес. Выбравшись из колодца, он открыл одноразовый портал и шагнул в него вместе с Данирой.
   Их выбросило на пустыре недалеко от какого-то села. Сэл здесь никогда не был, но интуиция подсказала ему правильное направление, в котором они с сестрой и побежали.
   В первую очередь надо было покинуть деревню, поскольку со всех сторон раздавался собачий лай, очевидно, псы учуяли запах пантеры, и свирепели от злости, исходя предупреждающим гавканьем.
   К счастью, лес был совсем близко. Вступив под кроны деревьев, Сэл немного перевел дух и смог немного осмыслить происшедшее. Он так и не увидел ни того кто пытался пробраться в их дом и был ли это один человек или несколько, вот только вопроса, что нападавшим было от него нужно, у Сэла не возникало. Во всем виновата та проданная камея, в этом он не сомневался. Но как они узнали где он живет? Никто из его команды этого не знал, встречались они всегда или в таверне, или в другом заранее обговоренном месте, от этих мыслей у него сразу же зародилась надежда: может это были обычные грабители? Увидели дом с забором и решили, что здесь есть чем поживиться?
   Однако Сэл отмел свое предположение, лучше ожидать худшего, надеясь на лучшее, чем, проявить беспечность и подвергнуть опасности себя и сестру.
   - Ну вот ты не в четырех стенах, - излишне бодрым голосом обратился он к сестре, которая все это время не отрываясь следила за выражением его лица, пытаясь отгадать, о чем думает брат. - Теперь ты можешь побегать вволю, пока мы будем искать дорогу до ближайшего города, - пантера несколько раз кивнула и весело бросилась в ближайшие заросли. Сэл с тяжелым сердцем направился вслед за ней, мысленно ругая себя, на чем свет стоит, что не удосужился спросить у Зета, что это за одноразовые порталы и куда они ведут. Они купили четыре амулета, каждый, не глядя, взял себе один, и вот теперь Сэлу приходилось гадать ведут ли все порталы в одно и то же место, или в разные. Судя по всему, второе, поскольку никто из его команды до сих пор не прибыл, или... Сэлу очень не хотелось думать о плохом, но и полностью откидывать предположение, что Барга, Зета и Калина схватили раньше, чем они воспользовались амулетами, было тоже нельзя.
   Три дня они бродили по лесу, вернее Сэл брел за Данирой, которая уверенно вела его через лес с помощью великолепного нюха. Потом они вышли к небольшому городку, там Сэл нанял крытую повозку и они поехали в сторону столицы. Сэл правильно рассудил: легче всего укрыться в большом городе, к тому же мысль поговорить с оборотнями из цирка не покидала его ни на минуту.
  
  
   Глава 6
  
  
   - Он сбежал?! - в ярости спрашивал герцог Дейран у старшего группы, что должна была доставить ему пленника. - Как такое могло случиться?
   - У него был одноразовый портал, а мага с нами не было, и мы не смогли отследить, куда этот портал его вывел.
   Герцог с минуту вглядывался в бледного наемника, у которого от страха на лбу выступили капельки холодного пота.
   - Хорошо, - жестко произнес он, - тащите в камеру тех двоих, которых вы смогли схватить, я подойду позже.
   Герцог с ненавистью смотрел на дрожащих пленников, в его глазах не было ни капли жалости. Он ненавидел преступников всей своей душой, ненавидел предателей изменников, лжецов, трусов, и поэтому можно было смело сказать, что он ненавидел большую часть человечества.
   Герцогу не нужны были жизни этих никчемных трясущихся существ, ему нужно было знать только одно: где они взяли этот артефакт, но, к сожалению, на этот простой вопрос пленники ответить и не могли.
   - Мы не знаем, в один голос твердили они. Мы можем показать дорогу, но только от того места, где мы вышли из портала. Но мы не можем сказать через какие порталы и в каких городах нас проводили. Дорогу знает только Сэл. Он нашел кладбище и церковь и не хотел, чтобы кто-то кроме него знал туда дорогу.
   Герцог не верил им, не верил их слезам и уверениям, поверил только, когда им не развязали язык даже раскаленные клещи палача.
   - Где найти вашего Сэла, - спрашивал он в сотый раз у полубесчувственных мужчин. Они не знали. Герцог выспрашивал любые сведения, какие им были известны о главаре, и тут один из них неожиданно припомнил, что Сэл собирался в столицу и вроде бы хотел посетить цирк, в котором выступали оборотни. - Зачем ему этот цирк? - с бешенством спрашивал Дейран, но ответа на вопрос он так и не получил. Но это была хоть какая-то зацепка.
   Его поместье располагалось совсем недалеко от столицы, и через несколько часов небольшой отряд двинулся в Крадер, в столицу Аррарии. За цирком установили непрерывное наблюдение и вот удача. Прошло чуть больше недели и в один из вечеров, мужчина по описанию похожий на Сэла, осторожно проник за кулисы цирка. Наблюдатель слышал, как он просил провести его к хозяину цирка, утверждая, что это очень важно. Примерно, через полчаса мужчина вышел и быстрым шагом направился вниз по улице, тут его нагнала карета, на которую он сначала не обратил внимания, а потом трое сильных мужчин схватили его и попытались затолкать внутрь. Сэл сопротивлялся, ему разбили голову и поранили руку, потом все же затащили в карету, и она быстро покатилась прочь.
  
  
   Глава 7
  
  
   Данира не находила себе места от беспокойства. Уже стемнело, а Сэл все не возвращался, а ведь он обещал только договориться с хозяином цирка о встрече и сразу прийти домой. Она раздраженно тихонько рыкнула, назвать домом эту лачугу с дырявой крышей и без окон язык не поворачивался. Но это было единственное жилье, что им удалось быстро найти и за такую небольшую плату. К тому же перед домом был небольшой дворик, в котором они смогли примостить повозку, в которой они доехали до столицы. Лошадь, к частью, у них купили сразу же, теперь хоть не надо было тратить время и деньги, чтобы кормить ее прокормить.
   Сэл все не возвращался и не возвращался. Наступила глубокая ночь и Данира поняла, что с братом что-то случилось. Осторожно она открыла дверь и вышмыгнула наружу. Она сразу почувствовала его след, по нему добралась до цирка, по нему нашла место, где на камнях была пролита кровь брата. Если бы она могла, то взвыла бы во весь голос, как делают волки, но она смогла лишь тихо мяукнуть в полном отчаянии и страхе.
   Она еще раз обнюхала место, где с Сэлом что-то случилось, и вдруг почувствовала, что запах его крови уводит ее вдаль. Она сначала не поняла, как она это смогла услышать и вдруг Данира догадалась, кровь брата попала на колеса кареты или повозки, в которой его увезли и теперь она по запаху сможет проследить за похитителями.
   И она побежала по улицам, побежала, что было силы, поскольку ночь уже скоро заканчивалась, и ей нужно было найти укрытие.
   Данире повезло, след вывел ее из города, и она, прячась за кустами и деревьями, могла бежать по следу брата. Данира бежала и бежала, выбиваясь из сил, страдая от голода и жажды, на второй день показался мрачный, огромный замок, сомнений не было, Сэла привезли, именно, сюда.
   Данира пробежала вдоль стены, что кольцом огораживала замок, найдя подходящее место, она с трудом взобралась на стену и немного огляделась.
   Замок внушал страх и своими размерами и своим мрачным величием, она с тоской втянула носом воздух, не решаясь спрыгнуть вниз. Но выбора у нее не было. Сэл был в замке, значит, и она должна быть рядом с ним.
   Сначала Данира хотела дождаться темноты и только тогда пробираться к замку, но тут ее остановила мысль, что возможно ночью выпускают сторожевых псов. С собаками она точно встречаться не хотела, поэтому отбросив все свои сомнения, пантера спрыгнула на землю и, как можно сильнее прижимаясь к земле, быстро побежала к зданию. Найдя открытое окно, Данира ловко забралась в него и тут запах еды, чуть не свалил ее с ног. Она не ела уже третьи сутки, от голода живот невыносимо сводило, но она, с трудом преодолев соблазн, чтобы разыскать кухню и что-нибудь украсть, стала осторожно красться по коридорам в поисках запаха брата. Он встретился ей достаточно быстро, одно было плохо: запах вел в подвал.
    В подвалах замка было настолько темно, что Данира двигалась по лестнице и коридорам, почти не скрываясь. Стражники всего дважды встретись ей и оба раза она благополучно пережила встречи, забившись в темный угол. Сэл часто говорил ей, что в темноте ее выдают глаза, светившиеся ярким желтым светом. Данира никогда теперь об этом не забывала и, притаившись в очередной раз, в первую очередь прикрывала глаза, оставляя крохотные щелочки.
  Добравшись до нижнего этажа, Данира замерла в страхе и нерешительности. Все ее животные инстинкты в ужасе кричали: "Остановись! Убегай отсюда. Здесь смерть!". Но она только нервно дернула хвостом и осторожной, мягкой поступью пошла вперед к открытой двери одной из камер, из которой были слышны голоса.
  Данира заглянула внутрь осматриваясь, и увидела настолько жуткую картину, что едва не бросилась прочь без оглядки, но в эту минуту стон, тягостный страшный стон Сэла от невыносимой боли остановил ее.
   Он висел над раскаленной решеткой, подвешенный за руки. Веревку периодически отпускали, и тогда он подошвами ног был вынужден прикасаться к решетке.
   Пожалуйста, перестаньте, - умолял Сэл. - Я все скажу, что знаю, только перестаньте.
   - Я и не сомневаюсь, что скажешь, - раздался откуда-то из темного угла злой, холодный голос, - я лишь хочу быть уверенным, чтобы ты ничего "случайно" не забыл.
   Сэла отвязали, и он повалился на пол, поскольку не мог стоять на обожженных ступнях.
   - Как ты узнал о камее? - холодно и приступил к допросу мужчина со злым голосом. По телу Даниры пробежала легкая волна и шерсть на загривке встала дыбом. Он всей душой возненавидела обладателя этого противного голоса и готовилась вцепиться ему в горло.
   - Я о камее не подозревал, - начал рассказывать Сэл, но ему не дали продолжить, очевидно, его ответ не устроил палача и он дал знак продолжить пытку. Этого Данира вынести не смогла. Как черная молния она влетела в камеру и прижалась к брату, приготовившись защищать его от врагов, даже ценой жизни. Лязгнули вынимаемые из ножен мечи, и тут Сэл дико закричал:
   - Не убивайте ее! Это моя младшая сестра, она никакого вреда никому не сделает!
   В камере повисла тишина, потом медленно потекли минуты, в течении которых, владелец замка решал судьбу пантеры.
   - Прикажи ей, чтобы она приняла человеческий облик, - наконец, нехотя сказал он.
   - Она не может, - чуть не плача, объяснил Сэл. - Три года назад она обернулась в первый раз и рядом не было никого, чтобы объяснить ей, как снова вернуть свой облик. Она уже три года пантера. Я надеялся, что может оборотни в цирке подскажут как ей помочь.
   Герцог (а это был именно герцог Дейран), что-то приказал одному из слуг, и скоро перед пантерой шлепнулся большой кусок сырого мяса.
   - Не надо ей давать мяса! - снова закричал Сэл. - Ей нельзя пробовать сырое мясо! А то вдруг... - Сэл не закончил фразу, но Дейран и так понял, о чем идет речь.
   - Что же в таком случае она ест? - несколько насмешливо, спросил он.
   - Суп, иногда пирожки, - при этих словах Данира облизнулась и в животе у нее явственно забурчало.
   - Суп? - уже не зло, а даже как-то весело переспросил герцог. - Теперь понятно, почему у нее все кости выпирают и она больше похожа на скелет, обтянутый меховой шкурой.
   Данира злобно зыркнула на него желтыми глазами, но от других выражений недовольства, благоразумно воздержалась. Герцог еще немного понаблюдал за большой кошкой, а потом приказал надеть на нее ошейник. Данире очень не понравилось это приказание, но она безропотно вытянула шею, когда не ней застегивали кожаный ремень и острыми шипами.
   - Прикажи ей идти за мной, - обратился герцог к Сэлу.
   - Вы сами можете ей это сказать, - угрюмо ответил пленник. - Данира понимает человеческую речь, хорошо умеет читать и писать, и кушает за столом, причем очень аккуратно, - с какими-то мстительными нотками в голосе, добавил Сэл.
   Герцог хмыкнул в ответ, уже с интересом поглядывая на свое новое приобретение, а потом покинул подвал, предварительно, галантным жестом предложив Данире следовать за ним. Он отвел ее на кухню и там в окружении ошарашенной кухарки и ее помощников, Данира продемонстрировала, как она умеет кушать за столом, удерживая в когтях ломтик хлеба и зачерпывая ложкой бульон из тарелки, она старалась изо всех сил, чтобы не ударить в грязь лицом. Ела степенно и осторожно, хотя живот все также продолжал предательски урчать.
   После обеда герцог приказал привезти ее к нему в кабинет, почти издевательски указав на кресло для гостей. Данира без возражений заняла указанное место и внимательно стала смотреть на Дейрана, ожидая его дальнейших слов. Герцог молчал, но как потом оказалось, он лишь ожидал, пока приведут Сэла. Когда брат вошел, Данира радостно дернулась в его сторону, но не посмела покинуть кресло, в котором сидела.
   - Ты поведешь отряд, тем маршрутом, каким добирался до кладбища, - голосом не терпящим возражений, сказал Дейран. - Твоя сестра останется в замке, в качестве заложницы, - Сэл покорно кивнул, по-другому просто и не могло быть. - Отправляетесь завтра утром.
  
  
   Глава 8
  
  
   На другой день Сэл уехал с отрядом. Перед отбытием герцог позволил ему попрощаться с сестрой и Сэл несколько мгновений крепко прижимал к себе голову пантеры, тихо шепча ей в ухо:
   - Ничего не бойся. Все будет хорошо. Я вернусь. Обещаю.
   Данира кивала головой и несколько слезинок выкатились из ее глаз и покатились по черной мохнатой мордочке. Потом Сэл уехал. Данира долго смотрела вслед исчезающим всадникам, на душе у нее было тяжко.
   - Данира, - позвал ее женский голос, и пантера с удивлением заметила незнакомую даму, примерно, лет тридцати. До этого момента она ее в замке не встречала. - Пойдем со мной, я покажу тебе твою комнату.
   Данира поразилась ее словам. Эту ночь она провела в какой-то крошечной кладовке под лестницей и была уверена, что теперь ей постоянно придется в ней находиться. Однако женщина повела ее по лестнице на самый последний этаж замка, где находились комнаты для прислуги, и, толкнув одну из дверей, показала миленькую, чистенькую светлую комнату. - Это твоя комната, - продолжила дама. - Я буду помогать тебе освоиться в этом замке, зовут меня Аннела Грейс.
   Данира понятливо кивнула и с досадой подумала о том, что в комнате нет писчих принадлежностей, чтобы написать этой даме, как она благодарна за заботу. Но Данира ошиблась. Еще через день Аннела повела Даниру вниз, где в одной из комнат первого этажа ее ожидал настоящий учитель, и для нее началась новая жизнь.
   Правда, сначала все шло не совсем гладко. Учитель, что занимался с ней на первом уроке географией, говорил неуверенно, постоянно запинаясь и заикаясь. Данира хорошо понимала его. Даже ей показалось бы ненормальным рассказывать большой черной кошке о самых крупных городах страны, перечислять названия областей, названия рек и гор, и видеть перед собой звериную морду. К тому же учитель боялся ее, поскольку был белее мела, и старался не поворачиваться спиной. Данира заметила это, но совершенно не обиделась, хотя ей иногда и хотелось подшутить над ним, она делала над собой просто немыслимые усилия, чтобы периодически не обнажать острые зубы, веселясь над страхом этого человека. Мистер Ларс преподавал ей географию, историю и литературу, очень скоро он привык к ней и относился достаточно приветливо и лояльно, Данира платила ему тем же.
   Прошло уже больше недели, как Сэл уехал, Данира день и ночь ожидала его возвращения. Когда ей разрешали немного погулять и побегать, она взбиралась на верхушку самого высокого дерева, что росли около замка, и там лежа на ветке с тоской смотрела на дорогу, по которой ухал брат. Хоть ее в замке не обижали, но она была чужой для всех, и Данира это безошибочно чувствовала. После знакомства с герцогом в подвале, она ни разу не видела его, хотя знала, что он в замке. Об этом ей говорил его запах, на который она постоянно натыкалась во время своих прогулок. Она смогла бы точно сказать, где он бывал и что делал, даже не видя его. Вот он шел в конюшню, наверняка, чтобы поехать на верховую прогулку, вот он бродил по саду, стоял около водопада, сидел на скамейке, любуясь на пруд. И всегда в одиночестве. Это удивляло Даниру, безмерно. Почему он всегда один? Не любит людей? Его что-то тяготит? Она была от природы любопытна, к тому же тоска и скука, заставляли ее искать себе развлечения. Подобные мысли и подсказали ей, как удовлетворить свой интерес. Данира стала подслушивать разговоры слуг. О! Это был неиссякаемый источник невероятнейшей информации, которую она поглощала в огромных количествах. Главными поставщицами сплетен была кухарка со своей помощницей. Вот кто любил перемывать косточки хозяину. Правда, они обсуждали его, находясь вдвоем, поскольку доверяли только одна одной и твердо знали, что дальше их малочисленного кружка эти сведения не пойдут. Чаще всего это происходило, когда дамы занимались чисткой овощей, с упоением обсуждали новости, или, наоборот вспоминали какие-то события. Жаль, они не подозревали, что любопытная пантера, нашла укромненькое местечко в зарослях совсем рядом с окном кухни и частенько там полеживает, боясь пропустить хоть что-то. Каждое слово женщин было услышано, обдумано и запомнено, некой молодой особой. Эту "молодую особу" открытия ждали, чуть не каждый день.
   Во-первых, она с удивлением узнала, что угрюмый, мрачный и жестокий тиран-герцог, является лакомым кусочком, который мечтают заполучить себе в мужья самые родовитые и красивейшие молодые леди в королевстве.
   Данира услышав это, испытала настоящее потрясение. Сама бы она, добровольно, ни за что не хотела находиться рядом с ним, ни за какие коврижки. Герцог внушал ей ужас, и на прогулках она всегда внимательно следила, чтобы даже случайно не попасться ему на глаза. Обдумав, подслушанный разговор, Данира решила, что молодых леди привлекает титул и богатство герцога, а так же то положение, которое он занимает.
   Однако вскоре ее ждало еще большее открытие: оказывается, герцога считали очень красивым мужчиной! Этого Данира осознать не могла, как только ни старалась. Она даже решилась понаблюдать за ним, когда он, в очередной раз, вышел на прогулку. Данира следила за ним только ради того, чтобы убедиться, что ее глаза не обманывают, и во внешности мужчины ничего красивого нет. Так и случилось.
   ... Когда-то давно она один раз видела на ярмарке мальчика, чья красота поразила ее в самое сердце. Он был старше ее года на два. У него были золотистые вьющиеся волосы, голубые глаза с длинными ресницами и ангельская улыбка. К тому же он вел себя, как настоящий джентльмен учтиво и степенно. Данира же, бывшая от природы активным, везде и во все влезающим ребенком, находящим себе неприятности на ровном месте, только завистливо вздыхала, слушая восхищения взрослых этим юным молодым человеком. Однако вместо ненависти, он вызвал в ее сердце благоговение, став для нее эталоном красоты, с которым она всегда сравнивала всем мальчиков, встречающихся на ее пути. Так вот: герцог Дейран ему и в подметки не годился, поскольку был совсем не похож на этот эталон. Черные прямые волосы, плотно сжатые неулыбающиеся губы, упрямый подбородок, темные глаза, изредка полыхающие гневом... Бр-р-р-р!
   Несколько раз она была свидетельницей такого взгляда герцога, направленного на одного из провинившихся слуг, и это произвело на нее неизгладимое впечатление. Она и подумать не могла, что через какое-то время таким страшным взглядом герцог будет смотреть и на нее, а произошло это так.
  
   Глава 9
  
   ...Данире позволяли разгуливать, где ей только вздумается. Ошейник с острыми шипами еще впервые дни ей сменили на мягкий кожаный, украшенный камнями и рисунком, что вообще не причинял неудобства, никакого поводка ил цепи - полная свобода. И Данира ею пользовалась от души. Она облазила все окрестности замка, а потом принялась и за само здание. Частенько она гуляла по карнизу от одного окошка к другому. Тщательно прислушиваясь, и если окно было открыто, и в комнатах никого не было, то забиралась внутрь, с любопытством обследуя чужие владения. Может это было и некрасиво, но... не пойман, не вор. А Даниру ни разу не застукали за подобными занятиями, никто и не подозревал о таких ее преступных наклонностях. Она обследовала этаж за этажом, каждого крыла дворца, добравшись до той его части, которой почти не пользовались.
   И вот в один из дней она наткнулась на окно, что было заколочено досками. Стена здания, на которой находилось это злосчастное окно, было полностью увита плющом, и выходила в сад, заросший старыми деревьями. Данира и так, и этак пыталась отодрать хотя бы одну из досок, чтобы заглянуть внутрь. Наконец, гвозди не выдержали, и доски одна за другой упали наземь. Она заглянула в комнату, и поняла, что не напрасно потратила столько сил. Женский будуар, полный интереснейших вещей - вот что она увидела за стеклом.
   Ей настолько интересно было узнать чьи это комнаты, что спрыгнув вниз она прокралась в дом, потом молнией взбежала по ступенькам на третий этаж, где была расположена эта загадочная комната. И что же? Двери, ведущей в этот будуар, в коридоре не было. Просто гладкая стена до середины укрытая деревянными панелями, потемневшими от времени. Любопытство Даниры достигло таких пределов, что снова взобравшись к этому окну, она стала всем телом наваливаться на стекло, надеясь выдавить его. В этот момент ее не пугала даже возможность порезаться о стекла: охота пуще неволи!
   Расохшая рама не выдержала и Данира вместе со стеклом ввалилась в комнату. Встав на ноги, она тут же чихнула, воздух в комнате пах пылью, плесенью и чем-то застарелым, но Даниру подобные мелочи не испугали. В восторге от своей находки, она стала обследовать будуар. Посмотрела на себя в зеркало, перенюхала флакончики на туалетном столике, повалялась в кровати, посидела в кресле, а потом она обнаружила полку с книгами.
   До этого дня она читала только те книги, что приносил ей брат, или давали учителя, и в основном это была познавательная литература, а здесь...
   Едва Данира открыла первую страницу, как тут же пропала. Таких книг она не читала еще никогда. Женские любовные романы. Данира просто утонула в них. Остатки здравого смысла подсказали ей перетащить эти книги себе в комнату, поскольку здесь она не услышит, если ее начнут искать и звать. С томиком романа в зубах она сползла со стены и, прячась за кустами, потащила свое сокровище в комнату.
   Несколько дней все было хорошо и спокойно, вот только количество книг в ее комнате увеличивалось, и Данира не придумала ничего лучшего, как прятать их под кровать. А потом разразился скандал. Особенно дотошная горничная, обнаружила эти книги и тут же побежала рассказывать об этом Аннеле Грейс, а та, выполняя строгие указания герцога, доложила о странной находке ему лично, показав, найденные улики.
   На лице Дейрана отразилось сильнейшее изумление, когда он взглянул на названия книг: "Попранная добродетель", "Разбитое сердце" и, наконец, как апофеоз "Ночные грезы, или Искушение святой Эллазии Темным Властителем". Герцог с отвращением перебирал один томик за другим, не в силах поверить, что подобные книги находились в его замке.
   - Где ты их нашла? - коротко спросил он у Даниры. Она сидела перед ним с самым покаянным видом и изо всех сил жмурила глаза, чтобы только не встречаться с гневным взглядом Дейрана. - Где ты их нашла? - в голосе герцога зазвучала стать, и Данира судорожно вздохнув, спрыгнула со стула и направилась к двери, приглашая герцога следовать за собой.
   Она подвела его к стене и лапой указала на открытое окно. Дейран мгновенно заметил доски, валявшиеся в зарослях плюща, и коротко спросил:
   - Окно было заколочено этими досками? - Данира кивнула. Герцог задумчиво посмотрел на окно и сделал шаг в сторону здания, видимо, собираясь выяснить, в какую из комнат вело это окно, но Данира остановила его, знаками показав, что в эту комнату не было другого входа, кроме как, через окно.
   Дейран приказал одному из слуг забраться по стене, а сам, тем не менее, вошел в здание и поднялся на третий этаж, пытаясь понять, где находилась дверь, ведущая в эту таинственную комнату. Деревянные панели были совершенно одного цвета. Ткань над панелями то же, становилось понятно, что эту дверь замуровали давным-давно, несколько десятилетий назад.
   Данире было интересно, будет герцог вскрывать эту комнату или нет, но через минуту ее сомнения улетучились, Дейран вызвал рабочих, срывать панели.
   Дверь была замурована на совесть, пробить дырку в кладке удалось только через час. Слуга герцога первым забрался внутрь для осмотра комнаты, вскоре он выбрался назад и протянул Дейрану найденный ларец. Пантера досадливо рыкнула, этого ларца она в комнате не видела, скорее всего, он хранился в каком-нибудь тайнике. Герцог открыл шкатулку и стал читать документ, что лежал сверху. После первой же, прочитанной строчки Дейран замер и побледнел, как полотно. Данира от любопытства закружилась на месте. Это вывело герцога из ступора, и он приказал разобрать полностью кладку, установить двери и категорически запретил, кому бы то ни было заходить в комнату. Он оставил доверенного слугу следить за рабочими, которые не только должны были установить дверь, но и заложить окно.
   Герцог унес шкатулку к себе и до следующего дня не выходил из своих комнат. Это все Данира узнала от слуг, которые шепотом обсуждали происходящее. Еще через день Дейран приказал Данире записать все, что она делала и видела в той странной комнате. Она с готовностью подчинилась приказу, но тут Дейран жестоко обидел ее, повесив на шею амулет, заставляющий говорить и писать только правду. Она укоризненно посмотрела на него, но Дейран любезно сообщил ей, что сейчас ее жизнь висит на волоске и полностью зависит от того, что Данира успела увидеть и к чему прикоснуться. Он так на нее смотрел, что становилось понятно: свою угрозу он выполнит. Прочитав исписанные листки, Дейран насмешливо хмыкнул, но, тем не менее, оставил Даниру в покое.
   Как же ей было интересно узнать, что написано в тех свитках, которые хранились в шкатулке. Очевидно, в этой семье хранилось много "скелетов в шкафу". Она ни секунды не сомневалась, что эти документы имели непосредственное значение к истории семьи герцога.
   На другой день Дейран посадил Даниру напротив себя.
   - Я так понимаю, у тебя очень много свободного времени? Хочу спросить: ты собираешься прилагать хоть какие-то усилия, чтобы вернуться в человеческий облик? Видишь ли, у тебя остались считанные месяцы до того момента, как этот твой облик станет не обратимым, - голос герцога был холодным, а взгляд спокойным и суровым. Данира сжалась на кресле. Ей стало страшно, но поскольку Дейран ждал ответа, то она утвердительно кивнула, а потом растеряно взглянула не него, поскольку не представляла, что же ей надо делать. Дейран понял ее этот взгляд, потом виски, словно на что-то решаясь, а потом все таким же спокойным голосом продолжил. - Ты должна сконцентрироваться, полностью отрешившись от внешнего мира. Потом тебе надо вспомнить, какой-нибудь особенно яркий момент, когда ты была еще человеком. Ты должна представить, что это происходит не когда-то, а именно сейчас, это трудно, я понимаю, но другого пути нет. Я тебе немного помогу. Вот этот амулет, - с этими словами герцог повесил ей на шею изящную подвеску, - поможет тебе сделать воспоминания особенно яркими. Остальное зависит только твоего желания снова стать человеком.
   Дейран вышел из комнаты, оставив Даниру наедине с ее воспоминаниями.
  
  
   Глава 10
  
  
   Сначала ничего не получалось, поскольку первое, о чем вспомнила Данира, был момент, когда она в ужасе бежала к лесу, оставляя за собой маму, отца и брата. Воспоминания были настолько ярки и сильны, что слезы мгновенно полились из глаз, лишив ее возможности успокоиться и сконцентрироваться.
   Данира лапой вытерла морду, решительно загнав ненужные эмоции глубоко внутрь. Родителей не спасти, но она должна стать человеком, хотя бы для того, чтобы избавить от этой обузы своего брата.
   Она снова погрузилась в воспоминания, пытаясь из хаоса эмоций и впечатлений, выбрать самые радостные и добрые.
   ... Папа приехал с ярмарки, у нее в гостях, как раз, была подружка. Папа вытаскивает подарки и угощает сладостями не только ее, но и Ирму. Потом достает шаль для мамы. Данира хватает ее и накинув ее себе на плечи подбегает к зеркалу. Нежно бирюзовая ткань совсем не подходит под цвет глаз Даниры. У мамы голубые глаза, а вот у нее светло-карие. Данира недовольно смотрит на себя, с раздражение сдергивает шаль с плеч... и чуть не падает с кресла.
   Дейран успел подхватить ее, успел заглянуть ей в глаза, которые сменили цвет с желтых на светло-карие.
   - У тебя получится, - коротко сказал он. И Данира поверила ему. Теперь она часто сидела в каком-нибудь укромном уголке, пытаясь сконцентрироваться и вызвать яркие воспоминания детства. Ее испугало, насколько мало в ее памяти сохранилось таких воспоминаний, она поняла, что стояла на краю пропасти, пропасти невозврата к человеческому облику.
   Дейран, который так ей помог, куда-то уехал. Она не слышала ни суматохи сборов, не видела кареты у ворот, и все же проснувшись однажды утром, и выйдя из комнаты, Данира безошибочно поняла: герцога в замке нет. Ей никто, разумеется, об этом не говорил, но это было заметно по многим мелочам. Слуги не бегом спешили, выполнить приказы хозяина, а вольготно шествовали по своим делам, то тут, то там слышался женский смех, на кухне спокойно собралось небольшое женское общество, устроив себе чаепитие, что в другие дни было бы просто недопустимо.
   Не появился герцог и на второй день, и на третий, ей почему-то стало казаться, что герцог отправился туда, где находится ее. Она с нетерпением стала ждать возвращения Дейрана, надеясь, что вместе с ним вернется и Сэл.
   Удивительно, но Данира была права.
   ...Сэл вел людей герцога тем же самым маршрутом, что и сам добирался до этой церквушки. Добрались за три дня. Сэл думал, что на этот все будет закончено и герцог отпустит его с Данирой, но это оказалось не так.
   Около кургана разбили лагерь, потом прибыли рабочие и начали осторожно удалять землю, откапывая церковь. Сэл не понимал поступков герцога. Даже если тому захотелось помпезно войти через дверь, поскольку его Сиятельство погнушался окном, то эти тонны земли можно было быстро убрать с помощью магии. Однако герцог запретил это делать, он вообще запретил даже малейшее применение магии вблизи церкви, включая использование амулетов. Из-за этого работы затянулись, и Сэл сходил с ума от беспокойства за свою сестру. Он держался рядом с Калином и Зетом и только между собой они могли обсуждать поступки Дейрана. Они могли считать себя почти свободными, могли гулять по лагерю, в свободное от работы время, поскольку копали землю наравне со всеми. Зета первый узнал, почему так осторожно и медленно освобождают церковь.
   - Десятник сказал, чтобы возле входа копали самые опытные, - запыхавшись от быстрого бега, принес он новость Калину и Сэлу. - Еще он сказал, что герцог думает, что у входа в церковь стояла карета, а может быть, и не одна, возможно снаружи находилась и охрана, и его Сиятельство желает, чтобы все мертвецы были откопаны, как можно аккуратнее.
   - Ну, конечно! - хлопнул себя Сэл по лбу. - Внутри церкви находились далеко непростые люди. Поблизости ни таверны, ни гостиницы, не пешком же они сюда добирались. Все правильно. По количеству лошадей, по количеству охраны, по позам, в каких их, возможно, найдут, можно сделать столько выводов. Хотя... - он задумался, - а, что если холм обвалили позже? Например, тот, кто все организовал, обрушил землю, когда ни карет, ни охраны уже не было?
   - Тем более надо осторожно убрать землю. Если никого не будет, это тоже в какой-то мере что-то означает, - убежденно сказал Зета. - Я вот другого не понимаю: кладбище уже лет двести как заброшено, зачем герцогу ворошить события такой давности? Что ему в них?
   Однако Зета ошибался, это они потом поняли. Кладбище, действительно, было заброшено несколько столетий назад, но вот те события, что произошли внутри церкви, случились всего тридцать пять-сорок лет назад.
   ...Когда основная масса грунта была убрана, постепенно начинала вырисовываться картина того, что случилось. Правда, ни лошадей, ни карет, найдено не было, зато нашлись несколько скелетов, лохмотья на которых позволили угадать в них кучеров. Скелета было четыре, значит, карет было две. Нашлись останки и двух лакеев, что ехали позади кареты и открывали ее дверцы, помогая спуститься пассажирам. Сэл помнил, что внутри церкви был остов женщины. Украшения, богатое платье, говорили о ее высоком статусе. В соответствии с правилами приличия, при жизни ее обязательно должна была сопровождать компаньонка или горничная, но женских скелетов более обнаружено не было. Зато нашлись четыре мужских. В одном из них голова покоилась на значительном расстоянии от тела, у другого была разрублена грудная клетка, у третьего в шейных позвонках застряло ржавое лезвие без рукоятки, о причинах смерти последнего предстояло только догадываться, видимых следов от применения оружия не было.
   - Наемники, - сплюнул Калин, ткнув палкой в серебряную серьгу, что лежала рядом с черепом. - Это был отличительный знак гильдии. Она уже лет двадцать, как запрещена, теперь наемники так открыто не демонстрируют свою принадлежность к ней.
   - Что в результате мы имеем? - спросил Сэл друзей, когда им было разрешено отправиться на отдых. С выводами, сделанными руководством, их, разумеется, никто не знакомил, но что мешало им сделать свои собственные выводы.
   - Скорее всего, к церкви подъехало две кареты в сопровождении четырех наемников, возможно, кто-то из тех, что лежат в церкви был верхом, но этого выяснить уже невозможно. Потом те пятеро вошли внутрь, наемники и слуги остались ждать снаружи.
   - Я вот не понимаю, - подал голос Зета. - Почему всего четыре наемника? Судя по всему, те в церкви, осознавали угрожающую им опасность. Так почему не нанять двадцать человек?
   Сэл задумался.
   - А, что если, - неуверенно начал он, - обряд, или ритуал, который готовилась проводить та пятерка, был незаконным или угрожал, например, королевской власти? Они, возможно, хотели, чтобы их видело как можно меньше людей, тем более, друг с другом, поэтому так мало наемников. Такое предположение, тем более, похоже на правду, поскольку люди в церкви не выглядели стесненными в средствах, чтобы нанять себе хорошую охрану.
   - Но что все-таки случилось? - не унимался Зет.
   - Мне видится такая картина, - первым начал Калин, и поскольку он полжизни провел на улице, Сэл и Зет стали внимательно его слушать. - На шею одного из наемников накинули удавку. Я, думаю, это был тот, на котором не было рубленных ран. Второму наемнику метнули кинжал в горло, с двумя оставшимися вступили в бой, сразив их одновременно. Не знаю, сколько было нападавших, но думаю, достаточное количество, чтобы мгновенно убить всех, кто был снаружи. Те, что были внутри, не могли не услышать шума битвы. И здесь два варианта: либо это было массовое самоубийство с согласия всех участников ритуала, либо, кто-то один решил за всех.
   Сэл задумался, вспоминая расположение тел, что они тогда видели.
   - Что-то не сходится, ни с тем, ни с другим вариантом. Вот представьте: вы в замкнутом помещении, слышите звуки боя, понимаете, что вас поймали "на горячем". Что сделают сообщники в этом случае? - Сэл вопросительно посмотрел на Зету и Калина.
   - Будут готовиться к обороне? - предположил Зета.
   - Правильно! Будут готовиться к обороне или к смерти. И в том и в другом случае, они не будут стоять посреди помещения, где их легко могут убить арбалетной стрелой. Они бы постарались найти укрытие, может быть, забаррикадировали бы дверь, но ничего этого мы не видели. Все пять человек лежали вокруг постамента, причем, ногами к алтарю. О чем это говорит? - Зета и Калин одновременно пожали плечами. - А это говорит о том, - нравоучительным тоном сказал Сэл, - что они не прекратили проводить ритуал, даже услышав шум боя! Спрашивается: почему? Что за ритуал они проводили, почему они хотели завершить его даже ценой жизни?
   - И что это за ритуал? - не удержался Зета от вопроса.
   - А я откуда знаю? А вообще мне кажется, что тот, у кого в руке была зажата камея, был среди этих пятерых шпионом. Мне кажется, что он использовал артефакт, и убил всех, в том числе и себя, только когда понял, что остановить ритуал никаким другим способом невозможно.
   - Интересно, кто же он такой? И кто все те люди? Жалко, что у нас тогда не было времени обыскать их, как следует. Ну, там, карманы, одежду. Наверняка мы могли бы что-нибудь выяснить о них! - с жаром заявил Зета, которого эта история захватила не на шутку.
   - На фига это нам было бы нужно? - оборвал его Калин. - Нас пытали из-за камеи, если бы мы знали еще что-то, нас точно бы прибили! С аристократами лучше не связываться, себе дороже выйдет. И вообще: меньше знаешь - лучше спишь! Мне вот интересно: какое дело герцогу Дейрану до этих людей, этой церкви и этой камеи? Это произошло так далеко от его земель, да и случились эти события, когда он был еще младенцем.
   Вопрос повис в воздухе и остался без ответа. Во-первых, обсуждать герцога можно было, только хорошо оглядевшись по сторонам и убедившись, что никто посторонний не слышит. А, во-вторых, ответа на этот вопрос, кроме самого Дейрана, не знал никто.
  
   Глава 11
  
   На следующий день смогли открыть дверь в церковь. Внутрь никто не заходил, ждали прибытия герцога. Сэлу так хотелось поскорее попасть внутрь, что он от нетерпения не находил себе места. Он точно знал, что внутрь они попадут, их об этом предупредил десятник. Герцог хотел знать, к чему они прикасались, где какие предметы взяли, и каким образом потревожили останки, что лежали на полу.
   Дейран прибыл порталом в середине дня. Сэлу очень хотелось спросить у него, как там его сестра, но он не решился обратиться к герцогу. Первыми в церковь вошли двое из слуг, с которыми прибыл Дейран, очевидно, они проверяли помещение на наличие скрытых ловушек или каких других опасностей. Все было в порядке, герцог вошел внутрь.
   - Он ходит по церкви, осматривая все вокруг, - шепнул на ухо Сэлу Калин, который и сквозь стены мог увидеть, или вернее почувствовать, любое тело, хоть живое, хоть нет. Осмотром герцог занимался очень долго. Сэл, устав ждать когда же его, наконец, позовут, сидел в теньке, привалившись спиной к колесу телеги, стараясь воскресить в памяти все то, что он тогда увидел в момент разграбления. Жаль, что у них было так мало времени, из-за этого пришлось просто варварски обойтись с телами, что лежали там. Сэл с досадой вспомнил, как хрустели кости, когда они раздавливали пальцы, чтобы снять кольца, как выдирали украшения из волос и срывали медальоны с шей. Ему было не по себе от мысли, что о них подумает герцог. Но что сделано, то сделано, изменить ничего нельзя.
   Еще через час Сэлу, Калину и Зете приказали войти внутрь.
   - Рассказывайте, - коротко приказал Дейран, не удосужившись уточнить, что ему надо услышать, но Сэл понял и так. Герцог хотел, чтобы они полностью восстановили все свои действия в момент кражи.
   - Мы спустились по веревке, через то окно, - и Сэл указал рукой на одно из узких стрельчатых окон, что шли в храме по самому верху. - Увидев свечи в светильниках, мы зажгли несколько из них, поскольку здесь было довольно темно, - и он безошибочно указал на некоторые из свечей, что полностью сгорели, в отличие от других, что стояли нетронутыми. - Мы когда убегали, свечи не потушили, не было времени, - объяснил он. Герцог кивнул, принимая его слова. - Когда мы спустились, то стали хватать все подряд, почти не обращая внимания на то, что мы берем. Это в основном были церковные вещи: чаши, канделябр, картины, но потом Зета обратил внимание на странное расположение тел и мы немного к ним присмотрелись.
   - Я хочу, чтобы вы постарались вспомнить все до мельчайших подробностей, - наконец соизволил разжать губы Его Светлость. Сэл сосредоточился и четко, словно на занятиях в Академии стал отвечать.
   - Когда мы немного осмотрелись, нас удивило то, как лежали трупы. Все пятеро находились около алтаря и, по всей вероятности, погибли одновременно, словно от взрыва. Но поскольку ни следов пожара, ни разорванных на куски тел не было, я догадался, что их убили с помощью звуковой волны страшной силы. Об этом говорило, в первую очередь, отсутствие на полу осколков стекол от окон - очевидно, они вылетели наружу, во-вторых, в церкви не осталось ни одного стеклянного сосуда, только груды осколков говорили о том, что они здесь были.
   Когда я догадался об использовании артефакта, я начал внимательно оглядывать трупы. Вне сомнения его использовал один из убитых, поскольку живым остаться было невозможно. Я присмотрелся к тому, как лежали тела, и определил, где находился источник звука, - Сэл подошел к одному из скелетов. - Раскрыв его ладонь, я увидел кусочек берилла с нарисованной на нем руной. Я догадался, что этот и есть тот самый артефакт, что вызвал гибель этих людей. Артефакт мы забрали, забрали также драгоценности и некоторые вещи, однако, долго пробыть здесь мы не успели, поскольку почувствовали магическое влияние и быстро переместились порталом.
   - Как вы думаете, - обратился герцог к Сэлу, Калину и Зете, - здесь что-то изменилось с того времени, как вы покинули эту церковь. После вас тут кто-нибудь был?
   Сэл внимательно огляделся:
   - Я бы сказал, что нет, - осторожно подбирая слова, ответил он, - Во всяком случае, все убитые лежат на своих местах, в тех же позах, в каких мы их оставили. Я, конечно, не могу сказать категорично, что здесь никого не было, но если кто-то и был, то он взял что-то или очень небольшое, что мы не заметили, или просто осматривал церковь. Но все же, скорее всего, здесь никого не было.
   - Но ведь вы говорите, что почувствовали магическое воздействие? Выходит вы ошиблись? Сомневаюсь, чтобы Светлые Братья выпустили из рук добычу, которую почувствовали. Они бы обязательно добрались до церкви. Так почему же здесь никого не было?
   Хоть герцог и говорил медленно и спокойно, это его спокойствие пугало Сэла и остальных до дрожи. Было страшно ошибиться в своих словах и доводах.
   - Может они нас потеряли? - неуверенно спросил он.
   - Если вы их почувствовали в помещении, то это означает, что в это место они могли бы попасть беспрепятственно, - мягко уточнил Дейран.
   - Мы не знаем, Ваша Светлость. Все, что мы может рассказать, так это то, как в один из моментов мы ощутили магическое воздействие. Поскольку мы боялись погони, поэтому и решили, что это она и есть. Мы удрали. Это все! - четко ответил Сэл, его друзья отчаянно кивали головами, подтверждая его рассказ.
   - Вы заходили в соседние помещения? - резко повернул разговор в другую сторону Дейран.
   - Нет, мы не успели. Потом очень сильно жалели, что хоть на секунду не заглянули в другие помещения, - при этих словах Сэл осторожно покосился на запертые двери, с надеждой, что герцог позволит им туда зайти. Но Дейрана интересовало не это. Он снова стал их расспрашивать о магическом воздействии, что они тогда ощутили, и Сэл, наконец, догадался, на что намекает герцог.
   - Вы хотите знать, то воздействие, что мы ощутили, было вызвано магом или воздействием магического амулета, который по какой-то причине активировался из-за нашего присутствия? - нерешительно спросил он.
   Дейран неожиданно улыбнулся, словно догадка Сэла его успокоила.
   - Да, я хочу знать именно это. Мог ли артефакт вызвать подобное ощущение?
   - Не знаю, - растерянно пожал плечами Сэл. - Я никогда не прикасался к артефактам, обладающими такой силой, в Академии говорили, что подобных амулетов уже не изготавливают, но когда-то они не были чем-то редкостным и необычным. Вы думаете, что мы тогда ощутили не присутствие магов, а воздействие амулета? - догадался Сэл, но поскольку герцог не отвечал, Сэл продолжил уже более уверенно: - Но тогда почему мы сейчас ничего не ощущаем? Допустим, здесь находится артефакт, который активировался, почувствовав присутствие людей, почему он сейчас не активировался? - Дейран в ответ только пожал плечами и Сэл понял, что его догадка была верна. Он задумался, вспоминая все, что ему было известно о свойствах подобных вещей. - А что если, амулет разрядился? - неуверенно предположил он. - Что если тогда он истратил всю свою энергию и поэтому мы его не чувствуем? - взгляд Дейрана стал заинтересованным, он кивнул одному из сопровождающих... и тут, к большому разочарованию Сэла, их выдворили из церкви. Герцог не хотел ни с кем делиться секретами.
   Сэл снова занял свое место в теньке, недалеко от входа в храм, но только теперь все его мысли вертелись вокруг таинственного амулета, что был, возможно, скрыт в этой церкви. Постепенно он додумался до того, что возможно те люди в церкви, как раз и занимались тем, что пытались активировать этот амулет, но они опоздали, амулет активировался слишком поздно. Сразу самые невероятные предположения о возможностях этого таинственного артефакта, и, самое главное, для чего он был нужен этим людям, заполнили все его мысли. Он с нетерпение поглядывал на двери, ведущие в церковь, и не мог дождаться, когда они распахнуться. Как бы ему хотелось быть на месте тех, кто обыскивал храм! Он теперь отчаянно жалел, что они тогда так сильно испугались и сбежали, не осмотрев, как следует, каждый уголок. Очевидно, подобные мысли одолевали и Калина с Зетой, потому что они не спускали глаз со входа.
   - Как вы думаете, они что-нибудь найдут? - шепнул вполголоса Зета, который был самым нетерпеливым из них.
   - Если бы знали, что искать - нашли бы давно, - голосом бывалого расхитителя гробниц, ответил Калин. - Только не похоже, что у них получилось, - злорадным шепотом добавил он, поскольку дух искателя артефактов, не давал ему покоя, заставляя мучиться бессильной завистью к более удачливым охотникам. - Вот мы дураки, надо было хоть на минуту еще задержаться, может быть мы бы почувствовали, хотя в какой стороне, в каком углу находится эта вещица.

Оценка: 9.47*4  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  М.Боталова "Академия Равновесия. Сплетая свет и тьму" (Любовное фэнтези) | | Н.Самсонова "Возлюбленная Тримаррского палача" (Приключенческое фэнтези) | | Т.Серганова "Дети Тьмы. Непокорная" (Романтическая проза) | | Blackcurrant "Магия печатей" (Любовное фэнтези) | | И.Арьяр "Тирра. Невеста на удачу, или Попаданка против! " (Любовное фэнтези) | | М.Боталова "Академия Равновесия. Охота на феникса" (Любовное фэнтези) | | В.Солярик "Научить любить" (Любовное фэнтези) | | Г.Чередий "Связанные поневоле" (Любовное фэнтези) | | П.Флер "Сердце василиска" (Попаданцы в другие миры) | | М.Санди "Последняя дочь черной друзы." (Любовное фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
М.Эльденберт "Заклятые супруги.Золотая мгла" Г.Гончарова "Тайяна.Раскрыть крылья" И.Арьяр "Лорды гор.Белое пламя" В.Шихарева "Чертополох.Излом" М.Лазарева "Фрейлина королевской безопасности" С.Бакшеев "Похищение со многими неизвестными" Л.Каури "Золушка вне закона" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на охоте" Б.Вонсович "Эрна Штерн и два ее брака" А.Лис "Маг и его кошка"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"