Ночной Лотос: другие произведения.

Воплощение в Подлунном Мире

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь] [Ridero]
Реклама:
Читай на КНИГОМАН

Читай и публикуй на Author.Today
Оценка: 7.90*157  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Честь, долг, мораль, клан для нее лишь пустые слова. Она будет лгать, менять имена, как перчатки, и убивать всех, кто станет на ее пути в этом жестоком мире.


   Когда-то, давным-давно, весь этот мир завоевал могущественный Император Луны. История не сохранила его настоящего имени, однако легенды о его деяниях до сих пор будоражат кровь потомков. Он был мудрым правителем и царствовал целую тысячу лет, а потом внезапно исчез, оставив своим детям различные техники внутреннего развития.
   С той поры родилось много сильных людей, но никто не смог достичь уровня Императора Луны. Гремели войны, плелись интриги. Большая часть наследства Великого Мастера потерялась в веках. Но некоторые методы, словно брошенные в плодородную почву семена, выросли и расцвели.
   Западное Королевство по сей день остается самым крупным осколком древней Империи. Пять Сект тщательно хранят полученные от предков знания. Каждая секта насчитывает от трех до двадцати кланов, представители которых занимают высокие должности почти в каждом городе страны. Кроме того, в пяти крупнейших городах действует Тридцать Девять Школ боевых искусств, куда может записаться любой желающий при наличии таланта. Нужно только сдать сложный экзамен. Обучение спонсирует государство, однако по окончании каждый выпускник обязан отслужить не менее десяти лет в армии.
   В Подлунном Мире правит сила. Воины кланов совершенствуют себя в постоянной борьбе друг с другом и с чудовищными монстрами, которые водятся в диких местностях. Слабым остается лишь склонить голову и надеяться на благородство покровителя. Любая семья мечтает вырастить гения, который мог бы достичь высот, поэтому детей начинают обучать с раннего возраста.
   Клан Доу был третьим по влиянию в секте Огня, одной из Пяти Великих Сект, и самым значительным в городе Теплых Ветров. У главы клана было четыре сына и одна дочь. Все они считались гениями и будущей опорой клана. Дети быстро развивались и совершенствовались в управлении внутренней энергией, поражая наставников скоростью обучения. И вот однажды, во время тренировки, брат Вей случайно ранил сестру, да так, что она упала на землю и ударилась головой о камень. Учитель тут же отнес десятилетнюю девочку в лазарет, где ее осмотрел клановый врач. И хоть рана выглядела несерьезной, Лиу пролежала без движения трое суток.
   Глава клана и его жена ходили мрачные. Слуги бегали по всему городу и приглашали лучших докторов, но те только разводили руками. Раны головы непредсказуемы и сложны в лечении. К радости всех на четвертый день девочка пришла в себя. Она была так слаба, что даже не могла говорить. Мать не отходила от ее постели. Лиу потребовалась целая неделя, чтобы вернуть способность передвигаться самостоятельно.
   Любой перерыв в тренировках может обернуться огромным отставанием в развитии, так что обучение быстро возобновилось. К удивлению всего клана, дочь главы застыла в развитии. Прежде в этом отношении она превосходила братьев, достигнув Четверного Уровня Начальной Ступени в десять лет. Доу Ши, обеспокоенный состоянием дочери, пригласил доктора аж из столицы. Тот внимательно осмотрел девочку и сделал шокирующее заявление: у ребенка повреждены внутренние каналы и меридианы на руках и ногах. Из-за этого энергия вытекала из ее тела, словно вода из прохудившейся бочки. По словам целителя, Лиу обладала необычайно сильным Ядром, на уровне Мастера Земного Уровня. Будь оно хоть немного слабее, девочка бы умерла.
   Эта информация вновь ввергла клан в траур. Поврежденные каналы означали, что ребенок больше не сможет развиваться, ведь для этого необходимо накапливать внутри тела энергию. Каким бы сильным ни было Ядро, порог следующего Уровня ей не переступить.
  
   Я выскользнула из комнаты и направилась в купальню. На территории поместья имелись собственные горячие источники, так что воду даже не грели.
   - Лиу, - мягким голосом позвала Доу Шень, моя "мама".
   Пришлось остановиться, почтительно склонить голову и подойти к ней.
   - Дочь, ты плохо выглядишь, - начала она. - Иди со мной.
   Проклятье, сейчас будет еще один сеанс народной медицины. Эта женщина все два года искала лекарство. От большей части местных снадобий меня выворачивало наизнанку. Не перечесть, сколько различных отваров и трав было перепробовано. И дело не в том, что они были плохими или неподходящими. Пару недель назад в лазарет попал один парень, с рваной раной в боку. Всего за четыре дня Доу Хэ полностью восстановился, не осталось даже шрама. Не видела бы своими глазами - никогда бы не поверила.
   Проблема была во мне. Я чувствовала себя чужой. Фактически, это вторая моя жизнь. Прошлая прошла в совершенно ином мире, а, может даже, измерении. Память о ней свалилась, как снег на голову, после трехдневной комы. В первые дни не могла понять, кем являюсь: дочерью клана Доу или студенткой технического вуза. К счастью, в то время я не могла говорить. Когда каша в голове немного улеглась, пришлось разбираться с неожиданно обретенными "сверхспособностями". Их ровно две. Первая позволяет чувствовать разумных живых существ, а вторая - ощущать их смерть. Подозреваю, что обе связаны с чуждостью этому миру.
   Честно говоря, многое бы отдала, чтобы от них избавится. Если поблизости есть хоть один человек, я нахожусь в напряжении, сгораю от беспокойства. Словно что-то внутри напоминает, он/а/и другой, он/а/и враг. Когда кто-то умирает, рядом словно распахиваются врата в бесконечную холодную ночь. В первый раз, когда это случилось, впала в панику и проплакала три часа. Родственники решили, что я так переживаю из-за смерти дедушки Фэна.
   К счастью, в этот раз обошлось без мерзких настоев и пилюль. Клановый лекарь всего лишь пожелал провести диагностику внутренних каналов и Ядра. Обследование проводится с помощью специальных предметов: Проявляющей Ткани и Оценочного Камня. Док приказал раздеться, лечь на скамью и не шевелиться, после чего накрыл все тело первым артефактом. Интересно, эта штука использует что-то вроде рентгеновских лучей или там другой принцип? Через три минуты ткань убрали, и мы втрое принялись изучать результат в виде постепенно гаснущих линий на всем моем теле. Мне кажется, или повреждения каналов на руках стали больше? Доу Же нахмурился и что-то пробормотал.
   Следующим был Оценочный Камень. Он работает так: испытуемый кладет ладонь на гладкий булыжник и тот, словно экран монитора, выдает информацию в виде надписи. Кстати, эти и некоторые другие артефакты (Пространственные Кольца, Банковские Карты и т.д.) изготавливают в одном из кланов секты Металла. Если верить противоречивым слухам, для этого используются машины времен Подлунной Империи, а сырьем служат Кристаллы Сердец магических зверей.
   - Второй Уровень Земной Ступени! - изумленно выдохнул лекарь.
   - Как это возможно? - вторила ему мать. - Неужели это признак исцеления?
   - Мне жаль вас огорчать, госпожа, - Доу Шин покачал головой. - Скорее, перед нами признак прогрессирующей болезни. Да, Ядро младшей Лиу стало сильнее, однако, повреждения внутренних каналов растут. К счастью, баланс между ними все еще сохраняется, иначе...
   Я бы умерла, мысленно закончила я. Странно, почти двадцать два месяца прошло мое состояние не менялось, а тут раз и такие новости. Связано ли это с половым созреванием? Или, быть может, дело в моих попытках контролировать внутреннюю энергию? Пока результаты были, мягко говоря, скромными.
   - Но, Второй Уровень Земной Ступени! Лиу стала сильнее и сможет вернуться к практике развития!
   - Нет, - Доу Шин взял меня за руку и указал на какую-то точку в районе запястья. - Теперь повреждены и радиальные каналы. В этих местах энергия вытекает намного быстрее. Должно быть, Ядро Лиу пытается компенсировать нехватку жизненной силы. Девочка, я запрещаю любые, подчеркиваю, ЛЮБЫЕ нагрузки. Твои меридианы слишком хрупкие.
   За два года мне удалось ознакомиться с теорией Развития, так что было понятно, что имеет в виду док. Тело, внутренние каналы и Ядро находятся в сложной взаимосвязи. Как правило, если усиливается что-то одно из них, следом усиливаются и остальные две характеристики. Можно повысить свой уровень с помощью своеобразного "допинга" Кристаллов Сердец магических зверей, поглощение их энергии быстро усиливает Ядро. Но если разрыв между мощностью Ядра и устойчивостью внутренних каналов окажется слишком велик, они не выдержат и начнут рваться. Собственно, именно это и случилось со мной. Сила источника по неизвестной причине скакнула через три уровня: Ученика, Мастера и Великого Мастера, и каналы повредились. Теоретически, их состояние будет постепенно восстанавливаться при условии физических нагрузок и тренировок, но они также усиливают Ядро, которое служит причиной дальнейших внутренних повреждений.
   Мать нехотя отпустила меня и я воспользовалась моментом, чтобы улизнуть в купальню. Находившийся там бассейн быстро стал любимым местом. Днем там почти никого не было. Быстро переодевшись, прыгнула в водоем с чуть теплой водой и расслаблено устроилась на краю, в тени большого дерева. Тело, практически само, без участия сознания, перетекло в одну из поз для медитации.
   Что же ты такое, внутренняя сила? Если верить книгам Подлунного Мира, мистическая энергия является основой всей жизни. Ею могут управлять даже животные, которые, при достижении определенного уровня, превращаются в Магических Зверей.
   Вместе с памятью предшественницы мне достались и навыки контроля этой силы, но применять их было нельзя. С детства местные развивают два умения: ускорение тока и уплотнение. Первое позволяет двигаться с повышенной скоростью, быстрее реагировать и наносить более мощные удары, а второе необходимо для перехода на следующую ступень. После достижения уровня Ученика изучают особые навыки. Их перечень разнится в зависимости от конкретного клана или секты. Обмен умениями крайне затруднен, никто не желает раскрывать собственные секреты. Исключением из этого правила являются Тридцать Девять Школ. Туда поступают не только талантливые простолюдины. Даже для крупных родов считается хорошим тоном отправить туда своих отпрысков, чтобы они научились там уму-разуму.
   Раз в четыре года в королевстве проходит Турнир. Боевые искусства что-то вроде футбола для этого мира: в каждом городе есть свои герои, которые отправляются покорять столицу. Особое внимание уделяют молодежи: не секрет, что потенциал воина легко определить по скорости его развития. Чем раньше юноша или девушка достигает высокого уровня развития, тем выше его или ее предел самосовершенствования. К примеру, если до двадцати лет человек не дорос даже до уровня Ученика, то ему нет смысла и продолжать тренировки, Ступень Мастера станет его потолком. Напротив, если в десять лет ребенок оказывается на том же уровне, все говорят о нем, как о невероятном гении, надежде клана/секты. Кстати, такие дети в семьях простых людей давно не рождаются.
   Ощущение чужого присутствия резануло по нервам подобно острому лезвию. Проклятье, Ся Шан снова ищет меня. По сравнению с другими служанками девушка отличалась на редкость милым личиком и бойким характером. С нее станется накричать на дочь главы, а потом рассказать о происшествии матери. Подозреваю, что она была внебрачным ребенком кого-то из верхушки клана.
   Вообще простые люди и аристократы очень сильно отличались друг от друга, настолько, что их можно принять за две отдельные расы. Первые низкорослы, их тела часто развиты непропорционально, кожа с серовато-желтым болезненным оттенком, мужчины рано лысеют и стареют. Вторые в среднем на голову выше ростом, идеально сложены, живут долго и практически не знают болезней.
   Я осторожно выскользнула из воды и прижалась к стволу дерева, в тени которого сидела ранее. Ся Шан часто оглядывалась, обходя территорию купальни. К счастью, мне не нужно видеть ее, чтобы знать, где она находится. Девушка двигалась практически беззвучно, словно на охоте. Служанка два раза проследовала туда-сюда и удалилась, в растерянности.
   Вернувшись в бассейн, я вновь приняла позу для медитации и продолжила тренировку. Нарушение режима, но что поделать? Этим миром правит сила. Судьбы тех, кто ею не обладает, решают другие.
   Начиная со Ступени Мастера, адепты боевых искусств осваивали что-то вроде магии. Методы манипуляции Водой, Огнем, Тьмой, Воздухом, Льдом, Землей и другими стихиями (без малого почти сотня наименований) передавались из поколения в поколение и разучивались по принципу "бери что дают". Считалось, что любой человек может освоить любой элемент, если будет знать методику.
   Мало кто решался на самостоятельные эксперименты (если такие вообще были). Люди полагались на старые, проверенные временем пыльные свитки.
   Я рассуждала так: если тело слишком слабо, чтобы выдерживать давление внутренней энергии, то силу нужно использовать вне его. В любом случае, она постоянно вытекает, расходуясь без всякой пользы.
   И вот, спустя два месяца тренировок, что-то начало получаться. Вода, с которой я долгое время контактировала, потихоньку обретала необычные свойства. Жидкость возле меня словно обладала повышенным поверхностным натяжением, стекала с рук подобно липкому меду.
   В клане Доу передавались навыки манипуляции элементом Огня. Однако, несмотря на все старания, мне так и не удалось добраться до тайной библиотеки, где были описаны методики обучения. Доступ туда имели только старейшины и отец. Чтобы освоить стихию, нужно долго с ней контактировать, погрузиться в нее. С Огнем это проблематично, да и опасно. Не зря же говорят, спички детям не игрушка.
   В Воздухе внутренняя сила быстро рассеивается, особенно при сильном ветре. Словно песок сквозь пальцы. С Землей другая загвоздка: она настолько энергоемка, что это просто не имеет смысла. Кроме того, большая часть внутренней силы утекает через каналы на руках, так что для работы со стихией придется круглыми сутками валяться на земле.
   Вода идеальна. Сравнительно легка, отзывчива, текуча, принимает любую форму. Как и воздух, она есть повсюду в виде паров. А еще с помощью своей силы я научилась контролировать ее температуру. После чего начала просиживать целыми днями в бассейне, придумывая новые опыты.
   Надежды на то, что таким образом можно чего-то достигнуть, у меня нет. Так, маюсь от безделья. Любой местный уделает "мага"-самоучку только за счет физической силы и скорости.
  
   Стражники на воротах издалека заметили приближающуюся к поместью процессию. Дежурные выровнялись, приняли бравый вид и перехватили копья поудобней. Они - лицо клана, визитная карточка. Если уважаемые гостя заметят хоть каплю лени или толику неуважения, наказания не избежать.
   Четыре всадника, каждый ехал на магическом звере. Сержант наметанным взглядом опознал эмблему клана Сиу и тут же склонился в поклоне.
   - Добро пожаловать, уважаемые гости!
   Повинуясь тайному знаку командира, остальные стражи распахнули ворота на всю ширь. Всадники въехали во двор и спешились. К ним тут же подскочил конюх и провел под просторный навес для животных.
   Клан Сиу также входил в секту Огня и был одним из союзников Доу. Поэтому отношение к прибывшим было таким почтительным. Их накормили, выделили комнаты для отдыха. Тем временем, в клане Доу было объявлено о предстоящем этим вечером собрании старейшин.
  
   - Рады приветствовать почтенных гостей, - Доу Ши сложил руки в приветственном жесте.
   - Благодарим за прием уважаемых хозяев, - Сиу Ли зеркально повторил его действия, остальные сопровождающие молча поклонились. - Позвольте вручить вам подарок.
   Доу Ши принял богато украшенную коробочку из рук гостя. Под любопытствующими взглядами присутствующих он откинул крышку.
   При виде оказавшегося там сокровища глаза распахнулись даже у видавших многое старейшин. Пять Пилюль Духовного Роста! Каждый мог ощутить исходящие от них волны гармонии и силы. Судя по их интенсивности, стимулятор обладал качеством как минимум седьмого класса. Неслыханная щедрость со стороны Сиу, снадобья такого высокого уровня стоили очень дорого, и достать их можно было разве что в столице. Быть может, слухи о том, что в союзном клане появился собственный алхимик, правдивы.
   - Мы с благодарностью принимаем дар, - Доу Ши бережно взял драгоценную коробку. - Есть ли какое-то дело, в котором клан может оказать помощь уважаемым гостям?..
   - Что может быть важнее расширения и углубления союза? - вопросом ответил Сиу Ли. - Блеск золота и драгоценностей меркнет перед теплотой дружественных отношений. От имени моего племянника Сиу Юня я прошу руки вашей дочери, Доу Лиу.
   Такое продолжение разговора оказалось полной неожиданностью для клана Доу. Упомянутая девушка считалась неудачницей и слабачкой, ее будущее выглядело мрачным. Злые языки поговаривали, что она может в любой момент умереть. Ее лицо и фигура были далеки от идеала, а дефект внутренних каналов ставил крест на развитии.
   - Я бы с радостью отдал Сиу Юню руку моей дочери, но, боюсь, клан Сиу разочаруется, когда узнает о ее болезни, - Доу Ши покачал головой.
   - О, клану Сиу об этом известно, - Сиу Ли бросил взгляд на одного из своих людей. - Мастер Сиу Фэнь один из лучших целителей в регионе, он лично ею займется.
   Доу Ши на секунду задумался. Судя по настроению старейшин, те с радостью одобрят этот брак. Предложение Сиу было щедрым и многообещающим. Глава прекрасно понимал, почему союзный клан хочет получить Лиу. Ее кровь. Пусть внутренние каналы девушки повреждены, но Ядро находится на уровне Земной Ступени. Не секрет, что у сильных родителей рождаются сильные дети. А дефект... даже если и проявится, то вряд ли у всех ее потомков. В перспективе, лет через пятнадцать-двадцать среди Сиу появятся новые гении.
   Если бы такая возможность была, Доу Ши выдал бы дочь за кого-то из своих. К сожалению, сейчас внутри клана и так слишком много кровных связей, а инцест, как известно, не способствует рождению здоровых детей.
   - Тогда быть по сему! - Доу Ши хлопнул в ладоши. - Заключим помолвку. И, если ваше решение не изменится, через два года Лиу войдет в клан Сиу.
   По обычаям раньше четырнадцати лет молодых не женили. Считалось, что ранняя беременность подрывает силы матери и отнимает у детей возможность достигнуть высот развития. На данный момент Лиу было всего двенадцать, так что свадьба автоматически откладывалась на два года.
   Гости обменялись улыбками и расслабились. Доу Ши отбросил официальный вид и приказал принести лучшего вина, чтобы отметить радостное событие. Также глава клана приказал найти и привести дочь. С тех пор, как Лиу заболела, она стала очень тихой и скрытной, иногда ее не видели целыми сутками. Но сейчас ее присутствие на пиру было обязательным.
   - Господин Ши, - Ся Шан склонила голову в глубоком поклоне. - Ничтожные слуги так и не смогли найти Доу Лиу.
   - Похоже, юная леди слишком скромна, чтобы показываться за общим столом, - Сиу Ли заглянул в вырез на груди девушки. Та мило покраснела. - Может быть, ее пугает всеобщее внимание? Пусть ваши слуги скажут, где она может быть Сиу Юню.
   - Действительно, молодым стоит познакомиться, поговорить наедине, - Доу Ши кивнул. - Ся Шан, проводи гостя.
   Служанка улыбнулась молодому человеку и увела его со двора, где начиналось празднество. Она знала о своей красоте и часто ею пользовалась. Гость из клана Сиу был также хорош собой. Кто знает, вдруг он пожелает получить в довесок к Лиу хорошенькую наложницу? В другом клане Ся Шан займет достойное место, и ее больше не будут тыкать матерью-крестьянкой.
   - Это домик госпожи Доу Лиу, - служанка указала на маленькое строение.
   - Спасибо, дальше я сам буду искать, - Сиу Юнь с любопытством огляделся. - Можешь идти.
   Ся Шан пожала плечами и разочарованно удалилась.
   Дождавшись, когда девушка скроется из глаз, парень закрыл глаза и, с помощью специальной медитативной техники, обострил слух. Через минуту он повернулся направо и зашагал к зарослям цветущего кустарника. Обойдя вокруг, Сиу Юнь удивленно распахнул глаза. Там никого не было! Применив тот же метод, юноша обнаружил цель с другой стороны. Удерживая технику, он медленно пошел влево и заметил, что человек за кустарником повторяет его движения.
   Рассердившись, Сиу Юнь перепрыгнул препятствие двухметровой высоты. Для адепта боевых искусств это было несложно. По ту сторону обнаружилась перепуганная девочка. От неожиданности она упала на пятую точку и сейчас выглядела довольно жалкой.
   - Привет, - парень протянул ей руку. - Меня зовут Сиу Юнь.
   - Д-д-доу Л-л-лиу, - с заиканием ответила девушка.
   Повисла пауза. Молодой человек понятия не имел что сказать, чтобы не оттолкнуть невесту, а та не спешила продолжить общение. Кое-как поднявшись, Доу Лиу отряхнула перепачканное платье и замерла на месте, словно мышь перед удавом.
   - Ты боишься меня? - спросил парень.
   Девушка отрицательно мотнула головой и сделала шаг назад.
   - Извини, - Сиу Юнь отвернулся, продолжая следить за ней периферийным зрением. - Слуги искали тебя, чтобы пригласить на праздник, но так и не смогли отыскать. Теперь я знаю почему.
   Доу Лиу отступила еще на пару шагов. Какой же она ребенок, подумал Сиу Юнь.
   - Если не хочешь идти, сделаю вид, будто тоже не смог тебя найти.
   - П-пожалуйста. Б-буду очень благодарна, - ответила она.
   - Если не возражаешь, я немного посижу тут, надо же сделать вид, что активно тебя искал? - парень плюхнулся прямо на землю, ничуть не беспокоясь о своей одежде.
   Девушка промолчала.
   Сиу Юнь глубоко вздохнул и припомнил советы дяди.
   - Знаешь, я тут вспомнил забавную историю...
   Молодой человек увлекся, рассказывая различные случаи из жизни. Доу Лиу оказалась идеальной слушательницей, не перебивала и не добавляла комментариев от себя. Но Сиу Юню не нравилось, что она все время находится в постоянном напряжении. Любая другая девушка уже бы пала перед его очарованием, а эта молчит, словно бревно. Вдруг она встрепенулась и юркнула за любимый кустарник.
   - Что-то случилось? - удивился парень.
   - Кто-то идет, - пришел еле слышный ответ.
   - Ладно, я их отвлеку, - Сиу Юнь встал и потянулся.
  
   Сиу Юнь увел еще одного незнакомца подальше от моего двора, а я с облегчением перевела дух. Кто же знал, что присутствие человека из другого клана вызывает еще более сильное беспокойство, чем "свои". Бедная голова раскалывалась от боли. Пришлось плюнуть на осторожность и направиться к границе поместья.
   Обойдя сад с фруктовыми деревьями, я подошла к огромной каменной стене. Эта ограда окружала весь город и выполняла защитную функцию.
   Забавный факт, в Подлунном мире отсутствует такое понятие, как деревня. Все поселения - города, с минимальной численностью населения от ста тысяч жителей. Причина этого магические звери. Простые люди абсолютно беззащитны перед ними. В народе гуляет масса страшных историй о кошмарных существах. Говорят, начиная с Третьей Ступени они становятся разумными, а с Пятой обретают способность принимать человеческий облик.
   Здесь каждый населенный пункт обнесен стеной, похожей на Великую Китайскую. Камни с внешней стороны подогнаны настолько точно, что в зазор не вставить и лезвия ножа, а скрепляющий их раствор прочнее бетона. Слабые монстры не в состоянии преодолеть такое препятствие. Сильные звери излучают в окружающее пространство огромное количество злой мистической энергии, которую легко засекают артефакты слежения. Стоит такой твари приблизиться, как к ней спешат лучшие мастера города.
   Местные города занимают огромную территорию. Пищей служат плоды различных выращиваемых тут же деревьев и добываемое на охоте мясо. Любой гражданин может, на свой страх и риск, покинуть поселение и отправится за дичью. Как правило, мужчины объединяются в группы по пять-десять человек. Крупные кланы отправляют команды за магическими зверями, считается, что плоть монстров значительно полезнее обычного мяса. Но главной их целью являются Кристаллы Сердец. Благодаря пространственным кольцам они притаскивают столько добычи, что цена на мясо порой падает на тридцать-сорок процентов.
   Сев в тени стены и прислонившись спиной к холодному камню, я смогла, наконец, расслабиться. Это было мое тайное место. Никому и в голову не меня здесь искать. Головная боль потихоньку отступала, как вдруг чувство тревоги вернулось в десятикратном размере. Откуда-то сверху повеяло опасностью. Подняв глаза к небу, увидела пикирующую птицу. Размах ее крыльев составлял два или три метра. На обычных зверей мои сверхчувства никогда так сильно не реагировали. Похоже, эта тварь магическая.
   Вопреки инстинктам, я осталась на месте, только извлекла из кармана небольшую фляжку с водой. Этот предмет принадлежал к числу местных артефактов, его внутренний объем был в пять раз больше внешнего, плюс он также сокращал вес содержимого. Крышка полетела под ноги, тонкая струя воды вырвалась из сосуда и закрутилась вокруг правой руки. Эта жидкость была буквально пропитана моей силой. В отличие от воды в бассейне, управлять ею намного проще.
   Поняв, что обнаружена, птица издала воинственный клич. Из-за моей позиции ей было не слишком удобно нападать, мешала стена. Однако магические звери так просто не сдаются. Тварь приземлилась на землю в нескольких метрах от меня и угрожающе растопырила крылья. Ее острый клюв блестел, словно был сделан из металла.
   Не дожидаясь атаки, я выбросила руки вперед. Нить из воды пустила яркий блик на солнце, оборачиваясь вокруг длинной шеи противника. Птица дернула головой, и моя "техника" едва не распалась. Она была неожиданно сильна. Более того, попытка сдавить ей горло была, мягко говоря, глупой. Говорят, кожа магических зверей столь прочна, что не каждый меч ее пробивает. Такое чувство, будто пытаюсь раздавить каменную стену мягкой подушкой.
   С трудом увернувшись от броска птицы, я лихорадочно размышляла. Есть ли у нее хоть одно слабое место? Глаза? Нет, их прикрывает прочная роговая оболочка. Водяное щупальце оказалось не в состоянии пробить их защиту.
   Тварь распахнула пасть и издала что-то вроде издевательского хохота. Да она просто играет со мной!
   Даже так, нельзя сдаваться. Стиснув зубы, я шевельнула пальцами левой руки. Контролировать две дополнительные конечности сложнее, чем одну. Из горлышка фляжки вырвалась вторая струйка. Вода скользнула к земле, зачерпывая пыль, а затем слилась с первой. Через мгновение грязная жидкость достигла глаз птицы, блокируя ее зрение.
   Я тут же отодвинулась в сторону, избегая новой атаки. К счастью, водяное щупальце автоматически меняло длину, если поддерживать высокое поверхностное натяжение. Иначе бы тварь попросту вырвалась из "техники" во время резких движений.
   Даже неуязвимому монстру нужно дышать. Водяные щупальца закрыли ноздри и скользнули через трахеи в легкие. Птица распахнула клюв, но было уже поздно. Плоть внутри ее тела оказалась мягкой и податливой. Заполнившая органы дыхания вода кристаллизовалась. Тварь несколько раз дернулась и затихла. Нахлынуло ощущение холода.
   Для надежности, я подождала минут десять, прежде чем подойти к мертвому телу. После смерти оно утратило невероятную прочность. После нескольких неудачных попыток мне удалось создать достаточно твердое водяное лезвие, чтобы пробить кожу. Разрезав грудину, мне удалось обнаружить блестящий камешек. Совсем небольшой, видимо первоуровневый.
   Кристаллы Сердца ценятся не только как сырье для приготовления пилюль и артефактов, но и как предметы, способствующие духовному развитию. Своеобразный "допинг", в применении которого нужно знать меру. Кланы добывают их в огромных количествах, но все равно они очень дорогие. Стоимость самого дешевого камушка начинается от десяти золотых, суммы, которой хватит взрослому на месяц. Чем сильнее магический зверь, тем качественнее будет добытый из него Кристалл Сердца. Но монстры шестого-седьмого уровня встречаются крайне редко и сильны настолько, что могут в одиночку уничтожить целый город!
   Если простому человеку по какой-то случайности удастся заполучить ценный камень, любой аристократ посчитает за должное отобрать дорогую игрушку и за это ему ничего не будет. Сильный всегда прав, а если не прав, значит, рядом есть кто-то еще сильнее. Подлунным миром правит закон джунглей.
   Используя воду как инструмент, я отыскала относительно мягкую почву и вырыла там ямку. Вскоре тушка птицы упокоилась с миром, о ней напоминал лишь маленький кристалл в моих руках.
   В клане мне ни разу не давали подобные камушки. Предшественница до несчастного случая несколько раз медитировала с ними, поэтому мне было известно, как поглощать из них энергию. Но, честно говоря, делать это сейчас было страшновато. Не зря же док запретил любые тренировки.
   Очистив кристалл от крови, повертела его и так и сяк. Зелененький, гладкий на ощупь, чуть теплый. Чувствуя себя идиоткой, попробовала на вкус. М-м, сладкий, как конфета. Тает во рту, словно мороженное.
   Буквально через секунду от камушка остались одни воспоминания. Тут я опомнилась, но было поздно. Мой бедный и без того больной организм...
   ...Прошло двадцать минут. Ничего. Ни боли, ни недомогания, наоборот, тело наполнила непривычная легкость. Но док говорил, что поглощение энергии из кристаллов опасно для меня, выходит, он ошибался?
   Высидев час, но так и не обнаружив побочных эффектов, я поплелась домой. Жутко хотелось кушать.
   По пути меня перехватили слуги. Не обращая внимания на возражения, меня потащили к матери. А затем начался ад! Меня наряжали, словно куклу в неудобное платье, собрали волосы в сложную прическу с палочками, накрасили. И только потом узнала, что, оказывается, выхожу замуж! Не сейчас, конечно, через два года, но это все равно пугало.
   Женихом оказался тот самый парень, что нашел меня ранее. Он приветливо улыбнулся и подал руку.
   Члены клана и гости радостно загудели, приветствуя нас обоих. В знак помолвки мы обменялись подарками. Отец и глава делегации гостей произнесли поздравительные речи и застолье продолжилось.
  
   Жених уехал, а обязательства остались. Порывшись в клановой библиотеке, я узнала, как он меня тогда нашел. Оказалось, Сиу обладают уникальной сенсорной техникой, позволяющий сканировать большие области пространства. Она работает в активном режиме, после выполнения определенных манипуляций с внутренней силой.
   Матушка с большим энтузиазмом принялась учить меня всему, что, по ее мнению, должна знать женщина. Готовка, шитье, планирование домашних расходов, уход за детьми, приготовление простых лекарственных снадобий и основы местной медицины. По-возможности я отлынивала от учебного процесса, удивляя всех своей способностью сбегать из-под надзора. Мать несколько раз устраивала мне головомойку, так что пришлось перевести стрелки на слуг, мол, они настолько невнимательны, что даже девочка без использования внутренней силы может их одурачить.
   Потом клановый наставник решил проверить своих учеников, объявив награду за поимку непослушной Доу Лиу. Юные адепты по очереди караулили под окнами моего домика, осаждали двор, но обвести их вокруг пальца не составляло труда. Этим тоже досталось за нерадивость, но они умели учиться на своих ошибках.
   Спустя два месяца после помолвки, я вдруг поняла, что хочу еще Кристаллов Сердец. Дошло до того, что камушки снились по ночам, соблазняя своим волшебным видом. Добыть их можно было единственным способом: охотой. Данный ресурс содержался в закрытом хранилище и выдавался в строго отмеренном количестве.
   Наконец, я решилась. Стащила на кухне два расширенные фляжки для воды, позаимствовала у братца Доу Шань походный рюкзак с некоторыми необходимыми вещами, и, под покровом ночи, смылась из домика (все к этому привыкли, но "охранникам" все равно опять достанется). Все же, легко уйти от наблюдения, если знаешь, где кто находится.
   Под лунным светом я пробежала через сад и остановилась возле защитной стены. Теперь маленькая хитрость: веревка из воды. Мало того, что она сама ползет вверх и ищет, за что зацепится, так еще и сжимается, поднимая мое худое тельце. Похожим образом был осуществлен спуск на другую сторону.
   Пять минут спустя я уже медленно пробиралась по ночному лесу. Главное - не шуметь и не привлекать внимания. Вскоре подсознание просигналило о присутствии магического зверя. Пришлось удвоить осторожность, окружив ступни слоем воды. Даже если веточки под ногами и хрустели, их никто не мог слышать.
   Остановившись в пяти метрах от животного, я укрылась за толстым древесным стволом. На разведку отправились тоненькие щупальца из жидкости. Они обеспечивали обратную связь, передавая "тактильные" ощущения. Найти нос жертвы оказалось достаточно просто: этот орган регулярно затягивает и выпускает воздух. Зверь даже не успел проснуться, прежде чем вода проникла в его дыхательную систему и разорвала легкие в клочья. Агония была короткой.
   Кристалл Сердца оказался таким же вкусным, как и первый. И растаял также быстро. Получив заряд бодрости, я отправилась на поиски новых сладостей, про запас.
   В общей сложно за ночь удалось отыскать восьмерых магических зверей. Все первого уровня. Окрестности города регулярно чистили от сильных тварей, оставляя самых слабых "на развод". Впрочем, те и сами бежали от охотников.
   Поглотив еще один Кристалл Сердца чтобы не быть сонной мухой с утра, я вернулась в город и спрятала остальную добычу в маленьком тайничке у защитной стены. Дома их могла обнаружить мать или кто-то из слуг, а тут, даже если кто и найдет, со мной не свяжет.
  
   Время летело незаметно. Мои навыки контроля водной стихии постепенно росли, как и потребность в Кристаллах Сердец. Дошло до того, что приходилось ходить на охоту каждую неделю.
   Когда мне исполнилось четырнадцать, мать начала активную подготовку к будущей свадьбе. Клан Сиу уже присылал своего представителя, согласуя дату переезда. Этот процесс осложнялся тем, что семья жениха жила в другом городе.
   Поселения в Подлунном мире располагаются не ближе, чем в двухстах километрах друг от друга. С чем это связано - трудно сказать, такой порядок завел сам Император Луны. Населенные пункты тысячелетиями находятся на одних и тех же местах. Чтобы построить новый, надо, прежде всего, оградить его будущую территорию высокой каменной стеной, а для этого требуется много ресурсов. Трудно сказать, как справлялись в старину. То ли магические звери были слабее, то ли адепты боевых искусств были значительно сильнее нынешних.
   Поездка из одного города в другой сопряжена с массой трудностей. Купцы обычно объединяются в большой караван и нанимают охрану. Заплатив небольшую сумму, любой гражданин также может путешествовать в его составе. Конечно, всем членам группы запрещено разбредаться в разные стороны или отставать.
   Разбойников в местных лесах почти нет. Вообще, всяких преступников хватает, но они же не самоубийцы. Магические звери с удовольствием лакомятся человечиной, и, чем дальше от города, тем выше их уровень. Любая, достаточно подготовленная для противостояния с монстрами группа, с легкостью обеспечит свою жизнь охотой.
   Нападения с целью грабежа случаются крайне редко, и обычно это связано с дележом драгоценных ресурсов между кланами. Если ты недостаточно силен, чтобы защитить сокровище, ты не имеешь права им владеть.
   День прощания подкрался незаметно. Мама слегка всплакнула, выдавая последние наставления, отец покровительственно потрепал мои волосы, братья крепко обняли. Меня торжественно проводили к подготовленной с вечера карете, в которую впрягли трех лошадей. Я скрылась в маленькой кабинке. Восьми Великих Мастеров и одного адепта Земной Ступени было достаточно для безопасной поездки. Кроме них со мной ехала Ся Шан.
   Потребовалось немало уговоров, прежде чем мать согласилась послать со мной именно эту служанку. За два года девушка стала еще привлекательней, из-за чего родительница чуть ли не открытым текстом намекала: муж будет уделять куда больше внимания ей, чем мне. Надеюсь, так оно и будет.
   За окном проносился лес, Ся Шан что-то бормотала под ухом. Остальные сопровождающие ехали верхом, кроме кучера, конечно. Время от времени я ощущала присутствие магических зверей, но те не нападали, чуя Мастера Земной Ступени. Ничто не предвещало беды.
   Вдруг карета резко затормозила. Лошади недовольно ржали. Со всех сторон повеяло опасностью. Охрана не сплоховала, адепты боевых искусств с легкостью отбили прилетевшие стрелы. При этом снаряды разлетелись в пыль. Уж ни яд ли это? Дядя как-то рассказывал, что есть одно зелье, которое, будучи смешанным с человеческой кровью, быстро твердеет. Изготовленные из этой штуки снаряды при столкновении с препятствием рассыпаются на мельчайшие частицы. Тот, кто вдохнет заполненный ими воздух, почти сразу перестанет контролировать свою внутреннюю энергию.
   Зазвенела сталь, нападающие вступили в ближний бой. Охранники быстро слабели. Упал один, другой, третий. Мастер Земной Ступени с трудом отбивался от четверых противников. Каждый из них казался не слабее его.
   Ся Шан дрожала и тихо молилась всем богам. Шикнув на глупую девчонку, я подхватила фляжку с водой и попыталась незаметно выбраться из кареты, благо все сражающиеся находились с одной стороны. Служанка не была так осторожна. Она с шумом плюхнулась на землю и застонала. Дура, нас же сейчас поймают.
   - Куда это вы спешите, юная леди?
   Еще секунду назад поблизости никого не было, а сейчас неизвестный подобрался ко мне со спины и приставил лезвие меча к горлу. Такой скорости движения просто невозможно сопротивляться.
   - Пожалуйста, не убивайте, - Ся Шан пыталась подняться, но ее подвела левая нога. Со стоном девушка снова упала. Хорошо если вывих, а не перелом.
   Я не раздумывала. Пока противник на долю секунды отвлекся, дернулась вперед, перерезая о его лезвие собственное горло. Кровь хлынула рекой.
  
   Мужчина громко выругался и позволил пленнице осесть на землю. С первого взгляда было видно, что с такими ранами не выживают. Его люди уже почти разобрались с охраной, но что толку, если девушка мертва.
   Он равнодушно обошел служанку. Бой действительно был окончен, дорогой яд доказал свою эффективность. Наемники споро обшаривали трупы, собирая пространственные кольца и все ценное.
   - Хватит копаться, - сквозь зубы бросил Юнь Шэнь. - Кидайте трупы в повозку, да поживее.
   - Как скажешь, босс.
   Подавая пример, один из грабителей подхватил труп за ноги и подтащил к дверце кареты.
   - Ничего себе, какая краля, - другой бандит обнаружил Ся Шан. Он бесстыдно распустил руки, ощупывая ее фигуру.
   - Все развлечения потом, - главарь наградил лентяя подзатыльником. - Девка, садись на козлы.
   - Босс, разве ты не хотел захватить эту цыпочку живой? - спросил тот, кто поднял тело Доу Лиу.
   - Заткнись, - прорычал лидер группы. Наниматель будет недоволен. У нее должен был быть достаточно высокий уровень, чтобы заинтересовать клан Юнь, так почему же она просто сдалась?
   Бандиты быстро прибрались и унесли в чащу упавшее дерево, которым они ранее перегородили дорогу. Даже следы крови на земле были присыпаны пылью. Лошадей взяли под уздцы и увели вместе с каретой на малозаметную тропинку в лесу.
   Ся Шан от страха была не жива, не мертва. Все мечты о будущем в другом клане были разрушены в один миг. Время от времени бандиты бросали на нее недвусмысленные взгляды. Сколько она продержится в такой компании? Наверняка, каждый час будет наполнен насилием и унижением. Может быть, ей стоило последовать примеру слабой госпожи?
   Девушка огляделась, пытаясь придумать способ покончить с собой.
   - Даже не думай сдохнуть! - главарь подскочил к ней и отвесил пощечину.
   В голове лидера наемников созрел новый план. Доу Лиу умерла, но кто знал эту дуру в лицо? Только члены ее клана и несколько человек из рода жениха. Служанка с легкостью сможет выдать себя за нее, и сделает это со всем прилежанием, если как следует растолковать, что будет в случае отказа. А пока клиент прознает об обмане, его и след простынет.
   Прошло несколько часов, прежде чем они добрались до лагеря. Тот находился в небольшом ущелье, по краям росли заросли дурноцвета. Отвратительный запах отгонял магических зверей, так что можно было не опасаться нападения.
   Главарь принялся отдавать распоряжения. Кто-то отправился за хворостом, кто-то занялся готовкой, кто-то должен был похоронить трупы. Напоследок он строго-настрого запретил прикасаться к пленнице, а сам отправился на встречу с нанимателем, прихватив пятерых воинов.
   Стоило боссу уйти на достаточное расстояние, как несколько бандитов бросили свои дела и подошли к Ся Шан.
   - Как тебя зовут, красавица? - спросил один из них.
   - Такой крошке должно быть холодно в лесу, - произнес другой. - Не бойся, мы тебя согреем.
   Служанка дрожала, но не от холода, а от страха.
   - Ты смотри, как она трясется, - третий бандит положил руку ей на плечо. - Бедняжка.
   Подбадривая друг друга смехом и громкими криками, они принялись срывать с девушки одежду, не обращая внимания на мольбы Ся Шан.
  
   Внутри кареты ужасно воняло. Чужая и своя кровь пропитали одежду и застыли мертвой коркой. Похоже, я сильно ошибалась насчет разбойников. Они были хорошо подготовлены. Судя по моим ощущениям, среди нападавших был всего один Мастер первого уровня Земной ступени. Остальные едва тянули на Велики. Охранники должны были с легкостью скрутить их в бараний рог, но яд эффективно заблокировал большую часть их способностей.
   Помимо гидрокинеза, я также могла контролировать собственную кровь. Она ведь, по большей части, состоит из воды и постоянно подвергается воздействию моей внутренней энергии, так что ничего удивительного. На землю пролилось ровно столько драгоценной влаги, сколько нужно было для того, чтобы меня приняли за мертвую.
   Чтобы справиться с разбойниками, мне нужен элемент неожиданности. И, желательно относительно безопасное место, чтобы не пришлось сразу после одного боя вступать в новую схватку с магическими зверями.
   Спустя несколько мучительных часов (раненное горло сильно болело), движение, наконец, прекратилось. Шесть человек, в том числе и Мастер Земной Ступени, куда-то ушли. Вот он, шанс.
   В карету заглянул молодой парень. Тут было темно, еще непривычные к такому освещению глаза мало что видели. Воспользовавшись водой из фляжки, я ввела ему в нос щупы из жидкости и разорвала легкие. Он раскрыл рот, но оттуда не вырвалось ни звука, голосовые связки были заморожены. Спустя минуту короткой агонии враг был мертв.
   У свежего мертвеца при себе было Пространственное Кольцо, где, среди прочих вещей нашлось несколько первоуровневых Кристаллов Сердца. Я съела сразу все, запив их небольшим количеством воды. Самочувствие немного улучшилось, и даже поврежденное горло почти перестало болеть.
   Выбраться наружу удалось без проблем. Карета стояла в стороне от лагеря, видимо бандитам было неудобно тащить повозку в низину. Прячась в тени, и перебегая от одного укрытия к другому, я подобралась к первому часовому. Способность ощущать разумных существ делала задачу как минимум вдвое проще. Он ничего не подозревал до последнего. Водяные щупальца подобрались со спины и со скоростью молнии проникли в органы дыхания.
   Уже не скрываясь (край обрыва и деревья защищали от взора людей в лагере и двух оставшихся часовых), я подскочила к трупу и сорвала с него плащ. Эти разбойники не идиоты, знают толк в маскировке. Расцветка ткани идеально была похожа на краски окрестного леса.
   Дальше все было еще проще, второй часовой притомился за день и натурально клевал носом. Он умер также тихо и беззвучно.
   Почему я каждый раз атакую органы дыхания? Дело в том, что кожа и мышцы адептов боевых искусств намного тверже, чем у обычных людей. Говорят, высокоуровневые бойцы голыми руками могут отбивать удары меча. Сразить такого монстра способен лишь другой монстр, вкладывающий в свое оружие большое количество внутренней силы. Местные воины накапливают в себе огромный объем энергии и тратят ее мощными импульсами, подобно конденсаторам. При всем желании, я так не могу. Моя сила постоянно вытекает из тела, малейшее "повышение давления" приводит к повреждениям внутренних каналов. Вот и приходится использовать подлые атаки, убивать из-за спины.
   Тем временем, остальные бандиты устроили развлечение. Главной звездой праздника стала бедняжка Ся Шан. С нее сорвали одежду, и, один из них уже насиловал девушку. Она почти не сопротивлялась, видимо не было сил. Разбойники стояли кругом, не обращая больше ни на что внимания. Я тихонько подкралась к крайнему и атаковала водяными щупальцами. Правое проникло через нос по трахее в легкие, а левое дернуло его назад. Тело упало вне поля зрения увлеченных бандитов. Остальные стояли так, что наверняка бы заметили атаку друг на друга.
   Прижавшись к земле за вязанкой хвороста и прикрывшись плащом, я направила псевдоконечность из жидкости к тому, кто стоял посередине. Еще одно тело рухнуло за землю, на этот раз, обеспокоив соратников. Бандиты с криками схватились за оружие. Один из них наклонился к трупу, пытаясь понять, что его убило, другой отбежал на десяток метров в сторону и оглядывался.
   Струйка прозрачной жидкости скользнула вдоль тела насильника и проникла в ухо, разрывая барабанную перепонку и все, до чего могла дотянуться. Я и не подозревала, что человек может так орать. Бросив жертву, он пытался подняться на ноги и падал, видимо пострадал вестибулярный аппарат.
   Оставшиеся целыми бандиты, размахивая оружием, бросились в разные стороны и оказались вне досягаемости водяных щупов. Пытаясь понять, откуда пришла атака, они оглядывались по сторонам.
   Заходящее солнце окрасило небо в красные тона, придавая пейзажу апокалиптичный вид.
   Ся Шан потихоньку отползала от раненого разбойника.
   Некоторое время больше ничего не происходило. Но вот один из бандитов начал двигаться. К несчастью для него, он вошел в зону досягаемости моего оружия. В сумерках прозрачная струя почти незаметна. Парень все же что-то почуял и рефлекторно прикрыл лицо рукой, но вода текуча и с легкостью огибает любые препятствия. Спустя десяток секунд с ним все было кончено.
   - Где ты, трусливая тварь! - не выдержал последний разбойник. - Выходи, сразимся один на один.
   Наклонив голову, он настороженно поворачивался, пытаясь понять, откуда идут атаки. Как только парень перестал смотреть в мою сторону, сбросила плащ и подбежала к нему.
   - Призрак! - прохрипел раненый бандит.
   Но было уже поздно. Водяные щупы преодолели оставшиеся до цели метры и привычно проникли в органы дыхания. В живых остался только один враг, и он был не в состоянии драться.
   Оглянувшись на Ся Шан, я увидела, что девушка в обмороке. Ладно, пусть лежит, попробую выбить информацию из последнего бандита.
   - Кто вас нанял? - водяное щупальце вырвало из его руки нож и хлестнуло по телу. На месте удара осталась красная полоса. От боли он был не в состоянии управлять внутренней энергией, а значит, уязвим. Слабак.
   Кое-как парень поднялся и бросился в мою сторону. Несколько новых ударов охладили его пыл.
   - Отвечай! - лезвие ножа чертило красные линии на его руках и ногах.
   - Прекрати, хватит, - взмолился бандит.
   - Тогда говори.
   - Клянусь, не знаю! Босс! Только он в курсе! Мы обычные наемники...
   - Тогда думай! - водяной щуп обвился вокруг двух его пальцев на левой руке и начал медленно их выворачивать. - Обещаю, если будешь молчать, живого места на тебе не останется.
   - Юо Мей! - выкрикнул бандит. - Он был в свите того, кто нам заплатил. Больше я точно ничего не знаю!
   Юо довольно распространенная фамилия среди простых горожан. Когда-то, лет пятьсот назад, существовал клан с таким же наименованием, но его давно уничтожили.
   - Опиши этого Мея.
   - Высокий, худощавый, темные волосы, серые глаза, с крестообразным шрамом на правой щеке. И еще, у него есть татуировка в виде якоря. Может быть, он бывший пират.
   - Куда пошел твой босс?
   - На встречу с нанимателем? - предположил бандит.
   Задав еще парочку вопросов, я так и не смогла получить вразумительные ответы. Разбойник был обычной шестеркой. Таких обычно сразу пускают в расход, как только в них отпадает необходимость. Мне он больше не был нужен.
   - Эй, хватит валяться, - лицо Ся Шан омыла струя воды.
   Девушка со стоном открыла глаза и, разглядев меня, с ужасом попыталась отползти подальше.
   - Бандиты мертвы, так что успокойся.
   - Госпожа, вы же... вы же...
   - Я жива. Пришлось на время прикинуться мертвой. Их главарь слишком силен. Нам надо убраться, пока он не вернулся.
   Ся Шан закивала, как механический болванчик. От шока девушка пребывала в полной растерянности. Впрочем, приказ переодеться и обработать свои раны служанка выполнила.
   Тем временем, я собрала все более-менее ценные вещи, одежду, питье и провизию в Пространственное Кольцо. Хм, ехать верхом или идти пешком? Вроде бы, первый вариант быстрее, но в ночном лесу легко не заметить ветку и выколоть себе глаз или еще что похуже. С другой стороны, Ся Шан едва осознает происходящее, да и ногу она подвернула.
   - Зачем вы седлаете лошадь, госпожа? - спросила служанка.
   - Залезай, - я уже закончила. - Мы уходим.
   - Но в лесу полно магических зверей! Тут хотя бы безопасно.
   - Главарь этой шайки ушел с часть своих приспешников. Скоро они вернутся. Мне продолжать?
  
   Ся Шан отрицательно замотала головой, и взгромоздилась на лошадь. К ее удивлению, Доу Лиу взяла ту за уздечку и повела за собой. Госпожа шагала впереди, даже не освещая дорогу факелом, несмотря на то, что уже стемнело. Каждую секунду служанка боялась, что проводница споткнется и повредит ногу, или они наткнуться на магических зверей. Девушка ходила какими-то зигзагами, часто петляла и меняла направление.
   Ничего не происходило. Откуда-то издалека доносился громкий треск или вой. Несколько раз Доу Лиу замирала на месте и чего-то ждала, а потом вновь возобновляла движение. Спустя два часа после выхода из лагеря бандитов Ся Шан забылась тревожным сном.
   Мерное журчание воды и пение птиц навевали ощущение мира и покоя. Служанка открыла глаза и медленно потянулась. Тело болело, словно кто-то вчера наставил ей кучу синяков. Неужели она так напилась, что заснула где-то под открытым небом.
   - С добрым утром, соня, - поприветствовал ее усталый голос.
   Ся Шан рывком поднялась. Не дело служанке валяться в постели, если госпожа уже встала. Первое, что ей бросилось в глаза - жуткий шрам на шее Доу Лиу. Бледное обескровленное лицо, мешки под глазами, синие руки, рваная одежда... Она скорее походила на призрака, чем на живое существо.
   В памяти тут же всплыли ужасные сцены вчерашнего дня. Нападение на свадебный кортеж, почти смертельное ранение госпожи, бесконечное путешествие сквозь лес под конвоем бандитов... Воспоминания смазывались, накладывались одно на другое и расплывались, словно это был кошмарный сон.
   - Умойся, что ли. И давай позавтракаем, - Доу Лиу наклонила голову, к чему-то прислушиваясь. - Не бойся, если вдруг поблизости появятся магические звери, мы просто прыгнем в реку.
   Для Ся Шан последнее предложение прозвучало как приговор. "Мы просто прыгнем в реку" равносильно фразе "мы просто покончим с собой".
   Мало кто из обитателей Подлунного Мира умел плавать. Более того, большинство людей даже и не подозревают о существовании такого удивительного навыка. Используя внутреннюю энергию, адепты укрепляют прежде всего кожу и мышцы. Кости также должны претерпеть значительные изменения, чтобы выдерживать предельные нагрузки. Но меридианы и каналы силы привязаны к кровеносной системе. К счастью, люди нашли выход из этого положения с помощью специальной диеты и особых пилюль. В скелетах воинов накапливаются определенные минералы, делающие кости аномально прочными. У этого есть только один побочный эффект: тело адепта боевых искусств становится тяжелее воды. И он не может плавать. Данное ограничение относится и к магическим зверям.
   Рядовые граждане привыкли во всем равняться на сильнейших, вот им и кажется, что если Мастера не могут держаться на воде, то и им не положено.
   Ся Шан оглянулась, ища глазами плот или лодку, что-то, что бы объяснило спокойствие Доу Лиу. Поблизости не было ничего подобного. Вздохнув, служанка все же спустилась к реке и занялась гигиеническими процедурами.
   Завтрак прошел в молчании. Как только Ся Шан увидела разложенную на подстилке еду, ее больше ничего не интересовало. Наконец, насытившись, служанка посмотрела на подругу по несчастью. Та мирно лежала на плаще с закрытыми глазами.
   - Госпожа, что мы будем делать дальше?
   - У нас привал, - Доу Лиу показательно зевнула. - Ты куда-то торопишься?
   - Эм... а как же свадьба? - спросила Ся Шан. - Господин Сиу Юнь ждет свою невесту.
   - Ему можно только посочувствовать, ведь она умерла, - Доу Лиу перевернулась на бок.
   - Но...
   - Хватит болтать. Я, между прочим, всю ночь бродила по этому чертовому лесу в поисках безопасного места и ужасно хочу спать.
   - А тут безопасно?
   - В радиусе пятнадцать метров от меня - да. Кто-нибудь, выключите солнце и птичек, - Доу Лиу скривилась и, порывшись в Пространственном Кольце, накрыла голову извлеченной оттуда шляпой.
   Служанка нервно сглотнула и еще раз огляделась. Они находились посреди обширного песчаного пляжа. Метрах в ста пятидесяти от реки зеленели редкие островки различных трав, а дальше двухсот - расстилался лес. Из-за рельефа девушки были на ладони. С другой стороны, никто не сможет подкрасться незаметно.
   Ся Шан подошла к жадно поедающей корм лошади и погладила животное. Инстинкты зверя острее человеческих, если враг и появится, он первым поднимет тревогу.
   Так, в тишине и спокойствии, прошло несколько часов.
   Вдруг Доу Лиу вскочила на ноги и уставилась в сторону леса. На ее лице появилась кривая ухмылка.
   - Пожаловали, голубчики, - девушка едва ли не потирала руки от довольства.
   - Там кто-то есть? - с тревогой спросила Ся Шан.
   - Главарь вчерашней шайки и его шестерки.
   - Значит, сейчас мы прыгнем в воду? - эта идея больше не казалась служанке плохой.
   - Нет, просто смотри и наслаждайся представлением.
   На опушке появилось четверо до зубов вооруженные людей. В руках они сжимали окровавленное оружие. Увидев девушек, бандиты тут же бросились к ним навстречу.
   Главарь опередил группу метров на двадцать. Двигался он сравнительно медленно, если учесть его настоящую силу. Внезапно разбойник споткнулся и упал. Редкая неловкость для Мастера Земной Ступени.
   На месте приземления наемника образовалась маленькая пыльная буря. Его товарищи бросились врассыпную, и каждый нашел свою ловушку. Дело в том, что пляж был местом обитания песчанок. Эти магические звери прячутся под рыхлым грунтом и атакуют любого, кто пытается над ними пройти. Бандитам и в голову не пришло, что преследуемые выберут такое опасное место для привала.
  
   - Теперь можно и пообщаться, - с фляжкой наперевес я направилась дорогим гостям. Служанка следовала по пятам.
   - Песчанки! - воскликнула Ся Шан, когда разглядела длинные оранжевые щупальца, затягивающие людей под землю. Руки и ноги бандитов покрывали фиолетовые пятна, появляющиеся от контакта с ядовитой кожей этого вида магических зверей. - Здесь, должно быть, полно этих тварей.
   - Не отходи от меня не на шаг, ясно?
   Она молча кивнула.
   - Тварь! - запрокинув голову, главарь плюнул.
   - Да, это была ловушка, - я спокойно отступила в сторону. - У меня есть несколько вопросов. Кто ответит, получит... быструю смерть.
   - Пошла ты!
   - Говорят, будучи парализованными, жертвы песчанок могут прожить несколько дней, страдая от яда, жажды и голода.
   - А это не слишком жестоко? - спросила служанка.
   - Просто вспомни, что с тобой вчера сделали их дружки.
   Улучив момент, я создала длинный щуп и быстрым движением вырвала меч из рук главаря. Следом были обезоружены остальные бандиты. Конечности песчанки потянулись в нашу сторону, так что пришлось отойти на несколько метров.
   - Кто вас нанял?
   В ответ - ругательства.
   Освободив бандитов от всех наличных вещей, я пожала плечами и направилась к лошади. Оставаться здесь больше не было смысла, наемники в любом случае обречены и скоро не смогут и языком шевельнуть.
   - Стой! Клан Юнь, это был клан Юнь!
   Конкуренты из секты Ветра? Довольно неожиданно.
   - За что именно они заплатили?
   - Им была нужна Доу Лиу... живой.
   - Зачем?
   - Откуда мне знать? Не просто же так тебя обручили с человеком из главной семьи Сиу?
   - Любой мужчина может иметь сколько угодно жен, - заметила я. - Тем более, парень из богатой семьи. Обычный повод для укрепления отношений между кланами...
   На самом деле, мне была известна настоящая причина сватовства. Среди прочего, мать рассказывала о практикуемых в главных семьях евгенических программах - так называемых Линиях Крови. На протяжении веков в браках сводятся пары по определенным критериям: сила, склонность к использованию определенного вида техник, крепкое телосложение, гибкость и так далее. У каждого клана свои предпочтения. Специально обученные старейшины составляют пары с таким расчетом, чтобы наследовались выбранные признаки.
   По сравнению с другими детьми клана я обладаю очень сильным Ядром и дефектными Внутренними Каналами. Мать подозревала, что последнее может быть следствием близкородственных браков. Это обесценивает меня для Доу, но в глазах Сиу я курица, которая может снести золотое яйцо. Хм, похоже, эта информация утекла не в те руки.
   Главарь сообщил, что его наняли через посредника и заплатили кругленькую сумму за сохранение тайны. Также он сообщил о месте встречи (не то, чтобы я собиралась туда приходить) для передачи заказа.
   - Ладно, на быструю смерть вы заработали, - водяное щупальце по очереди проникло в четыре тела, превращая их из живых людей в трупы.
   - Госпожа, а что это за странная волшебная лента, которой вы их убили? - уважительно спросила Ся Шан.
   - Обычная вода, - я махнула рукой в сторону служанки, одновременной отпуская контроль.
   - Ай! Холодно! - отскочив на пару шагов назад, девушка принялась отряхивать одежду.
   Мы вернулись на место стоянки и стали собирать вещи. Лошадь уж отдохнула, так что можно было отправляться в путь.
   Судя по карте, мы находимся на берегу Белой реки. Она берет начало у подножия Высоких гор и несет свои воды в Залив Таинственных Голосов. Там, возле устья, располагается город Семи Путей. Этот населенный пункт тысячелетиями оставался под покровительством секты Металла. Ремесла, торговля и сфера услуг развиты здесь, как нигде. Отсюда легко уехать в любой другой город западного побережья материка или архипелага Дракона.
   Мы перемещались довольно медленно. Усталая лошадь с двумя седоками не горела желанием скакать галопом, да и я успеваю сменить направление движения, чтобы не столкнуться с магическими зверями. В большинстве своем эти монстры предпочитают оставаться на одном месте, атакуя из засады зазевавшихся жертв, хотя бывают и редкие исключения. Друг друга они почти никогда не атакуют, предпочитая убивать обычных животных или людей. И да, все магические звери - хищники. Особенно много их вблизи городов и возле мощных мистических источников. Это особые места выхода таинственной подземной силы, про которых мало что известно, кроме того, что они существуют. Подобная аномалия - худший кошмар для любого каравана. Вдобавок, источники имеют неприятную привычку перемещаться в произвольном направлении, что дает еще одну причину людям не строить новых селений.
   Пользуясь своими экстрасенсорными способностями, я с легкостью находила безопасный путь.
   - Ся Шан, через несколько дней мы придем в город. Люди будут задавать вопросы: кто вы, откуда, чем живете. Нам нужно придумать легенду и полностью ее придерживаться.
   - Легенду? Что вы имеете в виду?
   - С этого момента обращайся ко мне на ты, хорошо? Значит так, мы с тобой... брат и сестра. Меня зовут м-м... Кайт Ши, а тебя Кайт Лин.
   - Брат и сестра? Но мы же обе девушки.
   - Я буду выдавать себя за парня.
   - Зачем?
   - Видишь ли, Ся Шан, мне хочется самой решать собственную судьбу. В глазах общества мужчины имеют больше прав, чем женщины. Конечно, и обязанностей у них больше - сражения с магическими зверьми, войны, тяжелый физический труд. Но я к этому готова. Если пожелаешь, можешь выйти замуж за достойного человека, родить ему детей. От тебя требуется только одно - держать рот на замке.
   - А на что мы будем жить?
   - В кошельках разбойников было некоторое количество монет. Их хватит на покупку небольшого домика и ведение хозяйства в первое время. А там... я могу охотиться на первоуровневых магических зверей, ты тоже освоишь какое-нибудь ремесло. Было бы здорово пойти в ученики к какому-нибудь артефактору...
   Впереди обнаружилась группа очередных пользователей силы. Люди или звери, трудно сказать. Пришлось вновь отклониться от намеченного пути. К счастью, лес вокруг закрывал нас от возможных врагов. Мой внутренний радар сейчас видел местность в радиусе полутора километров, более чем достаточно для того, чтобы безопасно разминуться с возможными проблемами. Самое забавное, что его дальность варьировалась в зависимости от потребности организма в Кристаллах Сердца, чем она выше, тем шире область сканирования.
   Хм, еще два отклика прямо по курсу. Слабые, но близкие. Я остановила лошадь и застыла в раздумьях. Скорее всего, это обычные люди, не имеющие развитого Ядра и внутренних каналов.
   - Что там? - встревожилась Ся Шан. - Впереди кто-то есть?
   - Тише, а то сюда сбежится весь лес.
   В Пространственном Кольце одного из разбойников обнаружился тонкий серый шарф. Я сложила ткань вдвое и обмотала вокруг горла, прикрывая уродливый шрам на шее. Великоватая одежда прикрывала мою почти мальчишескую фигуру. Теперь меня можно было принять за парня.
   - Напомни, как нас теперь зовут?
   - Брат Кайт Ши и сестра Кайт Лин. Отправились на поиски нового дома после того, как дядя выгнал из дому. Лошадь и одежда наше единственное имущество, - послушно прошептала Ся Шан.
   - Сойдет на первое время. Стоит придумать еще подробностей.
   Неизвестные постепенно приближались. Слева шел бой, мои сверхчувства засекли уже три смерти. Справа охотничья зона довольно сильного магического зверя (четвертый-пятый уровень).
   Вернуться назад и искать другую дорогу? Жалко терять столько времени. Тут кусты впереди зашевелились, и на тропинку вывалились двое. Одетый в окровавленный доспех молодой воин с мечом и девушка в изорванном балахоне. Мешковатая одежда не могла скрыть ее впечатляющих форм. Через прорехи была видна светлая кожа. Явно аристократка, в жизни не знавшая тягот физического труда. Увидев нас, парень тут же поднялся и загородил собой девушку.
   - Кто вы такие? - угрожающе спросил он.
   - Мирные путники, следуем в город Семи Путей, - ответила я, стараясь сделать свой голос похожим на мужской.
   - Пожалуйста, помогите нам, - срывающимся тоном выкрикнула девушка.
   - Госпожа, не стоит быть такой доверчивой. Эти люди могут оказаться врагами.
   - Не знаю, кто вы, но не вижу смысла вмешиваться в ваши проблемы. Сейчас мы с сестрой спокойно уедем.
   - Брат, у них кровь, - из-за спины прошептала Ся Шан. Вошла в роль, молодец.
   - Да как ты посмел оскорбить принцессу! - воин поднял меч. - Она произнесла просьбу о помощи, а ты ее игнорируешь!
   - Не надо, Гу Шань, - незнакомка перехватила его руку своей нежной ладошкой и заставила опустить оружие. Затем девушка вышла вперед и стала на колени. - Прошу, спасите нас от погони. Мой отец щедро вознаградит вас.
   - Боюсь, скромные путники, не знают, как выполнить эту просьбу, - я повернула голову к Ся Шан. - Мне надо заботиться о сестре. А награда... мертвецам она ни к чему.
   - Отдай коня, по-хорошему.
   - Вас двоих лошадь не выдержит, сам понимаешь. А в одиночку твоя подопечная быстро попадет в лапы магического зверя. Впрочем... возможно есть другой выход.
   Во взгляде незнакомки появилась надежда.
   - Можно узнать ваше имя, принцесса? - я уважительно наклонила голову.
   - Тиа Мей. Гу Шань, - представил обоих воин. Тиа один из кланов секты Металла. Если повезет, у нас с Ся Шан будет хороший покровитель. С блатом жить намного проще, чем без него.
   - Кайт Ши, это моя сестра Кайт Лин. В двух километрах отсюда протекает река. Мы собьем со следа ваших преследователей, перебравшись на другой берег.
   - Ближайший брод в десяти километрах отсюда! - телохранитель покачал головой. - Не выйдет.
   - Я умею плавать, - пришлось выдать свой козырь.
   - Плавать? - воин скептически поднял бровь.
   - На самом деле, это совсем несложно, если твое тело не слишком тяжелое. Животные как-то справляются, так почему бы не научиться и человеку?
   - Тогда поспешим, - мечник помог своей подруге подняться и вопросительно посмотрел на меня.
   Я вздохнула и спрыгнула с лошади, уступая место раненой принцессе. Как мы не спешили, пришлось немного попетлять, чтобы избежать нежелательных встреч с монстрами.
   - Почему мы идем кругами? - недовольно спросил Гу Шань.
   - Брат опытный охотник, он может издалека обнаруживать магических зверей, - ответила за меня Ся Шан. - Мы обходим опасность стороной.
   Проклятье, надо отвыкать даже мысленно звать ее старым именем. Иначе, рано или поздно, случайно оговорюсь.
   - Какой удивительный навык, - пробормотал мечник.
   - Нам почти не пришлось сражаться, - пояснила служанка. - В противном случае, мы бы не решились ехать только вдвоем.
   Проведя спутников между ям песчанок (их тут тьма тьмущая), я вытащила из Пространственного Кольца длинную веревку и протянула один конец Гу Шаню. Также Кайт Лин и Тиа Мей получили по короткому обрезку.
   - Девушки, накиньте на трос по скользящей петле, чтобы вас случайно не сорвало течением. Перебирая руками, вы сможете переместиться на другой берег. Гу Шань, обвяжи его вокруг себя. Потом, когда они окажутся на той стороне, я постараюсь тебя вытянуть. Главное, вдохни побольше воздуха, перед тем как окажешься в воде.
   - Тут довольно сильное течение, - заметил мечник. - Ты справишься?
   Вместо ответа я разулась и убрала обувь. Лошадь немного упиралась, но все же последовала за мной. Вода была холодной. Небольшое количество внутренней силы быстро исправило ситуацию. Жидкость стала частью меня. Теперь плавание было такой же простой вещью, как ходьба для здорового человека. На то, чтобы добраться до противоположного берега ушло около минуты. Осталось только закрепить веревку на луке седла и успокоить лошадь.
   Девушки на той стороне устроили спор. После бурного обсуждения, сопровождаемого активной жестикуляцией, вперед вышла Тиа Мей. Она ступила в ледяную воду и тут же отпрыгнула назад.
   - Эй, вы там, поспешите! - крикнула я. Мои сверхчувства засекли приближение большой группы людей.
   Ся Шан накинула скользящую петлю на канат и вошла в реку. Дно в этом месте резко обрывалось, уже в метре от берега глубина достигала трех метров. Ухватившись за канат, девушка перебирала по нему руками. Течение сносило ее в сторону. Благо, мечник достаточно силен, а мне невольно помогала лошадь.
   Она буквально выползла из воды и рухнула на влажный песок.
   - Следующий, - я махнула рукой.
   Гу Шань что-то сказал своей подопечной. Та насупилась и все же решилась. Девушка была слабее моей служанки. В какой-то момент ее руки соскользнули с каната, но страховка не подвела. Добравшись до берега, Тиа Мей выглядела еще хуже Ся Шан.
   - Молодец. Отдыхай, ты заслужила, - подбодрила я ее.
   Мечник убедился, что надежно веревка надежно закреплена вокруг пояса и прыгнул в воду. Мы, с уже очухавшейся Ся Шан, тянули его на себя. Тяжелый, зараза. Под конец присоединилась и Тиа Мей. В три пары рук и четыре копыта, мы все же справились. Подскочив к парню, я наклонила его голову на бок и использовала свою силу, чтобы вытянуть жидкость из горла и дыхательных путей.
   Гу Шань закашлялся и открыл глаза. Ему досталось больше всех от течения, сила, потраченная мной на "усмирение" реки уже вся рассеялась.
   - Нам надо идти.
   Мечник мотнул головой и, пошатываясь, поднялся на ноги. Черт, сколько крови. Похоже, он умолчал о своих ранах, а те открылись во время кратковременной потери сознания. Похоже, этот парень сильнее, чем мне казалось. Земная Ступень, как минимум, Великий Мастер на его месте уже бы умер.
   - Почему ты не сказал, что ранен? - прошипела я.
   Принцесса, прикрыв рукой рот, пятилась назад. Ее глаза были расширены от ужаса.
   - Сестра, останови ее, там ловушка магического зверя!
   Глаза Ся Шан расширились от ужаса. Служанка схватилась за одежду Тиа Мей и потянула ее на себя. Оранжевые щупальца взметнулись, пытаясь достать ускользающую добычу.
   Успела!
   Я с облегчением перевела дух и повернулась к пациенту.
   - Тебя надо перевязать. Но прежде, спрячетесь в подлеске. Сестра, веди их строго по прямой к тому сухому дереву.
   - А как же ты? - спросила Тиа Мей.
   - Немного тут приберусь. Иначе враги поймут, что мы смогли перейти на эту сторону.
   Спустившись к воде, я оглянулась на остальных. Они понуро брели, не оборачиваясь. Ладно, пора приступать к заметанию следов.
   Вода послушно хлынула за моими руками на берег, смывая кровь и убирая отпечатки ног и копыт. Наклонившись, медленно попятилась назад, оставляя перед собой быстро высыхающий песок.
   Убедившись, что улик не осталась, я тоже нырнула в кусты. Девушки уже занимались ранами мечника, правда, от принцессы толку было мало.
   - Тиа Мей, сестра, переоденьтесь, иначе простынете.
   Ся Шан кивнула и отвела принцессу в сторону. Тем временем, я осмотрела мечника. Глубокий порез на ноге, откуда толчками вырывалась кровь, внушал опасения за его жизнь. Энергия, использование которой практикуют адепты боевых искусств удивительная штука. С ее помощью воины могут затворять раны прямо в бою. Но из-за кратковременной потери контроля над телом порез открылся. Внутренние каналы тесно связаны с кровеносной системой, поэтому такое повреждение затронуло и их. Сейчас мечник уже не мог поддерживать свое тело в тонусе - энергии попросту не хватало.
   Забавно, вот уже четыре года, как мой организм теряет внутреннюю силу даже с большей скоростью - и ничего, самочувствие нормальное. Да, Ядро работает в формированном режиме, и, по словам дока клана, может в любой момент вырубиться, но... Я приложила руку к его груди и стала закачивать напрямую в его кровь собственную энергию. Перед мысленным взором постепенно проявлялась схема сосудов. Так, а это совсем плохо. По идее, его Ядро выдавливать чужую силу. Но этого не происходило. Слабое сопротивление ощущалось лишь возле сердца. Должно быть, он перегорел.
   Ладно, в первую очередь кровотечение. Я переключилась на бедро. Первым делом, разрезала штанину, открывая доступ к ране. Затем, контролируя жидкость, хорошенько промыла поврежденные ткани физиологическим раствором (самодельная смесь из соли и очищенной воды хранилась в одной из многочисленных фляжек), стянула края сосудов и влила в область возле пореза достаточно энергии, чтобы они продержались в таком состоянии несколько часов. Замотав рану бинтами, я с облегчением перевела дух.
   - Как он? - спросила принцесса.
   - Жить будет. Сестра, займись царапинами на его руках. Тиа Мей, ты сама не ранена?
   Девушка отрицательно качнула головой.
   - У вас в Пространственных Кольцах случайно нет Кристаллов Сердца?
   - Нет, а зачем?
   - Жаль. Ядро Гу Шаня в очень плохом состоянии. Ему нужно лечение. На то, чтобы достигнуть города, уйдет почти три дня. К тому времени будет поздно, он навсегда лишиться способности контролировать внутреннюю энергию.
   - Нет! - принцесса действительно забеспокоилась. Бросив на нас подозрительный взгляд, она сняла с руки небольшое колечко с бриллиантом и, помявшись, развернула его до размеров обычного Пространственного Кольца. Спустя пару секунд девушка протянула мне довольно крупный Кристалл Сердца.
   Похоже, клан Тиа Мей занимает одно из главенствующих мест в иерархии секты Металла, иначе, откуда у нее такая дорогая игрушка? Стандартные Пространственные Кольца по размеру больше похожи на браслеты. На их внешней стороне размещаются кнопки, с помощью которых осуществляется захват и извлечение предметов. Может, миниатюрный артефакт принцессы и не слишком удобен в использовании, зато абсолютно незаметен. Любой шпион или контрабандист отдаст за такую вещь любые деньги.
   - Кристалл Сердца третьего уровня? - я с сожалением вернула ценный камень. От него исходило ощущение необычайно чистой энергии. - Боюсь, он слишком мощный. При всем уважении, принцесса, никогда не показывайте такие вещи незнакомым людям. Приз слишком соблазнителен...
   - Ты не посмеешь, - с угрозой сказал Гу Шань.
   - Это всего лишь совет. Следовать ему или нет - решать Тиа Мей. Со своей стороны, добавлю, что если бы мы были в городе, я бы схватил сестру в охапку и бежал от вас без оглядки.
   - Спасибо, - принцесса присела рядом с мечником и обхватила своими руками его ладонь. Они часом не парочка?
   - Здесь относительно безопасно. Магические звери, за редким исключением, не любят приближаться к месту обитания песчанок. Кроме того, вы сможете следить за противоположным берегом. Сестра, поручаю это тебе.
   - Ты... правда отправишься на охоту? - прошептала Тиа Мей.
   Я криво улыбнулась и направилась в чащу. И чуть было не споткнулась, услышав слова служанки.
   - Брат справится, он сильный.
   Судя по показаниям моего внутреннего радара, местные лесные магические звери довольно сильны. Третий-четвертый уровень, связываться с такими себе дороже. К счастью, песчанки не так сильны и, вдобавок, их способности к перемещению ограничены. Как и многим живым существам, им нужен воздух.
   Сделав небольшой крюк, я вернулась к берегу реки, и, остановившись возле одной из ловушек, принялась внимательно осматривать пляж. Ага, попалась. Маленькая, едва заметная горка, волна на песке, созданная ветром. Если приглядеться, можно заметить, как возле нее периодически взлетают маленькие фонтанчики пыли.
   С моей руки сорвалась тонкая прозрачная лента и устремилась к найденному дыхательному щупальцу. Вместе с очередной порцией воздуха, жидкость рванула внутрь тела зверя. Песчанка моментально почуяла неладное и попыталась выдохнуть. Я заморозила жидкость в дыхательной трубке, вместе с прилегающими к ней тканями. Над поверхностью пляжа взметнулись оранжевые щупальца. Они беспорядочно бились в воздухе, пытаясь найти неведомого врага.
   Агония длилась минут пять. Конечности зверя опали на грунт, окропляя его голубоватой жидкостью.
   Я терпеливо подождала еще немного, пока, наконец, по нервам не ударило ощущение чужой смерти. Ненавижу это чувство, но оно просто не заменимо в таких ситуациях. Молодые охотники часто гибнут от последней атаки притворившегося уже мертвым зверя.
   Вода - отличный инструмент. Она легко захватывает и уносит на новое место грунт, буквально вымывая яму. Вскоре я уже добралась до тела песчанки и извлекла оттуда Кристалл Сердца. Также мне удалось собрать ядовитую жидкость, которой были обильно покрыты щупальца монстра. Это одна из немногих вещей, способных "вскрыть" защиту высокоуровневого воина. Каким-то образом, она не только парализует, но и нарушает циркуляцию энергии внутри тела. Местные жители очень редко прибегают к данному яду, считая этот метод слишком подлым.
   Как ни странно, смесью этого вещества и воды управлять ничуть не сложнее, чем чистой жидкостью. Видимо, пагубное воздействие идет через нервную систему, а не энергетику.
   Спрятав фляжку с ядом, я занялась соседним монстром. Схема та же, найти дыхательное щупальце, заморозить и подождать. Ради ускорения охоты отошла подальше и обработала еще одну жертву. Затем быстренько пробежалась и собрала трофеи.
   Съев три из пяти полученных Кристаллов Сердца, я восстановила силы. Для лечения Гу Шаня хватит двух оставшихся.
  
   Ся Шан с недоумением наблюдала за действиями принцессы. Отсутствие медицинских знаний девушка компенсировала энтузиазмом. Раненого стоило бы переодеть в сухую одежду, согреть, накормить теплым бульоном, а не носиться вокруг, спрашивая каждую минуту о самочувствии. Покачав головой, служанка подошла к кромке леса и осторожно выглянула из-за кустов. На том берегу пока никого не было.
   В том, что с "братом" все будет в порядке, она не сомневалась. Ся Шан давно подозревала, что Доу Лиу обладает какой-то странной способностью обнаруживать других. Чего стоили ее побеги от учеников Су Линя! Непонятно только зачем все это было. Хотя... Порывшись в памяти, служанка припомнила, как однажды нашла в вещах госпожи блестящий теплый камень. Этот предмет был подозрительно похож на Кристалл Сердца, который показывала Тиа Мей, только размером поменьше. Неужели, Доу Лиу еще тогда ходила на охоту? Но зачем? Клановый целитель категорически запретил ей использовать магические камни.
   Тем временем, на противоположном берегу появилась группа людей. Они явно обладали большим опытом странствий по местным лесам. Два человека использовали длинные палки, чтобы проверить грунт перед собой, остальные внимательно за ними следили, готовясь прийти на помощь в случае необходимости.
   Ся Шан тихонько вернулась назад и рассказала о появлении неизвестных Тиа Мей и Гу Шаню.
   - Надо бежать, - сказал мечник.
   - Как? Ты даже не в состоянии идти, - заметила служанка.
   - Можно посадить его на лошадь, - заметила принцесса. - Меня больше беспокоит Кайт Ши. Почти наверняка эти бандиты схватят его.
   - Брата не так просто поймать, - Ся Шан прикусила губу. Доу Лиу строжайше запретила рассказывать чужакам что-либо о ее способностях. - Может быть, мы зря беспокоимся? Может, они не смогут пересечь реку в этом месте? Я пока продолжу наблюдение.
   Тем временем, люди на противоположном берегу действительно готовились к переправе. Один из них скинул верхнюю одежду и тяжелые сапоги, обвязал вокруг тела веревку и прыгнул в воду. Почти сразу его стало сносить мощным течением. Спустя десять минут ему пришлось вернуться обратно, не хватило длины веревки.
   - Они ушли, - сообщила Ся Шан.
   - Ненадолго. Где-то выше по течению есть брод, - ответил Гу Шань.
   - К тому времени мы все уберемся отсюда, - Доу Лиу объявилась как нельзя вовремя.
   - Как ты?.. - мечник с изумлением разглядывал два маленьких Кристалла Сердца.
   - Надеюсь, в городе вы заплатите за них сполна. В смысле, дадите рыночную цену.
   Тиа Мей кивнула, а Гу Шань, зажав в ладонях магические камни, погрузился в медитацию. Каждый адепт боевых искусств умеет поглощать энергию Кристаллов Сердца. Вскоре он смог самостоятельно подняться на ноги.
   - Спасибо, теперь я в порядке, - мечник с сожалением посмотрел на чудесные камни и убрал их в Пространственное Кольцо.
   - Время еще есть, - спокойно ответила Доу Лиу. - Можешь поглотить их полностью.
   - Ха-ха, сразу видно, что ты никогда не занимался внутренним развитием, - Гу Шань улыбнулся. - Запомни, делать этого нельзя, ни в коем случае. Воину моего уровня хватает такого Кристалла примерно на неделю. А тут сразу два.
   - Тогда пора идти.
  
   Примерно через час после того, как мы выступили, я ощутила странное давление. Вместе с ним нарастало ощущение чужого присутствия. Как ни странно, источник аномалии находился на большой высоте. Что это? Сверхсильный магический зверь, или, хуже того, Мастер Небесной Ступени?
   Адепты боевых искусств такого уровня считаются полубогами. Они невероятно сильны, крепки телом и духом, почти не стареют, не болеют даже гриппом, и могут летать! А еще им приписывают власть над стихиями: Огнем, Водой, Ветром и Воздухом. Любой клан, имеющий в своем составе хотя бы одного Мастера Небесной Ступени, получает значительные преференции от государства. Адепты такого уровня буквально считаются национальным достоянием, а сила страны определяется их количеством, ведь в бою каждый из них стоит целой армии простых людей.
   - Что-то не так? - спросил ехавший на лошади мечник.
   - Еще не знаю, - ответила я. - Кто-то кружит в небе над нами.
   - В небе? - Тиа Мей запрокинула голову, пытаясь разглядеть возможную опасность сквозь густую листву. - Ничего не вижу.
   - И это хорошо. Значит, нас оно тоже не увидит, - заметил Гу Шань.
   Давление то пропадало, то снова нарастало. А лес тем временем редел, и вскоре мы вышли на открытую местность. Неизвестный объект в этот момент был вне пределов видимости.
   - Поспешим, - я указала на далекую полосу деревьев. Нужно добраться туда или найти другое укрытие, пока оно не вернулось.
   Мечник скептически хмыкнул, но все же согласно кивнул, помня о возможной погоне.
   Мы почти успели. Давящее ощущение чужого присутствия начало резко возрастать и, оглянувшись, я увидела приближающуюся черную точку. Спустя минуту в ней можно было различить человека верхом на огромном магическом звере, Королевском Грифоне.
   - Святой Император, это еще кто? - удивленно воскликнула Ся Шан.
   Принцесса тоже оглянулась и тут же радостно запрыгала на месте размахивая руками.
   - Дедушка, мы здесь, - крикнула она. - Гу Шань, ты видишь? Мы спасены!
   - Это твой дедушка? - спросила я.
   - Ну, на самом деле он мой пра-пра-прадедушка, но называть его так слишком неудобно, - смутилась Тиа Мей.
   Предок принцессы совсем не выглядел на свой возраст. Максимум, с виду ему можно было дать лет тридцать, и то с натяжкой. На лице ни одной морщинки, идеально чистая кожа, на голове ни одного седого волоса.
   Рядом Ся Шан шумно сглотнула.
   Соскочив с магического зверя, парень первым делом приблизился к внучке и крепко ее обнял.
   - Тиа Мей, ты в порядке?
   - Да. Я так рада видеть тебя... - в глазах девушки выступили слезы.
   - Ну, не раскисай. Все будет хорошо, - дедушка погладил ее по голове и повернулся к нам. - Гу Шань, кто эти люди с вами? Представь их.
   - Это Кайт Ши и Кайт Лин, брат и сестра. Они увели нас от погони и помогли пересечь реку. Кайт Ши, Кайт Лин, поприветствуйте Небесного Мастера Тиа Луна.
   - В таком случае, благодарю вас от имени клана Тиа. Вас щедро вознаградят.
   - Вы поможете нам добраться до города? - выпалила с надеждой Ся Шан.
   - Видишь ли, девочка, мой магический зверь способен перевезти лишь четверых седоков, одним из которых должен быть я, чтобы править.
   - Оставьте меня здесь, - опустив глаза, произнес мечник. - Я не справился с защитой принцессы.
   - Нет! - возразила Тиа Мей. - Не твоя вина, что их было так много.
   - Ты ранен. Вокруг полно магических зверей и других опасностей. Лучше оставьте меня. Только позаботьтесь о сестре, пожалуйста, - я сняла с руки одно из Пространственных Колец и протянула Ся Шан. - Сестра, возьми. Тут все наши деньги и некоторые вещи. Прошу вас, Мастер, помогите ей устроиться в городе.
   - Ты действительно готов пожертвовать собой? - спросил Тиа Лун.
   - О какой жертве идет речь? Я вполне способен добраться до города самостоятельно. По дороге займусь охотой, так что быстро меня не ждите.
   Служанка прикрыла рукой лицо. Кажется, эта идея ей не нравилась, однако и возражать она боялась.
   - Охотой? - Небесный Мастер окинул меня пристальным взглядом. - Какой у тебя уровень?
   - Пятый ранг Земной Ступени, - не моргнув глазом, заявила я.
   Тиа Лун хмыкнул и, порывшись в своем Пространственном Кольце, протянул мне Оценочный Камень. Скептическое выражение исчезло с его лица почти сразу, как он увидел результат. Ся Шан приглушенно ахнула и покачала головой, а Тиа Мей взглянула на меня с интересом.
   - Неплохо. Очень даже неплохо, молодой человек, - заслужить такую похвалу от Мастера Небесной Ступени дорогого стоит. - Камень показывает, что тебе четырнадцать. Хороший потенциал. Когда доберешься до города, найди меня, я лично буду ходатайствовать о твоем приеме в клан.
   Гу Шань, нахмурившись, что-то пробормотал сквозь зубы. Кажется, ему завидно, что безродный незнакомец может получить то, что должно принадлежать ему по выслуге лет.
   Тиа Лун вручил мне золотой медальон, пожелал удачи и занялся обустройством мест для пассажиров.
   Попрощавшись с Ся Шан и остальными, я села на лошадь и поскакала в сторону реки. Принцесса и компания скоро улетят, а их погоня останется у меня на хвосте. Добравшись до берега, отпустила лошадь и прыгнула в воду.
   Температура воды быстро сравнялась с температурой тела, а вокруг головы образовался небольшой воздушный пузырь. Я позволила себе опуститься на дно, сформировала полую трубку из жидкости и протянула ее до поверхности. Все, теперь можно отдохнуть. Большая часть манипуляций водной стихией давно перешли на уровень подсознания и могли поддерживаться даже во сне.
  
   Тиа Мей прижалась к деду, укрываясь от встречного ветра. Королевский Грифон летел с такой скоростью, что слабого седока могло выкинуть потоком воздуха. За спиной к ней также липла Кайт Лин, за которую, в свою очередь, держался Гу Шань. Мечнику было хуже всех, его раны болели, а сил оставалось не так много.
   Адский полет продолжался почти полтора часа. Пассажиры уже раз десять успели пожалеть, что решились на эту поездку. Когда на горизонте появилась огромная стена, все вздохнули с облегчением. Тиа Лун заставил Грифона заложить крутой маневр, и девушки тут же завизжали от страха. Пролетев параллельно защитным сооружениям, он приземлился возле ворот. Здесь, за чертой города, находилось что-то вроде конюшни для магических зверей.
   Небесный Мастер легко соскочил с Грифона и помог девушкам спуститься. Гу Шань слез сам, но не смог пройти и двух метров. Ноги мечника подкосились и парень упал без сознания. Ему на помощь пришли стражники. Ворота, которые они охраняли, вели во владения клана Тиа.
   - Доставьте его в лазарет, - распорядился Тиа Лун. - Внучка, тебе не нужна медицинская помощь?
   - Со мной все хорошо, дедушка, - девушка оглянулась на Ся Шан. - Пока мы летели, меня мучил один вопрос. Кайт Лин, если твой брат Мастер Земной Ступени, то как он может плавать?
   - Э-э, - смутилась служанка. - Не понимаю. Как плавание связано с уровнем?
   - И правда, любопытно, - Тиа Лун потер подбородок. - Видишь ли, укрепляя свои тела с помощью специальных снадобий, адепты невольно делают свои тела тяжелее. При такой комплекции, как у твоего брата, на Уровне Земной Ступени он должен весить свыше сотни килограмм. С таким веслом не поплаваешь.
   - Я не знала... - Ся Шан побледнела. Доу Лиу запрещала ей что-либо рассказывать о себе, но лгать Небесному Мастеру попросту невозможно. - Брат никогда не занимался укреплением тела. Ему нельзя из-за болезни.
   - Какой еще болезни? - Тиа Лун не на шутку удивился. В Подлунном мире всем известно, что внутреннее развитие исцеляет и продляет срок жизни.
   Служанка оказалась перед дилеммой. Сказать чистую правду, или продолжать поддерживать ложь Доу Лиу. Во втором случае высок риск запутаться и проговориться. С другой стороны, девушка сильно сомневалась, что госпожа вообще собирается прибыть в город Семи Путей.
   - Прошу прощения за обман, - она упала на колени перед Небесным Мастером. - На самом деле меня зовут Ся Шан. Кайт Ши на самом деле мне не брат. Он... она Доу Лиу, из клана Доу.
   - Погоди, так Кайт Ши девушка? - изумилась Тиа Мей. - К чему был этот маскарад?
   - Ее выдали замуж за члена клана Сиу. Во время свадебной поездки на нас напали. Охранников убили, а госпожа каким-то образом обманула бандитов так, что они приняли ее за мертвую. Прибыв в свой лагерь, разбойники разделились, и часть их, во главе с главарем, куда-то ушла. Не знаю, что было дальше. Кажется, Доу Лиу убила оставшихся, усадила меня на лошадь и увезла. Я пришла в себя на берегу реки. Там мы отдыхали несколько часов. Потом снова появились бандиты, но они были неосторожны и попали в ловушки песчанок.
   - То есть, вы спокойно сидели посреди ям с этими тварями? - изумился Тиа Лун.
   Ся Шан вздрогнула и убито кивнула.
   - Потом, когда с разбойниками было покончено, мы отправились дальше. По дороге госпожа придумала новые имена и биографию. Мы часто меняли направление движения, пока не наткнулись на вашу внучку и ее охранника.
   - И сколько вы так шли?
   - Два дня, - ответила служанка.
   - А магические звери? Вы что, так ни одного и не встретили?
   - Нет. Я спрашивала у госпожи, про них, но она только отмахивалась.
   - Должно быть, Доу Лиу обладает способностью чувствовать присутствие магических зверей в обширной области вокруг себя. А что за болезнь, о которой ты говорила?
   - Четыре года назад, в сорок третий день весны, с ней случилось несчастье. Травма на тренировке. Тогда госпожа повредила внутренние каналы. По какой-то причине ее Ядро резко скакнуло в развитии, с Уровня Ученика сразу на Земную Ступень.
   - Ничего себе! - вырвалось у принцессы. - Как такое возможно?
   - Глава клана Доу пригласил лучших городских целителей, однако те только разводили руками. Потом один из приезжих врачей объявил, что повреждены меридианы на руках и ногах. Госпожа непрерывно теряет внутреннюю энергию и только невероятная активность Ядра держит ее в живых.
   - Так она фактически калека, - произнес Тиа Лун.
   - Да. Ей запретили любые тренировки. Кроме того, организм Доу Лиу отвергает большую часть лекарств. Со временем болезнь прогрессирует, повреждения каналов растут.
   - Если это так, она уже должна умереть, - заметил Небесный Мастер.
   - Как жаль, - прошептала Тиа Мей.
   - Четыре года назад госпожа находилась на первом ранге Земной Ступени, а сейчас уже достигла пятого. Вы сами видели показания Оценочного Камня.
   - Не понимаю... Простите, господин, - смутился Гу Шань. - Но разве для развития не требуется накапливать энергию внутри тела? Откуда взяться прогрессу, если вся сила бесцельно вытекает наружу?
   - Нужно срочно ее найти, - подвел итог Тиа Лун. - Внучка, позаботься о Ся Шан, Гу Шань, отправляйся в лазарет.
   Небесный Мастер развернулся и побежал обратно, к выходу из города. На то, чтобы добраться места, где осталась Доу Лиу, ушло всего полчаса. Полета на такой скорости обычный человек бы не выдержал.
   Сделав круг над лесостепью, Королевский Грифон устремился к группе всадников. Те так увлеченно разглядывали землю под ногами (видимо, искали чьи-то следы), что не заметили магического зверя до самой посадки.
   Предводитель группы приказал своим опустить оружие и выступил вперед.
   - Многоуважаемый Мастер, - льстиво начал он. - Могу ли я узнать, чем мы можем вам помочь?
   Мало кто может приручить магического зверя, а уж Королевского Грифона... его владелец должен быть просто исключительно сильной личностью.
   - Кто вы такие и что здесь делаете? - грубо спросил Тиа Лун.
   - Мы простые охотники. Добываем мясо и Кристаллы Сердец.
   - Вижу, вы поймали лошадь, - Небесный Мастер узнал транспорт Доу Лиу. - Где ее хозяин?
   - Неизвестно, - предводитель пожал плечами. - Кобыла паслась здесь, расседланная. Как будто, ее просто отпустили, за ненадобностью.
   Тиа Лун окинул группу задумчивым взглядом. В словах охотника не было ни слова лжи. Эти люди не те, кто напал на его внучку. Агрессии не проявляли, а их главный был показательно вежлив и предупредителен. В таких случаях сильному не достойно нападать на слабых.
   - Я ищу хозяина лошади, - объявил Тиа Лун.
   - Его следы ведут к реке и там обрываются, - сказал предводитель.
   Небесный Мастер молча направился в указанном направлении. Охотники немного покрутились на месте, а потом быстро собрались и ускакали.
   Разглядев петляющие отпечатки на берегу, Тиа Лун почесал голову. По всему выходило, что Доу Лиу, как и собиралась, переплыла реку. Небесный Мастер запрыгнул на Грифона, чтобы сделать несколько кругов над водной гладью и песчаными пляжами. Ничего. Теоретически, девчонка могла бы сколотить плот и отправиться вниз по течению, но у нее не было на это времени. Да и следы бы остались. Самое паршивое, подаренный медальон, валялся где-то на дне, под водой. Похоже, она и не собиралась идти в город Семи Путей.
   Какая ирония. Потратить тридцать лет на разгадку дурацкого Пророчества и чуть не лишиться из-за него внучки. Должно быть, конкурентам из других кланов также удалось расшифровать первую часть. Тиа Мей, конечно, умная девочка, но на ключ к наследию Императора Луны совсем не тянет. А вот Доу Лиу... Очевидно, ей удалось овладеть какой-то неизвестной силой...
  
   Меня разбудило ощущение знакомого присутствия. Тиа Лун, собственной персоной. Он наматывал круги над рекой, словно разыскивая кого-то. Должно быть, Ся Шан не смогла удержать язык за зубами, иначе с чего ему возвращаться за мной?
   Осмотрев близлежащую территорию, Небесный Мастер улетел дальше. Я еще некоторое время лежала на дне, наблюдая за проплывающими мимо рыбами. Какое же это удовольствие, не чувствовать на себе груза обязательств перед другими и иметь возможность самой решать свою судьбу. Доу Лиу и Кайт Ши в прошлом, пора придумывать новое имя.
   Вода плеснула на берег, стелясь ковром под ноги. На каждом шаге жидкость забавно пружинила, словно гель. Подобный способ перемещения позволяет не оставлять никаких следов. Вес тела распределяется по большой площади, о состоянии которой становится известно абсолютно все. Я шла босиком. Обувь никогда не была препятствием для внутренней энергии, но так все равно легче контролировать жидкость.
   Судя по карте, в четырех днях пути на севере находятся холмы, плавно переходящие в отроги Хребта Дракона. Кланы города Теплых Ветров крайне редко отправляли экспедиции в тот район. За ценные растения и минералы платить приходилось человеческими жизнями. Горы издавна стали естественной границей между Западным королевством и Герцогством Серебряного Зуба.
   С названием соседней страны связана забавная история. Когда-то, в древности, весь континент принадлежал одной огромной Империи. Столица присылала наместников, которые управляли другими городами. Развал древнего государства начался с разрушения системы порталов, связывавших все населенные пункты. Добраться из одной точки в другую стало огромной проблемой, особенно для простых людей. Местные губернаторы и мэры начали грызню за власть. В те годы, да и сейчас, сильно не повоюешь. Как вести армию под стены чужого города, если вокруг нее моментально соберется еще одно войско из магических зверей? Нет, за малыми группами и одиночками они специально не гоняются, а вот караваны иногда прореживают, несмотря на охрану.
   Исторически сложилось так, что правители этого мира решают многие вопросы с помощью дипломатии. И вот, как-то раз, министр Западного Королевства по пьянке поспорил с правителем соседнего герцогства. Слово за слово, и наш дипломат набил морду чужаку, да так, что выбил зуб. На следующий день тот потребовал возместить ущерб. А поскольку у соседей наблюдается огромный дефицит серебра, он хотел получить выплату этим металлом. Король разгневался, услышав об этом инциденте, и велел наказать министра, взыскав с него требуемую сумму. Ну, а за Герцогом Бо Мень закрепилось прозвище Серебряный Зуб, которое позже прилипло к названию страны.
   Однако, не стоит думать, что тут вообще не бывает войн. Каждый Небесный Мастер сам себе армия, в буквальном смысле. Воины такого ранга обычно принадлежат к какому-либо клану. Чтобы начать войну с соседним государством, правитель должен сделать две вещи: а) уладить все конфликты между своими аристократами; б) оставить достаточное количество элитных бойцов в резерве. Учитывая непостоянство человеческой природы, можно представить, какие страсти кипят в верхах. Блеф, умалчивание реальных сил, интриги, подставы...
   Герцогство Серебряного Зуба совсем невелико, всего лишь четыре города, общей численностью чуть более полмиллиона человек. Самый южный из них Горнград, что находится в предгорьях и занимает первое место по добыче и выплавке стали в регионе. В Подлунном мире лишь одно ремесло по значимости соперничает с алхимией (искусством создания пилюль), и это кузнечное дело. Трудно недооценить ценность меча, если это основное оружие.
   Да, здесь знают порох, но используют его лишь для фейерверков. Примитивные огнестрелы не в состоянии пробить крепкую кожу рядовых Мастеров, не говоря уже о более сильных воинах. А уж если учесть скорость адептов боевых искусств, оно и вовсе превращается в дорогую бесполезную игрушку. Местные инженеры и изобретатели не видят смысла продолжать разработки в этом направлении.
   Я двигалась не спеша, время от времени прерываясь на охоту и избегая контактов с сильными магическими зверями или другими людьми. Пару раз попала под сильный дождь. В пути часто упражнялась с внутренней силой, придумывая новые способы убиения ближних и дальних врагов. В идеале, нужна мощная дистанционная атака. Вообще-то, можно превратить воду в ледяные стрелы и швырнуть их в сторону противника, но это сработает только против тех, кто не использует внутреннюю силу. В противном случае, врага даже не поцарапает.
   И тут я вспомнила один документальный фильм, который как-то смотрела от скуки. Там рассказывалось о катастрофе, чуть не уничтожившей крупный мегаполис. На город обрушился дождь. Не сказать что ливень, но последствия были ужасающими. Все дело в том, что падавшие с неба капли находились в необычном переохлажденном состоянии. Вода находилась в жидком состоянии, несмотря на то, что имела температуру ниже точки превращения в лед. Сталкиваясь с предметами, она мгновенно кристаллизовалась и прилипала к предметам. Результат - обрывы проводов, поваленные весом налипшего снега деревья.
   Первые несколько десятков попыток охладить воду до нужного состояния оказались провальными. Стоило на секунду отвлечься, как жидкость моментально обращалась в твердое состояние. Лишь когда я догадалась сделать защитную оболочку из тонкого слоя льда, что-то начало получаться. После множества доработок и испытаний, которые проводились прямо на ходу, новое оружие обрело окончательную форму. Конус, объемом от 0,5 до 1,5 литра, обращенный острой стороной к цели. Лед возле вершины пришлось делать потолще (иначе снаряд не долетал). Ударяясь о препятствие, он разбивался и расплескивал воду, которая моментально кристаллизовалась.
   Чем это отличается от простых ледяных стрел? Сосульки имеют мизерный шанс нанести колющий урон. Столкнувшись с целью и разбившись, осыпаются бесполезными осколками. Переохлажденная жидкость куда более коварна. Она прилипает к цели, зачастую мешая ее движениям и, что более важно, охлаждает все, с чем вступила в контакт.
   Тела адептов боевых искусств защищены от прямого воздействия, способны выдерживать чудовищные нагрузки. Но тут в действие вступит другой механизм. Переохлажденная жидкость частично проморозит кожу в том месте, куда она попадет. Образующиеся в клетках кристаллы разрушат их структуру изнутри. И если зацепить такой атакой крупный сосуд, артерию или вену, это также повредит энергетическую структуру организма. В теории, чтобы вывести противника из строя, потребуется второй, добивающий удар, чтобы пробить ставшую хрупкой защиту.
   Стоп. Почему я так старательно продумываю способы убиения людей? Ведь с магическими зверями такой трюк не пройдет из-за меха и толстой шкуры и подкожного жира. Однако мысли все время соскальзывали на ту же тему.
   Как бы то ни было, лучше подготовиться к возможным неприятностям заранее, шептала паранойя. Я помотала головой и свернула, обходя появившуюся на периферии восприятия группу людей.
   Рельеф местности постепенно менялся. На пути стали попадаться заросшие лесом холмы. Низины между ними были заболочены. Через день шли дожди. Мне приходилось использовать способности круглые сутки, чтобы не сгинуть в этом непролазном лабиринте. На удивление, магических зверей тут почти не было.
   Добравшись до предгорий, я вздохнула с облегчением. Без знания тропинок и удобных путей пришлось идти напрямик. Препятствия преодолевались в стиле человека-паука, только вместо паутины канат из жидкости. Как назло, закончились Кристаллы Сердец. Без них меня одолел жуткий голод.
   Магический зверь первого уровня прятался в пещере. У входа загадочно мерцали прожилки неизвестной руды. Хоть мои способности по мере тренировок росли, но на данный момент зона контроля жидкости не превысила радиуса в пятнадцать метров. Так что пришлось, не зажигая света, пробираться внутрь. Наконец, он оказался в пределах досягаемости. Прячась за углом, я протянула щупы к цели.
   - Фырк! - громко чихнул зверь, подскакивая на месте и срывая с себя водяную ленту. - Р-р-р-р!
   Твою мать, эта тварь намного сильнее, чем казалось снаружи. Третий уровень, как минимум. Должно быть, слой камня мешает способности обнаружения.
   С громким ревом, магический зверь бросился ко мне. Получай! Снаряд из переохлажденной воды разбился о широкую лапу, которая летела мне прямо в лицо. Издав что-то вроде возмущенного мяуканья, он отскочил в сторону, яростно мотая конечностью. Попытки добраться до его морды водяными щупами оказывались безуспешными, трудно попасть в то, чего не видишь.
   Вместо того, чтобы продолжать схватку, зверь бросился к выходу из пещеры. Нет, не уйдешь!
   Выскочив наружу, увидела своего противника. Довольно крупный кот серого цвета дыбил шерсть и громко шипел, грозно размахивая хвостом. В ответ я сформировала водяную стену, из которой к нему тянулись длинные щупы.
   - Кто ты такая и что тебе нужно? - спросил он. Что???
   - Г-г-говорящий?
   - Верно, - зверь отпрянул еще на несколько метров и присел на пятую точку. - Два разумных существа всегда могут договориться.
   - Вряд ли это получится. Видишь ли, мне нужен Кристалл Сердца, - честно ответила я, формируя за спиной еще один снаряд с переохлажденной водой.
   - У тебя интересная способность, - сказал кот. - Но она не настолько сильна, чтобы победить меня.
   - Тогда к чему этот разговор?
   - Я ведь сказал, можно договориться, - зверь поднял пострадавшую лапу и провел по ней языком. - Лед?
   Он ударил конечностью по камням и стряхнул осколки.
   - Как насчет сделки? Ты поможешь мне пробраться в Горнград, в обмен на двадцать Кристаллов Сердец?
   - Откуда они у тебя?
   - Их принесли глупые охотники за моей шкурой, - кот обнажил зубы в улыбке.
   - Сотня камней, - подумав, ответила я. А что, неплохое предложение, если он собирается выполнить свою часть. Плюс, в сопровождении сильного магического зверя можно идти напрямик, не опасаясь нападения. - И плата вперед.
   - Ха, нашла идиота. Получив плату, ты просто сбежишь, - оспорить новую цену кот даже не пытался.
   - Видишь ли, Кристаллы Сердец нужны мне сейчас. Иначе бы я занялась охотой в менее опасном районе.
   - Ладно, - зверь почесал голову лапой. - Дам десять штук авансом. Стой здесь.
   Он скрылся в пещере. Спустя минуту кошак вернулся, сжимая в зубах палку с нанизанными на нее Пространственными Кольцами. Бросив свою добычу, магический зверь открыл одно из них. На землю упал комплект мужской одежды, походная посуда, мини-аптечка, кинжал и маленький матерчатый мешочек. Последний предмет полетел в мой сторону. Схватив его водяной конечностью, убедилась, что там внутри Кристаллы Сердец. Остальные вещи кот убрал обратно в кольцо.
   - Тут только восемь камней, - заметила я, демонстрируя содержимое.
   Та же процедура повторилась с еще одним Пространственным Кольцом. Зверь не стал придираться и оставил мне "лишние" кристаллы.
   Присев на огромный валун, я положила пару магических камней в рот и с наслаждением зажмурилась. Призрак голода, наконец, отступил.
   - Вы, люди, такие странные, - прокомментировал мои действия кот.
   - Меня зовут И Юнь, - представилась я новым именем.
   - Ро Шарр, - зверь подошел поближе и ткнул лапой водяную стену. - Знаешь, эта штука не очень прочная.
   - Просто мне не хочется тебя ранить. Мы ведь теперь союзники?
   - Гррр, да, - хвостатый вальяжно растянулся на камнях и широко зевнул.
  
   Путешествовать в компании магического кота оказалось намного удобнее, чем в одиночку. Ро Шарр отлично знал местность и выбирал самый удобный путь. Другие звери чуяли его силу и разбегались, куда глаза глядят.
   - Впереди группа людей, - заметила я.
   - Фух, - кот втянул воздух носом. - Ничего не чувствую.
   - Они идут в нашу сторону. Расстояние чуть больше километра.
   Ро Шарр окинул меня пристальным взглядом, запрыгнул на огромный валун, а оттуда на скальный утес.
   Я покачала головой и выбросила вверх водяную ленту. Сжимаясь, она подняла меня к проводнику. Площадка была не слишком большой, так что нам обоим пришлось лечь вплотную друг к другу.
   - И правда, люди, - через десять минут шепотом сказал Ро Шарр. - Эй, И Юнь, а почему ты ничем не пахнешь?
   - А должна?
   - Конечно. Твои соплеменники обычно пахнут потом, едой, металлом, лошадьми и всякой гадостью.
   - Ну, извини. Мне нравится чистота.
   ...
   - И Юнь!
   - Чего?
   - А почему у тебя мужское имя?
   ...
   - И Юнь!
   - Ну, что опять?
   - А как ты узнала, что впереди люди?
   ...
   - И Юнь!
   - Отстань!
   - А тебе не жарко таскать эту тряпку на шее?
   ...
   Этот конкретный магический зверь оказался невероятно любопытным. Вопросы сыпались как из рога изобилия, и, если он не получал ответа, начинал строить собственные безумные теории.
   ...
   - И Юнь! А разве тебе не интересно узнать, зачем мне нужно в Горнград?
   - Нет!
   - Даже если я собираюсь убить вашего вожака?
   - Слушай, Ро Шарр, мне глубоко фиолетово, что ты там планируешь. Можешь хоть полгорода вырезать.
   Зверь обиделся и молчал почти полдня. А вечером пошел дождь, и он попросился под крышу. Пришлось расширить ледяной навес и позволить ему лечь рядом.
   - Завтра мы достигнем города, - тихо сказал кот.
   - Ты умеешь менять облик?
   - Могу уменьшаться и увеличиваться в определенных пределах. Смотри, - Ро Шарр прикрыл глаза и замер, словно в медитации. Его тело окружила странная рябь. Через минуту там, где он стоял, оказался маленький серый котенок. - Мяу.
   Стоит добавить, что в таком виде магический зверь едва тянул на первый уровень. Какой милаха. Я протянула руку и погладила его по голове, а затем попыталась взять его, чтобы посадить себе на колени. "Котенок" весил килограмм сорок.
   - А вес уменьшить можешь?
   Ро Шарр отрицательно мотнул головой и вернулся к прежней форме.
   - Ты же понимаешь, что нам придется проникать в город тайком.
   - Как? - глаза зверя загорелись неподдельным интересом. - Я пробовал раньше, но ничего не вышло. Стены города слишком гладкие, в мини-форме не подняться. А в обычном виде меня быстро обнаруживают люди, и сразу же нападают, без разговоров.
   - Увидишь, - я перевернулась на другой бок. - А сейчас, дай поспать.
  
   Спрятавшись за скалой, мы внимательно осматривали окрестности города. Поселение занимало огромную территорию и с нашей позиции мы видели лишь частью южной стены. Прежде всего, внимание привлекали огромные ворота, через которые одновременно могли проехать четыре телеги. Над ними возвышалась караульная башенка, где сидел наблюдатель. Также вход в город сторожило около полусотни стражников. Они следили за снующими туда-сюда рудокопами. Те таскали тележки с породой из устроенного рядом карьера.
   - Что эти люди делают? - спросил Ро Шарр.
   - Без понятия. Может быть, добывают сырье для изготовления мечей?
   Кот напыжился и зашипел.
   - Прекрати, пожалуйста, и так голова болит.
   - Ты уже придумала, как проникнуть в город?
   - Дождемся ночи и переберемся в удобном месте через стену.
   - Как?
   - Знаешь, есть такая поговорка: "Лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать". Вот и увидишь.
  
   - Отдай все Пространственные Кольца и уменьшайся, - приказала я.
   - Учти, если обманешь...
   - Да, да, большой страшный кот съест меня.
   - Ладно, - Ро Шарр трансформировался в мини-форму.
   - Не отставай, - подхватив его вещи, я побежала к городской стене. Жидкость стелилась под ногами, скрывая следы и "ощупывая" поверхность на предмет неровностей.
   - Р-р-р мяу, - недовольно заявил кот вдогонку.
   - Не капризничай. Знаю, что тебе это не нравится, но если будешь идти по обычной поверхности, останутся четкие следы. Любой охотник поймет, что здесь побывал высокоуровневый зверь, скрывавший свою силу.
   Остановившись у стены, я открыла еще одну фляжку и выплеснула содержимое в сторону преграды. Вода поползла вверх, частично застывая в виде ступенек. Кот запрыгнул на первую и недовольно зашипел.
   - Выпусти когти.
   - Р-р-р мяу.
   Увы, поднять его вместе с собой на стену мне просто не хватит силенок. Вот и приходится выкручиваться, создавая ледяную лестницу. Дождавшись, когда он поднимется до верха лестницы, подняла себя на ту же высоту водяным канатом, вызвав еще одну порцию возмущенного шипения. Я "приморозила" себя к стене, растопила лед внизу и подняла освободившуюся жидкость, чтобы превратить ее в новые ступеньки. Фыркнув, кот продолжил подъем. Через минуту мы оказались наверху. Похожим образом осуществили и спуск.
   Ро Шарр с неудовольствием разглядывал темный переулок.
   - Не вздумай принимать истинный облик, ближе, чем в двухстах метрах от городской стены, - шепотом напомнила я. - Иначе сработают сигнальные амулеты. И если попадешься, держи язык за зубами.
   Кот кивнул.
   - Тогда пока.
  
   Больше всего Ро Шарру хотелось чихать. В городе невыносимо воняло. Но он сдерживался, помня о необходимости соблюдать тишину. Наученный горьким опытом, ирбис шел по земле (не всякая ветка и крыша выдержит вес его туши), прячась от каждой тени и вздрагивая от любого шума.
   Горнград оказался намного больше, чем можно было представить. В воздухе витали тысячи разных ароматов. Несмотря на ночь, некоторые люди занимались своими загадочными делами. Например, один парень засел на дереве напротив большого дома, а другой (его друг, судя по тому, что они пришли вместе) перелазил через высокий забор. Почему бы не использовать калитку рядом? Ро Шарр видел, как другие люди открывали похожие двери, чтобы пройти.
   - Мяу, мяу, - к ирбису подошла самая обычная кошка и легонько провела своим хвостом по его носу.
   В его голове что-то щелкнуло и он в одно мгновение узнал значение словосочетания "распутная девка" и еще нескольких менее печатных синонимов. Разум и способность говорить пробуждаются в магических зверях по достижению определенного уровня силы. Лексикон этих созданий сразу включает все понятия человеческого языка. Но теория без практики мертва, поэтому для осознания конкретного значения нужно обязательно столкнуться с объектом, его представляющим.
   - Ф-р-р-р, - ирбис вздыбил шерсть, пытаясь отогнать озабоченную самку.
   - Мур-рр-мяу, - кошка повернулась другим боком и провела своим хвостом по его морде.
   Откуда-то выскочил рыжий кот. Напыжившись, он бросился в атаку на соперника. Для ирбиса его удары были не опаснее, чем нежное почесывание. Контролируя силу, Ро Шарр легонько оттолкнул одноухого донжуана в сторону и с удивлением увидел, как тот отлетает на десяток метров.
   От такого зрелища распутная кошка совсем растаяла. Призывно мяукая, она упала на спину и стала кататься по земле, демонстрируя всем желающим свой живот. Магический зверь молча отвернулся и зашагал по своим делам. Вслед неслось недоуменное "Мря-я?"
   - ...сколько-сколько? Десять золотых за Пилюлю Восстановления? Вы с ума сошли?!!
   Ро Шарр пробежал десяток метров, завернул за угол и остановился за деревом, прислушиваясь к чужому разговору.
   - Таких цен, как у меня, больше нет, - ответил второй человек оскорбленным тоном. - Все снадобья и пилюли изготовлены учеником Мастера Е Мина!
   - Слишком дорого, - первый отвернулся, делая вид, будто не собирается ничего брать.
   - Вот же голодранец, - почти неслышно пробормотал продавец. - Ну и катись.
   Не пройдя и трех шагов, потенциальный покупатель вернулся и попытался вновь сбить цену. Со вздохом аптекарь скинул пять серебряков и объявил, что дешевле товар не отдаст. Поныв для порядка, клиент все же расстался с монетками и ушел, проклиная торгаша. Ро Шарр почесал голову, пытаясь понять кто такие скряги.
   Ирбис мысленно потер лапки. Как бы то ни было, он справился. Осталось только пробраться в аптеку...
   Бесшумной тенью магический зверь проскользнул под ногами человека, как только тот открыл дверь.
   - А ну, брысь! - в неровном свете свечи торговец принял его за наглого кота.
   Ро Шарр проигнорировал человека, обозревая ассортимент лавки. Чего тут только не было! Разноцветные пилюли, прозрачные сосуды с подозрительно пахнущими жидкостями, сушеные травы, маленькие Кристаллы Сердец. Отдельный шкаф отведен под перевязанные красной лентой свитки. Все это великолепие было украшено бумажками с непонятными значками. Увы, ирбис не умел читать.
   - Брысь, наглая морда! - человек тем временем схватил вонючую метлу и махнул ее перед носом магического зверя.
   Ро Шарр такого стерпеть не смог. Его, великолепного, сильного, прекрасного, могучего, гордого оскорбил какой-то... какой-то человечишка! Р-р-р! В одно мгновение ирбис вернулся к истинному размеру, выбил из рук офигевшего человека орудие труда, повалил жертву на пол и, обнажив зубы в улыбке, спросил:
   - Ты хочешь жить?
   - Д-д-д-д-д-даааа, - от испуга торговец начал заикаться.
   - Тогда продай мне Пилюлю Духовного Роста седьмого уровня, мр-р-р, цена - твоя жизнь.
   - Н-н-н-н-н, - издав непонятный звук, человек упал в обморок.
   Ирбис обнюхал бессознательную жертву и скривился. Но найти самому нужную таблетку не представлялось возможным. Зверь оглянулся. Дверь в помещение все еще была открыта, так что его могли в любой момент увидеть. Ро Шарр быстро исправил эту оплошность и снова повернулся к человеку. Что бы сделала И Юнь на его месте?
   Ирбис стал на задние лапы и осторожно передними взял со стола графин. Поколебавшись пару секунд, он все же выплеснул воду в лицо торговца.
   - А-а-а-а-а, - заорал человек.
   - Заткнись, - чувствительным ушам зверя это не понравилось.
   Звук как отрезало.
   - Пилюля Духовного Роста седьмого уровня, - напомнил Ро Шарр.
   - Н-н-н-н-н, - ирбис поднял лапу с показательно выпущенными когтями и замахнулся. - У меня такой нет. Правда-правда. Папой клянусь. И мамой. Бедные мои дети, если ты меня убьешь, они умрут с голоду...
   Торговец говорил так быстро, что магический зверь почти сразу потерял нить разговора. Когда ему это надоело, Ро Шарр опустил лапу и легонько оцарапал щеку жертвы.
   - Хватит. Мне нужна только Пилюля.
   - Ну, конечно, Пилюля. У меня есть много разных Пилюль. Первого уровня, второго, даже третьего есть! А седьмого нет, их продают только на аукционах, за большие деньги. Откуда у бедного торговца...
   - Р-р-р-р-р.
   - Пожалуйста, не убивай... те, - взмолился человек. - У меня дети...
   - Р-р-р-р-рр-р-р, тогда отдай все Пилюли Духовного Роста, что у тебя есть! - приказал Ро Шарр.
   - Конечно-конечно, они там, в ящике, в углу.
   Ирбис громко фыркнул, подходя к указанному ящику. Оттуда доносился запах масла и металла.
   - Чтобы открыть, нужно потянуть ручку, - услужливо подсказал человек.
   Ро Шарр поддел лапой железку и дернул ее на себя. В следующее мгновение зверь едва успел увернуться от тонкой стальной стрелы, вылетевшей из ящика. Впрочем, этот снаряд вряд ли смог бы нанести ему ущерб, не так уж быстро он летел.
   Ирбис медленно повернулся в сторону человека и показательно облизался. Хозяин лавки побледнел, неловко встал на четвереньки и попытался выскочить на улицу. Тщетно. Ро Шарр в мгновение ока оказался у него на спине, нанося своими когтями кровавые раны. От боли и ужаса торговец закричал. Разозлившись, магический зверь свернул ему шею. Но было уже поздно. Кот не знал, что этот район города считается относительно благополучным и тут регулярно бывают патрули.
   Отряд стражников в составе пяти человек как раз проходил по соседней улице. Вооруженные стражи порядка определили, откуда доносились крики (а позже грохот переворачиваемых вещей) и быстро окружили лавку алхимика. Максимум, чего они ожидали - столкновения с незадачливым грабителем, случайно заставшим хозяина. Сержант осторожно приоткрыл дверь и заглянул в узкую щель.
   Внутри царил полный бардак. Разбитые склянки, в беспорядке разбросанные листы бумаги, какие-то вещи... Картину довершали пятна крови и чья-то безвольно лежащая рука (остальную часть тела не было видно из-за маленького угла обзора).
   Стражник жестами передал команду подготовиться к штурму. Подчиненные кивнули и заняли места напротив двери. Командир с грохотом распахнул ее.
   То, что увидели патрульные, едва не заставило их поседеть. Огромный серый ирбис деловито копался в вещах хозяина лавки. Ловкость и целенаправленность, с которыми действовало это существо, показывали, что оно хотя бы отчасти разумно.
   Жители города обычно видели магических зверей разве что в специальных клетках. Встретить ТАКОЕ посреди города никто не ожидал. Стражи порядка Горнграда всегда были отлично подготовлены. Но лишь на уровне обычных людей, а не пользователей внутренней энергии.
  
   Расставшись с Ро Шаром, я направилась вглубь города. Здесь, на окраине, вряд ли отыщется нормальная гостиница.
   Ночная жизнь Горнграда била ключом. То тут, то там, мелькали подозрительные тени. Освещение в этом районе довольно скудное, но мне это почти не мешало.
   За углом в переулке, толпилось трое. Неизвестные вели себя подозрительно тихо. Стоило подойти поближе, как они вдруг выскочили и обступили меня. Я протянула по земле водяную ленту к тому, что оказался по ближе, и ударила ему в спину ледяным клинком. Показавшееся из груди парня лезвие блеснуло. Со стороны это выглядело так, будто на него напал кто-то сзади.
   Незадачливые грабители разорвали строй, глядя в сторону, откуда, как им показалась, пришла атака. Я же отступила, развернулась, побежала назад по улице, а потом свернула в какой-то переулок. Меня не преследовали.
   Минут через сорок пути одноэтажные халупки сменились вполне приличными домиками. Возле некоторых даже было что-то вроде небольшого садика или цветника. Улица раздалась в ширь, а дорога превратилась в вымощенную камнем.
   Я остановилась на одном из перекрестков, возле трехэтажного здания. "Сытый купец", гласили иероглифы на вывеске, рядом изображение полноватого мужика в богатой одежде. Надеюсь, здесь принимают постояльцев на ночь.
   Внутри оказался просторный зал. За некоторыми столиками сидели клиенты, рядом крутилась девушка в фривольной форме. Возле входа дежурил крепкий на вид вышибала. Он зорко оглядывал помещение, время от времени бросая ревнивые взгляды на легкомысленную официантку.
   Я подошла к стойке в глубине зала и спросила:
   - Вы сдаете комнаты?
   - Да, конечно, - портье раскрыл толстую тетрадь. - Пять медных с человека за ночь.
   - Одноместный номер, пожалуйста.
   Служащий гостиницы посмотрел на меня с удивлением, но ответил:
   - Одна серебряная монета. Оплата вперед.
   - Хорошо, - я выложила на стойку семь монеток. - Надеюсь, в плату включена и кормежка?
   - Разумеется. Вот ваш ключ, господин, - портье слегка поклонился. - Второй этаж, комната в конце коридора, слева. Ма Ли!
   К стойке подскочила улыбчивая официантка. Девушка проводила меня к ближайшему столику и зачитала по памяти меню. Я попросила принести рыбу с соусом и сок из плодов местной сливы.
   Поздний ужин прошел почти без происшествий. Пьяная гоп-компания в углу начала качать права, но их выпроводил вышибала. Остальные гости тихо-мирно разбредались по своим делам.
   Оставив грязную посуду на столе, направилась в свою комнату. Внутри было чистенько, хотя обстановка не новая. Брр, постельные принадлежности явно заражены клопами. Пришлось устроить санобработку: используя запас воды, заморозила белье, а затем наоборот, разогрела жидкость почти до точки кипения. Ну, надеюсь этого достаточно. На всякий случай, я окружила кровать прозрачным ледяным барьером и улеглась спать.
  
   Прогуливаясь по рынку, я с любопытством прислушивалась к новостям. Это не город, а какая-то деревня, блин. Кто с кем спит, кто кого оскорбил, чей клан круче, похищение дочерей крупных родов. Оказывается, за последний месяц пропало больше десяти моих ровесниц.
   - ...повсюду кровь, на телах следы когтей и клыков. Следователь Лар Сен сказал, что это был магический зверь.
   - Да ну, не может быть. Все ты врешь. По Чу Линю давно тюрьма плачет, чего-то не поделил с подельниками-контрабандистами, его и убили.
   - Ага, как же. Стал бы убийца устраивать такой беспорядок и, вдобавок, нападать на пятерых стражников? Один из них остался жив, он-то и рассказал про зверя...
   Кажется, Ро Шарр уже успел наделать шуму. Хм, может быть стоило придумать новое имя? Хотя вряд ли кто станет разговаривать с магическим котом.
   Магазины артефактов нашлись в "элитной" части рынка. Тут было совсем немного покупателей. Выбрав самый маленький, я открыла дверь и вошла внутрь. В продаже имелись стандартные Пространственные Кольца и Фляжки, несколько видов Бездымных Светильников и Кристаллы Сердец. Впрочем, если верить висящему на стене объявлению, владелец также скупал последние оптом.
   - Здравствуйте.
   Седовласый торговец хмуро кивнул. Моя одежда была совсем простой, и он не видел во мне потенциального клиента.
   - Не могли бы вы ответить на несколько вопросов? - вежливо спросила я.
   - Чего тебе, юнец?
   - Скажите, где обучают изготовлению артефактов?
   - Ха-ха-ха, пацан, насмешил, - торговец покачал головой. - Небось, хочешь научиться, чтобы зарабатывать деньжат? Чтоб ты знал, секреты создания магических вещей передаются по наследству, от отца к сыну. Это самое сложное ремесло из существующих.
   - Не могли бы вы познакомить меня со своим поставщиком? Может быть, получится как-то договориться...
   - Пацан, да ты, похоже, не здешний, - продавец махнул рукой в сторону витрин. - Все знают, что я, Мастер Фэнь Ду, изготавливал все эти вещи. Только ни деньги, ни угрозы, не заставят меня поделиться своими знаниями.
   - Тогда что же вас заинтересует?
   - Будешь что-то покупать, или уйдешь? - сменил тему торговец.
   - Нет, спасибо.
   Остальные продавцы оказались еще менее сговорчивы. Большинство из них сами изготавливали свои товары, но никто не желал брать постороннего человека в ученики, даже за хорошую плату.
   Я снова вышла на улицу и призадумалась. Артефакты играют очень важную роль в местной экономике, и мне очень хотелось понять, по каким принципам работают Пространственные Кольца. Опыт жизни в другом мире подсказывал, что они могут стать ключом к созданию оружия, способного уровнять мои возможности с настоящими Небесными Мастерами.
   Чья-то рука резво скользнула под одежду и принялась шариться в районе пояса. Какая наглость. Я моментально сформировала из носимой на теле воды ледяную змею и укусила чужую конечность пастью искусственного создания. Кто-то ойкнул. Обернувшись, увидела убегающего парнишку, лет десяти на вид. Будет знать, как лазить по чужим карманам.
   Вскоре у меня появился хвост. Трое тенью шли за мной до самой гостиницы. Я сделала заказ и устроилась в уголке, так, чтобы весь зал был перед глазами. Минут через пять к моему столику подошел парень, лет пятнадцати на вид. Он сел на стоявший рядом стул и облокотился локтями о столешницу.
   - Гони противоядие, ублюдок, - сквозь зубы бросил юный бандит.
   - Так это твой дружок пытался меня ограбить? - я спокойно отпила сок и с развлечением посмотрела в сторону входа, где толпились его подельники.
   - Если брат умрет, - парень сделал недвусмысленный жест рукой возле шеи.
   - Сказала трусливая крыса, которая боится высунуть нос за пределы города.
   - Ты...
   - Да, я охотник на магических зверей, - стакан в моей руке разбился, а кожа осталась неповрежденной. Простенький трюк, положение каждого осколка контролировалось с помощью маленьких льдинок, прилипших к стеклу изнутри. - Смекаешь?
   Бандит нервно сглотнул. Не нужно иметь семи пядей во лбу, чтобы заподозрить во мне адепта боевых искусств. Только они могут убивать монстров.
   - Простите, господин, - он сменил тон. - Я заплачу. Только, пожалуйста, дайте противоядие.
   - Расслабься, на самом деле та змея не была ядовитой.
   - Правда?
   - Да.
   - Тогда извините за беспокойство, - он встал и собрался уходить.
   - Не спеши. Хочешь заработать?
   - Что для этого надо сделать, господин? - парень обернулся.
   - Ничего незаконного. Всего лишь ответить на несколько вопросов, - я положил на стол пару серебрушек. - Расскажи о местных мастерах-артефакторах.
   - Ладно. Лучшим изготовителем магических предметов в породе считается Фэнь Ду. Он живет в четырнадцатом квартале, дом с сиреневой крышей, торгует на Южном рынке, где вы были.
   - У него есть ученики?
   - Нет, - парень покачал головой. - Жена умерла при родах. Единственный ребенок - девочка, ей сейчас пятнадцать. Вроде бы старик собирается сделать наследником зятя.
   - У его дочери есть жених? - заинтересованно спросила я.
   - У Фэнь Лян? - собеседник рассмеялся. - Нет, и никогда не было. Она такая гордячка, словно ждет Небесного Принца.
   - Хорошо. Можешь показать мне ее, незаметно?
   - Зачем? А, вы собираетесь... - подросток негромко захихикал.
   Я положила на стол еще одну монетку. Юный бандит сгреб награду и бросил деньги в карман.
   - Кстати, господин, может быть, представитесь?..
   - И Юнь.
   - А меня зовут Бо Ен, - парень подозвал жестом одного из своих подельников и что-то шепнул. Тот кивнул и ушел, забирая второго товарища.
  
   Бо Ен привел меня к большому зданию.
   - Это Павильон Тысячи Зеркал, - парень неуверенно переминался с ноги на ногу. - Фэнь Лян часто сюда приходит, уж не знаю, зачем. Тут продаются самые дорогие товары в городе, а в восточном крыле проводятся аукционы. Обычно девушку сопровождает пара наемников, так что не надейся, что сможешь легко ее похитить. Смотри, вот она!
   Проводник указал на невысокую шатенку с красной брошью на груди. Следом действительно шли двое охранников.
   - Уровень Мастера? - невольно удивилась я. - Сколько же им платит Фэнь Ду, что эти парни согласились на такую скучную работу?
   Бо Ен уважительно покосился на меня и кивнул.
   - Старик пользуется покровительством клана Ша, - пояснил юный бандит.
   Девушка гордо прошествовала к дверям Павильона и вошла внутрь. Подобраться к такой будет непросто.
   - Хорошо. Теперь проведи меня по местам, где еще она часто появляется.
  
   Единственный способ обучиться ремеслу создания артефактов - войти в семью одного из Мастеров. Сомневаюсь, что в других городах условия будут отличаться.
   Вариантов два. Либо жениться на этой Фэнь Лян, либо каким-то образом спасти жизнь старика или его дочери. Причем подозреваю, что второе автоматически повлечет за собой первое. Да, сейчас мне бы не помешала помощь Ро Шарра.
   Я почесала голову, всерьез прикидывая, как найти кота. Магический зверь оказался тем еще маньяком. Всего за три дня он поставил весь Горнград на уши, последовательно убивая владельцев алхимических лавок и всех, кто попадался под его тяжелую лапу. Интересно, чем торговцы так насолили хвостатому, что он стал им мстить? Пустили любимую киску на ингредиенты или не налили вовремя молочка?
   Хм, а с его дурной славой, Ро Шарр мог бы сыграть роль ужасного монстра, от которого я бы спасла нужных людей. Долг жизни священен, мне не посмеют отказать в выполнении любой просьбы. Таким образом, можно потребовать обучения ремеслу.
   Отлично, план есть, осталось найти кота. Это не так сложно, как может показаться. Да, он похож на сотни домашних животных, но мой внутренний радар с легкостью его обнаружит, все же он единственный магический зверь в пределах города, за исключением конюшен и зоопарка. Осталось только найти проводника, чтобы не блуждать по тупикам.
   Пришлось нырнуть в переулок, где время от времени прятались местные карманники, и ждать очередного мальчишку с кошельком в руке. Увидев меня, он побледнел.
   - Не бойся. Передай Бо Ену, что его хочет видеть И Юнь. Есть дело. Я буду ждать в гостинице.
   Пацан кивнул и убежал по своим делам.
   Юный главарь шайки обнаружился буквально через полчаса. Он плюхнулся за мой столик и махнул рукой официантке.
   - Пиво.
   Девушка быстро принесла заказ и удалилась.
   - Не рано ли? - я вопросительно изогнула бровь. На часах было всего одиннадцать утра.
   - Погибли двое моих хороших друзей, - Бо Ен с грохотом поставил кружку на стол и негромко продолжил. - Они вломились в одну лавку, а там как раз хозяйничал тот магический зверь, о котором все говорят. Ясное дело, владелец уже был на том свете. Монстр, здоровенный ирбис, в мгновение ока разорвал ребят на месте. Вскоре их нашли стражники.
   - Сочувствую, - я положила на стол чистый лист бумаги и писчие принадлежности. - Почему его до сих пор не поймали?
   - Кто знает, - собеседник сделал еще несколько глотков и горько усмехнулся. - Говорят, чудовище разумно. Кто-то вроде бы слышал, как оно разговаривало. Мастера боевых искусств заломили такую сумму за его поимку, что мэр до сих пор гадает, где взять на это деньги. Кланам плевать на нас, простых людей.
   - Бо Ен, как ты смотришь на то, чтобы поучаствовать в охоте на ирбиса?
   - Шутишь?
   - Вовсе нет. Я все сделаю сам, но мне нужен проводник...
   Парень опустил глаза.
   - Или план города, - на стол легли несколько листов бумаги и прочие писчие принадлежности. - Можешь схематично изобразить район, где происходили нападения зверя?
   - Подожди, я сейчас, - Бо Ен вскочил на ноги и куда-то умчался. Через десять минут он вернулся, чтобы расстелить на столе довольно большой свиток. - Карта Горнграда, из магазина дядюшки Бо Чжена.
   Что-то шепча сквозь зубы, парень нарисовал с десяток крестиков и обвел в кружечек один из перекрестков.
   - Здесь происходили нападения, а здесь находимся мы, - Бо Ен посмотрел мне в глаза. - Этого достаточно?
   - Более чем.
   Я придвинула схему к себе, прикидывая масштаб карты.
   - Расставь возле отметок цифры, означающие очередность атак зверя, пожалуйста.
   Бо Ен выполнил и эту просьбу.
   - Похоже, он движется на северо-запад, к кварталу красных фонарей. Спасибо за помощь. Обязательно предупреди своих, чтобы держались подальше от того района.
   Парень кивнул, допил свое пиво и ушел.
  
   Зная направление, найти зверя оказалось довольно легко. Оказалось, достаточно прийти в обведенную на карте область и пройтись туда-сюда, прислушиваясь к своим ощущениям.
   - Вот ты где, хвостатый, - я подняла самого обычного на вид серого котика и прижала его к груди. Тяжеленный, зараза, но приходиться притворяться, будто он весит не больше пары килограмм.
   Ро Шарр лениво поднял голову и заерзал, устраиваясь поудобнее.
   - Сейчас снимем номер, и там поговорим, - тихонько прошептала я.
   Гостиниц вокруг хватало. Выбор пал на самую неказистую, в надежде на более низкую цену. Портье выдал ключ от одиночного номера, и даже не отпустил замечание по поводу зверя.
   Как только мы оказались в комнате, Ро Шарр тут же спрыгнул на пол, едва не расцарапав мои руки своими когтями. Убедившись, что никто посторонний его не видит, кот вернулся к своему обычному размеру.
   - И Юнь, ты меня нашла, - он чуть ли не вилял хвостом. - Другие люди такие пугливые и злые. Никто не хочет разговаривать, и все пытаются убить меня.
   - Маньяк недоделанный, - я села на стул и пристально посмотрела ему в глаза. - Какого ты громишь лавки алхимиков и убиваешь владельцев? Ты все еще мяукаешь только потому, что Небесные Мастера Горнграда еще не поделили чью-то кошачью шкурку и прилагающийся к ней Кристалл Сердца.
   - Мне нужна всего лишь Пилюля Духовного Роста седьмого ранга, - зверь пожал плечами.
   - Ро Шарр, - я с трудом сдержала смех. - Как ты думаешь, откуда берутся Пилюли?
   - Их делают люди. Алхимики и целители, вот.
   - Правильно. А из чего их делают?
   - Откуда мне знать, - отмахнулся кот.
   - Для изготовления каждой пилюли требуются редкие ингредиенты: травы, части тел магических зверей, а также Кристаллы Сердец. Причем, конечный уровень продукта напрямую зависит от уровня последнего компонента. Пилюля седьмого ранга требует кристалл не менее, чем такого же ранга или сильнее.
   Глаза зверя широко распахнулись от удивления.
   - Но, к счастью, в округе нет таких сильных существ, - продолжила я. - Иначе бы этот город был бы давно разрушен, с такой слабой защитой.
   - Тогда что мне делать?
   - Все зависит от того, для чего тебе нужна пилюля. Если речь идет о внутреннем развитии, медитируй, эффект будет тем же, хотя и не так быстро.
   Кот прошелся из стороны в сторону, а затем осторожно выглянул в окно. Глядя на улицу, он тихо сказал:
   - Я уже достиг пятого уровня, по вашей классификации, и должен уметь становиться человеком, но пока могу лишь менять свой размер. Сильная пилюля могла бы решить эту проблему. Слабые помогают всего лишь на час или два.
   - Значит, ненадолго ты все же можешь превратиться...
   - А что такое медитация?
   - Основной метод, который практикуют пользователи внутренней энергии.
   Кот наклонил голову на бок и взмахнул лапой.
   - Ты как-то странно это сказала... Нет, я понял о чем идет речь, но все равно... Что это за слово такое, пользователи? Слишком расплывчатое...
   - Тебе интересно про медитацию или будем обсуждать значения слов?
   - Ладно, извини.
   - Этот метод заключается в том, что практикующий пребывает в некой специальной позе, направляя особым образом внутреннюю силу. Например, вот, - я встала и скрестила руки на груди. - Энергию пускаешь вдоль меридиан от плеч к ладоням. Если чувствуешь жжение, нужно немедленно прекратить. Это упражнение прорабатывает каналы на руках.
   Ро Шарр встал на задние лапки и попытался принять указанную позицию, но не смог.
   - Тебе это не подходит. Ладно, тогда свободная медитация, поза значения не имеет, - я расставила ноги на ширину плеч и опустила руки. - Сосредоточься на своем источнике внутренней энергии. Он выплескивает силу не ровным потоком, а отрывистыми порциями. Твоя задача - уловить ритм и ускорить его усилием воли.
   - Как?
   - Ты поймешь, как только сможешь почувствовать ритм, - я пожала плечами. - Правда, у людей на это уходит до десяти лет. Поэтому данный метод не считается эффективным. Вообще-то, практически в каждом клане или школе есть собственные техники медитации. Порой они различаются лишь небольшими деталями. Некоторые подходят только людям с определенной родословной.
   Ро Шарр на некоторое время замер, а затем помотал головой.
   - Ничего не получается.
   - Попробуй в человеческом обличье.
   Кот снял с шеи Пространственное Кольцо, использованное на манер ошейника, и вытащил оттуда коричневую таблетку. Спустя несколько минут после поедания пилюли его тело окутало свечение. Вскоре на его месте возник абсолютно голый темноволосый парень, лет семнадцати на вид.
   Я прикрыла лицо рукой. Он не выказывал ни малейшего смущения.
   - Оденься, что ли.
   - Зачем? - спросил Ро Шарр. - Все равно, это ненадолго.
   - Привыкай. Люди носят одежду, помнишь?
   Кот насупился и молча полез в Пространственное Кольцо. К счастью, там действительно нашлись кое-какие тряпки.
   - Слушай, мне нужна от тебя небольшая услуга. В обмен расскажу обо всех методиках, которые знаю.
   - С чего такая щедрость? - подозрительно спросил Ро Шарр. - И вообще, разве ты не должна желать моей смерти, ведь я убивал твоих соплеменников?
   - Мне нет дела до других людей и их мнения. Кстати, ты не проверял, что будет, если принять еще одну пилюлю в конце срока действия предыдущей?
   - Зачем?
   - Ну, если это позволит сохранять человеческий облик, то можно обходиться и дешевыми пилюлями. Главное - не прозевать время приема таблеток. В этом помогут самые обычные часы.
   В итоге, мы договорились. Я учу его жить в городе, а Ро Шарр помогает мне с инсценировкой нападения на Фэнь Лян. Труднее всего было объяснить магическому зверю, что именно он должен сделать. Кот задавал вопросы, мотивируя это тем, что желает понять людей.
   - Слушай, Ро Шарр, как твои сородичи привлекают внимание противоположного пола?
   - Мы сражаемся друг с другом перед самками, - кот гордо выпятил грудь. - Только самый сильный получит право продлить свой род.
   - Тогда представь, что это брачная игра. Ты и я соперники, мне нужно произвести впечатление на Фэнь Лян...
   - Ты тоже девушка, - перебил меня зверь.
   - Но она этого не знает. Я хожу в мужской одежде, веду себя как парень.
   - Все равно, не понимаю. Самец и самка пахнут совершенно по-разному.
   - Люди не могут определять пол собеседника с помощью обоняния. Во всяком случае, большинство.
   - Ну, хорошо, покоришь ты эту Лян, а дальше что? Как детей делать?
   - Мне нужны только знания, что передаются в ее семье по наследству! И вообще, это мои проблемы. От тебя требуется только изобразить нападение, а потом сбежать.
   - А если рядом будут другие люди? - поинтересовался кот.
   - Если подвернутся под горячую руку, можешь их убить, так будет лучше для достоверности, - я пожала плечами.
  
   Вечером в гостиницу заскочил Бо Ен, его интересовали мои успехи в поимке магического зверя. Я, с сожалением в голосе, заявила, что монстра в районе поисков не оказалось. Тем временем, Ро Шарр спокойно отдыхал в моем номере.
   Город бурлил в ожидании продолжения ночных нападений магического зверя. На улицах появились Мастера. Кот порывался пойти на "дело", ему было скучно в четырех стенах. Пришлось занять непоседу изучением различных медитативных техник. Я даже сходила в книжную лавку, где продавались свитки с описаниями общих методик. Тут выяснилось, что магический зверь не умеет читать.
   Система местного письма довольно странная. Есть сорок восемь символов, обозначающих звуки или сочетания звуков, которыми можно записать практически любое слово. И есть иероглифы, каждый соответствует определенному понятию, действию и так далее. Первая "азбука" считается примитивом, и пользуются ею исключительно простолюдины. Аристократы (главным образом, представители боевых кланов) предпочитают второй вариант. Частенько, в кланах придумывают новые символы. Чужак вряд ли сможет разобраться в этой мешанине, даже если ему удастся похитить свитки с описанием техник развития.
   Ро Шарр быстро обучался, поражая своими успехами. Уже через день кот мог бегло читать и писать, с первого взгляда запоминал новые иероглифы. Причем, магический зверь не видел в этом ничего удивительного. В ходе осторожных расспросов выяснилось, что знание человеческого языка возникло из ниоткуда в один момент, словно что-то неведомое напрямую загрузило информацию в его мозг.
   Жители города все ждали новых нападений, но ничего не происходило. Кто-то пустил слух, будто бы зверь уже убит и его победитель решил утаить добычу - драгоценный Кристалл Сердца. Кланы отреагировали, объявив о желании купить камень. Вокруг Павильона Тысячи Зеркал постоянно вертелись подозрительные типы, в надежде что охотник решит продать трофей на аукционе.
   Прошла неделя. Я все также жила в гостинице. Днем гуляла по городу, покупала в книжных магазинах литературу для Ро Шарра. Кот потихоньку учился медитировать. Уже были первые результаты: время действия пилюль увеличилось в два раза, да и сам зверь стал лучше контролировать свое тело в человеческой ипостаси.
   Вечером в гости явился Бо Ен. Он плюхнулся за мой столик и заговорил:
   - Что-то давно ничего не слышно о магическом звере. И Юнь, ты же охотник и, наверное, знаешь их повадки, - глаза собеседника поблескивали от жадности. - Мог ли ирбис столько времени продержаться в городе, никого не убив?
   - Трудно сказать. Все зависит от способностей и намерений этого монстра.
   - Ходит слух, будто бы кто-то убил ирбиса и забрал всю добычу себе, втихаря, - придвинувшись, прошептал Бо Ен.
   - Нет, это попросту невозможно, - ответила я. - Даже если бы его противником был Мастер Земной Ступени, он бы не смог победить зверя одним ударом. В драке, как минимум, разнесли бы полквартала.
   Мой внутренний радар сообщил нечто странное. Вокруг гостиницы появилось большое количество сильных бойцов. Они занимали места вокруг выходов из здания. Неужели, кто-то узнал про кота?
   - Есть разные способы справиться со зверем, - Бо Юн ухмыльнулся. - И не все из них шумные. Ловушка, яд, удар в уязвимую точку. Тебе ли не знать, И Юнь.
   - Ты кому-то наплел, будто бы я убил ирбиса?
   - Награда была очень соблазнительной, - парень встал. - После того, как ты получил карту, он словно сквозь землю провалился. К тому же, люди из клана Тиа разыскивают некого Кайт Ши, очень похожего на тебя по описанию...
   Глупая служанка, неужели так трудно было сдержать язык за зубами? Надо было прибить ее еще в лагере бандитов.
   Пока Бо Ен отвлекал меня разговором, к нашему столику приблизились несколько человек. Они были до зубов вооружены и, судя по напряженным позам, готовы напасть в любой момент.
   - Не знаю, что вам наплел вор, но это наглая ложь, - я подняла руки как бы в признании поражения. - Можете обыскать мои вещи и комнату.
   - Ты позволишь нам это сделать? Добровольно? - удивленно спросил один из незнакомцев. На его одежде присутствовала эмблема клана Мо.
   - Разумеется. Лучший способ снять любые подозрения - полная открытость перед кем-нибудь заслуживающим доверия. Мне скрывать нечего. Но есть одно условие: после того, как все прояснится, одному обманщику, - я указала пальцем в сторону Бо Ена. - Придется сойтись со мной в поединке чести.
   Главарь шайки карманников побледнел. Он был самым обычным человеком и совершенно не владел внутренней силой.
   - Справедливое требование. Меня зовут Мон Би.
   - И Юнь. Мне бы не хотелось устраивать здесь сцену, поэтому давайте поднимемся в мой номер и продолжим там.
   - Хорошо.
   Бо Ен попытался было свалить, но один из воинов резво перехватил его за плечо и потащил за собой. Мы поднялись на второй этаж, прошли по коридору и остановились перед крайней дверью. Я неспешно искала ключ в кармане, отпуская комментарии по поводу умственных способностей юного бандита. Надеюсь, ирбису хватит времени и ума сложить книги и прикинуться обычным котом.
   - Мяу, - донеслось откуда-то из угла.
   Мы вошли в номер. Первым делом, Мон Би потребовал выдать все Пространственные Кольца. Я протянула два браслета.
   - Он может прятать другие под одеждой, - подал голос Бо Ен.
   Остальные разбрелись по комнате, в поисках тайников.
   - Кис-кис-кис, - один из людей клана Мо решил пообщаться с Ро Шарром. Тот, подражая своим мелким сородичам, напыжился и зашипел.
   - Что здесь? - Мон Би извлек из кольца два десятка фляжек и выставил их на полу.
   - Запас воды.
   - Одного такого сосуда хватит на месяц. Кроме того, мы не в пустыне, - "следователь" открывал фляжки одну за другой, выливал немного жидкости себе на руку и стряхивал ее под ноги. Словно контрабанду ищет.
   - Много - не мало. К тому же, в Пространственном Кольце они ничего не весят.
   В очередном сосуде вместо воды оказался яд песчанок. Мон Би недоуменно размазал по коже голубую жидкость и с удивлением увидел, как та меняет цвет на фиолетовый.
   - Что это? - он поднес руку к носу, принюхался и лизнул языком. - Какой-то наркотик?
   Его подчиненные тут же насторожились и схватились за оружие.
   - А, это средство для чистки зубов. Купил со скидкой у одного торговца.
   Я медленно протянула руку в сторону Мон Би, направляя внутреннюю энергию. Жест выглядел столь безобидно, что никто не попытался меня остановить. Из горлышка фляжки вылетело шесть шариков голубоватой жидкости.
   - Что за фигня? - бойцы обнажили мечи.
   В мгновение ока Ро Шарр принял свой настоящий размер и прыгнул на спину ближайшего воина, благо, никто не смотрел в его сторону. Противники растерянно обернулись и, увидев магического зверя, замерли на секунду в растерянности. Пользуясь моментом, я швырнула ядовитые капли.
   Бо Ен с криком бросился к выходу, но его опередил снаряд из переохлажденной воды. Разбившись о косяк, он намертво приморозил дверь.
   Ирбис уже прикончил первого врага и сейчас отражал яростные атаки четверых бойцов. Мечи бессильно соскальзывали с его шкуры, поэтому враги целились в глаза.
   Мон Би упал на пол, не стоило пробовать на вкус неизвестное вещество. Видимо, через слизистую оболочку яд всасывается намного быстрее, чем через кожу.
   Кот мог бы справиться со всеми и сам, но небольшая помощь не повредит. С моих рук сорвались тонкие струи воды. Они устремились на пол, под ноги сражающимся. То небольшое количество отравы, которое досталось врагам, помешает им использовать боевые техники, но пробить укрепленную внутренней силой кожу для меня все еще трудновато. Зато я могу покрыть слоем льда пол и добавить сверху небольшое количество жидкости, для смазки.
   Воины начали падать, словно кегли. Ирбис добивал их ударами лап. Прикончив последнего, кот облизнулся и одним движением перепрыгнул через трупы, оказываясь рядом с Бо Еном.
   - Добей его.
   Услышав шум драки, многие люди начали покидать гостиницу. Другие наоборот, ворвались внутрь и сейчас что-то выясняли возле стойки портье.
   - Ладно, - Ро Шарр ударом лапы сбил с ног подростка и грозно навис над жертвой. - Зачем эти люди обыскивали твои вещи?
   - Позже, сюда идут еще гости, - схватив первую попавшуюся фляжку, я выплеснула содержимое на дверь, наращивая на ней толстый слой льда. Спустя пару минут окно было также надежно заблокировано. Вовремя, в преграду ударили первые стрелы.
   - Отлично, теперь сюда никто не войдет и не выйдет, - зверь присел на задние лапы и посмотрел на меня, как на сумасшедшую. - Дальше-то что?
   - Фокус. Собери наши вещи в Пространственное Кольцо. И не забудь проверить карманы дорогих гостей, не стоит бросать честно заработанные трофеи.
   - Р-р-р-р, сделаю, - ирбису не нравилось, что им командуют.
   Пол под ногами был сделан из прочных деревянных досок. Ниже находилась прачечная, если мне не изменяет память. Сосредоточившись, я принялась водить над опорой руками, вырисовывая в свободном месте полуметровую окружность. Просто удивительно, насколько хрупкими становятся некоторые материалы, если вытянуть из них воду.
   Конечно, Ро Шарр не удержался и сунул нос не в свое дело.
   - Пчхи! - тончайшая пыль вызвала у кота приступ чихания.
   - Отойди.
   Один мощный удар, и кусок пола провалился вниз. Ирбис отдал мне Пространственное Кольцо и спрыгнул вниз.
   Я оглянулась на лежащие в беспорядке трупы и нахмурилась. Если их найдут со следами когтей и клыков, у меня будут большие проблемы. Для полного счастья, мне не хватало только слухов о человеке, водящем дружбу с магическим зверем.
   Кто-то уже активно ломал дверь.
   Жалко гостиницу, но придется все тут сжечь. Благо, пару дней назад купила пятьдесят литров горючего масла, как чувствовала, что пригодится.
  
   Мы спрятались в небольшом домике, в нескольких кварталах от горящей гостиницы. Первым делом я безжалостно укоротила свои волосы, после чего смешала и начала наносить на них осветляющую краску. Попутно пришлось отвечать на вопросы Ро Шарра.
   - Значит, те люди хотели тебя ограбить, потому что думали, будто бы ты меня убила и забрала Кристалл Сердца? - кот морщился от мерзкого запаха химии. - Какие же они глупые.
   - Что ты имеешь в виду?
   - Эти слабаки не смогли продержаться и пяти минут, - магический зверь гордо взмахнул хвостом. - Если они думали, что ты сильнее меня, то на что рассчитывали?
   - Человеческим обществом управляет множество странных законов, - я пожала плечами. - Не все из них описаны на бумаге. Личная мораль, принципы, преклонение перед авторитетами, желание выглядеть нормальным в глазах других людей... К примеру, не преступник, скорее всего, попытается решить дело миром.
   Ирбис почесал голову.
   - Хвостатый, только не говори что у тебя там блохи.
   - Просто, так лучше думается, - кот смущенно отвернулся. - Что дальше? Сбежим из города?
   - Нет, зачем же? Сейчас я сменю внешность и придумаю новое имя, потом мы поищем какое-нибудь жилье, желательно в частном секторе. Не хочу больше связываться с гостиницами. Кстати, превратись в человека.
   - Зачем?
   - Ты будешь типа моим братом.
   - Ни за что! - ирбис отрицательно мотнул головой. - Ты чокнутая.
   Ну вот, дожила. Кот поставил мне диагноз. Самое обидное, что отчасти он прав.
  
   Фэнь Лян склонилась над грядкой, быстрыми движениями удаляя сорняки. Грязная работа, но девушке нравилось ухаживать за маленьким цветником позади своего дома. Впрочем, нельзя сказать, что культивируемые травы приносили только эстетическую пользу - многие из них обладали и целебными свойствами.
   Выращивание растений не такая простая задача, как может показаться. Природа богата на разнообразные условия, каждый вид привыкает к среде, в которой живет. К примеру, одни травы любят тень, другие избыток влаги, третьим нужны определенные вещества в почве... список можно продолжать бесконечно.
   Особой гордостью Фэнь Лян было три бочонка с грунтом из пустыни Маб, над которыми высились тоненькие ниточки побегов. Сок фейкара использовался для создания очень дорогой Пилюли Феникса, дарующей на некоторое время иммунитет к огню. Даже отец не верил, что ей удастся вырастить столько капризное растение. Девушке помогла случайная догадка: важно обеспечить не только сухой микроклимат и жару, но и длинный световой день! С последним справилась Солнечная Жемчужина, уникальный артефакт, созданный Фэнь Ду по ее просьбе. Теперь растение приносило доход. Каждую неделю травница собирала некоторое количество сока для продажи через аукцион Павильона Тысячи Зеркал.
   Дойдя до конца грядки, девушка разогнулась и критически осмотрела свою работу. Осталось осыпать растения золой (чтобы не заводились жадные до молодых листиков вредители) и полить из специальной лейки.
   Фэнь Лян легкой походкой вернулась на кухню и зачерпнула перегоревшие угли из очага. Когда девушка вернулась в цветник, все ее существо пронизало непонятное беспокойство. Что-то было не так. Она огляделась, пытаясь найти источник тревоги. Раздался негромкий треск, на землю рухнула толстая ветка, а рядом с ней приземлился огромный серый кот.
   Магический зверь! Наверняка тот самый, что терроризирует город! Фэнь Лян сыпанула в его сторону порцию золы и громко заорала, пятясь к дому. На крик выскочил отец. Увидев ирбиса, он схватил первое, что попалось под руку - тяпку.
   Монстр несколько раз громко чихнул и, жмурясь, вслепую отмахнулся от слабого человека. От удара тот отлетел на несколько метров и свалился безжизненной куклой.
   - Папа!
   - Беги, дочь, - прохрипел Фэнь Ду, теряя сознания.
   - Нет! - девушка загородила собой отца и зажмурилась в ожидании гибели.
   Но смерть все не приходила. Она услышала звуки схватки и рискнула открыть глаза. Вокруг злобного магического зверя металась щуплая фигура совсем еще молодого паренька. Удары его меча оставляли красные полосы на шкуре монстра. Ирбис тоже атаковал, но все время промахивался из-за верткости противника. Рыча от бессильной злости, зверь отпрыгнул в сторону и скрылся за ограждавшими цветник кустами.
   Юный спаситель застыл на месте и наклонил голову на бок, прислушиваясь.
   - Хвала богам, он убежал, - произнес паренек. - Четвертый-пятый уровень, как такой монстр оказался в городе?
   Фэнь Лян не было дела до незнакомца. Девушка запричитала и принялась тормошить отца, который никак не реагировал.
   - Госпожа, нельзя его так трясти, - парень мягко, но настойчиво оторвал ее от лежащего мужчины. - Если поврежден позвоночник, он может остаться на всю жизнь калекой.
   - Нет! Папа! - по лицу Фэнь Лян потекли слезы.
   - Я осмотрю его и окажу первую помощь, а вы зовите врача. Скорее!
   Всхлипывая, девушка сделала несколько шагов в сторону калитки, и оглянулась. Незнакомец, склонившись над пострадавшим, проводил какие-то манипуляции.
   Фэнь Лян отбросила сомнения и со всех ног помчалась к ближайшему целителю, благо, его дом, и, по-совместительству, лечебница, находился совсем рядом.
   На громкие крики врач вышел практически сразу. Ему не привыкать к срочным вызовам, граница между жизнью и смертью часто пролегает в считанных минутах. Сжимая в левой руке Пространственное Кольцо, он буквально летел за соседкой.
   - Что случилось? - на ходу спросил целитель.
   - Нападение... магического... зверя, - задыхаясь, ответила девушка. - Папа ранен.
   Врач боязливо оглянулся.
   - Монстр еще где-то здесь? Нужно вызвать стражу!
   - Не знаю... Он скрылся в кустах, больше мы его не видели.
   Целитель мысленно обругал глупую девчонку и сжал в руке специальный артефакт. В то же мгновение в ближайшем посту местной полиции вспыхнул оранжевый огонек тревоги, отображая местоположение происшествия на Магической Карте.
   Увидев склонившегося над раненым парня, врач тут же мысленно выругался. Порой неумелая помощь может оказаться хуже бездействия.
   - В основном ушибы и царапины, - прокомментировал свои наблюдения юнец. - Из серьезного сломаны два ребра и, похоже, сотрясение.
   - Сотрясение? - этот термин не был знаком целителю.
   - Последствие сильного удара по голове. Чуть-чуть выше, и... - парень замолчал, глянув на бледное лицо Фэнь Лян.
   Врач распаковал свою аптечку и в первую очередь обработал рану на голове. Затем он вытащил какой-то флакон и сунул его под нос пациенту. Мужчина почти сразу пришел в себя. После небольшого опроса выяснилось, что тот чувствует и ноги, и руки, и может шевелить всеми пальцами. Целитель удовлетворенно кивнул и достал из Пространственного Кольца носилки. Тут как раз подоспел отряд стражников. Они помогли занести пострадавшего в дом и уложить на кровать.
   Сержант опросил хозяйку и явившегося ей на помощь случайного прохожего и принялся внимательно осматривать следы борьбы на земле.
   - Спасибо вам, господин Ро Ю, - Фэнь Лян сложила руки в почтительном жесте.
   - Не стоит благодарности, на моем месте так бы поступил каждый мужчина, - парень скромно опустил глаза. - Все будет хорошо, твой отец обязательно поправится.
   - Мне страшно, - девушка поежилась. - Что, если зверь вернется?
   - Советую вызвать ваших друзей из клана Ши, - вмешался в разговор врач. - Вот рецепт и рекомендации по лечению. Завтра я загляну, посмотрю как идут дела.
   Девушка беспомощно оглянулась в сторону дома. Разве она может оставить отца в таком состоянии? Если ирбис и правда вернется, ему не жить. Позвать кого-то из соседей? Но у них есть собственные семьи...
   - Фэнь Лян, - Ро Ю осторожно тронул ее за руку.
   - А? Что? - она очнулась от задумчивости.
   - Вы случайно не знаете, кто-нибудь поблизости принимает постояльцев?
   - Есть гостиница в двух кварталах отсюда, - девушка махнула рукой, указывая направление.
   - Мне это не подходит, - парень покачал головой. - Шумно, грязно, клопы, ужасная еда. После ночевок в дикой местности так хочется домашнего уюта и тепла...
   - В дикой местности?
   - Разве я не сказал? Я охотник, - Ро Ю погладил правой рукой эфес своего меча.
   - Вот почему вы так бесстрашно бросились в схватку с магическим зверем, - поняла Фэнь Лян.
   - Честно говоря, нам сильно повезло. Он был очень силен, - парень замолчал на пару секунд. - Но мне показалось, что ирбис по какой-то причине не мог ничего видеть.
   - Я бросила ему в лицо полный совок золы, - призналась девушка. - М-м, если хотите, можете остаться на ночь здесь, в этом доме.
   - Нет, это будет лишним. Пойдут слухи, - стал отказываться Ро Ю.
   - Мне нет дела до этого, - Фэнь Лян гордо вскинула голову. - Пусть соседи говорят, что хотят. Да они и сами были бы рады приютить такого сильного воина.
  
   Выполняя указания врача, Фэнь Лян совсем забыла про своего гостя. Потом девушка занялась приготовлением ужина. По привычке поставив пару тарелок на стол, она разрыдалась.
   - Что случилось? - спросил вошедший Ро Ю.
   - Ай, - Фэнь Лян подскочила, как ужаленная.
   - Я только что был в комнате твоего отца, с ним все в порядке. Он очень ругался, когда узнал, что ты приняла меня на постой. Вкусно пахнет, кстати.
   - Угощайтесь! - девушка убежала вглубь дома.
   Парень проводил ее задумчивым взглядом, налил себе похлебки и сел за стол.
   - На вкус тоже ничего, - попробовав, Ро Ю принялся с аппетитом ужинать.
  
   Фэнь Ду шел на поправку семимильными темпами. А что было делать бедному отцу, если в доме поселился наглый чужак? Как назло, дочь прониклась к нему доверием и постоянно повторяла, какой он хороший. Подумаешь, прогнал полуослепшего магического зверя и навел порядок в саду, убрав упавшую ветку. Ну, сходил пару раз на рынок за продуктами, которые позже умял за милую душу, разливаясь комплиментами в адрес неопытной девочки. Та и растаяла. В юности Фэнь Ду и сам не раз пользовался подобными приемами. Ясно же, у парня одно на уме - как побыстрее залезть под юбку.
   На третий день постельного режима беспокойный отец взбунтовался и захотел обедать за столом. Поддерживаемый дочкой и наглым мальчишкой, он добрался до кухни и устроился на единственном стуле со спинкой.
   - Так ты, говоришь, охотник, - Фэнь Ду отставил кружку в сторону и сверлил пристальным взглядом резвого молодчика. - С кем обычно ходишь?
   - С кем? А, вы имеете в виду группу... обычно я иду один.
   - Ха, мозги-то мне не пудри. Это ж верная смерть.
   - Ошибаетесь, - Ро Ю был удивительно спокоен. - Наоборот, идти с другими намного опаснее, особенно если ты не местный. Кинжал завистника не лучше клыков магического зверя. К тому же, чем больше людей скапливается в одном месте, тем активнее нападают монстры. Вы же знаете, что иногда случается с крупными караванами?
   Фэнь Ду вздрогнул и опустил глаза. Слова чужака нечаянно напомнили о смерти жены и младшей дочери. Тогда купцы, желая сэкономить на охране, собрали слишком большой обоз. В пути их настиг легион магических зверей...
   - Как ни странно, - продолжал Ро Ю. - Но два-три человека могут свободно гулять за стеной, в то время, как на большую группу мгновенно набросится стая. Такой метод можно сравнить с рыбалкой, но это очень опасно.
   - Ну, насмешил. Ты вообще, видел, что творится за стеной? Пока отойдешь от города, тебя десять раз разорвут обитающие возле границы чудовища.
   - Там всего лишь первый уровень, - презрительно фыркнул Ро Ю. - Уважающий себя воин должен уметь с ними справляться.
   Фэнь Ду задумчиво потер подбородок. Мальчишка на редкость самоуверен. И дочь бросает на него заинтересованные взгляды. Расстроится же, если этот пацан умрет за стеной, в попытке доказать свою доблесть.
   - Ты уж прости старика, не со зла в тебе усомнился, - мужчина гордо расправил плечи. - Не знаю, упоминала ли Фэнь Лян, но я Мастер артефактор. И мне постоянно нужны Кристаллы Сердец, как сырье.
   - Почем берете? - гость переключился на деловой тон.
   - Хм, камень первого уровня - пятьдесят серебряных...
   - Папа! - дочь с возмущенным грохотом поставила перед ним тарелку с дымящимся содержимым. - Как ты можешь! Это уже слишком!
   - Семьдесят, - Фэнь Ду перехватил еще один гневный взгляд и добавил. - Пять.
   Последняя цена была средней для оптовой скупки по городу.
   - Идет. У меня есть штук тридцать камней на продажу, Ро Ю снял с руки Пространственное Кольцо и закрутил его на столе.
   - Первый уровень?
   - Да. Уж извините, но все, что выше, я оставляю себе.
   Фэнь Ду быстро съел свою порцию и вновь устремил испытующий взгляд на гостя. Наглец имел смелость флиртовать с дочерью прямо у него на глазах. Как бы поставить юнца на место?
   - Фэнь Лян, будь добра, сходи в мою мастерскую и принеси оттуда синюю коробочку с нижней полки третьего стеллажа.
   - Зачем? - спросила девушка.
   - Хочу проверить товар, за которым завтра зайдет покупатель.
   - Сейчас.
   Получив футляр, Фэнь Ду тут же его раскрыл и вытащил оттуда тонкую серую пластину.
   - Что это? - с любопытством спросил Ро Ю.
   - Так, ничего особенного, - небрежно бросил мастер. - Всего лишь Оценочный Камень.
   - Такой маленький? - изумился гость.
   - Заказ главы клана Рен, - пояснил артефактор. - Кстати, гость, не хочешь посмотреть, как он работает?
   - ПАПА!
   - Тише дочь, - Фэнь Ду не сводил с паренька взгляда, ища признаки волнения. Надо признать, Ро Ю довольно хорошо держал лицо.
   - О, я не раз видел, как работают Оценочные Камни, - юнец улыбнулся.
   - Не сомневаюсь, - артефактор вернул улыбку. - Ты знаешь свой уровень, так что когда сравним его с тем, что покажет этот малыш, мы увидим, правильно он работает, или нет.
   Фэнь Лян всплеснула руками - отец был неисправим.
   Ро Ю покачал головой и спокойно протянул руку. Когда он коснулся пластины, та засветилась ровным белым светом. Артефактор с трудом дождался, когда пройдут положенные пять секунд и тут же схватил свою игрушку.
   По мере того, как он считывал данные с Оценочного Камня, его лицо вытягивалось. Четырнадцать лет, шестой уровень Земной Ступени! НЕВОЗМОЖНО!!!
   - С вами все в порядке? - обеспокоенно спросил Ро Ю.
   - Парень! Ты из какого клана?
   - Это сложно, - гость вздохнул. - Мне пришлось покинуть родной город. Интриги, борьба за наследство... не мое. Знаете, у меня есть одна мечта... да нет, глупость...
   - Какая мечта? - заинтересовалась Фэнь Лян.
   - Начал говорить, так говори до конца, - поддержал ее отец.
   - Ладно, только не смейтесь, - Ро Ю опустил взгляд. - Я хочу научиться артефакторике и восстановить городские порталы!
   - Ну, ты загнул, парень, хотя идея, конечно, хорошая, - Фэнь Ду снова почесал подбородок. - Думаешь, никто раньше не пытался этого сделать?
   - Пытались, - гость смущенно оглянулся на девушку. - Э-э, у меня есть одна догадка, почему они перестали работать.
   - Серьезно? Давай свою догадку, - артефактор убрал Оценочный Камень в футляр, ожидая услышать какую-нибудь глупость.
   - Ладно, - Ро Ю закусил губу. - Люди привыкли думать, что земля твердая, неподвижная...
   - Ясное дело! - перебил его Фэнь Ду.
   - Папа, не мешай. Мне тоже интересно, - вмешалась девушка.
   - На самом деле, это не совсем так, - продолжил гость. - Здесь, в горах, наверняка не раз случались землетрясения.
   - Бывает, - артефактор неопределенно махнул рукой.
   - Это свидетельство каких-то подземных процессов. Представьте себе куски льда, плавающие на поверхности воды, - Ро Ю указал на стоящую рядом кружку. - Их так много, что они покрывают ее всю. Льдинкам немного тесно, а сосуд время от времени трясет из-за внешних влияний. Они трутся друг о друга, сдвигаются... Из-за похожего процесса расстояния между различными городами меняются. Не намного. Максимум, несколько метров в год, хотя, чаще всего, разница измеряется сантиметрами.
   - Знаешь, в твоем объяснении есть одна существенная дыра, - Фэнь Ду с превосходством улыбнулся. - Льдинки не покрывают всю поверхность стакана, ведь есть же океан. По этой логике, куски земли должны уплыть в разные стороны.
   - Вы не поняли. Хотя это я виноват, выбрал не совсем корректную аналогию, - Ро Ю указал пальцем вниз. - Земля тяжелее воды. Дно океана тоже льдинка.
   - Но тогда границы между кусками земли должны быть заметны, - сказала Фэнь Лян. - Где же они?
   - Ближе, чем вы думаете. Одна из них, скорее всего, проходит прямо под Хребтом Дракона.
   - Любопытно. Сам придумал? - спросил артефактор.
   - Нет, что вы. Один ученый выдвинул ее давным-давно, еще во времена Императора Луны, - гость сложил руки в почтительном жесте, отдавая дань памяти. - Мне случайно довелось увидеть копию копии его книги. К сожалению, переписчик не указал имени на обложке. Я даже вначале усомнился в рассудке автора, но потом, поразмыслив, пришел к выводу, что он прав. При желании, можно найти множество доказательств этой теории.
   - Назови хоть одно, - потребовал Фэнь Ду.
   - Хорошо. Для этого потребуются архивные документы, - Ро Ю почесал голову. - Планы города, составленные в разное время. Скажем, лет пятьсот и восемьсот назад. Они давно устарели и вряд ли являются секретными.
   - Папа, давай сходим дом-музей! - загорелась идеей Фэнь Лян. - Будет весело.
   "Так вот, зачем ты затеял эту беседу, хитрец, - подумал мужчина. - Собираешься затащить мою девочку на свидание?"
   Артефактор как раз подбирал слова для аккуратного отказа, чтобы не обижать дочку, когда со двора донеслось громкое мяуканье.
   Стоило Фэнь Лян открыть дверь, как в кухню тут же влетел пушистый комок. На поверку он оказался самым обычным дворовым котом оригинальной расцветки: неровная полоса на левом боку, пятно на лбу и одна лапка белые, все остальное - грязно-серое.
   - О, привет, Ро Шарр, - гость наклонился и ласково погладил кота по голове. - Ты наконец-то сменил гнев на милость?
   - Это еще что??? - артефактор не любил домашних животных и категорически запрещал дочери их заводить.
   - Мой питомец, Ро Шарр, - ответил Ро Ю. - Очень своенравный. Всегда обижается, что я не беру его на охоту, а потом сам меня находит. Кстати, отличный крысолов, можно вообще не кормить.
   - МЯУ!
   - Какой милаха, - Фэнь Лян была очарована. - Папа, можно он поживет у нас?
   - Нет! - артефактор мотнул головой.
   - Ну, пожалуйста, - девушка пустила в ход все свое обаяние.
   - Он будет гадить в доме и оставлять повсюду шерсть, - Фэнь Ду скривился от отвращения.
   - Не беспокойтесь, Ро Шарр культурный кот, ходит в туалет на улицу. И совсем не линяет! - Ро Ю еще раз погладил питомца.
   - Папа...
   Глядя в умоляющие глаза дочери, артефактор растаял.
   - Ладно. Но если он нагадит, где не надо, или оставит шерсть, я лично откручу ему башку.
   - Ура! - Фэнь Лян даже подпрыгнула от радости. - Ро Шарр, хочешь молочка?
  
   Ро Шарр всячески демонстрировал мне свое недовольство. По его мнению, назвавшись Ро Ю я украла его фамилию. Плюс, пришлось скормить гостеприимным хозяевам сказочку, почему он такой тяжелый. Сорок килограмм живого веса, как-никак. Хвостатый якобы был гибридом, результатом скрещивания обычной кошки с магическим зверем. Поскольку про размножение монстров почти никто ничего не знал - прокатило.
   Каким-то образом ибрис быстро узнал про страх многих барышень перед крысами. И, конечно, тут же не преминул продемонстрировать свои навыки охотника, с утра пораньше притащив парочку грызунов в мою комнату.
   - В следующий раз приноси живых, - я спокойно убрала подношение в Пространственное Кольцо с охотничьим снаряжением. Там они не испортятся и позже станут приманкой. - Надо же на ком-то проводить опыты? И постарайся, чтобы тебя за этим делом не застукал Фэнь Ду.
   Ирбис махнул хвостом и прыгнул на подоконник, сбивая горшок с комнатным растением. К счастью, мое водяное щупальце успело его спасти. Котяра неисправим. Чувствую, не видать мне больше крыс, как собственных ушей.
   Сегодня, спустя неделю после вынужденного простоя, артефактор запланировал вновь открыть лавку. В ходе осторожных расспросов я узнала о жизни обычных людей много нового.
   Подлунный мир никогда не знал такого понятия, как демократия. Кто силен, тот и прав. Кто силен, тот и устанавливает законы. Кто силен, тот может взять все, что ему заблагорассудится. Если в руках простого горожанина случайно окажется нечто ценное, у него будет всего два варианта: избавится от этого или принести в дар какому-нибудь воину или клану. Невозможно просто разбогатеть. "Лишнее" отберут, а потом все вокруг скажут, что так и должно быть. У каждого "бизнесмена" есть "крыша". В случае Фэнь Ду это клан Ша. Наверняка артефактор несколько приукрасил размеры поборов, но все равно, было видно, что сумму он отстегивает солидную.
   Также тут широко распространен институт дуэлей. Любой конфликт или спор может быть решен в "честной" схватке. Название у этих поединков соответствующее - Небесный Суд. Но простые люди в них не участвуют, даже друг с другом. Дуэли проводятся на нескольких городских аренах. Перед схваткой поединщики касаются Оценочного Камня, так что у недостойного нет шансов принять в ней участие.
   В Подлунном мире есть что-то вроде кодекса чести. Считается моветоном вызывать на поединок противника, который намного ниже тебя рангом. Но если слабак "бузит" перед сильным - сам виноват.
   Как правило, дуэли проводятся в строго определенные дни. Очередь расписана на две-три недели вперед. Каждый бой собирает толпы зрителей. У некоторых воинов даже есть свои фанаты. Представители сильнейших кланов Горнграда образуют что-то вроде элитной лиги. Итоги поединков учитываются при составлении общегородского рейтинга. Любимые темы разговоров - обсуждение прошедших боев и чей кумир сильнее.
   Помимо платы золотом, Фэнь Ду также изготавливает для Ша эксклюзивные артефакты и отдает большую часть выращиваемых дочерью редких трав. Правда, когда "крыше" стало известно о его болезни, размер поборов был немного снижен.
   Но даже в простой семье может родиться ребенок с талантом к управлению внутренней силой. Чтобы выявить эти неграненые алмазы, кланы, каждый на условно своей территории, организуют бесплатные обучающие курсы. Десяти уроков достаточно, чтобы определить, кем станет ребенок: простым горожанином или могучим воином. Саморазвитием занимаются и мальчики, и девочки.
   Это очень почетно, иметь в семье адепта боевых искусств, того, кто при необходимости, может выступить в Небесном Суде. Кроме того, кланы оказывают небольшую финансовую поддержку родителям.
   Не все отобранные зерна дают всходы. Кланы часто выгоняют на улицу тех, кто не оправдал ожиданий или был травмирован в ходе тренировок. Знаний у таких "воинов" немного, едва хватает, чтобы выжить за пределами города. Они-то и становятся вольными охотниками, если не погибнут в первые свои вылазки. Заработок на Кристаллах Сердец намного выше, чем то, что доступно им в городе, плюс, трофеи не облагаются налогами. Как независимый добытчик, я никому не была интересна, пока не выделялась из этой серой массы.
   За завтраком Фэнь Лян вдруг вспомнила, что сегодня в соседнем районе начинается ярмарка. Девушке очень хотелось пойти, ведь там будет не только множество редких товаров, но и развлекательная программа. Какая-то смесь цирка и зоопарка, вперемешку с выступлениями местных певцов.
   Артефактор долго спорил с дочерью, но она напомнила о нарушении какого-то давнего обещания. Скрепя сердце, Фэнь Ду пообещал закрыть магазин пораньше, как только разберется с первоочередными заказами.
   Тут я вдруг сообщила, что собираюсь в ближайшее время отправиться на охоту. По глазам папаши было видно, что он желает мне встретить много-много добычи.
  
   Ярмарка растянулась на пять кварталов. Повсюду было очень шумно: продавцы громко рекламировали свою продукцию, покупатели оспаривали цены, выставленные в качестве товара животные мычали и рычали.
   В первую очередь Фэнь Лян направилась к своим любимым травкам. Обсудив с продавцом качества товара и особенности выращивания, девушка отдала пару монет за выбранные семена и побежала к палаткам, где продавалась одежда.
   - О нет, - в один голос застонали мы с Фэнь Ду.
   - Нас не пустят в примерочную, - неуверенно напомнила я, прикидывая можно ли оставить девушку одну.
   - Внутри ее никто не обидит, - артефактор оглянулся, на секунду остановив взгляд на лотках со странными инструментами. - Пусть развлечется. Часа три-четыре у нас есть.
   - Представляю вам уннэ Зари Мару! - закричали где-то в стороне.
   Оглянувшись на крик, я увидела выходящего на высокий помост человека. На вид ему было лет двадцать, в глаза бросались длинные светлые волосы и необычный, коричнево-фиолетовый, оттенок кожи. Иноземец скрестил обнаженные по локоть руки на груди. Многие люди временно отложили свои дела и устремились к сцене. Я решила присоединиться к зрителям.
   С разных сторон помоста вышли две девушки-близняшки. Обе были одеты в короткие платьица одинакового фасона, черное и белое. Каждая несла в руках чашу. Ассистентки остановились посреди сцены и склонились перед публикой в поклоне. Ноша была поставлена прямо под нос зрителям.
   - Что там? Что там? - вопрошали задние ряды.
   - Горючее масло... - ответ разнесся подобно пожару.
   - Интересно, для чего?
   - Шшшш, сейчас увидишь.
   Толпа гадала, что будет дальше, а девушки, тем временем, продолжили подготовку. Пританцовывая, они внесли еще несколько чаш и расставили их кругом. Откуда-то из-за сцены стали доноситься громкие ритмичные удары. Зари Мару низко поклонился, не разгинаясь простер руки перед собой, а затем плавно развел их в стороны. Над сосудами появилось пламя. Вначале над тем, что стоял в центре, потом одновременно левее и правее от него. Вскоре уннэ оказался в окружении горящих чаш. Выпрямившись, он поднял руки над собой.
   Языки пламени взвились тонкими столбами, вызывая восторженные ахи у зрителей. Нити огня переплелись, образуя классическую птичью клетку огромного размера. В высшей точке купола расцвел огненный цветок. Но вот пламенные струи оторвались от своих истоков и стали еще тоньше. Сплетаясь друг с другом в воздухе, они плавно меняли цвет от синего к красному.
   По телу повелителя стихий текли крупные капли пота, его руки стали немного подрагивать. Мощь и красота выступления, конечно, впечатляли, но, очевидно, расход внутренней энергии был слишком велик. Танцующие струи пламени таяли прямо на глазах. Уннэ собрал их остатки в один пламенеющий шар и подкинул его над собой, превращая его одновременно в птицу. Взлетев на десяток метров, огненное создание взорвалось фейерверком.
   Приняв овации и пожертвования от щедрых зрителей, Зари Мару ушел с помоста. Его сменила пышногрудая красотка в платье с вызывающими разрезами. Девушка принялась рекламировать вечернее представление, билеты на которое были платными.
   - Эй, Ро Ю, - Фэнь Ду вынырнул из толпы и про тянул мне небольшой сверток. - У тебя с собой есть запасное Пространственное Кольцо?
   - М-м, думаю, смогу освободить одно, - я пожала плечами.
   - Отлично! Иди за мной!
   В этой части ярмарки было что-то вроде барахолки. На прилавках в беспорядке валялось множество различных предметов неясного назначения. Кривые железки, палки, мотки шерсти, выделанные шкуры, образцы различных руд, изделия из стекла. Целое соседствовало с поломанным - один покупатель даже устроил из-за этого скандал и требовал снижения цены.
   Артефактор прошел на самый край торговых рядов, туда, где на расстеленных прямо на земле тряпках, валялся откровенный мусор. Краем уха я слышала, как он ругается с одноглазым владельцем груды хлама. Дедок все не называл цену, пытаясь определить, что именно заинтересовало клиента.
   - Слушай, старик, ты зачем сюда пришел: торговать или просто стоять? - спросила я. - А Вы, Фэнь Ду, просто скажите, что хотели купить.
   Спорщики вытаращились на меня, мол, так дела не делаются, но мне было все равно.
   - Это, - подал голос артефактор, указывая на непонятную фиговину.
   Довольной большой кусок металла, частично оплавленный по краям, с торчащими во все стороны проводами, очевидно, имел насыщенную жизнь. От него слегка тянуло "ароматом" горелой резины.
   - Два... нет, три золотых, - заявил торговец.
   Я презрительно хмыкнула и отвернулась.
   - Что ты понимаешь, мальчишка, - старьевщик повысил голос. - Этот предмет был найден на раскопках в Мертвом городе!
   - Что там раскапывали - мусорную кучу?
   - Он сделан из очень прочного металла, - не сдавался продавец.
   - Неужели? - я подошла к объекту обсуждения и потыкала в него пальцем. - Что ж ты не сдал его на металлолом? Не берут?
   - А никто не знает, как его плавить, - подключился Фэнь Ду. - Сколько ни нагревай, он остается твердым. Древние кузнецы знали какой-то секрет... эх, сколько знаний было утеряно...
   - Тогда зачем вам понадобилась эта штука?
   - Дочка хотела капусты наквасить, сразу целую бочку, на продажу. Нужен тяжелый груз.
   - Тогда бросьте этот мусор, он же воняет. Хотите, я завтра притащу десяток таких же по весу булыжников?
   Фэнь Ду почесал голову.
   - Ладно, - старьевщик вздохнул. - Пять медяков.
   - Два, - продолжил торг артефактор.
   - Четыре.
   - Три, последняя цена.
   - Эх, была не была. Забирай!
   Получив вожделенный кусок металла, Фэнь Ду немного повеселел. Он даже сам вспомнил, что мы хотели проверить теорию о движении земли и предложил сходить в дом-музей, благо, что тот находился совсем рядом с местом проведения ярмарки.
   - А как же Фэнь Лян?
   - У дочки с собой Парная Жемчужина, - артефактор с превосходством улыбнулся. - Как закончит, свяжется со мной. Но это будет еще не скоро.
   Внутри храма истории было чисто и тихо. Служитель собрал по пятьдесят серебряных монет с носа (доступ в общую секцию) и провел краткий инструктаж как вести себя в присутствии экспонатов. Мы сразу сказали, что желаем увидеть карты Горнграда разных времен. Музейный работник проводил нас по коридору к лестнице, ведущей в полуподвальное помещение.
   Внизу располагалось хранилище книг, свитков и читальный зал по совместительству. Хозяйка всего этого великолепия, как и положено настоящей библиотекарше, была в очках.
   - Чем могу вам помочь?
   - Мы хотим увидеть несколько карт Горнграда, нарисованных в разное время, - ответил Фэнь Ду.
   - Покажите самый старый план города и самый новый, - уточнила я.
   - Прошу, садитесь, - женщина махнула рукой в сторону столиков, а сама направилась к одному из высоких шкафов.
   Вскоре мы уже вовсю изучали два рисунка. Один датирован 1197 годом, другой 1854. Разница между ними была очевидна.
   - Многие здания за это время перестраивались, - заметил Фэнь Ду. - Даже сетка улиц совсем другая.
   - Нужно искать те объекты, которые сохранились в неизменном виде. Городская стена...
   - И Портальная Площадь, - закончил артефактор. - Ее стараются поддерживать в первозданном состоянии, в надежде, что когда-нибудь врата начнут работать.
   Позаимствовав у библиотекарши линейку, мы перемерили обе карты. Расхождение нашлось, но оно было совсем небольшим, всего несколько миллиметров. Учитывая масштаб карты, речь шла о десятках метров...
   - Это ничего не доказывает! Один из планов был составлен с ошибками! А может и оба, - заявил Фэнь Ду. - Сейчас это уже не проверить.
   - Любопытно, а что это за пятно? - я указала на заштрихованную серым цветом область в северном районе, протянувшуюся на пару километров при ширине около сотни метров. - Почему нет построек, место ведь неплохое.
   - Там озеро, - выговорил мне, как маленькому ребенку, артефактор.
   Ну да, как не местная, могла не знать эту деталь.
   - На старой карте его нет.
   - Ну и что? Может, его тогда и вырыли для каких-то нужд.
   - А давайте узнаем подробности.
   Библиотекарь бросила на нас слегка раздраженный взгляд.
   - Стыдно не знать историю родного города! В 1852 гору произошло очень сильное землетрясение. Тогда из-за возникших пожаров погибло много людей...
   - Огненная Ночь? - спросил Фэнь Ду.
   - Именно она. В северной части города возник глубокий овраг. К счастью, земля не провалилась вниз, а просто разъехалась в разные стороны на десятки метров. Городская стена в нескольких местах обрушилась и только наличие пяти Небесных Мастеров, которые посменно защищали бреши, спасло Горнград.
   - ... - артефактор витиевато выругался. - Ты был прав!
   - Уважаемые гости, прошу вести себя прилично, - выговорила библиотекарь.
   - Простите, - Фэнь Ду буквально упал на ближайший стул. - Но это только один факт...
   - Который люди могли наблюдать, - продолжила я. - Лишь малая доля земли занята городами. Наверняка, выбирая места под поселения, Император Луны отдавал предпочтение самым безопасным районам. Согласитесь, если в результате землетрясения обрушится городская стена, большая часть жителей просто погибнет в когтях магических зверей.
   - Проклятье. Причина поломки была такой простой, но никто и не догадывался...
   - Может, и догадывались, - я подвинула соседний стул и села. - Но все равно, не смогли починить просто потому, что были не в состоянии точно оценить изменившиеся координаты.
   На Фэнь Ду было жалко смотреть. С каждым словом надежда на исполнение заветной мечты всех артефакторов (и обретение личной всемирной славы) таяла в его глазах.
   - Значит, ничего нельзя сделать?
   - Ну, в прошлом ведь как-то справились.
   - Как?
   - Есть пара идей. Но я могу поведать их лишь своему наставнику. Во избежание, так сказать, кражи интеллектуальной собственности.
   Фэнь Ду что-то пробормотал себе под нос, покачал головой и ушел. Никуда ты теперь не денешься, наживка проглочена. Будешь меня обучать, и со всем прилежанием, а не так, как это делают обычные мастера-ремесленники.
   - Простите, вы не могли бы ответить на несколько вопросов? - обратилась я к библиотекарю.
   - Это моя работа. Что вас интересует?
   - Тут рядом проходит ярмарка.
   Женщина поморщилась. Очевидно, такое соседство не слишком нравилось работнице дома-музея. То ли клиентов отбивают, то ли слишком шумят.
   - Организаторы устроили представление. Некий уннэ Зари Мару продемонстрировал удивительную способность управления огнем. Вы случайно не знаете, что это за умение?
   - Его волосы случайно не были светлыми, а кожа с коричнево-фиолетовым отливом? - спросила библиотекарь.
   - Да.
   - Тогда, должно быть, он из племени масои, что живет на берегах архипелага Лоан. В отличии от нас, жителей материка, обитатели островов не испытывают такого жесткого давления со стороны магических зверей. Их защищает океан, - женщина нахмурилась. - Но в каждой бочке есть ложка дегтя. Им неоткуда взять Кристаллы Сердец.
   - Я понял, они не могут развивать внутреннюю силу так, как это делаем мы, ведь на переход между ступенями нужно накапливать в теле большое количество энергии...
   - Перебивать нехорошо, молодой человек, - укоризненно заметала библиотекарь. - Но в целом, вы правы. Масои пошли другим путем. Вместо того чтобы держать силу в себе, ее направляют во внешний мир, подчиняя стихии. Как именно - большой секрет, бережно хранимый от чужеземцев. Наибольшим влиянием обладают уннэ воды и ветра. Объединив свои силы, они способны вызвать настоящую бурю и утопить флот любого противника.
   Ничего себе! Мне тут же захотелось найти этого Зари Мару и хорошенько расспросить о его силах. Накапливаемые поколениями знания и приемы наверняка превосходят все, что придумает самоучка. Можно ли освоить несколько стихий? Какие подводные камни попадаются на этом пути развития...
   Вернувшись на ярмарку, я сделала пару кругов, пытаясь найти Фэнь Ду или его дочку. Неожиданно мой взгляд зацепился за мальчишку лет десяти на вид. Что в нем было особенного? Светлые волосы и коричнево-фиолетовая кожа. Масои!
   Паренек занимался не самым законным делом, проще говоря - воровал. Я отошла в безлюдное место, достала из Пространственного Кольца кошелек с небольшим количеством монет и прицепила его на пояс. Затем вернулась в торговые ряды и прошлась на виду у маленьких карманников. Пришлось даже купить какую-то мелочь, чтобы продемонстрировать воришкам золото. Продавец бросил на меня подозрительный взгляд и молча отсчитал сдачу. Рыбка моментально клюнула. Но это был не тот щипач. Выругавшись сквозь зубы, я купила немного оливкового масла.
   Карманник приблизился ко мне и... поскользнулся. Через пару минут ситуация повторилась с другим парнишкой. Ничего, будет им наука, может, перестанут воровать.
   Наконец, клюнул и тот, для кого все это затевалось. Стоило ему коснуться моего кошелька, как я тут же перехватила его руку.
   - Ах ты, ворюга! Да как ты посмел!
   - Дяденька, не бейте, - мальчишка тут же пустил слезы и, не переставая вырываться, начал рассказывать о маленьких сестричках, которым нечего есть.
   - Кого-то ты мне напоминаешь. Ты случайно не родственник того парня, что показывал трюки с огнем?
   - Пожалуйста, не говорите брату...
   - Хватит ныть, - я дала ему пощечину. - Выбирай: либо отводишь к нему, либо сдам тебя стражникам.
   Слезы моментально пропали, и мальчишка повел меня куда-то за торговые ряды. Вскоре мы остановились перед старым, давно не знавшим ремонта зданием. Похоже, артисты остановились в самой дешевой ночлежке. Мы прошли по длинному коридору и остановились. Карманник толкнул дверь с полустершейся цифрой "24".
   Внутри номера действительно обнаружился Зари Мару. Уннэ понял все с первого взгляда.
   - Ты опять воровал, Тору? - спросил он.
   - Прости, брат, - парнишка опустил глаза. - Но мы должны отдать долг Чен Юну, чтобы ты стал свободным!
   - Боюсь, даже в этом случае нас не отпустят, - Зари Мару повернулся ко мне. - Что вам нужно?
   - Ничего особенного, всего лишь ответы на некоторые вопросы, - я отпустила мальчишку.
   - А, наверное, вас заинтересовала моя сила, - уннэ горько улыбнулся. - Для того, чтобы обучиться управлению огнем, нужны годы. Но в бою эта способность бесполезна.
   - Тогда как насчет других стихий?
   - Они еще менее эффективны. Во всяком случае, если ты один, - собеседник взял со стола свечу и плавным жестом зажег ее. - Все, что я могу лишь жалкие фокусы.
   - На каком уровне ты находишься?
   - Не знаю, - Зари Мару пожал плечами. - До старших шаманов точно не дотягиваю.
   - Нет, имелся в виду уровень внутренней силы. Мастер, Великий Мастер?
   - У меня не может быть такого ранга.
   - Тогда давай проверим, - я вытащила из Пространственного Кольца Оценочный Камень.
   Уннэ протянул руку и неуверенно коснулся магического предмета. К его удивлению, тот засветился и выдал результат:
   Девятнадцать лет, пятый уровень Великого Мастера.
   - Как такое может быть? - изумился воришка. - Брат втайне изучал боевые искусства?
   - Нет, - Зари Мару с удивлением смотрел на свою руку.
   - Магический камень показывает степень развития Ядра, - пояснила я. - Поскольку ты умеешь использовать внутреннюю энергию, должен быть хоть какой-то результат.
   - Брат, ты можешь бросить вызов Чен Юну! - от радости воришка чуть не прыгал на месте.
   - Дурак, - оборвал его мечтания уннэ. - Хоть он и обычный купец, у него хватает сильных бойцов. Меня просто размажут по арене.
   - Ну, допустим, способ победить все же есть, - я многозначительно улыбнулась. - Даже если ты не умеешь больше ничего, кроме того, что показал на ярмарке.
   - Как?
   - А что мне будет за ответ?
   - Чего вы хотите? Избавляться от одной кабалы ради другой - смысла нет, - Зари Мару покачал головой.
   - Знаний, конечно.
   - Вы не понимаете. Чтобы стать уннэ, вам придется повредить внутренние каналы и меридианы, - объяснил элементалист.
   - Теории будет достаточно, - ответила я. - И да, свою часть сделки ты можешь выполнить после победы в Небесном Суде.
   Братья переглянулись.
   - Но учти. Попытаешься обмануть - пожалеешь, что родился на свет.
   - Мы согласны, - сказал Тору.
   Зари Мару кивнул.
   - Так как нам победить? - мальчишка сгорал от нетерпения.
   - Кожа Мастеров непробиваема для моих огненных снарядов, а они наверняка выставят Великого Мастера, - заметил уннэ.
   - Ты прав. Запомни: воины защищают свои тела лишь снаружи, а не внутри, иначе бы они не могли двигаться.
   - И что это значит? - спросил воришка.
   - Нужно бить вглубь, через уязвимые точки.
   - Они есть? Их несколько? - одновременно спросили братья.
   - Да, на оба вопроса. Но попасть будет сложно, - предупредила их я. - Начнем с простого. Зари Мару, на сцене ты показал умение манипулировать цветом пламени. Ты можешь сделать очень-очень яркое белое пламя?
   - Пожалуй, могу, - уннэ потер подбородок. - Но понадобится особое топливо, и много - делать огонь на ровном месте я не умею. Боюсь, мне не позволят пронести на арену ведро горючего масла. Да и времени уйдет...
   - Слабоват у тебя контроль, - не удержалась от шпильки. - Так и быть, расскажу про уязвимые точки. Это уши.
   - А они точно не защищены?
   - Абсолютно. В противном случае, боец ничего не услышит.
   - Почему? - спросил воришка.
   - Потому что за извилистым слуховым проходом, находится особый кусочек кожи - барабанная перепонка. Если сделать ее твердой, как камень, она не будет колебаться, а значит, человек не сможет слышать. А еще там рядом есть особый орган, вестибулярный аппарат. Спалишь его - и человек не сможет даже на ногах стоять, не то, что сражаться.
   - Значит, нужно попасть огненной стрелой прямо внутрь уха?
   - Не стрелой, а скорей, червяком. Снаряд должен изгибаться, чтобы пролезть внутрь, а не бесполезно опалять ушную раковину.
   - А-а, э-э, - братья отчего-то побледнели.
   На всякий случай я сообщила ребятам адрес артефактора и предупредила, что в ближайшее время иду на охоту.
  
   - Ро Ю, может, останешься? - Фэнь Лян с беспокойством наблюдала, как подготовленная провизия исчезает в Пространственном Кольце.
   - Да не переживай ты так, мне не впервой.
   Ирбис крутился под ногами, выпрашивая еды. Хитрюга быстро привык к домашней пище.
   - Хватит, дочка, - вмешался Фэнь Ду. - Мужчина должен быть добытчиком.
   - Но есть же множество других занятий, - девушка обвиняюще ткнула в отца пальцем. - Ты обещал взять его в ученики, если та теория подтвердится!
   - Когда это я успел? - искренне изумился артефактор.
   - Когда сидел в мастерской! Мне прекрасно слышно, что там происходит через окно в саду.
   - Поживем - увидим, - неопределенно отмахнулся Фэнь Ду. - Пусть сначала принесет кристаллов, а то не с чем работать.
   Погладив напоследок ирбиса, на полном серьезе попросила кота защищать хозяев дома. В ответ он громко мяукнул и раздраженно махнул хвостом, мол, не учи ученого.
   Добравшись до ближайших городских ворот, я пристроилась в конец живой очереди. И на входе, и на выходе, стражи взимали небольшую мзду и записывали имена проходящих. Хотя какой в этом смысл, если нет ни компьютеров, ни баз данных? Если вдруг эта информация и понадобится (например, для розыска определенного человека), работникам пера и чернил придется перевернуть огромную кипу бумаги. И не факт, что найдут искомое.
   - Имя?
   - Ро Ю.
   - Зачем покидаете город?
   - Иду на охоту.
   Стражник хмыкнул, принял положенную мзду и обратил свое внимание на следующего клиента.
   Люди за воротами не спешили расходиться. Среди них можно было выделить свыше двух десятков групп по 5-20 человек. Зазывалы перехватывали одиночек и приглашали их в свою компанию. Меня тоже пытались завербовать, но как-то вяло.
   Я пробралась сквозь толпу и выбрала направление на юго-восток. Вокруг было множество протоптанных тропинок. Земля возле стен города практически голая, видимо, чтобы магические звери не могли прятаться в густой траве, но стоило отойти подальше, как стали попадаться кустарники и небольшие деревца.
   Больше всего людей было на юге и юго-западе, так что пришлось прижаться к скальной гряде. Поговорка "человек человеку волк" здесь, в дикой местности, обретает пугающе реальный смысл. Зачем рисковать жизнью, охотясь на магических зверей, если можно обобрать слабого? Конечно, засады ставились в основном на тех, кто возвращался в город.
   Хм, с одной стороны скала, с другой приближаются две крупные группы. Я посмотрела вверх. В принципе, это будет даже легче подъема на городскую стену.
   Две водяные плети тоненькими ручейками устремились против гравитации, чтобы зацепиться за небольшой уступ десятью метрами выше. За ним нашлась небольшая расщелина, ведущая на другую сторону гряды.
   Идти по скале не только неудобно, но и опасно, особенно, если не знаешь, какие камни могут посыпаться вниз. Поэтому я сменила тактику. Все мое тело, кроме головы, покрыл слой жидкости. На конечностях возникли длинные щупы, которые, подобно лапкам паука, тянулись в разные стороны. Темп перемещения моментально ускорился, ведь теперь можно не бояться сорваться вниз. Сверившись с показаниями внутреннего радара, я устремилась вперед.
   Чем дальше от города, тем больше живности появлялось вокруг. Когда рядом со мной был ирбис, все магические звери разбегались в разные стороны, зато сейчас меня никто не замечал. Я подкрадывалась к добыче по скале и спускала вниз длинные водяные плети. В одно мгновение они ее опутывали и проникали через органы дыхания и уши внутрь тела. Затем трофеи отправлялись в Пространственное Кольцо (да, пришлось научиться использовать его на расстоянии, благо, там надо всего лишь пару кнопок зажать).
   Странные штуки, эти магические артефакты. В них явно встроена своеобразная "защита от дурака". Поместить внутрь Пространственного Кольца можно лишь что-то неживое. Хотя нет, есть пара исключений: яйца и части растений тоже захватываются ими без проблем. Человек или животное, даже если находятся в бессознательном состоянии, не упакуются. Я проверяла. А вот трупы - сколько угодно. Собственно, этим и пользуются добытчики мяса.
   Может быть, дело во внутренней энергии? Нет, в самом слабом обычном человеке ее куда меньше, чем в Кристалле Сердца первого уровня. Между тем, камушки отлично хранятся внутри артефакта, а простолюдин нет.
   Еще в Пространственное Кольцо нельзя поместить часть чего-то. А мне так хотелось иметь читерное всеразрезающее оружие... Как я только не издевалась над ним, свои секреты артефакт хранил стойко.
   Самыми страшными моими врагами в этой местности оказались магические птицы и козлы. Серьезно, ненавижу козлов. Эти странные трехрогие (два маленьких рожка по бокам и один большой посередине) создания ловко перемещались по крутым скалам и будоражили округу своими мерзкими криками. Целых четыре раза они умудрились спугнуть верную добычу! И не поймаешь, гадов, быстро удирают.
   В поисках лучшего места охоты, я пересекла несколько скальных гряд. Чем дальше на юго-запад, тем выше они становились, образуя труднопроходимый лабиринт.
   На третий день пути мне посчастливилось попасть в живописную долину. Большую ее часть занимало глубокое озеро. Узкая полоса растений окольцовывала темные воды зеленым цветом. На противоположном берегу начинались настоящие горы, с которых стекали мелкие ручейки. Осмотрев окрестности с помощью импровизированной подзорной трубы (пустой стебель какого-то растения плюс несколько водяных линз), я решила устроить здесь привал.
   Как выяснилось, в озере водилась крупная рыба. С виду пойманные экземпляры напоминали озерного карпа - на каждом было всего пара десятков чешуек. Очистив их и разделав, я хорошенько их промыла, нанизала на длинные палочки и принялась жарить. Хорошо быть магом воды - небольшой применение внутренней силы и жидкость испаряется не так интенсивно, и не вытекает.
   На удивление, в рыбьем мясе почти не было костей. Такое ощущение, что это специально выведенная культурная порода. Сытно пообедав и немного позагорав, решила искупаться.
   Дно резко обрывалось вниз, уже в трех метрах от берега мои ноги до него не доставали. Сделав несколько глубоких вдохов, нырнула.
   На глубине вода резко мутнела, становясь абсолютно непроницаемой для взора. Решила не рисковать и направила туда несколько щупов. По ощущениям от них жидкость внизу напоминала густой суп: ил вперемешку с какими-то включениями. Выхватив несколько образцов на удачу, я вернулась на берег.
   Три ракушки, небольшой кусок дерева и странный прямоугольный предмет, негусто. Все добытые образцы, за одним исключением, были покрыты какими-то наростами. Может быть, последний предмет оказался в озере совсем недавно? Трудно сказать. Его гладкая поверхность на ощупь напоминала металлопластик, по весу он был чуть тяжелее воды такого же объема. В природе не бывает таких идеальных форм, объект явно искусственного происхождения. Артефакт? Надо будет показать Фэнь Ду, интересно, что он скажет.
  
   - Неблагодарный лентяй! Ты больше не будешь увиливать от работы! - Чен Юн с отвращением сплюнул на грязный пол ночлежки. - Готовься, сегодня ты отыграешь еще одно представление, в поместье клана Нун!
   - Но брат не может! Вы и так заставили его два раза повторить номер во время вечернего выступления, - вмешался Зари Тору. - Ему нужен отдых.
   - Маленький никчемный ублюдок, - Чен Юн схватил мальчишку за ухо. - Думаешь, я не знаю, что ты промышляешь кражами?
   - Отпустите его! - Зари Мару поднялся, тяжело дыша.
   - Раз тебе так жаль своего слабого братца, - купец мерзко ухмыльнулся. - Мог бы ему помочь. Освой управление огнем и возьми на себя часть его выступлений.
   - Нет, - уннэ сжал кулаки. - Тору станет воином!
   - А это не тебе решать, - Чен Юн грубо отбросил паренька в сторону и махнул рукой телохранителю. - Помоги нашей звезде со сборами.
   Через десять минут мрачный Зари Мару сидел в крытой повозке, прокручивая в голове разговор с Ро Ю. Странный гость утверждал, что у него есть шанс выиграть поединок, но сработает ли та идея...
   Как только ведущий назвал его имя, уннэ вышел на сцену.
   - Чен Юн, я бросаю тебе вызов в Небесный суд! - прокричал он перед собравшимися. - Ты шантажировал меня, угрожал жизни моего брата, а также под видом оплаты долга, который давно уже выплачен, отбирал весь мой заработок!
   - Что это? Что происходит? Скандал! - зашепталась почтенная публика. Хоть одно представление и сорвалось, сейчас перед ними разворачивалось другое.
   Зари Мару сделал удачный ход, бросив вызов в присутствии членов клана Нун и их гостей. Сделай он это только перед людьми Чен Юна, его бы просто избили.
   - Какой еще Небесный суд? Знай свое место, слабак! - купец был просто вне себя от ярости.
   - Заткнись, - в диалог вмешался один из старейшин клана Нун. - Право поединка священно. Принесите сюда Оценочный Камень.
   Чен Юн молча проглотил обиду. Его статус богатого простолюдина мало что значил для уважаемых воинов. Не имеет значения, сколько денег в кармане, если от смерти тебя защищает лишь сталь чужого клинка.
   Двое молодых парней втащили на сцену огромный валун, около полуметра в диаметре. Доски пола угрожающе заскрипели.
   Зари Мару смело подошел к Камню Оценки и положил на гладкую поверхность руку.
   - Девятнадцать лет, пятый уровень Великого Мастера, - вслух прочитал старейшина. - Требование поединка справедливо. Кто будет представлять, кхм, господина Чен Юна?
   Многозначительное покашливание вызвало смешки у собравшихся.
   Купец мысленно ухмыльнулся. Как простолюдин, выставить кого-то сильнее Зари Мару со своей стороны он не мог. Но этого и не нужно - вне зависимости от того, что показал Оценочный Камень, уннэ слаб и есть прекрасный способ его унизить.
   - Вэнь Дан.
   Телохранитель поднялся на помост и также приложил руку к артефакту.
   - Двадцать три года, третий уровень Великого Мастера, - объявил старейшина клана Нун. - Вы можете выставить кого-нибудь повыше рангом.
   - Нет, - покачал головой Чен Юн. - Он и так на две головы превосходит Зари Мару.
   - Что ж, тогда, если у сторон нет возражений, поединок состоится через два дня на десятой арене, в первой половине дня, - старейшина сверился со свитком, который ему подал один из юных помощников.
   - Твой брат за это заплатит, - сквозь зубы выдавил купец.
   Хоть Чен Юн говорил еле слышно, но Нун Дао все равно его прекрасно понял.
   - Сторонам запрещены любые взаимодействия до момента проведения Небесного суда, - тут же объявил старейшина.
   Торговец угрюмо кивнул и скрылся среди своих людей. Нарушить озвученное правило он не мог. Впрочем, способ выразить свое недовольство у него был.
  
   Вернувшись в ночлежку, Зари Мару застал процесс выселения своего брата. Дюжий вышибала вывел мальчишку на улицу и бросил его в пыль. В ответ на крики и требование отдать личные вещи братья были посланы... в клан Нун, старейшина которого своим решением временно разорвал отношения между уннэ и его нанимателем.
   Зари Мару помог Тору подняться и увел его в ближайший парк. Там, сидя на деревянной скамье, они вывернули карманы и единственное Пространственное Кольцо. Увы, Чен Юн знал, что делал. На руках у циркового мага остались лишь реквизит для представления, да одетая на него с братом одежда.
   - Завтра я пойду на рынок и раздобуду денег, - заявил Тору.
   - Дурак, - Зари Мару легонько стукнул его по башке. - Наверняка Чен Юн подкупил стражников, чтобы тебя поймали, как карманника.
   - Тогда, может быть, ты дашь несколько выступлений? - предположил мальчишка.
   - Ни в коем случае, - покачал головой уннэ. - Сначала нужно получить разрешение от городской управы. Даже у Чен Юна на это ушло два дня. Вспомни, как он ругался.
   Они некоторое время молчали, раздумывая. Потом Зари Мару вытащил из кармана небольшой клочок бумаги и вздохнул, перечитывая адрес.
   Найти указанный дом был непросто. Прохожих на улицах было мало, а их подсказки были скудными и противоречивыми. Но, в конце концов, им повезло наткнуться на словоохотливую женщину, которая жила рядом с мастером Фэнь Ду.
   Зари Мару с недоверием оглядел высокий забор и дернул веревку висящего на входе колокольчика. Через пару минут к ним вышел мужчина лет сорока на вид.
   - Здравствуйте, мы пришли к Ро Ю, - сказал уннэ.
   - Его нет, - артефактор нахмурился. - Кто вы такие?
   - Он наш друг, - влез Тору.
   - Правда? - из-за спины артефактора показалась девушка. - А вы давно его знаете?
   С одной стороны Фэнь Ду захотелось выгнать внезапных гостей, с другой - узнать побольше о навязчивом постояльце. Двое незнакомцев не выглядели опасными, тем более, что один из них обычный ребенок.
   Скосив глаза на выглянувшую за калитку любопытную соседку, артефактор еще больше нахмурился и принял решение.
   - Заходите во двор, там разберемся.
   Сбиваясь и перебивая друг друга, братья рассказали свою грустную историю: как попали в рабство к чужеземному купцу (фактически их продали соплеменники), как Зари Мару заставляли выступать перед публикой до полного истощения, и, наконец, как уннэ бросил вызов угнетателю при свидетелях.
   - Значит, пока Ро Ю не заставил тебя использовать Камень Оценки, ты не знал своего настоящего уровня? - недоверчиво переспросил Фэнь Ду.
   - У нас, на островах, совсем другая система рангов, - объяснил юноша. - И мы не пользуемся артефактами определения силы.
   Во дворе мелькнула серая тень, замирая напротив гостей. Ро Шарр сделал вокруг них пару кругов, обнюхал, и вернулся на свое любимое место, подстилку, любезно предоставленную Фэнь Лян.
   - Какой необычный кот, можно погладить? - спросил Тору, направляясь к ирбису.
   - Нет! - Зари Мару одним прыжком догнал мальчишку и схватил того за плечо. - Это же магический зверь!
   Ро Шарр приоткрыл один глаз и зевнул, демонстрируя впечатляющий набор клыков.
   - Не бойтесь, - засмеялась Фэнь Лян. - Это самый обычный кот, питомец Ро Ю.
   - А где он сам? - Зари Мару продолжал следить за подозрительным животным.
   - Ю ушел на охоту четыре дня назад, - ответила девушка.
   - С каких это пор ты называешь его по имени??? - взбесился артефактор.
   - А что, нельзя?
   В следующие десять минут перед братьями развернулась безобразная сцена ссоры. Фэнь Ду обвинил дочь в нарушении правил приличия, фамильярности и флирте с постояльцем. Он орал так, словно это были преступления против человечества. Девушка поначалу пыталась оправдываться, а потом спрятала лицо в ладонях. Ее тело содрогалось от сдерживаемых рыданий.
   - Хватит! - не выдержал Зари Мару.
   - А ты молчи, юнец, - отмахнулся артефактор.
   - Позже вы обязательно пожалеете о своих словах, - твердо сказал уннэ. - Если вам не нравится Ро Ю - выскажите это ему прямо в лицо, но не обижайте дочь!
   Фэнь Ду некоторое время пристально смотрел на юношу, а потом вздохнул и опустил голову. Ему стало стыдно за безобразный скандал и свою горячность. В конце концов, постоялец мало того, что спас ему жизнь, так еще и ни разу не проявил и толики неуважения к девочке. Более того, он оказался довольно умен, чего стоит теория о причине поломке порталов.
   После бурной ссоры последовала сцена примирения: отец и дочь долго друг перед другом извинялись. Когда все, наконец, успокоились, настал глубокий вечер (скорее даже ночь). Услышав, что у знакомых Ро Ю нет денег, артефактор предложил им остаться на ночь.
  
   Пророчества всегда туманны. Часто расшифровать предсказание удается уже после того, как оно сбывается. Но есть в Подлунном мире одно исключение, так называемая Книга Эпох. В какой-то момент было сделано множество ее копий (не всегда точных). Падение Империи, разрушение сети порталов, катастрофичные землетрясения и наводнения - некоторые предсказания, порой, сбывались по несколько раз.
   Самым запутанным было последнее пророчество, о возрождении Империи. Казалось, под конец таинственный оракул решил написать хоть что-то, дающее потомкам надежду на возврат былого величия.
   Тиа Лун положил книгу на полку и выглянул в окно, вспоминая загадочные строки.
  
   Царица вод, принцесса Зла,
   Что пробудится ото сна
   Когда восстанет Гриннер страстный,
   Ключ в памяти ее опасный.
  
   Не знает ночь, не знает день,
   Вдруг пропадет она, как тень,
   На западе материка,
   В землях диких, где смерть близка.
  
   Хранителям знаний удалось расшифровать лишь эти восемь плохо срифмованных строк. Дальше они смогли перевести только несколько отдельных слов: Наследие Императора, дворец и сеть порталов.
   Неизвестный автор в своем обычном стиле указал дату: "когда восстанет Гриннер страстный". Четыре года назад далеко на востоке начал извергаться вулкан с таким названием. И, по словам Ся Шан, именно в этот день и пришла в себя Доу Лиу после загадочной болезни.
   Загадочное наследие Императора Луны с давних пор будоражило умы множества людей. Где только не искали его волшебный дворец! Очевидно, кто-то могущественный тоже расшифровал часть Пророчества и решил, ни много ни мало, похитить всех девушек, путешествующих по диким землям. Только непонятно, почему похищения начались именно месяц назад...
   Стоп, но если это предсказание нужно понимать буквально, как и другие, что значит первая строчка? Ся Шан и Тиа Мей вроде бы говорили, что Доу Лиу умеет плавать, может быть, поэтому она царица вод... Но причем здесь принцесса зла? Указание на статус в клане, как дочь главы? Намек на то, что Доу проворачивают какие-то грязные делишки?
   Дверь в комнату отворилась с тихим скрипом. Тиа Лун на секунду обернулся, приветствуя старейшину.
   - Все пытаешься расшифровать то пророчество? - с усмешкой спросил Тиа Дан. - Не думаешь, что оно может быть поддельным?
   - Частично предсказание уже сбылось, - произнес задумчиво Небесный Мастер.
   - Это ты про похищения девушек? Должно быть, какой-то болван решил воплотить его в реальность, нападая в диких землях на путешественниц.
   - Внучка едва избежала их участи, - напомнил Тиа Лун. - Даже если бы это было чье-то слепое доверие к Книге Эпох, его все равно нужно остановить.
   - Согласен, - старейшина помрачнел.
   - Но Пророчество настоящее, - Небесный Мастер захлопнул окно и подошел к двери, проверяя, нет ли поблизости лишних ушей. - И я уже знаю, кто такая "царица вод". К сожалению, она и впрямь исчезла в диких землях.
   - Погоди, это что, та девчонка, которая переодевается парнем?
   - Да, - Тиа Лун взял со стола свиток. - Кстати, по моей просьбе Мей нарисовала ее портрет.
   Старейшина развернул пергамент и с любопытством принялся разглядывать черно-белую картинку. Там был изображен самый обычный паренек, единственная примечательная деталь - намотанный на шею шарф.
   - Знаешь, мои люди из Горнграда передавали, что нашли кого-то похожего, - проговорил Тиа Дан.
   - Герцогство Серебряного Зуба? Слишком далеко, плюс, часть дороги туда идет по предгорьям, - усомнился Небесный Мастер. - Слишком опасно.
   - Не для нас с тобой, даже в одиночку, - старейшина усмехнулся. - Помнишь, как мы чудили по молодости? Вообще, если рассудить логически, ей же больше некуда идти. В Городе Теплых Ветров заправляет клан Доу, в Ночных Огнях Сиу, в Семи Путях мы.
   - Где тут логика? - возмутился Тиа Лун. - Неопытная девица бежит, куда глаза глядят, вместо того, чтобы вернуться в родной клан?
   - Может, к ней там плохо относились?
   - Ага, пылинки сдували, - парировал Небесный Мастер. - Даже не заставляли заниматься обычными тренировками...
   - Стоп, - старейшина потер подбородок. - Почему?
   - Из-за болезни. У нее повреждена часть внутренних каналов на руках и ногах. Служанка утверждает, что со временем уровень Ядра рос, а меридианы разрушались все сильнее.
   - Ранг сам по себе не растет, для этого нужно прилагать усилия, - Тиа Дан прищурился. - Она, случайно, не нарушала рекомендации целителя?
   - Да кто ее знает... Ся Шан говорит, что девчонка частенько пропадала на несколько часов.
   - Вот и ответ. Скажи, ты сам бы согласился прекратить тренировки, если бы доктор заявил, что в противном случае ты можешь умереть? Травмы внутренних каналов опасны тем, что не имеют внешних проявлений.
   - Вот же... это слишком похоже на правду... Так кого вы там нашли, в Горнграде? - спросил Тиа Лун.
   - Некто И Юнь снял одноместный номер в гостинице. Представлялся охотником, но для них такие траты не характерны. Ходил везде с замотанной шеей. Один воришка пустил слух, будто бы он убил высокоуровневого магического зверя, который каким-то образом пробрался в город.
   Брови Небесного Мастера невольно взлетели на лоб.
   - Ирбис, четвертый-пятый уровень, - Тиа Дан вздохнул и покачал головой. - Монстр по ночам разорял лавки алхимиков, убивал хозяев и прибывающую на место происшествия стражу. В один прекрасный день нападения прекратились. Кланы Нун, Ши, и Мо только что на ушах не стояли, так хотели заполучить его Кристалл Сердца. Вор утверждал, будто бы И Юнь расспрашивал о местах нападений и хвалился, что собирается его убить. Несколько человек из клана Мо решили проверить эту информацию...
   - И? - Тиа Лун подался вперед.
   - Гостиница сгорела.
   - Что?
   - Гостиница, говорю, сгорела. Вместе с половиной постояльцев и представителями клана Мо.
   - Это как? - Небесный Мастер и представить себе не мог, чтобы адепт боевых искусств так бездарно закончил свою жизнь. - В Горнграде что, строят здания из сталекамня?
   - Нет, самое обычное дерево, - Тиа Дан сделал еще одну паузу. - Одна из чудом спасшихся служанок утверждает, будто бы почуяла запах горючего масла.
   - М-да, словосочетание "принцесса Зла" заиграло новыми красками, - задумчиво произнес Небесный Мастер.
   - После пожара И Юнь исчез. Но он или она вполне мог погибнуть в горящем здании, многие трупы так и остались неопознанными, - продолжил старейшина.
   - Нет, Доу Лиу не могла так просто сгинуть, - Тиа Лун покачал головой. - Продолжайте поиски. И я, пожалуй, присоединюсь.
  
   В Горнграде разгорался знатный скандал. Слухи о том, что некий торговец держал в рабстве Великого Мастера, разошелся по городу в мгновение ока. Многие люди пожелали увидеть своими глазами Небесный суд, в ходе которого выяснится, кто прав и кто виноват. Цена на билеты выросла почти в три раза.
   На следующий день после знакомства с незваными гостями, желая связаться с Ро Ю, Фэнь Ду использовал переговорный артефакт. Попытка оказалась не очень удачной - видимо, юнец умудрился забраться высоко в горы, слышно было одно слово из трех. Как ни странно, братья не вызывали такого инстинктивного подозрения, как первый постоялец, так что мужчина, скрепя сердце, разрешил им остаться на несколько дней.
   Зари Мару целый день напролет занимался тренировками в выделенной ему комнате. Тору совал свой нос во все дырки, пытался играть с Ро Шарром, приставать с расспросами к Фэнь Лян и даже забрел в мастерскую.
   Вечером колокольчик на калитке вновь забренчал, оповещая о новых посетителях. Фэнь Ду поспешил открыть дверь и с удивлением увидел пятерых незнакомцев. Судя по нашивкам на их одежде - наемники из группы "Волчья голова".
   - Чем могу помочь уважаемым... - начал артефактор.
   Стоявший впереди воин сделал несколько шагов вперед, оттесняя хозяина во двор. Остальные так же нагло последовали за ним.
   - Ходят слухи, ты приютил двух оборванцев, - главарь коснулся рукояти меча на поясе.
   - Простите, уважаемые, я не понимаю...
   - Все ты понимаешь, - наемник повернул голову и ухмыльнулся, увидев Фэнь Лян. - А у тебя красивая дочка. Не хотелось бы, чтобы с ней что-то случилось, правда.
   - Да как ты смеешь! - артефактор отбросил привычную вежливость.
   Зари Мару и Тору вышли из дома и остановились, глядя на группу вооруженных людей.
   - А вот и наши друзья, хе-хе, - наемник поманил братьев пальцем.
   - Кто вы такие и что вам нужно? - спросил уннэ.
   - Чен Юн говорил, что ты тупой, но чтобы настолько, - главарь покачал головой. Выхватив кинжал, он в одно мгновение оказался рядом с мальчишкой и прижал клинок к его горлу. - Боги, какой слабак.
   Зари Мару беспомощно оглянулся. Не имея под рукой источника открытого пламени, по силе уннэ ничем не отличался от обычного человека.
   - Паренек пойдет с нами. Если ты что-нибудь учудишь на завтрашнем поединке, твоему братику будет очень больно, - наемник потащил мальчишку к калитке.
   - Нет! - выкрикнула Фэнь Лян.
   Остальные бандиты со смешками прошлись по двору, переворачивая и ломая все, что попадалось под руку. Глумясь, один из них пнул Ро Шарра...
   - Р-р-мяу! - сообщил о своем недовольстве кот.
   Разумеется, глупый человечек даже не задел магического зверя. Но сам факт наглого нападения! Одно дело, когда люди выясняют отношения между собой, и совсем другое бить постороннего ирбиса.
   - Босс, смотрите, у кошки лучше реакция, чем у этого Великого Мастера, - крикнул наемник.
   Человек посмел назвать его самкой! Стерпеть ТАКОЕ оскорбление Ро Шарр никак не мог. Сжавшись, как пружина, магический зверь прыгнул. Чужак нелепо отмахнулся, а ирбис уцепился когтями за руку противника.
   - Ах ты тварь! - возмутился нападавший. Кожаный рукав моментально превратился в клочья.
   Ирбис ловко карабкался по телу противника, со скоростью молнии переметнулся на плечо, а затем и на голову. Пара точных взмахов лапой - и ослепленный враг падает на землю.
   Остальным наемникам моментально стало не до смеха.
   - Магический зверь? - изумленно проговорил лидер группы.
   Ро Шарр приземлился в трех метрах от поверженного человека и принялся показательно чистить когти, вылизывая их от крови.
   - Босс, что делать? - спросил один из незваных гостей.
   - Убейте его, - приказал главарь.
   - А как же...
   - Это обычный первоуровневый зверь, - лидер группы, удерживая мальчишку, пятился к калитке. - Вперед!
   Ирбис прекратил умываться и с яростью взглянул на любителя покомандовать. Оказавшись в человеческом городе, Ро Шарр часами наблюдал за людьми. И чем больше он их узнавал, тем интереснее становилось. Собственно, поэтому он и не захотел идти на охоту с И Юнь. То, что происходило сейчас, выбило его из колеи. Зачем эти люди ворвались во двор? Почему один из них держит кинжал возле шеи Тору? Отчего на лицах Зари Мару и Фэнь Ду такой страх?
   Кот отпрыгнул в сторону, избегая удара меча, и тут же бросился под ноги следующему противнику. Наемник споткнулся и, пока он пытался восстановить равновесие, ирбис разорвал в клочья брючину на его левой ноге и добрался до мяса. Третий враг сделал выпад, но лезвие лишь скользнуло по необычайно прочной шерсти зверя.
   Зашипев от злости, Ро Шарр в мгновение ока добрался до горла мечника. В восприятии кота человек двигался так же медленно, как и муха в сиропе. Кровь брызнула фонтаном.
   Лидер банды похитителей лихорадочно пытался открыть дверь, толкая ее спиной. Увы, калитка открывалась внутрь.
   Ирбис на секунду задумался, выбирая следующую цель. С одной стороны, И Юнь была очень убедительна, когда говорила, что нельзя оставлять в живых тех, кто узнает о его настоящей сущности. С другой - и артефактор, и самозваные братья явно ей нужны. Если он их убьет, девчонка может сильно разозлиться. Казалось бы, какое ему, могучему магическому зверю, дело до мнения человечки? Р-р-р-р-р!
   Выразив свое недовольство утробным рыком, ирбис подбежал к растущему во дворе дереву и взобрался по стволу вверх. Люди почти сразу потеряли его из виду: мешали ветки и наступившие сумерки.
   - Где он? - главарь наемников повернул голову и с ужасом обнаружил в полуметре от своей головы кота. Ветви раскидистого дерева нависали над забором, так что ирбис с легкостью перескочил на деревянную ограду.
   Ро Шарр прыгнул, выпуская в полете когти. Возможно, у похитителя был бы шанс, но его руки были заняты заложником. Тору закричал и рванулся изо всех сил. Острый кинжал прочертил царапину на его щеке, но мальчишке все же удалось вывернуться из хватки. Парнишка упал и тут же откатился в сторону, желая оказаться как можно дальше от ужасного монстра.
   На бьющегося в агонии человека было больно смотреть. Все вокруг заливала кровь, перемазанный в красной жидкости маленький хищник выглядел на этом фоне кошмарным чудовищем.
   Последний оставшийся на ногах наемник развернулся и бросился бежать. У ирбиса тут же сработал инстинкт догнать жертву. В три длинных прыжка кот настиг человека и тут же принялся карабкаться по его одежде. Беглец рухнул на землю, пытаясь раздавить кота. Ро Шарр ловко проскочил под падающим телом и тут же запрыгнул противнику на грудь, придавливая его своим немаленьким весом. Защищаясь, наемник прикрыл лицо и горло руками. Но магического зверя этим было не остановить. В ярости он вернулся к своему истинному размеру.
   У мужчины просто не выдержало сердце. Почуяв, что жертва больше не сопротивляется, кот тут успокоился. Ирбис оглянулся и с облегчением вздохнул - от взора остальных людей его скрыл угол дома.
   Из пятерых незваных гостей в живых осталось только двое. Первый, кому Ро Шарр расцарапал лицо и лишил зрения, в ближайшее время тоже собирался отдать концы. У второго была повреждена нога (когти магического зверя царапали до костей, мясо и сухожилия в клочья), так что ходить самостоятельно он не мог.
   Ирбис почесал голову лапой, думая, что делать дальше, и тут же недовольно фыркнул, вся его шерсть была перемазана в крови. Ну почему в людях так много этой жидкости? Сейчас он был даже согласен искупаться, как недавно предлагала И Юнь... Точно, у Фэнь Ду же есть та странная штука, с помощью которого можно с ней связаться!
   Фэнь Лян всегда была храброй девушкой. В детстве она даже собиралась пройти учебное тестирование для будущих адептов боевых искусств, но отец не пустил. Увидев через окно ворвавшихся во двор вооруженных людей, дочь артефактора заметалась по комнате в поисках чего-нибудь, что можно использовать как оружие. Как назло, ничего подходящего не попадалось. Кухня! Там есть ухват! Перевернув стул, и сама чуть не растянувшись на полу, девушка рывком распахнула дверь и тут же бросилась к печи, где стоял необходимый инвентарь.
   Ее подгоняли крики и стоны раненых со двора, но Фэнь Лян не была настолько безрассудна, чтобы броситься вот так в драку. Дочь артефактора вышла через черный ход и, стараясь не шуметь, стала обходить дом. Осторожно выглянув из-за угла, девушка увидела следующую картину: бледный, как смерть отец, рядом с ним Зари Мару прижимает к себе брата и затравленно оглядывается, все трое чем-то забрызганы; кто-то валяется возле калитки, еще двое посреди двора, а один ползет по направлению ней.
   Фэнь Лян выскочила на открытое пространство и обрушила пару ударов на подающего признаки жизни наемника. Почти в то же мгновение рядом объявился Ро Шарр.
   Девушка бросила ухват и подбежала к отцу.
   - Папа, как ты? Ранен?
   - Я в порядке, - Фэнь Ду трясло от шока.
   - Кто это их так? Зари Мару?
   - МЯУ! - гордо заявил ирбис.
   - Их убил Ро Шарр. Должно быть, он настоящий магический зверь. Не смотри! Иди в дом, и уведи с собой Тору, успокой мальчишку, - артефактор взял себя в руки. - Мы с Зари Мару все тут приберем.
   - Но...
   - Знаю я все! - рявкнул Фэнь Ду. - Неправильно это, но иначе нас всех могут бросить в тюрьму, до выяснения, так сказать. И кота убьют, несмотря на то, что он лишь защищался.
   Артефактор сбегал в мастерскую за Пространственным Кольцом и спрятал в нем тела наемников, вместе со всеми их вещами и некоторыми уликами, вроде сломанного ведра или окровавленного ухвата. Зари Мару пришлось поработать светильником. Применив какую-то технику, уннэ сформировал белый шар, излучающий яркий белый свет. В разгар уборки во двор вернулась Фэнь Лян, она принесла мужчинам два сменных комплекта одежды, ведро с теплой водой и несколько тряпок.
   Ирбис с любопытством наблюдал за действиями людей и старательно чистил шерстку. Вот спрашивается, зачем тратить столько усилий на то, чтобы отмыть от крови забор, если запах все равно остался?
   - Эй, котяра, - возле него остановился Фэнь Ду. - Если к нам зайдет кто-то чужой, прячься, понял?
   Громкий стук в калитку заставил артефактора испуганно вздрогнуть и опустить голову.
   За дверью обнаружился отряд патрульных стражников.
   - Почтенный мастер, соседи сказали, что слышали какие-то крики со стороны вашего дома, - сержант говорил вежливо, но в то же время тянул голову, пытаясь заглянуть вглубь двора.
   - Надо будет перед ними извиниться, - Фэнь Ду почесал голову, лихорадочно придумывая подходящую отговорку. - У меня остановились на постой двое братьев, один из них, совсем еще мальчишка, устроил концерт, пытаясь увильнуть от купания. Вы же знаете этих детей, чуть что - орут, будто их режут.
  
   Когда стражники удалились, Фэнь Ду с облегчением прикрыл калитку и медленно поплелся в дом. Там, на кухне, за обеденным столом, уже сидели братья и Фэнь Лян. Следом за хозяином в помещение вбежал Ро Шарр.
   - Эх, - артефактор сел на табурет и схватился за голову. Он прекрасно понимал, что исчезновение неудачливых похитителей рано или поздно кто-нибудь заметит. Несмотря на сомнительные способы заработка, многие наемники тесно сотрудничали с официальной властью в лице кланов. Их друзья или родственники начнут задавать вопросы и рано или поздно, кто-то выйдет на скромного ремесленника.
   - Это наша вина, - сказал Зари Мару. - Если мы уйдем...
   - Нет, - перебил его Фэнь Ду. - Не стоит виниться себя в том, что один богатый ублюдок наплевал на закон и право Небесного суда.
   - Те люди, - прошептал Тору. - Они из охраны каравана.
   - Значит, не местные, - артефактор на секунду задумался. - Это хорошо.
   - Чем? - спросила Фэнь Лян.
   - Их не будут так рьяно искать. Да и потом, когда этот Чен Юн уедет, поиски вообще прекратят.
   - Ярмарка должна была длиться неделю, плюс два дня на сборы, - вспомнил уннэ.
   - Значит, осталось три дня, - артефактор погладил подбородок.
   - Если бы Ро Ю был здесь, - протянула Фэнь Лян.
   - И что бы сделал этот охотник? Хотя, ему, наверное, хватило бы ума не убивать тех придурков...
   - Мяу! - возмутился ибрис.
   - Ро Шарр, к тебе никаких претензий, - Фэнь Лян наклонилась и погладила кота. - Ты молодец, защитил нас. Просто люди обычно решают свои проблемы по-другому, без убийств.
   - Мяу?
   Наблюдавший за этим диалогом артефактор только покачал головой. Трудно поверить, что этот маленький зверек фактически является живой машиной смерти. Ро Ю не мог об этом не знать. Не зря же он, уходя, просил своего питомца охранять дом.
  
   Проведя денек у озера, я решила вернуться к охоте. Кристаллы Сердца сами себя не насобирают. Добытые со дна загадочные предметы и запас рыбы отправились в Пространственное Кольцо. Надеюсь, увидев мою добычу, артефактор расщедрится на обучение. Судя по его поведению на ярмарке, он фанат своего ремесла.
   Сверившись с показаниями внутреннего радара, отыскала небольшую группу магических зверей. Они были совсем рядом, в соседней долине. Я устроилась на удобном скальном выступе и стала думать, как добыть кристаллы, не подвергая себя опасности. В общем-то, отсюда формируемые из воды дополнительные конечности доставали до подножия скалы. Проблема в том, что зверьки кучковались дальше, метрах в двухстах от скальной гряды.
   С виду животные напоминали гиен. Должно быть, это дикие горные собаки. Если верить бестиарию, который мне как-то попался в клановой библиотеке, они отличаются редкой мстительностью. Стоит убить или ранить хотя бы одну особь, как вся стая тут же набросится на врага и будет преследовать обидчика до самой смерти, его или своей. Эти животные - настоящий кошмар для охотничьих групп и одиночек.
   Сформировав один из снарядов с переохлажденной водой, я метнула его в сторону будущей добычи. Пролетев метров двадцать, он камнем рухнул на землю. Следующие попытки оказались такими же безуспешными.
   Если зверьки и заметили меня, то вида не подали.
   Ладно, план Б.
   - Эгегей, тупые твари!!! Есть хотите?
   Ноль внимания. Я покопалась в Пространственном Кольце и вытащила пару тушек крыс.
   - Приятного аппетита! - мясные снаряды пролетели метров пятьдесят. Да, не быть мне метательницей гранат.
   Впрочем, этого было достаточно. То ли у диких собак острый нюх, то ли они решили познакомиться со мной поближе, но несколько тварей отделились от стаи и направились в мою сторону. Обнаружив тушки грызунов, магические звери повели себя странно. Обнюхав дохлятину, собаки просто взбесились. Рыча и завывая, зубастые монстры накатили на скалу серо-коричневой волной и... принялись карабкаться вверх!
   Я дождалась, когда они пройдут половину пути и отправила им навстречу поток воды. Покрывая тонким слоем камни, жидкость застывала, превращаясь в слой скользкого льда. Зубастые скалолазы посыпались вниз, как спелые груши. Оказавшись на земле, звери вдруг дружно завыли. Приглядевшись, я заметила, что один песик валяется с неестественно вывернутой шеей. Сломал при приземлении, бедняжка.
   Все, теперь они от меня точно не отстанут.
   На вой подтянулась вся стая. Звери некоторое время бегали туда-сюда, видимо выискивая удобные пути подъема. Я подбадривала их ледяными стрелами и снарядами из перегретой жидкости, устроила кратковременный огненный дождь. Начинался он вполне безобидно - собачки даже почти не возражали против обливания горючим маслом. Недовольно сморщенные носы не в счет. Вместо спичек воспользовалась солнечным светом, сфокусировав его на целях с помощью водяной линзы.
   Ну, что сказать. Это было не слишком эффективно. Обгоревшие, вонючие, и очень-очень злые зверьки теперь точно никуда не собирались. Потеряв любой страх, они бросались раз за разом на отвесную скалу. Количество сломанных костей стремительно росло. Да, это было натуральное избиение и читерство, если рассуждать категориями компьютерных игр.
   Когда их энтузиазм чуть поугас, я, пользуясь водяными щупами, стала ловить собак по одной, добивать, а затем извлекать Кристаллы Сердец. Итоговый результат порадовал - за несколько часов насобиралось 87 первоуровневых камушков. В принципе, можно возвращаться в город, этого хватит на месяц.
   Сделав небольшой перерыв на обед, засобиралась в обратный путь.
  
   Я повернула голову, прислушиваясь к показаниям внутреннего радара. Где-то впереди, за скальной грядой, сражались люди. Повеяло ощущением чужой смерти. Здесь, в диких землях правит лишь закон силы. Одни охотники убивают магических зверей, собирают Кристаллы Сердец, другие охотятся на охотников. Одиночка, вроде меня - легкая цель для любой группы. Поэтому я и пошла напрямик через скалы, чтобы не сталкиваться с конкурентами.
   Придется идти в обход. Ладно, сверху будет виднее.
   Бой был в самом разгаре. Трое воинов яростно отбивались от десятка. И те, и другие были опытными бойцами. Мечи звенели так, что искры летели. Вытащив из Пространственного Кольца несколько полосок сушеного мяса, я решила проследить, чем все закончится.
   Атакующие в очередной раз перегруппировались. Один из них, тип с красной налобной повязкой, отошел в сторону и стал выполнять какие-то странные манипуляции. Скорее всего, собирается применить боевой навык.
   Вообще-то, на должном уровне владения техниками особой подготовки не требуется, более того, любой прием выполняется "на лету". Сами боевые навыки разделяют на четыре типа: медный, серебряный, золотой и платиновый. Да, овладение хотя бы одним особым умением, является серьезным козырем, но тут все зависит от способностей и склонностей ученика.
   Красная повязка поднял над головой меч и застыл в такой позе. Обороняющиеся удвоили напор, стремясь к готовящему неприятный сюрприз противнику, но было уже поздно. Он что-то крикнул, и его соратники отпрыгнули в разные стороны. Свист клика - и с лезвия срываются еле заметные искажения, рябь воздуха. Попавших под удар бойцов приложили гигантской дубиной. Отлетев назад, как кегли, трое бойцов упали на землю. Их тут же спеленали по полной программе.
   К моему разочарованию, вместо того, чтобы уйти, победители решили разбить здесь лагерь. Вот же... Идти в обход - крюк будет слишком большим. В принципе, можно сделать привал, дождаться темноты и потихонечку прокрасться мимо этой банды.
   Я отползла назад, в удобную расщелину и устроила там уютное гнездышко. Посплю пару часиков, а как стемнеет - продолжу путь.
   Меня разбудили громкие крики. Звук шел со стороны лагеря бандитов, или кто они там. Их что, магические звери пытают? А, нет, ребятки сами справились. Возле костра валялся связанный пленник. Подхватив щипцами раскаленные угли, палач прикладывал их к голой коже на его груди.
   Идиоты!!! Сейчас в эту долину сбегутся все монстры округи!!! На периферии восприятия уже нарастает какое-то шевеление...
   Плюнув на осторожность, я быстро спустилась вниз и побежала к следующей скальной гряде. Обходить лагерь по большой дуге времени не было, эти гады как назло разбили его в самом узком месте.
   Что-то под ногами щелкнуло. Магическая ловушка! Ну, конечно, бандиты просто обязаны были выставить хоть какую-то защиту, раз они так беззаботно себя ведут. За спиной повеяло опасностью. Мысленно выругавшись, я прыгнула вперед, сворачиваясь в полете в клубочек и окружая себя слоем жидкости. Бабах!
  
   - Господин, если он продолжит так орать, сюда заявится куча монстров, - негромко напомнил Зу Сен.
   - Только не говори, что тебе его жаль, - хмыкнул Ши Ран. - Что нам какие-то магические звери?
   Опытный охотник отошел в сторону и покачал головой. Молодой господин слишком самоуверен. Дикие земли не прощают ошибок. Если сюда, не дай боги, заявится чудовище пятого-шестого уровня, магические ловушки его лишь раззадорят. Сейчас Зу Сен жалел, что в точности выполнил приказ: помог найти этих несчастных авантюристов. Хотя они тоже хороши: растрепали в кабаке про карту, указывающую путь к Небесному Сокровищу...
   Бабах! Охотник подскочил на месте и развернулся в сторону, откуда донесся звук, выхватывая одной рукой меч, и другой магический светильник. Отдыхавшие в стороне воины тоже потянулись к оружию.
   Яркий луч фонаря пробежался по изрытой взрывом земле. Зу Сен короткими шагами приблизился к сработавшей ловушке, ища пятна крови и останки неизвестного. Его наметанный глаз моментально остановился на небольшом отпечатке. Без сомнений, это был человек. Слишком маленький размер обуви, как у ребенка или женщины. Охотник повел лучом фонаря по направлению движение чужака.
   Белый круг света выхватил из темноты щуплого подростка. Паренек лежал посреди большой лужи и прикрывал глаза левой рукой.
   "Твою мать! - подумал Зу Сен. - Это еще что за чудик? Судя по следам, он активировал ловушку, наступив на нее. Любого, кроме, Небесного Мастера и воинов рангом повыше, убило бы на месте. Надо бы с ним поосторожнее".
   - Ты кто такой? - резко спросил Ши Ран. - Что здесь делаешь?
   - Простите, - парень неловко поднялся, показывая открытые руки. - Меня зовут И Юнь. Вольный охотник, занимаюсь добычей Кристаллов Сердец.
   - Где твоя группа? Может быть, это они? - Ши Ран пнул лежащего рядом пленника.
   - Нет, я работаю один, - чужак наклонил голову набок, словно к чему-то прислушиваясь. - Вы ведь в курсе, что сюда движется большая стая магических зверей?
   - Зубы не заговаривай!
   - У меня на это нет времени, - парень сделал несколько шагов в сторону скальной гряды.
   - Стоять, - Ши Ран вынул из Пространственного Кольца арбалет и направил на чужака.
   И Юнь замер на месте, оценивая ситуацию, а потом резко прыгнул в сторону, скрываясь в темноте. Стрела просвистела там, где секунду назад была его голова. Зу Сен водил фонариком влево-вправо, пытаясь найти резвого парнишку, умудрившегося не издать ни единого звука при движении.
   Да где же он? Неожиданно Зу Сен уловил движение слева и отпрянул назад, уворачиваясь от удара. Его подвела опора: земля под ногами вдруг стала странно скользкой, и опытный охотник упал на землю. Фонарик вылетел из рук и отключился. В простеньком артефакте не было собственного элемента питания, необходимую энергию он таинственным образом брал у пользователя. К своему ужасу, лежа на камнях, Зу Сен ощутил характерную вибрацию - топот ног множества магических зверей. Злобный вой вдалеке подтвердил его худшие опасения.
   - Довольно! - выкрикнул Ши Ран. В последний момент молодой господин принял правильное решение. - И Юнь, между нами нет крови, а рядом общий враг - монстры.
   Подобное признание фактически было объявлением мира и просьбой о помощи. Лидер группы не мог заявить на прямую, что ему нужен чужак, или извиниться, не потеряв лица.
   - Их слишком много, не хочу сражаться, - к общему удивлению, голос И Юня шел откуда-то сверху.
   Зу Сен нашарил рукой фонарик и направил его вверх. Парень каким-то образом за короткое время умудрился забраться по вертикальной скале на десяток метров вверх. Сейчас он вытянулся вдоль узкого карниза.
   - Я действительно не имею никакого отношения к вашим пленникам, - заявил чужак. - Если хотите, скину веревку, и вы тоже сможет подняться сюда.
   - Что скажешь, Зу Сен? - спросил Ши Ран.
   - Это дикие собаки, - охотник нервно оглянулся. - Они нападают очень большими стаями. Обычно, в это время года, твари кочуют далеко на востоке.
   - Насколько далеко? - заинтересовался И Юнь. Парень продолжал подъем, но даже не сбив дыхания. - Пожалуйста, уберите фонарь, он только мешает.
   - На двести километров, - охотник отключил артефакт, прицепил его на пояс и шепотом добавил. - Господин, лучше принять его предложение. Ловушки убьют или покалечат десять-двадцать собак, но их будет не меньше сотни. Нас завалят телами.
   Собрав вещи и подтащив пленников к основанию скалы, члены группы стали в оборонительную позицию. Зу Сен активировал Малую Солнечную Жемчужину - специальный артефакт, способный держаться в воздухе и освещать все вокруг в радиусе полусотни метров. Незаменимая вещь во время ночного боя с монстрами, но очень дорогая.
   Долго ждать не пришлось. Сработали установленные по периметру лагеря ловушки. С лаем и визгом, монстры пробежали по телам павших товарищей.
   Кто-то присвистнул, увидев набегающую серую волну. Охотники выпустили залп из арбалетов. Три человека вышли вперед, самые сильные и умелые Мастера, остальные перезаряжали оружие и стреляли. Ши Ран несколько раз подряд использовал боевой навык, раскидывая по десятку злобных псов, но серьезно их ранить ему не удавалось.
   - Ловите веревку, - донесся сверху голос И Юня.
   Поднявшийся первым Мин Чен обнаружил, что оказался на небольшом относительно плоском пятачке. Канат был обвязан вокруг большого валуна. Охотник бросил опасливый взгляд на гребень скалы и покачал головой. Идти дальше в темноте, одному, без всякой страховки... чужак просто безумец.
   Порывшись в Пространственном Кольце, Мин Чен отыскал еще одну веревку, также закрепил ее и скинул товарищам. Теперь охотники могли подниматься по двое. Когда наверху оказалось уже пять человек, Ши Ран приказал заняться пленниками.
   Магические звери атаковали, забыв инстинкт самосохранения. Казалось, с каждой минутой их становилось все больше. Раззадоривая друг друга лаем, дикие собаки бросались на людей. Все, кто оставался внизу, уже были ранены, даже лидер группы. Охотники, которым посчастливилось оказаться первыми на уступе, поддерживали их выстрелами из арбалетов, но на смену каждому псу спешили двое.
   - Скиньте еще веревок, - приказал Зу Сен.
   Когда распоряжение было выполнено, Ши Ран в последний раз применил боевой навык, расшвыривая противников вокруг себя. Схватившись за свивающие канаты, воины стали быстро подниматься.
   Магические звери не желали так просто отпускать свою добычу. Словно по команде, собаки освободили небольшой клочок у подножия скалы, а затем, с разбега, попытались забраться по стене.
   Лу Дан немного отстал от остальных. Во время боя ему досталось больше всех - раны мешали подниматься. Охотник упрямо карабкался, но пропитанная кровью веревка скользила в руках. Вдруг что-то схватило его за ногу. Воин дернул конечностью, пытаясь скинуть магического зверя. Вместе с ботинком тот полетел вниз.
   - Держись! - кто-то наверху потянул его канат на себя.
   На секунду оглянувшись, Лу Дан увидел в опасной близости оскаленные пасти. Охотник поджал ноги. Псы разочарованно взвыли, откатываясь вниз.
   На небольшом выступе было тесно. Слева и справа торчали острые камни, с одной стороны обрыв, с другой - голая скала. Зу Сен осматривал временное пристанище и с каждой минутой все больше хмурился. Сейчас у охотников был только один путь - вниз, где их ждал горячий собачий прием.
   - Эй, И Юнь! Ты где? - крикнул Ши Ран.
   - Здесь, - ответил чужак. Его голос доносился откуда-то сверху.
   - Дальше-то куда? - лидер отряда сдержал несколько непечатных фраз.
   - Откуда мне знать?
   - Скинь веревку, чтобы мы тоже могли подняться на гребень скалы, - попросил Ши Ран, сдерживая ругательства. - Пожалуйста.
   - Зачем? Чтобы меня из арбалета потом пристрелили? - спросил И Юнь.
   - Это была ошибка, - вмешался Зу Сен. - Мы сожалеем и приносим извинения.
   Чужак не отвечал.
   - Эй! - Ши Ран мельком глянул вниз. Казалось, монстров стало только больше. Конечно, в Пространственных Кольцах запасливых охотников полно припасов, но рано или поздно они закончатся. А дикие собаки отличаются крайней мстительностью по отношению к своим обидчикам. Не уйдут, пока на уступе остался хоть один живой человек. - Клянусь честью, что ни я, ни мои люди, не станем причинять тебе вреда!
   - Долг?
   - Признаю долг от имени клана Ши! - сцепив зубы, подтвердил Ши Ран.
   - У меня два вас две новости. Плохая и очень плохая. С какой начать?
   - С любой! - лидер группы ударил кулаком по камню.
   - Ладно, все равно непонятно, какая из них хуже. Там внизу появился монстр пятого уровня!
   - ... - Зу Сен не сдержал ругательств. - Ты уверен?
   - О, их уже двое... нет, трое. Это волна!
   - А он не врет? - спросил Лу Ен, охотник, в настоящее время выполняющий обязанности походного целителя.
   - Есть очень простой способ проверить, - командир отряда вытащил из-за пазухи переговорный амулет и сжал его в руке.
   Люди, как по команде, утихли, прислушиваясь. Воздух заполнили шипение и треск помех. Это странное явление всегда наблюдалось, если в округе скапливалось слишком много магических зверей, так называемая волна. Сбившись в огромную стаю, монстры обретали нечто вроде коллективного разума, общности. Природные враги забывали о вражде, хищники мерно соседствовали с травоядными (правда, не забывая уничтожать больных и слабых особей, которые не сопротивлялись). И цель у них была одна - убить как можно больше людей. Тысячи, десятки тысяч существ уничтожали караваны, нападали на города. Но обычно это происходило поздней зимой или ранней весной, после схода снега.
   - Проклятье... - прошептал кто-то.
   - Мы еще поборемся, - резко ответил Ши Ран. - И Юнь, как дела на той стороне?
   - Пока тихо, но это ненадолго, - чужак сбросил сразу два каната. - Поднимайтесь скорей!
   На этот раз эвакуация происходила в более спокойной обстановке. Подумав, Ши Ран приказал развязать пленников, все равно, деваться им было некуда.
   Забравшись на гребень скалы, Зу Сен обнаружил сидящего на краю чужака с картой в руках.
   - Насколько хорошо вы знаете окрестности? - спросил И Юнь.
   - Проблемы?
   - Птицы, - коротко ответил чужак. - Сейчас ночь, они спят. Но через несколько часов все здесь превратится в одну большую ловушку. Вы не сможете отбиваться и одновременно карабкаться по скалам.
   - Хм, тогда придется идти в пещеры, - Зу Сен испытующе посмотрел на собеседника. - Здесь, недалеко, есть проход, ведущий к подземной дороге. Ее построили еще во времена Великой Империи, чтобы обеспечить бесперебойное сообщение между Горнградом и форпостами в горах. К сожалению, все они пали под натиском магических зверей. На какое-то время надобность в этих путях пропала, а потом, строители специально сделали несколько дополнительных выходов на территории диких земель. Кстати, это секретная информация, так что не вздумай рассказать об этом в городе. По-дружески предупреждаю.
   - Вообще-то я про них уже слышал. В одной таверне болтали, будто бы чтобы спуститься к подземной дороге, нужен специальный артефактный ключ.
   Зу Сен нахмурился и оглянулся на командира отряда.
   - Начинайте переходить на другую сторону, - распорядился Ши Ран.
   - Пойду на разведку, - И Юнь поднялся и спрятал карту.
   Чужак отказался от веревки и начал быстро спускаться, перепрыгивая с камня на камень в почти полной темноте. Складывалось впечатление, будто он вообще не смотрит под ноги. Хоть этот склон был более пологим, тут хватало опасных мест.
  
   У Ро Шарра была действительно серьезная причина желать Пилюлю Духовного Роста. Зверь очень не хотел об этом говорить, но когда я намекнула, что может быть и другой способ решения проблемы, он все же раскололся. Волна. Это явление страшит не только людей, но и разумных магических зверей. По неизвестной причине они утрачивают самосознание и отдаются одному-единственному инстинкту - убивать людей. В безумном угаре, животные не боятся ни боли, ни увечий, ни даже смерти.
   Звери в человеческой ипостаси, как и люди, не подвержены странному деструктивному влиянию. Поскольку эти Монстры стоят на самой вершине пищевой цепи, они вполне способны отбиться от свихнувшихся собратьев.
   Потому-то Ро Шарр и хотел добыть пилюлю. Использовав ее, ирбис перейдет на следующий уровень и сможет сколь угодно долго находиться в облике человека, избавится от страха утратить себя. Кот настолько желал этого, что даже был готов пойти на переговоры с извечными врагами - людьми. Я не первая, и, даже, не десятая, кого он встретил. Увы, все предыдущие встреченные им охотники и путники кидались на зверя с оружием.
   Ро Шарр предупредил меня, что скоро случится волна. Но точных сроков ирбис назвать не мог и панически отказывался выходить за пределы города.
   У подножия гряды пока было тихо. Я разожгла небольшой костер, сигнализируя охотникам (или кто они там?) из клана Ши. Ждать их пришлось недолго, все же они находились в прекрасной физической форме, даже раненые шли на своих ногах.
   - Куда дальше?
   - Туда, - охотник с фонариком-артефактом махнул рукой. - Кстати, я Зу Сен, а нашего лидера зовут Ши Ран.
   Честно говоря, после встречи с Ро Шарром, я несколько опасалась заходить в пещеры. В каменных туннелях мой внутренний радар работает не так хорошо, как на открытой местности.
   Мы порядком пропетляли, обходя трещины в земле и текущий откуда-то ручей, и остановились рядом с огромным булыжником, возле которого обнаружился небольшой лаз.
   - Судя по следам, эту громадину недавно отодвинули в сторону, - заметила я. - Так и должно быть?
   Один из охотников негромко выругался. На него тут же шикнули. Лидер группы подошел поближе.
   - Нет, - парень присел на колени и провел рукой по царапинам у основания камня. На ладони остались короткие черные волоски.
   Посовещавшись с Зу Сеном, командир определил порядок следования. Первыми должны были идти пленники, затем мы с Ши Раном, дальше раненые и охотник, выполняющий обязанности лекаря, а потом уже все остальные.
   Когда все вошли в туннель, стоявший у входа валун сдвинули, закрывая проход. Зу Сен попросил всех достать осветительные артефакты. Клан Ши не экономит на снаряжении своих людей. Я, как бедная родственница, осталась с пустыми руками. У меня даже меча не было.
   - И Юнь, можешь обнажить оружие, - сказал Ши Ран. - Никто не посчитает это нападением.
   - Да, сейчас, - покопавшись в Пространственном Кольце, вытащила арбалет. Охотники одарили меня недоумевающими взглядами, но промолчали.
   Пещера часто изгибалась и имела сильный уклон вниз. Идти было очень неудобно. Трое пленников спотыкались, а потом один из них упал и повредил ногу. Пока лекарь осматривал симулянта, я прошла несколько метров вперед и замерла, прислушиваясь к внутреннему радару. Так и есть, где-то там, впереди, ощущается присутствие магического зверя. Вопрос в том, насколько он силен? Каменные стены не позволяли даже определить его местонахождение.
   - Что-то не так? - спросил Ши Ран.
   - Да, на полу свежие царапины. Следы когтей, - я неопределенно махнула рукой.
   - Даже если тут и был магический зверь, то давно ушел, - лидер отряда покровительственно улыбнулся. - Они не любят спускаться так глубоко.
   В этот момент сзади раздался громкий многоголосый вой. Охотники чуть ли не подскочили на месте.
   - Скорее! Звери обнаружили вход! - крикнул Зу Сен. - Нужно идти.
   - Какой смысл? - спросила я. - Может, стоит занять позицию для обороны? Или завалим проход камнями?
   Вообще-то, есть еще один вариант. Используя сотни литров воды можно создать толстую ледяную стену. Уж чего-чего, а рабочей жидкости хватит. Тут мне в голову пришла идея одной смертельно опасной ловушки из серии враг умрет не сразу, а будет долго мучиться...
   - Какими камнями? - спросил Ши Ран.
   - Ну... у меня в Пространственном Кольце этого добра навалом. Очень удобно: сидишь на скале и прицельно метаешь сверху булыжники. Вы разве так не делаете?
   - Нет, - Зу Сен прикрыл лицо рукой, потом чуть сдвинул ладонь, чтобы глянуть на меня одним глазом.
   - Зря. Это весело. Попробуйте как-нибудь.
   - Хватит болтать, - Ши Ран вытащил из-под рубашки цепочку со странной подвеской.
   Пленники вдвоем подхватили своего товарища, и пошли вперед, следом двинулись все остальные. Разумное решение: пока магический зверь будет их убивать, отряд успеет подготовиться к схватке.
   - Это ключ, - пояснил Зу Сен, кивая на маленький артефакт в руках командира. - Ты же не думаешь, что любой желающий может попасть в секретные тоннели?
   - А почему дверь не поставили на входе?
   - Чтобы всякие умники ее не нашли. Тут полно пещер и большая их часть - логова разных тварей.
   После очередного поворота мы оказались в круглом зале. Стены слишком гладкие, тут явно постарался человек, да и сложный орнамент напротив тоже не сам нарисовался.
   - Это, конечно, хороший план, но...
   - Но что?
   Вместо ответа я вытянула руку и указала пальцем вперед. Туда, где по моим ощущениям находился магический зверь.
   - Если бы дверь была на входе, сюда бы не смог пробраться монстр пятого уровня.
   - С ума сошел? - спросил нагнавший меня охотник. - Тут только мы.
   - Разуй глаза, придурок. Или очки купи, - ответила я.
   Ши Ран оглянулся на своего зама.
   - Эй, ты, - моя ладонь опустилась на плечо одного из пленников. - Будь другом, прогуляйся до той стенки и обратно. Только не делай резких движений.
   Зу Сен нахмурился, но все же молча кивнул. Видимо решил позволить мне небольшую вольность. Тем временем, командир подошел к орнаменту, складывающемуся в изображение дракона.
   Парень не успел сделать и двух шагов, как по залу пронесся шумный выдох.
   - Лю-у-у-у-ди, - протянуло существо.
   Его камуфляж был идеален. Словно из ниоткуда, на высоте двух метров распахнулась пара огромных глаз и два ряда чудовищных зубов. Пасть растянулась, словно в улыбке и оттуда вынырнул длинный красный язык. Словно чеширский кот наоборот, подсказала другая память.
   От неожиданности охотники застыли на месте. К счастью, никто не успел пустить в ход оружие.
   - Переговоры!!! - крикнула я.
   Зверь фыркнул и в одно мгновение вырубил свою маскировку. Все равно, в движении она почти бесполезна. Глаза охотников округлились, когда они увидели этого хамелеона. Трудно сказать, к какому виду он принадлежал. Все его тело было покрыто меняющими цвет чешуйками. На голове и спине подрагивали выдвижные гребни. Две ноги, две руки с длинными пальцами, на кончиках которых опасно блестели когти. На удивление, у рептилоида было почти человеческое лицо. Скорее всего, переходная форма, Ро Шарр как-то показывал что-то похожее, на свой кошачий лад.
   - Все хотят уйти отсюда живыми, - продолжила я, бросая арбалет. - С минуты на минуту волна будет здесь. Давайте договоримся.
   - Что ты предлагаешь? - рептилоид наклонил голову на бок.
   - Парень от страха совсем спятил, - прошептал кто-то.
   - Никто никого не убивает. Ши Ран откроет проход, и мы все перейдем в секретный тоннель. А там...
   - Нет! - перебил меня Зу Сен. - Эта тварь разумна...
   - Что ты сказал? - прорычал рептилоид.
   - Послушайте, он не больше нашего хочет видеть своих диких собратьев. Разумные звери под влиянием волны впадают в бешенство и совсем себя не контролируют. Они боятся этого явления еще больше, чем мы, люди!
   - Никаких переговоров с монстрами, - Ши Ран обнажил меч. - А с тобой, предатель, мы потом поговорим. Если выживешь.
   Мечник прыгнул, его клинок змеей рванул к горлу рептилоида, чтобы со шелестом скользнуть по чешуе. Укрепленная внутренней силой природная броня была слишком прочна.
   - Значит, клятва честью и долг пустые слова для представителя клана Ши? - я усмехнулась.
   - Да как ты смеешь!.. - Зу Сен упал на пол, поскользнувшись на тонком льду. Остальные охотники тоже быстро обнаружили, что опора стала на редкость коварной. К счастью, все они были вооружены лишь мечами. Вот если бы у кого-нибудь был арбалет, им ведь и с земли можно стрельнуть... а смотрели на меня, как на идиотку.
   Атакуя и защищаясь от ударов лап рептилоида, Ши Ран, увы, не принял во внимание хвост зверя. В самый неудобный момент пятая конечность зверя неожиданно вынырнула сбоку и нанесла сильный удар по телу воина. Отлетев к противоположной стене, боец свалился беспомощной куклой. Как минимум, сломано несколько ребер, плюс, пострадали внутренние органы.
   - Какого черта? Проклятье! - охотники пытались встать, но только снова падали.
   Если нужно, мой лед становится очень скользким. Кто-то метнул в меня меч, заподозрив источник неприятностей, ведь я была единственной, кто остался стоять на ногах, если не считать магического зверя.
   - Простите, ребятки, но в мои планы не входит умирать здесь, - с руки сорвался водяной щуп и быстро нашарил на теле Ши Рана артефактный ключ и Пространственное Кольцо.
   Тем временем, с магическим зверем происходили изменения. Глаза рептилоида налились кровью, морда вытянулась, становясь похожей на крокодилью, из пасти закапала слюна, шкура на глазах темнела. Похоже, волна уже слишком близко. Я бегом добралась до стенки с орнаментом и воткнула ключ в специальное углубление. Целую секунду ничего не происходило. Кончики моих пальцев слегка занемели, сигнализируя об оттоке внутренней силы. За спиной раздались крики и рычание. Охотники сыграли роль живого щита, приняв на себя первый удар магических зверей. Наконец, дверь заскрипела и подалась в сторону. Я скользнула в открывшуюся щель, на ходу вытаскивая артефакт из углубления. Как раз вовремя, врезавшийся в стену рептилоид успел сунуть следом за мной лапу. Дверь с хлюпом захлопнулась, отдавливая конечность.
   Тот же серый камень, те же неровные стены в выбоинах. Такое ощущение, что неведомые строители воспользовались готовым проектом авторства самой природы. Скорее всего, так оно и есть.
   Покопавшись в своих вещах, я вытащила артефактный светильник. Дорогая штука, но, честно говоря, зажигать факел было немножко стремно. Мало ли, кислород сожгу, или наткнусь на карман с горючим газом. Хотя, наверное, это лишь глупые домыслы. И википедии нет под рукой, чтобы посмотреть вероятность подобного развития событий...
   Коридор петлял, иногда пересекаясь с другими проходами. Блин, ну как тут не заблудиться. Хм, может быть у Ши Рана была карта? Присев на корточки, я достала трофейное Пространственное Кольцо и принялась просматривать содержимое. Еда, вода, куча пилюль, одежда, оружие, несколько Кристаллов Сердец третьего уровня, ням. М-м, божественная вкусняшка. Жаль, мне пока таких не добыть, слишком сильны их обладатели. По телу разлилась приятная бодрость.
   Увы, но искомой бумажки среди вещей предводителя охотников не оказалось. Скорее всего, она хранилась у Зу Сена или вообще, передавалась исключительно в устной форме, как народный фольклор. Ладно, еды и воды у меня на несколько месяцев вперед, плюс, правило правой руки еще никто не отменял. Как-нибудь выберусь из этого лабиринта.
   Часа через три блужданий наткнулась на подземную реку и остановилась в раздумьях. Компаса не было, как и доступного способа определить стороны света, но вода должна течь в сторону низины, с гор на равнину. Быть может, течение и вовсе ведет в Горнград? Решено, дальше поплыву.
   Я скинула лишнюю одежду, оставшись в одном белье, и вытащила из Пространственного Кольца пять фляжек. Вылив содержимое в ту же реку, прицепила их на пояс. Будут служить запасными источниками воздуха, вдруг пещера сузится настолько, что между поверхностью жидкости и потолком не останется места. Так, теперь самое сложное - создать лодку, а точнее, подводную лодку. Форма самая простая, яйцо. Изо льда, конечно. Внутри пусть плещется теплая вода. Как-то ненадежно. Если по пути попадутся пороги или течение бросит мое суденышко на стену, мало не покажется. Поигралась со свойствами жидкости, делая ее похожей на густой кисель, переходящий в нечто твердое и упругое у внешней оболочки.
   Как только я запрыгнула внутрь, "яйцо" закрылось и на три четверти ушло под воду. Положительную плавучесть обеспечивал небольшой запас воздуха. Импровизированная подлодка отчалила от берега и начала ускоряться, отдавшись на волю течения. Кстати, глубина тут была метра два-три.
   Устроившись поудобнее, принялась экспериментировать. Сделала впереди острый "нос", сверху и по бокам три плавника и хвост позади. Поигравшись с геометрией, подобрала оптимальные формы этих псевдоконечностей. Теперь можно было более-менее контролировать направление движения и даже увеличить скорость.
   Лед внешней оболочки моего кораблика был абсолютно прозрачным. К счастью, артефакту-светильнику не нужен кислород. Я с жадностью разглядывала все вокруг. Мрачновато тут. Серо-коричневые тона камня, свисающие сталактиты, проплывающие рядом безглазые рыбы... Пещерно-подводный мир очаровывал своей лаконичной, ни на что не похожей красотой.
   Свод тоннеля опустился, между поверхностью воды и потолком оставалось сантиметров двадцать. Через некоторое время течение усилилось, а глубина снизилась. Впереди появились пенные шапки бурунов. Подплыв вплотную к водопаду, я законсервировала свою "подлодку" и превратила плещущуюся внутри жидкость в густой гель. На секунду тело охватила невесомость, а потом меня легонько встряхнуло. Пещерный водопад был невысоким, метра полтора.
   Чем дальше, тем шире становилась подземная река. Слева, справа и сверху в нее вливались небольшие притоки. Скорость течения росла. Свод тоннеля уже касался поверхности воды, так что пришлось использовать первую фляжку с воздухом как своеобразный акваланг. Я не могла управлять газом (точнее, для этого требуются большие затраты внутренней энергии и соответствующая сноровка), но тут легко обойтись контролем воды. Во внешней оболочке "яйца" образовалась небольшая дырочка, через которую уходил воздух, струйка воды оттуда втекала в наполненную им фляжку, вытесняя газ. Признаю, не слишком эффективная система, но мне хватало кислорода, чтобы продолжать путешествие. Когда три сосуда оказались заполнены жидкостью, меня вдруг выбросило в обширный водоем. Подземное озеро? Течение здесь совсем слабое и только у дна.
   Помня об извечном биче всех ныряльщиков - кессонной болезни, я медленно поднималась вверх. Вынырнув, задрала голову и с удивлением обнаружила усыпанное звездами небо. Это поверхность!
   Справа горели огни ночного города. Наверняка Горнград, осталось только понять, это какой район. Хотя... единственный водоем такого размера на карте поселения находился в северной его части.
   Людей поблизости не было, так что я спокойно вышла на берег и оделась.
   Стоит подумать над тем, что делать дальше. Первым делом, вернусь в дом артефактора, узнаю, как там дела. Фэнь Ду пытался сообщить что-то важное через Парную Жемчужину, но связь была слишком плохой.
   Также нужно придумать, как оповестить власти Горнграда о надвигающейся Волне. Чем раньше об этом узнают, тем меньше будет жертв. Самое поганое в этом бедствии то, что присутствие большого количества магических зверей вызывает перебои со связью. В результате охотники оказываются застигнуты врасплох, хорошо, если рядом находится надежное укрытие. Но чаще всего и это не спасает - монстры четвертого-пятого уровня с легкостью разнесут его вместе с людьми. И патрули на магических птицах тут не помогут - оказавшись поблизости от скопления обезумевших зверей, "лошадка" и сама сходит с ума.
   В самом городе перед атакой желательно провести некоторые приготовления - укрепить ворота и стены, убрать подальше от границы поселения прирученных магических зверей, отменить увольнительные для стражников и подобрать оптимальное распределение сил для отражения нападения, собрать всех Небесных Мастеров и оповестить идущие в город караваны, чтобы те уносили ноги куда подальше. Счет спасенных жизней при своевременном предупреждении пойдет на десятки тысяч. Не то, чтобы мне хочется стать героем, нет, но благодарность жителей города в будущем может стать весьма существенным подспорьем. Обратиться в какой-нибудь клан или сообщить о Волне непосредственно в мэрию? И те, и другие, потребуют доказательств. У меня в наличии лишь кисть рептилоида, да трофейный ключ с Пространственным Кольцом Ши Рана...
   Так, обдумывая свои дела, незаметно подошла к дому артефактора. Небо уже светлело. Похоже, уже четвертый час после полуночи, скоро рассвет.
   К моему удивлению, со двора Фэнь Ду доносились тихие шепотки. Еще не спят? Придирчиво оглядев себя, дернула нить колокольчика.
   - Кто там? - почти сразу спросил нервный голос.
   - Это Ро Ю.
   Судя по показаниям внутреннего радара, артефактор наклонился и выглянул в небольшую щель в калитке, что находилась примерно на уровне пояса. Я присела и помахала рукой прямо перед его глазом. Фэнь Ду икнул, отпрянул на секунду назад, а затем с шумом дернул защелку, убирая засов.
   - Ро Ю? Ты вернулся? Скорей заходи! - меня буквально втянули внутрь.
   - Что случилось? Вы ведете себя так, как будто только что прикапывали труп...
   Артефактор побледнел и нервно оглянулся в сторону дома. Приглядевшись, заметила несколько бурых пятен на стене, да и трава рядом была покрыта чем-то темным. Чем они тут занимались?
   На кадке с цветами сидел старательно вылизывающийся ирбис. Я подошла к коту вплотную и провела по его шерстке.
   - Ну, и что все это значит?
   Ро Шарр вальяжно оглянулся и слизнул кровь с моих пальцев. Похоже, чувствует себя героем.
   - На вас кто-то напал? Ты защищал хозяев дома, верно?
   - Да, - ответил за него артефактор. - Если бы не твой магический зверь, страшно подумать, что бы они сделали с моей дочерью.
   - Стоило оставить вас на несколько дней, как начались неприятности. Вы случайно не поругались со своими покровителями из клана Ши?
   - Нет, - Фэнь Ду горько улыбнулся. - Они приходили за твоими друзьями.
   "Какими еще друзьями?" чуть не сорвалось с моего языка. Но тут дверь дома отворилась, и во двор выглянул невысокий паренек с узнаваемым цветом кожи. Так-так, уннэ и его брат здесь. Увидев меня, мальчик ойкнул и убежал обратно.
   - Понял о ком вы, но эти двое скорее случайные знакомые, чем друзья.
   - Они попали в сложную жизненную ситуацию, и Фэнь Лян не простила бы, если бы я их просто выгнал, - принялся оправдываться артефактор. - И вообще, мы пытались с тобой связаться! В какую задницу мира тебя демоны носили?
   - Мне захотелось обследовать земли к востоку от города. Там не было других охотников, если не считать группы, встреченной на обратном пути.
   - На востоке? - Фэнь Ду наморщил лоб. - Где сплошные скалы, изрезанные ущельями. У тебя была карта тайных троп?
   - Нет, откуда, - я отрицательно мотнула головой. - Эти скалы не такие уж неприступные, вполне можно пройти напрямик. Зато звери там вообще непуганые, так и норовят сами на меч запрыгнуть. За несколько часов набил месячную норму кристаллов. Ладно, хватит об этом. Мы отвлеклись. Расскажите, что у вас случилось.
   Артефактор глубоко вздохнул и начал излагать. А Ро Шарр действительно молодец, ловко справился почти со всеми врагами. И Фэнь Лян тоже умничка, не растерялась. А вот остальные...
   - Надеюсь, мне не стоит напоминать, что о талантах кота лучше не распространяться? - спросила я, забирая Пространственное Кольцо со сложенными внутрь телами убитых и уликами.
   - Да... он настоящий магический зверь? - спросил Фэнь Ду.
   - Простые люди, вроде вас, мастер, зачастую переоценивают силу подобных Ро Шарру. И недооценивают ум. Кот достаточно разумен, чтобы отвечать за свои поступки. Хвостатый прекрасно понимает, о чем мы говорим, не так ли?
   - Мяу! - подал голос ирбис.
   - Он не станет нападать без причины и, в то же время, не простит оскорбления. Ро Шарр уже порядком привязался Фэнь Лян, ведь ваша дочь ухаживала за ним и кормила всякими вкусностями.
   - Да уж, - Фэнь Ду вздохнул. - Как-то ты подозрительно спокоен. Не пойми неправильно, но четырнадцатилетний подросток не должен так безразлично относиться к смерти или приручать магических зверей.
   - У нас... нет, у всего города есть проблема посерьезней, чем убийство нескольких наемников, занимавшихся разбоем, - я встретилась взглядом с артефактором. - Вы будете первым, кто узнает. С востока движется Волна.
   Ирбис вскочил на все четыре лапы и испуганно вытаращился на меня.
   - Думаю, монстрам потребуется один-два дня, чтобы подойти к стенам Горнграда. Все же местность на востоке действительно пересеченная: скалы, ущелья...
   - Если это правда, как тебе удалось убежать оттуда живым и настолько опередить магических зверей? - недоверчиво спросил Фэнь Ду.
   - Пещеры, - я погладила кота и потянулась к Пространственному Кольцу. - Повезло наткнуться на подземную реку. Пришлось прыгнуть в воду и надеяться, что вынесет меня поближе к людям. Наверное, боги пожелали мне удачи. Иначе как объяснить, что течение доставило меня прямиком ко дну колодца на северной окраине Горнграда?
   - Погоди, ты что, умеешь плавать?
   - Ну да. Что тут такого? - пожала плечами, мол, обычное дело.
   Артефактор скептически хмыкнул и скосил взгляд на Ро Шарра.
   - Вы что, мне не верите? Тогда как вам такое.
   Я раскрыла Пространственное Кольцо и принялась извлекать трофеи: лапу рептилоида, несколько крупных рыбин, загадочные предметы со дна озера, пучки ценных трав, кусты, выкопанные прямо с корнями, перья магических птиц, рога горного козла, мясо.
   Фэнь Ду наклонился и поднял с земли маленькую черную коробочку. Артефактор вертел ее в руках, видимо, догадываясь, о ее предназначении.
   - Ро Ю, где ты это взял? - требовательно спросил он.
   - Где взял, там есть еще много всего.
   - Это важно, ответь!
   - Вообще-то, кое-кто обещал взять меня в ученики и так и не сдержал слово, - я отвернулась, скрывая улыбку.
   - Так нельзя! Гильдия будет против, - Фэнь Ду буквально пожирал взглядом таинственные устройства.
   - Мир так устроен, что всегда можно договориться. Из любого правила есть исключения, особенно, если у тебя есть что-то ценное для других. Возможно гильдия переменит мнение, если подарить ее членам пару-тройку этих штуковин, - я небрежно кивнула в сторону артефактов.
   - Нет! - собеседник повысил голос. - Ты не понимаешь...
   - Так объясните, в чем дело. Мне не нужен диплом или разрешение заниматься изготовлением Пространственных Колец.
   Фэнь Ду замер с открытым ртом.
   - Все это, - я махнула рукой в сторону разложенных трофеев. - Результат всего одной экспедиции за пределы города. Не ошибусь, если скажу, что стоимость добычи превысила месячный доход мастера вашего уровня. Мне нет смысла конкурировать с вашими гильдейскими коллегами.
   - Тогда зачем тебе учиться? - горько спросил задетый за живое артефактор.
   - Из-за этого, - я указала на коробочку его руках. - Чтобы знать, как правильно обращаться такими предметами. Различать что ценное, а что просто мусор. За примером далеко ходить не надо, помните ту железяку, что вы купили на ярмарке? Ее варварски выдрали из механизма, частью которого она была. Такое обращение не идет на пользу артефактам, верно? А ведь иной предмет может взорваться или отравить все вокруг ядовитым газом.
   - Ладно, уговорил, - Фэнь Ду опустил голову. - Приму учеником без права практики. Завтра... нет, уже сегодня схожу в гильдию и оформлю документы. Ты тоже подходи, часам к трем.
   Прижимая к себе коробочку, мой будущий учитель зевнул и, пошатываясь, направился в дом. Я собрала трофеи и отнесла на кухню продукты. Затем обошла двор и смыла все следы крови, которые пропустили хозяева.
   Небо на востоке уже светлело в преддверии восхода. Поспать пару часиков, что ли? Но в отведенном мне помещении обнаружились незваные гости. Зари Мару сидел на кровати, а Тору рядом, на матрасе. Братья активно перешептывались.
   - Вообще-то, это моя комната, - заметила я.
   - Простите, мы не знали куда идти, - начал извиняться уннэ. - Фэнь Ду был так добр, что позволил поселиться здесь...
   - А заработать денег и поселиться в гостинице не судьба? Трудно было раскинуть мозгами и понять, в какие неприятности вы вовлечете тех, кто вас приютит?
   - Ты... ты злой! - Тору обвиняюще ткнул в меня пальцем.
   - Мальчик, мы не в сказке живем, - я развернула стоявший у окна стул и села. - Да будет тебе известно, этот мир признает лишь один закон - закон силы. За стенами города полно магических зверей, готовых разорвать тебя на маленькие кусочки. И вполне естественно, что власть принадлежит тем, кто защищает от них мирных жителей.
   - А что делать тем, кто слаб? - спросил он.
   - Если не хочешь прозябать на дне - работай головой.
   Так, кажется, сейчас я что-то не так сказала.
   - Извращенец! - выкрикнул мальчишка.
   - Сам такой. Это не то, о чем ты подумал. Шевели мозгами. Изобрети оружие, которое уровняет тебя с теми, кто силен. Учись сражаться. Если не можешь победить на чужом поле боя, заставь противника сражаться на твоих условиях.
   - Тебе легко говорить, - фыркнул Тору.
   - Легче всего ничего не делать. Стоять на паперти, собирать подаяние. И вслух вздыхать какой ты бедный и несчастный.
   - Эй!
   - Сказал вор, - показала ему язык. - Сила так просто не дается. Воины с детства тренируются по несколько часов в день, сдают изнурительные экзамены. Некоторые бросают занятия, не выдержав нагрузки или получив серьезные травмы.
   Парнишка опустил голову.
   - Ладно, отдыхайте, - я поднялась. - Так и быть, дам денег, чтобы вы съехали в гостиницу. Аванс за информацию о твоих умениях, уннэ.
   - Если выживу, - кивнул Зари Мару.
   - Во сколько у тебя поединок?
   - В одиннадцать, - тихо ответил фокусник.
   - Тогда вряд ли он состоится.
   - Почему? - заинтересовался Тору.
   - Когда отменят, узнаешь, - я покинула комнату и закрыла за собой дверь.
  
   На часах было только пять утра. Я вытащила из Пространственного Кольца кошель с небольшим количеством монет, пару фляг с водой, отдала все остальные вещи Ро Шарру, и только потом направилась в сторону мэрии.
   Города этого мира совсем не похожи на те, что показывала мне другая память. Домики в основном одно- и двухэтажные, в бедных районах малюсенькие хибары и даже землянки. Все более-менее приличные строения обнесены заборами, за исключением небольших магазинчиков. Цены в этих торговых точках намного выше рыночных.
   Клановые владения располагаются на окраинах и занимают огромную территорию. Среди простых людей нет желающих селиться рядом с защитной стеной.
   Административные здания занимают центр города, вокруг Центральной Площади. Тут и гильдии ремесленников, и храмы главных богов, и поместье мэра. Должность правителя города выборная, так что последнее не является частной собственностью, а передается от одного руководителя другому. Текущий глава занимал свой пост вот уже двенадцать лет и, по слухам, всех устраивал.
   Пройдя кварталы ремесленников, я вышла на Четвертый Магистральный Проспект, одну из шести улиц, радиальными лучами расходящимися от Центральной Площади, и махнула рукой, останавливая повозку. За десяток медяков хмурый извозчик согласился меня подвести.
   Здание комендатуры располагалось рядом с управлением городской стражи. Напротив кучковались отряды патрульных, на виду у которых какой-то мужик в форме с нашивками полковника распекал двух сержантов.
   - Доброе утро, - устало поприветствовал меня сидящий на входе дежурный. - Кто вы и по какому вопросу пришли?
   - Меня зовут Ро Ю, - ответила я. - Хочу поговорить с кем-нибудь, кто отслеживает миграции магических зверей.
   - Э-э, - вахтер завис. Он беспомощно оглянулся по сторонам, а потом его взгляд посветлел. - Мастер Нун Ву!
   К нам как раз подошел невысокий мужчина с лысиной на голове. Судя по пухлому телосложению, тренировками этот тип давно пренебрегал. Наверняка выходец из крупного клана, поставленный на хлебное место отстаивать интересы своих.
   - Что-то случилось, Мин Ли? - спросил чиновник.
   - К вам посетитель! - радостно сообщил вахтер.
   - Ко мне? - служащий обернулся и смерил меня оценивающим взглядом. - По какому вопросу?
   - Это вы отслеживаете миграции магических зверей?
   - Собираю статистику, - педантично уточнил Нун Ву.
   - Меня зовут Ро Ю. Хочу поделиться своими наблюдениями, - я понизила голос так, чтобы меня слышал только чиновник. - С востока на город надвигается Волна.
   - Парень, знаешь, что делают со смутьянами?
   - Послушайте. Еще несколько часов назад я охотился в горах к востоку от Горнграда. Потом вдруг откуда ни возьмись набежали тысячи монстров. К счастью, мне посчастливилось наткнуться на пещеру с подземной рекой, по которой удалось доплыть до города.
   - Хорошая сказочка. Мин Ли, вызови охрану!
   Вахтер поднял руку и дернул висевшую в дежурке веревку. Откуда-то сверху донесся мелодичный звон.
   - Можете меня арестовать, но обязательно предупредите тех, кто совершает облет восточных районов и свяжитесь с отрядами в том направлении! Звери в сорока-пятидесяти километрах от города.
   Нун Ву скептически хмыкнул. Через минуту рядом нарисовались двое мужчин в черной форме.
   - Проводите этого посетителя в кабинет двести тридцать. Он задержан на основании 8.5.5.
   Видимо, названные чиновником цифры были каким-то условным кодом. Охранники, не задавая никаких вопросов, отвели меня на указанный кабинет, оказавшийся самой обычной караулкой. В помещении присутствовали еще три человека. Мне выделили стул и оставили томиться в ожидании. Я вела себя тихо. В любом случае, Нун Ву обязан проверить информацию. И когда об угрозе Волны станет точно известно, меня допросят еще раз. Надеюсь, потом просто отпустят.
  
   Кабинет оператора находился на пятом, последнем этаже комендатуры. Самой примечательной деталью помещения были огромные, на всю стену окна. Через них открывался великолепный вид на освещенный утренним солнцем город.
   На столе в строгом порядке были разложены десятки Парных Жемчужин. К каждой из них крепилась бирка с номером. Ежедневно несколько Земных Мастеров совершали вылеты на магических птицах, отчитываясь через связные амулеты о своих наблюдениях. Ксай Лонг раньше был одним из них, пока полученная в бою с дикой птицей травма не поставила крест на работе патрульного. Начальство рассудило, что нельзя так просто дать пропасть его таланту и юношу перевели на кабинетную работу. А, может быть, сыграло свою роль ходатайство дядюшки...
   Впрочем, этот конкретный оператор получал зарплату не зря: по скупым комментариям дежурных всадников Ксай Лонг моментально определял их местонахождение, что и было основной его обязанностью.
   У Парных Жемчужин масса недостатков. Во-первых, они соединяют только двух абонентов. Ходят слухи, что где-то на юге делают артефакты для трех и даже четырех пользователей, но до Горнграда они еще не доходили. Во-вторых, работающие амулеты создают помехи друг для друга, если они находятся рядом. В-третьих, Жемчужины начинают сбоить в присутствии большого количества магических зверей. Но у людей нет другой, более удобной альтернативы. Вот и приходится оператору каждые несколько часов опрашивать высланных за пределы города разведчиков...
   Отпив горячего чая, Ксай Лонг коснулся завибрировавшей Жемчужины. Она лежала с краю, вместе с остальными амулетами внутригородской связи.
   - Это Сон Ли, - с ходу начал собеседник. - Тут какая-то суматоха, меня отправляют на внеочередной облет восточных районов. Проверка предупреждения о Волне. Протокол Доносчик.
   - Принято, на связи Ксай Лонг, - оператор уложил артефакт перед в специальное углубление собой.
   По устоявшимся правилам любая информация о приближении к городу большой стаи магических зверей обязательно проверялась, каким бы ни был ее источник. Были случаи, когда базарные пророки умудрялись точно предсказать Волну. То ли дело в особых способностях, то ли совпадение. Если сведения подтвердятся, то сообщивший дурную новость обязательно получит награду. С другой стороны, если предупреждение окажется ложным, ему не сносить головы.
   Ксай Лонг быстро опросил группы, находившиеся в восточном районе, и нахмурился. Двое разведчиков не ответили. Конечно, может быть, они за какой-то надобностью залезли в пещеры или оказались вблизи аномалии, глушащей связь.
   - Сон Ли, будь начеку, - оператор потер виски. - Что-то у меня дурное предчувствие. Действуй строго по правилам. Сообщай о любых мелочах.
   - Принято. Подлетаю к Белой скале, - ответил собеседник. - Пока все тихо...
   В соответствии с протоколом Доносчик всадник ежеминутно отчитывался перед оператором. Разведчик сильно рисковал, если магическую птицу захватит безумие Волны, питомец тут же сбросит его на землю, а это верная смерть. Работа артефакта служила также своеобразным индикатором присутствия зверей.
   Ксай Лонг нахмурился. По мере продвижения Сон Ли на восток Парная Жемчужина стала издавать характерное потрескивание. Поначалу эти щелчки были почти не заметны. Вряд ли собеседник даже различал их - мешали встречный воздух, шум крыльев и прочие звуки на открытой местности.
   - Сон Ли, повтори последнее сообщение, - потребовал оператор.
   - ... туман в районе... рекой... Не видно, начинаю снижение.
   Из артефакта вырвался высокий пронзительный визг. Оператор даже подскочил от неожиданности. Хлопок, и в ту же секунду связь прервалась.
   - Проклятье, как же так, - Ксай Лонг опустил голову. - Его же предупреждали...
   Однако, горевать было некогда. Дежурный протянул руку и активировал Жемчужину с красной биркой.
   - Мастер Нун Ву, потеряна связь с разведчиком Сон Ли. Последние известное местонахождение тридцать восемь километров восточнее Горнграда, сектор Д12. Перед разрывом соединения были характерные помехи. Подтверждаю приближение Волны...
  
   Ждать пришлось не так уж долго, каких-то два часа. Неразговорчивые охранники вроде бы и не смотрели на скромного Ро Ю, но я все равно ощущала чужое внимание и любопытство.
   Но вот у главного завибрировала Парная Жемчужина и секьюрити, выслушав приказ, потащили меня аж на четвертый этаж. Там, в одном из кабинетов (натуральный конференц-зал с П-образным столом) скучала целая делегация. У всех присутствующих, как на подбор, были маленькие, заплетенные в косичку бородки, одинаковые зализанные назад прически, одеты в идентичного кроя халаты с единственным отличием - нашивками с символикой кланов. С первого взгляда понятно - старейшины. Внутренний радар подсказывал, что здесь нет никого слабее Мастера Земной Ступени. Пятеро - вообще Небесные.
   Я мысленно вздохнула и приготовилась к длительному допросу. В первую очередь старейшин интересовал размер стаи зверей, направление движения, но тут, увы, даже приблизительную оценку не дать.
   Из переговоров Мастеров стало понятно, что одного отправленного на разведку всадника уже потеряли. Потеряв ко мне интерес, они стали обсуждать оборонительные приготовления. Сидевший в уголке Нун Ву вывел меня в коридор. Чиновник очень спешил. Буквально на ходу служащий вручил Пространственное Кольцо с наградой и передал в руки секьюрити, которые проводили до выхода.
   По пути я могла наблюдать, как с каждой секундой в здании комендатуры нарастает суматоха. Где-то наверху завибрировал колокол, оповещая весь город о надвигающейся опасности.
  
   Горнград превратился в разворошенный муравейник за считанные минуты. Жители прекрасно знали, о чем кричит набат. Стражники на площадях и улицах спешили успокоить людей - время на подготовку к Волне еще есть, звери ударят через один-два дня.
   Да, город окружает высокая стена, но она не в состоянии защитить от вездесущих птиц. Ходить по улицам во время атаки смогут лишь воины и охотники. Сотни жителей спешили на рынки и в магазины, скупая продукты и запасаясь водой. Некоторые покупали стройматериалы, чтобы дополнительно укрепить свои дома.
   Предводители трех заглянувших в Горнград караванов в течение часа приняли решение уйти пока это еще возможно, пока нанятые охранники не рекрутированы на службу. Чен Юн рвал и метал, но стадион для проведения Небесного Суда закрыли, а все поединки перенесли на две недели вперед. Прикинув все за и против, купец, приказал готовиться к отъезду.
   Зари Мару только потратил время зря, явившись к воротам Арены. Убедившись, что сражаться сегодня ему действительно не грозит, уннэ решил вернуться в дом артефактора. Там его ждало море работы: Фэнь Лян перетаскивала свою оранжерею из сада в подвал.
  
   Я тихонько открыла дверь и заглянула в лабораторию артефактора. Фэнь Ду мрачно зыркнул на меня и глазами показал в уголок, мол, не мешайся. Мастер возился с какими-то хитроумными устройствами, закрепленными в ряд на специальных держателях над столом. Время от времени он бормотал ругательства и делал пометки в толстой тетради.
   - Чего тебе? - спросил хозяин дома.
   - Вы еще не забыли о своем обещании?
   - Какая еще учеба? Парень, ты в курсе, что в городе творится?
   - Ну, вы же сами говорили, подходить к трем, так что не отвертитесь. А то, что я освободился на несколько часов раньше, чем думал, не снимает с вас обязательств.
   - Ладно, - буркнул мастер. - Сопроводишь в гильдию, а то как бы меня по дороге не обокрали.
   - Разумеется.
   Фэнь Ду вздохнул.
   - Что ты знаешь об артефактах?
   - Ну... есть Пространственные Кольца, Камни Оценки, Парные Жемчужины, фляжки увеличенного объема, еще разные светильники и Порталы, которые не работают, - ответила я.
   - Эх, молодежь. Сколько гонору, а знаний - ноль, - мастер сделал паузу, видимо ожидая возражений. - Во времена Империи было создано великое множество магических предметов. В каждом, даже самом бедном доме, их было не меньше десятка. То, что осталось с той поры, лишь малая толика былого изобилия. А знаешь, почему так получилось?
   - Почему?
   - Раньше все артефакты изготавливались не по одному, как сейчас, а огромными партиями в особых цехах. За день сразу десять тысяч штук! Или даже сто тысяч!
   - Ого! - другая память подсказывала, что это очень похоже на правду.
   - Да... А потом, в один печальный день, перестали работать порталы, - Фэнь Ду испытующе посмотрел на меня.
   - В городах, где находились цеха, осталось большое количество магических предметов, - догадалась я. - Продавать их некому, караванного сообщения в то время не было. Плюс, для производства новой партии не хватало сырья, так?
   - Именно. Производство простаивало. Год, два, пять, десять... Поначалу казалось, что порталы еще можно восстановить, но с каждым днем надежда таяла. Здания цехов ветшали, никто не хотел тратить время и деньги на поддержание в порядке "бесполезного балласта", - Фэнь Ду фыркнул. - Местные мастера потихоньку тащили все, что можно со своей прежней работы. Когда сообщение между городами начало налаживаться, некоторых типов артефактов вдруг стало не хватать. Цена на Пространственные Кольца поползла вверх. Мне не нужно объяснять почему?
   Я отрицательно мотнула головой. Трудно недооценить значимость Пространственных Колец. Эти артефакты позволяют таскать с собой большое количество вещей, не обременяя себя лишним весом.
   - Кто-то покумекал и решил: надо возобновить производство. Увы, цеха к тому времени порядком обветшали, да и подвести достаточное количество сырья было невозможно. Мастера разобрали часть оборудования и наловчились работать с ним в домашних условиях, - Фэнь Ду указал на свой рабочий стол. - Используемые сейчас артефакты условно можно разделить на три типа: пользовательские, лекала и инструменты.
   Хозяин дома хмыкнул и замолчал, ожидая вопросов.
   - Первые это те, которыми пользуются обычные люди, да? - спросила я. Дождавшись кивка, продолжила. - Лекала это, наверное, образцы или схемы, на основе которых изготавливаются артефакты, а инструменты применяются для ремонта или диагностики?
   Дверь скрипнула и в помещении появилась хитрая морда ирбиса.
   - Как ни странно, но ты почти угадал, - Фэнь Ду потер подбородок. - Самая большая проблема - лекала. Изготавливать новые никто не умеет. Мастера берегут их пуще зеницы ока, но несчастные случаи иногда случаются. До нас дошли самые простые шаблоны, и количество их типов не превышает двух десятков. Точнее сказать не могу, поскольку и сам не знаю. У меня их всего четыре: Пространственное Кольцо, Камень Оценки, Парная Жемчужина и Светлячок. Лекала передаются по наследству, от мастера ученику. Если у тебя нет ни одного, то, каким бы умным ты ни был, ни одного артефакта тебе не изготовить. И да, в любом случае, они будут переданы в семью моей дочери!
   - О, не беспокойтесь. Все что мне нужно - чистые знания. Без обид и претензий, - я улыбнулась и погладила Ро Шарра.
   - Да уж, с тебя станется найти десяток собственных шаблонов, - буркнул Фэнь Ду.
   Артефактор покачал головой и взял со стола одну из позаимствованных у меня коробочек.
   - Смотри внимательно, - мастер вооружился похожим на отвертку инструментом. Кончик приплюснутого металлического стержня скользнул по поверхности загадочной вещицы. Что-то щелкнуло, футляр раскрылся. Фэнь Ду разочарованно вздохнул и выложил на стол лежавший внутри прямоугольник.
   - Что это? - спросила я.
   - Ключ-карта, сейчас это бесполезный хлам, - махнул рукой артефактор. - Во времена Империи у каждого человека была такая. И пользоваться ей мог только владелец.
   - Значит, там внутри встроена какая-то система опознания?
   - Вроде того. При первой активации чистая ключ-карта считывает энергетическую картину организма пользователя, сканирует внутренние каналы.
   - Но зачем?
   - Ну, вот смотри. Ты пришел ко мне в дом и сказал, что тебя зовут Ро Ю. Но ведь на словах назваться можно кем угодно. Может, ты преступник какой, или вообще не тот, за кого себя выдаешь, - Фэнь Ду окинул меня оценивающим взглядом. - А во времена Империи у тебя была бы такая карта. Прикоснулся пальцем к этой метке, и она сразу бы высветила кто ты, твою профессию и количество денег на счету.
   Прям цифровой паспорт какой-то. Я взяла артефакт в руки. На ощупь похож на пластик.
   - А что будет, если ее попытается активировать тот, кто не является ее владельцем?
   - Хочешь узнать - попробуй сам. Не бойся, она не кусается, - Фень Ду хохотнул.
   Стоило прикоснуться к изображенному на темном фоне кружочку, как на ключ-карте проступили зеленые линии.
   - Внутренние каналы пользователя повреждены, - произнес мелодичный женский голос. - Пожалуйста, используйте для авторизации левую руку.
   Я почесала голову в задумчивости. В другом мире некоторые виды телефонов распознавали своих владельцев по отпечаткам пальцев. Что, если здесь похожая технология, только вместо папиллярного узора карта видит энергетическую картину ладони? Тогда неудивительно, что она заглючила - там у меня жуткая каша. Все равно, что голые кости для дактилоскопии.
   Глядя в расширенные глаза Фэнь Ду, я дотронулась до карты левой рукой.
   - Внутренние каналы пользователя повреждены, - снова выдал артефакт. - Экстраполяция показывает, что с вероятностью 99,9% вы являетесь владельцем карты. Зафиксировать новый энергошаблон?
   - Да, - ответила я.
   - Принято, Мастер Шун Вей, - загадочное устройство звякнуло и засветилось синим.
   Передо мной прямо в воздухе возникла объемная картинка. В первую очередь внимание привлекала вращающаяся 3д фотография головы в масштабе один к одному. Длинные темные волосы с проседью на висках собраны в классический хвост, небольшая залысина над лбом, карие глаза, шрам на левой щеке, длинные свисающие усы и борода косичкой. Справа высвечивался текст, видимо данные этого самого Шун Вея. Если верить карте, ее прежний хозяин родился больше двух тысяч лет назад и был воином. Достиг третьего ранга Земной ступени. Ниже шло перечисление мест работы. Последним в списке значился форт Шертфолл.
   - Разве так должно быть? - с сомнением спросила я. - Почему карта приняла меня за этого Шун Вея?
   Фэнь Ду где стоял, там и сел. Прямо на пол. Рядом Ро Шарр завалился на спину и дергал в воздухе лапками, издавая подозрительно похожие на смех фыркающее-кашляющие звуки.
   - Надо бы фотку нормальную поставить, - пробормотала я, тыкая по подсвеченной фиолетовым цветом кнопке "Профиль". - А то все так будут реагировать.
   Меню оказалось интуитивно понятным, жаль только большая часть пунктов недоступна для рядового пользователя. Например, нельзя поменять имя или профессию, дату рождения, пол и так далее. А, вот нашла. Обновить портрет. После нажатия на кнопку карта выпустила пучок лучей, который пробежался по моему лицу. Посмотрев на результат, я поставила новую картинку на место прежней голограммы.
   Мастер выругался и поднялся, потирая ушибленный копчик.
   - Как ты это сделал?
   - Ну, вы же сами все видели. Ключ-карта была сломана?
   - Не может такого быть! - прихрамывая, Фэнь Ду подошел к шкафу и вытащил оттуда еще несколько черных прямоугольников.
   Результат был таким же. Артефакты замечали повреждение внутренних каналов и со второй попытки признавали меня хозяйкой.
   - Кстати, зачем вам столько ключ-карт? - спросила я.
   - А, их иногда покупают, чтобы носить в качестве талисмана. Ну, или пыль в глаза бросить. Лет пятьсот назад на востоке восстановили способ их изготовления. Сейчас такую карту может позволить себе только Небесный Мастер или очень богатый человек. Хотя здесь, в Горнграде, в этом смысла нет.
   Объяснения Фэнь Ду прервал грохот в соседней комнате. Заглянув туда, мы увидели валяющегося на куче обломков Зари Мару и огромную дыру в потолке. Постанывая, уннэ с трудом смог подняться.
   - Что случилось? - спросил артефактор.
   - Хотел проверить состояние крыши, - смущенно ответил горе-ремонтник. - А она взяла и провалилась.
   Этот дом по местным меркам довольно большой: три комнаты, кухня и небольшой коридорчик. У хозяина и его дочери по собственной комнате, одно помещение отведено под мастерскую и в остатке небольшая комнатка для гостей, куда и поселили меня. Зари Мару пробил потолок аккурат над спальней Фэнь Ду. Почему-то мне кажется, что за день такие повреждения не устранить. Нет, если вызвать бригаду строителей, оперативно купить необходимые материалы... но в городе сейчас все и так на ушах стоят. Квалифицированные ремонтники как горячие пирожки, расходятся, только успевай наряды выписывать. Вот и получается, что теперь кому-то придется потесниться.
   В комнату вбежала перепуганная Фэнь Лян. Девушка принялась хлопотать возле "раненого на почве трудовых подвигов".
   - Эх, надо было еще весной кровлю поменять, - артефактор вздохнул. - И что ты туда полез без спроса?
   - Простите, - вид уннэ был жалким.
   - Ладно, чего уж там, - растроганный мастер почесал голову. - Мы с Ро Ю этим займемся...
   - Нет. Тут вам придется обойтись без меня.
   - Почему? - спросил Фэнь Ду.
   - Я воин, а не разнорабочий. Лучше наймите кого-нибудь.
   Артефактор нахмурился и еще раз посмотрел на дыру в потолке и неохотно кивнул.
  
   Фэнь Ду отправился на поиски ремонтников и материалов для починки крыши. Пожалуй, сейчас самый удобный момент чтобы допросить, наконец, Зари Мару. Фэнь Лян пыталась возражать, мол, раненому нужен покой. В ответ всучила ей пару крупных рыбин и попросила приготовить из них что-нибудь вкусное на обед. Тору последовал за девушкой, припоминая какой-то экзотический рецепт из даров моря.
   - Поговорим? - я поставила стул рядом с кроватью, несчастного уннэ. На удивление, парень умудрился отделаться легкими ушибами и порезами, ни одной сломанной кости. Тем не менее, Фэнь Лян спеленала его бинтами на манер мумии, и запретила вставать до прихода доктора. Как назло, сосед-врач уехал к кому-то в гости и должен был вернуться только вечером.
   - О чем? - спросил Зари Мару, глядя в потолок. После несчастного случая юноша был подавлен.
   - О твоей силе, конечно.
   - Она практически бесполезна, - уннэ вздохнул. - Что именно вас интересует?
   - Давай по порядку. У тебя был наставник?
   Мы, жители материка, испытываем постоянное давление со стороны магических зверей. Как это ни странно, в городах более чем достаточно места для людей, даже излишек имеется. Пищи тоже хватает. А все потому, что периодически численность населения городов сокращается. Во время особенно сильной Волны, когда монстры прорывают периметр, или другого бедствия гибнет сразу большое количество людей. Слабые и неопытные охотники пропадают сами. Иногда твари даже полностью уничтожают караваны. Гордые кланы вынуждены объединяться перед лицом общего врага, какой бы непримиримой ни была вражда.
   Масои, племя, к которому раньше принадлежал Зари Мару, живут на островах, где нет магических зверей. Зато перед ними стоит другая проблема - перенаселение. Главы родов вырывают из рук друг друга лучшие земли и рыбные места. Одомашненных животных или птиц островитяне не имеют. Железо и другие металлы тоже в большом дефиците.
   Но человек всегда находит способ убить ближнего. Ну, или усовершенствует существующий. Из наследства времен Подлунной Империи масои сохранили древнее боевое искусство боя без оружия и-ки-йю. Этот стиль боя во многом опирался на использование внутренней Ци и баланс Ин-Ян. Так полторы тысячи лет назад некий гений додумался направить энергию вне своего тела. Может, он был таким же "калекой", как и я? Первооткрыватель нового пути развития ловко кидался огненными и ледяными шарами, чем невероятно поразил всех соплеменников. Его признали чуть ли не богом на земле, вторым пришествием Императора Луны. Парень пользовался огромным успехом у женщин и со временем собрал большой гарем. Детей у него было много, и все они, к радости матерей, унаследовали талант уннэ.
   Да-да, чтобы стать "магом" нужна предрасположенность. Соплеменники Зари Мару выделяют четыре стихии. Огонь и Воздух подвластны мужчинам, Земля и Вода женщинам.
   - А как же ваш отец-основатель? - спросила я. - По твоим словам выходит, что он управлял водой.
   - Великий Учитель повелевал всеми четырьмя стихиями, - ответил уннэ. - Он был исключением.
   Что-то не сходится. По моим ощущениям особой разницы между элементами нет. Другое дело - эффективность. Чтобы управлять Огнем, прежде всего, его нужно найти или разжечь, да и потом все время требуется топливо.
   Родители Зари Мару умерли от подкосившей половину племени болезни когда ему было четыре года. На воспитание мальчика взяла тетка, уннэ воды третьего круга (у островитян ранжирование идет наоборот, от седьмого уровня к первому). У женщины умер муж, бывший ни много ни мало, повелителем огня. Обнаружив у паренька талант, родственница принялась его обучать по старым записям супруга.
   Спустя несколько лет у другой ветви масои случилось какое-то бедствие и бросившие родной дом люди переселились на остров, где жил Зари Мару. Стало тесновато, и в объединенном племени начали вспыхивать конфликты. Тетя была одной из старейшин и однажды скоропостижно скончалась.
   Вообще-то среди уннэ такие смерти не редкость. Островные "маги" живут недолго, средняя продолжительность жизни около пятидесяти лет. Ничто по сравнению с адептами боевых искусств - пять или даже десять веков для них далеко не предел. Ходят слухи... впрочем, неважно.
   Зари Мару стал лишним. На наследство тети претендовали несколько дальних родственниц, также практикующих искусство управления водой. Из-за суеверия убивать его не хотели, но когда в гавани появился чужеземный корабль, парнишку оглушили и продали в рабство.
   Уннэ привезли в один из городов побережья и продали на невольничьем рынке как редкую зверюшку. Кроме него Чен Юн купил еще малолетнего Тору, надеясь, что позже ребенок тоже сможет обучиться у старшего соплеменника. Масои сдружились и, вскоре, стали называть друг друга братьями.
   - Все это, конечно, печально, но меня больше интересуют твои способности, - я прервала пробивающего на жалость рассказчика. - С чего вы начинаете обучение? Как определяете стихию? И, наконец, правда ли, что сильнейшие из ваших могут вызывать ураганы и смерчи?
   Под градом вопросов Зари Мару начал колоться. Оказывается, обучение уннэ состоит из трех этапов. На первом будущий элементалист не изучает основы боевого искусства и-ки-йю и накапливает в своем теле большое количество внутренней силы. Этот процесс начинается в возрасте четырех лет и продолжается, пока наставник не решит, что ученик "созрел". Затем проводиться ритуал определения стихии. Поколебавшись, собеседник показал мне две еле заметные точки на ладонях. Как ни странно, но они совпадали с узлами меридиан. Во время инициации туда втыкались деревянные иглы, покрытые специальным составом. По словам уннэ, таким образом ему "открыли чакры" - дали возможность выплескивать внутреннюю энергию для управления стихией.
   Последний, третий этап продолжается всю оставшуюся жизнь. Элементалист совершенствуется в контроле стихии, параллельно наращивая резерв внутренней силы. Кстати, уннэ боятся тратить больше половины запасенной энергии из-за риска выгореть и на время или навсегда лишиться своих способностей. Рабство у Чен Юна сильно подорвало здоровье Зари Мару и, если бы так продолжалось еще два-три года, парень начал бы быстро стареть и, в итоге, бы умер.
   - Хм, а какую роль в вашем обществе играют подобные тебе огневики? Водники и воздушники понятно, управляют природой, уннэ земли могут строить дома или рыть землянки. Но огневики? Костер можно разжечь и без способностей, охотиться на зверей с факелом просто глупость. Кузнечное дело?
   - Нет, у нас почти нет металлов, - напомнил Зари Мару. - Только то, что выменяли у соседей или у торговцев с материка. Видишь ли, мы точно ощущаем температуру. Поэтому нам легко дается алхимия и создание Фокусирующих Кристаллов.
   - Мяу! Мяу, мяу, мяу, - гревший ушки Ро Шарр забегал кругами вокруг кровати.
   - Фокусирующих Кристаллов? Что это?
   - Э-э... - уннэ как-то резко замолчал и отвернулся.
   - Мяу! - ирбис запрыгнул на кровать и дернул меня за рукав.
   Да помню про твои пилюли, до этого тоже дойдем.
   - Значит, это что секретное, - предположила я. - Забавно, тебя предали, а ты все еще хранишь их тайну. Если ты не хочешь отвечать на вопросы, можешь идти. На все четыре стороны...
   - Ладно. Все равно, кроме уннэ никто больше не может их использовать, - Зари Мару приподнялся и поправил подушку. - Фокусирующие Кристаллы расширяют радиус, в котором мы контролируем свою стихию.
   - На сколько? - спросила я, стараясь сдержать волнение.
   - До пяти километров, - ответил собеседник. - Но это самые крупные. Их сложно изготовить.
   - МЯЯЯЯУУУУ!!!
   - Ну, чего ты орешь, Ро Шарр? - и тут по моим нервам резануло ощущение чужой смерти. Погибло, как минимум, человек тридцать. Я вскочила и завертела головой, пытаясь определить направление. Место происшествия находилось на востоке, в черте города.
   Через несколько секунды мы услышали звук грома.
   - Это что, гроза? - удивленно спросил Зари Мару. - Вроде бы с утра ничто не предвещало...
   За окном по-прежнему палило солнце, царило почти полное безветрие. Странно. Пожалуй, стоит выйти на улицу.
   Загадочный грохот повторился еще несколько раз. Понять что является его источником было невозможно - мешали дома и заборы. Звук становился громче, словно приближаясь. Люди продолжали гибнуть десятками. Что, черт возьми, происходит?
   Хитрый Ро Шарр забрался на самое высокое дерево в округе. Побыв там десяток секунд, хвостатый молнией спустился и замяукал, становясь на задние лапы и размахивая передними.
   - Магические звери? - предположила я. Кот кивнул и отрицательно помотал головой. Наземные монстры не могли так быстро подобраться к границам города. - Птицы?
   Получив подтверждение на последний вопрос, вернулась в дом артефактора. В первую очередь надо было как-то обезопасить гражданских. Несмотря на возражения Фэнь Лян и Зари Мару, загнала обоих в подвал. Тору уже был там.
   - Мяу, - напомнил о себе Ро Шарр.
   - Превращайся в человека и скорей одевайся, - приказала я.
   - Почему ты не спросила того парня про алхимию? - едва сменив облик, спросил ирбис.
   - Если выживем, ты сам все у него узнаешь. Слушай, хвостатый, может просто свалим из города?
   - А как же Фэнь Лян и остальные? Они могут погибнуть! - зверь заволновался не на шутку.
   - Ладно, пойдем вначале посмотрим, что там за напасть.
   - Это Птица Гром, - тихо произнес Ро Шарр. - Мы знакомы.
   Мне почудилось, или в голосе кота были мечтательные нотки?
   - Твоя подружка, что ли? Насколько она сильна?
   - Не твое дело, - ирбис покраснел. - Что касается силы - шестой уровень. Если убьешь ее...
   - Эй, полегче, не надо угроз. Теперь я еще больше хочу сбежать из этого города.
   Мы остановились посреди пустынной улицы. Жители Горнграда видимо что-то чуяли и прятались в своих домах, надеясь, что опасность пройдет стороной.
   - И Юнь, - тихо начал Ро Шарр. - Самому мне с ней не справиться. Если поможешь спасти Лю Мин...
   Зверь замолчал, видимо обдумывая, что бы пообещать.
   - Ладно, если получится ее спасти, ты станешь моим слугой, - предложила я. - На пять лет.
   - Согласен, - ирбис даже не пытался торговаться.
   - Теперь скажи, какими способностями обладает твоя Лю Мин?
   - Она не моя... то есть... не важно. Паря на недосягаемой для врагов высоте, Гром Птица повелевает молниями. Ее прекрасное оперение словно сделано из драгоценного серебра, - ирбис увлекся, расписывая уже не столько боевые, сколько эстетические особенности подружки.
   Впрочем, мне хватило информации, чтобы составить целостную картину. В отличие от большинства местных, эта Лю Мин использует дистанционные атаки. Сверху ей все противники видны, как на ладони, зрение у птиц превосходное. Сражаться с таким противником почти безнадежное дело. Остается надеяться, что под влиянием Волны молниеносная пташка спустится пониже.
   Очередной удар грома раздался совсем близко. Я повернула голову в сторону, откуда пришел звук, и увидела их.
   Трое Небесных Мастеров атаковали поочередно. Чтобы соответствовать противнице, воины применяли особую технику, позволяющую буквально ходить по воздуху. Они не останавливались ни на секунду, выискивая бреши в защите противницы.
   В ответ Лю Мин била толстыми пучками молний. Часть снарядов уходила в небо, остальные устремлялись к земле, причиняя разрушения. По перьям Гром Птицы скользили электрические дуги. Когда один из ее противников пытался нанести удар, разряды перепрыгивали на меч, поджаривая владельца.
   - Идиоты, - сквозь зубы процедила я. - Им что, религия не позволяет взять в руки копье?
   - Ты о чем? - спросил Ро Шарр, отмахиваясь от первоуровневой магической птицы.
   Тем временем события в небе приняли трагический оборот: Лю Мин выполнила мертвую петлю и догнала висевшего на хвосте Небесного Мастера. Вспышка молнии, и воин рухнул вниз. Оценив траекторию падения, я повернула налево и побежала изо всех сил. Ирбис держался рядом, поглядывая вверх. К счастью, Гром Птица полетела куда-то на северо-запад.
   Лежащего на земле человека можно было принять за обыкновенного пьяницу, если бы не одежды из дорогой ткани. С виду и не скажешь, что этот тип только что упал как минимум с высоты сотни метров. Земля под его телом промялась на десяток сантиметров вниз от силы удара, а он выглядит почти невредимым.
   На руках и ногах Небесного Мастера были ожоги, зато все кости целы. Мать Доу Лиу неплохо поднатаскала меня в медицине, и, согласно полученным знаниям, такие повреждения не должны быть фатальными. Почему же раненый лежит без сознания?
   - Ну, что ты возишься? Она же улетит! - забеспокоился Ро Шарр.
   - Ты умеешь ходить по воздуху?
   - Нет.
   - А он умеет, - я закрыла глаза и стала водить руками над телом пациента, пытаясь ощутить токи его внутренней энергии.
   Картина вырисовывалась неутешительная. В теле Небесного Мастера боролись две силы. Меридианы чуть ли не трещали от напряжения. Долго так продолжаться не может - если каналы начнут разрушаться, мужчина превратится в калеку. Надо как-то выгнать враждебную энергию из тела.
   Вообще-то, мне известна одна методика, позволяющая выполнить подобную операцию. Иглоукалывание. Клановые врачи выправляют с его помощью дефекты внутренних каналов. Вот только сейчас под рукой нет ни иголок, ни специалиста, который мог бы их ввести пациенту. Придется импровизировать.
   Я коснулась левой рукой висевшей на боку фляжки, вытягивая оттуда нить воды. Пара секунд, и жидкость превратилась в тончайший ледяной шип. Закатав рукава одежды раненого, воткнула иголку на пересечении меридианов в районе локтя. Враждебная энергия тут же устремилась наружу, вызвав вспышку статического электричества. Операция на другой руке вызвала такой же эффект. Дальше "дырявить" каналы больного не стала, опасаясь за его состояние.
   На удивление, результат лечения не заставил себя ждать. Враждебная энергия выдавливалась из тела Небесного Мастера, цвет лица возвращался в норму, дыхание раненого стало глубоким и ровным.
   Ро Шарр потеребил меня за плечо. Подняв голову, я увидела отряд стражников. Судя по выражениям их лиц, служители правопорядка как минимум подозревали нас в шпионаже и подрыве обороноспособности города.
   - Убери свои иголки и отойди от Мастера Нун Синга! - потребовал командир отряда.
   - Понимаю, это странно выглядит, но Мастер нуждается именно в таком лечении, - спокойно ответила я. - Через пару минут он придет в себя и будет в полном порядке.
   - Лейтенант, кажется, парень не лжет, - вмешался самый молодой из стражей. - Дядя Джи Вун всегда говорил, что чем раньше...
   - Заткнись, стажер, - прошипел командир. - Расскажешь на гаупвахте про своего дядю.
   Пока стражники переругивались, раненый пришел в себя и открыл глаза. Я убедилась, что чужеродная энергия почти полностью покинула его тело и тут же растворила водяные иглы.
   - Где птица? Ее уже убили? - первым делом спросил Небесный Мастер.
   Очередной раскат грома ответил на его вопрос.
   - Как вы себя чувствуете? - поинтересовалась я.
   - На удивление, неплохо, - Нун Синг одним движением вскочил на ноги и отряхнулся. - Странно, та тварь сильно потрепала меня.
   - К счастью, мы с моим другом, - кивок в сторону ирбиса. - Оказались поблизости и сумели оказать вам своевременную помощь, пока попавшая в ваше тело энергия Гром Птицы не успела повредить внутренние каналы.
   - После того, как все закончится, отправляйтесь в поместье клана Нун, там вас отблагодарят, - Небесный Мастер выполнил быстрый комплекс разминочных движений и, видимо, готовился вернуться в бой.
   - Подождите, - схватила его за руку. - Позвольте дать вам совет...
   Нун Синг посмотрел на меня как на букашку.
   - Говори быстрей, - сквозь зубы процедил воин.
   - Используйте вместо меча копье, - я указала на стражников, вооруженных длинными пиками. - Разряды молний не будут перепрыгивать на дерево, в отличие от металла.
   - Ладно, - Небесный Мастер пожал плечами. - Лейтенант, давай сюда свое копье. Будет мешать, выброшу.
   Командир отряда одарил на меня злобным взглядом и, молча, выполнил приказ. Велев напоследок стражам присматривать за мной, Нун Синг взмыл в небо.
   - Меня зовут Ро Ю, это Ро Шарр, - представила я нас с ирбисом. - Мы вольные охотники.
   - Замечательно, теперь мы должны вытирать сопли каким-то бродячим юнцам, - буркнул командир.
   - Лейтенант, кажется это тот парень, что сообщил о приближении Волны, - прошептал один из его подчиненных.
   - Вот как, - тон главы отряда сменился на менее враждебный.
   - Что будем делать? - ирбис дернул меня за рукав.
   - Пока не знаю... Эй, лейтенант, поблизости есть высокие здания?
   - Два или три, - командир стражи пожал плечами. - Даже если туда поднимемся, Гром Птице мы не противники.
   - Значит, подготовим ловушку, - я почесала голову, стараясь выглядеть уверенно. - Слушайте, что нам потребуется, и думайте, где это раздобыть. Три килограмма соли (можно больше), несколько металлических шестов (чем длиннее, тем лучше), бухта медной проволоки, пергамент и чернила. Все остальное у меня есть в Пространственном Кольце.
   - Павильон Тысячи Зеркал, - сориентировался первым самый юный стражник. - Там и кузня, и магазины рядом.
   - Отлично, показывай дорогу!
   - Эй, это мои люди! - вскинулся лейтенант.
   - У тебя есть план получше? - спросила я. - Если нет, то мы в любом случае пойдем к Павильону, а вам придется выполнять приказ Мастера Нун Синга.
  
   Возле Павильона царил хаос. Один из ударов Гром Птицы снес часть крыши и поджег здание. Пламя быстро распространялось. Горящие обломки падали вниз, делая ситуацию еще хуже. Рядом суетились десятки людей, большинство из них ежеминутно оглядывались на небо, опасаясь новой атаки сверху.
   - Ладно, вы пока раздобудьте вещички из списка для ловушки, а я, тем временем, разберусь с пожаром, - объявила я.
   - Как? - с насмешкой спросил лейтенант.
   - У меня есть вода, - пришлось сорвать с пояса артефактный сосуд и продемонстрировать командиру стражи.
   - И сколько там, литров пятьдесят? Этого слишком мало.
   - А кто сказал, что фляжка одна? - парировала я. - В Пространственном Кольце дожидаются своего часа еще штук семьдесят.
   - Зачем тебе столько воды? - спросил один из охранников Павильона, слышавший этот диалог.
   - Никогда не знаешь, когда придется тушить пожар. Как только огонь погаснет, тащите вещи для ловушки на крышу.
   Не обращая внимания на протестующие крики, вбежала в горящее здание. Даже первый этаж уже был в дыму. Мимо меня, кашляя, проковыляли трое людей. Тут и угореть недолго. Наплевав на привычную скрытность, создала прямо на себе водяной скафандр, наполнив его воздухом из пустой фляжки. Далее был бешеный марафон, на ходу тушила все, до чего могла дотянуться и поднималась вверх. На третьем этаже лестница вовсю полыхала, так что пришлось дополнительно укреплять ее льдом. Я, как могла, экономила жидкость, использовала горячую воду по второму кругу, так что она приходила в неустойчивое состояние на грани превращения в пар. Опасаясь, что перегретая вода взорвется не хуже бомбы, бросила ее вперед, на четвертый, последний этаж, а затем вывела наружу через разбитое окно. Как ни странно, пар сбил пламя и его остатки удалось потушить совсем небольшим количеством воды.
  
   Шао Бин в шоке наблюдал за горящим зданием. Не прошло и пяти минут с того момента, как лекарь скрылся внутри, как из окна на четвертом этаже повалила огромная туча дыма. Самым странным был его цвет - белый. Но не успел лейтенант испугаться за жизнь юного лекаря (на вид не старше пятнадцати лет!), как необычный дым начал редеть, а затем и вовсе, почти исчез.
   - Смотрите, похоже, огонь и правда погас! - крикнул Джи Сяо, зеленый стажер. - Что будем делать, командир?
   - Ищите компоненты для ловушки, - Шао Бин вышел из оцепенения. - Что там было?
   - Соль, металлические шесты, проволока, пергамент и чернила, - напомнил Ро Шарр.
   - Что за странный набор... - пробормотал лейтенант, назначая ответственных за поиск каждого предмета из списка. Подняв голову, командир отряда стражи увидел стоящего на крыше Павильона Ро Ю. Балансируя на краю, лекарь-охотник небрежно отбивался от кружащей рядом первоуровневой птицы.
   - Помогите! - к Шао Бину подскочил какой-то толстяк в пестрой одежде. - Мою повозку грабят на соседней улице!
   Лейтенант только отмахнулся, продолжая наблюдать за небом. Магических летающих монстров становилось все больше.
   - Командир, шесты и проволока, - доложились двое стражников. - Тащить наверх?
   - Если бы у нас были Пространственные Кольца, - пробормотал Шао Бин. Увы, артефакты были слишком дорогими для тех, кто не владел внутренней силой. Да и ходили слухи, будто бы эти вещи быстро ломались в руках обычных людей.
   - У меня есть, - Ро Шарр снял с руки массивный браслет.
   - Отлично, отдавайте все ему, - обрадовался лейтенант.
   Как только объемный груз был убран в артефакт, вернулись и остальные стражники с добычей. Шао Бин тут же приказал подниматься на крышу.
   Внутри Павильона хватало дыма, от которого слезились глаза. Прикрывая нос и рот рукавами одежды, люди старались проскочить наверх как можно быстрее. Как только последний пролет был преодолен, служители правопорядка остановились на площадке. На потолке обнаружилась впечатляющих размеров дыра, с которой свисала веревка.
   - Чего стали как бараны? - Ро Шарр оттолкнул стражников и прыгнул, мгновенно оказываясь на крыше.
   Шао Бин нервно сглотнул и покачал головой. Ох уж эти адепты боевых искусств. С виду обычный парень, а двигается быстрее дикого зверя.
   Стоило служителям правопорядка подняться наверх, как Ро Ю тут же принялся командовать. Трое получили арбалеты и задание отстреливать подлетающих магических птиц (у них не такая прочная кожа, как у зверей, но целиться все равно лучше в глаза), еще двоим поручили прикрепить один из металлических шестов к печной трубе. Остальные разматывали проволоку, на поверку, оказавшуюся довольно толстым тросом. Лейтенант же остался не у дел и подошел к краю крыши, наблюдая за охотниками, возившимися с самой тяжелой железякой.
   - Ро Шарр, кинь этот лом так, чтобы он на четыре пятых воткнулся в землю, - попросил Ро Ю.
   - Сделаю, - парень размахнулся.
   - Фию! - кусок металла со свистом устремился вниз и погрузился в землю до самого конца.
   - Проклятье, - выругался младший охотник. - Ты переусердствовал. Теперь спускайся и откопай верхний конец.
   - Зачем?
   - Чтобы прикрепить к нему трос, конечно!
   Ро Шарр вздохнул и спрыгнул с края крыши. Шао Бин невольно зажмурился, а когда открыл глаза, то увидел внизу сидящего на корточках охотника.
   - Эй, вы что творите, шест должен стоять вертикально, как х...! - парень не постеснялся выразить недовольство работой стражников непечатным словом. - А вы чего сидите? Размотали трос, кидайте один конец вниз! Где пергамент? Это что, туалетная бумага? Иди и раздобудь лист побольше!
   Стражи правопорядка засуетились, выправляя огрехи. Один из них сбегал на третий этаж и притащил из канцелярии огромный транспарант с объявлением о распродаже. Обратная сторона была чистой, так что Ро Ю признал его подходящим. Взяв чернила, охотник быстрыми движениями сделал надпись "У нас есть план, скорее сюда".
   Затем парень убедился, что трос надежно прикреплен с одной стороны к шесту на печной трубе, с другой - к вбитому в землю и объявил, что все готово.
   - Запомните, главное не дотрагиваться до троса и шеста, - Ро Ю подошел к краю крыши и крикнул. - Ро Шарр, отойди под деревья на другом краю двора!
   Между тем, количество первоуровневых птиц поблизости росло. Закончившие работу стражники также получили арбалеты и занялись их отстрелом. Возившиеся внизу гражданские в панике попрятались в здании. Вместе с птицами к Павильону Тысячи Зеркал приближалась и их предводительница. Ее преследовали двое порядком потрепанных Небесных Мастеров.
   - Держи, - охотник сунул один конец транспаранта лейтенанту и растянул плакат так, чтобы его было видно издали.
   - А когда мы начнем делать ловушку? - спросил Шао Бин. Странная конструкция из соединенных железок не могла ею быть, ведь так?
   - Проклятье, чуть не забыл про самое главное. Где соль?
   Увидев искомый предмет на черепице в пяти метрах от себя, Ро Ю бросил транспарант и сорвал с пояса фляжку. Под удивленным взглядом командира стражей, парень оторвал кусок забракованного пергамента, свернул его воронкой, вставил в сосуд и стал засыпать внутрь соль.
   - Готово, - охотник отбросил бумажную упаковку. - Спасибо, что напомнил. Осталось приманить сюда птичку.
   Глаза Шао Бина расширились от ужаса. Лейтенант невольно позавидовал подчиненным, которые были заняты делом и не осознавали, какая опасность им грозит. Остальные стражники еще могли надеяться, что у Ро Ю есть реальный план, но он видел, что парень всего лишь обычный сумасшедший.
   - Эй ты, тупая курица! Лети сюда, мы тебя ощиплем! - размахивая руками, закричал охотник. - И сварим с...
   Неизвестно, слышала ли это Гром Птица, или, может быть, ее привлекло мельтешение на крыше самого высокого строения в округе, но она повернула в сторону Павильона свою изящную голову и с двух золотистых наростов на ее лбу сорвалась яркая молния. От грохота у людей заложило уши. Но, вместо того чтобы поджарить нахальных человечков или, на худой конец, вновь запалить здание, разряд врезался в прикрепленный к печной трубе металлический шест и... все.
   - Что произошло? - спросил полуоглушенный Шао Бин.
   - Все в порядке, продолжайте отстреливать мелочь! Гром Птица не сможет в нас попасть! - крикнул Ро Ю стражникам. - Эй, лейтенант, слышишь меня?
   - Да!
   - Ты как, меткий стрелок?
   - Разумеется! - оскорбился Шао Бин.
   - Сейчас эта тварь подлетит к нам поближе, чтобы разделаться наверняка, - Ро Ю не отрывал взгляд от магической птицы. - Твоя задача - пробить этот сосуд, когда он окажется над ее головой.
   Парень подкинул правой рукой фляжку.
   - Но тогда артефакт сломается, - лейтенант с сомнением посмотрел на лежавший рядом арбалет.
   - И разом выплеснет все содержимое. Вся соль в том, - охотник усмехнулся. - Чтобы намочить птичку.
  
   Издав грозный клекот, летающая машина смерти направилась в сторону Павильона Тысячи Зеркал. Небесные Мастера удвоили усилия, пытаясь ее остановить. Нун Синг ругал последними словами жадность чиновников, экономивших деньги бюджета на снаряжении стражи. Как ни странно, но совет использовать копье вместо меча оказался весьма дельным. Атакуя им, воин не страдал от маленьких жалящих молний, как это было, когда он держал в руках оружие из металла. Только вот от такого обращения по древку змеились трещины, а тупой наконечник отвалился уже на третьем ударе.
   - Проклятье! Ну что за идиоты! - сквозь зубы процедил Нун Синг. Кучка слабаков занималась непонятной возней на крыше.
   Гром Птица, обладавшая невероятно острым зрением, тоже их заметила. Через мгновение молния сорвалась с наростов на ее лбу.
   Глаза Небесного Мастера расширились от изумления, когда он увидел результат атаки. Разряд скользнул по странной конструкции (он был готов поклясться, что раньше ее не было) и стек на землю.
   Магическая птица заклекотала и снова выстрелила. На яркую дугу было больно смотреть. Но люди на крыше Павильона остались целы и невредимы. Более того, один из них подпрыгивал и размахивал руками, словно приманивая злобную тварь. Мастер мысленно окрестил его клоуном. Стоявший рядом с ним человек держал что-то похожее на транспарант. Подувший ветер распрямил его и, сощурившись, Нун Синг смог прочесть часть надписи: "... план, скорее сюда".
   Дважды приглашать птичку не требовалась. Яростно вспарывая крыльями воздух, чудовище вдруг вдвое увеличило скорость. Увидев это, человек в форме стражи бросил свой транспарант и упал на черепицу. Теперь в его руках появился арбалет. И это их замысел? Болт нанесет не больше урона, чем комариный укус!
   Гром Птица вплотную приблизилась к зданию Павильона и на мгновение замерла, выбирая жертву. Магические звери прекрасно чувствуют силу своих противников и часто глумятся над слабаками, перед тем как убить.
   Клоун бросил в сторону монстра небольшой предмет. Парень промахнулся, снаряд полетел на три метра выше, чем надо. Лежавший на крыше стражник тоже выстрелил. Болт насквозь пробил отправленный в полет предмет.
   Пуффф!
   На Гром Птицу словно из ниоткуда обрушились десятки литров воды. Воздух заполнили странный треск и шипение. Издав жалобный крик, чудовище нелепо взмахнуло крыльями и полетело вниз. Казалось, оно потеряла контроль над собственным телом.
   Подлетев к крыше, Нун Синг с удивлением узнал недавно окавшего ему помощь странного типа и отряд стражи, которым было приказано охранять целителя. Рядовые еще толком не поняли что произошло. Они были заняты отстрелом первоуровневых магических птиц. Осталось гадать, откуда у вояк арбалеты, не входящие в стандартное снаряжение служителей правопорядка. Лейтенант стоял на краю и, с открытым ртом, смотрел вниз. Рядом переминался с ноги на ногу лекарь.
   - Мы победили... - неверяще прошептал командир отряда стражи. -
   - Ро Шарр, не подходи к ней! - вдруг крикнул целитель. - Предупреди всех, нельзя приближаться ближе, чем на пятнадцать метров!
   - Почему? - спросил Нун Синг.
   - Даже сейчас ее тело продолжает оставаться источником молний, - ответил лекарь. - Видите, как оно содрогается?
   - Хочешь сказать, Гром Птицу поразила собственная сила? - предположил Небесный Мастер. - Но как?
   - Если так продолжится, она погибнет, - лекарь нахмурился. - Нельзя этого допустить.
   - Почему? - удивился лейтенант.
   Нун Синг встретил твердый взгляд целителя. Парень поднял бровь и едва заметно мотнул головой в сторону любопытного стражника. А он совсем не прост. Лишь главы крупнейших кланов и их ближайшие помощники знали о тайном соглашении между людьми и высокоуровневыми магическими зверями.
   Обыватели знают, что за пределами городов живут монстры. Но они верят, что сил Небесных Мастеров и кланов достаточно, чтобы защитить их от ужасов внешнего мира. Увы, это не совсем так. Достигнув пятого уровня, зверь обретает разум, на шестом - способность принимать человеческий облик, на седьмом - становится почти неуязвимым. По уровню силы Небесный Мастер немного превосходит зверя пятого уровня. Двух-трех монстров шестого уровня достаточно, чтобы снести с лица земли город со стотысячным населением.
   Почему люди все еще живут на этой планете? Просто монстрам нет до них дела. Человеческие поселения занимают относительно небольшую территорию. Никто не пытается основать новый город или увеличить площадь существующего, это гиблое дело. В то же время, зверям нужны некоторые товары, которые можно купить или выменять только у людей: одежда, вкусная еда, артефакты, лекарства.
   В какой-то момент общины разумных магических зверей заключили договор с сильнейшими представителями людей. По его условиям, Небесные Мастера не должны охотиться на монстров выше пятого уровня (слабаков чудовища презирали и ни во что не ставили). В свою очередь, звери не приближаются к городам и не трогают караваны.
   Напав на Горнград, Гром Птица нарушила секретный договор, но она сделала это не по своей воле. Даже со всеми смягчающими обстоятельствами, ее убийство повлечет неприятные последствия. И если этого можно избежать...
   - Лейтенант, продолжайте отстреливать мелочь, - Нун Синг небрежно махнул рукой, сбивая воздушной волной неудачливую первоуровневую птицу. - Остальное не вашего ума дела. Лекарь... как там тебя?
   - Ро Ю.
   - Ро Ю пойдет со мной, - Небесный Мастер спрыгнул на четвертый этаж через дыру в кровле.
   - Вы хотели со мной поговорить? - тихим голосом спросил последовавший за ним целитель.
   - Верно. Это был твой план? - в лоб спросил Нун Синг. - Как вы это сделали?
   - В детстве бабушка рассказывала мне одну легенду, - парень смущенно опустил голову. - Про злого дракона, похитившего прекрасную принцессу. Множество воинов сложили свои головы на пороге чертога повелителя молний. Один храбрый юноша по совету мудреца взял с собой на бой флягу морской воды и, перед схваткой, облил ею дракона. В тот же миг монстр потерял всю свою силу.
   - Так это была морская вода?
   - Нет, обычная пресная, море-то далеко. Но я ее подсолил, на всякий случай.
   Нун Синг ощутил желание побиться головой об стенку. Форменное безумие - лезть на острие ножа, руководствуясь детской сказочкой. Нет, что-то тут не сходится...
   Спустившись по лестнице, Небесный Мастер и Ро Ю вышли из здания. К ним тут же подбежал Чэ Юнгсу, один из трех совладельцев Павильона. Заламывая руки, он принялся причитать на тему нанесенного ущерба. Нун Синг бесцеремонно оттолкнул его в сторону и направился к лежащей на земле Гром Птице. Рядом уже собралась небольшая толпа гражданских с копьями и мечами. Горожане шумно делили Кристалл Сердца неубитого магического существа. Молодой парень, которого Мастер ранее видел с лекарем, пытался их остановить, но его никто не слушал. Самый смелый сделал несколько шагов вперед и вдруг упал, как подкошенный.
   - А ну все быстро разошлись! - громко крикнул Нун Синг. И уже тише поинтересовался у Ро Ю. - Что это с ним?
   Люди оглянулись и, узнав старшего Мастера клана Нун, перешли на другую сторону двора.
   - Скорее всего, он уже мертв, - ответил Ро Ю. - Молнии, которые выпускает Гром Птица, насыщены ее внутренней энергией. Для обычного человека попасть под такую атаку все равно, что выпить сильнейший яд.
   - Жаль. Впрочем, этот недоумок сам виноват, - Нун Синг посмотрел вверх. - Если бы можно было излечить Гром Птицу от безумия Волны...
   - Возможно, есть одно лекарство, - прошептал Ро Ю.
   - И ты, конечно, поделишься рецептом с сестричкой? - нежный воркующий голос Мианг Линь почти заставил Нун Синга подпрыгнуть от неожиданности.
  
   Обернувшись, я увидела божественно прекрасную девушку. Небесный Мастер Мианг Линь, один из пяти сильнейших защитников Горнграда. В народе о ней ходило много слухов, так что не узнать эту особу просто невозможно. Распущенные черные волосы, ярко-голубые глаза, чистая кожа, на вид нежная, как у младенца, идеальные пропорции тела... Ко всему этому прилагался подчеркивающий все мыслимые достоинства наряд.
   В отличие от мужчин, женщины и девушки очень не любят выглядеть на свой возраст. В Подлунном мире есть пара-тройка проверенных способов сохранить молодость. Отвары редких трав, магические пилюли и акупунктура творят чудеса. И Мианг Линь могла себе это позволить. Кто знает, сколько ей на самом деле лет, но она считалась старейшем Небесным Мастером Горнграда.
   - Разумеется, прекрасная госпожа, - я слегка поклонилась. - Это Пилюли Духовного Роста. Если скормить Гром Птице одну из них достаточно высокого уровня, она сменит облик на человеческий и избавится от влияния Волны.
   - Совершенно случайно у меня есть несколько подобных пилюль пятого уровня, - Мианг Линь сорвала с руки браслет. На ее ладони появился маленький коричневый шарик, испускающий вибрации внутренней силы.
   - Если вы не будете касаться земли, молнии вас не достанут, - подсказала я.
   - А ты храбрый малый, - девушка рывком приблизилась и пристально посмотрела мне в глаза.
   От мощного духовного давления даже пыль прибило земле. Возившиеся на другом краю двора люди побросали инструменты и убежали со всех ног. Я улыбнулась, словно не замечая этого. Данный прием не был угрозой или нападением - так Небесные Мастера навскидку определяют уровень собеседника.
   - Очень мудро с вашей стороны, разогнать обывателей. Не стоит им знать, что будет дальше с Гром Птицей, - заметил Нун Синг. Кажется, Мастер слегка побаивается Мианг Линь.
   - Хм, Земная Ступень. Неплохо, - буркнула девушка и, покачивая бедрами, зашагала по воздуху. Подойдя к магическому созданию, она присела на корточки и схватилась за верхнюю и нижнюю части клюва. С ее губ сорвались сдавленные ругательства, видимо, там было не слабое напряжение. Спустя пару секунд Пилюля исчезла в глотке Гром Птицы.
   Тело магического монстра охватило серебристое свечение. Перья стали полупрозрачными, а затем и вовсе исчезли, открывая голое девичье тело.
   Я сделала несколько коротких шагов, входя в предполагаемую зону шагового напряжения. Никаких неприятных ощущений.
   - Все в порядке, она прекратила свою технику, - Мианг Линь вновь ступила на землю. Бросив на меня и Нун Синга негодующий взгляд, Небесный Мастер набросила свой длинный плащ на магическое существо.
   - Ах, - Лю Мин застонала и открыла глаза. - Что произошло?
   - Надо же, это сработало! - я приблизилась и осторожно потыкала ее пальцем.
   - Ты напала на Горнград! - Мианг Линь грозно нахмурила брови.
   - Напала? - Гром Птица забавно нахмурила лобик и приподнялась. Плащ скользнул вниз, открывая маленькие груди. Да, у магических созданий нет ни малейшего представления о стыдливости. - Последнее, что я помню - как прибыла на собрание Совета Пяти, а потом...
   - Все ваши были в зверином облике? - спросил резко побледневший Нун Синг.
   Девушка кивнула и попыталась подняться на ноги. Мианг Линь негромко выругалась и приказала всем отвернуться. Небесный Мастер не стал ждать окончания эпопеи с переодеванием. Он коротко попрощался и направился к телегам, стоявших на другом конце двора. Погладив одну из перепуганных лошадей, Нун Синг выпряг ее из повозки и запрыгнул на ее спину. Видимо Мастер потратил слишком много внутренней энергии и теперь вынужден ее экономить.
   - Хватит! - возмутилась Гром Птица. - Мне уже жарко!
   Обернувшись, я увидела, как Мианг Линь поправляет на девушке верхнюю рубашку и одергивает юбку. Рядом лежала куча одежды, некоторые вещи были измяты и валялись отдельно. Они что, устроили тут примерочную?
   В глаза бросились ожоги на ладонях Небесного Мастера.
   - Госпожа, вам нужно срочно к лекарю. Если позволите, могу оказать первую помощь, - предложила я.
   - Ерунда, - отмахнулась Мианг Линь.
   - Простите, - Лю Мин опустила глаза в землю. - Моя энергия могла попасть в ваши меридианы. Если это так, сейчас она разрушает их изнутри.
   - Тогда действуй, братик. - Небесный Мастер как-то по-особенному произнесла последнее слово.
   - Меня зовут Ро Ю, - я взяла ее за левую руку и прикрыла глаза, сосредотачиваясь на ощущении чужой энергии. В ее теле действительно боролись два типа внутренней силы. К счастью, тонкая ледяная игла быстро решит проблему. - Госпожа, пожалуйста, деактивируйте защитную технику.
   Мианг Линь откликнулась на просьбу лишь со второго раза. Пять минут спустя лечение было успешно закончено. Пациент окинула меня недоверчивым взглядом и размяла руки. Видимо, результат ее удовлетворил.
   - Неплохо, хотя опытные Мастера работают с акупунктурными точками через защитные техники.
   - Так эти лекари занимаются врачеванием больше, чем мне лет, - ответила я.
   Во дворе вновь начали появляться люди. Мианг Линь махнула рукой, подзывая любопытствующих. Женщина потребовала срочно предоставить ей повозку с возницей.
   Гром Птица оглядывалась, с детской непосредственностью разглядывая все вокруг. Вряд ли Лю Мин осознавала, какой ущерб она нанесла городу своим безумным нападением.
   Пока Небесный Мастер отдавала распоряжения, я по-тихому скрылась в толпе. Найти Ро Шарра было несложно. Магический зверь в человеческой форме прятался в зарослях кустарника, не решаясь подойти поближе к своей подружке. Не зря же он так за нее переживал?
   - Доволен? Лю Мин жива, здорова и в ясном сознании.
   - Та женщина... Небесный Мастер...
   - Ничего ей не сделает. Это ведь все равно, что пойти против Договора, сам рассказывал.
   Помимо торговли высокоуровневые магические создания имели еще один плюс от секретного соглашения - возможность укрыться от Волны в человеческом городе. В бою звери обычно полагаются на свою первую форму. Но только людской облик может спасти от накатывающего безумия. Выбор у Небесных Мастеров не велик - либо впустить в поселение этих "волков в овечьих шкурах", либо сражаться с невообразимыми монстрами. Естественно, был выбран первый вариант.
   - А куда мы идем? - ирбис оглянулся по сторонам.
   - Возвращаемся в дом Фэнь Ду, - я замедлила шаги, а потом и вовсе остановилась. Надо срочно придумать, как объяснить ситуацию с котом. С одной стороны, ирбис спас их жизни, но где гарантия, что все смогут держать язык за зубами? - Ро Шарр, нам придется разделиться.
   - Зачем?
   - У тебя есть деньги?
   Парень кивнул.
   - Поживешь пока на постоялом дворе. Остальным скажу, что ты покинул город и ушел в безопасное место, чтобы не попасть под влияние Волны.
   - А нельзя просто сказать правду?
   - Тогда придется признаться, что это ты ранил Фэнь Ду. Артефактор испугается и нажалуется страже. Поднимется такая буча, что хоть вешайся.
   - Он так не сделает!
   - Посмотри на меня, - я придвинулась к Ро Шарру и понизила голос. - Я лгу, скрываю свой настоящий пол, манипулирую другими, чтобы жить так, как мне хочется. Ты можешь предсказать мои действия или понять поступки?
   - Н-нет, - ирбис сделал пару шагов назад.
   - Открою тебе страшный секрет: все люди такие! Всю жизнь мы играем выбранные роли, притворяемся. Мы рабы общественного мнения - нам нравится выглядеть добрыми и честными в глазах других. Некоторые настолько запутываются в паутине собственной лжи, что начинают верить в свои маски. Но не обольщайся, если представится возможность получить выгоду, мы с легкостью предадим или убьем. Кристалл Сердца пятого уровня очень большой соблазн.
   - Тогда почему ты меня не убила? - спросил ошеломленный Ро Шарр.
   - Мне... нужен друг, - через силу призналась я. - Кто-то, на кого можно положиться. Который не предаст и не станет искать выгоды. Тот, кто не будет видеть во мне живой инкубатор, как это делали мои родные.
   Ирбис несколько секунд сверлил меня пристальным взглядом, а потом вдруг расслабился.
   - Ладно, сделаю, как ты сказала.
  
   Осмотрев фронт работ, наемные работники заломили такую цену, что Фэнь Ду с трудом удержался от ругательств. Проклятая Гром Птица, будь она неладна. Тварь наделала дел по всему Горнграду, вызвав несколько пожаров и притащив на хвосте стаю первоуровневой мелочи. Некоторые люди до сих пор боялись выходить на улицу.
   Артефактор, скрепя сердце, отдал аванс и стал наблюдать за действиями работников. Мастера мучило ощущение тревоги, будто он что-то упустил или забыл. Почесав голову, он обошел вокруг дома и замер, словно парализованный. Дочери нигде не было! И остальные жильцы тоже куда-то пропали!
   В себя его привел звук колокольчика. С безумной надеждой Фэнь Ду распахнул калитку, чтобы увидеть ленивого ученика.
   - Где моя дочь?!
   - В подвале? - полувопросительно ответил Ро Ю.
   Артефактор глубоко вздохнул, набирая воздух для гневной тирады.
   - Я попросил всех спуститься туда, на всякий случай, - пояснил свои действия охотник.
   - Почему ты не остался и не защитил их?
   - Простите, но пришлось в первую очередь позаботиться о Ро Шарре. Представьте, что кот мог бы натворить, если бы впал в безумие. Мне бы очень не хотелось, чтобы кто-нибудь пострадал.
   Фэнь Ду уже не слушал. Он обошел дом, откинул крышку люка и заглянул вниз.
   - Папа, ты вернулся! Все кончилось, можно выходить?
   - Слава богам, ты цела! Опасность вроде бы миновала, во всяком случае, новых раскатов не слышно, - артефактор крепко обнял выбравшуюся наружу дочь.
   - Небесные Мастера сразили Гром Птицу, - сообщил Ро Ю. - Так что можно на какое-то время расслабиться.
  
   Как и в любом другом городе, в Горнграде тоже была своя пожарная служба. Сотрудники этой организации занимались не только борьбой с огнем, но и всякими нештатными ситуациями, не входящими в зону ответственности стражи. Довольно расплывчатая формулировка позволяла скинуть на плечи текущего главы пожарной части практически любую задачу: от организации скорой помощи нуждающимся, до участия в строительстве нового дома мэра. Неудивительно, что на этом месте никто долго не задерживался.
   Весть о приближении Волны моментально взбудоражила весь город. Люди суетились, бегали туда-сюда. Количество различных происшествий росло в арифметической прогрессии.
   Молнии посреди чистого неба Цунь Э встретил со спокойствием каменного истукана. Стали поступать сообщения о возгораниях то в одном, то в другом районе города. В довершении всех бед, связные артефакты сбоили. Работать в таких условиях было почти невозможно. Глава пожарных разделил своих людей по зонам ответственности, оставив в части лишь одну группу из пяти человек. Кому-то это может показаться странным, но Цунь Э не хотел хранить все яйца в одной корзине. Если очередная атака Гром Птицы пришлась бы на здание, где в этот момент находились все сотрудники службы быстрого реагирования, город бы лишился почти всех квалифицированных спасателей.
   - Горит Павильон Тысячи Зеркал! - доложил ворвавшийся в кабинет подчиненный.
   - Проклятье, - Цунь Э отбросил папку с документами и встал. - Все на выезд!
   Тушить высокие здания непросто. Особенно, когда под рукой почти никого нет, а над головой реет злобная Гром Птица. Но Павильон - один из крупнейших торговых домов Горнграда, ущерб от его уничтожения будет огромен. Почти наверняка загорятся соседние строения. Нужно остановить огонь, пока не поздно.
   Пожарные в спешке грузились на телеги. Весь инструментарий и воду им приходилось везти на них же. Городская управа отказывалась выделять деньги на артефакты для переноски снаряжения.
   Кругом царил хаос. Некоторые люди бросали вещи прямо посреди улицы и бежали прятаться под крыши. Не обошлось и без жертв, убитых шальными молниями.
   Оценив скорость движения, Цунь Э приказал свернуть с главной дороги в переулки. Хоть этот путь и не такой удобный, прохожих тут почти не было.
   Когда пожарные добрались до здания Павильона, тушить уже было нечего. В хорошем смысле. О буйстве огня напоминала лишь закопченная дымом стена. На площади перед торговым домом суетилось несколько десятков человек.
   - Что-то припозднились вы, ребятки, - с ехидной улыбочкой поприветствовал их Дун Ши Бао, один из трех управляющих Павильона.
   - Мы прибыли как смогли, - Цунь Э поднял глаза. - Из-за этой Гром Птицы поднялась паника, по главным улицам не проехать.
   - А, так ты, наверное, еще не знаешь. Нет ее уже. Наши Небесные Мастера постарались! - Дун Ши Бао указал на другую сторону двора. - Спустили тварь на землю, да добили. Своими глазами видел, как она там лежала!
   - Хорошо, - Цунь Э не разделял энтузиазма собеседника. - Нас-то, зачем позвали?
   - Пожар был, - управляющий моментально стал серьезным. - От молнии занялся, на четвертом этаже. Что-то там, на лестнице, горючее сложили. Искры летели во все стороны, дыму было столько, что не продохнуть.
   Главный пожарный недоверчиво хмыкнул.
   - А потом пришли стражники, вон, видишь, выходят, - Дун Ши Бао указал на группу, появившуюся в дверях Павильона. - С ними был молодой парень, он-то все и потушил. Зашел внутрь, и пяти минут не прошло, как пожар прекратился.
   Цунь Э покачал головой. Правду говорят, у страха глаза велики. Люди вообще любят преувеличивать размер урона и опасности, а торговцам сами боги велели в такой ситуации.
   - Поскольку нас вызвали, мы обязаны все осмотреть своими глазами.
   Управляющий пожал плечами и махнул рукой, возвращаясь к своим подчиненным. Пожарный проводил его задумчивым взглядом и направился в здание Павильона.
   - Так не бывает, - Цунь Э недоверчиво ковырнул обгоревшую древесину перилл. Судя по следам сажи и запаху дыма, совсем недавно в здании полыхал настоящий пожар.
   - Боевой навык? - предположил заместитель.
   - И что же это за навык, который может потушить пожар?
   - Босс, а вы помните того фокусника, что на ярмарке выступал? Он мог бы...
   - Нет, тот тип совсем слабак. Ему такое не под силу, - Цунь Э растер немного сажи пальцами. - Влажная. Тушили водой.
   "Сообщу о странностях в клан Ши, - главный пожарный потер тыльной стороной руки слезящиеся глаза. - Надеюсь, покровитель сменит гнев на милость".
  
   Наемные работники справились с ремонтом за час. Как только дело было сделано, Фэнь Ду отдал остаток платы и выпроводил тружеников за пределы двора. Попеняв на дыру в семейном бюджете, артефактор поспешил в мастерскую. И, конечно же, следом увязался ленивый ученик.
   Вопреки предубеждению мастера, Ро Ю оказался довольно-таки смышленым помощником. Желая подшутить над охотником, Фэнь Ду выдал ему лист со схемой сложного расчета, а сам занялся подготовкой материалов. Покорпев немного над бумажками, парень начал задавать вопросы. Тогда артефактор потребовал показать результат вычислений. К его удивлению, хоть порядок записи выглядел странновато, итоговая цифра совпала с его собственными расчетами. Заподозрив неладное, мастер загрузил ученика еще несколькими математическими задачами.
   - Кто тебя этому учил?
   - Чему? - не понял охотник.
   - Вычислениям! - Фэнь Ду указал пальцем на бумагу. - Большая часть работы артефакторов заключается именно в проведении сложных расчетов. Изготовить стандартный магический предмет сравнительно просто. Но чтобы стать мастером, нужно уметь вносить изменения в конструкт, чтобы получившийся артефакт отвечал потребностям клиента. Размер, тип материала, форма, скрытые дефекты, особенности используемого Кристалла Сердца - все это нужно учесть, иначе получится пшик!
   - Ну, тут же написаны все арифметические действия, - Ро Ю пожал плечами. - Я их просто выполнил. По порядку, как было указано.
   - Хм, ладно, - Фэнь Ду на несколько секунд задумался.
   Порывшись в ящике стола, артефактор вытащил на свет несколько исчерканных листов.
   - Нужно подобрать цифры, которые бы соответствовали следующим условиям... - мастер обвел карандашом громоздкую систему уравнений в начале первой страницы. Двадцать строк и двадцать переменных, угадать их вслепую было практически невозможно.
   - Дайте мне минут сорок, - попросил Ро Ю. - И несколько чистых листов бумаги.
   Под удивленным взглядом Фэнь Ду, парень переписал уравнения в виде таблицы чисел, а затем принялся выполнять какие-то странные действия. Он могу умножить все цифры произвольной строки на какое-нибудь число, прибавить одну строку к другой, переставить их местами. В действиях прослеживалась странная логика. Сначала в первом столбце во всех строках, кроме первой, появились нули, затем это же случилось со вторым столбцом, кроме первой и второй строки и так далее.
   Закончив непонятные преобразования, Ро Ю прикусил кончик карандаша, проверяя ход действий.
   - Вроде бы все правильно, - парень некоторое время разглядывал последнюю таблицу, а потом стал неторопливо записывать ответ. - Готово.
   - Дай сюда, - Фэнь Ду буквально вырвал из рук листочки. - Как ты это сделал?
   - Это называется метод Гаусса. Простой и универсальный способ решения подобных задач, - Ро Ю подпер ладонью голову, наблюдая за взволнованным артефактором.
  
   Получив решение, Фэнь Ду вытащил из шкафа загадочный аппарат и и разместил его на рабочем столе. С одной стороны этой штуки торчало множество стержней, выдвинутых на различную длину, а с другой рычажки, двигая которые можно было управлять стержнями. Время от времени артефактор смотрел на листок с моими расчетами. Наконец, видимо удовлетворившись сделанным, хозяин мастерской нажал на синюю кнопку в верхней части устройства. Раздалось негромкое жужжание, а потом писк. Фэнь Ду выругался, и снова полез в шкаф.
   - Ужин готов! - в помещение заглянула дочь мастера.
   - Ладно, потом доделаю, - артефактор вздохнул и сложил инструменты на стол. - Пошли, поедим.
   Надо признать, девушка готовила действительно вкусно. В этот раз она тоже не ударила в грязь лицом - жареная рыба была действительно великолепна, особенно с ее фирменным соусом.
   Но не успели мы закончить ужин, как со двора донесся звон колокольчика.
   - Папа, ты кого-то ждал? - напряженно спросила Фэнь Лян.
   - Нет, - мужчина отложил кусок лепешки и встал.
   Спустя пару минут Фэнь Ду вернулся.
   - Ро Ю, это к тебе.
   - Ко мне? - я наморщила лоб, пытаясь понять, кто это мог быть. Ро Шарр? Но кот вроде бы понял, что раскрываться перед людьми не стоит.
   На улице переминались совершенно незнакомые люди. Все они носили темно-синие одежды со знаками клана Ши.
   - Ты Ро Ю? - спросил обладатель самого высокомерного взгляда.
   - Да.
   - Мы прибыли, чтобы вручить вам письмо Мастера Ши Ронга, - мужчина протянул небольшой конверт.
   - Это... большая честь, - я аккуратно развернула эту вариацию на тему оригами и быстро просмотрела текст. Целый старейшина клана звал меня, никому не известного охотника, в гости. С чего бы такое внимание?
   Стоявший рядом Фэнь Ду сжал мне руку чуть повыше локтя.
   - Благодарю за приглашение, - слегка поклонилась. - В ближайшие дни, несомненно, им воспользуюсь.
   - Незачем откладывать, - перебил меня "курьер". - Сегодня в поместье праздник, день рожденье третьего дяди Ши Сяо.
   Похоже, это радушное приглашение банальная медовая ловушка. Мягко стелят, да жестко будет спать. Надо валить из города, пока не поздно. Вот только Волна... Сейчас не время об этом думать, срочно нужна отмазка. Фраза "нечего одеть" не прокатит.
   Лихорадочно размышляя, повернула голову в сторону приближающейся группы людей. Одинаковые одежды, знаки клана Нун. Увидев нас, они подошли поближе и остановились.
   - Добрый вечер, - один из них выступил вперед. - Вы случайно не знаете охотника по имени Ро Ю? Говорят, он живет где-то поблизости.
   Хватка Фэнь Ду стала еще сильнее. Пришлось незаметно наступить ему на ногу, чтобы успокоился.
   - Это я.
   Незнакомец вытащил из поясной сумки небольшой конверт и протянул его мне. Содержание по смыслу почти такое же, как и послание Ши, только отправитель Мастер Нун Синг.
   Пока я читала письмо, обстановка накалилась. Почуяв конкурентов, представители враждующих фракций волком смотрели друг на друга. Того и гляди, подерутся. Честно говоря, вторая группа мне понравилась больше.
   - Благодарю за приглашение...
   - Мы были первыми! Как вы смеете сманивать нашего гостя! - перебил меня представитель клана Ши.
   - Ро Ю приглашает Небесный Мастер нашего клана! - не остались в долгу их соперники. Это был удар ниже пояса. По слухам, самыми сильными в клане Ши были трое Мастеров девятого ранга Земной Ступени. Застыв в одном шаге от заветной Небесной Ступени, они были одновременно и гордостью, и позором клана.
   - И что? Изначально Ро Ю поселился в доме ремесленника Фэнь Ду, который пользуется покровительством нашего клана!
   - А где был ваш клан, когда объявилась Гром Птица? Ваши прятались по углам, пока Нун Синг и остальные Небесные Мастера сражались! Даже простые городские стражники - и те внесли больший вклад в победу!
   - Нун Зэн, я вырву тебе глотку и запихну обратно твои поганые слова!
   - Неужто бросаешь мне вызов, Ши Фенг? От своего имени, надеюсь?
   Спор набирал обороты. Поскольку участники говорили на повышенных тонах, они не могли не привлечь внимания жителей соседних домов. Дураков выходить на улицу не было - представители враждующих кланов могли затеять поединок прямо здесь. С другой стороны, как пропустить такое интригующее представление? Наблюдатели прильнули к заборам и, сквозь щели, следили за происходящим. Чувствую, это событие еще долго будет главной темой местных слухов.
   Представители соперничающих кланов с азартом обменивались уничижительными фразами, но не спешили давать ход кулакам. Оба прекрасно знали, что в городе объявлен режим осадного положения. За драку в такое время последует серьезное наказание.
   - Тогда пусть парень сам выберет чье приглашение принять, - внезапно объявил Нун Зэн.
   - Ха-ха, ты сам это предложил! - Ши Фенг ухмыльнулся. - Не плачь потом, как маленькая девочка.
   Конкуренты синхронно повернулись в мою сторону. В пылу спора они не заметили, что рядом появился еще один человек.
   - Мне лестно такое внимание, и я обязательно воспользуюсь радушными приглашениями, только, увы, не сегодня.
   - Советую хорошо подумать и дать ответ еще раз, - в голосе Ши Фенга прозвучали угрожающие нотки.
   - На двух стульях не усидишь, - заметил Нун Зэн.
   - Не поймите неправильно, сегодня у меня свидание, - я мечтательно посмотрела в небо. - С самой прекрасной девушкой на свете. Она словно богиня во плоти...
   Глаза конкурентов и членов их свит округлились от удивления. А Фэнь Ду потрясенно вздохнул и заскрежетал зубами. А чему удивляться? Может, у меня гормоны играют. Четырнадцать лет, пубертатный период, первая любовь.
   - И кто же эта шл... - Ши Фенг запнулся. - Леди?
   - Ха-ха-ха, - Нун Зэн бросил взгляд на артефактора и что-то заподозрил. - А ты парень не промах. В нашем клане есть девушки твоего возраста. Придешь в гости - познакомлю. Любая из них в сто раз краше твоей простолюдинки.
   - Вообще-то, она здесь и может очень обидеться на ваши слова, - пришлось снова наступить на ногу Фэнь Ду.
   - Вижу, из-за забора выглядывает ее макушка, - Нун Зэн откровенно веселился.
   - А, - я оглянулась. - Это Фэнь Лян. Ей вроде бы нравится Зари Мару, который тоже тут живет.
   - Тогда где твоя подружка? Прячется за другим забором? - язвительно спросил Ши Фэнг.
   - Нет, стоит за твоей спиной.
   Пару секунд меня сверлили пристальным взором, потом парень развернулся на сто восемьдесят градусов и застыл, словно парализованный. Его сопровождающие повернули головы и тут же расступились в разные стороны.
   - Ты, кажется, назвал меня шл...леди, - ласковым тоном протянула Мианг Линь. - На ближайшем собрании я обязательно обсужу твои слова с Ши Ченом. А сейчас - кыш!
   - Мы, пожалуй, тоже пойдем, - Нун Зэн отступил на пару шагов назад.
   Небесный Мастер махнула рукой, мол, свободны, и, одним движением, приблизилась ко мне. Сзади донесся звук падения. Кто бы мог подумать, что Фэнь Ду окажется таким впечатлительным.
   - Учитель, что с вами? - спросила я. - Вам плохо?
   - Учитель? - переспросила Мианг Линь.
   Калитка открылась, выпуская обеспокоенную Фэнь Лян. Девушка резко побледнела и бросилась со всех ног в дом.
   - Да, мастер согласился взять меня в ученики без права практики.
   - Зачем тебе это?
   - Интересно. Да и потом, знания лишними не бывают.
   - Пустая трата времени, - Мианг Линь сняла с руки Пространственное Кольцо и сунула извлеченный оттуда мешочек под нос артефактору.
   Пациент шумно выдохнул и открыл глаза.
   - Ох, моя голова, - Фэнь Ду провел рукой по затылку. На его пальцах остались следы крови. Вероятно, при падении он получил сильный удар.
   Небесный Мастер помогла мужчине подняться и вернуться во двор. Там мы в четыре руки быстро обработали и перевязали рану. Пространственное Кольцо Мианг Линь оказалось просто кладезем различных лекарств и перевязочных материалов. Там же нашелся удобный деревянный стул со спинкой, на который мы усадили артефактора для оказания медицинской помощи.
   Судя по косым взглядом, Небесный Мастер хотела задать мне множество вопросов, но сдерживала любопытство до более удобного (а главное - приватного) момента.
   - Простите, - в дверях дома появилась Фэнь Лян. - Что с моим отцом?
   - Ничего серьезного, небольшой ушиб, - ответила я.
   - Пожалуй, в случившемся есть толика моей вины, - Мианг Линь достала небольшую коробочку. - Это Пилюля Регенерации.
   Дочь артефактора потрясенно выдохнула, наблюдая, как Небесный Мастер заставляет Фэнь Ду проглотить лекарство.
   Надо заметить, практически все местные снадобья подходят и обычным людям. На них они действуют даже эффективней, чем на адептов боевых искусств. Но стоимость даже одной Пилюли первого уровня равна месячному доходу ремесленника уровня Фэнь Ду.
   - Через пару часов от раны не останется и следа, - Небесный Мастер скромно опустила глаза. - Братик Ро Ю что-то говорил про свидание?
   - Как сестричка Мианг Линь отнесется к идее прогуляться по Аллее Звезд?
   - Положительно, - ответила она.
   - Тогда чего же мы ждем?
   Небесный Мастер лукаво улыбнулась и приобняла меня за плечи. В следующую секунду мы оказались на высоте около пятидесяти метров над землей. Мне с трудом удалось подавить крик и желание вцепиться руками и ногами в эту змею в человеческом обличье.
   - Как красиво, - я повернула голову из стороны в сторону. - Ночью вид должен быть еще лучше.
   - Братик такой смелый, - Мианг Линь буквально зарылась носом повязку на моей шее. - Мне вот всегда страшно смотреть вниз.
   - Тогда давай отправимся в место, где можно спокойно поговорить.
   - Хм, а как же Аллея Звезд? - игриво спросила Небесный Мастер.
   - Заглянем туда позже.
   - Ладно, братик, держись крепче.
   Мианг Линь потащила меня за собой. Чтобы уберечься от ветра и пыли, я отвернулась назад. Земля под ногами перемещалась рывками. Простые одноэтажные домики внизу сменились редкими усадьбами. Затем мы оказались над областью садов, что говорило о приближении к границе города.
   - Добро пожаловать в мое поместье, - Небесный Мастер поставила меня на землю. Оглянувшись, я увидела трехэтажный особняк. Мы стояли в начале размеченной белыми камнями дорожки. Слева и справа раскинулись клумбы с множеством цветущих растений.
   Если не считать нас двоих, в округе присутствовало всего пять человек. В отличие от других Небесных Мастеров города, Мианг Линь не принадлежала к какому-либо клану. Она была достаточно сильна, чтобы оставаться независимой, но, тем не менее, состояла в альянсе с кланом Дан, в котором также был свой Небесный Мастер. По слухам, старейшина Дан Жу несколько раз делал ей предложение руки и сердца, и каждый раз получал отказ.
   Болтая о всякой ерунде, мы прошлись по дорожке и устроились в небольшой уютной беседке.
   - Вот теперь можно и поговорить, - из тона собеседницы исчезли игривые нотки. - Скажи, зачем ты притворяешься парнем?
   - Как ты узнала? - в показной вежливости не было никакого смысла.
   - Для начала - повязка на шее. Конечно, умно прикрыть отсутствие кадыка, но знающий человек сразу поймет, что это неспроста.
   - Вообще-то, у меня на шее довольно уродливый шрам, - я медленно подняла руки вверх и распустила удерживающий бинты узел.
   - Ох, - увидев не до конца заживший порез, Мианг Линь натурально ужаснулась. - Как ты вообще выжила?
   - На самом деле рана поверхностная, практически царапина.
   - Когда это случилось?
   - Несколько недель назад, - я тут же пожалела, что сказала правду.
   - Бедняжка! Мне так жаль. Теперь понятно, почему ты пошла в ученики к Фэнь Ду, - на лице Небесного Мастера появилось задумчивое выражение. - Но, Ро Ю, другие твои действия совсем не разумны.
   - Что ты имеешь в виду?
   - Зачем притворяться парнем? Конечно, одинокий юноша имеет некоторые преимущества перед девушкой, но при близком общении внимательный человек заметит обман.
   - Если бы Фэнь Ду знал, что я девушка, он бы не взял меня ученицей. По его мнению, создание артефактов не женское дело. Он даже своей дочери отказал.
   - Есть и другие способы заработка, - возразила Мианг Линь.
   - Да причем тут деньги? Меня интересуют знания.
   - Есть и другие мастера, - женщина пожала плечами. - Может быть, все же скажешь настоящую причину притворства?
   - Ладно, - я на секунду опустила глаза. - Ты ведь слышала о похищениях девушек?
   - Да, - в голосе Мианг Линь появились металлические нотки.
   - Этот шрам оставили те люди. Рана выглядела ужасно, было много крови. Видимо, они приняли меня за мертвую и бросили к трупам. Позже я сбежала.
   - Так, расскажи все в подробностях, - Небесный Мастер сжала край деревянной скамьи так, что тот издал жалобный хруст. - Где произошло нападение? Сколько их было? Как они были вооружены?
   - Ладно, только у меня есть просьба.
   - Говори!
   - Ты не станешь связываться с моим кланом и каким-либо образом сообщать, где я и под каким именем живу.
   - Почему? Они ведь беспокоятся!
   - Нападение произошло на дороге. О времени и маршруте знали только в клане. Похитители использовали Пылевые Стрелы чтобы нейтрализовать наших Мастеров.
   - Похоже на предательство, - Мианг Линь нахмурила лоб. - Но осведомителем мог быть слуга.
   - Какая разница? Я не собираюсь возвращаться! - пришлось повысить голос.
   - Успокойся, - Небесный Мастер положила руку мне на плечо. - Ничего не буду делать, как ты просишь. А теперь - рассказывай.
   - Они напали на дороге, посреди леса. Пятнадцать человек, в том числе один Мастер Земной ступени. Первым делом бандиты дали залп Пылевыми Стрелами, после чего расстреляли охрану из арбалетов. Я пыталась сбежать, но их главный был слишком быстр. Меня ранили и приняли за труп. Они загрузили тела павших в нашу карету и повезли в свой лагерь. Там бандиты разделились. Шестеро, среди которых был их самый сильный боец, куда-то ушли. С помощью разных уловок я по одному перебила оставшихся в лагере. Последнего бандита даже допросила. Он назвал одно имя: Юо Мей, особые приметы - крестообразный шрам на щеке и татуировка в виде якоря.
   - Ты, раненая, убила девятерых? - недоверчиво переспросила Мианг Линь. - Каким образом?
   - Пустила в ход самые подлые приемы. Но это еще не все. Из сопровождающих выжила служанка. Вдвоем мы убежали из лагеря. Я подозревала, что предводитель банды скоро вернется. Пришлось полночи бродить по лесу, в поисках подходящего места для ловушки. Когда враги нас настигли, они потеряли бдительность, и попали прямиком в объятия песчанок. В обмен на быструю смерть, мне удалось узнать кто их наниматель.
   - И?
   - Клан Юнь. Но эта информация нуждается в тщательной проверке, - я пожала плечами. - Бандит мог солгать или сам быть введенным в заблуждение.
  
   Мианг Линь отвернулась, продолжая краем глаза следить за той, что назвалась Ро Ю. Предполагалось, что девушка расслабится и выдаст свои настоящие намерения в движениях тела, мимике, запахе тела или тоне голоса. Небесный Мастер по праву гордилась своим умением использовать все доступные органы чувств и правильно интерпретировать полученную информацию.
   Но собеседница в который раз ставила ее в тупик. Рассказанная история походила на дикую выдумку, байку, из числа тех, которые сочиняют в тавернах вольные охотники. С другой стороны - Мианг Линь своими глазами видела, как была побеждена Гром Птица. Стражники сообщили, что план был полностью придуман Ро Ю, и могли лишь строить догадки о смысле отдельных действий. Сама Лю Мин сообщила, что не раз попадала под дождь в крылатой форме и даже пользовалась своими особыми способностями. Никаких неудобств падающая вода, как правило, ей не доставляла. Может быть, вместо соли во фляжку было влито тайное зелье, обращающее внутренние силы зверя против него самого? Что, если этот состав также действует и на человека?
   Судя по тому, что удалось прочесть в языке тела, собеседница действительно говорила правду. Да, она о многом умалчивала, избегала подробностей и всячески юлила, отделываясь общими фразами. В то же время Ро Ю была готова в любой момент напасть на нее, Небесного Мастера, с отчаяньем загнанной в угол крысы... нет, скорее ядовитой змеи.
   - Клан Юнь, - задумчиво произнесла женщина, гася желание примерно наказать эгоистичную девчонку. Она ведь прибыла в Горнград как минимум две недели назад (а то и раньше) и все это время молчала! - Правящая элита секты Ветра. Серьезное обвинение.
   - Чем крупнее клан, тем меньше его глава считается с чужими интересами, - Ро Ю зашевелилась, устраиваясь поудобнее на деревянной скамье. - Скорее всего, они считают, что берут свое по праву.
   - Я должна увидеть улики, - заявила Мианг Линь.
   - Какие улики? - собеседница наклонила голову. - Все случилось посреди леса. Звери уже растащили останки на косточки.
   - Например, вещи бандитов. Они у тебя?
   - Кое-какое снаряжение я, конечно, забрала, - Ро Ю непроизвольно коснулась браслета на левой руке.
   - Показывай! - потребовала Небесный Мастер.
   Собеседница глубоко вздохнула и открыла Пространственное Кольцо. Бросив недовольный взгляд на Мианг Линь, она извлекла оттуда еще один артефакт для хранения предметов и принялась выкладывать оттуда добычу: несколько колчанов со стрелами (в том числе и Пылевыми), мечи, одежда, посуда, пара свитков с описанием навыков (кажется, сама владелица была удивлена такой находкой), мясо и шкуры магических зверей. Самые обычные вещи, которые можно купить где угодно. Удивляло только отсутствие Кристаллов Сердец, но Ро Ю вполне могла их сразу забрать на свои нужды, чтобы побыстрее восстановиться после ранения.
   Тем не менее, Небесный Мастер внимательно осмотрела каждый предмет, уделяя особое внимание оружию. Из двадцати мечей только два клинка чего-то стоили. Судя по клейму, они были выкованы в кузнях Города Семи Путей.
   Отложив железки, Мианг Линь развернула первый свиток. Ее брови тут же поползли вверх, выдавая удивление. Молот Гиганта, крайне требовательная в плане физической силы техника. При правильном использовании сила удара увеличивается до десяти раз, вражеская защита буквально разлетается в клочья.
   Во втором свитке обнаружился навык с забавным названием. Но тому, кому бы пришлось сражаться против Мастера, применяющего Солнечный Зайчик, было бы совсем не смешно. Эта техника отличалась всеобъемлющим влиянием на пользователя: рефлексы, скорость мышления, частота сокращений мышц ускорялись в зависимости от уровня овладения. У противника практически не было шансов задеть верткого врага или увернуться от смертоносной атаки. Однако, к разочарованию Мианг Линь, свиток оказался неполным, где-то пятая часть. Но даже в таком виде техника представляла собой немалую ценность.
   - Что тут? - Ро Ю бесцеремонно заглянула в пергамент и почти сразу недовольно скривилась. - Мусор. Первая техника вариация вариации одной из методик усиления, вторая вообще какой-то обрывок. Пожалуй, стоит их продать.
   Мианг Линь едва ли не задохнулась от возмущения. В отличие от легкомысленной девчонки, она прекрасно знала цену знаниям, тем более - таким.
   - Хм, пожалуй, я могла бы купить твои свитки, - протянула Небесный Мастер, тщательно скрывая интерес. - Скажем, за десяток золотых.
   - Только зря потратишь деньги, - фыркнула собеседница. - Не хочу тебя обманывать, они столько не стоят.
   - Пять золотых? - не веря себе, предложила Мианг Линь.
   - Говорю же, этот хлам практически бесполезен, - Ро Ю огорченно покачала головой. - Мы почти подружились. Я могу считать тебя подругой?
   - Конечно, - Небесный Мастер была удивлена постановкой вопроса.
   - Мне будет стыдно смотреть тебе в глаза, если ты купишь их за такую цену, - ответила девушка.
   - Один золотой?
   - Нет, нет, - Ро Ю замахала руками. - Эти свитки абсолютный мусор. Хлам в квадрате, в кубе.
   - Э-э? - Небесный Мастер не могла понять, причем здесь геометрические фигуры.
   - Лучше выставлю их на аукцион. Какой-нибудь богатый толстосум отвалит за них гору золота. А мы потом пробежимся по магазинам. Ради такого дела я даже наряжусь в женское платье, - девушка мечтательно улыбнулась.
   - Хватит шутить! Чего ты хочешь? - напрямую спросила Мианг Линь.
   - А?
   - Не прикидывайся дурочкой! Каждая из этих техник стоит не меньше пятисот золотых!
   - Правда? - протянула наглая девчонка. - Тогда почему ты предложила только десять?
   Женщина с возмущением посмотрела на собеседницу. Ро Ю загнала торг в логический тупик. Осталось только признать вслух, что она собиралась купить за гроши свитки, фактически обманув новую знакомую.
   - Помимо денег я собиралась дать тебе свое покровительство, - нашла достойный выход из положения Небесный Мастер. Расположение такой влиятельной фигуры, как Мианг Линь стоило намного дороже. Особенно для одиночки, вдруг заинтересовавшей своими умениями сразу несколько кланов.
   - Значит, эти навыки действительно ценные, - Ро Ю опустила глаза. - По определенным причинам они мне не подходят. Я хотела продать их, чтобы купить то, что впишется в мой стиль боя.
   Небесный Мастер кивнула. Вполне естественное желание, особенно для одиночки, у которой нет под рукой клановой библиотеки с десятками различных техник.
   - О! У меня есть идея! - собеседница радостно хлопнула в ладоши. - Как насчет обмена?
   - Обмена? - переспросила Мианг Линь.
   - Я дарю тебе эти свитки! - Ро Ю сунула в руки изумленной женщины листы свернутого пергамента. - А ты позволишь мне заглянуть в свою библиотеку и выучить любые два навыка на выбор.
   "Какая восхитительная наглость. А губа у тебя не треснет?" возмущенно подумала Небесный Мастер.
   - Не обязательно вести меня в секретное хранилище, - девушка вновь отвела взгляд. - И вообще, показывать все сокровища. А если не устроит мой выбор - можешь сказать нет, возьму что-нибудь другое. Разумеется, все оригиналы свитков останутся у тебя.
   - Идет, - согласилась Мианг Линь. Обмен в таком виде был выгоден. Кроме того Небесному Мастеру было любопытно, что же выберет Ро Ю. Девчонка сама виновата, что выставила в числе условий возможность сказать нет.
   - Эм, а предложение покровительства все еще в силе?
   - Даже не знаю, - Мианг Линь бросила оценивающий взгляд на собеседницу.
   - Ты же не оставишь бедную девушку одну! Кланы Ши и Нун разорвут меня на кусочки! Особенно, если узнают мой секрет.
   - Нужно было думать об этом раньше, - жестко ответила Мианг Линь. Ее раздражали любые попытки давить на жалость.
   - Ну, я же не виновата, что сильные и могучие воины не могли справиться с несчастной Гром...
   Небесный Мастер сжала руки и выразительно хрустнула костяшками.
   - Это была случайность. Удача, - тут же сменила тон Ро Ю. - Крошечная слабость, опираясь на которую командир стражников придумал и реализовал гениальный план...
   - Ладно, можешь не скромничать, - сменила гнев на милость Мианг Линь. - Лейтенант Шао Бин и двух слов связать не смог, чтобы объяснить, как это сработало.
   - А хочешь, я стану твоим парнем?
   - Что???
   - Разыграю спектакль, будто мы встречаемся. Могу даже предложение сделать. И жениться на тебе, если захочешь.
   - Ты спятила? Зачем мне это?
   - Мало ли, вдруг поклонники докучают. Ты очень красивая. Ходят слухи про тебя и старейшину Дан Жу. Кажется, он страдает от неразделенной любви.
   - Ох уж эти сплетники, - Мианг Линь покачала головой. - Дан Жу мой дальний родственник.
   - Жаль, было бы весело. Хотя почва для слухов уже заложена основательно. Наверное, уже половина Горнграда обсуждает, как мы миловались возле дома Фэнь Ду.
   Небесный Мастер глубоко вздохнула. Тогда она хотела подшутить над глупой девчонкой, дать понять, что знает настоящий пол Ро Ю. Но та вместо того чтобы испугаться или дать задний ход начала кокетничать. У нее вообще есть хоть какое-то представление о морали и приличиях?
   - Тогда... - собеседница задумалась. - Хочешь, помогу найти эту банду похитителей?
   - Каким образом? Разве ты не все рассказала?
   - Не хочу хвастаться, но на самом деле я отличный следопыт, - "скромно" заявила Ро Ю.
   Мианг Линь насмешливо хмыкнула.
   - После серьезного ранения мне хотелось только одного - поскорее убраться из района, где произошло нападение. Но сейчас, если ты тоже поучаствуешь, у нас есть шанс поймать их.
   - Поисковые группы уже пытались. Только зря. Несколько человек погибло в стычках с магическими зверьми.
   - Наверняка их предупредил сообщник. Скрыть факт крупного рейда почти невозможно. А посылать маленькую группу бесполезно, если, конечно, она не состоит из Небесных Мастеров.
   - Тут ты права, - согласилась Мианг Линь.
   - Хм, а ведь сейчас Волна глушит всю связь, - Ро Ю вытащила из своего Пространственного Кольца карту. - Но в окрестностях еще не так много зверья. Почти всех птиц перебили. Основная масса на востоке, блуждает среди скал.
   - Ты предлагаешь отправиться на поиски сейчас???
   - Ну да. Тем, кто томится в плену, каждая минута кажется вечностью. Кто знает, в каком состоянии они будут через две-три недели.
   Мианг Линь отвернулась, лихорадочно размышляя. Либо собеседница не в своем уме, либо заманивает ее в ловушку.
   Вообще-то Небесный Мастер порывалась отправиться на поиски внучки лично. Отговорили союзники и мэр, не желавший отпускать одного из сильнейших защитников Горнграда.
   - Но как мы покинем город? - Ро Ю наморщила лоб.
   - Это не проблема, - Мианг Линь махнула рукой. - У меня есть полномочия отдавать приказы стражам, нас пропустят.
   - Ни в коем случае! А если связь восстановится? Где гарантия, что похитителей снова не предупредят?
   - Перелетим по воздуху.
   - Не вариант, если только ты не способна держаться в воздухе часами.
   Небесный Мастер отрицательно качнула головой.
   - Тогда нужен транспорт. Лошади или магическая птица. Но первые слишком медлительны.
   - Всех содержавшихся в Горнграде магических созданий усыпили и перевели в подземелье, - ответила Мианг Линь.
   - Не всех, - на лице Ро Ю расцвела безумная улыбка. - Одна осталась.
   - Что??? Нет!!! Она ведь разумная!
   - Значит, не придется тратить время на дрессировку. Так договоримся. Только захватим в дорогу Пилюли, для подстраховки.
  
   К моему удивлению, Мианг Линь легко позволила уговорить себя на авантюру. Скорее всего, она и сама хотела заняться расследованием, да не было напарника.
   Отправиться в путь мы решили поздно вечером, после наступления темноты. Так меньше шансов, что нас заметят.
   - Куда направимся? - спросила я. - На север или на юг?
   Небесный Мастер достала карту. Ее экземпляр охватывал гораздо большую площадь и был куда подробнее моего. Справа от Порт-на-Яра стояло несколько жирных крестиков.
   - Так близко к городу? Эти бандиты совсем обнаглели.
   Мианг Линь бросила на меня вопросительный взгляд.
   - Кажется, я забыла упомянуть, что родом из Западного Королевства. В общем, бандиты напали где-то между Теплыми Ветрами и Ночными Огнями.
   - А ты не могла сказать об этом раньше?
   - Эм, - почесала голову, стараясь выглядеть деревенской простушкой (хотя почти наверняка бездарно переигрывала). - Да какая разница? Те похитители уже мертвы. А что, власти Порт-на-Яра совсем бездействуют?
   - У них и так проблем по горло. Месяц назад там началась эпидемия желтой лихорадки. Умирает каждый двадцатый заболевший. Весь город закрыли на карантин. Караваны пересекают реку Яр и, не доходя до защитных стен, поворачивают на Миллград.
   - Откуда вообще пришла болезнь?
   Небесный Мастер скривилась.
   - Раскопки. Несколько лет назад на острове Циин обнаружили то ли развалины, то ли какие-то захоронения. Сами моряки не рискнули туда лезть, они очень суеверны, а ты ведь знаешь, какие слухи ходят про такие находки. Призраки, проклятья, ловушки...
   Я кивнула.
   - В общем, недавно одна группа авантюристов решила заработать и не придумала ничего лучше, чем обчистить то место. Они наняли корабль и отправились на остров. Добыча была так себе: какие-то странные цилиндры, обломки, огромные короба, формой напоминающие гробы. Ребятки были достаточно умны, чтобы грузить находки "как есть" не вскрывая. К сожалению. По прибытию в Порт-на-Яр находки задержали по надуманному предлогу на таможне. Пока авантюристы и начальник порта торговались о размере взятки, груз лежал на складе. А потом вдруг внезапно заболели несколько местных работничков. Целитель, к которому они обратились, моментально заподозрил неладное. Одинаковые симптомы сразу у пяти здоровых мужиков! Доктор сразу предположил самое худшее - что болезнь может быть заразной. Пациентов изолировали. Находясь при смерти, один из них рассказал, как копался вместе с коллегами в поступившем недавно грузе. В одном из "гробов" они обнаружили золотые украшения. В тот же день драгоценности ушли на черный рынок, а деньги были поделены и пропиты.
   - Так источник болезни все еще ходит по чьим-то рукам?
   - Нет, его нашли, но было уже поздно. Болезнь оказалась невероятно заразной. Но не все так плохо: умирает всего лишь каждый двадцатый, а те, кто переболел, вне опасности. Да и лекарство быстро подобрали. Настой из корня златоцвета отлично справляется.
   - Он же стоит на вес серебра!
   Мианг Линь пожала плечами. По всей видимости, проблемы простых людей не слишком ее беспокоили. Адептам боевых искусств не страшны никакие болезни, их тела живут по совсем другим законам.
  
   Сборы заняли совсем немного времени. Все благодаря Пространственным Кольцам, позволяющим хранить большие объемы снаряжения. Как правило, владелец такого полезного артефакта закидывает внутрь все подряд, чем часто пользуется, от кухонной утвари до полноразмерной мебели. Мианг Линь осталось только пополнить запасы еды, и мы были готовы.
   - С Гром Птицей договариваешься ты, - объявила Небесный Мастер.
   - Без проблем.
   Женщина проводила меня к небольшой беседке у границы сада, где, в гордом одиночестве, сидела чем-то опечаленная серебровласая девушка.
   - Привет, меня зовут Ро Ю, - я улыбнулась.
   Гром Птица в человеческом обличье отодвинулась от протянутой руки.
   - Лю Мин, - она бросила опасливый взгляд на Мианг Линь.
   - Очень приятно, Лю Мин. А почему ты такая грустная?
   - Мне очень жаль... простите, - девушка отползла на край скамьи.
   - За что ты извиняешься?
   Она опустила глаза.
   - Ты ведь не хотела никого убивать?
   - Нет...
   - Тогда все в порядке. Забудь об этом. Мы пришли к тебе по другому делу. Нам с Мианг Линь нужно обследовать одно место. Оно находится довольно далеко отсюда. В обычных условиях мы бы использовали специально обученную магическую птицу, но сейчас, из-за Волны, это невозможно.
   - Вы хотите покинуть город? Но... - девушка сжалась, словно ей вдруг стало очень холодно.
   - Не беспокойся, мы возьмем с собой Пилюли Духовного Роста. Мианг Линь - Небесный Мастер, умеет ходить по воздуху. В крайнем случае, она сама притащит нас обеих в город.
   Та, о ком я говорила, насмешливо фыркнула.
   - Нет.
   - Почему?
   - Не хочу рисковать, - ответила Лю Мин.
   - Тогда как насчет торга? Услуга за услугу. Может быть, у тебя есть какое-нибудь желание или проблема, с которой мы можем помочь?
   - Спасите Ро Шарра! - вдруг выпалила девушка.
   - Знакомое имя, - Мианг Линь нахмурилась. - Кто он такой?
   - Мой друг, - Лю Мин смутилась. - Магический зверь пятого уровня. Ирбис. Живет в предгорьях, обычно кочует с места на место.
   - То есть, ты даже не скажешь, где его искать? - Небесный Мастер покачала головой. - Еще и Волна...
   - Хорошо, мы его спасем, - заявила я. - Сразу после того, как вернемся в Горград.
   - Обещаешь? - Лю Мин вскочила на ноги.
   - Ро Ю, давай отойдем на минутку, - Мианг Линь оттащила меня в сторонку и зашипела не хуже змеи. - Нельзя врать магическим зверям! Они невероятно мстительны и злопамятны! И нет, мы не станем ее убивать, потому что это будет нарушением Договора!
   - Успокойся, я знаю, где сейчас Ро Шарр.
   - Что???
   - Этот ирбис - мой друг, - я полюбовалась вытянувшимся лицом Небесного Мастера. - Кстати, он рассказал мне про то, какой эффект оказывают Пилюли Духовного Роста на магических зверей.
   - Так вот где я слышала это имя, - Мианг Линь потерла виски. - Ну конечно, Ро Шарр, твой "брат", о котором упоминали стражники. Стоп, но он же пятого уровня?
   - Пилюли Духовного Роста. С их помощью ирбис может сколь угодно долго держать человеческий облик.
   - Выходит, ее другу ничего не угрожает, - Небесный Мастер оглянулась на Лю Мин. - Отчего ты собираешься его спасать?
   - Поверь, повод для вмешательства найдется. Он обязательно во что-нибудь вляпается. Скорее всего, тебе придется использовать свое положение, чтобы отмазать хвостатого от тюрьмы, - я махнула рукой, подзывая Гром Птицу.
  
   К наступлению темноты небо затянуло тучами. С одной стороны, это было даже неплохо - нас никто не заметит.
   Мианг Линь отдала последние распоряжения слугам и на ходу сочинила короткую легенду - якобы я лечу ее от полученных в бою с Гром Птицей внутренних ран с помощью акупунктуры. Процедуры проводятся на лоне природы, где-то в глубине обширного сада, окружающего поместье. У местных сплетников только что появился новый повод для слухов...
   Лю Мин приняла свой настоящий облик и присела, позволяя устроить у себя на спине специальное седло. Пришлось изрядно повозиться, меняя длину лямок и ремешков. Наконец, мы с Мианг Линь заняли свои места и наша "лошадка" взмыла вверх. Довольно быстро она набрала приличную скорость. Под ногами промелькнула светящаяся лента - защитная стена, окружающая город. Сейчас, в режиме осадного положения, периметр города патрулировался стражей и добровольцами из числа охотников.
   Спустя примерно час полета встречный ветер усилился. В воздухе запахло дождем. Лю Мин издала недовольный клекот и пошла на снижение. Каким-то образом она отыскала небольшой свободный от деревьев участок и приземлилась.
   - Вот-вот польет сильный дождь, - приняв человеческий облик, сказала Гром Птица. - Когда мои перья мокнут летать очень трудно. Особенно с таким грузом, как вы двое.
   - Хочешь сказать, я много вешу? - обиделась я.
   - Хм, вообще-то ты даже чересчур легкая, - Лю Мин перевела взгляд на Мианг Линь.
   Небесный Мастер задумчиво смотрела в небо и думала о чем-то своем. Мы немного помолчали.
   - Ладно, начинаем ставить палатку, - наша предводительница очнулась.
   - Палатку? А что это? - тут же заинтересовалась Лю Мин.
   - Это такой походный домик, из специальной плотной ткани, - пояснила я. - Защищает от непогоды.
   - Здорово! А как его ставить?
   - Ну, обычно в землю вбивают колышки и закрепляют на них ткань.
   Тем временем Небесный Мастер достала десяток длинных жердей и начала втыкать их в почву. С ее силой это было плевым делом.
   - Хочу такую ткань. И колышки, - Лю Мин зябко поежилась.
   - Оденься, - посоветовала я. - Станет теплее.
   Да, с того момента как она перевоплотилась в человеческий облик, Гром Птица оставалась совершенно голой. Конечно, простуда, грипп и прочие болезни ей не страшны, но все же холод, как минимум, неприятен. Тем более что с неба начали срываться первые капли дождя, напоминая о приближающейся осени.
   Мианг Линь закончила установку временного укрытия и бросила на нас недовольный взгляд. Покачав головой, она вытащила из Пространственного Кольца специальный деревянный настил и два матраса. Все это было аккуратно уложено на землю внутри палатки.
   Мы с Лю Мин переглянулись и, не дожидаясь приглашения, полезли устраиваться. Не прошло и пяти минут, как по плотной ткани укрытия забарабанили крупные капли.
   - Люблю спать под шум дождя, - я зевнула, укрываясь.
   Гром Птица покрутилась туда-сюда, а потом скользнула ко мне под одеяло. На другой стороне палатке Мианг Линь приняла одну из стандартных поз для медитации. По-видимому, она собиралась бодрствовать всю ночь.
   - Мы находимся посреди леса, - напомнила Небесный Мастер. - Вокруг полно хищных зверей. Не думаю, что сейчас время для отдыха.
   - Не беспокойся, все монстры сидят по норкам. Кому охота в такую погоду лазить по грязи? Запахи смазываются, из-за шума дождя ничего не слышно. Ни звезд, ни луны, не видно ни зги. Кроме того, ты ведь все равно собралась медитировать. Заодно и посторожишь. Лю Мин, можно расслабиться, нас охраняет целый Небесный Мастер.
   - Надеюсь, ты действительно хороший следопыт. Судя по всему, охотник из тебя совсем некудышний, - язвительно заметила Мианг Линь.
   Я обиженно перевернулась на другой бок и уснула.
  
   Ночь прошла тихо. К нашему лагерю дважды приближались магические звери, но, почуяв Небесного Мастера, ретировались. Окончательно проснувшись, с трудом выбралась из объятий Лю Мин и выглянула наружу. Дождь основательно промочил все вокруг. Над землей стелился туман, серое небо, наглухо закрытое облаками. Я быстро привела себя в порядок и повернулась к Мианг Линь. Женщина сидела в той же позе, словно и не шевелилась со вчерашнего вечера.
   - Надо составить план поисков. Предлагаю вначале навестить известные места нападений, а потом облететь окрестности. Если не найдем зацепок - проследим за караваном, который вчера вышел из Горнграда.
   - Они не атакуют большие группы, - Небесный Мастер покачала головой.
   - А если в этот раз бандиты сделают исключение? Из-за сбоев связи в Миллграде не знают о внеочередном караване. На месте командира разбойников я бы расставила по всей дороге наблюдателей. Если радиус действия Парной Жемчужины небольшой, помехи, создаваемые Волной вблизи Горнграда, не будут вмешиваться в ее работу. В удобном месте по пути следования каравана организуется засада. А дальше - кто знает, отчего на самом деле погибли люди. Может, это дело клыков и когтей магических зверей?
   - А? - Лю Мин потянулась. - Вы о чем?
   - Не обращай внимания, это наши человеческие разборки, - я убрала одеяло в Пространственное Кольцо. - Сейчас вновь понадобится твоя помощь.
   Гром Птица высунула нос на улицу и почти сразу вернулась обратно в палатку.
   - Сильный туман. Сверху ничего не будет видно, - заявила она. - Подождем, пока рассеется?
   - Нет времени. Мы должны успеть все сегодня и ночью вернуться в Горнград, - я кивнула в сторону Мианг Линь. - Наша предводительница одна из ключевых фигур в обороне города.
   Небесный Мастер громко хмыкнула.
   - Но что если вы не найдете то, что ищете?
   - Найдем. Не беспокойся, это моя задача. Твое дело нести нас туда, куда я прошу.
   - Хорошо, - Лю Мин выпрыгнула наружу и почти сразу перекинулась в птичий облик.
   Мианг Линь встала, сделала несколько разминочных движений и быстро разобрала палатку на составляющие. Убрав ненужные вещи в Пространственное Кольцо, она вытащила седло. Гром Птица недовольно фыркнула, но, все же, позволила одеть его на себя.
   Мне вновь пришлось сесть вперед. Небесный Мастер устроилась сзади.
   - Мы готовы, можешь взлетать, - погладила "лошадку" по перьям. - Направление на северо-запад.
   Лю Мин оттолкнулась от земли, подбрасывая нас сразу метров на двадцать. От мощных взмахов крыльев туман заклубился, словно дымные струи.
   - Бери выше, чтобы не наткнуться на какое-нибудь дерево! - крикнула я.
   Видимость была не больше пятидесяти метров. И, поскольку Гром Птица физически не могла лететь слишком медленно, перемещаясь низко над землей мы рисковали врезаться в достаточно высокое препятствие. Лю Мин поднялась метров на триста и выровняла полет по горизонтали. Здесь туман был значительно реже.
   Из местных видов транспорта самый быстрый - магические птицы. Скорость отдельных особей может достигать ста сорока километров в час. И это - с грузом на спине! Однако, такой способ передвижения не каждому человеку под силу. Даже в тихую погоду воздух бьет в лицо с силой ураганного ветра. Кожу сушит, холодно, и почти невозможно дышать.
   В отличие от нормальных адептов боевых искусств, я не могла создать посредством циркуляции внутренней энергии защитный барьер вокруг своего тела (хоть убейте, до сих пор не понимаю, как это у них получается). Мне приходилось извращаться: шапочка с прорезями для глаз, теплые варежки и кожаная куртка с высоким воротником. Мианг Линь долго смеялась, когда увидела вчера этот наряд. Пришлось ей напомнить, что я, вообще-то, недавно получила серьезное ранение. Небесный Мастер согласилась, что лишний раз в таком случае лучше не напрягаться.
   Прикрыв глаза, сосредоточилась на показаниях внутреннего радара. Пока он сообщал только о находящихся поблизости магических зверях. Первый-третий уровень в основном, ничего особенного.
   Туман понемногу рассеивался. Под ногами промелькнула серая лента реки. Минут через пять впереди показались стены Порт-на-Яра. С виду они были куда выше, чем оборонительные сооружения Горнграда.
   - Поворачивай на север, - приказала Мианг Линь.
   Гром Птица послушно заложила вираж вправо.
   - Нападения происходили где-то здесь, - шепнула на ухо Небесный Мастер, когда мы оказались в отмеченном крестиками районе. - Видишь что-нибудь?
   - Пока без зацепок. Лю Мин, поворачивай в любую сторону и лети по расходящейся спирали.
   - Это как? - "лошадка" на лету повернула голову и посмотрела на меня.
   Я нарисовала в воздухе пальцем траекторию.
   - Поняла, - Гром Птица взяла резко влево.
   - Разве мы не будем искать следы на земле? - спросила Мианг Линь.
   - Прошло слишком много времени, плюс, вчера прошел дождь. Это бессмысленно, больше шансов обнаружить их лагерь, осматривая лес сверху.
   - Они не идиоты, чтобы сидеть на открытой местности, - Небесный Мастер устало вздохнула. - Сквозь кроны деревьев ничего не видно.
   - Тебе так кажется. Смотри, - я показала пальцем направление. - Там группа из пяти охотников, только что убивших зверя второго уровня.
   - Не вижу, - в голосе Мианг Линь чувствовалось сильное сомнение.
   - Лю Мин, спустись пониже, мы хотим осмотреть то место.
   - Ладно!
   - Но если нас заметят...
   - Ты ведь уверена, что я ошиблась, и там никого нет.
   Пролетая в метре над кронами деревьев, Гром Птица по-особенному махнула крыльями. Потоки воздуха отбросили покрытые листвой ветви в разные стороны. В открывшейся проплешине мы увидели двоих склонившихся над убитым зверем охотников и еще одного, совсем молодого парня, стоящего у них за спиной. Мужчины начали поднимать головы вверх, но Лю Мин резко ускорилась и набрала высоту.
   - Убедилась?
   - Тебе просто повезло, - Мианг Линь все еще сомневалась в моих способностях.
   - Вон там еще одна группа. Проверим? - предложила я.
   - Не стоит терять время, - тут же отказалась Небесный Мастер. - Лучше ищи лагерь бандитов.
   Гром Птица удивительно хорошо ориентировалась в пространстве. Ей не составляло труда придерживаться указанной траектории. Я отмечала на карте Мианг Линь обнаруженные группы людей. Пока это были обычные охотники.
   На очередном круге мы приблизились к реке Яр. На западе можно было разглядеть переправу - впечатляющих размеров висячий мост. К счастью, сейчас он был пуст.
   Лю Мин все продолжала двигаться по спирали. На очередном витке она предупредила нас, что впереди город. Мы в два голоса попросили ее взять восточнее, чтобы не привлекать к себе нежелательного внимания. Мало того, что шпионы похитителей могут крутиться в Порт-на-Яре, так еще неизвестно, как отреагируют местные Небесные Мастера.
   - Мианг Линь, тебе не кажется странным то, как тут соблюдают карантин? - спросила я. - Разве охотники не должны сидеть в городе?
   - Не знаю, может быть, болезнь отступила, и он закончился, - предположила женщина.
   Некоторое время мы летели в молчании.
   - Смотрите, там дым! - заметила Лю Мин. И действительно, примерно в двух километрах впереди и чуть правее нашего курса вилась едва заметная сизая струйка.
   - Еще одна группа охотников? - предположила Мианг Линь.
   - Вряд ли. Сейчас день. Зачем бы им разводить костер? - спросила я.
   - Чтобы приготовить еду, - Лю Мин повернула голову. - Я, кстати, уже проголодалась.
   - Дым привлекает внимание магических зверей. Нет смысла рисковать, когда можно набрать много готовой еды и хранить в Пространственном Кольце. Костер обычно разводят вечером, чтобы погреться, просушить одежду и отпугнуть ночных хищников, которые инстинктивно боятся огня.
   - Ты думаешь...
   - Должно быть, там хорошо укрепленная база, - задействовав свои способности, я вытянула из фляги немного воды и сформировала тоненькую линзу перед правым глазом. Не с первого раза, но у меня получилось соорудить подобие увеличительного стекла. Впрочем, без особого толка. Кроны деревьев надежно скрывали потенциальный лагерь и его обитателей. - Лю Мин, пожалуйста, набери высоту.
   Гром Птица активно замахала крыльями. Поднявшись метров на пятьсот, мы превратились в едва различимую с земли точку. Серебристые перья "лошадки" сейчас стали почти серыми и, по моим прикидкам, полностью маскировали их обладательницу в условиях пасмурной погоды.
   Похитители выбрали очень удобное место. С одной стороны лагерь прикрывала река. Она являлась не только естественным препятствием для людей и магических зверей, но и идеальным путем отхода. Хоть местные в большинстве не умели плавать, на лодке или плоту даже топор сплавится. Яр достаточно глубок, порогов или водопадов по реке вроде бы нет. Таким образом, можно добраться до Залива Изобилия. А там бандитов будет ждать корабль и, если встреча произойдет ночью, то никто посторонний ничего не увидит.
   С чего я вообще взяла, что это именно похитители? А кому еще могло понадобиться устраивать базу вдали от города? Ведь ее придется защищать от частых атак магических зверей. Охотники редко ходят группами больше двадцати бойцов, а здесь находилось около пятидесяти.
   - Что будем делать? - я оглянулась на Мианг Линь. - Внизу полсотни человек. Они должны быть достаточно сильны, чтобы держать здесь оборону.
   - Я должна все увидеть своими глазами, - заявила Небесный Мастер. - Лю Мин, снижайся, мы недавно пролетали над одной удобной поляной...
   Не успели мы приземлиться, как из густой травы навстречу выпрыгнула змея. Гром Птица перехватила тварь своим клювом возле головы и с влажным чавком перекусила. Спустя полсекунды она проглотила одетую в чешую "сосиску".
   Покосившись на лежащую в траве распахнутую пасть с покрытыми подозрительной жидкостью клыками, я спросила:
   - Будешь доедать?
   Лю Мин перекинулась в человеческий облик и скривилась от отвращения.
   - Яд горький, - пояснила она. - Потом полдня плюешься.
   - Тогда можно мне ее забрать? - спросила я.
   - Как хочешь, - Гром Птица пожала плечами.
   Мианг Линь бросила на меня неодобрительный взгляд. В Подлунном мире яды считались подлым оружием. Использовать их недостойно для воинов, даже против магических животных.
   Собрав жидкость с клыков твари в маленький шарик, я покрыла его корочкой изо льда и убрала в Пространственное Кольцо. После проделанной операции змеиная голова отправилась удобрять кусты.
   Тем временем Небесный Мастер вытащила из своего артефакта гору снеди. Лю Мин соорудила себе огромный бутерброд из сыра и вяляного мяся, и принялась его поглощать, закусывая фруктами.
   - Предлагаю незаметно проникнуть на вражескую базу, и по одному перебить бандитов, - предложила я.
   - Вы, люди, такие странные, - Гром Птица на мгновение оторвалась от еды. - Зачем-то все время убиваете друг друга.
   - Мне - красться, словно воровка? - возмутилась Небесный Мастер.
   - Ты же понимаешь, что они могут использовать пленников как живой щит? - в лоб спросила я. - Что станешь делать, если враг приставит нож к горлу дорогого тебе человека? Чем меньше бандитов останется в живых до того, как нас обнаружат, тем целее будут похищенные.
   - Пусть только посмеют!
   - Мы говорим о тех людях, что подло нападали из засады и использовали Пылевые Стрелы.
   - Это не значит, что мы должны поступать так же, - возразила Небесный Мастер.
   - Хорошо. Ты сильна и можешь себе позволить столкнуться с врагом лицом к лицу. Ну, а я недавно была серьезно ранена, - пришлось вновь открыть шею, демонстрируя шрам.
   - Ничего себе, - Лю Мин даже присвистнула. - Как ты выжила?
   Мианг Линь отвела глаза, о чем-то размышляя. Разве не должно быть наоборот? Разве не она, с высоты своего опыта, должна призывать к осторожности? Не знаю, сколько ей лет, но точно не меньше ста. Хотя, может быть именно в этом все дело? Максимум в тридцать она стала Небесным Мастером (позже невозможно, темпы внутреннего развития с возрастом значительно замедляются) и, с тех пор, пользовалась всеми привилегиями своего положения. Слово "честь" для местных много что значит. Подковерные интриги не в почете, любой воин может взять и бросить обвинения в лицо противнику, а потом втоптать его в грязь, если силен. Мианг Линь слишком привыкла к своему превосходству и ореолу славы, окружающему ее имя.
   - В любом случае, вначале нужно разведать обстановку. Узнать, где содержатся пленники, выбрать оптимальное направление для атаки. Ты же не хочешь вместе с врагами убить и своих?
   - Ладно, посмотрим, что там, - Небесный Мастер кивнула Лю Мин. - Ты останешься здесь.
   Гром Птица пожала плечами. Уговора, что она будет сражаться, не было.
   Я раздвинула кусты на краю поляны и ступила под тень деревьев. Трава и земля под ногами были влажными. Сквозь сомкнутые кроны пробивалось совсем немного света.
   Минут через сорок неторопливого передвижения Мианг Линь негромко шикнула.
   - Ро Ю, объясни, зачем мы плутаем как пьяный сапожник?
   - Чтобы не сталкиваться с магическими зверьми. Шум схватки, даже скоротечной, мгновенно предупредит бандитов.
   - Тогда почему я не видела ни одной твари? - спросила Небесный Мастер.
   - Потому что я хороший охотник, и замечаю их раньше, чем они нас, - капелька хвастовства не повредит. - Кстати, лагерь бандитов в ста метрах отсюда, так что не стоит расслабляться.
   Мианг Линь нахмурилась, но промолчала.
   Пройдя немного, мы остановились перед необычным препятствием.
   Похитители знали, что им придется постоянно отражать атаки магических зверей. И они хорошо к этому подготовились. Посреди леса стояла стена. Метра три в высоту, полностью выполненная из чего-то, отдаленно похожего на колючую проволоку. Острые шипы метровой длины торчали во все стороны. Стволы деревьев использовались как столбы-опоры. Трава возле преграды была порядком притоптана, кое-где виднелись бурые пятна. Видимо, местные монстры пытались найти брешь в обороне, пробуя стену на прочность.
   - Это то, что я думаю?
   - Да, сторожевой артефакт, - Мианг Линь подтвердила худшие подозрения. - Просигналит, если поблизости окажется зверь четвертого уровня. А еще при правильной настройке он может засекать применение техник вроде Воздушных Шагов.
   Небесный Мастер вытащила из Пространственного Кольца веревку с грузом и ловко перекинула ее через ветку на пятиметровой высоте. Забравшись наверх, мы переползли над стеной колючек и спустились вниз. Напарница не сводила с меня глаз, словно каждую секунду ожидая предательства.
   Делая вид, что не замечаю ее паранойи, огляделась. Бандиты огородили себе приличную территорию. Отсюда были видны палатки и костер, возле которого копались двое. Прячась за деревьями, мы стали медленно обходить лагерь.
   - Слабаки, - презрительно шепнула Мианг Линь, увидев их тренировочную площадку. Трое бойцов атаковали со всех сторон молодого парня. Он с некоторой ленцой отбивался, иногда, для развлечения, сталкивая противников друг с другом.
   - Нам же лучше, - ответила я, хватая ее за руку и отводя в сторону. Вскоре на том месте, где мы недавно стояли, появился вражеский охотник. Он внимательно разглядывал следы на земле.
   Дождавшись, когда мужчина окажется вне зоны видимости со стороны палаток, Мианг Линь молниеносно переместилась ему за спину и вырубила одним ударом по голове. Такое чувство, что партизанить ей не в новинку. Тогда что это было на поляне, когда мы обсуждали варианты действий?
   Оттащив мужчину на край огороженной территории, Небесный Мастер привязала его к дереву и парой пощечин привела в чувство.
   - Только пикни, и я перережу тебе глотку, - сразу предупредила она. - Сколько бойцов в лагере? Их ранги?
   Охотник что-то невразумительно промычал.
   Напарница попыталась его допросить, но охотник игнорировал и угрозы, и пару сломанных пальцев. Использовать что-либо серьезное Мианг Линь не могла из-за риска, что нас выдадут крики пытаемого.
   - Эй, подруга, мне давно хотелось проверить одну акупунктурную технику, - тихо, но так чтобы это слышал наш пленник, прошептала я. - Если воткнуть иглы в определенные точки, внутренние каналы жертвы будут необратимо повреждены. Этот тип в мгновение ока превратится в такого дохляка, что любой слабак станет вытирать об него ноги. Только представь, какая жизнь его потом ждет. Сплошные унижения и мучения, презрение со стороны товарищей. Такой участи и врагу не пожелаешь.
   - А ты справишься? - Небесный Мастер с сомнением посмотрела на меня. - Говорят, этой техникой могут овладеть лишь самые опытные целители.
   - Если сделаю все правильно - он станет калекой, если ошибусь - он станет калекой. Так какая разница?
   - Я ничего не скажу, - прошипел пленник. - Будьте вы прокляты, бандиты! Можете пытать меня, сколько угодно.
   - Кто бы говорил, - Мианг Линь слегка придушила охотника. - Сейчас ты ответишь за всех похищенных!
   Глаза мужчины округлились от удивления.
   - Похищенных?
   - Не прикидывайся! - Небесный Мастер встряхнула жертву, как мешок с соломой. - Пропало восемь малых караванов, следовавших из Миллграда. Вы перебили охрану и похитили девушек!
   - Это недоразумение, - пленник вдруг расслабился. - Мы и сами пытаемся отыскать этих бандитов. По приказу Мастера Цу Эра здесь был организован временный лагерь. Ежедневно отсюда выступают группы охотников на прочесывание округи. Дозорные круглосуточно следят за рекой...
   - Мастер Цу Эр? - женщина наморщила лоб. - Небесный Мастер из Миллграда?
   - Да, - ответил пленник.
   - Ро Ю! - Мианг Линь слегка повысила голос, уже не заботясь о скрытности.
   - М-м, ошибочка вышла, - я похлопала охотника по плечу. - Прости, приятель. В свое оправдание скажу, что на деревьях не написано, чей это лагерь. Полсотни человек скрытно расположились в лесу, на удобной позиции - что мне еще было думать? С таким же успехом, это могли быть похитители.
   - Извини, похоже, мы обознались, - Небесный Мастер отпустила пленника, отчего он упал на пятую точку. - Сбегай, позови вашего главного. А мы пока обсудим стратегию дальнейших поисков.
   Упрашивать охотника дважды не пришлось, только пятки сверкали.
   Поежившись от колючего взгляда, я оглянулась в поисках укрытия.
   - Ро Ю, скажи честно, откуда ты узнала про этот лагерь?
   - Мы же вместе видели дым! Ночью был дождь, так откуда он мог взяться, кроме как из разведенного человеком костра?
   - А, может быть, у тебя был другой источник информации? Например, кто-то, кто желал стравить меня с Мастером Цу Эром?
   - Это не так! - хотя если подумать, мои действия действительно вызывают подозрения. - Вспомни, когда ты собиралась с ходу напасть на лагерь, я тебя отговаривала!
   - Во время полета ты вела себя слишком уверенно! Сквозь кроны деревьев ничего не было видно, ты только делала вид, что что-то замечаешь!
   - Хочешь правду? Я обладаю особой способностью, чем-то вроде шестого чувства. Оно сообщает мне обо всех людях, которые находятся поблизости. К примеру, сейчас в этом лагере находится сорок семь человек, три группы патрулируют окрестности на севере и северо-востоке. А еще, - я сделала паузу, прислушиваясь к происходящему на периферии восприятия. - Примерно в полутора километрах выше по течению плывет лодка с пятью пассажирами.
   - Никогда не слышала о такой способности, - Мианг Линь не скрывала недоверия.
   - На самом деле от нее одни проблемы, - я вздохнула. - Мне тяжело находиться в местах скопления людей.
   Небесный Мастер выразительно хмыкнула.
   - На самом деле такая способность есть у каждого, - я сочиняла на ходу. - Тебе знакомо ощущение чужого взгляда? Когда кто-то смотрит тебе в спину, и ты этого не видишь, но все равно знаешь о направленном внимании?
   - Не лги. Судя по описанию твоя "способность" не что иное, как секретная техника из арсенала клана, занимающегося тайными убийствами. Кто же ты такая, Ро Ю?
   - Прошлое осталось в прошлом. Сейчас я вольный охотник и действительно хочу помочь разобраться с этими странными похищениями.
   - Этот разговор еще не окончен, - Мианг Линь оглянулась на приближавшихся к нам мужчин. Во главе группы шел высокий мечник в легких кожаных доспехах.
   После взаимных расшаркиваний и представлений нас пригласили на обед. Я старалась держаться в тени и отделывалась односложными ответами.
   Мастер Цу Эр был порядком обеспокоен, что его тайный лагерь так легко был обнаружен. Двое дежурных, которые должны были следить за небом, клялись и божились, будто не видели никаких магических птиц. В их оправдание могу сказать, что окраска перьев Лю Мин идеально ее маскирует в пасмурную погоду.
   Неожиданно со стороны реки послышался какой-то шум. Я незаметно толкнула Мианг Линь в бок, и мы пошли за Цу Эром.
   На берег высыпала половина лагеря, все охотники были вооружены луками или арбалетами. За борт проплывавшей мимо лодки уже каким-то образом зацепили впечатляющих размеров крюк. К железке была привязана веревка. Используя ее, двое мужчин подтягивали суденышко к суше.
   Пассажиров было пятеро: женщина, подросток и трое мужчин. Они что-то возмущенно орали и размахивали руками.
   - А ну, прекратили базар! - громкий голос Цу Эра моментально навел порядок. - Кто вы такие?
   - Я целительница Цун Жень из Порт-на-Яра, - выступила вперед женщина. - Мы с учеником искали на болотах травы. Эти трое защищали нас от атак магических зверей. Собрав все необходимое, мы решили проделать обратный путь по реке.
   - Обыскать, - бросил короткий приказ Небесный Мастер.
   Не обращая внимания на протесты, люди Цу Эра тщательно осмотрели все имущество пассажиров лодки и отобрали их Пространственные Кольца. Содержимое артефактов моментально оказалось на берегу. Женщина горестно вздыхала и качала головой, наблюдая, как вооруженные люди варварски обращаются с ее драгоценными травами. Пожалуй, если бы не статус и сила Мианг Линь, нас с ней ждало бы такое же отношение.
   Тем временем, Цу Эр принялся допрашивать охранников целительницы. Они были возмущены бесцеремонным обращением, но старались поумерить эмоции.
   - Прошу прощения за этот прискорбный инцидент, - я приблизилась к Цун Жень. - Наверняка вы спешите в Порт-на-Яр, ведь там бушует эпидемия.
   - Какая эпидемия? - женщина побледнела и сжала в руке висевшую на груди как украшение Парную Жемчужину.
   - Желтой лихорадки.
   - Не может этого быть! Меня бы обязательно предупредили!
   - Странно, не правда ли? - я повернулась к Мианг Линь. - Когда объявили карантин?
   - Месяц назад, - Небесный Мастер положила правую руку на рукоять прицепленного к поясу меча.
   Города Подлунного мира во многом автономны, эдакие громадные крепости на полном самообеспечении. Численность населения достаточно высока, чтобы не было необходимости в близкородственных браках. Переезд из одного поселения в другое сопряжен с трудностями и большим риском, особенно для простых людей. Социальные связи даже между соседними городами крайне слабы, ведь артефакты-передатчики двухсоткилометрового радиуса стоят дорого. Позволить себе иметь их могут лишь мэрия и Небесные Мастера.
   Правители Порт-на-Яра с легкостью могли скрыть происходящее в городе и сообщить через артефакт любую дезинформацию. Проверять сообщение некому. Редкие караваны пошли в обход, их и было может два-три.
   - Нам тоже сообщали об эпидемии, - вмешался в разговор Цу Эр. - Все это выглядит подозрительно. Похоже, соседи хотели что-то скрыть.
   - Возможно, они как-то связаны с этим похищениями? - высказала я общую мысль.
   Мианг Линь толкнула меня в бок и легонько наступила на ногу. Пришлось юркнуть ей за спину и помалкивать.
   - Пожалуй, мы продолжим облет окрестностей, - Небесный Мастер сделала неопределенный жест рукой.
   - Держите меня в курсе, - Цу Эр передал ей Парную Жемчужину.
   Быстро попрощавшись с коллегой, Мианг Линь потащила меня в сторону поляны, на которой осталась Лю Мин. Вновь перебираться по ветвям деревьям не пришлось, нас выпустили через небольшие ворота часовые. Стоило отойти на сотню метров от лагеря, как Небесный Мастер начала читать нотации. Ее не устраивало, как я повела себя в присутствии Цу Эра. Старших нужно чтить, с благодарностью внимать каждому слову и вообще...
   - Ро Ю, ты ведешь себя как дикий магический зверь. Нельзя же так. Другой Мастер на моем месте приказал бы выпороть тебя плетьми за неуважение. Когда разговаривают сильнейшие, слуги и свита должны молчать. Хочешь что-то сказать? Дождись, когда мы останемся наедине, и только потом начинай говорить.
   - Прости, - я опустила голову. - Мне раньше не приходилось бывать в высшем обществе. В моей семье были простые порядки, никто не задирался, несмотря на свой высокий статус, и не требовал раболепного преклонения.
   - Что ж, тогда я просто обязана обучить тебя этикету...
   Найдя Лю Мин, мы наскоро перекусили и отправились в путь. Мианг Линь, не откладывая в долгий ящик, принялась читать лекции. Как ни странно, больше всех ей удалось заинтересовать Гром Птицу. Она даже задавала вопросы и удивлялась некоторым моментам.
   Видимо устав болтать, Небесный Мастер решила проэкзаменовать меня. Но тут вмешалась Лю Мин, подсказывая ответы. Мне оставалось только поддакивать, продолжая прислушиваться к внутреннему радару. Впечатленная своим учительским талантом, Мианг Линь порядком подобрела и расслабилась.
   - Достаточно, - я сложила карту и передала ее Небесному Мастеру. - Дальше идут болота и развалины Мертвого Города, севернее - земли, относящиеся к Миллграду. Вряд ли похитители стали бы разбивать лагерь здесь.
   - Ты думаешь, тут замешаны Мастера Порт-на-Яра? - полуутвердительно протянула Мианг Линь.
   - А что еще остается? Как минимум, они крышуют преступников.
   - Крышуют? Причем здесь кровля? - спросила Лю Мин.
   - Прикрывают, - Гром Птица повернула голову и уставилась на меня непонимающим взглядом. - Знают настоящего виновника, но делают все, чтобы его никто не заподозрил.
   - Но зачем?
   - Если б мы знали, - я сформировала линзу и стала рассматривать видневшийся вдалеке краешек развалин Мертвого Города. Жаль, что Лю Мин не поддавалась на уговоры подлететь поближе.
   - Бзззз!
   Дернувшись от неожиданного звука, я схватилась за перья. В ответ Гром Птица заложила головокружительный вираж, в ходе которого мы буквально провалились на полторы сотни метров вниз. В какой-то момент даже казалось, будто она падает.
   - Ааааааа!!!
   - Успокойтесь, это всего лишь Парная Жемчужина, - произнесла над ухом Мианг Линь.
   - Это было круто! - я погладила "лошадку". - Еще разочек! Ну, пожалуйста!
   - Тебе правда понравилось? - спросила Лю Мин. - Ладно, сейчас наберу высоту и повторим.
   - Нет! - в голосе Небесного Мастера звенели стальные нотки. - Никаких повторим. Вы двое как дети, честное слово.
   Артефакт в ее руках издал характерный писк и затрещал шумом помех. На заднем плане звучали чьи-то крики и стоны, сталкивалась сталь, ругательства перемешивались с мольбами о пощаде.
   Мы прислушивались, пытаясь понять, что происходит. Увы, в местных средствах связи не предусмотрена функция передачи видео.
   - Чаа Джун, ты ответишь за это подлое нападение! - похоже, обладатель этого голоса находился совсем рядом с Парной Жемчужиной.
   - Ха-ха, надеешься на ту сучку, Мианг Линь? Мой шпион сообщил, что недавно она была здесь.
   Небесный Мастер отчетливо заскрежетала зубами. Между тем, неизвестный злодей по ту сторону приемника продолжал делиться откровениями.
   - Знаешь, твой план устроить засаду в этом месте в чем-то даже гениален. Если бы мы действительно использовали реку в качестве короткого пути... Но, на самом деле, у нас нет такой необходимости. С другой стороны, как я мог отказаться от соблазна оборвать твою жалкую жизнь?
   Разговор прервал звон клинков. Было отчетливо слышно хриплое дыхание владельца Парной Жемчужины. Мианг Линь выключила артефакт и приказала Лю Мин лететь к лагерю Цу Эра. Я копалась в Пространственном Кольце, готовясь к схватке. Небесный Мастер вновь включила передатчик. Некоторое время было слышно только шум боя, а потом совсем рядом раздался болезненный стон. Похоже, "нашего" ранили.
   - Двое на одного. У тебя нет чести, - с горечью констатировал Цу Эр. - Прошу, скажи хотя бы напоследок, зачем вы все это затеяли?
   - Хочешь знать, зачем были все те похищения? - последовал звук удара, потом рвущейся ткани. - Так-так, Парная Жемчужина. Ублюдок! Кажется, наш разговор кто-то подслушивает. Мианг Линь, детка, это ты?
   - Кем бы ты ни был, я вырву твой поганый язык! - не выдержала Небесный Мастер. - Лю Мин, лети, быстрее!
   - Можешь не торопиться, мы подождем, - собеседник на том конце издал противный смешок и оборвал связь.
   - Ро Ю, ты останешься с Лю Мин, - начала отдавать распоряжения Мианг Линь. Если не справлюсь, возвращайтесь в Горнград и сообщите обо всем.
   - Не получится, - я покачала головой. - Волна вот-вот обрушится на город. К тому времени, как мы туда доберемся, звери уже возьмут его в кольцо. Лю Мин рискует впасть в безумие. Помнишь, сколько проблем она создала в прошлый раз?
   - Проклятье! Тогда отправляйтесь в Миллград...
   - Там мы никто. В лучшем случае нас примут за двух безумных дурочек, в худшем - поймают шпионы, которые работают на похитителей. Если уж один из них оказался среди людей Цу Эра, то среди стражников они тоже будут.
   - Я не хочу вмешиваться в ваши человеческие разборки, - напомнила о себе Лю Мин. - И вы еще должны спасти Ро Шарра.
   - Он уже в Горнграде, так что ничего ему не сделается, - отмахнулась я. - Считай, что его спасли заранее.
   Порывшись в Пространственном Кольце, вытащила пергамент, на котором кот тренировался в письме. Забыла выкинуть этот мусор еще месяц назад, а сейчас, надо же, пригодился.
   - Что это? - спросила Мианг Линь. - Иероглифы выглядят так, будто бы их писала курица лапой.
   - Это был кот, - я сунула "документ" под нос обернувшейся Гром Птице. - Точнее - ирбис.
   - Пахнет Ро Шарром, - радостно объявила она.
   - Погоди, ты учила магического зверя письму? - Небесный Мастер нахмурилась. - Зачем?
   - Почему бы и нет? - я не стала вдаваться в подробности и рассказывать про то, с каким энтузиазмом кот читал о техниках боевых искусств. - Ему было интересно.
   На периферии восприятия появился лагерь людей Цу Эра. Мой внутренний радар фиксировал присутствие всего пяти человек и пятьдесят четыре недавних смерти. Бррр. Я зябко поежилась.
   - Там четверо Небесных, один из них тяжело ранен и один... Великий Мастер вроде бы.
   - Ты это чувством жизни определила? - заинтересовалась Лю Мин. - Ничего себе диапазон. У меня максимум две сотни метров и все нечетко. Издалека могу засечь только большие скопления людей.
   - Вроде того. Мианг Линь, какой будет план? Могу взять на себя одного из Небесных Мастеров.
   - Ты точно справишься?
   - У меня есть пара сюрпризов, - я вытащила из Пространственного Кольца несколько Пылевых Стрел и арбалет.
   - Вряд ли от них будет толк, но надеюсь, ты сможешь отвлечь хоть одного противника. Двое других мои. Ты готова? - она обхватила меня за талию.
   - К чему?
   Вместо ответа Мианг Линь рывком выхватила меня из седла и в следующую секунду мы уже летели вниз, к ожидающим нас врагам.
   На месте совсем еще недавно хорошо укрепленного и благоустроенного лагеря теперь был натуральный полигон после артобстрела. Воронки от ударов техник, вырванные с корнем или перерезанные поперек толстенного ствола деревья, фрагменты трупов, какой-то скарб... Несмотря на развороченную ограду, магические звери бежали от отсюда прочь.
   Посреди этого хаоса стоял Цу Эр. Держаться в воздухе он уже не мог. Его верхняя одежда была разодрана в клочья, левую половину тела украшали порезы. Судя по обильно текущей крови, раны были довольно серьезные. С его уровнем контроля внутренней энергии Небесный Мастер мог бы затворить их хотя бы на время боя, но, очевидно, противник использовал свою Ци, чтобы сделать их смертоносными. Внедряясь в чужое тело, враждебная энергия не только сбивает концентрацию, но и наносит дополнительные повреждения.
   - Поближе к реке, пожалуйста, - попросила я.
   - Не капризничай, - Мианг Линь замерла в двух метрах над землей и бросила меня на кучу каких-то тряпок.
   Противники с любопытством наблюдали за нами, зависнув в десятке метров над раненным Цу Эром. Два молодых парня лет двадцати на вид и сорокалетний мужчина. Впрочем, последний мог быть в десять раз старше, чем выглядел. Все внимание Небесных было приковано к моей напарнице.
   - Какие люди! Неужели это сама несравненная Мианг Линь? - предводитель похабно усмехнулся.
   - Ты ответишь за свои злодеяния, подлец, - женщина подняла меч, принимая незнакомую мне стойку.
   Похоже, Небесные давно знают друг друга и имеют давние неприязненные отношения. Стороны обменивались оскорблениями и пытались вытянуть противника на откровения. Пока Мианг Линь удачно отвлекала на себя внимание, я поспешила спрятаться среди обломков. Заняв удачную, как мне казалось, позицию, снарядила арбалет и... проклятье, до чего же они глазастые! То место, где секунду назад находилось мое тщедушное тельце, разнесло чужой техникой. Параллельно Небесный умудрился уничтожить Пылевую Стрелу и откинуть ее остатки на безопасное расстояние.
   Петляя, как бешеный заяц, я с трудом уворачивалась от атак. Враг словно игрался со мной, как кошка с мышью. Каждая секунда грозила стать последней. Дыхание быстро сбилось. Надо было что-то делать.
   - Сдаюсь! - бесполезный арбалет полетел в сторону, а я развернулась лицом к врагу, поднимая руки.
   Парень замер с занесенным для очередной атаки мечом.
   - Сдаешься? - недоверчиво переспросил он. - Тогда просто сдохни!
   - Стой! Не надо! Я девушка! Вы же не убиваете девушек?
   - С чего ты взяла, что нам нужна какая-то служанка? - насмешливо фыркнул враг.
   - Подумай, стала бы сама Мианг Линь возиться с прислугой?
   - Хочешь сказать, что ты принадлежишь к древнему клану? - парень явно заинтересовался, даже спустился на пару метров вниз.
   - Я Тиа Мей, из Города Теплых Ветров.
   - Тогда что ты здесь делаешь? - удивленно спросил парень.
   - Мой дядя давний друг Мианг Линь. Она согласилась позаботиться обо мне, пока дядя выясняет, кто пытался меня похитить.
   Противник нахмурил лоб, о чем-то размышляя. Надеюсь, этот парень занимает достаточно высокое положение, чтобы знать о неудачном нападении на дочь клана Тиа.
   - Что-то тут не сходится, - ноги врага коснулись земли, а руки все еще сжимали занесенный для удара меч. - Зачем Мианг Линь брать с собой ту, кого обещала защитить?
   - Она опасается шпионов, - услужливо ответила я. - Считает, что в Горнграде есть ваши лазутчики, которые могли бы меня похитить.
   - Складно говоришь, только все это вранье, - парень усмехнулся. - Для девушки из клана Тиа ты слишком слаба.
   - Какая есть, - печальный вздох. - Сказывается недавняя рана. Смотри.
   Двигаясь нарочито медленно, я развязала повязку на шее и подняла голову, демонстрируя шрам.
   - Теперь верю, - враг опустил оружие. - Такое нарочно не придумаешь.
   Он спокойно приблизился ко мне и грубо схватил за руку.
  
   Привычным усилием воли Мианг Линь ускорила циркуляцию внутренней энергии и, оттолкнувшись от незримой опоры, устремилась к врагам. Тратить время на ненужные разговоры она не собиралась.
   Не долетев до противника жалких пяти метров, женщина резко сменила вектор движения, уходя вверх. Чаа Джун и двое его приспешников с усмешкой наблюдали за ее действиями. Силы были не равны. Численное преимущество боя в трех измерениях имеет куда большее значение, чем на земле. Враги разошлись в стороны, готовясь в любой миг прикрыть друг друга.
   Мианг Линь взмахнула мечом. С лезвия сорвался едва заметный белый росчерк. Чаа Джун слегка отклонился в сторону, пропуская технику мимо себя. Впрочем, она и не ждала результата от пробной атаки, оценивая скорость реакции и манеру движений оппонента.
   Небесный Мастер понимала, что рискует. Разумнее было вернуться в Горнград и сообщить полученную информацию союзникам. Вместе они бы что-нибудь придумали. Но на это уйдет много времени. Пока Мианг Линь вернется в город, пока будет нейтрализована угроза Волны, пока кланы договорятся, как действовать... последний пункт мог выполняться не один месяц. Что за это время случится с Дан Ву? Нет, она должна победить. И вызнать у поверженных врагов, где прячут похищенных.
   От Ро Ю совсем никакого толку... стоило ей так подумать, как один из молодых Небесных Мастеров взмахнул мечом, снося ударной волной выпущенную из арбалета стрелу. Сверху было видно, как девчонка резво отпрыгивает в сторону.
   - Я им займусь, - бросил парень и устремился вниз.
   Мианг Линь мысленно закатила глаза. Ро Ю в очередной раз приняли за юношу. Интересно, как долго она продержится?
   Слева повеяло опасностью, и Небесный Мастер сместилась вперед, и только потом обернулась. На месте, где секунду назад было ее тело, проросло древо черно-красных линий. Точкой опоры им служил вражеский меч.
   - Впечатляет, не правда ли? - Чаа Джун довольно ухмыльнулся. - Мой племянник, Чаа Син, овладел техникой Оплетающих Багровых Струн в возрасте пятнадцати лет.
   - Надеешься взять меня живьем? - Мианг Линь перенаправила потоки Ци, разгоняя восприятие до предела, и рывком сблизилась с Чаа Джуном.
   Сталь ударялась со сталью с такой умопомрачительной скоростью, что у противников не было времени на применение сколько-нибудь сложных техник. Чаа Син кружил рядом, пытаясь подобрать удобный момент для атаки, но сцепившиеся в смертельном танце Мастера были слишком быстры, даже для него.
   Мианг Линь была сильнейшей в Горнграде, самом малочисленном городе Герцогства Серебряного Зуба. Чаа Джун жил в Порт-на-Яре и занимал там третье место в рейтинге лучших бойцов. В действительности же противники были одинаково сильны. С одной стороны сказывался некоторый недостаток опыта, женщине не так часто приходилось сталкиваться с равными по силе, с другой - усталость от схватки с Цу Эром.
   Чаа Джун подался в сторону, разрывая дистанцию. Его племянник тут же сделал свой шаг, выполнив три сверхбыстрых удара в различных направлениях. Едва заметные Воздушные Лезвия устремились туда, где замерла с опущенным мечом Мианг Линь. Юноша моргнул, не веря удаче, и остаточное изображение исчезло. Увы, фотохимические реакции в клетках сетчатки глаз протекают слишком медленно по меркам бойцов такого уровня. Во время сражения Мастера полагаются не столько на зрение, сколько на некий подсознательный инстинкт, своего рода шестое чувство. И сейчас он сигнализировал, что противница жива и собирается атаковать.
   Чаа Син естественно перетек в защитную стойку, блокируя посыпавшиеся градом удары. Ему нужно было продержаться совсем недолго, всего две или три секунды. За это время Мианг Линь успела нанести с десяток обидных порезов и привести в негодность легкую кожаную кирасу противника. Но критически важные точки и внутренние органы не пострадали, так что на боеспособности юноши это почти не сказалось.
   Дядя уже спешил на помощь. Как только он оказался рядом, за спиной Чаа Джуна, тот изо всех сил оттолкнулся от незримой опоры и прыгнул вверх. Меч Мианг Линь столкнулся с клинком равного ей противника, едва не отрезав ступню молодого Мастера. Женщина взвинтила темп, пытаясь достать Чаа Джуна. В ее интересах было разобраться с ним как можно быстрее, пока не накопилась усталость. Меняя угол атаки, она то наносила неожиданные удары сверху, то падала, пропуская вражеские выпады и пыталась ранить противника в ноги.
   Пока сильнейшие соревновались в искусстве фехтования, Чаа Син отлетел подальше и стал оглядываться, разыскивая брата. Тот вроде бы отправился разбираться с земляным червем - спутником Мианг Линь. Ну, правда, кем еще считать того, кто стреляет арбалетной стрелой в Небесного Мастера? Только самоубийцей или жалким слабаком, неспособным использовать внутреннюю энергию.
   Глядя на разрушенный лагерь и тела павших, Чаа Син скривил губы в презрительной усмешке. Ничтожества, не способные переступить порог Небесного уровня, должны знать свое место. Где-то там, среди них, валялся и ставший бесполезным предатель.
   Вдруг глаза юного Мастера расширились от удивления. Его брат, самый верный соперник и напарник, партнер по созданию комбинированных боевых техник, лежал на земле, в луже крови. Парень лежал лицом вниз, но Чаа Син легко узнал его. Кто это сделал? Неужели где-то тут есть еще один сильный воин?
   Насторожившись, юноша спустился вниз. Мастер сознательно проигнорировал вспыхнувшее чувство опасности. Над головой пронеслись сражающиеся Чаа Джун и Мианг Линь. Время от времени от них к земле уходили шальные ударные волны, рыхля почву.
   Чаа Син коснулся рукой тела брата и перевернул его на спину. Парень с облегчением заметил, что грудь раненого ходит вверх и вниз, веки подняты, а зрачки бегают туда-сюда.
   - Кто это сделал?
   По выражению глаз было видно, что брат силится дать ответ, но не может. Небесный Мастер оглянулся в поисках противника и снова посмотрел на беспомощного Чаа Пинга. Тот скосил взгляд вбок, где лежало еще одно тело. Ужасная рана на шее, все вокруг в крови. Приглядевшись, Чаа Син узнал парня, прибывшего вместе с Мианг Линь.
   - Это он тебя ранил? - спросил Небесный Мастер.
   Брат часто-часто заморгал и вновь скосил взгляд на труп. Случившееся выглядело оскорблением. Как слабак, не владеющий даже Воздушным Шагом, мог ранить того, кто превосходил его на голову? Наверняка он использовал какой-нибудь подлый прием вроде яда или удара в спину. Жаль, что ублюдок уже получил по заслугам. Его смерть была слишком легкой и быстрой для такого преступления.
   Чувство опасности гудело не переставая. Чаа Син поднял голову, разыскивая в небе дядю и его противницу. В этот момент что-то больно кольнуло парня в шею, словно он был не могучим Небесным Мастером, использующим защитную технику, а обычным человеком без капли внутренней энергии. Чаа Син отчаянно заморгал и упал на тело брата.
  
   Воздушный бой переместился на полкилометра севернее, и я с облегчением вздохнула. Не так уж просто притворятся трупом. Нос предательски чесался, камни больно впивались в разные места. Отпихнув тела Небесных Мастеров в сторону и стряхнув с себя чужую кровь, которой в достатке хватало в окрестностях разрушенного лагеря, занялась беспомощными противниками. Благо, в клане Доу меня специально натаскивали в медицине. Из-за непереносимости Пилюль я могла рассчитывать только на травы и настои, то, чем обычно лечились простые люди. Они достаточно хорошо выполняли свои функции, но действовали значительно медленнее дорогих лекарств. Впрочем, некоторых результатов можно достичь применяя лишь эту "третьесортную" медицину.
   Среди выданных в качестве приданого составов было и сильное снотворное. Обычно его применяли во время серьезных операций, чтобы пациент не страдал от болевого шока. Я влила в каждого пленника по пять миллилитров. Почти сразу глаза парней закрылись, а дыхание стало редким. Все, теперь можно не беспокоиться, что введенные в нервные узлы ледяные иглы, созданные из смеси воды и анестетика, без моего контроля растают и к врагам вернется способность самостоятельно двигаться.
   Не забывая следить за сражающимися в небе, короткими перебежками добралась до Цу Эра. Мастер сидел на голой земле, бессильно опираясь на ствол свежесрубленного дерева.
   - Ты тот парень, что был с Мианг Линь, - мужчина сплюнул кровью. - Беги отсюда, пока жив и предупреди... предупреди...
   Раненный закашлялся, не в состоянии говорить дальше. Из его горла вырывался натужный хрип.
   - Успокойтесь, я окажу вам первую помощь, - и, не дожидаясь ответа, приступила к обследованию, положив руку ему на грудь.
   Способность к манипуляции жидкостью здорово облегчает лекарскую работу. В данном случае мне удалось моментально диагностировать кровь в легких и внутреннее кровотечение. К счастью, противник вытащил оружие из его тела. Силой воли и некоторыми хитрыми приемами управления внутренней энергией Цу Эр частично закрыл глубокую рану на спине, но его состояние оставалось критическим. Я полностью остановила кровотечение и направила скопившуюся в легких жидкость наружу. Мужчина затрясся, словно в припадке.
   - Все в порядке, просто позвольте крови выйти, - я наклонила его голову вниз и заставила открыть рот.
   - Хрр... кха...
   На землю вылилось почти пол-литра жидкости вперемешку с желеобразными комками.
   - Ну, как самочувствие?
   - Лучше, - мужчина глубоко задышал.
   - Если есть Пилюля Регенерации, можете использовать.
   - Но...
   - Рана чистая, кровотечение остановлено. Под действием Пилюли она зарастет окончательно.
   Цу Эр кивнул и вытащил из своего Пространственного Кольца два небольших шарика, зеленый и красный, последний, скорее всего, Пилюля Крови.
   Покопавшись в своих вещах, извлекла Кристалл Сердца второго уровня и протянула его Небесному Мастеру.
   - Вот, используйте его, чтобы восстановить силы.
   Мужчина как-то странно на меня посмотрел, но принял предложенное.
   - Спасибо, - Цу Эр принял позу для медитации и положил руки с Кристаллом на колени. Камень засветился и стал излучать приятное тепло. Так продолжалось минут пять-семь.
   Битва в небе то приближалась, то удалялась. Никому не удавалось взять верх.
   - Все, хватит, - Небесный Мастер вернул мне чуть уменьшившийся кристалл и вскочил на ноги. - Твоя госпожа еще сражается?
   - Да, они там, - указала направление.
   - Хорошо! Пора показать Чаа Джуну, что не только он умеет бить в спину! - мужчина взмыл в небо.
   Все же забавное у местных представление о чести.
  
   Сражение продолжалось уже почти сорок минут, довольно долго для поединка такого уровня. Во время боя Небесные Мастера тратят энергию на поддержание техники Воздушного шага и массу боевых приемов. Казалось бы, что тут такого, если они могут часами парить в воздухе или сражаться на земле? Если провести аналогию, то простой полет будет обычным шагом, а перемещения во время битвы - спринтерским бегом.
   Чаа Джун в очередной раз разорвал дистанцию и с ненавистью уставился на противницу. Та тоже переводила дыхание и не спешила продолжать бой. Самое время для внезапной атаки, но племянники как сквозь землю провалились. По плану они должны скрытно подбираться к противнице и бить из слепых зон, но их маскировка никогда не была настолько совершенной, чтобы он не мог их заметить.
   Чувство опасности взвыло, и Чаа Джун прыгнул влево. Извернувшись в полете, мужчина с удивлением узнал списанного со счетов врага. Небесный Мастер имел лишь слегка бледный вид и уверенно держался в воздухе.
   - Ты жив?
   - За это мне стоит поблагодарить вас, госпожа Мианг Линь, - Цу Эр слегка наклонил голову. - Ваш слуга, пожалуй, лучший целитель, с которым мне доводилось иметь дело.
   - Ро Ю жива? А где те, двое?
   - Так это была девушка... интересно, - мужчина сменил позицию, оказавшись на расстоянии трех длин меча от противника. - Продолжим наш поединок.
   Дальнейшее напоминало избиение младенца. Цу Эр и Мианг Линь по очереди сменялись, не давая врагу ни секунды передышки. В какой-то момент Чаа Джун понял, что шансов выйти из боя победителем или хотя бы свести в ничью, разменяв свою жизнь на жизнь одного из Небесных Мастеров, у него нет. Сбежать он не пытался, сил на это уже не хватало. В какой-то момент Чаа Джун пропустил вражеский удар, буквально нанизывая себя на вражеский меч. Почти сразу у него изо рта хлынула кровь и он полетел вниз.
   - Проклятье! - Мианг Линь нахмурилась, глядя на свой окровавленный клинок, по инерции вырванный из раны. Под конец боя женщина старалась щадить врага. Ей казалось, что она правильно рассчитала силу и не должна была нанести смертельный удар.
   - Он специально подставился, - Цу Эр поймал падающего противника, не давая ему разбиться.
  
   Судя по показаниям моего внутреннего радара, бой закончился. В живых осталось двое, и они почти сразу направились к разрушенному лагерю. Похоже, наши победили.
   Я запрыгнула на пенек и помахала руками. Увидев меня, Небесные Мастера ускорились и, через два десятка секунд, приземлились рядом.
   - Пожалуйста, помоги, - Цу Эр, как мог, бережно положил тело на землю.
   - К сожалению, он уже мертв, - для виду пощупав пульс, объявила я и кивнула в сторону пленников. - Но вы можете допросить тех двоих.
   Глаза Цу Эра расширились от удивления. Пока он пытался разбудить хотя бы одного из них, Мианг Линь подошла ко мне и негромко спросила:
   - Как тебе это удалось?
   - Потом расскажу. Не при посторонних. А сейчас, если он спросит, скажи, что это ты их вырубила.
   - А если он все видел?
   - Нет. Поверь мне, в начале боя наш союзник был в критическом состоянии и пытался изо всех сил выжить. Вкратце, легенда такова: ты вырубила их акупунктурными иглами, попав в особые точки на спине. А я потом для надежности угостила их снотворным.
   - Ладно, - женщина, подумав, кивнула. - Так действительно будет лучше. Знаешь, теперь я верю, что ты могла справиться с теми, кто пытался тебя похитить.
   Мне осталось только пожать плечами и полезть в Пространственное Кольцо за антидотом к снотворному.
   - Только вот, Ро Ю, у твоего плана есть один маленький недостаток, - Мианг Линь покровительственно улыбнулась. - Пленники в любой момент могут сказать, что это именно ты их вырубила.
   - У настоя дрим-травы, которым я их угостила, масса побочных эффектов. Головокружение, слабость, легкая спутанность сознания, которые наблюдаются в течение двух суток после стандартной дозы. Не зря к этому средству прибегают лишь в самом крайнем случае. Еще реже используют антидот...
   - Потому что он вызывает провалы в памяти. Пациент забывает, что с ним было в последние несколько часов перед приемом дрим-травы, - Мианг Линь кивнула. - Какое удивительное совпадение.
   - О, ты тоже в этом разбираешься, - вручила ей небольшую фляжку.
   - Да, - Небесный Мастер вздохнула. - Тетя Ен Рин учила на совесть. Прошло больше сотни лет, а я до сих пор помню все ее уроки.
   - Тогда, раз уж ты знаешь, что делать, не буду мешаться под ногами. Осмотрюсь тут пока.
   - Эй, - одернула меня Мианг Линь. - Не вздумай обыскивать тела людей Цу Эра.
   - И в мыслях такого не было! За кого ты меня принимаешь? - оскорбилась я. - Буду искать раненых, которых еще можно спасти.
   - А как же твое чувство жизни, - Небесный Мастер сощурилась.
   - Не работает, если человек без сознания, - вранье, конечно, но она-то проверить это никак не может. Надо будет поговорить с Лю Мин, выведать все о шестом чувстве магических зверей.
   На самом деле я собиралась найти вещи целительницы. Некоторые лекарственные травы настолько редки, что их не всегда можно купить за деньги. Конечно, местные аграрии прилагают массу усилий, чтобы выращивать нужные растения. На какие только ухищрения не шла Фэнь Лян, чтобы создать искусственную среду, подходящую для культивации ее драгоценных трав. Но некоторые виды столь капризны, что отказываются расти в оранжереях. Чтобы добыть драгоценное сырье, организуют рискованные экспедиции. Далеко не каждому целителю по карману наем достаточно сильной группы охотников. Цун Жень возвращалась домой, скорее всего, с богатой добычей.
   Скривившись от вида трупа женщины, наклонилась, чтобы снять с отрубленной руки Пространственное Кольцо. Хм, а это еще что? Из выреза небольшого декольте выглядывало что-то серебристое. Так-так, цепочка с продетым в нее небольшим колечком. Самым обычным с виду, но, помнится, у Тиа Мей было почти такое. Я покрутила в руках подозрительный предмет и нажала ногтем на едва заметную выемку на внутренней стороне. В тот же миг кольцо превратилось в браслет. Класс, всегда хотела такое Пространственное Кольцо! Интересно, что там? Во время обыска люди Цу Эра на находили этот артефакт и не вываливали его содержимое наружу.
   Оглядевшись по сторонам, я выбрала чистое местечко и извлекла все содержимое кольца. Внутри оказались мешочки. Две дюжины маленьких полотняных кисетов, наглухо затянутых шнурками. Ткань, из которой они были сшиты, оказалось удивительно гладкой и немного скользкой. Если не ошибаюсь, это пропитанный специальным составом шелк. Слишком дорогой материал, чтобы шить из него тару для расфасовки трав. Как-то это подозрительно.
   Ожидая подвох, я положила один из кисетов на свежий пенек и, используя водяные щупы, как манипуляторы, осторожно открыла. В тот же миг воздух заполнил неописуемо приятный запах. Не узнать это благоухание невозможно, любой, кто хотя бы раз вдохнул аромат радужного мака, легко распознает его из тысячи. Зеленые листья с тонкими фиолетовыми прожилками были сорваны совсем недавно и еще не прошли всех стадий подготовки. Оно и понятно, в лесу или на болотах у Цун Жень не было ни времени, ни возможности их высушить. Даже сам сбор радужного мака в дикой местности превращается в настоящее испытание. Как только растение срезают, оно начинает благоухать на всю округу, приманивая магических зверей.
   Радужный мак не слишком капризен и его можно выращивать почти в любой почве. Только это не законно. Дело в том, что все части этого растения содержат вещества, обладающие наркотическим эффектом. Особенно много их в листьях. По слухам, цена на черном рынке начинается от пяти серебряных за грамм. За качественный, неразбавленный мусором продукт платят 30-40 монет. После рейдов стражи цена может взлететь и до двух-трех золотых. Каждый мешочек весил около полукилограмма, значит, после высушивания останется грамм двести. Если перевести в деньги, тут товара на 1500-2000 золотых.
   Я покачала головой. Как ни велик соблазн, связываться с этой дрянью себе дороже. В Подлунном мире наркоторговля считается самым ужасным преступлением. Всех пойманных с поличным за этим занятием прилюдно пытают и казнят, в назидание остальным.
   Самое удивительное то, что радужный мак почти не наносит вреда здоровью наркомана и им невозможно отравиться. От размера дозы зависит разве что время, которое человек пробудет в отключке (чем больше, тем дольше). Казалось бы, власть имущие должны забыть об этом невинном растении, которым так любит увлекаться чернь. Если бы не несколько факторов, вытекающих один из другого: мак вызывает сильнейшее привыкание, которое ведет к ослаблению воли наркомана, что, в свою очередь, начисто лишает его способности управлять своей внутренней энергией. Опытный охотник или сильный воин после нескольких приемов "безобидной" пыли превращается в жаждущего новой дозы слабака. Зная об этом свойстве мака, кланы нещадно преследуют наркоторговцев.
   Покачав головой, я направилась к Небесным Мастерам. Мианг Линь уже привела пленников в чувства, предварительно привязав их к двум чудом уцелевшим деревьям. Цу Эр, как джентльмен, взял на себя роль следователя и палача. Без тени неудобства, он сопровождал свои вопросы угрозами и готовился перейти к пыткам, выкладывая перед будущими жертвами различные инструменты. Парни слегка побледнели, но хранили гордое молчание. Честно говоря, вряд ли ему удастся сломить их решимость. Для того, чтобы стать Небесным Мастером, требуется недюжинная воля и терпение. Ежедневно, не обращая внимание на жару или холод, адепты боевых искусств занимаются тренировками. И только тот, кто продолжает работать над собой, преодолевая усталость и боль, способен достичь вершины.
   - Ну что, нашла кого-нибудь живого? - спросила Мианг Линь.
   - К сожалению, нет, - ответила я. - Но, тем не менее, мне есть, что вам показать.
   Женщина удивленно подняла бровь.
   - Помните целительницу Цун Жень? Ту, что плыла на лодке?
   - Конечно, - Мианг Линь кивнула. - Судя по твоему тону, она тоже погибла?
   - Да, - я вздохнула и показала один из найденных кисетов.
   - Хм, не помню, чтобы такие мешочки были среди ее вещей, - Цу Эр бросил в мою сторону любопытный взгляд. - Кажется, будто он сшит из велийского шелка.
   - Так и есть. Вдобавок, ткань пропитана специальным составом, делающим ее водонепроницаемой. Кстати, запахи она тоже не пропускает, - я показала Мастерам миниатюрное Пространственное Кольцо. - Две дюжины таких кисетов были спрятаны в артефакте, который Цун Жень прятала у себя на груди.
   - Как интересно. Что же там? Редкие травы или ингредиенты? - не дожидаясь ответа, Мианг Линь ослабила завязки мешочка. Стоило ей его открыть, как в округе разнесся приятный запах. - Радужный мак?! Немедленно уничтожь эту гадость!!!
   Женщина отшвырнула кисет так, словно он был ядовитой змеей. Ходили слухи, будто бы достаточно одного запаха, чтобы превратиться в законченного наркомана и потерять волю. На самом деле все не настолько плохо, требуется два-три приема, чтобы вызвать привыкание.
   - Разумеется, - подобрала мешочек. - Но вы точно не хотите его использовать?
   - Ты в своем уме? - кажется, Мианг Линь не на шутку разозлилась.
   - Не на себе, конечно, - я поспешно отступила на пару шагов. - А на этих двоих. Ну, знаете, под действием содержащихся в маке веществ люди становятся веселыми и раскрепощенными. При большой дозе засыпают наяву, бредят. Последнее нам особенно полезно. В таком состоянии они не могут себя контролировать, а значит, и лгать.
   - Вряд ли получится, - Цу Эр покачал головой. - Видел я этих наркоманов. Несут чушь, без умолку, ничего не разобрать. Или спят. Бесполезная трата времени.
   - Пытки тоже ничего не дадут, - парировала я. - Если уж они достигли ранга Небесных, боль терпеть умеют, а то и вовсе, способны управлять чувствительностью тела. Даже если наркотики и не развяжут их языки, вы не принимаете во внимание последствия.
   - Ах, ты... - Мианг Линь запнулась. В ее глазах вспыхнул огонек злобного предвкушения. - На вашем месте я бы все рассказала по доброй воле.
   - Вы не посмеете! - в один голос завопили догадливые пленники.
   - Еще как посмеем, - Цу Эр кровожадно усмехнулся. - Судьба наркомана достойная кара для подлых убийц и похитителей. Два-три приема этой дряни и вы будете умолять нас о новой дозе. Пристрастившиеся к маку готовы предать кого угодно, и клан, и семью, лишь бы получить новую порцию этого яда.
   - А когда узнаем все, до последней капли, доставим вас в Порт-на-Яр и объявим, что вы тайно занимались наркоторговлей. И в клане Чаа, естественно, знали об этом...
   Уловив неодобрительный взгляд Мианг Линь, я замолчала. Впрочем, пленники и сами могли достроить логическую цепь. У нас на руках были весьма весомые улики (больше двенадцати килограммов сырья). В Порт-на-Яре проживает двадцать Небесных Мастеров, вчетверо больше, чем нужно, чтобы оборонять город. Между ними существует довольно сильная конкуренция. Лишившись одним махом трех своих козырей, Чаа упадут на дно иерархии. Политические противники не пропустят такой момент и окончательно раздавят клан, воспользовавшись обвинением в наркоторговле как поводом.
   - Нет, - прошептал один из них.
   - Клан ни при чем! - выкрикнул второй. - Это дела дяди!
   Пленники не на шутку перепугались. Перебивая друг друга, парни принялись делиться информацией.
   Все началось примерно полгода назад, когда Чаа Джун вернулся из длительного путешествия. Надо сказать, что сильнейший Мастер клана был не только воином, но и хорошим купцом. Не раз и не два, он отправлялся в дальние странствия, чтобы вернуться с большой прибылью. Торговцы охотно присоединялись к его каравану и дарили богатые подарки. Присутствие Небесного распугивало магических зверей и даже сильнейшие из них предпочитали убраться подальше от вереницы повозок.
   Едва отдохнув с дороги, Чаа Джун призвал племянников и выдал им несколько загадочных пилюль и стимулирующие зелья. Используя их, юные гении стали невероятно быстро прогрессировать. Буквально за два месяца их сила выросла на порядок. Чаа Син и Чаа Пинг превратились в секретное оружие клана. Целыми днями, они, вместе с дядей, летали над дикими землями. Чаще всего наши пленники выполняли роль мускулов, защищая лагеря бандитов от магических зверей или помогая убить особенно сильных противников. Иногда парни просто охотились в свое удовольствие или развлекались с девочками.
   - Ублюдки! - Мианг Линь сжала кулаки.
   - Это были служанки, - тут же принялся оправдываться Чаа Син. - Они и сами были не прочь.
   - Можешь опустить подробности и перейти к главному. Где ваша главная база? - Цу Эр легонько пнул парня. По глазам было видно, что Мастер жалеет, что жертвы так легко раскололись.
   - Мы не знаем, - Чаа Пинг отклонил голову в сторону, уворачиваясь от тяжелого кулака.
   - Не ври мне! - Мианг Линь повысила голос. - Или твое знакомство с радужным маком начнется прямо сейчас.
   - Это правда! - парень побледнел. - Пленниц доставляют на побережье и передают на корабль.
   - Где место встречи? - продолжил допрос Цу Эр.
   - Его каждый раз меняют, - словно в поисках сочувствия, Чаа Пинг посмотрел мне в глаза. - Чтобы согласовать новое, лидер охотничьей группы связывается с капитаном с помощью Парной Жемчужины.
   Я достала нож и принялась демонстративно его затачивать.
   - Один корабль? - Мианг Линь нахмурилась.
   - Раз в месяц он уходит с добычей, а на его место приходит другой, - поспешно добавил Чаа Син.
   - Зачем все это? Что потом происходит с девушками? - без всякого предупреждения, Цу Эр врезал под дых Чаа Пингу. - Отвечай, мразь!
   Пленники опустили головы и замолчали.
   Я взяла позабытый в ходе разговора мешочек, открыла его и сунула под нос Чаа Сину.
   - Не надо! - парень как мог, отодвинулся от слегка увядших листьев. -Их продают в рабство!
   - Кому? - потребовала ответа Мианг Линь.
   - Тем, кто заплатит больше. На аукционе в Ир-Гелате.
   Я почесала голову, пытаясь вспомнить, где находится названный город. Султанат Гиир? Эта страна славится на весь материк своими травниками и алхимиками. Почти тысячу лет ее главный порт, город Ир-Гелат, удерживает звание столицы медицинского мира. Ежегодно десятки тысяч больных прибывают туда за исцелением и, как ни странно, большинство его получают.
   - Дядя рассказывал, что в Султанате не такие обычаи, как у нас, - Чаа Син запнулся. - Они никогда не принимают в кланы выходцев из простонародья, даже если их уровень достигает Земной ступени. В последние двести лет там стали нормой женитьбы на своих троюродных и даже двоюродных родственниках.
   - Я что-то такое слышал от купцов, - подтвердил его слова Цу Эр. - Глупый обычай. Какими бы опытными ни были лекари, застой крови - не то, что можно вылечить. Рано или поздно, в их кланах перестанут рождаться сильные воины.
   - На самом деле, это уже произошло, - Чаа Син завозился, пытаясь немного изменить позу. - За сто лет ни один Мастер не достиг уровня Небесной ступени. Может быть, у кого-то из простолюдинов и был потенциал, но у него не было ни ресурсов, ни доступа к свиткам техник. Впрочем, сейчас проблема еще не актуальна. В каждом из восьми правящих кланов есть по пять-десять Небесных Мастеров. Но они давно уже не способны иметь детей. В страхе перед будущим, двадцать лет назад каждый клан втайне начал искать способ исправить ситуацию. В действительности все знали, в чем причина проблемы, но не хотели нарушать обычаи. Когда дядя об этом услышал, он долго смеялся, а потом предложил решение - завести детей от чужеземок.
   - Но зачем похищать? - спросила Мианг Линь. - Не проще ли посвататься к понравившейся девушке?
   - Они помешаны на своих традициях, - Чаа Пинг вздохнул. - О такой свадьбе узнает весь город, пойдут слухи: клан уже не тот, совсем выродился. К тому же, в Ир-Гелате прекрасно знают, что другие часто мешают кровь с простыми людьми.
   - Аукцион проводится в условиях полной анонимности, - продолжил Чаа Син. - Клиенты носят маски и кутаются в плащи, чтобы не узнали по фигуре. Наложниц селят в уединенных домах на территории кланов. Все, что от них требуется - вынашивать и рожать здоровых детей, которых потом выдадут за детей законной жены.
   - Все равно, не понимаю, почему нельзя использовать простолюдинок? - спросила я. - Зачем такие ухищрения?
   - Да мы, в общем-то, поначалу так и делали, - Чаа Пинг усмехнулся. - Набирали девушек в Порт-на-Яре, вроде как на работу в другой город. Только иргелатцы почти сразу заподозрили обман. А все потому, что эти слабачки почти не занимались культивацией. Пришлось завербовать несколько групп наемников и разослать шпионов, чтобы знать, где и когда устроить засаду.
   - Ясно, - процедила сквозь зубы Мианг Линь. - А как в этом замешан клан Юнь?
   - Не уверен, - подал голос после паузы Чаа Син. - Но, кажется, они занимаются похищениями в Западном Королевстве.
   - Меня больше интересует другой вопрос: где ваша база? - спросил Цу Эр. - Вы же не возите каждую девушку отдельно?
   Пленники переглянулись.
   - У лидеров групп наемников имеются Парные Жемчужины, - начал объяснять Чаа Пинг. - Они связываются с кораблем, который курсирует вдоль побережья. Согласовав место встречи, охотники передают пленницу в обмен на оплату. Раз в месяц появляется новый корабль, а судно с грузом возвращается в Ир-Гелат.
   - Когда придет следующий корабль? - Мианг Линь едва заметно напряглась, услышав вопрос Цу Эра.
   - Трудно сказать, - Чаа Син пожал плечами. - Он должен был прибыть еще вчера, но море бывает непредсказуемым.
   - Насколько силен экипаж? - спросила я.
   - Достаточно, чтобы отбиться от пиратов, - ответил Чаа Син.
   - Проклятье, - Мианг Линь посмотрела в глаза Цу Эру. - Есть шанс, что наших родных еще не увезли на чужбину.
   - Да, но сможем ли мы вдвоем справиться со всеми противниками? - Цу Эр почесал подбородок. - Там должно быть как минимум три-четыре Небесных Мастера.
   - Втроем, я тоже в деле, - напомнила я о себе.
   - Какой у тебя уровень? - мужчина оценивающе наклонил голову.
   - Земная ступень, пятый ранг, - ответила за меня Мианг Линь. - Ро Ю, ты слишком слаба, чтобы участвовать в бою.
   Все задумались. Пленники немного ерзали, пытаясь принять более удобные позы.
   Нужен хороший план. А что, если назначить встречу в месте, где полно каких-нибудь монстров типа песчанок? Хотя нет, не сработает, Небесные умеют летать.
   В поисках вдохновения, я прошлась туда-сюда. Идеи были, но при ближайшем рассмотрении они оказывались несостоятельными. Проблема в том, что мы не знаем точно, сколько там сильных врагов. По-хорошему, стоит провести разведку, хотя бы выяснить, количество Небесных. А потом нанести удар, желательно в спину, чтобы сократить численное преимущество. Да, можно отправиться за подмогой, но слишком велик риск, что подонки обо всем узнают и сбегут вместе с похищенными.
   - Мианг Линь, - я осторожно дернула рукав напарницы. - Кажется, у меня есть план. Но тебе это не понравится...
  
   Чаа Син со скрытой надеждой следил за противниками. Девки отошли в сторону и стали что-то обсуждать. Говорила в основном та ненормальная, что откуда-то притащила листья радужного мака. Парня снова передернуло от отвращения. Как они посмели! Если об этом станет известно, всем троим шантажистам придется бежать в самый глухой угол от позора и законного наказания.
   Цу Эр время от времени посматривал в сторону совещающейся парочки, пожирая глазами соблазнительную фигуру Мианг Линь. Личная жизнь Небесных Мастеров редко складывалась. Да, найти красотку-другую на ночь не проблема. Практически любая женщина или девушка не откажется провести ночь с мужчиной такого уровня, но это совсем не то. Адепты боевых искусств значительно выносливей простых людей, поэтому Цу Эру почти всегда приходилось относиться к партнершам как к "хрустальным вазам". К тому же, продолжительность жизни Небесного значительно превышает отмеренный изначально срок природой. Юная красота увянет через десять-пятнадцать лет, короткий миг по меркам Цу Эра. С каждым разом привязываться и расставаться становится труднее.
   Жаль, что среди Небесных так мало женщин. Выходя замуж, они, как правило, урезают тренировки. По общему мнению, супруга не должна быть сильнее своей половинки. Плюс, на жену ложатся обязанности по поддержанию порядка в доме (пусть даже это банальный присмотр за прислугой), потом появляются дети со всеми вытекающими. Нет времени, сил и желания заниматься совершенствованием своего тела. Цу Эр многое бы отдал, чтобы рядом была пусть единственная, но любимая и вечно юная партнерша. Увы, и первая, и вторая, и третья его жены давно умерли от старости.
   Чаа Син толкнул в бок брата. Враги совсем позабыли о них, пора выпутываться из позорного плена. Чаа Пинг коротко кивнул и сменил ритм дыхания. Внутренняя энергия, а вовсе не мускулы, превращает адептов боевых искусств в истинную элиту. Используя ее, воин становится в несколько раз сильнее, его кожа обретает прочность металла, а движения смазываются от невероятной быстроты. Что им какие-то веревки?
   Перенаправив поток Ци в руки и ноги, братья довольно быстро восстановили кровообращение и приготовились.
   - Три, два, один, - неслышно отсчитывал Чаа Пинг.
   На "ноль" пленники дернулись, изо всех сил пытаясь разорвать оковы.
   Может быть, у них и был бы шанс, если бы не одна маленькая деталь. Ро Ю не должна была пробить Железную Кожу, технику, которой овладевал каждый адепт боевых искусств. Даже воспользовавшись эффектом неожиданности и ударив в спину.
   Каждый прием имеет свои достоинства и недостатки. Последние не всегда очевидны и, порой, кажется, что можно не принимать во внимание. У Железной Кожи тоже есть один. Тактильная чувствительность, а точнее, почти полное ее отсутствие. Как правило, это даже удобно - бойца не отвлекает боль, жар или холод. Но в данном случае побочный эффект техники сыграл злую шутку с Небесными Мастерами. Они не почувствовали, как на их кожу попало нечто необычное. Единственное вещество, способное разрушить барьер Железной Кожи, яд песчанок. При всей доступности (монстров по берегам рек хватает), собирать его крайне проблематично. Он вступает в реакцию с кожей, деревом, металлами, даже стеклом, теряя свои удивительные свойства. Но эта маленькая деталь несущественна для того, кто способен управлять жидкостью, не касаясь ее.
   Если бы Мианг Линь или Цу Эр догадались сорвать одежду с пленников, они бы увидели, что спины парней покрыты характерными фиолетовыми пятнами.
   Яд действует несколько суток, полностью лишая адептов боевых искусств их хваленой неуязвимости. Как ни странно, пострадавшие вполне способны направлять внутреннюю энергию в своем теле, и им кажется, что все в порядке, хотя это не так.
   Рывок - и веревки глубоко врезались в тело, рассекая кожу до крови. Братья с трудом сдержали стоны боли, но Цу Эр заметил попытку освободиться и удивленно поднял бровь.
   - Ты спятила? - Мианг Линь повысила голос, не обращая внимание на происходящее. - Такая техника действительно существует?
   - ... - разобрать ответ Ро Ю было невозможно. Некоторое время девушка что-то тихо объясняла.
   - Ладно, - Небесный Мастер подняла глаза к небу, определяя время суток по положению солнца. - Начинай свои приготовления.
   Мианг Линь подошла к связанным, осмотрела их новые раны и беззастенчиво обыскала. Найдя Пространственные Кольца, женщина вытряхнула все их содержимое на землю. Покопавшись в образовавшейся куче, она отобрала несколько Парных Жемчужин.
   - Какая из них для связи с кораблем? - ровным голосом спросила Небесный Мастер.
   - Серебристая, - сквозь зубы ответил Чаа Син.
   - Желание твоего клана подняться над остальными вполне естественно, - Мианг Линь нависла над пленниками. - Как только станет известно о том, какой путь для этого вы избрали, другие кланы объединятся и сотрут Чаа с лица земли. Убьют всех: женщин, стариков, детей, даже слуг. Но мы дадим вам один шанс. Шанс спасти тех, кто не знал о ваших преступлениях.
   - Что от нас требуется? - выдохнул Чаа Пинг.
   - Все просто, - Мианг Линь раскрыла ладонь, показывая артефакт. - Вы свяжетесь с кораблем, скажете, что вам удалось меня захватить, и назначите место передачи добычи.
   - С ними всегда говорил только дядя, - заметил Чаа Син.
   - Ты сообщишь, что он был ранен и нуждается в помощи, - Небесный Мастер кивнула. - Да, так будет больше похоже на правду. Скажешь, что не хочешь обращаться к целителям в городе, чтобы не будить лишние подозрения.
   - У нас есть свой клановый доктор... - Чаа Пинг замолчал.
   - Ты ему не доверяешь, - Мианг Линь хищно улыбнулась, отметая возражения.
   - Надеюсь, вы не забыли про меня, - напомнил о себе Цу Эр. - Я тоже хочу поучаствовать.
   - Мы должны спешить, - женщина вздохнула. - Ваши люди убиты...
   - У меня остались еще две группы охотников, отправленных в дальний поиск. Я уже связался с ними и приказал обо все позаботиться. Они прибудут через час-полтора.
   - Хорошо, - Мианг Линь наморщила лоб. - Осталось придумать, как добраться до побережья.
   - Насколько я понял, вы прибыли на магической птице? Скольких пассажиров способен нести ваш зверь?
   - Ну, конечно, - женщина подняла глаза в небо, выискивая Гром-Птицу. Но на фоне туч магическое создание было не различить. - Ро Ю, где Лю Мин?
   - Кружит над нами, - целительница указала на едва заметную серую точку. - Жалко, что она не умеет читать. Сейчас бы нарисовали на земле слово "спускайся"...
   - Какая у вас забавная помощница, - снисходительно заметил Цу Эр.
   Однако Мианг Линь было совсем не смешно.
   - Ты уже закончила?
   - Нет, - девушка снова отошла в сторону и присела возле тела Чаа Джуна.
   - Сейчас вернусь, - Небесный Мастер взмыла в воздух, двигаясь в указанном направлении.
   Цу Эр подошел поближе к Ро Ю. Целительница перебинтовала труп, закрывая смертельную рану слоями бинтов. Потом она достала самый обычный косметический набор и стала раскрашивать тенями лицо мертвеца. При других обстоятельствах Небесный Мастер не одобрил бы такого глумления над врагом, но сейчас была важна каждая мелочь.
   Мужчина отвернулся и сел на землю, в позу для медитации. Стоит восстановить силы, пока есть время.
  
   Магическая птица оказалась достаточно сильной, чтобы нести сразу пять человек (труп Чаа Джуна благополучно скрылся в Пространственном Кольце). На пути к побережью Лю Мин не проронила ни слова. Лишь изредка она издавала невнятное шипение, кося левым глазом на лишних пассажиров. Словно издеваясь, "лошадка" набрала такую скорость, что мы с трудом удерживались на ее широкой спине. Зато берег показался уже через полчаса.
   - Поворачивай на юг! - крикнула Мианг Линь.
   Лю Мин заложила головокружительный вираж, снижаясь до сотни метров над землей. Мы покружили еще немного в поисках подходящего местечка. В итоге была выбрана небольшая уединенная бухта, с трех сторон закрытая скалами.
   - Земля! Слава всем богам, - Чаа Син упал на колени. Рядом покачивался его брат. Лица пленников были слегка зеленоватыми.
   Странно. Разве Небесные Мастера боятся высоты?
   - Мианг Линь, вы как хотите, а я обратно лечу своим ходом, - Цу Эр сел на крупный камень и достал фляжку.
   - Лю Мин не любит незнакомцев, - я ласково погладила перышки Гром-Птицы. - Она не нарочно. Хотя, было весело.
   "Лошадка" выпучила глаза и издала звук, похожий на хриплое карканье.
   - Мне надо выпить, - Мианг Линь забрала фляжку из рук Цу Эра и хорошенько приложилась к горлышку.
   Лю Мин отшатнулась и вдруг резко прыгнула вверх, обдавая всех мощными порывами ветра. В воздух взвились тучи песка. Я на автомате прикрыла голову тонким слоем воды, которую на всякий случай держала под одеждой.
   Когда пыль осела, на меня уставились четыре пары удивленных глаз. От избытка внимания пришлось прятаться за спиной Мианг Линь.
   - Что-то не так?
   Женщина обернулась, провела рукой по своим волосам и показала грязную ладонь.
   - А меня только слегка ветерком обдуло. Повезло, - шепотом сообщила я.
   - Займись делом, - буркнула Мианг Линь.
   Небесные Мастера отошли в сторонку и принялись совещаться. Чаа Син и Чаа Пинг сидели на песке, не пытаясь сбежать. Обнаружив потерю своей привычной силы, парни поникли и потеряли надежду на будущее.
   Я вытащила из Пространственного Кольца стеганое одеяло и свернула его пополам, перед тем как уложить на землю. На подстилку легло тело Чаа Джуна. Для полноты картины подсунула под голову валик, скатанный из первой попавшейся рубашки.
   Труп получился просто загляденье. Словно почти живой смертельно больной.
   - Дядя! -рядом упал на колени Чаа Син. Помедлив пару секунд, он протянул руку, чтобы коснуться тела Чаа Джуна.
   - Отвали, - я грубо оттолкнула парня. - Иначе накормлю маком!
   - Ради всех богов, не оскверняйте его останки! - униженно попросил юноша.
   - А это как получится. Госпожа Мианг Линь, он мне мешает.
   Небесный Мастер в одно мгновение объявилась рядом и утащила пленника за шкирку. Бросив его рядом с братом, женщина вытащила серебристую Парную Жемчужину.
   - У вас есть выбор, - громко сказал Цу Эр. - Попытаться искупить хотя бы часть своих преступлений, оказав нам поддержку, или совершить очередное предательство. Не удивлюсь, если вы предпочтете второй вариант. Мы не знаем ваших условных знаков и отзывов, так что вы можете предупредить врага во время сеанса связи. Но в этом случае вашему клану придет конец. Я сообщил своим людям, кто стоит за всеми похищениями. Через два дня они передадут эту новость всем Небесным Мастерам Миллграда, если, конечно, не получат другого приказа.
   - У вас нет доказательств, - выкрикнул Чаа Пинг. - Никто не поверит!
   - На этот случай у них есть меч вашего дяди. На аукционе в прошлом году его многие хорошо рассмотрели. Сколько вы тогда заплатили? Сто десять тысяч золотых, кажется?
   - Это слишком подло! В клане не знали! - Чаа Син посмотрел в глаза Цу Эру. - Женщины, дети, их всех убьют!
   - Нужно было раньше об этом думать, - жестко бросила Мианг Линь.
   - Пожалуйста, остановите их, - Чаа Пинг бухнулся на колени и поклонился до земли. Это же движение помедлив, повторил и второй брат. - Позвольте нам исправить свои ошибки.
   - Я подумаю, - Цу Эр легонько пнул Чаа Сина. - Теперь о том, что ты должен сделать...
  
   - Зеленый Дракон, вызываю Неуловимого Змея, - Чаа Син плотно сжал губы.
   - Серый дом у скалы, - ответили ему почти сразу.
   - Птица вьет гнездо на вершине, - парень удостоился одобрительного кивка от Цу Эра.
   - Кто это? Где Чаа Джун?
   - Дядя ранен и не может сейчас говорить, - Чаа Син невольно оглянулся на труп.
   - Даже с нашими пилюлями вы оказались настолько слабы, - после паузы презрительно сказал собеседник. - В любом случае, час назад мы взяли курс на Ир-Гелат.
   - Мы столкнулись с Небесным Мастером из Горнграда! - вмешался Чаа Пинг. - И смогли захватить ее живой!
   - О, - на этот раз пауза была еще длиннее. - Скажу капитану.
   Артефакт выключился. Мианг Линь в волнении ходила туда-сюда.
   Минуты тянулись вечность. Наконец, Жемчужина завибрировала.
   - Где вы?
   - Бухта Тон-Пей, - выдал заранее подготовленный ответ Чаа Син.
   - На этот раз хотя бы выбрали удобное место. Нам почти по пути, - на секунду связь прервалась помехами. - Будем через два часа.
   - Погода портится, - заметил Цу Эр.
   Несколько секунд назад в вышине мелькнула яркая вспышка молнии. Судя по моим ощущениям, это была Лю Мин. Разряд сопровождался выбросом духовной силы, буквально прочертив изломанную линию на моем внутреннем радаре. Как интересно...
   В ожидании корабля работорговцев все постарались восстановить свои силы. После короткого перекуса Мианг Линь, и Цу Эр уселись в позы для медитации друг напротив друга и занялись накоплением внутренней энергии. Пленники устроились неподалеку и тоже что-то там тренировали, судя по расслабленно-возвышенным лицам. Как говорится, надежда умирает последней.
   Я прошлась несколько раз туда-сюда, после чего словила сдвоенное шипение от сразу двух Небесных Мастеров. Отвернулась, съела Кристалл Сердца и легла на спину, глядя в серое небо. Хоть бы пошел дождь! Если ливень будет достаточно сильным, мои возможности невероятно возрастут. Враги даже не поймут, что их убивает!
   Не знаю, сколько прошло времени. Начало уже темнеть, когда на границе внутреннего радара возникло несколько очень мощных откликов. Один, два, три, четыре, пять! Щас нас будут убивать!
   - Они уже близко, - крикнула я. - Пять Небесных! И двое из них особенно сильны!
   Цу Эр вскочил на ноги и стал пристально вглядываться морскую гладь.
   - Вы ничего не увидите, скала закрывает обзор.
   - Прошел только час. Мианг Линь, кажется, ваша служанка слишком много на себя берет...
   - Я ей верю, - Небесный Мастер махнула рукой, намекая: не отсвечивай. - Она владеет особой техникой усиления чувств. Всем приготовиться.
   Мы собрались у тела Чаа Джуна, словно родственники, готовящиеся отдать дань памяти мертвецу. Небесные Мастера убрали с глаз Пространственные Кольца и спрятали мечи в песке так, чтобы можно было мгновенно извлечь при необходимости.
   - Ро Ю, свяжи нас для виду, - попросила Мианг Линь.
   - Эм... господин Цу Эр тоже притворится пленником? - спросила я.
   - Разумеется, - раздраженно ответил мужчина.
   - Простите, но это неправильно. Враги сразу заподозрят ловушку. Одно дело - взять живой Мианг Линь, она сильная, красивая и выглядит как юная девушка. Противник даже поменял свои планы, услышав слова Чаа Сина. И вы... опытный воин, способный доставить кучу проблем пленителям, - я обмотала руки за спиной Мианг Линь и, не завязывая узел, спрятала длинные кончики в рукавах ее одежды. - Но денег за вас, увы, не дадут.
   - Ты права, - мужчина поскреб подбородок. - Им было бы проще меня убить. Тогда остается только притвориться еще одним Мастером клана Чаа. Эй, мусор, они знают всех ваших в лицо?
   - Нет, - ответил Чаа Син. - И я не мусор!
   - Судьба всех твоих близких висит на волоске, - Цу Эр мрачно сплюнул. - Молись, чтобы мы победили. Иначе правда о ваших делишках станет последней горстью на их общей могиле!
   Мы успели буквально впритык. Когда корабль показался из-за скалы, все уже заняли свои места. Братья Чаа, как почтительные племянники крутились возле тела дяди, я в роли целительницы возилась с лекарствами, Мианг Линь смиренно устроилась на камне, с отведенными за спину руками, а Цу Эр следил за окрестностями.
   Враги не стали заплывать глубоко в бухту. От палубы корабля отделились три быстрые точки и тут же направились к нам.
   - Слава всем богам, они разделились, - прошептал Цу Эр. - Против пяти Небесных сразу у нас никаких шансов.
   Через десяток секунд гости приземлились на берег. Трое мужчин неопределенного возраста, до зубов вооруженных и напряженных. Я опустила взгляд и слегка сгорбилась, стараясь казаться слабой и никчемной. Даже слегка задрожала, будто испугавшись их духовного давления. Впрочем, новоприбывших не интересовала какая-то левая целительница. Их жадные взгляды устремились на Мианг Линь. Женщина специально не стала переодеваться после схватки с Чаа Джуном. Запятнанные кровью прорехи на рубашке показывали, что она действительно побывала в бою. Раны (в основном царапины) уже затянулись благодаря Пилюле Регенерации.
   - Это и есть пленный Небесный Мастер? - обойдя полукругом Мианг Линь, незнакомец с вышитым на рубашке драконом мерзко причмокнул. - А она ничего.
   Гость протянул руку к ее груди явно с недобрыми намерениями. Со стороны Цу Эра донеся подозрительный скрежет. Проклятье, еще слишком рано...
   - Пожалуйста, помогите, - Чаа Син упал на колени рядом с трупом. - Дядя почти не дышит!
   - Лин Хве, проверь, - бросил "дракон".
   - Как скажете, Мастер, - почтительно ответил незнакомец с вышитым на рубашке экзотическим цветком. Склонившись над телом, он с шумом втянул воздух. - Настой дрим-травы и пыльцы пурпурно-белой лилии?
   - Да, господин, - я специально пролила несколько капель названных составов на лицо мертвеца. Крайне опасное сочетание, к которому прибегают лишь в самых худших случаях. Человек впадает в глубокую кому: сердцебиение замедляется до одного-двух ударов в минуту, температура падает до двадцати семи градусов. - Задета сердечная артерия, пришлось пойти на риск и почти остановить течение жидкостей в его теле.
   Лин Хве с шумом выдохнул.
   - Единственный способ спасти господина - срочная операции, - я опустила глаза. - Ничтожная Ро Ю не настолько опытна, чтобы провести ее в полевых условиях.
   - Хм, - Небесный Мастер потрогал повязку на груди трупа. - Зачем ты так туго его замотала?
   - Простите, - наклонила голову вперед, изображая раскаянье. - Наставник ничтожной Ро Ю всегда говорил: если рану нельзя исцелить, ее нужно закрыть, чтобы в тело не попала грязь и злые духи.
   При всем трагизме ситуации края губ собеседника дернулись вверх. Он коснулся запястья "пациента" в поисках пульса. Прошло около минуты и его брови поползли вверх. Лин Хве открыл рот, скорее всего собираясь сказать, что Чаа Джун уже умер. Я сосредоточилась и, используя свои способности, заставила пальцы на руке трупа шевельнуться.
   - Он мертв, - признал Лин Хве, бросая на меня подозрительный взгляд.
   - Вы в этом уверены? - в глазах Чаа Пинга теплился огонек надежды. - Мне показалось, будто дядя только что двигался.
   - Я не чувствую духовного пульса, - мужчина повернул голову. - Мастер Го Донг, Чаа Джун скончался от полученных ран.
   Лин Хве солгал. Он специально признал труп мертвым! Ему проще спихнуть вину на недалекую целительницу, чем рисковать репутацией перед союзником и тратить время на лечение тяжелораненого. Я еще раз пошевелила пальцами мертвеца, но "доктор" снова предпочел ничего не заметить.
   - Значит, такова воля небес, - ничуть не огорчившись, лидер гостей посмотрел вверх. - Надеюсь, это никак не повлияет на наш договор с вашим кланом?
   - Конечно, мы будем продолжать работу... - Чаа Син сбился и оглянулся на стоявшего поодаль Цу Эра. Похоже, юным адептам боевых искусств раньше не приходилось принимать решений такого уровня.
   - Замечательно, - Го Донг похлопал его по плечу. - Сочувствую вашему горю, парни, но жизнь продолжается.
   Чаа Син угрюмо кивнул и повернулся к брату чтобы что-то сказать. Он уже открыл рот, когда Го Донг одним движением обнажил меч и снес ему голову. Второй удар предназначался Цу Эру. Однако союзник был начеку и успел заблокировать вражеский выпад.
   Одновременно с главарем начал действовать и третий противник. Он также атаковал Цу Эра, видимо, посчитав его самым опытным и опасным.
   Мианг Линь носком ноги подцепила рукоять меча и подкинула его в воздух. В следующий миг ее руки уже были свободны от веревок. Перехватив правой клинок, женщина ударила в спину Го Донгу. Враг отреагировал так, словно у него были глаза на затылке. Он прыгнул с места на десяток метров вверх, пропуская под собой лезвие и вызывая маленькую песчаную бурю.
   Цу Эр сосредоточился на безымянном противнике. Сталь встречала сталь, высекая водопады искр. Из-за высокой скорости движений понять кто кого теснит было невозможно.
   - Почему? Почему вы это сделали?! - крикнул обезумевший Чаа Пинг.
   Губы Лин Хве растянулись в презрительной усмешке. Он медлил, словно наслаждался чужим горем. Как по волшебству, в его правой руке возник кинжал со странным узким лезвием, по форме напоминающим скорее шило, чем боевой оружие.
   - Предательский мусор. Без Чаа Джуна от вас никакого толку. К тому же, он нарушил договор. Ваш дядя не должен был рассказывать кому-либо о нашем маленьком совместном дельце, - Го Донг обвел всех внимательным взглядом. - К тому же, вы не справились и попытались завести нас в ловушку. Дальше сам догадаешься?
   Пока вражеский командир болтал, я потихоньку отползала от Лин Хве. Внимание последнего было сосредоточено на бледном Чаа Пинге. В какой-то миг его поза неуловимо изменилась, а тело напряглось, подобно натянутому луку.
   - Сотня Пчелиных Укусов, - Лин Хве громко выкрикнул название техники.
   Кому-то может показаться глупым сообщать врагу прием, который ты планируешь использовать для атаки. Но это излюбленный способ местных бойцов выказать свое презрение и превосходство, заявить: "ты настолько слаб, что не сможешь избежать поражения, даже если будешь знать, каким будет мой следующий удар". К тому же, Лин Хве ничем не рисковал. В Подлунном мире существует великое множество различных техник. Это в его родном Ир-Гелате видели данный прием. Чаа Пинг, житель Порт-на-Яра, никогда раньше о нем и не слышал.
   Парень попятился назад, обнажая меч. Мианг Линь и Цу Эр позволили ему иметь при себе оружие. При всем желании, без возможности использовать внутреннюю силу Мастер не мог причинить им вреда. К тому же, враги бы моментально заподозрили неладное, не увидев на его поясе перевязи с клинком.
   Острие кинжала в руках Лин Хве окуталось таинственным серым светом. В одно мгновение мужчина преодолел разделявшие его с Чаа Пингом три метра. Парень отскочил в сторону.
   - Ха! - "целитель" крутанулся на носке правой ноги, меня направление атаки. Свечение его оружия сначала усилилось, затем резко пошло на спад. Лин Хве выбросил вперед руку и задергался, словно припадочный. Сквозь одежду было видно, как по всему его телу беспорядочно вспухают бугры мышц. На редкость отвратное зрелище, словно под кожей ползают разъяренные змеи.
   Кто же знал, что яд песчанки вкупе с его техникой даст такой результат?
   К сожалению, на то, чтобы отравить остальных противников не хватило времени. Яд очень капризен. В плане контроля он забирает большую часть моего внимания. По плану, мы должны были тянуть время, пока я не подам сигнал о выполнении своей части. Затем Мианг Линь и Цу Эр мгновенно бы нейтрализовали всех врагов.
   Чаа Пинг недоверчиво смотрел на Лин Хве.
   - Он... притворяется? - удивленно спросил парень.
   - Проверь. Потыкай его мечом, - посоветовала я, продолжая отступать в направлении воды. Что-то мне стало неуютно. Мианг Линь оборвала пафосную речь Го Донга, набросившись на него на середине фразы, тем самым помешав заметить, что случилось с "целителем". И сейчас эта пара представляла опасность для всех окружающих. Небесные Мастера то и дело обменивались похожими техниками, создающими невидимые лезвия. Воздушные клинки, когти или как там они правильно называются, летели во все стороны. И если Цу Эру и его оппоненту такая атака что слону дробина, то мне грозила нешуточная опасность. Какой-то глубинный инстинкт настойчиво советовал зарыться на десяток метров в песок или погрузиться под воду.
   А вот это уже никуда не годится! Оставшиеся на борту корабля Небесные Мастера, очевидно, заметили схватку на берегу и тоже решили поучаствовать. Один из них выбрал своей целью меня. Я и глазом моргнуть не успела, как этот монстр оказался прямо передо мной. Выглядел он на все сто. Седые волосы и борода, изрезанная морщинами кожа, впалые щеки, прищуренные серые глаза, невысокий рост и худоба. С виду казалось, что старик готов упасть от малейшего дуновения ветра.
   - На ловца и зверь бежит, - мощная аура буквально сдавила со всех сторон. Я зашаталась на месте и закатила глаза, оседая на песок.
   - Переигрываешь, деточка, - он подхватил мое безвольное тело. - Не делай глупостей и останешься в живых.
   - Простите, у меня нет ни единого шанса в схватке с вами, - тихонько прошептала в ответ. - Не хочу умирать.
   - Это хорошо, - старик ловко меня обыскал, продолжая удерживать, словно куклу. На песок полетел нож и прикрепленные к поясу мешочки с травами. К счастью, на висящие рядом фляжки он не обратил внимания.
   Небесный Мастер резко дернул меня в сторону и выставил вперед руку, блокируя воздушные лезвия.
   - Испугалась? - спросил старик.
   - Д-да. Я буду послушной девочкой, только не бросайте.
   Проклятье, ну кто в здравом уме будет носить одежду из велийского шелка? В отличии от обычной ткани эта не позволяла моему основному оружию добраться до тела противника. Пришлось, рискуя всем, направить струйку яда вверх, туда, где воротник едва прикрывал шею.
   Небесный Мастер грубо меня встряхнул.
   - И почему мне кажется, будто ты задумала какую-то пакость?
   - Клянусь всеми богами, я ничего не делала! Свяжите меня, или лишите сознания, только не убивайте.
   - Какая же ты жалкая, - с отвращением бросил враг. - Даже противно марать руки.
   На несколько минут он потерял ко мне интерес, наблюдая за схватками Цу Эра и Мианг Линь.
   - Вы не хотите вмешаться в их бой, дедушка Гу Вей? - спросил возникший рядом Небесный Мастер.
   - Не сейчас, - старик отрицательно мотнул головой. - И ты тоже, не спеши. Знаешь, что быстрее всего помогает перейти на следующую ступень развития?
   - Смертельная схватка с достойным врагом, - ответил мужчина.
   - Верно. Хотя это и не совсем так. В идеале противник должен тебя превосходить. Перешагивая через свою слабость и преодолевая границы возможного, воин совершает прорыв, - Гу Вей наставительно поднял палец вверх. - Что там с Лин Хве?
   - Похоже, одному из местных слабаков удалось его удивить, - Небесный Мастер взмахнул мечом, стряхивая на песок красные капли. Похоже, бедняга Чаа Пинг уже последовал за братом. - Должно быть, он использовал яд. Лин Хве жив, но нуждается в медицинской помощи.
   - Плохо, - в голосе старика слышалось искреннее огорчение. Может, они родственники? - Сяо Мин, перенеси его на корабль, пусть в лазарете осмотрят раны. И брось этот балласт в трюм.
   - А-а-а-а! - меня швырнули, словно тряпичную куклу.
   - Да, дедушка, - каким-то образом мужчина умудрился перехватить пролетевшее десяток метров тело, ничего мне не сломав.
   Скоро вы об этом пожалеете, ублюдки!!!
   Яда осталось совсем немного, большая часть ушла на подозрительно бодрого старика. Черт с ним, еще насобираю, благо, метод уже отработан. Заставив жидкость просочиться сквозь одежду, я щедро размазала ее по спине Небесного Мастера, который прямо сейчас летел по направлению к кораблю. Все его внимание было направлено на тяжело дышащего соратника. Видок у Лин Хве был просто ужасный. Вывернутые в неестественном направлении и раздувшиеся конечности, кровоподтеки и синяки по всему телу.
   Примерно на середине пути что-то пошло не так. Двигаясь по дуге, мы устремились вниз. В последний момент я покрыла все свое тело тонким слоем напитанной внутренней энергией воды. Под ее влиянием жидкость превратилась в идеальную смазку, позволяя в нужный момент вывернуться из чужой хватки и оказаться за спиной Небесного Мастера. Мужчина был слишком отвлечен восстановлением техники полета и заботой о своем раненом союзнике.
   Поднимая фонтан брызг, мы с шумом вошли в воду. Я оттолкнулась изо всех сил, пытаясь оказаться как можно дальше от неудачливых работорговцев.
   Ну, и кто теперь мусор? Оба Небесных тонули. Сяо Мин еще барахтался, яростно взбивая воду руками и ногами. Он отказывался бросать своего товарища, видимо, все еще на что-то надеясь. Но их тела были слишком тяжелыми. Даже Великий Мастер не способен плавать из-за слишком плотных костей, что уж говорить об остальных ступенях?
   Я сунула руку за пазуху, вытаскивая оттуда маленький ледяной шарик с колечком внутри. Это было то самое Пространственное Кольцо, которое раньше принадлежало наркоторговцам. Оболочка послушно растаяла, открывая доступ к артефакту. Пара секунд, и у меня в руках оказалась пустая фляжка. Точнее, внутри кое-что все же было, а именно - воздух. Если не экономить, его хватит минут на сорок.
   Жидкость вокруг моей головы расступилась, уступая место газу, понемногу вытесняемому просачивающейся во флягу водой. Главное, не увлекаться скоростью погружения/всплытия, чтобы не заработать кессонную болезнь.
   Тем временем, Сяо Мин вместе со своим товарищем опустился на самое дно. К моему удивлению, враг сохранял поразительную активность. Ходят слухи, будто начиная с определенного уровня Небесные могут по несколько месяцев жить без еды и воды, но чтобы без воздуха?
   Странно все это.
   Между тем, мужчина покрутился на месте и повернулся в сторону берега. Держа за руку своего товарища, он пошел вперед. Минута, две, три, Сяо Мин спокойно продолжал движение.
   Я проплыла несколько кругов над головой парочки недоутопленников. Мой внутренний радар показывал, что раненый тоже до сих пор жив. В таком состоянии не до техник, да и яда ему досталось больше, чем сообщнику. Тут что-то другое. Значит, артефакт или одна из тех удивительных пилюль. Скорее всего, последнее. Ир-Гелат широко известен как центр производства всевозможных магических снадобий.
   Дно залива было заполнено всяким мусором. Водоросли, илистые отложения, разная мелкая живность. При движении Сяо Мин баламутил вокруг себя воду, ухудшая себе видимость. Я погрузилась на десяток метров, так, чтобы враг оказался в радиусе действия моих способностей. Он продолжал идти, не обращая на меня внимания.
   К моему удивлению, обычные методы не дали результата. Невидимые водяные щупы наталкивались на незримый барьер вокруг тела Сяо Мина. Были защищены даже его уши и нос. Кажется, этот монстр даже не заметил воздействия.
   Внутренняя энергия или Ци на редкость универсальная штука. С ее помощью можно греть или охлаждать жидкость, менять такие свойства, как поверхностное натяжение, вязкость, текучесть, температуру замерзания. Чем больше объем, на который проводится воздействие, тем больше требуется энергии. По местным меркам у меня ее довольно много. И она непрерывно расходуется, вне зависимости от того, делаю я с ее помощью что-то или нет.
   На то, чтобы заморозить и вскипятить большой объем жидкости требуется время и очень много энергии. Но есть одна хитрость. Если разделить воду на две части, можно устроить тепловой обмен. Одна половина охлаждается, другая нагревается. И Ци расходуется в разы меньше, чем при прямом воздействии.
   Как разделить воду? Под рукой нет достаточно больших сосудов, да они и не нужны. Все банально и просто: задать границы циркулирующими потоками. Берем цилиндр радиуса метра два и задаем движение жидкости внутри по часовой стрелке. Готово. Теперь "натягиваем" поверх него трубу шириной около метра и закручиваем воду в противоположном направлении. Так, дальше включить тепловой обмен. Пусть внутри будет холодно, а снаружи горячо. Небольшой косячок, "конструкция" кривовата и слегка протекает сверху и снизу. Но скорость охлаждения/нагревания настолько высока, что этим можно пренебречь. Буквально за минуту вода в середине почти остыла до точки замерзания, а во внешнем слое стало где-то градусов сорок. Вторая цифра маловата. Я почесала голову и ускорила утечку воды из цилиндра, выбрасывая жидкость в верхней части и затягивая свежую снизу. Нет, можно было и наоборот, но тогда поток воды у дна будет отталкивать все на своем пути, а мне желателен обратный эффект.
   Процесс пошел, и жидкость в трубе разогрелась почти до точки кипения. Теперь даже Небесному Мастеру не поздоровится после купания в ней.
   Тем временем, выбрасываемая из цилиндра жидкость стала обтекать трубу, опускаясь вниз. Естественно, она же холодная. Я изменила потоки в сфере контроля, защитив себя от возникшего "побочного эффекта".
   Враги ушли вперед, но мне не стоило труда их догнать. Сяо Мин на минутку остановился. Пока Небесный силился что-то разглядеть в мутной воде, я накинула сверху свою конструкцию. Секунд пять они оставались на месте, а потом работорговец забеспокоился. Я ускорила теплообмен, пытаясь наморозить вокруг них ледяную глыбу, но мужчина рванул вперед, пытаясь вырваться из ловушки. Оказавшись в слое почти кипящей воды, он тут же сдал назад и выбрал другое направление. Второй его прыжок был куда длиннее, и мне пришлось передвинуть конструкцию, чтобы не дать ему убежать. Так продолжалось некоторое время. В какой-то момент я ошиблась. Потоки воды как-то странно закрутились и словно обрели свой собственный разум. Возникли непонятные восходящие и нисходящие вихревые течения, муть со дна поднялась до самой поверхности.
   Пожелав врагам легкой дорожки в ад, я предпочла убраться оттуда подальше.
  
   Цу Эру повезло. Его молчаливый противник оказался немного менее выносливым. Нет, поначалу казалось, что бой идет на равных, но чем дольше шло сражение, тем очевидней становилось преимущество Небесного Мастера из Миллграда. Враг пытался разорвать дистанцию, чтобы получить хоть какую-то передышку, но Цу Эр ни на секунду не оставлял его в покое. Оба мужчины применяли лишь пассивные техники ускорения, усиления и защиты. В непрерывном вихре клинков на большее банально не хватало времени.
   Как бы Цу Эр ни был увлечен своим боем, краем глаза он продолжал следить за происходящим на берегу. Прибытие сразу двух сильных врагов, казалось бы, лишило их любых шансов на победу, однако излучавший ауру превосходства старик предпочел понаблюдать за сражением, а второй, прихватив отравленного соратника и помощницу Мианг Линь, отправился обратно на корабль. Жаль. Девчонка выполнила свою часть на все сто, умудрившись незаметно подсунуть яд опытному целителю. Даже знавший о плане Цу Эр не уловил момента, когда это произошло.
   Бой союзницы протекал не так гладко. Го Донг оказался сильнее на целый уровень. Ее спасали лишь скорость и гибкость. Наученная горьким опытом, она больше уворачивалась и отводила удары скользящими блоками. Иногда женщине удавалось на долю секунды разорвать дистанцию. В такие моменты Мианг Линь успевала выпустить одно-два Воздушных Лезвия. Вбитая на уровень рефлексов простейшая техника в очередной раз доказывала свою эффективность. Одежда Го Донга была в нескольких местах разорвана, а торс украсили длинные царапины. Казалось бы, мелочь, но даже самая маленькая рана немного отвлекает и замедляет противника. А ведь можно еще воспользоваться подлым советом Ро Ю. Девчонка на полном серьезе предложила ей, Небесному Мастеру, использовать яд! Маленький кожаный мешочек с опасным содержимым сейчас буквально жег ей карман.
   Мианг Линь мысленно проиграла сценарий: вот она небрежным движением подбрасывает емкость с отравой, перерубает ее кончиком меча так, чтобы брызги летели в сторону приближающегося Го Донга. Если повезет, капли яда попадут на открытые царапины, если нет - остальное довершит первая же рана, нанесенная ее острым клинком.
   Подло? Бесчестно? Клятые работорговцы не заслуживают другого отношения. Пусть же они по полной программе получат за содеянное! Мианг Линь стиснула зубы и, в очередной раз, отпрыгнула назад. Левая рука отбросила кинжал и нырнула в кармашек, нащупывая маленький мешочек.
   Словно предчувствуя ловушку, Го Донг помедлил. Небесный Мастер на пару секунд замер, с воздетым над головой мечом, а потом, резким движением, опустил его вниз.
   Между ними было метров двадцать, но чувство опасности Мианг Линь взвыло. Женщина взмыла в воздух, пытаясь разминуться с внезапно удлинившимся клинком...
   Ее спас Цу Эр. Увидев, что союзница вот-вот проиграет, он плюнул на своего противника и атаковал Го Донга со спины. Работорговец был вынужден отменить технику, иначе бы возросшая пропорционально инерция меча не позволила бы ему вовремя поставить блок.
   - Меняемся! - крикнул Небесный Мастер из Миллграда.
   Мианг Линь не пришлось упрашивать дважды. Она повернула голову, разыскивая молчуна.
   Бах-бах-бах!
   Громкие хлопки заставили бойцов замереть на месте.
   - Довольно, - старик положил правую руку на рукоять меча. В его голосе было столько властности, что даже Мианг Линь и Цу Эр впечатлились. Гу Вей нахмурил брови, усиливая давление ауры.
   - Но, дедушка... - Го Донг замолчал, наткнувшись на гневный взгляд старшего.
   - Я сказал довольно! Вечно вы, молодежь, спешите, - старик сунул в карман руку, вытаскивая оттуда небольшую резную трубку. - Ну, убьем мы их, а дальше-то что? Кто будет поставлять рабынь?
   - В Ир-Гелате уже достаточно чужеземных девок, - дерзко заметил Го Донг.
   - Был бы товар, а куда пристроить найдется, - ответил Гу Вей, выпуская клубы дыма. - Эй, красавица, как ты и твой друг смотрите на возможность неплохо заработать? Пятьдесят тысяч за каждую завербованную "невесту", что вы приведете, без посредников в лице клана Чаа.
   - Нет, - Цу Эр перехватил меч поудобнее.
   - Ты уверен? - вкрадчивым тоном спросил старик. - Подумай. Мы можем платить не только деньгами. Представь, как возрастет влияние твоего клана, если у вас вдруг появится пять-десять новых Небесных Мастеров. Наш город не зря считается одним из передовых в области создания магических пилюль...
   - Не интересует, - сквозь зубы выплюнула Мианг Линь.
   - Тогда позволь спросить, на что вы надеетесь? - Гу Вей глубоко затянулся. - Нас четверо, против вас двоих. Да, вам удалось каким-то образом ранить Лин Хве, но это единственный успех. Я нахожусь на девятом ранге Небесной Ступени, сильнее вас обоих вместе взятых. Го Донг и Го Муун тоже не лыком шиты.
   - Девятый ранг? - Мианг Линь вдруг рассмеялась. - Кому расскажу, не поверят, что воин такого уровня мог проиграть по вине того, кто на полтора порядка слабее.
   - Ты сошла с ума, женщина? Да скорее море взбунтуется и затопит небо, чем я проиграю.
   Мианг Линь криво улыбнулась. Бой с Го Донгом дался ей нелегко, сказывалась накопившаяся усталость от схватки с Чаа Джуном. Эффект принятых лекарств и стимуляторов быстро сходил на нет, сказывался ускоренный обмен веществ во время сражения. Затеянный противником разговор оказался приятной передышкой, и она решила потянуть время.
   - Я видела, как ты обыскивал мою помощницу. Видишь ли, Ро Ю очень любит яды, особенно - контактные, - женщина сжала мешочек в левой руке.
   - Подлая змея! - гневно крикнул Го Донг. - Так эта тварь отравила Лин Хве?
   - Не только его, - Мианг Линь кивнула в сторону Гу Вея. - Еще тебя и того Мастера, что взялся доставить ее на ваш корабль.
   - Она лжет. Позвольте, я ее прикончу, - с надеждой сказал Го Донг.
   - Нет, погоди, - старик задумчиво пригладил свою бороду. - Интересно. Контактный яд без резкого запаха, не вызывающий жжения и действующий даже на Небесных Мастеров, игнорирующий защиту... Есть несколько рецептов, дающих вещество с подобным эффектом, но это слишком дорого, особенно для стоящей на Земной Ступени. Конечно, она может быть гениальным алхимиком... нет, тогда девчонка сидела бы дома, занимаясь приготовлением различных снадобий. Вероятно, это что-то местное...
   Гу Вей снова затянулся и выпустил густую струю дыма в сторону Цу Эра.
   - Вспомнил! - старик захихикал. - Песчанки, магические звери, обитающие по берегам рек и озер. Их яд имеет удивительное свойство рассеивать потоки внутренней энергии.
   Небесный Мастер осмотрел свои руки.
   - Чисто, - Гу Вей еще раз затянулся. - Признаю, идея использовать это вещество поистине гениальная. Надо будет расспросить девчонку, как она собирала токсин. Но вам не повезло. Видите ли, мои древние кости всем сердцем ненавидят сырость.
   - Мастер... - Го Донг попытался что-то сказать, но старик оборвал его речь взмахом руки.
   - Поэтому я, как правило, предпочитаю одежду из велийского шелка. Даже если яд и был, он не мог просочиться сквозь эту ткань. Пожалуй, стоит снять пару вещей, чтобы случайно не измазаться в этой гадости, - Гу Вей победно улыбнулся и скинул рубашку. Под ней оказалась серая безрукавка, ни капельки не скрывавшая яркие фиолетовые пятна на предплечьях.
   Мианг Линь была удивлена не меньше Го Донга, но, в отличие от вражеского Небесного Мастера, она весь разговор готовилась к единственной, смертельной атаке. Когда глаза противника расширились от изумления, женщина без всякого предупреждения одним прыжком преодолела разделявшее их расстояние и вонзила меч по самую рукоять. Го Донг ожидал нападения со стороны Цу Эра, поэтому прозевал атаку с другой стороны.
   Молчун издал яростный вопль, пожалуй, первый звук за все время пребывания на берегу, и попытался подловить Цу Эра. Мастер из Миллграда словно ждал этого. Отведя скользящим блоком вражеский меч, он пнул неудачника в живот. Выплюнув порцию крови, противник полетел назад.
   - Ха! - Цу Эр догнал его и добавил ускорения парой ударов.
   В действительности эта атака была не так уж и страшна. Адепты боевых искусств, использующие внутреннюю энергию почти неуязвимы. Молчуна подвели инстинкты. Мужчина на автомате перекинул почти всю защиту на переднюю часть своего тела. К сожалению, для него, приземление пришлось аккурат на твердый камень...
   Увидев безвольно свесившуюся голову противника, Цу Эр удивленно поднял бровь и вернулся к Мианг Линь. Женщина, тем временем, уже выдернула свой клинок и быстрым взмахом очистила его от крови.
   Лицо Гу Вея исказилось от ярости.
   - Вы за это поплатитесь! - старик бросил на песок свою трубку и вытянул руки в сторону случайных союзников. - Яд лишил меня защиты, но не силы!
   Мианг Линь готовилась к новому рывку, когда неожиданно ощутила сильнейшее головокружение. Ей нужна была буквально доля секунды, но ее, увы, не было. Потеряв контроль над своим телом, женщина упала на песок. Рядом хрипел и Цу Эр. Глаза застилала странная серая дымка, каждый глоток воздуха приходилось буквально выцарапывать с боем.
   Бросив взгляд на тела павших товарищей, Гу Вей покачал головой. Секундное удивление, самоуверенность и подлое коварство противника решили их судьбу. Эти ленивые снобы из совета кланов опять будут недовольны.
   Покопавшись в Пространственном Кольце, старик извлек Парную Жемчужину и активировал. Дежурный с корабля ответил почти сразу. Небесный Мастер приказал выслать к берегу вместительную шлюпку и, не вдаваясь в объяснения, отключился.
   Гу Вей прошелся по мягкому песку, присматриваясь к отпечаткам. Одна пара следов разительно отличалась от других. Судя по небольшой глубине, тот, кто их оставил, весил не больше пятидесяти килограмм. "Та девчонка, - догадался старик. - Отравительница. Она даже не воин!"
   Еще некоторое время Гу Вей изучал окрестности. Убедившись, что на берегу никого больше нет, Небесный Мастер посмотрел в сторону залива. То, что он увидел, заставило его похолодеть.
   На песке, в десяти метрах от воды стояло неизвестное существо, похожее на результат скрещивания человека и медузы. Краешек заходящего солнца вынырнул из-за туч, обрисовывая своими красноватыми лучами силуэт непонятного создания. Его лицо и обращенная к Гу Вею сторона тела были скрыты в тенях. Более-менее можно было разглядеть только руки, переходящие в студенистые полупрозрачные щупальца. Кожу магического зверя (а кто еще это мог быть), покрывала бликующая маслянистая слизь.
   Желая разглядеть ЭТО получше, старик сделал несколько шагов в сторону. За спиной таинственного создания обнаружился хвост. Он тянулся до самой воды, так что невозможно было определить его точную длину.
   - Кто ты? - настороженно спросил Гу Вей.
   Существо склонило голову на бок и сменило позу. Для любого человека такое положение тела неминуемо бы привело к потере равновесия и падению, но эта тварь перенесла часть веса на щупальца. Наблюдая за чужеродной пластикой, старик испытывал смесь отвращения и давно забытого страха.
   Неведомое пугает, порождает разнообразные слухи и легенды. К примеру, многие моряки верят в существование подводных чудовищ. Да, нет никаких доказательств или достоверных свидетельств их существования, но суеверные люди продолжают рассказывать небылицы о страшных тварях, поджидающих своих жертв в пучине вод.
   По складу своего характера Гу Вей был очень осторожным человеком. И это не раз спасало ему жизнь. В отличие от большинства своих юных коллег, старик предпочитал дистанционные атаки и использовал яды. Правда, последнее он делал только против чужаков или тогда, когда был уверен, что об этом никто не узнает. Небесный даже освоил несколько приемов из арсенала уннэ. Только использовать их без Фокусирующего Кристалла не получалось. К счастью, выкупленный из рабства представитель племени масои с благодарностью изготовил несколько десятков таких артефактов.
   Брошенная на песок трубка все еще дымилась. Гу Вей сконцентрировался, направляя снотворный газ на неведомую тварь. Ранее старик использовал именно его, чтобы безболезненно вырубить Мианг Линь и Цу Эра. Женщина Небесный Мастер была настоящей красоткой, ценным призом, за который на аукционе в Ир-Гелате должна разразиться настоящая битва...
   Тварь опустила голову, как бы разглядывая лежащую под ногами трубку. Дым медленно поднимался вверх, окутывая ее удушающим газом. По опыту Гу Вей знал, что для усыпления нужно совсем небольшое его количество, когда газ даже не заметен глазу, что уж говорить о такой концентрации? Но существо спокойно стояло, словно ему и не требовалось дышать. Вдруг одно из щупалец, продолжающих левую руку, дернулось, накрывая предмет. С едва слышным шипением начинка из дюжины редких трав превратилась в мокрое сено. Магический зверь поднял трубку и задумчиво повертел перед собой.
   Старик мысленно выругался и попятился, не отводя взгляда от твари. Чем бы ни было морское чудовище, вдали от своей стихии оно, скорее всего, ослабеет.
   Однако, двигаться спиной вперед было неудобно. Гу Вей на ходу полез в Пространственное Кольцо. Как назло, ни арбалет, ни метательные ножи не попадались. Старик споткнулся и, едва не потеряв равновесия, вытащил первый попавшийся предмет. Им оказалась одноразовая ракетница. Такие обычно используют охотники для подачи сигналов на расстояние видимости. Запасной вариант на случай, если возникнут помехи в работе Парных Жемчужин.
   Словно чувствуя угрозу, существо остановилось. Гу Вей навскидку прицелился и выстрелил. Тварь прикрыла голову правой рукой, одновременно выбросив перед собой сразу дюжину своих щупалец. Часть из них оказалась на пути снаряда и, соприкоснувшись с ним, обвилась вокруг него.
   В свете продолжающей гореть мини-ракеты старик мгновенно ее узнал. Губы девушки шевельнулись, но покрывающий ее голову прозрачный барьер не пропустил ни звука.
  
   - Что ты сделал с Мианг Линь?
   Старик проигнорировал мой вопрос, извлекая из Пространственного Кольца что-то вроде рапиры и короткий кинжал.
   - Серьезно? - я шевельнула дополнительными конечностями. Преимущество явно на моей стороне. Как бы ни пыжился этот Мастер, без внутренней энергии он не продержится и пяти минут.
   Противник продолжал пятиться, не отрывая от меня глаз. А поняла, старикашка пытается отрезать меня от главного козыря - моря, неисчерпаемого запаса рабочей субстанции.
   Я усмехнулась и подтянула к своему телу "хвост", содержащий несколько десятков литров воды. Старик тут же это заметил и немного приободрился. Он смело пересек границу действия моей способности. Четырнадцать метров, тринадцать, двенадцать, одиннадцать, десять. Гу Вей (вроде бы так звал его тот тип, что взялся отнести меня на корабль?) резко ускорился. Поднырнув под щупы, дедок без применения внутренней силы резанул три оставшиеся на его пути водяные нити. Сюрприз! По своим свойствам жидкость была далеко за пределами своего нормального состояния. Повышенные поверхностное натяжение, вязкость и липкость лишь малый перечень возможных аномальных свойств. Как только эта вода попала на лезвие, избавиться от нее стало почти невозможно.
   Старик еще пару раз взмахнул своим оружием, отбивая тонкие нити, и грязно выругался. Он не мог не заметить дорожки капель, ползущие по направлению к его руке. Отбросив наполовину уже мой клинок, Гу Вей метнул в меня кинжал и отступил. А вот это уже было опасно. К счастью, лезвие вонзилось в один из щупов.
   Противник бодро прыгал по песку, время от времени швыряясь предметами из своего Пространственного Кольца. Старик умудрялся с удивительной легкостью уворачиваться от моих дополнительных конечностей. Правда, приблизиться он ко мне не мог. Моя коллекция колюще-режущего росла как на дрожжах. Разнообразные кинжалы, метательные ножи, сейчас еще будут болты... Увидев в руках Гу Вея арбалет, я немного испугалась. Пробивной силы этого оружия может оказаться достаточно, чтобы пробить защиту. Так не пойдет!
   Старик умудрился допустить всего одну ошибку. Он сражался со мной на берегу. Да, мы в тридцати метрах от моря, но, тем не менее, рабочей жидкости у меня более чем достаточно. Вода имеет свойство просачиваться в любые трещины, заполнять свободное пространство между сравнительно крупными частицами, такими как песок. В очередной раз увернувшись от щупов, он вдруг обнаружил себя по щиколотку в воде. По своим свойствам измененная жидкость обрела сходство с клеем. Другая память вовремя подкинула ролик-воспоминание, в котором ученые тестировали что-то вроде гигантской липучки. Испытуемые люди застревали на втором-третьем шаге, и уже не могли самостоятельно с нее выбраться.
   - Попался, - я расширила площадь ловушки.
   Пытаясь освободить ноги, Гу Вей оперся на нее правой рукой.
   Бесполезно. Водяные щупы тут же обвились вокруг жертвы, перекачивая из фляжек на поясе свободную жидкость и образуя кокон. Пленник трепыхался, выкрикивая невнятные угрозы и оскорбления в адрес какой-то медузы. Стоп. Это он про кого?
   - Мерзкий монстр! Сюда уже плывут мои люди, - Гу Вей дернул головой, единственной частью тела, которой еще мог управлять. - Скоро все узнают, что ты нарушила Договор. После этого ни в одном городе не видать тебе убежища.
   - Эй, ты кого монстром назвал? - создала вокруг его шеи ледяной обруч и немного сжала. Старик захрипел. - Лучше скажи, что с Мианг Линь?
   Но вместо ответа на мой вопрос Гу Вей грязно выругался и продолжил обзываться. Похоже, придется подключить грубые методы. Я, конечно, не спец по пыткам, но что-нибудь соображу. С чего бы начать? Наверное, стоит его раздеть. А то мало ли, выкинет какой-нибудь нехороший фокус. Заодно и отомщу за недавний обыск.
   Действуя прямо через кокон, разрезала в нескольких местах его одежду и по частям сорвала, оставив только штаны от пояса до колен.
   - Подлая тварь! У тебя нет ни чести, ни совести!
   - Как будто кого-то волнует мнение трупа, - я с интересом выкинула на песок содержимое карманов пленника.
   Ух ты, какой красивый камень! Драгоценный, наверное. Еще и ограненный в форме правильного октаэдра. Ему самое место в каком-нибудь ювелирном украшении. Вместо этого старик носил его зашитым в подкладку манжеты на правой руке. Может, суеверие, типа талисман наудачу?
   - Эй, это какое-то оружие?
   Гу Вей буквально впился в кристалл прожигающим взглядом. Хм. Я взяла предмет двумя пальцами и попыталась определить, есть ли внутри дефекты. Вроде никаких включений и трещин. Ой!
   Камень в моей руке вдруг начал излучать яркий белый свет, словно электролампочка. Класс, эта штука даже ярче, чем артефакты Фэнь Ду. Зачерпнув немного песчинок, покрыла ими с одной стороны кристалл, и, удерживая эту конструкцию внутри водяного щупа, получила удобный фонарик направленного света. Самое то для допроса.
   Что еще? В кармане жилетки обнаружилась непонятная размякшая смесь. Подсушив добычу за полминуты, принюхалась. Почему я ничего не чувствую? Поднеся руку к самому носу, наткнулась на прозрачную преграду. Вот же, совсем забыла про свой импровизированный "скафандр", настроенный на одностороннюю передачу звуков. Ха-ха, Гу Вей должно быть не слышал ни одного моего слова. Старику повезло, что я вспомнила об этом до того, как начала его пытать. Ладно, враг повержен, так что можно убрать переднюю часть "шлема". Вода растеклась в стороны, и я снова принюхалась. Табак, серая чайная лоза и, кажется, сухоцвет пустынный. Последнее растение мне удалось узнать лишь потому, что его зеленый собрат имелся в коллекции Фэнь Лян. Девушка рассказывала, как эту траву используют на юге. Пучок высушенных листьев сжигают перед логовом или пещерой, в которой прячется зверь. С помощью различных хитростей дым направляют внутрь его убежища. Животное засыпает, и хитрые охотники добивают тварь без всякого риска. Эта штука действует и на людей, но те, как правило, заранее принимают антидот.
   Хитро придумано. Если бы не Фэнь Лян, я бы ломала голову, не зная, как привести в себя союзников. Пришлось бы спрашивать Гу Вея, и не факт, что он сказал бы, как привести их в чувство...
   Но прежде, чем делать это, стоит придумать легенду, как мне удалось справиться с этим типом. Что-то в голову ничего не приходит. И времени нет, сюда приближается шлюпка с четырьмя гребцами. А, ладно, просто спрячу труп в Пространственное Кольцо и скажу, что прибила вражеского Мастера ударом в спину.
   - Слушай, медуза, есть предложение, - заговорил совсем другим тоном старик. - Не знаю, чем тебя подкупили эти двое, но у меня найдется кое-что, что очень тебе пригодится. Пилюля Духовного Роста Седьмого Уровня.
   Я повернула голову и направила "фонарик" в лицо Гу Вея.
   - Мой родной город славится своими алхимиками, - пустился в объяснения пленник. - Только у нас есть мастера, способные создавать снадобья такого ранга.
   - Пять.
   - Что?
   - Пять пилюль, - я подтянула кокон с пленником поближе к себе и поставила его вертикально. Похоже, этот тип считает меня магическим зверем, вот и предложил соответствующую награду. Проклятье, времени совсем нет, лодка совсем близко, не успею привести в чувства союзников. Вот если бы моряки прибыли на полчаса позже, действие снотворного уже бы закончилось.
   - Хорошо, - старик облегченно выдохнул.
   - Оплата вперед, - в моей голове созрел план действий. Все другие варианты были взвешены и быстро отброшены как слишком рискованные. Да, я могла бы расправиться с Гу Веем и его людьми, плывущими сюда на лодке. Но что потом? Неизвестно, как поступит капитан корабля, не получив ответа с берега. А если он снимется с якоря и уплывет в закат? Принудить же старика сказать нужные слова в Парную Жемчужину не получится. К тому же, нельзя просто так оставить на берегу Цу Эра и Мианг Линь. Своим присутствием Небесные порядком распугали местную живность, но сейчас этот эффект уже сошел на нет. Съедят их, и что я буду делать?
   - Но они остались у меня дома, - Гу Вей скосил глаза на валяющиеся под ногами предметы. - Чтобы достать их, придется вернуться в Ир-Гелат...
   - Пытаешься обмануть? - слегка сжала горло жертвы ледяным обручем.
   - Нет, клянусь, - прохрипел старик. - Через месяц я обязательно вернусь и привезу твои Пилюли.
   Что бы сделал Ро Шарр на моем месте? Магические звери доверчивы, та же Лю Мин легко согласилась подвезти нас с Мианг Линь, после того, как услышала обещание спасти ее друга.
   - Даю слово Небесного Мастера, - твердо произнес Гу Вей.
   - Если обманешь, я приплыву в этот твой Ир-Гелат и стану по одному топить ваши корабли. Пара-тройка суденышек, затопленных в нужных местах, полностью перекроют фарватер, и город лишится порта. И все торговцы, что раньше к вам прибывали морским путем, будут проплывать мимо. Ты только представь последствия. Сначала среди беднейших слоев населения начнется голод, ведь часть еды у вас привозная. Потом начнутся бунты, но вы легко их подавите и закрутите гайки. Люди будут роптать...а затем вдруг вы обнаружите нехватку охотников. Они сбегут в соседние города, и недостаток продовольствия станет еще заметнее...
   - Чудовище! Я сдержу обещание!
   - У тебя всего месяц на это. Ах да, еще ни ты, ни твои подчиненные не должны убивать Мианг Линь или Цу Эра. Эти двое заплатили мне за помощь в поисках и защиту, но только пока они в диких землях. Доставишь их в любой город и дальше делай что хочешь, идет?
   - Даю слово, - мрачно подтвердил старик. Держу пари, выполнять свое обещание этот тип не собирается. Наверное, уже составляет план, как прибить меня с минимальными потерями.
   Кокон пролился водой на песок и моментально в него впитался. Гу Вей слегка покачнулся и недоверчиво повел плечами. Я присела рядом и стала наблюдать за его действиями, светя в его сторону импровизированным фонариком.
   Старик наклонился, собираясь подобрать что-то из разбросанных мной вещей.
   - Куда? Это все теперь мое! - я выхватила у него из под носа предмет и запихнула в Пространственное Кольцо. - Так и быть, можешь взять одежду и веревки.
   Удобно иметь много дополнительных конечностей. Минута - и песок свободен от брошенного в беспорядке хлама. Гу Вей украдкой наградил меня ненавидящим взглядом и быстро напялил свои тряпки.
   - Верни хотя бы лекарства! - попросил старик. - Действие снотворного скоро закончится, и они начнут буянить.
   - Ладно, я тебе помогу, - в моих руках словно по волшебству появились акупунктурные иглы. Подойдя к Мианг Линь, забрала Пространственное Кольцо и заблокировала ее основные меридианы, после чего повторила ту же процедуру с Цу Эром. Старик придирчиво все осмотрел и остался доволен.
   Со стороны моря послышались голоса. Вытащив лодку на песок, моряки приблизились к нам. Гу Вей тут же принялся распоряжаться. Я спокойно стояла рядом и наблюдала, как мужчины переносят четыре бессознательных тела.
   - Как тебя потом найти? - спросил старик.
   - Просто прибудь в эту бухту, я сама тебя найду.
   Гу Вей перекинулся парой слов с одним из матросов и залез в лодку. Моряки столкнули суденышко в воду и тоже запрыгнули на борт. Весла с удвоенной силой забили по морской глади.
   Отлично, первая часть плана прошла как по маслу. Осталась вторая, самая скучная. Я легла на песок, раскинула руки и направила вверх "фонарик".
   В небе промелькнула неясная серая тень. Лю Мин облетела берег и с шелестом приземлилась неподалеку.
   - Надоело ждать, - призналась Гром-птица, приняв человеческий облик. - А где эта, которая Небесный Мастер?
   - Мианг Линь? Она отправилась на корабль, - махнула рукой в сторону моря. - Вернется, когда закончит все дела.
   - С-ч-ш, - Лю Миан издала непонятный шипяще-щелкающий звук.
   - Расслабься, - я вытащила из Пространственного Кольца хлеб и нарезанный ломтиками сыр, сделала бутерброд и протянула ей.
   Магическая птица с шумом втянула носом воздух, схватила угощение и принялась с аппетитом уплетать.
   - Спасибо, - прожевав первую порцию, сказала она. - Эти Небесные всю добычу распугали, на несколько километров в округе.
   - Для этого и нужны Пространственные Кольца, - я собрала еще несколько бутербродов и выстроила их в ряд на подстилке.
   Некоторое время мы молчаливо работали челюстями.
   - Ро Ю, а можно у тебя кое-что спросить? - Лю Мин облизала пальцы и почему-то отвела глаза в сторону.
   - Спрашивай, не стесняйся.
   - К какому виду ты принадлежишь? - выпалила она скороговоркой.
   - Что?
   - Ну, какой ты магический зверь?
   - Я человек! - да они сговорились, что ли?
   - Да ладно тебе притворяться, Небесная далеко, - Лю Мин не отставала.
   - Хорошо, скажу, но только после того, как объяснишь, в чем мой прокол.
   - Идет. Во-первых, твой запах. Он неразличим на фоне ароматов различных растений, которыми ты пахнешь. Во-вторых, твои движения. Судя по тому, что я вижу, ты не умеешь сражаться в этом облике. В-третьих, твое отношение ко мне. Ни ненависти, ни страха, ни отвращения, характерных для людей. Даже Мианг Линь немного меня опасается, а ты спокойно спала рядом со мной вчера ночью, - Лю Мин ненадолго замолчала. - В-четвертых, ты почти не принимала участия в сражении, хотя численное преимущество было на стороне врага. Как и все магические звери, ты не любишь встревать в человеческие разборки.
   - Неправда! Я нейтрализовала троих Небесных.
   - Каким образом? У тебя даже нет меча.
   - А вот и есть, и не один.
   - Тогда почему ты его не достала?
   - Мне он не нужен.
   - Конечно, ведь ты магический зверь, - Лю Мин победно усмехнулась и взяла последний бутерброд.
   - Ладно-ладно, ты права. Только Мианг Линь не говори. Я - медуза, - спасибо за подсказку, Гу Вей.
   - Медуза? Первый раз слышу о таком виде. А где вы обитаете?
   Однако какая любопытная птица свалилась на мою голову.
   - В море.
   - Врешь, нет таких магических зверей, которые бы жили в воде, - недоверчиво возразила Лю Мин. - Мы, как и люди, тонем из-за слишком тяжелых костей.
   - У меня в истинном облике нет костей.
   - Так не бывает!
   - Ладно, покажу тебе свое частичное превращение. Смотри внимательно.
   Я вытянула руку в сторону собеседницы и незаметно переместила к ладони некоторое количество жидкости. На кончиках моих пальцев словно из ниоткуда возникли прозрачные капли. На глазах изумленной птицы, они увеличились в размерах и вытянулись в водяные плети.
   Лю Мин подалась вперед, тщательно обнюхала мою руку, затем пощупала дополнительные конечности и проверила их на гибкость.
   - Невероятно! И правда, нет костей.
   - А я тебе что говорила?
   Собеседница наморщила лоб, при этом бормоча что-то себе под нос. Прошло минут пять, прежде чем она приняла какое-то решение.
   - Ро Ю, мне нужна твоя помощь в одном деле...
  
   Мианг Линь медленно приходила в себя. Первыми появились тактильные ощущения. Она лежала в неудобной позе лицом вниз на чем-то деревянном. Несколько мучительных секунд спустя к ней вернулся слух. Плеск весел, чье-то тяжелое дыхание, незнакомые голоса.
   - Все демоны моря! Откуда здесь столько дохлой рыбы?
   - Заткнись, идиот, пока беду не накликал.
   Не открывая глаз, женщина попыталась оценить свое состояние. Руки-ноги целы, серьезных ран вроде бы не было. Мианг Линь попыталась ускорить ток внутренней энергии и мысленно выругалась. Пока она была без сознания, кто-то заблокировал почти все внутренние каналы, оставив лишь несколько для поддержания жизнедеятельности.
   Тем временем плеск весел прекратился и послышался какой-то стук. Кто-то бесцеремонно отпихнул ее в сторону и принялся возиться над самым ухом.
   - Готово, поднимайте!
   Сверху послышался громкий скрип и характер качки изменился. Женщина чуть приоткрыла глаза, пытаясь разглядеть сквозь ресницы окружение.
   - Этих двоих в клетку, - распорядился смутно знакомый голос.
   Ее подняли на ноги и куда-то потащили.
   "Я на корабле, - поняла Мианг Линь. - Цу Эра тоже схватили. Ро Ю на лодке не было, скорее всего, девчонка погибла".
   Между тем, матросы остановились, и один из них наклонился, чтобы открыть люк. Ругаясь, они потащили ее вниз по узкой лестнице. Женщина по-прежнему притворялась, будто находится без сознания. Ее голова безвольно моталась из стороны в сторону. Сквозь неплотно прикрытые ресницы Мианг Линь осматривала трюм. Узенький коридорчик среди наваленных в беспорядке вещей перекрывала внушительной толщины решетка. Один из конвоиров надавил рычаг, и преграда отошла в сторону. Матросы затащили ее внутрь и понесли вглубь импровизированной тюрьмы, в поисках пустующей камеры. Для этого им пришлось пройти в длину почти весь корабль, от носа до кормы.
   Их разместили друг напротив друга. Когда конвоиры ушли, Небесные Мастера встали и начали приводить себя в порядок. Мианг Линь с неудовольствием отметила отсутствие Пространственного Кольца. Женщина осторожно провела рукой по спине, пытаясь нащупать акупунктурные иглы. Удалять их вслепую опасно, но она была готова рискнуть. К ее удивлению, там не было ничего, кроме пропитавшей одежду влаги.
   - Я могу чувствовать внутреннюю силу, - громко прошептал Цу Эр.
   Мианг Линь нахмурилась и перевела внимание на свои меридианы. Картина разительно отличалась от того, что она ощущала на лодке. Току Ци ничто не препятствовало, каналы бурлили от напора энергии, словно после стимулирующего иглоукалывания.
   Схватившись за прутья решетки, женщина легко их раздвинула и вышла наружу. Это моментально заметили девушки, сидевшие в соседних клетках.
   - Тихо! - прошипел Цу Эр. - Мы всех освободим, как только разберемся с вашими похитителями.
   Остальное было делом техники. Небесные с легкостью выбрались из тюрьмы и поднялись наверх. После короткого спора, завершившегося игрой "Камень-ножницы-бумага", Мианг Линь осталась на входе в трюм, сторожить заложниц, а союзник атаковал матросов на палубе. Большинство моряков были обычными людьми, владевшими, разве что, искусством боя кабацкой драки. Небесный старался не убивать и сильно не калечить, ведь кто-то должен был отвести корабль в ближайший порт.
   На шум боя выскочил Гу Вей и, перемотанный с головы до ног бинтами, Сяо Мин. Цу Эр применил Вакуумный Пресс. Мощный поток воздуха сбросил в море сразу десяток врагов вместе с частью переборки. Увидев это, моряки тут же побросали оружие. Что-то там еще пытался изобразить их капитан, но и он сдался, получив вразумляющий удар по темечку.
  
   - Холодно, - стуча зубами, сказала Лю Мин.
   - Ты бы оделась, что ли.
   - Неудобно, - девушка скривилась.
   - Тогда вот, накинь, - протянула ей покрывало.
   - Спасибо, - Гром-птица набросила на себя ткань. - А давай разведем огонь. Мне нравится наблюдать, как он горит.
   - Сейчас сделаю.
   Покопавшись в Пространственном Кольце, я вытащила небольшую вязанку дров, жидкость для розжига, кремень и кресало. Сложенные шалашиком дровишки весело заполыхали от пары искр. Лю Мин придвинулась поближе к костру.
   - Эй, осторожней, а то спалишь покрывало.
   - Ладно, - птица вернулась на прежнее место. - Мианг Линь скоро вернется?
   - Не знаю, - я перевела внимание на свой внутренний радар. Похоже, наши уже разобрались с противниками. На корабле остались только простые люди, не владеющие внутренней силой. Эх, плакали мои пилюли. Впрочем, сомневаюсь, что Гу Вей собирался выполнять обещание. - Думаю, в течение часа.
   Отвернувшись от огня, я свернулась в клубочек и задремала. Но какая-то часть моего сознания продолжала следить за обстановкой. Впрочем, вряд ли это было необходимо, Лю Мин своим присутствием распугивала всех магических зверей в округе.
   - Вы двое! Чем вы тут занимаетесь? -меня разбудил громкий голос Мианг Линь.
   - А? Что? - я приподнялась на локтях, картинно зевая.
   - Греемся, - ответила Гром-птица. - Тут, на берегу, холодно и сыро.
   - Ладно, к тебе претензий нет, - Небесный Мастер вздохнула. - Но ты, Ро Ю, почему бездействовала?
   - Вообще-то, я выполнила свою часть плана! - возмущенным тоном заявила я. - Отравила двоих ядом песчанки и чуть не погибла, когда разбиралась с третьим. Он схватил меня и понес на корабль, как пленницу. На полпути его техника полета вдруг отключилась, и мы рухнули в воду. С огромным трудом мне удалось добраться до берега, но тут уже никого не было. Потом появилась Лю Мин, и мы стали ждать, надеясь на лучшее.
   - Извини, - Мианг Линь опустилась на песок и поставила рядом с собой невысокую девушку. Вид у той был немного задумчивый, а взгляд блуждал, словно она находилась не здесь. - Сегодня был тяжелый день, и нам еще предстоит обратный путь в Горнград.
   - Проехали, - я махнула рукой.
   - Знакомьтесь, это моя племянница, Дан Ки. Дан Ки, это Ро Ю, вольный охотник, и Лю Мин, магическая Гром-птица.
   Слова Мианг Линь словно пробудили ото сна нашу новую знакомую. Девушка прикрыла рот рукой, но мы все равно услышали ее испуганный всхлип.
   - Не бойся, они помогли мне тебя найти, - Мианг Линь подвела свою подопечную к костру. - Скоро мы вернемся в город, и все закончится.
   - Отправляемся прямо сейчас, - Лю Мин перекинулась в свою истинную форму. - Нужно оказаться в Горнграде прежде, чем до его окрестностей докатится Волна.
   - Волна? Тетя, вы отправилась на поиски в такое время? - Дан Ки качнула головой.
   - Другого способа тебя спасти просто не было, - Небесный Мастер вздохнула. - Мы подозревали, что у тех, кто стоял за всеми похищениями, были шпионы. Как ты, наверное, знаешь, во время нашествия зверей перестают работать артефакты связи.
   - И вы воспользовались этим, чтобы враг не заподозрил о ваших планах?
   - Может, хватит уже болтать? - не выдержала Лю Мин, взмахнув крыльями. В воздух поднялась туча песка.
   Дан Ки забавно закрыла рот и нос руками. Мианг Линь выступила вперед, закрывая собой подопечную.
   - Не делай так больше, - сухо сказала Небесный Мастер. Под ее строгим взглядом Гром-птица нахохлилась и обиженно отвернулась.
   Женщина покачала головой и подошла к Лю Мин, на ходу вытаскивая из Пространственного Кольца сбрую. Я, тем временем, собрала разбросанные на берегу вещи, и подошла к Дан Ки.
   - Они ничего с тобой не сделали?
   Девушка отвела взгляд и опустила голову. Ее плечи слегка вздрогнули.
   - Не твое дело, отстань.
   - Извини за бестактность, - я присматривалась к новой знакомой, пытаясь понять, что с ней не так. Внутренний радар выдавал на ее месте двойную отметку. - Ты беременна?
   - Нет! - Дан Ки повысила голос. Она опустила руки, характерным жестом прикрывая живот.
   - Мианг Линь знает?
   - Не твое дело, - сквозь зубы прошипела девушка.
   - Сколько ты пробыла в плену? Не больше трех недель, верно? - я старалась говорить нейтральным тоном, несмотря на поднимающуюся волну раздражения. - Сейчас у тебя еще есть выбор...
   - Нет! - своим выкриком Дан Ки привлекла всеобщее внимание.
   - Что случилось? - спросила встревоженная Мианг Линь.
   - Он ко мне пристает! - девушка обвиняюще указала на меня пальцем.
   - Кто? Ро Ю? - Небесный Мастер нахмурилась. - Быть такого не может.
   - Тетя, он говорил всякие грязные слова и... и... - Дан Ки натурально разрыдалась.
   Мианг Линь хмыкнула и повернулась в мою сторону.
   - Гормональный сдвиг, наверное, - я пожала плечами. - Беременным вечно всякое чудится.
   - Так, - женщина помассировала виски. - Это правда?
   В ответ плечи Дан Ки затряслись еще сильнее.
   - Срок? - деловито поинтересовалась Небесная.
   - Это лучше узнать у нее.
   - Я не позволю убить моего ребенка! - во весь голос заорала спасенная, пятясь назад. - Он все, что у меня осталось...
   - Дурочка, - Мианг Линь воспользовалась боевым навыком, чтобы мгновенно к ней приблизиться и обнять. - Успокойся, мы что-нибудь придумаем.
   Лю Мин напомнила о себе, снова расправив крылья.
   - Потом поговорим, - Небесная подхватила подопечную на руки и одним прыжком оказалась на спине Гром-птицы. - Ничего не бойся.
   Я покачала головой и пробежала два десятка метров по песку, чтобы присоединиться к ним. Убедившись, что все пассажиры заняли свои места, "лошадка" слегка присела и буквально выстрелила собой с места. Ударяя изо всех сил крыльями, она быстро набирала высоту. Так и оставшийся не затушенным костер быстро превратился в маленькую точку.
   Мы летели в почти полной темноте. Затянутое тучами небо практически не пропускало света звезд. Лю Мин летела практически вслепую. Она развила приличную скорость, так что нам приходилось прижиматься к ней, чтобы не быть сбитыми потоком встречного ветра. Мианг Линь усадила свою родственницу посредине, а мне, как обычно, пришлось занять место впереди. Плюнув на конспирацию, я прикрыла свою кожу слоем воды, поверх которой образовалась прочная корочка льда. Поигравшись со свойствами рабочей субстанции, мне удалось почти до нуля снизить ее теплопроводность. Благо, в темноте эти манипуляции были незаметны для других пассажиров.
   Примерно через полтора часа чуть левее нашего курса показалась длинная цепочка огоньков. Лю Мин тут же скорректировала скорость и начала понемногу снижаться. Где-то в километре от города я вдруг обнаружила скопления магических зверей. Они двигались с юга, по-видимому, только сейчас формируя осадное кольцо.
   - Возьми севернее!
   Но Гром-птица меня не слышала. Проклятье, если мы слишком приблизимся к скоплению тварей, она впадет в безумие. В отчаянье я изо всех сил дернула перья с левой стороны. Лю Мин повернула голову назад. Подсветив себя "фонариком", мне удалось жестами указать новое направление. Во всяком случае, "лошадка" сменила курс.
   Хоть Горнград по местным меркам и считался небольшим городком, в действительности это поселение занимало огромную территорию. Минуту спустя отметки магических зверей пропали с моего внутреннего радара. Под ногами мелькнула подсвеченная артефактами защитная стена. Уже за спиной раздался громкий вой тревоги. Это сработала одна из сигналок, настроенная на обнаружение пытающихся проникнуть в город чудовищ.
   - Снижайся! - крикнула я, обнаружив впереди каких-то летающих тварей. - И сразу меняй облик!
   Сейчас уже наша скорость на порядок упала, так что Лю Мин меня услышала. Птица повела головой из стороны в сторону и нырнула в пике, забив крыльями почти у самой земли. Самое удивительное, что мы не ощутили никакой перегрузки. Готова поспорить на содержимое Пространственного Кольца Гу Вея, тут не обошлось без применения внутренней энергии.
   Едва коснувшись лапами земли, Лю Мин наклонилась на один бок, позволяя нам спуститься на вымощенную камнем улочку. Стоило нам спрыгнуть вниз, как она перевоплотилась в человеческий облик.
   Первым делом я отдала девушке-птице заранее приготовленную одежду, а затем стала оглядываться по сторонам. Вокруг были одноэтажные домики-развалюхи. Ни в одном окне не горел свет.
   - Где это мы? - спросила Мианг Линь.
   - Северный район Горнграда, - я отхлебнула немного воды из фляжки. - Лететь дальше было слишком опасно, Волна берет город в кольцо. Успели буквально в последний момент.
   Словно в подтверждение моих слов, на юге расцвели красные вспышки. Через несколько секунд до нас долетело эхо далекой канонады.
   - Ну, вот, уже подняли тревогу. Что будем делать? - спросила я.
   - Мне нужно срочно в мэрию, - Небесная бросила взгляд в сторону центра. - Ро Ю, позаботься об этих двоих.
   - Хорошо. Мы переночуем в доме Фэнь Ду, что в получасе ходьбы отсюда.
   - Сойдет. Конечно, хотелось бы, чтобы вы как можно быстрее добрались до моего поместья, - Мианг Линь шагнула ко мне вплотную и понизила голос. - Постарайтесь найти ночлег и подготовиться к возможным неприятностям до того, как начнутся беспорядки.
   - Какие беспорядки? - спросила я.
   - В связи с надвигающейся угрозой патрули стражи будут расформированы. Всех воинов отправят на стены, защищать город. К ним присоединятся вольные охотники и клановые бойцы. В результате не останется никого, кто бы следил за порядком в самом городе. Воры, бандиты и прочие мрази полезут изо всех щелей, пользуясь моментом, чтобы пограбить и удовлетворить свои низменные инстинкты. Может быть, этой ночью будет тихо, но, на всякий случай, будьте готовы.
   - Спасибо, что предупредила, - я прицепила фляжку к поясу. - Не беспокойся, если на нас нападут, враги пожалеют, что вообще появились на свет.
   Мианг Линь кивнула, еще раз нас всех оглядела и улетела в направлении центра города.
   - Нам тоже пора, - шагнула вперед, указывая направление.
   Некоторое время мы шли молча, погруженные в свои мысли. Я постоянно сверялась с внутренним радаром, следя за оказывающимися поблизости людьми. В основном это были гражданские, мирно спящие в своих домах.
   - Прости, - нарушила тишину Дан Ки. - Похищение, плен, внезапное освобождение. У меня в голове все смешалось. Я была напугана и растеряна, не осознавала в полной мере, что творю. Ребенок - все, что у меня осталось...
   - Такие вещи нельзя скрывать, - я на секунду остановилась, позволяя ей поравняться со мной. - Особенно от тех, кто готов отдать свою жизнь, чтобы спасти тебя. А Мианг Линь рисковала не только собой. Ее сила один из пяти стальных стержней, на которых держится оборона Горнграда. И все же, она бросилась на поиски и дважды вступила в бой с превосходящими противниками.
   Девушка разрыдалась. Пришлось остановиться и крепко ее обнять. Уткнувшись в плечо, она роняла слезы на мою рубашку.
   - За нами кто-то идет, - прошептала Лю Мин.
   - Не обращай внимания, - я погладила Дан Ки по спине. Та отстранилась, видимо осознав, что такое поведение выходит за рамки приличий. - Сами отстанут.
   Мы возобновили движение, но теперь девушка держала меня за руку. Еще несколько минут она шмыгала носом, а потом начала рассказывать свою нехитрую историю.
   Как нетрудно догадаться по фамилии, Дан Ки родилась и выросла в клане Дан. Наравне с другими детьми, ее обучали боевым искусствам и управлению внутренней энергией. Увы, девушка звезд с неба не хватала. Нет, последней в своей группе она не была, но и на гения не тянула. А высокое происхождение из главной ветви обязывало. Исходя из клановых интересов, Дан Ки посватали за сына какого-то союзника из Миллграда. В Подлунном мире частенько скрепляют деловые отношения браком между детьми партнеров. Мнением девушки даже никто не поинтересовался. А у той и в мыслях не было выражать протест, хотя она уже успела влюбиться в парня из четвертой семьи.
   Шесть недель назад Дан Ки отметила свой пятнадцатый день рождения. Выделив приданное, глава клана отправил ее к будущему мужу. И, надо же такому случиться, одним из сопровождающих оказался тот самый, возлюбленный...
   Путь в Миллград напрямую очень опасен. Поэтому свадебный кортеж проделал большой крюк, с остановкой в Порт-на-Яре. Пока старшие товарищи гудели в общем зале, Дан Мин заглянул к подопечной. Молодые признались друг другу в любви и, не теряя времени, полностью потеряли голову. Дан Ки не беспокоилась, что будущий муж усомнится в ее невинности. То, что физиологически отличает девочку от женщины, обычно бывает утрачено в ходе интенсивных тренировок.
   Через три дня двигавшийся по направлению к Миллграду кортеж атаковали. Среди нападавших оказалось целых два Небесных Мастера. Враги убили всех сопровождавших и захватили Дан Ки. Через несколько часов ее доставили на корабль, где девушка и содержалась до появления Мианг Линь. Обращались с ней не так уж плохо: кормили, поили, даже проветривали трюм, чтобы "пассажирки" могли дышать чистым морским воздухом. Там она и поняла, что беременна.
   - Но если ты любила того парня, почему ничего не сказала тете до того, как помолвка была подтверждена? Влияние Мианг Линь достаточно велико, чтобы глава клана изменил свое решение.
   - Это был мой Долг, - девушка выделила голосом последнее слово. - Как я могла пойти против воли отца?
   - А-а-а-а...
   - Твою мать!
   - Б..., я ногу сломал!
   - Слезь с меня, идиот!
   Лю Мин оглянулась назад, на переулок, из которого мы только что вышли. Громкие голоса принадлежали пяти подозрительным личностям, следовавшим за нами хвостом на протяжении десяти минут. Эти люди двигались не издавая шума и не используя источников света, за что и поплатились. Совершенно случайно, камень, по которому мы только что прошли, вдруг покрылся тонким слоем идеально гладкого льда.
   - Не останавливайся, - я потянула Гром-птицу за собой.
   - Много еще идти? - спросила Дан Ки.
   - Примерно три квартала.
   Трущобы закончились, и мы перешли в благоустроенную часть города. Вымощенная камнем улица стала заметно чище, а заборы выше. Во многих окнах горел свет, видимо, жители проснулись, услышав сигналы тревоги.
   - Пришли, - остановившись возле нужной калитки, я громко постучала.
   - Кто там? - крикнул с порога дома Фэнь Ду.
   - Открывай, свои!
   - Свои дома сидят, - раздался громкий щелчок. - Вали пока цел, проходимец.
   - Мастер, это я, Ро Ю, ваш ученик!
   - Чем докажешь, паршивец? - Фэнь Ду немного сбавил тон, но был все еще враждебно настроен.
   - Последний раз вы видели меня в компании прекраснейшей Мианг Линь.
   - Об этом уже все соседи в курсе! Придумай что-нибудь другое!
   - Ладно, тогда помните гипотезу про движение земной коры и порталы?
   - Не ори так, идиот. Уже открываю.
   Фэнь Ду быстрым шагом приблизился к калитке и отодвинул засов, впуская нас. В правой руке артефактора обнаружился взведенный арбалет.
   - Мало что сам среди ночи заявился, так еще и девок каких-то привел, - недовольно ворчал мужчина. - Ты где шлялся? Клановые обыскались, по три раза на дню приходили.
   - Не думаю, что могу об этом сказать без разрешения Мианг Линь.
   - Ладно, мне это даже не интересно, - Фэнь Ду снял стрелу с арбалета и спрятал оружие в Пространственном Кольце. - Побудьте пока тут, я сейчас вернусь.
   Артефактор оставил нас у порога, а сам скрылся в доме.
   - Ро Ю, почему этот человек обращается к тебе в мужском роде? - спросила любопытная Лю Мин.
   - Но ведь Ро Ю парень, - сказала Дан Ки.
   - Тогда почему Мианг Линь обращалась к нему в женском роде? - Гром-птица почесала голову.
   - Правда? Я и не заметила, - девушка смерила меня оценивающим взглядом. - Знаю! Есть один способ наверняка определить пол.
   - Научи! - потребовала Лю Мин. - Из-за этой дурацкой одежды мне всегда было трудно определить кто есть кто.
   - Э-э, - Дан Ки сощурилась. - Нужно смотреть на шею. У мужчин выпирает кадык, у женщин его почти не видно.
   - Эй, руки прочь от моего шарфика, - я отстранилась от любопытной Гром-птицы. - И прекратите говорить обо мне так, словно меня здесь нет. Запомните, здесь и сейчас я парень. Разрушите мою легенду, и придется ночевать на улице. Вы же этого не хотите?
   Девушки синхронно качнули головами.
   - А теперь тихо, Фэнь Ду возвращается.
   Через несколько секунд на крыльце появился недовольный артефактор. В одной руке он держал сложенное несколько раз покрывало, в другой зажженную свечу.
   - За мной, - бросил "радушный" хозяин.
   Мы обошли дом и остановились посреди небольшого участка. Еще пару дней назад здесь стояло множество бочек, горшков и кадушек с различными растениями. Все это богатство было заботливо перенесено в подвал.
   - Открой люк, - попросил Фэнь Ду.
   Я наклонилась и с некоторым трудом откинула тяжелую дверцу. Мы спустились по ступенькам вниз и закрыли вход.
   То, что находилось под домом артефактора владелец скромно называл подвалом. В действительности же тут был настоящий подземный этаж. Его площадь почти в полтора раза превышала площадь наземного сооружения. Больше половины помещения оказалось отведено под оранжерею. Здесь было довольно светло -в нескольких местах под потолком висели осветительные артефакты.
   - Ничего себе, - Лю Мин с любопытством оглядывалась. - Оказывается, люди тоже роют норы.
   - Пожалуйста, молчи, - прошипела я сквозь зубы, толкая ее в бок. - Иначе Фэнь Ду поймет, что ты не человек.
   - Ро Ю, ты вернулся, - Фэнь Лян отодвинула в сторону горшок с каким-то растением и поднялась на ноги. - О, у нас гости?
   Артефактор поставил свечу на стол и забрался на стоящую рядом лавку. Развернув покрывало, он перекинул его через веревку, подвешенную почти под самым потолком, и закрепил его деревянными прищепками, чтобы не соскальзывало.
   - Знакомься, это Лю Мин, моя хорошая знакомая, и Дан Ки, - представила я своих спутниц.
   - Дан Ки? Из клана Дан? - Фэнь Ду обернулся. - Та самая, которую объявили пропавшей?
   - Меня похитили и держали в плену, - девушка опустила глаза.
   По-видимому, ей было стыдно признаваться в собственной слабости. Она, член главной семьи одного из самых уважаемых кланов Горнграда стала жертвой кучки бандитов. Как только об этом станет известно, ее брак накроется медным тазом. Злые языки станут судачить, что бедную девочку обесчестили в плену. Кому нужна такая жена? Существующая помолвка будет разорвана. Клану Дан даже придется платить отступные, ведь это они должны были доставить невесту в Миллград. А потом выяснится, что девушка беременна. Знатный будет скандал. Впрочем, пусть об этом болит голова у Мианг Линь.
   - Мастер Фэнь Ду, пожалуйста, ни о чем не спрашивайте, - вмешалась я. - Завтра Дан Ки вернется в клан, а вам стоит забыть про ночную гостью.
   - Понимаю, дела кланов, - артефактор отвернулся. - Эх, молодость, молодость. Красивые девушки, внимание сильных мира сего. Со временем ты поймешь, что от всего этого лучше держаться подальше.
   - Папа, не начинай ворчать, - одернула его Фэнь Лян. - Давайте поговорим о чем-нибудь другом.
   - Кстати, а где Зари Мару и Тору? - спросила я.
   - В лечебнице, - Фэнь Ду нахмурился. - Утром у парня поднялась высокая температура, сильно распухла нога. Пришлось вызвать врача. Доктор Су Лисс сказал, что у него закрытый перелом. От энергетических Пилюль Зари Мару совсем поплохело. Фэнь Лян чуть голову не оторвала нашему соседу-целителю...
   - Папа, не преувеличивай!
   - В общем, он взял все расходы на себя, - артефактор почесал голову. - Говорил что-то про интересный феномен и аномалию системы циркуляции внутренней энергии.
   - А Тору не хотел отпускать брата одного и увязался следом, - закончила Фэнь Лян.
   - Понятно. А там у вас кто? - спросила я, кивая в сторону загороженного покрывалом темного угла. Внутренний радар выдавал в том месте какой-то странный отклик. Вроде бы кто-то есть, но сигнал совсем слабый.
   Отец и дочь переглянулись.
   - Это твой кот. Ро Шарр.
   - Где? - Лю Мин длинным прыжком подскочила к лавке и чуть ли не разорвала покрывало вместе с веревкой. - Что вы с ним сделали?!!
   Гром-птица наклонилась, вытаскивая из-за лавки безвольное тело магического кота. Девушка ласково прижала его к себе, и со злым выражением лица нависла над перепуганным Фэнь Ду.
   - Не делай глупостей, он жив! - крикнула я.
   - Тогда что с ним? Почему Ро Шарр не приходит в себя?
   - Он заявился днем, весь грязный, в чужой крови, - артефактор невольно отступил назад от разъяренной Лю Мин. - Зверь в любой момент мог впасть в бешенство. Чтобы защитить и его и себя, мы напоили его снотворным.
   - Простите, - девушка-птица заметно успокоилась. - Я просто испугалась... за друга.
   - Между прочим, Ро Ю, с твоей стороны было крайне безответственно позволить Ро Шарру самовольно бродить по городу, - менторским тоном начал Фэнь Ду. - Твой кот мог кого-нибудь покалечить и даже убить.
   - Он достаточно разумен и понимает человеческую речь, - я подошла к Лю Мин и внимательно осмотрела зверя. Кое-чего не хватало. - И Ро Шарр отлично знает, как защититься от пагубного влияния Волны.
   - Все равно, будить мы его не будем, - артефактор съежился под ледяным взглядом Гром-птицы.
   - Вы правы, не стоит, - я положила руку на плечо Лю Мин. - Чтобы оставаться в ясном сознании, кот должен принимать одно лекарство. Запас хранился в его Пространственном Кольце, которое носил как ошейник.
   - Когда он вернулся, артефакта не было, - Фэнь Лян подошла к столу и смахнула пыль тряпкой. - Вы не голодны?
   - Да, - Гром-птица села на скамью, укладывая рядом Ро Шарра. - С удовольствием чего-нибудь съем. Или кого-нибудь.
   - Нет, спасибо, - отказалась Дан Ки, но ее живот предательски заворчал. Девушка покраснела.
   Юная хозяйка улыбнулась и быстро накрыла стол. Из всех присутствовавших от позднего ужина отказалась только я. Процесс поглощения еды проходил в почти полном молчании. Фэнь Ду с подозрением поглядывал на Лю Мин. Девушка-птица порядком выделялась своими манерами, точнее, их отсутствием. Почти не прожевывая пищу, она глотала все подряд. Особенно впечатляло то, как она ела мясо вместе с костями.
   - Госпожа, какого вы уровня? - почтительно обратился к ней артефактор.
   - Фефтого, а что? - ответила Лю Мин.
   - Простите? - переспросил мужчина.
   Стоит вмешаться, пока птичка не наговорила лишнего.
   - Мастер, если вы беспокоились о бандитах, можете о них забыть.
   - Но все же...
   - Давайте лучше подумаем, как разместиться на ночь, - я указала пальцем в потолок. - Вы не против, если мы с Лю Мин переберемся наверх?
   - Там сейчас неспокойно, - Фэнь Ду задумчиво вертел в руках кружку. - И дело даже не в возможном нападении магических тварей. На охоту вышли куда более опасные звери. Мародеры, воры, насильники это еще полбеды.
   Артефактор сделал паузу, обводя нас внимательным взглядом.
   - Что же тогда вы считаете самым худшим? - спросила Дан Ки.
   - Саму Волну, - ответил мужчина. - Это явление оказывает пагубное влияние и на человеческий рассудок.
   - Неправда! - возразила Дан Ки. - Люди вполне успешно сражаются, отстреливая зверье со стен города.
   - Это воздействие почти не заметно, - Фэнь Ду немного отпил из своей кружки. - И работает только против слабых духом. Тех, у кого почти нет внутренней энергии. Я видел восемь Волн. И во время каждой из них появлялись те, кто был уверен, что настали их последние дни. Безумцы, считающие, что им нечего терять, готовые на любые преступления, лишь бы получить минутное удовольствие. Чем дольше длится осада, тем больше их становится. Вначале это всего несколько человек. Они трусливо прячутся по углам, негласно разыскивают себе подобных. А потом, когда их количество достигает определенного предела, охваченные паникой люди выходят на улицы и начинают громить все подряд.
   - Стража и кланы следят за порядком! - Дан Ки была искренне возмущена. - И ни за что не позволят такому случиться.
   - Ох, девочка, какая же ты наивная, - Фэнь Ду горько усмехнулся. - Они в это время дежурят на стенах, отбивая атаки зверей. В Горнграде недостаточно бойцов, чтобы контролировать ситуацию внутри города во время осады. Лидеры кланов прекрасно знают об этой проблеме. Их жилища отлично укреплены и там всегда найдется пара-тройка воинов (пусть даже это будут женщины и дети).
   - Не бойся, - я накрыла руку Дан Ки своей. - Завтра Мианг Линь кого-нибудь пришлет, и ты вернешься в родной дом.
   Девушка втянула голову в плечи и поежилась.
   Тем временем Лю Мин доела последнюю косточку и сыто рыгнула. Птицу ни капельки не волновали социальные проблемы, стадный инстинкт и возможные беспорядки в городе.
   - Пошли наверх, помоем руки, - предложила я. - Мастер, вы же не против, если мы переночуем в гостевой комнате?
   - Вдвоем? - Фэнь Ду вопросительно поднял бровь, переводя взгляд с меня на Гром-птицу. - В одной постели?
   - Да что тут такого? - Лю Мин шестым чувством уловила наличие подтекста, но, очевидно, не поняла намека. - Вчера мы тоже спали вместе.
   Немая сцена. Фэнь Лян покраснела и смущенно отвернулась. Артефактор несколько раз открывал и закрывал рот, прежде чем спросить:
   - А где в это время была Мианг Линь?
   - С нами, конечно, - ответила Лю Мин. - Всю ночь не сомкнула глаз.
   - Ах, вы, распутники, - мужчина несколько раз глубоко вдохнул и выдохнул. - Не хочу больше ничего об этом слышать. Ро Ю, с тобой потом поговорим. А сейчас идите в дом.
   - Ладно, - я поднялась. - Фэнь Лян, ты ведь позаботишься о гостье?
   - Конечно, - девушка снова отвернулась под тяжелым взглядом отца.
   Лю Мин подхватила на руки Ро Шарра и легко взбежала по лестнице.
   Во дворе пришлось вновь достать осветительный артефакт. В отсутствии поблизости посторонних, Гром-птица принялась откровенно разглядывать все вокруг.
   - Скорее, пошли в дом, - я потянула девушку к черному ходу.
  
   Последняя неделя выдалась крайне беспокойной. Тиа Лун спешил разделаться со всеми делами, чтобы заняться поисками Доу Лиу. Но каждый раз, когда он собирался бросить все и отправиться на север, случалось что-то еще, требующее его личного внимания.
   - Что на этот раз? - мрачно спросил Небесный вошедшего.
   - Мастер, вы просили сообщать о любых новостях из Горнграда, - помощник переминался с ноги на ногу.
   - Рассказывай, - мужчина водрузил подписанный лист на стопку документов и выпрямил спину. - Что нового у соседей?
   - Наши агенты перестали выходить на связь.
   - Когда это случилось? - тут же спросил Тиа Лун.
   - Четыре дня назад, - помощник инстинктивно съежился, ожидая заслуженную взбучку.
   - И ты только сейчас мне об этом сообщаешь? - Небесный ощутил прилив раздражения.
   - Связь иногда сбоит, - мужчина развел руками.
   - Ладно, - Тиа Лун встал. - В любом случае, я собирался отправиться туда лично. Подготовьте моего грифона и припасы в дорогу.
   - Да, господин, - помощник поклонился и быстро удалился.
   Через час, когда Небесный покинул свой кабинет, его уже ждала оседланная магическая птица. Выхватив у слуги Пространственное Кольцо с провизией, Тиа Лун запрыгнул в седло. И поморщился, увидев бегущего навстречу старейшину.
   - Куда это ты собрался? - после приветственного кивка спросил Тиа Дан.
   - В Горнград, - коротко ответил Небесный.
   - А как же прием по случаю прибытия иностранных послов? Мы не можем ударить лицом в грязь перед другими! - старейшина эмоционально всплеснул руками.
   По традиции сильнейшие представители кланов старались появляться на всех официальных мероприятиях. Своего рода мирный способ поиграть мускулами и продемонстрировать превосходство. Зрители дотошно пересчитывали всех явившихся Небесных, а также приглядывались к новичкам, которых впервые выводили в свет.
   - У меня есть более важное дело, чем этот глупый прием, - Тиа Лун наклонился, поправляя сбрую.
   - Но...
   - Может быть, я даже успею вернуться до его начала, - мужчина поморщился. - А если нет, скорми сплетникам дежурную сказку про медитацию за закрытыми дверями.
   - Ладно, - Тиа Дан махнул рукой. - Но ты уж постарайся успеть.
   - Пока, - Небесный слегка надавил ногами на бока грифона и прирученная птица прыгнула в воздух, на лету раскрывая крылья. Сделав четыре круга над городом для набора высоты, магическое создание взяло курс на север.
   Скорость росла с каждой минутой. Встречный ветер выл в ушах и норовил вырвать всадника из седла. Используя внутреннюю энергию, Тиа Лун максимально укрепил тело. Бьющие в лицо потоки воздуха совсем не доставляли ему неудобств.
   Под ногами проносились леса и степи. Из-за высокой скорости разглядеть мелкие детали внизу было почти невозможно. Впрочем, Небесный почти не смотрел по сторонам, размышляя о своих делах.
   На третьем часу полета равнина сменилась холмистой местностью. Трава в низинах была насыщенно-зеленая, в то время как на пригорках попадались сухие проплешины. По мере продвижения на северо-восток рельеф повышался, а растительность скудела. Местами уже попадались голые камни и небольшие скальные гряды.
   Тиа Лун уже мысленно был в Горнграде, когда впереди показалась зона низкой облачности. Ни для птицы, ни для всадника такое явление не представляло серьезной опасности. Видимость упала до двухсот метров, ловкому грифону этого вполне достаточно, чтобы сманеврировать даже на самой высокой скорости.
   Магическое создание недовольно заклекотало и сбавило темп. Подумав, Тиа Лун позволил птице снизиться. В таком тумане они вполне могли проскочить город и двинуться дальше, на север.
   Километров десять все было в порядке. Вдруг, перевалив очередную скальную гряду, грифон кувыркнулся в воздухе, едва не выбросив всадника из седла. Небесный сдавил бока магического создания ногами и дернул поводья, пытаясь успокоить птицу. Но результат этих действий вышел прямо противоположным. Выделывая странные кульбиты, грифон повернул голову назад и попытался достать всадника своим длинным клювом. Тиа Лун на долю секунды пересекся с ним взглядом. Расширенный на всю радужку зрачок был под завязку заполнен безумием. И причина такого внезапного сумасшествия могла быть лишь одна - Волна.
   Небесный дернул поводья, правой рукой на ходу выхватывая меч. Ни секунды не колеблясь, Тиа Лун снес грифону голову. Затем воин высвободил ноги из стремян и оттолкнулся от мертвого тела.
   - Прости, друг, - шепнул он. - Я не мог тебя просто отпустить.
   Мужчина на несколько секунд завис в воздухе, выбирая направление. Ошибка могла стоить ему жизни. В глазах простых людей Мастера Небесной Ступени кажутся полубогами, поражая воображение своей силой, боевыми техниками и умением летать. Увы, в реальности к этому прилагается ряд ограничений. В частности, Тиа Лун мог самостоятельно передвигаться по воздуху всего полчаса. И если он за этот промежуток времени не окажется в Горнграде, ему придется сражаться с магическими зверьми. Будь их двадцать или тридцать, адепт боевых искусств с легкостью бы всех сокрушил, но в условиях Волны на смену одной твари явится еще десять.
   Наконец, определившись, Тиа Лун двинулся на север. Он не ошибся. Примерно через двадцать минут впереди послышались звуки боя. Мужчина опустился на гребень ближайшей каменной гряды. Магические звери не слишком приспособлены для скалолазания, а птиц почему-то поблизости не было.
   После небольшой передышки, Небесный снова взлетел. Не прошло и трех минут, как из стены тумана выступила массивная стена. В верхней ее части суетились десятки людей. Вооруженные луками и мощными арбалетами, они старательно отстреливали копошащееся внизу зверье. Магические твари пытались добраться до защитников, прыгая с разбегу, забираясь друг на друга или царапая своими когтями стену.
   Небесный приблизился к стене. Ему тут же замахали со стороны надвратной башни. Воин подлетел к сигнальщику и опустился на камень рядом.
   - Тиа Лун! Какими судьбами в наших краях? - поприветствовал его мужчина в кожаном доспехе.
   - Нун Синг! Рад вас видеть, - гость слегка наклонил голову. - Хотел купить партию металла, да, похоже, явился в неурочный час. Давно вы в осаде?
   - Второй день, - Небесный нахмурился. - Звери все прибывают и прибывают. Это уже девятая атака.
   - Странно, - сказал Тиа Лун. - Отчего не видно птиц?
   - Маленькое преимущество того, что мы живем в горной местности, - Нун Синг махнул рукой в сторону ближайшей скальной гряды. - Четыре дня назад их на хвосте притащила Гром-птица шестого уровня. Мы успели разделаться с ними, пока наземные твари блуждали по каньонам и ущельям.
   - Гром-птица? - Тиа Лун невольно оглянулся на город по другую сторону защитной стены. - Много людей погибло?
   - Около пяти десятков, почти все гражданские, - Нун Синг помрачнел. - Также сгорело несколько домов. К счастью, ее быстро обезвредили.
   Гость выгнул бровь, вопросительно глядя на собеседника. Однако тот не стал вдаваться в подробности.
   Звери внизу каким-то образом скооперировались и образовали подобие осадной башни из живых тел. Карабкаясь друг по другу, им удалось добраться до середины стены.
   - Минутку, - Нун Синг прыгнул в воздух, обнажая в движении меч. Оказавшись точно над ордой тварей, он поднял клинок над головой и замер. По лезвию заструились голубоватые точки. С каждой секундой их становилось все больше.
   Тиа Лун моментально узнал технику. Блеск Падшей Звезды, эффектный, но не слишком эффективный прием. При всей мощи, на подготовку атаки уходит непозволительно много времени. Однако, в данном случае это был идеальный выбор. Ударная волна в форме узкого полумесяца обрушилась на их ряды. Тела убитых и искалеченных разлетелись в разные стороны, обнажив метровой глубины воронку.
   Люди на стене одобрительно загудели. Пользуясь тем, что твари ненадолго отхлынули в сторону, некоторые стрелки стали выпускать специальные стрелы с привязанными к ним веревками. Убедившись, что снаряды надежно застряли в тушах, охотники принялись поднимать добычу к себе, наверх. Таким образом, они убивали сразу двух зайцев: обеспечивали город продовольствием и отбирали у врага потенциальную пищу. Абсолютно все магические звери хищники. Но, поскольку разумом они не обладают, у монстров нет ни провизии, ни запасов воды. Со временем армия осаждающих тает, пожирая сама себя. Задача защитников продержаться достаточно долго, пока численность тварей не упадет ниже точки образования Волны.
   Бах!
   Обернувшись на звук, Тиа Лун увидел столб сигнального черного дыма в полукилометре от себя. Его заметил и Нун Синг. Небесный Мастер пронесся серой полосой по небу. Через полминуты с той стороны, куда он улетел, послышался визг раненных тварей.
   - Твою...!
   Стоявший неподалеку стрелок разразился ругательствами. За тело зверя, которое он поднимал на стену, зацепилась какая-то кошкообразная тварь. Хитрый монстр прятался за тушей, и, когда до верха стены оставалось жалких полметра - живой молнией вскарабкался на гребень и на секунду застыл, выбирая жертву. Время привычно замедлилось, позволяя Тиа Луну рассмотреть этого хищника. Небольшое, покрытое густой короткой шерстью тело, острые когти и необычайно длинные резцы. Мастер усмехнулся и прыгнул навстречу. Ему даже не понадобился меч. Укрепленный внутренней энергией кулак легко расколол череп скального саблезуба.
   Спасенный стрелок наскоро пробормотал слова благодарности.
   - А ты время зря не теряешь, - заметил вернувшийся Нун Синг.
   - Стоять просто так, без дела, скучно, - Тиа Лун пожал плечами.
   Два почти синхронных сигнальных взрыва прервали едва начавшийся диалог.
  
   Мне было банально нечего делать. Дан Ки забрали соклановцы уже на следующее утро после нашего возвращения в Горнград. Один из них передал сообщение Мианг Линь - держаться по возможности в центре города и следить за Лю Мин. Да-да, птичка полностью перешла под мою ответственность. Не то, чтобы я была против. Она вела себя в рамках приличий и не буянила. Ро Шарр все еще отсыпался, так что подопечная всюду таскала его с собой в стальной корзине-переноске.
   В первый день, освободившись от необходимости охранять Дан Ки, мы неплохо прогулялись по местному рынку. Лю Мин, как сорока, бросалась на каждую блестящую безделушку. Продавцы принимали нас за влюбленную парочку и, наперебой, уговаривали меня, как парня, приобрести колечко или браслет для своей девушки. Вдобавок, на нее заглядывались многие мужчины.
   Пришлось купить пару темных плащей с глубокими капюшонами и убеждать компаньонку, что во избежание неприятностей ей стоит по максимуму закутаться в неудобные тряпки. Скажу честно, победа в этом споре далась нелегко.
   После переодевания Лю Мин сообщила, что проголодалась. Побродив по округе, мы обнаружили небольшую таверну. В общем зале было на удивление чисто. Выбрав столик в уголке у входа, махнула рукой официантке. Девушка в белом переднике подскочила к нам записала заказ на листок в своем блокноте и сразу же озвучила цену. Десять серебряных за простой обед? Неудивительно, что тут никого нет, с такими-то ценами.
   - Надеюсь, здешняя еда того стоит, - я выложила перед собой запрошенную сумму.
   - Благодарю вас, молодой господин, - глубоко поклонившись, официантка быстрым движением смахнула монеты и унеслась вглубь зала.
   Сервис тут действительно был на высоте. Не прошло и десяти минут, как на нашем столике появились все заказанные блюда и напитки.
   - Вкушнятина, - птичка в свойственной ей манере вгрызлась в кусок мяса. Надо бы научить ее пользоваться столовыми приборами.
   - Знаешь, мне не дает покоя одна вещь, - я лениво отхлебнула сок из кубка.
   - У-у-у? - вопросительно промычала она.
   - Откуда в окрестностях Горнграда столько магических зверей, чтобы образовать Волну? Сам город находится на относительно плоской возвышенности. Вокруг скалы, ущелья, каньоны. Скудная растительность, мало травоядных, а, значит, мало пищи для хищников. Вдобавок, отряды охотников ежедневно прорежают поголовье магических зверей. И твои разумные сородичи от них не отстают.
   - Ну, не знаю, - Лю Мин на секунду оторвалась от еды. - Да и какая разница отчего это произошло?
   - Всему есть причина, - я пожала плечами. - И если понять, что вызвало такую интенсивную миграцию, быть может, следующую удастся спрогнозировать или даже предотвратить.
   - Нужно узнать эту причину! - птичка разволновалась. - Во что бы то ни стало!
   - Тогда придется потратить немало времени, - я повернула голову в сторону окна. Отсюда открывался прекрасный вид на дом-музей. - Вряд ли тебе будет интересно...
   - Я буду помогать! - Лю Мин прямо-таки загорелась энтузиазмом. - Давай начнем прямо сейчас!
   - Ты уверена?
   - Да!
   - Хорошо. Тогда сейчас мы идем в городской архив, - я скосила взгляд на стальную корзинку с Ро Шарром. - Веди себя тихо, а лучше - вообще ни с кем не разговаривай, пока не разрешу. И не бери ничего без спросу. Договорились?
   Лю Мин кивнула.
   Покинув таверну, мы направились в дом-музей. Здесь, на подземном этаже, находился основной городской архив. Большая часть его была закрыта для обычных посетителей, но у меня имелся особый допуск. Его выдали те же люди, что увезли Дан Ки. Согласно прилагавшемуся к нему письму, этот артефакт открывал владельцу многие двери в пределах Горнграда. В случае конфликта или каких-то проблем мы могли рассчитывать, что стража станет на нашу сторону.
   - С животными нельзя! - привратник перегородил дорогу Лю Мин.
   - Нам можно, - я сунула ему под нос допуск.
   - А? Личный знак госпожи Мианг Линь? - служащий вытянулся по струнке. - Что вам угодно?
   - Мы в архив.
   - Но с животными нельзя! Вы можете оставить своего кота здесь, я присмотрю, - сменил тон привратник.
   - С радостью, - вздох. - Но это личный кот госпожи Мианг Линь. Она приказала не спускать с него глаз.
   Лю Мин ревниво засопела.
   - Э-э, - служащий завис. - Вообще-то, это не по правилам...
   Почесав голову, парень проводил нас к лестнице на подземный этаж.
   - Добрый день, - поприветствовала я библиотекаря, снова демонстрируя допуск.
   Женщина бросила неодобрительный взгляд на Гром-птицу, но промолчала насчет Ро Шарра.
   - Что вам угодно?
   - Исторические хроники, главным образом, описание Волн и предшествовавших им событий.
   - Интересный запрос, - библиотекарь в задумчивости прикусила кончик пера. - Эта информация буквально разбита на крупицы и размазана всем книгам в этом хранилище. Можете начать с любого стеллажа.
   - Желательно, чтобы материал был представлен в хронологическом порядке, - я вытащила из Пространственного Кольца писчие принадлежности.
   - Тогда вам сюда, - женщина, прихрамывая, проводила нас к неприметной двери за одним из книжных шкафов. - Су Ян, к тебе посетители.
   В соседнем помещении обнаружился древний на вид старичок.
   - О, молодые люди! - библиотекарь обрадовался нам, как родным. - В наши дни редко встретишь тех, кто готов дышать вековой пылью, чтобы познать мудрость предков.
   - Можно я не буду дышать этой пылью? - наклонившись, шепнула мне на ушко Лю Мин.
   - Успокойся, это такой оборот речи, - тихо ответила ей. - Уважаемый мастер, мы хотели бы ознакомиться с хрониками времен первых Волн.
   - Мне жаль вас огорчать, но вряд ли это получится, - старичок провел рукой по своей бородке.
   Я вздохнула и вновь продемонстрировала клановый знак.
   - Мальчик, можешь убрать эту игрушку, - библиотекарь снисходительно улыбнулся. - Очевидно, раз моя коллега пустила вас сюда, допуск у вас имеется.
   - Тогда в чем дело?
   - Мне проще один раз показать, чем объяснять - старик взял со стола Пространственное Кольцо и извлек оттуда какой-то прямоугольный предмет. - Вот, взгляните.
   - Это какой-то артефакт, да? - спросила Лю Мин.
   - Думаю, ты права. Можно? - я протянула руку.
   Библиотекарь с некоторым сомнением качнул головой и, все же, позволил взять черный параллелепипед. Что-то в этой нем казалось неуловимо знакомым.
   - Древние сохраняли свои записи в таких артефактах. Первые триста лет от основания Горнграда, заря нашей истории - здесь, но, увы, мы не можем с ней ознакомиться.
   Гладкая поверхность приятно холодила руки. Приглядевшись, я заметила что одна из граней предмета немного отличается от остальных. Большую ее часть занимал темно-серый прямоугольник, края которого огибала черная рамка.
   - И как много информации способен хранить этот артефакт?
   - Больше, чем ты способен вообразить, - библиотекарь снисходительно улыбнулся. - Сотню или даже тысячу архивов, как этот.
   Я перевернула коробочку. Взгляд зацепился за маленькие выступы. Стоило на них надавить, как часть вроде бы цельной грани сдвинулась, открывая нам небольшую выемку, с торчащими по краям маленькими металлическими пластинками.
   - Похоже, тут чего-то не хватает.
   - Кто знает, - старик пожал плечами, отбирая артефакт.
   - Ладно, спасибо за интересную демонстрацию, но нам нужно заниматься исследованиями, - я оглянулась на стеллажи.
   - Хм, - библиотекарь пригладил бородку. - Волны, Волны... Вы знали, что в Горнграде это бедствие случается в десять раз реже, чем в соседних городах? Текущее нашествие магических зверей лишь третье по счету за последнее столетие.
   Продолжая бормотать себе под нос, старик прошел в другой конец помещения и взял с книжной полки четыре толстенных фолианта.
   - Хроники Времен Распада, - Су Ян выложил книги на ближайший столик. - Самый старый из известных источников, судя по стилю - написан одним из сильнейших Мастеров той эпохи.
   - Спасибо, - я заняла предложенное место и принялась перелистывать томик. Язык немного архаичный, но разобрать смысл можно...
   - А что делать мне? - потеребила меня за руку птичку.
   - Бери другую книгу и читай, - отмахнулась от нее. - Потом обменяемся впечатлениями.
   - Как? Я не умею, - шепотом призналась Лю Мин.
   - Ну и молодежь пошла, - старик укоризненно покачал головой. Похоже, у библиотекаря хороший слух. - Во времена моей молодости все дети с семи лет уже умели читать...
   Мой план был прост. Воспользоваться клановым знаком Мианг Линь и покопаться в архиве, пока действует допуск. Мне хотелось пролить свет хотя бы на часть белых пятен, которых так много в общеизвестной истории Подлунного мира. Как были построены города? Кем? Почему перестали действовать порталы? Кто такой Император Луны и куда он делся?
   Что делать? На обучение птички грамоте уйдет немало времени. А там Волна пойдет на спад и Мианг Линь, чего доброго, заберет допуск. Нет, нужно придумать какой-нибудь другой выход.
   - Уважаемый Мастер, не могли бы вы научить мою подругу читать? - просительно посмотрела на библиотекаря. - Пожалуйста.
   - Кхе? - старик поперхнулся от такой наглости. - Я старший хранитель архива!
   - А мы единственные ваши посетители. Разве вы не должны нам помогать?
   - Это не входит в мои обязанности, - библиотекарь отвернулся и пробормотал что-то себе под нос.
   Вот же упрямый старик! Формально он прав, но ему не составило бы труда обучить Лю Мин чтению. Пообещать ему денег? Но их у меня не так много. Хотя, надо проверить бывшее имущество Гу Вея, там должен быть кошелек.
   Отложив в сторону книги, я принялась выкладывать на стол содержимое Пространственного кольца. Места было не много, так что в процессе приходилось сортировать предметы и убирать их в другие артефакты.
   Библиотекарь старательно делал вид, что происходящее его не касается. Но любопытство не давало ему покоя.
   - Гелийское красное! - старик прикипел взглядом к двум опечатанным бутылкам. - Откуда?
   - Трофей, - я взяла сосуд в руки и слегка встряхнула.
   - Ты что творишь, негодник! - библиотекарь повысил голос от возмущения. - Так обращаться элитным вином!
   - Элитное значит вкусное? - спросила Гром-птица. - Можно попробовать?
   - На любителя. Знаешь, как его делают? Складывают в кучу ягоды, давят, потом ждут, когда они окончательно скиснут и дадут сок. Затем сцеживают жидкость и разливают по бутылкам.
   - Гадость, - с отвращением заключила Лю Мин.
   - Рецепт приготовления вина намного сложнее, - возразил библиотекарь.
   - Но суть та же, - я задумчиво оглядела бутылки. - Мне они без надобности. Хотите?
   - Ты наверняка потребуешь что-то взамен, - догадался старик.
   - От вас потребуется лишь одна маленькая услуга: научите мою подругу грамоте.
   - Идет, - библиотекарь схватил драгоценные бутылки и тут же спрятал в своем Пространственном кольце.
   Я не продешевила? Должно быть, это вино действительно ценное, раз он так легко согласился.
   - Пересядь, - старик указал Лю Мин на соседний столик. - Не будем твоему парню мешать...
   Хроники Времен Распада по стилю напоминали захватывающий приключенческий боевик. Автор вел повествование от первого лица. Внутри- и межклановое соперничество, турниры, дуэли, сражения с чудовищами, путешествия по континенту, описания техник и величайших мастеров боевых искусств той эпохи.
   Все, что касалось Волн, я методично выписывала. К сожалению, информации о них было немного. Автор с головой погрузился в описания собственных подвигов (скорее всего - приукрашенных). Эх, мне бы записки какого-нибудь ботаника-зоолога, а не это приключенческое фэнтези.
   - Да нет же, бестолочь, - старик в сердцах отобрал у Лю Мин листок бумаги и что-то там почеркал. - Смотри на образец и рисуй такой же символ. Что тут сложного?
   - Этот ваш символ кривой. Зачем было придумывать целых пять вариантов написания одного и того же слога? - Гром-птица фыркнула. - Можно было обойтись всего тридцатью символами, по одному на каждый звук. Вечно вы, люди, находите проблемы на пустом месте.
   - Пару тысяч лет назад все так и было, - я скосила взгляд на библиотекаря. Старик приложил указательный палец ко рту и отрицательно мотнул головой. - Но со временем кланы придумывали собственные обозначения для различных предметов и действий. С их помощью они шифровали описания техник и секретные сведения. Мало-помалу, конкуренты узнавали их значение. Какие-то символы совсем выходили из употребления, какие-то наоборот, становились общеизвестными. Современная письменная речь насчитывает сто тридцать семь слоговых букв и около восьмисот иероглифов, каждый из которых соответствует определенному понятию.
   - Сколько? - Лю Мин смяла в руке листок бумаги. - Вы издеваетесь?
   - Расслабься, не все так плохо, - я протянула ей томик Хроник Эпохи Распада. - К примеру, эта книга почти вся написана языком слоговых букв. Попробуй прочесть, тебе понравится.
   - А как же ты?
   - Подыщу что-нибудь другое. Тут сотни книг!
   - Рано ей еще читать, - библиотекарь нахмурился.
   - Не будьте столь строги, Мастер, - я подошла к ближайшему стеллажу и принялась осматривать корешки книг. - С интересной историей обучение пойдет намного быстрей.
   - Ладно, попробуем, - буркнул старик.
   Не прошло и пяти минут, как мне пришлось пожалеть о своем вмешательстве. Лю Мин читала. По слогам. Вслух. Старик язвительно комментировал каждую ее ошибку.
   Впрочем, это длилось недолго. Не знаю, как устроена память магических зверей, но учатся они очень быстро. Вскоре птичка стала со стопроцентной точностью узнавать каждую букву, а затем и достаточно бегло читать.
   - Неплохо, - расщедрился на скупую похвалу старик. - Теперь можно вернуться к письму.
   - Нет, - птичка упрямо мотнула головой. - Я хочу узнать, что было дальше.
   - Но ты еще толком ничему не научилась!
   - Ро Ю, скажи ему! - взмолилась Лю Мин. - Тебе ведь нужна моя помощь для исследования?
   - Кстати, а каким конкретно исследованием ты занят? - библиотекарь подошел ко мне и заглянул через плечо.
   - Мы хотим узнать, из-за чего возникают Волны, - ответила ему птичка. - Что их вызывает.
   - Ха-ха, - старик покачал головой. - Вот уж насмешили. Думаете, вы первые, кто задался этим вопросом?
   - Наверное, нет, - я вернула томик на полку и потянулась за следующим. - Вся сложность этой загадки в том, что Волну может вызвать множество различных факторов. Но, скажите мне, многие ли из этих исследователей бывали за пределами города?
   - Больше половины! Тот же мастер Дан Син, автор Хроник Времен Распада был одним из сильнейших воинов. Конечно же, он не раз покидал Горнград и сражался с ордами монстров.
   - Мастер Дан Син прежде всего практик, - я закончила с подбором литературы и вернулась за столик. - И описывает события весьма однобоко. Сражения, техники, интриги, экономика, конечно, важны, но для нашего исследования они бесполезны.
   - И какие же данные тебе нужны?
   - Много всего, - я пожала плечами. - Погода, примерная численность различных популяций магических зверей, размер кормовой базы, сдвиги ареалов обитания в зависимости от времени года и лунных циклов...
   - Э-э, - библиотекарь почесал голову. - Помнится, один теоретик утверждал, что установил связь между лунными циклами и Волной.
   - Правда? - Лю Мин вскочила на ноги. - Так чего же вы не рассказали об этом сразу?
   - Та гипотеза не подтвердилась, - старик сощурился. - На основании каких-то расчетов автор заявил, будто бы через год случится невиданная доселе Волна под предводительством магических зверей седьмого уровня. Услышав об этом, многие горожане перепугались. Некоторые даже пытались покинуть город, сбиваясь в стихийные караваны. Без охраны и толковых проводников, они гибли на второй-третий день пути. Узнав об этом, тогдашний Совет Горнграда приказал казнить этого горе-предсказателя. Горожане роптали почти год, считая его мучеником за правду, пока не вышли все сроки обещанного им судного дня.
   - Тот человек был идиотом, - я сделала несколько пометок на черновике. - Уж что-что, а рассказывать такое простым людям не стоит.
   - А как бы ты поступил на его месте? - спросил библиотекарь.
   - Искал бы слабое звено. Точку опоры, с помощью которой можно было бы изменить ситуацию. Взять, к примеру, магических зверей пятого-седьмого уровня, - я мельком оглянулась на Лю Мин. Птичка выглядела какой-то напряженной. - Стоит исключить их из уравнения, как потенциальная Волна ослабнет на один или даже два порядка.
   - И как же ты их исключишь?
   - Очень просто. Найду и обо всем предупрежу. Для них Волна даже худшее бедствие, чем для нас.
   - Думаешь, они поверят? - спросил библиотекарь.
   - Я бы поверила, - тихо сказала Лю Мин. - И постаралась бы убраться подальше. Таким не шутят.
   Старик удивленно поднял бровь и недоверчиво качнул головой.
   - Ро Ю, а какая может быть связь между лунными циклами и Волной? - спросила птичка.
   - Пока не знаю.
   - И все же. Ты ведь не просто так об этом упомянул, - Лю Мин передвинула стул, чтобы сесть рядом со мной.
   - Ладно. Ты знаешь, что такое луна?
   - Конечно! Это огромный кружок сыра, висящий высоко-высоко над землей, - птичка раздвинула руки, показывая размер объекта. - Каждые тридцать дней Небесные Звери собираются на праздник и откусывают от него кусочки. Пир длится две недели. Потом гости уходят по своим делам, а из пустоты рождается новый сыр...
   По мере того, как Лю Мин делилась звериной мифологией, глаза библиотекаря становились все шире и шире. На последних словах старик не выдержал и перебил рассказчицу.
   - Какой еще сыр? Это кем надо быть, чтобы назвать Божественный Дворец Императора Луны сыром!
   - Тогда почему этот ваш дворец становится то больше, то меньше, то совсем с глаз пропадает?
   - Глупая девка! Дворец разделен на две половины: дневную и ночную, первая постоянно освещена, вторая нет. А еще он вращается, поэтому в течение месяца видимая форма луны меняется!
   - Сам ты тупой, старикашка, - Гром-птица схватила архивариуса за грудки и легко подняла над полом.
   - Лю Мин, отпусти его, - спокойным тоном потребовала я.
   - Он меня оскорбил!
   - Так поставь его на пол и оскорби в ответ. Только не слишком громко, а то нас выгонят за нарушение порядка.
   - Дурак, - птичка буквально выплюнула обиду в лицо Су Яну и неаккуратно усадила его на стул.
   - Моя спина, - простонал старик. - Чок...
   Пришлось бухнуть кулаком по столу, пока этот маразматик не вырыл себе могилу.
   - Теперь, уважаемый мастер, вам стоит извиниться перед Лю Мин, и, в случае несогласия с ее мнением высказать аргументы в пользу своей версии. В корректной форме, разумеется.
   - Был неправ, извини, - библиотекарь покорно опустил голову.
   - Да ладно, чего уж там, - птичка отряхнула одежду и села на стул. - Теперь ты знаешь, что луна - это сыр! Ро Ю со мной согласен.
   - Нет, - я вздохнула. - Ты меня не так поняла.
   - Тогда что такое луна, по-твоему?
   - Лю Мин, никто из нас не был на луне, не видел ее вблизи, так?
   - Да, она слишком далеко.
   - Мастер Су Ян, вы с этим согласны?
   - Да, конечно, - старик оперся локтями на стол и снова застонал.
   - Вот, примите лекарство, - я вытащила из Пространственного Кольца Пилюлю Регенерации и протянула ее библиотекарю.
   Библиотекарь не глядя бросил зеленый шарик себе в рот. Секунд пять ничего не происходило, а потом по всему его телу прошла странная волна.
   - Ох, - Су Ян глубоко вдыхал и выдыхал воздух. - Горячо!
   - Скоро пройдет, - я сосредоточила внимание на внутреннем радаре. Отметка старика как будто стала ярче.
   - Моя спина больше не болит, - архивариус недоверчиво разогнулся и встал на ноги. - Словно помолодел на десяток лет! Что это было?
   - Пилюля Регенерации, - ответила я. - Советую впредь более осмотрительно обращаться со словами.
   - Ро Ю, он же извинился, - заступилась за старика птичка. Хватит его ругать. Лучше расскажи про луну.
   - Хорошо. Все согласны с тем фактом, что луна большая?
   - Да.
   - Огромная! - Лю Мин широко раскинула руки.
   - И тяжелая, - добавила я.
   - Почему? - спросил старик.
   - Луна большая?
   - Ну да.
   - Значит, тяжелая. Или, по-твоему, дворец Императора весит как пушинка?
   Логика, конечно, так себе, но для местных реалий сойдет.
   - Согласен, тяжелая, - библиотекарь медленно кивнул.
   - А теперь запомните, - я наставительно подняла палец вверх. - Все объекты во Вселенной притягиваются. Чем тяжелее объект, тем больше сила притяжения.
   - Тогда луна и земля должны сближаться, - сделала вывод Лю Мин. - Но этого не происходит!
   - Потому что тут действует еще куча разных факторов, - я вздохнула, подбирая слова. - Своим присутствием луна влияет на гравитационное поле земли. Она вызывает приливы и отливы, а также ослабляет или усиливает некоторые сейсмические явления.
   - Ты хоть что-нибудь поняла? - спросил старик птичку.
   - Луна каким-то образом влияет на силу землетрясений, - Лю Мин почесала голову. - Если я правильно поняла значение слова "сейсмические".
   - Но тогда такие бедствия случались бы каждые тридцать дней, - архивариус провел рукой по подбородку. - Если уж они происходят только при определенном положении луны. Именно столько времени нужно для начала новой фазы.
   - Мастер, представьте, что вы бежите по улице. В зависимости от силы ветра и его направления, ваша максимальная скорость будет различна. Так?
   - Допустим, - осторожно согласился архивариус.
   - Это аналогия. В данном примере вы это земля, ваша скорость это сила землетрясения, а ветер...
   - Это луна! - победным тоном закончила Лю Мин. - Значит, луна может вызвать Волну потому что... потому что... звери испугаются сильного землетрясения и побегут со всех ног куда глаза глядят.
   - Вот только землетрясения всегда случались после Волн, - возразил архивариус.
   Я повернула голову, встречая взгляд старика.
   - Что? - судя по тону голоса, Су Ян чувствовал неуютно. - Это правда! Архивариус проворно вскочил на ноги и метнулся к дальнему стеллажу. Хромоту как рукой сняло.
   - Вот, можешь убедиться сам, - он бухнул на стол передо мной впечатляющих размеров том в твердом переплете. - Тут перечень всех бедствий, которые когда-либо случались в Горнграде.
   Здесь действительно было все. За скупыми строчками и выведенными красной тушью датами крылись десятки тысяч смертей. Эпидемии, голод, ураган, сообщения о массовой гибели горняков в шахте, подлые атаки вражеских Небесных Мастеров.
   Рукопись свидетельствовала, что каждому землетрясению предшествовала Волна. С другой стороны, подземные толчки отмечали примерно в двух случаях из трех, через одну-две недели после аномального поведения зверей. Однако, можно предположить, что бедствие происходило далеко в горах, на востоке или юго-востоке, там, где охотники почти не бывали.
   - Землетрясения всегда случались после Волн, - повторил библиотекарь.
   - Причина и следствие поменялись местами, - я убрала писчие принадлежности. Больше в них не было необходимости.
   - Это как? - спросила Лю Мин.
   - Магические звери предчувствуют бедствие заранее, до того, как случится катастрофа. Они покидают опасные районы, сбиваясь в большие стаи и порождая Волну.
   - И что? Теперь ты знаешь, как ее предсказать? - птичка подпрыгнула на стуле от возбуждения.
   - Нет. Но мы можем с вероятностью шестьдесят процентов предсказать землетрясение, - я еще раз бросила взгляд на книгу.
   - И насколько сильным оно будет? - напряженно спросил Су Ян.
   - Ну... если в течение двух дней Волна уйдет на запад, у города серьезные проблемы. Если же звери останутся до полного истребления или двинутся на восток, в родные края, ничего не случится.
   - А если они выберут север или юг? - спросила Лю Мин.
   - Не выберут. Ты же видела местность сверху, там нет удобных путей.
   - Допустим, ты прав, - библиотекарь запнулся. - Звери узнают о землетрясении заранее. Значит, есть какие-то признаки. Что-то простое, очевидное даже для безмозглых животных...
   Старик замолчал, видимо испугавшись возможной реакции птички.
   - Они действительно не обладают разумом, аналогичным нашему, - я вытащила из Пространственного кольца стакан и налила себе воды. - Ими движет инстинкт. Почуяв смутное беспокойство, они, вместо раздумий, бегут прочь из опасного места. В нас, людях, голос разума заглушает эти первобытные порывы. Мы же боимся признаться друг другу в собственных страхах, показаться смешными или глупыми в чужих глазах...
   Повисло молчание. Первой его решилась нарушить Лю Мин.
   - Ро Ю, раз ты все выяснил, пойдем куда-нибудь еще.
   - Разве тебе не понравилась книга о приключениях Дан Сина?
   - Она интересная, но я устала сидеть на этом неудобном стуле, - честно призналась птичка. - Хочу еще посмотреть город.
   - Тогда мы пойдем. Всего вам доброго, мастер.
   - Всего доброго, - эхом повторила Лю Мин и побежала к выходу, не забыв подхватить стальную корзинку с Ро Шарром.
   - Будь начеку, парень, - шепнул напоследок архивариус. - Кто знает, что на уме у магического зверя...
  
   - Так куда ты хотела бы пойти? - спросила я, догнав на выходе из дома-музея птичку.
   Лю Мин скосила взгляд на ирбиса и, убедившись, что он все также крепко спит, ответила:
   - Случайно не знаешь, где люди берут блестящие камешки?
   - Ты про что?
   - Вот, смотри, - порывшись в своем артефакте, Гром-птица вытащила небольшой мешочек. Внутри оказались золотые серьги, украшенные драгоценными камнями, и пара колец.
   - А, это ювелирные изделия, - я наморщила лоб, пытаясь вспомнить хотя бы одну лавку, в которой бы торговали подобным товаром. На ум пришел только Дом Тысячи Зеркал. - Видишь вон то, высокое здание? Нам туда.
   - Ясно, - увидев цель, Лю Мин, словно таран, расталкивала случайных прохожих. И, разумеется, увидев темный переулок в нужном направлении, без раздумий туда свернула.
   - Попалась, птичка, - путь преградил широкоплечий мужик бандитской наружности.
   - С дороги, мусор, мы спешим, - я махнула клановым знаком Мианг Линь.
   - Парень, иди своей дорогой, - незнакомец сжимал в руках примитивную ракетницу, похожие использовали охотники для передачи сигналов в пределах видимости.
   - Слепой или самоубийца? - поинтересовалась я для проформы. - Похоже, второй вариант. Лю Мин, убей его.
   - Точно? - переспросила птичка. - Мианг Линь это не понравится.
   - Мы ей ничего не скажем. Спрячем труп в артефакт и выкинем где-нибудь в диких землях. А горожане нам даже спасибо скажут, за избавление от наглого бандита.
   - Я не бандит! - по тону незнакомца чувствовалось, что он до глубины души оскорблен таким сравнением. - А эта девка совсем не та, за кого себя выдает!
   - Лю Мин, ты знаешь этого типа?
   - Первый раз вижу, - птичка наклонила голову, разглядывая будущую жертву.
   - Странно. Может, тебя с кем-то перепутали? - я перевела взгляд на лицо незнакомца. - Планы меняются. Придется взять его живым, для допроса.
   Мужчина направил ракетницу в небо и выстрелил. Затем, отбросив остатки одноразовой хлопушки, он прыгнул вперед, чтобы оказаться в двух шагах о Гром-птицы. Девушка и глазом моргнуть не успела, как на нее обрушилась серия ударов кулаками. Лю Мин нелепо взмахнула руками, скорее случайно, чем намеренно задевая врага. Ее противник задергался, как припадочный, а в воздухе разлился слабый запах озона.
   - Хватит, не переусердствуй, - крикнула я, увидев, что незнакомец свалился без сознания.
   - Что это с ним? - спросила недоуменно птичка.
   - Потерял сознание от электрошока. Люди довольно хрупкие существа. Этот тип всего лишь Великий Мастер девятого уровня. Интересно, на что он надеялся?
   - Моя сила случайно вышла из-под контроля! - забыв о жертве, птичка подняла на уровень глаз свою драгоценную ношу. - Ро Шарр, ты не пострадал?
   - Успокойся, он в стальной клетке и лежит на сухой подстилке, - я принялась за обыск бессознательного неудачника.
   - Причем тут это?
   - Молнии не могут проникнуть внутрь такой клетки. Если хочешь, вечером проведем опыты, убедишься сама.
   - Я не стану издеваться над Ро Шарром! - возмутилась птичка. - Даже если это безопасно, как ты говоришь.
   - Успокойся, мы будем экспериментировать на ком-то другом. Наловим мышей или крыс. А сейчас - поднимай этого придурка и пойдем, пока сюда не заявились его дружки.
   - А почему это я должна его нести?
   - Он пришел по твою душу, забыла?
   - Ладно, - Лю Мин одной рукой подняла тело и закинула его себе на плечо. - Куда идти-то?
   Да уж. Боюсь, Фэнь Ду будет недоволен, если мы устроим допрос в его доме. Может, снять номер в таверне? Не лучшее решение. Обслуживающий персонал и посетители вряд ли станут держать язык за зубами. А уж если среди них окажутся дружки бандита, неприятностей не избежать.
   А я ведь могу арестовать этого неудачника. Клановый знак Мианг Линь дает соответствующие полномочия. Да, потом придется объясняться с Небесной, но основание-то у меня есть. Бандит назвал Лю Мин птичкой, следовательно, знал, что девушка - магический зверь в человеческом облике. Он ведь мог ее спровоцировать или разоблачить перед толпой горожан! Последствия таких действий были бы совершенно непредсказуемы и однозначно нежелательны.
   - Возвращаемся назад, спросим дорогу к тюрьме у прохожих, - ответила я.
   Остановив первую попавшуюся телегу, мы быстро убедили владельца доставить нас к центральному посту стражи. После демонстрации кланового знака наш невольный кучер не задал ни единого вопроса.
   - Приехали, - возница остановил повозку и терпеливо дождался, когда мы слезем и заберем свои вещи (корзинку с котом и безвольное тело пленника). Вдвоем с Лю Мин мы представляли собой то еще зрелище. Четырнадцатилетний подросток в простой темной одежде и фигуристая красотка со здоровым мужиком на левом плече и стальной корзинкой в правой руке. Прохожие таращились на нас, как на диковинку.
   - Больница через два квартала, дальше по улице, - стоявший на входе стражник прикрыл рот кулаком, скрывая зевоту.
   - А нам сюда, - я сунула ему под нос клановый знак. - Примите заключенного.
   Дежурный моментально преобразился. Общая расслабленность сменилась деловитой сосредоточенностью. Стражник предупредительно открыл дверь и отступил в сторону, пропуская нас внутрь.
   - Что он натворил? - полюбопытствовал мужчина, взяв в руки толстую тетрадь со стойки.
   - Не твое дело, - грубо ответила я.
   - Не мое, - покладисто согласился дежурный. - Но куда его определить? К ворам или убийцам?
   - В одиночку.
   - Не положено, - стражник покачал головой. - Камеры рассчитаны на четыре-шесть заключенных.
   - Этот человек особо опасный вражеский диверсант. Нельзя верить ни единому его слову. Он может выкинуть что угодно, от побега до бунта.
   - Хорошо, - дежурный сделал отметку в тетради.
   Стражник махнул рукой, подзывая двоих коллег. Лю Мин сдала им пленника.
   - Нам бы его допросить, - добавила я.
   - ...обстановка спокойная. Но мы готовы в любой момент возобновить патрулирование, - в помещение вошли двое. Низкорослый толстячок в кожаной броне с какими-то нашивками напряженно отчитывался перед Мианг Линь.
   - Что вы здесь делаете? - спросила Небесный Мастер, поравнявшись рядом с нами.
   - Мы с Лю Мин поймали диверсанта, - я кивнула в сторону пленника.
   - Диверсанта? - женщина нахмурилась, внимательно разглядывая нашу жертву. - В допросную его, живо!
   Стражники словно ждали этой команды. Схватив за руки задержанного, они потащили его куда-то вглубь здания. Мианг Линь последовала за ними.
   - Но нас ждут... - крикнул ей в догонку толстячок.
   - Пара минут роли не играют, - отмахнулась Небесный Мастер. - А мне интересно, кого там поймали мои люди.
   - Лю Мин, идем, - я слегка подтолкнула птичку вперед. - Иначе пропустим самое интересное.
   - А будет интересно? - девушка оживилась. - Надеюсь, не так, как в архиве. Там было скучно и пыльно.
   Допросной оказалась маленькая комнатка. Из мебели тут были только два стула и стол. Стражники кое-как усадили пленника на деревянный табурет и, для надежности, зафиксировали кандалами у стены.
   - Свободны, - бросила им Мианг Линь. - Проследите, чтобы нас никто не беспокоил.
   Едва дверь закрылась, как женщина повернулась ко мне.
   - Что вы там натворили? Зачем было придумывать балаган с диверсантом?
   - Да все было нормально. Мы гуляли по городу, никого не трогали, внимания не привлекали. А потом этот, - я ткнула пальцем в пленника. - Напал на Лю Мин ни с того, ни с сего.
   Объяснение прервал громкий стук.
   Небесная бросила на дверь раздраженный взгляд. Воздух в комнате словно сгустился. Духовное давление распространилось за пределы допросной и стоявшие возле входа люди бросились в рассыпную.
   - Как же они меня достали, - Мианг Линь покачала головой. - Ро Ю, ты даже не представляешь, какая это головная боль - руководить обороной города. Постоянно приходится вникать во всякие мелочи, наводить порядок и разрешать споры. Подчиненные интригуют, перекидывают друг на друга вину за ошибки, при малейшей возможности воруют все, что плохо лежит, и не желают принимать решения самостоятельно, требуя одобрения каждого шага.
   - Ну, ты тогда иди, отдыхай, мы сами допросим этого придурка, - предложила я.
   - Нет, спасибо, - женщина криво усмехнулась. - Если это действительно диверсант, хочу узнать о его планах из первых уст.
   Мианг Линь нависла над пленником и хорошенько его встряхнула. Мужчина застонал и с видимым трудом разлепил глаза.
   - Где я?
   - Почему ты напал на Лю Мин? - женщина приподняла его голову за подбородок. - Отвечай!
   - На кого?
   - Может ему память отшибло? - предположила птичка, закидывая корзинку с котом на стол. - Такое иногда бывает.
   Пленник с трудом сфокусировал на ней взгляд.
   - Эта девка не та, за кого себя выдает! - заявил мужчина.
   - То же самое он сказал, перед тем, как напасть на меня, - заметила Лю Мин.
   - Ясно, - Мианг Линь наморщила лоб. - Но с чего вы взяли, что этот тип диверсант?
   - Нужен был повод, чтобы изолировать его от других людей, - я пожала плечами. - Если бы он стал болтать о магическом звере посреди города, это было бы хуже любой диверсии.
   - О каком звере? - переспросил пленник.
   - Не прикидывайся! Ты же сам назвал Лю Мин птичкой!
   - Ну да, - согласился мужчина. - А что в этом такого? Обычное ласковое прозвище, как киска или рыбка.
   Внимательно прислушавшаяся к разговору Лю Мин что-то заподозрила. Вот только ее реакция оказалась немного не такой, как я ожидала.
   Бах!
   - Ты кого это рыбой назвал? - кулак девушки оставил внушительную вмятину в стене. С потолка посыпалась штукатурка. Если бы пленник не успел вовремя убрать голову, ее бы разнесло как спелую тыкву.
   - Успокойся, - Мианг Линь оттеснила птичку в сторону. - Ты сказал, Лю Мин не та, за кого себя выдает. Что это значит?
   - Примерно месяц назад у моего нанимателя был украден редкий артефакт. Вором оказалась юная девушка из какого-то мелкого клана. Мерзавка сумела сбежать и затеряться в диких землях. Но уйти она могла только в одном направлении - сюда, в Горнград. Нам передали описание и предупредили, что девчонка может сменить внешность и даже переодеться парнем, лишь бы ее не узнали.
   - Хочешь сказать, Лю Мин похожа на вашу воровку? - задумчиво протянула Небесная.
   - Ну... - пленник отвел глаза. - Вначале мы действительно пытались искать по словесному портрету, но результатов не было. А поскольку на описание внешности положиться было нельзя, мы стали проверять вообще всех чужаков. Это не такая сложная задача, как может показаться. Работники таверн с удовольствием делятся информацией о своих постояльцах. Большинство из них постоянные клиенты: охотники, торговцы, охрана караванов. Все эти люди путешествуют в группах. Единственное, в чем был уверен наш наниматель - что эта воровка одиночка.
   - Мы были вдвоем! - возразила птичка.
   - Да. Но Ро Ю мы уже проверяли, - пленник упорно разглядывал не слишком чистый пол. - Он ведь тоже мог оказаться переодетой беглянкой. Однако, единственный разговор с хозяином дома, где остановился паренек, развеял любые сомнения. Фэнь Ду жутко ругался, что постоялец подбивает клинья к дочурке. К тому же, пробыв всего несколько дней в Горнграде и продав артефактору Кристаллы Сердец, Ро Ю покинул город. Конечно, мало кто из охотников отважится идти на промысел в одиночестве, но, с другой стороны, еще хуже попасть в сомнительную команду.
   - Складно поешь, - Мианг Линь опять пустила в ход духовное давление. - Но я так и не услышала причину, почему ты принял Лю Мин за воровку.
   Пленнику пришлось нелегко. Мужчина побледнел, на его лице выступили крупные капли пота, тело затряслось мелкой дрожью. Пользуясь разницей в уровнях, Небесная буквально сдавливала жертву тисками своей воли.
   - Хватит! Не надо! Хрр...
   - Говори! - женщина только усилила давление.
   - Я работаю на клан Тиа! Сегодня в город прибыл сам Тиа Лун! Именно он велел начать эти поиски, - у пленника сбилось дыхание. - Мастер выдал нескольким из нас по особому артефакту. Мой указал на вашу Лю Мин.
   - Как интересно, - Мианг Линь прекратила воздействие. - И как это работает? Неужели он позволяет найти любого человека? Без всяких дополнительных условий?
   - Откуда мне знать? Клан Тиа славится своими артефактами...
   Небесная снова врубила духовное давление.
   - Я и правда почти ничего не знаю... Мастер мельком упомянул, что эта штука укажет направление на другой предмет, также украденный воровкой. Устройство имеет небольшую дальность, всего три сотни метров, зато работает без сбоев, несмотря на Волну.
   Тиа Лун, знакомое имя. Где-то я его уже слышала... Точно, так звали того типа на летающей птице. Проклятье, надо было избавиться от медальона, который он вручил мне при расставании. Готова поспорить, это и есть "жучок", на который указал артефакт наемника. Остается гадать, что ему от меня нужно. Наверняка глупышка Ся Шан проболталась о моем настоящем имени. Отыскав меня, Тиа Лун получит рычаг воздействия на кланы Доу и Сиу. И первые, и вторые посчитают делом чести вернуть пропажу. Может быть, Небесный даже не станет им рассказывать о моих похождениях, оставив себе повод для шантажа...
   - Мы выйдем на минутку, - Мианг Линь схватила меня за руку. - Лю Мин, следи за ним. Попытается освободиться, можешь оторвать ему голову.
   - Хорошо, - птичка со всей серьезностью кивнула.
   В коридоре не было ни единой живой души. Подозреваю, что даже тараканы сбежали подальше от допросной.
   - Признавайся, что тебя связывает с Тиа Луном? И что за артефакт ты украла?
   - Ничего, клянусь. Кто это вообще такой? Важная шишка?
   - Врешь, - Мианг Линь сощурилась, беря меня в фокус духовного давления.
   - Этот прием не сработает, - я прислонилась к стене и скрестила руки на груди.
   Небесная усмехнулась, усиливая напор. Меня будто окружил теплый бриз. Легкие, едва ощутимые касания пробежались по моему позвоночнику. В груди разгорелся пожар, сердце забилось так часто, словно хотело выскочить наружу. Кровь вскипела, хлынув горячей волной в ноги и руки. Ладони отозвались болезненным покалыванием, будто по ним стройными рядами маршировали огненные муравьи. Я сжала пальцы в кулаки, но стало только хуже.
   - ... - непечатно выругалась Небесная, прекращая воздействие.
   Но было поздно. Где-то глубоко внутри меня распрямилась невидимая пружина. Возникшая ударная волна оттолкнула Мианг Линь к противоположной стене, распахнула ближайшие двери и выбила окно в конце коридора.
   - Что за дьявольскую технику развития ты практикуешь? - женщина подхватила мое оседающее на пол тело. - Это ведь был Прорыв на следующий этап, к которому ты еще не готова!
   - Нет никакой техники, - слабым голосом ответила я. - Только необычайно мощное Ядро. Уже несколько раз оно перескакивало на следующий уровень. Однако, сила имеет свою цену. Внутренние каналы не выдерживают нагрузки и постепенно разрушаются... В родном клане об этом узнали сразу, после первого скачка. Мне тут же запретили любые тренировки. Скажи, как бы ты поступила на моем месте? Слушая частые насмешки сводных сестер из младших семей или наставления матери, которая готовит из тебя эдакую идеальную жену-куклу? Ты бы позволила кому-то другому решать твою судьбу? Вышла бы замуж за назначенного решением старейшин жениха, понимая, что в его клане отношение к тебе будет еще хуже?
   Мианг Линь нахмурилась.
   - Выходит, ты беглянка из клана Тиа?
   - Нет, все немного сложнее. Да, я с самого начала планировала сбежать, но мне не пришлось этого делать. На свадебный кортеж напали похитители. Дальше ты знаешь, мне удалось с ними расправиться. И, на свою голову, спасти глупую служанку. После мы направились на юг, в Город Семи Путей. Вдвоем идти не так уж сложно, магические звери не нападают, если обходить их стороной. По дороге туда нам встретилась пра-пра- сколько-то там раз внучка Тиа Луна со своим телохранителем. Тиа Мей бежала от каких-то преследователей. Мы вместе перебрались через реку. Через пару часов нас обнаружил Небесный, облетавший окрестности по своим делам. К счастью, его грифон способен нести только четверых седоков, так что я благородно отказалась от места. Прощаясь, Тиа Лун вручил мне золотой медальон, сказав, что с этой штукой меня радушно примут в городе.
   - Только вместо Семи Путей ты отправилась в Горнград, - заметила Мианг Линь.
   - Мы с Ся Шан представились выдуманными именами, - я пожала плечами. - Почти наверняка служанка все рассказала, едва на нее надавили. Вы, Небесные, умеете спрашивать.
   - Если то, что ты говоришь о своем Ядре правда, неудивительно, что Тиа Лун пожелал найти тебя, - задумчиво протянула женщина. - И дело даже не в выкупе, который он может затребовать с твоего родного клана. Любые деньги меркнут по сравнению потенциалом твоих детей.
   - Ну вот, теперь и ты видишь во мне инкубатор, - я обиженно отвернулась.
   - Давай сюда тот медальон, - потребовала Мианг Линь. - Должно быть, артефакт наемника был настроен на этот предмет.
   Получив извлеченную из Пространственного кольца золотую безделушку, женщина смяла ее в руке.
   - На всякий случай, это стоит отдать ювелиру на переплавку, - она спрятала обломки в карман.
   - Нужно решить, что делать с пленником, - осторожно заметила я. - Перед тем, как броситься на Лю Мин, наемник выстрелил сигнальной ракетой.
   - Люди клана Тиа совсем обнаглели, - задумчивым тоном произнесла Мианг Линь. - По закону они должны были обратиться в городскую управу, подать прошение на розыск интересующей их личности и, после ее нахождения, прислать в суд своего представителя. По-хорошему, стоило бы казнить наемника, но политические последствия...
   Небесная скрипнула зубами.
   - Было бы проще, если бы Лю Мин нечаянно убила нападавшего во время самообороны.
   - Вообще-то, это можно устроить, - я заговорщически понизила тон. - Никто из стражников не осматривал пленника. Он вполне мог скончаться, не приходя в сознание.
   - Возможно, - Мианг Линь закусила губу. - Но все находившиеся в здании ощущали духовное давление. Люди будут болтать и Тиа Лун узнает, что его человека допрашивали.
   - У меня есть одна идея, - сказала я.
   С другого конца коридора послышались быстрые шаги, и из-за поворота вынырнула пятерка вооруженных до зубов людей. Увидев нас с Небесной, стражники выпучили глаза и невольно попятились.
   - Чего уставились? - прикрикнула на них Мианг Линь. - Убирайтесь!
   Стоит заменить, что она по-прежнему поддерживала меня, не позволяя осесть на пол. Со стороны эта сценка должна была выглядеть весьма компрометирующе.
   - Мы думали, вам требуется помощь... - сержант замолчал, понимая какую глупость только что сморозил. - Простите, мы уходим.
   Развернувшись на сто восемьдесят градусов, они поспешно ретировались.
   - Так что там за идея? - Мианг Линь перевела взгляд на меня.
   - Ты разозлилась на меня и выказала свое неудовольствие, - я выпрямилась, твердо становясь на ноги. - Пациент умер, не приходя в сознание. Кто виноват? Твой помощник, потащивший пленника вместо больницы в тюрьму.
   - Притянуто за уши, - Небесная покачала головой. - Но для отмазки сойдет.
   Вернувшись в допросную (дверь в эту комнатку была сделана на совесть и с честью выдержала ударную волну), мы обнаружили Лю Мин, растерянно стоящую возле бессознательного пленника.
   - Пытался сбежать? - спросила Мианг Линь.
   - Нет, - птичка отрицательно мотнула головой.
   - Мертв, - для вида пощупав пульс, сообщила я. - Разрушение внутренних каналов. Мы ведь так и не оказали ему медицинскую помощь.
   - Ну и ладно, - потерев переносицу, махнула рукой женщина. - Не придется возиться с причиной смерти. Можно хоть сейчас отдать тело людям Тиа Луна. Конечно, стоило бы допросить его подробнее...
   - Кстати, о Тиа Луне. Похоже, этот Небесный идет сюда, - сообщила я, сверившись с внутренним радаром.
   - Он тебя узнает?
   - Сомневаюсь. Мы виделись лишь раз, и то мельком. Моя внешность с тех пор порядком изменилась.
   - Тогда стой спокойно и не отсвечивай, - Мианг Линь повернулась к птичке. - А ты подтвердишь все, что я скажу, даже если это будет неправдой.
   - Хорошо, - на удивление покладисто согласилась Лю Мин. Девушка просунула руку в корзинку, чтобы погладить спящего кота. - Только потом вам придется все объяснить.
   - Он уже рядом, - шепнула я.
   Спустя несколько секунд мы услышали стук.
   - Войдите, - недовольным тоном разрешила Мианг Линь.
   - Добрый день, - мужчина слегка наклонил голову.
   - Мастер Тиа Лун? Какой сюрприз, - Небесная обозначила кивок. - Что привело вас сюда?
   - Мне сообщили, что один из моих наемников, некто Джи Донг был захвачен и доставлен сюда для допроса. Я пришел, чтобы разрешить возникшее недоразумение, - новоприбывший покосился на скованное кандалами тело.
   - Недоразумение? Так вы называете нападение на уважаемую гостью города? - Мианг Линь натурально задохнулась от возмущения.
   Тиа Лун прикипел взглядом к Лю Мин. Девушка стояла спиной двери, так что он не мог толком ее разглядеть.
   - Джи Донг разыскивал опасную преступницу, - пустился в объяснения Небесный.
   - В таком случае, ему следовало подать запрос в городской сыск, - язвительно заметила Мианг Линь.
   - О, мы не хотели беспокоить уважаемых стражей порядка, - ответил Тиа Лун. - К тому же, воровка могла узнать про облаву и затаиться.
   - Конечно-конечно, зачем привлекать патрульных, - передразнила его женщина. - Пусть лучше наемники атакуют посреди бела дня, в центре города, мирно прогуливающуюся Гром-птицу!
   - Что??? - в изумлении собеседник повысил голос.
   - Вы хотя бы представляете, к какой катастрофе это могло привести? - Мианг Линь устало прикрыла глаза. - Если бы она инстинктивно перекинулась в истинный облик?
   Тиа Лун побледнел.
   - В Горнграде всего пять Небесных Мастеров. Шесть, если считать вас. Половина занята на стенах. В прошлый раз мы с трудом справились с ней втроем, и то, это была скорее счастливая случайность, чем победа превосходящими силами. После боя каждому из участников потребовалась срочная медицинская помощь и несколько часов для восстановления!
   - Понимаю, но...
   - Перед нападением Ро Ю, сопровождающий Лю Мин, показал вашему человеку мой личный знак, - перебила его Мианг Линь. - Одного этого должно быть достаточно, чтобы наемник убрал оружие и объяснился.
   - От имени клана приношу извинения, - Тиа Лун опустил голову. - Такое больше не повторится.
   - Конечно, не повторится, - Небесная фыркнула. - Джи Донг мертв. И погиб он, между прочим, по собственной глупости.
   - Погиб? - переспросил мужчина. - Тогда почему его доставили сюда, а не в морг?
   - Кое-кто поторопился, - Мианг Линь одарила меня хмурым взглядом. - И не оказал пленнику первой помощи. Перед атакой ваш человек выстрелил сигнальной ракетой. Ро Ю имел строжайший приказ - по-возможности избегать любых конфликтов или драк на улицах города. Так что он, захватив бессознательное тело, поспешил к центральному посту стражи. К сожалению, Джи Донг оказался слишком слаб и умер по дороге.
   Пришлось вжать голову в плечи с сгорбиться, всем видом показывая, насколько был ужасен гнев Небесной.
   - Могу ли я забрать труп? - спросил Тиа Лун. - Пусть мой человек и совершил ошибку, однако, он все же заслуживает достойных похорон.
   - Разумеется, - Мианг Линь махнула рукой. - Вы упоминали о какой-то преступнице. Расскажите подробней. Если необходимо, мы объявим ее в розыск.
   - Не стоит беспокоиться, - мужчина пристально разглядывал птичку. - Я попрошу наемников, чтобы они дополнительно проверяли подозреваемых перед задержанием.
   - Ну уж нет! - Небесная покачала головой. - Либо ведете розыск по всем правилам, либо ваши люди будут сегодня же выдворены за пределы города!
   - Что? - Тиа Лун встревожился не на шутку. - Там же Волна!
   - Безопасность Горнграда меня волнует больше, чем судьбы нескольких десятков наемников, - напряженным тоном ответила Мианг Линь.
   - Хорошо, - ее собеседник поднял руки в умиротворяющем жесте. - Я прикажу повременить с поисками до окончания нашествия магических зверей.
   - И предоставите описание вашей преступницы, - Небесная кивнула. - В канцелярии проверят списки всех недавно прибывших в город. Что, кстати, она натворила?
   - Э-э, - Тиа Лун замялся. - Боюсь, с этим будет проблема. Девушка очень хитра и ловко меняет внешность. Даже меня однажды обманула, нарядившись в мужскую одежду.
   Мианг Линь сверлила собеседника пристальным взглядом.
   - На вид ей лет четырнадцать-пятнадцать, - со вздохом продолжил Небесный. - Фигура как у мальчишки, худая, невысокая, темные волосы, карие глаза.
   - Это все? - не дождавшись продолжения, спросила женщина. - Под такое описание подходит треть подростков указанного возраста. К тому же, разве Лю Мин на нее похожа?
   Тиа Лун покачал головой, уделив пару секунд разглядыванию впечатляющих достоинстве девушки.
   - Нет, но грудь вполне может быть накладной, а волосы крашенными, - ответил мужчина.
   Птичка обиженно задрала носик.
   - Не расстраивайся, - Мианг Линь ободряюще похлопала Лю Мин по плечу. - Наш гость имел в виду, что ты настолько красива, что в это невозможно поверить.
   - И не думала, - девушка отвернулась и, с независимым видом, вновь принялась гладить кота.
   - Прошу прощения, - сказал мужчина. - Я не хотел никого обидеть.
   Тиа Лун наклонился над закованным телом.
   - Зачем вы одели на труп кандалы?
   - Мой помощник ужасный перестраховщик, - Мианг Линь криво улыбнулась. - И, поскольку Ро Ю считал вашего человека вражеским диверсантом, он настоял на таких мерах предосторожности.
   Женщина взяла со стола связку ключей и бросила их собеседнику. Небесный, не глядя, поймал лязгнувший снаряд и принялся отпирать замки.
   - Вы так и не ответили на мой вопрос, - напомнила Мианг Линь.
   - Какой вопрос? - Тиа Лун засунул руку в карман куртки наемника, что-то там нащупывая.
   - Что натворила девушка, которую вы так рьяно ищете?
   - Она воровка. Украла ценный артефакт.
   - Как интересно, - женщина понизила голос. - И что же делает этот артефакт?
   Ее собеседник молчал, словно и не слышал вопроса.
   - Дорогие вещи крайне редко крадут для собственного пользования, - продолжила Мианг Линь. - Впоследствии они всплывают в торговых домах на крупных аукционах. Конечно, опытные воры придерживают добычу на годик-другой или сдают знакомым скупщикам за полцены, и кто знает, как поступила ваша преступница. Быть может, ее и в живых уже нет...
   - Что вы имеете в виду? - Тиа Лун ощутимо напрягся.
   - Представьте ситуацию: молодая девушка прибывает в незнакомый город и пытается продать артефакт. Поскольку вещь краденная, обращается на черный рынок. Если у воровки нет сильного покровителя, товар просто отберут, а саму воровку, в лучшем случае, отправят в бордель, - объяснила Мианг Линь.
   - Сомневаюсь, что у них это получится, - Небесный убрал тело в Пространственное кольцо и повернулся лицом к собеседнице. - Вероятнее, неудачливые грабители пойдут на корм червям.
   - Звучит так, будто она действительно сильный воин, - протянула женщина. - Что же это за артефакт, ради которого девушка пошла на преступление?
   Очевидно, Тиа Луну очень не хотелось отвечать на звучащий уже который раз вопрос, но Мианг Линь оказалась слишком настойчива. Практически на грани приличий, по меркам Подлунного мира. Более того, она была в своем праве - действия наемника угрожали безопасности ее города.
   - Ладно. Дело совсем не в артефакте, но вы ведь об этом уже догадались, - признал Небесный. - Мне нужна сама девушка.
   - Зачем?
   - Сложный вопрос, - Тиа Лун вздохнул. - Вы верите в пророчества?
   - Стоп, - Мианг Линь подняла руку. - Ничего не хочу знать. И я запрещаю вести поиски той девушки.
   - Послушайте...
   - Как только Волна схлынет, вы немедленно покинете город. Это не обсуждается.
   - Но я не желаю ей зла! Наоборот, хочу помочь! - мужчина сделал шаг вперед.
   - Помочь, преследуя свою собственную выгоду? - Мианг Линь усмехнулась и жестко продолжила. - Уходите! Предупреждаю: если вдруг случайно узнаю, что ваши люди продолжают заниматься поисками, я пущу в ход все свои связи и влияние, чтобы изгнать торговую миссию клана Тиа из Горнграда. Это мое последнее слово.
   Тиа Лун на секунду замер с открытым ртом, потом развернулся и буквально выбежал из допросной.
   - Ублюдок! - Небесная треснула со всей дури по столешнице. Доски с жалобным треском разлетелись щепками.
   - Ро Шарр! - Лю Мин прикрыла руками корзинку с котом.
   - Извини, - Мианг Линь сделала несколько глубоких вдохов и выдохов. - У меня аллергия на пророчества.
   - А это было не чересчур? - осторожно спросила я. - Угрожать разрывом связей давнему торговому партнеру...
   - Мы нужны им куда больше, чем они нам, - ответила Небесная. - Знаешь, на чем держится экономика Горнграда?
   - Шахты?
   - Верно, добыча металла, - Мианг Линь улыбнулась. - И некоторых других сопутствующих ресурсов. За сотни лет со времен Подлунной Империи стоимость железа только растет. Медленно и неуклонно. Известные месторождения постепенно скудеют, работа на них становится все более опасной и тяжелой. Тиа скупают около сорока процентов добываемого нами сырья и, как давний партнер, получают хорошую скидку. Городской совет очень был бы мне благодарен, устрой я скандал с разрывом отношений.
   Женщина сунула руку в карман, чтобы вытащить светящуюся мягким светом Парную Жемчужину.
   - Да, слушаю.
   - Волна схлынула! - сообщил чей-то жизнерадостный голос.
   - На запад или на восток? - тут же спросила Мианг Линь.
   - На восток!
   - Хорошо. Капитан Ву Цин, распорядитесь разбудить одного грифона для нашего гостя. Мастер Тиа Лун собирался покинуть город при первой возможности.
   - Будет сделано!
   - Конец связи, - Небесная отключила артефакт. - Ну вот, кризис позади.
   - Как-то даже слишком быстро, - заметила я. - На юге звери обычно осаждают город до последнего, пока их всех не перебьют.
   - Это из-за той странной штуки, - птичка скривилась. - Как возле Мертвого Города. Наверное, они ее опять включили.
   - Какой штуки?
   - Лю Мин! Между прочим, это секретная информация, - вмешалась в диалог Мианг Линь.
   - Да какой же это секрет? Все звери знают, что если открыто появиться возле стен Горнграда, люди активируют какой-то артефакт и становится страшно-страшно.
   - Инфразвук, что ли? - спросила я.
   - Точно, звук, - птичка дернула плечами. - Такой тихий, противный, аж зубы сводит от тревоги.
   - Странно, почему во время Волны его не используют...
   - Вы, двое, прекратите, - Мианг Линь хлопнула ладонью по столу.
   Лю Мин покосилась на нее опасливым взглядом, сняла со стола корзинку с котом и отнесла в дальний угол комнаты.
   - Да, в Горнграде есть артефакт, позволяющий отгонять зверей, - Небесная на несколько секунд замолчала, подбирая слова. - И на десять минут работы приходится шесть часов простоя. Довольны? Обещайте, что не станете обсуждать эту информацию в присутствии других людей.
   - Мы ничего никому не скажем, - ответила я.
   Птичка настороженно кивнула, подтверждая мои слова.
   - Это очень серьезно, - Мианг Линь помассировала пальцами виски. Мигрень замучила? - В других городах такой защиты нет, и если чужаки об этом узнают, у всего Горнграда будут большие проблемы.
   - Будем немы как рыбы, - пообещала я.
   - Ладно, - кажется, Небесная успокоилась. - Кто-нибудь объяснит мне, зачем вы таскаете с собой спящего кота?
   - Это Ро Шарр, - Лю Мин приподняла корзинку над полом.
   Мианг Линь наморщила лоб, что-то припоминая.
   - Так вроде бы зовут городского сумасшедшего. Имя сообщили его собутыльники из бара. Позавчера поздно ночью парень громко заявил о себе, мяукая в голом виде на крыше пожарной части. При попытке задержания молодой человек продемонстрировал удивительную ловкость и силу, перепрыгивая с одного здания на другое. Погоня подняла на уши половину города, а потом парень просто исчез. По словам одного пьянчуги, псих превратился в кота и шмыгнул в какую-то щель. Стражники с ним не согласны, однако их показания относительно случившегося сильно расходятся.
   - Мало ли, как там ненормальных зовут, - отмахнулась я. - Разве Ро Шарр редкое имя?
   - Редкое, - Мианг Линь с подозрением разглядывала корзинку.
   - Скорее всего, этот псих проходил по улице, возле дома Фэнь Ду, и случайно услышал прозвище нашего мурлыки. Психи, они такие непредсказуемые... - я задумчиво почесала голову.
   - Наверное, все так и было, - женщина улыбнулась мне краешком губ. - Оставим эту тему. С сегодняшнего дня вы обе переезжаете ко мне. Ро Ю, пока шум с этими поисками не уляжется, тебе стоит пожить в моем поместье, заодно и обещанные техники выучишь, а ты, Лю Мин, сможешь улететь, когда захочешь.
   Мы с птичкой не возражали.
   - Так, мне пора возвращаться к своим обязанностям, - Мианг Линь заторопилась. - Ро Ю, остаешься за старшую.
   Небесная быстрым шагом покинула допросную.
   - На этот раз пронесло, - я с опаской смотрела в сторону выхода. - Если бы она поняла, что это был твой Ро Шарр, не сносить ему головы. Когда кот проснется, напомни прочесть ему лекцию о вреде алкоголя...
  

Эпилог

Город Семи Путей

   - Они уже должны были прибыть! - Тиа Дан мерил комнату нервными шагами.
   - С кораблем нет связи, - Юнь Шэн развел руками. - Парные Жемчужины дальнего действия выдают сплошные помехи, видимо, где-то проходит Волна.
   - Проклятье! Если предок вернется раньше времени, у нас будут проблемы, - старейшина невольно скосил взгляд в окно. - Вот зачем, зачем вы пытались похитить его внучку?
   - Случайно получилось, - в голосе мужчины не было ни капли сожаления. - Но так даже лучше. Согласитесь, было бы подозрительно, если бы ваш клан оказался единственным непострадавшим от действий загадочных похитителей.
   - Да уж, лучше, - проворчал Тиа Дан. - Девчонка день и ночь расхваливает своего ненаглядного Гу Шаня. Ублюдок побочной ветви, что ж его в детстве-то не удавили!
   - Ха-ха, это прозвучало так, будто у кого-то сорвались матримониальные планы.
   - Рано или поздно, она об этом пожалеет, - зло сказал старейшина. - Страсть имеет свойство проходить. Парню не подняться выше Великого Мастера. Даже с поддержкой Тиа Дана, их положение в клане будет шатким.
   - Если хочешь, в качестве извинения, могу предложить один из наших трофеев, - Юнь Шэн хохотнул.
   - Ты в своем уме? А если она взбунтуется или сбежит? - Тиа Дан впился глазами в собеседника. - Забыл, как та девка расправилась с одной из твоих силовых групп?
   - Доу Лиу, - Юнь Шэн скривился, будто ему пришлось выхлебать целую кружку уксуса. - Агент утверждал, будто цель вообще не владеет боевыми искусствами. Якобы ее учили лишь медицине и ведению домашнего хозяйства.
   - Ее служанка, Ся Шан, слишком болтлива, - старейшина нахмурил брови. - Я приказал своим людям, по-возможности, оградить глупышку от контактов с внешним миром. Однако, это только вопрос времени, когда клан Доу узнает, что обе девки живы.
   - А, может быть, не стоило ей мешать? - спросил Юнь Шэн. - Они бы с Тиа Луном друг другу лбы порасшибали, гоняясь за блудной дочерью -героиней поддельного пророчества.
   - Ты в своем уме? - вспылил Тиа Дан. - Скандал привлечет столько внимания к Тиа, что у нас все операции на месяцы встанут.
   - Ладно-ладно, не сердись, я пошутил, - собеседник поднял руки, признавая поражение. - А насчет пророчества вы здорово придумали. Двухсотлетний Небесный Мастер, который верит в бредни гадалок, с ума сойти.
   - Зря смеешься, - старейшина нахмурился. - Достоверность записанных в Книге Эпох предсказаний абсолютна. Отдельные события случались по нескольку раз, в точности повторяясь. Рано или поздно, Тиа Лун узнает, что полученный им перевод последнего пророчества не более, чем подделка. Благо, вся вина падет на переводчика, что два дня назад уехал с караваном на юг...
  

Конец первой книги.


Оценка: 7.90*157  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  А.Замосковная "Жена из другого мира" (Попаданцы в другие миры) | | А.Кувайкова "Ришик или Личная собственность медведя" (Современный любовный роман) | | В.Ларионова "Во власти магии. Магическая Академия Эмерланда" (Попаданцы в другие миры) | | Э.Блесс "Где наша не пропадала 2" (Любовное фэнтези) | | Н.Любимка "Страж Огня" (Любовное фэнтези) | | Н.Кофф "Зараза и Черт" (Современный любовный роман) | | Н.Кофф "Вопреки..." (Современный любовный роман) | | Д.Елизарьева "Каждый выбирает за себя (Следом за судьбой - 4)" (Любовное фэнтези) | | Н.Кофф "Огненное сердце дракона" (Любовное фэнтези) | | Н.Кофф "Свет утренней звезды " (Современный любовный роман) | |
Связаться с программистом сайта.
Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Е.Ершова "Неживая вода" С.Лысак "Дымы над Атлантикой" А.Сокол "На неведомых тропинках.Шаг в пустоту" А.Сычева "Час перед рассветом" А.Ирмата "Лорды гор.Огненная кровь" А.Лисина "Профессиональный некромант.Мэтр на учебе" В.Шихарева "Чертополох.Лесовичка" Д.Кузнецова "Песня Вуалей" И.Котова "Королевская кровь.Проклятый трон" В.Кучеренко, И.Ольховская "Бета-тестеры поневоле" Э.Бланк "Приманка для спуктума.Инструкция по выживанию на Зогге" А.Лис "Школа гейш"
Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"