Ночной Лотос: другие произведения.

Воплощение в Подлунном Мире 3

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-20
Peклaмa
Оценка: 8.02*43  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Начало третьей книги

  - Мастер, а зачем мы сюда пришли? - Ванг Джу Ян смотрел на разлившийся пруд, стоя на пригорке.
  Всего нас здесь было трое: я, недавно достигший Небесной ступени парень и Мианг Линь. Последняя держала в правой руке большой красный зонт, защищавший ее от капель дождя.
  - Кто мне скажет, какая техника является важнейшей прерогативой нас, Небесных Мастеров, создающей непреодолимый разрыв в боевой силе между нами и воинов низших уровней? Ро Ю?
  - Эм... не знаю, любая наверное, - я пожала плечами. - Ци Небесных высшего качества, техники в их исполнении бьют сильнее и лучше защищают. Как-то так.
  - В какой-то степени ты прав, - признала Мианг Линь. - Эффективность техник действительно возрастает на Небесной ступени, но это не главное.
  - А я знаю! Небесные Шаги! - Ванг Джу Ян был рад продемонстрировать свою осведомленность.
  - Верно, - Мианг Линь кивнула. - И сегодня вы двое должны будете обучиться этой технике. Во избежание несчастных случаев тренировка будет проходить над водоемом...
  Она принялась в подробностях описывать применение техники: какие меридианы надо задействовать, с какой скоростью по ним должна течь Ци, какие при этом должны возникать ощущения. Слушая ее, я невольно начала хмуриться. Основным отличием Небесных Шагов от большинства иных техник должны были работать внутренние каналы на ногах пользователя. Оно, в принципе, логично - во время боя атакующие техники производятся руками, защитные корпусом, что еще остается использовать? Однако, проблема в том, что у меня меридианы ниже колен по большей части отсутствуют, делая невозможным использование этой техники в классическом виде.
  - Вопросов нет? Отлично, приступайте к тренировке! - Мианг Линь кивнула в сторону пруда. - Напоминаю, старайтесь держаться над водой.
  - Да, Мастер! - радостно крикнул Ванг Джу Ян и, оттолкнувшись от земли ногами, легко взлетел в воздух.
  А парень и правда гений - всего лишь один раз выслушав инструкцию он сумел выполнить технику. Первый шаг был безупречен - оттолкнувшись от воздуха он взмыл еще выше, чтобы в следующий миг камнем рухнуть вниз.
  Бульк!
  - Ро Ю, вытащи его, - приказала Мианг Линь.
  - Он машет руками и ногами как припадочный, как я его спасать буду? - я следила за парнем, не сходя с места.
  - Если Ванг Джу Ян утонет, у нас будут проблемы, - сказала с безразличным видом Небесная.
  - Тогда давай пару минуток подождем, как только он угомонится, я его сразу вытащу... а, нет, кажется это и не понадобится.
  - Кха! Кха! - на поверхности воды показалась голова парня. Не то, чтобы тот научился плавать, просто ему повезло выбрать верное направление и выбраться по дну на мелководье. - Мастер Мианг Линь, я не умею плавать!
  - Просто иди к берегу, тут уже не глубоко, - ответила Небесная.
  - Это было ужасно, - выбравшись из воды, парень устало сел на пригорке. - Я чуть не утонул!
  - Обычно во время обучения используют специальные пилюли, позволяющие долгое время обходиться без воздуха, - сказала Мианг Линь. - Но использовать их нет смысла, поскольку Ро Ю умеет плавать. Если ты будешь в критической ситуации, он тебя вытащит.
  Парень бросил на меня обиженный взгляд.
  - Я действительно тебе помогу, если потребуется, - сказала я. - Мастер, а обязательно тренироваться именно так? Разве не было безопасней начать с малой высоты над землей?
  - Так может думать только тот, кто ни разу не тренировался в исполнении этой техники, - Мианг Линь ехидно улыбнулась. - Вот, смотри, он застрял.
  - Застрял? - я перевела взгляд на Ванг Джу Яна, у которого в этот момент что-то пошло не так.
  Левитируя в пяти метрах над водой, парень отчаянно размахивал руками. Но, несмотря на все его усилия, его тело все дальше и дальше откидывалось назад. Завершился это процесс тем, что он оказался висящим вниз головой и не способным сдвинуть ноги ни на миллиметр из этой странной позиции.
  - Мастер Мианг Линь, помогите!
  - Расслабься и прекрати использовать технику, - посоветовала наша наставница.
  - А, точно!
  Бульк!
  - Если бы он был невысоко над землей, то мог бы удариться головой пока переворачивался, - пояснила специально для меня Мианг Линь.
  - Кха, кха, - парень показался на поверхности. - Мастер Ро Ю, вы снова меня не спасли!
  - В этом не было необходимости, - я села на корточки и сорвала травинку, с задумчивым видом рассматривая ее.
  - Ро Ю, ты собираешься тренироваться? - спросила Мианг Линь спустя пару минут.
  - Ты про технику Небесных Шагов? - краем глаза я следила за Ванг Джу Яном, который, в этот момент отлетел метров на пятьдесят и уже не мог слышать наш разговор. - Она мне не подходит.
  - Как это не подходит? - удивилась наставница.
  - Эта техника предусматривает изменение определенным образом потоков Ци в нижних меридианах.
  - Правильно.
  - Ну, видишь ли, эти меридианы у меня повреждены. Я тебе, кажется, об этом говорила...
  - Ро Ю, ты шутишь? Ладно, каналы на руках часто повреждают в процессе неумелого использования техник, но на ногах?
  - Ладно, я тебе покажу, - я вытащила из Пространственного кольца свиток и развернула его. - Здесь изображены две схемы, слева расположение меридианов здорового человека, а справа - то как обстоит дело в моем организме.
  Чем дольше Мианг Линь смотрела на картинки, тем больше она хмурилась.
  - А что это за крестики на некоторых каналах?
  - А, это особые образования, которые возникают рядом с поврежденным участком меридиана. Судя по моим наблюдениям, их назначение состоит в том, чтобы замедлить скорость течения Ци.
  - Но, Ро Ю, если верить этой схеме у тебя повреждены все внутренние каналы! - Мианг Линь хмурилась. - Ты вообще не можешь пользоваться техниками!
  - Неправда, один нормальный меридиан у меня все-таки есть, - я указала на область в центре второй схемы. - Поэтому я могу использовать технику Прямой Передачи Ци.
  - И ты смеешь выдавать себя за Мастера боевых искусств!
  - Тихо, а то Ванг Джу Ян услышит, - я понизила голос. - Мои собственные техники ничем не хуже, а в чем-то и лучше ваших внутренних.
  - Но ты не сможешь освоить Небесные Шаги.
  - Ерунда, создам внешнюю технику с таким же эффектом.
  - Сомневаюсь что у тебя получится, - Мианг Линь покачала головой.
  - Почему?
  - Небесные Шаги одновременно сложная и простая техника. Выучить легко, но ее принципа действия никто не знает. Ты же, если судить по тому как ты обучала Лю Мин, опираешься на понимание механизма работы своих техник. Да, точно, ты пытаешься подвести объяснение, придумываешь странные гипотезы о разных вещах...
  - Мои гипотезы не странные и они подтверждаются наблюдениями! Когда ты увидишь результаты нашего растеневодческого эксперимента не проси меня потом вырастить драгоценные магические растения!
  - В любом случае, если бы техниками уннэ можно было создать технику полета, ты бы ее уже создала. Но ты не можешь этого сделать, потому что не знаешь как.
  - Да, силе тяжести трудно противостоять, - с неохотой признала я. Жаль что та, другая я, жила в условиях цивилизации еще не открывшей антигравитацию. Имей я память представителя какой-нибудь технически более продвинутой... стоп, у меня же есть Шила Вейн!
  - Судя по выражению твоего лица, ты что-то придумала, - Мианг Линь положила руку мне на плечо. - Надеюсь, это не очередная авантюра?
  - Разумеется нет, я всего лишь вспомнила, что оставила одну из наших гостий без внимания и она наверняка уже заскучала. Пойду, развлеку ее беседой, - махнув рукой, я направилась в сторону дома.
  - Подожди, а кто будет спасать Ванг Джу Яна от утопления? - Мианг Линь указала на парня, который в этот момент завис на высоте десяти метров над водой.
  - Просто дай ему одну из этих пилюль, - я вытащила из Пространственного кольца стеклянный сосуд, в котором было штук десять крупных синих таблеток, и, обернувшись, кинула его Небесной.
  - Откуда они у тебя? - удивилась она.
  - Трофей, достался по случаю.
  
  Спустя пятнадцать минут неспешной ходьбы я добралась до дома и, избавив одежду от излишков влаги, открыла дверь, за которой обнаружилась немного нервная служанка. С тех пор, как Жи Ян узнала, что Лю Мин не человек, она стала боялась оставаться наедине с птичкой.
  - Мастер Ро Ю, хвала предкам, вы вернулись! - девушка облегченно выдохнула и покосилась на дверь за которой находился общий зал.
  - Не бойся, пока ты вкусно готовишь, никто тебя не съест, - в шутку сказала я.
  - Вам легко так говорить, - с укором прошептала служанка. - А что делать мне если она накинется? Она же зверь!
   - Будешь так говорить, - я сделала многозначительную паузу. - И Мианг Линь тебя уволит.
  - Лучше быть уволенной, чем съеденой, - девушка схватила мою руку и прижала к своей груди. - Мне страшно! Мастер Ро Ю, скажите Мастеру чтобы она ее прогнала.
  На пару секунд я зависла от такой наглости и только потом, с опозданием, до меня дошло, что это была попытка соблазнения. Попытка, изначально обреченная на провал, ведь я не была парнем, которого такое поведение могло смутить или вызвать определенную реакцию.
  - Прекрати, ты ведешь себя как девушка из таверны, - я брезгливо освободилась из ее хватки. - Насколько все было проще, когда ты не знала кто такая Лю Мин. Кстати, это идея. Если не успокоишься, заставлю тебя выпить отвар травы Девяти Снов.
  Трава Девяти Снов была одним из растений, что использовали работорговцы для превращения строптивых пленников в кротких и послушных рабов. В зависимости от дозировки и сопутствующих добавок с ее помощью можно было вызвать у человека амнезию в пределах нескольких последних дней, начисто стереть память или превратить его в овоща.
  - Не надо, - испуганно прошептала Жи Ян.
  - Тогда веди с себя с Лю Мин так, словно она человек и не приставай с вопросами по этому поводу ко мне и Мианг Линь.
  - Как прикажете, Мастер Ро Ю, - девушка поклонилась.
  - Вот и славно, - я прошла в гостиную, где находились Лю Мин и Шила.
  Гостья из прошлого сидела за столом у окна и читала вслух какую-то историческую хронику, а птичка слушала ее с закрытыми глазами. Надо сказать, развлечений в доме Мианг Линь было не так и много. Сама Небесная большую часть своего времени уделяла боевым искусствам и отработке различных техник. Ну, а после того, как Жи Ян узнала о том, что Лю Мин является магическим существом способов приятно провести время для птички стало еще меньше - служанка теперь отказывалась играть с ней в карты и вообще старалась держаться подальше. Может, действительно, стереть этой дуре память за последние несколько дней?
  - Шила, отложи пока книгу, есть важный разговор.
  - О чем? - девушка из прошлого отвлеклась от чтения.
  - О полетах, - тут я подумала, что птичка тоже может иметь навыки или способности, которые помогли бы мне создать необходимую мне технику.
  - О полетах? - Лю Мин открыла глаза. - Я много чего об этом знаю. Что тебя интересует?
  - Ты умеешь летать в человеческом облике?
  - Нет, - птичка помотала головой. - А так можно?
  - Небесные Мастера же летают, - напомнила я. - Я теперь тоже официально к ним отношусь, но у меня возникла проблема. Метод, которые они для этого используют мне не подходит.
  - А что у них за метод? - с интересом спросила Лю Мин.
  - Ну, - я вкратце описала технику, уделив особое внимание описанию схемы потоков Ци.
  - А, поняла! - птичка встала и, легко оттолкнувшись от пола взмыла на полметра вверх. - Почти то же самое, что я делаю в своем истинном облике, чтобы уменьшить вес своего тела.
  Шила вытаращила глаза, увидев как Лю Мин свободно парит в воздухе. Я тоже была удивлена легкостью, с которой у нее это получилось, но не стала этого показывать.
  - Это очень просто! Попробуй!
  - Не могу. Мне этот способ не подходит.
  - Почему?
  - По физиологическим причинам. Мои внутренние каналы устроены так, что в них не участка, на котором можно было бы использовать эту схему циркуляции Ци.
  О том, что мои меридианы не смогут выдержать и соответствующей плотности потоков я говорить не стала.
  - Это как? - спросила Шила. - Мне казалось, что в этом облике ты ничем не отличаешься от человека.
  - Внешне да. А вот на энергетическом уровне еще как отличаюсь. И Лю Мин отличается, но она ближе к людям, что ли.
  - Подожди, ты говорила, что не могла изучать человеческие техники, это из-за этих, физиологических причин? - спросила Лю Мин.
  - Угу.
  - Ну, твои собственные техники ничуть не хуже, - попыталась утешить меня птичка.
  - Насчет других техник я и не волнуюсь, но вот полет... Мне очень нужно овладеть этим умением!
  - Но если ты не можешь, как ты это сделаешь? - спросила Шила.
  - Ну, знаешь, одной и той же цели обычно можно добиться разными путями. Ты же, в конце концов, овладела техникой быстрой сушки одежды.
  - Ага, - Лю Мин гордо приосанилась. Вдохновленная демонстрацией шариков воды, которые вели себя подобно ртути, она научилась наэлектризовывать жидкость а затем отбрасывать ее от себя при помощи электромагнитного импульса.
  - Я уже думала над несколькими методами, но они слишком непрактичны и внешне не походят на технику Небесных Шагов.
  - Если ты говоришь об этом с нами, значит, тебе нужна наша помощь? - спросила Шила.
  - Да, если быть точнее - твоя.
  - Но я же ничего не знаю об этих ваших техниках! - удивилась девушка из прошлого.
  
  Просьба о помощи со стороны Ро Ю вызвала у Шилы ступор и замешательство. Почти магические способности, которые демонстрировали люди этого странного мира будили в ней любопытство и желание научиться чему-нибудь такому, но окружающие лишь отмахивались от нее, говоря, что она слишком старая и слабая. И, судя по информации, полученной в ходе чтения имевшихся в доме книг и осторожных расспросов Жи Ян, это было правдой. Впрочем, Лю Мин была совсем не против протянуть ей руку помощи, вот только объяснения птички были предназначены для того, кто мог хотя бы ощущать свою собственную Ци, а Шила, увы, этого не умела.
  - Конечно, я помогу! - легко согласилась девушка из прошлого. - Но сначала мне нужно понять что такое эта ваша внутренняя энергия и как она работает.
  - Это займет слишком много времени, - Ро Ю покачала головой. - Я сама легко создам технику, мне нужен только... принцип.
  - Тогда делай это без меня, - Шила отвернулась. У этой ненормальной медузы было слишком потребительское отношение к окружающим. Неужели та думает, что после игнорирования в течении полутора недель она станет помогать ей по первому зову?
  - Эй, ты мне должна, вообще-то, - сказала Ро Ю. - Если бы не я, ты бы до сих пор валялась в том железном гробу.
  - Может меня бы спас кто-нибудь другой! - фыркнула девушка.
  - Другим и в голову не приходило заниматься целенаправленными раскопками в поисках входа. А если бы они это и сделали, то умерли бы в том коридоре от воздействия аномалии.
  - Ну, спасибо, что ты меня спасла, - Шила немного смягчилась. - Но я все равно должна научиться техникам Ци! В этом диком мире люди, не имеющие силы, немногим лучше бесправных животных.
  - Это не так просто, как ты думаешь. Твое тело...
  - Тогда придумай что-нибудь!
  - Я могу научить тебя обращаться с ядами, - после минуты раздумий ответила Ро Ю. - С их помощью можно убить даже самого сильного воина.
  - Яды? Ты издеваешься? - Шила взмахнула книжкой, которую все еще держала в руках. - Яды это подлое оружие!
  - Для тебя это самый реальный вариант. Впрочем, если ты хочешь заниматься ерундой, - Ро Ю сняла с руки одно из своих Пространственных колец и, порывшись в нем, достала какой-то свиток. - Если ты внимательно читала хроники, то ты должна уже знать что такое техники развития. Так вот, здесь записана одна из них.
  Шила с жадностью посмотрела на обтрепанный по краям пергамент.
  - Я дам ее тебе в обмен на ответы на мои вопросы. Согласна?
  - А можно мне посмотреть? - Лю Мин тут же схватила свиток и развернула. - У-у... почему так много иероглифов?
  - Почему мне кажется, что тут есть подвох, - Шила прищурилась. - Скорее всего для обучения нужен инструктор или тренер. Если я соглашусь, ты мне поможешь ее освоить?
  - Извини, но учить ее ты будешь как-нибудь сама, - Ро Ю развела руками. - Мне не подходят эти техники, потому я их никогда не учила.
  - Для магических зверей человеческие техники развития почти бесполезны, - сказала Лю Мин, возвращая свиток на стол. - Наш уровень и так растет с течением времени. Чем мы старше, тем мы сильнее.
  - Похоже, это лучшее предложение, что я могу получить, - Шила придвинула к себе свиток. - Спрашивай, что ты хочешь знать.
  - Отлично! - глаза Ро Ю сверкнули. - М-м, как бы сформулировать вопрос... меня интересуют способы преодоления силы тяжести. Желательно такие, которые бы работали напрямую против притяжения, а не всякие извращения полета за счет махания крыльями и другими плоскостями или выброса газов... да, перемещение за счет магнит... молн... как-то сказать-то? В общем сил и взаимодействий, которые происходят когда по чему-нибудь проходят молнии.
  Шила озадаченно почесала голову, переваривая сказанное собеседницей. Через несколько секунд до нее дошло, что под вторым имелся ввиду реактивный полет, а под третьим - электромагнитная левитация. Но как девушка из практически средневековья по уровню технического развития могла знать об этом? Перебрав в голове известные способы полета Шила осознала, что указанным критериям отвечает только гипергравитационный двигатель.
  - Хорошо, я расскажу тебе, но ты скорее всего ничего не поймешь.
  - Минутку, - Ро Ю вытащила из Пространственного кольца карандаш и несколько листов пергамента. - Можешь начинать. Ты только постарайся использовать самые простые слова, без всяких терминов. Ну, или тебе придется их объяснять.
  - Я постараюсь, - Шила кивнула. - Но учти, я не техник и поэтому могу дать лишь самое приблизительное описание.
  - Ничего, мне хватит и идеи, лишь бы было от чего оттолкнуться.
  - Из известных мне способов полета под твои условия подходит только тот, что использовался для перемещения наших кораблей в межзвездном пространстве. Состоял он в том, что в специальном приборе создавались две черные дыры.
  - Подожди, черная дыра это то, что я думаю? Сильно-сильно уплотненная материя? - перебила ее Ро Ю. - Которая все в себя засасывает, не так ли?
  - Да, именно такая черная дыра, - Шила смотрела на собеседницу с подозрением. Может ли быть так что она тоже родилась во времена исчезнувшей древней цивилизации и проспала несколько тысяч лет в стазис-капсуле? - Откуда ты знаешь что это такое?
  - В клане, где я жила раньше, было много старых книг об устройстве Вселенной и законах мироздания, - ответила девушка. - Ну так что там с черными дырами?
  Шила подсознательно чувствовала, что собеседница возможно ее обманывает, но с Ро Ю невозможно было понять когда она говорит правду, а когда врет.
  - Их сталкивают между собой и это порождает мощные искажения в... силе тяжести. При соблюдении определенных условий, выведенных с помощью сложных расчетов, образуется так называемый гипергравитационный коридор - область, в пределах которой на все объекты действует искаженная сила тяжести, отбрасывающая их прочь от точки слияния черных дыр. Если провести аналогию, то корабль для межзвездных путешествий оказывается как бы на гребне волны и это волна несет его к цели.
  - Это... мне не подходит, - с огорчением признала Ро Ю. - Но принцип интересный. Если в будущем мне понадобится построить корабль для межзвездных путешествий, у меня уже будет понимание того, каким должен быть его двигатель.
  - Построить космический корабль? - от такого хвастливого заявления Шила едва не потеряла дар речи. - Ты хоть понимаешь, насколько это сложно?
  В этот момент дверь открылась и в гостиную вошла Мианг Линь.
  - А ты понимаешь, что можно сделать с помощью моих техник? Я, можно сказать, самый искусный кузнец в мире! - с превосходством объявила Ро Ю. - Я могу расплавить самый тугоплавкий металл и придать ему такую форму, какую пожелаю.
  - Даже если ты сумеешь создать обшивку звездолета это не значит, что в ней можно будет выйти в космос. Ты ее даже на орбиту закинуть не сможешь!
  - Ха, это как раз будет не сложно. Когда я пойму как работает техника Небесных шагов, я обязательно изменю ее так, чтобы с ее помощью можно было перемещать различные объекты.
  - В космосе нет воздуха!
  - У меня есть пространственные артефакты, в которых его можно хранить.
  - В космосе... - Шила растерялась. Должна ли она приводить аргументы против звездолета, который возможно когда-нибудь простроит Ро Ю? - Это глупо. Давай прекратим этот спор.
  - Ты слишком легко сдалась, - собеседница усмехнулась. - Какие еще принципы полета ты знаешь?
  - Больше ни одного подходящего под твои условия.
  - Ты уверена? Подумай хорошенько.
  - Ро Ю, я занималась лечением людей а не конструированием летательных аппаратов!
  - Должно быть что-то - девушка не успокаивалось. - Какой-то очень простой принцип, на котором базируется техника Небесных Шагов. По исполнению она совсем примитивна! Точно! Должна быть теория, как у техники Передачи Ци. Мианг Линь, у тебя есть свиток с ее описанием?
  - Нет, эта техника передается устно, от Мастера к Мастеру, - задумчиво ответила Небесная.
  - Тогда, похоже, мне самой придется выводить этот принцип, - Ро Ю собрала письменные принадлежности и ушла.
  
  С момента, когда выяснилось, что я уже стала Небесным Мастером, прошла уже целая неделя, но мне так и не удалось придумать технику способную имитировать Небесные Шаги. Информация Шилы была для меня столь же полезна, как и для нее техника развития. Сама гостья из прошлого усиленно медитировала и пыталась почувствовать Ци, но добилась только того, что научилась засыпать с открытыми глазами в любом положении. Лю Мин, заскучавшая оттого, что теперь некому было ей читать книги вслух, сама взялась за это дело, постепенно увлекаясь все больше и больше. Ши Ян постепенно смирялась с мыслью о том что одна из проживающих в доме девушек магический зверь и уже не шарахалась от нее как от прокаженной.
  Передав Мианг Линь в очередной раз некоторое количество Ци, я проглотила Кристалл Сердца и решила сходить в павильон гильдии целителей. Изучение внутренних каналов различных людей не только расширяло мои медицинские знания, но и способствовало более глубокому пониманию работы техник. По моим наблюдениям используемые приемы оставляют своеобразный отпечаток на меридианах человека. Подобно тому как увеличивается объем мышц в процессе тренировок или искривляется позвоночник у постоянно сутулящихся людей - внутренние каналы расширялись и деформировались, и это имело как положительные, так и отрицательные последствия. Взять, к примеру, техники, при использовании которых задействуются меридианы на ногах. Несмотря на то, что они позволяют наносить очень мощные удары, быстро бегать и высоко прыгать, их считали второсортными. Изучали эти техники лишь те, кто не имел таланта и иных возможностей, поскольку их использование с большой вероятностью приведет к тому, что по достижении Небесной ступени не возникнут проблемы с техникой полета (об этом, кстати, рассказала мне Мианг Линь, предложившая использовать данное оправдание если я не научусь летать).
  Впрочем, я не теряла надежды на то, что смогу создать собственную технику полета. Самым перспективным вариантом было изучение Небесных Шагов (если честно, других идей попросту не было), которая виделась мне эдаким черным ящиком, загадочным образом выполняющим свою функцию: Ци циркулирует по определенным траекториям, и адепт боевых искусств получает возможность свободно перемещаться в трех измерениях. Смутно я подозревала что эта циркуляция энергии задействует какие-то невидимые и неподвластные человеческим чувствам механизмы. Таким образом, для создания техники полета мне необходимо создать что-то вреде искусственных внутренних каналов, повторяющих форму и расположение каналов в ногах человека и имитировать в этом образовании Небесные Шаги. Идея в теории неплохая, но на практике у меня не получалось сформировать даже небольшой участок искусственного меридиана. Моя такая гибкая и многофункциональная Ци отказывалась уплотняться в должной мере и растекалась стоило мне хоть чуть отвлечься или ослабить внимание.
  Оставив позаимствованную в конюшне Мианг Линь лошадь служителю и отряхнув мокрый плащ, я прошла в павильон гильдии целителей. Местный распорядитель встретил меня на входе и, вежливо поприветствовав меня, проводил на 'мое' место, где красовалась кем-то заботливо оформленная табличка с моим именем и ценой за оказываемую услугу. Надо сказать, что за все время 'работы' в павильоне у меня был всего один клиент, да и тот вредный старикашка, до сих пор не удосужившийся выплатить оговоренную сумму. Мотивировал он это тем, что нужного числа Кристаллов Сердец у него лично нет, но их обязательно принесут родственники пациента сразу как только тот выйдет из критического состояния. Не желая оставлять этого так, я раз за разом напоминала о долге распорядителю павильона, как никак, тот был сотрудником гильдии целителей. Сам же высокомерный старик в эти дни старался мне на глаза не попадаться.
  - Это и есть тот лекарь? - пробормотал молодой парень со связанными в хвост волосами, остановившись перед моим прилавком. - Эм...
  Он растерянно посмотрел на меня, потом на моих соседей-торговцев. Те делали вид, что ничего не происходит, краем глаза поглядывая в мою сторону.
  - Если хочешь что-нибудь сказать - говори, - сказала я.
  - Ты... вы Мастер Ро Ю? - спросил он, на ходу меня форму обращения на более уважительную.
  - Был им с утра, а что, не похож?
  - Я просто хотел убедиться, - парень посмотрел на мою табличку, на которой была указана стоимость моих услуг и нахмурился. - Меня зовут Лу Хван.
  - Если ты считаешь, что это дорого, можешь обратиться к другому целителю.
  - Другие уже пытались, результатов не было. Пять лет назад я перенапрягся во время боя и с тех пор стоит мне хоть немного ускорить поток Ци, как тело пронзает острая боль. Один мой друг сказал, что вы знаете как лечить старые травмы.
  - О, и как же зовут твоего друга? - спросила я.
  - Ксай Лонг. Вы были с ним в Мертвом городе. Он говорит, что к нему начали возвращаться силы после вашего лечения.
  - Да, уже достаточно времени прошло для этого. Кстати, пора бы уже ему прийти ко мне повторно, нужно проверить не осталось ли у него каких-нибудь проблем.
  - Я ему передам. Только мне кажется, он вас боится, потому что... - Лу Хван резко замолчал.
  - В чем дело?
  - Ну... Ксай Лонг сказал что лечение было неприятным.
  - Ах, вот в чем дело, - я улыбнулась. - Но такое бывает. Некоторые вещи, например, можно исправить лишь разрезав плоть и сшив ее заново.
  - Тогда ему повезло, что не пришлось этого делать, ха-ха, - парень пытался скрыть свою нервозность, но ему это удавалось не слишком хорошо. - Так вы сможете меня вылечить?
  - Хм, - я прикрыла глаза и сосредоточилась, чтобы активировать энергетическое зрение. На первый взгляд потенциальный пациент был здоров, его внутренние каналы были широкими и не имели повреждений. Из его слов можно было сделать вывод, что проблемы возникают когда он пытается использовать техники. Вероятно, увидеть причину болезни можно лишь во время этого процесса. - Пока не могу сказать, нужно провести некоторые тесты.
  - Это сложно? - заволновался он.
  - Нет, мы можем сделать их хоть прямо сейчас. Но прежде, у тебя есть деньги чтобы позволить мои услуги?
  - Деньги... - Лу Хван хмуро покосился на табличку, на которой была указана стоимость консультации.
  - В долг не работаю, - для себя я уже приняла решение не делать скидок, тем более, что в данном случае потенциальный пациент физически был здоров.
  - У меня нет столько Кристаллов Сердец, - сказал парень, вытаскивая из кармана сложенный вдвое листок. - Но если вы мне поможете, я дам вам карту, с помощью которой можно найти сокровище.
  - Если у тебя есть карта, то почему бы тебе самому не попытать счастья?
  - С моими силами сам я туда вряд ли дойду живым, - ответил Ли Хван. - Конечно, можно было кого-нибудь нанять, но это слишком рискованно. При виде сокровища алчность обычно затмевает людям глаза.
  - Расскажи подробнее, откуда взялась эта карта и что там за сокровище?
  - Карту нарисовал мой дед тридцать два года назад. Что же до сокровища, то мне не известно что это. Дед завещал отправиться за ним через тридцать лет, и в поход с собой никого не брать.
  - Тридцать лет, говоришь, да еще и идти в одиночку, - я нахмурилась. Из этих указаний можно было сделать вывод что сокровищем является какое-то редкое растение с длительным сроком созревания. Но это не женьшень, ведь тридцать лет для него погоды не сделают. Да и не такой уж он и редкий, вот если бы речь шла о пятисотлетнем растении, но зачем тогда ждать еще тридцать лет? - Тебе удалось разбудить мое любопытство, я приму карту в качестве оплаты.
  - Спасибо, Мастер Ро Ю, - Лу Хван передал мне листок. - Когда мы начнем лечение?
  - Прямо сейчас, - я вышла из-за прилавка и махнула рукой, подзывая местного распорядителя. - Мне нужна свободная комната, примерно на час.
  - Вы собираетесь принять пациента? - сотрудник гильдии целителей мельком оглядел моего клиента. - Неужели вы решили снизить стоимость услуг?
  - Разумеется нет, - его бесцеремонность вызывала раздражение.
  - Тогда как...
  - Я передумал, мы лучше снимем номер в гостинице. Идем, - я направилась к выходу из павильона.
  - Подождите, подождите! - забеспокоился распорядитель. - Я устрою все сию же секунду! Наши смотровые очень хорошо освещены и в них установлена специальная мебель, кроме того там имеются основные инструменты!
  Удивленный такой настойчивостью, Лу Хван обернулся ко мне.
  - Ладно, веди нас в смотровую.
  Распорядитель жестом подозвал мальчишку-помощника и что-то тихо ему прошептал. Парнишка кивнул и убежал выполнять его приказ.
  Наш проводник зачем-то выбрал более длинный маршрут. Вместо того, чтобы пройти напрямик по служебному коридору мы вышли на улицу и обошли здание полукругом. Но едва я переступила порог смотровой, как смысл этих манипуляций стал понятен. В комнате нас ждала засада в лице знакомого мне Ли Шэна.
  - А ты что тут забыл, бесполезный старик?
  Услышав мои слова распорядитель слегка побледнел и вышел из комнаты, видимо не желая оказаться между двух огней.
  - Повежливее, молодой человек, - на этот раз он говорил подчеркнуто официально. - Я, если ты не знаешь, один из старейшин гильдии целителей. Поскольку ты не являешься членом гильдии, но оказываешь медицинскую помощь в наших стенах...
  - Думаешь, сможешь узнать мои секреты, немного понаблюдав за мной?
  - Да кому нужны твои секреты! - Ли Шэн на секунду потерял самообладание, но тут же взял себя в руки. - Меня беспокоит здоровье пациента. Если он пострадает от лечения, это бросит тень на нашу гильдию целителей.
  - Коварный старик, этим объяснением не обманется даже ребенок. Впрочем, если ты хочешь наблюдать, то можешь остаться, все равно, с твоими навыками ты ничего не поймешь, - я прошла вглубь комнаты и села за стол. - Что ж, давай начнем. Лу Хван, ты говорил, что испытываешь боль, когда используешь свои техники. Покажи мне их.
  - Но... - пациент покосился на Ли Шэна.
  Старик открыл было рот, словно порываясь что-то сказать, но все же сдержался. Все, что он себе позволил - отрицательно покачать головой.
  - Сейчас твои внутренние каналы в порядке,- я говорила, прикрыв глаза, настраиваясь на энергетическое зрение. - Боль это сигнал организма что что-то идет не так. Мне нужно увидеть проблему чтобы найти лечение, потому тебе придется это сделать.
  - Хорошо, - парень сел на пол.
  Ци, что текла по его внутренним каналам, начала ускоряться. Вскоре большая ее часть сконцентрировалась в даньтяне, где турбулентные потоки формировали смутный образ. Вначале размытый и нечеткий, он постепенно стабилизировался и теперь в нем можно было узнать обезьянку. Эта картина напомнила мне о Лю Мин, у которой в даньтяне парила магическая птица. Значит ли это, что эта техника превращает пользователя в магического зверя? Нет, не так, должно быть это подражание зверю. Этот класс техник довольно редок и, если я не ошибаюсь, освоить их может лишь тот, кто имеет унаследованную от предков предрасположенность.
  Между тем, Ци в солнечном сплетении мужчины начала изменяться. Она становилась все более дикой и яростной, похожей на закипающую жидкость. Словно пар в камере паровой турбины, энергия пыталась вырваться из даньтяня, в то время как Лу Хван направлял туда все больше Ци.
  - Все! Хватит! Прекрати! - увиденного мне было достаточно чтобы заключить что проблема не в пациенте, а в используемой им технике.
  - Кха, - парень покачнулся и выплюнул сгусток крови. - Ну вот опять.
  - Скажи-ка мне, это твоя наследственная техника или ты ее у кого-то купил? - спросила я.
  - Меня обучал отец, а его дед, - ответил немного придя в себя Лу Хван. - В нашем маленьком клане ее практикуют более двадцати поколений.
  - Наследственная, значит. А у тебя есть родственники, которые ею владеют, но не испытывают побочных эффектов при использовании техники?
  - Дядя Лу Сон.
  - В таком случае, мне надо увидеть твоего дядю. Идем.
  - Но мой дядя здоров! - возразил Лу Хван.
  - Как бы тебе объяснить, - я почесала голову. - У твоей 'болезни' может быть две причины. Первая - ты неверно применяешь свою звероморфную технику. Вторая... нет, об этом пока лучше не думать.
  
  Дядя Лу Хвана жил на другом конце города. Желающий увидеть весь процесс диагностики и лечения, Ли Шэн любезно предложил нам воспользоваться фургоном гильдии целителей. Разумеется, априори это подразумевало что он также отправится с нами. Помявшись для вида, я согласилась на это. На самом деле мне не хотелось раздувать с ним конфликт, наоборот, желательно было установить дружелюбно-нейтральные отношения. Однако стелиться и заискивать перед стариком, уважительно выслушивая каждое его слово, как это предусматривали местные традиции, было против моей природы. В конце концов, если бы я готова была подчиняться другим, я бы не стала вольным охотником и не отправилась бы на поиски приключений. И пусть Ли Шэн считался одним из старейшин гильдии целителей - мой статус мастера боевых искусств Земной ступени (а теперь уже Небесной) был выше.
  - Мы приехали, - Лу Хван остановил фургон.
  - Надеюсь твой дядя будет с нами сотрудничать, - я спрыгнула на землю и обернулась, наблюдая как Ли Шэн, кряхтя, спускается по ступенькам.
  Лу Хван нахмурился и, подойдя к калитке, громко постучал. Во дворе громко залаяла собака.
  - Кто там? - на шум вышел коренастый мужчина. Он был в безрукавке, из-за чего в глаза бросались его непропорционально длинные руки, покрытые чрезмерно густыми темными волосками.
  - Это я, дядя, - немного заискивающим тоном ответил Лу Хван. - Люди, что пришли со мной - целители. Мастер Ро Ю обещал помочь мне разобраться с моей проблемой, но вначале ему нужно увидеть как ты используешь нашу семейную технику.
  - Щенок, ты в своем уме? - резко подавшись вперед, Лу Сон схватил парня за ухо своей длинной рукой. - Сам ничего не можешь, так что же, решил раскрыть клановые секреты посторонним?
  - Боюсь, что это недоразумение, вы не так поняли... - начала было я, но меня прервали.
  - Кто бы ты ни был, убирайся, пока этот дедушка не надрал тебе зад, мальчишка! - огрызнулся Лу Сон.
  Неприкрытая угроза и откровенно уничижительный тон вызвали у меня нервный смешок. Мужчина, увидев это, пришел в натуральную ярость. Его глаза налились кровью и... я ничего не почувствовала. Если судить по реакции Лу Хвана и Ли Шэна, этот самодовольный мудак спроецировал на нас свое духовное давление. Вообще, это, пожалуй, самая удобная для применения в людных местах способность. Один человек взглядом подавляет другого, не причиняя при этом никакого вреда его телу. При определенном мастерстве окружающие даже не заметят неладного.
  - Ты смеешься надо мной, мальчишка? - Лу Сон отпустил упавшего на колени племянника и шагнул ко мне, концентрируясь изо всех сил. Казалось, его глаза готовы были выскочить из глазниц.
  - Всего лишь Великий Мастер пятого ранга смеет угрожать мне? - я удивленно подняла бровь.
  - Ты! - мужчина обнажил зубы в свирепом оскале и это придало ему еще большее сходство с диким зверем.
  - Меня зовут Ро Ю, я ученик Мианг Линь. Если ты извинишься, я не стану вспоминать об этом глупом инциденте, - на всякий случай я продемонстрировала клановый знак Небесной. Этот аргумент просто невозможно было бы проигнорировать.
  - Что? - ярость на его лице сменилась испугом.
  - Также я опытный мастер-целитель. Даже Ли Шэн, вот он, кстати, один из старейшин гильдии целителей признает мои навыки.
  Лу Сон перевел взгляд на старика, который с трудом хватал ртом воздух.
  - Прошу прощения за мою ошибку, - мужчина наклонил голову. - Пройдемте в дом, не говорить же на улице.
  Спустя несколько минут мы уже сидели за небольшим прямоугольным столом. Невысокая пухлая женщина принесла нам чай и, не сказав ни слова, удалилась. Ли Шэн, который сильнее всех пострадал от духовного давления, схватился за кружку с горячим напитком как за спасательный круг. Я ощутила мимолетный укол вины, но тут же подавила это чувство.
  - Значит, вы всего лишь хотели увидеть как я медитирую? - уточнил Лу Сон.
  - Да, просто используйте свою технику развития как обычно.
  - Что ж, тогда смотрите, - мужчина поерзал, принимая более удобную позу и закрыл глаза.
  Следуя его примеру, я тоже опустила веки и принялась концентрироваться на включении энергетического зрения, благо, с каждым разом это происходило все быстрее и быстрее. Спустя несколько секунд перед моим взором предстала картина циркуляции потоков Ци в теле Лу Сона. У меня сразу же возникло ощущение какой-то неправильности. Его внутренние каналы отличались от внутренних каналов других людей! Мало того, что они выглядели более прочными, так еще и их структура была иной. В частности, здесь присутствовал дополнительный меридиан, соединявший даньтянь и ядро, расположенное в районе сердца. Вначале он был едва заметен, по нему протекало совсем небольшое количество Ци, но как только Лу Сон активировал свою технику развития на полную катушку переработанная энергия из даньтяня хлынула в ядро и оттуда уже стала растекаться по всему телу, чтобы устремиться потом обратно в солнечное сплетение.
  - Достаточно, можете прекращать медитацию, - сказала я, открывая глаза.
  Ли Шэн заинтересованно повернул голову.
  - Ну что? Моя проблема связана с какой-то ошибкой при использовании техники? - спросил Лу Хван.
  - Нет, ты исполнял ее правильно в пределах того, что тебе доступно, однако, этого недостаточно.
  - Что вы имеете ввиду?
  - Ты знаешь, что будет если взять кожаный мешочек и запихивать в него все подряд, не считаясь с размерами? Рано или поздно он лопнет. Точно также при исполнении техники ты, концентрируя слишком много Ци в даньтяне, начинаешь его повреждать. К счастью, боль от этого процесса слишком сильна и ты не смог продолжать через силу, иначе если бы ты это сделал, мы бы сейчас не разговаривали.
  - Но дядя, мой отец и все мои предки десятки лет практиковали этот метод развития!
  - У твоего дяди есть дополнительный меридиан, через который происходит отток Ци, - я вкратце описала свои наблюдения. - Его нет у большинства других людей.
  - Но почему? - возмутился Лу Хван.
  - Видимо это ваша наследственная черта. Но дети не могут унаследовать абсолютно все черты родителей. Более того, иногда у них появляется что-то новое, ранее невиданное в роду. Может быть, у твоих детей будет этот меридиан, а может быть появится что-то еще.
  - Тогда что мне делать?
  - Используй какую-нибудь иную технику развития, - я пожала плечами. - Или измени эту так, чтобы она подходила тебе.
  - Изменить? Это почти невозможно!
  - На самом деле эта задача не так уж и сложна, - я достала листок бумаги и вкратце набросала схему потоков Ци в человеческом теле. - Допустим, вначале накапливаешь как обычно энергию в даньтяне, изменяешь ее своей техникой, а затем вот этот меридиан открываешь для обратного оттока. Таким образом, образуется круговорот, аналогичный тому, что у твоего дяди. Однако, это довольно рискованно. Мне неизвестно какими характеристиками обладает ваша Ци и какое влияние на тело она оказывает, проходя по тому или иному меридиану. На твоем месте я бы не стал рисковать и использовал бы другую технику.
  - Значит, ничего нельзя сделать? - парень опустил голову. - Я не смогу практиковать технику моих предков?
  - Да. Даже если ты ее изменишь, это уже будет другая техника, так что лучше не рискуй. В целом - ты здоров, - я решила подсластить пилюлю. - К счастью, твои попытки использовать эту технику не привели к повреждениям внутренних каналов. От предков ты унаследовал другую черту - твои меридианы такие же крепкие, как и у твоего дяди. Магические звери силой до третьего уровня включительно не смогут пробить твою защиту, если ты используешь технику Железной Рубашки или Каменной Кожи.
  Лу Сон бросил быстрый взгляд на погруженного в раздумья Лу Хвана. Интересно, может он подозревает, что племянник ему не родной? Все же внешне они отличаются слишком сильно. Если отец парня имел сходные черты с братом, то невольно напрашивается мысль о том, что жена ему изменила, зачав ребенка от кого-то на стороне.
  
  - Садись, - проводив гостей, Лу Сон решил серьезно поговорить с племянником. - Расскажи, откуда взялся этот Ро Ю и почему ты обратился к нему со своей проблемой?
  - Ну... - Лу Хван стыдливо опустил глаза, вспомнив о копии карты, отданной в качестве оплаты. - Он тот целитель, что вылечил двух человек из малого клана Ксай. И еще, говорят он помог недавно во время какой-то сложной операции, но гильдия целителей скрыла кто был пациентом.
  - Погоди, не тот ли это самопровозглашенный мастер-целитель, что прилюдно ругался со старейшиной Ли Шэном и оскорбил его?
  - Да, он самый, - Лу Хван кивнул. - Но старейшина Ли Шэн кажется признает его навыки.
  - Хм, - взгляд Лу Сона стал очень задумчивым. - Если я правильно помню, скандал возник из-за того, что этот Ро Ю назначил непомерную цену за одну консультацию, 50 Кристаллов Сердец, вроде бы...
  - Дядя... - Лу Хвану хотелось провалиться сквозь землю чтобы не продолжать этот разговор. - Насчет этого... я...
  - Ты заплатил ему? - строгим тоном спросил Лу Сон.
  Парень нерешительно кивнул.
  - Чем?
  - Картой.
  - Что?
  - Я отдал в счет оплаты копию карты, оставленной нам дедом...
  - Ты, малолетний засранец! - Лу Сон выпустил мощное духовное давление. - Это наследие нашего предка!
  - Какой прок от наследия, если у детей нет будущего? - огрызнулся Лу Хван. - Чтобы продолжить наш род, я должен быть сильным!
  - Ха-ха-ха! - настроение Лу Сона вдруг переменилось. - Хорошо сказано!
  - Дядя, ты больше не сердишься? - удивился парень.
  - Не один ты думал как решить твою проблему с неспособностью использовать техники, - мужчина вздохнул. - Я надеялся, что с этим может помочь то сокровище и потому четыре месяца назад совершил одно путешествие. Спутников, как завещал предок, у меня не было. Однако, поход был напрасным, место, указанное на карте оказалось недостижимым.
  - Недостижимым? - удивился Лу Хван.
  - Насколько силен этот Ро Ю?
  - Не знаю, Земная ступень, кажется, - парень почесал голову. - Ксай Лонг говорил, что он свободно путешествует по диким землям в одиночку.
  - Земная ступень... в таком возрасте, - Лу Сон покачал головой. - Однако, даже будь он Небесным Мастером, сокровища предка ему не видать!
  
  Попрощавшись с Ли Шэном, я вернулась в усадьбу Мианг Линь. Мне надо было переосмыслить полученный сегодня опыт, к тому же, решения ожидал и вопрос создания собственной техники полета. Однако, тут меня ждал небольшой облом. Обычно похожий на сонное царство дом превратился в шумный муравейник. Несколько слуг таскали в комнату на втором этаже мебель и что-то там переделывали. Процессом руководила Дан Ки, родственница Мианг Линь, которую мы спасли с корабля похитителей. По плану Небесной та могла спокойно доносить и родить ребенка, которого мы позже выдадим за своего. Молодая мать, понимая, какому давлению ее подвергнут в родном клане если факт беременности раскроется, достаточно легко согласилась на подлог, тем более, что мы не собирались разлучать ее с чадом.
  - Этот стук меня убивает, - некоторое время пробыв в своей комнате, я ощутила нарастающую головную боль. - Сосредоточиться совершенно невозможно!
  Собрав свитки со своими наработками в Пространственное кольцо (все свое ношу с собой!) я спустилась на первый этаж. Тут тоже было шумно и, вдобавок, в гостиной носилась Жи Ян, решившая устроить то ли промежуточную, то ли генеральную уборку. В поисках более спокойного места я пошла в тренировочную комнату в дальнем крыле здания. Здесь было действительно тихо, однако в помещении не было мебели. Впрочем, это не было такой уж серьезной проблемой. Разложив перед собой схему меридианов с выделенными на ней потоками техники Небесных Шагов, я погрузилась в раздумья, временами переходя на энергетическое зрения и изучая собственное тело.
  - Мастер Ро Ю! - вырвал меня из полутранса немного раздраженный голос служанки.
  В этот момент я как раз находилась в 'режиме' энергетического видения и невольно посмотрела на нее. То, что предстало перед мои взором, моментально выкинуло меня из этого состояния.
  - Мастер Ро Ю, - Жи Ян нетерпеливо переминалась с ноги на ногу. - Это бревно валяется в тренировочной комнате уже неделю, можно мне его выкинуть?
  - А? - бревно, о котором шла речь, было 'учебным пособием' Лю Мин, через который птичка училась пропускать поток Ци так, чтобы при этом не возникали энергетические разряды.
  - Бревно! Эта сказала что оно ей больше не нужно. Мне его выкинуть?
  - Ни в коем случае! Это бревно то, что мне больше всего сейчас нужно, - я выхватила деревяшку из ее руки и принялась рассматривать. - Поразительно, в нем нет никаких отверстий... потрясающе, это может быть ключом...
  - Мастер Ро Ю? - Жи Ян отодвинулась на пару шагов назад, напуганная моим безумным бормотанием.
  Надо будет провести эксперименты... много-много экспериментов! Интересно, можно ли будет создавать новые каналы в живом существе или это допустимо только для мертвой материи? Подходит ли для этого Ци Лю Мин или сойдет любая? Наверное все-таки любая, птичка же ее не активировала... Столько вопросов и возможностей открывается, голова идет кругом!
  Из прострации меня вывел стук захлопнувшейся двери. Кажется я порядком напугала служанку, впрочем, она уже должна быть привычная, все-таки под одной крышей с магическим зверем живет. Я пригладила взъерошенные волосы и убрала драгоценное бревно в Пространственное кольцо, после чего вооружившись пером принялась составлять план исследований.
  Итак, для начала нужно допросить птичку. Нужно узнать точно какие именно манипуляции она проводила и какие эмоции и чувства при этом испытывала, о чем думала, важной может быть любая мелочь!
  Затем нужно найти спокойное место для исследований... нет, а вдруг у меня не получится создавать искусственные каналы? Тогда придется вовлекать в эксперименты Лю Мин, однако объяснить ей что именно нужно делать каждый раз будет такая морока! Достаточно вспомнить чем в итоге стала техника быстрой сушки одежды. Нет, ее привлекать можно только в самом крайнем случае, если других вариантов не будет. Значит, второе, под руководством птички попробовать создать искусственный канал самостоятельно.
  Третье, место для исследований. Мне почему-то не хочется заниматься этим в доме Мианг Линь, да и вообще где-либо на территории Горнграда. Я ведь и с живыми существами хочу поработать, с мышками... нет, лучше с крысами, мышки мелковаты. Если получится, у меня будет революционная техника лечения энергетических повреждений. В принципе, можно обустроить какую-нибудь пещерку в горах на востоке, из-за сложного рельефа в ту сторону охотники дальше чем на двадцать километров не ходят, выйду за пределы обхоженных территорий - меня там точно никто не побеспокоит.
  Дальше, нужно оборудование для лаборатории. У меня в Пространственных кольцах полно всяких полезных мелочей, многое можно взять оттуда, но мебели там нет. Три-четыре стола, пара стульев, открытые стеллажи чтобы нормально разложить инструменты, клетки для подопытных, образцы дерева и некоторых других материалов... еще очень важно - готовая еда, чтобы не отвлекаться на готовку во время исследований.
  Из коридора послышался громкий топот и через секунду дверь распахнулась, впуская Мианг Линь. Из-за ее плеча выглядывала запыхавшаяся служанка.
  - А где бревно? - спросила Небесная.
  - Какое бревно? - удивленно спросила я. Мои мысли крутились вокруг будущих исследований, притом то, что послужило их причиной, вылетело из головы.
  - Жи Ян! - Мианг Линь обернулась к служанке. - Что все это значит?
  - Но бревно правда было... и Мастер Ро Ю из-за него стал как безумный! - пролепетала она испуганно.
  - А, то бревно, я убрал его в Пространственное кольцо. Оно натолкнуло меня на мысль как решить одну очень серьезную проблему.
  - Иди, помогай Дан Ки, - Мианг Линь махнула рукой служанке и плотно прикрыла дверь в тренировочную комнату. - Как у тебя дела с техникой полета?
  - Ну, у меня есть одна идея, правда не знаю, насколько реализуемая, - туманно ответила я. - Надо провести кое-какие эксперименты, исследования.
  - Ты должна обязательно успеть до начала Турнира! - Мианг Линь села напротив меня.
  - Сделаю все возможное, но для этого, думаю, мне стоит покинуть город...
  - Исключено! - Небесная очень энергично покачала головой.
  - Мне нужно место чтобы меня не отвлекали...
  - Можешь занять левое крыло дома, оно все равно пустует. Я запрещу туда заходить даже Жи Ян. Никто не станет тебя беспокоить. Эксперименты с созданием техник слишком опасны! Ты можешь случайно покалечить себя и никто не придет тебе помощь в дикой местности.
  - Я же не буду экспериментировать на себе, - я фыркнула. - В худшем случае пострадает подопытный объект, это будет дерево, кусок металла или какое-нибудь животное.
  - То есть это будет еще одна внешняя техника? - Мианг Линь удивленно подняла бровь.
  - Может быть да, а может быть и нет. Это зависит от результатов экспериментов, - подумав, я решила раскрыть свои идеи собеседнице, все же она Небесный Мастер и опытный пользователь техник. - Видишь ли, когда Жи Ян сунула мне под нос это бревно, я сделала интересное открытие. Оказывается, результатом манипуляций, которые с ним проделала Лю Мин, стало образование в структуре дерева энергетического канала.
  - Что???
  - У меня есть некоторое понимание того, почему так случилось, но эта гипотеза требует подтверждения. Если мне удастся понять как она это сделала, то...
  - Ты сможешь лечить любые повреждения меридиан! - возбужденно сказала Мианг Линь. - Тогда ты восстановишь свои внутренние каналы. Это будет просто невероятное умение!
  - Ну, если получится, - я смущенно улыбнулась. - Но это лишь малая доля тех возможностей, которые откроются в случае успеха.
  - Можешь полностью рассчитывать на мою помощь. Если тебе понадобятся какие-нибудь редкие материалы или травы - все они будут предоставлены.
  - На самом деле ничего такого не требуется. На первом этапе нужны лишь куски дерева, затем, когда я научусь создавать энергетические каналы, займусь опытами на животных. Если они окажутся достаточно успешными, можно будет перейти к людям.
  - Травмы среди охотников и стражи города не редкость, если мы скажем, что ты можешь восстанавливать разрушенные меридианы - они все сбегутся сюда, - Мианг Линь нахмурилась. - Боюсь, слава принесет нам неприятности. А если учесть грядущий Турнир...
  - Кстати об этом, надеюсь, меня не заставят принимать в нем участие? - спросила я.
  - Разумеется, нет. Учитывая то, что ты достигла Небесной ступени, это выглядело бы так, будто наши основные кланы наняли талантливого Мастера на стороне, будучи сами не способными вырастить сильных воинов. Такое иногда случается, и если правда открывается - это большой позор. Ну, а поскольку Турнир будет проводиться здесь, скрыть то, что ты лишь недавно прибыла в Горнград и стала моим учеником невозможно.
  - Отлично.
  - Однако все же тебе придется присутствовать на трибунах во время соревнований как одному из Небесных Мастеров Горнграда, - продолжила Мианг Линь. - К тому же, гильдия целителей прислала официальное приглашение. Они предлагают довольно хорошие условия...
  - Мне это не интересно, - отмахнулась я. - Ты думаешь, зачем я выставила такую высокую цену за свои услуги? Мое имя почти никому не известно, поэтому вряд ли кто согласится оплатить непомерно дорогую консультацию.
  - Тогда тебе вообще не стоило никого лечить, - сказала Мианг Линь. - По городу ходят слухи что ты обладаешь невероятными целительскими навыками. Со мной сегодня связывались старейшины нескольких кланов. Всех их возмущает чрезмерно высокая стоимость лечения и они хотят чтобы я заставила тебя ее снизить.
  - Так, все, никаких пациентов! У меня тренировка за закрытыми дверями!
  - Хорошо, - со смехом согласилась Небесная. - Однако когда начнется Турнир ты не сможешь от них отмахнуться. И даже если ты поднимешь цену до ста Кристаллов Сердец - все равно найдутся те, кто согласится ее заплатить.
  
  Методы управления Ци, которые использовала Лю Мин отличались от моих. Как правило, птичка создавала узкий, но плотный энергетический пучок, которым она атаковала различные объекты. Получив от меня задание провести Ци сквозь бревно не генерируя при этом молний, она действовала аналогичным образом. По моей просьбе Лю Мин повторила этот опыт с деревом, позволив мне воочию понаблюдать как образуется искусственный канал. Опросив девушку об испытываемых при этом ощущениях и эмоциях, попыталась повторить этот эксперимент собственными силами.
  Казалось бы, с моим контролем, позволяющим манипулировать предметами при помощи множества водяных щупов, перераспределять тепловую энергию в жидкости и переводить ее из одного агрегатного условия в другое никаких проблем возникнуть было не должно. Однако, сформировать узкий пучок Ци было не так-то просто. Моя энергия была слишком легкой и подвижной, формировать из нее плотный пучек было все равно что пытаться собрать в руке туман. В итоге мне пришлось потратить целую неделю чтобы научиться уплотнять некоторую ее часть в компактный шарик.
  На радостях от овладения таким нужным навыком я попыталась провести этот шарик через одно из специально приготовленных бревен. К сожалению, результат оказался не столько радужным, как мне представлялось. Очевидно, мне не удалось добиться нужной плотности или же моя Ци не обладала какой-то важной для процесса особенностью - лишь погоняв энергию взад-вперед в течении часа мне удалось создать слабое подобие искусственного канала.
  - Как дела? - спросила Мианг Линь, входя в импровизированную лабораторию. - Есть какой-нибудь прогресс?
  Кажется, ее волновал мой успех даже больше чем меня. Она навещала меня по два-три раза в день, интересуясь результатами моего затворничества.
  - Вот, - я указала на кусок дерева, с которым проводились опыты.
  - И что это значит?
  - В общем, да, мне наконец удалось создать искусственный канал, но пока техника не отработана этот процесс занимает слишком много времени. Думаю, с завтрашнего дня приступить к опытам на животных, - я почесала голову.
  - Отлично! Кто тебе нужен? Я прикажу доставить сюда зверей.
  - Обычные звери не подойдут, нужны магические, и к тому же - больные, с поврежденными меридианами. И этим придется заняться мне лично - никто кроме меня не сможет осуществить отбор.
  - Почему бы тебе не использовать обычных животных? - Мианг Линь кивнула в сторону лежащего на столе куска дерева. - Ты же начала вообще с бревен.
  - Это не имеет смысла, в случае их гибели я не смогу интерпретировать результаты - умерло ли животное, бессознательно активировав энергию внутри искусственно созданного канала, или его убила я, неверно соединив меридианы. Магические же звери инстинктивно умеют управлять своей Ци, и если я восстановлю разрушенный канал, по идее, ничего плохого случиться не должно. Да и моя задача не научиться создавать эти каналы бездумно, с чем и Лю Мин справится, а разработать уникальную методику их восстановления.
  - Хм, ну, тебе виднее, - Мианг Линь кивнула. - Магическими зверьми торгуют на ярмарке в восточной части города.
  - Знаю, пойду туда завтра прямо с утра, - я взяла в руки новый кусок дерева и продолжила тренировку.
  
  Ввиду сезона дождей ярмарка в восточной части города проводилась внутри огромного двухэтажного здания. Первый этаж был отведен для крупных животных и своим видом он напоминал огромную конюшню. В основном здесь были представлены обычные звери: лошади, коровы, овцы, козы и даже несколько верблюдов.
  Я не стала задерживаться на этом этаже и сразу направилась к лестнице.
  - Мастер, вам не нужен помощник? - ко мне подбежал мальчик, которому на вид было лет десять. - Только скажите, какого зверя вы хотите купить, я тут всех знаю.
  - Нет, - я отрицательно мотнула головой.
  Тем не менее, этот прилипала не унимался. Он поднялся за мной на второй этаж, причем следившие за порядком стражники даже не стали брать с него оплату за вход.
  - Так значит ты слуга Мианг Линь, - мальчик опознал клановый знак, использованный в качестве пропуска. - Повезло тебе!
  Бросив на него строгий взгляд, я направилась к рядам, где торговали магическими зверьми. Их было не так уже и много, и все они были очень дорогими. Видя мой интерес, ближайшие продавцы начали расхваливать свой товар, обращаясь ко мне 'молодой Мастер'.
  - Здесь нет того, что мне нужно, - обойдя ряды, я с сожалением вздохнула.
  - Мастер, а что вы хотите купить? - мальчишка не ушел, наоборот, моя неудача его обрадовала. - Если вам нужен какой-то редкий зверь, я знаю нескольких охотников, которые не желают платить за место на ярмарке. У одного из них есть даже зверь второго уровня, правда, он немного приболел.
  - Приболел? - ему, наконец, удалось завладеть моим вниманием. - Веди меня к своему охотнику.
  - Следуйте за мной, молодой Мастер! - обрадованный мальчик с энтузиазмом вызвался указывать мне дорогу.
  Мы покинули здание, где проводилась ярмарка и, свернув с выложенной булыжником улицы, углубились в один из самых бедных районов города.
  - Надеюсь, ты не замыслил ничего недоброго, - сочла необходимым предупредить мальчишку я. - Потому что если вместо обещанного зверя меня будут ждать твои дружки-бандиты - вы все умрете.
  - Простите, молодой Мастер, мне бы и в голову не пришлось завлекать вас в ловушку! Просто мой знакомый живет в бедном районе, - проводник махнул рукой. - Вот его дом, мы почти пришли.
  Криво улыбнувшись, я сконцентрировалась на своем внутреннем радаре. В указанном направлении обнаружились только два объекта с достаточно мощным излучением Ци.
  - Лонг Ву, Лонг Ву! Я привел к тебе покупателя, - громко закричал мальчишка, остановившись возле символического забора из сваленных в кучу веток.
  - Юн Синь, не ори как полоумный! - из дома выглянул хмурый двадцатилетний парень.
  - Вот он хочет купить твою кошку! Скорее, неси ее сюда.
  - Ты, что ли, покупатель? - Лонг Ву с подозрением приглядывался ко мне. - Уверен, что сможешь совладать со зверем второго уровня?
  - Я Ро Ю, ученик Мианг Линь, Мастер Земной ступени, - представилась я.
  - Ну да, а я тогда Небесный Мастер, - Лонг Ву не удержался от смеха.
  - Ты что, правда тот самый Ро Ю? - Юн Синь, в отличие от старшего товарища он видел ранее клановый знак Мианг Линь.
  - Не знаю тот самый или нет, может в городе есть еще один Ро Ю, - я пожала плечами и показала клановый знак.
  - Извини... те, - Лонг Ву смутился. - Я не думал, что вы можете быть таким молодым.
  - Проехали, показывай своего зверя.
  - Сейчас, - парень вернулся в дом и спустя пару минут вышел, держа в руках клетку с лежащей внутри кошкой. Ее взгляд был тусклым, шерсть неопрятной и свалявшейся. Очевидно, магический зверь был в очень плохом состоянии.
  - Интересно, - я прикрыла глаза, вызывая энергетическое видение. Это не второй уровень! Минимум четвертый, повреждение меридианов подорвало ее силы и здоровье. - Откуда она у вас?
  - Она прибилась ко мне два месяца назад, когда я был на охоте. Поначалу мне казалось, что это обычная кошка, которую кто-то бросил, - ответил Лонг Ву. - Сяо Нин вела себя не агрессивно и даже предупреждала меня о приближающихся опасностях, но потом она заболела... и ветеринар, которому я ее показал, сказал, что это магический зверь второго уровня. Честно говоря, мне не хотелось бы ее продавать, но у меня нет денег на ее лечение.
  - Сколько ты хочешь за нее?
  - Вы возьмете ее, даже зная, что она так сильно больна? - спросил Лонг Ву.
  - Не беспокойся, у меня есть способ ее вылечить, - ответила я, наблюдая за кошкой. Та в этот момент открыла один глаз и встретилась со мной взглядом.
  - Мастер Ро Ю, я давал ей пилюли Регенерации, но...
  - При повреждениях внутренних каналов они не помогают, - перебила его я. - Сколько?
  - Тридцать камней... ох, это, наверное, дорого. Двадцать?
  - Тридцать нормально, - я вытащила из Пространственного кольца тридцать Кристаллов сердец и, подумав, еще один для проводника.
  - Спасибо! - Юн Синь чуть ли не прыгал от радости. Для простого горожанина это была довольно внушительная сумма. - Если вам понадобится найти еще что-нибудь, приходите в торговый павильон в восточной части города!
  - Посмотрим, - я взяла клетку с кошкой и двинулась по направлению к ярмарке, где осталась моя лошадь.
  
  Рейчел сидела в клетке, приглядываясь и принюхиваясь к новому 'хозяину'. Люди странные существа. Взять, например этого Ро Ю - к нему вроде бы обращались как к мужском роде, хотя от него исходил запах молодой девушки. Интересно, как правильней его/ее называть, извращенец или извращенка?
  Она дернула хвостом и недовольно мяукнула. Мерзкая морось сменилась еще более отвратительным дождем и капли свободно проникали сквозь прутья клетки, которая была прицеплена к седлу.
  - Ох, ты же наверное не любишь воду в отличие от меня, - сказал новый 'хозяин'.
  В следующий миг Рейчел обнаружила две вещи: дождь вдруг перестал ее беспокоить, а мокрая шерстка принялась стремительно высыхать. Задрав голову, она увидела что над клеткой появилось что-то вроде полупрозрачного квадратного щита.
  - Мяу, - сказала Рейчел, благодарно дергая хвостом. Не то, чтобы она ожидала что человек сможет понять этот рефлекторный жест...
  - Меня зовут Ро Ю, - новый 'хозяин' спрыгнул на землю и, взяв лошадь под узцы, двинулся неспешным шагом. - Если хочешь, я могу выпустить тебя из клетки, но, думаю, так ехать удобнее.
  Она молча отвернулась.
  - Я знаю, что ты меня понимаешь. Ты ведь не второй уровень, а четвертый.
  Рейчел резко подскочила на четыре лапы и, выгнув спину громко зашипела.
  - Не беспокойся, в мои намерения не входит причинять тебе вред. Сяо Нин, ты можешь говорить или твоя рана повлияла на мыслительный процесс и способность к членораздельной речи?
  - Меня зовут Рейчел! Не оскорбляй меня этой кошачьей кличкой!
  - Хорошо. Однако, ты не возмущалась, когда тебя так называл Лонг Ву.
  - Он дурак, но он спас мне жизнь, - Рейчел успокоилась и села. - Однако я не могла заговорить с ним.
  - Понятно, ты не доверяла ему до конца, Кристалл Сердца четвертого уровня слишком большой соблазн для любого охотника. Если бы он догадался о твоем настоящем уровне, это могло бы закончиться очень плохо.
  - Ты убьешь меня?
  - Что? Нет, я не убиваю разумных... точнее, вменяемых разумных зверей, - Ро Ю искоса глянул на нее. - Ты ведь не собираешься устраивать в городе резню ради удовольствия?
  - Да я даже цыпленка придушить не смогу, - Рейчел намеренно приуменьшила свои силы. - Можно спросить, какого ты пола?
  - Я девушка.
  - Тогда почему ты носишь мужскую одежду?
  - Чтобы избежать лишних проблем. Видишь ли, в человеческом обществе одинокий мужчина-охотник привлекает куда меньше внимания, чем женщина. Также, как ты притворяешься слабым зверем второго уровня, я притворяюсь парнем.
  - Значит, когда я научусь принимать человеческий облик, мне тоже придется одевать штаны? - Рейчел недовольно зашипела. - Это отвратительно!
  - Почему? - удивилась Ро Ю. - Мне кажется, они наоборот, намного удобнее юбок.
  - Мррр, - кошка внимательно пригляделась к девушке. Только сейчас она обратила внимание, что та выглядит очень молодо. - Тебе сколько лет?
  - Четырнадцать, а при чем тут это?
  - Мррр-хи-хи, - Рейчел залилась странным кошачьим смехом. - Ты просто еще маленькая! Готова поспорить, у тебя даже нет парня!
  - Ну и что? Мне сейчас не до этого. И тебе, кстати, лучше не о противоположном поле думать, а о том, как восстановить свои силы.
  Слова Ро Ю были подобны соли, попавшей на открытую рану. Кошка выпустила когти на правой лапе и провела ими по деревянному настилу клетки, оставляя царапины. Тут в ее голове что-то щелкнуло, и она задала еще один вопрос.
  - А как ты узнала что я четвертого уровня, а не второго?
  - С помощью чувства жизни.
  - Чувство жизни? - удивилась Рейчел. - А разве люди могут им обладать?
  - А кто сказал что я человек?
  - Значит, ты тоже магический зверь? - кошка обрадовалась. Разумные звери из тех, что обладали способностью принимать человеческий облик, обычно помогали 'своим'. Разумеется, дикие неразумные 'своими' не считались, их наоборот старались уничтожать, чтобы минимизировать вероятность попасть под Волну. - А ты какой зверь?
  - Медуза, - ответила Ро Ю.
  - Никогда о таких не слышала. Ты, наверное, из другого региона?
  - Да, мы, медузы, обычно живем в море.
  - Ты первый морской магический зверь, которого я видела! Покажешь свой истинный облик?
  - Как-нибудь в другой раз.
  - Ну, пожалуйста, - Рейчел состроила свою самую умилительную мордочку и пустила в ход просительный взгляд.
  - Для превращения мне нужно находиться в водоеме, но, ладно, я могу показать свою частичную трансформацию, - Ро Ю остановилась и кошка увидела, как из ее правого рукава вытягивается тонкое прозрачное щупальце.
  - Мя? - Рейчел озадаченно почесала голову лапой, пытаясь представить истинный облик загадочной медузы. Ее воображение нарисовало что-то вроде прозрачного червяка, однако кошка чувствовала какую-то неправильность. Как что-то такое мягкое и слабое могло вырасти в могущественного магического зверя пятого уровня?
  - В доме Мианг Линь не все знают о моей истинной личности, поэтому, пожалуйста, не распространяйся об этом, а вообще, лучше если бы ты смогла притвориться обычной кошкой.
  - Поняла, - Рейчел слегка наклонила голову и начала умываться. - А ты правда поможешь мне восстановить мои силы?
  - Да, в настоящее время я разрабатываю методику экспериментального лечения...
  - Экспериментального? - шерсть кошки стала дыбом. - Ты собираешься ставить на мне опыты? А если я не хочу?
  - Я не буду тебя заставлять. Но ты пойми, это твой единственный шанс. Твои силы сами по себе не восстановятся, более того, ты можешь в любой момент деградировать до зверя третьего уровня.
  Рейчел опустила голову. Это был ее самый большой страх - снова стать безмозглым животным, движимым лишь инстинктами.
  - Прежде, чем начать эксперименты, я тщательнейшим образом исследую твои внутренние каналы и просчитаю все риски, чтобы сделать процесс максимально безопасным, ведь эту методику позже я хочу применить на себе!
  - Значит, у тебя тоже повреждены внутренние каналы? - спросила кошка.
  - Ну... видишь ли, у нас медуз, внутренние каналы имеют несколько иное строение, в частности, отсутствует структура, посредством которой можно использовать человеческую технику полета. Если я хочу ее овладеть, значит, мне нужно сформировать ее каким-то образом искусственно. Я уже овладела навыком создавать внутренние каналы в таких предметах, как дерево, поэтому, думаю, это будет возможно и в живом существе...
  Чем больше Ро Ю говорила, тем меньше Рейчел ее понимала. Идти на такой риск ради того, чтобы овладеть человеческой техникой полета? Эти медуза должно быть чокнутая!
  
  До дома Мианг Линь мы добрались без происшествий, хотя я поставила мысленную галочку по поводу находившегося в двухстах метрах от тропы человека. Странно, когда я ехала утром в город там тоже кто-то находился. В окружающем поместье Небесной лесу иногда бродили люди, но так, чтобы сидеть целый день под дождем на одном месте? Совпадение или у кого-то хватило наглости следить за дорогой к дому Мианг Линь?
  - Мастер Ро Ю, у вас новый питомец? - Жи Ян встретила меня на пороге и стала, подозрительно разглядывая кошку.
  - Мяу, - Рейчал вальяжно махнула хвостом и попыталась заглянуть в приоткрытую дверь, которая в тот же миг была захлопнута. - Рмя?
  - Какой-то этот зверь слишком разумный, - служанка обвиняющее посмотрела на меня. - Вы привели очередного магического зверя?
  - Нет, это самая обычная кошка. Не ты несколько дней назад жаловалась, что в подполе завелись мыши?
  - Тогда почему у нее такая странная кличка? Лю Мин рассказывала, что магические звери очень щепетильно относятся к своим именам, которые придумывают себе сами.
  - Ну, прошлый хозяин звал ее Сяо Нин, но мне не понравилась эта кличка. Я назвал ее Рейчел, это имя я видел в одной старой книге. Мне кажется, оно ей очень подходит.
  - Муррр, - кошка подошла ко мне и потерлась о мою ногу.
  Подозрение в глазах Жи Ян стало еще больше. Она тяжело вздохнула и посторонилась, позволяя нам войти.
  Гордо задрав хвост, Рейчел прошествовала в гостиную, где находились Шила и Лю Мин. Первая читала вслух очередную историческую хронику, а вторая мирно дрыхла на диване, видимо усыпленная мерной речью. Кошка забавно повела мордочкой и замерла, глядя на птичку. Шерсть на ее затылке стала дыбом.
  - О, ты вернулся, - девушка из прошлого отложила книгу и с любопытством посмотрела на Рейчел. - А это кто, еще один магический зверь? Он умеет разговаривать?
  Я услышала за спиной сдавленный смех Жи Ян.
  - Вы что, сговорились? Разве я не могу завести обычную кошку?
  - Можешь, но зная тебя магический зверь вероятнее, - ответила Шила.
  - Жи Ян, нагрей для меня воды, - потребовала Дан Ки, входя в гостиную. - Мастер Ро Ю, вы вернулись.
  Тут взгляд девушки наткнулся на стоящую перед диваном Рейчел. Немного поколебавшись, она подошла к кошке, наклонилась и сказала:
  - Привет, я Дан Ки, как тебя зовут?
  - Рмя? - Рейчел посмотрела на меня как бы спрашивая взглядом 'Что мне делать?'
  - Ладно, ладно, она действительно магический зверь, - мне осталось только признать очевидный факт.
  - Что-то случилось? - Лю Мин зевнула и привстала. - Почему все собрались здесь?
  - Ро Ю привел очередного магического зверя, - сообщила Шила.
  - А-а, - только тут птичка заметила кошку. - Привет, как тебя зовут?
  - Ты спрашиваешь как меня зовут?! - Рейчел зашипела и запрыгнула на диван. - Ты, злая вертихвостка!
  - Как ты меня назвала? - Лю Мин взмахнула рукой, пытаясь схватить кошку, но та ловко увернулась.
  - Вертихвостка, вертихвостка! - кошка спрыгнула на пол, продолжая обзываться.
  - Ах так! - птичка разозлилась. - Поймаю и всю душу вытрясу!
  - Руки коротки! - Рейчел увернулась. - Вертихвостка!
  - Убью! - у Лю Мин включился берсерк-мод. Она на полной скорости бросилась к кошке, но та благодаря своим размерам и отменной реакции смогла проскочить у нее между ног и нырнуть под диван. Лю Мин же, пытаясь ее схватить, потеряла равновесие и упала на пол.
  - Дохлая кошатина! - птичка встала и подошла к дивану, за которым засела Рейчел. - Вылезай оттуда!
  - Не вылезу! Вертихвостка!
  - Тогда я вытащу тебя оттуда! - Лю Мин схватила предмет мебели и потянула на себя. Раздался громкий скрип.
  - Хватит! - я вышла из оцепенения. - Вы ведете себя как маленькие дети.
  - Она первая начала! - крикнула птичка, продолжая двигать диван.
  - А нечего соблазнять чужих котов!
  - Когда это я чужих котов соблазняла? - удивилась Лю Мин. Между стенкой и диваном теперь было полтора метра свободного пространства, и птичка стала обходить предмет мебели, чтобы схватить кошку. К сожалению, ее обидчица обладала чувством жизни и знала о каждом ее движении.
  - Что здесь происходит? - спросила Мианг Линь, появившись в дверях гостиной.
  Жи Ян молча отодвинулась в сторону, открывая Небесный обзор на комнату, посреди которой вокруг отодвинутого от стены дивана бегали кошка и птичка.
  - А кто перед моим Шарром принял человеческий облик и расхаживал в голом виде?
  - Я не заставляла его смотреть. И потом, я же не виновата что я красивая.
  - Ро Ю, успокой своих... питомцев, - потребовала Мианг Линь.
  - Рейчел, Лю Мин, прекратите это!
  - Ро Ю, ты на ее стороне? - остановившись по разные стороны дивана спросили кошка и птичка.
  - Я ни на чьей стороне, просто причина вашей ссоры не стоит и выеденного яйца. Вам обеим нравится Ро Шарр, так?
  - Да!
  - Да!
  - В таком случае, почему бы вам не организовать гарем? Вы обе можете быть вместе с ним.
  - И делить его с ней?
  - Он должен быть моим!
  - А кто такой Ро Шарр? - шепотом спросила Шила.
  - Кажется это еще один питомец Ро Ю, - тихо ответила Дан Ки.
  - Гарем - это очень удобно, - я придумывала аргументы на ходу. - Вдвоем вы сможете окружить его большей заботой. Плюс, вам будет проще вести совместное хозяйство. Представьте, что одна из вас решила завести котят или птенцов. Все ваше внимание будет занято маленькими. А Ро Шарр - мужчина. Что он сделает, не получив в нужное время порцию любви?
  - Что?
  - Он может пойти искать это на стороне. А так вас будет двое и пока одна занята с ним будет вторая. И еще, открою вам один секрет: почти все мужчины втайне мечтают заняться любовью с двумя девушками одновременно.
  - Рмя?
  - Что?
  Кошка и птичка шокировано смотрели на меня.
  - Ро Шарр не такой! - заявила Лю Мин.
  - Мяу, - подтвердила Рейчел.
  - Такой или не такой - вам лучше спросить у него. Однако должен вас предупредить, если он будет уклоняться от ответа и отказываться делать выбор между вами, значит, он втайне мечтает быть с обеими.
  Кошка и птичка уставились друг на друга.
  - Ну, ладно, вы тут обсуждайте будущую семейную жизнь, а я пойду заниматься подготовкой к эксперименту.
  
  С того момента, как Ро Ю начала передавать Мианг Линь Ци Небесная практически каждую ночь проводила в ее комнате. Связано это было с тем, что полученную энергию нужно начинать перерабатывать как можно скорее, пока она не навредила принимающей стороне.
  Этим вечером Мианг Линь пришла первой и, не желая тратить время зря, начала проверять потоки Ци в своем теле. Подготовка к прорыву на ее уровне требовала особой скрупулезности и осторожности. Однако не успела Небесная завершить большой круг обращения энергии, как из медитации ее вырвал тихий, но очень настойчивый стук.
  - Кто там? - раздраженно крикнула Мианг Линь.
  Дверь приоткрылась и в комнату проскользнула Жи Ян. Увидев служанку, хозяйка дома оторопела. Девушка оказалась облачена в крайне фривольный наряд из полупрозрачной ткани. Короткое платье мало того что просвечивало насквозь, так еще и имело огромные вырезы на груди и по бокам.
  - Ты... почему ты в таком виде???
  - М-мастер... - Жи Ян смотрела в пол. - Мастер Ро Ю сказал что все мужчины мечтают заняться любовью с двумя девушками.
  - И что?
  - Ну, Ро Ю мужчина, значит, он тоже хочет с двумя...
  - Так, это слишком далеко зашло! - Мианг Линь была немного разозлилась на глупую служанку, однако она понимала, что ее действия были вызваны по большей части словами 'ученика'. - Сядь, я тебе кое-что расскажу.
  Жи Ян огляделась и, поскольку сама хозяйка дома сидела на полу, на коврике для медитаций, она не решилась использовать кровать или стул.
  Когда глаза собеседниц оказались на одном уровне, Мианг Линь криво улыбнулась.
  - Есть одна вещь, которую ты не знаешь о Ро Ю. На самом деле Ро Ю не парень, а девушка.
  - Что?
  - Придя в Горнград, она решила скрыть свой истинный пол чтобы 'не было проблем', как она говорит.
  - Но как же так? Неужели никто ничего не заподозрил? - удивилась Жи Ян.
  - Разумеется, я сразу обнаружила обман. Однако Ро Ю упросила меня не раскрывать свою истинную личность, в обмен пообещав помочь с поисками пропавшей Дан Ки. После того, как обещание было исполнено, мы решили, что она станет моим официальным учеником и будет жить у меня.
  - А как же та записка с рисунком?
  - Какая записка? - удивилась Мианг Линь.
  - Ну, саму записку я не видела, - Жи Ян смутилась. - Только рисунок, на котором были две желтые лилии.
  В этот момент Небесной захотелось найти Ро Ю и хорошенько ее стукнуть. Почему она вынуждена оправдываться перед собственной служанкой?
  - Этот рисунок - глупая шутка. В записке же она сообщала что отправилась исследовать Мертвый город.
  - Значит, между вами ничего нет? - спросила Жи Ян.
  - Абсолютно ничего! Мы просто прикрываем друг друга, вот и все.
  - Тогда почему ты проводишь каждую ночь в его... ее комнате?
  - Потому что... - Мианг Линь запнулась, придумывая оправдание. - Ро Ю гениальный целитель. Она использует секретную технику акупунктуры чтобы вылечить мою старую травму, которая не позволяла мне прорваться на следующий уровень. Мне очень не хотелось, чтобы об этом кто-то узнал, поэтому мы решили мы решили объяснить мое повышение силы нашей совместимостью. Кроме того есть еще одна причина, почему мы решились на эту аферу. Дан Ки беременна и я не хочу, чтобы она вместе с ребенком несла клеймо позора.
  - Но Мастер, рано или поздно ваша тайна раскроется! - испуганно сказала служанка.
  - Главное, чтобы это случилось после этого Турнира, будь он неладен, - ответила Небесная. - Не забывай, даже сейчас я сильнейшая в городе, а уж после повышения уровня... никто и слова сказать не посмеет чтобы сохранить лицо.
  - Жи Ян, что ты делаешь здесь в таком виде? - голос Ро Ю прозвучал словно гром среди ясного неба.
  Служанка испуганно повернула голову и встретилась взглядом с беззвучно появившейся обитательницей комнаты.
  - М-мастер Ро Ю, п-почему вы не постучали?
  - С чего бы мне стучать, входя в свою комнату?
  - Я ей сказала, что ты девушка, - сообщила Мианг Линь.
  - Надеюсь, она умеет держать язык за зубами, - Ро Ю села на пол, скрестив ноги. - Иначе я попрошу своих магических зверей сожрать тебя живьем.
  - Я никому не скажу! - пообещала служанка. Почему-то эта девушка в мужской одежде внушала ей даже больший страх, чем ее нанимательница.
  - Ладно, можешь идти, - Ро Ю махнула рукой. - Мы поговорим с тобой завтра, а сейчас нам с Мианг Линь необходимо продолжить наши парные тренировки.
  - Д-да, - Жи Ян вскочила на ноги и буквально вылетела из комнаты.
  - Ну и стоило ее так запугивать? - спросила Небесная, когда они остались вдвоем.
  - Кто бы говорил, - Ро Ю усмехнулась. - Ее напугали не столько мои слова, сколько смертельное намерение, которое ты выпустила.
  
  - Этот стол слишком холодный, почему я должна на нем лежать? - кошка вертела хвостом влево-вправо.
  - Извини, сейчас положу какой-нибудь коврик, - я принялась рыться в Пространственном кольцо в поисках подходящей подстилки. - Просто до тебя у меня здесь не было живых пациентов. Это подойдет?
  - Фу, эта тряпка воняет какими-то травами, - Рейчел брезгливо отдернулась.
  - А вот это?
  - Мяу! Сойдет, если нет ничего лучше, - кошка придирчиво потрогала лапой полотенце и улеглась на него.
  - Хорошо, тогда начинаем. Еще раз напоминаю: тебе не надо ничего делать, просто расслабься и жди окончания процедуры, - я прикрыла глаза, включая энергетическое зрение. - Если почувствуешь что-нибудь странное или неприятное - сразу говори.
  - Ты это уже в пятый раз повторяешь, - пробурчала Рейчел.
  Внутренние каналы кошки были повреждены, это было заметно даже без сопоставления ее сосудов и видимых меридианов (вены и артерии по которым течет кровь обычно с ними совпадали). Выбрав участок внутренних каналов в районе хвоста, я начала создавать 'инструмент' - шарик сверхконцентрированной Ци диаметром около миллиметра.
  - Что ты делаешь? Мяу! МЯЯЯЯЯУ! Мяу хвост! Мя больно, МЯЯЯЯЯ! ПоМЯУгите! МЯЯЯЯЯЯЯ!
  - Не дергайся, я не могу сейчас прервать операцию!
  - МЯЯЯЯЯ! Отпусти, МЯЯЯЯ! - тело Рейчел дергалось и извивалось, но ее хвост оставался на месте. По странной причине введенная в него Ци удерживала его на месте. Что-то похожее случилось и с Ксай Лонгом в Мертвом Городе, где он по аналогичной причине не мог вздохнуть.
  - Проклятье, надо было заранее вырубить тебя снотворным.
  - Не надо, МЯЯЯЯЯЯЯ!
  - Потерпи, осталось совсем чуть-чуть.
  - МЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯЯ!
  С горем пополам, погуоглохшая от непрекращающихся воплей, я воссоздала участок разрушенного внутреннего канала.
  - МЯЯЯЯ! - вопли резко оборвались. Рейчел вдруг обрела свободу и пулей слетела с лабораторного стола.
  - Стой, ты куда!
  Кошка быстро завертела головой и, увидев приоткрытое окно, взлетела на подоконник чтобы выскочить спустя миг на улицу.
  Я вздохнула и подтянула к себе водяным щупальцем письменные принадлежности, лежавшие на дальнем столе. Самое важное в любых исследованиях - тщательно документировать результаты.
  - Что тут случилось? - в помещение ворвалась Мианг Линь. Из-за ее спины выглядывали Лю Мин и Шила.
  - Да ничего особенного, операция уже завершилась, - я отметила на ранее нарисованной схеме участок восстановленного канала.
  - А почему Рейчел орала как резанная? - Небесная с подозрением смотрела на лабораторный стол, словно ожидая увидеть там море крови. - Она хоть жива?
  - Жива, конечно, за кого ты меня принимаешь? Я экспериментировала на хвосте, участке тела, где нет жизненно-важных органов. К сожалению, процесс оказался неожиданно болезненным, и даже местная анестезия не помогла. В следующий раз обязательно использую мощное снотворное.
  - Ты думаешь, Рейчел рискнет продолжить быть твоей подопытной? - с сомнением спросила Лю Мин. - Если мне не изменяет чувство жизни, эта трусливая кошка сбежала.
   - Да, она довольно быстро движется в сторону города, - я кивнула. - Подозреваю, что она направляется к своему предыдущему хозяину. С ее силой Рейчел не представляет опасности для людей, поэтому стоит оставить ее на время в покое.
  - Но разве тебе не нужен подопытный для продолжения экспериментов? - удивилась Мианг Линь.
  - Сейчас мне не до того. Конечно, техника восстановления внутренних каналов это хорошо, но я не смогу ее использовать для достижения своей главной цели. При таком уровне болевых ощущений я не смогу применить ее к себе.
  - Тогда что ты будешь делать? Ты должна овладеть техникой полета любым способом! - напомнила Мианг Линь.
  - Не беспокойся, у меня есть запасной план. Он обязательно сработает, только потребуется провести некоторую подготовительную работу.
  
  Лонг Ву испытывал смутное ощущение вины. Маленькая Сяо Нин несколько раз спасала ему жизнь, предупреждая об опасности благодаря своему удивительному чутью, а он продал ее как какую-то вещь незнакомцу. Парень даже подумывал а не найти ли этого Ро Ю и не забрать ли кошку, вернув деньги, но ему пришлось отбросить эту мысль после разговора с Юн Синем, разузнавшим о личности покупателя. Мастер Земной Ступени (а возможно даже Небесной, ходили слухи будто бы Ро Ю поднял свой уровень, став дао-парнером Мианг Линь) мог легко проигнорировать необоснованные требования такого незначительного персонажа как Лонг Ву. Оставалось только надеяться, что маленькая Сяо Нин в хороших руках и ее действительно вылечат от травм...
  Парень налил купленной утром браги в большую кружку и не спеша отхлебнул, глядя на дождь за окном.
  - Рмя! - кто-то мокрый запрыгнул к нему на колени и легонько царапнул когтями по груди.
  - Ай! Что ты делаешь, Сяо Нин! - от неожиданности Лонг Ву пролил на себя брагу и он хотел было отругать кошку, но тут его настигло осознание что она вернулась. Парень поставил кружку на стол и взял питомицу в руки. - Ты убежала?
  Сяо Нин тихонько замурлыкала.
  - Что-то случилось? Этот Ро Ю ведь не издевался над тобой?
  При упоминании имени нового владельца в голове кошки всплыли воспоминания о недавно пережитых страданиях и инстинктивно зашипела.
  - Что? Издевался? - Лонг Ву разозлился. - Оставайся здесь, я пойду и задам ему!
  - Не надо!
  - Что значит не надо, то, что он спит с Мианг Линь не дает ему право издеваться... - только Лонг Ву кое-что осознал. - А-а-а-а! Ты говоришь!
  В следующий миг парень выпустил кошку из рук и отскочил назад первое, что попалось под руку. Это была сковородка. Не очень надежное оружие, но хоть что-то.
  - Мяу, - возмутилась Сяо Нин, возвращаясь в роль кошки.
  - Ты только что сказала 'Не надо'.
  - Мяу, - Сяо Нин с обиженным видом стала вылизываться.
  - Ты меня обманула, ты не зверь второго уровня!
  - Рмя, - Сяо Нин по-кошачьи вздохнула и почесала задней лапой голову. - Ладно, ты меня раскрыл. На самом деле я магический зверь четвертого уровня. Если ты боишься, я просто уйду.
  - Четвертого уровня! - парень был почти парализован от ужаса.
  - Мяу, я та же самая Сяо Нин, которую ты знал, хотя на самом деле меня зовут Рейчел, - кошка спокойно сидела на полу.
  - Что за странное имя, - Лонг Ву постепенно отходил от шока. Вспомнив, сколько раз он спокойно засыпал рядом с этим существом, парень осознал, что питомица давно могла его убить, если бы хотела.
  - Это красивое имя! Некоторые говорят, что оно мне подходит, - кошка раздраженно дернула хвостом.
  - Значит, Рейчел, - Лонг Ву положил сковородку на место и сел на пол. - Скажи, пожалуйста, зачем ты притворилась больным зверем второго уровня и прибилась ко мне?
  - Ну... - кошке очень не хотелось отвечать на этот вопрос, однако он чувствовала, что должна объясниться чтобы восстановить доверие человека. - Я была ранена в схватке с другим зверем и мне нужно было безопасное место пока не заживут раны.
  - Значит, сейчас ты можешь уйти?
  - Ты хочешь меня выгнать? - Рейчел снова дернула хвостом.
  - Нет. Просто если ты выздоровела...
  - Мои внутренние каналы серьезно повреждены. Ро Ю сказ... - кошка запнулась. Пусть она была зла на медузу за причиненную боль, но сообщать информацию о личности одного из разумных зверей было против неписанных правил. Рейчел могла сколько угодно долго обижаться на морского монстра, но если та хочет быть парнем в глазах людей, пусть так и будет. - Ро Ю сказал, что некоторые из них разорваны и сами по себе не восстановятся.
  - Он знает, что ты зверь четвертого уровня? - спросил, покрываясь холодным потом, Лонг Ву. Если власти узнают, что он притащил настолько сильное существо в город, его наверняка отправят пожизненно добывать руду в шахтах!
  - Конечно, знает, Ро Ю понял это как только меня увидел. Лонг Ву, почему ты такой бледный? Ты не заболел? - кошка забеспокоилась.
  - Мне конец! - парень схватился за голову. - Мианг Линь бросит меня в тюрьму за то, что я притащил в город зверя четвертого уровня!
  - Мяу, ну ты же не знал, - возразила Рейчел. - И вообще, может и сейчас не знаешь.
  - Да какая разница! Меня отправят в шахты, а тебя убьют!
  - Не убьют, пока я соблюдаю Договор. Ты же знаешь про Договор?
  - Какой еще договор? - не понял парень.
  - В общем... - кошка рассказала удивленному Лонг Ву о неписанном соглашении, заключенном между сильнейшими Мастерами и магическими зверьми.
  - Значит, пока ты не нападаешь на людей, все будет в порядке? И Мианг Линь закроет глаза на твое проникновение в город? А если она решит нарушить этот ваш Договор так, чтобы никто не узнал?
  - Ей не позволят! Мяу, ты не должен этого знать, но в Горнграде сейчас находятся два очень сильных магических зверя, принявших человеческий облик.
  - Два магических зверя в человеческом облике? - Лонг Ву ощутил желание срочно покинуть город. Он вспомнил слухи об ужасной битве, случившейся немногим более года назад, когда Ледяной Волк напал на Миллград. И это был зверь четвертого уровня, не способный перевоплощаться. - Значит, эти двое пятого уровня?
  - Нет, одна шестого, а вторая еще сильнее...
  - Сильнее шестого?
  - Мяу, она страшная! - Рейчел поджала хвост.
  - И ты знаешь, под какими личинами они скрываются?
  - Я не могу тебе сказать, - ответила кошка. - Это секрет. У нас, магических зверей, не принято раскрывать чужие секреты, особенно - перед людьми.
  - Тогда... что ты собираешься делать? - спросил Лонг Ву после непродолжительного молчания.
  - Мяу. Могу я продолжать жить у тебя? - тихо спросила Рейчел.
  - Но разве ты не хочешь вернуться обратно к себе? - уклонился от ответа парень.
  - Сейчас там скучно и мокро, - она ненадолго замолчала. - К тому же с моими травмами я не смогу охотиться.
  - Ну... - услышав, что Рейчел настолько сильно ранена Лонг Ву окончательно успокоился. - Хорошо, ты можешь остаться, если будешь вести себя прилично. Только что ты будешь делать, если Ро Ю придет за тобой?
  - Мяу, ну ты же можешь выкупить меня обратно?
  - А если он не согласиться?
  - Я убегу! - Рейчел шмыгнула под стол. - Я маленькая и ловкая, никому меня не поймать!
  
  Спустя несколько дней после побега кошки я отправилась в город за сапогами. Не то, чтобы у меня не было обуви, наоборот, в моих Пространственных кольцах этого добра хватало, причем даже разных размеров, но мне требовалась пара с совершенно особыми характеристиками. Чтобы найти искомое потребовалось обойти почти все обувные лавки Горнграда. Услышав, что мне нужны сапоги на высокой платформе, изготовленной из кости магического зверя или железного дерева торговцы озадаченно чесали голову и, как у них это водится, начинали предлагать рандомный товар в надежде что потенциальный покупатель возьмет что есть, а не что ему нужно. В паре очень дорогих магазинов обувь нужного мне фасона имелась, однако, увы, она была не моего размера.
  Уже подумывая шить сапоги на заказ (хотя терять на это пару дней не хотелось) я заглянула в обувную мастерскую. Немного грустная девушка за стройкой внимательно выслушала мои требования и, попросив подождать, ушла куда-то в глубь помещения. Спустя несколько минут она вернулась с парой сапог темно-коричневого цвета.
  - Подошва из сердцевины железного дерева, как вы и хотели, - сказала девушка. - Основной материал - кожа магического болотного крокодила, которая благодаря секретной технике Мастера Жун Ша сохранила свою прочность. Кроме того, она удивительным образом отталкивает грязь, греет в холод и охлаждает в жару...
  К чудо-сапожкам прилагался такой же чудный ценник, 37 Кристаллов Сердец. Наверное, это была самая дорогая пара обуви во всем Горнграде. Впрочем, надо сказать пошита она была мастерски из самых лучших доступных материалов. Выразив возмущение из-за высокой цены, я попыталась ее сбить, но девушка видимо поняла, что сапоги мне действительно понравились, и не уступила даже бронзовой монетки. Мысленно кляня ее жадность, я выложила 37 камней.
  Спустя полтора часа я вернулась в лабораторию и приступила к работе над будущим артефактом, методика создания которого отчасти была отработана на бревнах. Идея простая до безумия: сформировать в объекте структуру из искусственных энергетических каналов, аналогичную меридианам, задействуемым в процессе выполнения техники Небесных Шагов. Далее, контролируя поток Ци его можно левитировать. Как показали опыты с бревнами, подъемная сила зависела не от их размера и веса, а от скорости потока Ци в определенных точках.
  К сожалению, у созданных таким образом артефактов имелись и недостатки. Первым и самым значительным было отсутствие пользовательского интерфейса. Управление осуществлялось за контроля потоков энергии. Я просто не знала как к этой структуре прикрутить 'пульт управления' и каким он должен быть. Впрочем, с точки зрения безопасности это было не так уж и плохо - никто другой воспользоваться моими наработками не сможет.
  Изготовив свой первый полетный артефакт, я приступила к тренировкам. Следить за потоками Ци было не так-то просто, ведь один должны были изменяться с определенной степенью синхронности, ведь разлетающиеся в разные стороны артефакты могли доставить мне массу неприятностей. В процессе чернового бета-теста меня вдруг осенило что двух точек опоры может быть недостаточно и лучше бы иметь их побольше, в особенности на случай если один из артефактов вдруг сломается. Подумав, для этой цели я решила использовать плотный кожаный пояс и пару массивных наручей, отыскавшихся в груде трофеев, доставшихся от неудачливых похитителей.
  
  - Кажется с твоим хвостом что-то не так, - сказал Лонг Ву, вернувшись с улицы.
  - Что? - Рейчел повернула голову, разглядывая упомянутую конечность. За прошедшие несколько дней та стала значительно пушистей, шерсть на ней залоснилась и стала отливать красным цветом. - Потоки Ци в нем движутся нормально. Мя, они восстановились! Урмя!
  - Это значит, ты выздоровела? - с некоторой опаской спросил Лонг Ву.
  Вместо ответа кошка замерла на месте с закрытыми глазами. Пока она так медитировала, парень успел разделать купленную у соседей курицу.
  - Мяу, восстановились только меридианы в хвосте, - разочарованно сообщила Рейчел. - То экспериментальное лечение, которое испытывал на мне Ро Ю, сработало...
  - Теперь ты пойдешь к Ро Ю, извинишься и попросишь, чтобы он закончил то, что начал? - спросил Лонг Ву, втайне надеясь что опасный зверь четвертого уровня наконец уйдет.
  - Мне извиняться? Ни за что! Ты даже не представляешь, как мне было больно, - обиженным тоном ответила кошка. - Это он должен извиняться!
  - Тогда что ты будешь делать?
  - Ждать! Вот увидишь, вскоре он сам придет ко мне с извинениями и будет умолять принять участие в процедуре лечения, - Рейчел гордо задрала хвост и вышла во двор.
  
  - Мастер, мне нужна ваша помощь с тренировками, - обратилась я к Небесной за завтраком.
  Мианг Линь посмотрела на меня странным взглядом, потом встала и, потянувшись через стол, приложила ладонь к моему лбу.
  - Вроде бы не заболела, - пробормотала она.
  - Что? Разве я прошу о чем-то сверхъестественном? - удивилась я. - Ты вроде бы обещала помочь.
  - Просто ты никогда раньше не тренировалась, - ответила Мианг Линь, продолжая с подозрением меня разглядывать. - Даже Шила прилагает больше усилий для собственного развития, чем ты.
  - Неправда, я отрабатываю техники 24 часа в сутки. Даже сейчас я использую технику чтобы мой чай быстрее остыл до комфортной температуры.
  - У тебя есть даже такая техника? - заинтересовалась Лю Мин.
  - Да, если хочешь потом научу, но она требует очень тонкого контроля.
  - У-у, - неопределенно пробормотала птичка.
  - Конечно, я помогу тебе с тренировками, как обещала, - Мианг Линь пригубила чай. - Что именно ты хочешь отрабатывать?
  - Фехтование.
  - Кха-кха, - Небесная чуть не подавилась чаем. - Разве ты умеешь обращаться с мечом?
  - Конечно, умею, за кого ты меня принимаешь? - оскорбилась я.
  - А можно мне посмотреть на эту тренировку? - вклинилась в разговор Шила.
  - И я тоже хочу, - присоединилась к ней Лю Мин.
  - Да, пожалуйста, вы будете свидетелями триумфа моего гения, - сказала я.
  Мианг Линь закатила глаза и молча кивнула, вероятно уже представляя как будет вытирать мною тренировочную площадку. Ну-ну, надеюсь, она не будет слишком сильно разочарована.
  
  - Кстати, почему ты решила заняться фехтованием? - спросила Мианг Линь. - Разве ты не должна заниматься разработкой собственной полетной техники?
  Мы стояли на мокрой тренировочной площадке, вдали от Шилы, Лю Мин и Дан Ки, присоединившейся к двум зрительницам в последний момент.
  - Вообще-то, я уже это сделала, - в подтверждение своих слов я взмыла в воздух и зависла на высоте пяти метров над землей.
  - Это...
  - Ага, моя собственная полетная техника. Основная идея позаимствована из Небесных Шагов.
  - Ты действительно сделала это? - Мианг Линь не верила своим глазам.
  - Как видишь, - я крутнулась в воздухе волчком.
  - Твои движения какие-то неестественные, - тут же придралась Небесная.
  - Что ты имеешь ввиду? - я переместилась на десяток метров влево.
  - Мастер права, твои движения выглядят странно, - сказала Дан Ки, подходя поближе.
  - Ты не двигаешь ногами, во время полета, ты даже их не согнула когда взлетала, - Лю Мин нахмурилась. - Такое ощущение, что ты не летишь, а тебя тянет какая-то сила вверх или в сторону.
  - Да ну, не придирайтесь, это же моя личная техника. К тому же все, что ты перечислила, Лю Мин, это не недостатки, а преимущества. По моей позе потенциальный противник ни за что не сможет прочесть мое следующее движение!
  - М-м, я думаю, сойдет, - Мианг Линь кивнула. - Ты ведь у нас из дальних краев, поэтому вполне возможно что там, откуда ты пришла, используется иная техника полета. Самое главное, сколько времени ты можешь с ее помощью продержаться в воздухе?
   - Несколько часов. На самом деле я это не проверяла, но уверена что смогу ее поддерживать, пока у меня есть Ци.
  - Это невозможно! Твои внутренние каналы не смогут выдержать такую нагрузку! - забеспокоилась Мианг Линь.
  - Мои внутренние каналы не испытывают никакой нагрузки. Ну, не больше чем обычно. Это внешняя техника, - отвечая, я вытащила из Пространственного кольца массивный двуручник.
  - Ро Ю, тебе не кажется что этот меч слишком тяжел для тебя? - со скептицизмом спросила Небесная.
  - Это не имеет никакого значения. Ты готова?
  В ответ на мое самоуверенное заявление Мианг Линь закатила глаза и извлекла из ножен на поясе короткий меч.
  - Нападай, - серьезным тоном сказала она.
  Я улыбнулась и выпустила двуручник из рук. Клинок медленно упал на метр вниз, а затем, развернувшись на девяносто градусов в воздухе, полетел в сторону Небесной. У зрителей буквально отвисли челюсти от этого зрелища.
  - Ро Ю, это что, летающий меч??? - Мианг Линь не отводила взгляд от левитирующего клинка. - Неужели ты нашла сокровища в Мертвом Городе?
  - Да какие сокровища, там одна пыль и грязь. Я сама его сделала.
  - Ты умеешь делать летающие мечи?
  - Как видишь.
  - Продай мне его, триста... нет, пятьсот Кристаллов Сердец.
  - Конечно, я могу тебе его продать, но для тебя он будет бесполезен, - я вздохнула. - Видишь ли, он управляется моей Ци, которая выпущена за пределы тела, другими словами для контроля меча необходимо использовать внешнюю технику.
  На лице Мианг Линь отразилась мучительная борьба. Летающие мечи были оружием, доминировавшим в эпоху древней Империи. Герои легенд и сказок использовали его чтобы убивать врагов на расстоянии, а также в качестве транспорта. Если верить этим историям, скорость летающего меча и дальность полета превосходят способности магических птиц, что позволяет его владельцу сразиться в небе с драконом!
  - Ро Ю, этот летающий меч... тебе не стоит его показывать.
  - Думаешь, у меня попытаются его отобрать?
  - Да. А если ты скажешь, что дело все в технике, то ее попытаются вырвать у тебя ЛЮБЫМИ средствами.
  - Знаю, в мои планы не входило его отрыто демонстрировать, - я понимала, что Мианг Линь была права. - Тем не менее, мне хотелось бы потренироваться в фехтовании этим оружием.
  - Хорошо, давай начнем, - она кивнула.
  - Сначала тестирование. Ударь по мечу.
  Не успела я договорить, как она уже начала действовать. Раздался громкий лязг и двуручник кувыркаясь в воздухе покинул пределы моей зоны контроля.
  - Ну не так же сильно!
  - Ты не сказала как сильно мне бить, - Мианг Линь пожала плечами. Увидев воочию 'мощь' легендарного оружия, она тут же разочаровалась в нем. - Бесполезная игрушка.
  Я проигнорировала насмешку и слетала за отлетевшим на несколько сотен метров мечом. К счастью, конструкция из энергетических каналов выдержала удар.
  - Еще раз, - вернувшись на тренировочную площадку, сказала я. - Только на этот раз бей послабее, при этом используя технику Небесных Шагов.
  - Зачем это? - удивилась Небесная.
  - Мне надо кое за чем понаблюдать, - я подвесила двуручник на семиметровой высоте, сама леветируя тремя метрами выше.
  - Ну, смотри, - Мианг Линь подлетела к мечу ударила по плоской его стороне кулаком. Как и следовало ожидать, тот камнем рухнул на землю.
  - Отлично, еще раз, - я вернула двуручник на прежнюю высоту.
  - Это бесполезно, - сказала Небесная после пятого повторения одних и тех же действий.
  - Ты обещала мне помочь на моих условиях.
  Она вздохнула и еще раз ударила мечу.
  Причиной того, что двуручник выходил из под контроля даже из-за сравнительно слабых воздействий было то, что почти все мое внимание было приковано не к нему, а к Мианг Линь. Каждый раз когда она наносила удар, я со всей тщательностью отслеживала изменения в ее энергетических каналах. Действие равно противодействию - для того, чтобы находясь в воздухе нанести сильный удар и при этом не сдвинуться с места его надо как-то компенсировать. Каждый раз когда Мианг Линь била кулаком по мечу потоки энергии в ее технике Небесных Шагов определенным образом менялись, позволяя ей оставаться на одной и той же позиции.
  - Я устала.
  В тот момент, когда секрет неподвижности почти был у меня в руках моя помощница устремилась к земле.
  - А? - я открыла глаза и обиженно посмотрела на нее. - Что значит устала?
  - То и значит! Я уже почти сорок минут налетала, это мой предел.
  - Всего сорок минут предел? Разве Небесные Мастера не могут делать это часами?
  - Если бы это было так, зачем нам тогда магические птицы? - раздраженно ответила Мианг Линь. - Мы не говорим об этом обывателям и воинам низких рангов, но ты сама могла бы догадаться. Вообще, сорок минут это очень хороший результат. Небесные Мастера из Города Семи Путей, например, едва ли могут продержаться десять.
  - Очень хорошо. Просто замечательно!
  - Чему ты радуешься? - спросила Мианг Линь.
  - Своему превосходству в воздухе, разумеется!
  - Я тебя стукну! - то ли шутку, то ли всерьез пообещала Небесная.
  - Для этого меня сначала поймать надо, - на всякий случай я поднялась на десяток метров выше.
  - Бегством бой не выиграть, - сказала Мианг Линь. - Твой навык полета хорош, но так ты только опозоришь само звание Небесного Мастера.
  - А кто сказал что у меня нет других техник? Специально для битвы я разработала сверхмощную дальнобойную атаку! - я любовно погладила Пространственное кольцо на левой руке. - Ее эффективный радиус поражения должен быть не меньше километра.
  - Это невозможно! - категорически заявила Мианг Линь.
  - Километр? Даже у меня дальность атаки в несколько раз меньше, - Лю Мин подлетела ко мне, глядя на меня с непонятным выражением лица.
  - Могу продемонстрировать, но только нам придется отправиться за пределы города, слишком уж эта техника разрушительна.
  - Поняла, - птичка опустилась на землю и никого не стесняясь скинула одежду, чтобы затем принять свой естественный облик. - Забирайтесь ко мне на спину и полетели искать место для испытаний техники Ро Ю.
  
  - Это место подходит для испытаний? - Лю Мин выбрала для приземления широкий гребень скальной гряды, с которого открывался отличный вид на пустынную долину.
  - Минутку, - я прикрыла глаза, максимально напрягая свою способность обнаруживать живых существ. Сезон дождей закончился, и некоторые группы охотников уже вышли на промысел, так что какая-нибудь команда теоретически могла стать свидетелем испытания моего нового оружия, чего мне не хотелось. - Поблизости только слабые магические звери, хорошее место.
  - Тогда начинай! - Лю Мин пристально смотрела на меня, словно собираясь раскрыть секрет дальнобойной техники.
  Мианг Линь скрестила руки на груди в ожидании представления. Рядом с ней покачивалась бледная Шила, гостью из прошлого порядком укачало в полете.
  - Смотрите и ужасайтесь! - я вытащила из Пространственного кольца массивное копье. Сделано оно было целиком изо льда, имело длину порядка двух с половиной метров, а его диаметр достигал тридцати сантиметров.
  - Выглядит действительно ужасно, - едко заметила Мианг Линь. - Похоже на какую-то несуразную дубину со странным заострением на одном из концов.
  - Я бы сказала, что это огромный карандаш, - сказала Шила.
  - И правда, похоже, - согласилась с ней Лю Мин.
  - Смейтесь-смейтесь, посмотрю я на вас когда вы увидите его в действии, - я направила Ци в искусственный энергетический канал внутри копья, созданный для имитации техники Небесных Шагов, которую в моих руках наверное правильно было бы назвать техникой телекинеза - в конце концов, какая разница что перемещать с ее помощью, тело человека или внешний объект. Импровизированное оружие взлетело в воздух и зависло параллельно земле на высоте моего плеча. Делая движение рукой, имитирующее бросание копья, я максимально ускорила циркуляцию энергии. Копье со свистом рвануло к скале на другом конце долины. Что интересно, его скорость постоянно возрастала. Даже выйдя из моей зоны контроля, Ци внутри искусственного канала продолжала течь по заданной схеме, все сильнее и сильнее ускоряя снаряд.
  Скала на другом конце долины содрогнулась так, словно в нее выстрелили из пушки. Бабах! Звук удара дошел до нас с некоторым опозданием.
  - Ну, как вам, - спросила я, оборачиваясь к шокированной троице.
  - Это было мощно! - птичка поежилась. - Хорошо что ты эту технику не изобрела раньше.
  Видимо Лю Мин представила что было бы, если бы ее атаковали таким снарядом когда она впала в безумство под влиянием Волны.
  - Имея такую технику, можно захватить город или уничтожить сильный клан, - с задумчивым видом сказала Мианг Линь. - Вопрос в том, сколько раз ты ее сможешь применить?
  - Ну, теоретически пока не закончатся снаряды. На данный момент я сделала всего три, - я закинула в рот Кристалл Сердца чтобы восстановить энергию и вытащила из Пространственного кольца еще одно копье, для разнообразия имевшего форму треугольной пирамиды. - Как вы понимаете, они одноразовые.
  Второй снаряд со свистом устремился к скале по соседству с первой целью.
  - Значит, каждое использование техники обходится в несколько сотен золотых, - разочарованно сказала Мианг Линь.
  - Вообще-то для техники нужно всего четыре Кристалла Сердца, три из которых уходят на то чтобы создать копье и один чтобы произвести выстрел, - я вытащила еще один снаряд. Он был похож на первый, но в отличие от него имел по всей длине спиральные бороздки.
  - А металл?
  - Какой металл? - не поняла я. - А, ты про материал для изготовления. Потрогай.
  Мианг Линь прикоснулась к копью и ее брови взлетели вверх.
  - Это лед?
  - Ну да, я ведь могу его сколько угодно сделать из воды.
  Небесная недоверчиво посмотрела на полуразрушенную скалу на другом конце долины, а потом повернулась ко мне.
  - Если это просто лед, тогда откуда такая сила?
  - Ну, сам по себе такой снаряд весит больше ста пятидесяти килограмм. В полете он набирает довольно большую скорость и в результате... - я отправили в полет еще одно копье. На этот раз цель находилась еще дальше, но, как ни странно, исход 'пробных стрельб' оказался еще более впечатляющим. Удар ледяного снаряда буквально взорвал скалу, и она обрушилась вниз, засыпав проход в дальнем конце долины.
  - Сила удара зависит от веса и скорости снаряда, - Шила, очевидно, изучала физику. - С какой скоростью он двигался, что вызвал такое разрушение?
  - Не знаю, - я пожала плечами. - К сожалению, у меня нет возможности точно измерить все параметры, но могу сказать, что под действием техники снаряд с момента запуска постоянно ускоряется. Сама техника, по моим оценкам, потеряет стабильность через 2-3 минуты после выпуска.
  - И что это значит? - спросила Лю Мин, для которой технические детали были пустым звуком.
  - Это значит, что пока действует техника чем дальше цель, тем сильнее удар!!! - Шила широко открыла глаза. - И сила удара при достижении максимальной скорости будет настолько чудовищной, что это сравнимо со взрывом ядерной бомбы!
  - Ядерная бомба? - удивленно спросила Мианг Линь. - Что это за бомба такая? Из ядра чего ее делают?
  - Ядерную бомбу делают не из ядра... - Шила внимательно посмотрела на меня и спросила. - Ро Ю, ты знаешь что такое ядерная бомба?
  - Ну, - я почесала голову, делая вид что теряюсь в догадках. В последнее время у меня иногда возникало чувство будто гостья из прошлого в чем-то меня подозревает. - Это что-то что очень сильно взрывается?
  - В общем да, очень сильно, - она отвернулась, скрывая свои истинные эмоции.
  
  - Мяу, когда же Ро Ю наконец придет и вылечит меня? - Рейчел разлеглась на полке и одним глазом следила за хозяином дома.
  Лонг Ву только вздохнул, услышав в очередной раз нытье кошки.
  - Может, он не знает как меня найти? Может он не догадался, что я вернулась к тебе? - думала вслух Рейчел.
  - Почему бы тебе в таком случае не вернуться и не попросить прощения за свой побег? - спросил Лонг Ву, уже зная каким будет ответ.
  - Мне просить прощения? Мяу! Ты знаешь, как мне было больно? Это Ро Ю должен извиняться за то, что сделал меня подопытной кошкой!
  Этот диалог повторялся с завидной регулярностью на протяжении нескольких дней и Лонг Ву устал выслушивать одни и те же причитания.
  - Вот что, мне это уже надоело! - парень протянул руку и взял стоявшую в углу корзину. - Запрыгивай, пойдем искать того, кто сможет тебя вылечить.
  - К ветеринару не пойду! - заявила Рейчел, уже имевшая опыт знакомства с людьми, специализировавшимися на лечении животных. Мало того, что они не могли понять чем она больна, так еще и прописывали отвар мерзкой вонючей травы, от которого ее тошнило.
  - На этот раз мы обратимся в гильдию целителей, - Лонг Ву мысленно пересчитал свои небольшие сбережения. - Но ты должна будешь вернуть каждый Кристалл Сердца, что мы потратим на твое лечение.
  - Магические ядра, то это пустяк, - Рейчел спустилась с полки и запрыгнула в корзину. - Все-таки я зверь четвертого уровня, для меня первоуровневые слабаки не сильнее обычных мышей.
  
  - Слушай, парень, здесь мы лечим людей, а не животных! - стражник решительно преградил вход в больницу. - Иди со своей кошкой к ветеринарам.
  - Но они не умеют лечить повреждения внутренних каналов, - возразил Лонг Ву. - Я слышал, что такое можно сделать с помощью акупунктуры и специальных пилюль, которые можно купить в вашей гильдии.
  - У меня приказ - с животными нельзя, - стражник был непреклонен. - Тем более с магическими. Если тебе нужны пилюли ты можешь их купить и в Павильоне.
  - Но я же не знаю какие пилюли нужны, для этого мне нужно увидеть кого-нибудь из целителей!
  - Мы лечим людей а не животных!
  Шумный диалог привлек внимание проходивших мимо людей и некоторые даже останавливались чтобы узнать чем все закончится. Возможно дело бы дошло до драки, но тут к счастью из дверей больницы вышел старейшина Ли Шэн. Услышав идущий в который раз по кругу разговор на повышенных тонах, он замер на месте, словно обдумывая неожиданную мысль, а затем приблизился к спорщикам.
  - Молодой человек, как тебя зовут?
  Стражник обернулся и, тут же узнав старейшину, почтительно наклонил голову.
  - Меня зовут Лонг Ву, уважаемый мастер-целитель, - по поведению стражника парень догадался что их спор привлек внимание влиятельного члена гильдии целителей.
  - Так что там с твоей кошкой? - спросил Ли Шэн, глядя на сидящее в корзинке животное. Оно выглядело стран: шерсть на всем ее теле за исключением хвоста была серой и тусклой. Хвост же напротив мог похвастаться роскошной рыжей шерстью, из-за чего создавалось впечатление что эта конечность была пересажена от какого-то другого существа.
  - Ее внутренние каналы повреждены, - ответил Лонг Ву. - Вы можете это вылечить?
  - Внутренние каналы? - Ли Шэн удивился. - Так значит это магический зверь?
  - Да. Но она не нападает на людей, - поспешил уверить присутствующих в безопасности питомицы парень.
  - Не нападает на людей... - повторил эхом старейшина. - Интересно-интересно...
  - Мастер-целитель, вы можете ее вылечить?
  - Я - нет, но я знаю кто ей может помочь. Тебе надо обратиться к Мошеннику! - заявил Ли Шэн.
  - Эм... простите... - Лонг Ву растерялся. - Я не понимаю...
  - Старейшина Ли Шэн имеет в виду не уличного обманщика, а целителя, которого он называет этим прозвищем, - осторожно заметил стражник. Он был в курсе многих событий, происходящих в гильдии, и, разумеется, слышал о том как старик Ли Шэн вначале оскорбил молодого целителя, а потом был вынужден обратиться к нему за помощью.
  - Так вот в чем дело, - Лонг Ву предположил что речь идет о каком-то коллеге-сопернике уважаемого целителя.
  - Ты знаешь, почему я называю его Мошенником? - спросил, прищурившись, Ли Шэн.
  - Почему?
  - Знаешь, сколько стоят его услуги?
  Лонг Ву отрицательно покачал головой.
  - Пятьдесят Кристаллов Сердец! - Ли Шэн полюбовался вытянувшимся лицом молодого человека и продолжил. - И это за одну лишь диагностику!
  Парень посмотрел на кошку и та, словно понимая о чем идет речь, негромко мяукнула.
  - Вот поэтому он Мошенник! - Ли Шэн засмеялся. - Но тебе повезло. Я могу одолжить тебе необходимую сумму, но у меня будет условие. Я хочу увидеть процесс лечения!
  - Пятьдесят Кристаллов Сердец... - парень был в шоке. Этих денег хватило бы чтобы безбедно жить в городе три или четыре года. Конечно, сильные охотники добывают камни десятками, но с его уровнем силы он не скоро может расплатиться.
  - Это только диагностика, с лечением наверняка выйдет дороже, - сказал Ли Шэн. - Может быть сто или двести камней.
  - Мяу, - кошка провела кончиком хвоста по руке парня, напоминая о себе.
  - Я буду очень признателен, если вы одолжите необходимую сумму, - Лонг Ву тяжело вздохнул. Его успокаивала только мысль, что если Рейчел все-таки была магическим зверем четвертого уровня, а значит, если она будет вылечена, то легко поможет погасить долг за лечение.
  - Отлично, тогда поехали к нему, - Ли Шэн направился в сторону одной из дежурных карет, стоявших возле больницы.
  Пока Лонг Ву залезал фургон и устраивал корзину с кошкой, целитель назвал кучеру место назначения и через минуту присоединился к ним. К удивлению парня, карета двинулась не в сторону центра города, считавшегося самым благополучным районом для проживания, а, напротив, на его окраину. Окраины Горнграда, как и большинства городов Подлунного мира, были отведены под сельхозугодия, здесь почти не было домов, за исключением нескольких усадеб, принадлежавших сильнейшим кланам. Конкретно та область, которую они проезжали сейчас была засажена различными плодовыми деревьями.
  - Мы правильно едем? - спросил на всякий случай Лонг Ву.
  Ли Шэн посмотрел в окно и кинул.
  - Да, Мошенник каким-то образом убедил Небесного Мастера Мианг Линь принять себя в ученики и живет в ее доме.
  - Мианг Линь? - Лонг Ву встретился глазами с напрягшейся кошкой.
  - Ты наверняка об этом слышал. Его настоящее имя Ро Ю.
  - Мяу! - нервы Рейчел не выдержали и она попыталась выпрыгнуть в окно. На ее несчастье в дверце было прозрачное стекло, об которой она больно стукнулась и сползла на пол.
  - Успокойся, - Лонг Вы поднял слегка оглушенную пострадавшую и посадил обратно в корзину. - Скажите, мастер-целитель, кроме этого Ро Ю ее больше никто не сможет вылечить?
  Ли Шэн проигнорировал вопрос и, нахмурившись, стал приглядываться к кошке.
  - Молодой человек, какого уровня твой питомец?
  - Первого, - покрываясь потом, ответил Лонг Ву.
  - А я бы сказал, что как минимум четвертого. Судя по ее реакции, она понимает человеческую речь и кажется знакома с Мошенником.
  - Ну... - парень не хотел врать, но и сказать правду было страшно. Если всплывет факт, что он протащил на территорию города магического зверя четвертого уровня, то его в лучшем случае казнят.
  - Знакома? Этот злодей сделал меня своей подопытной кошкой, - возмущенно ответила Рейчел. - Знаешь, как мне было больно, когда он лечил мой хвост? Мяу!
  - Так твой хвост стал таким после лечения? - по отношению к зверю Ли Шэн испытывал не страх, а научный интерес. - Это результат мутации? Можно посмотреть поближе?
  - Мяу, ты такой же как Ро Ю! - Рейчел отпрянула в дальний по отношению к старику угол кареты. Улыбка доброго дедушки казалась ей оскалом безумного ученого.
  - Не бойся, я не будут в тебя тыкать иголками, - попытался успокоить ее Ли Шэн. - Мне просто хочется узнать как тебя лечили. Ты можешь хотя бы рассказать об этом?
  - Это было очень больно! - ответила кошка, не ослабляя бдительности.
  - Интересно, а почему Мошенник не использовал наркоз?
  - Наркоз? - Рейчел смутно понимала смысл этого слова. - Как это?
  - Ну, обычно перед манипуляциями, которые могут вызвать сильную боль, пациента усыпляют, чтобы он ничего не чувствовал.
  - МЯУ! Я покусаю эту злую медузу! - разозлилась кошка.
  - Злую медузу? - сердце Лонг Ву екнуло. Ранее Рейчел проговорилась что в городе находятся два магических зверя в человеческом облике. Но где она могла их встретить, кроме как когда была с Ро Ю? Неужели этот парень на самом деле...
  - Мя, - коротко выругалась кошка, поняв, что своей оговоркой практически выдала медузу. Ро Ю ранее говорила что люди не должны узнать о ее настоящей личности и, как Рейчел ни обижалась на эту злодейку, она понимала что в случае раскрытия секрета та не станет ее лечить. Нужно было срочно придумать какое-нибудь разумное объяснение. Мысли кошки сменялись в стремительном темпе и тут, она вспомнила, как жившие недалеко от дома Лонг Ву мальчишки называли друг друга обидными прозвищами. - Конечно, Ро Ю - злая медуза! Он такой же скользкий и противный!
  - Знаешь, думаю, тебе не стоит его так обзывать, - сказал Лонг Ву. - Иначе он может обидеться.
  - Мяу, - кошка решила изменить тему разговора. - Старик, почему ты не испугался когда узнал, что я четвертого уровня?
  - Ну, я все-таки старейшина гильдии целителей, - Ли Шэн выпрямился. - И знаю, что не все магические звери агрессивны по отношению к людям. Взять, например, тебя, ты же еще не умеешь принимать человеческий облик и не смогла бы самостоятельно проникнуть в город. Однако ты здесь, и, более того, этот молодой человек попытался найти для тебя целителя. Значит, ты контролируешь свои инстинкты и не станешь нападать, если тебя не спровоцировать.
  - Мяу, а ты - умный.
  - Ха-ха-ха, - Ли Шэн рассмеялся. - Кроме того, мне приходилось торговать с магическими зверьми.
  - Торговать? - удивился Лонг Ву.
  - Да, магическим зверям тоже нужны пилюли, в особенности Пилюли Духовного Развития.
  - У тебя есть? - тут же вскинулась кошка.
  - Одна пилюля стоит 5 Кристаллов Сердец уровня пилюли.
  - Мяуууу! То есть чтобы получить пилюлю седьмого уровня мне надо убить 5 зверей этого уровня? Так нечестно!
  - Для приготовления пилюли нужен Кристалл Сердца и редкие травы, которые очень трудно найти.
  - А зачем тебе пилюля седьмого уровня? - спросил Лонг Ву.
  - Чтобы продвинуться в уровне и получить человеческий облик, - ответила кошка. - А нельзя ее выменять на что-нибудь другое?
  - Можно, - поколебавшись, ответил Ли Шэн. - 5 Кристаллов Сердец можно заменить на 15 000 камней первого уровня.
  - Но ведь для приготовления пилюли нужен Кристалл седьмого уровня, - удивился Лонг Ву. - Вы сами сказали, мастер-целитель.
  - Есть один секретный рецепт, - Ли Шэн не хотел вдаваться в подробности и раскрывать парню секрет Мертвого Города. - Для него нужно очень много первоуровневых камней.
  - 15 000, - уныло пробормотала кошка. - Да я скорее сама прорвусь, чем столько охотиться.
  Внезапно карета резко дернулась вперед и Ли Шэн едва не упал, потеряв равновесии.
  - Что там такое? - Лонг Ву выглянул в окно, но не заметил ничего что бы могло напугать лошадей.
  Тем временем ровный ход кареты восстановился, впрочем, их путь уже почти подошел к концу. Спустя несколько минут экипаж въехал на задний двор усадьбы. Пассажиры вылезли из фургона и остановились, глядя на здание из серого камня.
  - Надеюсь, Мастер Мианг Линь не станет выгонять нас с порога, - сказал Лонг Ву, немного робея.
  - Мяу, ее нет дома, - Рейчел взбежала по ступенькам на крыльцо. - Идите за мной, я тут все знаю!
  В этот момент дверь открылась, выпуская Жи Ян. Служанка вперила руки в боки и строго посмотрела на гостью.
  - Добрый день, мы к Мастеру Ро Ю, - сказал Ли Шэн. - Мы можем его увидеть?
  - Он на тренировочной площадке, - ответила девушка. - Обойдите дом с левой стороны.
  - Неправда, мяу, они куда-то улетели, - сказала Рейчел.
  - Они? - спросил Лонг Ву. - Откуда ты знаешь?
  - Они это Ро Ю, Лю Мин, Шила и Мяунг Линь. Помните, лошади испугались? Я тогда ощутила через чувство жизни что они летели над нами, - кошка поскребла лапкой дверь. - Может впустишь нас?
  Жи Ян посмотрела на Ли Шэна и вздохнула. Как ей не хотелось впускать в дом магического зверя и незнакомого парня, но старик был одним из старейшин гильдии целителей, потом Мианг Линь могла бы разозлиться, если бы она была недостаточно гостеприимной.
  - Уважаемый мастер-целитель, проходите, пожалуйста, - девушка бросила строгий взгляд на кошку. - Веди себя прилично, блохастая, и не смей царапать мебель!
  - У мяу нет блох! - Рейчел забежала в открытую дверь и втянула носом воздух, пытаясь угадать что сегодня было приготовлено из еды. - Рыбка, моя любимая!
  - Я угощу вас чаем, - с невинным видом сказала Жи Ян.
  
  - Блудная кошка вернулась, - сообщила я, после того как мы приземлились на тренировочной площадке и птичка вернулась в человеческий облик. - И вместе с ней пришли два человека. Один из них ощущается как низкоуровневый мастер боевых искусств, второй, похоже, обычный человек, его Ци совсем слабая.
  - Откуда ты знаешь? - спросила Шила.
  - Чувство жизни, я вроде бы тебе про это рассказывала.
  - Ты не можешь определить кто они? - спросила Мианг Линь.
  - Нет, я могу еще отличить Небесных Мастеров или магических зверей от четвертого уровня и выше, эти же две слишком обычные, в городе тысячи людей с таким уровнем силы.
  - Готово, - птичка закончила одеваться.
  - Тогда идем, - Мианг Линь сочла необходимым проинструктировать шас. - Лю Мин, если кошка что-нибудь натворила и эти двое пришли требовать правосудия - не вмешивайся, я улажу это дело сама. Шила, Ро Ю, вас это тоже касается.
  Мы в спокойном темпе вернулись в дом и, сняв верхнюю одежду, двинулись в гостиную, чтобы увидеть там весьма занятную картину. Незваные гости в лице бывшего хозяина кошки, самой кошки и бесполезного старика из гильдии целителей, не помню как там его зовут, сидели за столом. Перед каждым из гостей (в том числе и перед Рейчел) стояло по чайной чашке. Также посреди стола находилась чашка с засахаренными фруктами. Бедная кошка с очень унылым и обиженным видом смотрела на все это богатство, ведь как мы хорошо знали, она питала отвращение и к чаю, и к фруктам.
  - Наконец-то вы пришли! - Рейчел повернулась к нам. - Эта злая служанка кормит меня несъедобной гадостью!
  - И правильно делает, - птица подошла и взяла кусочек засахаренного фрукта. - После твоего побега тебя вообще можно не кормить.
  Мианг Линь нахмурилась, но решила проигнорировать явное нарушение правил хорошего тона.
  - Старейшина Ли Шэн и, молодой человек, приветствую вас в моем доме.
  - Добрый день, Мастер Мианг Линь, - парень вскочил и неглубоко поклонился.
  - Добрый день, - бесполезный старик просто кивнул.
  - Что привело вас в ко мне?
  - Ну... - бывший хозяин кошки засмущался и умолк.
  - Этот молодой человек с боем сегодня пытался прорваться в мою гильдию, хе-хе, - старейшина Ли Шэн засмеялся. - Чтобы найти целителя, который бы мог вылечить бедную больную кошку. Ее состояние довольно уникально - как она сама сказала, у нее повреждены внутренние каналы. К счастью, я вспомнил, что ваш ученик владеет целительскими техниками...
  - Ро Ю, вылечи меня! - Рейчел бесцеремонно перебила старика.
  - Хм, дай подумать, это дорого тебе обойдется.
  - Что значит дорого? - забеспокоилась кошка.
  - Пятьсот Кристаллов Сердец, - установила я цену.
  - Мяу?
  - Пятьсот и ни кристаллом меньше, - я была непреклонна.
  - Но раньше уговора об оплате не было, - возмутилась Рейчел.
  - Раньше я проводил исследования в этой области, поэтому все было мой счет, теперь же мне эта тема не интересна.
  - Но пятьсот Кристаллов Сердец - это же несколько месяцев охоты!
  - Ну, значит, будешь охотиться. Мои опыты, знаешь ли, требуют огромных вложений, за день уходит тридцать камней, и это минимум.
  - Ты их ешь, что ли?
  Этот вопрос вызвал нервный смешок у Мианг Линь.
  - Глупая кошка, чтобы ты знала, Кристаллы Сердец пользуются у людей большим спросом, используя их можно купить множество драгоценных предметов и материалов, необходимых для проведения сложных эксперимен...
  - Не надо делать из меня дуру, видела я твои материалы. Это были бревна! Обычные куски дерева, после того как ты меня вылечишь, я их тебе наломаю сколько угодно!
  - С бревнами покончено, - невозмутимо сообщила я. - Теперь мне нужен металл, много-много металла.
  - О нет! - прошептала Шила.
  - В чем дело? - тихо спросила Мианг Линь.
  - Представь что будет, если Ро Ю для своей техники использует металл.
  - Она будет мощнее?
  - Намного мощнее! Плотность металла в несколько раз больше плотности льда, следовательно, и удар будет в столько же раз сильнее.
  - И, если ты думаешь, что плата слишком велика, - продолжила я, не обращая на них внимания. - То знай, что никто кроме меня тебя исцелить не сможет. Пилюли и магические травы, если ты решишься их бездумно принять, сделают твои внутреннюю травму еще серьезнее.
  Кошка оглянулась на Ли Шэна.
  - Действительно, при повреждениях меридианов ошибочное лечение только ухудшает раны, - старик кивнул. - Как правило, мы блокируем некоторые внутренние каналы при помощи акупунктурных игл, снимая таким образом напряжение с поврежденного участка и позволяя ему естественным образом восстановиться. Однако мы не можем видеть меридианы и вынуждены полагаться на оставленные предками знания о расположении энергетических точек в человеческом теле. Ты же - кошка, поэтому расположение внутренних каналов в твоем теле неизвестно.
  - Тогда как Ро Ю это делает? - Рейчел посмотрела на меня.
  - С помощью особой техники, конечно, - ответила я. - И, поскольку это моя собственная разработка, ты не сможешь найти другого целителя, который бы ее владел.
  - Что? Ты сам создал технику? - Ли Шэн был потрясен.
  - Все техники были когда-то кем-то созданы, - ответила я. - Что удивительного в том, что я создал еще одну?
  - Хм! - старейшина мне не поверил. - Скорее ты нашел какие-нибудь древние записи в руинах.
  - Ладно, я согласна, - кошка дернула хвостом. - Пятьсот Кристаллов Сердец это очень много, но мне хочется поскорее вернуть свою силу.
  - Отлично, - я прикрыла глаза и сосредоточилась чтобы переключиться на энергетическое зрение. С тренировками требуемое для этого время постепенно уменьшалось.
  - Только у меня будет одно условие, - заявила Рейчел.
  - Какое?
  Изначально внутренние каналы кошки имели два повреждения. Одно находилось в районе хвоста, а второе возле сердца. Причем во втором случае это был не разрыв (вероятно тогда бы она умерла), а истончение. Это было похоже надрезанную нить, оставшуюся висеть буквально на волоске от отрыва с радиальным меридианом. Исправить это было совсем несложно и заняло бы это буквально пару секунд, но из-за расположения в жизненно важной области в прошлый раз я выбрала хвост.
  - Ты должна дать мне нарк... МЯЯЯЯЯ!
  - Уже все, успокойся, - сказала я, открывая глаза.
  - Ро Ю, ты, ты!!! - Рейчел зашипела и вдруг начала расти, меняя окрас. Через мгновение передо мной была уже не маленькая кошка, а довольно крупная рыжая рысь с кокетливыми кисточками на ушах.
  - Можешь не благодарить, мне достаточно Кристаллов Сердец, - сказала я.
  Рейчел сверкнула злобным взглядом и перевела внимание на свое тело. Очевидно, она хотела проверить эффективность лечения.
  - Мррр... мои лапы сильны, мои когти остры, мой хвостик пушист... - она легла на спину и перевернулась как домашняя кошка. - Я прекрасна!
  Последнее заявление вызвало сдавленные смешки у всех присутствующих. Даже старик Ли Шэн улыбнулся.
  - Ах, как же я хороша, не то, что отвратительные гладкокожие водяные червячки!
  Это она к чему? Почему мне кажется, что это камень в мой огород?
  - Ты еще себя с морскими огурцами сравни, - сказала я. - Или с морскими котиками.
  - А что, разве в море есть котики? - удивилась Рейчел. - Они красивые?
  - Ну, как тебе сказать. Они похожи на такие неуклюжие мясные бурдюки с ластами.
  - Мяу! Ро Ю, ты ничего не понимаешь в истинной красоте! - заявила кошка и гордо задрала хвост.
  Я снисходительно усмехнулась и перевела взгляд на Лю Мин. Откровенное самолюбование и самовосхваление Рейчел привели птичку в тихую ярость. Она не могла не понимать, что восстановившись, ее соперница получила серьезный козырь в борьбе за сердце Ро Шарра.
  - Мря? - кошка повернула голову, услышав треск статических разрядов. - Лю Мин, ты мне завидуешь?
  - Было бы чему завидовать! - птичка с угрожающим видом начала к ней приближаться.
  Уши Рейчел задергались, она почувствовала что запахло жареным.
  - Так, если хотите драться - на улицу! - строго сказала Мианг Линь.
  - Я не хочу драться, я хочу рыбный суп! - заявила рысь.
  - Глупая кошка, ты только и можешь, что думать о еде, - фыркнула птичка, успокаиваясь. - Хотя я тоже проголодалась.
  - Тогда идите с Жи Ян, она вас накормит, - Небесная кивнула служанке. - Младший, вы тоже можете пойти с ними. А с вами, старейшина Ли Шэн, мне бы хотелось обсудить один вопрос.
  - Я не голоден... - пробормотал бывший хозяин кошки, но тут до него видимо дошло что его присутствие будет лишним.
  - Ро Ю, останься, в конце концов это была твоя идея, - Мианг Линь остановила меня.
  - Хорошо, - я вернулась и заняла освободившееся место за столом, немного недоумевая по поводу 'моей идеи'.
  - Старейшина, - начала Небесная, когда мы остались втроем. - Как вы знаете, в скором времени наш город будет принимать очередной Турнир, чего никогда не случалось ранее.
  - Да, конечно, весь Горнград говорит об этом уже больше двух месяцев, - старик кивнул.
  - Я не буду говорить о том, насколько неразумным было это решение, принять Турнир, - Мианг Линь покачала головой. - Наш город слишком мал, а вы представляете, сколько на такое мероприятие явится участников и разных гостей? Среди них будет как минимум несколько десятков кланов, каждый из которых сильнее и богаче любого местного клана!
  - Мастер хочет сказать, что размещать такую прорву народа негде, - продолжила я, по-прежнему оставаясь в неизвестности по поводу 'моей идеи'. Не зная, что там придумала Мианг Линь, мне оставалось только повторить другими словами ее мысль. - Лишь часть из них смогут получить места в гостиницах или остановиться на территории местных кланов. Для остальных места не хватит и это неизбежно вызовет конфликты из-за того, что их не уважили должным образом.
  - Я не думал о Турнире с этой точки зрения, - Ли Шэн нахмурился. - Это действительно может быть проблемой. Но городской совет вроде бы планировал застроить пустырь в западной части города.
  - Денег хорошо если хватит на арену, - Мианг Линь покачала головой. - Казна Горнграда не так уж велика.
  - Тогда что вы предлагаете? - спросил Ли Шэн. - У вас есть какое-то решение?
  - Главная проблема - размещение гостей. Если кланы-участники будут поставлены в неравные условия, между ними неизбежно будут происходить конфликты из-за мест и это в конечном итоге может привести к всеобщему недовольству в адрес организаторов.
  - Я понимаю, но что здесь можно сделать?
  - Ро Ю, - Мианг Линь кивнула в мою сторону. - Предложил организовать место проведения Турнира не в самом городе, а в одной из горных долин неподалеку.
  Я с трудом сохранила невозмутимость. Провести Турнир в дикой местности? Почему тогда не в логове дракона, если уж на то пошло.
  - А где все будут жить? - спросил Ли Шэн.
  - Там же, разобьют палаточный лагерь, - ответила Мианг Линь..
  - А магические звери?
  - Мы заранее очистим от них долину и устроим заставы на входах. Окружающие скалы будут выполнять роль городских стен, - Небесная, похоже, уже продумала ответы на возможные возражения.
  - А если Волна?
  - Предыдущая Волна была несколько месяцев назад, в этой местности они так часто не случаются, - поскольку мы с Мианг Линь были в одной лодке, я должна была ее поддержать. - Да и потом, большинство гостей сильные воины, в случае необходимости они смогут продержаться там необходимое время.
  - Я не знаю, - Ли Шэн задумался. - В любом случае, решать эти вопросы будет городской совет.
  - Торговцы и ремесленники вряд ли на это согласятся и еще неизвестно, как разделятся голоса кланов, - ответила Мианг Линь. - Вероятно, многие будут против. Нужно объяснить всем, что это в общих интересах. Вы первый человек, кому мы рассказываем об этом плане, поэтому мы хотели бы услышать ваши возражения. К тому же, многие уважают гильдию целителей и прислушиваются к вашим словам.
  - Не знаю. По-моему, это слишком опасно. Что, если кто-то из разумных зверей посчитает организацию турнирного лагеря за вызов и решит напасть.
  - Мы с ними договоримся, - сказала Небесная, бросив взгляд на меня.
  - Договоритесь, - Ли Шэн хмыкнул. - Договор не мешал Ледяному Волку устраивать нападения.
  - Ледяного Волка больше нет, - ответила я.
  - И это дает им повод отомстить.
  - Те, с кем мы договоримся, будут охранять лагерь. Если один магический зверь убьет другого - это не нарушение Договора, - ответила Мианг Линь.
  - Это еще безумней, чем устраивать Турнир в горной долине! - Ли Шэн схватился за голову. - Если случится Волна ваши 'охранники' сами всех поубивают.
  - Они будут в человеческом облике, поэтому Волна их не затронет, - сказала я.
  - Так, подождите, я правильно понимаю, вы предлагаете организовать проведение Турнира в горной долине и для охраны нанять магических зверей пятого уровня?
  - Да, - Мианг Линь кивнула.
  - Маленькая поправка, шестого уровня, - уточнила я. - Пятому уровню трудно оставаться в человеческом облике дольше нескольких часов, так что шестой или седьмой уровень предпочтительней.
  - Шестой или седьмой уровень... - в страхе повторил старик. - А ты думал, что они потребуют в качестве оплаты?
  - Как насчет возможности понаблюдать за Турниром? - спросила я.
  - Просто... понаблюдать?
  - Ну да, представь, как скучно они живут. Поспали в логове, вышли, поохотились, поели, обратно в логово спать. Почти никакого общения, редкий встреченный охотник либо с ужасом убегает, либо бросается с мечом.
  - А друг с другом они не общаются? - спросил Ли Шэн, удивленный деталями из жизни магических зверей.
  - Это сложно. До высокого уровня дорастают единицы, и в результате получается, что почти все они разных видов. Даже если они не осознают этого, инстинкты заставляют их относиться друг к другу с подозрением или даже ненавидеть. В человеческом облике это проявляется меньше, однако звери почти не умеют в этом виде сражаться. Понятно, что чувствовать себя слабыми и уязвимыми в диких землях никто не захочет. Так и бродят одинокие волки и тигры, изнывая каждый день от скуки.
  - Одинокие тигры и волки, - старик видимо представил изнывающих от скуки магических зверей и ушел в прострацию.
  - Ро Ю хорошо понимает характер магических зверей, - сказала Мианг Линь, чтобы сгладить неловкость. - Ну так что скажете, старейшина, вы поддержите нас на городском совете?
  - Н-н... мне надо подумать! - прямой отказ был бы оскорблением, поэтому Ли Шэн взял паузу, хотя мы с Небесной поняли что он не в восторге от 'моей идеи'.
  Мианг Линь посмотрела на меня словно говоря 'Придумай что-нибудь чтобы его убедить!' Мало того, что она придумала довольно сложный план чтобы оправдать свое нежелание присутствовать на Турнире, так теперь еще и не хочет допускать участников и их сопровождающих в Горнград. Причина, по всей видимости, крылась в прошлом Небесной. Ну не может такой сильный Мастер появиться на пустом месте, из ниоткуда! Чтобы достигнуть Небесной ступени мало одного таланта, нужны еще ресурсы и соответствующая техника развития. И первое, и второе держат в своих руках кланы, зорко следящие а не появится ли на их территории перспективный гений. Даже если это будет сын служанки или дочь ремесленника - талантливого ученика непременно заметят, окружат заботой и будут растить, внушая ему преданность новой семье. Конечно, эта система не идеальна, в крупных кланах есть и кумовство, и потакание своим, но все прекрасно понимают, что сила опирается на Небесных Мастеров, которыми могут стать лишь настоящие гении.
  Одиночка Мианг Линь выпадала из этой системы. За ее спиной не стоял клан, однако она каким-то образом умудрилась подняться до текущего уровня силы, собрав при этом немалую коллекцию техник и артефактов. В ходе осторожных расспросов мне удалось узнать, что Небесная в один прекрасный день явилась в Горнград и потребовала представить соответствующую ее статусу позицию власти. На тот момент в городе было только три Небесных, поэтому за нее можно сказать схватились руками и ногами. Из двух вопросов 'откуда взялась Мианг Линь' и 'что будем делать если случится очередная Волна' всех больше беспокоил второй.
  Куда-то мои мысли убежали не туда, сейчас надо сказать что-то убедительное в поддержку 'моей идеи'.
  - Мастер как всегда беспокоится в первую очередь о безопасности Горнграда, - сказала я. - Но, на мой взгляд, важнее экономический аспект. Смотрите, если Турнир будет проводиться в городе, то городской совет должен позаботиться о местах размещения гостей. Это значит, что город должен потратить кучу денег на строительство гостиниц, которые после окончания Турнира окажутся никому не нужны. Арендная плата, которая будет получена за те две недели, что будут длиться бои, не оправдает расходы, которые из-за срочности работ окажутся непомерно высокими. Если же соревнования будут проходить в горной долине - там гости воспримут размещение в собственных палатках как норму, потому что в дикой местности домов не строят. Мы должны будем позаботиться только об устройстве арены и мест для зрителей, а также охране двух-трех узких входов в долину (мы же выберем место, которое будет защищено скальными грядами).
  - А вы подумали, каково будет простым людям? Я говорю не про воинов, которые могут самостоятельно добраться до места проведения Турнира, а про тех, кто не владеет Ци.
  - Если вы имеете ввиду своих коллег-целителей, то для них можно организовать сопровождение и провести в долину под охраной. Это же касается и торговцев, они даже могут поднять цены на товары, которые будут продавать на месте проведения Турнира. Конечно, мы не будем запрещать кланам-участникам посещать Горнград, но все равно, число гостей будет значительно меньше критической массы. К тому же новость о месте проведения Турнира должна отпугнуть хотя бы часть иногородних купцов, что позволит нашим торговцам получить большую выгоду. В последний день соревнований мы можем устроить 'уникальный аукцион в диких землях', не допуская туда чужаков. Только, конечно, желательно выставить там что-то уникальное...
  Старик молча хмурился. Я решила подсластить пилюлю еще больше.
  - Если соревнования будут проводиться в горной долине это будет очень выгодно для гильдии целителей Горнграда. Своим-то мы поможем добраться до места проведения Турнира, а вот чужаки будут лишены такой привилегии. У них будет два варианта: остаться в городе или нанимать охрану, при том, что в таких условия цены на сопровождение взлетят в несколько раз. Да это будет им попросту невыгодным, ведь неизвестно заранее смогут ли они отбить дорожные расходы.
  - У крупных кланов обычно свои целители, - ворчливо сказал старик, но чувствовалось, что последний аргумент его немного зацепил.
  - Ну так от тех, кто имеет своих лекарей при любом раскладе гильдия целителей не получила бы никакой выгоды, - ответила я.
  - Мне надо посоветоваться с другими старейшинами.
  - Конечно, но времени осталось немного, - сказала Небесная. - Подготовка к Турниру будет обсуждаться через два дня.
  Мианг Линь и Ли Шэн переключились на обсуждение вопросов, связанных алхимическими пилюлями и я быстро потеряла нить разговора. Вскоре в гостиную вернулась вся честная компания, отправившаяся на обед. Рейчел довольно разлеглась посреди комнаты, девушки сели на диван, а Лонг Ву стал в уголке, не зная куда себя деть.
  - Она съела весь рыбный суп, - тихо пожаловалась Жи Ян, подойдя ко мне.
  - У меня еще много рыбы, - я достала Пространственное кольцо, в котором хранила ингредиенты для приготовления пищи.
  - Ох, что-то я засиделся, - Ли Шэн кряхтя встал из-за стола.
  - Спасибо что навестили, старейшина, - Мианг Линь поднялась, чтобы проводить гостя.
  Лонг Ву отделился от стены и направился к выходу из комнаты.
  - Рейчел, идем, - тихо сказал парень, проходя мимо кошки.
  - Я остаюсь! У них еще много рыбки, - рысь плотоядно облизнулась.
  Вскоре гости были выпровожены и Мианг Линь вернулась в гостиную.
  - Спасибо за поддержку, Ро Ю, но я боюсь, что этого недостаточно. Даже если гильдия целителей будет на нашей стороне - у нашей идеи все равно не будет большинства голосов.
  - Нашей? Это была твоя идея, между прочим, которую ты почему-то приписала мне!
  - Это и в твоих интересах! Чем дальше место проведения Турнира, тем меньше риска что тебя узнают.
  - Узнают и что? Я официально Небесный Мастер, делаю что хочу. И пусть только попробуют напомнить мне о мифическом долге перед кланом - никто мне не помогал, у меня даже не было доступа к ресурсам. Ну а если они решат настоять на своем силой - после того, как ты мне поможешь доработать технику работы с летающим мечом шансов у них не будет.
  - О чем вы вообще спорите? - спросила с любопытством Лю Мин.
  - Помнишь, Мианг Линь недавно упоминала, что очередной Турнир боевых искусств состоится в Горнграде? - сказала я.
  - О! А мне можно будет посмотреть? - сразу же загорелась птичка.
  - Да, конечно. Но речь не об этом. По сути Горнград не готов принимать такое крупное соревнование. Мианг Линь придумала выход - проводить соревнование в горной долине.
  - Почему-то мне кажется, что ты многое недоговариваешь, - усмехнулась Шила. - Вы кого-то не хотите видеть на этом Турнире или от кого-то скрываетесь?
  - Тебя это не касается, - хмуро сказала Небесная. - Ро Ю, ты должна придумать как убедить совет принять наш план.
  - Это довольно сложно и муторно. Для начала нужно разработать... план расходов, - подумав, сказала я. - И красиво его представить. С картинками, графиками, сколько город потратит на те или иные действия, сколько сэкономит по сравнению с вариантом проведения соревнований в городе.
  - Отлично, вот и займись этим! - обрадовалась Мианг Линь.
  - Почему я? У меня нет на это времени, мне надо дорабатывать технику летающего меча.
  - Тогда кто?
  - Не знаю, поручи кому-нибудь, у тебя же куча подчиненных.
  - Они даже не поймут зачем это нужно.
  - У меня действительно нет на это времени, - я нахмурилась. По сути, то, что я имела ввиду в другом мире называлось бы бизнес-планом и презентацией. Единственным человеком, который знал что это такое и насколько это может быть убедительным была я... Нет, не только я! Шила, девушка из прошлого, представитель высокоразвитой цивилизации наверняка должна знать о таких вещах. - Но у нас есть кто-то, кто справится с этой работой лучше меня.
  - Кто? - спросила Мианг Линь.
  - Шила Вейн.
  - Я? - девушка из прошлого чуть не упала с дивана. - Но я даже не знаю местных цен, как я буду составлять план расходов?
  - Мианг Линь даст тебе своих подчиненных, которые в этом разбираются. Твоя задача представить цифры в красивой наглядной форме так, чтобы они убедили большинство согласиться с тем, что местом проведения Турнира должна стать горная долина. Конечно, вы должны будете прикинуть во что обойдется проведение соревнований непосредственно в Горнграде, чтобы было с чем сравнивать.
  - Я не буду этим заниматься, какая мне с этого выгода, - она отвернулась.
  - Ну, если ты поможешь и сделаешь свою работу хорошо, я помогу тебе пробудить способность управлять Ци, - пообещала я.
  Надо сказать, что заполучив технику развития Шила каждый день по нескольку часов тренировалась, пытаясь почувствовать внутреннюю энергию. Однако все ее усилия оказались тщетными.
  - Каким образом ты мне поможешь?
  - Ро Ю, это исключено! - вмешалась Мианг Линь, догадавшись о методе, который я намеревалась использовать. - Ни в коем случае! Ты мне обещала!
  - Успокойся, с ее знаниями о техниках Ци она все равно ничего не поймет. И потом, в ее же интересах сохранить секретность о том, каким образом она пробудила способность управлять внутренней энергией и почему не могла этому научиться самостоятельно.
  - Мяу, - лежавшая посреди комнаты с довольным видом Рейчел приподняла голову и посмотрела на Шилу. - Кажется следующей подопытной кошкой будешь ты!
  Вспомнив, как рысь жалобно мяукала во время первого сеанса лечения, девушка из прошлого побледнела.
  - Не бойся, это совсем не больно, - сказала я, чтобы ее успокоить. - Мы с Мианг Линь каждый день этим занимаемся.
  - Вы... каждый день... - Шила покраснела. - Я... я... не такая!
  - Не знаю, что ты там себе вообразила, но это всего лишь обмен энергиями.
  - Обмен энергиями? - спросила Лю Мин. - А правда, что таким образом можно увеличить свою силу?
  - Иначе бы я не предлагала Шиле этот метод, - я кивнула.
  - Тогда... хочешь, Шила, мы с тобой обменяемся? - предложила птичка.
  - Ни в коем случае, ты ее поджаришь своей Ци! - осадила ее Мианг Линь. - Вспомни, что было с бревнами, на которых ты тренировалась.
  - Тогда почему Ро Ю думает, что может мне помочь?
  - У меня гораздо лучший контроль и, кроме того, я знаю специальную технику, которая позволяет передавать энергию не вызывая проблемы с совместимостью.
  - Интересно, а с помощью этой твоей техники можно увеличить силу магического зверя? - спросила Лю Мин.
  - Не знаю, может быть, - я пожала плечами.
  - Не хочешь проверить? - птичка многозначительно посмотрела на лежащую с закрытыми глазами рысь. Только поворачивающиеся влево-вправо уши выдавали, что она не спит, а внимательно следит за разговором. - Рейчел, ты хочешь побыстрее продвинуться к пятому уровню?
  - Хочу, но участвовать в экспериментах не буду! - категорически отказалась рысь.
  - Жаль, - Лю Мин разочарованно вздохнула.
  - Но на людях это точно работает, - сказала я.
  - Ладно, я помогу вам сделать, что вы просите, но если у вас ничего не получится в итоге это будет не моя вина! И еще, оплата вперед! - Шила была настроена решительно.
  
  Рысь беззвучно ступала по доскам пола, подкрадываясь к цели. По своей природе Рейчел была довольно злопамятной кошкой и сейчас ее целью было отомстить Ро Ю за испытанную во время экспериментального лечения боль. Конечно, убивать злую медузу она не собиралась, так, напугать и немного покусать, чтобы та почувствовала беспомощность и извинилась. В том, что задуманное удастся Рейчел не сомневалась. Во-первых, она вернула свою силу, во-вторых, Ро Ю, как морской монстр не могла принимать истинный облик на суше. Последний аргумент был особенно важным, поскольку сражаться в человеческом облике магические звери почти не могли и рысь была уверена что то же касается морских существ.
  Кошка на мгновение остановилась перед дверью, концентрируясь на чувстве жизни. Да, похоже Мианг Линь уже ушла из комнаты Ро Ю и можно было начинать свою месть. Рысь стала на задние лапы и надавила передними на дверную ручку. Та с тихим скрипом повернулась. Рейчел немного подождала, боясь что цель ее почувствует, но Ро Ю даже не сдвинулась с места.
  'Ха-ха, она спит и ни о чем не подозревает! - кошка проскользнула в открывшуюся дверь и приблизилась к сидящему на полу силуэту. - Попалась!'
  Рысь прыгнула, намереваясь продемонстрировать свое превосходство и силу, однако в следующий миг у нее возникло ужасное предчувствие.
  - Мя, - только и успела выдохнуть Рейчел, прежде чем отлететь к стене от мощного удара в грудь.
  В следующий миг комнату осветило светом Солнечной Жемчужины.
  - Я знала, что доверять магическим зверям нельзя, - в руках Мианг Линь непонятным образом возник меч.
  - Это недоразумение, мяу, - рысь как ни в чем не бывало выбралась из обломков и отряхнулась. Ее особые способности включали быструю регенерацию и кое-что еще. - Я искала Ро Ю.
  - Подкрадывание ночью по-твоему недоразумение?
  - Ну я же не виновата что вы одинаково пахнете и ощущаетесь чувством жизни! - возмутилась Рейчел. - Я думала ты давно ушла из ее комнаты и хотела немножко покусать эту злую медузу...
  - Немножко покусать? - Мианг Линь подняла бровь. Неожиданно эта идея ей понравилась. Ро Ю не один раз демонстрировала свое превосходство и даже однажды при помощи подлых трюков победила ее в спарринге, так что Небесная была очень даже не против если бы кто-то поставил 'злую медузу' на место. Да, было бы здорово, если бы эта хитрюга прибежала просить ее о помощи. - Пожалуй, она этого заслуживает.
  - Мяу, даже ты это понимаешь! - обрадовалась Рейчел.
  - Ро Ю обычно не ночует в доме, - Мианг Линь убрала меч. - Каждый раз, передав мне некоторое количество своей Ци, она идет к пруду.
  - Тогда я пойду туда, - сказала Рейчел и убежала.
  Рысь тихо выскользнула из дома и побежала по тропинке между деревьями. Она хорошо знала местность, и поэтому ей не составило труда добраться до небольшого пруда, находившегося во владениях Мианг Линь.
  'Странно, - спрятавшись в кустах неподалеку от водоема, Рейчел внимательно оглядывала местность. - Почему я не чувствую ее присутствия? И что это за Ци ощущается в воде?'
  Покинув укрытие, рысь подошла к пруду и недоуменно коснулась его поверхности лапой.
  - Рейчел, ты меня искала?
  Кошка подняла голову и увидела возвышающуюся в середине пруда фигуру. Это была Ро Ю и, похоже, разлившаяся вокруг Ци принадлежала ей.
  'У, злая медуза! Даже подкрасться незаметно к ней невозможно. Но все равно я тебя покусаю!'
  - Ро Ю, мне надо тебе что-то сказать, подойди поближе, - сказала рысь.
  - Зачем, я ведь и так рядом с тобой, - из-под воды вынырнула странная прозрачная штука и зависла напротив лица Рейчел.
  Рысь рефлекторно отпрянула назад и зашипела.
  - В чем дело? Не ты ли хотела, чтобы я приблизилась?
  - Что это такое? - спросила настороженно кошка.
  - Ты про мое щупальце? - странная прозрачная штука почти полностью вынырнула из воды. Рысь с ужасом осознала что эта штука тянется к телу Ро Ю и имеет длину не меньше пятнадцати метров! - Похоже, ты никогда не видела медуз. В таком случае, смотри внимательно.
  От представшего в следующий миг зрелища шерсть Рейчел стала дыбом. Поверхность пруда вокруг Ро Ю забурлила от десятков... нет, наверное даже сотен щупалец! Они словно сотни живых змей извивались и скользили по воде, пробуждая в тех кто их видел древние инстинктивные страхи.
  - Мяа-а-а-а! - не выдержав, Рейчел с криком бросилась прочь.
  
  - Он вылечил ее за несколько секунд, представляешь? - Лонг Ву поставил перед гостем чашку с горячим чаем.
  - А ты уверен, что это не мошенничество? - спросил Юн Синь, глядя на кружку пива, которую хозяин дома налил себе.
  - Эффект лечения был виден невооруженным взглядом, - Лон Ву отхлебнул пенный напиток. - Шерсть Рейчел сразу стала рыжей, и она даже немного выросла.
  - Я и не думал, что бывают такие целительские техники, - задумчиво сказал Юн Синь.
  - Старейшина Ли Шэн подтвердил, что такие техники действительно существуют, но мало кто решается их применять, - Лонг Ву взял полоску тонко нарезанного сушеного мяса. - Потому что это запрещенные техники.
  - Запрещенные? Тогда неудивительно, что стоимость его услуг так высока.
  Шурх! Что-то быстрое ворвалось в комнату и исчезло под столом.
  - Рейчел? - Лонг Ву, заметивший рыжее пятно, наклонился и увидел забившуюся в угол кошку. - Что случилось? Ты съела всю рыбу в доме Мастера Мианг Линь и тебя выгнали?
  - Мяу.
  - Успокойся, никто тебя здесь не обидит, - после недолгих уговоров Лонг Ву удалось выманить Рейчел из-под стола.
  - Твоя кошка выглядит напуганной, - заметил Юн Синь.
  - Мяу, злая медуза страшная!
  - Ро Ю что-то с тобой сделал?
  - Твоя кошка разговаривает! - гость от испуга выплюнул чай.
  - Рейчел магический зверь четвертого уровня, но не бойся, она не причинит нам вреда, - поспешно сказал Лонг Ву.
  - Но она все-таки...
  - Я с ней не один день живу и к тому же она несколько раз спасала меня, предупреждая об опасности.
  Юн Синь покачал головой и молча вернулся за свое место за столом, продолжая бдительно наблюдать за кошкой. Впрочем, он понимал, что в случае если та решит напасть у него не было ни единого шанса отразить атаку, с его-то уровнем силы.
  - Ты не должен про нее никому рассказывать, а то у меня будут неприятности, - на всякий случай сказал Лонг Ву.
  - Мяу, я хочу как можно быстрее покинуть город! - заявила Рейчел, успокаиваясь.
  - Ты боишься Ро Ю? Что случилось в доме Мианг Линь? - спросил Лонг Ву.
  - Злая медуза коварная и жестокая!
  - Злая медуза? - удивился Юн Синь. - Это еще один магический зверь?
  - Нет, она так называет Мастера Ро Ю, - пояснил Лонг Ву. - Так что он сделал?
  - Мяу, я хотела ему отомстить, немного покусать за то, что он так больно лечит.
  - Немного покусать? - Лонг Ву и Юнь Синь переглянулись, у них возникло дурное предчувствие.
  - Я дождалась ночи и прокралась в комнату Ро Ю, - кошка замолчала вспомнив предупреждение медузы и птички что она ни в коем случае не должна раскрывать их истинных личностей. В сущности, на данный момент рысь еще не сделала ничего не поправимого. Ну, подумаешь, пробралась в комнату Ро Ю и столкнулась с Мианг Линь, та даже не разозлилась и сама ей указала на местонахождение 'жертвы', встретив которую она позорно убежала, даже не поцарапав 'цель'.
  - И что же было в комнате Ро Ю? - спросил Юн Синь.
  - Там была Мяунг Линь, - ответила кошка автоматически, в этот момент ее мозг работал над придумыванием правдоподобной лжи чтобы объяснить чего она испугалась и почему убежала. Впрочем, это было уже не нужно, собеседники додумали все за нее.
  - Ничего себе! - с завистью протянул Лонг Ву. - Кто бы мог подумать, что у них зашло так далеко!
  - Значит слухи были правдивыми, - Юн Синь, часто занимавшийся сбором информации, был в курсе всех городских сплетен.
  - Мяу, - кошка почесала голову задней лапой, не понимая о чем говорят эти двое.
  - Тебе нужно как можно быстрее покинуть город! - сказал Лонг Ву.
  - Мяу! Я убегу далеко-далеко, так что злая медуза не сможет меня найти и потребовать Кристаллы Сердец! - составила новый 'план мести' Рейчел.
  - Ну ты можешь хотя бы немного помочь в охоте? - спросил Лонг Ву, который надеялся немного разбогатеть, используя силу магического зверя.
  - Мне все равно нечего делать, почему бы и нет, - согласилась кошка.
  
  Очередь у южных ворот Горнграда была совсем небольшой. Лонг Ву поправил заплечный рюкзак, в котором пряталась Рейчел, и убрал в карман Пространственное кольцо, чтобы стражники не удивлялись почему он носит снаряжение на себе, а не уберет его в артефакт.
  - Ты Лонг Ву? - писарь, тщательно документировавший имена всех входящих и выходящих искоса посмотрел на парня.
  - Да, я, - молодой охотник мысленно ругал кошку. Неужели его сейчас схватят и бросят в тюрьму из-за Рейчел?
  - Для тебя есть сообщение, кхм, - писарь взял со стола пергаментный свиток и развернул. - Слушай внимательно: если лечение не будет оплачено все узнают ее лисий секрет.
  Лонг Ву ощутил как внутри рюкзака обеспокоенно зашевелилась кошка. Чтобы не выдать ее, он повернулся спиной к стене и удивленно спросил:
  - Какой секрет?
  - Здесь не сказано, - писарь бросил свиток в корзину. - Это все, можешь идти.
  
  - Вылезай, - Лонг Ву расстегнул рюкзак, убедившись что поблизости никого нет.
  - Это ужасно! Злая медуза знает мой секрет! - едва выбравшись на свободу, тут же начала жаловаться Рейчел.
  - И что у тебя за секрет? - спросил парень.
  - Мяу, это секрет! Ужасный секрет! Если мой котик узнает, он на меня даже не взглянет! - рысь вернулась к истинному размеру. - Если я не заплачу злой медузе, она раскроет секрет этой пернатой вертихвостке и та тут же воспользуется им чтобы очернить меня перед котиком!
  - Пернатой вертихвостке? - переспросил Лонг Ву.
  - Лю Мин! - как ругательство выплюнула имя Рейчел. - Эта Гром-птица давно положила глаз на моего ирбиса!
  - Лю Мин? - парень вспомнил, что так звали одну из девушек в доме Мианг Линь. Значит, она не человек. Но тогда может и прозвище злая медуза никакое не прозвище, а название вида, к которому принадлежит в действительности Ро Ю? Мианг Линь спит с...
  - Она даже ходила перед ним голой, представляешь? Превратилась в человека и притворилась, что моется в озере!
  - Кто, злая медуза? - спросил Лонг Ву, чьи мысли были заняты странным целителем.
  - Нет, вертихвостка Лю Мин, - тут Рейчел поняла, что она как-то неправильно ответила на предыдущий вопрос и спросила. - Откуда ты знаешь, что Ро Ю магический зверь?
  - А Ро Ю магический зверь?
  - Нет, я это не говорила! Мяу этого не говорила!
  Но отрицать очевидное было поздно. Более того, чем яростнее рысь пыталась это сделать, тем больше Лонг Ву уверялся в верности своей догадки.
  - Мианг Линь знает? - спросил парень.
  - Мяу, Ро Ю не магический зверь.
  - Знает или нет?
  - Мяу, - Рейчел ничего не осталось, как признать очевидное. - Знает.
  - Тогда почему у них такие близкие отношения? - Лонг Ву сформулировал вопрос более корректно, чем то, что вертелось у него в голове.
  - Что ты имеешь в виду? - спросила кошка.
  - Ну ты же застала Мианг Линь в комнате Ро Ю ночью!
  - А, это, Мяунг Линь просто медитировала, получив от злой медузы ее злую Ци. Ро Ю говорит, что таким образом можно помочь человеку достигнуть следующего уровня силы. Интересно, работает ли этот метод с магическими зверьми? - Рейчел задумалась.
  - Не хочешь проверить? - спросил Лонг Ву.
  - Мяу хватило участия в прошлом эксперименте, - рысь поежилась. - Пусть лучше вертихвостка проверяет... хотя она и так шестого уровня.
  - Значит Ро Ю - магический зверь, который может лечить и усиливать других? - парень проанализировал услышанное и пришел к выводу о способностях медузы. - Необычное сочетание, но оно не делает его сильным. Как кто-то с такими навыками смог развиться в дикой природе до пятого уровня?
  - Вообще-то основная способность злой медузы управлять водой, - ответила Рейчел. - Но ей показалось этого мало, и она стала создавать разные способности, подражая человеческим техникам. Перед тем, как приняться за мое лечение она говорила, что хочет научиться летать, и для этого ей нужно изменить структуру собственных внутренних каналов.
  - Изменить структуру внутренних каналов? Разве это возможно? - изумился Лонг Ву.
  - Не знаю. Но вчера она летала.
  Парень мысленно содрогнулся. Сильный монстр, имеющий возможность осваивать любые техники, умный и умеющий идеально притворяться человеком - что нужно этому существу? Может быть Мастер Мианг Линь вынуждена быть с ним?
  - Это ужасно, - Лонг Ву покачал головой. Если бы он был Небесным Мастером... нет, Небесным Лордом, обычный Небесный Мастер вряд ли справится с таким чудовищем.
  - Да, придется охотиться почти целый месяц, чтобы собрать Кристаллы Сердец для злой медузы, - грустно сказала Рейчел.
  
  - Как идет подготовка? - поприветствовала я Шилу, вернувшуюся после визита в городскую ратушу.
  Надо сказать, что ее отсутствие в течение дня заставило меня по-новому оценить роль девушки из прошлого. В силу моей и Мианг Линь занятости именно Шила обычно составляла компанию Лю Мин, развлекая и социализируя ее. Изучив современный алфавит, она читала вслух найденные в доме книги. Вдохновленная этим примером, птичка заинтересовалась повышением уровня грамотности и, разумеется, обучать ее пришлось девушке из прошлого. Конечно, роль 'няньки' была растратой потенциала представительницы космической цивилизации, но, честно говоря, я слабо представляла как ее можно использовать. Основная профессия врач-терапевт и дополнительные ксенобиолог и археолог предполагали наличия массы технических устройств, которых в настоящее время не существовало. Да, теоретически девушка могла бы провести аппендэктомию, но на практике с имеющимися в наличии инструментами я бы не рискнула доверить ей жизнь больного.
  - Они все идиоты, - Шила упала на диван с вымученными видом и откинулась на спинку. - Как можно с таким хилым бюджетом и минимальной инфраструктурой думать о приеме международных... междугородних спортивных соревнований? Тут даже есть заброшенные кварталы, представляешь, они думали разместить гостей там!
  - После такого оскорбления чиновники дружно переселились бы на кладбище, - ответила я. - А Горнград получил бы славу самого нищего города региона.
  - Тут даже нет ни одной арены вместимостью более пятисот зрителей! - продолжила жаловаться Шила.
  - Да, арена должна быть большой, чтобы ее можно было разделить на сектора. На начальном этапе Турнира обычно проводят 8-10 поединков одновременно, - Мианг Линь присоединилась к обсуждению. - Ро Ю, чем ты занимаешься на моем столе!
  - Я делаю летающий меч, - концентрируя тепло пламени свечи в одной точке, я медленно резала металл.
  - У тебя уже есть, и не один.
  - Этот будет особенным. Все те игрушки имеют неподходящую форму. Они может быть и удобны для обычного фехтования, но для летающего меча у них слишком много лишнего. Сама подумай, нужна ли мне гарда или рукоять, если я управляю клинком посредством Ци?
  - Мианг Линь, а как в других городах решают проблему размещения гостей во время Турнира? - спросила Шила.
  - В других городах намного больше постоялых дворов и гостевых домов. В обычное время их снимают торговцы или охотники. В Горнграде такого нет, численность населения еле держится на отметке пятьдесят тысяч, если бы не шахты - не было бы и этого.
  - Значит этот город в упадке? - спросила Шила. - Это из-за неудачного географического положения?
  - Причем здесь географическое положение? - удивилась Мианг Линь. - Все дело в том, что у нас слишком мало Небесных Мастеров. Люди боятся за свою безопасность и по возможности стремятся перебраться в другие города. Если бы путешествия по дикой местности не были такими опасными, у нас бы уже совсем не осталось населения.
  - Помнишь, мы разделились на две группы, покидая Мертвый город? - сказала я. - Любая группа больше пяти человек будет привлекать внимание магических зверей. И пусть это будут существа лишь первого-третьего уровня, их постоянные атаки сделают путешествие опасным. Конечно, в первую очередь страдать будут те, кто не в состоянии себя защитить. Сильный охотник без особых проблем может в одиночку (так даже безопасней) добраться из Горнграда в тот же Порт-на-Яр или Миллград, но ему будет трудно, почти невозможно перевезти свою семью. Можно, конечно, купить места в караване, но это очень дорого и тоже не гарантирует безопасности. Большое скопление людей может спровоцировать мини-волну и тогда охранники скорее всего будут думать не о том, как защитить спутников, а о том, как спастись самим.
  - Какой страшный мир! - Шила поежилась. - Странно, что монстры не нападают на города в таком случае.
  - Иногда нападают, - 'обрадовала' ее я. - Это называется Волна и это худший кошмар для разумных магических зверей.
  - Мы впадаем в бешенство, если Волна застает нас в истинном облике, - продолжила Лю Мин.
  - И почему это происходит? - продолжала задавать вопросы Шила.
  - Никто не знает, - ответила Мианг Линь.
  - Но можно с большой вероятностью утверждать, что Волну может вызвать событие, влекущее массовую миграцию магических зверей, - сказала я, откладывая первый образец летающего меча в сторону. - Например, землетрясение.
  - Кстати, о миграциях, - Небесная посмотрела на меня. - Охотники жалуются, что численность магических зверей вокруг Горнграда аномально низкая.
  - А разве так не должно быть? - удивилась я. - Во время сезона дождей многие территории были затоплены, естественно, что они должны были уйти повыше в горы.
  - Обычно к этому времени звери возвращались, - Мианг Линь с сомнением покосилась на образец. - Ро Ю, это не меч, а какой-то странный металлический ромб.
  - Он не странный, а эффективный! Именно такими и должны быть летающие мечи, с заточкой по каждой грани. Кстати, не покажешь мне технику, которую ты обычно используешь для увеличения прочности оружия?
  Мианг Линь посмотрела на меня тяжелым взглядом и молча извлекла из Пространственного кольца клинок. Видя ее готовность к сотрудничеству, я сразу же закрыла глаза и сосредоточилась на активации энергетического зрения. Хм, а это намного проще, чем полет, задействуется всего один меридиан и циркуляция по кругу.
  - Спасибо, завтра мы наконец-то сможем приступить к настоящим тренировкам, - спокировав структуру техники в будущий артефакт, пообещала я.
  - Под настоящими тренировками ты имеешь в виду ближний бой? - спросила Мианг Линь.
  - М-м, скорее это будет способ атаки, который не позволит перевести схватку в ближний бой.
  - Значит ты придумала очередную странную технику, - Небесная покачала головой. - Ро Ю, ты слишком самоуверенна! Любой мастер боевых искусств должен иметь сильное тело и уметь сражаться в ближнем бою. Что ты будешь делать, если противник окажется на расстоянии вытянутой руки?
  - Сдамся и отравлю его ядом, как только он ослабит бдительность, - ответила я. - По пути в Мертвый город я пополнила свои запасы, так что за это можешь не беспокоиться.
  - Иногда мне кажется, что ты змея, а не медуза, - Мианг Линь отвернулась.
  - Вообще-то медузы тоже бывают ядовитыми, - заметила Шила. - Есть виды, которые способны убить человека одним прикосновением.
  - Так, мы отклонились от темы обсуждения, давайте вернемся к подготовке доклада, - я решила изменить направление разговора. - То, что численность магических зверей в окрестностях города снизилась нам как раз на руку, проще доставить рабочих на место проведения Турнира. Мианг Линь, ты уже выбрала подходящую долину?
  - Да, в пятнадцати километрах на юго-запад от города.
  - Если не ошибаюсь, это рядом с одним торговых маршрутов?
  - Да. Единственная проблема там нет источников воды. Конечно, все привыкли делать запасы, но...
  - Я могу находить места где водоносный слой близок к поверхности. Завтра я слетаю в долину и посмотрю можно ли решить эту проблему.
  - Отлично! - обрадовалась Небесная.
  - И, так как численность магических зверей снизилась, мы можем отправить всех рабочих одним караваном.
  - У вас есть карта этой долины? - спросила Шила. - Она мне нужна для составления плана размещения.
  - Нет, карты нет. Ро Ю, ты сможешь ее нарисовать? Заодно и отметишь места, где можно вырыть колодцы.
  - Хорошо, сделаю. Шила, вы уже составили предварительную смену для варианта проведения Турнира в городе?
  - Нет. Чиновники, с которыми я разговаривала, даже до конца не определились что для этого необходимо сделать. В основном они спорили по поводу места где будет строиться арена. Три клана хотят, чтобы это было на их территории, но им нужна компенсация за использование земли.
  - Это может быть еще одним аргументом в пользу нашего плана, - Мианг Линь кивнула сама себе. - Что еще вы обсуждали?
  - Один чиновник предложил снести нежилые кварталы на северо-западе и выстроить там арену и несколько сотен гостевых домов, но его идею тут же отвергли из-за затрат, которые бы это повлекло.
  - Это то, что нам нужно. Возьми его вариант как базовый для сравнения, - сказала я.
  - Но мне показалось, что к нему отнеслись слишком неуважительно, - Шила нахмурилась. - Если мы попытаемся использовать его разработку, то не станет ли это проблемой в дальнейшем.
  - Это был Тан Баофей? - спросила Мианг Линь. - Неплохой архитектор, но за его спиной нет никакой поддержки, а сам он из-за слабого тела не мог заниматься боевыми искусствами, потому никто не принимает его всерьез. Мы же с Ро Ю Небесные Мастера, если мы используем его проект городскому совету как минимум придется всерьез рассмотреть все, что мы предлагаем.
  - Ты еще должна ввести меня в городской совет, - напомнила я. - Только, пожалуйста, дайте мне какую-нибудь необременительную должность, чтобы мне не приходилось тратить слишком много времени на это.
  - А как, кстати, будет решаться вопрос о выборе места проведения Турнира? - спросила Шила.
  - Все важные вопросы решаются Небесными Мастерами. Городской совет выполняет совещательную функцию, чиновники выдвигают различные идеи, проекты, докладывают о проблемах и предлагают пути их решения. Если вопрос не идет вразрез с интересами кланов, представители которых разумеется присутствуют на заседаниях, он может быть решен напрямую. Если же поднятая тема слишком значительна, как например Турнир, то она должна быть изучена со всех сторон в ходе общего обсуждения.
  - Я не понимаю, - Шила покачала головой. - Если все решают Небесные Мастера, то зачем вся эта лишняя болтовня?
  - Она не лишняя. В городском совете есть фракции торговцев, гильдий и кланы. Каждая группа связана с определенным Небесным Мастером и, пользуясь его покровительством, может отстаивать свои интересы.
  - Это похоже на узаконенную систему взяток и кумовства! - возмутилась Шила.
  - Такая структура власти сложилась сотни лет назад, и она очень стабильна, - сказала я. - Мианг Линь, ты сказала, что этот Тан Баофей неплохой архитектор, почему бы нам не привлечь его к нашему проекту?
  - Можно попробовать, - Небесная кивнула. - Шила, ты поговоришь с ним, но ни в коем случае не дави на него и сделай вид, что ищешь его помощи по своей личной инициативе, тогда скорее всего он согласится.
  - Хорошо, - девушка из прошлого кивнула.
  - Кстати, Ро Ю, что ты имеешь ввиду под необременительной должностью? Роль советника по медицине тебя устроит?
  - Если мне не придется никого лечить бесплатно, то да, наверное, - ответила я.
  - Надеюсь, старейшину Ли Шэна не хватит удар, когда он узнает кто станет его начальником, - пробормотала Мианг Линь.
  
  Следующий день начался с визита в городскую ратушу. Процедура подтверждения моего статуса была предельно простой. Несколько важных чиновников засвидетельствовали как я прикасаюсь и Камню Оценки и принялись наперебой восхвалять меня и удивляться моей молодости. Кто-то даже попытался пригласить новоявленного Небесного Мастера в гости, обещая познакомить с красивейшими девушками клана, но присутствовавшая тут же Мианг Линь заставила его замолчать, проявив свое смертельное намерение.
  Дождавшись, когда все успокоятся, я заявила, что хорошо являюсь целителем и поэтому желаю стать верховным советником по медицине. На лицах чиновников можно было заметить радость и облегчение, поскольку эта должность может и звучала внушительно, но особой власти не давала. Конечно, гильдия целителей могла быть против, ведь у них был 'старый' покровитель, связи с которым теперь сильно ослабятся, но оспорить это решение шансов у них практически не было.
  Завершив подтверждение статуса и знакомство с чиновниками, я заглянула в гильдию целителей. Здесь мне были не очень рады, но приободрились, когда узнали, что заведенный порядок останется прежним. По окончании процесса знакомства со руководством меня повели на верхний этаж больницы, где к тому времени местные работники успели подготовить просторный кабинет. Я по-хозяйски обошла помещение и попросила добавить книжный шкаф и внести изменения в конструкцию окна, чтобы было удобно использовать его в качестве входа.
  - Мастер Ро Ю, примите наш скромный подарок, - один из старейшин гильдии держал в руках роскошный нефритовый флакон с пилюлями.
  - Это довольно хорошее лекарство, - из-за того, что мой организм плохо принимал местные таблетки мое обучение целительству было сосредоточено на использовании трав, потому я не могла определить что это было за снадобье. - Передайте его в отдел снабжения больницы.
  - Но... - старейшина должно быть почувствовал себя оскорбленным.
  - Уважаемый мастер-целитель, не поймите меня неправильно, мои методы лечения предполагают использование трав и целительских техник, а не пилюль. Пусть лучше они принесут пользу пациентам больницы, а не лежат в моем Пространственном кольце бесполезным грузом, - я открыла окно. - Любые другие дары того же рода передавайте аптекарям.
  
  - Странный парень, - Лин Му перевел взгляд с пилюль Укрепления Духа на уменьшающуюся точку в небе. - Неужели деньги и ресурсы его совсем не интересуют?
  - Ха-ха-ха, - присутствовавший тут же Ли Шэн не смог удержаться от смеха. - На самом деле этот Ро Ю очень жадный молодой человек. За один осмотр он просит 50 Кристаллов Сердец, а с пациентки, которой требовалось минутное вмешательство - 500!
  - И она заплатила? - Лин Му чуть не уронил драгоценный флакон. - Это же просто мошенничество!
  - Мошенничество или нет, но он может восстанавливать внутренние каналы, - многозначительно сказал Ли Шэн. - Подозреваю, что одна из его техник позволяет их видеть напрямую.
  - Если мы смогли бы убедить его поделиться техниками...
  - Они запрещенные, кто станет их учить? - вздохнул Ли Шэн. - Те, у кого есть талант к развитию, становятся охотниками и мастерами боевых искусств, для них использование подобных техник сродни потере крови, это не только поставит крест на их будущем, но и может повредить основание.
  
  Как же хорошо уметь летать! И даже то, что мне приходится для этого тратить в три раза больше Кристаллов Сердец, чем обычно, ни капли не умоляет ценности этого навыка.
  После общения со старейшинами гильдии целителей я полетела в долину, которая по мнению Мианг Линь подходила для проведения Турнира. Зависнув на высоте около километра над землей, я нарисовала подробную карту местности, а затем спустилась вниз и с помощью своих способностей убедилась, что здесь есть подземные воды.
  - Хм, а магических зверей и правда как-то маловато, - Мой внутренний радар показывал всего лишь несколько слабых отметок возле пещер в восточной части долины.
  Убрав карту в Пространственное кольцо, я отправилась в обратный путь. На этот раз я решила не подниматься слишком высоко в небо чтобы попытаться понять с чем связана миграция магических зверей. Вскоре мое внимание привлекли две отметки на внутреннем радаре. Одна из них соответствовала магическому зверю пятого уровня, а вторая не очень сильному мастеру боевых искусств. Они находились рядом и, как ни странно, похоже не сражались друг с другом.
  - А, это вы, - подлетев поближе, я обнаружила Рейчел и Лонг Ву. - Как идет добыча Кристаллов Сердец?
  - Плохо, мяу, - недовольным тоном ответила рысь.
  - Добрый день, Мастер Ро Ю, - учтиво поздоровался парень. В его взгляде мне почудился страх.
  - За целое утро мы поймали только двух крыс, - кошка дернула лапой, словно стряхивая что-то отвратительное. - Если так пойдет и дальше, тебе придется ждать полгода.
  - Ты охотишься только на зверей первого уровня? - спросила я.
  - Конечно, а как еще? - спросила Рейчел. - Ты ведь нужно их целых пятьсот.
  - Ну, вы можете убить зверя третьего уровня и обменять его Кристалл Сердца на сотню камней первого уровня в городе. Также вы можете продать шкуру и мясо.
  - Мяу так можно? - рысь посмотрела на своего спутника.
  - Думаю да.
  - Таким образом, ты сможешь расплатиться со мной, убив всего трех или четырех зверей, - сказала я.
  - Мяу, тогда это не займет так много времени, - обрадовалась Рейчел.
  Внезапно в воздухе произошло странное изменение. Это было похоже на очень мощную и вместе с тем внешне никак не проявившуюся волну. Она не сдвинула ни одной пылинки, однако окружающая меня Ци затрепетала словно ткань от сильного ветра.
  - Ро Ю, у меня к тебе выгодное предложение! - неожиданно заговорила кошка. - Я знаю место, где появилось очень ценное сокровище. Если ты простишь мне долг, мы разделим его между собой.
  - Ты думаешь, мне нужна твоя помощь в поиске сокровищ? - я догадалась, что речь идет о том, что стало причиной странных возмущений Ци.
  - Конечно, нужна! Как без меня ты узнаешь где его искать?
  - Очень просто, оно находится там, - я указала пальцем на восток.
  - Мяу, ну и что что тебе известно примерное направление? - спросила Рейчел. - В той стороне много чего находится. И потом, ты ведь даже не знаешь, что искать, ты можешь пройти мимо и не заметить...
  - По-твоему это можно не заметить? - я смотрела на яркий столб света, поднимавшийся до самых облаков.
  - Мяу? - рысь озадаченно почесала голову.
  - Мастер Ро Ю, о чем вы говорите? - Лонг Ву пытался понять, что мы такого обнаружили на востоке, и было похоже, что он не замечал ничего необычного.
  - Вначале слетаю туда и посмотрю что там, и если ничего не найду, подумаю над твоим предложением, - решила я и начала набирать высоту.
  - Стой, злая медуза!
  Окрик Рейчел заставил меня замереть на месте. Эта блохастая идиотка только что раскрыла мое прикрытие магического зверя перед человеком! Нет, наверное, это случилось еще раньше, вот почему Лонг Ву был напуган!
  - Как ты меня назвала?
Оценка: 8.02*43  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Л.Лэй "Пустая Земля"(Научная фантастика) М.Атаманов "Искажающие Реальность-7"(ЛитРПГ) А.Найт "Наперегонки со смертью"(Боевик) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга вторая"(Уся (Wuxia)) Т.Мух "Падальщик 2. Сотрясая Основы"(Боевая фантастика) С.Климовцова "Я не хочу участвовать в сюжете. Том 2."(Уся (Wuxia)) А.Верт "Пекло 3"(Киберпанк) М.Атаманов "Альянс Неудачников-2. На службе Фараона"(ЛитРПГ) Н.Мор "Карт бланш во второй жизни"(Любовное фэнтези) А.Тополян "Механист"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Колечко для наследницы", Т.Пикулина, С.Пикулина "Семь миров.Импульс", С.Лысак "Наследник Барбароссы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"