nobody103: другие произведения.

Мать Ученья - часть первая

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Новинки на КНИГОМАН!


Peклaмa:


Оценка: 7.99*215  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Перевод Mother of Learning хорватского автора nobody103. Зориан хотел лишь спокойно завершить свое обучение магии. Вместо этого он вынужден отчаянно искать ответы, раз за разом проживая последний месяц. День Сурка - фэнтези-версия. Часть первая, "Попавший в паутину".

  
  
  
  
  
  

Оглавление:

  
  
  
  
  
  
  
  
  1. С ДОБРЫМ УТРОМ, БРАТИК
  
  [К оглавлению]
  
  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан сердито уставился на младшую сестру - но та лишь нахально улыбнулась, по-прежнему сидя у него на животе. Она удовлетворенно мурлыкала под нос и болтала ногами, разглядывая огромную карту мира, висящую над кроватью. Точнее, притворяясь, что разглядывает - Зориан видел, что она следит за ним краем глаза.
  Надо было сотворить вокруг кровати охранный периметр и запереть дверь магией.
  - Слезай, - как можно спокойнее сказал он.
  - Мама сказала разбудить тебя, - сообщила она, не двигаясь с места.
  - Не таким же образом, - проворчал он, сдерживая раздражение и терпеливо выжидая, когда она утратит бдительность. Так и есть, Кириэлле беспокойно завозилась уже после нескольких секунд деланного безразличия. И когда она уже не могла усидеть на месте - Зориан быстро ухватил ее за ногу и за туловище и сбросил с кровати. Глухой удар, возмущенный вскрик - Зориан тут же вскочил на ноги, изготовившись на случай ответного нападения. Глянул сверху вниз и пренебрежительно фыркнул:
  - Я припомню это, когда меня попросят разбудить тебя.
  - Не судьба, - дерзко ответила она. - Ты всегда просыпаешься позже меня.
  Зориан лишь сокрушенно вздохнул. Мелкая чертовка была права.
  - Ну что... - возбужденно начала она, вскочив на ноги. - Ты рад?
  Зориан смотрел, как она носится по комнате, словно обезьянка под кофеином. Иногда он завидовал ее неуемной энергии. Но только иногда.
  - Чему? - невинно спросил он, изображая непонимание. Само собой, он знал, о чем речь - но, спрашивая об очевидных вещах, можно было утомить сестру и прекратить нежеланный разговор.
  - Ты возвращаешься в академию, - пожаловалась она, видимо, разгадав его намерения. Нужно придумать парочку новых трюков. - Будешь учиться магии. Можешь показать немного магии?
  Зориан протяжно вздохнул. Кириэлле всегда относилась к нему, словно к приятелю-ровеснику, как бы он ни возражал - но раньше она держалась хоть каких-то рамок приличия. В этом году она была совершенно невыносима - а мать игнорировала его просьбы угомонить ребенка. По ее мнению, он все равно не занимался ничем важным - только читал целыми днями. К счастью, летние каникулы заканчиваются - он может наконец убраться отсюда.
  - Кири, мне нужно собираться. Почему бы тебе не подоставать Фортова для разнообразия?
  Она состроила несчастную рожицу - потом просияла, словно вспомнив что-то, и стрелой выбежала из комнаты. Глаза Зориана расширились - он понял, в чем дело, но было уже поздно.
  - Нет! - заорал он, устремляясь вдогонку, но дверь захлопнулась прямо у него перед носом. В расстройстве он стукнул по ней кулаком. - Проклятье, Кири! Ты сто раз могла сходить в туалет, пока я спал!
  - Неудачник, - ответили из-за двери.
  Выругавшись, он развернулся и потопал назад в свою комнату, одеваться. Без сомнения, туалет занят надолго - назло ему.
   Быстро переодевшись и надев очки, Зориан оглядел комнату. Повезло - похоже, Кириэлле не рылась в его вещах, прежде чем разбудить. У нее очень смутное представление о чужой собственности.
  Сборы не заняли много времени - точнее, он и не разбирал вещи. Был бы хоть малейший шанс, что мать позволит, он вернулся бы в Сиорию еще неделю назад. Проверяя учебные материалы, он с раздражением обнаружил пропажу нескольких учебников. Можно было попробовать заклинание поиска, но он и так догадывался, где их искать - Кириэлле частенько утаскивала их в свою комнату, сколько бы он не требовал прекратить. Заподозрив неладное, он проверил свои письменные принадлежности - разумеется, их стало куда меньше.
  Вот всегда так - стоило ему вернуться домой, Кириэлле добиралась до его школьных вещей. Даже не рассматривая этическую сторону кражи у старшего брата - ну зачем ей карандаши и резинки? В этот раз он специально купил больше, с поправкой на сестру - но из целой упаковки резинок в пенале нет ни одной. Зориан не понимал, почему Кириэлле просто не попросит мать купить ей книги и карандаши. Она младшая, и единственная девочка, так что мать с готовностью баловала ее - куклы, которые ей покупались, были в разы дороже, чем пара книг и коробка карандашей.
  В любом случае, хоть Зориан и не надеялся вновь увидеть свои карандаши и резинки, без учебников ему было не обойтись. Он направился в комнату сестры, проигнорировав знак "запретная зона" на двери, и быстро нашел свои книги на обычном месте - хитроумно спрятанными за плюшевыми зверями под кроватью.
  Закончив сборы, он направился вниз по лестнице, перекусить и поговорить с матерью.
  Родные считали его засоней, но на самом деле Зориан умышленно вставал позже всех. Это позволяло поесть в тишине и спокойствии, когда все остальные уже позавтракали и разошлись. Мало что раздражало его сильнее, чем попытки заговорить с ним, когда он ел - а именно во время еды родственники становились особенно общительными. Увы, сегодня мать была не в настроении ждать и взялась за него, как только он появился на лестнице. Не успел он еще сойти со ступеней - а она уже была им недовольна.
  - Ты ведь не собираешься выходить на улицу в таком виде?
  - Что не так? - спросил Зориан. Он был в простой темной одежде, как большинство парней на улицах города. На его вкус - вполне нормально.
  - Ты не можешь ходить по улицам вот так, - она тяжело вздохнула. - Сам подумай, что скажут люди, увидев тебя в такой одежде?
  - Ничего? - предположил Зориан.
  - Зориан, не будь таким трудным, - потребовала она. - Наша семья имеет определенный вес в городе. Мы у всех на виду. Я знаю, тебе все равно, но многие уделяют внимание внешности. Пойми наконец, ты живешь в обществе и не можешь поступать, как заблагорассудится. Ты - член нашей семьи, и твои действия неизбежно отражаются на нашей репутации. Не позорь меня, одеваясь, как работяги с фабрики. Иди в комнату и оденься подобающе.
  Зориан сдержался и не закатил глаза, пока не повернулся к ней спиной. Ее доводы были бы убедительнее, если б не повторялись раз за разом. Однако спорить было бессмысленно, так что он переоделся в более дорогие вещи. Явное излишество, ведь он проведет этот день в поезде - но мать одобрительно кивнула, увидев его. Ему пришлось поворачиваться и позировать, как на выставке, пока не получил вердикт "вполне пристойно". Он прошел на кухню - и мать последовала за ним. Спокойно поесть не получится.
  Хорошо хоть отец был в очередной "деловой поездке", и с ним общаться не придется.
  Войдя на кухню, он тут же нахмурился - на столе его уже ожидала тарелка каши. Он привык сам готовить себе завтрак, и его это устраивало - но у матери было свое мнение по данному вопросу. К тому же она считала это жестом доброй воли, значит, собирается попросить о чем-то, что ему не понравится.
  - Я решила приготовить тебе что-нибудь на завтрак, помнится, ты всегда любил овсянку, - Зориан не стал уточнять, что это было еще до 8 лет. - Однако ты проспал дольше, чем я думала. Еда остыла.
  Зориан закатил глаза и применил слегка измененное заклинание "согревания воды", мгновенно вернув каше нужную температуру.
  Он завтракал молча, покуда мать рассказывала о сложностях с зерном, приключившихся с одним из поставщиков, перескакивая с одной темы на другую. Он привычно пропускал ее речь мимо ушей. Жизненно необходимый навык для любого из детей семьи Казински - что мать, что отец были способны часами вещать на любые темы; для Зориана, паршивой овцы, получающей больше родительских наставлений - вдвойне необходимый. К счастью, мать и не ожидала, что он поддержит разговор - в кругу семьи Зориан предпочитал отмалчиваться, он давно понял, что так проще всего мириться с их обществом.
  - Мам, - прервал он ее. - Кири только что разбудила меня, напрыгнув сверху; я не успел в туалет, а теперь ты отвлекаешь меня от завтрака. Или переходи к делу, или дай мне поесть спокойно.
  - Она снова так сделала? - изумилась мать.
  Зориан молча потер глаза и, улучив момент, тайком умыкнул яблоко из блюда на столе и сунул в карман. Кириэлле постоянно делала множество раздражающих вещей, но говорить об этом матери - бесполезная трата времени. Поддержки здесь он не найдет.
  - Ой, не начинай опять, - сказала мать, заметив его реакцию. - Ей просто скучно, вот она и играет с тобой. Ты слишком серьезно это воспринимаешь, прямо как твой отец.
  - Я совсем не похож на отца! - повысил голос Зориан, сердито глядя на нее. Вот поэтому он и предпочитал завтракать в одиночестве. Он вернулся к овсянке с удвоенной яростью, стремясь покончить с этим как можно скорее.
  - Конечно, нет, - беспечно ответила мать, затем внезапно сменила тему: - Кстати, это мне кое о чем напомнило. Я и твой отец отправляемся в Кос, навестить Дэймена.
  Зориан стиснул зубами ложку, чтобы не сказать гадость. Как всегда - Дэймен то, Дэймен это. Иногда Зориан гадал, зачем родители вообще завели еще трех детей, если для счастья им хватает первого. Отправиться на другой континент, чтобы повидать его? Они что, помрут, если не увидят его в этом году?
  - При чем тут я? - спросил Зориан.
  - Это будет долгая поездка, - ответила она. - Около шести месяцев, и постоянно в пути. Ты и Фортов, само собой, будете в академии, но я беспокоюсь за Кириэлле. Ей всего девять, и я не уверена, стоит ли брать ее с собой.
  Зориан побледнел, наконец осознав, что она хочет. Ни. За. Что.
  - Мам, мне всего пятнадцать, - возразил он.
  - И что? - спросила она. - Мы с твоим отцом уже были женаты в твоем возрасте.
  - Времена меняются. И потом, я целый день в академии. Почему бы тебе не попросить Фортова? Он на год старше и живет не в общежитии.
  - Фортов на четвертом курсе, - строго сказала мать. - Он готовится к выпуску и должен сосредоточиться на учебе.
  - То есть он отказался, - перевел Зориан.
  - И к тому же... - она проигнорировала его слова. - Ты же знаешь, каким он иногда бывает безответственным. Не думаю, что ему можно доверить маленькую девочку.
  - И кто в этом виноват? - тихо проворчал Зориан, брякнув ложкой и отодвинув пустую тарелку. Ей не приходило в голову, что Фортов вырос безответственным, потому что родители с готовностью перекладывали его обязанности на Зориана? Почему именно он всегда должен возиться с мелкой чертовкой? Но в этот раз они его не запрягут. Если Фортову некогда присматривать за Кириэлле, то ему - тем более!
  К тому же - малолетняя сплетница, не раздумывая, выложит матери все, что увидит. Свобода действий без родительского надзора - лучшее, что есть в его школьной жизни, и черта с два он откажется от нее. Замысел матери шпионить за ним глазами сестры, а потом донимать нравоучениями слишком очевиден.
  - Думаю, я подхожу не лучше, - продолжил Зориан уже громче. - Ты только что сказала, что я позорю семью. Мы ведь не хотим, чтобы маленькая Кири набралась моих дурных привычек?
  - Я вовсе не...
  - Нет! - выкрикнул Зориан.
  - Будь по-твоему, - уступила она. - Но я и правда не...
  - О чем это вы разговариваете? - спросила из-за его спины Кириэлле.
  - Обсуждали поведение одной мелкой заразы, - нашелся Зориан.
  - А вот и неправда!
  Зориан возвел очи к потолку и поднялся со стула, намереваясь пройти в туалет - но рассерженная сестра преграждала путь. В дверь постучали.
  - Я открою, - быстро сказал Зориан. Все равно мать послала бы кого-то из них, а Кириэлле не в том настроении - иногда она бывает невыносимо упряма. Так что именно Зориан встретил женщину в очках, в дорогом темно-зеленом костюме, с толстой книгой на сгибе локтя. Женщина оценивающе оглядела его, поправила очки:
  - Зориан Казински?
  - Э, да? - ответил он, не зная, как ему реагировать.
  - Я - Ильза Зилети, из Королевской Академии Магических Искусств Сиории. Я здесь, чтобы обсудить итоги вашей сертификации.
  Кровь отхлынула от лица Зориана. Они прислали обученного мага? Что же такого он натворил? Мать спустит с него шкуру.
  - Все в порядке, мистер Казински, - маг весело улыбнулась. - В Академии принято консультировать третьекурсников по ряду вопросов. Признаться, я должна была посетить вас раньше, но год выдался довольно хлопотный. Мои извинения.
  Несколько секунд Зориан просто смотрел на нее.
  - Можно войти?
  - А? Ох! - откликнулся Зориан. - Извините, мисс Зилети. Пожалуйста, проходите.
  - Благодарю, - она шагнула в дом.
  После взаимных представлений с матерью и сестрой, Ильза спросила, где можно поговорить с учеником наедине. Мать сразу вспомнила, что собиралась на рынок, и забрала Кириэлле с собой; маг разложила бумаги на кухонном столе.
  - Итак, Зориан, - начала она. - Ты уже знаешь, что прошел сертификацию.
  - Да, я получил уведомление. В Сирине нет магической башни, так что я собирался получить жетон по возвращению в Сиорию.
  Ильза протянула ему запечатанный свиток. Зориан оглядел его и попытался сломать печать. Сургуч не поддался, оказавшись на удивление прочным. Неестественно прочным. Он нахмурился. Она не дала бы ему свиток, который нельзя прочитать. Своего рода проверка? Он не был кем-то особенным, так что это должно быть что-то простое. Что-то, что может каждый сертифицированный маг...
  Ох. Он сдержался и не закатил глаза - ответ лежал на поверхности. Зориан направил поток маны в печать, и она послушно раскололась надвое, позволяя развернуть свиток. Внутри была написанная каллиграфическим почерком грамота, свидетельствующая, что он является магом первого круга. Он глянул на Ильзу, и та одобрительно кивнула, подтверждая, что он прошел проверку.
  - Ты можешь получить жетон и после выпуска, - сказала она. - Он довольно дорогой и не требуется, если не занимаешься частной практикой. Во всех остальных случаях просто ссылайся на академию, и мы подтвердим твой статус.
  Зориан пожал плечами. Он собирался практиковать, но не ранее выпуска, а это еще через два года. С этим понятно, продолжайте.
  - Очень хорошо. Согласно записям, на первых курсах ты проживал в общежитии. Полагаю, ты собираешься жить там и дальше?
  Зориан кивнул; маг извлекла из кармана и вручила ему довольно странный ключ. Зориан немного понимал в замках и даже, имея достаточно времени, мог бы вскрыть несложный, но этот ключ озадачил его - прямой, без зубчиков, непонятно, как такой ключ будет взаимодействовать с механизмом замка. По наитию он направил ток маны в ключ - на поверхности металла тут же проявились светящиеся золотом линии. Он вопросительно посмотрел на Ильзу.
  - Общежития для третьекурсников отличаются от того, к чему ты привык. Как ты наверняка знаешь, магам первого круга разрешено изучение заклинаний до первого уровня. Серьезные материалы требуют большей безопасности - вы будете жить в другом корпусе. Замок на двери закодирован на твой спектр маны - чтобы открыть его, нужно вставить ключ и направить энергию, как ты только что сделал.
  - А, - сказал Зориан. Он повертел ключ в руках, гадая, когда они успели считать сигнатуру его маны. Впрочем, это можно выяснить и позднее.
  - Я рассказала бы подробнее о третьем курсе в академии, но я слышала, тебе скоро на поезд. Почему бы нам не перейти к главному. Твоему куратору и факультативам.
  Зориан весь обратился в слух. Куратор. Каждый третьекурсник прикреплялся к магу-наставнику для еженедельных занятий - далеко не все возможно изучить в формате класса, полностью раскрыть свой потенциал можно лишь при индивидуальном подходе. Очевидно, выбор куратора исключительно важен для развития и карьеры. Сознавая это, Зориан заранее поговорил со старшекурсниками, составив свой рейтинг кураторов - чтобы выбрать хотя бы выше среднего.
  - Так из каких кураторов я могу выбрать?
  - На самом деле, боюсь, не из каких, - ответила Ильза извиняющимся тоном. - Как я и говорила, мне следовало прийти к тебе раньше. К сожалению, все кураторы, кроме одного, уже набрали полную квоту студентов.
  - И этот куратор...? - Зориан ощутил нехорошее предчувствие.
  - Ксвим Чао.
  Зориан застонал, схватившись за голову. Из всех наставников Ксвим считался худшим куратором академии. Ну почему именно он?
  - Он не настолько плох, - заверила Ильза. - Слухи сильно преувеличены и распространяются нерадивыми студентами, недовольными требовательностью профессора Ксвима. Уверена, талантливый, трудолюбивый студент вроде тебя прекрасно с ним сработается.
  Зориан фыркнул.
  - Полагаю, сменить куратора невозможно?
  - Практически невозможно. Третий курс очень многочислен в этом году, все кураторы заняты. У профессора Ксвима наименьшая загрузка.
  - Интересно, почему, - пробурчал Зориан. - Ладно, хорошо. Что насчет факультативов?
  Ильза протянула ему еще один свиток, на этот раз - не запечатанный; там был список предметов дополнительного обучения. Длинный список. Очень длинный. Можно было выбрать почти что угодно, даже не слишком связанное с магией, как например, высшую математику, классическую литературу или архитектуру. Этого следовало ожидать - икосианская магическая традиция была неразрывно связана со смежными областями знания.
  - Ты можешь выбрать до пяти, но не менее трех дополнительных предметов. Нам будет намного удобнее, если ты сделаешь выбор сейчас - тогда можно утвердить расписание до начала занятий. Пусть размер списка тебя не пугает - даже если ты ошибешься с выбором, ты сможешь сменить факультатив в течение первого месяца учебы.
  Зориан нахмурился. Список был длинным, и он не был уверен, что выбрать. Его уже поимели с куратором, нельзя было облажаться еще и здесь. Выбор потребует времени.
  - Не поймите неправильно, мисс Зилети, но не могли бы мы ненадолго прерваться?
  - Разумеется, - ответила она. - Что-то не так?
  - Ничего серьезного, - заверил Зориан. - Просто мне очень нужно посетить туалет.
  Определенно не лучший способ произвести первое впечатление. Кириэлле заплатит ему за это.
  
   Зориан молча следовал за семьей на железнодорожный вокзал Сирина, игнорируя Фортова, шумно приветствовавшего "друзей". Он оглядел толпу на перроне, выискивая знакомые лица, но, ожидаемо, не нашел ни одного. Как ему обожали напоминать родители - он мало кого знал в родном городе. Безнадежно озираясь в поисках свободной скамьи, он чувствовал взгляд матери, но не смотрел в ответ - она могла счесть это приглашением к разговору. А он и так знал, что она скажет.
  "Почему бы тебе не присоединиться к Фортову и его друзьям, Зориан?"
  Потому что они такие же тупые молокососы, как и сам Фортов, вот почему.
  Он вздохнул, раздраженно глядя на пустые рельсы. Поезд задерживался. Он не был нетерпелив, но ожидание посреди толпы было сущей пыткой. Родным этого не понять - он ненавидел толпы. Не по какой-то серьезной причине - просто сборища людей словно излучали некую давящую ауру. Это раздражало, хотя и было иногда полезно - родители перестали таскать его в церковь, когда убедились, что забитый людьми зал в считанные минуты вызывает у него головокружение и обмороки. К счастью, перрон не был заполнен так же плотно, но длительное присутствие не пройдет даром. Хоть бы поезд пришел поскорее - ему не улыбалось весь день маяться головной болью.
  Громкий смех Фортова вырвал его из мрачных раздумий. Вот у старшего брата точно нет таких проблем. Как обычно весел, общителен и ослепительно улыбается. Он очаровывал всех вокруг и выделялся в толпе с первого взгляда - хоть и был таким же невысоким и щуплым, как сам Зориан. Что-то в манере держаться, некий ореол харизмы. Этим он напоминал Дэймена, с той разницей, что у Дэймена были и другие достоинства.
  Он хмыкнул, покачав головой. Зориан не знал, как Фортову удалось поступить в элитную академию Сиории, но всерьез подозревал, что отец дал кому-то на лапу. Фортов был не то чтобы глупым, скорее ленивым и не способным сосредоточиться на задаче, как бы велики не были ставки. Об этом мало кто знал - парень был чертовски обаятелен и умело скрывал свои недостатки. Отец всегда шутил, что Фортов и Зориан получили по половине таланта Дэймена: Фортов получил обаяние, Зориан - мозги.
  Зориан терпеть не мог отцовские шутки.
  Свисток прорезал воздух, и к перрону, громко стуча колесами, прибыл поезд. Первоначально поезда двигались паровозами, извергавшими облака дыма и поглощавшими прорву угля, но сейчас их сменили маготехнологические двигатели на кристаллизованной мане. Чище, дешевле, проще в обслуживании. Зориан ощущал токи энергии от приближающегося локомотива, но его слабое чувство магии не позволяло вникнуть в детали. Он всегда хотел заглянуть в двигательный отсек локомотива, но не представлял, как ему обратиться к машинистам.
  Впрочем, это всегда успеется. Коротко попрощавшись с матерью и Кириэлле, он зашел в вагон, подыскать себе место. Ему было нужно свободное купе - и таковое нашлось на удивление легко. Видимо, толпа на перроне ожидала другие поезда. Пять минут спустя поезд издал очередной оглушительный свисток и устремился в сторону Сиории.
  
   Громкий треск статики, затем - звонок.
  - Станция Корса, - эхо бесплотного голоса в вагоне. Новый треск. - Повторяю, станция Корса. Спасибо.
  Динамики затрещали в последний раз и умолкли.
  Зориан выдохнул сквозь зубы и открыл глаза. Он ненавидел поезда. Скука, жара и ритмичный стук колес убаюкивали, но стоило наконец задремать - его грубо будило объявление станции. Он понимал, что в этом и заключается смысл объявлений, не дать пассажиру проспать свою станцию - но это не делало поездку приятнее.
  Он выглянул в окно - очередной вокзал, такой же, как другие. Точнее - совершенно идентичный пяти предыдущим, вплоть до синей каймы плаката с надписью "Корса". Очевидно, все они строились по некому типовому проекту. На перроне собралась большая толпа ожидающих. Корса - крупный торговый узел, и успешные семьи, едва выбившись в люди, посылали детей в Сиорию - за престижной профессией и полезными знакомствами. Хорошо бы в его купе никто не подсел - хоть это и пустые мечты, студентов слишком много, чтобы оставить без внимания свободные места. Все, что оставалось - устроиться поудобнее и закрыть глаза.
  Первым попутчиком оказалась полноватая девушка в очках, в зеленой водолазке. Она мельком глянула на него и молча уткнулась в книгу. Не успел Зориан обрадоваться идеальной соседке - как в купе вошли еще четыре девочки. Новоприбывшие были столь разговорчивы и смешливы, что ему тут же захотелось выйти и подыскать себе другое купе. Остаток пути он либо смотрел в окно на проносящиеся бескрайние поля, либо обменивался раздраженными взглядами с девушкой в зеленой водолазке, которой тоже явно мешали шумные соседки.
  На горизонте показались деревья - поезд подходил к Сиории. На всей трассе лишь один город был вблизи северных лесов, маршрут благоразумно огибал эти дурные места. Зориан подобрал сумку и направился к выходу. Он рассчитывал быть в числе первых и тем избегнуть давки - но у выхода из вагона уже собралась толпа. Он прислонился у окна; перед ним трое первокурсников оживленно гадали, каким будет обучение магии. Ребят ждет разочарование - первый курс - сплошная теория, медитации и упражнения на постепенное осознание своей маны.
  - Эй! Ты ведь старшекурсник, верно?
  Зориан посмотрел на обратившуюся к нему девочку и подавил раздраженный вздох. Он совершенно не хотел с ней говорить. Он с самого утра в поезде, мать долго выговаривала ему за то, что он не предложил Ильзе чая, и он не хотел никого видеть.
  - Можно сказать и так, - осторожно ответил он.
  - Не покажешь нам парочку заклинаний? - возбужденно спросила она.
  - Нет, - просто ответил Зориан. Он даже не врал. - Поезд зачарован, чтобы препятствовать плетению маны. Чтобы студенты не попортили отделку или не подожгли чего.
  - Ох, - разочаровано сказала девочка. Потом озадаченно нахмурилась. - Плетение маны?
  Зориан приподнял бровь.
  - Ты не знаешь, что такое мана? - ну да, она лишь поступает на первый курс, но это же совсем элементарно. Такое объясняют еще в младших классах.
  - Магия? - нелепо предположила она.
  - Ух, - буркнул Зориан. - Смотри не скажи такое учителям. Нет, это не магия. Это то, что питает магию - энергия, которую маг преобразует в заклинание. Думаю, это все объяснят на лекциях. В двух словах: нет маны - нет магии. И сейчас я не могу использовать ману.
  Это было не совсем так, но сойдет. Еще не хватало разъяснять незнакомцам азбучные истины.
  - Эм, ясно. Извини за беспокойство.
  Под шипение пара и стон металла поезд остановился на вокзале Сиории, и Зориан поспешно сошел на перрон, пробираясь меж ошеломленными первокурсниками. Железнодорожный вокзал Сиории был огромен - и при этом перекрыт кровлей, словно гигантский туннель. На самом деле вокзал был еще больше, было еще четыре крытых терминала и весь набор вспомогательных помещений. Во всем мире не было второго такого, он поражал всех, видящих его впервые - Зориан помнил, как он сам прибыл сюда два года назад. Растерянность усиливалась обилием людей вокруг: пассажиры, покидающие или прибывающие в Сиорию, служащие, проверяющие поезд и выгружающие багаж, мальчишки-газетчики, выкрикивающие заголовки, бродяги, выпрашивающие мелочь. Насколько он знал, людской поток не иссякал здесь даже ночью, а сегодня было особенно оживленно.
  Судя по часам под потолком у него было еще полно времени; купив хлеба в ближайшей булочной, он направился на центральную площадь, перекусить, сидя на бортике фонтана. Отличное место для отдыха.
  Сиория - интересный город. Один из крупнейших и наиболее развитых в мире, что на первый взгляд странно, учитывая близость к диким пустошам и удаленность от торговых путей. Своим процветанием Сиория обязана огромному круглому провалу в западной части города; вход в подземелье - а что еще это могло быть - таил в себе единственный известный исток маны 9 ранга. Мана, хлещущая из-под земли, как из рога изобилия, словно магнитом притягивала магов. Обилие магов делало Сиорию непохожей ни на какой другой город континента - как местными порядками, так и обликом улиц. Архитектурные приемы, чудовищно непрактичные в любом другом месте, были здесь обыденностью; чуть не с каждого перекрестка открывался великолепный вид.
  Зориан замер - снизу ступеней, по которым он собирался спускаться, на него смотрела стая крыс. Наглое поведение грызунов было довольно необычным, но пульс участился не из-за этого, а при взгляде на их головы. У них что... открытые мозги? Он тяжело сглотнул и шагнул назад, медленно отступая от лестницы, прежде чем повернуться и припустить прочь. Что бы это ни было, это точно не нормальные крысы. Наверное, не следовало удивляться - повышенный фон привлекал не только магов, но и всевозможных магических существ. Хорошо, что они не погнались за ним - он не знал ни одного боевого заклинания. Разве что "Отпугнуть животное", но не было никаких гарантий, что оно подействует на магически измененных тварей.
  С подпорченным настроением, но все еще намеренный дойти до фонтана, он пошел в обход крысиного сборища через ближайший парк - но удача явно была не на его стороне. На мосту он встретил ревущую в голос маленькую девочку; на то, чтобы успокоить ее и узнать, в чем дело, ушло не меньше пяти минут. Пожалуй, стоило просто обогнуть ее и идти дальше, но даже для него это было бы слишком.
  - Ве-велосипееед, - выдала она наконец, икая после плача. - Он уупааал!
  Зориан моргнул, пытаясь расшифровать сообщение. Видимо, догадавшись по его лицу, девочка ткнула пальцем за ограждение, в сторону ручья под мостом. Зориан перегнулся через перила - разумеется, под мостом обнаружился детский велосипед, наполовину скрытый грязной водой.
  - Хех, - сказал Зориан. - Как вообще так получилось?
  - Он упал! - повторила девочка, готовая зареветь снова.
  - Хорошо, хорошо, не надо больше воды. Я его достану, ладно? - Зориан оценивающе рассматривал велосипед.
  - Ты испачкаешься, - тихо предупредила она. Судя по голосу, ей все равно хотелось, чтобы Зориан это сделал.
  - Не волнуйся, я не собираюсь лезть в грязь. Смотри.
  Он исполнил положенные жесты, активируя "левитацию предмета" - велосипед вырвался из воды и устремился вверх. Велосипед был куда тяжелее, чем обычные тренировочные объекты, да и высота была намного больше - но все еще в пределах возможного. Он ухватился за седло и поставил двухколесного друга на мост.
  - Вот, - сказал Зориан. - Он весь мокрый и грязный, но тут я ничем помочь не могу - не знаю очищающих заклинаний.
  - Хо...рошо, - она медленно кивнула, вцепившись в раму, словно боялась, что велосипед улетит назад, если его отпустить.
  Он попрощался с ней и пошел дальше - похоже, отдых у фонтана отменялся. Погода портилась, горизонт затянули тяжелые тучи, предвестники дождя. В итоге он просто последовал за другими студентами, разрозненно бредущими в сторону академии.
  Идти от вокзала было довольно далеко - путь с окраины города до академии, стоящей у самого Провала. В зависимости от выносливости и объема багажа дойти можно было за час-два. Зориан был не особо крепким - природная худоба и малоподвижный образ жизни; зато он взял с собой минимум поклажи. Он влился в ручеек студентов, все еще истекавший с вокзала в сторону академии, не обращая внимания на первокурсников, волочащих неподъемные сумки. Он сочувствовал им - на первом курсе он и сам был таким же, засранцы-братья не предупредили брать вещи по минимуму - но помочь ничем не мог.
  Даже несмотря на погоду и сорванные планы, он взбодрился, приближаясь к академии. Повышенный фон маны, струящейся из Провала, восполнял его резервы, растраченные на левитацию велосипеда. Магические академии почти всегда строились у природных истоков - чтобы энергия неопытных молодых заклинателей восстанавливалась быстрее, идеальное место для тренировки волшебников. Зориан извлек из кармана добытое утром яблоко и заставил его воспарить над ладонью. Это даже не было заклинанием, скорее манипуляция сырой маной - упражнение на плетение маны, развивающее прямой контроль магической энергии. Выглядит совсем просто, но Зориану потребовались два года, чтобы овладеть им в совершенстве. Может, родные и правы - он чересчур увлечен учебой. Большинство одноклассников куда хуже его в контроле, и непохоже, чтобы это их волновало.
  Он развеял плетение, позволив яблоку упасть в ладонь. С неба падали первые капли - сейчас ему бы не помешало заклинание, защищающее от дождя. Ну, или зонт. Подошло бы и то, и другое, правда зонтик не требовал от пользователей нескольких лет тренировки.
  - Магия порой так несправедлива, - мрачно изрек Зориан. Глубоко вдохнув, он перешел на бег.
  
  - Хмм. Так вот оно какое, противодождевое заклинание, - пробормотал Зориан, глядя на капли, разбивающиеся о невидимую преграду. Он протянул руку за границу барьера и не ощутил сопротивления. Вернул мигом намокшую кисть под защиту магии и проследил взглядом границу сухой земли. Похоже, барьер накрывал всю территорию академии (что впечатляло, участок был весьма обширен) защитным куполом, отражающим дождь - и только дождь. Очевидно, академия вновь доработала свою магическую защиту - до каникул такой функции не было.
  Пожав плечами, он развернулся и направился к административному корпусу. Жалко, что барьер не высушивал проходящих людей - он вымок до нитки. Хорошо еще, его сумка была непромокаемой, так что учебники и смена одежды должны быть в порядке. Замедлив шаг, он оглядывал здания академии. Были улучшены не только стационарные заклятья - весь комплекс выглядел... прилизанным, за неимением более подходящего слова. Фасады зданий окрашены заново, брусчатка дороги заменена на более яркую, клумбы все в цвету и даже небольшой фонтан, сломавшийся в незапамятные времена, вновь действовал.
  - Что это на них нашло, - пробормотал он. После недолгого размышления он решил, что это неважно. Если причина серьезна - рано или поздно он все узнает.
  Административный корпус был ожидаемо пустынен. Большинство студентов с поезда предпочли укрыться от дождя, а не идти напролом, как Зориан; те же, кто уже был в городе, в большинстве снимали жилье - им нечего было здесь делать. Тем лучше, он хотел уладить дела поскорее. Впрочем, "поскорее" - понятие относительное, он битых два часа препирался с девушкой-клерком, оформляя бумаги. Он спросил и насчет расписания занятий, но узнал, что оно еще не утверждено, нужно ждать понедельника. Если подумать, Ильза упоминала что-то подобное. На прощание администратор вручила ему свод правил студента-третьекурсника. Зориан бегло полистал брошюру, пока искал 115 комнату, потом сунул в дальний отсек сумки и забыл навсегда.
  Сколько помнил Зориан, комнаты в общежитии были так себе, зато бесплатны - серьезный довод, учитывая кусачие цены Сиории. Даже дети аристократов нередко проживали в общежитии, кто он такой, чтобы жаловаться? К тому же, проживая вблизи лекционных залов, можно было просыпаться попозже, да и близость библиотеки - определенно, общежитие имело свои плюсы.
  Час спустя Зориан удовлетворенно улыбнулся, оглядывая довольно просторную комнату. Отдельная комната с собственным санузлом - и даже душевой кабинкой! Никакого сравнения с жизнью в тесной конуре с придурком-соседом и общим туалетом в конце коридора. Из мебели наличествовали кровать, одежный шкаф, комод, стол со стулом. Все, что ему и нужно.
  Бросив сумку на пол, Зориан переоделся в сухое и с удовольствием растянулся на кровати. До начала занятий еще два дня - можно отложить обустройство на завтра. Сейчас же он просто лежал, лениво удивляясь, что не слышит стука капель по стеклу - потом вспомнил о защитном барьере.
  - Надо бы научиться этому трюку, - пробормотал он.
  Увы, его набор заклинаний был совсем невелик - около 20 простых заклинаний - но он был твердо намерен исправить этот недостаток. Как сертифицированный маг первого круга, теперь он имел доступ в закрытые разделы библиотеки - и собирался воспользоваться этим правом на все сто. К тому же, занятия третьего курса должны наконец-то перейти к практической стороне магии, что тоже обещало быть интересным. Утомленный поездкой, Зориан закрыл глаза, решив самую малость вздремнуть. Проснулся он лишь следующим утром.
  
  
  
  
  
  
  2. ЖИТЕЙСКИЕ НЕПРИЯТНОСТИ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Академия могла похвастаться первоклассным преподавательским составом, но главной ценностью и основой громкой репутации была библиотека. Пожертвования выпускников, щедрые отчисления из бюджета некоторыми прежними ректорами, причуды местного уголовного права, счастливые случайности, наконец - все это позволило собрать единственную в своем роде коллекцию. Здесь можно было найти все, что угодно, даже не обязательно связанное с магией - например, целый раздел библиотеки отводился популярным любовным романам. Огромное подземное книгохранилище туннелями уходило под город; многие нижние уровни были закрыты для всех - кроме гильдии магов, и Зориан наконец-то получил право доступа. К счастью, библиотека работала в выходные, так что уже с утра он спустился под землю, узнать, чего он был лишен два прошлых года и, возможно, пополнить свою книгу заклинаний.
  Его приятно удивило количество заклинаний и учебных пособий, дозволенных первому кругу. Книг было больше, чем он мог бы прочитать за всю жизнь. Большинство заклинаний было или узко специализировано, или незначительной вариацией других, так что желания выучить все до единого не возникало - но было уже очевидно, что этот год он безвылазно просидит здесь. Многие чары были на удивление просты и безвредны - совершенно непонятно, зачем было ограничивать их изучение. Они весьма пригодились бы ему в прошлом году. Он вовсю искал противодождевое заклятье, включенное в защитный контур академии, когда зверский голод напомнил ему, что он пропустил завтрак, а сейчас уже время обеда. Поколебавшись, он выбрал пару книг, почитать повнимательнее в тишине своей комнаты, и отправился перекусить.
  Увы, в его комнате не было кухни - зато академия держала для студентов неплохую столовую - с умеренными ценами и на удивление съедобными блюдами. Заведение было откровенно демократичным - более состоятельные учащиеся питались в ресторанах вокруг альма матер. Так что Зориан никак не ожидал, что реставрация коснется не только фасадов - столовая буквально сверкала, да и столы со стульями все заменены на новые. Непривычная чистота выбивала из колеи. Покачав головой, он поставил на поднос пару тарелок, мимоходом отметив, что в порциях прибавилось мяса и других дорогих продуктов - и оглядел обедающих, ища знакомые лица. Определенно что-то происходило, и его уже достало пребывать в неведении.
  - Зориан! Сюда!
  Как удачно. Он немедленно направился к помахавшему ему полноватому парню. Его одноклассник, как Зориан убедился за годы учебы, был важным узлом сарафанного радио, и знал все обо всех. Если кто и в курсе, что происходит, то это Бенисек.
  - Привет, Бен, - сказал Зориан. - Не ожидал увидеть тебя в Сиории так рано. Обычно ты прибываешь последним поездом, не так ли?
  - Это надо бы спросить у тебя! - практически прокричал Бенисек. Зориан никогда не понимал, почему тот не может говорить тише. - Я приехал так рано, а ты уже здесь!
  - Ты приехал за два дня до начала занятий, Бен, - Зориан сдержался и не закатил глаза. Только Бенисек мог счесть прибытие за два дня до срока выдающимся достижением. - Это вовсе не рано. Я тоже прибыл только вчера.
  - Как и я, - сказал Бенисек. - Черт. Если б ты связался со мной, мы могли бы приехать вместе. Ты, наверное, свихнулся от скуки, целый день в одиночестве.
  - Что-то типа того, - согласился Зориан, вежливо улыбаясь.
  - Ну, так ты рад? - внезапно сменил тему Бенисек.
  - Чему? - спросил Зориан. Забавно, Кириэлле спросила то же самое.
  - Новый учебный год! Мы теперь третьекурсники, наконец начинается самое интересное!
  Зориан моргнул. Он никогда не думал, что Бенисек настолько увлечен магическими искусствами. Парню уже приготовлено место в семейном бизнесе, все, что требовалось от вуза - корочки лицензированного мага. Зориан бы не удивился, если бы Бен отчислился сразу после сертификации, но вот он здесь, горящий энтузиазмом познать тайны магии. Зориану стало неловко. Нельзя судить о людях столь поспешно.
  - Ах, это. Разумеется, я рад. Должен признаться, не думал, что ты настолько интересуешься учебой.
  - О чем это ты? - подозрительно спросил Бенисек. - Девчонки, чувак, я говорю о девчонках. Молоденькие любят старшекурсников. Толпы первокурсниц, с восхищением глядящих на нас.
  Зориан застонал. Мог бы и догадаться.
  - В любом случае, - Зориан восстановил самообладание. - Раз уж ты у нас любишь посплетничать...
  - Слежу за оперативной обстановкой, - поправил Бенисек с комической серьезностью.
  - Именно. Так почему академия внезапно вылизана до блеска?
  Бенисек моргнул.
  - Ты не знаешь? Об этом все говорят уже несколько месяцев! В какой глуши ты пропадал, Зориан?
  - Сирин, славный городок у черта на куличках, как ты, несомненно, знаешь. Колись уже.
  - Летний фестиваль, - ответил Бенисек. - К нему готовится весь город, не только академия.
  - У нас каждый год летний фестиваль, - растерянно сказал Зориан.
  - В этом году особенный.
  - Особенный? Чем особенный?
  - Не знаю, какая-то астрологическая хрень, - отмахнулся Бенисек. - Какая разница? Главное, что в честь этого праздник будет круче обычного. Дареному коню в зубы не смотрят.
  - Астро... - начал было Зориан, приподняв бровь, потом сообразил. - Погоди, ты имеешь в виду сопряжение сфер?
  - Угу, оно, - согласился Бенисек. - К слову, что это такое?
  - У тебя найдется пара свободных часов?
  - Если подумать, я прекрасно обойдусь без этого знания, - сдал назад Бенисек, нервно хихикнув.
  Зориан фыркнул. Какие мы пугливые. На самом деле об этом феномене он знал совсем немного, секунд на тридцать монолога. Тема на редкость малоизученная; возможно, Бенисек прав, и это просто предлог для пышного праздника.
  - Так как ты провел лето? - спросил Бенисек.
  - Бен, ты прямо как мой школьный учитель литературы. "А сейчас, дети, домашнее задание - короткое эссе о том, как вы провели лето".
  - Я спросил из вежливости, - защищаясь, сказал Бенисек. - Нечего срываться на мне, если потратил каникулы впустую.
  - О, а ты провел их продуктивно? - принял вызов Зориан.
  - Ну, не по своей воле, - смутившись, признал Бенисек. - Отец решил приобщить меня к семейному делу, так что я все лето проработал его ассистентом.
  - Ох.
  - Угу, - Бенисек цокнул языком. - Еще он заставил меня выбрать одним из факультативов управление недвижимостью. Я слышал, жутко тяжелый предмет.
  - Хм. Не сказать, чтобы мое лето было особо утомительным. В основном читал фантастику и избегал родню, - признался Зориан. - Мать собиралась поручить мне младшую сестру на год, но я смог ее отговорить.
  - Сочувствую, - Бенисек поежился. - У меня целых две младшие сестры, я бы, наверное, помер, живи они здесь со мной. Обе просто ужасны! Да, кстати, какие факультативы выбрал ты?
  - Инженерное дело, неорганическую алхимию и высшую математику.
  - А? - Бенисек изменился в лице. - Чувак, ты серьезно? Ты что, метишь в разработчики заклятий?
  - Ага, - сказал Зориан.
  - Но почему? - непонимающе спросил Бенисек. - Это тяжелая, изматывающая работа. Неужто твои родные не подыщут тебе местечка в семейном деле?
  Зориан вымученно улыбнулся. Без сомнения, уже подыскали.
  - Я лучше буду побираться на улицах, - честно ответил он.
  Бенисек приподнял бровь, расстроенно покачал головой.
  - По-моему, ты спятил. Ладно, так кого ты выбрал куратором?
  - Мне не предоставили выбора, - усмехнулся Зориан. - Академия решила за меня. Моим куратором будет Ксвим.
  Бенисек уронил ложку, шокировано глядя на него.
  - Ксвим?! Это же просто ужас!
  - Я знаю, - тяжело вздохнул Зориан.
  - Боги, я бы, наверное, отчислился, если бы меня закрепили за этим уродом. Ты куда смелее меня.
  - А кого выбрал ты? - заинтересовался Зориан.
  - Карабиеру Аопэ, - ответил Бенисек, немедленно просветлев.
  - Только не говори мне, что выбирал по внешним данным.
  - Ну, не только по внешним, - запротестовал Бенисек. - Говорят, она не очень требовательна...
  - ...А тебе лишь бы задавали поменьше, - закончил Зориан.
  - Я словно на каникулах, - согласился Бенисек. - Начало работы откладывается на два года, можно нехило оттянуться. Молодость бывает только раз.
  Зориан пожал плечами. Лично он мог бы "оттянуться", закопавшись в учебные материалы, но он был в курсе, что мало кто разделяет его пристрастия.
  - Пожалуй, - нейтрально сказал он. - Что еще из последних новостей мне стоит знать?
  Он проговорил с Бенисеком еще около часа, перебрав множество тем. Особенно интересно было узнать, кто из одноклассников будет с ними в этом году. На взгляд Зориана, сертификация была довольно легкой; возможно, он ошибался - около четверти курса не смогли ее пройти. Он отметил, что большинство из них были из обычных семей - ничего удивительного, дети магических династий лучше подготовлены и мотивированы семейной репутацией. Приятный сюрприз - некий засранец также покинул родные стены - на дисциплинарном слушании Вейерс Боранова не совладал со своим норовом и был отчислен. Туда и дорога. Серьезно, этот тип опасен, надо было отчислить его раньше. Хорошо, что некоторые проступки не сойдут с рук даже наследнику Благородного Дома Боранова.
  Он ушел, когда Бенисек принялся рассуждать о достоинствах и недостатках девчонок их класса - его это не интересовало, а в комнате ждали библиотечные книги. Но стоило ему с предвкушением открыть учебник - в дверь постучали. Мало кто озаботился бы искать его в общежитии - так что, еще направляясь к двери, Зориан уже догадывался, кто там.
  - Привет, Сверчок!
  Зориан смотрел на ухмыляющуюся девушку, раздумывая, обижаться ли ему на прозвище; в итоге махнул рукой и посторонился. Раньше, когда он был в нее влюблен, такое обращение расстраивало - сейчас же чуть раздражало, не более того. Тайвен прошмыгнула в комнату, по-детски запрыгнула на кровать. Серьезно, что он тогда в ней нашел? Разумеется, кроме того, что к нему неплохо относилась красивая старшая девушка, щеголяющая в облегающей одежде.
  - Я думал, ты выпустилась.
  - Так и есть, - она добралась до одного из библиотечных учебников и теперь листала, положив на колени. Кровать была занята, так что Зориан сел на стул. - Но ты же знаешь - молодых магов всегда слишком много, преподаватели не справляются. Так что я ассистирую профессору Ниртаку. Кстати! Если выберешь факультативом не-магический бой - мы сможем видеться постоянно.
  - Угу, конечно, - фыркнул Зориан. - Ниртак заранее предупредил, что не будет меня учить, как бы я не просил.
  - Правда?!
  - Ага. Не то, чтобы я сам собирался выбрать его предмет.
  Разве что посмотреть на разгоряченную Тайвен в обтягивающей спортивной форме.
  - Жаль, - рассеяно сказала она, листая книгу. - Тебе бы не помешало подкачаться. Девушки любят спортивных парней.
  - Пофиг, что там любят девушки, - сердито буркнул Зориан. Она и правда сейчас напомнила его мать. - Так что ты здесь делаешь?
  - Ой, успокойся, это просто мысли вслух, - она сокрушенно вздохнула. - Ох уж эта ранимая мужская гордость...
  - Тайвен, ты мне нравишься, но ты ступаешь по тонкому льду, - предупредил он.
  - Я пришла спросить, не присоединишься ли ты ко мне и еще парочке других на завтрашней работенке, - она отбросила книгу и наконец перешла к цели визита.
  - Работенке? - подозрительно спросил Зориан.
  - Ага. Точнее сказать - миссии. Ну, знаешь, те объявления, что вывешиваются на стенде в административном корпусе.
  Зориан кивнул. Когда кому-то из горожан требовалась дешевая рабочая сила - он вывешивал объявление для студентов. Оплата обычно была мизерной, но студентам нужны были баллы за практику, чем пользовались все подряд. Большинство студентов не занимались этим до четвертого курса - если не было острой нужды в деньгах - и Зориан твердо намеревался последовать примеру умных людей.
  - Там есть одно интересное задание, - сказала Тайвен. - Просто найти и доставить из туннелей под городом...
  - Поход в канализацию?! - неверяще перебил ее Зориан. - Ты зовешь меня в канализацию?
  - Это хороший опыт! - возразила она.
  - Нет, - Зориан скрестил руки на груди. - Низачто.
  - Ну пожалуйста, Сверчок, я тебя умоляю! - заныла Тайвен. - Нас не принимают без четвертого члена команды! Ты что, помрешь, если слегка поможешь старому другу?
  - Вполне могу, - отрезал Зориан.
  - Тебя будут прикрывать три человека. Мы спускались туда сотни раз, там нет ничего действительно опасного - слухи сильно преувеличены.
  Зориан фыркнул и отвел взгляд. Даже если это и не опасно - это все равно спуск в вонючие, кишащие инфекцией туннели в компании трех малознакомых людей, едва ли довольных "балластом" в группе.
  К тому же, он все еще не простил ей того розыгрыша с фальшивым свиданием. Даже если она не догадывалась о его чувствах, это было по меньшей мере бестактно. Да и прозвище Сверчок не прибавляло желания помочь. Она, наверное, думала, что это звучит миленько. Она ошибалась.
  - Окей, как насчет пари? - предложила она.
  - Нет, - тут же отказал Зориан.
  - Ты даже не дослушал! - возмутилась она.
  - Ты имела в виду драку, - сказал Зориан. - Ты всегда имеешь в виду драку.
  - И что? - надулась она. - Ты струсил? Боишься продуть девчонке?
  - Совершенно верно, - с непроницаемым лицом ответил Зориан. Оба родителя Тайвен занимались боевыми искусствами, драться она научилась раньше, чем ходить. Едва ли Зориан продержится и пять секунд в рукопашную против нее. Черт, не факт, что остальные студенты показали бы лучший результат.
  Тайвен расстроенно всплеснула руками и откинулась на кровать; на секунду Зориан поверил, что она смирилась с поражением. Она вновь села, подтянув ноги в позу лотоса. Ее улыбка всколыхнула в нем дурные предчувствия.
  - Кстати, - бодро начала она. - Как твои дела?
  Зориан вздохнул. Вовсе не так он собирался провести вечер субботы.
  
   Два дня спустя Зориан встретил утро понедельника в полностью обжитой комнате. Ранний подъем был сущей пыткой после расслабленного режима каникул, но он справился. У него было много недостатков, но проблем с самоконтролем не было.
  Ему удалось отделаться от Тайвен - три часа ожесточенных споров совершенно его измотали, и он отложил учебники на потом. В итоге он пробездельничал все выходные, уже желая, чтобы занятия поскорее начались.
  Первым уроком были Основы инвокации1, и Зориан не представлял, чему там будут учить. Суть большинства предметов была понятна из названия, но инвокация - слишком общий термин. Инвокация - то, что люди представляют при слове "магия" - несколько таинственных слов, странных жестов, и - пуф! - магический эффект. На самом деле все было сложнее - намного сложнее - но людям хватало внешней стороны. Очевидно, академия считала предмет важным - он был в расписании всю неделю.
  Приближаясь к классу, он увидел у дверей знакомую фигуру с планшетом. Хоть что-то в мире остается неизменным. Акоджа Строуз была старостой класса с первого года и относилась к своим обязанностям очень серьезно. Она встретила его суровым взглядом - что на этот раз он сделал не так?
  - Ты опоздал, - сообщила она, когда он подошел.
  Зориан приподнял бровь.
  - До звонка еще не меньше десяти минут. Как я могу опоздать до занятий?
  - Студенты должны быть в классе за пятнадцать минут до начала занятий, - заявила она.
  Зориан закатил глаза. Это уже чересчур, даже для Акоджи.
  - Я пришел последним?
  - Нет, - признала она после короткой паузы.
  Зориан миновал ее и вошел в класс.
  Магов легко отличить от обычных людей - их внешность и манера одеваться выдают их с головой, особенно в Сиории, где собираются одаренные дети со всего света. Множество сокурсников происходили из старых магических семей, а то и Домов, что оставляло отпечаток на внешности - родовые черты, следы фамильных ритуалов... Как, например, зеленые волосы, или всегда рождающаяся двойня, или мистические татуировки на лбу и щеках - все это было представлено в его классе. Выбросив лишние мысли из головы, он прошел к своему месту, коротко приветствуя тех, кого знал лучше других. С ним не заговаривали - у него не было врагов в группе, но не было и близких знакомых или друзей.
  Он уже собирался садиться, когда громкое шипение остановило его. Он глянул влево - его одноклассник шепотом успокаивал красно-оранжевую ящерицу, сидящую у него на коленях. Животное внимательно следило за ним ярко-желтыми глазами, нервно пробуя воздух раздвоенным языком, но не зашипело, когда Зориан осторожно опустился на стул.
  - Извини, - сказал парень. - Его нервируют незнакомцы.
  - Ничего страшного, - отмахнулся Зориан. Он не был близко знаком с Брайамом, но помнил, что его семья выращивает огненных дрейков - так что ничего удивительного. - Смотрю, ты получил собственного дрейка? Фамильяр?
  Брайам счастливо кивнул, почесывая голову ящерицы - та закрыла глаза от удовольствия.
  - Я запечатлел его на летних каникулах. Связь с фамильяром слегка непривычна, но я уже осваиваюсь. По крайней мере убедил его не выдыхать огонь без разрешения. Иначе пришлось бы использовать ошейник-подавитель, а он его терпеть не может.
  - Академия не запретит тебе проносить такое на занятия? - поинтересовался Зориан.
  - Такого, - поправил Брайам. - И нет, все в порядке. Фамильяров можно проносить в класс, заранее уведомив руководство - если способен удержать их в узде. И, разумеется, если размер позволяет.
  - Я слышал, огненные дрейки вырастают крупными, - сказал Зориан, чтобы поддержать разговор.
  - Верно, - согласился Брайам. - Поэтому мне и дали его только сейчас. Через несколько лет он уже не будет помещаться в классе - но к тому времени я уже выпущусь и вернусь на ранчо.
  Удовлетворенный, что его не укусят посреди урока, Зориан огляделся по сторонам. Его взгляд против воли останавливался на девушках - что Зориан изо всех сил пытался скрыть. Это все Бенисек виноват - раньше у него не было привычки пялиться на одноклассниц. Какими бы хорошенькими не были некоторые из них...
  - Обалденная, правда?
  Зориан дернулся, услышав голос из-за плеча. Нельзя быть таким невнимательным.
  - О чем ты? - он как можно спокойнее повернулся к Заку. Судя по широкой ухмылке сокурсника, его притворство никого не обмануло.
  - Да ладно тебе, - весело сказал Зак. - Вряд ли на всем потоке найдется хоть один парень, кто не мечтал бы о нашей рыжеволосой богине.
  Зориан фыркнул. На самом деле он смотрел вовсе не на Рэйни, а на девушку, с которой та разговаривала - но Заку об этом знать не обязательно. Да и вообще - Зориан сам не знал, что думает об этом парне. С одной стороны, черноволосый одноклассник был обаятелен, уверен и популярен - чем неприятно напоминал братьев; с другой - хорошо к нему относился и был не прочь пообщаться - в отличие от остальной группы. В итоге Зориан никак не мог прийти к определенному мнению.
  В любом случае - он не собирался обсуждать с парнями свои предпочтения. Сплетники академии жили пересудами кто кому нравится, и даже сравнительно безобидный слух мог изрядно осложнить жизнь.
  - Судя по голодному тону - твой шарм все еще на нее не действует? - Зориан попытался сменить тему.
  - Крепкий орешек, - согласился Зак. - Но у меня есть все время мира.
  Зориан приподнял бровь. Все время мира? Что он имеет в виду?
  Открывшаяся дверь прервала их разговор - в класс зашла учитель. Зориан никак не ожидал увидеть Ильзу с толстым зеленым учительским журналом - хотя следовало бы, она же преподаватель у старшекурсников. Она улыбнулась ему, кладя журнал на стол, и хлопнула в ладоши, привлекая внимание немногих болтунов, прозевавших приход учителя.
  - Садимся, урок начинается, - она приняла у старосты список присутствующих; Акоджа стояла рядом с учительским столом навытяжку, как солдат перед офицером.
  - Добро пожаловать на первый урок нового учебного года. Я - Ильза Зилети, буду вести у вас этот предмет. Вы теперь третьекурсники, вы прошли сертификацию и присоединились к нашему... просвещенному магическому сообществу. Вы доказали, что умны, целеустремлены и способны управлять маной - сутью магии. Но ваш путь только начинается. Как вы, несомненно заметили, вам показывали всего ничего заклинаний - притом простейших. Хорошие новости - эта несправедливость уже в прошлом.
  Класс ответил одобрительным гулом; Ильза позволила ученикам пошуметь пару секунд, прежде чем жестом призвала к тишине. У нее определенно склонность к театральным эффектам. Как, впрочем, и у студентов - едва ли всех так обрадовали новые заклинания.
  - Но что же такое заклинания? - спросила Ильза. - Кто-нибудь может ответить?
  - О, прекрасно, - пробормотал Зориан. - Повторение пройденного...
  В классе слышались неуверенные шепотки, покуда Ильза не указала на одну из девушек, ответившую "структурированная магия".
  - Верно, заклинания - это структурированная магия. Сотворить заклинание - значит создать некий конструкт маны. Конструкт, ограниченный собственным строением - поэтому структурированные заклинания также называют "фиксированными". Упражнения на плетение, что вы делали два прежних года - вам они, наверное, показались бессмысленными - это неструктурированная магия. Теоретически, неструктурированная магия может все. Инвокации - лишь инструмент, упрощающий достижение результата. Костыль. Сотворить фиксированное заклинание - значит пожертвовать гибкостью, сформировать ману в жесткую структуру, почти не поддающуюся изменению. Так почему же большинство предпочитают инвокации?
  Она помолчала несколько секунд, прежде чем продолжить.
  - В идеале вы бы учились лишь неструктурированной магии, свободно сплетая потоки во все, что угодно. Но мы живем не в идеальном мире. Осваивать неструктурированную магию тяжело и долго, а времени не так много. К тому же, инвокации прекрасно подходят в большинстве случаев. С их помощью можно делать потрясающие вещи - многие из которых никогда не были реализованы посредством неструктурированной магии. В остальных случаях...
  Она извлекла из кармана ручку и, положив на стол, произвела инвокацию - Зориан узнал простое заклинание "факел". Ручка зажглась мягким светом, озарив стены. Так вот зачем были задернуты шторы - при свете солнца осветительная магия была бы почти не видна. Ничего нового, это заклинание они проходили в прошлом году.
  - "Факел" - одно из простейших заклинаний, вы уже должны быть с ним знакомы. Оно сопоставимо со световым плетением, которое также должно быть вам уже известно.
  Ильза принялась объяснять сравнительные достоинства и недостатки осветительного заклинания и светового плетения, и как они соотносятся с фиксированной и неструктурированной магией в целом. По большей части Зориан уже знал это из книг и прежних лекций, так что он развлекался, рисуя диковинных зверей на полях своей тетради. Боковым зрением он видел, что Акоджа и еще несколько студентов ожесточенно строчили в тетрадях, конспектируя - хоть это и было повторением пройденного и наверняка нашлось бы в их прошлогодних тетрадях. Он даже не знал, то ли восхищаться их усердием, то ли огорчаться узости их мышления. Впрочем, тут было и кое-что интересное - некоторые студенты зачаровали ручки, чтобы те сами записывали лекцию. Зориан предпочитал писать сам, но, очевидно, это заклинание может пригодиться - он сделал пометку в памяти отыскать его в библиотеке.
  Ильза перешла к развеиванию - еще одной теме, которую они подробно изучали в прошлом году, и которая была на сертификации. Справедливости ради - это сложная и ответственная тема. Не существовало единого способа развеивать структурированную магию, а экспериментировать с заклинаниями, не зная, как их отменить - прямой путь к катастрофе. И все же - это пройденный материал, давайте уже дальше.
  Между тем Ильза решила разбавить теорию практическим примером и сотворила некое заклинание призыва - на учительском столе возникли стопки керамических мисок. Дождавшись, когда Акоджа раздаст их студентам, она велела применить на миски заклинание левитации, подняв их над партами. По сравнению с велосипедом той девочки, это было до неприличия просто.
  - Смотрю, чары левитации получились у всех, - сказала Ильза. - Очень хорошо. Теперь используйте на мисках заклятье де-иллюминации.
  Зориан приподнял брови. И что это даст?
  - Ну же, - поторопила Ильза - только не говорите, что уже забыли формулу.
  Зориан сделал пару быстрых движений и прошептал "Шу", сконцентрировавшись на цели. Миска дернулась в воздухе и рухнула на парту, как и подобает порядочному предмету тяжелее воздуха. Судя по громкому стуку со всех сторон, остальные получили тот же результат. Зориан посмотрел на Ильзу, ожидая разъяснений.
  - Как видите, чары левитации можно развеять заклятьем де-иллюминации. Интересный поворот, не правда ли? Почему формула, гасящая магические огни, действует на парящие объекты? Дело в том, мои юные ученики, что де-иллюминатор - частный случай заклятия-прерывателя, разрушающего магические конструкты. Он не предназначен для отмены левитации, но развеивает ее, если применен с достаточной силой.
  - Тогда почему мы просто не развеяли чары? - спросила одна из девушек.
  - Об этом мы поговорим в следующий раз, - тут же ответила Ильза. - Сейчас же я хочу, чтобы вы отметили, что случилось дальше - миски упали, и не будь они укреплены магией - наверняка разбились бы о парты. Это общая проблема заклинаний-прерывателей. Простейший и почти универсальный способ развеивания - если вы вкладываете достаточно энергии; но зачастую разрушение магического конструкта приносит больше вреда, чем пользы. Это особенно актуально для высокоуровневых заклинаний - их прерывание мгновенно высвобождает огромный заряд маны. Да и необходимое для их прерывания усилие зачастую превосходит возможности мага. А теперь вырвите из тетрадей пару листов и измельчите их в миски.
  Неожиданное задание застало Зориана врасплох, но он сделал, как сказано. В разрывании бумаги было что-то успокаивающее, так что он накрошил больше, чем требовалось, ожидая дальнейших инструкций.
  - Примените на измельченную бумагу воспламеняющие чары, и незамедлительно - де-иллюминатор, чтобы развеять огонь.
  Зориан вздохнул. В этот раз он понял задумку и знал, что развеивание не погасит огонь, но тем не менее выполнил требуемое. Пламя даже не дрогнуло и угасло, лишь исчерпав топливо.
  - Вы все прекрасно справились с воспламенением, - сказала Ильза. - Неудивительно, нагревание объектов - одно из простейших магических действий. Равно как и взрывы. Однако никто из вас не сумел развеять огонь. Как думаете, почему?
  Зориан фыркнул, слушая, как сокурсники предлагают свои догадки. Именно догадки - похоже, они говорили первое, что придет в голову, надеясь получить зацепку. Обычно он не вызывался отвечать - не любил излишнее внимание - но эта викторина утомляла его, а Ильза не спешила дать правильный ответ.
  - Потому что там нечего было развеивать, - сказал он. - Это был просто огонь, зажженный магией, но не питающийся ею.
  - Верно, - подтвердила Ильза. - Еще одна слабость прерывателей. Они разрушают магические конструкты, но совершенно не затрагивают естественные эффекты, порожденные заклинанием. Помня об этом, перейдем к следующему вопросу...
  Два часа спустя несколько разочарованный Зориан вместе со всеми покинул аудиторию. Он мало что узнал на этом занятии, а Ильза сказала, что они будут целый месяц закреплять основы, прежде чем перейдут к продвинутым техникам. И задала эссе на тему развеивания. Это будет скучно - Зориан и так прекрасно помнил пройденное, а основы инвокации были в расписании всю неделю, каждый день. Просто прекрасно.
  Остаток дня прошел без происшествий, следующие четыре урока были вводными, простое знакомство с предметом. Основы алхимии и обращение с магическими предметами выглядели заманчиво, но два других оказались приветом с младших курсов. Наверное, академия ввела историю магии и магическое право в расписание третьего курса назло студентам. Ко всему прочему, их пожилой учитель истории, Зеномир Олгай, был настоящим фанатом своего предмета и задал до выходных прочитать 200-страничную книгу.
  Неделя началась отвратительно.
  
  Утро следующего дня они встретили не в классе, но в тренировочном зале - первой была боевая магия. Их учителем был отставной боевой маг, Кайрон. Зориану хватило одного взгляда на преподавателя, чтобы понять - здесь скучать не придется.
  Мужчина перед ними был среднего роста, но словно высеченный из камня - угрюмый, лысый и очень-очень мускулистый. У него был довольно выдающийся нос и могучий торс - учитель был без рубашки. Боевой посох в одной руке, извечный учительский журнал в другой. Услышь Зориан словесное описание учителя, он бы счел его забавным - но сейчас ему было совсем не смешно.
  - Боевая магия - не отдельная школа заклинаний, - говорил Кайрон мощным командным голосом, как генерал перед новобранцами. Пожалуй, это было самое прилежное занятие на памяти Зориана - даже записные болтушки вроде Неолу и Джейд хранили молчание. - Скорее, это особый подход к магии. В бою вам важны скорость активации и убойная сила заклинаний. Большая мощность и мгновенный каст - а значит, классические инвокации, что вы изучаете на других предметах, Совершенно Бесполезны! - он грохнул посохом в пол, подчеркивая свои слова. Зориан был уверен - он как-то усиливает голос магией. - Произнесение заклинаний требует нескольких секунд, если не дольше, а большинство противников убьет вас куда быстрее. Особенно сейчас, после Войн Раскола, когда любой дурак имеет огнестрел и обучен противостоять магам.
  Кайрон взмахнул рукой, и за ним возникла прозрачная фигура минотавра. Существо выглядело угрожающе, но очевидно было иллюзией.
  - Множество старых боевых заклятий полагались на страх людей перед магией. Сейчас вы не напугаете подобной иллюзией даже ребенка, не говоря уже о профессиональном солдате или преступнике. Большинство старых заклятий и тактик безнадежно устарели.
  Кайрон задумчиво потер подбородок.
  - К тому же, довольно сложно сконцентрироваться на заклинании, когда тебя пытаются убить. В итоге никто не использует в бою классические инвокации. Вместо них используются магические формулы, впечатанные в жезлы и посохи; эти фокусирующие медиаторы позволяют колдовать легко и быстро. Я не буду даже показывать вам, как сражаться без них - классическая магия в бою требует долгих лет тренировок. Если вам интересно - все необходимые заклятья есть в библиотеке.
  Затем он раздал всем жезлы магического снаряда и велел стрелять в глиняные фигуры в конце зала, пока не кончится мана. Ожидая, пока девушка перед ним истощит свой резерв, Зориан изучал фокусирующий жезл. Просто деревянный стержень, удобно лежащий в руке; его можно брать с любого конца - сгусток энергии вылетает со стороны, противоположной от заклинателя. Наконец дождавшись своей очереди, он понял - использовать боевые жезлы до смешного просто. Не требовалось никаких расчетов, лишь наводишь палку на цель и подаешь ману - все остальное делает за тебя формула. Проблема была в другом - магический снаряд требовал невероятно много энергии, Зориана хватило лишь на восемь выстрелов.
  Опустошенный и разочарованный, он смотрел на Зака, небрежно выпускающего разряд за разрядом. Зориан невольно позавидовал - парень перекрыл его результат в три или четыре раза и не подавал признаков усталости.
  - Что же, сегодня я отпущу вас пораньше, - сказал Кайрон. - Вы все - кроме присутствующего мистера Новеды - истощили запас маны, а боевая магия - прежде всего практика. На прощание посоветую применять полученные знания осмотрительно и ответственно - иначе я отыщу вас лично.
  Скажи это любой другой профессор - было бы смешно, но не в данном случае.
  Затем был урок магических формул, тот самый раздел, что производит боевые жезлы. Учительница, молодая женщина с оранжевыми волосами, что, отрицая гравитацию, стремились вверх, как пламя свечи, своим энтузиазмом не уступала Зеномиру Олгаю. Зориану понравилось разбираться с формулами, но не настолько, как виделось должным Норе Буул. Ее список рекомендованной литературы включал двенадцать позиций, и она тут же объявила, что будет давать дополнительные еженедельные лекции - для тех, кому интересно. Затем устроила "небольшой тест" (60 вопросов) - узнать, что они помнят с прежних курсов, и задала прочитать первые три главы одной из рекомендованных книг к следующему уроку (завтра).
  По сравнению с ней, последующие уроки казались отдыхом.
  
   Зориан, нервно поежившись, постучал в дверь. Первая неделя прошла без особых происшествий - разве что выяснилось, что высшую математику тоже ведет Нора Буул, в своей привычной манере - серьезный тест, куча рекомендованных книг... Тем не менее, он дожил до пятницы - пора навестить куратора.
  - Входите, - раздалось из кабинета. Зориан мог бы поклясться, что услышал в голосе нетерпение, словно учитель уже жалел о потраченном времени. Он открыл дверь и встретился взглядом со Ксвимом Чао, знаменитым адским куратором. Судя по лицу, куратор тоже был не в восторге.
  - Зориан Казински? Садитесь, - распорядился Ксвим, не дожидаясь ответа. Зориан сел, едва поймав брошенную преподавателем ручку.
  - Покажите мне базовую тройку, - велел маг, имея в виду упражнения на плетения со второго курса.
  Он слышал об этом. Еще никто не удовлетворил Ксвима качеством плетений. И разумеется, как только Зориан заставил ручку взлететь, куратор прервал его.
  - Медленно, - проговорил Ксвим. - Вы концентрировались целую секунду. Нужно быстрее. Начните сначала.
  Начните сначала. Начните сначала. Начните сначала. Прошел уже целый час, куратор повторял одно и то же. Зориан потерял всякий ход времени и старался лишь сконцентрироваться на упражнении - и не поддаться желанию всадить эту ручку Ксвиму в глаз.
  - Начните снача...
  Ручка мгновенно подпрыгнула в воздух - Ксвим еще не успел договорить. Серьезно, возможно ли вообще сплетать потоки быстрее?
  Брошенный шарик врезался ему в лоб, сбив концентрацию.
  - Вы отвлеклись, - обвинил Ксвим.
  - Вы бросили в меня шариком! - возмутился Зориан, не ожидавший такой детской выходки. - Чего вы ожидали?
  - Я ожидал, что вы сумеете сохранить концентрацию, - ответил Ксвим. - овладей вы плетением, подобные мелочи не помешали бы вам. Вынужден с сожалением констатировать - неэффективная образовательная программа загубила очередного многообещающего студента. Нам придется начать с самых основ, пока вы не научитесь выполнять базовую тройку безупречно.
  - Профессор, я овладел этими плетениями год назад, - возразил Зориан. Еще не хватало тратить время на базовую тройку. Он и так слишком долго их оттачивал.
  - Отнюдь, - казалось, Ксвима оскорбляет сама мысль об этом. - Добиться стабильного результата - не значит овладеть. К тому же, это разовьет ваши выдержку и терпение, в чем вы очевидно нуждаетесь. Это важные качества для мага.
  Зориан сжал губы в тонкую линию. Этот тип намеренно играет на его нервах. Похоже, слухи были верны - занятия у куратора будут невыносимы.
  - Начнем с левитации, - сказал Ксвим, не ведая о мыслях Зориана. - Начните сначала.
  Он уже ненавидел эти два слова.
  
  
  
  
  
  
  3. ГОРЬКАЯ ПРАВДА
  
  [К оглавлению]
  
  
   Если бы в конце первой недели кто-нибудь спросил Зориана, какие предметы даются труднее других, он бы назвал магические формулы и высшую математику. Может быть, боевую магию. Сейчас, две недели спустя, он мог ответить однозначно - обереги. Искусство защиты объектов с помощью магии было на удивление сложной дисциплиной. Нужно было учесть материал защищаемого предмета, его форму и размеры, взаимодействие с ранее наложенными резидентными заклинаниями... Или скрестить пальцы на удачу и применить стандартное щитовое заклятье. За второй способ профессор ставила "неуд".
  Но даже учитывая все это, обереги не должны были даваться так тяжело - Зориан подходил к магии терпеливо и методично, он успешно осваивал и более сложные дисциплины. Проблема была в профессоре, строгой женщине с настолько короткой стрижкой, что проще было бы обриться налысо - она не умела учить. Совсем. Нет, понятно, она прекрасно разбиралась в предмете - но не могла донести свои знания до студентов. В своих лекциях она пропускала множество важных деталей, казавшихся ей очевидными. Выбранные ей учебники были немногим лучше, напоминая скорее руководства для профессионала-щитовика, чем учебные пособия.
  
  "Вопрос 6: Ваша задача - построить исследовательский аванпост у истока маны первого ранга на Сарокианском плоскогорье. Здание рассчитано на четверых человек, в округе водятся зимние волки и осы-бурильщики. Ваш бюджет - 25 тысяч, вы - сертифицированный щитовик второго круга.
  а) Какие комбинации щитов вы подобрали бы для здания, считая, что питать защиту будет энергия истока? Аргументируйте ваш ответ.
  б) Вычертите поэтажные планы аванпоста, объясните, как расположение помещений и форма здания влияют на эффективность щитов.
  в) Что предпочтительнее против ос-бурильщиков - заклинание-репеллент или правильный выбор отделочных материалов? Аргументируйте ответ.
  г) Допустим, на существующий бюджет вы должны построить не одно, а пять зданий. Как это повлияет на выбор защитных чар? Следует ли использовать одинаковую схему на всех пяти аванпостах, или изменять комбинации в зависимости от расположения? Укажите достоинства и недостатки обоих подходов."
  
  Зориан устало потер глаза. Вот как, по их мнению, он должен отвечать на такие вопросы? Он не выбирал архитектуру факультативом, он вообще-то маг, а не строитель. Да и откуда ему знать стоимость строительных материалов - или где находится это Сарокианское плоскогорье? Зориан был неплох в географии, но никогда о таком не слышал; видимо, где-то в северных лесах, раз там водятся зимние волки.
  По крайней мере, он знал ответ на подвопрос "в". Магия и только магия. Даже если отделка будет несъедобна для личинок ос, на стене очень удобно делать гнездо. Эти насекомые ревностно охраняют свою территорию - такое соседство врагу не пожелаешь. Да, теоретически "правильный выбор материалов" позволит сэкономить часть мощности истока - но заклинания-репелленты и так потребляют немного, в особенности если настроить именно на ос-бурильщиков.
  Его отвлекло женское хихиканье с задних парт. Зориан понял, даже не оборачиваясь - Зак опять развлекает галерку. Вот бы ему досталось за разговоры во время контрольной - но увы, Зак в любимчиках у профессора, как лучший ученик. Наверняка сам он уже все сделал, и сделал правильно. Ерунда какая-то - на первых двух курсах оценки Зака были ниже среднего; он выделялся скорее харизмой, чем магическим талантом. Словно несколько улучшенная копия Фортова. В этом же году ему не было равных в учебе. По всем предметам. Впечатляющие знания и усердие - невероятный, невозможный прогресс по сравнению с прошлым годом. Как он сумел добиться этого за всего одно лето?
  Пятнадцать минут спустя Зориан отложил карандаш. Он решил лишь восемь из десяти заданий, и вовсе не был уверен в правильности решений - но ничего не поделаешь. Надо будет выделить пару дней на самостоятельные занятия по оберегам - а то с каждой лекцией он понимает все меньше и меньше. В классе остались лишь он и Акоджа, она следом за ним сдала свою работу и вышла в коридор. Разумеется, они задержались по разным причинам - он пытался наскрести парочку лишних баллов; она же, будучи перфекционисткой, раз за разом проверяла работу перед сдачей.
  - Зориан, подожди!
  Он сбавил шаг, позволяя Акодже догнать его. Девушка иногда бывает несносна, но в целом хороший человек - и не виновата в том, что он слажал на контрольной.
  - Как думаешь, как ты написал?
  - Плохо, - врать смысла не было.
  - Да, я тоже.
  Зориан закатил глаза. Его и ее "плохо" - две большие разницы.
  - Неолу управилась за полчаса, - сказала Акоджа после короткой паузы. - Могу поспорить, она вновь наберет высший балл.
  - Ако... - вздохнул Зориан.
  - Я знаю, это выглядит как зависть, но это просто ненормально! - Акоджа понизила голос, но не могла сдержать волнения. - Я далеко не дура, трачу все свободное время на учебу, но все равно многое не понимаю. Неолу же никогда не была хороша на первых курсах. А сейчас... сейчас она обходит меня по всем предметам!
  - Как Зак, - подсказал Зориан.
  - Именно как Зак! - согласилась она. - Они даже держатся вместе, он, она и та незнакомая девушка. Словно живут в своем собственном мире.
  - Или словно они пара, - Зориан нахмурился. - То есть тройка... Как вообще называются романтические отношения между тремя людьми?
  - Неважно, - фыркнула Акоджа. - Суть в том, что эти трое лишь дурачатся, раздражают учителей, но все равно получают высшие баллы. Они даже отказались перевестись в первую группу, представляешь?!
  - Ты слишком зацикливаешься, - предупредил Зориан.
  - Тебе совсем не интересно, как они это делают?
  - Конечно интересно, - хмыкнул Зориан. - Трудно не заинтересоваться. Но от меня тут ничего не зависит. К тому же, Зак мне ничего плохого не сделал - я не хочу добавлять ему проблем лишь потому, что он пробудил своего внутреннего гения.
  Бенисек присоединился к ним, просто показавшись из-за угла. Зориану иногда казалось, что у парня и правда сверхъестественный нюх на сплетни.
  - Я тебя понимаю, - сказал Бенисек. - Всегда считал Зака ни на что не годным. Ну, вроде меня.
  - Хех. Быть не может, чтобы он так подтянул все предметы за одни каникулы, - сказал Зориан. - Думаю, раньше он просто сдерживался.
  - Блин, это просто глупо, - откликнулся Бенисек. - Будь я настолько крут, я бы раструбил всем.
  - Не думаю, что он притворялся два года подряд, - усмехнулась Акоджа. - Он неизбежно выдал бы себя чем-нибудь.
  - Что тогда остается? - спросил Зориан. Он и сам мог бы назвать пару-тройку способов ускоренного обучения, но большинство из них было незаконно - да и академия наверняка проверила, Зак ли это, а не самозванец-перевертыш, или не одержим ли он духом давно умершего мага.
  - Может, он знает вопросы заранее, - предположила Акоджа.
  - Только если он пророк, - ответил Бенисек. - Во вторник, когда ты ушла пораньше, Буул устроила ему устный экзамен. Так он сыпал ответами, словно проглотил учебник.
  Разговор утих - они вошли в алхимический класс, скорее большую лабораторию, чем учебное помещение. Около двадцати столов, уставленных всевозможными склянками и алхимическими приборами. Ингредиенты для сегодняшнего занятия уже были на столах, разве что некоторые требовали дообработки - едва ли рецепт включал живых пещерных сверчков. Подобно оберегам, алхимия была сложным искусством, но профессор знала предмет и умела учить, так что занятия давались Зориану без проблем. Разве что - из-за нехватки мест студенты работали парами и тройками, но Зориан был в паре с Бенисеком, то есть один трудился за двоих. И еще надо было как-то заткнуть Бена, чтобы не отвлекал.
  - Эй, Зориан, - громко прошептал Бенисек. - Я раньше не замечал, но наша препод - горячая штучка!
  Зориан зашипел сквозь зубы. Этот долбаный идиот никак не научится быть тише. Она точно это услышала.
  - Бенисек, - прошептал он напарнику. - Мне нужны хорошие отметки по алхимии, чтобы поступить, куда я хочу. Если ты мне все испоганишь - я больше с тобой не разговариваю.
  Бенисек что-то возмущенно пробурчал и стал пялиться дальше. Зориан вернулся к растиранию хитина ос-бурильщиков в тонкий порошок - сегодня они готовили клей. Надо признать, Азлин Маривоски и правда выглядела отлично для своих пятидесяти. Вероятно, косметические средства - недаром же она была профессором алхимии. Может даже эликсир юности - хотя эти составы невероятно редки и имеют кучу побочных эффектов.
  - И что ты нашел в этом предмете, - бурчал Бенисек. - Его даже не назвать магическим. Для него не нужна мана. Это просто поиски нужных корешков, нарезка определенным образом... Это как готовка. Черт, мы даже делаем какой-то там клей. Девчачий предмет.
  - Бенисек...
  - Но это правда! Даже наш преподаватель - девчонка! Да, клевая, но все равно. Я где-то читал, что алхимия происходит из ковенов ведьм - все эти зелья и прочая хрень. Даже сейчас лучшие алхимики - из ведьминых родов. Ты, поди, этого не знал?
  Конечно, он знал. В конце концов, до академии он учился алхимии у настоящей ведьмы. Действительно настоящей - она фыркала при слове "алхимия", предпочитая старинное "зельеварение". Но это не те подробности, которые хочется предать огласке - по множеству причин.
  - Если ты прямо сейчас не заткнешься - я никогда не буду работать с тобой в паре, - серьезно сказал Зориан.
  - Эй! - запротестовал Бенисек. - Кто тогда мне поможет? Я в этом не разбираюсь!
  - Не знаю, - безмятежно ответил Зориан. - Может, найдешь себе какую-нибудь девчонку.
  К счастью, профессор была слишком занята очередным шедевром Зака - тот умудрился получить из ингредиентов клея какое-то усиливающее зелье. Надо думать, это чертовски круто. Похоже, Азлин не смущало, что Зак проигнорировал задание и сделал все по-своему. Зориан покачал головой, возвращаясь к работе. Интересно, если бы это сделал он - его бы тоже хвалили, или велели бы не выделываться? Пару раз, когда Зориан пытался впечатлить профессоров, он нарывался на лекции о пользе тренировок и вреде гордыни. Может, все дело в том, что Зак - наследник Благородного Дома Новеда? Или нет?
  В такие моменты Зориан хорошо понимал Акоджу.
  
  - На этом завершим сегодняшний урок, - сказала Ильза. - Но прежде, чем вы уйдете - небольшое объявление. Как вы, возможно, знаете, Академия традиционно устраивает бал в канун летнего фестиваля. Этот год - не исключение. Бал пройдет в следующую субботу в приемном зале. Если вы еще не знаете - посещение бала в этом году строго обязательно.
  Зориан, застонав, уткнулся лбом в парту, по классу прокатились смешки. Ильза проигнорировала его выходку.
  - Те из вас, кто не умеют танцевать - уроки будут проводиться ежедневно в восемь вечера в шестой аудитории. Те, кто умеют - должны посетить хотя бы одно занятие и доказать это - чтобы никто не подвел меня на балу. На этом все. Мисс Строуз, мистер Казински, вас попрошу остаться.
  - Прекрасно, - прошептал Зориан. Наверное, не следовало ему так явно реагировать. По правде говоря, он собирался прогулять мероприятие, обязательное оно или нет. Догадалась ли об этом Ильза? Наверное, нет - он не замечал в ней недовольства.
  - Что же... - начала Ильза, когда все остальные студенты вышли. - Полагаю, вы оба умеете танцевать?
  - Конечно, - ответил Зориан.
  - Эмм... - поежилась Акоджа. - Не очень хорошо.
  - Не страшно, - заверила Ильза. - Мы легко это исправим. На самом деле я хочу, чтобы вы двое помогли с уроками танцев.
  Зориан подумывал немедленно отказаться - еще не хватало тратить время на танцы - но с другой стороны, за эту услугу Ильза может простить ему парочку прегрешений. Например, пропущенный бал. Он не успел выразить свое осторожное согласие - Акоджа решила за него.
  - Чем мы можем помочь? - похоже, ей льстило быть выбранной для этой "чести". Зориан, чьего согласия никто не спросил, приподнял бровь, но не стал заострять на этом внимание.
  - У нас всего пять дней, чтобы научить всех танцевать, - пояснила Ильза. - Поэтому придется прибегнуть к магии.
  - Заклятья анимации, - догадался Зориан.
  - Да, - Ильза повернулась к Акодже, объясняя. - Существуют заклинания, управляющие движением тела по заданному алгоритму. Они не заменят умения танцевать, но если тренироваться, будучи направляемым заклинанием, обучение проходит куда быстрее.
  - Как это действует? - спросила заинтересованная Акоджа.
  - Заклинание двигает тебя, как марионетку, - пояснил Зориан. - Ты привыкаешь двигаться в такт магии, хотя бы для того, чтобы смягчить внешнее воздействие. Вскоре тебе уже не требуется заклинание, чтобы танцевать.
  - Вижу, ты уже испытал этот метод на себе, - улыбнулась Ильза.
  Зориан стиснул зубы. Это заклятье, примененное Дэйменом, было одним из самых мерзких воспоминаний детства. На редкость паршивый опыт.
  - Искренне надеюсь, вы дадите ученикам право отказаться, - сказал он.
  - Разумеется, - согласилась Ильза. - Однако отказавшимся придется посетить не менее трех занятий вместо одного, так что, думаю, большинство согласится. В любом случае, я хотела бы, чтобы вы двое помогали мне с заклинаниями. Наверное, придется часто развеивать и накладывать заново, мне не помешают ассистенты.
  - А почему вы выбрали нас? - спросил Зориан.
  - У вас обоих неплохой контроль маны и ответственный характер. Магия анимации людей - заклинания из закрытого списка, обычно их не доверяют студентам.
  Хмм. Тогда как Дэймен узнал заклинание? Да еще на втором курсе? Ладно, неважно. Освоив заклинание, ему будет легче защищаться от него в будущем.
  - Что-нибудь еще? - спросила Ильза. - Хорошо. Приходите в мой кабинет после уроков, я подготовлю манекены для тренировок. Неумелая анимация крайне неприятна объекту, мы же не хотим никого травмировать?
  Зориан сощурился. Он же не... Даже Дэймен не стал бы... кого он обманывает? Конечно, стал бы. Отрабатывать опасное заклинание на младшем брате - вполне в духе Дэймена.
  - Мисс Строуз, можете быть свободны - мне нужно кое-что обсудить с мистером Казински.
  Зориан покачал головой, выгоняя посторонние мысли, и сфокусировался на Ильзе - она заговорила, как только Акоджа вышла из класса.
  - Итак, Зориан, - она чуть улыбнулась. - Ты поладил с куратором?
  - Он требует отработки базовой тройки, - ровно сказал Зориан. - Мы все еще на левитации.
  Да, после четырех недель занятий, Ксвим все еще заставляет его левитировать карандаш. Начните сначала. Начните сначала. Начните сначала. Единственное, чему Зориан научился - уворачиваться от шариков. У этого гада просто неисчерпаемый боезапас.
  - Да, профессор Ксвим предпочитает закрепить основы, и только потом переходить к сложным вещам, - кивнула Ильза.
  Или он ненавидит студентов. По мнению Зориана, второе куда вероятнее.
  - Я просто хотела сказать, что у тебя будет возможность сменить куратора. Один из моих учеников отчисляется после фестиваля, открывая вакансию. Ты - первый в списке кандидатов на его место. Разумеется, если ты все еще хочешь сменить куратора.
  - Конечно, хочу! - практически прокричал Зориан, удивив Ильзу. Затем на мгновение нахмурился. - Вы же не собираетесь кидать в меня шарики? Или это стандартный метод обучения?
  - Нет, - хихикнула Ильза. - Это персональный метод Ксвима. Что же, я лишь хотела убедиться, что ты не против. Удачного дня.
  Только выйдя из класса, Зориан осознал, что этот поворот спутал ему все планы. Пропускать бал нельзя - если он разозлит своего потенциального куратора, то останется со Ксвимом до самого выпуска. Ловко придумано, профессор. Ловко придумано.
  
  - Почему мы не можем просто наложить на себя это заклинание перед балом?
  Зориан тяжело вздохнул.
  - Заклинатель должен четко представлять необходимые движения. Если вы не умеете танцевать - собственное заклинание вам ничем не поможет. К тому же - как вы собираетесь потом отменить магию, когда ваши руки по-прежнему движутся в танце? Это не то заклинание, что стоит накладывать на себя.
  Серьезно, у этой идеи было столько недостатков, что все сразу и не перечислишь. Они хоть немного думают, прежде чем предлагать?
  - И сколько танцев нужно разучить?
  - Десять, - ответил Зориан, готовясь к возмущенным выкрикам.
  И, разумеется, они последовали. К счастью, в дело вмешалась Ильза, разбив учеников на пары и расставив по местам. Зориан уже ощущал тяжесть в голове - не стоило соглашаться на предложение учителя. Зал был большим, но невидимое давление собравшихся людей все равно угнетало его.
  - Ты в порядке? - спросил Бенисек, кладя руку ему на плечо.
  - Нормально, - сказал Зориан, стряхивая руку. Не надо его трогать. - Просто голова слегка болит. Тебе что-нибудь нужно?
  - Не, просто ты стоял в сторонке, одинокий и несчастный, - сказал Бенисек. Зориан не стал отвечать, что отошел намеренно. Все равно Бенисек никогда не слышал о личном пространстве. - Кстати, кого ты пригласил на бал?
  Зориан сдержал стон. Кто о чем, а Бенисек о девчонках.
  Сам он не озадачивался отношениями. Шансы того, что кто-то из одноклассниц согласится встречаться с ним, были исчезающе малы. Во-первых, эту связь немедленно заметят другие одноклассники - мало кто сумеет выдержать шквал насмешек и сохранить свой роман сколько-нибудь продолжительное время. Во-вторых - и, возможно, в главных - девушки-подростки тянутся к парням постарше. Встречаться с кем-то на два или три года старше - признак статуса, поэтому большинство девушек считали парней-ровесников неотесанными юнцами. На первом курсе все девчонки мечтали о третьекурсниках. Сейчас, когда они сами на третьем - им подавай выпускников. Множество старших парней ничуть не возражали - так что шансов с одноклассницами не было никаких.
  Что же до девушек вне класса... Для них он не был Зорианом Казински, он был "братом тех самых Дэймена и Фортова Казински". Когда выяснялось, что он ничуть не похож на образ в их голове - неизменно следовало жестокое разочарование.
  Да и вообще, вся эта романтическая мишура...
  - Так кого? - поторопил Бенисек.
  - Я не иду, - сказал Зориан.
  - Что значит - ты не идешь? - осторожно спросил Бенисек.
  - То и значит, - буркнул Зориан. - Я пропускаю бал. Из-за прискорбного алхимического происшествия вынужден остаться в общежитии.
  Немного затасканно, но сойдет. Зориан уже присмотрел хитрый состав, делающий человека веселым и общительным - вполне логично, что он попытается приготовить его перед балом; при неправильной дозировке - вызывает сильные, но не опасные недомогания. Если все сделать по уму - никто не придерется, просто досадная оплошность.
  - Да ладно тебе! - запротестовал Бенисек. Зориану пришлось ущипнуть его, чтобы он убавил громкость - еще не хватало, чтобы их услышала Ильза. - Это же летний фестиваль! Особенный летний фестиваль, с этим, как его, напряжением...
  - Сопряжением сфер, - подсказал Зориан.
  - Пофиг. Суть в том, что ты должен присутствовать. Все, кто хоть что-то собой представляют, идут!
  - Я никто.
  Бенисек вздохнул.
  - Нет, Зориан, ты неправ. Смотри, мы же оба из торговых семей?
  - Не продолжай, - предупредил Зориан и был проигнорирован.
  - Я знаю, тебе это не нравится, но...
  - Стоп. Хватит уже.
  - ...ты представляешь здесь свою семью. Твое поведение отражается на их репутации.
  - Далось тебе мое поведение! - сорвался Зориан. Он ощущал, что привлекает внимание, но уже ничего не мог с собой поделать. - Вали и оставь меня в покое. Я никто. Третий сын в семье мелкого торговца из провинции. Людям насрать, кто я такой, они меня знать не знают. И. Меня. Это. Устраивает.
  - Ладно-ладно! - замахал руками Бенисек. - Чувак, не устраивай истерику.
  - Неважно, - хмыкнул Зориан. - Оставь меня в покое.
  Нет, ну какая наглость! Если кому и надо задуматься о своем поведении, то это Бенисеку. Этот безответственный засранец давно скатился бы в третью группу, если б не постоянная помощь Зориана - и вот такая благодарность? Зачем ему вообще такой приятель?
  Он выдохнул, пытаясь успокоиться. Дурацкий летний фестиваль, дурацкие танцы. Что забавно - в отличие от большинства людей, не любящих праздники, Зориан владел всеми необходимыми навыками. Он неплохо танцевал, умел вести себя за столом и поддерживать светскую беседу. Он все это умел - родители таскали его с собой на торжества, они же и позаботились, чтобы он ничем их не подвел. Но он это ненавидел. Словами не выразить, как эти сборища его бесили. Почему его заставляют идти на дурацкую пиар-акцию Академии? У них нет на это никакого права.
  
   Зориан неуверенно постучался в кабинет Ильзы. Зачем она его вызвала? Она же не узнала, что...
  - Войдите.
  Зориан заглянул внутрь и был усажен на стул. Ильза сидела за своим столом, пила что-то из кружки. Вероятно, чай. Она выглядела умиротворенной, но Зориан ощущал в ее позе нотку неодобрения. Хмм...
  - Ну что же, Зориан, - начала она. - Ты неплохо показал себя на моих уроках.
  - Ээм, спасибо, профессор, - осторожно ответил Зориан. - Я старался.
  - Несомненно, скажу больше - ты один из лучших учеников в группе. Студент, которого я собираюсь взять под крыло, как только эта суматоха с фестивалем закончится. Пример для подражания и лицо класса наравне с мисс Строуз.
  Ох, вот это уже совсем плохо.
  - Я не...
  - Ты рад субботнему балу? - спросила она, резко меняя тему.
  - Конечно, - гладко солгал Зориан. - Похоже, будет весело.
  - Прекрасно, - довольно сказала Ильза. - А то я слышала, что ты собираешься бойкотировать фестиваль. Неприятные слухи, должна заметить. Мне кажется, я четко сказала - посещение обязательно.
  Заметка на будущее: страшно отомстить Бенисеку. Найти заклятье, от которого язык жжет, как огнем... или вызывающее острые боли в промежности.
  - Всего лишь грязные сплетни, профессор, - уверенно сказал Зориан. - Я бы никогда не стал намеренно пропускать торжество. Если у меня не получится...
  - Зориан, - оборвала его Ильза.
  - Профессор, почему вообще мое присутствие так важно? - голос начал предательски ломаться. Он осознавал, что кричать на учителя - плохая идея, но как же все это его достало! - У меня уважительная причина - толпы вызывают у меня головную боль.
  - У меня тоже, если тебе от этого легче, - фыркнула она. - Могу дать тебе зелье. Все дело в том, что я - одна из устроителей бала, и если много студентов прогуляют - это плохо отразится на моем послужном списке. В особенности, если не придет кто-то выдающийся, вроде тебя.
  - Выдающийся? Я? Я просто обычный студент!
  - Куда необычнее, чем ты думаешь, - сказала Ильза. - Чтобы достичь твоего уровня, нужны редкие интеллект и целеустремленность - тем более - для студента из обычной семьи, которого не учили колдовать с пеленок. Люди равняются на таких, как ты. Да и то, что ты младший брат Дэймена - мы оба знаем, насколько он знаменит.
  Губы Зориана сжались в тонкую линию. Наверняка последний довод и есть главный, остальные же - лишь попытка польстить. Брат сейчас на другом континенте, но Зориан все равно не может вырваться из его тени.
  - Ты не любишь, когда вас сравнивают, - отметила она.
  - Нет, - резко ответил он.
  - Почему? - полюбопытствовала Ильза.
  Зориан собирался уйти от ответа - семья была его больным местом - но неожиданно для самого себя решил сказать честно. Понятно, что это ничем не поможет, но хоть выговорится.
  - Все, что я делаю, всегда сравнивается с Дэйменом и, в меньшей мере, с Фортовым. Так было с самого детства, еще до того, как Дэймен прославился. Родители никогда не стеснялись выделять любимчика, а поскольку их интересовало лишь общественное мнение - я никогда любимчиком не был. Семье не нужен замкнутый книжный червь, это до меня донесли предельно ясно. До недавнего времени я был для них скорее нянькой для дочери, чем сыном.
  - Но в недавнее время что-то случилось, и они изменили мнение? - предположила Ильза.
  - Случился Фортов, - прорычал Зориан. - Он завалил несколько экзаменов, заставил отца прибегнуть к своим связям и в целом показал себя ненадежным. А ведь он - второй наследник семейного бизнеса, на случай, если Дэймен погибнет в одной из своих авантюр. Так что меня, образно выражаясь, достали из чулана и стали готовить к новой роли.
  - А ты не хочешь быть заменой, - угадала она.
  - Я вообще не хочу участвовать в делах семьи Казински. Я не член этой семьи и никогда не был. В лучшем случае - родственник. Я благодарен им за то, что они кормили меня и оплачивали образование, и я собираюсь возместить им это, когда начну работать - но они не вправе требовать большего. Я просто не стану слушать. У меня своя жизнь и свои планы, и в них не входит быть на подхвате у старшего брата или терять время на безвкусных приемах среди лизоблюдов.
  Он заставил себя остановиться, почувствовав, что заводится все сильнее. Да и вряд ли Ильза сочувствовала ему. Большинство сочли бы, что он просто устроил драму из-за пустяков. Их бы на его место.
  Убедившись, что он закончил, Ильза откинулась назад и вдохнула.
  - Сочувствую, Зориан, но, боюсь, подобные сравнения неизбежны. С другой стороны, ты и сам становишься хорошим магом. Не всем же быть гениями, как Дэймен.
  - Верно, - ответил Зориан, избегая ее взгляда.
  Вздохнув, она провела пальцами сквозь челку.
  - Глядя на тебя, я чувствую себя злодейкой. А помимо семейных проблем, что тебе не нравится? Это вечеринка - я думала, все подростки любят такие вещи. Беспокоишься, что не найдешь себе пару? Предложи первокурсницам, отбоя не будет - ведь они могут участвовать лишь по приглашению от старшекурсников.
  Теперь вздохнул Зориан. Его не интересовало, как найти пару - в конце концов, ему достаточно назвать свою фамилию, чтобы заполучить на вечер смешливую восторженную первокурсницу. Его интересовало, как отвертеться от дурацкого праздника - но Ильза, очевидно, была против.
  - Я не стану искать пару, - сказал он, вставая. - Посещение обязательно, но про поиск партнера там ничего не сказано. Хорошего дня.
  На удивление, Ильза не стала его останавливать. Может, этот бал будет хотя бы терпимым.
  
  Зориан устало брел по коридорам общежития, уже не спеша в свою комнату. Учителя не задали серьезных заданий на выходные, понимая, что студентам будет не до того. В другое время свободные выходные были бы подарком небес для Зориана - но одна лишь мысль о завтрашнем празднике отбивала всякое желание что-либо делать. Так что в комнату, и спать.
  Зайдя в общежитие, он заметил, что для кого-то праздник уже начался: стены коридора пестрели яркими цветными пятнами - желтыми, зелеными и красными.
  - Зориан! Ты-то мне и нужен!
  Он дернулся - громкий голос прозвучал прямо за спиной - и развернулся к говорившему. К этому ухмыляющемуся идиоту.
  - Что тебе надо, Фортов?
  - Что, я уже не могу просто навестить брата? - возмутился тот. - Ты слишком хорош, чтобы поговорить со старшим братишкой?
  - Не звезди, Фортов. Ты никогда не приходишь ко мне просто поговорить. Что тебе на этот раз надо?
  - Все совсем не так, - надулся тот. - Ты у меня любимый брат, ты в курсе?
  Зориан пару секунд бесстрастно смотрел на него.
  - В смысле - в отсутствие Дэймена?
  - Дэймен - задница, - буркнул Фортов. - С тех пор, как он прославился, он всегда слишком занят, чтобы помочь младшему брату. Серьезно, этот парень думает только о себе.
  - Сильно в сем юноше лицемерие, - пробормотал Зориан.
  - Извини, я что-то не догоняю.
  - Ничего-ничего, - Зориан махнул рукой. - Так что у тебя случилось?
  - Эм, я обещал одной знакомой зелье от волдырей, - жалко сказал Фортов.
  - Нет такого зелья, - фыркнул Зориан. - Есть мазь от волдырей, что наносится прямо на пораженную кожу - а не принимается внутрь, как зелье. Похоже, с алхимией у тебя по-прежнему хреново. Почему ты вообще обещал ей лекарство?
  - Ну, я толкнул ее в заросли багрового плюща на занятии по основам выживания, - признался Фортов. - Пожалуйста, ты должен мне помочь! А я помогу тебе найти подружку.
  - Обойдусь и без подружки! - не выдержал Зориан. В особенности без подружки, подобранной Фортовым. - Слушай, что ты ко мне-то пришел? Сходи в аптеку и купи.
  - Сейчас вечер пятницы. Все магазины закрыты, готовятся к фестивалю.
  - Жалко. Я тоже не смогу тебе помочь. Первые два курса - сплошная теория и техника безопасности. Я только начал третий курс, мы еще не делали ничего серьезного.
  Чистая правда - и одновременно наглая ложь. Он еще не делал ничего серьезного на уроках алхимии - но самостоятельные занятия - совсем другой разговор. Ему не составило бы труда приготовить антидот от яда багрового плюща - но с какой стати ему тратить дорогостоящие ингредиенты?
  - Да ладно тебе. Ты говоришь на трех языках и знаешь все эти дурацкие упражнения на плетение - но не можешь сварить простейшую мазь? Чем ты вообще занимаешься, запершись целыми днями в комнате?
  - Кто бы говорил! - возмутился Зориан. - Ты на год меня старше, должен и сам прекрасно справиться.
  - Э, ты же знаешь, я никогда не интересовался алхимией. Слишком кропотливо и скучно, - Фортов пренебрежительно отмахнулся. - К тому же, я не могу даже сварить суп, не перепортив мамину утварь, ты правда хочешь, чтобы я работал с алхимическим оборудованием?
  Нда, в этом определенно был смысл...
  - Я устал, - сказал Зориан. - Я приготовлю мазь завтра.
  - С ума сошел? Завтра будет поздно!
  - Блин, ну не умрет же она от несчастной сыпи? - раздраженно ответил Зориан.
  - Пожалуйста, Зориан, я знаю, что тебя это не интересует, но она влюблена в одного парня и...
  Зориан застонал и перестал слушать. Картина ЧП была ясна.
  - И если ее волдыри не вылечить, она не сможет пойти на бал и она никогда меня не простит! Пожалуйста, пожалуйста, пожалуйста...
  - Хватит.
  - ...пожалуйста, пожалуйста...
  - Я сказал - хватит! Я это сделаю! Я сварю чертову мазь, но ты будешь мне очень должен, слышишь?
  - Ага! - радостно ответил тот. - Сколько тебе надо времени?
  - Встретимся у фонтана через три часа, - вздохнул Зориан.
  Фортов тут же убежал - видимо, пока брат не передумал или не выдвинул встречных требований. Покачав головой, Зориан направился в комнату за ингредиентами. Академия держала одну из лабораторий открытой для студентов - но компоненты нужно приносить с собой. Благо, все необходимое для мази у него уже было. В лаборатории никого не было - ничего удивительного, все готовятся к танцам, сейчас не до алхимии. Не обращая внимания на звенящую тишину, Зориан разложил ингредиенты и принялся за работу.
  Что забавно, основным компонентом мази от волдырей было то самое растение, что их вызвало - багровый плющ, точнее - его листья. Зориан уже высушил их на солнце, осталось растереть в порошок. Самая неприятная часть - если просто истолочь листья в ступке, в воздух поднимется ядовитая пыль. Учебники предлагали разные решения, зачастую - с использованием дорогостоящего оборудования; Зориан поступил проще - завернул листья во влажную ткань, полученный сверток - в кожу, и стучал по нему, пока не перемолол все. Пыль, в отличие от кусочков листьев, должна пристать к ткани. Смешав толченые листья с десятью каплями меда и ложкой сока ягод забвения, он поставил плошку на малый огонь и перемешивал, пока мазь не стала однородной. Затем составил и сел рядом, ожидая, пока бальзам остынет.
  - Весьма впечатляюще, - раздался сзади женственный голос. - Неплохо придумано с листьями плюща. Я запомню этот трюк.
  Зориан узнал голос - что бы там ни болтали злые языки, Каэл был парнем. Он оглянулся на морлока - снежно-белые волосы и пронзительно-синие глаза - и вернулся к уборке рабочего места. За ненадлежащее обращение с приборами могли запретить пользоваться лабораторией.
  Он не знал, что ответить Каэлу - тот изучал бальзам наметанным глазом. Зориан плохо знал парня - тот перевелся к ним откуда-то только в начале года, и не был особенно разговорчив. К тому же, он морлок. Когда он вошел в лабораторию? Увы, Зориан слишком увлекся процессом и не обращал внимания ни на что вокруг.
  - Ничего особенного, - наконец сказал он. - Вот твои работы впечатляют. Чувствуется, что ты на другом уровне. Даже Зак не всегда может с тобой сравниться, а ведь он лучший в классе.
  Беловолосый парень сдержанно улыбнулся.
  - Зак не горит страстью к алхимии. Здесь требуется рука художника и много терпения; его знания велики, но нет склонности к искусству. У тебя есть. Будь у тебя столько же практики, как у него - ты бы превосходил его.
  - А, ты тоже думаешь, что он практиковался раньше? - спросил Зориан.
  - Я не слишком хорошо его знаю, я лишь недавно перевелся. Однако нельзя достичь такого уровня за несколько месяцев. Зак работает с уверенностью человека, тренировавшегося годами.
  - Как ты? - предположил Зориан.
  - Как я, - согласился Каэл. - Не хочу показаться грубым, но ты закончил? Я хотел бы тоже кое-что сварить.
  Зориан извинился за задержку - морлок отмахнулся, показывая, что ничего страшного, и они попрощались.
  Уже в коридоре Зориан сообразил, что ему надо было заодно сварить себе сонное зелье - нужно выспаться как можно лучше этой ночью, завтра наверняка не получится.
  
  
  
  
  
  
  4. ПАДАЮЩИЕ ЗВЕЗДЫ
  
  [К оглавлению]
  
  
  - Иду, иду... - бормотал Зориан, топая к двери. Стучат и стучат - кому он опять понадобился? Он распахнул дверь и увидел недовольную Акоджу. - Ако? Что ты здесь делаешь?
  - Прямо мои слова, - ответила она. - Почему ты все еще в комнате? Бал через...
  - ...два часа, - прервал ее Зориан. - До зала отсюда десять минут хода.
  - Серьезно, Зориан, почему ты все откладываешь на последний момент? Ты понимаешь, какой дурной пример подаешь остальным?
  - Время дорого, - сказал Зориан. - Так что ты здесь делаешь? Обычно ты не разыскиваешь людей, если они не пришли достаточно рано.
  - Мисс Зилети сказала зайти за тобой, - призналась Акоджа.
  Зориан моргнул. Похоже, Ильза решила удостовериться, что он не "забудет". Хех. Такая мысль посещала его, но увы - кишка тонка.
  - Она сказала, что ты не нашел себе пару, так что на вечер это буду я, - уже тише продолжила Акоджа, внезапно заинтересовавшись дверной рамой.
  Зориан застонал. Каким образом "я не обязан" превратилось в "я не могу"? Видимо, Ильза, как и его мать, понимает других так, как ей удобнее. Наверное, они бы поладили.
  - В любом случае, переодевайся и пойдем, - Акоджа вновь обрела уверенность. - Может, тебя и устраивает прийти последним - но не меня.
  Зориан целую секунду молча смотрел на нее, решая, что делать. Был соблазн захлопнуть дверь и не участвовать в этом фарсе - но Акоджа не виновата, что ее впутали в это. Ей и так несладко - пойдет на бал с угрюмым типом, излучающим недовольство. Он впустил ее в комнату и пошел в ванную, переодеваться.
  Навыки Ильзы в области манипуляции впечатляли - пойди он на бал один, он бы оделся попроще, провел бы там минимум времени и сторонился бы всех, как чумы. Сейчас же? Он не хотел окончательно испортить вечер Акодже, так что придется приложить хоть какие-то усилия. Да, Ильза и его мать определенно поладили бы.
  Путь к залу приемов прошел в тишине. Зориан не собирался начинать разговор, хоть и чувствовал, что молчание тяготит Акоджу. Зато оно полностью устраивало Зориана, а в преддверии мучительного вечера нужно ценить маленькие радости. Еще бы они длились подольше...
  Но, как он и сказал, от общежития до зала всего десять минут пешком. Они еще издали увидели огромную толпу радостных, оживленно беседующих студентов перед входом. Зориан побледнел, увидев эту толчею - голова потяжелела от одного лишь зрелища. Увы, как он ни просил Акоджу, она отказалась ждать начала где-нибудь в окрестностях. В отместку он "случайно" разделился с ней, как только они вошли внутрь, и затерялся в толпе. Он внутренне хихикнул, гадая, сколько времени ей потребуется, чтобы вновь найти его. Она очень удивит его, если справится за полчаса - что-что, а искусство невзначай избегать внимания на вечеринках он освоил в совершенстве.
  Что-то все слишком роскошно для простого школьного бала. Столы ломились от блюд, многие - настолько экзотичны, что Зориан никогда раньше их не видел; зал был украшен великолепными картинами и движущимися скульптурами. Черт, даже скатерти на столах были искусно вышиты и настолько мягки, что сама мысль об их стоимости пугала. Многие студенты открыто пялились на все это великолепие - и даже Зориан, привычный к торжественным приемам, был впечатлен. Ненадолго - пожав плечами, он постарался слиться с толпой, скрываясь от Акоджи.
  Он блуждал среди пиршественных столов, изредка пробуя то или иное блюдо, смотрел на людей и избегал тех, кто смотрел на него. Теперь понятно, почему Ильза подошла так основательно - даже без учета бюджета вечеринки, здесь присутствовали далеко не только студенты. Представители гильдий, Домов, обществ и организаций. И не только из Альянса, из-за границы тоже, даже с других континентов - он видел как минимум одного человека в характерной светло-синей военной форме Абназии, небольшую делегацию из Хсана и темнокожую женщину в столь ярком одеянии, что она буквально бросалась в глаза. Он праздно подумал, что же в действительности собрало всех этих людей - не школьный бал же, в самом деле - потом решил, что ему все равно. Эти люди жили по своим, неведомым простым смертным законам, и их понимание "важной причины" могло сильно отличаться от его варианта.
  Час спустя после первого танца Зориан отыскал Акоджу. Она была раздражена и явно не поверила, что он просто потерялся - но сумела сдержаться и не устраивать сцен. Он повел ее на танцплощадку и не возражал, когда она "нечаянно" наступала ему на ноги.
  - Про тебя спрашивали, - сказала она, наконец утомившись местью.
  - Я был здесь, - тихонько хмыкнул Зориан. - Могли бы и отыскать.
  - А теперь ты можешь их отыскать, - отметила Акоджа.
  - Но, Ако, мы же танцуем. Я не могу оставить столь красивую девушку. Я и так отсутствовал недопустимо долго, - в голосе Зориана не было ни тени насмешки. Сказывался опыт.
  Она ответила сердитым взглядом, но было видно, что ей понравился комплимент.
  К сожалению, это не помешало ей потащить его общаться с посторонними людьми. Зориан ненавидел подобные смотрины, но тут, скорее всего, она действовала по распоряжению Ильзы - ладно, простим на первый раз. Он и так долгое время избегал ее. Так что Зориан запоминал лица, имена и титулы совершенно не интересных ему людей. Он уже делал это инстинктивно, почти против воли - наследие безуспешных родительских попыток сделать из него звезду вечеринок.
  - Казински? Случайно не родственник тех самых...
  - Дэймена и Фортова Казински, верно, - сказал Зориан, стараясь скрыть раздражение.
  - Ох, как удачно. Должна сказать, ваш брат весьма неплох со скрипкой, - она указала на сцену, где играл музыкальный клуб академии, включая Фортова. Всего лишь рядовой участник - но одним своим присутствием он привлекал больше всех взглядов. - На чем играете вы?
  - Ни на чем, - ровно ответил Зориан. Родители пытались приучить его к музыке, это было модно среди богачей и их подражателей - но у него совершенно отсутствовал музыкальный слух. Сказать по правде, желания заниматься музыкой тоже совершенно не было, хоть из вежливости он изображал некоторый интерес. Мать была им жутко разочарована - ведь Дэймен и Фортов неплохо играли, Дэймен на пианино и Фортов на скрипке. Не мастерски, конечно, но вполне достаточно, чтобы впечатлить неискушенную публику. - В отличие от братьев, я не интересуюсь музыкой. Куда больше меня занимает, как они добились столь равномерного распределения звука по объему зала, с одинаковой громкостью и тембром на любом расстоянии от оркестра.
  Само собой, ни эта женщина, ни собравшиеся вокруг ему не ответили - похоже, они даже не замечали этого, пока он не сказал. Зориан ощутил, что для этих людей это незначительная деталь, не стоящая упоминания. Ха - совершенно не интересуются магией, но пришли танцевать в магическую академию?
  К счастью, Акоджа сжалилась над ним и увела в сторону столов с закуской. Парочка одноклассников присоединилась к ним, завязался разговор. Зориан особенно не участвовал, на его взгляд говорили о бессмысленных и бесполезных вещах - но прилежно кивал, хихикал в нужных местах и пропускал мимо ушей что "он какой-то вялый" и "надо взбодриться".
  Он уже нацелился на кусок сладкого пирога, когда Акоджа пихнула его коленом. Он вопросительно посмотрел на нее.
  - Не та вилка, - прошептала она.
  Зориан глянул на вилку в руке - и правда, он должен был взять крохотную десертную. Пожал плечами и воткнул в пирог свою здоровенную вилку.
  - Я знаю, - прошептал он в ответ.
  Это была та соломинка, что сломала спину верблюда.
  - Зориан, - возмутилась она с просительными нотками в голосе. - Ну почему ты такой трудный? Всего один вечер. Я понимаю, что ты хотел пойти вовсе не со мной...
  - Дело не в этом, - прервал он ее. - Я не искал пару, я вообще собирался пойти один.
  Она молча смотрела на него - с раздавленным видом, что это на нее нашло?
  - Т-ты бы предпочел п-пойти один, но не со мной?
  Ох, дерьмо.
  Все это время он думал, что Акоджу просто заставили - а она сама хотела пойти с ним? Что, прав...
  Она развернулась и побежала прочь, прежде чем он нашелся, что сказать. Он шепотом выругался, закрыв лицо руками. Вот поэтому-то он и ненавидит торжества.
  
   Час спустя стало очевидно - Акоджа не намерена возвращаться, и в танцевальном зале ее нет. Настроения гоняться за ней по ночным улицам не было, так что он остался на балу. Да и если бы догнал - что бы он ей сказал? Непонятно даже, с чего начать. Мелькнула мысль вернуться в общежитие - но вместо этого он выбрался на крышу зала и стал смотреть на звезды. Все равно сегодня он уже не выспится.
  Чтобы чем-то занять мозги, он стал вспоминать названия видимых звезд и созвездий. Детское увлечение и уроки астрономии на первом курсе не прошли даром - прошло не менее часа, прежде чем он назвал все, какие помнил.
  В понедельник будет неловко. Зориан не сомневался, что их маленькую драму заметили и теперь будут обсуждать несколько недель. А учитывая, что Акоджа - любимица многих профессоров, его жизнь вполне может несколько осложниться. Черт бы все побрал.
  Грохот фейерверков отвлек его от мрачных мыслей. Видимо, наступила полночь, официальное открытие фестиваля. Зориан слегка расслабился, глядя на расцветающие в ночном небе огненные цветы, каждый - в своем, неповторимом стиле. Красиво. Большинство угасало после взрыва, но пара огоньков поднялись в зенит, не взрываясь и не затухая, скорее сигнальные ракеты, чем фейерверк. Достигнув вершины дуги, яркие точки повернули к земле, как падающие звезды. Он нахмурился. Странно. Почему они все еще не взорвались?
  Ближайший к нему огонек врезался в общежитие академии и детонировал. Мгновенно ослепший и оглохший Зориан споткнулся и упал на колени; здание под ним ощутимо содрогнулось. Перед глазами плясали яркие точки, в ушах звенело; Зориан с трудом поднялся на ноги и повернулся к месту взрыва. Практически все здание было разрушено, вокруг эпицентра полыхал огонь и оседали горящие обломки.
  Минуточку... Это же его общежитие!
  Осознание вновь заставило колени подогнуться. Если бы он остался в комнате, как изначально планировал, он бы погиб. Мысль отрезвляла. Но что за херня тут творится? Это точно не бракованный фейерверк. Скорее было похоже на высокоуровневое артиллерийское заклинание.
  Может, его слух еще не до конца восстановился - но он больше не слышал звуков вечеринки. Оглянувшись на город, он убедился, что досталось не только общежитию - там, где падающие звезды достигли земли, остались лишь горящие руины. Он смотрел на картину разрушения лишь пару секунд - вдалеке в небе взметнулся новый рой огоньков. Сейчас, когда фейерверки не отвлекали внимание, было предельно ясно - это действительно боевая магия. На город напали.
  Искры в небе устремились к земле; Зориана охватила паника. Что, черт возьми, делать? Бежать глупо, он не знает, куда целится враг, и может слепо выскочить прямо под удар. Стоп, ему как раз что-то делать не обязательно. Вокруг полно опытных магов, достаточно лишь известить их - и они решат проблему. Он побежал к лестнице с крыши.
  На ступеньках он столкнулся с Ильзой и Кайроном.
  - Зориан! Что ты тут делаешь? - требовательно спросила Ильза.
  - Эээ, я вышел подышать свежим воздухом, - растерялся Зориан. - Сейчас это не важно!
  - Согласен, - сказал Кайрон. - Что тут взорвалось, парень? Только не говори мне, что это ты виноват.
  - Едва ли, - ответил Зориан. - Некие заряды падают на город, уничтожая все, во что попадут. Похоже на мощное артиллерийское заклинание.
  Маги переглянулись и вновь повернулись к нему.
  - Иди в зал, к Акодже и остальным, - велела Ильза. - Мы выясним, что происходит, и телепортируем всех в убежище.
  Оба протолкнулись мимо него и выбежали на крышу, оставив Зориана брести вниз в растерянности. Акоджа... Ее нет в зале. Она убежала. Из-за него. Она там, на улицах, если вообще еще жива...
  Он тряхнул головой, отгоняя непрошенные мысли. Вытащил поисковый компас и быстро произнес заклятье. Он не был уверен - он знал лишь заклинание для поиска "близких людей" - семьи и друзей. К счастью, магия посчитала одноклассницу достаточно близкой.
  Зориан глубоко вдохнул, собирая волю в кулак. Он запросто может умереть, но... в общем, сам виноват. Он не сможет жить, сознавая, что Акоджа умерла из-за него.
  Словно неприкаянный дух, он пронесся меж взволнованных студентов и иностранных представителей - всем было не до него. Он выскользнул из здания и устремился вперед, туда, куда указывала стрелка поискового компаса.
  
   Тролли - довольно опасные твари. Есть несколько разновидностей, но все они - здоровенные трехметровые гуманоиды с прочной шкурой и нереально сильной регенерацией - способной прирастить назад оторванную конечность, если прижать ее к ране на несколько секунд. Наиболее распространены и известны лесные тролли, с ярко-зеленой шкурой, населяющие леса к северу от города. Глядя на группу троллей, с нечленораздельным завыванием бьющих окна, Зориан порадовался, что удушливый дым пожаров скрывает его запах. Все книги сходились на том, что у лесных троллей пугающе острый нюх.
  В другое время он бы удивился, что такое количество лесных троллей делает в городе, вдалеке от мест обитания - но мечи и булавы в руках монстров говорили сами за себя. Примитивные твари не обрабатывают металл; они не смогли бы сделать столь продвинутое оружие самостоятельно. Это боевые тролли. Кто-то вооружил их и забросил в город.
  Когда чудища наконец скрылись из вида, Зориан перевел дыхание и задумался, что делать дальше. Все-таки он редкостный идиот. Ну почему он сорвался на поиски, не известив учителей? В свое оправдание можно сказать только то, что он считал обстрел единственной угрозой, и рассчитывал добраться до Акоджи без особых затруднений. Против ожиданий, улицы города кишели монстрами. Это не масштабный теракт, как он думал, это полноценное вторжение. Увы, путь назад в танцевальный зал был отрезан - силы врага стягивались к академии. Так что Зориан направлялся к Акодже. Осторожно, из тени в тень, было понятно - враги мигом заметят идущего открыто, вон как тот парень, стоящий...
  Это что, Зак?
  - Сюда! - крикнул Зак, помахав рукой. - Я здесь, тупые животные! Ну, кто смелый?
  От такого идиотизма Зориан лишился слов. Какого хрена творит этот придурок? Каким бы талантливым студентом ни был Зак, ему не выстоять против орд монстров, заполонивших город. Но было уже поздно что-то делать - привлеченные криком Зака, вернулись тролли - и с дружным ревом бросились в атаку. Судя по стойке Зака, он собирался драться; глупо - что он может против невероятной регенерации троллей? Разве что огонь или кислота могут серьезно им повредить, но это...
  Зак крепко сжал посох и протянул вторую руку в сторону врага - ревущий фаербол вырвался из его ладони и взорвался среди троллей. Когда пламя спало, на земле остались лишь огромные обгорелые тела.
  Зориан был шокирован. Полноценный фаербол - заклятье третьего круга, и требует очень серьезного запаса маны, куда больше, чем у студентов академии. Даже Дэймен не смог бы применить его в возрасте Зака. Однако же Зак не только успешно сотворил его, но и не показывал никаких признаков истощения - когда следом за троллями появилась стая железноклювов, поливая парня дождем смертоносных перьев, он просто закрылся магическим щитом - серьезно, магическим щитом! - и разогнал птиц крошечными самонаводящимися фаерболами. Зориана настолько захватило небывалое зрелище - его одноклассник играючи истреблял толпы чудовищ - что он едва не прозевал, когда один из зимних волков, атакующих Зака, отделился от стаи и подкрался к нему. К счастью, какой-то первобытный инстинкт вовремя бросил его в сторону, спасая от клыков хищника.
  Зориан мысленно выругался, глядя, как волк разворачивается для нового броска с неожиданным для столь крупного зверя проворством. Следовало догадаться, что хотя бы часть привлеченных Заком монстров нападет и на него. Надо было бежать, пока Зак отвлекает - но сейчас уже поздно, зимний волк легко его нагонит - а у него нет ни одного боевого заклинания. Точнее, нет боевых жезлов и других медиаторов. Если он переживет эту ночь, надо выучить парочку боевых инвокаций, какими бы устаревшими они ни считались. Если переживет, что очень сомнительно.
  Сияющий заряд силы ударил волка в голову, расплескав ее кровавой массой плоти и обломков кости. Зориан даже не знал, чувствует ли он отвращение от попавших брызг - или облегчение, что проживет еще чуть дольше. Он отстраненно отметил, что импульс был слишком силен для стандартного магического снаряда - еще один пример ошеломляющего мастерства Зака в боевой магии.
  - Зориан? Какого хрена ты тут делаешь?
  Зориан изучающе посмотрел на Зака - отметив кучи тел за спиной парня, но в первую очередь - посох в руке и пояс, увешанный заклинательными жезлами. При всем своем безрассудстве, Зак пришел хорошо подготовленным. Был соблазн задать Заку тот же вопрос - но, пожалуй, это неуместно. В конце концов, Зак только что спас ему жизнь. Наверное, стоит ответить честно - учитывая впечатляющие таланты Зака, его возможная помощь не будет лишней.
  - Ищу Акоджу. Она ушла из зала перед нападением, можно сказать - из-за меня.
  - Блин, - простонал Зак. - А я так старался, чтобы ты пошел на вечеринку. Ты словно специально ищешь смерти.
  - Ты? - недоверчиво переспросил Зориан. - Это ты сказал Ильзе, что я не иду? А я-то думал на Бенисека! Но как ты вообще узнал об этом?
  - Ты всегда остаешься в комнате и гибнешь под первым залпом, если я ничего не делаю. Должен сказать, вытащить тебя на танцы без помощи Ильзы или насилия - чертовски трудная задача. Ты иногда бываешь нереально упрямой задницей, - со вздохом ответил Зак.
  Зориан в замешательстве смотрел на него. Он говорит так, словно это случается ежедневно.
  - Но хватит об этом, - бодро сказал Зак. - Давай найдем Акоджу, пока ее никто не съел. Ты знаешь дорогу?
  Он знал. Они шли по горящим улицам города, оставляя за собой тела убитых захватчиков. Зак даже не пытался избегать врагов, буквально сметая их, словно разгневанное божество. В какой-то момент они наткнулись на орду скелетов под предводительством мага - Зак без затей раскрыл огромную яму у них под ногами, затем сомкнул землю назад. Зориан благоразумно молчал, не спрашивая ни о неиссякаемой мане Зака, ни о продвинутых заклинаниях, недоступных студентам - просто радовался сильному союзнику. Ему низачто не удалось бы пройти так далеко без помощи Зака, и он правда был признателен. Какие бы секреты ни скрывал Зак, это его секреты.
  Они наконец нашли Акоджу, забаррикадировавшуюся на верхнем этаже одного из домов. Судя по всему, туда ее загнали зимние волки - а потом она сама не стала выходить, опасаясь попасть в засаду. Умно. Во всяком случае, куда умнее, чем действия самого Зориана. К счастью, никаких волков вокруг не наблюдалось - да и вряд ли у Зака возникли бы с ними какие-то сложности - так что они принялись за долгий и утомительный процесс уговоров открыть дверь. Похоже, из-за волков Акоджа изрядно натерпелась страху.
  Зориан был уверен, что она обвинит его - ведь это из-за него она покинула безопасный зал - так что никак не ожидал, что она повиснет на нем, обнимая и всхлипывая, как только откроется дверь.
  - Я думала, умру здесь! - причитала она. - Все эти огромные птицы, роняющие железные перья, и зимние волки, и...
  Зориан в растерянности открыл рот - он понятия не имел, что делать в таких случаях. Бросил на Зака умоляющий взгляд, но тот лишь нахально ухмыльнулся в ответ, откровенно наслаждаясь зрелищем.
  - Ах, любовь младая... - с умудренным видом покивал Зак. - Но, боюсь, радости встречи лучше отложить - хотя бы до прибытия в убежище.
  - Да! - практически выкрикнула Акоджа, оторвав лицо от плеча Зориана. Она совершенно проигнорировала намек Зака - Зориан подозревал, что просто не услышала. И она по-прежнему цеплялась за него изо всех сил, словно боясь, что он исчезнет - довольно болезненно, но он молчал. - Убежище! Там мы будем в безопасности.
  Зак вздрогнул, но тут же взял себя в руки. Похоже, Акоджа не заметила, все произошло слишком быстро - но Зориан заметил. Значит, в убежищах тоже опасно? Видимо, не так опасно, как здесь, раз уж он намерен отправиться туда.
  - Отлично, - Зак хлопнул в ладоши. Достал из креплений пояса один из жезлов и вручил Акодже. - Зориан, ты тоже хватайся.
  - Что это? - с подозрением спросил Зориан. Жезл был никак не промаркирован, это напрягало. Использование незнакомых магических предметов отнюдь не способствует долгой и счастливой жизни.
  - Жезл телепортации, - ответил Зак. - Настроен на убежища. Я поставил тридцатисекундную задержку, так что хватайся, не медли.
  - А ты? - спросила Акоджа. - Тебе тоже нужно взяться.
  - А, нет, - отмахнулся Зак. - У меня здесь остались неоконченные дела.
  - Неоконченные дела?! - возмутилась Акоджа. - Зак, это не игрушки! Эти твари убьют тебя!
  - Я вполне способен за себя...
  Зориан не знал, что подтолкнуло его на этот раз - некое смутное чувство опасности и необходимости немедленно действовать, как тогда, с нападением волка. Вырвавшись из рук Акоджи, он оттолкнул Зака с пути заклинания. Увитый разрядами яростный красный луч прочертил воздух, лишь едва не попав Заку в голову; на стене за ним появилась глубокая выбоина, поднялось облако каменной пыли.
  - Дерьмо, - сказал Зак. - Он меня нашел. Скорее, хватайся за жезл, прежде чем он...
  Акоджа беззвучно исчезла.
  - ...активируется, - обреченно закончил Зак. - Проклятье, Зориан, почему ты не держался?
  - Тогда бы ты умер, - возразил Зориан. Он не собирался допускать, чтобы одноклассник, так много для него сделавший, погиб от шального заклятья. Да и вряд ли новый противник выстоит против магической мощи Зака - падет, как все предыдущие монстры и вражеские маги. Стоит ли бояться еще одного врага?
  Внезапный порыв ветра развеял пыль, стала видна тощая человекообразная фигура. У Зориана буквально отвисла челюсть. Это был скелет, окутанный неприятным зеленым светом. Кости были черными, с металлическим отливом, словно модель скелета, выполненная из темного металла. Одетый в украшенную золотом броню, со скипетром в костяной руке и короной, инкрустированной красными камнями, пришелец выглядел древним царем, восставшим из мертвых.
  Лич. Треклятый лич. Теперь им точно крышка...
  Тварь повернула к ним пустые глазницы. На Зориана, встретившего взглядом черные провалы, нахлынуло неприятное чувство, словно мертвец смотрит ему прямо в душу. К счастью - лишь на долю секунды, затем лич неспешно перевел взгляд на Зака, пренебрегая Зорианом, как чем-то незначительным.
  - Итак, - прозвучал гудящий от силы голос лича. - Это ты убивал моих приспешников.
  - Зориан, беги, я с ним разберусь, - бросил Зак, сжимая посох.
  Не дожидаясь ответа, он атаковал роем магических стрел - лич ответил тремя фиолетовыми лучами, приняв удар Зака на щит, сотворенный одним взмахом костяной руки. Два луча устремились к Заку, но увы, лич счел нужным послать третий в спину убегающего Зориана. Заклятье не попало в него самого, но вызвало взрыв, обдав ноги парня шрапнелью каменных осколков. Боль была невыносима, Зориан рухнул на землю, не в силах бежать дальше.
  Пять долгих, мучительных минут он пытался заползти за стоявшую неподалеку карету, надеясь, что она укроет его хотя бы от части той разрушительной силы, что бушевала меж двумя магами. Лич сосредоточился на Заке и больше не бил по Зориану - хорошо, сейчас он был не в состоянии уворачиваться. С растущей тревогой он смотрел, как Зак и мертвец обмениваются сокрушительными ударами - Зориан даже не слышал о таких заклинаниях; становилось очевидно, что они и правда умрут - как бы хорош ни был Зак, он не дотягивал до уровня лича. Тварь игралась с парнем - но рано или поздно ей это наску...
  Зориан моргнул - подобный копью красный разряд прорвал защитную сферу Зака и прошил его бок. Похоже, атака не была смертельной лишь потому, что мертвец хотел продлить удовольствие; так и есть, вместо добивающего удара лич небрежно взмахнул рукой, отправив противника в полет. Зак врезался в стену рядом с Зорианом и, глухо застонав, сполз наземь.
  Лич неторопливо приблизился, не обращая особого внимания на противника - Зак, шатаясь, поднялся на ноги, вцепившись левой рукой в жезл на поясе, а правой зажимая рану.
  - Ты хорошо бился, дитя, - сказал лич. - Впечатляюще для обычного студента академии.
  - Не... достаточно впечатляюще, - Зак выронил жезл и вцепился в рану обеими руками, похоже, ему было адски больно. - Видимо... надо будет... постараться лучше... в следующий раз.
  Лич хихикнул. Странный звук, совсем не подходящий немертвому магу.
  - Следующий раз? Следующего раза не будет, глупое дитя. Не думаешь же ты, что я отпущу тебя после такого?
  - Ха, - выдохнул Зак. - Довольно болтовни, покончим с этим.
  - Ты выглядишь на удивление невозмутимым, учитывая обстоятельства, - светски заметил мертвец.
  - Без разницы, - парень закатил глаза. - Не то, чтобы я умер окончательно.
  Зориан растерянно смотрел на Зака, не понимая, о чем он. А вот лич, похоже, понял.
  - Вот оно что, - сказал лич. - Ты, верно, новичок в магии души, если считаешь себя неуязвимым. Я мог бы заточить твою душу в сосуд, но есть идея получше.
  Очередной небрежный жест - и Зориан замер, словно охваченный невидимой чуждой силой. Взмах - его вздернуло в воздух и бросило в изумленного Зака, последовало болезненное столкновение. Оба рухнули наземь, перепутавшись руками-ногами, но хотя бы чуждая парализующая сила исчезла.
  - Неважно, что твоя душа возродится где-то еще, если исказить ее до неузнаваемости, - сказал лич. - В конце концов - души бессмертны, но нигде не сказано, что их нельзя изменить - или смешать.
  Зориан смутно слышал, как лич читает заклинание на незнакомом языке - уж точно не стандартный икосианский, привычный язык магии - но ему было не до того. Боль накрыла его, а вместе с ней пришло непостижимое ощущение неправильности. Он разинул рот в крике, но мир внезапно взорвался белым светом - и погрузился во тьму.
  
  
  
  
  
  
  5. НАЧНИТЕ СНАЧАЛА
  
  [К оглавлению]
  
  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан шокировано смотрел на Кириэлле, пытаясь понять, что происходит. Последнее, что он помнил - лич, читающий над ними заклинание, и потом темнота. Он быстро осмотрелся - так и есть, он в своей комнате в Сирине. Ерунда какая-то. Нет, хорошо, конечно, что выжил, но разве он не должен был очнуться где-нибудь в госпитале? И Кириэлле ведет себя слишком обычно - после всего, что с ним приключилось - даже для нее это слишком. К тому же, вся это сцена... чересчур знакома.
  - Кири?
  - Мм, да?
  - Какой сегодня день? - он уже боялся услышать ответ.
  - Четверг.
  - Число, Кири, - нахмурился он.
  - Первое месяца Странствий. Сегодня ты отправляешься в академию. Только не говори, что забыл, - указала она. В самом прямом смысле, костлявым пальцем между ребер. Зориан смахнул ее руку, зашипев от боли.
  - Я не забыл! - огрызнулся он. - Я просто...
  Он прервался. Просто что? Он и сам пока не понял, что происходит.
  - А знаешь что? - сказал он после секундной паузы. - В любом случае, пора бы тебе слезть с меня.
  И прежде, чем Кириэлле успела что-то ответить, Зориан бесцеремонно скинул ее с кровати и вскочил сам. Подхватив очки с прикроватной тумбочки, он внимательно оглядел комнату, ища малейшие несоответствия, любые свидетельства того, что это грандиозный - и довольно безвкусный - розыгрыш. Нет, у него не было идеальной памяти, но он всегда располагал вещи определенным образом, чтобы определить, не рылся ли кто-нибудь из родных в его вещах. Все было примерно на местах, что оставляло три возможных варианта: неизвестные шутники до мелочей изучили его систему расположения (маловероятно); Кири научилась уважать собственность брата и не рылась в комнате в его отсутствие (скорее ад замерзнет); и наконец - это действительно его комната перед отъездом в Сиорию.
  Получается, ему все приснилось? Как-то все это было слишком правдоподобно. Обычно ему снилась смутная бессмыслица, благополучно выветривающаяся из головы вскоре по пробуждению. Сейчас же было точь-в-точь как обычные воспоминания - ни говорящих птиц, ни парящих пирамид, ни трехглазых волков. И этих воспоминаний было слишком много - не может же подробное описание целого месяца вместиться в один сон?
  - Мама хотела поговорить с тобой, - сообщила Кириэлле, не спеша подниматься. - Но может, ты сначала покажешь мне немного магии? Пожалуйста? Пожалуйста-пожалуйста?
  Зориан нахмурился. Точно, магия. В воспоминаниях он выучил множество новых заклятий. Если ему все просто приснилось - ничего из этого не будет работать, верно?
  Он сделал пару зачерпывающих движений и сложил ладони ковшиком - в его руках тут же зажегся парящий шарик чистого света.
  Хех. Значит, не приснилось.
  - Круто! - воскликнула Кириэлле и тут же сунула палец в шарик, проткнув насквозь. Ничего удивительного, это же просто свет. Она вытащила палец и осмотрела, словно ожидая неких чудесных изменений. Зориан мысленно заставил шарик облететь комнату и дать несколько кругов вокруг сестры. Да, он определенно знал это заклинание - при нем была не только память о процедуре, но и умение, развитое тренировками. Никакое видение, даже пророческое, не в силах дать подобного.
  - Еще! Еще! - требовала Кириэлле.
  - Хватит, Кири, - вздохнул Зориан, будучи не в настроении. - Я же выполнил твою просьбу? Теперь иди, поиграй.
  Она обиженно надулась - но на него такое давно уже не действовало. Затем на секунду нахмурилась - и просияла, словно вспомнив что-то.
  Погоди-ка...
  - Нет! - заорал Зориан, но было уже поздно. Кири вбежала в туалет и захлопнула дверь. - Проклятье, Кири, почему сейчас?! Не могла сходить раньше?
  - Неудачник, - ответила она.
  Зориан уткнулся лбом в запертую дверь. Знал ведь заранее - и все равно попался.
  Он нахмурился. Действительно, знал заранее. Откуда бы ни взялись эти "воспоминания о будущем", они довольно точны. Получается, на Сиорию действительно нападут в ночь летнего фестиваля? Что делать? Что он вообще может сделать? Покачав головой, он направился назад в свою комнату. Для начала надо разобраться, что же все-таки с ним произошло. Он запер дверь, чтобы не мешали, и уселся на кровать. Надо сосредоточиться...
  Окей. Итак, он прожил целый месяц в Сиории, затем... что-то случилось, и он проснулся у себя в Сирине, как будто этого месяца еще не было. Даже магия на такое не способна. Путешествия во времени невозможны. Не то, чтобы он читал специальную литературу по этому вопросу, но все книги, где это упоминалось, отрицали возможность. Даже магия измерений лишь искажала время, ускоряя или замедляя его. Это одна из немногих тем, по которой маги единодушны.
  Хорошо, тогда что же с ним произошло?
  Он вовсю рылся в книгах, искал подсказки, что могло бы дать подобный эффект - и тут в дверь постучали. В голове внезапно всплыло, что мать давно хотела с ним поговорить, а он все еще в пижаме. Быстро переодевшись, он открыл дверь, встретив пристальный взгляд двух женщин, одной из которых и правда была его мать.
  Он чуть не поприветствовал Ильзу по имени, но вовремя спохватился.
  - Учитель из академии прибыла поговорить с тобой, - сообщила мать, показывая взглядом, что не забыла о разговоре.
  - Приветствую, - сказала Ильза. - Я - Ильза Зилети, из Академии Магических Искусств Сиории. Хотела бы обсудить с тобой некоторые вопросы до твоего отъезда. Это не займет много времени.
  - Конечно, - ответил Зориан. - Эм, где вам будет...
  - Твоя комната вполне подойдет, - сказала Ильза.
  - Я принесу вам что-нибудь попить, - сказала мать, выходя из комнаты.
  Зориан смотрел, как Ильза раскладывает на столе бумаги - а эти-то ей зачем? - пытаясь сообразить, что делать дальше. Если его воспоминания о будущем верны, сейчас она вручит ему свиток о...
  Ага, вот и он. Странное ощущение - знать все заранее.
  Приличия ради Зориан бегло осмотрел свиток, прежде чем направить ману в печать. Все было, как он и помнил - каллиграфия, цветистые официальные фразы, тщательно вырисованный герб внизу листа - у Зориана мороз прошел по коже. Во что же он вляпался? Неизвестно, в чем дело, но это что-то серьезное. Очень серьезное.
  Его подмывало рассказать Ильзе о своих трудностях и спросить совета, но он сдержался. Да, на первый взгляд это правильный ход - полностью обученный маг всяко разберется лучше него - но что он ей скажет? Что он помнит еще не произошедшие события? Отличная мысль. А учитывая характер его воспоминаний - после обнаружения заговора можно запросто быть арестованным за измену. Ведь раскаявшийся злоумышленник - звучит куда правдоподобнее, чем путешественник во времени. Он поежился, представив себя на допросе с пристрастием у пары правительственных агентов.
  Нет уж, лучше держать язык за зубами.
  Так что следующие десять минут Зориан практически воспроизводил свою первую встречу с Ильзой, решив следовать сценарию - в тех же условиях логично сделать тот же выбор. Впрочем, он не стал спорить насчет Ксвима - теперь он знал, что это бесполезно, и не отпрашивался в туалет - ведь факультативы уже выбраны. Ильза никак не реагировала на его странную решимость, наверное, тоже хотела закончить побыстрее. С другой стороны, с чего бы ей удивляться его решимости? Она не помнит первую встречу, ей не с чем сравнивать. Черт, сейчас она вообще его не знает.
  Зориан вздохнул и покачал головой. Это и правда казалось обычными воспоминаниями, и от них не так-то просто отвлечься. Ему предстоит нелегкий месяц.
  - С вами все хорошо, мистер Казински?
  Зориан с любопытством посмотрел на Ильзу, пытаясь понять, чем вызван ее вопрос. Она глянула на его руки - всего на миг, но Зориан заметил. Его руки дрожали. Он сжал кулаки и глубоко вдохнул.
  - Я в порядке, - ответил он. Последовали пара секунд неловкого молчания, Ильза безмолвно изучала его. - Могу я задать вопрос?
  - Конечно, - сказала Ильза. - Именно для этого я здесь.
  - Что вы думаете о путешествии во времени?
  Вопрос явно застал ее врасплох - если это было не последнее, что она ожидала услышать, то наверняка близко к концу списка. Впрочем, она мгновенно собралась с мыслями.
  - Путешествия во времени невозможны, - твердо сказала Ильза. - Время можно растянуть или сжать, но не пропустить или обратить.
  - Почему? - искренне заинтересовался Зориан. Он никогда не встречал объяснения этому факту; впрочем, возможно - плохо искал. Ильза вздохнула.
  - Признаться, я не очень сведуща в этом вопросе, но передовые теории утверждают невозможность движения против темпорального потока. Принципиальную невозможность, не техническую. Река времени течет лишь в одном направлении. Помимо этого, история свидетельствует о бесчисленных экспериментах - все завершились неудачей, - она строго посмотрела на него. - Искренне надеюсь, ты не потратишь свой талант на подобную ерунду.
  - Я просто полюбопытствовал, - защищаясь, ответил Зориан. - Я читал главу о пределах возможностей магии и заинтересовался, почему автор так категоричен.
  - Теперь ты знаешь, - Ильза поднялась на ноги. - Если это все - мне пора идти. Я с удовольствием отвечу на другие вопросы, если они возникнут, в понедельник после занятий.
  Зориан проводил ее до дверей, затем повалился на кровать. Определенно, это будет нелегкий месяц.
  
   Пожалуй, впервые поезд не навевал на него сонливость. В разговоре с матерью он осторожно прощупал некоторые щекотливые темы, и теперь был уверен - это не изощренная иллюзия. Разве что иллюзионист полностью осведомлен о их семейных секретах. И все было слишком отчетливо для наведенной галлюцинации. Пока что единственным разумным объяснением было что он действительно вернулся назад во времени. Он потратил большую часть поездки, записывая в тетрадь все, кажущееся хоть сколь-нибудь важным. Не то, чтобы он опасался забыть, но это позволило ему упорядочить мысли и выявить упущенные факты. Например, на этот раз он забыл достать книги из-под кровати Кири - впрочем, не страшно. Если верить воспоминаниям, в первый месяц они ему не понадобятся.
   Зориан не сомневался, все дело в том заклинании, что лич использовал на нем с Заком. Проблема в том, что он не знал, как к этому подступиться. Язык был совершенно незнаком. Стандартные инкантации 2 имели в основе икосианский - Зориан достаточно владел этим древним языком, чтобы понять общий смысл заклинания уже по звучанию. К счастью, тренированная память сохранила звучание незнакомой речи, так что большая часть заклинания теперь была записана в его особой тетрадке в фонетической форме. Вряд ли он найдет это заклинание в доступных источниках - оно наверняка в списке запретных, но если определить язык и найти в библиотеке словарь...
   Другой важной зацепкой был сам Зак. Парень продержался против лича - лича, черт возьми - несколько минут. Пусть даже тварь игралась с ним, все равно это очень впечатляет. Зориан оценивал его примерно на третий круг, возможно, даже выше. Что такой парень забыл на третьем курсе? Тут определенно что-то нечисто, но Зориан не собирался приставать к Заку с вопросами - по крайней мере, пока не разберется в происходящем получше. Совсем не хочется влипнуть в классическое "теперь ты знаешь, и мы должны тебя убить". Надо быть осторожнее в присутствии наследника Новеда.
   Зориан захлопнул тетрадь и взъерошил волосы рукой. Как ни посмотри, это сущее безумие. Он правда помнит будущее - или просто сходит с ума? Оба варианта пугали. Он не в силах разобраться с этим самостоятельно, но если попросит помощи - угодит в психушку или застенки. Ладно, он подумает об этом завтра. И не с утра. Все эти загадки вымотали его, нужно выспаться и успокоиться.
  - Извините, здесь свободно?
  Зориан посмотрел на спросившую, с некоторым трудом припоминая ее. Безымянная девушка в зеленой водолазке, что подсела к нему на станции Корса. В прошлый раз она не спрашивала разрешения - что-то изменилось? А, не важно - главное, следом за ней придут еще четыре девушки. Четыре невыносимо громкие девушки. Черта с два он вновь будет слушать их болтовню весь остаток пути.
  - Да, - кивнул он. - По правде сказать, я выхожу. Это станция Корса, верно? Доброго дня, мисс.
  Он подхватил свой багаж и пошел искать другое купе, бросив девушку на произвол судьбы.
  Пожалуй, от этих воспоминаний о будущем иногда есть какая-то польза.
  
   Бам!
  - Сверчок!
  Бам! Бам! Бам!
  - Сверчок, открывай треклятую дверь! Я точно знаю, что ты здесь!
  Зориан, застонав, перевернулся на кровати. Какого черта Тайвен притащилась так рано? Стоп, секундочку... Он подцепил с комода часы, поднес поближе к глазам - она не рано, просто он умудрился проспать обед. Хм. Он точно помнил, что прямо с вокзала пошел в академию и лег спать сразу по прибытию - и все равно проспал. Видимо, смерть и возрождение в прошлом сильно утомляют.
  Бам! Бам! Бам! Бам! Бам!
  - Иду, иду! - прокричал Зориан. - Хватит ломать дверь!
  Разумеется, она продолжила с еще большим азартом. Зориан торопливо привел себя в порядок и протопал к двери. Распахнул ее и одарил Тайвен испепеляющим взглядом - который она совершенно проигнорировала.
  - Наконец-то! Где ты застрял?!
  - Я спал, - прорычал Зориан.
  - Правда?
  - Да.
  - Но...
  - Я устал, - не выдержал Зориан. - Очень устал. И что ты торчишь в коридоре? Проходи уже.
  Она впорхнула внутрь; Зориан же задержался у двери, собираясь с силами перед спором. В его воспоминаниях, получив отказ, она больше не приходила весь месяц - друг, называется. Впрочем, он и сам не вспоминал о ней вплоть до этого дня, так что кто бы говорил... В любом случае, сейчас у него еще меньше причин помогать ей - к дурным предчувствиям добавилась вполне реальная угроза в будущем. Так что на этот раз он отказывался куда решительнее и сумел отвязаться от Тайвен всего за час.
  Освободившись, он немедленно отправился в библиотеку - через ближайшую булочную, заморив червячка. Добравшись до книг, он принялся искать сведения о путешествии во времени или языке, на котором составлено заклинание лича.
  Результаты разочаровывали - это еще мягко сказано. Начать с того, что книг по путешествиям во времени не было. Это не считалось серьезной темой для исследования - невозможно, и все тут. То немногое, что было написано по теме, рассеяно по бесчисленным книгам совершенно иного содержания, никак не отмечено и не отсортировано. Собрать эти крупицы воедино было воистину непосильной задачей - и, похоже, совершенно бесполезной - ничего из найденного не упоминало феномен воспоминаний о будущем. С переводом заклятья все обстояло еще печальнее - он даже не смог определить язык.
  Он потратил на бесплодные поиски все выходные; метод очевидно не давал результатов, пора бы с ним заканчивать. Библиотекари, отвечавшие на его запросы, уже начинали странно посматривать - еще не хватало, чтобы о нем поползли слухи. Может, удастся вытянуть что-нибудь из Зака?
  
   - Ты опоздал.
  Зориан задумчиво встретил строгий взгляд Акоджи. Хорошо, что не придется разгребать последствия той драмы - это радовало едва ли не больше, чем то, что он выжил - но что ей, все-таки, от него надо? Совсем не похоже, чтобы она питала к нему какие-то чувства - так почему же так остро отреагировала?
  - Что? - спросила она, и Зориан сообразил, что пялится на нее дольше приличного. Упс.
  - Ако, но ведь половины класса еще нет.
  - В отличие от них, ты можешь и прислушаться, - признала она. - Такие, как ты, должны подавать пример остальным - а не опускаться до их уровня.
  - Такие, как я? - переспросил Зориан.
  - Заходи давай, - раздраженно буркнула Акоджа.
  Он вздохнул и вошел в класс. Наверное, лучше не связываться - у него хватает других проблем... да и слишком уж она правильная, на его вкус.
  Он и сам затруднялся сказать, чего ожидает. Что все смолкнут и посмотрят на него? Пожалуй, это оправдало бы его нервозность. Но, разумеется, никому не было дела. Для них все было впервые, а в нем не было ничего необычного. Он подавил смутную тревогу и занял свое место, украдкой следя за дверью - ждал Зака. Очевидно, этот парень крепко во всем замешан - и, похоже, остается единственной зацепкой.
  Потом случился небольшой переполох - ящерица Брайама зашипела на его соседа и гоняла перепуганного парня по всему классу, пока хозяин не угомонил ее. Видимо, бедолага не понравился рептилии еще сильнее, чем Зориан. Затем пришла Ильза и начала урок.
  Зак так и не объявился.
  Зориан провел этот час в полной растерянности. Где Зака черти носят? Все остальное в целом соответствовало воспоминаниям, отсутствие Зака - первое серьезное отклонение. Да, это подтверждало догадки Зориана, но толку-то, если до Зака не добраться...
  Лекция была даже скучнее, чем в прошлый раз - ведь он слушал ее повторно. Похоже, Ильза читала по некоему сценарию, урок практически воспроизводил воспоминания Зориана - разве что не было Зака, наперегонки с Акоджей отвечающего на вопросы учителя.
  Забавно, как он не заметил этого раньше. Зак вел себя странно с первого дня, но Зориан не обратил внимания. Да, поднимать руку было не в характере парня, но в целом ничего невозможного. Это же повторение пройденного, они учили все это перед сертификацией. Классу понадобилось две недели, чтобы осознать, насколько Зак продвинулся.
  Столько вопросов - и ни одного ответа. Скорее бы пришел Зак.
  
   Зак не пришел ни тогда, ни на следующий день, ни еще через день. К пятнице Зориан решил, что ждать бесполезно. Если верить Бенисеку, Зак просто исчез из своего поместья первого числа, и с тех пор его никто не видел. Зориан не считал себя круче детективов, нанятых опекуном парня, да и не хотел привлекать лишнего внимания - так что с сожалением отказался от поиска одноклассника.
  По крайней мере, с учебой было все хорошо. Благодаря предзнанию, он показал класс на внезапных контрольных Норы Буул, да и по остальным предметам не требовалось много учить - достаточно было прочитать разок, освежить в памяти. Он мог бы стать отличником и по оберегам - но предпочитал тратить свободное время на подготовку к летнему фестивалю и сопутствующему вторжению.
  Увы, в отсутствие Зака расследование зашло в тупик, и Зориан не представлял, что ему делать дальше.
  - Входите.
  Зориан открыл дверь в кабинет Ксвима и дерзко встретил взгляд мага. Он уже убедился в точности своих воспоминаний о будущем - ну, не считая исчезновения Зака - и знал, что занятия у Ксвима будут сплошной нервотрепкой. Он даже подумывал пропускать занятия - но подозревал, что если Ильза и выберет его в ученики, то именно за стойкость перед лицом адского куратора. К тому же он чувствовал, что, бросив занятия, окажет Ксвиму услугу - этот тип явно пытался избавиться от ученика; а услуга Ксвиму - последнее, что он хотел бы сделать. Он сел без разрешения, слегка разочарованный, что маг никак не отметил его намеренно грубое поведение.
  - Зориан Казински? - спросил Ксвим.
  Зориан кивнул и отточенным движением поймал брошенную ручку - в этот раз это не было неожиданностью.
  - Покажите мне базовую тройку, - велел маг, ничуть не впечатленный рефлексами ученика.
  Не тратя ни секунды, Зориан раскрыл ладонь, и ручка прыгнула в воздух.
  - Заставьте ее вращаться, - сказал Ксвим.
  У Зориана расширились глаза. А где "начните сначала"? Его левитация была примерно такой же, как в их последнее занятие, перед роковым балом - и тогда она не устраивала Ксвима. Что изменилось?
  - У вас проблемы со слухом? - спросил Ксвим. - Заставьте ее вращаться!
  Зориан моргнул, сейчас не время предаваться воспоминаниям, нужно сосредоточиться.
  - Что? В смысле - заставьте вращаться? Этого нет в базовой тройке...
  Ксвим драматически вздохнул, медленно взял со стола другую ручку и заставил ее взлететь над раскрытой ладонью. Его ручка не просто висела в воздухе, она вертелась, как пропеллер.
  - Я... не знаю, как это сделать, - признал Зориан. - Нас ничему подобному не учили.
  - Да, учебная программа преступно упрощена, - сказал Ксвим. - Небольшое изменение плетения левитации должно быть вполне по силам сертифицированному магу. Но ничего, мы исправим этот досадный недостаток, прежде чем двигаться дальше.
  Зориан вздохнул. Здорово. Ничего удивительного, что никто из студентов так и не удовлетворил Ксвима своей базовой тройкой - если он постоянно усложняет задание. Наверняка таких "небольших изменений" - сотни для каждого из трех плетений, работа на десятилетия - понятно, что никто не успел овладеть ими за какие-то два года. Особенно учитывая, что Ксвим понимает под словами "овладеть навыком".
  - Продолжаем, - поторопил Ксвим. - Начинайте.
  Зориан сфокусировался на парящей ручке, пытаясь сообразить, что делать. Нужно как-то закрепить центр и приложить усилия на концы, так? По крайней мере, это первое, что пришло в голову. У него даже вышло заставить ручку чуть шевельнуться - когда в лоб привычно ударил шарик.
  Зориан сердито посмотрел на Ксвима - черт, и как он забыл про шарики! Ксвим же смотрел на ручку, все еще парящую над ладонью Зориана.
  - Вы не утратили фокус, - отметил Ксвим. - Хорошо.
  - Вы бросили в меня шарик, - обвинил Зориан.
  - Я вас поторопил, - невозмутимо ответил Ксвим. - Вы слишком медлительны. Нужно быстрее. Быстрее, быстрее, быстрее! Начните сначала.
  Зориан вздохнул и вернулся к заданию. Все верно, сплошная нервотрепка.
  
   Все, чего добился Зориан за время занятия, осваивая непривычное плетение со всячески мешающим наставником, было легкое покачивание ручки. Довольно унизительно. Его неплохие навыки в плетении были предметом гордости, и он ощущал, что должен был добиться большего, даже несмотря на откровенный саботаж со стороны Ксвима. К счастью, книга, описывающая это упражнение, легко нашлась в библиотеке - он сможет овладеть плетением к следующему занятию. Ну, то есть не овладеть - не в том смысле, как понимал Ксвим - но хотя бы он будет знать, что делать.
   В другое время он бы не стал так заморачиваться каким-то дурацким плетением - но ему надо было отвлечься. Поначалу вся эта чушь с воспоминаниями о будущем была столь нелепа, что он не воспринимал ее всерьез. Какая-то часть его была уверена, что это лишь сон во сне, он скоро проснется, и все будет хорошо. Сейчас в нем крепла пугающая уверенность, что все происходит на самом деле. Что, черт возьми, ему делать? Загадочное отсутствие Зака усугубляло ситуацию, распаляя паранойю и отбивая желание сообщить кому-нибудь о готовящемся нападении. Зориан не был святым, чтобы спасать людей ценой своей жизни. Откуда бы ни взялись воспоминания о будущем, они были его вторым шансом - он не сомневался, что погиб в ночь фестиваля - и он не собирался упускать этот шанс. Да, он осознавал моральный долг предупредить людей об угрозе - но как это сделать, не загубив свою репутацию и жизнь?
   Наверное, проще всего было бы сообщить о нападении как можно большему числу людей - тогда хоть кто-нибудь отнесется к предостережению серьезно - и сделать это лично, письмо слишком просто отправить в корзину. Но увы, это наверняка приведет его в психушку - до самого нападения. Если оно вообще будет, заговорщики могут и затаиться, узнав, что их замысел раскрыт. Или его никто не воспримет всерьез, пока не будет слишком поздно, а потом сделают козлом отпущения, чтобы избежать ответственности. Или кто-нибудь из чиновников, к кому он обратится, будет связан с заговорщиками, и его просто убьют. Или... или... слишком много "или". Он подозревал, одно из этих или - и есть причина отсутствия Зака.
   За этими размышлениями, вариант анонимных писем казался все более привлекательным. Проблема в том, что сохранить анонимность в магическом мире не так-то просто. Прорицание не всесильно, но Зориан имел лишь самое общее представление о его возможностях, так что его предосторожности вряд ли спасут от опытного мага-детектива.
  Зориан вздохнул и начал набрасывать план в тетради, махнув рукой на лекцию по истории. Нужно определиться, кому написать, что сообщить в письмах и что сделать, чтобы его не отследили посредством магии. Он подозревал, что правительство не позволяет авторам публиковать инструкции, как скрываться от правоохранителей - но библиотеку все же стоит проверить. Он так увлекся, что не заметил, как кончился урок, и продолжал писать, покуда все вокруг собирались и выходили из класса. И он не заметил, что Бенисек заглядывает ему через плечо.
  - Что ты делаешь?
  При первых же звуках его голоса Зориан рефлекторно захлопнул тетрадь и уставился на парня недобрым взглядом.
  - Невежливо заглядывать людям через плечо.
  - Какие мы нервные, - улыбнулся Бенисек, подтаскивая соседний стул и садясь напротив. - Расслабься, я ничего не видел.
  - Не потому, что плохо пытался, - заметил Зориан. Улыбка Бенисека стала еще шире. - Так что тебе надо?
  - Просто хотел поболтать, - пожал плечами Бенисек. - В этом году ты какой-то отстраненный. Все время выглядишь усталым, и это в начале года. Может, тебя что-то беспокоит?
  - Тут ты ничем не сможешь мне помочь, Бен... - вздохнул Зориан.
  Возмущенный Бенисек издал сдавленный звук.
  - Что значит - ничем не смогу помочь? Если ты не в курсе, я эксперт по сердечным делам.
  - Сердечным делам? - теперь уже Зориан издал сдавленный звук.
  - Да ладно тебе, - хохотнул Бенисек. - Погружен в свои мысли? Отвлекаешься посреди урока? Планируешь писать анонимные письма? Все очевидно, чувак! Кто эта счастливица?
  - Нет никакой счастливицы, - прорычал Зориан. - И я думал, ты ничего не видел?
  - Слушай, не думаю, что с анонимными письмами - хорошая мысль, - проигнорировал его Бенисек. - Ты же не первоклашка. Просто подойди к ней и скажи о своих чувствах.
  - У меня нет времени на эти глупости, - вздохнул Зориан, поднимаясь со стула.
  - Эй, ну чего ты... - Бенисек увязался следом. - Чувак, ты слишком обидчив, тебе никто не говорил? Я просто...
  Зориан игнорировал его. У него и правда не было времени.
  
   Он должен был догадаться - просто игнорировать Бенисека - не самая лучшая мысль. Не прошло и двух дней, а все в классе уже знали, что Зориан в кого-то влюбился - и, зараза, вовсю обсуждали новость. Это изрядно отвлекало. Впрочем, он был вознагражден за терпение, когда к нему подошла Неолу и вручила листок со "списком книг, которые могут пригодиться". Его подмывало тут же спалить украшенную сердечками бумажку, но любопытство пересилило, и он направился в библиотеку. Хоть посмеется, в конце-то концов.
  Результат далеко превзошел ожидания - вместо любовных советов в рекомендованных книгах описывались методики по защите писем и посылок от прорицания и поисковой магии. Видимо, государственным цензорам тоже не пришло в голову проверять книгу, называющуюся "Запретная любовь. Секрет алых писем".
  Само собой, неизвестно, насколько эти методы надежны, да и библиотекарь, выдававшая ему книги, прятала улыбку - но все равно, это был серьезный шаг вперед. Если все получится, надо как-то отблагодарить Неолу.
  Летний фестиваль приближался, Зориан вовсю готовился. Он купил пачку бумаги, ручки и конверты - выбранный магазинчик был самым скромным и запущенным, едва ли они ведут учет покупателей. Он тщательно составил текст писем, чтобы ничем себя не выдать. Он проследил, чтобы его открытая кожа ни разу не касалась бумаги, и чтобы на конвертах не осталось волосков, капелек пота или крови. Он намеренно писал рубленным, формальным шрифтом, ничуть не похожим на его привычный почерк. Он уничтожил неиспользованную бумагу, ручки и конверты.
  И за неделю до фестиваля он бросил письма в несколько почтовых ящиков по всей Сиории.
  Ожидание изматывало - если не сказать больше. Ничего не происходило - никто не вызывал его на допрос, но и никакой активности властей не было заметно. Ему никто не поверил? Или он облажался, и письма не дошли до адресатов? Или они слишком осторожны, и их действия не видны? Это было невыносимо.
  Наконец он не выдержал. Вечером перед фестивалем он решил, что сделал все возможное, сел на поезд и покинул город. Помогли его письма или нет - так будет надежнее. Если кто спросит - что вряд ли - у него есть проверенная алхимическая отговорка. Он ошибся с рецептом и надышался галлюциногенных паров. Пришел в себя уже в поезде. Да, именно так все и было.
  Поезд уносил его в ночь все дальше от Сиории. Зориан подавил волнение и чувство вины. Что еще он мог сделать? Ничего. Совсем ничего. Он наконец забылся тревожным сном под мерный стук колес, ему снились падающие звезды и скелеты, источающие мертвенный зеленый свет.
  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан недоверчиво смотрел на сестру, молча открывая и закрывая рот. Что, опять?
  - Да вы издеваетесь! - рявкнул он. Кириэлле мгновенно спрыгнула с него и боязливо попятилась к двери. Видимо, решила, что он зол на нее. - Нет, не ты, Кири, просто... Просто приснился дурной сон.
  Не может быть, это снова произошло. Какого черта? В прошлый раз он был рад, что остался жив. Сейчас - прямо мурашки по коже. Почему с ним это происходит?
  О, и пока он сокрушался над судьбой, Кириэлле опять заперлась в туалете. Черт бы все побрал.
  
  
  
  
  
  
  6. СКОНЦЕНТРИРУЙТЕСЬ И ПОПРОБУЙТЕ СНОВА
  
  [К оглавлению]
  
  
   Зориан смотрел на проносящиеся мимо бескрайние поля, тишину пустого купе нарушал лишь ритмичный стук колес. Парень выглядел спокойным и расслабленным, но это была просто привычная маска, результат тренировок - ничего более.
  Наверное, глупо держать лицо, сидя одному в пустом купе, но за долгие годы Зориан успел убедиться - притворяясь спокойным, легче достичь настоящего спокойствия. А ему очень нужно было спокойствие - он из последних сил сдерживался, чтобы не запаниковать и не начать метаться, как безголовая курица.
  Почему это снова случилось? В прошлый раз он был совершенно уверен - все дело в личе. В него попало заклятье, и он проснулся в прошлом. Причина и следствие. В этот раз в него не попадало никаких таинственных заклятий - разве что кто-то пробрался в купе, пока он спал - но кому такое понадобится? Он просто задремал и проснулся в прошлом, словно так и должно быть.
  С другой стороны, это усилило его смутные сомнения. Зачем бы личу накладывать на него заклинание путешествия во времени? Это же откровенный саботаж всего их тайного заговора. Само по себе путешествие во времени слишком сложно - и заманчиво - чтобы быть случайным побочным действием; едва ли эта тварь воспользовалась бы заклинанием с неизвестным эффектом. Даже новичок вроде него полностью осознавал, как опасно применять неизученные заклинания вне лабораторных условий, а немертвый заклинатель никогда бы не достиг своего уровня, если б имел привычку делать подобные глупости просто чтобы поглумиться над двумя побежденными сопляками. Нет, все объясняется проще: путешествие во времени никак не связано с личем. Тварь действительно пыталась убить их. Их - потому что там еще был Зак. Тот самый Зак, что показал невероятный прогресс по всем предметам. Тот Зак, что ходил по городу, демонстрируя боевые навыки далеко за гранью возможного для студента. Тот Зак, что допускал весьма подозрительные оговорки в течение всего месяца...
  Может, именно Зак, а не лич, применил заклинание путешествия во времени?
  Эта версия хорошо объясняла его способности и головокружительный прогресс. Раз этот способ путешествия переносил разум мага назад в более молодое тело, Зак мог быть намного старше - сейчас Зориан припоминал - многие слова Зака намекали, что он прожил этот период времени множество раз. Магу с десятилетиями опыта и подробным предзнанием уроки на третьем курсе несомненно покажутся смехотворно простыми.
  Но даже если заклинание путешествия применил Зак, оставался другой вопрос - почему Зориана тоже перенесло. В первый раз это могло быть случайностью - так же, как ухватившись за телепортирующегося мага, можно перенестись вместе с ним - ведь они тогда практически переплелись конечностями. Но второй раз? Зак не то что не касался или не применял на нем заклинаний - его вообще не было весь месяц.
  Он уже не знал, что и думать. Хорошо бы Зак в этот раз был на месте и объяснил, в чем дело.
  - Станция Корса, - бесплотный голос отдался эхом, неисправные динамики трещали статикой. - Повторяю, станция Корса. Спасибо.
  Что, уже? Он выглянул в окно и увидел знакомый белый плакат. Был соблазн сойти с поезда и провести весь месяц, развлекаясь и пытаясь забыть пережитое, но он быстро отказался от этой мысли. Пропустить начало учебного года - безответственно и чревато последствиями, пусть даже желания слушать лекции в третий раз не было никакого. Конечно, была вероятность, что его перенесет в прошлое в третий раз, но не стоило на нее полагаться. Не может же, в конце концов, заклятье переносить его во времени вечно - рано или поздно исчерпается мана. Скорее рано, такие заклинания наверняка очень энергоемки.
  Ведь так?
  - Эм...
  Зориан вынырнул из своих размышлений и наконец заметил парня, заглядывающего в купе. Нахмурился. Он же специально выбрал это купе, так как оно было пусто в... его второй попытке. Тогда, оставив девушку в зеленой водолазке ее хихикающей судьбе, он нашел уединение здесь - и решил в этот раз быть проактивным, сразу придя сюда. Видимо, не все так просто - его присутствие привлекло сюда этого парня - некоторые не переносят одиночества и сторонятся пустых купе.
  - Да? - вежливо спросил Зориан, надеясь, что тот просто хочет что-то спросить, а не ищет место.
  Надежды не оправдались.
  - Не возражаешь, если я сяду здесь?
  - Нет, проходи, - натянуто улыбнулся Зориан. Черт.
  Парнишка ответил радостной улыбкой и втащил внутрь багаж. Целую гору багажа.
  - Первый курс? - не удержался Зориан. А ведь он собирался быть угрюмым и молчаливым, чтобы выжить нежеланного попутчика. А, ладно.
  - Ага, - кивнул парень. - Как ты догадался?
  - Твои вещи, - заметил Зориан. - Ты в курсе, что Академия довольно далеко от вокзала? Пока дойдешь, у тебя все руки оборвутся.
  Парнишка моргнул. Видимо, об этом он не подумал.
  - Эээ... все настолько плохо?
  - Будем надеяться, дождя не будет, - пожал плечами Зориан.
  - Хаха, - нервно хохотнул парень. - Даже я не настолько невезуч.
  Зориан усмехнулся. Преимущества предзнания... Или послезнания? Составители языка не слишком заботились об удобстве путешественников во времени.
  - Ох, я ведь не представился! - внезапно выдал попутчик. - Бирн Иварин.
  - Зориан Казински.
  - Как у... - у парня загорелись глаза.
  - Да, как у Дэймена Казински, - Зориан внезапно заинтересовался пейзажами за окном.
  Сосед ожидающе уставился на него, но если он хотел подробностей - его ждало разочарование. Старший брат - последний, о ком хотел бы говорить Зориан.
  - Так... мм... ты родственник Дэймена Казински, или просто однофамилец? - спросил парень после продолжительной паузы.
  Зориан притворился что не слышал и достал из сумки тетрадь. Она была практически пуста, все его записи о вторжении и таинственных воспоминаниях исчезли, затерялись позади, в будущем. Невелика потеря - большая часть заметок была бесполезна - пустые домыслы и тупиковые направления поисков, ничем ему не пригодившиеся. И все же он вновь записал некоторые детали - вроде фонетики заклинания лича. Да, скорее всего дело в Заке, но раз он пока не уверен...
  Выждав достаточное время неловкого молчания, Зориан посмотрел поверх тетради и встретил смущенный взгляд соседа.
  - Хм? Ты что-то сказал? - Зориан чуть нахмурился, словно и вправду пытаясь вспомнить.
  - Э, ничего, - сдал назад попутчик. - Ничего серьезного.
  Зориан искренне улыбнулся парню. По крайней мере, намеки тот понимает.
  Некоторое время они говорили - Зориан отвечал на вопросы о первом курсе, потом ему надоело, и он вновь стал изображать интерес к тетради, надеясь, что сосед поймет намек.
  - А что в этой тетради? - сосед намека не понял. - Только не говори, что они дают задания на лето.
  - Нет, там просто заметки по моему личному исследованию, - сказал Зориан. - Оно не слишком удачно продвигается, я уже от него устал. Но все равно думаю о нем...
  Особенно когда альтернатива - разговор с излишне любознательным первокурсником.
  - Библиотека академии...
  - Первое место, куда я обратился, - вздохнул Зориан. - Я же не дурак.
  Сосед закатил глаза.
  - Ты искал сам, или просил библиотекаря помочь? Мать работает в библиотеке, так у них есть поисковые заклятья, в считанные минуты находящие нужные фрагменты - то, что ты бы годами искал, бегло просматривая книги по названиям.
  Зориан открыл рот, потом закрыл его. Спросить библиотекаря? Ладно, может он и правда дурак.
  - Ну... Это не та тема, ради которой стоит докучать библиотекарям, - протянул Зориан. Истинная правда, но он был не прочь попробовать. - Или, может, найти эти поисковые чары в репозитории? Хотя нет, если это школа прорицания, то проблема не в сотворении заклинания, проблема в расшифровке результатов...
  - Ты можешь поступить на работу в библиотеку, - предложил парень. - Если библиотека академии похожа на библиотеку матери, они точно не откажутся от помощи. И они наверняка обучают сотрудников этим заклинаниям.
  - Правда? - заинтересовался Зориан.
  - Стоит попробовать, - пожал плечами сосед.
  Оставшуюся часть пути Зориан уже не избегал разговора. Бирн определенно заслужил некоторую благодарность.
  
  - Конечно! Нам всегда нужны рабочие руки!
  Хмм... Это было просто.
  - У нас не очень много платят - ректор, этот презренный коротышка, опять урезал нам бюджет! - но у нас очень гибкий рабочий график и дружелюбная атмосфера...
  Зориан терпеливо ждал, пока библиотекарь выдохнется. На первый взгляд она казалась скромной женщиной средних лет - но только на первый взгляд: когда она говорила, энергия и жизнерадостность били из нее ключом. Просто стоя рядом с ней, Зориан ощущал давление, как от большой толпы, ему приходилось сдерживать инстинкты, чтобы не отступить назад, словно от ревущего огня.
  - Судя по всему, к вам приходит не так много соискателей? - предположил Зориан. - В чем дело? Разве люди не должны, отталкивая друг друга, стремиться сюда? Это очень известная библиотека.
  Она фыркнула, и Зориан мог бы поклясться, что почувствовал в этом простом звуке насмешку и нотку горечи.
  - Правила Академии позволяют принимать на работу лишь магов от первого круга и выше. Большинство выпускников находят более высокооплачиваемую и престижную работу, нежели... - она махнула рукой на ряды книжных полок. - Что вынуждает нас нанимать студентов. Кто...
  Она моргнула и внезапно прервалась, словно вспомнив что-то.
  - Но хватит об этом! Отныне ты - один из библиотекарей-ассистентов. Поздравляю! Если у тебя есть вопросы, я с радостью на них отвечу.
  Лишь нечеловеческим усилием воли Зориан сдержался и не закатил глаза. Он еще ни на что не соглашался, лишь спросил о возможности работать в библиотеке - а она уже уверена в его выборе. Но что уж там, он и правда хотел здесь работать, даже не столько затем, чтобы выучить пару новых заклятий и расшифровать заклинание лича - он подозревал, что у библиотекарей есть доступ в закрытые секции, недоступные обычным магам первого круга - соблазн слишком велик.
  - Вопрос первый, - сказал Зориан. - Как часто я должен приходить?
  Она удивленно моргнула. Без сомнения, она ожидала, что он будет протестовать против ее поспешного вывода.
  - Ну... А как часто ты вообще можешь приходить? С лекциями, домашней подготовкой и внеклассными занятиями, большинство наших ассистентов работают один или два раза в неделю. Сколько времени можешь выделить ты?
  - Занятия пока что довольно простые, - сказал Зориан. - Мы просто повторяем материал второго курса, который я знаю, как свои пять пальцев. Если не случится непредвиденного - я могу работать четыре раза в неделю. На выходных я тоже свободен, если вам нужна помощь.
  Зориану захотелось пнуть себя - ведь занятия еще не начались, откуда он знает такие подробности? К счастью, библиотекарь не обратила внимания. У нее загорелись глаза, она принялась кого-то звать:
  - Ибери! Я нашла тебе напарника!
  Из маленькой комнатки, смежной со стойкой библиотекаря, выглянула девушка в очках с огромной стопкой книг в руках. Ого. Девушка в зеленой водолазке (она и сейчас в ней), его попутчица по купе...
  То есть бывшая попутчица - в этот раз он выбрал другое купе и не встретил ее в поезде. Наверное, это не важно.
  - Думаю, стоит представиться, - сказала библиотекарь. - Я - Киритишли Корисова, одна из немногих профессиональных библиотекарей здесь. Эта симпатичная леди, - она указала на девушку в водолазке, которая отчетливо порозовела и поежилась, плотнее прижав стопку книг. - Наша штатная рабочая пчелка, Ибери Амберкомб. Ибери работает здесь с прошлого года, не представляю, что бы я без нее делала. Ибери, это Зориан Казински.
  Девушка внезапно вскинула голову:
  - Казински? Как у...
  - Да, младший брат Дэймена Казински, - Зориан не смог сдержать тихого вздоха.
  - Эм...
  - Сдается мне, она имела в виду другого твоего брата, - сказала Киритишли с лукавой усмешкой. - Она в одном классе с Фортовым и питает к нему весьма...
  Как и десятки других девушек. У Фортова никогда не было недостатка в поклонницах.
  - Мисс Корисова! - возмутилась Ибери.
  - Ох, не бери в голову, - сказала Киритишли. - В любом случае, в обозримом будущем Зориан будет весьма усердно трудиться вместе с нами. Покажи ему, что и как.
  И вот так он поступил на работу в библиотеке. Время покажет, было ли это удачной идеей.
  
   Как и в прошлый раз, Зак не пришел на занятия. Зориан подозревал, что так и будет, но все равно был раздражен. Да, это подтверждало его подозрения об особой роли Зака, но что толку, если тот не доступен? Что теперь делать?
  И вообще, должен ли он что-то делать? В прошлый раз он действовал в убеждении, что никто, кроме него, не может что-либо сделать. Что лишь у него есть воспоминания о будущем. Но если его догадки верны, Зак путешествует во времени именно чтобы остановить вторжение - других причин повторять этот конкретный месяц не приходит в голову. К тому же, во время нападения он был на улицах, истребляя захватчиков. Так должен ли Зориан что-то предпринимать - или следует предоставить все более опытному путешественнику и не мешаться?
  Главная проблема этого подхода - он базируется на догадках и непроверяем. Своим бездействием он может обречь и себя, и город, положившись на парня, не внушающего особой уверенности. Зак слишком напоминал его братьев. И потом, разве Зак не проиграл личу? Вот-вот.
  Не зная, что ему решить или откуда начать, Зориан погрузился в учебу и библиотечную работу. Разумеется, проживая этот месяц в третий раз, он не встречал трудностей в учебе - кроме Ксвима, который называл его вращение ручки отвратительным и требовал начинать снова и снова. Работа в библиотеке, напротив, была... интересна, хоть и не в том смысле, какой он ожидал.
  Ему пока не показывали специальных заклинаний, как он подозревал - сначала следовало научиться другим, более срочным вещам, чтобы Киритишли или Ибери потратили время на его обучение. Попросту говоря, он не справлялся с работой. Нехитрая на первый взгляд задача по перекладыванию книг оказалась несравненно более сложной за счет многочисленных протоколов и важнейшей схемы классификации. Зориан надеялся продемонстрировать хотя бы знание основ, прежде чем просить об услуге, но прошло две недели, и он понял - для этого нужно еще как минимум пара месяцев. Которых у него не было - приближался летний фестиваль.
  Вот почему он последовал за Киритишли после рабочего дня, собираясь спросить насчет заветного учебника прорицания. Ибери увязалась следом, якобы по делам, но в действительности - подслушивать. Для столь скромной девушки она чересчур любопытна.
  - Знаете, я хотел бы попросить о небольшой услуге, - начал Зориан.
  - Продолжай, - сказала Киритишли. - Ты нам очень помог, и я с удовольствием помогу в ответ, если это возможно. Нечасто к нам приходят столь способные работники.
  - А?! - растерялся Зориан. - Способный? Да я едва понимаю, что делаю, если бы вы и Ибери не помогали - блуждал бы, как безголовая курица.
  - Вот поэтому я и назначила тебя в пару с Ибери - учиться. И знаешь, ты очень быстро учишься! Быстрее, чем я, когда пришла впервые, по крайней мере. По правде сказать, обычно я даю нашим студентам лишь простейшие задачи, но ты, будучи куда более усердным, получал задания продвинутого курса.
  - А, - сказал Зориан после непродолжительного молчания. - Я польщен, - это была чистая правда. - Дело в том, что меня интересуют заклинания для поиска книг. Я провожу исследование по довольно малоизученной теме и испытываю нехватку материала.
  - Ох! - Киритишли хлопнула себя по лбу. - И как я забыла?! Конечно, мы научим тебя, мы показываем их всем долговременным сотрудникам. Хотя они и довольно сложны, на их освоение уйдет время. Ибери покажет, что делать. И ты всегда можешь просто обратиться ко мне, я знаю библиотеку, как свои пять пальцев.
  Зориан колебался - показывать или нет заклинание лича. Даже простое упоминание могло втравить его в неприятности, но, похоже, выбирать не приходится. Несомненно, на освоение заклятий прорицания уйдут месяцы, которых у него нет. Он выдернул из тетради нужный листок и протянул ей.
  Киритишли изогнула бровь; Ибери, отбросив притворство, заглянула через ее плечо.
  - Незнакомый язык, - уточнил Зориан. - Даже не знаю, какой.
  - Хм, это будет непросто, - отметила Киритишли. - Найти сведения по фонетической записи незнакомых слов - сложная задача даже для прорицания. Если это важно, тебе лучше обратиться к эксперту-лингвисту.
  - Можешь спросить Зеномира, - вставила Ибери.
  - Нашего учителя истории? - недоверчиво спросил Зориан.
  - Он также преподает языкознание, - ответила Ибери. - Он полиглот, говорит на тридцати семи языках.
  - Вау.
  - Ага, - согласилась Ибери. - Он должен если не прочесть, то хотя бы определить язык. Он всегда помогает, если попросить вежливо, думаю, не откажет и тебе.
  Интересно.
  
  - А, мистер Казински, чем я могу вам помочь?
  Зеномир Олгай был стар. Действительно стар. Одетый в синюю мантию - настоящую мантию, как у чародеев прошлого - и с аккуратно подстриженной белой бородой. Несмотря на почтенный возраст, движения его были уверенными, а взгляд острым, какой редко встретишь у людей и вдвое моложе. Зориан не посещал его факультатив языкознания, но по урокам истории знал - Зеномир одержим своим предметом ничуть не меньше, чем Нора Буул - математикой. Разве что он хотя бы понимал, что не все студенты разделяют его страсть.
  - Мне сказали, вы можете помочь с переводом, - сказал Зориан. - У меня есть неполная запись на незнакомом языке в фонетической форме. Я надеялся, что вы можете хотя бы определить язык. Никогда не встречал ничего подобного.
  Зеномир, явно заинтересовавшийся при упоминании незнакомого языка, аккуратно принял листок с заклинанием лича. Буквально через секунду его глаза округлились:
  - Где ты это взял?
  Зориан, поколебавшись, определил для себя уровень правдивости:
  - На меня напали. Их заклинание звучало примерно так. Хотел разобраться, что это такое.
  Зеномир вздохнул и откинулся назад.
  - Повезло, что в тебя не попали. Это что-то из школы магии души.
  - Магии души?
  - Некромантии, - уточнил Зеномир.
  Зориан моргнул. Некромантия? Да, вполне естественно для лича, но какое отношение имеет некромантия к путешествиям во времени? Никакого. То есть источник его проблем - все-таки Зак.
  - Эм, погодите, так что это за язык?
  - Хм? А! Да, язык... Это древний маджарский, он использовался многими культурами Миасины до возвышения икосиан. Он встречается во многих руинах Коса; увы, он печально известен как язык темнейших магических ритуалов. Боюсь, ты не найдешь материалов по маджарскому в открытом доступе. Но вернемся к нападавшим. Использовавшие столь вредоносную магию - они определенно представляют угрозу.
  Отступать было некуда, но и рассказывать о путешествии во времени Зориан не собирался. Он рассказал, что случайно услышал о заговоре с целью вторжения в город накануне фестиваля. Поначалу он решил, что это какой-то розыгрыш - но когда два типа в балахонах заметили его и принялись швыряться неизвестными заклинаниями, стало не до шуток. Зеномир выслушал эту чушь с неожиданно серьезным видом и велел возвращаться к себе, предоставив все преподавателям.
  Ха. На удивление - обошлось, по крайней мере, его тут же не потащили в полицию; впрочем, это вполне может случиться в ближайшем будущем. Зориан нервно ходил по своей комнате, не в силах успокоиться. К добру ли, к худу ли - но он это сделал, теперь оставалось лишь ждать, какие будут последствия. Для него и для города.
  Стук в дверь прервал его мысли. Сильный, уверенный - и в то же время короткий, так не стучал никто из его знакомых.
  - Иду! - откликнулся Зориан. Видимо, кто-то пришел поговорить о том, что он рассказал Зеномиру. - Чем могу... угх!
  Зориан растерянно смотрел на клинок, вонзившийся в его грудь, рот открылся в беззвучном крике. Он успел лишь перевести взгляд на убийцу - невысокая фигура в свободных черных одеждах, с белой маской, закрывающей лицо - как нож, причиняя боль, вырвался из раны и вновь вошел ему меж ребер. И снова. Снова. Снова...
  Тьма поглотила его, на этот раз смерть принесла облегчение - оказывается, быть заколотым в грудь - чертовски больно.
  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С доб...
  Кириэлле прервалась - Зориан дернулся вверх, вытаращив глаза и жадно ловя воздух ртом. Его убили! Они убили его! Стоило лишь рассказать о нападении, и его зарезали в тот же вечер! Как, черт возьми, они успели? Зеномир связан с заговорщиками - или у них свои источники?
  - Кошмар? - спросила Кириэлле.
  Зориан постарался выровнять дыхание, игнорируя фантомные боли в груди.
  - Да. Точно, кошмар.
  
  Умом Зориан понимал, что должен внимательно слушать Ильзу - но мысли, хоть убей, все время возвращались к происшедшему. Если подумать - ничего удивительного, столь крупномасштабное вторжение невозможно без поддержки изнутри, так что конечно они сразу узнали о попытке противодействия. Да и если бы можно было остановить вторжение, просто сообщив в соответствующие органы, Зак давно бы это сделал, и больше бы не было повторений.
  Хотя нельзя не признать - эти... рестарты впечатляют. Он прожил этот месяц три раза - и его дважды убили. Может, у него предрасположенность к насильственной смерти? Вроде бы Зак говорил, что обычно он погибает при первом залпе, или что-то в этом духе...
  Он спохватился - Ильза молчала и озабоченно смотрела на него. Ответил вопросительным взглядом.
  - Ты точно в порядке? - он заметил, что она бросила быстрый взгляд на его руки. Что она...
  Ох.
  У него дрожали пальцы. И, если опять-таки судить по рукам, он весь побледнел. Он потер ладони одну о другую, несколько раз сжал-разжал кулаки, пытаясь обуздать нервы.
  - Не совсем, - признал он. - Но это пройдёт, не беспокойтесь.
  Еще раз испытующе оглядев его, она кивнула.
  - Очень хорошо. Хочешь вместе со мной переместиться в академию? Не думаю, что в таком состоянии приятно ехать на поезде.
  Зориан моргнул, не зная, что и сказать. Он терпеть не мог поезда и в лучшие времена, предложение было даром небес, но... почему?
  - Не хотелось бы утруждать вас... - протянул он.
  - Все в порядке, я все равно собираюсь туда, - ответила она. - Это меньшее, что я могу сделать за то, что прибыла так поздно и не позволила выбрать куратора.
  С этим не поспоришь, Ксвим - никудышный, бесполезный куратор.
  Зориан отлучился сообщить матери - это заняло неожиданно много времени, она внезапно озаботилась его безопасностью и засыпала вопросами - затем взял сумку и последовал за Ильзой на улицу. Предчувствие будоражило - он никогда раньше не телепортировался. Ещё бы свежие воспоминания о смерти под ножом не портили настроение...
  - Готов? - спросила Ильза.
  Он кивнул.
  - Не волнуйся, опасности телепортации сильно преувеличены. Нельзя оказаться внутри твердого тела, сам принцип заклятья исключает это. Если же что-то пойдёт не так, я успею отменить заклинание, прежде чем искажение пространства разорвет нас на части.
  Зориан застонал. Он все это знал, но не стал заострять внимания. Видимо, она слышала его разговор с матерью.
  Ильза начала читать заклинание, Зориан собрался, чтобы не упустить, когда...
  Мир пошёл рябью и изменился. Они стояли в ярко освещенном круглом зале, на высеченной в мраморном полу магической фигуре. Ни дезориентации, ни цветных вспышек - ничего интересного. Он оглядел помещение внимательнее, пытаясь сообразить, где они.
  - Это узел переадресации телепорта, - сказала Ильза. - В целях безопасности защита академии перенаправляет все входящие перемещения сюда. Разумеется, лишь если у них достаточная авторизация для перемещения в академию. - она пронзила его суровым взглядом. - Перемещение в зачарованную локацию - не единственная опасность телепортации. Не экспериментируй с ней самостоятельно.
  - Эээ... Уверен, телепорт - далеко за гранью моего текущего допуска, - заметил Зориан.
  Она пожала плечами.
  - Некоторые студенты умудряются воспроизвести заклинание, увидев его всего однажды. Запомнить инкантацию и жесты - и восемьдесят процентов дела сделано.
  Зориан моргнул. Почему он об этом не подумал?
  - Вас не затруднит сотворить заклинание еще раз? В сугубо академических целях, разумеется.
  Она хихикнула.
  - Нет. Если тебя утешит - сомневаюсь, что твоего текущего резерва хватит на телепорт.
  Его это определенно не утешило. Неважно, насколько это опасно - он освоит это заклинание как можно скорее. Целый день унылой поездки на поезде - против мгновенного переноса, ради такой способности не жалко и рискнуть. Он вздохнул и оставил Ильзу, пора было заселяться.
  - Кажется, я уже подсел на мгновенное путешествие, - пробормотал он, открывая дверь и с облегчением бросая сумку на пол. - Жаль, я так скверно изображаю страдание, а то бы упрашивал Ильзу подбросить меня в начале каждого цикла.
  Он замер на ходу. Нельзя так думать, это просто опасно. Нет никаких гарантий, что повторы будут продолжаться вечно. Собственно, все, что он знает о магии, говорит об обратном - заклинание, наложенное на него, должно рано или поздно исчерпать запас маны - и никаких больше возвратов, никаких вторых шансов, никаких воскрешений. Нужно воспринимать каждый цикл как последний - ведь однажды так и получится.
  Впрочем, несмотря на драматический финал, предыдущий цикл был вполне результативен - он подтвердил, что причиной феномена был Зак, а не лич. Теперь вместо изучения неизвестного языка или путешествий во времени он может поискать Зака.
  Но не прямо сейчас. Воскреснув после столь неприятной смерти, он заслуживает небольшого отдыха.
  
  Глупо было надеяться на простое решение. Начав искать Зака, он сразу вспомнил, почему не брался раньше. Зак не просто наследник Дома Новеда, он единственный живой представитель, остальные члены рода погибли в Войнах Раскола. Достигнув совершеннолетия, он получит серьезную финансовую империю и наследие многих поколений магов - неудивительно, что за каждым его шагом пристально следят множество заинтересованных сторон. Соответственно, его исчезновение - серьезное происшествие, множество людей желали найти его. Зориан - всего лишь один из этих людей, и если все остальные (а также нанятые ими специалисты) до сих пор не нашли Зака, то и его шансы весьма сомнительны. Естественно, он ничего не добился. Как он и подозревал, две девушки, с которыми Зак общался в первоначальный для Зориана месяц, не представляли без наследника Новеда ничего особенного (причем расспросы о них породили уйму дурацких слухов. Серьезно, разве человек не может просто спросить про одноклассницу, без какого-либо умысла?). Особняк Новеда был весь оплетен защитными чарами, официальный опекун недоступен, и если у Зака и были близкие друзья, то точно не в классе. Зориан не был детективом, его не учили искать людей - впрочем, учитывая сколько профессионалов безуспешно искало Зака, едва ли этот навык сильно помог бы.
  Месяц не принес особых открытий. В ночь перед летним фестивалем Зориан вновь сел на поезд и покинул Сиорию, на этот раз бодрствующим и сосредоточенным. Он взял с собой карманные часы и часто проверял время, мысленно молясь, чтобы не пришлось начинать сначала, но готовый к возврату и намеренный проследить. Его молитвы остались без ответа. Около двух ночи он забылся сном и проснулся от приземлившейся на живот Кири.
  Наверное, он должен был принять это еще тогда. Он был неглуп и не склонен к самообману. Однако ему потребовалось еще четыре повтора, чтобы признать очевидное: он застрял во временной петле, и в обозримом будущем это не кончится.
  Он понятия не имел, как это возможно. Может, заклятье постоянно питалось от впечатляющего резерва Зака. Может, это было одно из редких самоподдерживающихся заклинаний. Чем черт не шутит, оно могло даже достигать Сердца Мира и питаться от Дракона, что Внизу. Неважно, как это работало, главное - работало.
  И все же он упрямо отрицал закономерность и пытался жить, как обычно. Скучно, да, но что если возвраты прекратятся? И все последствия его действий не исчезнут в два часа ночи летнего фестиваля (он сумел точно определить время возврата).
  Но он больше не мог продолжать. За вычетом вторжения, месяц был скучен даже в первый раз - а он пережил уже восемь повторов. Он знал расписание назубок, легко получал максимальные баллы по всем предметам, даже по оберегам. Как выяснилось, это никого особо не удивляло. У него и раньше была репутация способного ученика и отличные оценки - так что его успехи на тестах или безупречный магический снаряд, выполненный на первом же занятии боевой магии, были в пределах допустимого для окружающих. Никакого сходства с внезапным прогрессом Зака. Пожалуй, его скакнувшую успеваемость отметили лишь двое - Акоджа и Ксвим. Акоджа стала вдвое надоедливей, найдя себе родственную душу - постоянно настаивая, чтобы они сравнивали результаты заданий и спрашивая у него обо всем, чего не понимала. Он думал, она будет ревновать к его успехам - но, похоже, староста ничуть не возражала, если ее превосходил он - а не такие, как Зак или Неолу. Ксвим же воспринял максимальные баллы ученика как повод задрать планку еще выше - он не только не одобрил ручковращательное плетение, но и велел вновь отрабатывать простое плетение левитации. Честно говоря, Зориану было уже все равно - ну, овладел бы он вращательным плетением, удовлетворил куратора. И что? Он просто получил бы новое дурацкое задание, вот и все.
  Словом, так продолжать было нельзя. В этот раз он выбрал другие факультативы - астрономию, архитектуру и географию магических потоков - и твердо намеревался понизить свою успеваемость ближе к среднему, чтобы вернуть Акоджу и Ксвима к более терпимому "режиму". Он также собирался забросить некоторые домашние задания ради собственных исследований и потратить большую часть сбережений на алхимические реагенты. Если этот цикл окажется последним - у него будут серьезные проблемы, но переживет как-нибудь - да и вторжение должно списать очень многое.
  С этими мыслями он пришел на первый урок основ инвокации - и понял, что планы придется скорректировать.
  Зак вернулся в класс.
  
  
  
  
  
  
  7. НЕДОМОЛВКИ И ПРИТВОРСТВО
  
  [К оглавлению]
  
  
   Поначалу Зориан даже не заметил его. Это было удивительно само по себе - уж неприметным Зака никак не назовешь. Парень обожал внимание и не мог долго молчать - эти черты только усилились после превращения в путешественника во времени. Однако сегодня этот экспрессивный, шумный тип был непривычно тих. Он изменил своим привычкам и сел в передних рядах, поближе к учителю. Собственно, Зориан и обнаружил-то его в основном благодаря удивленным взглядам одноклассников.
  Его так поразило неожиданное возвращение парня, что Зориан замер на полушаге, как дурак, остановившись посреди класса. Короткий перебор вариантов - и он направился к вероятной причине своих неприятностей.
  Первой мыслью было пройти прямо к Заку, позвать его в какой-нибудь дальний угол и там все выяснить - но подавленный вид одноклассника насторожил его. Зак был бледен, словно вся кровь отхлынула от кожи, дышал часто и неглубоко - он явно был нездоров. Ему плохо. Если подумать, расспрашивать его открыто - неосмотрительная, а то и откровенно опасная идея. Не считая эпизода с личем, Зак намного сильнее Зориана как волшебник - как он отреагирует на незваного попутчика в путешествии во времени? Однако переговорить с парнем рано или поздно придется - так что надо хотя бы присмотреться для начала. Зориан огляделся, высматривая свободное место, с которого будет хорошо видно во время лекции.
  Долго искать не пришлось - Зак сидел близко к Брайаму, а все места вокруг Брайама были свободны. Почему - угадать несложно: никто не хотел сидеть рядом со сварливым огненным дрейком. Послезнание Зориана свидетельствовало, что это разумная предосторожность - хоть на его памяти ящерица и не подожгла никого (вполне возможно - пока просто не умела), зато вовсю царапалась и кусалась - причем, как правило, внезапно. К счастью, к Зориану рептилия относилась спокойнее, чем к остальным - так что он просто плюхнулся на соседнее место и ответил на сердитое шипение не менее сердитым взглядом. Он смотрел в желтые глаза с вертикальным зрачком, пока дрейк не замолчал и не отвернулся.
  - Вау, ты его заткнул, - восхитился Брайам. - Хотел бы я, чтобы он меня так слушался...
  Дрейк клацнул челюстями перед лицом Брайама, заставив того отшатнуться. Брайам раздраженно засопел, но, видимо, решил не обострять конфликт. Уже не в первый раз Зориан задумался, насколько же умна огнедышащая ящерица.
  Затем, изо всех сил стараясь вести себя естественно, Зориан повернулся к сидящему неподалеку Заку:
  - Хреново выглядишь.
  Зак застонал и спрятал лицо в ладонях.
  - Я и чувствую себя хреново. Что эта груда костей со мной сделала?
  У Зориана участился пульс. Зак, несомненно, рассчитывал, что его фразу воспримут как странную метафору - но для Зориана это долгожданное подтверждение, что парень - путешественник во времени. Он-то знал, что Зака следует понимать буквально.
  Ладно... как бы теперь разговорить его, не показывая излишней осведомленности?
  - Груда костей? - полюбопытствовал Зориан.
  Зак открыл было рот, но тут в класс вошла Ильза, и парень замолчал.
  Зориану стоило серьезного усилия не ответить сердитым взглядом на улыбку Ильзы. Вот не могла она прийти на пару минут попозже?
  Не подозревая о его досаде, Ильза приняла у Акоджи список присутствующих и представилась классу. Зориан слышал все это уже восемь раз, так что не обращал внимания, пристально наблюдая за Заком и обдумывая, как получить нужные ему сведения.
  Внезапно он сообразил, что Ильза замолчала и смотрит в его сторону. А, нет, она смотрит на Зака.
  - Мистер Новеда, у вас очень нездоровый вид. Только не говорите, что пришли на мое занятие с похмельем.
  Класс грохнул хохотом; Зак поморщился - то ли громкие звуки причиняли боль, то ли ему не понравился подтекст вопроса. Так или иначе, он быстро собрался.
  - Это не похмелье. Клянусь, я просто проснулся таким с утра.
  - И все же решили прийти на уроки... Почему? - спросила Ильза.
  - Ээ... Честно говоря, я не думал, что это продлится долго. Надеялся, что пройдет за час или два, - проблеял Зак.
  Зориан нахмурился. Если недомогания были результатом заклинания лича (на что прямо указывали слова Зака), то получается, Зак страдал ими все восемь месяцев, пока его не было в академии. Так почему он ожидал, что это пройдет за час или два?
  Ну почему все так сложно?
  - Очевидно, не прошло, - заключила Ильза. - И хоть я и ценю ваше стремление учиться, - Зориан определенно слышал на заднем плане саркастическое фырканье Акоджи. - Должна настоять, чтобы вы отправились к себе, а лучше - к целителю. У вас такой вид, словно вы едва держитесь.
  Зориан поднялся с места, прежде чем Зак успел что-либо ответить.
  - Я отведу его домой, учитель, - Зак удивленно посмотрел на него, но Ильза лишь кивнула, отпуская их.
  Зориан подобрал свою сумку и вышел с Заком на буксире, очень довольный собой. Теперь у него есть уважительная причина поговорить с Заком наедине и разрешение не слушать лекцию в девятый раз. Безупречно.
  - Это было не обязательно, - заметил Зак, волочась следом. - Я мог бы дойти и сам. Мне не настолько худо.
  - Но не сделай я этого - сидеть мне два часа на скучнейшем вводном занятии, - возразил Зориан.
  Зак засмеялся, но смех быстро перешел в болезненный кашель.
  - Проклятье, - прохрипел он. - Как же он меня...
  - Кого это ты постоянно поминаешь? - спросил Зориан.
  - Да так, никого, - пробормотал Зак. Он глубоко вдохнул и уже осмысленно посмотрел на Зориана. - Эй, как насчет зайти в кафешку и перекусить?
  - Думаешь, твой желудок справится?
  - Не сомневайся, - кивнул Зак. - Помираю от голода.
  Зориан пожал плечами и жестом предложил показывать дорогу.
  Так Зориан оказался за одним столиком с причиной своих загадочных проблем. Осталось лишь придумать, как перевести разговор на путешествия во времени. Или лучше подождать пару дней, чтобы Зак привык к его обществу? Хмм...
  - Знаешь, я нахожу ситуацию весьма занятной, - сказал Зак с набитым ртом, одновременно пытаясь запихнуть туда макароны. Действительно занятно. Мать вечно требует, чтобы он вел себя, "как благородный". Но если он переймет застольные манеры Зака - у нее сердце не выдержит. - Прилежный ученик вроде тебя прогуливает занятия, чтобы позавтракать с первым хулиганом класса. Куда катится мир? Что бы сказала твоя мать, увидев это?
  - Во-первых, я не прогуливаю, я сопровождаю тебя домой, - указал Зориан, проигнорировав фырканье Зака. - Мы остановились подкрепиться, чтобы ты не умер с голоду по дороге, - снова фырканье. - И потом, увидев, с кем я завтракаю, мать была бы в восторге и сразу забыла бы про посещение занятий.
  - Можешь не продолжать, - скривился Зак. - Встречал я таких. По крайней мере, ты мужского пола, и она не попытается обвенчать нас.
  - Ну, у меня есть девятилетняя сестра...
  - Не надо об этом, - предупредил Зак.
  - Ладно, - согласился Зориан. Его и самого не прельщала эта тема. - Так ты расскажешь, кто тебя так отделал?
  - Ты куда настырнее, чем я помню, - хмыкнул Зак. - Почему ты думаешь, что меня отделали?
  - Твои замечания между делом вовсе не так туманны, как ты думаешь.
  - Да ладно, - усмехнулся Зак. - Я просто надышался ядовитых испарений, занимаясь алхимией, вот и все.
  О, старая добрая алхимическая отмазка. Работает, как и сотни лет назад - Зориан и сам не раз к ней прибегал. Однако он был не намерен отступать - и решил рискнуть, спровоцировав собеседника.
  - Видимо, это были на редкость ядовитые испарения. Выглядит, как воздействие магии души, - задумчиво сказал он.
  Он ожидал некой реакции Зака - но результат превзошел все ожидания. Зак немедленно выпрямился на стуле, глаза расширились в осознании:
  - Ну конечно! Вот почему мне так худо, даже после возврата! Этот сукин сын воздействовал на то, что возвращается - на душу!
  В кафетерии повисла неловкая тишина. Все смотрели на парня, кричащего всякую чушь в обеденном зале. Зак медленно опустил руки, которыми только что размахивал - и пробормотал извинение, слишком тихо - едва ли кто-то, кроме Зориана его расслышал. Среди студентов послышались смешки, потом все вернулось к обычному.
  - Эээ... - начал Зак. - Может, перейдем к фонтану?
  - Даже не знаю, - осторожно заметил Зориан. - Если ты и дальше намерен кричать - это не слишком поможет.
  - Ха-ха, - проворчал Зак. - Я просто слегка увлекся. Не все же сделаны изо льда, как ты, Зориан.
  - Сделан изо льда? - переспросил Зориан с предостерегающими нотками в голосе.
  Но Зак уже собирался, так что ему ничего не оставалось, как унять раздражение и следовать за ним. Все же выкрик Зака прояснял некоторые вопросы. Получается, назад возвращается не память и даже не разум - душа. Что хорошо объясняет сохраняющиеся магические навыки. Общеизвестно, что магия тесно связана с душой, хоть никто и не знает механизма этого взаимодействия.
  Они наконец дошли до фонтана; Зак был погружен в свои мысли, так что Зориан стал наблюдать за стайками разноцветных рыбок в чаше фонтана. Жалко бедняжек, едва ли они долго протянут. Фонтан годами был неисправен, и лишь в честь особого фестиваля его привели в порядок. Будет ли академия тратить деньги на его обслуживание после праздника? Вряд ли. И еще сомнительнее, что за рыбками будут ухаживать. Их дни сочтены.
  - Зориан... - окликнул его Зак.
  - Хм?
  - Скажи... Что тебе известно о путешествиях во времени?
  Ого, вот это прямота. Зориан моргнул.
  - Путешествия во времени? - он изо всех сил изображал растерянность. - Не так уж много. А причем они здесь?
  - Эм, ну... - замялся Зак, нервно почесывая подбородок. - Ты, наверное, решишь, что я рехнулся, но я - своего рода путешественник во времени.
  Нда, у Зака кишка не тонка.
  - Ты не выглядишь значительно старше, - отметил Зориан. - Если ты прибыл из будущего - вероятно, из ближайшего.
  - Нет-нет, тут скорее... весь мир откатывается назад в ночь фестиваля, и лишь у меня сохраняются воспоминания об этом.
  Интересная точка зрения, хоть и мысль о заклинании, воздействующем на весь мир - еще невероятнее, чем путешествие во времени.
  - Я прожил этот месяц... о боги, по меньшей мере раз двести, - продолжил Зак. - Честно говоря, я уже сбиваюсь со счета.
  - Погоди, ты говоришь так, словно не можешь прекратить это, - как Зориан ни старался, в голосе все же прозвучало волнение. К счастью, Зак был слишком увлечен и вроде бы не заметил.
  - Так и есть, я не знаю, как это прекратить! - Зак уже практически кричал, но тут спохватился и понизил голос. - В прошлый раз в меня попало заклятье - и его воздействие не исчезло до конца даже после возврата.
  Зориан нахмурился. В прошлый раз? А остальные семь циклов? Зак их каким-то образом пропустил - или просто не помнит? Может, воздействие заклятья было куда серьезнее, и прошлые семь циклов Зак провел в коме? Впрочем, тогда возникает вопрос - почему опекун объявил о пропаже, а не просто позвал целителей.
  - Наверное, это и правда была магия души, как ты и сказал. В будущем надо будет остерегаться таких вещей. Так или иначе, поначалу я решил, что это просто какая-то чертова слабость, и все скоро пройдет - в чем-то я был прав. Мне уже куда лучше, чем было утром. Проблема в другом - пострадало не только тело. Память тоже полна пробелов.
  О нет...
  - Я не помню, как начал эти временные петли, - Зак подтвердил его худшие опасения. - И я ли вообще их начал. Сейчас моя память вся в прорехах - я надеюсь, что воспоминания еще вернутся, но...
  Зориан смотрел на него с каменным лицом. Другими словами, они оба по уши в дерьме.
  Впрочем, Зак истолковал его взгляд по-своему:
  - Ты мне не веришь.
  - Все это не слишком убедительно, - ответил Зориан. Не случись это с ним самим - он бы ни за что не поверил. - Но я стараюсь не судить поспешно. Давай представим, что все, что ты рассказал - правда. Как это скажется на мне?
  Зак недоверчиво приподнял бровь.
  - Хех. А ты и правда отличаешься от себя-обычного.
  - Себя-обычного? - полюбопытствовал Зориан.
  - Ага, - кивнул Зак. - У меня дыры в памяти, но тебя я определенно помню. В основном потому, что ты гибнешь в самом начале...
  Конец фразы Зак произнес едва слышно - и Зориан притворился, что не разобрал слов.
  - Ты не такой, как раньше, - сказал Зак. - Ты был раздражительнее, все время чем-то занят. Ты никогда не верил мне, когда я рассказывал свою историю - считал, что я тебя разыгрываю.
  Ну... все это очень напоминало розыгрыши братьев - а Зак и без того слишком напоминал этих двоих.
  - Ты изменился, - заключил Зак. - Стал куда спокойнее. Более расслабленным, я бы сказал.
  Зориан нахмурился. Он не замечал в себе особых перемен, но, наверное, невозможно не измениться, пройдя через подобное. Не говоря уже о том, что вся история для него тянется уже восемь месяцев.
  - Погоди-ка... Почему я изменился? - спросил Зориан. - Ты же говорил, что весь мир откатывается назад.
  - Понятия не имею, - Зак пожал плечами, затем оценивающе оглядел его. - Если подумать, ты ведь тоже был со мной, не так ли?
  Зориан ответил непонимающим взглядом. Так просто его не подловишь.
  - Но ты, конечно, не помнишь, - вздохнул Зак. - Может, ты хотя бы чувствуешь себя как-то иначе?
  - Теперь, когда ты спросил... да, - подтвердил Зориан. - Я выбрал не те факультативы, какие собирался, без особых на то причин. И с тех пор, как вернулся в Сиорию, сделал уйму странных вещей.
   Зориан сказал это по двум причинам. Он хотел посмотреть, как Зак отреагирует на возможность существования другого путешественника. К тому же это послужит объяснением его меняющемуся поведению, если он решит не признаваться Заку.
  К его удивлению - Зак охотно поверил. Видимо, за все это время (около 17 лет, если верить парню) Зак так и не стал лучше понимать людей. Ну, или у Зориана неплохие актерские задатки.
  - Странно, - только и сказал Зак.
  - Угу, - согласился Зориан. - Что же... Как насчет совета простому смертному от путешественника во времени? Может, тайное заклятье крутизны?
  - Честно говоря, большинство моих заклятий - боевые, - признался Зак. - Я весьма неплох в боевой магии, и это очень кстати. Мне... нужно остановить кое-кого.
  - Ты про таинственного противника, от которого тебе досталось? - предположил Зориан. Ему очень хотелось поговорить о вторжении, но он не знал, как перевести разговор, не раскрыв себя. - Ты хотя бы помнишь, как это произошло?
  - Угх, - хрюкнул Зак. - В основном. Я точно помню, что ты тоже там был, но скорее всего ты погиб в начале боя. Не обижайся, Зориан, но боец из тебя хреновый. А потом я глупо попер в атаку, считая себя неуязвимым.
  - Почему ты вообще так подумал? - искренне спросил Зориан. - В смысле - что ты неуязвим. Не находишь, что такое высокомерие опасно?
  - Знаешь, сколько раз я погибал во время повторов? - запротестовал Зак. - Память меня подводит, но это случалось множество раз. К этому привыкаешь. И не то, чтобы я сильно заблуждался - мне просто надо остерегаться некромантии, ведь так?
  - Не только некромантии, - вздохнув, возразил Зориан. - Есть еще магия разума. Помимо очевидного порабощения ума, ты мог отделаться не просто пробелами в памяти - тебя могло стереть как личность. Еще, если быть неосторожным, можно попасть под гейс3 - насколько мне известно, они тоже воздействуют на душу. Некоторые существа, например, голодные духи - пожирают души. И есть парочка способов заблокировать силу мага - что вполне может действовать и после... "возврата".
  Зак молчал - Зориан мог бы поклясться, что тот стал еще бледнее.
  - И это лишь первое, что пришло мне в голову, - заключил Зориан. - Я всего лишь студент и многого не знаю. Очевидно, м... ты отнюдь не неуязвим. Согласен?
  Зориан тяжело сглотнул. Чуть не попался. Хорошо, что Зак настолько растерян - если б они поменялись местами, он, Зориан, наверняка заметил бы оговорку.
  - Вау, звучит так, словно тебе не все равно, - Зак нервно хихикнул. - Ты и правда поверил, что я - путешественник во времени?
  Зориан пожал плечами.
  - Не то, чтобы ты меня убедил, но не вижу смысла спорить. Если ты говоришь, что путешествуешь во времени - притворимся, что так оно и есть.
  Да. Пока он не узнает Зака получше и не разберется в этих временных петлях - он будет притворяться.
  
  Когда Зориан наконец вернулся в класс - он пропустил не только основы инвокации, но и последующее магическое право - его осадила любопытствующая толпа - и Акоджа. С Ако все было просто - она только хотела попенять ему за долгое отсутствие и предупредила, что поставила прогул в журнале посещения. Зориан очень подозревал, что кроме Акоджи никому в академии (включая и профессоров) нет до этого списка никакого дела. Для тех же, кого интересовало, что случилось с Заком, тоже был готов ответ - отравление при алхимическом эксперименте.
  Что? Зак сам так сказал!
  Увы, одноклассников интересовало не только это - почему он вызвался проводить, что задержало его так долго... Что за беспардонные люди. И настойчивые - отвязаться от них не удавалось весь день. Лишь когда Зориан наконец вернулся к себе и запер дверь, он смог вздохнуть с облегчением. Теперь можно было обдумать то, что он узнал за сегодня.
  Зак был уверен, что уже завтра придет в норму и восстановит пробелы в памяти. Зориан не разделял этой уверенности. То, что Зак не помнил последние семь месяцев (а то и вовсе не существовал это время) намекало - с ним произошло что-то очень серьезное. Почему у самого Зориана ничего подобного не было? Ну... может, и было. После первого рестарта он ощущал сильнейшую усталость, но списал это на последствия стресса. Возможно, его лишь слегка задело заклятьем, почти не нанеся ущерба - а возможно, до первого рестарта были несколько месяцев беспамятства.
  Мысль была довольно тревожной, но сейчас уже не было особого смысла выяснять.
  Если подумать - в этом не было ничего удивительного. Странный феномен по сути превратил его и Зака в духовные сущности. Лич в основе своей - тоже духовная сущность. Маг, ритуально убивший себя и привязавший свою душу к сосуду - филактерии4 - прежде, чем она достигла посмертия. Если текущее тело будет уничтожено, душа просто вернется в филактерию, чтобы затем захватить новое. Вполне логично, что лич знает, как бороться с другими личами. И что этот метод прекрасно сработал и на нем с Заком.
  А Зак, придурок, столько выболтал врагу в конце схватки! "Не то, чтобы я умер окончательно", блин! Если раньше лич мог и не знать об особенности Зака - то это фраза просто кричала, что парень - тоже лич или иная форма одержимого, что с практической точки зрения равноценно.
  Но с этим уже ничего не поделаешь. Главный вопрос - что делать сейчас? Даже если Зак вернет себе воспоминания (что довольно сомнительно), он наверняка захочет повторять циклы до тех пор, пока не найдет способ победить лича. Если судить по их последнему столкновению, случится это ой как нескоро. И это если предположить, что Зак - создатель и причина временной петли. Не исключено, что с ним просто произошло то же, что и с Зорианом. А если он такой же безбилетник - выходит, где-то есть третий путешественник во времени?
  На удивление, сейчас желание вырваться из петли стало куда слабее, чем поначалу. Возврат к нормальному времени не означал, что и все остальное придет в норму. Вторжение, очевидно, не просто террористический акт; даже если его отбить - будут еще последствия. Происходило что-то очень серьезное, а он, Зориан, был слишком мал. Сверчок, как сказала бы милашка Тайвен. Во временной петле у него были шансы что-то исправить. Вне ее - он был просто еще одной жертвой.
  К тому же, если верить Заку, норма для Зориана - погибнуть в самом начале сражения. Ему даром не нужна такая норма. На самом деле, чем больше он думал - тем отчетливее понимал, что петля - не препятствие, но уникальный шанс. Давно, когда он был младше, Зориан мечтал стать великим магом. Из тех, о ком слагаются легенды, кто перевернул бы само представление о магии. Со временем эта мечта угасла - у него не было ни таланта, ни исключительного трудолюбия, ни нужных связей, чтобы реализовать ее. Но сейчас... Сейчас у него было сколько угодно времени, чтобы набрать преимущество и стать действительно крутым. Круче Дэймена.
  Зориан помотал головой, отгоняя лишние мысли. Он забегает вперед. Нельзя руководствоваться смутными мечтами о величии - нужны четкие цели и продуманные пути их достижения. Пока в голову приходили лишь три варианта - тормошить Зака на предмет подсказок, копаться в библиотеке в поисках новых заклятий и потратить накопления на тренировку алхимических навыков.
  С Заком нужно быть поосторожнее. Даже если тот не против помочь - чем больше они сотрудничают, тем выше шанс разоблачения.
  В библиотеке, конечно, великое множество заклятий - но все по-настоящему полезные (применимые в бою, преступлениях и шпионаже), собраны в закрытых секциях. От старшекурсников он знал, что получить туда допуск практически нереально - это не удалось даже Фортову, а он, наверное, смог бы очаровать даже тролля.
  Вот отточить алхимические навыки - действительно беспроигрышный вариант. Раньше он уделял больше внимания инвокациям, но лишь по одной причине - для алхимической практики нужны дорогостоящие ингредиенты. Сейчас же, когда его сбережения будут вновь восполняться каждый месяц, финансовые трудности больше не помешают тренироваться.
  Не густо, честно говоря. Нужны еще варианты. Вздохнув, Зориан вытащил из сумки верную тетрадку и приступил к планированию.
  
  - Что-то хотел, сынок? - спросил Кайрон. - Занятие окончено, если ты не заметил.
  - Ээм, я заметил. Я только хотел кое-что обсудить, - ответил Зориан. Кайрон жестом велел ему продолжать. - Не сочтите за дерзость, но заявленная вами учебная программа кажется несколько... упрощенной. Я не вижу смысла целый месяц отрабатывать магический снаряд, он и так неплохо у меня получается.
  Кайрон молча смотрел на него. Зориан подавил желание поежится и прямо встретил его взгляд. Вроде бы такому, как Кайрон, это должно понравится.
  - Не сочти за дерзость, сынок, но у тебя просто недостаточный резерв для боевого мага, - наконец сказал Кайрон. - У тебя неплохие навыки плетения для твоего возраста, но ты выдыхаешься после десяти выстрелов. В реальном бою этого не хватит.
  - Ну, я знаю об этом, - признал Зориан. Его запас маны слегка подрос с первого месяца, так что на самом деле десять выстрелов были уже прогрессом. - К слову, с этим можно что-нибудь сделать?
  - Ничего, достойного упоминания, - покачал головой Кайрон. - С практикой твой резерв возрастет, но и у всех остальных - тоже. Ты всегда будешь уступать сильным от природы магам - а большинство боевых магов именно таковы. Я не могу запретить тебе выбрать эту профессию, но я определенно не рекомендую. Во многих областях тонкий контроль даст тебе преимущество - но в боевой магии прежде всего ценится сила.
  - Понятно, - сказал Зориан. Он не собирался становиться боевым магом, но ему так или иначе нужно уметь за себя постоять. По крайней мере - чтобы отбиться от случайного тролля или зимнего волка во время вторжения. - Но, все же, к моему вопросу. Я уже вполне прилично освоил заклинание; если мы будем отрабатывать его весь месяц - есть ли мне смысл посещать занятия в этом месяце?
  - Хм, - фыркнул Кайрон. - Шантаж, сынок?
  - Э...
  - Ничего, я не в обиде. И мне понятна твоя позиция... - Кайрон задумчиво потер подбородок. - Подожди здесь.
  Спустя пятнадцать минут Кайрон вернулся, с заклинательным жезлом, брошюркой и четырьмя керамическими пластинками. Пластинки он бросил Зориану, которому пришлось их поспешно ловить, прежде чем они разобьются о землю.
  - Неплохие рефлексы, - одобрил Кайрон. - На самом деле они укреплены, так что их можно ронять, - он сжал в руке тренировочный жезл. - Дай-ка я покажу тебе кое-что. Брось одну пластинку слева от меня.
  Зориан немедленно послушался, и Кайрон молча направил жезл примерно в сторону летящей пластинки. Он сильно промазал, но заряд силы прочертил в воздухе кривую и ударил в цель. Пластинка разлетелась вдребезги.
  - Еще, - велел Кайрон.
  Зориан бросил следующую пластинку. На этот раз заряд выглядел иначе - очень тонкий и длинный, словно огромная игла. Он не разбил пластинку, а пронзил ее в центре, оставив круглое отверстие.
  - Две последние - вместе, - скомандовал Кайрон.
  Две пластинки взмыли в воздух, и маг вновь направил жезл в их сторону. Зориан ожидал магического импульса, но из жезла ничего не вырвалось. Просто обе пластинки распались надвое, словно рассеченные невидимыми лезвиями.
  Кайрон опустил жезл и заговорил:
  - Причина, по которой мы уделяем столько времени магическому снаряду, в том, что это очень гибкое заклинание. В простейшей версии это светящийся заряд силы, летящий по прямой и наносящий удар. Это так называемая ударная форма, она проста и эффективна. Но искусный маг может куда больше. Можно использовать магию анимации, чтобы выстрел всегда попадал в цель. Можно сфокусировать заряд в острие и прошить цель - или в плоскость, и разрезать ее - пронзающая и рассекающая формы. Можно выпустить несколько зарядов одновременно - или целый залп, если резерв и мастерство плетения позволяют. И, разумеется, заряд можно сделать невидимым.
  - Невидимым? - переспросил Зориан.
  - Да, - подтвердил Кайрон. - Идеально выполненное силовое плетение полностью прозрачно. Свет, который мы видим - результат утечки энергии сквозь небрежно выполненный контур. Скорость сотворение заклятий в бою практически гарантирует ошибки, и даже при идеальном исполнении контур может не выдержать влитой в него силы.
  - То есть я выполняю заклятье неправильно? - заключил Зориан, вспоминая свои яркие магические стрелы. - Погодите, ваши заряды тоже светятся. Получается...
  Кайрон хмыкнул.
  - Как я уже сказал, во многих отраслях магии важен контроль, но в боевой магии нужна сила. Большинство боевых магов не способны сделать прозрачной даже начальную форму магического снаряда - и это им не мешает. Даже я обычно не утруждаюсь - идеальное плетение лишь едва сильнее обычного. С другой стороны, тебе придется использовать все доступные преимущества.
  Кайрон сунул жезл и брошюру Зориану в руки.
  - Ты прав, плановые занятия в этом месяце тебе ничего не дадут. Ударная форма проста, но половина твоих одноклассников не могут ее освоить - и только у тебя она стабильно получается. Так что прочитай буклет, найди подходящие мишени и попроси друга проследить - чтобы было кому позвать помощь, если ты серьезно облажаешься. Да, и не покалечь кого-нибудь в процессе, а то я буду очень недоволен. Возвращайся через две недели, я посмотрю, какой будет прогресс.
  - Да, - с энтузиазмом откликнулся Зориан. Вышло куда лучше, чем он ожидал.
  - А теперь выметайся, - Кайрон указал на дверь. - Ты и так потратил весь мой кофе-брейк.
  
  Зориан уронил стопку книг на ближайший стол и оглядел полки. Он вновь решил попытать счастья с работой в библиотеке - может, удастся найти обходной путь в закрытые секции. Зак уже третий день отсутствовал на занятиях, видимо, все еще мучимый заклятьем лича - так что библиотека была единственным доступным источником информации. К тому же, в прошлый раз его убили, прежде чем он научился поиску книг.
  Впрочем, в этот раз он не торопил Киритишли - вариации магического снаряда, полученные от Кайрона, поглощали все его свободное время. Как и сказал учитель, проблема заключалась в быстром касте - и значительном заряде маны, вливаемом в поспешно сплетенный контур. Просто сотворить летящий по прямой импульс было несложно - но вот добавить, к примеру, функцию самонаведения за доли секунды было действительно тяжело. Не говоря уже о исправлении всех недочетов контура, чтобы сделать заряд прозрачным.
  Но это не означало, что у него ничего не получалось. Он уже освоил небольшую коррекцию траектории - а вчера сумел сотворить безупречную пронзающую форму. Прогресс!
  - У тебя хорошо получается, - заметила Ибери, ставя книги на полку. - Неожиданно хорошо. Обычно новичкам требуется много времени, чтобы освоиться с нашей системой. Ты уже работал в библиотеке?
  - Угу, - согласился Зориан. Технически даже не соврал. - Там была на удивление схожая схема организации.
  - Ничего удивительного, - сказала из-за спины Киритишли, заставив его вздрогнуть от неожиданности. - Все государственные библиотеки используют одну схему организации. Стандарт Общества Библиотекарей. Да даже библиотеки Отколовшихся Наций во многом схожи с ней.
  - Потому что в прошлом они были единой страной? - предположил Зориан.
  - Сложно сказать, был ли Старый Альянс единой страной, - ответила Киритишли. - Название говорит само за себя. Есть мнение, что попытка объединить Альянс в одно государство и привела к Войнам Раскола. Но да, Отколовшиеся Нации унаследовали от Альянса все бюрократические структуры, и библиотеки в том числе.
  Зориан начинал понимать, почему у Киритишли столь напряженные отношения с ректором. Он мало что знал о ректоре, но похоже, тот весьма политически активен и... эм, патриотичен. А официальная позиция правительства общеизвестна - нет никакого Старого Альянса, Эльдемарский Альянс существует и поныне - просто слегка уменьшился. Абсурдность позиции очевидна как соотечественникам, так и иностранцам, но большинство предпочитает не спорить. Киритишли, похоже, не просто не стала молчать - а заявила, что такой страны не только нет, но и никогда не было. И это, видимо, дошло до ушей ректора. Наверное, это был тот еще разговор.
  - Эй! - раздался знакомый голос. - Зориан здесь? Я слышал...
  - Не кричи в библиотеке, Зак, - вздохнул Зориан. - Ты снова стал шумным - поправился наконец?
  - Ага! - радостно заявил Зак, стукнув себя в грудь. - Здоров, как бык. Как насчет пойти перекусить?
  - Если ты не заметил, я работаю, - возразил Зориан.
  - Ничего страшного, Зориан, мы почти закончили на сегодня, - вмешалась Киритишли. Затем склонилась к его уху: - Или ты хочешь отделаться от него, а я мешаю?
  Зориан успокоил ее жестом и последовал за Заком на улицу. Было бы забавно посмотреть, как Киритишли выставит этого типа из библиотеки, но сейчас он был не прочь с ним поговорить.
  - Я тебе зачем-то понадобился? - спросил Зориан. Он думал, что придется искать Зака и выуживать из него сведения - но, похоже, Зак к нему привязался. Сложно сказать, хорошо это или плохо. Удобно, да, но так он может что-то заподозрить.
  - Ты самый интересный из присутствующих и единственный кроме Неолу, кто верит в мои путешествия во времени, - ответил Зак.
  - Неолу? - недоверчиво переспросил Зориан.
  - Она запоем читает фантастику и мистику. Да и сама довольно доверчива. Наивная мечтательница, как говорит ее отец. Было очень легко убедить ее, что я - путешественник во времени. Думаю, она сама хотела в это поверить.
  - А, - сказал Зориан. Теперь понятно, почему в его первый месяц Зак проводил столько времени с Неолу. Пока неясно, кто вторая девушка - и как перевести разговор на нее. - Кстати, сколько вообще людей ты пытался убедить?
  - Всех в нашем классе, учителей, ректора, глав всех полицейских департаментов. Еще парочку дворян и других влиятельных людей.
  Как... настойчиво.
  - Без особого успеха, я полагаю, - предположил Зориан.
  - Мягко сказано, - вздохнул Зак.
  Зориан нахмурился. А зачем вообще Зак открылся всем этим людям? Не лучший ход для путешественника во времени, пытающегося предотвратить вторжение. Зориан и сам подумывал об этом, но решил, что вреда будет больше, чем пользы - что Зак успешно подтвердил.
  - Зак, - осторожно начал Зориан. - Как там твои пробелы в памяти? Они не...
  - Они все еще есть, - страдальчески сморщился Зак. - Но хоть не растут, слава богам.
  - Хммм. То есть ты не помнишь, как запустил магию путешествия? Я наводил справки, это считается невозможным, знаешь ли. Принципиально невозможным.
  - Видимо, не настолько невозможно, - возразил Зак. - Но нет, я не помню, как это сделал. Если это вообще сделал я.
   - Если это сделал ты, - согласился Зориан. - С твоих слов выходит, что ты начал эти временные петли обычным студентом, так? Не обижайся, но Зак, какого я помню, вряд ли создал бы новое заклинание - да еще столь революционное.
  - Хе-хе... - нервно хохотнул Зак. - Наверное, ты прав. Мне плохо давались все эти магические науки. Но довольно о грустном - у меня есть для тебя отличные новости!
  - О?
  - Да, - подтвердил Зак. - Я слышал, ты пытаешься изучать боевую магию.
  - А?! От кого это ты слышал?
  - Кайрон сказал учителям, учителя - администраторам, администраторы - уборщикам, уборщики - разнорабочим, разнорабочие - студентам, студенты - мне, - выдал Зак. - Какая разница? Важно то, что я очень неплох в боевой магии и решил тренировать тебя. Считай это наградой за веру в меня.
  Зориан недоверчиво посмотрел на Зака. Он просто возьмет и поможет? Просто так, без долгих интриг и манёвров?
  Даже какое-то разочарование.
  - Что? - возмутился Зак. - Я правда очень хорош в боевой магии! Можно сказать, это моя сильная сторона!
  О, какой интересный поворот...
  - Не то, чтобы я не верил тебе, но как ты обучился боевым заклятьям? Маги с большой неохотой делятся такими секретами. Даже с этими... повторами... кто будет обучать студента-третьекурсника? Особенно если ты...
  - Известен своей безответственностью, - закончил Зак. - Честно говоря, я достал эти заклятья не самым законным способом. Не советую повторять, если ты не путешественник во времени - мне пришлось умереть не раз и не два.
  - Ох.
  - Ага. Но у тебя есть я, так что...
  Молча гадая, во что он на этот раз вляпался, Зориан следовал за Заком.
  
  
  
  
  
  
  8. ВОСПРИЯТИЕ
  
  [К оглавлению]
  
  
  - Вот мы и пришли! - провозгласил Зак, раскинув руки и крутанувшись. - Ну, как тебе?
  Зориан подозрительно огляделся, обшаривая глазами каждый сантиметр. На первый взгляд - просто обширная поляна в кольце деревьев, но Зориан не мог не заметить явные следы запустения. Трава слишком высокая и густая, между деревьев теснился подлесок, безнадежно тянущийся к солнцу. Да, здесь удобно обучаться боевой магии - и не менее удобно прятать тела. В хотя бы относительно нормальной ситуации Зориан низачто не пошел бы с незнакомцем в столь отдаленное, мрачное место. Надо же, как изменилось его восприятие.
  - Интересно, почему деревья не прорастают на поляне, - заметил Зориан. - Тут давно должно было все зарасти.
  Зак моргнул.
  - Никогда об этом не задумывался, - признался он. - Ты подмечаешь странные вещи, Зориан.
  - Еще страннее то, что это место вообще существует, - продолжил Зориан. - Ну, мы же в Сиории. Земля чертовски дорогая. Почему этот участок заброшен - и все еще не пристроен к делу?
  - А, это просто, - ответил Зак. - Это моя земля. Точнее, часть поместья Новеда. Здесь должен быть личный сад главы Дома, или что-то в этом духе, так что без моего разрешения его не трогают. А так как я и понятия о нем не имел до начала повторов... вот.
  - Хм, - согласился Зориан. - Наверное, мне следовало догадаться - ведь твой дом совсем рядом отсюда, не так ли?
  - Ты знаешь, где я живу? - удивился Зак.
  Дерьмо. Что же сказать, что же сказать...
  - Конечно, я знаю, где ты живешь, - Зориан посмотрел на Зака, как на идиота. - Кто не знает, где расположено поместье Новеда?
  Наверное, многие не знают. Сам Зориан не знал, пока не попытался выследить Зака в один из повторов.
  - Хех. Похоже, я довольно знаменит, а? - Зак широко ухмыльнулся.
  Пометка на будущее: Зака легко отвлечь откровенной лестью.
  - Да-да, - вздохнул Зориан. - Так будет знаменитый Новеда обучать меня, как обещал? Время уходит.
  Зак щелкнул пальцами - видимо, наконец вспомнил, зачем они здесь. Его руки замелькали в последовательности жестов, и на другой стороне поляны поднялись несколько сделанных из земли гуманоидов.
  Зориан смотрел, разинув рот - это действительно впечатляло. Зак не произнес ни слова заклинаний, отработав на одних жестах - и с такой скоростью, что Зориан даже не запомнил их толком. К тому же, эти земляные конструкты не стояли, как статуи - они двигались. Это в очередной раз напомнило, что Зак несоизмеримо сильнее в магии и превосходит его практически в любом аспекте. Подавляющее ощущение.
  - Вау, - вслух сказал Зориан.
  - Они только выглядят внушительно, - сказал Зак. - В бою практически бесполезны. Зато хороши как мишени - прочные и восстанавливаются после повреждений.
  Для примера Зак выстрелил в одного из големов быстрым магическим снарядом, попав в центр груди. Удар заставил конструкт отступить на шаг, покрывшись паутиной трещин - но прямо на глазах разрывы сомкнулись назад, возвращая голема к первоначальному виду.
  - Поверить не могу, - выдохнул Зориан.
  - Что такого? - спросил Зак. - Это же просто анимированная земля, так что...
  - Не они, - возразил Зориан. - Магический снаряд! Ни заклинания, ни жестов, ни формул, ничего! Ты просто указал пальцем - и выстрелил!
  Строго говоря, это уже жест. Но точно не из тех, что позволяют творить заклинания.
  - А, это, - отмахнулся Зак. - Тоже ничего особенного. Всего лишь рефлекторная магия. Когда повторяешь заклинание множество раз...
  - Плетение становится инстинктивным, и тебе не обязательно исполнять инвокацию полностью, - закончил за него Зориан. Любой серьезный маг владеет хотя бы парочкой заклинаний настолько хорошо, что может сотворить их даже сильно урезанным исполнением. - Но чтобы исполнить заклинание, просто ткнув пальцем, нужно тренироваться годами!
  Зак улыбался до ушей.
  - Что, эээ... ты и сделал, судя по всему, - закончил Зориан, чувствуя себя глупо. - Удобная штука, это твое путешествие во времени. Так сколько заклятий ты довел до рефлекторного исполнения?
  - Ты имеешь в виду - настолько же рефлекторного? Щит, бросок, возврат, огнемет, еще парочка простых боевых заклятий. Мне хорошо даются множество других заклинаний, но не настолько, чтобы кидать фаерболы одним движением.
  - Ага, - кисло сказал Зориан. Ощущение уже не то что подавляло - это просто не лезло ни в какие ворота. Наверное, лучше перейти к уроку, прежде чем таланты Зака уничтожат его морально. - Так с чего начнем?
  - Кайрон дал тебе жезл и велел отрабатывать магический снаряд, верно?
  - Угу, - подтвердил Зориан.
  - Что же, для начала посмотрим, что у тебя получилось, - Зак махнул рукой в сторону конструктов. - Выстрели пару раз в грязевых парней.
  - Грязевых парней? - переспросил Зориан. - Они что, так и назы...
  - Наверное, нет, - признался Зак. - Я... запамятовал официальный термин и называю заклятье просто "Создать грязевых парней". Да какая разница, вероятно, этим старьем никто, кроме меня, и не пользуется.
  - Вероятно, - согласился Зориан. У него были еще вопросы, но если он будет и дальше спрашивать - они так и не дойдут до практики. Он направил жезл, выданный Кайроном, на ближайшего, гм, грязевого парня и выстрелил. К его удивлению, голем попытался увернуться, но это его не спасло - контроля Зориана хватило, чтобы подправить траекторию импульса. Само собой, нанесенный урон был смехотворным, да и тот быстро устранила регенерация. Не смущаясь, Зориан продолжил стрелять. Следующей пошла пронзающая форма - в этот раз удалось попасть прямо в лоб голему, правда, не удалось пробить. Он попытался исполнить рассекающую - получился размытый ком разноцветного света, лопнувший, как пузырь, на полпути к цели. И два простых ударных, причем один из них прошел мимо - в последний момент земляная кукла отклонилась в сторону.
  Зориан остановился - истощать свой резерв не входило в его планы. Да и в общем-то он уже показал все, что умел. Зак драматически зааплодировал, не обращая внимания на сердитый взгляд Зориана.
  - Сколько ты практикуешься, пару дней? - Зориан кивнул. - И уже можешь управлять полетом снаряда? Ты куда лучше, чем я думал.
  - Вот как? - вкрадчиво спросил Зориан. - И почему же?
  - Лучше скажи мне, сколько выстрелов ты можешь сделать до полного истощения?
  - Десять, - ответил Зориан. Ну и причем тут... - А. Скорость обучения, как правило, зависит от объема резерва?
  - Угу. Чем больше у тебя маны, тем дольше может быть твоя ежедневная тренировка, - подтвердил Зак. - Соответственно, маги с большим резервом обычно учатся быстрее, чем их менее одаренные коллеги.
  - При условии, что они одинаково прилежны и хороши в плетении, - заметил Зориан.
  - Верно, - согласился Зак. - Но обычно разница в объеме резерва перевешивает все остальные различия. Как думаешь, сколько магических снарядов могу выпустить я?
  Зориан помнил, как держался Зак во время вторжения - его запас маны казался неисчерпаемым, так что число должно быть довольно велико. Однако всему есть пределы. В брошюре Кайрона говорилось, что поначалу средний маг имеет запас на 8-12 магических снарядов, а маг выдающихся талантов - до 20-30. И хоть с возрастом и опытом запас маны растет, но отнюдь не бесконечно - пик большинства чародеев вчетверо больше начального запаса, а то и меньше. Допустим, резерв Зака выше среднего - на это указывают его оговорки и манера держаться - и что за время повторов он достиг своего пика...
  - Пятьдесят? - предположил Зориан.
  - Двести тридцать два, - самодовольно поправил Зак.
  Зориан едва не выронил жезл, пораженно уставившись на Зака. 232? Какого черта?
  - По всей видимости, у меня от природы большой резерв, - сказал Зак. Преуменьшение столетия. - И, в отличие от тебя, я развивал его годами. Впрочем, тренируйся хоть всю жизнь - вероятно, ты так и не превысишь сорока. Получается, мой запас вшестеро больше твоего. Серьезное отставание.
  - Да уж, - согласился Зориан. - Мы будем работать над этим отставанием? Или ты позвал меня сюда рассказать, насколько ты круче?
  - Ха! Признаться, лицо у тебя сейчас было просто бесценно, - сказал Зак. - Но это только бонус.
  Он поманил Зориана подойти поближе; тот послушался, позволив Заку наложить на него незнакомое заклинание.
  Зориан ощутил, как заклятье проникает в глаза - чужая мана преодолевала врожденное магическое сопротивление, свойственное любому живому существу. Может, сбросить его, пока не подействовало? Не то, чтобы он считал заклятье вредным или опасным - просто из принципа. Зак применил на нем магию, ничего не объяснив и не спросив разрешения - как ни посмотри, грубейшее нарушение профессиональной этики. Подумав, решил не выступать и приглушил сопротивление, позволив заклинанию делать свою работу.
  - Ты уже можешь управлять своей сопротивляемостью? Отлично! Обычно приходится учить. Да что уж, я и сам не умел до начала повторов.
  Зориан хмурился, игнорируя Зака - пытался разобраться, что же делает заклятье. Оно сосредоточилось в глазах, то есть что-то со зрением...
  Ох.
  Невообразимо огромный сияющий столп вздымался к небесам, извиваясь, словно живой, изредка выбрасывая краткоживущие языки светящейся материи. Зориан практически сразу сообразил, что он видит.
  - Так вот как Провал выглядит в магическом зрении? - он вновь повернулся к Заку.
  - Потрясающе, правда? - откликнулся Зак. - Глядя на этот гигантский фонтан маны, я ощущаю масштаб окружающего мира.
  - По идее, магическое зрение не должно работать в Сиории, - заметил Зориан. - Слишком высокий естественный фон. Почему меня не слепит свечением со всех сторон?
  - Это экспериментальная версия. Фильтрует шумы, показывает только сильные токи, - пояснил Зак. - Не слишком надежна, но сойдет для наших целей.
  - А наши цели...? - спросил Зориан.
  - Я буду раз за разом исполнять магический снаряд, а ты будешь смотреть и пытаться повторить, - сказал Зак. - Сейчас я буду выполнять полную инвокацию, и насколько смогу медленно. Постарайся запомнить слова и жесты, будешь использовать их вместо жезла. В бою жезл удобнее, но тренироваться лучше без костылей.
  Зориан целиком поддерживал этот план - он и сам пытался найти инвокации боевых заклятий. Хотя Зак напрасно его недооценивает. "Постарайся запомнить"? Может, у него и нет чудовищных резервов маны, но на память он никогда не жаловался. Первое же исполнение заклинания навсегда отпечаталось в мозгу.
  Увы, на этом успехи и закончились. Зак выполнил заклятье еще несколько раз, потом предложил ему попробовать. Тут и выяснилось, что исполнять магический снаряд самому не только куда медленнее, чем с жезлом - еще и куда труднее. Хорошо, что в этот раз он видел, как именно должна сплетаться мана - это действительно очень помогло в освоении заклятья, и уже к концу занятия удалось выдать что-то отдаленно похожее. Однако запас маны полностью истощился, и Зак решил закончить на сегодня.
  Зориан возвращался в общежитие, погрузившись в раздумья. Слова Зака о том, что гигантский столп маны помогает ему ощущать масштаб, странным образом подходили к его, Зориана, обстоятельствам. С временной петлей или без, он никогда не сравнится в магической силе с Заком и подобными ему. И если Зак собирается просто решить все проблемы боевой магией, то Зориану такой способ не подходит. Чтобы добиться своего, он должен пойти своим путем.
  Еще бы знать, в чем он заключается, этот свой путь. Единственное, что сейчас приходило в голову - разобраться в причинах и механизме временной петли. Не самая легкая задача - он попросту не имел нужной подготовки. Да, можно потратить некоторое время, оттачивая магические навыки. Чего-чего, а времени у него навалом. Скорее всего. Он не знал, сколько еще будут продолжаться временные петли, но Зак явно не считал, что это скоро закончится - Зориан решил брать пример с более опытного путешественника.
  Стать сильнее... Вот бы спросить совета у кого-нибудь кроме Зака. По идее, давать советы - работа куратора, но было и так ясно, что ответит Ксвим: больше упражнений на плетение. И бросит в него шариком.
  С другой стороны... Разве Ильза в парочке циклов не предлагала перейти к ней? Хммм.
  
  Как бы он ни нуждался в дополнительной помощи, Зориан решил не спрашивать Ильзу, пока не переживет парочку занятий у Ксвима. Придется подождать, зато не возникнет вопросов, откуда он так хорошо знает образовательные методы этого типа. И скучать это время явно не придется - Зак подходил к их внеклассным занятиям едва ли не с большим энтузиазмом, чем сам Зориан. Две недели ежедневных тренировок, и Зориан уже мог не только грамотно вплетать в магический снаряд функцию самонаведения, но и освоил заклятья щита и огнемета. Он полностью осознавал - против обученного боевого мага это ничем не поможет, но ему угрожают и другие враги, помимо магов. Изученные приемы как минимум дадут ему секунду-другую против волка или тролля, а лишняя секунда в бою может решить исход всей схватки.
  Зак вернулся на лекции после их первого занятия, похоже, он полностью пришел в себя. Парень отлично держался для того, кто потерял изрядную часть памяти. И хоть Зориан и восхищался стойкостью и неунывающим характером коллеги-путешественника, экспрессия Зака - вместе с невероятным улучшением навыков - привлекала слишком много внимания. Практически повторение самого первого месяца, за тем исключением, что Зак проводил время не с Неолу и еще одной таинственной девушкой, а с ним. И разумеется, именно к нему приходили с расспросами любопытные одноклассники - всем хотелось знать, как это раздолбай Зак стал настолько лучше.
  - И что мне им говорить? - спросил Зориан. Они с Заком сидели в столовой, некоторые студенты за соседними столиками украдкой поглядывали на них, ждали шанса, когда Зак уйдет. - Не могу же я сказать, что ты путешественник во времени.
  - Почему нет? - удивился Зак. - Я обычно так и говорю. Это сразу все объясняет.
  - Ты правда говоришь всем, что ты путешественник во времени? - недоверчиво спросил Зориан. Он даже не знал, то ли смеяться, то ли постучаться головой о стол.
  - Ага, - подтвердил Зак. - Что в этом плохого?
  Зориан ощутил фантомную боль в груди - там, куда в другом повторе вонзился клинок убийцы в маске. У Зака никогда не случалось таких последствий? Хотя - он просто говорил, что путешествует во времени, ни слова про вторжение. Кстати, он и ему ничего про вторжение не рассказал - каждый раз, когда Зориан пытался подвести разговор к летнему фестивалю, Зак мастерски менял тему.
  - Всего этого легко избежать, если будешь сдерживаться на уроках, - вздохнул Зориан.
  - Я, гм, люблю быть в центре внимания, - признался Зак.
  - Серьезно? - спросил Зориан. - У меня это впервые, но уже достало. Говоришь, это не надоедает за сколько там - больше десяти лет?
  - Да ладно, ты же не думаешь, что я провожу за учебой каждый повтор? - фыркнул Зак. - Это достало уже на третий раз. Большую часть времени я занимаюсь своими делами. Черт, да я обычно даже не приближаюсь к Сиории! Я хожу на занятия только когда хочу отдохнуть - или чувствую ностальгию. Да и сейчас я здесь только потому, что в прошлом цикле меня здорово отделали, нужно привести память в порядок. Ну, и потому что ты меня неожиданно заинтересовал.
  - Кстати, чем я тебя заинтересовал? - полюбопытствовал Зориан. - Мне грех жаловаться, но почему ты тратишь на меня столько времени? Это ведь совершенно бесполезно в дальней перспективе?
  - Эй, это слишком черствый подход, - сказал Зак. - Я никогда так не думал. За время повторов я постарался получше узнать всех своих одноклассников - хоть некоторые и встречали это весьма неприветливо. Но я никогда не считал это бесполезной тратой времени. В этот раз ты впервые настолько дружелюбен - понятия не имею, что из моих поступков вызвало это. Но грех упускать такой шанс.
  Ему стало стыдно. Зориан не то что не пытался лучше узнать одноклассников - ему такое вообще в голову не приходило. И Зак уже не впервые упоминает, что раньше Зориан относился к нему, как последний засранец. Что же все-таки случилось между Заком и его прошлой версией, что оставило столь сильное впечатление?
  - Понятно, - неуверенно ответил Зориан.
  - Ты меня и правда удивляешь, - продолжил Зак. - Ты настолько отличаешься от привычного мне Зориана, я даже не уверен, что вы с ним - одно и то же лицо.
  - Кем еще я могу быть? - спросил Зориан, не понимая, на что намекает собеседник. Вроде бы Зак не догадывается, что он тоже переживает повторы - тогда к чему это?
  - Я думаю - не попал ли я в другой временной поток или что-то вроде, - сказал Зак.
  Зориан недоверчиво посмотрел на него. Другой временной поток? И это его объяснение? Серьезно? Нет, серьезно? Он чуть не признался во всем, просто чтобы показать Заку, какой тот болван. Чуть не признался.
  - Что-то вроде, - с каменным лицом повторил Зориан.
  - Что? - запротестовал Зак. - Это вполне возможно. Вот ты знаешь, как работает механика времени? И я не знаю.
  - После нашего первого разговора я отыскал парочку книг по теме, - сказал Зориан. Не совсем правда - он действительно искал книги по теме, но не в этом цикле.
  - И ничего не узнал, - закончил за него Зак. - Там нет ничего полезного. Пишут только об этических проблемах, парадоксах и подобной чепухе. Признаться, это был первый и последний раз, когда я пришел в нашу библиотеку за книгами.
  Зориан странно посмотрел на него.
  - Шутишь?
  - О чем? - уточнил Зак.
  - О том, что ты лишь раз ходил в библиотеку.
  - Э, ну... - Зак нервно хихикнул. - Как бы сказать... Я не очень люблю читать.
  Зориан молча смотрел на Зака. Он прикалывается? Зориан бы еще поверил, что старый Зак, до временных петель, не ходил в библиотеку. В этом не было ничего особенного, многие студенты не ходили в библиотеку до третьего курса - все равно в репозиторий не допускали без сертификации. Но этот Зак прожил месяц третьего курса больше 200 раз. У него уже был доступ к тысячам заклятий, хранящимся в библиотеке - но он даже не заглядывал туда. Он, видите ли, не любит читать.
  Просто в голове не укладывалось. Во всяком случае, в голове Зориана.
  - Ты точно читал наши учебники, - заметил Зориан. - Без этого ты бы не смог так блистать на уроках.
  - Ну, я и не говорил, что не читаю совсем, - возразил Зак. - Просто избегаю, когда возможно. Я куда лучше учусь на практике.
  Забавно, в этом он полная противоположность Зориана - тот стремился узнать как можно больше, прежде чем попробовать самому. Избегать книг, несомненно, серьезный недостаток для мага, но Зориан напомнил себе, что при этом Зак достиг весьма впечатляющих результатов. Если подумать, в репозитории библиотеки практически нет чего-либо опасного, так что для мага, ориентированного на более закрытые области магического искусства, полезность библиотеки весьма ограничена.
  - То есть в основном ты учился у кураторов? - предположил Зориан. - Удивлен, как тебе удается узнать нужное менее, чем за месяц. Я думал, большинство магов показывают ученику что-то стоящее только после нескольких лет дрессировки.
  - Обычно так оно и есть, - сказал Зак. - Но я - последний из Новеда, знаешь ли. Всю мою жизнь сильнейшие маги, толкаясь локтями, стремились учить меня. Так что, как правило, мне достаточно назвать фамилию - и куратор счастлив мне помочь.
  Зориан подавил вспышку зависти. Зак просто использует все доступные преимущества - как поступил бы и сам Зориан на его месте. Но некий осадочек остался - напоминание, что Дэймен и Фортов всегда могли выпросить у учителей дополнительную помощь или уступки, что никогда не удавалось Зориану. Родители беспрестанно твердили, что все дело в поведении - будь он более общителен, более вежлив, более... Словом, тогда к нему относились бы так же. Ему же казалось, что у его братьев словно некий знак на лбу, видимый лишь преподавателям и отмечающий их как избранных.
  Но Зак - не его братья, нечего вымещать на нем злость.
  - Удобно, - сказал он вслух, несколько натянуто улыбаясь. Кажется, Зак не заметил фальши.
  Помимо зависти - он начал серьезно сомневаться в своей гипотезе, что Зак - такой же, как он, случайный безбилетник во времени. У Зака невероятно мощный резерв маны, скорее всего, больше, чем у любого другого ученика академии. Он - последний из знаменитого Дома, имеющий серьезное положение в обществе и не имеющий надоедливых родителей, которых бы шокировала внезапная перемена в сыне. Помимо магической силы и знатного происхождения, он общителен и харизматичен, способен договориться даже с неприступными магами верхних кругов. Его никак не назовешь избалованным принцем - у парня огромный потенциал, и нужно лишь время, чтобы он успел этот потенциал раскрыть. Время, которого у него, благодаря петле, неограниченно много. Как... удачно. На взгляд Зориана - чересчур удачно для случайного совпадения.
  Вот почему, при очевидном дружелюбии Зака, Зориан не спешил раскрывать свои карты. Во всяком случае - насчет участия во временной петле. Сейчас его единственное преимущество в том, что он - неучтенный элемент в планах Зака. Неизвестная переменная. И он собирался максимально использовать это преимущество.
  Какие бы силы не стояли за Заком, Зориан не собирался в обозримом будущем раскрывать свои секреты.
  
  - Садитесь, мистер Казински, - сказала Ильза. - Признаться, я ожидала вас раньше.
  - Вот как? - спросил Зориан.
  - О да, - откликнулась Ильза. - Обычно студенты стучатся ко мне после первого же занятия со Ксвимом. Вы же вынесли целых два, так что получаете баллы за долготерпение.
   - Здорово, - кисло сказал Зориан.
  - Однако я не могу дать вам другого куратора. Боюсь, придется смириться с этим.
  - Я подозревал нечто подобное, - сказал Зориан. Еще бы, ведь он уже спрашивал в прошлых месяцах. - Я здесь не за этим.
  - Не за этим? - Ильза приподняла бровь.
  - Нет, - подтвердил Зориан. - Как я понял, с куратором Ксвимом мы будем заниматься только базовой тройкой. Поэтому я решил активнее тренироваться самостоятельно. И пришел просить у вас рекомендаций - с чего начать, на что обратить внимание, в таком вот духе.
  Ильза тяжело вздохнула.
  - Это тяжело посоветовать, мистер Казински. Универсального решения нет, поэтому академия и дает студентам кураторов. Но, думаю, пару советов я дам. Как у вас с базовой тройкой?
  - Зависит от того, кого вы спросите, - ответил Зориан. - Мои учителя со второго курса считали, что я полностью овладел ей. Ксвим считает, что я позорю всю гильдию магов.
  Она фыркнула и протянула ему ручку. Именно протянула, не бросила, как Ксвим. Как же приятно общаться с вменяемыми профессорами...
  - Пролевитируйте ее, - сказала Ильза.
  Она еще говорила - а ручка уже вертелась над его раскрытой ладонью.
  - О, вы уже можете вращать левитируемый объект, - удовлетворенно отметила Ильза. - Уверена, Ксвим был счастлив, - да как бы не так. - Вы знаете еще вариации упражнения?
  - Нет, - сказал Зориан. - Только не говорите, что вариации базовой тройки - стандартная методика обучения.
  - Не в том виде, как это делает Ксвим, - ответила Ильза. - Но да, большинство кураторов дают вариации базовой тройки, чтобы развить навыки плетения.
  - А сколько всего этих вариаций? - спросил Зориан.
  - О, многие тысячи, - подтвердила его подозрения Ильза. - Но к концу третьего курса большинство студентов осваивает шесть или около того. Держите.
  Она передала ему объемистую книгу и подождала, пока он полистает. Судя по всему, книга описывала 15 "особенно интересных" вариаций базовой тройки, по пять на каждое упражнение.
  - Дайте угадаю, - вздохнул Зориан. - Вы хотите, чтобы я освоил их все.
  - Это было бы впечатляюще, - хмыкнула Ильза. - Вы меня не слушали? За год большинство осваивает шесть и менее. Вероятно, освоить все вы сможете только к выпуску. Разумеется, в том случае, если сами захотите - я ни к чему вас не обязываю.
  - Шесть в год, вот как? - задумчиво протянул Зориан. В голове формировалась идея.
  - Именно, - подтвердила Ильза.
  - А что, если я освою все пятнадцать до конца месяца? - спросил Зориан.
  Ильза молча посмотрела на него - потом засмеялась. Прошло несколько секунд, прежде чем она успокоилась.
  - Боги, а ты уверен в себе, - сказала она, все еще хихикая. - Если сумеешь - я забуду про все протоколы и немедленно возьму тебя своим учеником. Всегда мечтала поучаствовать в рождении легенды. Но увы, не думаю, что тебе это по силам.
  Зориан ответил кривой ухмылкой.
  
  Само собой, у него не было шансов овладеть всеми 15 в этом цикле - но этого и не требовалось. Благодаря временной петле, у него было не жалкие две недели, но несоизмеримо больше времени. Книга нашлась в библиотеке - в следующем цикле даже не придется просить Ильзу. И кто знает, может, если он освоит все 15 - даже Ксвим сменит гнев на милость. Да уж, мечтать не вредно.
  К слову, сама книга была довольно интересна. Не просто детальные описания упражнений, но и причины, почему была выбрана каждая из этих вариаций - а также объяснение, почему из тысяч магических упражнений ученикам преподается именно базовая тройка. Зориан по диагонали ознакомился со всеми главами, прежде чем ответственно начать с начала.
  Заставить объект светиться, левитировать его или воспламенить... Это простейшие действия, требующие лишь зачаточных навыков плетения. Например, упражнение левитации - просто излучение отталкивающей силы всей поверхностью ладони. Проще уже не придумаешь. Этих простейших действий множество, всяко больше трех - но эти три считаются базовыми. Создание света, тепла или кинетической силы - компоненты огромного множества заклинаний, так что их освоение существенно поможет в будущем.
  Вариации упражнений, приведенные в книге, были куда сложнее. Хоть Ильза, Ксвим и сама книга называли это вариациями - на взгляд Зориана, это скорее апгрейды, продвинутые версии. Он поначалу не обратил внимания, но упражнение со вращающейся ручкой - кстати, идущее первым в книге, только под более благозвучным названием - уже на порядок сложнее просто удержания объекта над ладонью. Нужно не только поддерживать левитацию, но и вплести еще одно действие, вращательное усилие. Эта вариация развивала в магах многозадачность, приучая к одновременной обработке двух потоков.
  Ксвим бы с ним не согласился, но Зориан считал, что овладел вращательным упражнением - да и описание в книге подтверждало это. Так что он перешел к следующим четырем вариациям левитации, пытаясь определить, какая из них проще. Вскоре он выяснил, что упражнения не просто расположены по возрастанию сложности, но и для освоения последующего требуется овладеть предыдущим.
  Вертикальная левитация - прижать объект к ладони притягивающей силой, повернуть ладонь вертикально и заставить объект парить рядом с ладонью. С первой частью все было легко, он уже мог это сделать - но чтобы заставить объект парить, нужно уравновесить притягивающую силу, направляющую объект к ладони, и отталкивающую, поддерживающую зазор. Без стабильной многозадачности, натренированной вращательным упражнением, к этой вариации можно было даже не подступаться.
  Потом - фиксированная левитация, когда объект должен оставаться в одном положении даже при изменении начальных условий. Другими словами, нужно двигать ладонь вверх-вниз, вправо-влево, но левитируемый объект должен оставаться на месте. Здесь уже требовался навык уравновешивать силы притяжения и отталкивания, полученный при вертикальной левитации, но нужно постоянно изменять баланс, чтобы скомпенсировать движение ладони.
  И так далее. Убедившись, что учить упражнения можно только по порядку, Зориан начал с вертикальной левитации. Увы, в этом месяце он ее уже не освоит.
  Приближался летний фестиваль.
  
  
  
  
  
  
  9. ШУЛЕРЫ
  
  [К оглавлению]
  
  
  - Маджара, - произнес искомое слово Зориан, завершая заклинание.
  Магия устремилась во все стороны, сканируя книги на полках; он влил больше маны, расширяя радиус действия. Пытаясь нарастить мощность, он едва не загубил все - контур дестабилизировался, пришлось срочно поправлять его - но в итоге мана устремилась по должному пути, и заклятье сработало. Перед глазами возникло семь золотых нитей, исходящих из его груди и тянущихся к книгам в этой секции библиотеки.
  Зориан улыбнулся. Это было одно из заклятий по поиску книг, которым его обучила Ибери - то, что искало определенное слово или сочетание слов. Довольно капризное заклятье - оно отказывало, если число откликов превышало определенный порог; порог тем выше, чем искуснее заклинатель. Так что обычно это заклинание использовалось для поиска цитат или действительно редких терминов.
  Редких, как, например, мертвый язык Маджары. Зеномир не шутил - в библиотеке не было книг об этом языке, и даже просто упоминания были крайне редки. На сегодняшний день он нашел всего 13 книг, где встречалось это слово, да и то в примечаниях. Вполне возможно, где-то в библиотеке и были нужные ему сведения, недоступные для его заклятий - Ибери показала ему лишь азы "библиотечной магии", а их поисковые возможности оставляли желать лучшего - но даже если так, он ничего не мог с этим поделать.
  Он посмотрел на нити, тянущиеся из его груди, и провел сквозь них рукой, не встретив ни малейшего сопротивления. Это развлечение никогда не приедалось. Ну, наверное, со временем надоест, но пока ощущение было еще свежо. Нити были иллюзией, существующей лишь в его мозгу. Все поисковые заклятья требуют некий посредник, переводящий результаты в понятный заклинателю вид - человеческий мозг не способен воспринять прорицание напрямую. Если верить Ибери, наведенная на себя иллюзия целеуказателей - весьма продвинутый способ; как он вообще мог освоить такое заклятье всего за полчаса? Кажется, она ему не поверила. Он же решительно не понимал, что тут сложного - нити были всего лишь мысленным образом, даже не требовавшим навыков плетения... просто визуализация. Ему это казалось простым, даже естественным.
  Он покачал головой и проследовал вдоль одной из нитей до конца. Там нашлась книга, устрашающе толстый 400-страничный том о истории Миасины. Зориану совсем не улыбалось все это читать, так что он прибег к еще одному заклятью прорицания, показанному Ибери. Все упоминания нужного слова подсветились зеленым, осталось лишь пролистать страницы в поисках зеленого свечения...
  - Зориан? Что ты тут делаешь?
  Он мгновенно захлопнул книгу и вернул ее на полку. Ничего предосудительного, но не объяснять же Ибери про маджарский язык - и почему он ищет упоминания о нем.
  Он повернулся - и проглотил заготовленный ответ. Ибери выглядела ужасно. Покрасневшие глаза и нос, словно она только что плакала - и уродливые багровые пятна, покрывающие шею и правую щеку. Не похоже на синяк, скорее...
  Ох, гадство.
  - Ибери... - неуверенно начал он. - Ты случайно не в том же классе, что и мой брат?
  Она дернулась и отвела взгляд. Он тяжело вздохнул. Здорово.
  - Как ты узнал? - спросила она после недолгого молчания.
  - Дорогой брат недавно приходил ко мне, - сказал Зориан. - Сказал, что толкнул девушку в заросли багрового плюща. Просил "зелье от волдырей". Я был не в настроении, так что послал его подальше.
  На самом деле, это было неправдой. В последние три повтора он выяснил, что если не идти к себе сразу после занятий - Фортов не может (или не хочет) его найти. Собственно, потому-то он и проводил вечер в библиотеке, а не у себя. Но, разумеется, ему была прекрасно известна проблема Фортова.
  - А, - тихо сказала она. - Ничего... Все в порядке.
  - Нет, не в порядке, - возразил Зориан. - Знай я, что он говорит о тебе - я бы помог ему. Точнее, помог бы тебе. На Фортова мне наплевать, - он быстро прикинул в уме. - Знаешь, я вполне могу сделать это и сейчас. Нужно лишь зайти ко мне за ингредиентами и...
  - Ты не обязан, - быстро перебила она. - Это... не настолько важно.
  Зориан вновь посмотрел на нее. Да, она определенно плакала. И то, как она это сказала - "не обязан" вместо "не должен", "не настолько важно" - вместо "не важно"...
  - Да все нормально, - заверил он. - Я отказался потому, что просил Фортов, а не потому что это сложно. Где мне найти тебя, когда мазь будет готова?
  - М, тогда я бы пошла с тобой, если можно, - нерешительно сказала она. - Хочу посмотреть, как делается мазь. На всякий случай.
  Зориан колебался. Это... потенциально проблематично. Алхимическая лаборатория уже заперта, ему придется прибегнуть к несколько, гм, нестандартным способам, чтобы попасть внутрь. А, какого черта? Она все равно ничего не вспомнит после рестарта.
  Они направились к комнате Зориана. И, словно ему мало одного непрошеного свидетеля - у двери поджидал еще один. Разумеется, речь шла о Заке.
  Честно говоря, он даже не удивился. С приближением летнего фестиваля Зак становился все более нервным, что было особенно заметно во время их ежедневной практики. При этом он ни словом не обмолвился о приближающейся угрозе, как бы Зориан не старался выведать хоть что-нибудь. В последние дни старший путешественник неоднократно расспрашивал о планах Зориана на летний фестиваль, неуклюже намекая, что остаться в комнате - не самая лучшая идея. Зориан был склонен с ним согласится - он все еще отчетливо помнил, как падающая звезда разметала общежитие в щебенку. Вот только Зак ему не верил - и, похоже, собирался вновь принять меры, чтобы Зориан пришел на танцы. Серьезно, что же все-таки произошло между Заком и его прошлым воплощением? Неужто до временных петель он был настолько упрям?
  Он подошел к Заку, отрешенно сидевшему на корточках и глядевшему на что-то в руке. Нет, не в руке - над рукой: подойдя, он разглядел лениво вращающийся над раскрытой ладонью карандаш. Похоже, Зак тоже знал это упражнение и коротал время, тренируясь. Зориану сразу захотелось кинуть шарик ему в лоб и потребовать начать сначала - но он сдержался.
  У него с собой не было шариков.
  - Привет, Зак, - сказал Зориан, возвращая приятеля к реальности. - Меня ждешь?
  - Ага, - Зак открыл было рот сказать что-то еще, но заметил Ибери, следующую за Зорианом, и закрыл обратно. - Я не вовремя?
  - Да нет, все в порядке, - вздохнул Зориан. - Я зайду за реагентами и потом собираюсь приготовить кое-что для мисс Амберкомб. А что ты хотел?
  - Это может подождать, - отмахнулся Зак. - А что собираешься готовить? Могу помочь, я довольно хорош в алхимии.
  - Есть ли что-то, в чем ты не хорош? - фыркнул Зориан.
  - Ты не поверишь, - пробормотал Зак.
  Ибери молча слушала их пикировку, но харизма Зака взяла свое - к моменту, когда Зориан вернулся с коробкой реагентов, эти двое уже вовсю разговаривали. В основном о том, что случилось с Ибери.
  - Боги, Зориан, я и не знал, что твой брат такой козлина, - заметил Зак. - Неудивительно, что ты вырос таким... э...
  Зориан приподнял бровь, и Зак замолчал. Зато Ибери молчать не стала:
  - Он вовсе не козлина! Он нечаянно.
  - Тогда он должен был все исправить, - настаивал Зак. - Нечаянно или нет, это его вина. Нечего перекладывать ответственность на младшего брата.
  - Никто не заставлял Зориана, - ответила Ибери. - Он делает это по собственному желанию. Правда, Зориан?
  - Ага, - согласился Зориан. - По собственному.
  Само собой, в споре он был на стороне Зака. Но если он что-то узнал об Ибери за прошедший месяц - так это то, что она без памяти влюблена в его брата. Понятно, что если при ней ругать объект ее воздыханий, ничего хорошего не выйдет. Да и сказать по совести, Зориан понимал, что необъективен по отношению к Фортову. Между ними слишком много давних обид.
  Хорошо хоть эти двое решили остаться при своем мнении - наступила благодатная тишина. Во всяком случае, благодатная для Зориана - Зак явно остался недоволен.
  - Эй, Зориан, - окликнул он. - А почему мы идем к главному корпусу?
  - В алхимическую лабораторию, разумеется, - ответил Зориан. Он понимал, что имеет в виду Зак, но, может, обойдется. Может, ему не придется раскрывать один из своих тайных козырей.
  Как бы не так.
  - Но в этом часу все лаборатории уже закрыты, - заметил Зак.
  - Ох! - воскликнула Ибери. - Он прав! Они все закрылись еще два часа назад!
  - Ничего страшного, - заверил их Зориан. - Если мы уберем за собой, никто не узнает, что мы там были.
  - Но дверь заперта, - возразил Зак.
  Зориан вздохнул.
  - Не для магии.
  - Ты знаешь отпирающие заклятья? - удивленно спросил Зак.
  Его удивление было понятно - отпирающие заклинания по очевидным причинам относились к запрещенным. Даже просто владение ими без специальной лицензии уже было преступлением. Не слишком тяжким, но тем не менее.
  Так что и хорошо, что Зориан не владел этой магией.
  - Нет, - ответил он. - Но это просто механический замок. Я передвину сувальды телекинезом. Раз плюнуть.
  Они ответили непонимающими взглядами. Как и большинство людей, они никогда не интересовались устройством замков и способами открыть их без ключа. Зориан, вследствие своего... счастливого детства, интересовался. На самом деле он мог бы вскрыть обычный замок и вовсе без магии - просто это куда дольше и требует наличия инструментов.
  Он подошел к дверям лаборатории и нажал на ручку. Зак был прав, заперто. Пожав плечами, он положил ладонь на замочную скважину и закрыл глаза, сосредотачиваясь. Зак и Ибери окружили его, стараясь разглядеть получше - неважно, забыть про них. Нужна полная концентрация.
  Он придумал этот трюк на втором курсе, устав от скучных стандартных упражнений. Наполнить замочный механизм своей маной, ощупать ею устройство, затем передвинуть пластины в нужное положение. Потребовались месяцы упорных тренировок, но сейчас он мог открыть большинство дверей менее, чем за 30 секунд.
  Даже если дверь защищена магией. Он не сказал Заку и Ибери, но на дверь лаборатории были наложены обереги - как и на все сколь-нибудь важные помещения академии. Экспериментируя со своим новым трюком, Зориан выяснил, что низкоуровневые обереги защищают лишь от обычных отпирающих заклятий. Сейчас он не пользовался структурированной магией, так что примитивная защита молчала.
  Замок щелкнул; Зориан вновь нажал на ручку - и открыл дверь.
  - Вау, - сказал Зак, входя следом за ним. - Ты просто приложил руку, подержал несколько секунд - и открыл!
  - Это только видимая часть, - кисло ответил Зориан. - На самом деле все куда сложнее.
  - Ни секунды не сомневаюсь.
  Зак, похоже, был действительно впечатлен - а вот Ибери молчала и бросала на него странные взгляды. Потому-то он и старался не показывать другим свое умение - большинство сразу решит, что он уголовник. Да и если слухи дойдут до администрации, защиту наверняка усилят, что ему совершенно не нужно.
  К счастью, Ибери, в отличие от некоторых известных ему людей, не спешила обвинять других во всех смертных грехах. Приступив к приготовлению мази, он полностью реабилитировал себя в ее глазах. Зак, на удивление, не знал этого рецепта - при том, что неоднократно показывал на уроках куда более сложные составы. Учиться он тоже не спешил - да уж, мазь от волдырей - это не эликсир силы и не зелье исцеления ран, скукота. Похоже, кое-кто строил дом, не озаботившись надежным фундаментом; с другой стороны - у Зориана не было опыта десятка лет во временной петле. Пока не было.
  - Это листья багрового плюща? - спросила Ибери.
  - Да, - подтвердил Зориан, заворачивая листья в ткань. - Главный ингредиент, только их надо сперва измельчить. Справочники и вовсе советуют растереть в порошок, но это не обязательно. Если не растирать, их просто потребуется больше, но их у нас навалом...
  Час спустя мазь была готова, и Зак любезно сотворил для Ибери иллюзорное зеркало. Любезно и расчетливо - пока девушка наносила бальзам, Зак утащил Зориана за угол, поговорить.
  - Ну? - поторопил Зориан. - Так в чем дело?
  Зак достал из кармана кольцо и вручил ему. Простой золотой ободок, несколько странно отозвавшийся на ману Зориана.
  - В нем заклинательная формула, - сказал Зак.
  - Магический снаряд? - предположил Зориан.
  - А также щит и огнемет, - добавил Зак. - Теперь ты сможешь использовать и в настоящем бою.
  Теперь Зориан смотрел на золотой ободок с уважением. Вместимость магических формул была тесно связана с размерами предмета-основы. Вложить в крошечный кусочек металла три заклятья, пусть даже сравнительно простых... Впечатляюще.
  - Должно быть, дорогая вещь, - заметил он.
  - Я сделал его сам, - ухмыльнулся Зак.
  - И все же слишком ценная вещь, чтобы отдавать ее просто знакомому, - возразил Зориан. - Почему мне кажется, что она понадобится в самое ближайшее время?
  Улыбка Зака мгновенно угасла.
  - Возможно. Я просто страхуюсь. Никогда не знаешь, когда столкнешься с разъяренным троллем.
  - Как... неожиданно определенно, - отметил Зориан. - Знаешь, я заметил, что с приближением фестиваля ты все сильнее нервничаешь. И со странной настойчивостью подталкиваешь меня прийти на танцы.
  - Ты ведь придешь?
  - Да, да, я уже с полдюжины раз говорил, - фыркнул Зориан. - Что в этих танцах такого важного? Что там случится, о великий пришелец из будущего?
  - Это надо видеть, - вздохнул Зак. - Пожалуй, даже невероятнее, чем путешествие во времени.
  - Настолько плохо? - да, наверное, если б Зориан не видел вторжение собственными глазами, едва ли поверил бы.
  - Просто постарайся выжить, ладно? - вновь вздохнул Зак. И, прежде чем Зориан успел что-то ответить, парень надел привычную маску показного оптимизма и заговорил громче, на всю лабораторию. - Ух, Зориан, хорошо, что мы успели это обсудить, но теперь мне пора! Нужно хорошо выспаться перед праздником! Пока, Зориан! Пока, Ибери! Увидимся на танцах!
  И был таков. Зориан покачал головой и вернулся к Ибери, с лица и шеи которой уже почти исчезла краснота.
  - Думаю, нам тоже пора. Академию обычно не патрулируют по вечерам, но из-за этого шумного придурка кто-нибудь может прийти проверить.
  - Ох. М, верно.
  Зориан посмотрел на Ибери, запирая обратно двери лаборатории. Для получившей то, что хотела, она не слишком-то радуется.
  - Что не так? - наконец спросил он.
  - Ээ... все в порядке, - ответила она. - А что?
  - Не похоже, что ты рада излечению.
  - Я рада! - возразила она. - Просто...
  - Да?
  - Мне не с кем пойти на танцы. Парень, с которым я хотела пойти, уже наверняка нашел себе пару.
  Если этот таинственный парень - Фортов (скорее всего), то да, наверняка нашел. Причем явно не вчера и не позавчера - у Ибери изначально не было шансов, но Зориан предпочел промолчать, щадя ее чувства.
  - Почему бы тебе не поступить, как я? Просто прийти на танцы одной.
  Она внезапно остановилась и окинула его оценивающим взглядом.
  - Ты тоже не нашел себе пару?
  Зориан зажмурился, мысленно чертыхаясь. И винить-то, кроме себя, некого.
  
  Зориан нервничал. Со своего первого повтора он всегда уезжал из Сиории перед фестивалем, не желая вновь пережить вторжение. Если остаться в городе, можно умереть весьма неприятным способом, а он тогда не был уверен, что петли будут продолжаться. Сейчас так не выйдет - убравшись из города, он вызовет у Зака ненужные подозрения.
  В итоге он вынужден идти на праздник, да еще с Ибери в качестве бонуса. Не лучший вариант. У него не было какого-либо плана, просто наблюдать, но девушка точно будет ограничивать маневр. Не говоря уже о том, что он отчетливо помнил свое сокрушительное фиаско с Акоджей и отнюдь не стремился его повторить.
  К слову об Акодже - нельзя не признать, что как спутница Ибери куда благоразумнее и тактичнее. Она не выдернула его из комнаты за два часа до начала, не заставила его ждать в центре толпы, не потащила болтать с кучей людей, которых он интересовал лишь как брат Дэймена и Фортова... Пожалуй, она не уделяла ему особого внимания, выискивая в толпе Фортова, но ничего - не думал же он, что она пригласила его из романтического интереса. Некоторое время спустя он сжалился и сказал ей, что Фортов уже внутри, готовится к выступлению музыкального клуба.
  Естественно, появление Зака вызвало фурор. Он заявился не с одной, а сразу с двумя девушками (Зориан не знал вторую), а потом весьма искусно и зажигательно танцевал. Видимо, за время повторов Зак отточил не только магическое искусство. Зориан аплодировал вместе со всеми, когда этот выпендрежник наконец закончил. Может, и ему выделить время для не-магических навыков? Конечно, не для танцев. И не других великосветских талантов - чтобы отточить их выше текущего базового уровня, понадобится серьезно изменить свое мышление - и не факт, что потом он сможет вернуться к норме. Нет уж, он не станет продавать душу дьяволу за эту мишуру.
  - Здесь куда роскошнее, чем я думала, - Ибери провела пальцем по вышивке на скатерти.
  - Очевидно, это не просто школьный бал, - согласился Зориан. - Подозреваю, Академия планировала роскошный прием для иностранных делегаций, а потом его по какой-то причине взяли и объединили с летним фестивалем.
   - Вполне возможно, - сказала Ибери. - Они вложили в этот праздник огромные суммы, не думаю, что это было сделано ради студентов.
  Она посмотрела на дальний конец стола, где Зак, уже потерявший где-то своих спутниц, развлекал небольшую толпу. Потом со странным выражением перевела взгляд на Зориана.
  - Что? - слегка нервно спросил Зориан.
  - Давно хотела спросить... - неуверенно начала она. - Что между тобой и Заком? В смысле я знаю, что вы друзья, но как так получилось? Вы же совсем разные.
  - А, это началось совсем недавно, - сказал Зориан. - И в основном по инициативе Зака. Я всего лишь проводил его домой, когда он приболел, а он решил, что теперь мы лучшие друзья. Я просто не стал спорить.
  - Так ты не знаешь о... эм...
  - Внезапном росте его мастерства? - подсказал Зориан. Даже странно, что она спросила только теперь. Все остальные спросили куда раньше, так что бессовестная ложь была уже проверена временем. - Понятия не имею, что с ним случилось, но могу точно сказать - это не какой-то хитрый трюк, как многие думают, все взаправду. Он довольно долго обучал меня боевой магии, и он действительно здорово в ней разбирается.
  - Да, я слышала, что вы занимаетесь, - слова Ибери заставили Зориана нахмуриться. Дружба с Заком привлекала к нему слишком много внимания. Непривычное ощущение, когда множество людей с интересом следят за каждым твоим шагом. Непривычное и мешающее. - Ты знаешь, Кайрон был серьезно впечатлен твоим прогрессом.
  Это да... Ровно до того момента, как выяснилось, что здесь тоже замешан Зак. Прогресс тут же списали на таинственные способности Зака, даже не рассматривая усилия самого Зориана. Конечно же, Зак ко всему прочему владеет секретной методикой обучения. Конечно же.
  И нет, это его ни капли не злит.
  - Впечатлен, ага, - кисло сказал Зориан. - Так как ты думаешь, в чем секрет Зака?
  - Эээ, ну... У меня довольно глупая версия.
  Зориан жестом предложил ей продолжать. Ему нравилось слушать дичайшие предположения одноклассников. Множество идей были откровенно несерьезны, так что вряд ли версия Ибери глупее, чем то, что он слушал весь месяц. Особенно ему нравился вариант, что Зак исполнил древний ритуал, съев чей-то мозг и заполучив хранившиеся там знания.
  - Растяжение времени, - поколебавшись, сказала Ибери.
  Зориан моргнул. Ох, Ибери... Так близко, и все равно не то.
  - Честно говоря, не думаю, что ускоряющие чары настолько эффективны, - сказал он. - Зак не просто стал несколько лучше - я бы сказал, он как минимум на уровне третьего круга. Даже не знаю, зачем он вообще ходит на уроки, разве что покрасоваться.
  - Я заметила, - Ибери мельком глянула на группу людей вокруг Зака. - Но я говорила не про ускоряющие чары. Ты слышал о Черных Залах? - Зориан отрицательно мотнул головой. - Ходят слухи, что у сильных стран, вроде нашей, есть тренировочные полигоны, использующие невероятно мощное растяжение времени. Заходишь на полигон, проводишь там несколько месяцев, а то и лет - а снаружи проходит день-два.
  Зориан удивленно поднял брови. Если у какой-то из держав и было подобное, то почему это не заметно? Все страны-преемницы альянса открыто бряцали оружием, никто бы не упустил шанса поставить обучение магов на поток.
  - Это всего лишь слухи, - поспешно уточнила Ибери. - Что-то между городской легендой и теориями заговора. Я сама знаю об этом только потому, что одна подруга увлекается подобными вещами. Она уверена, такой полигон есть в туннелях под городом - дескать, они потребляют огромные объемы маны и должны находиться рядом с истоком.
  - А Провал - крупнейший известный исток маны, - закончил за нее Зориан. - Но почему тогда такая секретность? Я бы на их месте использовал полигон по максимуму.
  - Они не могут, - ответила Ибери. - По крайней мере, так говорят. Там какие-то строжайшие ограничения на использование. Ходят самые разные слухи, как государство отбирает людей для тренировки. В самых сдержанных версиях это просто секретные учреждения для подготовки спецагентов. Более дикие же идеи... ну, куда более дики.
  - Складная теория, - оценивающе протянул Зориан. Куда ближе к истине, чем все то, что он слышал от одноклассников. А если она всерьез восприняла столь невероятную городскую легенду - возможно, возможно, она бы поверила, скажи он правду. Может, открыться ей в один из будущих повторов? Это стоит обдумать. - Но если Зак провел несколько лет в этих Черных Залах, почему он не выглядит старше? И почему его выбрали для участия?
  - Он не обязательно провел там годы, - возразила Ибери. - То, что он демонстрирует, не настолько впечатляет. Подобного уровня, наверное, можно достичь за пару месяцев интенсивных тренировок. А если он провел там годы - существуют зелья, замедляющие процесс старения. И на молодых они действуют эффективнее.
  Зориан едва удержал лицо, наконец осознав очевидное. При всей своей любви к показухе, Зак никогда не демонстрировал свой полный потенциал публично. Если бы Зак выдал на занятиях что-нибудь подобное тому, что показывал в бою - ни Ибери, ни кто-либо другой не сказали бы, что это "не настолько впечатляет". И в этом определенно был смысл. Невероятное мастерство Зака - удивительно, может даже шокирующе для тех, кто знал его раньше. Зак демонстрирует уровень архимага - тревога, расследования, всеобщая настороженность...
  Неужели в действительности Зак думает, что делает?
  - А почему он? - продолжала Ибери. - Ну, он Новеда. Их род был очень влиятелен до падения, и я имею в виду не только финансы. У них повсюду были свои люди. Я вполне допускаю, что старые обязательства все еще в силе. Зак последний из рода, на его плечах - все будущее Дома. Возможно, это отчаянный жест опекунов, пытающихся превратить его в достойного преемника, кто вернет семье былую славу.
  Пол содрогнулся; через секунду последовал оглушительный грохот. Стекла задребезжали, но выдержали, в танцевальном зале повисло встревоженное молчание - слышался только гул отдаленных взрывов.
  - Что... что это было? - испуганно спросила Ибери.
  Не она одна задавалась этим вопросом. Взволнованные шепотки заскользили по толпе, быстро набирая громкость и накал. Извечное давление, что Зориан ощущал в любом собрании людей, усилилось и... изменилось. То, что раньше было просто назойливым присутствием на краю сознания, внезапно превратилось в удушающее покрывало страха. Под давлением чужих чувств, вторгшихся в его разум, он с трудом оставался в сознании. Что за херня с ним происходит? В прошлый раз во время вторжения он не испытывал ничего подобного.
  Прошла минута. Десять. Зориан физически ощущал, как в толпе растет напряжение. В последний (он же первый) раз он встретил начало вторжения на крыше - и был оглушен первым взрывом. Видимо, тогда он пробыл без чувств дольше, чем думал - ведь когда он пришел в себя, Ильза и Кайрон уже спешили на крышу по лестнице. Сейчас же они о чем-то спорили неподалеку и пока не сделали ни шага к лестнице.
  - Зориан? - в пятый или шестой раз начала Ибери. - Ты точно в порядке? Может, мне найти кого-нибудь...
  - Я в норме, - Зориан наконец сумел отвлечься от гнетущего чувства. Взрывы наконец стихли, но люди не спешили успокаиваться. Даже наоборот, теперь, когда не ощущалось немедленной угрозы, они захотели объяснений - и прямо сейчас. Страсти накалялись; к счастью, персонал академии тоже это заметили. - Смотри, Ильза собирается что-то говорить.
  - Пожалуйста, сохраняйте спокойствие, - заговорила со сцены Ильза, используя ту же усиливающую звук магию, что и оркестр ранее. - Я и мой коллега сейчас поднимемся на крышу, установим связь с городскими властями и выясним, что происходит. Пожалуйста, не расходитесь до нашего возвращения.
  Нда... Не сказать, чтобы ее слова сильно успокоили людей. Наоборот, порядка стало еще меньше, некоторые и вовсе проигнорировали указание и покинули зал, как только учителя скрылись на лестнице. Зориан не судил строго - в другое время он и сам поступил бы точно так же. Зато удушающее чувство ослабло и вновь стало просто тяжестью в голове. Он вздохнул с облегчением.
  - Привет, Зориан, - поприветствовал его подошедший Зак. - Ничего себе, а? И, смотрю, ты уговорил мисс Амберкомб пойти с тобой на бал. Поздравляю! Я и не знал, что ты предпочитаешь девушек постарше.
  - Я всего на год старше его, - возразила Ибери. Она быстро глянула на Зориана; похоже, опасалась, не скажет ли тот, что это она пригласила его - и заметно расслабилась, видя, что он молчит. Зориан еле сдержался, не закатив глаза. - А почему ты один? Не хочешь представить нам своих спутниц?
  Если Ибери пыталась смутить Зака, пришедшего с двумя партнершами, ее ждало жестокое разочарование. Зак лишь улыбнулся, не замечая подтекст.
  - Они решили уйти пораньше, - он пожал плечами. - Учитывая происшедшее, наверное, и к лучшему.
  - Так что все-таки произошло? - спросил Зориан. Он не думал, что Зак ответит, но попробовать стоило.
  - Похоже, сейчас узнаем, - Зак указал на подножие лестницы, где Ильза говорила с группкой студентов. Приглядевшись, Зориан узнал среди них Акоджу, да и некоторые другие были ему знакомы.
  - С кем она говорит? - спросила Ибери.
  - Старосты классов, я полагаю, - ответил Зориан. - По крайней мере, те, кого я знаю - старосты в своих классах.
  Все было удручающе медленно. Может, он слишком много требовал от образовательного учреждения, но их реакция на угрозу откровенно разочаровывала. Могли бы хоть начать телепортировать людей в укрытия, или организовать какое-нибудь охранение, или... да хоть что-нибудь. Похоже, Ильза и Кайрон сами еще не осознали серьезность сложившейся ситуации.
  Наконец Ильза закончила инструктаж, и группка старост рассеялась в толпе. Зориан сообразил, что они делают - каждый собирает свой класс. Попрощавшись с Ибери, он вместе с Заком направился к своей группе.
  Собрав всех, Акоджа огласила план. Доступные академии мощности телепорта будут использованы, чтобы эвакуировать из города иностранных делегатов и вип-персон. Студенты же должны спуститься в туннели под городом и достичь укрытий пешком; без прикрытия - у профессоров другие задачи в городе, хорошо хоть все старосты знают пути эвакуации.
  Зориан искоса глянул на Зака, оценивая его реакцию - парень был мрачен и собран.
  - Что же... - пробормотал тот. - Потанцуем.
  Зориана охватило дурное предчувствие.
  
   На удивление, первым врагов заметил не Зак - это оказалась Рэйни. Решительно непонятно, как ей удалось засечь зимних волков за пять минут до их прибытия, но она сумела и немедленно подняла тревогу. Мало кто поверил ей, но большинство предпочло не рисковать. Класс ускорил шаг, стремясь к небольшому цилиндрическому строению, входу на лестницу в убежище.
  Они не успели - волки оказались быстрее.
  Зориан не был солдатом, да и экспертом тактики себя не считал - но поведение толпы студентов при появлении стаи волков поразило его своей глупостью. Они бросились врассыпную. Те, кто были ближе к убежищу, перешли на бег; остальные же заметались в поисках укрытия. Зак отчаянно кричал, чтобы они не разделялись, но его никто не слушал.
  Чертыхаясь, Зориан поймал за руку Акоджу - она уже собиралась метнуться к ближайшему дому - и без слов указал на убежище. Мелькнула мысль объяснить подробнее, но черт возьми, у них не было на это времени. Он отпустил ее и побежал, надеясь, что ей хватит благоразумия последовать за ним.
  К счастью, хватило - ей и еще нескольким студентам, видевшим и понявшим его жест. На бегу к ним присоединялись еще ребята, влекомые стадным инстинктом.
  Вокруг творился хаос. Их настигали сотни зимних волков, и, в отличие от перепуганных студентов, звери действовали с устрашающей организованностью. Группки по 3-4 волка отделялись от основной стаи, чтобы перехватить одиночную цель, окружали, набрасывались сзади и сбоку... Из-за белой шерсти и зловещего молчания они казались ордой призраков, вырвавшейся из нижнего мира на погибель живущим. Визг. Крики. Вспышки света, звериный вой - не все студенты оказались беспомощны. Впереди Зак удерживал вход в туннели, посылая силовые импульсы залп за залпом, истребляя десятки зверей каждым заклинанием. Некоторые студенты сумели добежать до ближайших домов и заперлись там, не слушая мольбы оставшихся на улице.
  Когда Зориану уже казалось, что они сумеют достичь убежища, удача отвернулась от него. Около трех десятков волков заметили их и устремились наперерез. Группа замерла, глядя на приближающуюся стаю - хищники были между ними и убежищем, но атаковать было самоубийством. На Зака навалились подоспевшие тролли, так что сейчас он ничем не мог им помочь.
  - А я ведь говорил, мне стоит взять меч, - сказал кто-то из парней. - Но нееет, ты сказала - кто же ходит на бал с мечом. Тебя послушать, так я конченый параноик.
  - Ой, заткнись, а? - огрызнулся женский голос.
  Зориан сдержался и не стал выпускать магические снаряды. Не факт, что даже пронзающая форма с одного удара убьет столь живучую тварь, как зимний волк. И именно с пронзающей ему хуже всего давалось самонаведение, так что еще вопрос, попадет ли он вообще. Нельзя безрассудно расходовать ману.
  Не все были с ним согласны - у многих нашлись заклинательные формулы, впечатанные в кольца или кулоны, так что на приближающихся волков обрушился шквал магических снарядов. Довольно безвредный шквал - нормальное самонаведение получилось только у одной девушки, да и если кто-то попадал - простая ударная форма не наносила серьезного ущерба. По крайней мере, стая замедлилась и сбилась в кучу - самонаводящиеся выстрелы девушки поражали волков, что отделялись от стаи, заходя с фланга. А вот это уже дело...
  Подпустив стаю поближе, Зориан ударил в гущу зверей огнем, вкладывая в заклятье все силы, накрывая почти всех. Вой боли и страха ударил по ушам - зимние волки по своей природе уязвимы к огню. Еще один язык пламени, горячее и больше, чем огнемет Зориана, хлестнул по стае - и звери обратились в бегство. Те, кто уцелел.
  Зориан оглянулся в поисках второго заклинателя - им, на удивление, оказался Брайам. Парень самодовольно смотрел на обожженные трупы, держа в руках своего фамильяра - маленькая ящерица облизывалась раздвоенным языком, словно хотела пожрать побежденных врагов.
  А он думал, дрейк еще не умеет изрыгать огонь.
  После секундного колебания они устремились ко входу в подземелья и наконец достигли убежища. К Зориану подбежала взволнованная Ибери - сразу просветлевшая, увидев, что он жив. Признаться, он и сам был рад, что она уцелела, хоть и сознавал, что ее смерть во временной петле не будет окончательной.
  Впрочем, если подумать - ничего удивительного, что она выжила. Четвертый курс пришли в убежища первыми, да и могли за себя постоять куда лучше третьекурсников. Кто вообще установил такой порядок эвакуации, оставив младших студентов без прикрытия?
  - Не знал, что ты владеешь огненными заклятьями, - сказал Брайам, поглаживая своего питомца. - Так вот чем вы с Заком занимались на своих тренировках?
  - Ага, - подтвердил Зориан. Он с сомнением посмотрел на дрейка, и ящерица с вызовом уставилась на него. - Ты что, пошел на танцы с фамильяром?
  - Конечно, нет, - хохотнул Брайам. - Мы с ним не настолько близки. Я просто призвал его, когда появились волки.
  - Разве призыв не тратит прорву маны? - спросил Зориан.
  - Нет, если это призыв фамильяра. Мы связаны, он и я. Соединены душами. Многие действия в отношении него намного проще обычного.
  - Хмм, - протянул Зориан.
  Следующий час прошел без происшествий. Зориан слушал рассказы людей вокруг, пытаясь составить общую картину и делая зарубки в памяти - нужно что-то сделать в следующем цикле, чтобы эвакуация не была настолько провальной. За этим занятием его и застало прибытие учителей.
  Их было шестеро, они выглядели измотанными и напуганными, как и потянувшиеся к ним студенты. Единственным, кто внушал уверенность, был Кайрон, невозмутимый, как всегда. Он больше не щеголял голым торсом, облачившись в полную броню и теперь напоминая жука-священника. Помимо посоха в руке, с его пояса свисала обойма заклинательных жезлов.
  Кайрон принес плохие вести - атака на академию была лишь частью широкомасштабного вторжения в город. Зориан знал это с самого начала - но остальные были потрясены. Вторжение было тщательно спланировано, и большинство защитников были повержены в самом начале. Город вот-вот падет, и тогда убежища превратятся в смертельную западню. Нужно уходить и прорываться за пределы города, пока враги не заблокировали все возможные пути отхода.
  Студенты встретили его слова угрюмым молчанием.
  - Почему вы просто не телепортируете нас? - спросил кто-то. - Это же возможно?
  - Мы утратили контроль над защитными чарами, - спокойно ответил Кайрон. - Враги подчинили себе защиту академии. Мы не можем телепортироваться.
  Зориан застонал. Враги добрались до оберегов? Как, черт возьми? Академия - не бакалейная лавка с простейшей защитой, ее зачаровывали лучшие специалисты.
  Вопросы сыпались на учителей еще с минуту - потом Кайрону надоело, и он начал раздавать приказы. Нужно было уходить.
  Зориан слушал вполуха - кое-что привлекло его внимание. Один из студентов неподалеку вел себя странно с самого момента появления учителей. Зориан практически ощущал его нетерпеливую готовность - и в этом ощущении не было ничего хорошего.
  Так что, когда парень швырнул на пол склянку с ядовито-зеленой жидкостью и разбил ее каблуком, Зориан успел задержать дыхание и послал в предателя магический снаряд. Из разбитой склянки вырвался зеленый дым, в убежище воцарился хаос.
  Зориан ничего не видел в ядовитом дыму, но звуки сражения говорили сами за себя. Вокруг сгибались от кашля другие студенты - вдыхать эту дрянь определенно не стоило. Слава богу, она хотя бы не разъедала глаза - так что он успел сотворить щитовые чары, защищаясь от летящего прямо в лицо магического снаряда. Изогнутая пленка силы возникла перед ним, принимая удар - щит прогнулся, но выдержал.
  Голос Кайрона произнес несколько слов, и ядовитый дым устремился на звук. Стала видна фигура профессора, поднявшего левую руку - зеленый газ уплотнялся над ладонью, словно всасываемый вакуумом. Зориану вновь пришлось сотворить щит.
  По крайней мере, он вновь мог дышать - слава богам за их малые милости.
  Прежде чем нападающие - видимо, они переместились внутрь под прикрытием дыма, Зориан не припоминал, чтобы в убежище была эта банда мужчин в коричневых накидках - сделали ответный ход, Кайрон взмахнул свободной рукой, и в воздухе щелкнул сияющий хлыст. Враги повалились наземь, рассеченные пополам.
  Зориан потрясенно смотрел на Кайрона. Он и не сомневался, что бывший боевой маг силен, но видеть это собственными глазами... Профессор мгновенно сориентировался и отразил нападение всего двумя заклятьями. Зориан невольно спросил себя, как бы все сложилось, если бы Кайрон возглавлял эвакуацию. Наверняка он бы не допустил жертв среди учеников. Да и студенты слушали бы, что им говорят - в отличие от старост, профессор боевой магии умел командовать.
  - Как... черт возьми... ты держишься? - прохрипел Зак. Он, похоже, вдохнул зеленого дыма. От некоторых вещей не спасают даже десятилетия временной петли.
  Зориан хотел было ответить - но тут пол перед ним взорвался, отбросив его и осыпав градом каменной крошки. Он слышал, как Кайрон читает инкантацию, но было поздно - вырвавшийся из земли гигантский червь был слишком быстр, а сам Зориан не мог шевельнуться от боли. Огромная пасть смыкается на нем - и чернота.
  Его последней мыслью было, что это нечестно. Сколько же козырей в рукаве у врагов? Они просто гребаные шулеры!
  
  
  
  
  
  
  10. УПУЩЕННЫЕ ПОДРОБНОСТИ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С доб...
  - Да что ты говоришь, - прервал ее Зориан. - Доброе утро? Меня опять убили! На этот раз - сожрал здоровенный червяк. И меня уже достало такое пробуждение. Что, нельзя было сдвинуть петлю хотя бы на день позже?
  Он выжидающе посмотрел на сестру. Та выглядела растерянной и слегка испуганной.
  - Эм, что? - неуверенно спросила она.
  Зориан молча скинул ее с кровати. Глухой удар, возмущенный вскрик - он тут же вскочил на ноги, изготовившись на случай ответного нападения. Уроки прошлых циклов не прошли даром - пока она сидела на полу, Зориан устремился в туалет.
  Она быстро сообразила, что он задумал, но было поздно - он уже заперся изнутри. Ее яростные крики были музыкой для его ушей, особенно когда на шум пришла мать и отругала ее.
  Что же, может, это и правда доброе утро.
  
  Поезда... Зориан никогда их не любил, но с началом временной петли - возненавидел всем сердцем. Ежемесячные поездки железной дорогой бесили как бы не больше, чем прыгающая на живот Кириэлле. Он подумывал убить время беседой с Ибери, чтобы к его приходу в библиотеку они уже были знакомы - но отказался от этой идеи. В этот раз он не будет работать в библиотеке. Все-таки это занимает слишком много времени, а на очереди многообещающий план - овладеть всеми упражнениями из книги Ильзы и напроситься к ней в ученики. Да, библиотечная магия полезна - но ничто не сравниться с избавлением от Ксвима.
  И в этот раз он не станет дожидаться вторжения в Сиории. Не в этом цикле и не в ближайших следующих. Накануне фестиваля он уже будет в поезде - даже если ради этого придется раскрыться Заку. Он осознавал, что умнее, ответственнее было бы остаться в городе и наблюдать, как проходит вторжение и что можно сделать для его отражения. Он осознавал, но... для него это чересчур. И дело даже не в том, что, оставшись, он вероятнее всего погибнет. Эмоциональная встряска "эвакуации" тяжела - но это лишь симптом настоящей проблемы. Он напрягал извилины, пытаясь добраться до сути - без толку. Все причины, приходящие на умы, казались... неверными.
  А потом его осенило. Беспомощность. Каждый раз, вспоминая вторжение, он не мог избавиться от мысли, что противостоящая сила слишком, безнадежно велика, и его шансы выжить хоть некоторое время целиком во власти слепого случая. Пожалуй, последняя смерть - прямо-таки аллегория его борьбы против вторжения. Так ты разогнал кровожадную стаю зимних волков, достиг безопасного убежища, помог в отражении предательского нападения - и думаешь, что все плохое позади? Нет, глупышка, познакомься с гигантским червем, сейчас он откусит тебе голову. Что тут вообще можно предпринять? Что мог бы предпринять он?
  Может, и ничего. Многие аспекты вторжения казались просто... немыслимыми. Немыслимыми, как Зак, достигший уровня архимага всего за одно лето. Как он, Зориан, овладевший 15 упражнениями из книги Ильзы менее, чем за месяц. Как путешествие во времени. Что если его подозрение верно - и есть третий путешественник? И он руководит вторжением. Это бы многое объяснило. Впрочем, тогда возникли бы новые вопросы. Например, почему вражеский путешественник не разберется с Заком. Лич убедительно показал, что неуязвимых нет, а ведь лич на стороне врага.
  Так или иначе, он собирался избегать вторжений, пока не освоит действительно серьезные приемы - или пока не наработает эмоциональную устойчивость. Смотря что получится раньше. Все равно сейчас толку от него, как от наблюдателя - паникующего и гибнущего в самом начале...
  Поезд наконец прибыл в Сиорию, и Зориан направился в академию. Теперь он мог не торопиться - в прошлом цикле он наконец нашел дождезащитное заклятье и был не прочь испытать его. Ну, то есть он нашел несколько заклятий, защищающих от непогоды - но лишь одно из найденных было ему по силам. Но ничего, "дождевой барьер" его вполне устраивал - давал полноценную защиту, хоть и немилосердно расходовал ману. Не лучший вариант для продолжительного дождя, но Зориану он нужен буквально на час-два, причем в насыщенной маной части Сиории.
  Да и будем откровенны - невидимый купол, защищающий от дождя, выглядит куда круче, чем тонкая, незаметная защита продвинутых заклятий. Барьер отражал не просто дождь, но воду в целом - так что можно не смотреть под ноги, опасаясь промочить обувь. Лужи расступались перед ним, словно перед небесным посланником - довольно забавное зрелище. После сокрушительного провала на последнем вторжении ему совсем не помешает чуток поднять самомнение.
  Первоначально он думал, что не будет использовать барьер по завершению временных петель - все-таки зонтик почти столь же эффективен и не жрет столько маны - но на всем пути до академии не нашлось ни одного магазина, продающего зонты. Видимо, следует все же отработать заклятье, мало ли когда дождь застанет его вдали от зонта.
  Зориан покачал головой - не стоит фантазировать, что будет после петель - это явно случится не сегодня и не завтра. Нужно сосредоточиться на настоящем... как же дико это звучит в его ситуации. Например, как ему быть с Заком? Какая-то часть его была не прочь рассказать парню все и дальше искать решение вдвоем - одна голова хорошо, а две лучше. При всей своей импульсивности, Зак не достиг бы своего нынешнего уровня без толковой головы на плечах. Однако тут таились подводные камни - он сильно подозревал, что о Заке ему известно далеко не все, что нужно знать. И открыться ему сейчас - чистой воды авантюра.
  В итоге он решил сначала посмотреть, как Зак будет относиться к нему в этом повторе.
  
  - Зориан! Сюда!
  Зориан скосил глаза на жизнерадостного Бенисека - тот махал рукой, как придурок. И что теперь делать? Желания разговаривать с ним не было. Да, Бенисек - самый близкий из его приятелей в академии, но как же он иногда раздражает... Да и в этот раз он не расскажет ничего нового. Вздохнув, Зориан сдался и побрел к ухмыляющемуся парню. Рестарты рестартами, но не отталкивать же людей, когда они так рады тебя видеть. Особенно столь давних знакомых, как Бенисек.
  Любопытно, Бенисек оказался сегодня в столовой - нетипичное для него поведение. Подобные отклонения иногда случались - что и следовало ожидать, ведь в цикле присутствовали как минимум два путешественника во времени - но отклонение в самом начале петли... Он только вчера прибыл в Сиорию. Обычно события сходили с сюжетных рельс не раньше, чем через неделю, да и тогда сохранялось общее направление. Большинство учителей вели занятия по строго определенному плану; Фортов всегда приходил за зельем, хоть инцидент с Ибери и случался в самом конце, когда отклонения накапливались снежным комом. Может, это отнюдь не было случайностью? Слишком уж последовательно это происходит из раза в раз.
  - Только прибыл в Сиорию? - радостно затараторил Бенисек, стоило Зориану подойти.
  Зориан неуверенно кивнул. Что-то Бенисек чересчур оживленный - то ли положил глаз на очередную красотку, то ли узнал на редкость пикантную сплетню. Сплетня предпочтительней - черта с два он будет слушать разглагольствования Бена о девушках.
  - Ты не поверишь! - заявил Бенисек. - Помнишь Зака? Ну, знаешь, Зак Новеда, последний из Благородного Дома Новеда. Он учился с нами два прошлых года.
  А, ну конечно, все дело в Заке. Мог бы и сам догадаться.
  - Конечно, помню, - ответил Зориан. - Он... весьма заметен.
  - Разве? - Бенисек моргнул. - То есть да, конечно заметен, я просто не думал, что ты вспомнишь - в конце концов, он хреновый маг, да и вы с ним практически не общались.
  Зориан пожал плечами. Сказать по правде, он практически никогда не забывал имена, независимо от того, общался ли он с человеком. Даже до временной петли он бы мгновенно вспомнил Зака.
  - В любом случае, - продолжил Бенисек. - Вчера Зак сбежал из своего фамильного особняка.
  - Э, что? - ошарашенно спросил Зориан. - В смысле - сбежал? Зачем ему сбегать из собственного особняка?
  - Хороший вопрос, правда? - откликнулся Бенисек. - Судя по всему, он повздорил со своим опекуном, и это переросло в настоящую магическую дуэль. И Зак эту дуэль выиграл! Половина усадьбы разгромлена, а Зак сбежал из города и до сих пор не найден. Они ищут его повсюду.
  - Э... вау, - только и сказал Зориан. Какого хрена?
  - И не говори, - согласился Бенисек. - Не то, чтобы я полностью верил официальной версии. Как мог Зак потягаться с опекуном? Тесен Цвери - маг седьмого круга, а Зак едва осилил сертификацию на первый! Но что-то же разрушило особняк Новеда...
  - Откуда ты знаешь? - спросил Зориан.
  - Это на первых полосах газет, - ответил Бенисек. - Все только об этом и говорят. Никогда не думал, что кто-то из одноклассников учудит такое. Что думаешь, Зориан?
  - Даже не знаю, что и думать, Бен, - сказал Зориан.
  Истинная правда. Он ни секунды не сомневался, что Зак мог справиться с опекуном, пусть и седьмого круга - тот, как известно, политик, а не боевой маг, но... зачем?
  - Получается, в этот раз он не придет на занятия, - вслух пробормотал Зориан. Хотя с Зака станется и заявиться в класс, словно ничего не случилось.
  - Да уж наверное, - хохотнул Бенисек.
  - Он никого не убил? - спросил Зориан. Бенисек отрицательно мотнул головой. - Получается, он не сделал ничего непоправимого. Что ему будет, если он просто сдастся?
  - Ну, Тесен наверняка очень зол, и слишком влиятелен, чтобы это сошло с рук даже Заку, - сказал Бенисек. - Нападение на одного из старейшин Эльдемара - довольно серьезное преступление. Если захочет, он может здорово испортить жизнь Заку. Впрочем, маловероятно - это лишь привлечет к скандалу еще больше внимания. Я думаю, Зак вернется где-нибудь через месяц, когда остынет, а Тесен "великодушно" простит его.
  Зориан промолчал. Зак говорил, что редко проводит месяц в Сиории, и еще реже посещает занятия. В этом ключе было глупо ожидать, что Зак будет здесь в этом повторе. Да, он заинтересовался Зорианом в прошлом цикле, но наверняка не настолько сильно. И все же - зачем было устраивать этот бардак? Если он хотел уйти, то мог просто выйти за ворота и пойти на все четыре стороны. Кто бы его остановил, опекун? А смысл? Судя по частым прогулам Зака и никакой успеваемости первых двух лет, Тесен относился к своим обязанностям опекуна без фанатизма.
  Он не видел ответа, да и искать Зака не собирался. Даже если попробует - вряд ли у него выйдет что-то путное, а на повестке есть и более достижимые цели.
  Например, вырваться из безжалостной хватки Ксвима. Что может быть важнее?
  
  Остальная часть месяца прошла без происшествий. Зак так и не появился на уроках, и никаких вестей о нем не было. Где-то через неделю газеты перестали мусолить эту тему, и слухи среди студентов потихоньку сошли на нет. Что касается Зориана, он полностью погрузился в отработку упражнений из книги Ильзы. Он махнул рукой на все остальное, и даже пропускал занятия, когда считал, что это сойдет ему с рук. Акоджа была в ярости - он портил всю статистику посещаемости класса - и натравила на него Ильзу. К счастью, несмотря на прогулы, Зориан набирал максимум баллов на всех контрольных - и сумел убедить Ильзу, что очень занят персональным проектом, а не страдает фигней, как утверждала Акоджа. Он пообещал, что закончит проект за месяц и вернется к обязательному посещению занятий после летнего фестиваля. Она взяла с него обещание, что он покажет ей результаты - на что он с готовностью согласился.
  Полная концентрация на задаче принесла свои плоды - к концу месяца он освоил и вертикальную, и фиксированную левитацию. Он решил не показывать эти навыки Ксвиму, который по-прежнему заставлял его вертеть ручку - от него все равно похвалы не дождешься. Этому типу всегда мало.
  Само собой, он не остался в городе на время вторжения. Без кольца Зака он был даже более бесполезен в бою, чем в прошлом цикле, так что оставаться смысла не было. Он не забывал ежедневно отрабатывать показанные Заком заклятья, надеясь когда-нибудь отточить их до рефлекса, подобно Заку. Конечно, это займет годы, но даже самый долгий путь начинается с первого шага. И в этот раз он не уехал из Сиории на поезде - он вышел из города пешком и дождался начала на одном из холмов.
  Наблюдать за сражением издалека было не только куда спокойнее - но и куда информативнее. Он наконец увидел более полную картину вторжения. Похоже, вражеский план строился на нескольких этапах, начиная, понятное дело, с замаскированного под салют артиллерийского удара. В основном обстрелу подверглись три городских района - городская администрация, воинский гарнизон и незнакомое Зориану скопление зданий. Академия, судя по всему, не была в списке первоочередных целей - возможно, она была нужна захватчикам более или менее целой. После первого залпа в ход пошли другие снаряды - в местах попаданий появлялись десятки огненных элементалей. Хорошо, что практически все дома в Сиории в той или иной мере зачарованы от огня - иначе город заполыхал бы. После нескольких минут зажигательного обстрела из канализации на улицы вырвались монстры, а уже потом в дело вступили вражеские заклинатели.
  Битва была еще в полном разгаре, когда в два часа ночи мир мигнул чернотой.
  С учетом всего увиденного, армия монстров - пожалуй, наименее опасная часть вторжения. Если бы он мог как-то предотвратить первый залп, накрывший оборонительные структуры города, или проредить вражеских магов, следующих за монстрами... Пока что рано об этом думать, задача ему еще не по плечу.
  Три следующих цикла следовали тому же сценарию, вплоть до Зака, каждый раз дравшегося со своим опекуном и сбегающего в неизвестном направлении. Видимо, за этим было что-то большее, нежели случайная прихоть. Детали разнились, но закономерность была налицо - перед каждым побегом Зак пересчитывал Тесену кости. Увы, ничего существенного об опекуне Зака узнать не удалось - к политику его уровня так просто не подберешься, а в общедоступных сведениях не было ничего, объясняющего враждебность парня.
   Работа над книгой Ильзы уверенно продвигалась, но сказать по правде, он уже был сыт ей по горло. На непрерывные тренировки не хватало никакого энтузиазма. К тому же, Ильза сказала, что средний студент осваивает шесть упражнений за год - а он уже добился большего. Неудивительно, ведь он полностью сосредоточился на плетениях - обычному же студенту приходится тратить время на множество разных предметов.
   Вот почему он пришёл в кабинет Ильзы - посмотреть, не удастся ли добиться чего без заучивания всех 15 упражнений.
   - Чем могу быть полезна, мистер Казински? - спросила Ильза.
   - Эм, я по поводу учебной программы, которую вы описали на первом занятии, - сказал Зориан. - Не уверен, что я узнаю из неё что-то новое - я хорошо знаком со всеми перечисленными темами.
   Ильза приподняла бровь. В чем дело, с Кайроном же сработало?
   - Вот как, - сказала она. - Не возражаете против парочки небольших тестов, просто чтобы убедиться?
   Он не возражал, веря, что легко пройдёт любые проверки. Ильза порылась в ящиках и протянула ему два листка с заданиями. Первый тест был тем самым, что она давала классу перед фестивалем - Зориан справился с ним за десять минут, просто вписав ответы по памяти. Второй тест... Второй был до абсурдного сложным, касающимся продвинутых тем, даже не упоминавшихся на уроках. За отведённое время Зориан ответил лишь на четверть вопросов, и совершенно не был уверен в правильности от ответов.
   Ильза бегло посмотрела исписанные листки, кивнула самой себе.
   - В ваших теоретических знаниях есть серьёзные пробелы, - сказала она с театральным вздохом, и Зориан едва сдержался, чтобы не зарычать. Какого хрена? Она специально дала второй тест, чтобы он засыпался! - Секундочку, я дам вам дополнительный список литературы для самостоятельного изучения.
   Через пару минут Зориана практически выставили из кабинета с торопливо набросанным списком в руках. Он сердито посмотрел на листок, борясь с желанием немедленно испепелить его. Все равно по графику - огненные вариации базовой тройки. Он сдержался. Так легко она от него не отделается! Он выдержал преподавательскую манеру Ксвима, он без проблем сможет прочитать два-три лишних учебника. Он ещё вернётся... Пусть она даже не сомневается.
  
   - С добрым утром, братик! Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
   - Доброе утро, Кири, - с приятной улыбкой ответил Зориан. - Спасибо, что разбудила.
   Пару секунд Кириэлле недоверчиво смотрела на него, потом разочарованно фыркнула и слезла. Сама. Чёрт возьми, надо было попробовать этот способ раньше.
   - Ты скучный, - обвинила она. Зориан молча кивнул.
   - Мама хотела поговорить с тобой, - продолжила Кири. - Но, может, ты сперва покажешь мне немножко магии? Пожааалуйста?
   Что же... Почему нет? Он быстро сотворил заклятье парящего светильника - над его ладонью возник шар белого света. Отправив светящийся шар летать по комнате, он исполнил заклинание ещё дважды, каждый раз придавая светляку новый цвет.
   Книги, рекомендованные Ильзой, были до невозможного унылы, но и в них нашлось кое-что интересное. Судя по всему, упражнения на плетения не только развивали сам навык прямого контроля - полученные умения прекрасно действовали на заклинания той же природы. Вариация базовой тройки, создающая разноцветный свет, позволяла влиять на заклинания освещения. А если освоить множество подобных упражнений - световые чары должны стать мощнее и экономичнее в мане. Тот же принцип работал и в других областях - огненные упражнения улучшали чары нагрева и воспламенения, левитационные же - заклятья телекинеза. Когда он осознал это, ненавистные упражнения предстали в совершенно новом свете. Да что там, он даже подумывал, не найти ли ещё вариации, когда освоит все из книги Ильзы.
   - Ещё! Ещё! - требовала Кири.
   Создав ей на радость ещё несколько цветных шаров, Зориан украдкой выскользнул из комнаты и поспешил к туалету. И почему она каждый раз так стремится занять санузел? Это слишком мелочно даже для неё. Надо будет спросить её в один из повторов.
   Увы, к приходу Ильзы он не придумал ничего лучше, чем пригласить ее к себе, совершенно забыв, что комната заполнена шарами разноцветного света. Он торопливо повёл рукой, развеивая магию, но было поздно - Ильза заметила и теперь смотрела на него с любопытством.
   - Это не заклятье второго курса, - заметила она, глядя ему в глаза.
   - При желании Дэймен может быть отличным учителем, - Зориан нахально улыбнулся, сваливая все на старшего брата. Вообще говоря, учить несертифицированных магов заклятьям первого круга - уже преступление, но если он что-то и узнал в жизни, так это то, что Дэймену все, что угодно сойдёт с рук.
   - И ты уже можешь окрашивать свет в разные цвета, - кивнула Ильза. - Впечатляюще. Наверное, и вот это не составит для тебя труда?
   Она протянула ему знакомый свиток. Он собирался уже привычно направить ману и сломать печать - как вдруг ощутил: что-то не так. Ильза смотрела на него ястребом, как никогда в прошлых циклах. В этот раз что-то иначе? Он уставился на свиток, ища отличия - все было то же самое, вплоть до символов на печати. Секундочку...
   Ему захотелось побиться головой о стену - он вспомнил, где видел такие же символы. Вот же хитрожо...
   Он все делал неправильно! Все это время он просто вливал свою ману в печать, ломая её. Нужно же было направить потоки энергии определённым образом, и тогда печать отделится невредимой. Да, для этого требовалось больше умения, чем для вливания, но он прекрасно справился бы даже до временной петли. И все это время подсказка была перед глазами - прямо на треклятой печати. Символы, которые он считал просто орнаментом, оказались инструкцией; пусть иносказательной, но все же... Куда он смотрел раньше?
   Потоки маны прошли по наружному краю, и целая печать отпала ему в ладонь.
   - Очень хорошо, - улыбнулась Ильза. - Мало кто из студентов столь свободно владеет магией в твоём возрасте. Смотрю, ты уверенно следуешь по стопам Дэймена.
   Зориан вежливо улыбнулся в ответ. Не огрызаться, не огрызаться...
   - К сожалению, сейчас я тороплюсь, продолжим разговор позже. Загляни ко мне в кабинет, когда прибудешь в Сиорию, - сказала Ильза. - Теперь - насчёт твоих факультативов...
  
   Ильза посмотрела на него. Он встретил её взгляд. Она глянула на лежащие перед ней полностью заполненные листки с тестами, и вновь посмотрела на него, в этот раз - оценивающе. Зориан хранил молчание.
   Так удивить учителя оказалось неожиданно приятно. По крайней мере, в отличие от Ксвима, Ильза не встречала его усилия ледяным равнодушием.
   - Должна признаться, приглашая тебя на беседу, я не ожидала ничего подобного, - задумчиво сказала Ильза. - Второй тест предназначен для выпускных экзаменов третьего курса, а ты сделал в нём всего две ошибки. И ты владеешь десятью вариациями базовой тройки, цифра для третьекурсника астрономическая.
   Она в раздумье поступала ручкой по столу.
   - Пожалуй, на моих занятиях ты ничему не научишься, - наконец признала она. - В этом году я собиралась заполнить пробелы студентов в теории и азах плетения, а также показать несколько простых, но полезных заклинаний. Ты же и так все это знаешь. И что мне с тобой делать?
   - Забрать меня у Ксвима и лично обучить перспективного студента? - рискнул Зориан.
   Она засмеялась.
   - Прости. Ты хорош, но не настолько. К тому же, тебе будет проще, чем остальным жер... подопечным Ксвима. С твоим-то мастерством плетения.
   - Вы удивитесь, как мало это для него значит, - вздохнул Зориан.
   - Да ладно, мистер Казински, вы его даже ещё не встречали, - ускорила его Ильза. - Наверняка слухи сильно преувеличены.
   - Наверняка, - Зориан не сдержался и закатил глаза. - Тогда можно мне хотя бы не посещать ваши уроки? Вы сами сказали, что для меня они бесполезны.
   Он пришёл не за этим, но все же лучше, чем ничего. Это высвободило бы уйму времени. Пока он во временной петле, он может без особых последствий прогуливать уроки, но ведь когда-нибудь петля закончится? Да и официальное разрешение заткнуло бы Акоджу, что тоже неплохо.
   - Нет, - ответила Ильза. - Ты нужен мне на уроках, хотя бы как пример для остальных. Не волнуйся, скучать не придётся.
   Блин. Наверное, не стоило спрашивать.
   - А в качестве поощрения... - продолжила она. - Мне некогда заниматься с тобой лично, но я могу договориться о дополнительных занятиях с другим профессором. Какие предметы интересуют тебя больше других? Я рекомендовала бы изменение или прорицание, но решать тебе.
   - Заклинательные формулы, - тут же ответил Зориан.
   - О? Амбициозно, - заметила Ильза. - Это трудный предмет. И твоё мастерство плетения здесь ничем не поможет.
   - Я уверен, - подтвердил он. Формулы влекли его с самого начала обучения, и упускать такой шанс он не собирался.
   - Что же, хорошо, - она пожала плечами. - Не вижу никаких тому препятствий. Мисс Буул будет счастлива столь талантливому и усердному студенту.
   Мисс Буул? В смысле - Нора Буул, оранжевоволосая маньячка, задавшая им прочитать двенадцать книг за неделю и начинающая каждый урок с небольшого теста на 60 вопросов? Зориан едва сдержал тяжкий вздох. Неужели он никогда не попадёт к нормальному учителю?
  
  
  
  
  
  
  11. ОГРАНИЧЕНИЯ
  
  [К оглавлению]
  
  
   - Почему твой тест длиннее? - торопливо прошептал Бенисек. - Я что, потерял страницу?
  - Нет, - прошептал в ответ Зориан. - Нора просто проверяет... не сейчас. Потом расскажу.
  Он вздохнул и вернулся к своим углубленным вопросам по заклинательным формулам. Словно ему мало стандартного теста из 60 вопросов! Следуя дурному примеру Ильзы, Нора проверяла те знания, которых у него еще и быть-то не должно - ничего из заданного не проходили на втором курсе. К счастью, в прошлых циклах он и правда прочел все двенадцать "рекомендованных" книг из ее списка - так что листок с вопросами не вызывал полного ступора.
  Пожалуй, это даже хороший знак - более трудные вопросы означали, что Нора восприняла его серьезнее, чем в прошлых повторах. Он не раз и не два пытался напроситься к ней на дополнительные занятия - с удручающими результатами. При всем своем учительском энтузиазме, Нора Буул не могла поверить, что он и правда настолько хорош. И не она одна, с остальными профессорами была та же история, за исключением разве что Кайрона. Если подумать, скорее всего дело не в характере боевого мага - просто уверенное владение магическим снарядом очень легко продемонстрировать. Во всяком случае, темп развития событий обнадеживал - он только вчера говорил с Ильзой, и уже сегодня Нора проверяет его. Зориан думал, что дело затянется минимум на неделю - учителя подходили к подобным вопросам не спеша - и никак не ожидал такой скорости. Наверное, он впечатлил Ильзу сильнее, чем ожидал.
  Хорошо. Приятно сознавать, что время и усилия были потрачены не зря.
  Удовлетворение не продлилось долго - рядом сидел Бенисек. Парень принялся теребить его, прося подсказки; Зориан стиснул зубы. Он всегда считал его несколько надоедливым, пусть Бенисек и был его лучшим другом - точнее, ближайшим подобием лучшего друга. С началом же циклов раздражение Зориана стало прорываться все чаще и чаще. Не совсем честно по отношению к Бену - толстяк вел себя не хуже, чем обычно - просто постоянное повторение делало его невыносимым. Зориан торопливо черкнул несколько ответов на клочке бумаги и кинул приятелю. Кажется, Бенисек хотел еще что-то сказать своим преступно громким шепотом - но Зориан заткнул его яростным взглядом.
  Да, он жутко раздражал Зориана, но не настолько, чтобы порвать с приятелем. Знать бы еще, на сколько циклов хватит его терпения.
  - Все, время вышло. Ручки на стол, - объявила Нора, вызвав волну протестов. - Кроме мистера Казински. Он может продолжать работать над дополнительным тестом.
  Блин. Теперь все уставились на него. Обязательно надо было объявлять перед всеми? Пометка на будущее - следить за языком при общении с Норой; не похоже, что сдержанность - ее сильная сторона.
  Акоджа торопливо собрала работы, на миг задержавшись у его парты - пыталась разглядеть, что это за дополнительный тест. Урок вернулся к привычному сценарию; Зориан слышал эту лекцию бесчисленное множество раз, так что постарался отрешиться от нее и сосредоточиться на вопросах. Даже при всем накопленном объеме знаний и навыков, тест был сложен. Заклинательные формулы, как подсказывало само название, требовали множества расчетов и чертежей, что автоматически делало предмет трудным. Для большинства, включая и его.
  Наконец урок завершился, и Нора попросила его остаться - остальные спешно покидали класс. С уходом последнего студента Нора тут же стала проверять его тесты - а Зориан - следить за ее реакцией.
  В отличие от Ксвима - и даже Ильзы - Нора Буул была весьма экспрессивна. Дочитав первый, стандартный тест, она выглядела приятно удивленной. Еще бы, там все на 100% верно. Зато когда она перешла ко второму тесту - на ее лице промелькнуло потрясение, сменившееся сдерживаемым ликованием. Что же, ей хотя бы нравится, что он написал. Она отложила лист и пристально посмотрела прямо ему в глаза, заставив поежиться. Она напоминала ему Зака и Киритишли, от нее так же струился некий... пульс, за неимением лучшего слова. Присутствие таких людей давило, особенно когда они полностью сосредоточены на нем - как сейчас Нора.
  - Что же... - начала она. - Не ожидала. Знаешь, зачем я дала тебе дополнительный тест?
  - Ээ, нет, - ответил Зориан. - Чтобы отпугнуть?
  - Именно! - воскликнула Нора. - Вот именно!
  Зориан моргнул - она что, открыто это признала?
  - Заклинательные формулы требуют смелости! Страсти! - воодушевленно вещала Нора. Занятно. Другие сказали бы, что тут требуются терпение и скрупулёзность. - Решимости! Те, кто спасуют перед всего лишь этим, - она помахала листком с вопросами. - Не выдержат трудностей углубленного изучения. Я должна была убедиться, что у тебя хватит твердости духа.
  Это начинало нервировать. Он точно пришел на дополнительные занятия - а не в какую-то секту?
  - Само собой, я и не ожидала, что ты ответишь на вопросы правильно, - сказала Нора. - Главное, чтобы ты ответил хоть как-нибудь, не вернул мне чистый лист. Не подумай, что я жалуюсь, вовсе нет... Ну-ка, посмотрим...
  Она вернулась к столу и вытащила из ящика стопку бумаг. Хмурясь, перебрала листы и со вздохом отложила. Прошло не меньше минуты скорбного молчания, прежде чем она вновь посмотрела на него, вспомнив о его присутствии в кабинете.
  - Скажи мне, что такое заклинательные формулы? Своими словами, не надо заученных определений.
  Зориан открыл было рот, но тут же закрыл, обдумывая, что ответить.
  - Ну же, - приободрила его Нора. - Смелость, помнишь? К тому же я просто спрашиваю твое мнение. Правильного ответа нет.
  Ха. Правильного ответа может и не быть, но Зориан знал - всегда есть неправильный ответ. Всегда. Впрочем, в данном конкретном случае молчание будет самым неправильным ответом.
  - Это использование геометрических фигур и разнообразных символов для магического воздействия, обычно с целью усиления защитных чар или быстрого сотворения заклинаний, - сказал Зориан.
  - Правда? И как же это работает? - с насмешливым любопытством спросила Нора.
  - Эмм... Оно ограничивает течение маны заданным контуром? - предположил Зориан.
  - Да! - согласилась Нора. - Именно ограничивает. Ты не поверишь, сколько магов считают формулы своеобразными усилителями. Просто в голове не укладывается. Конечно, современные мастера используют материалы, являющиеся природными усилителями, но это совсем другое. Кстати, ты ведь знаешь, в чем смысл структурированной магии?
  - Чем определеннее эффект заклинания, тем экономичнее оно в мане. Структурированная магия создает контур, отсекающий лишние функции, тем упрощая заклинание для мага.
  - Заклинательные формулы действуют точно так же, только их достоинства и недостатки более выражены, - подхватила Нора. - На создание формулы можно потратить куда больше времени, чем на сотворение заклинания - так что формулы ограничивают поток маны еще эффективнее. Магия становится экономичнее, но еще менее гибкой, менее управляемой. И, конечно, жесткое ограничение не оставляет места ошибкам - создать действующую заклинательную формулу куда сложнее, чем заклинание.
  Зориан терпеливо слушал - все это было азами теории, он слышал и читал это тысячи раз - но не рисковал прервать. Увы, узнать смысл этого допроса было не суждено - Нора внезапно посмотрела на висящие над дверями часы и побледнела, осознав, сколько прошло времени.
  - Простите, мистер Казински, я немного увлеклась. Вам лучше поспешить на следующий урок, иначе у вас будут проблемы, - извиняющимся тоном сказала она. Зориан пожал плечами - он все равно собирался прогулять следующий урок, но не говорить же ей об этом. - Я утрясу расписание в ближайшие пару дней и извещу вас через Ильзу. Я уже предвкушаю наши совместные занятия.
  Ее последняя фраза застала его уже на пороге:
  - Ох! Чуть не забыла. Загляни к Ильзе, она хотела с тобой поговорить. Что-то насчет ответной услуги.
  И почему это прозвучало настолько зловеще?
  
  Центральный вокзал Сиории, как всегда, кипел жизнью. В воздухе ощущался неизменный привкус спешки, бодривший либо раздражавший Зориана - в зависимости от настроения. Когда он сходил с поезда, это пробуждало после утомительной поездки, подобно ведру воды. Когда же он просто стоял на шестой платформе, ожидая поезда, это давило на мозги. Да еще клятый поезд задерживался на два часа!
  Чтобы как-то отвлечься и убить время, он принялся гонять снующих вокруг голубей и воробьев. Не в открытую, конечно - это выглядело бы по-детски и привлекло бы к нему лишнее внимание - он направлял в птиц поток маны, пытаясь управлять ими мысленно. Конечно, это не тянуло на настоящее заклинание, но птицы волновались. Как правило, очередной пернатый, на котором он фокусировался, быстро начинал нервничать и где-то через минуту улетал.
  Наконец пронзительный свисток прибывающего поезда отвлек его от этого занятия, и местная живность была спасена. Зориан вглядывался в толпу выходящих, выискивая свою цель. По-хорошему, ему бы стоять с табличкой - но он не сомневался, что и так найдет парня. В толпе не так уж много беловолосых подростков.
  Ответная услуга Ильзе оказалось не такой уж страшной. Да, встретить переводящегося студента, помочь ему с багажом и показать город - занятие на целый день... но зато ему не нужно торчать на уроках! К тому же, это вполне уважительная причина сойтись поближе с Каэлом - тем самым переводящимся студентом - обычно морлок держал дистанцию. Зориану был просто необходим нормальный друг, помимо Бенисека, и он рассчитывал, что сможет поладить с Каэлом. Да и если не сможет - что же, в следующем цикле морлок и не вспомнит о его неловкой попытке.
  Он наконец заметил сходящего с вагона Каэла и поспешил помочь ему с багажом. Не из пустой вежливости, вовсе нет - морлок явно не справлялся с баулами одной рукой. Второй рукой он придерживал маленькую девочку, вцепившуюся в него и с детским любопытством оглядывающую окрестности.
  Каэл явно был удивлен, когда Зориан принялся молча помогать ему с сумками, но возражать не стал. Девочка во все глаза разглядывала Зориана. Кто она, младшая сестра Каэла? У нее были такие же ярко-синие глаза, но - иссиня-черные волосы, да и вообще она не слишком похожа на морлока. Не привез же парень столь маленького ребенка с собой на учебу? Зориан ожидал, что из вагона вот-вот покажется ее мать и заберет девочку, но этого не происходило.
  Последняя сумка переместилась из вагона на платформу, и Каэл наконец повернулся к нему.
  - Благодарю, - сказал он. При всей своей отстраненности, Каэл был вежлив. - Меня зовут Каэл Тверинов. Обычно я не так неловок, просто сложно управиться одной рукой. Кана очень нервничает, и у меня не хватило духа ее отогнать. Боюсь, поездка далась ей тяжело.
  - Без проблем, - ответил Зориан. - Я здесь, чтобы помочь, меня послала Ильза. Я - Зориан Казински, мы будем учиться в одном классе. Ильза Зилети поручила мне помочь с багажом и показать город.
  Каэл ответил настороженным взглядом, защитным жестом прижав девочку к себе, словно Зориан мог отобрать ее.
  - Что? - спросил не ожидавший такой реакции Зориан. - Я что-то не то сказал? Извиняюсь, я не хотел никого обидеть.
  Каэл еще раз с подозрением оглядел его и наконец принял решение:
  - Это я должен извиниться, мистер Казински, вы ничего такого не сделали. Позвольте мне представиться снова: я - Каэл Тверинов, а это моя дочь, Кана.
  Зориан ошарашенно посмотрел на морлока, потом перевел взгляд на его... дочь. Кана смущенно помахала ему, но ничего не сказала. Она была очень мала, года три на вид, но и Каэл лишь немногим старше его. Получается, когда она родилась, Каэлу было лет 13. К слову о молодых родителях...
  - Понятно, - сказал он. И правда понятно, просто будучи морлоком, Каэлу наверняка приходилось нелегко, если же поползут слухи о дочери... Сам Зориан на его месте пошел бы на все, чтобы скрыть это от одноклассников. - Можешь не волноваться, я не из болтливых.
  - Спасибо, - с видимым облегчением выдохнул Каэл.
  - Не стоит, - отмахнулся Зориан. Учитывая, что матери малышки здесь нет, это явно не самая счастливая история. Надо быть последним уродом, чтобы сделать еще хуже, растрепав все сплетникам академии. Его слегка интересовало, кто будет приглядывать за девочкой, покуда Каэл на занятиях, но тот наверняка уже нашел ребенку няню. - Сейчас позабочусь о багаже, и мы отправляемся.
  Зориан быстро сотворил "парящий диск", и перед ними возникла круглая призрачная платформа. Весьма полезное заклятье, Ильза собиралась показывать его где-то в середине третьего курса, но Зориан несколько забежал вперед. Механика заклинания напоминала "щит", но этот силовой конструкт был мобильным и оптимизированным для перевозки тяжестей. Нагруженный сумками, он послушно заскользил следом за ними.
  - Интересно, - заметил Каэл. - Должен признать, когда Ильза сказала, что в моем образовании есть серьезные пробелы, я решил, что она преувеличивает. Это средний уровень студента-третьекурсника?
  - Ну, не совсем, - отозвался Зориан. - Я определенно превосхожу средний уровень. Хоть меня и не назовешь лучшим...
  Каэл задумчиво хмыкнул.
  - А откуда взялись эти пробелы в образовании? - спросил Зориан.
  Каэл молчал несколько секунд; Зориан уже решил, что не дождется ответа, но морлок заговорил:
  - Мое обучение было... нетрадиционным. Я был кем-то вроде неофициального ученика деревенского мага. Она не состояла в гильдии, и ее навыки были узко специализированы - так что большую часть магических наук я осваивал сам. Можно сказать, я практически самоучка.
  Зориан по-новому посмотрел на парня. Магия сложна в обучении даже с хорошим учителем. Самостоятельно освоить ее до уровня третьего курса... хотя, если он настолько одарен...
  - Надеюсь, я не слишком назойлив, но...
  - Но почему я приехал в Сиорию? - закончил за него Каэл. - Академия сделала мне заманчивое предложение, а дома меня ничего не держало. Родители умерли, когда я был ребенком, а учитель... она не пережила Плач. Как и моя жена. У меня осталась только Кана.
  - О боги, - вздрогнул Зориан. - Я не...
  Каэл покачал головой.
  - Ничего страшного, мистер Казински. Если б я болезненно реагировал на расспросы, мне бы пришлось стать отшельником. Людям свойственно любопытство.
  Зориану все равно было неловко. Он-то думал, что подружка Каэла забеременела, и тот был вынужден принять ответственность за ребенка. Но нет - официальный брак. Несколько рано для его лет, но такое случается. Он искоса поглядел на Каэла. Парень казался хрупким - бледный, тонкого телосложения, с деликатными чертами лица. В сочетании с белыми волосами до плеч он выглядел... женоподобно. Однако в нем несомненно был прочный внутренний стержень, раз он нашел в себе силы двигаться вперед, потеряв во время эпидемии почти всех близких. В Сирине он знал одну женщину - ее мужа и обоих сыновей унесла лихорадка кровавых слез, и это ее совершенно подкосило. Дошло до того, что она винила в своем несчастье семью Казински - дескать, колдуны прокляли ее семью из-за мелкой ссоры. Зориан готов был первым признать, что его семейка - не ангелы, но это уже просто абсурдно. И довольно грустно.
  - Не нужно меня жалеть, мистер Казински, - голос Каэла прервал его размышления.
  - И в мыслях не было, - ответил Зориан. - Скорее, я восхищаюсь. Родитель-одиночка, выкроивший время для самостоятельного изучения магии. Признанный мировым образовательным центром, академией Сиории. Они ведь назначили стипендию?
  - Иначе я бы не смог здесь учиться, - кивнул Каэл.
  - Они нечасто это делают. Пять-шесть стипендий в год. Чтобы привлечь их внимание... видимо, ты действительно очень хорош.
  - Это все мои медицинские навыки, - вздохнул Каэл. - Я поклялся после... ну, ты понимаешь. Я поклялся стать лучшим целителем поколения. Чтобы трагедия Плача никогда больше не повторилась.
  Ух... вау. Зориан даже не знал, что тут можно сказать.
  - Не буду скромничать, я достиг в этом направлении некоторых успехов, - сказал Каэл. - Но... это сложная тема. Если хочешь, мы можем поговорить позже. Я и Кана хотели бы отдохнуть после поездки. Особенно Кана.
  Зориан сообразил, что Кана задремала на плече Каэла. Во время всего разговора она держалась так тихо, что он и забыл о ней. Вот бы Кириэлле была столь же смирной.
  - Да, извини. Кажется, я слегка увлекся. Я покажу вам город как-нибудь в другой раз.
  Остаток пути они прошли в умиротворенном молчании.
  
  - Вчера тебя не было на занятиях.
  Зориан раздраженно посмотрел на Акоджу. Она что, собралась его отчитывать?
  - Меня отпустили, - напомнил он.
  - Я знаю, - сказала Акоджа. - Просто интересовалась, где ты был.
  Зориан хотел было сказать, что где он проводит свободное время - ни разу не ее дело, но в последний момент сдержался. Акоджа держалась странно - словно... словно она беспокоилась о нем. Очень странно. Обычно Зориан списывал подобное на чудачества Акоджи - девушка следовала своей, недоступной простым смертным, логике, и даже ее одержимость правилами не все объясняла - но недавний разговор с Каэлом заставил его задуматься. Не слишком ли поспешно он судит о людях? До вчерашнего дня Каэл был для него просто "морлок, переведенный студент". Кстати, что-то подобное упоминал и Зак, насчет его, Зориана, поведения в прошлом.
  - Я выполнял просьбу Ильзы, - сказал он. - Показывал город нашему переведенному студенту.
  - Ох, - Акоджа искоса посмотрела на Каэла. Беловолосый парень сидел на несколько рядов позади Зориана, как обычно, молчаливый и неприступный. Он практически ничем не выдавал, что знаком с ним, но Зориан изредка ловил на себе его взгляд. - И кто он?
  - Каэл Тверинов, - ответил Зориан.
  - Я не имела в виду его имя, - фыркнула Акоджа, поняв, что продолжения не будет.
  - Даже не знаю, что тебе сказать, - пожал плечами Зориан. - Как будто неплохой парень.
  - Он выглядит довольно высокомерным, - заметила Акоджа. - И похож на девчонку.
  - А ты пристрастна, - нахмурился Зориан. - Знаешь, ты ведь и сама несколько высокомерна.
  Вот и будь вежлив с Акоджей. Одарив его яростным взглядом, она утопала прочь.
  Относиться к людям с пониманием - та еще морока...
  
  На подготовку к первому занятию у Норы Буул ушло два дня; переступив порог, Зориан понял - она подошла к задаче очень серьезно. Они были в настоящей профессиональной мастерской, куда студентов обычно не пускают без особого разрешения. Нора поманила его к себе, буквально излучая энтузиазм. Он же совершенно некстати вспомнил, почему раньше не особо стремился к ней на дополнительные занятия. Даже на простых занятиях она задавала немыслимо много домашней работы и дополнительного чтения; страшно подумать, как она загрузит действительно многообещающего студента.
  - Какой-то ты робкий, - укорила она. - Смелость, Зориан, смелость!
  - Ага... - вяло поддержал ее Зориан.
  - Мы еще сделаем из тебя настоящего крафтера, вот увидишь! - фыркнула Нора. - Но прежде, давай закончим прошлый разговор. Я начала издалека, но подводила к тому, что заклинательные формулы - эм... вспомогательная магия. Магия, влияющая на магию. Сама по себе даже самая изящная формула - всего лишь схема. Чтобы получить результат, нужно сотворить заклинание и пропустить его сквозь формулу. Почему я это говорю - Ильза считает, что твое мастерство с заклинаниями ничем не поможет при изучении формул. Фундаментальная ошибка, непонимание природы дисциплины. Не ожидала от нее, ведь она... ну, ты понимаешь...
  - Учитель, - закончил за нее Зориан.
  - Ну да, - немного смущенно подтвердила Нора. Учителя, как он знал, придерживались профессиональной этики; неудивительно, что ей так неловко критиковать Ильзу в присутствии студента. Работая вместе, весьма чревато подрывать репутацию коллег. Хорошо, что здесь только он, и он не собирается доставлять ей неприятности. Видимо, она тоже это понимала, так что улыбнулась и как ни в чем не бывало продолжила: - Что же, думаю, начать следует с куба начинающих.
  Как выяснилось, куб начинающих был, гм, кубом из серого камня, с гранью навскидку сантиметров десять. Тот, что держал в руках Зориан, был девственно чист, но Нора показала парочку законченных образцов. При активации маной - или выполнении неких условий - они нагревались, светились или парили в воздухе. В общем, законченный куб - простейший магический предмет, забавная игрушка, работающая на магических формулах и простейших заклятьях. Нора сказала, что это стандартные тренировочные задания.
  Зориан сразу захотел себе такой. Дать "загадочный магический артефакт" Кириэлле - и это займет ее на целые часы. Настоящее секретное оружие против нее! К тому же, небольшой парящий кубик - куда более интересная мишень для отработки магического снаряда, чем булыжники и деревья. Особенно если он как-то заставит его уворачиваться...
  Похоже, долго ждать не придется - целью сегодняшнего урока оказалось создание такого куба. И не какого попало. Зориан ожидал, что для начала Нора задаст что-то попроще, но, похоже, ее замыслы куда более... амбициозны.
  - Эти слишком простые для тебя, - заключила Нора. - Нет, для тебя припасено кое-что куда более интересное. Держи.
  Она вручила ему еще один куб, густо покрытый формулами. Зориан с растущей паникой осознал, что ничего здесь не понимает. Черт возьми, многие фрагменты и вовсе выглядели не формулами, а какими-то заплатками, чуть сложнее стилизованных пиктограмм. Секундочку...
  - Как ты заметил, я кое-где уплотнила структуру, - сказала Нора. - Отчасти - потому что поверхности куба недостаточно, чтобы нанести формулу в полном виде. И отчасти - чтобы ты не смог ее механически скопировать.
  - Разве не в этом смысл? - спросил Зориан. - Изучить рабочий образец и понять, как это делается.
  - Совершенно верно. Но, боюсь, слепое копирование мало чем тебе поможет. Если бы я хотела развить твои память и точность нанесения, я бы поручила скопировать десяток-другой простых кубов. Но для тебя это пройденный этап. Никто не изучает столько теории без практических занятий.
  - Эм, я никогда не встречал в книгах упоминания этих кубов, - сказал Зориан. - Но да, я время от времени создавал заклинательные формулы. В основном - для охранного периметра вокруг кровати на втором курсе; у меня был довольно бестактный сосед. И чтобы сделать бесплатную лампу или обогреватель.
  Инвокации не длятся долго. Даже если маг вливает в заклятье больше сил, чем нужно - что тоже не лучший вариант, ибо избыток энергии может просто разорвать контур - плетение неизбежно развеивается уже через пару часов. Контур теряет устойчивость и разрушается, вне зависимости от оставшегося объема маны. Так что если Зориан хотел, чтобы сигнальный периметр держался всю ночь, или чтобы самодельная лампа не тухла после часа работы, он должен был как-то стабилизировать контур заклятья. Заклинательные формулы были простейшим и надежнейшим способом - так как стабилизационные формулы для этих заклятий были уже разработаны и опубликованы.
  - Ничего удивительного, что ты не встречал упоминаний, - сказала Нора. - Кубы используются для теоретических упражнений. Их полезность не очевидна. Большинству магов все равно, как работают формулы - лишь бы работали. Они запоминают готовые решения и простейшие способы приспособить их для своих нужд. А потом жалуются, что заклинательные формулы скучны. Ха! Если б они не ленились познать таинства Искусства, тайную красоту чисел и форм...
  Зориан долго и терпеливо слушал, как Нора бормотала про "сборище посредственностей" и "пусть сами расхлебывают". Наконец она глубоко вдохнула и, вновь засияв улыбкой, повернулась к нему.
  Похоже, в этой школе нет нормальных учителей. Интересно, это побочный эффект непосильной преподавательской нагрузки - или работать сюда идут только сумасшедшие?
  - Но мы отвлеклись, - жизнерадостно сказала Нора. - Наверное, мне стоит не терять больше времени и объяснить, что ты должен делать. Вот смотри...
  
  Заданный Норой куб был весьма непрост. В основе формулы лежал старый добрый светильник, заклинание факела. Он включался и выключался голосом, при произнесении определенных командных слов - причем только когда обращались именно к кубу, а не просто упоминали слово-команду в разговоре. Он имел три регулируемых уровня яркости. Для сбережения маны светились только ничем не прикрытые грани - если поставить куб на пол, гасла нижняя грань, а завернув его в плотную ткань, можно погасить весь куб. Каждую отдельную грань можно включить или выключить двойным касанием. Наконец, куб можно было настроить на определенного человека - тогда он будет принимать команды только от него.
  Нора сказала не беспокоиться, если не получится точно воспроизвести - ее интересовало, как далеко он продвинется своими силами до следующего занятия. И хорошо, потому что он никогда не сталкивался с формулами такой сложности. Следующее занятие было в понедельник, у него еще были все выходные - но что-то подсказывало, что полностью сосредоточиться на задаче не выйдет.
  Преподавательская манеры Норы вызывала в нем двойственные чувства. С одной стороны, она наконец воспринимала его всерьез. С другой - разве обязательно бросать на середину реки, чтобы научить плавать?
  - Входите.
  Зориан, вздохнув, шагнул в кабинет Ксвима. Прекрасное завершение недели, ничего не скажешь. При всех ее недостатках, Нора несравненно лучше Ксвима как учитель.
  - Зориан Казински? Садитесь, - велел Ксвим, не дожидаясь ответа. Зориан привычно поймал брошенную ручку и столь же привычно заставил ее вертеться над ладонью. Упс, это вышло на рефлексах. Ну ладно, посмотрим, что он скажет.
  - Заставьте ее светиться, - тут же рявкнул Ксвим, ничуть не впечатленный продемонстрированным навыком.
  В этот раз требование не застало Зориана врасплох. Ручка упала ему в ладонь и вспыхнула мягким призрачным светом. Не дожидаясь команды, он несколько раз поменял цвет свечения и немного поиграл с яркостью, просто чтобы показать, что может.
  Ксвим приподнял бровь.
  - Я не сказал, что вы можете отменить левитацию.
  Губы Зориана дрогнули в подавленной улыбке. Если Ксвим рассчитывал добить его, то он ошибался - сочетание эффектов было логичным следующим шагом, и уже отрабатывалось. Через секунду сияющая ручка уже вертелась в воздухе.
  Ксвим задумчиво побарабанил пальцами по столу. Да неужто? Неужели он заставил этого типа задуматься? Наверное, завтра снег пойдет. Зориан замер в предвкушении, ожидая, что теперь придумает этот маньяк.
  - Думаю, нет смысла заставлять вас сжигать предметы. Это самое простое упражнение тройки, - вслух размышлял Ксвим. На самом деле, Зориан владел огнем похуже, чем светом и телекинезом, но Ксвиму об этом знать не обязательно. - Ваши основы... приемлемы. Почти что неплохи, хоть и с оговорками. Ваше поведение далеко от идеала, но, по крайней мере, у вас больше такта, чем у остальных недотеп этого заведения. К тому же, мисс Зилети просила, цитирую, "не тиранить" вас. Поэтому, как бы мне ни хотелось сперва укрепить ваше шаткое основание, я, скрепя сердце, перейду к чуть более сложным заданиям.
  К полной растерянности Зориана, куратор вручил ему полосу ткани. И что ему с ней делать?
  - Эм...
  - Это повязка, - пояснил Ксвим. - Закрывает глаза, лишая обзора.
  - А... зачем мне повязка на глаза? - спросил Зориан.
  - Мы будем развивать вашу чувствительность к мане. Вы завяжете глаза, а я буду кидать в вас заряженные маной шарики.
  Зориан недоверчиво уставился на него. Он что-то не так расслышал?
  - Я буду кидать шарики над вашим левым плечом, либо над правым, либо прямо в голову. Если в вас попадет шарик, вы теряете один балл. Если вы попытаетесь уклониться, когда не требуется, вы теряете один балл. Во всех остальных случаях вы получаете один балл. Продолжаем до тех пор, пока вы не наберете десять баллов - либо пока не истечет время.
  О да, похоже он все правильно расслышал. Спасибо за помощь, Ильза. Огромное вам спасибо!
  
  Оставшиеся две недели были хлопотными, но вполне обыденными. Он отдавал почти все силы изучению заклинательных формул; в основном из-за того, что Нора с готовностью поощряла его - чем усерднее он занимался, тем радостнее она загружала его больше и больше. Она даже предлагала проводить дополнительные занятия в воскресенье - видимо, ей самой было нечем заняться в выходные. Он многому научился, но занятия с Норой изматывали, и он с нетерпением ждал рестарта. Вряд ли он выдержит больше месяца подобного марафона.
  Что интересно, в этом цикле он привлек к себе внимание как профессоров, так и студентов. Может, дело в том, что он очень впечатлил Ильзу. Может, из-за того, что безропотно выносил требования Норы. А может, и Ксвим помянул его в разговоре добрым сло... хотя нет, такого не бывает. Да и в новом "упражнении" Ксвима он не достиг никаких успехов. В любом случае, его труды внезапно заметили и оценили - довольно непривычное ощущение. Обычно, как бы он ни старался, всем было безразлично. Он даже задумывался, нельзя ли как-то использовать эту внезапную популярность - но занятия изматывали, и в голову не приходило ничего путного. Может, как-нибудь в другой цикл.
  У этой популярности была и обратная сторона - ему так и не удалось сдружиться с Каэлом. Общение с Зорианом привлекло бы всеобщее внимание и к морлоку - чего тот, по понятным причинам, избегал; они так и не поговорили после той первой беседы. Честно говоря, не факт, что удалось бы подружиться и при нормальных условиях - после занятий морлок спешил домой, к дочери, когда ж ему общаться с одноклассниками...
  Зато Акоджа была очень довольна Зорианом. Он понятия не имел, почему, но факт остается фактом.
  Это случилось внезапно. Безо всякого предупреждения, резкий рывок и чернота. Он проснулся как обычно - на нем с довольным видом сидела Кириэлле.
  В голову приходили лишь два возможных объяснения. Его могли убить так быстро, что он даже не осознал это. Сомнительный вариант, в этот раз он ничем не должен был привлечь внимание убийц. И он не знал никаких естественных причин для столь быстрой смерти - ему ведь даже не было больно.
  Второй вариант казался более убедительным и куда более тревожным. Пока он занимался своими делами, изучая в Сиории заклинательные формулы, Зак мотался по миру, влезая в безрассудные авантюры. Зак умер. Его душа отправилась к началу цикла... и увлекла за собой и его, Зориана, душу.
  Получается, теперь между ним и Заком - духовная связь.
  Черт бы все побрал.
  
  
  
  
  
  
  12. ПАУТИНА ДУШ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Зориан протопал в свою комнату и со всей силы захлопнул дверь. Мог бы и сам догадаться, что не найдет по духовным узам ничего нового, но как же жаль потраченного в библиотеке дня...
  Книги содержали одно, известное с первого курса, предупреждение: связь душ - малоизученный и опасный раздел магии, таящий ужасающие опасности при неосмотрительном применении. Время от времени очередная пустоголовая парочка решала, что связать души - самый романтический поступок для влюбленных; это всегда кончалось слезами и судебными процессами уже через два-три месяца. Главная проблема в том, что один из участников, как правило, начинал мысленно и духовно доминировать в связи, постепенно превращая партнера в свое отражение, и это не упоминая мелочи, вроде пугающего послушания ведомого. Духовная связь была уместна между человеком и животным-фамильяром, так как ведущим почти всегда оказывался человек. Влияние связи шло животным на пользу, делая их умнее и помогая лучше контролировать врожденные способности. А вот разумным существам обычно не нравилось, когда магия начинала перекраивать их личность, полностью изменяя характер и мировоззрение. Во всяком случае, до тех пор, пока процесс не завершался, превращая их в послушные копии.
  Зориан взлохматил волосы дрожащей рукой и принялся протирать очки подолом рубашки, пытаясь успокоиться. Он очень, очень надеялся, что ошибся и между ним и Заком нет связи душ. Резерв маны Зака вшестеро превосходит его теоретический максимум, Зак по натуре более уверен и решителен, и - за счет дольшего пребывания во временной петле - на десятилетия старше его. Не было сомнений, кто в их связке будет ведущим.
  Что хуже всего, он даже не мог обратиться за помощью. Он не сомневался, что путешествует во времени именно за счет связи, или что там между ними. Если он попросит помощи, ему предложат разорвать связь (логичное решение, он и сам поддержал бы его в других обстоятельствах), что лишит его не только преимуществ путешественника, но и самой памяти о петле, как только случится новый рестарт.
  Он был в полной заднице.
  Вдохнув-выдохнув, он снова надел очки. Может, все не так уж и страшно. Учитывая, насколько Зак превосходил его, духовная связь уже должна была серьезно повлиять на ведомого. Он же не ощущал никаких изменений. Он вовсе не стал покорнее, уж точно - по отношению к Заку. Ситуация выглядела вполне нормальной. Возможно, он просто перенервничал и не заметил логичное объяснение внезапному рестарту.
  Кто-то постучал. Кого там...
  Ах да. Тайвен.
  Он тяжело вздохнул - только ее сейчас и не хватало. Стук перешел в удары, так что он поспешил открыть.
  - Привет, Сверчок!
  - Привет, Тайвен, - вымученно улыбнулся он. - Как любезно с твоей стороны навестить меня. Почему бы тебе не зайти?
  Юркнув в комнату, Тайвен сделала то же, что и всегда - прыгнула на кровать и устроилась поудобнее. Зориан пожал плечами и последовал за ней. Надо разобраться с этим поскорее.
  - Разве ты не выпустилась? - спросил он. - Я думал, ты собиралась сразу отправиться на раскопки, передумала?
  Она ответила кислым взглядом.
  - Не все так просто. Экспедиции не берут необученных новичков вроде меня. Сначала нужно стать учеником опытного исследователя, я работаю над этим.
  - Занятно, а я слышал, что ты ассистируешь Ниртаку, - заметил Зориан. - Разве это не помешает поиску нового наставника?
  - Типа того, - согласилась она. - Но прямо сейчас я не планирую менять работу. Пока что я хочу приобрести репутацию, выполняя миссии. Вообще-то именно за этим я и пришла - не хочешь присоединиться ко мне и еще парочке других на завтрашнем задании?
  - Звучит подозрительно, - откликнулся Зориан. - Что вам толку от третьекурсника?
  - Эм, для численности? - ответила Тайвен. - Чтобы взять эту миссию, нужно четыре человека, а нас лишь трое.
  - Хорошо, а почему для миссии нужно четыре человека? - по прошлым циклам Зориан уже выработал стратегию как быстрее всего отделаться от Тайвен. - Это же не просто прихоть заказчика?
  - Это, якобы, опасно, - фыркнула Тайвен, скрещивая руки на груди. - Старик перестраховывается. Пауки, по его словам, не так уж и велики.
  - Пауки? - переспросил он.
  - Угу, - неуверенно отозвалась она, видимо, сообразив, что сболтнула лишнего. - Пауки. Ну, знаешь, такие волосатые, восьминогие...
  - Тай-вен, - предостерег он.
  - Ну пожалуйста, Сверчок, я тебя умоляю! - заныла Тайвен. - Клянусь, там нет ничего особо опасного! Мы были в туннелях сотни раз, и ничего! Мы точно сможем тебя защитить!
  - Сотни раз? - с сомнением спросил Зориан.
  - Ну, уж точно не меньше дюжины, - сдала назад она.
  Зориан был уже готов привычно отказать ей - но вдруг задумался. Наверное, со всеми этими мучительными подозрениями о духовной связи, он всю неделю будет ни на что не годен. Пожалуй, отвлечься на освежающую прогулку по канализации - то, что доктор прописал.
  - Ну ладно, - сказал он.
  - Правда?! - взвизгнула она.
  - Конечно, - подтвердил он. - Просто скажи мне, куда завтра подойти, пока я не передумал.
  Через пару минут Тайвен упорхнула, долго и восторженно благодаря его и даже поцеловав в щеку, как "настоящего друга". Он толком ничего не спросил, ошарашенный поцелуем, пусть даже таким невинным - и сейчас был изрядно зол на себя за это. Впрочем, пусть ее. В конце концов, он когда-то был в нее влюблен.
  Решив, что с него хватит, он выпил одно из хранившихся в сумке сонных зелий. Утро вечера мудренее.
  
  На утро он и впрямь приободрился, паника, накатившая после похода в библиотеку, схлынула. Пока рано делать выводы, нужно больше информации. Его подмывало прогулять уроки и снова на весь день зарыться в библиотеку - но он подозревал, что не владеет ни должным поисковым навыком, ни достаточным уровнем допуска для столь щекотливой темы, как духовная связь. К тому же, ему просто необходимо переговорить кое-с-кем в классе - с Брайамом, владельцем огненного дрейка. Наверняка тот, кто уже испытал на себе соединение душ, пусть даже и с животным, сможет многое прояснить.
  - Смотрю, ты уже получил собственного дрейка, - светски сказал Зориан, садясь рядом с Брайамом. Он совершенно проигнорировал сердитое шипение - по какой-то причине зловредная ящерица никогда не нападала на него раньше и вряд ли нападет сейчас. - Фамильяр?
  - Да, - с видимым удовольствием подтвердил Брайам. - Я запечатлел его этим летом. Поначалу было довольно странно, но я уже осваиваюсь.
  - Странно? - спросил Зориан. - Что именно?
  - Ну, знаешь, в основном сама связь, - ответил Брайам.
  - То есть она отчетливо ощутима? - спросил Зориан, стараясь не выдать облегчения. Он ничего не чувствовал. - Всегда? Все, прошедшие соединение душ, могут ощущать связь?
  - Нет, не все, - усмехнулся Брайам. - Лишь малая часть, никто не знает, почему. Я вот могу. Наверное, просто повезло.
  Зориан едва удержал лицо. А он-то надеялся, что отсутствие ощущений указывает на отсутствие связи... Проклятье.
  - А знаешь, - рискнул Зориан. - Меня всегда интересовали фамильяры и духовная связь - правда, скорее академически...
  К счастью, Брайам не увидел в его интересе ничего подозрительного - и с готовностью удовлетворил его любопытство. Рассказ вышел весьма познавательным. Начать с того, что для формирования духовной связи, если верить Брайаму, нужен целый обряд, длительностью не меньше десяти минут - а чаще куда больше. Простым заклятьем такого не добьешься. И даже самые толстокожие участники после нескольких недель начинают что-то замечать - когда связь окончательно закрепится.
  За время повторов Зориан испытал множество странных ощущений, то ли чувство формирующейся связи, то ли просто последствия безумных ситуаций, в которые он влипал. По сравнению со словами Брайама, эффект слишком слаб. Да, его резерв маны слегка увеличился - но с тем же успехом это могло быть следствием постоянных тренировок в боевой магии, а не влиянием души Зака. И заклятье лича тоже не тянуло на целый обряд... с другой стороны, это все-таки лич. Кто знает, на какие трюки способен бессмертный колдун?
  Так или иначе, похоже, ему повезло - связь между ним и Заком либо была очень слаба, либо имела другую природу. Или просто еще не сформировалась? Брайам утверждал, что для завершения процесса нужен постоянный контакт - потому-то он и носил с собой своего ящера, куда бы ни шел. Может, из-за того, что они с Заком общались лишь в одном цикле из всех прошедших, а остальное время парень проводил вдалеке от Сиории - связь так и не закрепилась? Если так, то он не должен допустить ее формирования, нужно всячески избегать другого путешественника, пока не выяснятся все подробности.
  Что вряд ли произойдет в близком будущем. Пока что все, что ему остается - по возможности избегать Зака и надеяться на лучшее. И пора бы ему составить толковый план обучения. До сего дня он учился бессистемно - торопиться было некуда, и он не знал, с чего начать. Опять же, он хотел стать сильнее как маг, покуда действует временная петля - ведь другой такой возможности не будет. Столь безответственный подход ему больше не подходил - он хотел разорвать духовную связь как можно скорее, и нужно было грамотно распорядиться оставшимся временем.
  Но все это придется отложить на другой раз - этим вечером у него встреча с Тайвен и ее друзьями. И почему он вообще согласился? Ну да, Тайвен пришла в неподходящий момент, у него было помутнение рассудка... Надо было хотя бы вытребовать какую-нибудь ответную услугу. Что же, век живи, век учись.
  Тайвен выбрала место встречи чертовски далеко, ему предстояла долгая прогулка. Как он понял, встреча назначена в одном из парков, где собирались любители шахмат - один из друзей Тайвен был постоянным посетителем. Зориан никогда не был в том парке, но сама дорога почему-то казалась знакомой.
  Он сообразил, в чем дело, ступив на мостик в глубине парка. Именно здесь он когда-то, еще до петли, встретил плачущую девочку, уронившую велосипед в ручей. Если подумать, после он ни разу не возвращался сюда. Просто не было нужды, он заранее знал, что на этом пути будут препятствия. Он с любопытством посмотрел в ручей под мостом, не лежит ли там велосипед. Разумеется, там ничего не было. Вчерашний ливень превратил ручей в ревущий поток, велосипед давно смыло и унесло течением.
  Само собой, девочки нигде не было - впрочем, на мосту он был не один. Маленькая кошка, совсем еще котенок, с несчастным видом смотрела в бурные воды. Зориан всегда относился к животным достаточно равнодушно, но когда кошка повернулась к нему, и их глаза встретились, он почти физически ощутил ее печаль и горечь утраты. Застигнутый врасплох, он поспешил дальше, прочь от моста и странной кошки.
  Наконец, после получаса блуждания по парку, он отыскал место встречи. Тайвен определенно нужно получше объяснять дорогу. Место оказалось весьма умиротворяющим, правда, почти все присутствующие оказались пожилыми людьми. В смысле - действительно пожилыми. Подростки группы Тайвен разительно выделялись на таком фоне, но никто из стариков как будто не возражал - так что Зориан не стал заморачиваться и аккуратно подошел.
  Друзья Тайвен оказались крепкими, мускулистыми парнями, которых легче представить на ринге, чем в магической школе. Один в настоящее время хмурился над шахматной доской, обдумывая ход, Тайвен же и еще один парень сидели по обе стороны от него. Тайвен явно изнывала от скуки, вплоть до того, что прямо у него на глазах попыталась стащить фигуру с доски, но была перехвачена игроками. Второй парень был более расслаблен, лениво озирая окрестности, подобно сторожевому псу. Он-то и заметил приближающегося Зориана - и сказал остальным.
  - Сверчок! - помахала Тайвен. - Слава богам, я уж думала, ты не придешь!
  - Я не опоздал, - возразил Зориан.
  - Но прежде ты всегда приходил пораньше, - укорила она. - Но да ладно. Сверчок, позволь представить тебе моих приспешников - Ворчуна и Мямлю. Ворчун, Мямля, это мой старый друг, Сверчок.
  Зориан закатил глаза. Что же, по крайней мере другие тоже получили дурацкие прозвища.
  - Проклятье, я же говорил тебе завязывать с кличками, - запротестовал один из парней. На взгляд Зориана - скорее по привычке, чем ожидая, что Тайвен и правда послушается. Он вздохнул и повернулся к Зориану: - Привет, братишка. Я Урик, а вон тот, за шахматной доской - Орен. Спасибо, что согласился помочь. Не беспокойся, мы проследим, чтобы с тобой ничего не случилось.
  Шахматист что-то пророкотал, видимо, в знак согласия. Он, получается, Ворчун.
  - Зориан, - представился он в ответ. Собеседник не назвал фамилии, так что и он не обязан.
  - Отлично! - бодро сказала Тайвен. - Теперь, когда с представлениями покончено, давайте уже пойдем?
  - Не раньше, чем я закончу партию, - спокойно ответил шахматист.
  Плечи Тайвен огорченно поникли.
  - Ненавижу эту игру, - пожаловалась она. - Сверчок, найди, куда сесть. Это может затянуться.
  Зориан раздраженно цокнул языком. В кои веки он был согласен с Тайвен - он и сам недолюбливал шахматы.
  
   Подземелье исключительно опасно. Нижний мир, Лабиринт, миллион других имен - невообразимо огромная сеть пещер и туннелей в толще земли. На первый взгляд - ожившая мечта любого мага - чем глубже спускаешься в подземелья, тем выше естественный магический фон, нижние же уровни таили россыпи ценных минералов с невероятными магическими свойствами. Увы, высокий магический фон привлекал не только магов. В туннелях обитали всевозможные монстры, и чем глубже - тем сильнее и более чуждыми они становились. Даже сильнейшим из архимагов приходилось быть начеку в Подземелье - всегда можно напороться на кого-то опаснее себя.
  Подобно многим другим городам, Сиория с самого основания активно использовала Подземелье. Верхние уровни были зачищены от всего агрессивного и огорожены от нижних. В освобожденных туннелях устраивались убежища, склады, каналы... городская канализация. Люди так давно сливали нечистоты в Подземелье, что некоторые виды слизи и мелких монстров приспособились к жизни в канализации - настолько удачно, что люди зачастую сами заселяли их в подземелья новых поселений. Разумеется, стены, отделяющие расчищенные верхние уровни от нижних, никогда не были панацеей - многие обитатели Подземелья прекрасно умели рыть новые туннели. Границы используемой зоны требовали постоянного контроля.
  Общеизвестно, что границы Подземелья Сиории дырявы, как губка. Сравнительно молодой город, с обширным подземельем. Город рос слишком быстро, и расширяющиеся границы подземелья так и не были подобающе запечатаны. Вероятно, благодаря этому захватчики и смогли тайно провести в город целую армию монстров - хоть и решительно непонятно, как они протащили ее по нижним уровням. Еще один пример немыслимой подготовки врага.
  Несмотря на очевидную опасность, Зориан следовал за Тайвен без особого беспокойства. Подземелья Сиории - не самое безопасное место в мире, но и не смертельная западня. И он не ожидал встретить там захватчиков - все-таки огромную армию монстров не утаишь прямо под городом, как бы хорошо она ни была организована. Наверняка они проведут монстров в день нападения. Да, он не отказался бы от боевого фокусирующего медиатора - но сейчас это было невозможно. Даже после занятий с Норой он все еще не мог составить боевую формулу сам - а чтобы купить готовую, требовалось разрешение.
  Увы, их наниматель не разделял его уверенности.
  - И это ваш четвертый? - недоверчиво спросил старик. - Он хотя бы выпустился?
  Хмурый тип пренебрежительно махнул в его сторону, и Зориан тут же прекрасно понял, почему Тайвен не нравится заказчик. Если он так печется об успехе - почему бы не послать за чертовыми часами настоящих профессионалов? Ах да - профессионалы не работают за копейки! Серьезно, Тайвен и ее парни - лучшее, на что можно рассчитывать при таком подходе.
  Сама по себе задача казалась несложной - удирая от двух огромных пауков, старик посеял где-то в туннелях свои часы - их-то и следовало вернуть владельцу. Дед уже пытался вернуть часы самостоятельно, но на предполагаемом месте их не оказалось. Сам Зориан полагал, что часы достались слизню или другому падальщику, питающемуся металлами, но старик настаивал, что они еще целы и в лапах у пауков. Вот интересно, на чем он основывается? И зачем паукам, гигантским или не очень, часы? Они же не сороки, тащить в гнездо все, что блестит.
  - Нет, - без тени смущения ответил Зориан. - Я на третьем курсе.
  - На третьем курсе! - заверещал дед. - И на что ты вообще надеешься? Ты хоть одно боевое заклятье знаешь?
  - Конечно, - откликнулся Зориан. - Магический снаряд, щит и огнемет.
  - И всего-то?
  - Дареному коню...- пожал плечами Зориан.
  - Послушайте, в чем проблема? - вмешалась Тайвен. - Нас четверо против двух пауков-переростков. Тут и меня одной хватит!
  - То, что я встретил двух, не значит, что там нет других, - проворчал старик. - Я не хочу, чтобы вы влезли в целое гнездо этих тварей и погибли впустую. Они быстры. И незаметны - я увидел их, только когда они уже были в двух шагах. Я спасся и стою сейчас перед вами лишь чудом.
  - Ну, у нас четыре пары глаз, - сказала Тайвен. - И мы будем присматривать друг за другом, так что еще посмотрим, как эти пауки к нам подкрадутся. Не хотите рассказать, что в этих ваших потерянных часах такого важного?
  - Не ваше дело, - огрызнулся старик. - В них ничего ценного, просто памятная вещица, - он покачал головой. - Наверное, парнишка прав. Учитывая размер оплаты, мне не найти никого лучше. Только... будьте осторожны. Я не хочу, чтобы на моей совести была смерть кучки детей.
  После еще несколько минут бесполезных препирательств, Тайвен наконец повела их к ближайшему входу в Подземелья. Вход охранялся, но у Тайвен было разрешение - входить самой и проводить других. Это обнадеживало - получается, что кто-то в администрации счел Тайвен достаточно сильной, чтобы сберечь в туннелях группку гражданских. Видимо, ее обещание защитить его не было пустой похвальбой.
  Сами туннели оказались вовсе не так зловещи, как представлял Зориан. Во всяком случае, текущий участок - просто гладкие стены и ничего опаснее крыс. Стены коридора неплохо отражали свет, так что четыре светильника (Тайвен настояла, чтобы каждый сотворил по огоньку и разместил его на удалении от других светляков - чтобы ничто внезапное не оставило их без света, развеяв магию) далеко освещали туннель. Увы, им не встретилось никаких следов потерянных часов или гигантских арахнидов. Кажется, Тайвен думала, что легко найдет пауков заклятьем "найти животное" - и растерялась, когда ни это заклятье, ни другие приемы школы прорицания не дали никакого эффекта.
  Как выяснилось, и Тайвен, и ее друзья специализировались на боевой магии и понятия не имели, как искать часы или пауков, если простейшие поисковые чары не помогают. В итоге они просто бродили по коридорам в надежде наткнуться на логово восьминогих и время от времени сотворяли поисковое заклятье - без толку. Часа через два терпение Зориана совсем истощилось. Он хотел уже предложить закончить на сегодня, когда ощутил, что ему очень, очень хочется спать.
  Профессия мага требует строжайшей мысленной дисциплины - для плетения маны нужна сосредоточенность и способность представить процесс с безупречной точностью. Вследствие этого все маги в той или иной степени устойчивы к ментальной магии и другим чарам, воздействующим на разум. Только поэтому Зориан все еще был в сознании, отчаянно сопротивляясь заклятью, а не рухнул без чувств на каменный пол. Впереди, пытаясь противостоять чарам, пошатывались Тайвен и один из ее друзей - второй уже лежал на полу.
  Зориан боролся где-то секунды две - а потом сонливость просто... исчезла. Но прежде, чем он успел что-либо сделать, на смену ей на его мозг обрушилась лавина воспоминаний и образов - не устояв, он упал на колени.
  Растерянность. Он смотрит на особо изощренную заклинательную формулу, задумчиво постукивая ручкой по столу. Две парящие водные сферы, соединенные непрерывными потоками воды, переливающейся из шара в шар. Чужое воспоминание - боевой тролль, прорывающий хрупкие белые стены из паутины. Вопрос.
  [Ты...] - голос громыхнул у него в голове, сменившись новым психоделическим калейдоскопом образов и чужих воспоминаний. Поток на мгновение ослаб, словно ожидая ответа. Потом нахлынул снова. Разочарование. [Я думала...] Узы семьи. Паутина, тянущаяся во мраке подземелий, искры света, вплетенные в белое кружево. [Ты ведь не понимаешь меня?] Грусть. Жалость. Еще большее разочарование. Смирение.
  Поток образов, разрывающий его череп, внезапно иссяк. Зориан обхватил голову, пытаясь как-то смягчить пульсирующую изнутри яростную боль, огляделся по сторонам. Тайвен и ее друзья были без чувств, но в остальном вроде не пострадали. Нигде не было никаких следов нападавшего. Он попытался разбудить спутников, но они даже не шевельнулись.
  Наверное, умнее всего будет убраться назад на поверхность, пока их тут не прикончили. Зориан быстро сотворил парящий диск, сгрузил на него своих бесчувственных соратников и кратчайшим путем устремился к выходу.
  Хорошо бы голова прекратила раскалываться - хотя бы к утру.
  
  Проснувшись, Зориан был в замешательстве. Часть его гадала, что он делает в больнице, другая же - почему он не в своей комнате в Сирине, разбуженный сестрой, как полагается в начале цикла. Через пару секунд его разум наконец прояснился, и он вспомнил, что произошло вчера. Цикл не перезапустился, потому что он не умер в туннелях - ему только перетряхнули мозги. И это, пожалуй, куда тревожнее, чем обычная смерть - ментальные травмы не исцеляются в момент рестарта - но, похоже, он не получил непоправимых повреждений.
  Он смутно припоминал, что доктор вчера сказал то же самое - а потом запихнул в эту палату и велел проспаться. Да уж. Чтобы поставить такой диагноз, вовсе не обязательно быть врачом. Как там Тайвен и ее друзья - вчера они еще были без сознания, когда он вырвался из Подземелья, и охрана доставила всех четверых в больницу.
  - Смотрю, ты, наконец, проснулся, - сказала от двери Ильза. - Не возражаешь поговорить, или мне зайти попозже?
  - Мисс Зилети? Что вы здесь делаете?
  - Академия представляет своих студентов в юридических вопросах, - сказала Ильза, подходя к его кровати. - Подобных этому. Как ты себя чувствуешь?
  - Я в порядке, - пожал плечами Зориан. Даже голова уже не болела. - Думаю, после допроса я могу вернуться в общежитие.
  - Допроса? - переспросила Ильза. - Какое зловещее слово. Зачем мне допрашивать тебя?
  - Ээ, ну... - промямлил Зориан. - Обычно полицейские не церемонятся со свидетелями. Просто на случай, если те что-то скрывают.
  На мгновение Зориану показалось, что сейчас она спросит, что у него было с полицией, но она хмыкнула и покачала головой.
  - Но я не полицейский, - сказала Ильза. - Хотя мне тоже нужно узнать, что случилось. Твои друзья не помнят ничего существенного, сонное заклятье свалило их в самом начале.
  - С ними все хорошо? - спросил Зориан.
   - Да, - подтвердила Ильза. - Они проснулись вчера, и они здоровы. Тебе досталось куда сильнее, - она сухо усмехнулась. - Думаю, пострадала только их гордость. Третьекурсник выстоял там, где они не смогли, и спас их жизни. Границы Подземелья Сиории печально известны своей... прозрачностью. Если бы не ты, сейчас этих ребят могло бы не быть в живых.
  Зориан виновато отвел глаза. Так вот почему Тайвен никогда не приходила к нему после первого приглашения. А он-то думал, что она просто дуется.
  Однако... Как он выдержал заклятье, свалившее Тайвен и парней? И то, что случилось после... Было больно и неприятно, но что-то подсказывало - это не было атакой. Он был беспомощен, нападавший мог легко прикончить его - но не стал. Слова и образы... Что-то пыталось говорить с ним - но не знало, как говорить с людьми.
  Учитывая, сколько паутины было в образах, это, наверное, пауки. Никогда не слышал о разумных пауках, владеющих ментальной магией...
  - Я и сам не понял, что произошло, - сказал наконец Зориан. - Когда сонное заклятье не подействовало, сразу последовал град образов, я чуть не потерял сознание. Было очень болезненно и дезориентировало. Когда это прекратилось, я попытался изготовиться к новой атаке, но где-то через минуту понял, что никто не нападает, и припустил прочь. Понятия не имею, почему нападавшие остановились.
   - Хмм, - протянула Ильза. - Есть множество вариантов. Может, это не было преднамеренным нападением, вы просто наткнулись на кого-то скрывающегося. Они вывели вас из строя и отступили незамеченными. Может, это была чья-то ловушка в туннелях, а вы активировали ее. Может, когда ты выдержал два заклинания, они предпочли с тобой не связываться. Наверное, мы уже не узнаем, что там произошло.
  Да, отличные, убедительные объяснения. А вовсе не гигантские разумные пауки-телепаты, никак нет, ваша честь.
  - И знаешь что, Зориан? - продолжила Ильза. - Я запрещаю тебе ходить в Подземелье. Я понимаю, ты хотел помочь другу, но все равно это было глупо.
  - Ээ, да, профессор. Я понял.
  Спустя десять минут после ухода Ильзы, пришла медсестра и сказала, что он может идти.
  
  - Скукота! - пожаловалась Тайвен.
  Зориан открыл один глаз и сердито посмотрел на нее.
  - Ты сказала, что хочешь меня отблагодарить, - напомнил он.
  - Но я имела в виду обучить тебя какому-нибудь крутому заклятью, а не... - она хмуро посмотрела на полную шариков чашу. - ...кидать шарики у тебя над плечами. Может, мне изредка целиться в голову? Держу пари, это мотивирует тебя куда сильнее.
  - Только попробуй, я выслежу тебя и задушу во сне, - пригрозил Зориан. Он как раз и затеял все это, чтобы отработать дурацкий трюк без болезненных методов Ксвима.
  Он закрыл глаза и глубоко вдохнул. Через пару секунд он ощутил, как заряженный маной шарик пронесся рядом с лицом, но вот с какой стороны...
  - Слева, - предположил он.
  - Нет, справа. Ты ведь сказал наугад? Давай закончим на сегодня. Ты устал и раздражен, так ты ничему не научишься.
  - Нет, мне просто нужно пару минут, чтобы успокоиться, - вздохнул Зориан. Тайвен застонала, и он открыл оба глаза - сердитый взгляд одним ее не впечатлял. - И все же, что тебе так не нравится? Ты же знаешь, мне больше некого попросить. Я не знаю никого, кто мог бы так точно метнуть шарик - и чей резерв не опустел бы после всего лишь получаса их зарядки.
  - Знаю, знаю, - вздохнула Тайвен. - И я рада, что ты обратился ко мне. Это меньшее, что я могу сделать после... ну, ты понял. Но ты совсем не пользуешься ситуацией!
  Зориан приподнял бровь.
  - Ээм, как-то двусмысленно прозвучало, - нервно хихикнула Тайвен. - Я имела в виду, что могу намного больше. Мои таланты не ограничиваются метанием шариков. Я знаю, в туннелях я смотрелась жалко - легла после всего одного заклятья, но все же..!
  - Я вовсе не считаю тебя жалкой, Тайвен, - вздохнул Зориан. - Ну ладно. Чем еще мне может помочь Тайвен Великолепная?
  - Научить тебя драться, разумеется, - ухмыльнулась она.
  - Надеюсь, с помощью магии, - предостерегающим тоном заметил Зориан.
  - Даже в магическом бою не стоит недооценивать удар кулаком в морду, - проворчала Тайвен. - Но да, я имела в виду боевую магию. Ты и правда владеешь магическим снарядом, щитом и огнеметом, как сказал тому деду?
  - Конечно, - сказал Зориан.
  - Ну, тогда продемонстрируй, - она махнула рукой в сторону тренировочных манекенов у дальней стены.
  - Ээм, а твои родители не расстроятся, если испорчу манекены?
  Она закатила глаза.
  - Я затем и позвала тебя сюда, чтобы мы могли тренироваться. Комната зачарована, а мишени - тем более. Ты их даже не поцарапаешь, можешь мне поверить.
  Пожав плечами, Зориан быстро сотворил магический снаряд, выбрав пронзающую форму и вплетя самонаведение, чтобы попасть манекену в голову. Заряд силы пронесся через комнату и ударил манекен в лоб; голова манекена запрокинулась назад - человеку сломало бы позвоночник - но тут же вернулась в исходную позицию.
  - Вполне приличный магический снаряд, - похвалила Тайвен. - Ты молодец, что можешь исполнить его без медиатора - я думала, придется учить.
  Ее руки замелькали в стремительной комбинации жестов, мягким шепотом зазвучало заклинание, он едва слышал слова. Настоящий шквал магических снарядов вырвался из ее рук и устремился к мишеням - куда быстрее, чем его собственный выстрел; сила удара откинула манекены назад и приложила об стену. Пусть это и просто ударная форма, Зориан понял, что даже поодиночке каждый снаряд Тайвен опаснее его пронзающего.
  И судя по ее виду, она ничуть не утомилась, выдав подобный залп.
  - И в чем смысл, показать, насколько ты круче меня? - поинтересовался Зориан. - Если я попытаюсь создать столько снарядов, пусть даже по очереди, я тут же исчерпаю резерв. Не думаю, что в обозримом будущем сумею повторить твой трюк.
  - Ээ, правда? - спросила Тайвен. - Я думала, у тебя огромный резерв, как у твоих братьев. И сколько снарядов ты можешь выдать за раз?
  - Одиннадцать, - сказал Зориан, намеренно игнорируя первую фразу. - Сначала было восемь, но мне удалось слегка улучшить число.
  - Восемь?! - поразилась Тайвен. - Но это же... практически ниже среднего!
  Зориан знал, что обижаться бесполезно. Тайвен есть Тайвен. Она сначала говорит, потом думает; если это тебя не устраивает - просто не имей с ней дел.
  - Значит ли это, что ты признаешь поражение и мы возвращаемся к шарикам? - преувеличенно бодро спросил он.
  - Нет! - выкрикнула она. - Нет, я... просто удивилась, вот и все. Я хотела научить тебя создавать несколько снарядов одним заклятьем, но с таким крошечным резервом это глупо. Тебе нужно не гнаться за количеством, а добиваться максимума от каждого заклятья. Я что-нибудь придумаю, а пока продемонстрируй свои щит и огнемет.
  Попытавшись сжечь манекен и не преуспев, Зориан быстро исполнил щитовые чары - он думал, это будет достаточной демонстрацией. Куда там - Тайвен тут же выхватила из-за пояса заклинательный жезл и выстрелила в него зарядом фиолетовой энергии. Глаза Зориана расширились от неожиданности, но обошлось - выстрел безвредно расплескался о полупрозрачную пленку его щита, развеявшись фиолетовой дымкой.
  - Какого черта?!
  - Просто проверяла, выдержит ли щит, - пояснила Тайвен. - Заклятье безвредно, просто красящий заряд, летящий с некоторой силой.
  Хотел бы Зориан рассказать ей, что его щит выдержал вражеских магов, пытавшихся его прикончить, но - нельзя. Пришлось ограничиться раздраженным взглядом.
  Наконец Тайвен признала, что ей пока ничего не приходит в голову, и с неохотой вернулась к метанию шариков. Впрочем, она однозначно заявила, что привлечет на помощь родителей, так что шарики - только сегодня. Зориану с трудом удалось выторговать по ежедневному часу с шариками плюсом к тем безумным тренировкам, что придут ей в голову.
  Если честно, сейчас боевая магия его не слишком интересовала. Он осознавал, что не может просто хвататься за все подряд. И как бы ему не хотелось продвинуться в магических науках за счет временной петли, нельзя было забывать об опасности духовной связи. Чем дольше он находится в петле, тем выше вероятность, что связь подействует в полную силу и перекроит его личность. К тому же недавнее ментальное нападение напоминало - в петле есть свои опасности, недооценивать которые весьма чревато.
  В голове начал складываться предварительный план. Нужно узнать все о временной петле - происхождение, принцип действия, способы покинуть ее. Узнать о природе его связи с Заком. Узнать о вторжении - оно слишком вовремя происходит, это не может быть простым совпадением; так что же связывает вторжение и временную петлю? Для поиска ответов на эти вопросы ему потребуются навыки прорицания, сбора информации и скрытного проникновения - значит, на этих навыках он и должен сосредоточиться. Само собой, он будет учиться и другим вещам, но - по остаточному принципу.
  Надо будет доучиться библиотекарскому делу и выучить все его секреты, какие можно в границах временной петли. Библиотека Академии - бесценный ресурс, и он не сомневался, что не раз прибегнет к ней для поиска ответов. Пока что он не нашел ничего по теме - но вряд ли там ничего нет, скорее ему не хватает уровня доступа и мастерства поисковых чар. Он должен научиться преодолевать барьеры запретных секций и находить нужные книги - и, думается, Киритишли и Ибери ему в этом помогут. Завтра же утром он вновь устроится на подработку в библиотеку.
  В этом цикле уже поздно, но надо будет вновь впечатлить Ильзу и попросить дополнительные занятия по прорицанию. Если энтузиазм профессора, выбранного Ильзой, будет хотя бы в половину от Норы Буул, проблем с освоением этого непростого предмета не будет.
  Он поднимался по лестнице в общежитии, когда мир мигнул черным, и прыжок Кири пробудил его ото сна. Похоже, Зак опять умер. Всего через несколько дней после начала цикла. Хочется надеяться, Зак скоро прекратит валять дурака - рестарты без предупреждения - штука малоприятная.
  Ему предстояло убедиться, что не стоит искушать судьбу подобными мыслями.
  
  
  
  
  
  
  13. В ЛЮБУЮ СЕКУНДУ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан зарычал и грубо скинул с себя сестру. Пятый раз! В пятый раз петля перезапускается всего через несколько дней после начала! Сколько еще раз Заку нужно сдохнуть, чтобы понять, что он делает что-то не то? Право слово, он сам задумался бы уже после второй попытки...
  Он подхватил лежащие на привычном месте очки и протопал в туалет, пока Кириэлле собиралась с мыслями. Беспорядочные, оборванные циклы путали ему все планы и сбивали настрой. Покуда это продолжается, он не может заняться ничем серьезным - только рыться в библиотеке и надеяться, что Зак прекратит убивать себя. Что за хренью он там страдает?
  Так, все, успокоиться - в конце концов, неизвестно, сколько это еще продлится. Десять, пятнадцать рестартов?
  Угу, вполне возможно...
  
  - Привет, Сверчок!
  Зориан молча впустил Тайвен внутрь, медленно закрыл дверь и потащился следом. Он буквально ощущал ее нетерпение, но ему было все равно. Он осознанно тянул время, решая, что ему делать.
  Он, конечно, собирался пообщаться со странными пауками-телепатами, населяющими канализацию, но идти сейчас было бы глупо. Нет никаких гарантий, что они и в этот раз будут дружелюбны - а магия разума опасна даже путешественнику во времени. Прежде, чем лезть в подземелья, следовало озаботиться ментальной защитой - и он уже отыскал в библиотеке оберег, защищающий разум заклинателя. Увы, этот щит полностью блокировал любые воздействия на разум - включая и заклятья мысленной речи. Ему требовалось что-то более избирательное.
  Но его нежелание лезть в подземелья вовсе не означало, что он готов отпустить туда, на верную смерть, Тайвен. Он и сам не знал, почему его вообще это беспокоило - с практической точки зрения все в порядке, рестарт через несколько дней, и она вновь будет жива. Тем не менее, он не мог закрыть на это глаза, и, раз уж она все равно заходит к нему, можно попытаться ее отговорить.
  Он с самого начала знал, что это будет нелегко. Тайвен, пожалуй, даже упрямее Зака.
  - Как жизнь, Тайвен? - начал он.
  - Так себе, - вздохнула она. - Пытаюсь пробиться в подмастерья, но не все идет гладко. Знаешь, как это бывает. Ниртак согласился взять меня ассистентом на этот год, так что вот... Ты, случайно, не выбрал факультативом не-магический бой?
  - Нет, - жизнерадостно ответил Зориан.
  - Так и знала, - Тайвен закатила глаза. - Между прочим, тебе не помешало. Девушки...
  - ...Любят спортивных парней, - с умудренным видом кивнул Зориан. - Так что тебе надо, Тайвен? Я въехал только вчера и никому не говорил номер комнаты, и все же ты меня нашла. Полагаю, воспользовалась прорицанием?
  - Угу, - подтвердила она. - Было совсем несложно.
  - Разве комнаты общежития не защищены чарами? - поинтересовался он.
  - Уверена, там только простейшие обереги - защита от пожара, сигнализация на случай драки в коридорах или попытки призвать демона... - пожала плечами Тайвен. - Так или иначе, хочу попросить тебя присоединиться ко мне и еще парочке других на завтрашнем задании.
  Зориан терпеливо выслушал ее рекламную речь. На самом деле поход намечался в понедельник, а не завтра - у Тайвен было свое собственное определение "завтра" - но в остальном она честно описала миссию. Она даже упомянула, что они могут наткнуться на что-нибудь опасное - но подчеркнула, что она и ее друзья, без сомнения, способны справиться с любой опасностью. Да-да.
  - Любой? - с подозрением переспросил Зориан. - Знаешь, я читал о магических видах пауков, эти твари довольно сильны. Говорят, что один серый охотник способен уничтожить группу магов, а ведь они не крупнее человека. Фазовые пауки могут выскочить буквально из ниоткуда и уволочь в свое карманное измерение. А некоторые виды даже разумны и владеют ментальной магией.
  Последняя фраза, как ни посмотри, выглядела фарсом. Экосистемы подземелий были совершенно не изучены, и даже маги-биологи знали о подземных монстрах прискорбно мало. Он бы не удивился, если бы даже с помощью Ибери и Киритишли не нашел в библиотеке упоминаний о разумных пауках.
  Ему кажется, или библиотека академии куда менее полезна, чем он думал? Каждый раз, когда он там что-то ищет, его ожидает разочарование. С другой стороны, его интересы последнее время либо не изучены, либо незаконны, либо и то, и другое.
  - Ой, да ладно, - пренебрежительно фыркнула Тайвен. - Не будь таким параноиком. Как будто такое может обитать прямо под Сиорией. Не на глубинные же уровни идем, право слово.
  - Я думаю, вообще не стоит туда соваться, - настаивал Зориан. - У меня дурное предчувствие.
  - Забавно, - Тайвен закатила глаза, в ее голосе слышалось раздражение. - Вот уж не думала, что ты настолько суеверен.
  - Время меняет людей, - важно сказал Зориан, улыбнувшись собственной шутке и вновь делая строгое лицо. - Но если серьезно - мне все это совершенно не нравится. Стоит ли помирать ради какого-то задания?
  Упс, похоже, этого не стоило говорить - от Тайвен дохнуло гневом. Видимо, она решила, что он недооценивает ее как мага. И, не успел он извиниться и перефразировать, а она уже кричала:
  - Я не собираюсь помирать! Боги, ты прямо как мой отец! Я не маленькая девочка, мне не нужна защита! Если не хочешь идти, так и скажи, а не читай мне мораль!
  Она рассержено удалилась, бормоча что-то о самоуверенных сопляках и потраченном времени. Зориан поморщился от грохота захлопнувшейся двери. Непонятно, почему она так резко отреагировала, но в следующий раз не стоит говорить об опасности - это ее только злит.
  Что же, он и не думал, что все получится с первого раза.
  
  - Привет, Сверчок!
  - Хорошо, что ты заглянула, Тайвен, - смертельно серьезно сказал Зориан. - Проходи, нам надо поговорить.
  Тайвен приподняла бровь, потом пожала плечами и прошествовала внутрь. Зориан старался держаться сурово и мрачно, но, кажется, это ее только веселило.
  - Я так понимаю, ты хотел меня видеть? - спросила она. - Тебе повезло, что я решила заглянуть.
  - Не совсем, - поправил Зориан. - Я знал, что ты придешь сегодня, как и то, что ты хочешь позвать меня на вылазку в канализацию.
  - И вовсе не в... - начала было Тайвен, но Зориан прервал ее на полуслове.
  - Вылазка в канализацию, - повторил он. - На верхний уровень подземелий, отнять часы заказчика у довольно опасных пауков.
  - Кто тебе сказал? - спросила Тайвен после нескольких секунд ошеломленного молчания. - Откуда они знали? Я никому не говорила.
  - Никто и не говорил, - ответил Зориан. - Мне было видение об этой встрече... И о том, что случится, если ты спустишься в подземелье.
  Ну, технически, это не было ложью...
  - Видение? - недоверчиво спросила Тайвен. Зориан мрачно кивнул.
  - Я не говорил тебе, но у меня есть способности к предвиденью. Время от времени я вижу образы будущего, отблески важных событий, затрагивающих меня.
  В принципе, это было вполне возможно - люди с такими способностями встречались, хоть предвиденье и уступало предзнанию путешественника во времени. Насколько он понимал, пророки видели не детали, а общий вектор развития событий. Будущее всегда неясно, всегда в движении, и пытаться увидеть его во всех подробностях - все равно, что удерживать песок в кулаке - чем сильнее сжимаешь, тем больше его просыпается меж пальцев.
  Вот только Тайвен не верила этой вполне возможной версии.
  - Да неужто? - с вызовом сказала она, скрещивая руки на груди. - И что же ты узнал из своего "видения"?
  - Что ты умрешь, - прямо сказал он. - И я тоже, если пойду с тобой в подземелья. Пожалуйста, Тайвен, я знаю, что это звучит нелепо, но у меня еще никогда не было таких отчетливых видений. Я не пойду в туннели, и тебе не следует.
  Повисло молчание, Зориану уже казалось, что она послушается. А потом она засмеялась.
  - Ох, Сверчок, я почти купилась! - выдохнула она между взрывами смеха. - Видения будущего... Ты такой шутник. Знаешь, я скучала по твоему необычному юмору. Помнишь... Помнишь, ты сделал вид, что предлагаешь мне встречаться?
  Зориан сам не знал, как он сумел не отшатнуться при этих словах. Вот обязательно было напоминать? Усилием воли он задвинул неприятное воспоминание подальше, сейчас не до того.
  - Ага, - бесстрастно сказал он. - Вот такой я забавный парень.
  И почему он вообще пытается ее спасти?
  - Ну так... - она наконец справилась со смехом. - Как ты узнал, что я приду?
  
  - Привет, Св... - начала было Тайвен, но смолкла при виде его отстраненного, пустого лица. - Ух, Сверчок, что, черт возьми, с тобой случилось?
  Зориан таращился в пустоту еще пару секунд, потом помотал головой, словно отгоняя навязчивые мысли.
  - Извини, - подавленно сказал он, жестом приглашая ее зайти. - Просто приснился на редкость яркий кошмар, и я совершенно не выспался.
  - О? - сказала Тайвен, как обычно, запрыгивая на кровать. - И о чем же?
  Зориан ответил долгим взглядом.
  - Честно говоря, ты там тоже была.
  Тайвен шокировано посмотрела на него, перестав дурачиться.
  - Я?! Какого хрена я делала в твоих кошмарах? И вообще, разве столь красивая девушка не делает сон приятным по умолчанию? Вот что, придется тебе все рассказать.
  - Я шел по канализации вместе с тобой и еще двумя парнями, которых никогда не видел, - начал Зориан замогильным голосом. - Когда на нас внезапно набросилось множество гигантских пауков. Их... их было так много... Они набросились, стали кусать, и...
  Он сделал пару глубоких вдохов, словно пытаясь успокоиться.
  - Извини, просто... это было очень реалистично, - он одарил Тайвен отсутствующим взглядом, посмотрел на свои дрожащие руки и нервно сжал кулаки. - Знаешь, все было так отчетливо... Чувство, как их клыки входят в тело, яд, текущий по жилам, как жидкий огонь... Они даже не убили нас, просто обмотали паутиной и уволокли наши парализованные тела в гнездо, чтобы съесть потом. Такой яркий, ужасающий кошмар - наверное, я еще долго не смогу смотреть на пауков без содрогания.
  Тайвен нервно поежилась, выглядя крайне смущенной и смутно встревоженной.
  - Но это всего лишь кошмар, - наигранно-бодро заключил Зориан. - Чем обязан твоему визиту? Ты хотела о чем-то поговорить?
  - Н-нет, - торопливо ответила Тайвен, нервно хихикнув. - Я просто... просто заглянула повидать друга, вот и все. Как жизнь, Зориан? Ну, кроме этих... кошмаров...
  Она сбежала под каким-то предлогом уже через несколько минут. Позже он узнает, что она все равно пошла в туннели и не вернулась.
  
  - Пауки? - спросил Зориан, стараясь выглядеть встревоженным. - Тайвен, ты что, не в курсе недавних слухов?
  - Эмм... Я была довольно занята, - смущенно хмыкнула Тайвен. - А что за слухи?
  - Что в канализации завелись пауки-телепаты, - сказал Зориан. - Говорят, администрация пытается истребить их, но пока не выходит. Власти пытаются скрыть этот факт, ведь он выставляет их не в лучшем свете.
  - Вау, хорошо, что я к тебе заглянула, - заметила Тайвен. - Иначе мне и в голову не пришло бы использовать ментальный щит.
  - Ты все равно хочешь идти? - недоверчиво спросил Зориан. - Думаешь, ментального щита будет достаточно?
  - Магия разума - дело тонкое, - ответила Тайвен. - Используются слабые, но очень изощренные плетения, так что ей можно противостоять грубой силой. Если ты заранее знаешь, что встретишь мага разума, можно легко обезопасить себя. Не сомневайся, теперь, когда я знаю, что ожидать от этих ползучих, я не попадусь на их уловки.
  Зориан открыл было рот, чтобы возразить, но остановился. Может, Тайвен права? Может, его подход неправилен. Он стремится, чтобы Тайвен выжила - а для этого не обязательно запрещать ей идти в подземелья.
  - Может быть, - признал наконец он. - Но я туда не пойду.
  - Ой, да ладно тебе! - запротестовала она. - Я точно могу тебя защитить!
  - Нет уж, - отрезал он. - Низачто. Найди кого-нибудь другого.
  - А как насчет...
  - Никаких драк, - прервал ее Зориан. - Слушай, я в любом случае не пойду. Расскажешь потом, как все прошло. Не хочется выяснять, уцелела ли ты в подземельях.
  Она и правда зашла к нему несколько дней спустя, рассказать, что часы они так и не нашли, но при этом никто не пострадал.
  Хм. Может, Бенисек и прав насчет власти слухов и сплетен.
  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос.
  - Доброе утро, Кири! - так же бодро воскликнул Зориан, обнимая шокированную сестру. - О, что за чудесный, замечательный день сегодня! Спасибо, что пришла разбудить, я правда ценю это! Что бы я делал без моей чудесной сестренки.
  Кири смущенно возилась в его руках, растерянная и непривычная к подобному обращению.
  - Кто ты такой и что ты сделал с моим братом?! - наконец выкрикнула она.
  Он лишь обнял ее покрепче.
  
  - Ты что-то хотел, сынок? - спросил Кайрон. - Урок закончился, если ты не заметил.
  - Да, я знаю, - подтвердил Зориан. - Я просто хотел спросить вашего совета, если вы не очень заняты.
  Кайрон нетерпеливым жестом велел ему продолжать.
  - Я хотел спросить у вас о средствах против магии разума, - сказал Зориан.
  - Ну, есть стандартный ментальный щит, - осторожно сказал Кайрон. - Большинство магов считают, что его вполне достаточно для защиты.
  - Да, но это заклятье довольно... грубое, - сказал Зориан. - Нет ли чего-нибудь более гибкого?
  - Грубое, верно, - согласился заинтересовавшийся Кайрон. - И зачастую бесполезное. Простое развеивание снимает защиту, а опытный маг разума влезет тебе в мозги, прежде чем ты поймешь, что случилось.
  - Тогда почему большинство считают ментальный щит достаточным? - спросил Зориан.
  - Ты знаешь, почему большинство ментальных заклятий запрещены либо требуют лицензии? - спросил Кайрон. Вопрос, видимо, был риторическим, так как он тут же перешел к объяснению. - Потому что ментальная магия чаще всего применятся против гражданских, практически беззащитных перед ней. Большинство магов разума - мелкие преступники, использующие свои способности на слабых - их не назовешь мастерами. Так что маги редко сталкиваются с умелыми менталистами. С другой стороны, даже средней руки ментальный маг исключительно опасен, не говоря уже о магических существах с подобными способностями. Существуют способы противостоять магии разума без щитов, но большинство магов предпочитают натренировать ментальный щит до полного автоматизма. Или всегда иметь с собой медиатор с нужной формулой.
  - А эти способы..? - спросил Зориан, видя, что профессор не собирается продолжать.
  Кайрон нехорошо улыбнулся.
  - Рад, что ты спросил, сынок. Видишь ли, до недавнего времени курс боевой магии был более сложным, включая так называемую "тренировку сопротивляемости". Вкратце, преподаватель раз за разом применял ментальные техники на студентах, а те пытались этому противостоять. Это позволяло студентам выработать естественное сопротивление обычным ментальным заклятьям, вроде сна, паралича или контроля. К сожалению, поступало множество жалоб от менее стойких студентов, а после ряда скандалов, когда профессор или ассистенты использовали эту тренировку для наказания, эта практика была исключена из расписания. Как по мне, перегиб, но меня слушать не стали.
  Зориан молчал, переваривая эти сведения. Правда ли это лучший способ защиты? Идея понятна, тот же принцип, что с тренировкой плетений и рефлекторной магией - защитные действия впечатывались в душу, подобно мускульной памяти. Просто звучало так... механически. И, наверняка, болезненно.
  Тут он заметил, что Кайрон смотрит на него хищным взглядом.
  - Ну так что, сынок? - спросил профессор. - Как думаешь, тебе это по плечу? Честно говоря, давно хотел возродить практику. Я буду сдерживаться, обещаю.
  Он солгал. Первым же заклятьем Кайрон использовал на нем "Кошмарные видения". Что бы там ни хотели сказать пауки - лучше бы это было что-то стоящее.
  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан глубоко вдохнул и сосредоточился на образе, к которому стремился, пока тот не стал почти осязаем. Мана могучим потоком заструилась из его ладоней, невидимая глазу, но ощутимая для его чувств - маг всегда чувствует свою ману, тем более - когда сплетает ее. Менее чем за секунду все было готово, и он отпустил плетение в маленькую вредину, устроившуюся у него на животе.
  Ничего не произошло.
  Зориан открыл глаза и испустил разочарованное шипение. Он не пытался сотворить заклятье, это была неструктурированная магия - он пытался поднять Кириэлле в воздух стандартным плетением левитации. Он знал, что будет куда труднее, чем с ручкой над ладонью - но... ничего?
  - Эй, щекотно же, - сказала Кириэлле. - Ты пытался что-то сделать?
  Зориан сузил глаза. Вот, значит, как? Вызов принят.
  
  - Чем могу помочь, мистер Казински? - спросила Ильза. - Я бы подумала, что вы пришли жаловаться на Ксвима, но у вас еще не было ни одного занятия.
  Зориан широко улыбнулся. В коротких циклах были и свои плюсы - они заканчивались до пятницы, так что он не виделся со Ксвимом.
  - На самом деле я хотел бы попросить совета по моему личному проекту, - сказал он. - Вы не знаете метода тренировки, который позволил бы мне поднять человека телекинезом без использования структурированных заклятий?
  Ильза моргнула от неожиданности.
  - То есть на чистом плетении? Зачем вам это понадобилось?
  - Я освоил все упражнения из "Расширенных Основ" Эмпатина и сейчас ищу новые, - ответил Зориан. - Это показалось интересной мыслью.
  - Все пятнадцать? - недоверчиво уточнила Ильза.
  Вместо ответа Зориан решил продемонстрировать. Он взял самую большую и тяжелую книгу со стола Ильзы и заставил крутиться над раскрытой ладонью. Вращать книгу было куда сложнее, чем ручку - объект значительно тяжелее, да еще и норовит раскрыться, если не удерживать ее закрытой с помощью магии. Между прочим, этому трюку его научила Ибери - она утверждала, что способность удерживать книгу закрытой во время левитации - обязательное условие для некоторых заклятий, которым она собиралась его обучить. Увы, чтобы завоевать расположение Ибери и начать учиться серьезным заклятьям, требовалось не меньше пары недель - в коротком цикле это невозможно.
  Он заставил вращающуюся книгу светиться зловещим красным светом. Одновременные левитация закрытой книги, вращение и цветной свет на чистом плетении - весьма впечатляющая демонстрация для третьекурсника; этого должно хватить.
  Ильза глубоко вдохнула и откинулась на спинку стула, явно впечатленная показом.
  - Что же... - сказала она. - Отличные навыки плетения. Однако, левитация человека... не то, что можно найти в учебниках. Насколько я знаю, так никто не делает. Те, кому может потребоваться левитация, просто носят с собой соответствующий медиатор. Обычно кольца - они маленькие и не мешаются. Я настоятельно рекомендовала бы вам сосредоточиться на каком-нибудь другом упражнении. Существует бесчисленное множество упражнений на плетение, и в нашей библиотеке есть неплохая подборка. Например, разрушение камня и поиск севера весьма полезны, но обычно не преподаются студентам из-за дефицита времени.
  - Разрушение камня и поиск севера? - переспросил Зориан.
  - При разрушении камня небольшой камешек кладется на ладонь - и магическим усилием крошится в пыль. Это идеальный результат, обычно достаточно, если камень распадается на зерна размером с песчинку. Упражнение весьма полезно тем, кто намерен углубиться в школу изменения - так как преобразование материи почти всегда начинается с расщепления. Поиск севера - тренировка для прорицателей, создающая подобие компаса, указывающее на магнитный полюс. Достигшим успехов в этом упражнении компас уже не нужен - они постоянно чувствуют направление на север.
  - Звучит заманчиво, - согласился Зориан. - Я обязательно постараюсь освоить эти упражнения. Но... вы ничего не подскажете по моему вопросу о левитации человека?
  Ильза раздраженно посмотрела на него.
  - Все еще настаиваешь? И почему столь многие талантливые студенты упорно тратят время на дурацкие шутки?
  Зориан хотел было возразить, но понял, что она права. По сути, он собирался подшутить над Кириэлле. Ильза протянула руку и забрала книгу из воздуха, заставив Зориана удивленно моргнуть. Он что, все еще левитировал ее? Порывшись в памяти, он осознал - да, он удерживал книгу в воздухе на протяжении всего разговора. Он прекратил вращение и свет, но, видимо, левитировать объект над ладонью было так просто, что он даже не замечал действующее плетение. Хех.
  Ильза прервала его размышления, бросив книгу на стол - удар вышел оглушительно громким. Она усмехнулась его реакции и жестом призвала к вниманию.
  - Как я говорила, такое не описывают в учебниках, - сказала она. - А я сама никогда не занималась подобными глупостями. Так что имей в виду, это чисто теоретические размышления, понятно?
  Зориан с готовностью кивнул.
  - На твоем месте я бы прежде всего перестала полагаться на руки для левитации объектов, - начала Ильза. - Фокусировка магии сквозь ладонь значительно упрощает процесс, верно, но только для некоторых задач. На самом деле, левитация объекта над ладонью - не совсем неструктурированная магия - ладонь задает опорную точку для эффекта, что направляет, но и ограничивает его. Раз ты освоил всю книгу Эмпатина, ты должен владеть фиксированной левитацией, так?
  Зориан вытянул из коробки ручку и заставил ее воспарить над ладонью. Через секунду он повел рукой вправо-влево, но ручка упорно висела на одном месте, не желая следовать за рукой.
  - Безупречная демонстрация, - похвалила Ильза. - Но позволь спросить: не кажется ли тебе, фиксированная левитация достигается извилистым, окольным путем? Зачем нужно продвинутое упражнение, если с этим справляется простейшее заклятье левитации?
  Прежде, чем он успел что-то ответить, Ильза взяла его за руку и повернула ладонь. Ручка немедленно упала на стол.
  - Потому что используя руку как точку отсчета, ты ограничиваешь возможности плетения, - сказала Ильза, откидываясь назад. - Пусть ручка и кажется независимой от ладони, но это всего лишь иллюзия. И довольно нелепая. Посуди сам, ты ограничиваешь поток маны положением своей ладони, а потом прилагаешь усилия, чтобы обойти созданное тобой же ограничение.
  Книга, брошенная Ильзой на стол, внезапно взлетела в воздух. Ильза даже не шелохнулась, но он знал, что это сделала она.
  Не в последнюю очередь из-за ее ухмылки.
  - Видишь? - сказала она. - Никаких рук. Конечно, это едва ли не предел того, что я могу сплести без помощи жестов. Этому трудно научиться, но, думаю, для твоего... "проекта" такой контроль и не требуется.
  - Вы просто застали меня врасплох, - возмущенно фыркнул Зориан. - Обычно я не теряю контроль так легко.
  - И все же, я повторю, - Ильза добродушно улыбнулась. - Ты очень хорош для студента - и даже молодого мага, но до выдающихся еще предстоит долгий путь. Но, в любом случае, если... или когда ты добьешься успеха, начни с левитации существ меньше человека. Намного меньше. Начни с насекомых, потом мыши, и так далее. Итого, это займет тебя... ну, где-то года на четыре.
  Если она думала отпугнуть его долгим сроком, она серьезно ошибалась. Мало того, что он сомневался в точности ее прогноза - в настоящий момент у него просто не было более подходящего занятия.
  - Тогда, наверное, мне стоит начать пораньше, - только и сказал он.
  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С добрым утром, братик! - раздался над ним раздражающе-бодрый голос. - Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Зориан молча смотрел в потолок. Сколько коротких циклов он предсказывал? Он сбился со счета, но число было точно больше пятнадцати. И ничего толком не изменилось - цикл редко длился больше трех дней, и никогда больше пяти. Чем бы там не занимался Зак, это было смертельно опасно, а сам Зак был упертым засранцем, не умеющим отступать.
  - Зориан? Ты в порядке? Да ладно, не так уж и сильно я тебя ударила. Вставай, вставай.
  Зориан неподвижно глядел в потолок, не обращая внимания на Кириэлле, которая со все большим энтузиазмом щипала его за бока. По сравнению с некоторыми особо мерзостными "тренировочными" заклятиями Кайрона, боль была едва заметна. Хорошо хоть Кайрон использовал их не чаще, чем по разу за цикл. Кириэлле пару раз шлепнула его по щекам, потом замахнулась кулаком. Когда он никак не отреагировал, она остановила кулак у самого лица.
  - Эммм... Зориан? - теперь ее голос звучал обеспокоенно. - Серьезно, ты в порядке?
  Зориан медленно, механически повернул голову, сохраняя отсутствующее выражение лица, встретился с Кири глазами. Несколько секунд молча глядел, потом медленно открыл рот... и заорал. Она отпрянула назад и, тонко взвизгнув, свалилась с кровати.
  Он чуток понаблюдал, как Кириэлле краснеет от гнева, потом уже не смог сдерживаться и заржал.
  Он продолжал смеяться, даже когда по нему яростно забарабанили маленькие кулачки Кириэлле.
  
  Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С доб...
  С нечленораздельным воплем Зориан опрокинул сестру на спину и принялся безжалостно щекотать. Ее крики отдавались по всему дому, пока не пришла мать и не остановила его.
  
  - С добрым утром, братик! Доброго, доброго УТ-РЕ-ЧКА!
  Последовало короткое молчание, прерываемое лишь шуршанием одеял - Кириэлле беспокойно возилась, сидя на нем.
  - Кири, - сказал он наконец. - Кажется, я начинаю тебя ненавидеть.
  Конечно, он преувеличивал, но, боги, как его это достало. На удивление, Кириэлле восприняла его заявление весьма серьезно.
  - Извини! - она тут же скатилась с кровати. - Я просто...
  - Вау-вау, - прервал Зориан, насмешливо глядя на нее. - Моя сестренка извиняется? Так не бывает. Кто ты такая и что сделала с Кириэлле?
  Она на секунду растерялась, потом нахмурилась, сообразив, что он имеет в виду.
  - Дурак! - надулась она, по-детски топнув ногой. - Я тоже извиняюсь! Когда неправа.
  - Когда загнана в угол, - поправил Зориан. - Ты, видимо, хочешь попросить о чем-то из ряда вон, раз так стараешься помириться. Так что же это?
  Ему и правда было интересно. За все повторы она никогда не выдавала, что хочет что-то от него - но раз она извинилась, это что-то важное для нее. Непохоже на нее - Кириэлле никогда не страдала излишней скромностью и раньше без проблем озвучивала свои желания. Он уж думал, что неправильно понял ситуацию, но Кириэлле отвела взгляд и забормотала что-то невразумительное.
  - Так что ты хотела? - поторопил он.
  - Мама хочет поговорить с тобой, - сказала Кириэлле, по-прежнему избегая его взгляда.
  - Ну, мама может и подождать, - возразил он. - Я никуда не пойду, пока ты не скажешь.
  Она обиженно посмотрела на него, потом набрала воздуха, решаясь.
  - Пожалуйста, возьми меня с собой в Сиорию! - выпалила она, сложив руки в умоляющем жесте. - Я всегда хотела туда съездить, и я не хочу ехать с мамой в Кос, и...
  Зориан уже не слушал, ошеломленный откровением. Как мог он быть настолько слепым? Он ведь знал, что мать неспроста так легко приняла его отказ, но его все устраивало, и он не задумывался о странностях. Конечно, это было легко - ведь мать тоже не хотела, чтобы он брал с собой сестру. Ехать хотела Кириэлле. Мать же просто сделала вид, что попросила его, но получила отказ. Неудивительно, что Кириэлле всегда так грустит на пути к вокзалу.
  - Зориан? Ну пожалуйста...
  Он помотал головой, отгоняя лишние мысли, и улыбнулся Кириэлле, ждавшей, затаив дыхание и с надеждой в глазах. Разве мог он отказать ей? А то, что это сорвет интригу матери - просто бонус.
  - Конечно, я возьму тебя с собой.
  - Правда?!
  - Если будешь хорошо себя...
  - Да! Да! Да! - радостно закричала Кириэлле, прыгая от переполнявших чувств. Он никогда не понимал, откуда в ней столько энергии. Даже ребенком он никогда не был столь подвижным. - Я знала, что ты согласишься! А мама сказала, что ты точно откажешься.
  Зориан смущенно отвел взгляд.
  - Ну да, - жалко выдавил он. - Как видишь, она ошиблась. Я так понимаю, разрешение матери ты уже получила?
  - Ага, - подтвердила Кириэлле. - Она сказала, можно, если ты согласишься.
  Вот же дьявольская женщина. Отказывать дочке, сваливая всю вину на него. Оглядываясь назад, можно заключить, что план был исполнен безупречно - она даже отчитала его насчет внешнего вида и семейного престижа, чтобы испортить его настроение перед "просьбой".
  Вздохнув, он надел очки и встал с кровати.
  - Я в туалет.
  Через миг он замер, осознав, что именно он сказал. Оглянувшись на Кириэлле, он с удивлением обнаружил, что она не бежит, обгоняя его, а смотрит с легким недоумением.
  - Что? - спросила она.
  - Ничего, - ответил Зориан и вышел из комнаты. Надо думать, в обычные циклы она занимает туалет, чтобы он побыстрее поговорил с матерью. Не самый удачный ход, ведь она только зря злит его - но она еще ребенок и не просчитывает так далеко вперед.
  Этот цикл обещает быть интересным.
  
  
  
  
  
  
  14. ФАКТОР СЕСТРЫ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Отправив Кириэлле собирать вещи (та восприняла поручение с большим энтузиазмом), он наполнил комнату светящимися разноцветными шарами и отправился на кухню, к матери. Он устраивал эту иллюминацию после каждого рестарта - не факт, что Ильза согласится организовать ему дополнительные занятия, если он не произведет сильное первое впечатление. Сейчас, во время коротких циклов, особого смысла в этом не было - но он все равно продолжал. Просто на всякий случай, вдруг именно в этот раз Зак прекратит умирать.
  Он спустился по лестнице; мать глядела ястребом, выискивая малейший недочет, к которому можно придраться. Он уже знал по опыту, что она все равно что-нибудь найдет, впрочем, неважно. По крайней мере, он оделся достаточно прилично, чтобы избежать долгой лекции о семейном престиже. Он не раз пытался, используя предзнание, прийти "идеальным" - но ее всегда что-то не устраивало. Воистину высокие требования. Либо она и правда намеренно злила его, чтобы он отказался взять Кириэлле с собой.
  Сев за стол, он отодвинул остывшую кашу в сторону и принялся за яблоки, не обращая внимания на мать, явно недовольную пренебрежением к приготовленной ей пище. Убедившись, что он не намерен начинать разговор, она драматически вздохнула и разразилась продолжительным монологом, постепенно подводя к настоящему вопросу - возьмет ли он Кириэлле с собой в Сиорию.
  - Если подумать, - мать наконец решила сказать прямо. - Я ведь не говорила тебе, что мы с твоим отцом отправляемся в Кос, навестить Дэймена?
  - И ты хочешь, чтобы я взял Кири в Сиорию, - "догадался" Зориан.
  - И я... что? - она моргнула в секундной растерянности. Потом вздохнула и покачала головой. - Она сказала тебе.
  - Угу, - подтвердил Зориан.
  - А ведь мы договаривались дождаться подходящего момента, - сказала она. - Наверное, мне стоит пойти и утешить ее.
  - Зачем ее утешать? - удивился Зориан. - Я согласился. Она была счастлива. Она в своей комнате, собирает вещи.
  Она посмотрела так, словно он внезапно принялся декламировать классическую поэзию. Зориан даже не знал, стыдиться ему или обижаться. Неужто это совсем на него не похоже? До поступления в академию, он проводил с маленькой чертовкой больше времени, чем кто бы то ни было, включая мать. Он больше похож на родителя Кириэлле, чем сами родители. Серьезно, если бы она сама попросила - он бы наверняка, поворчав, согласился - даже до временной петли.
  Да. Реакция матери раздражает. Он ответил вызывающим взглядом, рискнет ли она прокомментировать?
  - Что? - не выдержал он после нескольких секунд переглядывания.
  - Ничего, - ее лицо вновь стало нечитаемым. - Я просто удивилась. Рада, что ты наконец начал думать о ком-то, кроме себя. Ты уже решил, где будете жить?
  - Решаю, - подтвердил Зориан. - Зависит от того, буду ли я платить из своего кармана, или ты дашь дополнительные деньги.
  - Эй, я могу и обидеться, - резко ответила она. - Конечно, я дам денег на жилье. Когда это мы заставляли тебя платить за предметы первой необходимости? Сколько тебе потребуется?
  Как будто ее замечание, что он наконец думает о ком-то, кроме себя, было менее обидно. Он просто отвечает той же монетой. Хотя внутренне Зориан неохотно признал - она права, при всех их недостатках, они никогда не оставили бы его на улице без куска хлеба. Он - нелюбимый сын, но все-таки сын. Еще несколько минут они обсуждали сумму, споря, сколько уйдет на то, чтобы снимать квартиру и кормить Кириэлле. Он, понятно, настаивал на большей сумме, и был довольно убедителен - он неплохо разбирался в ценах Сиории. Мать не скрывала удивления, что он знает арендную плату в разных частях города - ей казалось, что столь приземленное знание его не интересует. Не говорить же ей, что он отслеживал арендную плату на случай, если дома станет совсем невыносимо - Зориан попытался сменить тему. У него не слишком-то получилось - мать упорствовала в своем заблуждении - но приход Ильзы спас его от допроса. Мать тут же оставила их, решив помочь Кириэлле собраться, но Зориан все равно повел учительницу в свою комнату. Должен же он был показать световое заклятье, которое "случайно" забыл развеять.
  Разговор поначалу следовал накатанному пути, но сменился, когда речь зашла о проживании.
  - Тут написано, - Ильза качнула листком бумаги. - Что прошлые два года ты жил в общежитии. Полагаю, в этом году поступишь также?
  - Эм, на самом деле нет, - ответил Зориан. - Не могу, я беру с собой младшую сестру. Ведь академия не пускает в общежитие посторонних?
  - Нет, не пускает, - сказала Ильза.
  - Я так и думал, - он ничуть не был удивлен. - Значит, мы просто остановимся в гостинице, пока я ищу комнату.
  Ильза странно посмотрела на него.
  - Ты еще не нашел жилье?
  - Нет, - ответил Зориан. - Решение было довольно внезапным, я не успел подготовиться. А что?
  - Возможно, я знаю выход, - Ильза стала чуть более серьезной.
  - В смысле, вы знаете, где можно снять комнаты? - спросил Зориан, получив в ответ кивок. - Это... удачно, я бы сказал. И где же это?
  - Прежде всего, хочу подчеркнуть, что это не официальное предложение Королевской Академии Магических Искусств Сиории, - предупредила Ильза. - Это строго между нами, договорились?
   - Хорошо, - осторожно сказал Зориан. Вступление настораживало, но он не ощущал в Ильзе злого умысла или обмана. Послушаем, что она скажет.
  - Одна из моих друзей сдает комнаты по весьма умеренным ценам... - начала Ильза.
  После нескольких минут расспросов и домысливания, Зориан решил дать подруге Ильзы шанс. Ee "умеренные" цены были откровенно завышены, но в пределах допустимого. Кроме того, Ильза намекнула, что ее подруга любит детей и с удовольствием позаботится о Кириэлле в его отсутствие - если так и есть, то это с лихвой окупает высокую цену.
  Затем разговор переключился на выбор куратора (или, в его случае, отсутствие выбора) и факультативов. К настоящему времени он уже попробовал все предметы, которые его хоть сколько-нибудь интересовали, так что ответил, не задумываясь - ботаника, астрономия и анатомия человека. Его выбор объяснялся просто - преподавателям этих предметов было все равно, посещают ли студенты их занятия (и Акоджа не выбрала ни один из этих факультативов - то есть не узнает, что он прогуливает).
  Как только Ильза отбыла в академию, вниз по лестнице, топая, словно стадо слонов, сбежала Кириэлле, не обращая внимания на сердитый окрик матери. Без сомнения, она давно уже собралась и ждала только, когда уйдет профессор.
  - Я готова! - радостно заявила она.
  - Все собрала? - спросил Зориан.
  - Ага! - кивнула девочка.
  - А мои книги?
  - Почему я должна собирать твои книги? - нахмурилась она. - Сам их собирай, бездельник!
  - Ну, ты унесла их в свою комнату и спрятала под кроватью...
  - Ох! - она распахнула глаза, сообразив, о чем речь. - Эти книги! Эммм... Кажется, я забыла отнести их назад. Я принесу их в твою комнату, хорошо?
  - О чем это вы? - спросила подошедшая мать.
  - Ни о чем! - с нотками паники в голосе заявила Кириэлле, крутанувшись в ее сторону. - Я просто кое-что забыла, вот и все! Сейчас вернусь!
  Она стремглав унеслась вверх по лестнице, вновь проигнорировав окрик матери - не бегать по дому. Зориан смотрел ей вслед, прищурив глаза. Почему она так боится, что мать узнает об утащенных книгах? Она далеко не впервые берет его вещи, и раньше мать не обращала на это внимания. За как будто безобидным поступком явно скрывается что-то серьезное...
  Невольно задумаешься - а так ли хорошо он знает Кириэлле?
  
  - Мне скууучно.
  Зориан открыл глаза и одарил сестру сердитым взглядом. Стоит ему задремать хоть на минуту, как она что-нибудь говорит или "случайно" пинает его остроносой туфелькой. А он-то думал, что хуже динамиков в вагонах ничего нет...
  - Тебе скучно, - он закатил глаза. - А я-то тут причем?
  - Поиграй со мной? - с надеждой попросила она.
  - Ты еще не наигралась? - вздохнул он. - Сколько раз я должен победить тебя в виселицу, чтобы ты успокоилась?
  - Ты сжульничал! - запротестовала она. - Нет такого слова - "Душительство"!
  - Что? Конечно, есть! Ты просто...
  - Лжец!
  - Как угодно, - фыркнул он. - Я выиграл не только в тот раз.
  - То есть ты признаешь, что в тот раз сжульничал? - торжествующе спросила она.
  Зориан открыл было рот для возражений, но, подумав, закрыл его.
  - И почему я спорю об этом? - спросил он вслух.
  Громкий треск, предвещающий пробуждение динамиков, прервал их спор.
  - Станция Корса, - прозвучал бесплотный голос. - Повторяю, станция Корса. Спасибо.
  - Слава богам, - пробормотал Зориан. Прибытие в Корсу не только означало, что пройдено три четверти пути; к ним наконец кто-то подсядет, может, тогда Кириэлле оставит его в покое и займется новоприбывшим.
  Это будет не Ибери - он специально выбрал другое купе, чтобы она не встретилась с Кири. Ничего хорошего из этого бы не вышло - Кири терпеть не может Фортова и не умеет держать язык за зубами.
  - Так много людей, - заметила она, глядя на переполненный перрон. - Это все студенты вроде тебя?
  - Большинство из них, - согласился Зориан. - Хоть и не все из моей школы. В Сиории не одна академия.
  - Не думала, что магов так много, - сказала она. - Мама говорит, для этого надо быть очень умным. Как думаешь, я могла бы стать магом?
  - Конечно, - пожал он плечами.
  - Правда? - спросила она со странной смесью подозрения и восторга. Кажется, она опасалась, что он ответит какой-нибудь гадостью.
  - Да, - подтвердил он. - Не вижу никаких препятствий. Говорят, у тебя хорошие оценки в школе, так что с мозгами проблем нет. И наши родители вполне могут оплатить обучение, пусть даже и не в Сиории.
  Вместо ответа Кириэлле уставилась в окно, явно избегая его взгляда. Когда он уже хотел спросить, что не так, дверь купе скользнула в сторону.
  - Бирн Иварин, - представился парнишка. - Можно к вам присоединиться?
  Зориан молча пригласил его жестом. В последний раз, когда они говорили, этот парень надоумил его устроиться в библиотеку. Тогда он был весьма разговорчив - то, что доктор прописал! Неважно, любит ли он общаться с детьми, Кириэлле попросту не оставит его в покое - а он слишком хорошо воспитан, чтобы прямо послать девочку. Хорошо бы он занял Кириэлле до самого прибытия.
  - Кириэлле Казински, - тут же представилась сестра. - А это мой брат, Зориан. Ты тоже студент, как и он? Ты уже владеешь магией?
  - Ээ, ну да, - Бирна явно раздирали любопытство и вежливость. Вежливость победила, и он ответил Кириэлле. - Правда, я только поступаю на первый курс, так что мне нечем похвастаться.
  К несчастью для Бирна, шанс полюбопытствовать насчет фамилии выпал ему очень и очень нескоро. Кириэлле была в ударе, засыпав бедного парня всевозможными вопросами. Так Зориан узнал, что Бирн - маг во втором поколении, единственный сын, и родители возлагают на него большие надежды. И шанс ускользнуть от их чрезмерного внимания радует его едва ли не больше, чем возможность научиться магии. Зориан прекрасно его понимал.
  - Три старших брата? - хохотнул Бирн. - Бедняжка. Хотя... Я бы и сам не отказался от старших братьев. Родителям было бы кого изводить кроме меня.
  - Как я тебя понимаю, - сказала Кириэлле. - Когда Зориан поступил в академию, мама полностью сосредоточилась на мне. Полный отстой.
  Зориан сочувственно поежился. Ему раньше не приходило в голову, но это во многом объясняет поведение сестры в последние два года. В отсутствие Зориана, обычно служащего громоотводом для воспитательных порывов матери, Кириэлле явно приходилось несладко. Часть его злорадствовала, что маленькая чертовка побывала в его шкуре, но все же даже она не заслужила подобного обращения.
  - Кстати, все хотел спросить, - начал Бирн. - У вас довольно редкая фамилия - Казински. Вы, случайно, не приходитесь родней Дэймену Казински?
  - Он наш брат, - ответила Кириэлле.
  - Правда? - восторженно спросил Бирн. - Знаете, я давно о нем не слышал. Чем он сейчас занят?
  - Он в Косе, - сказала Кириэлле. - Кажется, нашел что-то в джунглях... не знаю. Я нечасто с ним общаюсь. Наверное, ты больше узнаешь из газет, чем от меня. Зориан знает его лучше, чем я.
  Зориан сердито посмотрел на сестру. Вот так перевести стрелки на него, да еще в разговоре про Дэймена! Чертовка в ответ показала ему язык.
  - Мы с Дэйменом не ладим, - прямо сказал Зориан. - Мне нечего добавить к тому, что уже сказала Кири.
  - Ох, - разочарованно выдохнул Бирн. Он принужденно хохотнул, пытаясь развеять неловкое молчание. - А я-то надеялся на истории о герое из первых рук... Хотя, наверное, это тоже считается, правда? Жаль, что у него не нашлось времени для своей семьи.
  - Мхмм, - невнятно пробурчал Зориан.
  Остаток пути прошел без происшествий, разве что Бирн по прибытию решил идти с ними. И Бирн, и Кириэлле были потрясены (и изрядно подавлены) масштабом и загруженностью вокзала Сиории, так что Зориан пошел им навстречу и устроил небольшую экскурсию. Экскурсия, впрочем, вышла куда длиннее, чем планировалась - Кириэлле не терпелось пройтись по магазинам. Он пытался объяснить, что привокзальные магазины торгуют с огромной наценкой, и что он не будет ей ничего здесь покупать - бесполезно. Ей хотелось "просто посмотреть". По какой-то немыслимой причине Бирн поддержал ее. Похоже, он тоже любит ходить по магазинам. Безумие какое-то.
  Задержка не прошла даром - когда они покидали вокзал, начался дождь. У Бирна не было зонта, да и куча багажа занимала все руки. Зориан, скрепя сердце, предложил помочь - парень выглядел настолько жалко, что он просто не смог бросить его под дождем.
  Да и Кириэлле не позволила бы ему этого - не устраивать же сцену, утаскивая ее силой.
  - Я правда очень признателен, - Бирн с любопытством провел пальцами по границе защитного купола. - Не знаю, что бы я без тебя делал. Непохоже, что дождь скоро закончится.
  - Говорю же, не стоит благодарности, - вздохнул Зориан. - Я живу, чтобы помогать.
  Бирн "незаметно" прошептал спасибо Кириэлле - та отвлеклась от забав с барьером, куда она просовывала руки и ноги, и показала ему большой палец. Видимо, парень тоже понял, кому он обязан редкой удачей. Хм. Если на полпути к их новому дому у него кончится мана, это будет на ее совести. Дождевой барьер очень энергоемок, к тому же его пришлось расширить, чтобы укрыть их троих и парящий диск с багажом.
  - Просто улетное заклинание, - объявила Кириэлле. - Ему трудно научиться? Как думаешь, у меня получится? Я никому не скажу!
  - Помилуй, - фыркнул Зориан. - Ты даже не чувствуешь своей маны, я уже не говорю о том, чтобы сплетать ее. Дело не в законности, дело в навыке. Если ты настоящий гений - научишься за несколько месяцев, если нет - год или два. Просто подожди, пока сама поступишь, ладно?
  Кириэлле немедленно сдулась.
  Они благополучно доставили Бирна под защиту купола академии и направились к себе. Они даже почти дошли, когда защитный барьер мигнул и пропал - резерв Зориана иссяк.
  Именно что "почти" дошли. Будем надеяться, подруга Ильзы не станет сильно ругаться из-за луж на полу.
  
  - Вам следовало переждать! Что заставило вас идти в такую ужасную погоду? Нынешние дети считают, что им море по колено...
  Зориан закатил глаза, слушая упреки домовладелицы. Он даже не скрывался - все равно она рылась в шкафу и не смотрела в его сторону. Дождь будет идти всю ночь - хоть он и не мог ей сказать, откуда это знает - так что пережидать было бесполезно. Да и если бы Кириэлле не настояла проводить Бирна до самой академии, они прекрасно дошли бы под щитом. И вообще, было бы из-за чего волноваться. Ну, пробежались чуток под дождем...
  Прилетевшее в лицо полотенце вырвало его из раздумий.
  - Держи, высуши волосы. Пойду посмотрю, не нужно ли чего твоей сестре. Лучше бы она не простудилась, не то ты узнаешь, что я обо всем этом думаю, понятно?
  - Она не сахарная, - пробормотал Зориан. - Не растает от пары капель.
  То ли он говорил слишком тихо, то ли она проигнорировала его, но она просто прошла мимо, выходя из комнаты. Выбросив ее из головы, Зориан сел, разглядывая комнату.
  Домовладелица, Имайя Курошка, энергичная женщина средних лет, без слов впустила их, когда они, мокрые до нитки, взбежали на ее крыльцо. Она даже не спросила, кто они такие - и только после объяснений Зориана сообразила, что они не просто так постучались в ее дверь, застигнутые дождем. Зориану и самому было что сказать по поводу такой вопиющей наивности, но, в отличие от некоторых, он умел вовремя промолчать. Что же, она производила приятное впечатление. По крайней мере, она не походила на алчных домовладельцев, стремящихся содрать с квартирантов последнюю шкуру - хотя и рано судить об этом.
  Слегка раздражало, что она сочла их проживание делом решенным. Он всего лишь зашел посмотреть условия!
  Имайя вернулась вместе с Кириэлле - переодевшись в сухое и практически высушив волосы, сестра совсем не походила на человека, совсем недавно бежавшего под проливным дождем - и они начали беседу. Зориану не раз и не два пришлось возвращать собеседниц к теме разговора - что Имайя, что Кириэлле были готовы болтать о чем угодно. Также ему пришлось пару раз пнуть Кири под столом - Ильза предупреждала, что по, гм, некоторым причинам тему замужества с Имайей лучше не обсуждать. Приученный ценить личное пространство, Зориан не собирался совать нос в чужие дела и заранее предупредил Кириэлле. Увы, у этой болтушки явно не получалось сдерживаться.
  Честно говоря, итоговое соглашение не совсем устраивало Зориана. Дом Имайи очевидно не предназначался для съема - обычный, хоть и большой семейный дом с кучей пустующих спален на втором этаже. Зориан и Кириэлле будут снимать одну из них и делить остальные помещения с Имайей и еще двумя жильцами, которые вот-вот приедут. Как-то маловато приватности, на его вкус. Уже не говоря о том, что в их комнате всего одна кровать, то есть спать ему придется вместе с Кириэлле. Зориан уже имел этот печальный опыт, когда сестра была помладше, и прекрасно помнил, что спит она очень беспокойно и норовит стянуть одеяло на себя. Утешало, что на данный момент они были единственными постояльцами, и Имайя не возражала, если он без доплаты займет еще одну спальню - при условии, что он вернется к Кириэлле, как только найдутся еще жильцы.
  Про себя Зориан решил завтра поискать еще варианты. Просто на всякий случай.
  
  Несмотря на новую обстановку и присутствие Кириэлле, следующие дни прошли весьма обыденно. Он устроился работать в библиотеку. Он переговорил с Ильзой о дополнительных занятиях и выбрал на этот раз прорицание. Он тратил все свободное время на тренировки плетений, уделяя особое внимание поиску севера - плетению, развивающему навык прорицания. Тайвен выследила его на новом месте, и Зориан рассказал ей о "слухах" про гигантских пауков-телепатов, живущих в канализации - так что с Тайвен все должно быть в порядке. При всех недостатках, он решил все же остаться у Имайи - та замечательно нашла общий язык с Кириэлле. Сама Кири на удивление прилично себя вела. Она проводила множество времени за рисованием - он и не думал, что она так любит рисовать. Никогда не видел, чтобы она занималась этим дома. Может, новое место ее вдохновило?
  Так или иначе, спокойное течение жизни продолжалось лишь несколько дней. Во-первых, в этот раз цикл не прервался на первой неделе, что было неожиданно само по себе. Что важнее, Ильза вновь попросила встретить Каэла и его дочь на вокзале... где и выяснилось, что Каэл тоже снимает комнату у Имайи. По той же, кстати, причине - рекомендация Ильзы.
  Так что сейчас он жил в одном доме с младшей сестрой, подростком-морлоком и его дочерью, а также домовладелицей, не похожей на домовладелицу. В эту пятницу Ксвим снова будет кидать в него шарики, Ильза регулярно навещает подругу, а Имайя пригласила заглянувшую Тайвен на воскресный обед. Да уж, цикл явно предстоит необычный.
  - Мне все кажется, что я тебя использую, - сказал Каэл, ссыпая пригоршню синего порошка в прозрачную стеклянную емкость.
  - А я все не пойму, откуда такие мысли, - отозвался Зориан, не отрываясь от перетирания синих грибов в порошок. - Я помогаю тебе с ингредиентами, ты позволяешь мне ассистировать. Ты немного экономишь, я получаю практический опыт. Все честно. Держи.
  Он передал перетертые грибы беловолосому парню, тот вздохнул и вернулся к работе. Зориан оглядел лабораторию, стараясь особо не пялиться.
  Просто удивительно, насколько Каэл сумел приспособить подвал Имайи. Он развернул свою мастерскую сразу по прибытию, причем Имайя нисколько не встревожилась, что студент-третьекурсник будет работать с опасными магическими составами прямо под ее домом. Мол, Ильза заверила, что Каэл знает, что делает. Наверное, так и есть, но все же... Что касается оборудования, его одолжила академия. По словам Каэла, приборы несколько устарели, но выбирать не приходится, хорошо, хоть такие есть.
  - Просто я думаю, что этот "практический опыт" не стоит тех денег, что ты тратишь на реактивы, - сказал Каэл, заливая порошок кипятком и бросая туда какие-то черные шарики. - Честно говоря, учитывая твои навыки, это я должен платить тебе за помощь.
  - Не беспокойся об этом, - повторил Зориан, надеясь закрыть тему. Не говорить же Каэлу, что его сбережения полностью восстановятся в момент рестарта, так что деньги его не волнуют.
  В целом, в этом цикле общение с Каэлом было куда доверительнее. Он был вынужден признать, не в последнюю очередь - благодаря Кириэлле - она мигом поладила с Каной, хоть та еще совсем ребенок, что настроило Каэла в их пользу. Уже потом они нашли много общих тем, и Зориан решил помочь морлоку с алхимией. Что и привело к нынешней ситуации.
  - Все это очень странно, - после короткого молчания сказал Каэл. - Но в хорошем смысле. Я давно не видел Кану такой счастливой. Я не говорил, что очень признателен твоей сестре за все, что она делает?
  - Честно говоря, даже не знаю, сколько это продлится, - признался Зориан. - Ей нравится Кана, и наверняка приятно ее внимание. Однако ей может это быстро наскучить. К тому же, она лишь на время в Сиории - пока родители навещают брата в Косе.
  - Жаль, - вздохнул Каэл. Потом ухмыльнулся. - Хотя, наверное, ты вздохнешь с облегчением, когда она уедет.
  - Кто знает, - откликнулся Зориан. - Поживем - увидим. Сейчас она ведет себя вполне сносно, может, и не вернется к обычному безобразному поведению. Надеюсь, она переймет у твоей дочери немного уравновешенности.
  - Нет, не стоит, - возразил Каэл. - Будет жаль, если столь жизнерадостная девочка утратит свою искру. Хотел бы я, чтобы и у Каны была хотя бы частица этой неуемной энергии.
  - Может, поменяемся? - предложил Зориан.
  - Нет уж, - фыркнул Каэл. - Передай мне ядовитые лютики и не отвлекай в ближайшее время. Данный этап требует концентрации.
  Зориан молча стоял, наблюдая за работой Каэла, и думал, что еще готовит ему этот месяц.
  
  
  
  
  
  
  15. ТРУДНАЯ ПЯТНИЦА
  
  [К оглавлению]
  
  
   Зориан почувствовал приближение заряженного маной шарика, но даже не шелохнулся. Он затруднялся сказать, справа или слева летит стекляшка - но точно не прямо в лоб. Каким-то образом он всегда ощущал летящие в него шарики. Всегда. Он не знал, как это получается, ведь он по-прежнему не мог почувствовать направление - но эта способность была очень кстати. Еще бы научиться так же точно определять сторону.
  Шарик пронесся мимо, оставив Зориана гадать - над каким же плечом он пролетел?
  - Слева, - предположил он.
  - Неверно, - ответил Ксвим скучающим тоном. - Снова.
  Новый шарик. И снова не в голову. Ничего удивительного, Ксвим быстро выяснил, что Зориан безошибочно чувствует угрозу - и перестал целиться в него. Не дарить же подопечному легкие баллы.
  - Справа, - сказал он.
  - Неверно, - тут же откликнулся Ксвим. - Снова.
  Зориан нахмурился под повязкой. Ему кажется, или он угадывает все хуже и хуже? Что-то здесь не так. В начале занятия он угадывал больше половины - сейчас же - постоянно неверно. По идее, он даже чисто статистически должен время от времени угадывать. Вариантов-то всего два.
  Так что когда Ксвим бросил очередной шарик, Зориан быстрым движением сдернул повязку - посмотреть, в чем дело.
  Шарик как раз летел у него над головой.
  Вот же сукин сын!
  - Я не давал позволения снять повязку, - невозмутимо сказал Ксвим, словно Зориан не поймал его с поличным.
  - Это жульничество! - возмутился Зориан, игнорируя замечание. - Конечно я никак не мог угадать, если вы не следуете собственным правилам!
  - Вы и не должны угадывать, мистер Казински, - без тени смущения заявил Ксвим. - Вы должны чувствовать.
  - Я и чувствовал, - выдавил Зориан.
  - Тогда вы бы поняли все намного раньше, и вам не пришлось бы снимать повязку, - сказал Ксвим. - Хватит терять время, надевайте повязку и продолжим.
  Зориан мысленно проклял мучителя, но сделал, как было велено. Горько признавать, но в словах Ксвима был резон. Он старается угадать, над каким плечом пролетал шарик - полагается на интуицию, а не на чувство магии. Но разве он виноват, что пока не может отследить столь быстрый и слабо излучающий объект? В книгах говорилось, что такой уровень мастерства достигается упорными многолетними тренировками! Серьезно, кто в здравом уме будет требовать этого от третьекурсника? Ну, то есть, кроме Ксвима. Хорошо хоть этот тип больше не метит ему в голову.
  Остаток занятия прошел как обычно - монотонно и скучно. С другой стороны, осталось ли в школе хоть что-то не скучное? Он прожил во временной петле уже больше года, изображать интерес на уроках становилось все труднее. Его подмывало последовать примеру Зака и потратить парочку циклов на путешествия, но - нельзя. С одной стороны, если он хочет вырваться из петли, он должен тренироваться, а не тратить время впустую. С другой - он не хотел привлекать внимания. Даже не учитывая вероятного третьего путешественника, Зак наверняка все еще помнит совместные занятия. Забросить учебу - совершенно не в характере Зориана, это сразу бросится в глаза. Он и так балансирует на самой грани, привезя с собой сестру и прогуливая чуть ли не четверть уроков - но для этих странностей хотя бы есть правдоподобное объяснение. Он бы давно отбросил притворство, чтобы не свихнуться - но выбранный подход доказал свою эффективность, да и не настолько он устал... Это подождет, сейчас перед ним более насущные проблемы.
  После занятия он отправился в библиотеку, отчитаться перед Киритишли. Обычно он не работал по пятницам - общение со Ксвимом отбивало всякое желание делать что-либо еще - но сегодня, на удивление, был не прочь поработать. Неужели он наконец привык к своему куратору?
  - Зориан! - поприветствовала его Киритишли. - Как раз вовремя. Прибыла новая партия, а Ибери уже ушла домой.
  - Э... хорошо, - отозвался Зориан. Он хотел было спросить, что за партия, но спохватился, что это глупый вопрос. Конечно же, партия книг. - Что мне делать?
  - Просто распакуй коробки и предварительно рассортируй книги, - Киритишли указала на составленные горкой коробки. - Потом я проверю их повнимательнее и решу, что с ними делать.
  - Вы не знаете, что с ними делать? - удивился Зориан. - А зачем тогда заказали?
  - Я и не заказывала, - Киритишли покачала головой. - Кто-то подарил библиотеке свою коллекцию. Иногда случается. Некоторые завещают книги нам, другие получают книги в наследство и не знают, куда их девать. Множество старых томов, ценных только как антиквариат, и то не всегда. Сказать по правде, большая часть партии отправится на свалку.
  - О? - Зориан открыл одну из коробок и наугад вытащил одну из книг. Руководство по выращиванию сливы, судя по обложке - издано лет двадцать назад. - Неожиданно. Помнится, кое-кто говорил мне, что библиотекари должны беречь каждый экземпляр, а не делить книги на "полезные" и "бесполезные".
  - Ой, заткнись, - Киритишли сделала вид, что хочет отвесить ему затрещину; он благополучно увернулся. - Это идеал, а не прямое руководство к действию. Библиотека велика, но место на полках все же ограничено. К тому же, большинство этих книг у нас уже есть. Прекращай умничать и займись делом.
  Зориан увлекся работой, распечатывая коробку за коробкой. Киритишли выдала ему здоровенный гроссбух, содержащий списки полученных в дар книг, и велела с его помощью отделить уже имеющиеся книги. Само собой, искать в нем названия вручную было бы кошмаром - бесчисленные страницы были плотно исписаны мелким шрифтом - но он знал, что книга предназначена совсем не для этого. В одном из прошлых циклов Ибери научила его заклятью, находящему в целевой книге совпадения с составленным списком. Тогда заклинание показалось ему бесполезным - сейчас же оно идеально подходило ситуации. Видимо, именно для этой цели и писались огромные тома библиотечных каталогов.
  Киритишли вернулась после двух часов - и двух десятков торопливо исписанных листов; к тому моменту Зориан отложил в сторону все дубликаты и листал одну из новых книг. Похоже, она никак не ожидала, что он справится так быстро - раньше он не показывал библиотечных заклинаний такого уровня - и, кажется, она была слегка разочарована.
  - Скучно с тобой, - сокрушенно вздохнула она. - А я так хотела показать тебе этот фокус после пары часов мучительных поисков в каталоге. Наверняка твое лицо было бы просто бесценно.
  Зориан молча приподнял бровь, на что его взрослая и ответственная руководительница показала ему язык. Потом перевела взгляд на книгу в его руках.
  - Нашел что-то интересное?
  - Не совсем, - Зориан захлопнул книгу. В ней все равно не было ничего особо интересного. - Я надеялся отыскать сведения о могучей древней магии, но увы.
  Киритишли фыркнула.
  - Даже если бы нашел, от нее никакого проку. Что бы там не писали в приключенческих романах, древняя магия практически всегда уступает современной. Забытые заклятья забыты не просто так - а потому, что они были непрактичны, требовали ныне утраченные условия или ингредиенты, либо шли вразрез с современной моралью. Например, сейчас не так-то просто найти участников для тантрического ритуала. Или, скажем, Геруанские вулканические заклятья - они работали только во время извержения некоего вулкана, который не был активен вот уже две сотни лет.
  - Ох, - Зориан моргнул. - Нда, это... разочаровывает.
  - Весьма, - согласилась Киритишли. - И даже если древние заклятья можно без проблем воспроизвести - ты не поверишь, как долго они сотворяются и насколько лишены гибкости. У магов прошлого не было развитых упражнений на плетения, им приходилось компенсировать недостаток контроля узкой специализацией и длиной формулы. В частности, были сотни заклинаний, изменяющих цвет объекта - каждое заклятье - на один цвет. Сейчас же принято обобщать заклинания, так как новые методики обучения позволяют корректировать эффект заклятья просто на прямом контроле.
  - Из-за чего большинство старых заклинаний бесполезны для обученного мага, - закончил Зориан. Он давно знал, что образ предков изрядно приукрашен историками - взять хотя бы превращение северной Миасины в пустыню (официально называемое "Катаклизм", словно некое стихийное бедствие, не связанное с икосианами) и последующий исход в Алтазию. Чего он не знал - что икосиане были не только безответственными засранцами, они были еще и хреновыми магами. - А сертификация отсеивает необученных. Знаете, я давно гадал, почему столько простых заклинаний отнесено к первому кругу. Думал, это политика Гильдии, подталкивающая к сертификации - но, наверное, без навыков первого круга использование этих заклятий становится нетривиальной задачей.
  - Не забывай и об авторах заклинаний, - сказала Киритишли. - Создать заклятье первого круга куда выгоднее и престижнее, чем общедоступное. Так что они почти всегда указывают допуск не ниже первого круга, и Гильдия идет им навстречу - возможно, по указанной тобой причине. Наверное, если постараться, можно добиться перевода многих из этих заклятий в общедоступные - но этим ты наживешь множество врагов среди разработчиков заклятий. Неблагодарная задача, к тому же придется постоянно следить, чтобы оппоненты не опротестовали решение.
  Зориан молча переваривал услышанное. Само собой, он не собирался лезть в политику, во временной петле или вне ее. Если родители что-то и донесли до него, так это то, что он не создан для политики. Они, конечно, не совсем это имели в виду, но да ладно. Однако, знать подобные вещи не помешает. Надо будет потом раскрутить Киритишли еще на пару-тройку разговоров.
  
   Зориан едва дождался, когда Киритишли отпустит его домой. День выдался длинным (и нудным) - обычные уроки, занятие со Ксвимом, работа в библиотеке... Он уже предвкушал, как вернется в дом Имайи и наконец сможет отдохнуть - но на выходе из библиотеки его перехватил подозрительный тип, поджидавший у дверей.
  Ну, "перехватил" - громко сказано, вообще-то он просто стоял, прислонившись к колонне - молча и не загораживая прохода. Но их глаза встретились, и Зориан понял - этот человек здесь по его душу. Среднего возраста, небритый, в мятой дешевой одежде, он сошел бы за бродягу, если б не явно ощутимая в его позе уверенность.
  Зориан замер, в сгустившейся тишине оба разглядывали друг друга. Он понятия не имел, кто этот человек и что ему нужно, так что держался настороже. Он не забыл, как его зарезали в одном из ранних циклов, и не горел желанием повторить этот опыт.
  - Зориан Казински? - наконец спросил незнакомец.
  - Это я, - подтвердил Зориан. Вряд ли ложь ему сильно поможет, и если драться - то лучше здесь, на территории академии, а не в переулках по пути домой.
  - Детектив Хаслуш Икзетери, полицейское управление Сиории. Ильза попросила позаниматься с тобой прорицанием.
  Зориан не знал, что и сказать. Ильза нашла ему в инструкторы детектива? А он так надеялся упросить инструктора показать ему запрещенные техники прорицания - они здорово помогли бы в его расследовании. Ну почему это оказался полицейский?
  - Здорово, - ровно ответил Зориан. - Я все гадал, когда Ильза найдет кого-нибудь.
  Если его вялая реакция и задела детектива, тот никак это не проявил. Он повернулся и зашагал прочь, жестом пригласив Зориана следовать за ним.
  - Пойдем, парень, найдем приличную таверну, - сказал он, засовывая руки в карманы.
  О да, таверна - идеальное место для обучения. Боги, мало того, что этот тип легавый, так он еще и дилетант. Вообще мог бы догадаться и просто по его виду - но Зориан старался не судить о людях по первому впечатлению, слишком уж часто это случалось с ним самим.
  Видимо, все это ясно отразилось на его лице, поскольку детектив принялся оправдываться:
  - Эй, не смотри на меня так. Все равно сегодня мы не будем заниматься ничем серьезным. У нас обоих был долгий день - ты устал, я устал, мы не знаем друг друга - нет смысла сразу начинать уроки. Черт возьми, мы можем даже решить, что не сходимся характерами, и закончить на этом. Так что сегодня мы просто выпьем и поговорим.
  Ну ладно, возможно, Хаслуш не так плох, как ему показалось. Нужно отвыкать судить о людях поспешно. Вот только...
  - Я не пью спиртное, - предупредил Зориан.
  - Религия запрещает? - с любопытством покосился на него Хаслуш.
  Зориан покачал головой. Он не был особо верующим - боги перестали отвечать на молитвы столетия назад; на его взгляд, они то ли перебили друг друга, то ли бросили свое творение на произвол судьбы. И, проклятье, учитывая легенды эпохи богов - возможно, людям лучше без богов. Слишком часто мор и глад обрушивались на города из-за малейших прегрешений. И то, что стремительный прогресс науки и общественного устройства начался именно с уходом богов - вряд ли просто совпадение.
  - Неудачный опыт, - просто ответил он, не желая вдаваться в подробности.
  - А, - Хаслуша такой ответ вполне устроил. - Ничего, можешь заказать фруктовый сок или что-то в этом роде. Да что там, я могу даже показать заклятье, которое использую, когда я при исполнении, но не хочу обижать людей, отказываясь от выпивки.
  О, а вот это уже интересно! Зориан посмотрел на Хаслуша; детектив, правильно истолковав взгляд, продолжил:
  - Простенькое заклятье школы изменения, превращающее спирт в сахар, - Хаслуш показал простое металлическое колечко на правой руке. - Я впечатал формулу в кольцо, чтобы не колдовать в открытую. Можешь мне поверить, творить заклинания над предложенным напитком - не самая удачная мысль. А так - прикоснулся к стакану, и все готово.
  - Удобно, - оценил Зориан. Жаль, что это заклятье не попалось ему раньше. - Но я думал, органические вещества нельзя преобразовать магией изменения?
  - Обычно нет, но только потому, что они сложны и малоизучены, а не из-за каких-то принципиальных запретов, - Хаслуш шел, внимательно изучая вывески. Похоже, просто ближайшая таверна его не устраивала. - Молекулярная структура что этанола, что глюкозы довольно проста, так что преобразовать одно в другое несложно, - он внезапно остановился перед очередной вывеской, бегло изучил ее и обернулся к Зориану. - Вроде неплохо. Что скажешь?
  Зориан редко бывал в тавернах и вынес оттуда только плохие воспоминания - так что просто махнул в сторону двери и последовал за детективом.
  Все было не так плохо, как он опасался: в таверне было темно и душновато, но столы были чистыми, а шум - приемлемым. Хаслуш выбрал столик в углу и, дождавшись, когда они оба сделают заказ, сотворил долгое, сложное заклинание. Видимо, некая разновидность полога тишины.
  Зориан думал, тут же последует допрос, но ничего подобного не случилось. Если Хаслуш и выяснял что-то, то слишком деликатно, чтобы это заметить. Черт, он даже не спросил про Дэймена - пустячок, а приятно. В итоге Зориан постепенно расслабился и сам начал задавать вопросы. Например - откуда у полицейского детектива время и желание обучать студентов?
  - Хе, - фыркнул Хаслуш. - Хороший вопрос. Обычно мне бы и в голову такое не пришло, но вчера командир свалил на меня на редкость дурацкое задание. Похоже, по городу ходят слухи о гигантских пауках-менталистах, живущих в канализации - и мне поручили эти слухи проверить, - он вздохнул и закатил глаза. - Нет, ну надо же - пауки-менталисты...
  Зориан постарался не выдать удивления, и ему это удалось - в основном потому, что Хаслуш уткнулся в кружку. Он, сам того не сознавая, запустил слух? Хотя, вообще-то нечему удивляться - он рассказывал Тайвен про пауков в присутствии сестры и Имайи. Наверняка эта троица поделилась сплетней еще как минимум с дюжиной других.
  - А после работы я встретился с Ильзой - мы давние друзья - пропустить пару стаканчиков и пожаловаться на трудности. Она рассказала, что не может найти тебе инструктора по прорицанию. Тут-то я и сообразил - это же идеальное решение моих проблем. Одним махом я спихну дурацкое дело на какого-нибудь другого бедолагу, помогу другу и разрешу свой давний спор с командиром. Видишь ли, пару лет назад чиновники Эльдемара решили заинтересовать молодых магов в полицейской службе. Только вместо нормальных шагов по привлечению молодых талантов, они тупо обязали магов, уже работающих в органах, знакомить молодежь с нашей профессией.
  - А, - откликнулся Зориан. - То есть это входит в ваши обязанности?
  - Угу, но я... не напрягался. Командир постоянно пилит меня из-за этого. Но и ты меня пойми - да, нам за это доплачивают, но сущие гроши - а морока та еще.
  - Вам виднее, - пожал плечами Зориан. - А как, э... мое "знакомство с профессией" освободит вас от паучьего дела?
  - Не могу же я разорваться, - ответил Хаслуш. На миг нахмурился и затем решительно кивнул. - Да. Именно так и сообщу руководству.
  На этом разговор исчерпал себя, и Хаслуш пообещал встретиться с ним в понедельник. Зориан шел к дому Имайи в раздумьях - будет ли прок от полицейского расследования проблемы пауков. Вряд ли, учитывая отношение к делу того же Хаслуша - но все же... Надо будет расспросить детектива на через неделю-другую.
  
  Зориан нетерпеливо притоптывал, ожидая, когда хозяйка откроет дверь. У него был ключ от входной двери, но толку-то - к его досаде, Имайя частенько оставляла ключ в замке, и сегодня - не исключение. Он не мог войти без ее помощи.
  Возможно, так и было задумано.
  Звук открывающегося замка привлек его внимание - дверь распахнулась, явив обеспокоенную Имайю.
  - Эмм... Что-то случилось? - спросил он. Неужто Кириэлле что-то натворила?
  - Это я должна спросить, - ответила она. - Где ты был? Ты должен был вернуться несколько часов назад.
  - Ээ... - растерялся Зориан. - А в чем проблема? Я же вернулся не посреди ночи.
  Кажется, этого говорить не стоило - она одарила его сердитым взглядом. Он решительно не понимал причину - он вовсе не обещал спешить домой сразу после занятий. В Сирине родителям было все равно, чем он занят в свободное время - если он делал, что велено и не подрывал их бесценную репутацию. Какое непривычное чувство - когда кто-то волнуется, потому что ты не пришел домой вовремя...
  - Послушайте, я извиняюсь, но после занятий я встречался с инструктором по прорицанию, и встреча подзатянулась. Серьезно, мисс Курошка, так у вас никаких нервов не хватит. Меня еще не раз будут задерживать после уроков.
  Она вздохнула и, смягчившись, впустила его внутрь.
  - На будущее, постарайся сообщать мне, когда задержишься, - сказала она. - Ведь наверняка есть заклинание для передачи сообщений в пределах города?
  Следует признать, это неплохая идея.
  - Я посмотрю, что можно сделать, - пообещал Зориан.
  - Хорошо. Знаешь, твоя сестра уже давно спрашивает, где ты.
  Зориан застонал.
  - Она вам не сильно докучала?
  - Нет, она просто ангелочек, - отмахнулась Имайя. Зориан молча закатил глаза. Если Кириэлле такой ангелочек, что же Имайя заждалась его домой? - Она почти весь день рисовала, играла с магическим кубом, что ты дал, и говорила с Каной. Или точнее - говорила Кане. Клянусь, эта девочка слишком тиха. Мне надо будет поговорить с Каэлом. Не дело, когда ребенок настолько безучастен...
  Зориан кивнул, довольный, что затея с кубом удалась. Ничего особенного, просто каменный кубик со светящимися символами, образующими детскую головоломку. Он нашел схему в одной из книг, рекомендованных Норой в тот цикл, когда она вела у него продвинутый курс. Сделав головоломку, он добился двойной выгоды - попрактиковался с формулами и получил игрушку для Кириэлле.
  - Похоже, она не скучала, - заметил Зориан. - Так зачем я ей понадобился?
  - Ты ее старший брат, - Имайя странно посмотрела на него. - Ты нужен ей без особых причин.
  - А на самом деле? - не уступал Зориан.
  - Кана уснула, а твоя игрушка исчерпала ману и выключилась, - после короткого молчания признала Имайя.
  - А, - Зориан кивнул. Он заметил, что накопитель маны в формуле слишком мал, но не рискнул отойти от схемы. Для более чем скромного запаса маны были свои причины - накопитель мог и взорваться при ненадлежащем обращении, а куб предназначался для начинающих. Эти ребята способны с первой попытки запороть даже надежнейшую формулу. Учитывая, с каким трудом он воспроизвел головоломку по инструкции, Зориан решил не искушать судьбу, внося изменения. Если Кириэлле понравится - он может просто наделать еще. Заодно и потренируется. - Она сейчас в своей комнате?
  - Нет, она у тебя, читает твои книги, - невозмутимо сообщила Имайя.
  У Зориана дернулся глаз - захотелось немедленно пройти в комнату и выкинуть оттуда Кириэлле. Сказать по правде, ему повезло, что у него вообще есть своя комната - Имайя пока не нашла жильцов. Увы, сохранить свои вещи в неприкосновенности было решительно невозможно. Кириэлле наведывалась к нему, когда пожелает, а Имайя относилась к этому, как его мать в Сирине. Похоже, она считала поведение Кириэлле "естественным".
  И мелкая чертовка это знала! Она знала, что ей все сойдет с рук, как любимице домовладелицы - и пользовалась этим на всю катушку. Так что паршивка даже не обернулась, когда Зориан ворвался в комнату. Так и лежала с книгой поперек его кровати, вольготно сложив ноги на подушку. И как раз потянулась к тарелке с печеньем, сделанным Имайей, чтобы рассыпать по кровати еще больше крошек.
  - Эй! - возмутилась она. - Это мое печенье! Найди себе другое!
  Не обращая внимания, Зориан разглядывал трофейную тарелку.
  - Вообще-то я просто хотел прекратить захламление кровати, но они выглядят так аппетитно...
  - Нееет! - вскричала Кириэлле, глядя, как он угрожающе открыл рот над печеньем. Что характерно, с места она не двинулась. Похоже, чертовка осознавала, что стоит ей встать - и назад на кровать он ее не пустит.
  - Знаешь что, - сказал он, прекратив дурачится. - Я верну тебе печенье, если ты уберешь крошки, рассыпанные по кровати.
  Кириэлле тут же принялась сметать крошки с покрывала на пол. Закончив, она дерзко улыбнулась ему.
  - Ха-ха, - без тени веселья сказал Зориан. - А теперь возьми веник и убери как следует. За каждую минуту промедленья я буду съедать по печеньке.
  В подтверждение своих слов, он отправил одну в рот. И правда вкусно.
  Кириэлле вскочила с возмущенным воплем. Она безуспешно попыталась отнять тарелку назад, потом, когда поняла, что не выйдет (а он съел вторую) - убежала за веником и совком. Судя по всему, она заодно нажаловалась Имайе, поскольку та вскоре принесла еще тарелку печенья, "чтобы он не отбирал у сестры". Ну и ладно.
  Увы, даже после возврата кровати законному владельцу, отделаться от Кириэлле не удалось. Теперь она возилась на нем, улегшись сверху, стоило ему на секунду прикрыть глаза.
  - Так что тебе надо, Кири? - вздохнул Зориан.
  Она ответила не сразу, увлеченно карабкаясь по нему, как по мебели. Наконец устроившись с комфортом - и изрядно потеснив его в процессе - она заговорила:
  - Мне скучно. И кстати, твой кубик сломался.
  - Он не сломался, - откликнулся Зориан. - Просто исчерпал ману. Если хочешь, завтра сделаю новый.
  - Окей.
  В наступившем молчании Зориан вновь попытался задремать.
  - Зориан? - внезапно спросила Кириэлле.
  - Да?
  - Кто такие морлоки?
  Он открыл глаза и с любопытством посмотрел на нее.
  - Ты не знаешь, кто такие морлоки?
  - Я знаю, что у них белые волосы и синие глаза, - сказала Кириэлле. - И что их недолюбливают. И что Каэл - один из них. Но мама никогда мне про них не рассказывала.
  - Вот как? - пробормотал он.
  - Ага, - подтвердила Кириэлле. - Она сказала, что приличные девушки не должны интересоваться такими вещами.
  Из дипломатических соображений Зориан не прокомментировал, можно ли ее считать приличной. Даже не хмыкнул. Пожалуй, такая выдержка достойна медали.
  - В общем, - начал он, - это раса подземных людей. Хоть большинство из них и покинули подземелья. Исчезновение богов дорого обошлось их цивилизации; монстры Подземелья вытеснили их на поверхность. Икосиане тоже не остались в стороне, спалив пару городов и отняв часть территории.
  - Ох, - сказала Кириэлле. - Но почему тогда их не любят? По идее, это они должны не любить нас. И вроде бы Каэл ничего против нас не имеет.
  - Думаю, Каэл мало что знает об обычаях предков. Как, наверное, и большинство морлоков. Что же до того, почему их не любят - в прошлом у морлоков были весьма жестокие обычаи. Они приносили людей в жертву и, вероятно, были каннибалами.
  - Каннибалами?! - пискнула Кириэлле. - Они ели людей?! Но зачем?!
  - Сложно сказать, - пожал плечами Зориан. - Икосианские поселенцы не стремились вникнуть в тонкости их религии.
  - Ну да, они же если людей, - сказала Кириэлле. - Это мерзко. Только не говори, что они все еще так делают?
  - Не глупи, - фыркнул Зориан. - Власти никогда такого не допустят.
  - О, - приободрилась Кириэлле. - Это хорошо. Так вот почему их не любят? Боятся, что морлоки их съедят?
  - В том числе, - вздохнул Зориан. - Я слышал множество сплетен о том, что морлоки похищают детей на улицах и пожирают их. Но это еще не все. У них была собственная магическая традиция, сейчас запрещенная, но все равно практикуемая некоторыми морлоками. Гильдия называет ее "магия крови".
  - Звучит зловеще, - заметила Кириэлле.
  - Действительно, - согласился Зориан. - О ней практически нет официальной информации, но, по мнению большинства, это искусство жертвоприношения. Морлоки убивали людей или животных, чтобы творить заклинания. Сейчас они не могут убивать людей без последствий, но, вероятно, все еще приносят в жертву животных - в магических и ритуальных целях.
  Кириэлле вздрогнула и плотнее прижалась к нему.
  - Я рада, что Каэл и Кана не такие.
  - Я тоже, Кири, - он погладил ее по голове. - Я тоже.
  
  
  
  
  
  
  16. НАМ НУЖНО ПОГОВОРИТЬ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Вырвав тетрадный листок, Зориан набросал короткую записку Имайе - что будет сегодня поздно из-за занятия по прорицанию с Хаслушем. Право слово, было бы из-за чего переживать - подумаешь, задержался после школы; но не ссориться же с ней из-за этого.
  Само собой, одно дело написать записку, и совсем другое - доставить ее Имайе: от академии до ее дома было изрядно далеко. Впрочем, он, кажется, нашел решение. Перебрав множество заклинаний дальней связи - далеко не все из них были ему по силам - он нашел многообещающую связку заклятий. Вкратце, он собирался сделать движимый магией бумажный самолетик - а простейшее поисковое заклятье проложит курс к Имайе. Они с Кириэлле уже опробовали этот способ, но на значительно меньшей дистанции.
  Отбросив сомнения, он сложил самолетик, активировал заклятья и запустил свое творение из ближайшего окна. Бумажный летун быстро скрылся из вида.
  Что же... уроки окончены, сообщение отправлено. Пора идти к Хаслушу.
  В этот раз Зориан даже не удивился, что встреча опять назначена в таверне. Кто бы сомневался. Смирившись, Зориан вошел в заведение, оглядываясь в поисках Хаслуша и стараясь не обращать внимания на взгляды других посетителей.
  Хаслуша не было. Он ошибся адресом - или полицейский не явился? Хаслуш очень смутно описал маршрут, так что Зориан изрядно поплутал, разыскивая таверну - но вряд ли он ошибся. Он уже собирался выйти и вновь осмотреться, когда наконец осознал - что-то было не так.
  Желание уйти отсюда было слишком, неестественно сильно. Наверное, не потрать он несколько циклов на мучительные "тренировки сопротивляемости" Кайрона, он не распознал бы ментальное воздействие.
  Он вытащил поисковый компас и пробормотал короткое заклятье, настраиваясь на поиск Хаслуша. Стрелка тут же указала на непримечательного русоволосого мужчину в одежде рабочего, сидящего в левом углу. Вздохнув, Зориан поплелся к нему и уселся за его стол.
  - Чего-то хотел? - проскрипел мужчина, глядя пустыми, налитыми кровью глазами. Да уж, жутковатый видок.
  Вместо ответа Зориан произнес развеивающее заклинание. Волна очищающей силы накрыла неприятного типа, разрушая иллюзию. Вместо образины проявился обиженно надувшийся Хаслуш.
  - Признаться, не ожидал такого, - сказал детектив. - Я думал, прежде чем сообразишь, ты войдешь-выйдешь раза три. Замечу, благодаря тебе кое-кто сорвал банк - лишь двое ставили на то, что ты сразу меня раскусишь.
  Боковым зрением Зориан заметил, что двое посетителей показывают ему большой палец.
  - Не могли бы вы отменить заклинание? - вздохнул Зориан. - Не уверен, что смогу сконцентрироваться на уроке, когда оно давит на мозги.
  - Ох, точно, - Хаслуш щелкнул пальцами. Голова тут же прояснилась, желание немедленно убраться из таверны пропало.
  - Ну и зачем вы все это затеяли? - спросил Зориан.
  - Хотел посмотреть, насколько ты наблюдателен, - Хаслуш приложился к стакану. - Прорицание - сложная дисциплина, неудача в ней не всегда очевидна. Можно безупречно исполнить заклинание, но не получить ничего. Можно все запороть и даже не заметить, что где-то ошибся. Задать неверные вопросы, неправильно расшифровать ответы, не учесть важный фактор... С опытом будет проще избежать подобных проблем, но внимание к деталям никогда не помешает.
  - Получается, найдя вас с первой попытки, я показал хороший результат? - предположил Зориан.
  - Ты неплохо начал, - поправил Хаслуш. - Мы еще не закончили.
  С этими словами детектив потянулся через стол и ухватил его за запястье. Все вокруг Зориана мгновенно исчезло, сменившись беззвучной чернильно-черной пустотой. Он видел и слышал только себя и Хаслуша, сидящего в воздухе - стул под детективом тоже выпал из восприятия.
  - Не дергайся, - предупредил Хаслуш, когда Зориан попытался отнять руку. - Заклятье безвредно и исчезнет, как только мы разорвем контакт. Если тебя это утешит, я тоже ничего не вижу и не слышу.
  - Тогда зачем оно? - спросил Зориан.
  - Сколько людей было в таверне, когда я активировал заклятье? - спросил Хаслуш.
  - Что? - Зориан глянул по сторонам и тут же понял, зачем нужна магическая темнота. - А. Вы хотите узнать, что я заметил в таверне.
  - Сколько людей? - повторил Хаслуш.
  Зориан напряг извилины. Он довольно внимательно оглядывал посетителей, когда искал Хаслуша, но ему и в голову не пришло считать их. И вполне возможно, пока он говорил с детективом, кто-то из них ушел, а он и не заметил.
  - Двадцать... три? - наугад ответил он.
  - Близко. Сколько трофеев висит на стене над нашим столиком?
  Увы, хоть Зориан и заметил трофеи, он лишь скользнул по ним взглядом. Еще пятнадцать вопросов Хаслуша в том же духе, и Зориан растерял всю уверенность. Детектив наконец отпустил его руку, и таверна немедленно проступила из темноты.
  - Да не расстраивайся ты так, - сказал Хаслуш. - Ты и правда неплох. И, сказать по правде, я не отменил бы наши занятия, даже если бы ты совершенно завалил проверку. Так как у тебя с прорицаниями? Стандартная программа второго курса, или есть что-то еще?
  - Я знаю кучу библиотечных заклятий и овладел поиском севера, - ответил Зориан.
  - Что, уже овладел поиском севера? - удивился Хаслуш. На взгляд Зориана, как раз в этом упражнении не было ничего сложного. - А я-то хотел задать его на дом. Что же, сегодня я покажу, как изучать предметы.
  Он порылся в карманах плаща и выложил на стол перед Зорианом запечатанный конверт, старые карманные часы, закрытую коробку, здоровенный орех, заклинательный жезл и причудливую перчатку.
  - Я часто изучаю предметы по работе, так что, думаю, с этого и начнем. Определение функции предмета, последнего владельца, наложенных заклятий и оберегов... на этом можно даже сделать карьеру. Некоторые делают, - пояснил Хаслуш. - Я слышал, ты метишь в разработчики заклятий, там этот навык точно не помешает.
  - Что мне делать? - спросил Зориан.
  - Сейчас я покажу необходимые заклинания, и приступим к тренировке, - Хаслуш указал на образцы.
  Занятие вышло очень продуктивным, что навело Зориана на мысль: Хаслуш, судя по некоторым оговоркам, был не последним человеком в полицейском управлении. Может, он сможет что-то предпринять, если будет знать о вторжении? Следят ли за ним заговорщики? Чтобы выяснить, можно и умереть раз-другой.
  - Большое спасибо, мистер Икзетери, - сказал Зориан. - Вы куда лучший инструктор, чем я думал вначале.
  - Да ничего, - ответил Хаслуш. - Я специально поддерживаю непритязательный имидж. Так легче разговорить людей. Ну, и ради чего ты меня умасливаешь?
  Зориан вздохнул. С чего бы начать...
  - Вы можете сначала установить полог?
  Хаслуш приподнял бровь, но, подумав, кивнул. Он быстро сотворил какие-то чары вокруг стола и выжидающе посмотрел на Зориана. Надо будет выпросить эти защитные заклинания в один из следующих циклов.
  - Я слышал, что некие заговорщики планируют провести в город боевых троллей в ночь летнего фестиваля, предварительно нанеся артиллерийские удары во время фейерверка, - сказал Зориан.
  Хаслуш напрягся - что же, по крайней мере, он воспринял сообщение достаточно серьезно. Как бы не потащил его в участок...
  - Полагаю, ты не скажешь, от кого это слышал? - с подозрением спросил Хаслуш.
  - Не могу, - подтвердил Зориан. - Но вроде бы источник надежен.
  - Понятно, - вздохнул Хаслуш. Он плеснул в стакан еще вина, сделал глоток. - Знаешь, я ненавижу летний фестиваль. На время праздника магическая защита домов ослабляется, в город прибывают толпы народа, за которыми не уследишь, мэр и другие шишки фонтанируют идиотскими идеями... Идеальный момент для уголовников и террористов всех мастей.
  Хех. Зориан никогда не рассматривал праздники в таком ключе.
  - И как же эти парни собираются провести в город треклятых троллей, и чего хотят этим добиться?
  - Через Подземелье, - ответил Зориан. - Что до их целей - честно говоря, не знаю.
  - Что-нибудь еще? - спросил Хаслуш.
  - Наверное, нет.
  - Тогда последний вопрос, - сказал Хаслуш. - Почему ты рассказал все именно мне?
  - В этом замешаны высокопоставленные чиновники, я не знаю, кому доверять. Вы же - достаточно влиятельны, и едва ли связаны с заговорщиками. Ну, и надеюсь, что вы не потащите меня в камеру для допроса.
  Он не знал наверняка, замешано ли в заговоре городское руководство, но это было весьма вероятно. Он не представлял, как можно организовать вторжение таких масштабов без содействия кого-то из администрации.
  - Я бы так и сделал, - признался Хаслуш. - Но тебе достаточно сказать, что это просто розыгрыш, и мне придется тебя отпустить. Гильдия ревностно охраняет свои привилегии - в конце концов, она была основана в интересах магов в противовес гражданским властям. Тебя отчитают за глупые шутки, а мне весь год получать от начальства за то, что повелся на розыгрыш и вызвал недовольство Гильдии.
  - Эм, - промямлил Зориан. В голосе Хаслуша слышалась горечь. Он и не знал, что полиция Сиории настолько не в ладах с гильдией магов.
  - Ничего, - сказал Хаслуш. - Я не сержусь. Пожалуй, я наведу кое-какие справки, и мы еще поговорим об этом на следующем занятии. А ты постарайся узнать побольше от своего таинственного источника.
  Даже несмотря на угрозу покушения, Зориан ушел из таверны в приподнятом настроении. Будем надеяться, расследование Хаслуша не привлечет внимание заговорщиков.
  По прибытию домой выяснилось, что Имайя получила его сообщение, но все равно недовольна. Судя по всему, бумажный самолетик врезался ей в затылок. А если бы попал в глаз, например?
  Право слово, некоторым не угодить.
  
   Дом молчал, из всех жильцов присутствовали лишь Зориан и Кириэлле - к счастью, последняя уткнулась в альбом и не лезла к нему. И хорошо, потому что левитировать улиток и так непросто. Мало того, что зверушка была живой, то есть имела врожденную сопротивляемость магическому воздействию - так она еще изо всех сил боролась с плетением левитации, изгибаясь и пытаясь вырваться из невидимой хватки.
  Он немного жульничал - на самом деле он левитировал раковину, как более однородную и статичную структуру. По-хорошему, надо бы левитировать кого-нибудь вроде слизня, но... черт, даже с улиткой едва-едва получается.
  - Бедная улитка, - заметила Кириэлле. - Может, отпустишь ее и будешь мучить какую-нибудь другую? У этой скоро психическая травма будет.
  - Я ее не мучаю, - возразил Зориан, пытаясь перераспределить внимание на разговор с сестрой и удержание улитки в воздухе. - Она ничуть не пострадала. И я не уверен, что у нее хватит извилин для психической травмы. Клятое животное не менее энергично, чем в начале тренировки.
  Кажется, Кириэлле хотела что-то возразить, но в итоге только фыркнула и обмякла на стуле.
  - Ну и где он? - спросила она после недолгого молчания.
  - Не знаю, Кири, - вздохнул Зориан. - Имей терпение. Назначенное время еще не пришло.
  - Может, начнем без него? - предложила она.
  - Нет! - огрызнулся Зориан. Улитка качнулась в воздухе и задергалась с удвоенной силой, ощутив слабину. Глаза на стебельках бешено вертелись из стороны в сторону. - Честное слово, Кири, иногда ты бываешь такой черствой... Я взялся за это только потому что Каэл попросил. И это твоя благодарность?
  - Кто бы говорил про черствость, - возмутилась Кириэлле. - Ты скорее поможешь незнакомцу, которого встретил неделю назад, чем собственной сестре. И я благодарна, просто...
  - Тогда будь хорошей девочкой и подожди, - прервал ее Зориан, медленно опуская улитку на ладонь. Позаниматься сегодня явно не выйдет. - Он вот-вот придет. Если тебе нечем заняться, унеси улитку и выпусти в сад.
  - Что? Нет уж!
  Зориан приподнял бровь.
  - Ты же сама требовала освободить несчастное животное.
  - Ну да, но я не стану трогать ее руками. Она склизкая и противная, уэээ...
  Зориан закатил глаза и посадил злополучную улитку в коробочку - он выпустит ее потом, сейчас же... Хлопнула входная дверь - а вот и Каэл.
  - А вот и я, - сказал морлок. - Надеюсь, не опоздал?
  - Как ты узнал, что он на подходе? - с подозрением спросила Кириэлле, повернувшись к Зориану.
  - Охранные чары, - отмахнулся Зориан. - И нет, Каэл, ты не опоздал. Просто Кириэлле, как всегда, нетерпелива. Ну ладно, ты говорил, что тебе нужна помощь с программой обучения третьего курса. С чем именно возникли проблемы?
  - Даже не знаю, - ответил Каэл. - Как я и говорил, мое образование бессистемно - да, я знаю много разного, но даже и не слышал о некоторых вещах, очевидных правильно обученному магу. Может, ты кратко перескажешь программу первых двух курсов, и мы решим, с чего начать? Ильза сказала, что проверит меня через три месяца, так что время еще есть.
  Зориан со значением посмотрел на сестру, но та отвела глаза. Он не сомневался, что Каэл прекрасно знает, в каких разделах ему нужна помощь - но, судя по всему, Кири упросила его подыграть. И почему ей так не терпится учиться магии прямо сейчас, неужто нельзя подождать пару лет и обучиться по всем правилам?
  Нда, он, конечно, любит сестру и хорошо относится к Каэлу, но часто брать Кириэлле в Сиорию не стоит. Почти все свободное время уходит на Кириэлле, Имайю и Каэла (а иногда и на Кану) - заниматься самообразованием решительно некогда. С его точки зрения некогда - та же Кириэлле уже жаловалась, что он постоянно что-то учит и совершенно не уделяет ей внимания.
  Но даже если и так - иногда можно отвлечься. Он вполне может уделить пару часов и помочь Каэлу с предстоящим тестом, пусть даже цикл и завершится задолго до теста. А если Кириэлле хочет при этом присутствовать - почему нет?
  Он кратко описал им учебную программу первых двух курсов. Практически весь первый год студентов учат осознанно касаться своего магического ядра - в основном, заставляя активировать разнообразные магические предметы. В первый год даже был специальный курс - "Обращение с магическими предметами". Помимо этого, они разучивали все усложняющиеся цепочки пассов и слов - тренировка для будущих инвокаций. Остальное время занимала теория - основы икосианского языка, биология, история, математика, право. Многое из этого даже не относилось непосредственно к магии, но... стоп, а это еще кто?
  - Придется прерваться, - он обернулся к двери. - Кто-то...
  Дверь с грохотом распахивается, и в комнату врывается Тайвен, как всегда - буря и натиск. Мгновенно оглядывает комнату и устремляется к нему.
  - ...идет, - со вздохом закончил он.
  - Сверчок! - радостно восклицает она. - Ты-то мне и... погоди, я не вовремя?
  - Да? - на пробу ответил Зориан.
  - Ничего, я на минуточку, - она сует ему под нос газету. - Видел?
  Он вздохнул и, забрав у нее газету, положил на стол - на приемлемое для чтения расстояние. Так, что у нас тут...
  
  Студент академии убивает Оганя!
  
  Минувшим утром Зак Новеда сделал перед журналистами шокирующее заявление - что он сразил Оганя, устрашающего дракона, более ста лет терроризировавшего северную Алтазию. Разумеется, столь смелое заявление требует доказательств - и молодой наследник Новеда предоставил их, призвав труп дракона на глазах зрителей. Приглашенные специалисты Альянса подтвердили, что вероятнее всего, это действительно останки печально известного Ужаса Севера, хотя для вручения Заку официального вознаграждения необходима дополнительная проверка...
  
  Зориан читал статью с каменным лицом. Он смутно осознавал, что Кириэлле и Каэл заглядывают через плечо, но не позволял себе отвлечься.
  Так вот из-за чего были короткие циклы? Зак пытался убить дракона? Зориан даже не знал, что и думать об этом. С одной стороны, магический дракон смертельно опасен, и убить его - впечатляющее достижение. С другой - это откровенная трата времени и сил, Зак не получил ничего, кроме боевого опыта. Магия драконов недоступна людям, а сам Зак слишком богат, чтобы пытаться что-то выручить за шкуру дракона.
  Зориан решительно не понимал, чего Зак добивается. Или старший путешественник просто творит, что в голову взбредет?
  - Эй, Сверчок, ты же учился с этим парнем? - спросила Тайвен.
  - Угу, - подтвердил он. - Мы и в этом году должны были оказаться в одном классе, но он не явился к началу занятий.
  - Он сбежал из дома, - ответила Тайвен. - Около недели назад был изрядный скандал. Его спрашивали об этом на пресс-конференции, но он ушел от ответа.
  Зориан кивнул. Зак просто сказал репортерам, что между ним и его бывшим опекуном "были определенные разногласия", не став вдаваться в подробности. Наверняка за этим скрывалась та еще история, но если даже газетчики ничего не раскопали - Зориан тем более не станет совать нос не в свое дело.
  На вопрос о ближайших планах Зак ответил, что планирует вернуться в школу "на несколько месяцев". Здорово. Теперь придется несколько циклов быть тише воды, ниже травы, пока Заку не надоест академия.
  - Огань - это не тот дракон, что уничтожил целую армию? - спросила Кириэлле. - Или мама просто пугала меня?
  - Армия была небольшая, и Огань заманил их в ловушку, - ответил Каэл. - Генерал почему-то решил, что дракон будет дожидаться в логове - а тот взял и вышел навстречу. Он начертал на стенах каньона взрывные руны и заманил отряд туда. Выжили только некоторые из магов, успевшие телепортироваться из-под обвала.
  - А я слышала, что еще он убил двоих из Одиннадцати Бессмертных, - добавила Тайвен. - Так как, черт возьми, этот Зак справился с тварью? Он что, живая легенда? Почему ты никогда не рассказывал, что учишься с таким парнем?
  Зориан вздохнул. Проклятье, и что ей теперь ответить?
  - Скажем так, - осторожно начал он. - В первые два года Зак учился совсем хреново. Он был настолько плох в магии, что даже были сомнения, пройдет ли он сертификацию - ты ведь знаешь, насколько она проста.
  - Ерунда какая-то, - сказала Тайвен. - Даже если с убийством Оганя что-то нечисто - он на глазах у всех призвал труп взрослого дракона. Даже я пока что не могу призвать что-то настолько большое.
  - Видимо, все изменилось за время летних каникул, - пожал плечами Зориан. - Каким-то образом между вторым и третьим курсами он из полного неудачника превратился в потрясающего гения.
  - Это просто немыслимо, - фыркнула Тайвен. - Как такое вообще возможно?
  - Путешествие во времени? - бесстыдно предположил Зориан.
  - Немыслимо, как я и сказала, - отрезала Тайвен. - Ты уверен, что он просто не притворялся?
  - Я ни в чем не уверен, Тайвен, - ответил Зориан. Истинная правда - даже после целого года во временной петле происходящее все еще с трудом укладывалось в голове. - А то немногое, что я знаю точно, звучит так дико, что ты никогда в это не поверишь.
  - О, вот теперь ты меня заинтриговал, - Тайвен с вызовом скрестила руки на груди. - Ну же, удиви меня.
  - Расскажи, расскажи! - поддержала ее Кириэлле. Каэл ничего не сказал, но, похоже, ему тоже было любопытно.
  Хм. Он мог бы рассказать им про петлю, но даже если они поверят - что это даст? Они не лучше его разбираются во временных парадоксах, а если не удержат язык за зубами - выдадут его Заку или другим действующим лицам. С другой стороны, он ведь рассказал Хаслушу о вторжении - может, осторожничать уже поздно?
  А, черт возьми, они же все равно не поверят.
  - Что, если я скажу, что мы с Заком - путешественники во времени, многократно проживающие первый месяц учебного года, а в ночь летнего фестиваля на город нападет целая армия монстров и вражеских магов?
  Тайвен приподняла бровь.
  - Говори, не стесняйся, - подбодрил ее Зориан.
  - Ты прав, - вздохнула она. - Я никогда в такое не поверю. Говоришь, все остальное, в чем ты уверен, звучит так же дико?
  - По меньшей мере, - подтвердил Зориан.
  - Хех, - задумчиво сказала Тайвен. - Заманчиво, но как-нибудь в другой раз. Я и так тебя отвлекла. Увидимся, Сверчок!
  Зориан проводил ее взглядом и повернулся к Каэлу и Кириэлле:
  - Итак, на чем мы остановились?
  Те молча смотрели на него.
  - Эм, - сказал он. - В чем дело?
  - Это правда? - боязливо спросила Кириэлле. - Ты и правда путешественник во времени?
  Зориан открыл было рот - и снова закрыл. Что?
  - Может, твоя подруга и недостаточно внимательна, чтобы распознать правдивый ответ, но мы - другое дело, - пояснил Каэл. - Ты ведь действительно в это веришь? Что ты путешественник во времени.
  - Я... да. Если это и заблуждение, то очень убедительное, - осторожно сказал Зориан. - Я помню заклинания, разученные в прошлых циклах. Обычно безумие не наделяет жертву новыми знаниями и умениями.
  - Ничего не понимаю, - пожаловалась Кириэлле.
  - Я тоже, Кири, - вздохнул Зориан. - Я тоже.
  - Может, расскажешь все с самого начала? - терпеливо предложил Каэл. - То, что понимаешь.
  - Я уже проживал этот месяц, - собравшись с мыслями, начал Зориан. - В первый раз, еще до того, как узнал о временной петле, я не взял Кириэлле с собой в Сиорию.
  - Что?! - возмутилась Кириэлле. - Зориан, ты козел!
  - Я просто жил в общежитии и просто учился, - продолжил Зориан, не обращая на нее внимания. Затем перевел взгляд на Каэла. - Как и ты, но тогда мы не знали друг друга. Впрочем, тогда у нас был еще один одноклассник.
  - Зак? - предположил Каэл.
  - Да, - подтвердил Зориан. - В отличие от двух первых курсов, он был великолепен. Он набирал высший балл на любой контрольной, владел сотнями заклинаний, а его результаты в алхимии впечатляли даже тебя.
  Каэл ответил скептическим взглядом.
  - Да-да, - уверил его Зориан. - Он словно стал другим человеком за время каникул. Тогда я особо к нему не присматривался - конечно, было любопытно, но - не мое дело. А потом, в разгар летнего фестиваля, началось форменное безумие. На город обрушились артиллерийские заклятья, следом на улицы хлынули монстры. Я встретил Зака посреди горящего города - он сражался с захватчиками. Сыпал высокоуровневыми заклятьями, бился, как взрослый боевой маг. У него неплохо получалось - но пришел лич и разобрался с ним.
  Он замолчал, обдумывая следующую фразу, но Кириэлле не терпелось услышать продолжение:
  - А потом? Что случилось потом?
  - Мы умерли, что же еще, - усмехнулся Зориан. - Лич использовал какое-то странное заклятье - из школы некромантии, как мне сказали - и мы умерли.
  - Тогда как ты вернулся назад во времени? - с подозрением спросила Кириэлле.
  - Понятия не имею. Знаю только, что я внезапно оказался в своей постели в Сирине, когда ты пришла разбудить меня в своей очаровательной манере. Сначала я думал, все дело в заклятии лича, но циклы не прекращались и без заклятия. В ночь летнего фестиваля - или в момент смерти, если не повезет - моя душа возвращается в то утро, когда я уехал на поезде в Сиорию.
  Они молча смотрели на него - Зориан уже думал, сейчас они засмеются, но тут заговорила Кириэлле:
  - То есть ты путешественник во времени, но можешь перемещаться только на месяц назад, в один конкретный день, - Зориан кивнул. Она на удивление точно уловила суть. - И ты не можешь управлять этой способностью - разве что с помощью самоубийства.
  - Верно, - подтвердил Зориан.
  - Ты самый отстойный из всех путешественников во времени, - заявила Кириэлле, разрушив весь драматизм момента.
  
   Прошло уже три дня, как он рассказал Кириэлле и Каэлу о временной петле - и, сказать по правде, их вялая реакция разочаровывала. Оба как будто верили ему, но вели себя как ни в чем не бывало. Оставшись с ним наедине, оба задавали вопросы, и, насколько он знал, Каэл наводил справки по своим каналам, но в остальном они продолжали жить обычной жизнью. Они даже не косились на него украдкой!
  - Я же говорил, что провел во временной петле лишь чуть больше года, - объяснял он Кириэлле. - Я далеко не всеведущ и не знаю ответов на все эти вопросы.
  - Поверить не могу, что ты все это время ходил в школу, - пробурчала она. - Я бы бросила уже на второй раз.
  - И мигом превратилась бы в послушную копию Зака, - отрубил Зориан. - Я не от хорошей жизни действую так медленно и осторожно.
  Негромкий стук в дверь заставил их смолкнуть. Паранойя Зориана и так была на взводе после разговора с Хаслушем, признание же Каэлу и Кириэлле усилило ее до предела. Нет, он, конечно, просил их держать язык за зубами - но вот послушают ли они его? Особенно Кириэлле. Так что он в любую секунду ожидал нападения ассасинов - к счастью, пока не дождался. Впрочем, сейчас он не особо напрягался - это был характерный тихий стук Каэла.
  - Войдите, - отозвался Зориан.
  Морлок, однако, не спешил заходить, остановившись в дверях.
  - Нам нужно поговорить, - немного нервно сказал он. - Ты не заглянешь ненадолго в мою комнату?
  - Это насчет путешествия во времени? - воспряла Кириэлле.
  - Кириэлле, - вздохнул Каэл, - мне жаль, но не могла бы ты посидеть в своей комнате, пока мы с твоим братом поговорим? Это касается путешествия во времени, но это довольно... личное.
  На мгновение показалось, что Кириэлле не согласится, но она лишь задумчиво посмотрела на них и кивнула. Провожая взглядом ворчащую сестру, Зориан был вынужден признать - он немного завидует способности Каэла управлять этой чертовкой. Его она никогда так не слушалась.
  Пожав плечами, Зориан последовал за Каэлом в его комнату, где морлок деловито вытащил из-под кровати сундук и отыскал в нем таинственного вида книгу без названия, в толстом черном переплете.
  - Я обдумывал твою... проблему последние пару дней, - пояснил Каэл. - И, кажется, кое-что нашел.
  - Правда? - оживился Зориан.
  Каэл открыл черную книгу и, полистав, протянул ему, указав на нужный абзац:
  - Судя по тому, что ты рассказал - и по частям заклинания лича, что ты запомнил - вероятно, это оно.
  - Слияние Душ, - прочитал вслух Зориан. - Требует по меньшей мере две цели. Производит объединение целевых душ в одну. Как правило, используется как часть более сложных ритуалов, так что итоговый результат бывает различен. При самостоятельном использовании итоговая личность практически всегда лишается рассудка либо получает тяжелые психические травмы из-за болезненного процесса слияния. Широко используется при создании связи фамильяра, и духовных уз в целом...
  Это определенно казалось подходящим заклинанием, но откуда, черт возьми, у Каэла такая книга? Хмурясь, Зориан полистал книгу - она была полна заклинаний магии души, многие абзацы написаны на незнакомых ему языках. Такое не получишь в библиотеке Академии - тем более, по студенческому билету.
  Выходит, это личная книга Каэла.
  - Скажи, Каэл... - осторожно начал Зориан. - Ты некромант?
  - Сложный вопрос, - помолчав, ответил Каэл. - Я не порабощаю мертвых и не проклинаю живых. Скорее я практикую магию душ.
  Просто отлично - он разболтал свой секрет одному из тех немногих, кто действительно может ему серьезно повредить. И он еще упрекал Кириэлле в безрассудстве буквально минут десять назад. Какой же он идиот...
  Но - что сделано, то сделано, да и Каэл вроде бы не выглядит враждебно. Скорее наоборот, он сам смотрит на Зориана с опаской.
  - Я не донесу на тебя, не беспокойся, - сказал Зориан. Хотя бы потому, что и думать не хочется, что в ответ сделает морлок. Надо же, некромант... - Ты обещал сохранить мой секрет - будет лишь честно, если я сохраню твой. Но все же, некромантия... ээ, то есть магия душ...
  - У нее дурная репутация, но это интересная дисциплина, - слабо улыбнулся Каэл. - Учитель увлекалась ею, так что я решил продолжить традицию.
  Традицию, ага. Зориан не стал расспрашивать дальше - были и более насущные вопросы. Пусть это и была опасная ошибка, но в результате он может проконсультироваться о своей проблеме с дружелюбно настроенным некромантом. Часто ли выпадает подобный шанс?
  - Если лич действительно использовал не мне слияние душ, то почему я все еще... эээ, я? - спросил он. - Как я понимаю, заклятье должно было слить мою и Зака души воедино. Мы бы исчезли как отдельные личности.
  - Ну, должен признаться, я не слишком разбираюсь в этой области, - сказал Каэл. - Я больше по части алхимии и медицины, а магия душ - побочный интерес. Могу предположить, что действие заклинания было вовремя прервано. Например, Зак мог убить себя, ощутив вмешательство в свою душу.
  - Разумная мера предосторожности, - согласился Зориан. - Хотя когда мы с ним говорили, казалось, что он не знал о пережитой угрозе. Возможно, все дело в его амнезии.
  - Или на нем было заклятье, убивающее его в случае недопустимого чужого вмешательства. Ты говорил, что временная петля может быть делом рук кого-то третьего. Столь искусный мастер душ наверняка предусмотрел подобную опасность и заранее принял меры.
  - Ну да. Получается, заклятье лича не успело подействовать, поэтому мы отделались легким испугом, - вслух размышлял Зориан. - А мне досталась некая форма духовной связи, активирующая петлю. Скорее всего. В любом случае, части наших душ очевидно слились. Ты можешь узнать подробности?
  - Возможно, - медленно сказал Каэл. - Но это потребует заклинаний. Заклинаний магии душ. Ты уверен, что настолько доверяешь злобному, коварному некроманту?
  - Да, - Зориан закатил глаза. Может, это и не лучшая идея, но ему были отчаянно нужны ответы, и он доверял Каэлу. А он редко ошибался в суждениях. - Не буду скрывать, эта... магия душ меня напрягает, но это не значит, что я не доверяю тебе. Можешь использовать любые заклятья, какие сочтешь нужными.
  После минут пятнадцати таинственных манипуляций, не давших никакого видимого эффекта, Каэл признал, что затрудняется с ответом. Единственное, в чем он был уверен - между Заком и Зорианом не было классической духовной связи. Если какая-то связь и была, то намного более редкостная и утонченная.
  - Извини, - сказал Каэл. - Я думал, столь впечатляющие чары должны сразу бросаться в глаза - видимо, я ошибался. Может, если проверить Зака...
  - Для этого нам придется сначала все ему рассказать, - заметил Зориан. - Я не уверен, что хочу этого.
  - Конечно, - согласился Каэл. - Но даже не знаю, что еще могу для тебя сделать. Тебе нужен куда более опытный мастер душ - а по твоим словам, у меня не будет времени стать им. Даже если ты сумеешь убедить меня в самом начале следующего цикла - что наверняка будет непросто - мы едва ли добьемся чего-то за месяц.
  - Хм, - выдохнул Зориан после непродолжительного молчания. - Может, ты научишь меня магии душ?
  - Ты согласишься изучать ее? - с легким удивлением спросил Каэл.
  - Ты сам говорил, что это не связано с проклятьями и порабощением мертвых, - ответил Зориан. - И мне очень нужны ответы - которые эта магия вполне может дать.
  К тому же, тогда ему не придется пускать в свою душу посторонних. Если уж лезть внутрь себя - то лучше делать это самому.
  - Хоть мне и льстит твоя широта взглядов, на самом деле ты вряд ли достигнешь нужного уровня, - сказал Каэл. - Да, многие заклинания этой школы доступны обычным магам вроде тебя - но более сложные требуют духовного зрения. Эта способность открывается после приема особого зелья из куколок могильных мотыльков.
  - Наверное, редкое зелье?
  - Могильные мотыльки почти всю жизнь проводят под землей, - пояснил Каэл. - Двадцать три года личинки живут в земле, чтобы потом на один день вырваться огромным роем ядовитых мотыльков, отложить яйца и умереть. Если тебе интересно - последний раз они роились менее десяти лет назад.
  - То есть в ближайшие лет десять их не будет.
  Каэл кивнул.
  - Для зелья нужны свежие куколки, они не поддаются хранению.
  - Есть ли другие способы обрести духовное зрение?
  - Возможно, но я знаю только этот, - ответил Каэл. - По слухам, есть некие ритуалы с человеческим жертвоприношением, дающие сходный эффект - но я никогда ими не интересовался, и не думаю, что они тебе подойдут.
  - Определенно нет, - согласился Зориан.
  Несколько минут спустя Зориан, погруженный в раздумья, покинул комнату Каэла. Отказываться от мысли овладеть магией душ не хотелось - но торопиться не стоило. Будут и другие циклы.
  Он зашел к себе и закрыл дверь - как вдруг ощутил знакомое касание чужого разума. Чувство напоминало тот случай в подземельях, но было не таким чуждым - и мягким, словно невесомое касание паутинки.
  Он в панике заозирался в поисках нападавшего, одновременно пытаясь ментально выдавить чужака из своего разума. Но, несмотря на все тренировки с Кайроном, у него ничего не выходило.
  [Так твой разум Открыт?] - прозвучал в голове четкий, уверенный голос. В отличие от встречи в подземелье, на этот раз не было ни боли, ни каскада образов... и это пугало еще сильнее. В прошлый раз его оппонент явно впервые встретил человека. Этот же точно знал, что делает.
  [Любопытно. Ты уже встречался с нами? Тогда будет проще, чем я думала.]
  Вон там! Вроде бы тени в том углу шевельнулись? Он уже собирался отправить туда магический снаряд - но внезапно онемевшее тело не слушалось.
  Тень метнулась через комнату и приземлилась на кровати, прямо перед ним. Паук, как он и предполагал - но совсем не такой, как в его воображении. Не слишком большой - с туловище Зориана, пожалуй, и довольно... компактный, с короткими лапами. Порывшись в памяти, Зориан решил, что это разновидность прыгающего паука5.
  Существо повернулось к нему, и Зориан увидел пару больших, угольно-черных глаз, придающих пауку на удивление человеческое выражение. На "лбу" паука была пара глазок поменьше, но большая пара притягивала взгляд. Наравне с внушительными жвалами, наверняка способными без труда вскрыть ему череп.
  [Приветствую, Зориан Казински,] - прозвучало у него в голове. - [Я давно хотела встретиться с тобой. Нам нужно мнооогое обсудить.]
  
  
  
  
  
  
  17. ПАУЧЬЯ СИМПАТИЯ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Повисло молчание - и физическое, и ментальное; Зориан смотрел в немигающие глаза собеседницы. У него не было фобий, связанных с пауками, но трудно не испугаться, оказавшись парализованным, во власти читающего мысли монстра. Он не мог даже попытаться пересилить оцепенение - паралич был сугубо ментальной природы. Противник контролировал его нервную систему.
  Не сказать, чтобы ситуация была совсем безнадежной. Будучи магом, Зориан по умолчанию имел некоторую сопротивляемость ментальным воздействиям. Способность направлять свое мышление, очищая разум от лишних мыслей и эмоций, жизненно необходима магу. С другой стороны, контролировать свои мысли в течение долгого времени утомительно. Рано или поздно он не уследит за мыслями и выдаст чертовой паучихе... важный секрет. Опять же, от его сопротивляемости не будет пользы, если чудовище устанет от его упрямства и прибегнет к силе.
  Паучиха первой нарушила молчание. Телепатически, разумеется - похоже, для нее это было единственным способом общения. Вообще говоря - неудивительно, у нее просто нет голосовых связок.
  [Ты необучен,] - заметила она. - [Жаль. Я бы не отказалась обменяться опытом с психиком-человеком. Но, наверное, этого и следовало ожидать, учитывая нездоровое отношение твоего вида к магии разума.]
  ...Что?
  [Что тебя удивляет? Не можешь же ты не знать о своем Даре,] - сказала паучиха, мысль несла недоумение и усмешку. - [Видишь? Ты только что ощутил мои эмоции. Что это, по-твоему, если не эмпатия?]
  Мозг Зориана просто отказался принимать это. Он - эмпат? Что за чушь! Он никогда не был ни общителен, ни популярен - какой из него эмпат!
  [Какая странная логика,] - заметила паучиха. - [У подобных мне - Аранеа - у всех открытый разум, но встречаются и одиночки, и неприятные в общении личности. Должна признать, некоторые даже специально используют свою эмпатию, чтобы отгородиться от остальной Паутины.]
  Его разум тут же ухватился за вырисовывающиеся перспективы, но он сдержался и оттеснил лишние мысли на задний план. Сосредоточиться! Сейчас нельзя отвлекаться, слишком многое на кону.
  [Должно быть, вы ошиблись,] - мысленно ответил он, не сомневаясь, что паучиха "услышит". - [Более вероятно, что вы случайно передали свои эмоции вместе с мысленным сообщением.]
  [Это уже оскорбительно,] - немедленно ответила паучиха. - [Я - матриарх аранеа. Если я что-то передаю, это не может быть случайностью. Но не важно - хочешь отрицать свой очевидный талант эмпата - на здоровье. Меня интересует, почему ты затаил злобу на мою Паутину. Насколько я знаю, мы не сделали тебе ничего дурного, и я не понимаю, почему ты натравил на нас стражей города.]
  О чем она гово... ох. Его предупреждение Тайвен опасаться пауков-телепатов - и последовавшее полицейское расследование в подземелье. Всю эту неделю он беспокоился о стольких вещах - но ему и в голову не пришло, что его выследят недовольные расследованием пауки. В этом есть некая ирония...
  [Не знаю, поверите ли вы мне, но я ничего против вас не замышлял,] - передал Зориан. - [Я лишь хотел предупредить друга, чтобы она не наткнулась на вас в канализации. Похоже, это повлекло неожиданные последствия.]
  [Почему мне не верить? Я читаю тебя,] - заметила паучиха. - [Но это не объясняет, откуда ты узнал про нас. Мы стараемся избегать чужого внимания. И, кстати, зачем было предупреждать твою подругу? Мы не нападаем на людей без веской причины.]
  Вот дерьмо. И как ему теперь объяснить все это, не выдав ничего важного?
  [Полагаю, причина кроется в той временной петле, в которой ты оказался?] - невинно спросила паучиха.
  Если бы он мог, он бы стиснул зубы. Проклятье, как?! Он же специально не думал об этом!
  [Для новичка твое владение мыслями впечатляет, но только если ты знаешь, что тебя читают. Перед тем, как выйти к тебе, я довольно долго наблюдала за твоей группой. И если тебя сложно читать незаметно, из-за открытого разума, то твой друг и твоя сестра ничем не защищены. Они не заметили, даже когда я копалась в их памяти - о чтении поверхностных мыслей и не упоминаю.]
  Зориану захотелось себя стукнуть. Ну конечно, рассказав свои секреты Кириэлле, он здорово подставился - ведь где тонко, там и рвется. Он еще раз оценил ситуацию и мысленно вздохнул. Бесполезно. Паучиха переиграла его по всем статьям и полностью контролирует ситуацию. С ней как будто бы можно договориться - но Зориан, наверное, предпочел бы кровожадного монстра. Ему уже приходилось умирать, а вот сильный маг разума представлял для него действительно серьезную опасность.
  [Ты упорно считаешь меня угрозой, хоть я и не давала тебе повода. Это начинает утомлять,] - с заметной ноткой раздражения передала паучиха. Зориан меланхолично отметил, что грубейшее вторжение в их частную жизнь и применение против него паралича достопочтенная матриарх не считает поводом для опасения. - [Я пришла просто поговорить. Стражи не нашли нас, Паутина не понесла потерь - ничего непоправимого не случилось. Я здесь не ради мести, а чтобы разрядить обстановку, прежде чем она выйдет из-под контроля. Я знаю, что люди боятся пауков, но я не собираюсь подчинять тебя или мучить до безумия. Мы не чудовища - не больше, чем люди.]
  [Звучит не слишком обнадеживающе. Люди бывают теми еще чудовищами,] - заметил Зориан. - [Но я вас понял. И что дальше? Полиция скоро закроет дело и оставит вас в покое, я же не намерен в дальнейшем как-то вредить вашей... Паутине. Проблема решена?]
  [Ну да,] - согласилась паучиха. - [Но, выслеживая тебя, я обнаружила кое-что несравненно более интересное, чем вражда человеческого ребенка. Ты ведь не думал, что я просто проигнорирую всю эту историю с временной петлей?]
  [Честно говоря, я на это надеялся,] - признался Зориан. - [Она никак вас не...]
  [Я тебя умоляю,] - фыркнула паучиха. - [Как выяснилось, я по сути ежемесячно лишаюсь памяти. Это очень даже меня касается.]
  Зориан напряг извилины, пытаясь найти ответ, что убедит ее не влезать в это дело - но после пары секунд бросил это гиблое дело. В паучихе чувствовались непререкаемая уверенность и упрямство - что бы он ни сказал, это не поможет. Забавно, получается, он может читать мимику и жесты гигантского паука? Или все дело в его "эмпатии"?
  [Послушайте,] - начал он. - [Если нам предстоит долгий разговор - я был бы признателен, если бы вы отменили паралич. Это очень неудобно и не улучшает моего настроения.]
  [Я не настолько тебе доверяю,] - прямо ответила паучиха. - [Тебе достаточно крикнуть - и возникнет множество лишних проблем.]
  [Я этого не сделаю,] - заверил Зориан. - [Это подвергнет опасности мою сестру и друзей. И я уверен, вы справитесь с кем угодно в доме.]
  [А я не уверена. Я слишком стара, чтобы недооценивать магов,] - ответила паучиха. - [Но знаешь что? Почему бы нам сейчас просто не расстаться? Потом, как успокоишься, можешь спуститься в туннели и поговорить со мной на нейтральной территории - где нам обоим будет спокойнее.]
  А ведь... и правда отличная мысль. Ну, кроме вопроса зачем...
  [Зачем тебе искать меня, когда можно просто притвориться, что ничего не было?] - догадалась паучиха. - [Ну, во-первых, я вижу, что ты заинтересовался Открытым разумом, хоть и пытаешься это скрыть. И кроме меня - тебе не у кого спросить. Во-вторых, я не просто так поверила, что ты действительно заперт во временной петле. Я знаю кое-какие факты, что могут тебе очень пригодиться - но они не бесплатны. Уверена, мы договоримся о цене. И наконец, сотрудничество выгодно и для тебя. Я возглавляю тайное сообщество пауков-телепатов, чьи сети раскинулись по всему городу - ты ведь понимаешь, насколько полезен такой союзник?]
  Зориан тяжело сглотнул, наконец сознавая серьезность ситуации. Ее группа настолько велика и влиятельна? Он знал, что она представляет интересы стаи пауков, она ведь и представилась как "матриарх аранеа", но думал, что речь идет всего лишь о дюжине-другой членистоногих. Внезапно антрацитово-черные глаза паучихи показались куда более угрожающими. Боги, во что он опять вляпался?
  [Я рада, что мы поняли друг друга, Зориан Казински. Отдыхай, мы поговорим, когда ты успокоишься.]
  Чужая воля накрыла его непроницаемым покровом, нажала мягко, но непреклонно. Он пытался сопротивляться, но паучиха словно не замечала его ментальную защиту. Несмотря на все усилия, Зориан погрузился во тьму. Очнулся он уже в пустой комнате - нигде не было и следа гигантского паука.
  
  После долгих и непростых раздумий над "предложением" матриарха, Зориан пришел к выводу, что у него просто нет выбора. Он как-то сомневался, что она будет терпеливо ждать до конца месяца - а попытка привлечь на помощь власти лишь привлечет ненужное внимание и подтолкнет паучиху к более решительным мерам. А раз она знает о временной петле, ее возможности навредить ему существенно расширяются. И, конечно, его весьма заинтересовали обещанные сведения и ответы. Потенциальная выгода слишком велика, такое нельзя упускать.
  При всем при том он отнюдь не собирался бежать к чертовой паучихе со всех ног - а то покажется, что он отчаянно в ней нуждается. Пусть подождет. В любом случае на встречу с матриархом лучше идти подготовленным.
  Прежде всего, нужно побольше разузнать об этих "аранеа". В прошлые циклы он не нашел в библиотеке ничего полезного о пауках - в этот раз, вооруженный точным названием вида, он достиг куда лучшего результата. В книгах нашлось множество упоминаний, но увы, достоверность оставляла желать лучшего. Судя по всему, аранеа встречались так редко, что считались мифическим видом - и описания от разных авторов во многом противоречили друг другу. Все сходились на том, что эти пауки разумны и владеют магией - но это единственное, что совпадало. Аранеа приписывали самые невероятные способности, от превращения в человека до управления тенями. Зориан видел тому три возможных объяснения. У аранеа могло быть множество подвидов, сильно различающихся по внешнему виду и способностям. Авторы могли просто нести чушь. И наконец, аранеа могли быть магами в человеческом представлении - иметь гибкую и универсальную магическую систему. Зная его удачу, это наверняка третий вариант, как самый неудобный из трех. Противостоять группе природных менталистов опасно, но при должной подготовке вполне реально. Противостоять же группе магов, использующих совершенно незнакомую магическую школу... Никаких гарантий.
  Впрочем, аранеа, которых он встречал, не демонстрировали ничего, кроме ментальных техник - возможно, это их естественная ниша. Прежде чем идти на встречу, нужно обязательно озаботиться защитой от ментальных атак. Также в одной из книг предполагалось, что аранеа могут быть уязвимы к яркому свету - с их ночным образом жизни и отсутствием век. Звучало вполне разумно, и Зориан не сомневался, что его навыков в заклинательных формулах хватит, чтобы смастерить простейшие световые гранаты. Еще парочка мер предосторожности - и он будет готов. Ну, готов настолько, насколько может быть маг с его способностями и доступными ресурсами - не так уж и много, но есть некоторый шанс убраться живым, если дела пойдут совсем скверно.
  Помимо безопасности, его занимали слова матриарха о том, что он тоже эмпат. Сама идея вызывала подсознательное отторжение. Из того, что он слышал, эмпат - открытый, участливый человек, душа компании, мудрец и хранитель традиций. Как говорится, найдите десять отличий. Впрочем, может ли это считаться аргументом? Эмпаты крайне редки - во всяком случае, среди людей - и правдивые сведения о них перемешаны с домыслами. Так что Зориан был скорее готов поверить гигантскому пауку, чем писателям-людям. Однако же, если он все-таки эмпат - почему он сам об этом не в курсе? Казалось бы, способность ощущать чужие эмоции должна быть весьма заметна. Возможно, дело в том, что его дар слишком слаб и нестабилен, чтобы однозначно проявиться - но как это проверить?
  К счастью, эмпатия не относится к опасным дисциплинам - он может свободно проконсультироваться с Ильзой и другими учителями. Начать же можно и не выходя из дома - их домовладелица, сама не будучи магом, активно интересовалась эзотерикой. Ее книжная коллекция вполне тянула на небольшую библиотеку. Почему бы не спросить ее - из всех, с кем он планировал посоветоваться, к Имайе проще всего подступиться.
  Имайя нашлась на кухне - мыла посуду после ужина.
  - Мисс Курошка, не уделите мне минуту внимания? Я хотел бы с вами поговорить.
  - Говорила же, называй меня Имайя, - она прервалась, чтобы хмуро глянуть на него. - И мы, конечно, поговорим, но сначала я должна закончить. Сядь и подожди немного.
  Вместо этого Зориан подошел и принялся ей помогать. Так она быстрее закончит, да и произвести чуть лучшее впечатление тоже не помешает. Похоже, своим поступком он застал ее врасплох - но она тут же собралась и продолжила, словно ничего другого и не ожидала.
  Закончив, Имайя села за кухонный стол и жестом пригласила его присоединиться.
  - Итак... - начала она. - Что так тревожит самого угрюмого из моих постояльцев, что он пришел за советом? Обычно ты старательно избегаешь моего общества, можно подумать, что ты меня ненавидишь.
  - Я вовсе не ненавижу вас, мисс К... Имайя, - поправился Зориан. - Просто ни на что не хватает времени. Кириэлле требует постоянного пригляда.
  - За ней сложно углядеть, не так ли? - задумчиво заметила Имайя. - Но что столь занятому молодому человеку нужно от меня? Ты ведь не пытаешься меня соблазнить?
  -Что?! Нет! - воскликнул Зориан. Во имя всего святого, она же вдвое старше его! - Я не...
  Он заткнулся, почувствовав, что она едва сдерживает улыбку.
  - Очень смешно, мисс Курошка, - сказал он с каменным лицом, намеренно не называя ее по имени. - Очень, очень смешно...
  - На мой взгляд, это и правда было смешно, - ответила Имайя со смешинками в голосе. - Но, вижу, ты плохо переносишь шутки над собой. Так о чем ты хотел поговорить?
  - Ну, - начал Зориан, игнорируя ее замечание насчет шуток. - Вообще-то это насчет магии. Я заметил, что у вас довольно много эзотерической литературы.
  - Это мое хобби, - ответила Имайя. - Меня всегда интересовала магия, особенно ее редкие формы. Я даже, как и ты, училась в магической академии. Там я и познакомилась с Ильзой - мы были одноклассниками. Но... это было давно.
  Зориан кивнул, соглашаясь не углубляться дальше в ее прошлое. Не то чтобы оно его особо интересовало...
  - Я так понимаю, вы прочли все эти книги? - спросил он.
  - От корки до корки, - подтвердила она.
  - Были ли там упоминания эмпатии? Точнее, как определить, не эмпат ли ты?
  - Я читала об эмпатии, хоть этой книги сейчас у меня нет, - она заинтересованно посмотрела на него. - А что? Подозреваешь, что можешь быть эмпатом?
  - Ну... возможно, - признался он. - В смысле, я не очень-то в это верю, но недавно повстречал настоящего эмпата - и она считает, что у меня тоже есть способности. Вот я и решил проверить - просто на всякий случай.
  - Хммм, - протянула Имайя. - А почему ты не веришь, если тебе сказала настоящий эмпат?
  - Разве эмпатия не должна быть явно ощутима? Я ничего такого не чувствую. В голову не приходит ни одного признака, показывающего, что я эмпат.
  - Ни одного? - переспросила Имайя. - С трудом верится. Признаки эмпатии настолько обыденны, что зачастую встречаются и у обычных людей. Вообще-то многие эксперты и вовсе считают, что в эмпатии нет ничего сверхъестественного - просто некоторые люди наблюдательнее других и интуитивно понимают язык жестов. Так что, возможно, ты просто игнорируешь признаки. Вот скажи, разве тебе никогда не случалось инстинктивно чувствовать настрой даже незнакомых людей?
  - Ну, такое случалось, - признал Зориан. - И не один раз. Но в этом нет ничего необычного.
  - Как знать, - сказала Имайя. - Как часто у тебя это бывает, и насколько верно ощущение?
  - Я... - он заколебался. - Я ощущаю это при каждом разговоре. И, по моим наблюдениям, это чувство редко ошибается. А что? Разве не у всех так?
  Имайя окинула его задумчивым взглядом.
  - Не то, чтобы у всех. Говоришь, при каждом разговоре? А просто прохожие на улице? Ты... ощущаешь их настроение?
  - Э, иногда? - Зориан нервно поерзал на стуле. - Знаете, у некоторых людей очень выразительный характер. Их без труда видно в толпе, даже с некоторого расстояния.
  - Любопытно. Ну, а группы людей? Ты можешь оценить их настрой, не заговаривая с ними?
  - Эм, нет, - ответил Зориан. - Честно говоря, когда я среди людей, давление вытесняет все прочие чувства. Если нахожусь в толпе достаточно долго, стирается даже ощущение отдельных людей, не то что всех сразу.
  - Давление? - удивленно переспросила Имайя.
  - Это... личная проблема, - промямлил Зориан. - Каждый раз, когда я нахожусь в большом скоплении людей, я ощущаю странное давление, со временем перерастающее в головную боль.
  Он съежился на стуле. Зориан терпеть не мог рассказывать об этой проблеме - большинство тут же решало, что он либо врет, либо нуждается в психиатрическом лечении. Его родители, например, так и не поверили его словам, считая, что он просто не хочет ходить с ними на торжества. Им быстро надоело, и они пригрозили отдать его в психушку, если не прекратит врать - так что он больше не поднимал эту тему.
  - Довольно... необычная проблема, - осторожно сказала Имайя. - Скажи, это давление всегда одинаково, или разнится от случая к случаю?
  - Разнится, - ответил Зориан. - Чем больше людей, и чем ближе они, тем сильнее давление. Еще оно усиливается, когда толпа...
  Он замолчал, наконец сообразив. Боги, как он не понял раньше?
  - Да? - поторопила его Имайя. - Когда толпа...?
  - ...Испытывает сильные эмоции, - уныло закончил Зориан.
  Повисло молчание. Зориан встал и принялся мерять комнату шагами.
  - Твои эмпатические способности настолько сильны, что ты физически ощущаешь эмоциональный фон толпы, - заметила Имайя после недолгой паузы. - И ты говоришь - нет никаких признаков эмпатии?
  - Все не так просто! Откуда я знал, что это за давление? - возразил Зориан, нервно взлохмачивая волосы. - Оно просто... было. Всегда было, постоянно мешалось с самого детства. Вы хоть представляете, сколько я из-за этого натерпелся? Разве эмпатия - это не дар свыше? Я же изо всех сил пытался не обращать на нее внимания, тщетно надеясь, что когда-нибудь это пройдет.
  - Ну да, - согласилась Имайя. - Многие считают эмпатию великим благом. Но известно множество случаев, когда дар эмпата был слишком силен или нестабилен - и калечил носителя. По сравнению с некоторыми происшествиями, о которых я читала, ты еще легко отделался. Могло быть хуже.
  "Могло быть хуже" - идеальное описание всей его жизни. Ну да ладно, наверняка есть способы как-то подчинить себе эмпатические способности - а времени у него навалом. Наверняка аранеа знают способ - хотя ему вряд ли понравится то, что они попросят взамен.
  - Зориан? - помолчав, спросила Имайя. - Наверное, это щекотливая тема, но могу я задать тебе вопрос? Точнее, два вопроса.
  - Конечно, - ответил Зориан. В конце концов, она помогла ему (хоть и совсем не так, как он ожидал), так что меньшее, что он мог сделать - удовлетворить ее любопытство.
  - У меня сложилось впечатление, что тебе заранее не нравится, что ты эмпат, - начала она. - Почему? Может, я сужу по себе, но я решительно не вижу причин быть недовольным врожденной магической способностью. Надеюсь, ты не считаешь себя каким-то уродом просто из-за...
  - Нет, нет, ничего подобного, - торопливо заверил ее Зориан. - Я знаю, что маги в первом поколении часто опасаются стать... ненормальными, но у меня с этим порядок. Настоящая причина, почему я не хочу быть эмпатом... намного более глупая. Я даже стесняюсь ее назвать, может, оставим эту тему?
  - Ну уж нет, - ухмыльнулась Имайя. - Теперь я просто обязана это узнать.
  Зориан закатил глаза. Кто его тянул за язык? Впрочем... она забудет об этом после рестарта петли.
  - Хорошо, только никому не говорите, ладно?
  Имайя демонстративно прикрыла рот.
  - Дело в том, что эмпатия традиционно считается женской способностью, характерной для девушек и женственных парней.
  - Ааа, - кивнула Имайя. - Ну конечно, что же еще может беспокоить молодого парня...
  - Я не сексист, - поспешно добавил Зориан. - Просто некоторые уже достали меня замечаниями, что я выгляжу недостаточно мужественно. Они уже сидят у меня в печенках - если же я дам им такое "подтверждение" их правоты...
  Из этих "некоторых" хуже всех были родители, в частности отец; но Зориан не стал вдаваться в подробности.
  - Я никому не скажу, - заверила Имайя. - И, если это тебя утешит - нет никаких доказательств, что эмпатия чаще проявляется у женщин, чем у мужчин.
  - Я знаю, - ответил Зориан. - Большинство магических способностей не привязаны к полу - кроме тех случаев, когда их специально такими создавали.
  - И я думаю, что эти "некоторые" просто не знают, о чем говорят, - за невинной улыбкой Имайи таилось что-то проказливое. - По-моему, ты очень симпатичный молодой человек, и когда-нибудь сделаешь какую-нибудь девушку счастливой.
  - С-спасибо. Так какой был второй вопрос? - Зориан попытался сменить тему на что-нибудь менее смущающее. Она уже достаточно позабавилась, хватит с него.
  - Полагаю, ты собираешься развивать эту способность? - спросила Имайя. Зориан кивнул. - Держи меня в курсе своих успехов. Меня очень интересуют подобные вещи.
  Зориан согласился, хоть это и было пустым обещанием. В следующем цикле она ничего из этого не вспомнит. После разговора Имайя вернулась к домашним хлопотам, Зориан же пошел к себе, обдумывать предстоящий визит к аранеа. Он не собирался проверять, что сделает матриарх, если он слишком затянет со встречей.
  
  - Вот и все, - вслух сказал Зориан, останавливаясь перед входом в канализацию. Матриарх не сказала, где именно собирается с ним встретиться, но он помнил, где встретил пауков в прошлый раз, и собирался начать оттуда. - Последний шанс. Я все-таки советую тебе вернуться домой. Тебе незачем рисковать вместе со мной, Каэл.
  Он пристально посмотрел на морлока, пытаясь оценить его настрой своими недавно открытыми эмпатическими силами. Увы, то ли морлок слишком хорошо контролировал себя, то ли способности Зориана работали хреново. Что бы Каэл ни думал о походе к паукам в подземелье, он был исполнен решимости сопровождать его. Зориан совершенно не понимал, почему. Он рассказал Каэлу о своей встрече с матриархом аранеа вовсе не для того, чтобы попросить помощи - ему просто нужно было с кем-то посоветоваться. Каэл выглядел идеальным кандидатом - он уже знал о временной петле и был бесспорно умен. И он заявил Зориану, что идти на подобную встречу без прикрытия - верх глупости. Зориан нехотя согласился - несмотря на логические доводы, ему вовсе не улыбалось рисковать чьей-то еще жизнью. Кажется, Каэла забавляло, что Зориан беспокоится за него больше, чем за себя - ведь во временной петле он, Каэл был в куда большей безопасности. Ну и пусть его - совесть Зориана еще не адаптировалась к петле, и он отчаянно боялся сгубить морлока в туннелях и оставить Кану сиротой - пусть даже всего на неделю.
  - Хватит уже, - вздохнул Каэл. - Я определенно иду с тобой. Хотя бы для того, чтобы поговорить с матриархом об этической стороне ментальной магии.
  Ну да - Каэл все еще злился, что паучиха без спросу рылась в его памяти.
  Они спустились в туннели, Зориан указывал дорогу. Шли осторожно, время от времени оставляя ловушки - зачарованные каменные кубики. Если придется бежать - эти ловушки, по меньшей мере, задержат преследователей. Большинство несло просто формулу силового щита, но некоторые были... более агрессивного толка.
  Каэл шел на правах анти-менталистской поддержки. Он постоянно поддерживал ментальный щит, и если случится конфликт - использует то же заклинание на Зориане. Каэл был уверен, что пауки владеют и другими способами общения, помимо телепатии, и советовал закрыться ментальным щитом с самого начала - но Зориан чувствовал, что для плодотворной беседы должен держать разум "открытым". Его инстинкты - или, скорее, неосознанные эмпатические способности - говорили ему, что аранеа придают огромное значение прямому соприкосновению разумов. Отгородиться глухим щитом - значит оскорбить их, даже при наличии альтернативных способов общения.
  Прибыв на место, где Зориан вместе с Тайвен и ее парнями впервые встретил аранеа, он ощутил чужое мысленное прикосновение. Как и в его первую встречу, этот паук действовал куда грубее, настойчивее, чем невесомые касания матриарха, когда она посетила дом Имайи.
  Зориан дернулся - поток психоделических образов и чужих эмоций ударил, словно кувалда. Каэл немедленно принял защитную стойку, но Зориан жестом велел ему успокоиться. Он был уверен - ему не пытались навредить, просто из-за различий между человеком и пауком было трудно установить контакт, а данный паук никогда этого раньше не делал.
  Связь оборвалась так же внезапно, как и установилась. Однако чужое присутствие не исчезло, и Зориан вскоре ощутил другую аранеа, использующую первого паука как своеобразный передатчик.
  [А, ты наконец нашел нас,] - раздался узнаваемый ментальный голос матриарха. - [Хорошо, а то я уже беспокоилась, что следовало оставить тебе более четкие ориентиры. Оставайся на месте, я скоро буду.]
  - Она идет, - сказал Зориан. Каэл мрачно кивнул.
  Им не пришлось долго ждать. Вскоре появилась матриарх, сопровождаемая двумя пауками на манер телохранителей. Наверное, то, что он сумел выделить из трех одинаковых пауков матриарха, свидетельствует, что он и правда эмпат. Вопрос в другом - почему он не заметил столь очевидную вещь без помощи говорящего паука?
  [Я полагала, что мы поговорим наедине,] - сказала матриарх. - [Но раз ты привел охранника, я решила поступить также. Что же, по крайней мере, ты не закрылся от меня, как твой друг - это выгодно отличает тебя от других людей, с которыми я говорила.]
  - Каэл со мной не только как охранник, - для удобства морлока Зориан говорил вслух. - Он тоже вовлечен в происходящее, и я хотел бы, чтобы он принял участие в разговоре. Не могли бы вы говорить вслух, чтобы и он слышал?
  Матриарх на мгновение задумалась, потом подняла четыре передние лапы и принялась выписывать в воздухе сложные фигуры. Зориан попытался было разобрать, что она пишет в воздухе - но сообразил, что она не пишет.
  Она творит заклинание.
  - Вот, - со стороны матриарха раздался женский голос, хотя ее жвалы не шевелились. - Это наша версия заклятья "волшебного голоса", с которым вы, несомненно, знакомы. Всего лишь звуковая иллюзия, но подойдет для наших целей.
  Хех. Значит, пауки знают не только ментальные трюки.
  - Спасибо за понимание, - осторожно сказал Каэл. Было видно, что он боится, но старается быть вежливым.
  - Не стоит, это было нетрудно, - так же настороженно ответила матриарх. Видимо, для нее закрытый ментальным щитом Каэл казался подозрительным. Да, заклятье защищало его, но зато в глазах аранеа он выглядел угрозой.
  - Умоляю, дитя, - фыркнула матриарх. Зориан слышал ее ушами, но одновременно слова транслировались прямо в мозг. Она озвучивала фразы для Каэла, но определенно не собиралась отказываться от "подобающего" способа общения. - Я могу прорвать эту смехотворную защиту в любую секунду. Нет, меня раздражает вовсе не это - а то, что он полностью отгораживается от меня. Как мне доверять ему, если он скрывает даже свои эмоции и поверхностные мысли? Это просто грубо.
  У Зориана в голове не укладывалось, как можно выставлять свои мысли на всеобщее обозрение просто из вежливости. Ну, в чужой монастырь со своим уставом не ходят... А вот Каэл не проявил подобной терпимости.
  - Грубо?! - возмутился морлок. - Вы без спроса вламываетесь в чужие разумы, и называете меня грубым? Вы просматривали мои воспоминания, черт побери, я имею полное право защищаться!
  Матриарх передала Зориану телепатический аналог вздоха, но вслух этого не прозвучало.
  - Да, я это сделала, - спокойно ответила она. - Твой друг мог оказаться нашим врагом, и мне нужна была информация. Ты же был его слабым звеном, чем я и воспользовалась. В конце концов, твой разум был ничем не защищен.
  - Тогда почему вы не рылись в памяти самого Зориана? Это ведь куда быстрее и эффективнее.
  - Эй! - возмутился Зориан.
  - Я ограничилась его поверхностными мыслями из вежливости, так как его разум Открыт, - пояснила матриарх. - Обычаи аранеа предписывают спрашивать разрешения, прежде чем погружаться в память не-враждебных психиков, независимо от вида.
  Каэл сузил глаза.
  - А если перед вами не... "психик"?
  - Тусклоумные - не в счет, - пренебрежительно ответила матриарх.
  - Так, ладно, хватит ругаться, давайте перейдем к делу! - Зориан хлопнул в ладоши, пытаясь отвлечь этих двоих на себя. - Мы говорили о временной петле и о известных вам полезных сведениях. Но прежде всего, я должен спросить - упоминая этот "открытый разум", вы имеете в виду, что я эмпат?
  Каэл удивленно посмотрел на него - ну да, он же ничего не говорил морлоку про свои эмпатические способности.
  - Открытый разум предполагает эмпатию, но не тождественен ей. Эмпатия - лишь одна из доступных способностей, более простая в освоении - ты можешь пользоваться ей, совершенно не владея искусством психика. Открытый разум часто проявляется в слабой, неконтролируемой эмпатии, в связке с талантом к прорицанию и эпизодическими пророческими снами.
  - Я... что? - промямлил Зориан, пытаясь осмыслить услышанное. А он-то думал, что разобрался в происходящем. Что же за чертовщина этот "психик" с "открытым разумом"? Она что, намекает, что он станет полноценным телепатом?
  - После должной тренировки - вполне вероятно, - подтвердила матриарх. - Я могла бы многому тебя научить... разумеется, лишь в том случае, если мы договоримся насчет временной петли.
  - И что вы хотите от Зориана? - с подозрением спросил Каэл.
  - То же самое, что хочешь от него ты, мой дорогой Каэл, - с насмешливыми нотками ответила матриарх. - Я тоже хочу войти в петлю.
  В первую секунду Зориан даже не понял, что она говорит - потом его глаза удивленно расширились.
  - Вы хотите сохранять память из цикла в цикл? Застрять в петле вместе со мной и Заком? - недоверчиво спросил он.
  Каэл смущенно поежился, отводя взгляд - матриарх же смотрела на него без малейшего намека на стыд.
  - Я... Кажется, я понимаю, почему у вас возникло такое желание, - неуверенно сказал Зориан. - В смысле, не сказать, чтобы я был рад этой ситуации, но я вижу ее многочисленные преимущества. Но, кажется, вы оба кое-что не так поняли, - он глянул на Каэла, но морлок по-прежнему избегал его взгляда. Видимо, думал, что он разозлится за желание "воспользоваться" им; но Зориан вовсе не злился. Просто недоумевал. - Дело в том, что я не знаю, как ввести в петлю кого-то еще. Я даже не знаю, как именно сам оказался в ней. Я просто не могу это сделать.
  - Мы все правильно поняли, - вздохнул Каэл. - Мы не дураки, и знаем, что ты не можешь этого сделать, по крайней мере, до конца этого цикла, - он сердито посмотрел на матриарха. - Во всяком случае, я знаю. Может, великому матриарху аранеа известно что-то, чего не знает скромный тусклоумный.
  - Я согласна с морлоком, - матриарх проигнорировала провокацию. - Крайне маловероятно, чтобы сегодняшний ты мог включить нас во временную петлю.
  - Тогда я совсем запутался, - пожаловался Зориан. - Чего же вы хотите?
  - Я собиралась создать в твоем разуме пакет моей памяти, который вернется назад во времени вместе с твоей душой, - невозмутимо сказала матриарх. - Не так удобно, как полноценное участие в петле, но вполне достаточно для моих целей.
  - И... почему вы думали, что я на это соглашусь? - с подозрением спросил Зориан. Это звучало как серьезное вмешательство в его разум. Слишком серьезное, чтобы доверить его незнакомой паучихе.
  - Уверена, у меня найдется чем тебя заинтересовать, - матриарх сопроводила фразу мысленным эквивалентом пожатия плечами. - Тебе нужны сведенья о петле, которыми я обладаю. Ты хочешь овладеть эмпатией. Тебе пригодится моя помощь в борьбе с захватчиками... Дальше продолжать?
  Зориан вздохнул и перевел взгляд на Каэла.
  - Я собирался свести тебя с определенными людьми, которые помогли бы тебе понять твою связь с Заком. Тогда ты смог бы включить в петлю и меня, - сказал морлок. - Вероятно, это займет несколько циклов, и, в отличие от уважаемой матриарха, я мало что могу тебе предложить, но знание механики петли в любом случае очень тебе пригодится.
  За кадром осталось то, что эти "определенные люди" наверняка некроманты, и позволять им копаться в его душе не менее опасно, чем пускать паучиху копаться в его мозгах. А то и более опасно.
  - Понятно, - вздохнул Зориан. - Каэл, мы обсудим это позже, поскольку пришли сюда не за этим.
  - Не возражаю, - торопливо ответил морлок. - Мне и самому еще нужно многое обдумать.
  - Угу, - сказал Зориан. - Тогда давайте перейдем к предложению матриарха. Из чистого любопытства - у вас есть имя? Если мы будем вести дела, к тому же столь деликатные, я хотел бы знать больше о своем партнере.
  Матриарх ничего не сказала. Вместо этого она отправила короткий телепатический импульс - поток образов и понятий, вроде того, что посылал при встрече менее опытный паук. К счастью, этот импульс не был болезненным, только дезориентирующим - возможно потому, что был куда короче. Рассортировав образы и понятия, Зориан сообразил, что это и было имя. Правда, перевести его на понятный язык оказалось непросто.
  - Копье Решимости, Пронзающее Самую Суть? - заинтересованно спросил Зориан.
  - Вполне удовлетворительный перевод, - сказала матриарх. - И да, я понимаю, что он неудобен в устном общении. Ваш язык груб, на нем сложно воспроизвести имена аранеа и не получить что-то неуместно-драматичное. Ты можешь и дальше называть меня матриарх, я не возражаю.
  Каэл саркастически хмыкнул на ее замечание о языке, но ничего не сказал. Зориан же соображал, что дальше.
  - Ладно, - сказал он. - Вы говорили, что неспроста поверили во временную петлю. Не могли бы вы объяснить подробнее?
  Но прежде, чем матриарх успела ответить, тишину подземелий разорвал громкий рев - и еще несколько следом. Зориан побледнел - он узнал этот звук.
  К ним приближались боевые тролли.
  
  
  
  
  
  
  18. ДОГОВОР ЗАКЛЮЧЕН
  
  [К оглавлению]
  
  
   Пора бы уже привыкнуть - каждый раз, когда он хоть на шаг приближается к разгадке, случается какая-нибудь хрень, и все идет наперекосяк. Как специально. Напрашивалась мысль, что за этим стоит все еще гипотетический третий путешественник, но, вероятно, тогда было бы что-то серьезнее, чем кучка боевых троллей.
  ...если подумать, перемены в его восприятии просто пугают. С каких пор боевые тролли из смертельной угрозы стали досадной помехой?
  [Только не снова,] - телепатически пожаловалась матриарх. - [Как эти существа нас находят? Я накрывала всю сеть защитой от прорицания...]
  Значит, матриарх не впервые сталкивается с троллями - Зориан сделал пометку на будущее, обдумать в более спокойной обстановке. Обменявшись с Каэлом взглядами, оба повернулись и побежали к выходу. Зориан поманил за собой аранеа, матриарх мысленно выразила согласие.
  [Они быстрее,] - заметила на бегу матриарх. - [Особенно по сравнению с нами - не считая коротких рывков, аранеа значительно медленнее людей.]
  [Ничего страшного,] - подумал в ответ Зориан, не сомневаясь, что паучиха услышит. - [Мы с Каэлом подготовили пару сюрпризов на случай преследования. Они задержат троллей, и мы успеем добраться до поверхности.]
  [А. Страховка на случай неудачных переговоров?] - догадалась матриарх. - [Ты хорошо скрыл эти мысли. Задумай я вероломное нападение, это застало бы меня врасплох. С другой стороны, ты и без ловушек смог бы убежать от аранеа, так что это было излишне. Хотя сейчас это нам пригодится.]
  [Не так-то просто узнать скорость бега аранеа из человеческих книг,] - раздраженно подумал в ответ Зориан, притормаживая, чтобы пауки догнали его. Они были уже у первой ловушки, и ему не улыбалось запереть пауков в тупике с троллями. - [Вы не можете угомонить этих тварей своей ментальной магией?]
  Тролли вырвались из-за угла сплошным потоком зеленых тел, завывая, как безумные, и с легкостью размахивая тяжеленными мечами и булавами. Зориан был уже готов; импульс маны в два покрытых символами кубика - и силовая пленка перекрыла коридор. Она не продержится долго под напором троллей, но она и не задумывалась несокрушимой.
  [К сожалению, после нескольких столкновений, те, кто управляют троллями, приучились защищать их мозг,] - сказала матриарх. - [Ничего непробиваемого, но пока мы будем проламывать защиту - они несколько раз успеют размазать нас по полу.]
  Сзади донесся оглушительный грохот; Зориан бросил взгляд через плечо и удовлетворенно улыбнулся. Тролли, похоже, не успели затормозить и на полной скорости врезались в силовой щит. В узком коридоре задние ряды не смогли вовремя среагировать и вдавили передних в барьер. А может, они просто не посчитали прозрачный барьер препятствием? Так или иначе, тролли барахтались за щитом огромной запутанной кучей; едва ли они смогут быстро продолжить погоню. Теперь Зориан и остальные точно успеют к выходу, даже в компании с медлительными аранеа.
  Он активировал и два следующих щита, просто для гарантии; а вот кубики с формулами взрывных заклятий - просто подобрал и унес с собой. Сказать по правде, это было средство последнего шанса, и он даже не был уверен, что, активировав их, не подорвал бы себя вместе с врагами. К тому же, рассчитанные на куда более уязвимые цели, они вряд ли сильно повредили бы троллям.
  Он беспокоился, как они проведут трех здоровенных пауков мимо охраны на выходе из подземелья - как выяснилось, зря беспокоился. Судя по всему, аранеа способны редактировать мысли людей в реальном времени, просто стирая себя из их восприятия. Зориан был вынужден признать - он никак не ожидал, что ментальная магия аранеа настолько изощренна. Видимо, он все еще недооценивает пауков.
  Но в любом случае, они наконец были в безопасности, вне подземелья. Хех. Он даже не ожидал, что все закончится так... благополучно. Спасаясь от стаи троллей, он был морально готов к досрочному рестарту - но, видимо, иногда даже хорошим парням улыбается удача. Впрочем, при всем его непривычном везении, они все еще не закончили переговоры с аранеа, так что все пятеро направились в глухой уголок ближайшего парка.
  - Здесь уже можно безопасно говорить, - сказала матриарх своим иллюзорным голосом. - Я не чувствую присутствия чужих разумов. Даже чертовых мозговых крыс нет.
  - Кого нет? - не понял Зориан.
  - Еще один вид психиков, недавно появившийся в городе, - проворчала матриарх. - Выглядят как обычные крысы, только со снятой макушкой черепа и открытыми мозгами.
  - О, - припомнил Зориан. - А ведь я встречал что-то подобное, еще до временной петли. Но в последующих циклах я больше не посещал те места.
  - Возможно, и к лучшему, - заметила матриарх. - Похоже, они работают на захватчиков. Они появились недавно, а когда мы попытались истребить их - на нас стали нападать тролли.
  - Получается, эти крысы разумны? - спросил Каэл. - Вы имеете в виду, они что-то вроде шпионов?
  - Они психики, как и мы, - ответила матриарх. - Их мозги соединены телепатически, образуя коллективный разум. По отдельности они немногим умнее обычной крысы, но чем больше их соберется, тем они умнее. И тем сильнее их ментальные способности. Они достаточно малы, чтобы пробраться почти куда угодно... и смерть отдельной крысы не наносит стае большого ущерба. Каждая из них - проводник всей силы и разума стаи. Почти идеальные шпионы, даже лучше нас, аранеа. Мы пытались выдавить их с нашей территории, но не смогли, так как за ними стояли захватчики.
  - Вот срань, - сообразил Зориан. - тогда неудивительно, что захватчики так хорошо информированы. Они могут просто красть информацию из людских разумов, и никто не заметит. Им просто нужно найти достаточно осведомленного человека с незащищенным разумом - и все системы безопасности теряют смысл.
  - Да, - подтвердила матриарх. - Аранеа могут действовать подобным образом, но далеко не так эффективно. Мы слишком большие, чтобы незаметно проникать в здания, и не можем так же легко жертвовать сородичами. Крысы проникают во многие недоступные нам места, особенно те, что защищены магией. Обереги, что пропустят парочку крыс, наверняка сработают на гигантского паука.
  Внезапная мысль заставила Зориана нахмуриться. Если эти мозговые крысы снуют по всему городу и работают на захватчиков, то тогда те точно знают о временной петле. Сам Зориан старался помалкивать об этом, но Зак - другое дело. Если он не преувеличивал, то он рассказывал про путешествие во времени направо и налево, и порой с доказательствами. Тогда кто бы ни контролировал мозговых крыс, он знал, что Зак - путешественник во времени... и ничего не предпринимал. Почему? Не верил донесениям? Как-то не похоже на захватчиков, учитывающих каждую мелочь...
  - Интересная мысль, - вернула его к реальности матриарх. - Я начинаю понимать, почему ты не хочешь открыто сотрудничать с Заком. Но мы отвлекаемся от темы. Ты слышал мое предложение, Зориан. Я была очень щедра на информацию, но, боюсь, так продолжаться не может. Мне нужен прямой ответ - согласен ли ты хранить для меня пакет воспоминаний?
  Зориан вздохнул. Такой сложный вопрос... Он хотел - нет, он нуждался в том, что предлагала матриарх, и в то же время он не доверял ей. По возможности навредить ментальная магия лишь чуть-чуть уступала некромантии - и то только потому, что против менталистов были разработаны защитные чары, а против мастеров душ - нет.
  - Вы многого просите, - пожаловался Зориан.
  - И многое предлагаю, - возразила матриарх. - К тому же, я рискую не меньше тебя. Нет никаких гарантий, что ты каждый цикл будешь находить меня и передавать сохраненные воспоминания. Что мешает тебе следовать уговору несколько циклов, научиться всему, что хотел, а потом просто забыть про меня? Ничего. Я делаю шаг навстречу, доверяюсь тебе. Разве я не вправе ожидать того же?
  Повисло молчание, Зориан переваривал сказанное. В ее словах была доля правды, хоть он и не считал, что ее риск соразмерен его. Он рискует своим рассудком.
  А, черт. Кто не рискует...
  - Хорошо, - сказал он. - Я согласен.
  
  - Ты куда смелее меня, - заметил Каэл по дороге домой.
  Вместо ответа Зориан рассеяно потер лоб. Сказать по правде, когда аранеа закончила, он не почувствовал никакой разницы. Каэл подозревал, что матриарх могла внедрить в пакет памяти управляющие функции, но...
  - На самом деле, мне кажется, что это далеко не так опасно, - наконец сказал Зориан.
  - О?
  - Да. Прежде, чем идти к матриарху, я изучил возможности магии разума - как классическую школу магии, так и способности известных магических существ-телепатов. Я даже расспросил Ильзу и нашего преподавателя боевой магии. Даже не знаю, что они про меня напредставляли из-за этих расспросов, ну да ладно. Так вот, все сходятся на том, что даже мастер ментального искусства не может просто взять и незаметно переписать чужой разум. Это требует долгого времени, и жертву нужно лишить сознания - иначе она будет отчаянно сопротивляться, физически и ментально. Если бы матриарх попыталась сделать что-то действительно плохое - мы бы сразу это поняли.
  - Не уверен, что в этом случае я смог бы тебе чем-то помочь, - заметил Каэл. - Мои боевые навыки весьма скромны, и едва ли помогли бы против трех гигантских пауков на расстоянии прыжка.
  - Ничего страшного, - Зориан достал из кармана один из нерастраченных взрывных кубиков. - Мне было достаточно послать короткий импульс маны - и меня разорвало бы на куски вместе с матриархом. Сомневаюсь, что она успела бы обезвредить меня до подрыва.
  - Самоубийство? - Каэл недоверчиво покачал головой. - Тогда я повторю: ты куда смелее меня.
  - Как мне однажды сказал Зак, временная петля меняет твое отношение к смерти, - Зориан вернул кубик в карман. Если подумать, его самопальное защитное решение весьма напоминает ту защиту, что спасла Зака от заклятья лича. Пожалуй, ему стоит постоянно иметь при себе что-нибудь подобное, просто на всякий случай. Но, кончено, что-нибудь поменьше и не такое заметное, как два больших каменных куба.
  - Все еще остается возможность, что она использовала на тебе менее заметное воздействие, - помолчав, заметил Каэл.
  - Я знаю, - ответил Зориан. - Но ты слышал, что она сказала. Пакет продержится как минимум год. Я собираюсь избегать аранеа в ближайшие несколько циклов - за это время я найду способ проверить свой разум. Даже если не удастся самому овладеть ментальными техниками на нужном уровне - всегда можно найти специалиста.
  - А. Хорошая мысль, - кивнул Каэл. - Хотя это означает, что ты дольше не получишь ответов матриарха. Она сказала, что ничего не скажет, пока ты не передашь ей эти воспоминания в следующем цикле.
  - Допустимая задержка, - пожал плечами Зориан. Не то, чтобы ему было нечем заняться; к тому же, Зак заявил, что собирается провести ближайшие циклы в Сиории. Черт, даже в этом цикле ему еще надо узнать, что Хаслуш может предпринять по поводу вторжения и что можно сделать, чтобы помочь детективу. Если, конечно, он вообще останется здесь на время фестиваля. Учитывая обстоятельства - он вовсе в этом не уверен. - Ну... так когда ты расскажешь мне, как ты собираешься войти во временную петлю?
  - Позже, - проворчал Каэл. - Многие детали еще требуют доработки. Чертова паучиха, не умеющая держать жвалы на замке...
  - Думаю, на самом деле она говорила без помощи жвал, - отметил Зориан. - Чистая звуковая иллюзия.
  - Вот как? Разве ментальный щит не должен был защитить от иллюзий? Я думал, он отсекает любые воздействия на разум, включая полезные, - Каэл растерянно нахмурился.
  - Заклятье матриарха не воздействовало на разум. Оно создавало настоящие звуковые волны, - пояснил Зориан.
  - Но тогда это звуковое заклятье, а не иллюзия, так?
  - Любые заклятья, воздействующие на органы чувств, официально называются иллюзиями. Многие иллюзии сотканы из настоящего света и звука, но все равно называются иллюзиями.
  - Это... довольно неточно, - заметил Каэл.
  - Думаю, дело в том, что большинство структурированных заклятий школы иллюзий сочетают... хмм, физический эффект с ментальным. Теоретически, их можно разделить по типу воздействия, и многие пытались, но в итоге Гильдия Эльдемара махнула рукой и оставила их одной группой заклятий.
  - На удивление практично для Гильдии, - проворчал Каэл. - Похоже, даже они иногда думают головой.
  Зориан промолчал. Не нужно быть эмпатом, чтобы догадаться, что морлок имеет зуб на Гильдию магов. Сам Зориан считал, что Гильдия неплохо справляется - но не настолько любил ее, чтобы отстаивать ее репутацию в споре.
  Остаток пути они прошли в молчании.
  
   С приближением летнего фестиваля становилось все более очевидно, что Хаслуш не собирается всерьез расследовать вторжение. То ли он не поверил словам Зориана, то ли ему приказали не лезть не в свое дело - но детектив явно утратил интерес к этой теме. Для Зориана это означало, что нужно забрать Кириэлле и убраться из города перед фестивалем - он не собирался умирать и тем более не собирался подвергать Кири опасности.
  Интересно, удастся ли убедить Каэла и Имайю покинуть город вместе с ним.
  Но у него еще было время. Сейчас ему хотелось только перекусить и прилечь. После изматывающих поручений Киритишли он был совершенно не в настроении что-то планировать. Дом встретил его соблазнительным запахом еды, доносящимся с кухни. Да, упорное желании Имайи быть в курсе его расписания немного раздражало, но, следует признать, еда, готовая прямо к его приходу, многое искупала.
  Стоило ему зайти на кухню, как к нему подбежала Кириэлле.
  - Братик, я поранила руку! - заныла она, размахивая перед ним пострадавшей конечностью. - Скорее, исцели ее!
  Зориан поймал ее за руку и осмотрел "страшную рану". Крохотный порез, даже скорее царапина - она наверняка заживет сама еще до завтра. Боковым зрением он отметил, что Имайя с трудом сдерживает смех.
  Зориан подавил вздох. Он не сомневался, что родня будет потешаться над его эмпатическим даром, но никак не ожидал, что Кири тоже опустится до этого. Несмотря на взаимосвязь эмпатии и целительства, она знала, что он не целитель. Хотя с его навыками плетения он мог бы научиться... над этим стоит задуматься.
  Придав лицу строгое выражение, он повернул "раненую" руку сестры из стороны в сторону, словно изучая травму. Глубокомысленно хмыкнул и наконец посмотрел Кириэлле прямо в глаза.
  - Боюсь, мисс, здесь ничего нельзя сделать. Придется ампутировать, - серьезно заключил он. Он повернулся к Кане, сидевшей за столом и внимательно наблюдавшей за ними, и со значением посмотрел на нее. - Принесите пилу.
  Кана серьезно кивнула и стала выбираться из-за стола, но была остановлена смеющейся Имайей, объяснившей, что "он просто пошутил". Зориан не сомневался, что девочка и сама поняла, просто решила подыграть. Да и есть ли вообще в этом доме пила?
  Кириэлле, надувшись, выдернула руку из его хватки.
  - Дурак, - буркнула она и показала язык.
  Ужин прошел относительно тихо, насколько это возможно в присутствии Кириэлле. Что поделать, она была шумной по натуре; впрочем, на его счастье, даже у нее случались периоды спокойствия. В основном, когда она рисовала или читала. Он все никак не мог к этому привыкнуть - на его взгляд, такая сосредоточенность совершенно не в ее характере. Тем более, что он по собственному опыту знал, что родители не одобряют хобби и стремятся отучить от них.
  После еды Кириэлле увязалась за ним в его комнату. Ему было лень выгонять ее, к тому же, сегодня она была в благодушном настроении и особо не мешала. Он сидел на кровати, скрестив ноги, и отрабатывал упражнения на плетения; Кириэлле лежала на полу, обложившись листами, и увлеченно рисовала. Наконец ее карандаш замер, она принялась нервно грызть кончик. Зориан уже знал, что за этим последует.
  - Зориан? - спросила она.
  - Да? - со вздохом ответил он.
  - Почему ты так стараешься? - она перевела на него заинтересованный взгляд. - Во временной петле ты можешь делать что угодно - но ты постоянно работаешь. Разве тебе никогда не хочется заняться чем-нибудь более интересным?
  - Ты неправа, - ответил он. - Во-первых, делать "что угодно" нельзя. Ты - это то, что ты делаешь, и если я стану валять дурака, просто потому что мне за это ничего не будет - со временем это изменит мой характер. Во-вторых... на самом деле, мне интересно учиться. Ну, может, не всегда, но ты поняла, что я имею в виду, правда? - повисло молчание, Кириэлле мялась, явно желая, но не решаясь что-то сказать. - А в чем дело? Ты хочешь заняться чем-то другим?
  Взгляд Кириэлле метнулся между ним и разбросанными листками, потом она наконец решилась. Собрав листы в стопку, она подбежала и плюхнулась к нему на колени.
  - Можешь посмотреть мои рисунки и сказать, что думаешь? - выпалила она.
  О. Что же, почему бы и нет. Раньше он не обращал особого внимания на ее рисунки, тем более, что она всегда прятала их, когда он подходил, но по тому, что он видел мельком, вроде неплохо. Хех, покуда он добрый, он даже не будет ее критиковать... слишком... сильно...
  Проклятье.
  Зориан молча смотрел и слушал, покуда Кириэлле оживленно показывала плоды своего труда, объясняя, что нарисовано. Не то, чтобы тут требовались объяснения - рисунки были чертовски реалистичны. Не просто хорошо - действительно офигенно. Зориан мог бы поклясться, что смотрит работы профессионального художника, а не рисунки младшей сестры. Одна из картин - городской пейзаж Сиории - была так насыщена мелкими деталями, что он не представлял, как Кири вообще хватило терпения даже просто изобразить это все - тем более, изобразить правильно.
  - Кириэлле, это невероятно круто, - честно сказал он. Вообще-то он собирался сначала покритиковать ее - но просто не видел, к чему тут можно придраться. - Почему мать все еще не хвастается, что в семье растет гениальный художник?
  Кириэлле смущенно завозилась у него на коленях.
  - Мама не одобряет, что я рисую. Она не покупает мне карандаши и ругается, когда застает меня за рисунком.
  Зориан ошеломленно посмотрел на нее. Почему? С какой стати ей так поступать? Мать несговорчива и одержима социальным статусом, но ведь не откровенно злобна... Он вновь пролистал стопку рисунков, остановившись на портрете Бирна, парнишки, что ехал с ними на поезде. Кириэлле больше никогда его не видела, но смогла очень убедительно передать образ, рисуя по памяти.
  - Погоди, - внезапно сообразил он. - Так вот почему ты таскаешь мои тетради и писчие принадлежности?
  - Ой! Я думала, ты не замечаешь, - призналась она. - Ты никогда не говорил об этом маме. Спасибо, кстати.
  Ну, он не говорил, потому что не думал, что мать чем-то поможет. Но раз уж вышло так удачно - черта с два он признается и потеряет ее неожиданную благодарность.
  - А что насчет книг? Полагаю, их она тоже не одобряет? - предположил Зориан.
  - Ага, - ответила Кириэлле, прижимая рисунки к груди. - Она никогда мне их не покупает. Говорит, что леди не должна тратить на это время.
  А вот это вполне в духе матери. Мать никогда не одобряла его увлечение чтением, едва ли она обрадуется, если ее дочурка заведет ту же привычку. Хоть это и не объясняет запрета на рисование.
  - Ну, мать есть мать, - сказал Зориан. Сестра выглядела расстроенной, и он ее прекрасно понимал. Ее положение оказалось невероятно схоже с его. - Не волнуйся. Со мной было так же. Она успокоится, когда поймет, что не может запугать тебя.
  - И вовсе не так же! - неожиданно выкрикнула она.
  Э, что?
  - Кири...
  - Ты не понимаешь! Все не так же, потому что тебя почти весь год нет дома, и она не может ничего с тобой поделать! Ты, и Дэймен, и Фортов - уезжаете сюда, учитесь магии, делаете, что хотите - а я никогда так не смогу! - она уткнулась лицом ему в грудь, ее пальцы болезненно вцепились в его руки. - Все не так же, потому что я девочка...
  Зориан обнял ее, тихонько покачивая, чтобы успокоить. Кусочки мозаики в его голове наконец сложились в картину. Традиционалисты в Сирине нередко считали, что женское образование - напрасная трата времени и денег. Да что там, некоторые даже нарушали закон и не посылали дочерей в начальную школу, научиться читать и писать. К тому же магические школы, даже не самые престижные, всегда были дороги...
  - Они не собираются отправлять тебя в академию, - вслух заключил он.
  Кириэлле кивнула, все еще уткнувшись ему в грудь.
  - Они говорят, что мне это не нужно, - она шмыгнула носом. - Они уже договорились о моем замужестве в пятнадцать лет.
  - Как это мило с их стороны, - холодно сказал Зориан. - Но знаешь что, Кири? Ты права. Все не так. Я должен сам противостоять отцу с матерью. У тебя же есть я.
  Кириэлле оторвалась от него, пытливо заглянула в глаза.
  - Ты никогда не помогал мне, - обвиняюще сказала она. - Каждый раз, когда я просила научить магии, ты прогонял меня.
  - Я не знал, что все так серьезно, - он пожал плечами. - Думал, ты просто нетерпелива, не хотел тратить время на то, чему ты и так научишься потом. Но не сомневайся, если отец с матерью не передумают, у тебя всегда будет учитель в моем лице.
  Несколько секунд она молча смотрела на него, потом перехватила его запястье, как при скреплении клятвы.
  - Обещаешь?
  Зориан сжал ее руку в ответ, заставив ее пискнуть.
  - Обещаю, - подтвердил он.
  
  За пару дней до летнего фестиваля Каэл наконец рассказал ему о своих планах. Они были куда более расплывчатыми, чем план матриарха, и заключались в посещении нескольких человек, способных, по мнению Каэла, пролить свет на проблемы магии душ и путешествия во времени. Никто из них не жил в Сиории, так что Зориану придется забросить учебу и мотаться по стране (а иногда и за границу). Морлок также сказал, что пара знающих людей живет в Великом Северном Лесу, но признал, что туда лучше не соваться без твердой уверенности в своих силах. Зориан запомнил имена и адреса, но исполнение плана откладывалось на потом.
  Конец цикла прошел без происшествий - он, Кириэлле, Каэл и Кана уехали на поезде в ночь фестиваля и провели остаток времени за игрой в карты. Имайя отказалась покидать город, что неудивительно, учитывая внезапность их просьбы и уклончивость объяснений.
  Так что Зориан, как всегда, проснулся в Сирине от утреннего приветствия Кириэлле. В этот раз он не взял ее с собой, что оказалось хорошей идеей - в этом цикле Зак вернулся в класс. Другой путешественник был не прочь пообщаться, но Зориан держался холодно и старательно избегал его. После нескольких дней Зак вроде бы признал поражение, но Зориан еще не раз ловил на себе его внимательный взгляд. Будучи несколько стесненным в своих действиях, Зориан с головой погрузился в плетения, боевую магию, прорицания и заклинательные формулы. Он не сказал Тайвен о "слухах" про пауков-телепатов - пока что он не собирался встречаться с матриархом.
  Так прошел весь цикл. И следующий. И последующий. В общей сложности, потребовалось шесть циклов, чтобы Зак отказался от мысли познакомиться поближе. Несмотря на неудобства, Зориан был доволен достигнутыми результатами.
  Он потратил три из шести циклов, обучаясь у неизменно жизнерадостной Норы Буул (три других цикла он учился у Хаслуша), и теперь был достаточно хорош в формулах, чтобы создать компактную и безобидно выглядящую систему самоуничтожения. Это по-прежнему был куб, но куда меньшего размера и сделанный из дерева и камня. Теперь он делал пару этих кубов в начале каждого цикла и цеплял к ключу на манер брелка.
  Он также разыскал мага, специализирующегося в ментальной магии, и уговорил того проверить его разум на предмет закладок и других мерзких сюрпризов. Увы, маг ничего не смог сказать по поводу пакета матриарха, кроме того, что он содержит воспоминания. Впрочем, он заверил, что пакет дремлет и никак не влияет на разум Зориана. Если там и была какая-то ловушка, ей еще предстояло сработать.
  На седьмой цикл Зак был по-прежнему в классе, но, похоже, уже махнул рукой на Зориана. Можно было приступать к делу.
  
  
  
  
  
  
  19. ИЗГИБЫ ПАУТИНЫ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Зориана неизменно удивляло, как малейшие, незначительные решения изменяют все течение цикла. Верно и обратное, поступки, что должны были пустить все вразнос, зачастую не давали никакого видимого эффекта. Помнится, когда он в прошлый раз собрался в подземелья встретиться с матриархом, он просто заглянул к Ильзе и попросил выписать разрешение. Так что когда он, убедившись за пару дней, что Зак оставил его в покое, уверенно направился в кабинет Ильзы за разрешением - он не сомневался, что легко получит его.
  Он ошибался. Как он ни убеждал и ни упрашивал - Ильза наотрез отказалась пустить новичка в подземелья. Он попытался показать свои успехи в боевой магии, но Ильза, даже не посмотрев, выставила его из кабинета. Прошло не меньше часа, прежде чем он успокоился и понял, чем этот раз отличался от прошлого.
  В прошлый раз он пришел с Каэлом. С гениальным самоучкой, в одиночку растившим дочь и наверняка не раз бывавшим в опасных ситуациях. Раз Каэл уверен, что Зориан готов спуститься в туннели, и к тому же намерен его сопровождать - это вполне устроило Ильзу. В этот же раз он пришел один. Нет Каэла - нет разрешения.
  Само собой, проблема была решаема. У него был как минимум еще один кандидат с правом доступа, которого можно уговорить помочь.
  - Сверчок, я тебя ненавижу. Ты в курсе?
  Зориан тяжело вздохнул, неотрывно глядя вперед, в темноту туннеля. Он и так прекрасно представлял себе выражение ее лица.
  - Нет, Тайвен, откуда бы? Ты сказала об этом всего пять раз. Может, я и запомню, если повторишь еще столько же.
  - Я просто не понимаю, - пожаловалась Тайвен, игнорируя его сарказм. - Когда я просила тебя пойти со мной - ты отказался, сказав, что это слишком опасно. И через пару дней ты приходишь и просишь отвести тебя в туннели.
  Да, и он уже об этом жалеет. Почему она просто не осталась подождать у входа, как он просил? Он все еще не представлял, как будет объяснять ей про аранеа - ну, если они вообще найдут этих чертовых пауков. Хорошо бы тем хватило ума не показываться на глаза во время телепатического разговора - не слишком удобно, зато можно договориться о следующей встрече в более доступном месте.
  - Вот скажи, ты это специально? - продолжала Тайвен, не дожидаясь его ответа. - Потому что, скажу по секрету, я на тебя очень, очень...
  - Тайвен, пожалуйста, - взмолился Зориан. - Я уже попросил прощения! Сколько еще раз мне придется извиниться? Уж кто-кто, а ты должна бы понять - ты и сама не раз поступала со мной так же.
  - Не совсем так же, - проворчала Тайвен. - Хотя бы скажи, куда мы идем.
  - Сказать по правде - не знаю, - признался Зориан. Он понятия не имел, где живут пауки, и просто рассчитывал, что рано или поздно один из разведчиков аранеа коснется его своим разумом. - Но я узнаю, когда мы придем.
  - Зориан, клянусь, если это розыгрыш...
  - Я совершенно серьезен, - заверил ее Зориан. - Уверен, мы почти пришли, еще немного и...
  Чужое присутствие скользнуло по границе восприятия и мгновенно отдернулось, ощутив, что его заметили. Телепатическое касание было грубее, чем у матриарха, но, несомненно, тоже аранеа.
  - Постой! - крикнул он, надеясь, что аранеа еще поблизости. - Аранеа, я хочу поговорить! У меня важное сообщение для матриарха!
  - Зориан, что ты несешь? - растерянно спросила Тайвен. - И вообще, кому ты это говоришь? Здесь никого нет.
  Зориан не ответил, вслушиваясь в тишину. Секунды текли в молчании, Зориан терпеливо ждал ответа паука. Тайвен, похоже, разрывалась между злостью на него и волнением из-за непонятной ситуации. И наконец, аранеа решила возобновить контакт...
  ...выступив на свет прямо перед ним и Тайвен.
  Увидев огромного волосатого паука, Тайвен ахнула и схватилась за жезл - Зориан едва успел перехватить ее за руку. Она изумленно посмотрела на него, потом перевела взгляд на паука. Аранеа стояла неподвижно, молча глядя на них большими угольно-черными глазами. Кажется, Тайвен поняла, что паук им не угрожает - чуть расслабилась, отпустила висевший у бедра заклинательный жезл.
  - Зориан... - начала она, буквально излучая смесь беспокойства и раздражения.
  - Я потом все объясню, обещаю, - со вздохом сказал он и повернулся к аранеа. - А вы! Нельзя было проявить хоть капельку осмотрительности? Почему вы не обратились ко мне телепатически, не выходя на свет?
  Восстановившаяся связь принесла волну чужого удивления.
  [Если ты хотел поговорить телепатически, почему сам не позвал телепатически? Разве ты не психик?]
  Зориан поморщился. Было бы все так просто... Любые сведения о ментальной магии приходилось буквально выцарапывать - гильдия крайне негативно относилась к магии разума в любых, даже самых мирных проявлениях. Никто и не слышал ни о каких "психиках", не говоря уже о том, чтобы обучить его общаться телепатически. Нет, он нашел одно заклинание мысленной связи - но оно было ужасно грубым, требовало, чтобы собеседник специально снизил свою сопротивляемость, и передавало только слова, никаких эмоциональных оттенков.
  [Я необучен,] - признался Зориан. - [И не знаю, как установить контакт. Могу только отвечать на чужую мысленную речь.]
  Что, кстати, само по себе удивительно. Его никто не учил, это казалось естественным, как дыхание. Может, это и значит - быть "психиком"? Возможно, слово означало природного ментального мага с врожденными способностями.
  [Какая жалость,] - ответила аранеа. - [Ты незавершен. Но, думаю, могло быть и хуже. По крайней мере, ты не тусклоумный, как твоя подруга.]
  Зориан покосился на Тайвен, сдерживая ухмылку. Хорошо, что он говорил с аранеа мысленно - легко представить реакцию Тайвен, если кто-то назовет ее "тусклоумной".
  - Что? - его взгляд не ускользнул от девушки.
  - Ничего, - пробормотал он, помотав головой. - [Мисс аранеа, я... эм, вы же мисс, да?]
  Нельзя сказать наверняка, но он ощущал в ней что-то женское. К тому же, если у них матриархат, то логично, что встречать чужака придут женщины.
  [Все аранеа - женского пола,] - ответила паучиха.
  [Что, правда?] - поразился Зориан. - [Как это вообще работает? Вы размножаетесь делением, или время от времени беременеете сами по себе?]
  [Все куда проще. У нашего вида сильный половой диморфизм. Мужские особи меньше в размерах и практически неразумны. Мы не считаем их настоящими аранеа,] - объяснила паучиха. - [Если ты обращаешься к кому-то из нас, и тебе отвечают - это женская особь. Мужская, скорее всего, нападет вместо ответа - хотя ты едва ли встретишь их за пределами наших поселений.]
  Несколько секунд Зориан переваривал услышанное, затем решил сменить тему. Да, все это интересно, но сейчас перед ним более важные вопросы, а Тайвен вот-вот сорвется - начнет буйствовать и требовать объяснений. Терпение - не самая сильная ее сторона.
  [Не хочу показаться невежливым, но мне действительно нужно поговорить с матриархом,] - передал Зориан, пытаясь как можно точнее воспроизвести мозголомный концепт "копья решимости", служащий именем главной паучихи. Может, это поможет убедить аранеа, что он не бредит про пакет воспоминаний из другого времени.
  [Я слушала твой разговор с Зоркими Глазами, Не Упускающими Ничего Важного, Зориан Казински,] - прозвучал в голове знакомый голос матриарха.
  Наверное, очень удобно иметь возможность напрямую действовать через любого из своих подчиненных.
  [Да, удобно,] - подтвердила матриарх. - [А теперь, может, ты наконец представишься и объяснишь, откуда знаешь мое имя? И можно будет перейти к твоему важному сообщению...]
  [Я Зориан Казински, обучаюсь на мага,] - ответил он. - [А откуда я знаю ваше имя - вы сами сказали его мне... Прежде чем засунуть мне в голову пакет воспоминаний и поручить потом доставить его вам.]
  [Я... не помню такого,] - с сомнением сказала матриарх.
  [Я знаю,] - согласился Зориан. - [Если бы вы могли сохранить память о нашей встрече, не было бы никакой нужды заморачиваться с пакетом воспоминаний.]
  [Серьезное заявление,] - помолчав, сказала матриарх. - [Откуда мне знать, что ты не врешь? Это может быть ловушкой. Ты можешь быть связан с людьми, что посылают против нас троллей.]
  [Сказать по правде, я понятия не имею, чем подтвердить свои слова,] - ответил Зориан. - [Тогда вы были уверены, что сможете подтвердить подлинность пакета, и не сообщили мне ничего, что может вас убедить.]
  [Понятно,] - сказала матриарх. Она ненадолго замолчала, словно раздумывая. - [Пусти меня в свой разум, чтобы я могла сама изучить пакет.]
  [Конечно,] - согласился Зориан, без сопротивления пропуская матриарха глубже в память. Он повернулся к своей спутнице, растерянно смотревшей, как он играет в гляделки с гигантским пауком.
  - Тайвен, мы с паучихой общаемся мысленно. Все должно быть в порядке, но если я вдруг упаду и начну биться в конвульсиях - можешь ее изжарить.
  Его кубики самоуничтожения при нем, но лишняя предосторожность не помешает. Тайвен немедленно кивнула, Зориан заметил, что аранеа перед ними нервно дернулась при его словах. Матриарх, поглощенная работой, молчала.
  Через несколько минут сознание матриарха наконец покинуло его разум.
  [Я... я должна это обдумать,] - растерянно сказала матриарх. - [Приходи через три дня, поговорим.]
  [Подождите!] - запротестовал Зориан. - [Мне нужно как-то попадать сюда в обход стражи. Иначе мне придется постоянно брать с собой Тайвен, а я совсем не уверен, что она согласится еще хоть раз.]
  В его сознании тут же возникла схема туннелей и восемь маршрутов с поверхности в обход контрольных пунктов. Вау, правду говорят, что местное подземелье дыряво, как губка. Судя по всему, разговор с аранеа был окончен - паучиха перед ними метнулась в темноту и исчезла в туннелях, оставив его наедине с Тайвен.
  Он устало повернулся к ней - и вздрогнул под ее суровым взглядом.
  - Окей, паучиха ушла. Почему бы тебе не объяснить, что, черт возьми, тут творится? Говори, - потребовала она.
  Дурацкие аранеа и их неосмотрительность... И что ему теперь сказать Тайвен? Хммм...
  - Прежде всего хочу напомнить, что если бы ты подождала у входа, как я предлагал...
  - Зориан!
  - Ну да ладно, - легко уступил он. - Дело вот в чем. Я эмпат. Знаешь, что это такое?
  - Не... совсем, - неуверенно отозвалась Тайвен.
  - В общем, я могу чувствовать чужие эмоции, - начал он. - И к сожалению, на данный момент это просто инстинктивная способность. Я ее не контролирую, это чертовски неудобно, и я искал кого-нибудь, кто бы помог мне овладеть этой силой. Увы, я не нашел учителя среди людей, и... решил смотреть шире. Паучиха, которую ты видела - аранеа, вид разумных пауков-телепатов. Я надеялся уговорить их помочь с моим обучением.
  Тайвен смотрела на него большими глазами, открывая и закрывая рот.
  - И что они ответили? - наконец спросила она.
  - Что они подумают, - пожал плечами Зориан.
  Тайвен покачала головой и повернулась в сторону выхода, поманив его за собой.
  - Пойдем отсюда, соблазнитель монстров, - бросила она. - Куда-нибудь, где я смогу сесть и выпить.
  Он последовал за ней.
  
  Как и обещала, Тайвен привела его в летнюю таверну, где можно сесть и расслабиться. То есть ей можно сесть и расслабиться - Зориану понравилось куда меньше, особенно то, что сидели за его счет. На удивление, Тайвен без возражений приняла его объяснения - решение учиться у пауков, по ее мнению, было "брутальным", а не глупым и беспечным, как сказал бы он сам - но на этом хорошие новости кончились. Она была очень недовольна, что он собирался встречаться с пауками без прикрытия - и стала допытываться, не совался ли он туда раньше, и если совался, то с кем. Разгорелся спор о целесообразности действий в одиночку и его способности вырваться назад на поверхность в случае конфликта. Зориан так и не понял - то ли она злится, что он подвергался опасности, то ли что он не позвал ее.
  Судя по всему, второй вариант - так как она стала напрашиваться вместе с ним на новую встречу с матриархом. Само собой, он отказался - она бы только мешала. И само собой, это ей не понравилось. Понимая, что, действуя в лоб, она ничего не добьется, она сменила тактику и предложила помочь с боевой магией. Зориан прекрасно понимал, что это ловушка - она собиралась размазать его в "тренировочном поединке", показав, как он слаб против серьезного противника (и вновь настоять на сопровождении) - но все равно принял ее предложение. Ему самому было интересно, сколько он продержится против нее, и ему было нечего терять - ну, кроме гордости.
  И вот он стоит против Тайвен в ее фамильном тренировочном зале, поглаживая пальцами жезл магических снарядов и соображая, как ему быть. Если верить Тайвен, защитные чары зала оберегали людей от магического урона, но использовать смертельные заклятья все равно не рекомендовалось. И хоть запрет на летальные чары в тренировочном поединке был вполне логичен, это лишало его большей части арсенала. Он оттачивал боевую магию вовсе не для спортивных поединков, его заклятья калечили и убивали.
  - Смотрю, ты раздобыл заклинательный жезл, - уверенно улыбнулась Тайвен. - Наверное, обошелся в кругленькую сумму?
  Интонация намекала, что деньги потрачены впустую. У Зориана никаких шансов пробить ее защиту магическими снарядами - и они оба это знали. Он и не собирался этого делать - биться на истощение с магом, чей резерв заметно больше? Ищите дураков в другом месте. Жезл был обманным маневром, призванным внушить Тайвен ложную мысль о его стратегии. Его настоящий козырь скрывался под правым рукавом - браслет с формулой магического щита.
  - Я сделал его сам, - пожал плечами Зориан. - Так что он ничего мне не стоил.
  - Вот как? - удивилась Тайвен. - Не знала, что ты настолько хорош в формулах. В смысле, я помню, что ты ими интересовался, но...
  - У тебя свои таланты, у меня - свои, - пафосно ответил Зориан. Он и сам был доволен успехами в формулах. Не только потому, что тема интересовала его еще до петли - это даст ему финансовую независимость по завершению всей истории. Заклинательные формулы сложны, и мастерам хорошо платят. Он уже сейчас может практиковать, а по прошествии циклов станет еще лучше.
  - И что? Как будто твой самодельный жезл сравнится с моим, - Тайвен протянула руку, и висевший на стене посох прыгнул ей в ладонь. Очевидно, магический посох - это было ясно еще до того, как Тайвен направила ману в оружие, и по древку побежали светящиеся желтые линии.
  - Показушница, - хмыкнул он. Надо будет тоже так научиться.
  - Готов? - Тайвен угрожающе наклонила посох в его сторону.
  - Готов, - Зориан крутанул жезл в руке.
  Тайвен среагировала мгновенно - залпом из пяти магических снарядов. Она была быстра, куда быстрее его, и, судя по лицу, уже ощущала себя победительницей.
  "Торопишься, Тайвен," - подумал он, вскидывая руку с жезлом - активировать защиту - и второй рукой бросая в девушку бутылек с белой жидкостью.
  Залп обрушился на щит, подобно кувалде. Сражайся Тайвен с прежним Зорианом, тем, что был до временной петли, на этом бы все и закончилось - любой его щит разлетелся бы, как стекло, под таким ударом. Но ей не повезло. Она сражалась с путешественником во времени, уже давно живущем в вечно повторяющемся месяце. По его прикидкам - почти два года.
  По большому счету, два года - совсем не много. И все же - это целых два года непрестанных тренировок в боевой магии. Сосредоточившись на нескольких заклинаниях, он довел их почти до совершенства. Включая щит. Изогнутая силовая плоскость была практически невидима между атаками; перегрузив заклинание, он мог добиться значительного прироста прочности.
  Щит выдержал. Удар роя атакующих заклятий на секунду сделал защитную плоскость видимой - но не более того.
  И, прежде чем удивленная Тайвен решила, что делать дальше - Зориан послал короткий импульс маны в летящий бутылек. Сосуд рассыпался, словно раздавленный невидимой рукой, выпустив густое белое облако - жидкость немедленно испарилась.
  Там не было ничего серьезного - просто алхимический состав, вызывающий приступы кашля, но Тайвен этого вполне хватило - она вывалилась из облака ослепшей, дезориентированной и сгибающейся от кашля. Зориан безжалостно воспользовался ее уязвимостью, послав магический снаряд прямо ей в грудь - надеясь закончить бой этим ударом, но подспудно ожидая, что она в последнюю секунду успеет выставить щит.
  Что-то, возможно - его эмпатия, толкнуло его в сторону, когда Тайвен выбросила руку с посохом навстречу приближающемуся заклятью - и, соответственно, в его направлении. И хорошо, что толкнуло, потому что это был вовсе не щит. Сила ударила тараном, сметя его заклятье, как пушинку, и устремившись дальше. Он успел уклониться от основного луча, но его все равно задело попутным током маны - крутанув и подбросив в воздух, как куклу. Миг спустя он со всего маху встретился затылком с непреклонно-твердым полом тренировочного зала. Не будь вокруг защитных чар, он в лучшем случае отделался бы сотрясением.
  Он лежал на полу, ожидая, когда потолок прекратит вращаться - Тайвен, мучимая кашлем, не мешала ему в этом занятии. Похоже, он сделал газ более ядовитым, чем собирался. С трудом поднявшись на ноги, он подошел к приходящей в норму девушке.
  - У тебя интересное представление о нелетальных заклятьях, - заметил он.
  - Так тебе и надо, - кха, кха! - жулик! - прорычала она.
  - И все же - я ведь тебя достал? - улыбнулся Зориан.
  Она фыркнула и легонько замахнулась на него посохом, очевидно ожидая, что он успеет увернуться. Из чистого пижонства Зориан закрылся щитом, заставив посох отскочить и вырваться из ее руки.
  Тайвен заинтересованно оглядела его, постучала в щит рукой. Силовая пленка даже не утратила прозрачности.
  - И что это за щит у тебя? - спросила Тайвен. - Он выдержал пять снарядов, да и выглядит... непривычно. Практически прозрачный, я вижу его только потому, что знаю, куда смотреть. Когда мы дрались, я не видела его до самого удара. Думала, что ты пытаешься закрыться рукой.
  - Обычные щитовые чары, просто перегруженные и очень качественно исполненные, - пояснил Зориан. - Я очень долго отрабатывал это заклятье.
  - Оно бы не спасло тебя без этого дурацкого трюка, - пробурчала она. - Мы же собирались биться магией, черт побери!
  - Ты сказала, что хочешь оценить мой боевой стиль, - пожал плечами Зориан. - Кстати, в конце - откуда ты знала, куда бить? С зажмуренными-то глазами.
  - А, это маленькая хитрость одного из моих учителей, - ответила она. - Правда, не думаю, что тебе она пригодится - слишком много потребляет маны.
  - А поподробнее? - спросил он.
  - Ну, ты испускаешь большой объем маны, насыщаешь им пространство вокруг себя. И можешь как бы ощупывать окружение этим облаком маны. Это дает очень смутную, смазанную картину - но, по крайней мере, ты ощущаешь концентрированные плетения маны, как твой снаряд. Даже с облаком маны я не чувствовала, где ты - но предположила, что где-то там, откуда прилетело заклятье.
  Все это звучало... ужасно знакомо. Именно таким способом Зориан вскрывал замки; разве что в его случае он не считывал источники маны внутри замка. И разница в масштабе, конечно - одно дело - заполнить маной замочный механизм, и совсем другое - целое облако вокруг себя. Он просто не может позволить себе подобные траты энергии.
  Однако...
  - Тайвен, - начал он, - а если представить, что я создам такое облако маны вокруг головы. Смогу я чувствовать заряженные маной шарики, пролетающие сквозь него?
  Тайвен моргнула и с любопытством посмотрела на него.
  - Ну, наверное. Хотя, скорее всего, тебе придется потренироваться, чтобы ощущать облаком столь слабые источники.
  - Но это проще, чем отслеживать летящие шарики своим врожденным чувством маны?
  - Куда проще, - подтвердила она. - Да любой способ будет проще, чем это. Боги, ты должен быть, не знаю, уровня архимага, чтобы замечать столь слабые источники без помощи заклятий или плетений.
  Зориан ощутил себя редкостным кретином. Конечно, задание Ксвима казалось невыполнимым - он же все делал неправильно! Ксвим, вероятно, ожидал, что он найдет какой-нибудь способ. Засранец просто не потрудился объяснить толком, чего ожидает от студента. Точнее, не потрудился объяснить вообще.
  Боги, как же он ненавидит этого типа.
  
   После ожесточенного спора о результатах поединка (он настаивал на ничьей, она - на своей победе), Тайвен потребовала еще несколько спаррингов - расставить все точки над i - и Зориан не стал отказываться. Разумеется, он проиграл все последующие схватки - Тайвен была заметно сильнее, а у него больше не было припасенных трюков в рукаве. И все же он остался доволен результатами - Тайвен приходилось поднапрячься, чтобы одолеть его. Она и сама признала, что, застав врасплох и действуя достаточно жестоко, он мог бы обезвредить даже настоящего боевого мага. Впрочем, так можно получить кучу проблем с законом. Гильдия крайне негативно относится к убийству, даже в рамках самообороны.
  И, конечно, найденный способ выполнить задание Ксвима окупал все усилия. Лежащие в его основе навыки были давно известны, так что Зориан научился создавать облако маны вокруг головы буквально за пару часов. Да, он пока не мог отслеживать слабые источники маны - но шарики были также и физическими объектами. Так что в следующую пятницу, когда Ксвим, как обычно, задал свою замечательную тренировку - Зориан без проблем определял, куда летят шарики. На Ксвима это не произвело ни малейшего впечатления. Он просто стал кидать шарики очередями и потребовал, чтобы Зориан различал их по мощности заряда. Само собой, ничего не вышло - чувствительность облака маны оставляла желать лучшего. Но ничего - разобравшись с принципом, он быстро овладеет навыком в полном объеме. Возможно, уже в этом цикле, если Заку не придет в голову убить себя об очередного дракона.
  К счастью, сейчас Зак был занят - пытался организовать грандиозную вечеринку в честь летнего фестиваля, пригласив весь класс в свой особняк. Зориан, как путешественник во времени, был одним из немногих, понимавших задумку Зака. Тот пытался сберечь как можно больше людей во время вторжения. Хотя Зориан и не представлял, что Зак будет делать во время нападения или как он добьется согласия Ильзы на прогул официального мероприятия всем классом.
  Три дня спустя Зориан вновь спустился в подземелья. В этот раз найти аранеа было легко - они ожидали его. Если раньше он и сомневался, примут ли аранеа его всерьез, то все сомнения развеялись, когда проводник привела его на место встречи. Матриарх пришла лично переговорить с ним.
  [Что же, у меня было время обдумать послание... другой меня,] - начала матриарх. - [История... не так невероятна, как можно подумать, к тому же, в пакете есть чертовски убедительные доказательства. Полагаю, нам следует обменяться информацией? Я знаю о тебе лишь то немногое, что ты рассказал друзьям; ты же не знаешь, что убедило меня поверить в твой рассказ.]
  [Звучит разумно,] - осторожно ответил Зориан.
  [Но ты хочешь, чтобы я начала первой,] - поняла его матриарх. - [Хорошо. Прежде всего, тебе следует знать, что моя сеть уже несколько месяцев борется с этими твоими "захватчиками". Они ужасно мешали, но были решаемой проблемой... до недавнего времени. Около недели назад они вдруг начали предугадывать каждый наш шаг. Они знали, как противостоять приемам, передававшимся от матриарха к матриарху на протяжении поколений и никогда ранее не использовавшимся в бою. Они были готовы к уникальным способностям некоторых аранеа, не имеющим аналогов в мире менталистов. Они даже знали наперед, как мы среагируем на каждый их шаг. Словом, невероятно, но они знали о нас все. Можешь не верить, но путешествие во времени всерьез обсуждалось как возможное объяснение их невозможной осведомленности.]
  [Не прорицания?] - спросил Зориан.
  [Мы знаем прорицания, дитя,] - ответила матриарх. - [Если мы в чем и хороши, помимо ментальных искусств, так это в прорицании. Но хорошо, что ты упомянул их - прорицания - тоже часть общей мозаики. Видишь ли, наша паутина регулярно пытается заглянуть в будущее посредством прорицания. С переменным успехом - значимые события искажают видение будущего. И как думаешь, что нам дало предсказание на неделю вперед?]
  [Оно не сработало?] - предположил Зориан.
  [Отнюдь, прекрасно сработало. Но каждая попытка давала совершенно новый результат - даже если прорицания проводились одновременно. И так - до тех пор, пока мы не попытались заглянуть дальше летнего фестиваля. После этой даты все попытки прорицания показывают лишь пустоту. Словно сам мир после летнего фестиваля просто не существует.]
  Зориан сглотнул. Он часто задумывался, что происходит с миром после рестарта цикла, но оставил этот вопрос, как непознаваемый. Он даже не знал, рад ли он, что не продолжает существовать лишенным души трупом - или в ужасе от буквального уничтожения мира.
  [Странно, что я ничего не слышал об этом,] - заметил он. - [Наверняка пророки среди людей тоже должны были это заметить.]
  [Ты недооцениваешь сложность предсказания будущего,] - пояснила матриарх. - [Чтение грядущего требует мастерства, это долгий и утомительный процесс. Результаты зачастую бесполезны... или, что еще хуже, обманчивы. И даже если все удается - более или менее достоверны прогнозы лишь на несколько дней вперед. Чем дальше в будущее, тем более размыты предсказания. Мы, аранеа, продвинулись в прорицании дальше людей - но даже я регулярно слышу жалобы, что предсказания будущего - пустая трата сил. Но, думаю, ты прав. Людские организации, серьезно занимающиеся прогнозами, могли тоже обнаружить феномен - но, по разным причинам, молчат. Никто не любит предвестников беды - особенно власти. Было бы неплохо сравнить наши результаты с независимыми коллегами - но вряд ли прорицатели захотят поговорить с гигантскими пауками о своих видениях. Вот если бы молодой маг, интересующийся прорицаниями, попробовал поговорить с ними...]
  [Я посмотрю, что можно сделать,] - сказал Зориан.
  [Я дам тебе список имен,] - сказала матриарх. - [Теперь, может, расскажешь подробнее о временной петле и твоих наблюдениях?]
  Зориан кратко обрисовал ситуацию, не упоминая того, что считал не относящимся к делу или слишком личным. Матриарх и сама дала ему минимум фактов, так что его совесть спокойна.
  [Эта связь между тобой и Заком осложняет дело,] - заметила матриарх. - [Я не осуждаю твою осторожность, но уверен ли ты, что разговор с Заком активирует ее? Кто знает, что ему может быть известно. Уверена, он согласится соблюдать дистанцию, если ты все ему объяснишь.]
  А вот Зориан отнюдь не был уверен. Он не сомневался, что Зак хочет как лучше, но тот никогда не мог похвастаться терпением и самоконтролем - и не было никаких признаков, что хоть что-то поменялось. Зак наверняка будет в восторге, узнав о втором путешественнике во времени, и не отстанет, пока связь не активируется - либо не будет доказана ее безвредность.
  [Удивлен, что вы до сих пор не узнали все прямо из его мозга,] - отметил Зориан. - [Разве он не... гм, "тусклоумный"?]
  [Он не психик, но неплохо защищает свой разум от чтения,] - она без тени смущения призналась в попытке украсть чужие воспоминания. - [Защита не абсолютна, но достаточна, чтобы скрыть все, кроме поверхностных мыслей. Не уходи от ответа.]
  Зориан вздохнул.
  [Все, что я знаю о духовных связях, указывает, что я и Зак ничем не связаны. Духовные связи легко обнаружить поисковыми заклятьями. В одном из циклов мой учитель прорицания научил меня заклинанию для поиска духовных связей, и я несколько раз применял его в школе. Все студенты, имеющие фамильяров, а также соединенные душами близнецы - все связи были отчетливо видны. Между мной же и Заком заклятье не видит ничего. И я не думаю, что побочный эффект от боевого заклятья некромантии может создать более тонкую связь, нежели специализированные заклинания.]
  [Любопытно,] - прокомментировала матриарх. - [Но если не духовная связь, то что?]
  [Каэл считает, что когда наша смерть прервала процесс слияния, связь между нами была обрезана, а не аккуратно расплетена. В результате во мне остался кусочек души Зака, и, вероятно, кусочек моей души - в нем. Предположительно, это сбило с толку контрольное заклятье временной петли - и, вместо того, чтобы выяснить, кто из нас настоящий Зак, оно просто включило в петлю нас обоих.]
  [Это объяснило бы, почему Зак отсутствовал несколько циклов, а вернувшись - был серьезно болен,] - заметила матриарх. - [Вероятно, вы оба провели несколько циклов в коме, пока ваши души восстанавливались и срастались с чужеродными фрагментами. Но ему повезло меньше, и его душа понесла больший урон.]
  [Да, это многое объяснило бы,] - согласился Зориан. - [Честно говоря, это самая правдоподобная из моих гипотез.]
  [Тогда почему же ты не хочешь поговорить с Заком?] - спросила матриарх. - [А, понятно. Третий путешественник.]
  [Да. Сейчас уже очевидно, что в петле есть по меньшей мере еще один путешественник, помимо меня и Зака. Кто знает, насколько он превосходит меня опытом, и он работает на захватчиков - так что у меня нет ни малейшего желания привлекать его внимание. И он знает про Зака. Должен знать, Зак совершенно не скрывается. Знает, но ничего не делает. Почему? Ведь Зак определенно пытается бороться со вторжением.]
  [Потому что действия Зака ни на что не влияют?] - предположила матриарх. - [Из того, что ты рассказал, он пытается стать сильным и лично остановить армию врага. Этого не произойдет, даже будь у него все время мира на подготовку.]
  [К тому же он уже может быть нейтрализован,] - добавил Зориан. - [Я почти не сомневаюсь, что Зак - ключевая фигура временной петли, изначальный путешественник. У него слишком большой потенциал в деньгах, семейных связях, таланте - временная петля полезна ему, как никому другому - и я не думаю, что это случайно. Более того, если меня включили в петлю из-за кусочка души Зака - значит, именно его механизм петли считает фокусирующей точкой. Но при этом, он очевидно ничего не знает о назначении петли, словно его забросили туда, ничего не объяснив.]
  [Ты считаешь, что его память была изменена,] - заключила матриарх.
  [Я думаю, Зак доверился кому не следовало,] - ответил Зориан. - [Они не могли избавиться от него - заклятье петли завязано на него. Но могли сделать его безвредным. Перенаправить его внимание в нужную сторону. Но я не Зак. От меня временная петля не зависит - значит, меня можно убрать в любую секунду. Если я заговорю с Заком и попадусь на глаза тем, кто за ним наблюдает, или сам Зак разболтает обо мне не тем людям - я могу просто... исчезнуть.]
  [Ндаа...] - протянула матриарх. - [Тебе никогда не говорили, что у тебя паранойя? С другой стороны - возможно, только благодаря ей ты все еще жив и в здравом уме. Ты ведь понимаешь, что рано или поздно тебе все равно придется переговорить с Заком?]
  [Надеюсь, не раньше, чем вычислю третьего путешественника,] - ответил Зориан.
  [Тогда мы прежде всего должны выследить его,] - сказала матриарх.
  [Но как? Я даже не знаю, с чего начать. Это может быть кто угодно.]
  [Учитывая, что по твоим словам Зак собственноручно убил старого Оганя - далеко не "кто угодно"]
  [Он не всегда был так силен,] - уточнил Зориан. - [В ранних циклах любой приличный маг мог справиться с ним - даже кто-нибудь из одноклассников. И это могло быть предательством, а не открытой схваткой - его могли опоить или заманить в магическую ловушку.]
  [Говоришь, даже кто-то из одноклассников?] - задумчиво переспросила матриарх. - [Интересно. Ты вроде бы говорил, что Зак очень заинтересован в одноклассниках. Он мог поделиться секретом с кем-то из них - ведь они "всего лишь студенты". Насколько хорошо ты их знаешь? Никто не ведет себя странно?]
  [Я... толком не знаю никого из них,] - признался Зориан. - [Думаю, я бы не заметил странностей, пока они в границах разумного. Я бы сказал, что некоторые из них точно не похожи на путешественников, но...]
  [Постарайся выяснить,] - сказала матриарх. - [Будет очень неловко, если окажется, что Третий все это время был прямо у нас под носом. И попробуй вычислить, не связан ли кто-то из них с захватчиками.]
  Матриарх дала ему список имен прорицателей, которые могут знать о проблемах с предсказанием будущего, и они договорились встретиться вновь через три дня. Его слегка раздражало, что о его эмпатии и правильном обучении даже речи не заходило, но, видимо, не так-то просто убедить пауков обучить его родовым ментальным техникам - сначала нужно доказать свою полезность.
  И все же хорошо иметь союзника во всей этой путанице. Он лишь надеялся, что не совершает с аранеа ту же ошибку, что Зак совершил с третьим путешественником.
  
  
  
  
  
  
  20. ВОПРОС ВЕРЫ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Зориан не любил храмы. Частично - из-за дурных детских воспоминаний, но в основном - он просто не понимал, как можно поклоняться кому-то вроде ушедших богов? Практически все священные тексты о золотом веке живописали божества как редкостных уродов, кому в здравом уме захочется, чтобы они вернулись? Никто так и не ответил ему на этот вопрос, и менее всех - родители, ходившие в храм лишь ради общественного мнения.
  Храм перед ним тоже никак не способствовал душевному спокойствию. Огромное куполообразное здание на окраине Сиории было больше и внушительнее любого другого храма, в каком он когда-либо бывал - хотя, вроде бы, это один из самых маленьких храмов города. Однако матриарх аранеа утверждала, что именно здесь можно найти лучшего прорицателя города - во всяком случае, среди людей - так что следовало взять себя в руки и заняться делом.
  Он неуверенно направился к тяжелым деревянным дверям, нервно поглядывая на гигантские скульптуры ангелов, стоящие по обе стороны от входа. Изваянные как живые, ангелы сурово взирали на приближающегося парня, словно оценивая и находя недостойным. Как он ни пытался, Зориан никак не мог выкинуть мысли о каменных ангелах из головы - в конце концов, это могли быть сторожевые големы или что-то столь же опасное. Он уже собирался открыть двери и войти, когда его внимание привлекли резные украшения на двери.
  Изображения были изрядно стилизованы и располагались не по порядку - но Зориан практически мгновенно опознал сюжет. На дверях было вырезано нечто вроде несложного комикса, изображающего сотворение мира по верованиям икосиан. Согласно им, изначально мир был бушующим, бесформенным хаосом, в котором обитали семь изначальных драконов. Однажды с более высоких планов бытия спустились боги и убили драконов - всех, кроме одной. Последнюю они преобразили в материальный мир, где ныне живут люди - превратив ее тело в землю и камень, ее кровь - в воду, ее дыхание - в воздух, и ее огонь - в магию. Лабиринты туннелей под землей - драконьи вены, из них ушла превращенная в океаны кровь, но они все еще полны магией, источаемой Сердцем Мира - яростным, все еще бьющимся сердцем изначальной драконицы, скрытым в глубинах земли. Разгневанная своей участью, Дракон, что Внизу, пытается вырваться из своих пут, порождая извержения вулканов и землетрясения. Не в силах отомстить самим богам, она вымещает злобу на их любимых творениях - людях. Частицы ее сердца постоянно отделяются, порождая ужасающих чудовищ - и эти монстры устремляются вверх, к беззащитным жителям поверхности...
  И далее в том же духе. Зориан не особо верил этой старой истории, но если понимать ее буквально - картина получается откровенно пугающая. Неудивительно, что Старая Вера так быстро уступает более дружелюбным новым культам, возникшим после ухода богов.
  - Могу я чем-нибудь помочь, молодой человек?
  Зориан оторвался от барельефа и повернулся к говорившему. Перед ним был молодой зеленоволосый мужчина в одеяниях священника. Его расслабленная поза и дружелюбная улыбка внушали доверие, но из картины выбивались зеленые волосы. Насколько Зориан помнил, зеленые волосы бывают только у отпрысков Дома Рейд, а эти ребята едва ли посвятят жизнь служению богам. Дом был печально известен своими связями с криминальным миром.
  - Возможно, - ответил Зориан. - Я - Зориан Казински, обучаюсь на мага. Возможно, Жрица Килаэ согласится поговорить со мной? Ох, и простите за доставленное неудобство. Кажется, я слишком долго простоял на пороге.
  - Младший жрец Батак, - представился мужчина. - И не беспокойся, множество людей подолгу не решается войти. Именно поэтому я лично встречаю приходящих. Насчет Килаэ... она сейчас проводит ритуал, но если согласишься подождать около часа - уверен, она будет рада выслушать тебя.
  - Конечно, - согласился Зориан. Сказать по правде, все шло куда лучше, чем он рассчитывал. Он всерьез опасался, что для аудиенции у старшей жрицы необходимо пройти какой-нибудь религиозный тест. По сравнению с этим подождать час или два - сущая ерунда. - Эм, тогда я загляну чуть попозже...?
  - Глупости, - заявил священнослужитель. - Проходи внутрь, я найду что-нибудь к чаю. Давно не выпадало шанса просто поговорить с кем-нибудь - увы, последнее время у нас мало посетителей.
  Ух, похоже, тест все же может состояться - только замаскированный под обычную беседу.
  - Неделя затишья?- спросил Зориан, входя в храм. Здесь царили приятная прохлада и полумрак, лучи разноцветного света струились из витражей над головой. И никаких людей. Нет, он был рад, что зал не забит битком, но и совершенно пустой храм тоже смотрелся неестественно.
  - Если бы, - вздохнул Батак. Он повел Зориана меж рядов деревянных скамей, шаги гулко отдавались под сводами. - Скорее, десятилетие. Наш храм так и не оправился после Плача.
  - В каком смысле? - спросил Зориан. - Какое отношение Плач имеет к вашему храму?
  Батак окинул его оценивающим взглядом, тяжело вздохнул.
  - Боги оставили нас, но церковь не утратила силы. Большинство жрецов владеют магией, старшие иерархи способны призывать ангелов и младшие духовные сущности, но главное - таинства и священные реликвии, доверенные нам ушедшими богами. И пусть многие из них были утрачены - мы остаемся непревзойденными целителями. Так что мы просто не могли остаться в стороне, когда эпидемия охватила страну, словно пожар. Увы, мы не только не смогли остановить болезнь, но и сами, общаясь с больными, понесли серьезные потери. Из-за нехватки обученных жрецов окраинные храмы вроде этого были заброшены - как Святым Триумвиратом, так и прихожанами.
  Зориан огляделся, но не увидел никаких следов запустения. Храм был ухожен и чист, алтарь, высеченный из белого мрамора и обрамленный шелком, выглядел новым. Стены украшены множеством статуй, безупречно вписанных в колонны и ниши; деревянные поверхности покрыты искусной резьбой - рельефы на церковные сюжеты. Словом, по сравнению с храмами Сирина, этот был просто воплощением роскоши. Если он считается заброшенным - даже подумать страшно, каковы тогда центральные храмы Сиории.
  Для приватной беседы Батак привел его к маленькой, неприметной двери у алтаря. Это был не классический кабинет, скорее подсобка - что-то среднее между кухней и комнатой отдыха - изрядно захламленная и выглядящая куда более живой, чем пустой и торжественный храм. Заваривая чай, Батак засыпал Зориана вопросами - кто он такой, чем занимается, откуда родом, кто его родители - самые обыкновенные вопросы, так что Зориан отвечал честно. Что неожиданно и приятно - жрец ни разу не спросил о его религиозных воззрениях. Зориан, в свою очередь, задал пару вопросов про Батака и Килаэ, пытаясь понять, что они тут делают, если храм заброшен.
  Батак охотно просветил его. Церковное руководство не собиралось сносить храм - и тем более не собиралось бросать его на милость стихии. Понятно, почему - это не только расточительно, но и продемонстрирует всем слабость культа. Так что Батак и Килаэ были назначены сюда - якобы отправлять службы, на деле же - отгонять воров и вандалов и содержать здание в пристойном виде.
  Отставив кружку, Батак решил наконец перейти к делу.
  - Итак, - сказал жрец. - Может, поговорим о том, зачем вы здесь, мистер Казински? Возможно, и я смогу помочь - или эта тема не для ушей младших жрецов?
  После краткого раздумья Зориан решил все рассказать. В конце концов, предсказание будущего вполне законно.
  - Ну, - начал он. - Я слышал, что жрица Килаэ очень искусна в прорицании будущего.
  Батак едва заметно напрягся, но быстро восстановил самообладание. Улыбаться, впрочем, перестал.
  - Так и есть, - ответил он. - Это сложное искусство, и едва ли им возможно полностью овладеть - но Килаэ, пожалуй, лучшая из ныне живущих.
  - Некоторых любителей не пугают сложности, - сказал Зориан, весело представляя, как зашипела бы матриарх, услышав подобную оценку. - И одна из них послала меня обсудить с Килаэ результаты своего прорицания. Некоторые особенности ее прогноза весьма... нетипичны.
  С лица Батака исчезло все напускное добродушие. Неловкая пауза затянулась, Зориан даже подумал - не затронул ли он какую из запретных тем - но тут священнослужитель заговорил:
  - А эти... нетипичные особенности - когда они появляются? Как далеко в будущее заглянула твой патрон, прежде чем все пошло наперекосяк?
  Стало очевидно - Батак уже знает ответ. Он такой же младший жрец, как Зориан - простой посыльный.
  - Особенность всего одна, после дня летнего фестиваля. Если точнее - прорицание не показывает ничего после этой даты... словно сам мир более не существует на этом отрезке времени. Но вы ведь и сами это знаете?
  Вместо ответа Батак выругался, совершенно неподобающе своему сану, и принялся нервно мерить комнату шагами.
  - Полагаю, это значит "да", - вздохнул Зориан.
  Батак остановился и настороженно посмотрел на него. Через пару мгновений жрец с видимым усилием взял себя в руки.
  - Прошу прощения, - сказал он. - Не хотел быть грубым, просто... Эх, наверное, мне стоит позвать Килаэ, чтобы мы могли обсудить это вместе.
  - Разве она сейчас не проводит ритуал? - полюбопытствовал Зориан. Понятно, что прерывать магические ритуалы - крайне плохая идея, но, может, сейчас проводится сугубо религиозный обряд?
  - Ну, вроде того, - смутился жрец. - Не думаю, что она сильно рассердится, если ее прервать. Во всяком случае, по такому поводу. Пожалуйста, подожди здесь.
  Глядя вслед торопливо уходящему священнику, Зориан размышлял, почему белое пятно в предвидении так нервирует Батака. Нет, самого Зориана оно тоже нервировало - но потому, что он знал о причинах; для жрецов же это должно быть просто очередной аномалией. Подобно магии души, прорицание будущего все еще толком не изучено, и неожиданные результаты, по идее, не должны никого удивлять. Он искренне надеялся, что нервозность священника вызвана его осведомленностью - что они узнали что-то важное, что он и матриарх аранеа проглядели.
  Долго ждать не пришлось - Батак вернулся вместе с женщиной средних лет. Первой мыслью Зориана было, что она на удивление молода для старшей жрицы - впрочем, если у церкви и правда не хватает людей, то особо выбирать не приходится. В свою очередь, жрица оглядела его долгим изучающим взглядом, натянуто улыбнулась и села напротив него, рядом с Батаком.
  - Добрый день, мистер Казински, - сказала она. - Килаэ Куоси, старшая жрица этого храма. Я слышала, что вы хотели поговорить со мной. Поговорить о прорицании будущего.
  - Да, о дате, на которой обрывается предвидение, - подтвердил Зориан.
  Еще несколько вопросов и ответов - и они убедились, что говорят об одном и том же. Жрица откинулась на стуле и хмуро посмотрела на Батака.
  - Я же говорила, что это не ошибка.
  - А я говорил, что проблема не в тебе, - возразил Батак. - Полагаю, мы оба оказались правы.
  Килаэ вздохнула и вновь перевела взгляд на Зориана.
  - Думаю, обсудить прорицание напрямую с твоим руководителем не получится? Не обижайся, но у тебя просто нет должной квалификации, да и твои сведения уже из вторых рук...
  - Простите, - ответил Зориан. - Боюсь, моя "руководитель" желает сохранить инкогнито. Я согласен, что, общаясь напрямую, вы бы добились большего - но тут ничего не поделаешь.
  И едва ли ситуация изменится в обозримом будущем. С точки зрения церкви, аранеа - монстры, слуги Дракона, что Внизу, соглашение с ними даже не рассматривается. Килаэ и Батак выглядят довольно либеральными для жрецов - но наверняка не настолько либеральны. Если он скажет, что пришел по просьбе гигантской разумной паучихи - его в лучшем случае выкинут из храма.
  - А можно узнать, почему аномальный прогноз вас так беспокоит? - полюбопытствовал Зориан. - У меня и моей... руководителя есть причины для беспокойства, но что тревожит вас?
  - А можно узнать, каковы ваши причины для беспокойства? - поинтересовалась жрица.
  - Обмен? - предложил Зориан, стараясь не улыбнуться. Похоже, клюнули.
  Жрица молча переглянулась с Батаком. И как им удается понимать друг друга с полувзгляда? Может, они любовники? Насколько он помнил, отношения между служителями культа были запрещены, но ведь правила существуют, чтобы их нарушать. Так или иначе, после нескольких мгновений паузы священнослужители приняли решение и повернулись к нему.
  - Мы согласны обменяться сведениями, но ты первый, - сказала жрица. - И предупрежу заранее - я чувствую, когда мне лгут. Эта способность никогда меня не подводила, так что не трать время на ложь и полуправду.
  Ух, а вот это уже неудобно. Зориан не ощущал никаких следов вторжения в свой разум, так что скорее всего, это не ментальная техника. Она оценивает правдивость через инстинктивное прорицание? Или вообще заглядывает ему в душу? Нет, это, конечно, может быть и блефом, но проверять что-то не хочется.
  В итоге он решил рискнуть. Пара поисковых заклятий - узнать, не подслушивают ли их, и нет ли поблизости мозговых крыс. Порядок, можно говорить.
  - Посмотрим, хватит ли вам этого, - вздохнул он. - Нас беспокоит, что хорошо организованная и обеспеченная террористическая группировка планирует устроить беспорядки в ночь летнего фестиваля. Некоторые их замыслы достаточно прозаичны - как, например, атака артиллерийскими заклятиями или тролли, проведенные в город через подземелье. Но они готовят и нечто куда более необычное - что-то, по самой своей сути блокирующее предвидение будущего.
  Повисло молчание; священники неверяще смотрели на него.
  - Никак не ожидала услышать... такое, - сказала жрица. - Боги и богини, это вообще вне моей компетенции. И... честно говоря, я не хочу знать подробности. Не хочу ввязываться в подобное.
  - Возможно, и к лучшему, - согласился Зориан.
  - Однако, если это и есть причина аномалии, то я не о том беспокоюсь, - задумчиво сказала жрица.
  - Если возможно - я все еще хочу услышать вашу версию, - напомнил Зориан.
  - Дело в ангелах, - вмешался Батак. - С тех пор, как боги перестали отвечать нам, ангелы... как бы сказать, заняли их место. Они не могут даровать магические силы или творить чудеса уровня богов - но они помогают советами, а иногда и личным участием.
  - И что же они сказали про аномалию? - полюбопытствовал Зориан.
  - В том-то и дело, - вздохнула жрица. - Мы не можем их спросить - уже неделю они не отвечают на призывы. Мы связывались с храмами до самого Коса, отовсюду один и тот же ответ. Даже самые благосклонные из небожителей игнорируют наши молитвы. Что уж там, до меня даже доходили слухи, что демонопоклонники тоже не могут связаться со своими отвратительными хозяевами. Словно что-то отрезало материальный мир от духовных планов.
  Зориан тяжело сглотнул. Неделю назад... очевидно, с начала временной петли.
  - Тревожные знаки, не правда ли? - заметила Килаэ. - А тут еще предвидение, обрывающееся в пустоту через считанные недели - честно говоря, меня это просто напугало. Твои слова, что эти происшествия не связаны между собой, обнадеживают.
  Они поговорили еще некоторое время, но более ничего важного не выяснили. Он пообещал священникам не распространяться о их проблемах с духовным планом и покинул храм.
  В отличие от жрицы, Зориана беседа ничуть не обнадежила.
  
   Выйдя из храма, он решил приземлиться в одном из окрестных кафе и обдумать новые сведения за обедом. Несомненно, материальный и духовные планы разделены из-за временной петли, но вот что это значит... Может, петля воздействует только на материальный мир, заключив его в некий пузырь замкнутого времени? Обрывающееся предвидение хорошо вписывается в эту гипотезу. Судя по всему, заклятие не просто выдергивало кучу душ, вселяя их в прошлые тела - оно полноценно откатывало время в зоне своего действия, не затрагивая при этом парочку "особенных" душ. Неудивительно, что заклятье так легко передавалось - по сравнению с откатом времени на месяц назад одна-две дополнительные души в петле ни на что не влияют.
  И это все очень дурно пахнет. Людям такое не под силу. Сотня сильных магов, имея исток и много времени на подготовку, могут воздействовать на страну средних размеров. Петля же охватывала, как минимум весь континент - иначе граница действия заклятья уже была бы обнаружена. Новости в наше время быстро распространяются. Зориан подозревал, что петля охватывает всю планету. Чудо, достойное эпохи богов... но если в деле замешаны высшие сущности, почему за ходом петли никто не присматривает?
  Его размышления прервал скрипнувший стул. Кто-то решил присоединиться.
  - А, это ты.
  - Разве так приветствуют друга, Сверчок? - возмутилась Тайвен.
  Зориан закатил глаза.
  - Привет, Тайвен, - механически сказал он. - Не ожидал встретить тебя здесь, так далеко от привычных мест. Мне даже показалось, что ты меня выслеживаешь.
  - Потому что так и есть, - заявила Тайвен. - Что это тебя понесло на окраину?
  - Посещал один из храмов, - ответил Зориан. - Миленькая архитектура...
  - Посещал храмы? Ты? - Тайвен фыркнула. Зориан промолчал. - Ладно, будь по-твоему. Не стану навязываться. Между прочим, я попыталась найти эмпата-человека, кто мог бы помочь тебе с твоими способностями.
  - Вот как? - неожиданно интересный поворот разговора.
  Тайвен смущенно улыбнулась.
  - Ну, я нашла одну, но не уверена, что она тебе подойдет. Она целитель в одной из больниц Сиории, и она согласна обучить тебя, если ты пойдешь к ней в ученики и сам станешь целителем.
  Зориан разочарованно цокнул языком. Он собирался в будущем освоить азы целительства, но далеко не в первую очередь. Нельзя обучиться на врача между делом - потребуется целиком посвятить цикл, а то и не один. Пока у него просто нет времени.
  - Нет, мне это совершенно не подходит, - вздохнул Зориан. - Ничего не имею против целителей, но это не та карьера, о которой я мечтал.
  - Я так и подумала, - сказала Тайвен. - Жалко бросать заклинательные формулы, когда ты потратил на них столько сил. Выходит, пауки - по-прежнему лучший вариант?
  - Угу, - согласился Зориан. - Только... по правде сказать, что-то они слишком тянут с моим обучением. Может, если я намекну, что у меня есть и другие варианты - тогда они поторопятся? Как там зовут ту целительницу?
  Глаза Тайвен опасно сузились.
  - Ты что, опять ходил туда в одиночку?
  Упс.
  - Нууу...
  Она перегнулась через стол и сжала его плечо. Больно.
  - Зориан, ты кретин, - сердито начала она. - Я же говорила не соваться туда одному! Даже если ты так доверяешь этим чертовым паукам - а я не вижу никаких причин им доверять - там полно и других тварей! Неважно, насколько ты хорош, всегда лучше, когда кто-то прикрывает спину. Или ты считаешь, что я буду только мешаться?
  - Я вовсе так не считаю, - поспешно сказал Зориан. - Просто не хотел беспокоить, да и...
  - Я уже говорила, что согласна помочь, - отрезала она. - Так что эта отмазка не канает.
  - ...да и аранеа относятся к не-психикам с предубеждением, - закончил Зориан.
  - К не-кому? - с подозрением переспросила Тайвен.
  - Психики. Подобные мне и им. Я сам не очень понимаю, что это значит, но в общем - что-то вроде инстинктивных ментальных способностей. Видимо, отсюда и моя эмпатия - аранеа говорят, что это слабая форма телепатии, и когда обучусь, я буду способен на большее.
  Тайвен на миг лишилась дара речи.
  - Ты читаешь мои мысли? - помолчав, спросила она. - Я не давала своего согласия!
  - Только смутное ощущение эмоций, и то не всегда, - со вздохом ответил Зориан. - Это еще одна причина, по которой мне нужны аранеа - чтобы научиться отключать эту способность, когда она не нужна. А как, ты думала, работает эмпатия?
  - Вообще об этом не думала, - призналась Тайвен. - Но мы отходим от темы. Почему то, что я не психик, напрягает твоих восьминогих друзей?
  - Откуда мне знать? Предубеждения редко имеют логичное объяснение.
  - Ну так спроси у них, раз не знаешь! - потребовала она. - Потому что или ты внятно мне объясняешь, или я иду и спрашиваю сама. Это ж просто херня какая-то!
  
   В отличие от жрецов, остальные прорицатели ничем ему не помогли. Многие из них вообще отказались с ним разговаривать, те же, кто не отказался, не делали долгосрочных прогнозов и не заметили ничего необычного. Ну, правда, один утверждал, что прорицал далеко вперед и все было нормально - но он выглядел редкостным шарлатаном и все порывался прочитать Зориану его судьбу за "умеренное вознаграждение".
  Так что Зориан переключился на одноклассников, решив проверить, не скрывается ли среди них третий путешественник. Вероятность, конечно, мизерная, но лучше перестраховаться. Опять же, так он наконец узнает больше об одноклассниках, что давно собирался сделать.
  Вместе с ним в классе ровно 20 человек - 12 девушек и 8 парней. Из них было трое, точно не являющихся путешественниками во времени - Акоджа, Бенисек и Каэл. Он хорошо знал обычное поведение первых двоих до начала петли - во время циклов они вели себя точно так же. Что до Каэла - события недавних циклов говорили сами за себя. Выписывая все, что он знает об одноклассниках, он быстро выделил двоих самых подозрительных: Тинами Аопэ и Эстин Гриер.
  У Благородного Дома Аопэ была на редкость дурная репутация. Дом был основан во время Ведьминых Войн, когда один из ведьминых кланов согласился перейти на сторону икосиан в обмен на формальное дворянство. Икосиане, со своим извечным прагматизмом, согласились. Они, без сомнения, рассчитывали выжать из перебежчиков все секреты и по-тихому избавиться, но вышло наоборот. Дом Аопэ возвысился в стране икосиан, сокрушив всех конкурентов, и стал одним из наиболее влиятельных Благородных Домов в Алтазии. Головокружительный успех объяснялся не только расчетливой и дальновидной политикой - поговаривали, что Аопэ практикуют темные, запретные магические искусства из арсенала ведьм. Некромантию. Демонологию. Магию разума.
  Разумеется, это были всего лишь слухи. Никто в здравом уме, ценящий свою жизнь и карьеру, не скажет, что Тинами Аопэ, старшая дочь главы Дома, практикует темные искусства. Упасите боги. К тому же, сама девушка была замкнута и болезненно стеснительна, да и выглядела, словно и мухи не обидит.
  Само собой, это ничего не доказывало. Как известно, в тихом омуте... Если в классе и был кто-то, имеющий доступ к техникам, способным справиться с Заком и перенастроить временную петлю - то это Тинами. Тем более, что с ее замкнутым характером мало кто знал ее близко - некому было заметить странности в ее поведении.
  Эстин Гриер, второй подозреваемый, был выбран из-за своего происхождения. Его семья переехала в Алтазию с Улькуаан Ибаса - печально знаменитого Острова Изгнанников. Большинство жителей острова - потомки магов, изгнанных после Войн Некромантов, так что Эстин тоже мог без особого труда узнать запретные заклинания.
  Кроме того, Зориан был практически уверен, что маги, возглавляющие вторжение, прибыли как раз с Улькуаан Ибаса. Только там можно набрать столько некромантов и боевых троллей. И именно там в последний раз видели Куатач-Ичла - лича-военачальника, чье описание практически полностью совпадало с тем личем, что так отделал Зака в ту ночь, когда Зориан попал во временную петлю.
  Разумеется, эти двое были слишком, очевидно подозрительны - если третий путешественник и правда скрывается в его классе, он наверняка не так заметен. Осознав, что ему критически не хватает исходных данных, Зориан решил обратиться к специалисту. К тому, кто может рассказать об одноклассниках все.
  - Привет, Бенисек, - сказал Зориан, садясь рядом с полноватым парнем. - Можно попросить тебя об одолжении?
  - Конечно, - ответил тот. - Что тебе нужно?
  - Краткое досье на каждого в нашем классе. Включая последние сплетни.
  
  [Какой интересный поворот,] - заметила матриарх. - [Подтверждение аномалии и еще одна подробность о природе петли - даже не ожидала такого успеха. Признаться, я вообще не ожидала от человеческих прорицателей чего-то полезного, а вот поди ж ты. Полагаю, по своим одноклассникам ты пока ничего не нашел?]
  [Пока нет,] - ответил Зориан. - [Только начинаю. Думаю, это займет не один цикл, так что я бы не стал ждать скорых результатов.]
  [Само собой. Что же, мне нечего добавить. Встретимся на следующей неделе, или у тебя есть еще вопросы?]
  [Вообще-то есть. Два вопроса.]
  [Спрашивай.]
  [Во-первых, можете объяснить, что вы имеете в виду под "тусклоумными" и почему к ним такое отношение?] - спросил Зориан. - [Когда вы произносите это слово, оно звучит весьма неприятно.]
  Лапы матриарха дернулись, последовала какая-то сложная эмоция - возможностей Зориана в эмпатии просто не хватало на расшифровку. Сказать по правде, такое происходило довольно часто - все же аранеа сильно отличались от людей, в том числе и ментально.
  [Извини, если обидела,] - наконец сказала матриарх. - [У нас очень давно не было полноценного контакта с людьми, так что некоторое недопонимание неизбежно.]
  [По-моему, вы не ответили на вопрос,] - указал Зориан.
  [Твоя догадка верна: тусклоумный - тот, кто, в отличие от нас с тобой, не психик. Я не сомневаюсь, что они прекрасные люди, но мне - да и другим аранеа - сложно воспринимать их всерьез. Это как слепые от рождения... они вполне могут обходиться без зрения, но ты все равно будешь подсознательно считать их калеками.]
  [Вы не объяснили, кто такой психик.]
  [Все, от песчинки и до богов, объединено великой невидимой паутиной, пронизывающей все сущее,] - сказала матриарх. - [Психики открыты этой связи, и могут обращаться к другим разумам - или к самой вселенной, творя то, что вы называете магией.]
  [Это... почти религиозное объяснение,] - сказал Зориан.
  [Великая паутина играет важную роль в нашем духовном развитии,] - согласилась матриарх. - [Какой еще вопрос ты хотел задать?]
  [А, точно. Я нашел человека-эмпата, которая может обучить меня некоторым прием. Хотел спросить ваше мнени...]
  [Нет!] - прервала его матриарх. - [Очень плохая идея! Ваши людские эмпаты - ужасные учителя! Все их "обучение" - показать, как отгородиться от Великой Паутины и жить, замкнувшись! Они внушают ученикам, что их способность - только слышать эмоции, и называют другие ментальные искусства аморальными! Они извращают величайший дар!]
  Зориан растерянно моргнул. Да, он хотел спровоцировать реакцию - но никак не ожидал столь яростного ответа. Негодование буквально изливалось из матриарха, вероятно, тема ее здорово задела. Наверное, впервые с их встречи он вспомнил, что матриарх выглядит довольно устрашающе.
  [Не ожидал такого сильного неодобрения,] - Зориан волевым усилием сохранил спокойствие. - [Может, тогда подскажете альтернативы? Мне действительно нужно взять эту способность под контроль.]
  [Разве я не обещала помочь с обучением?] - спросила она.
  [И совершенно позабыли об этом,] - ответил Зориан.
  [Я думала, тебе нужно время, чтобы свыкнуться с мыслью. Когда я сообщила тебе о твоем даре, ты явно был не в восторге. Может, мы бы лучше понимали друг друга, если бы ты не прождал шесть месяцев, прежде чем исполнить обещание?]
  Ой.
  [Но не важно,] - сказала она. - [Это бесполезный спор. Если хочешь учиться - я буду рада помочь. Приходи завтра в это же время, и мы начнем занятия.]
  Она повернулась и направилась к выходу, добавив напоследок:
  [А когда ты познаешь Великую Паутину во всем ее великолепии - можешь обратиться к этой своей человеку-эмпату и увидеть разницу своими глазами.]
  
  
  
  
  
  
  21. КОЛЕСО ФОРТУНЫ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Он сидел, скрестив ноги и закрыв глаза, глубоко в туннелях под Сиорией, пытаясь ощутить разум ближайших аранеа. Первое задание матриарха неприятно напоминало "упражнения" Ксвима на чувство маны. И, подобно чертовым заданиям Ксвима, оно никак не получалось.
  [Прошло всего три дня,] - укорил его бестелесный голос матриарха. - [Ты едва начал. Имей терпение.]
  - Должен быть и более быстрый способ, - пожаловался Зориан. Подобным методом проб и ошибок он мог бы учиться и самостоятельно. Пока что все участие матриарха сводилось к тому, что она, как опытный практик, следила, чтобы он не натворил ничего страшного. Хотя... положа руку на сердце, это уже очень ценное подспорье в освоении ментальной магии. И любой другой магии, если уж на то пошло.
  [Не только это. Ощутить и коснуться Открытых разумов легче, чем разумов... не-психиков,] - добавила матриарх, слегка запнувшись в конце предложения. - [Я почему-то сомневаюсь, что ты нашел бы на поверхности много Открытых. Тем более - Открытых, согласных помочь тебе с тренировкой. Но неважно. Я понимаю, что первые шаги скучны и утомительны, но они необходимы. Извини, если не смогла объяснить доступно. Для меня эта способность совершенно естественна, аранеа учатся этому в раннем детстве, как люди, учащиеся ходить и говорить. Представь, что учишь ходить человека, всю жизнь бывшего парализованным - сможешь объяснить ему, как заставить ноги двигаться?]
  Зориан нахмурился. То есть у него не получается упражнение для младенцев? Прекрасно, просто прекрасно. Глубоко вдохнув, он отбросил эмоции и еще раз попытался осмыслить задачу, найти альтернативные решения. Да-да, матриарх советовала просто продолжать, и рано или поздно у него получится - но он маг, черт возьми. Маги берут умом, а не упрямством.
  Быть психиком - значит быть прирожденным магом разума. Что бы там матриарх не вещала про их экзотические верования, все сводится к этому. Психик может читать мысли и эмоции, проникать в память, перехватывать сигналы от органов чувств и от мозга к мышцам, общаться телепатически и лишь боги знают что еще, но все это завязано на разум. Матриарх сама признала, что для не связанных с менталистикой целей они используют адаптированную магию людей.
  Возможно, подсказка кроется в прорицаниях. Если способности психика по своей сути ментальны, то почему они способствуют и прорицанию?
  [Не всем видам прорицания,] - уточнила матриарх, как всегда знающая, что творится у него в голове. - [Только тем, что передают информацию напрямую в мозг. Дар позволяет легче расшифровывать результат, а поскольку большинство высокоуровневых заклятий прорицания передают по крайней мере часть результатов напрямую... Нетрудно представить, какие это дает преимущества.]
  Внезапно в мозгу Зориана что-то щелкнуло. Библиотечные книги о ментальных искусствах утверждали, что заклятья для чтения мыслей не так уж сложны. Проблема в том, что их результат совершенно непонятен большинству пользователей, если они не посвятили его расшифровке долгие годы тренировок. Заклятья мысленной связи страдали этим же недостатком, хоть и в меньшей степени - если оба оператора говорили на одном языке, они по крайней мере понимали мысли друг друга. Другими словами, ментальные искусства подобны прорицаниям, вываливающим в разум заклинателя огромные объемы сырой информации... к чему большинство магов просто не подготовлены.
  Получается, что определяющее качество психика - способность обрабатывать поступающие в мозг объемы данных, будь то чужие мысли или результаты прорицания. Что здесь существенно - это то, что способность к обработке - пассивный навык. Он уже присущ ему, нет никакой нужды напрягаться, пытаясь направлять свою силу в поисках других разумов. Искомое - уже внутри него. Он вновь глубоко вдохнул, и просто... открыл свой разум, представляя входящие данные огоньками в темноте.
  Со всех сторон вспыхнули ослепительные звезды. Включая парочку в таких местах, про которые он ни за что бы не подумал. Похоже, матриарх привела с собой больше охраны, чем показала ему.
  [Первый успех,] - заметила матриарх. От ее касания он утратил концентрацию, и образ развеялся. - [Молодец. Дальше будет куда проще. Я бы поздравила тебя с быстрым прогрессом, но я не знаю, как быстро другие люди осваивают это упражнение.]
  - Мог бы и быстрее, если бы вы прямо сказали, что я делаю неправильно, - раздраженно ответил Зориан. - Так трудно было объяснить, что искать следует внутри себя, а не снаружи?
  [Не моя вина, что ты отмахнулся от "бесполезных суеверий аранеа",] - беспечно возразила матриарх. - [И, сказать по правде, я не знала, что твоя проблема именно в этом. Подозреваю, что из-за моей привычки отвечать на твои мысли ты решил, что я вижу тебя насквозь? Боюсь, правда куда скромнее. Телепаты, как ты и я, испытывают те же трудности, что и маги-менталисты людей, мы просто не нуждаемся в структурированной магии и расшифровываем входящие данные быстрее. Если ты не формируешь мысли в полноценную речь, я могу уловить лишь смутную картину твоих эмоций и примерное направление мыслей. Тем более, что ты человек, а я аранеа, мы совершенно разные даже анатомически - не говоря уже о менталитете.]
  - Хех, то есть язык и видовые различия все же имеют значение для психика, - отметил Зориан. - Я много думал об этом.
  [Обычно это не представляет особой проблемы - большинство разумных мыслят словами,] - ответила матриарх. - [Так что если два психика знают общий язык - они будут понимать друг друга, как бы сильно ни различались их мыслительные процессы. Если же они не говорят на одном языке... в принципе, еще не все потеряно. Теоретически психик может общаться с совершенно чуждым разумом. Передавая общие понятия, достаточно широкой трактовки, чтобы реципиент уловил суть, но не настолько широкой, чтобы утратить смысл. К сожалению, этот способ очень груб, он причиняет боль и дезориентирует цель. Насколько я помню, ты уже испытывал подобное, встретив аранеа, незнакомую с людьми, в одном из прошлых циклов.]
  - То есть вы так легко понимаете меня не только за счет большей ментальной силы?
  [Не только. Я специально изучала язык людей, их обычаи и образ мышления. Как и другие аранеа, взаимодействующие с людьми. Однако наша паутина достаточно велика - большинство аранеа живут без необходимости соприкасаться с людьми. В частности, именно поэтому мои стражи молчат при встречах с тобой. Поверь мне на слово, обычно они куда менее сдержаны - но если попробуют заговорить с тобой, то вызовут у тебя головные боли.]
  - Получается, менталисту проще атаковать, чем общаться? - полюбопытствовал Зориан. - В том смысле, что если неудачная попытка передачи - уже по сути атака, то, наверное, можно просто поджарить цели мозги.
  [Это называется "ментальный удар", простейшая телепатическая атака,] - пояснила матриарх. - [И от него проще всего защититься. Хватит уже ждать от нас удара в спину. Разве взрывчатка, что ты постоянно носишь на себе, не дает уверенности в себе?]
  - Она помогает, - согласился Зориан. - Но в данном случае я не имел в виду возможный конфликт между нами. Мне просто интересно.
  [Ну хорошо. Тем не менее, вернемся к тренировке. Ты сделал свой первый шаг, но пока что он практически бесполезен. Тебе нужно ощущать чужие разумы мгновенно, без необходимости сесть и, закрыв глаза, сосредоточиться на задаче. В идеале - и вовсе ощущать других постоянно, что бы ты не делал.]
  Зориан вздохнул. Эта манера обучения определенно кого-то напоминает...
  
   Остаток месяца прошел без происшествий - Зориан оттачивал свое ментальное восприятие и учился измерять мощность магических источников посредством облака своей маны. Хоть матриарх и отказалась учить его, пока он не освоит восприятие на приемлемом уровне, ее уроки уже позволили ему обрести некое подобие контроля над своей эмпатией. Нет, фокусироваться на отдельных людях в толпе он еще не мог - зато, сконцентрировавшись, мог заглушить в себе эмпатическое чувство. Уже одно это с лихвой окупало его труды - теперь присутствовать на неизбежных публичных мероприятиях будет несоизмеримо проще.
  К слову о публичных мероприятиях - Зак весьма настойчиво приглашал в свой особняк на вечеринку в честь летнего фестиваля. В итоге Зориан сдался и обещал прийти. Да, он проведет целый вечер в опасной близости от другого путешественника - но ему хотелось испытать подавление эмпатии в "полевых условиях", да и ознакомиться с усадьбой Новеда тоже не помешает. К тому же он давно собирался получше узнать своих одноклассников, а вечеринка - отличный повод пообщаться с ними, не вызывая подозрений.
  - Ты уверен, что я могу прийти вместе с тобой? - в который раз спросила идущая рядом Тайвен.
  - Говорю же - да, Тайвен. Зак так и сказал - чем больше людей придет, тем лучше, - ответил Зориан. Неудивительно, учитывая настоящую цель Зака. - Слушай, если ты не хочешь...
  - О нет, я конечно хочу. На праздник в поместье Новеда не каждый день приглашают. Просто как-то это все неожиданно, вот и все. Кстати, не думала, что ты согласишься - ты же ненавидишь сборища, разве нет?
  - Либо Зак, либо официальный летний бал академии, - ответил Зориан. - Я просто выбираю из двух зол.
  - А, вон как, - кивнула Тайвен. - Тогда да, ты выбрал меньшее.
  Зориан покосился на Тайвен, ощутив легкий укол вины. Сказать по правде, он пригласил ее, чтобы своими глазами увидеть, как она будет сражаться с захватчиками. Он знал, что в боевой магии она куда лучше его - но, вероятно, все еще сопоставима. Ему как раз нужна близкая цель, не столь недостижимая, как Зак или опытный боевой маг вроде Кайрона.
  С другой стороны, это же Тайвен - она наверняка все равно сражается с захватчиками в каждом цикле, пусть он и не видит этого. По крайней мере, в этот раз у нее будет союзник уровня Зака.
  Едва Зориан коснулся рукой двери - та распахнулась, и Зак пригласил их войти. Вероятно, он знал о их прибытии с момента, когда они вошли на территорию - вполне логичная функция для наложенных на усадьбу охранных чар.
  - Рад, что ты решил прийти, - сказал Зак, ведя их в обеденный зал, где, судя по всему, и будет проводиться праздник. - Учитывая твое отношение ко мне в последнее время, я бы не удивился, если бы ты забыл об обещании и остался в общежитии.
  - Понятия не имею, о чем ты, - буркнул Зориан. В этом месяце они с Заком почти не общались. Второй путешественник просто утратил счет времени и путает разные циклы - или намеренно провоцирует его раскрыться?
  - Эм, в чем дело? - Тайвен озадаченно переводила взгляд с одного на другого. - Никто не хочет ничего мне объяснить?
  Зак посмотрел на нее, обернулся к Зориану и показал большой палец.
  - Опять новая? Серьезно, всякий раз, когда я тебя вижу, ты всегда с новой девушкой. Я и не подозревал, что ты такой шустрый.
  - Что? - хором спросили Зориан и Тайвен.
  После секундной растерянности Зориан сообразил, в чем дело. Зак опять путал циклы. Акоджа, Ибери, и теперь Тайвен - Зак видел их всех в его компании. Но... все же совсем не так! Он ни одной из них и даром не нужен!
  - Наш Зориан - кобель? - пугающе-спокойно спросила Тайвен.
  - Нет, конечно! - рявкнул он, прежде чем развернуться к веселящемуся Заку. - А ты! Прекрати распускать про меня дурацкие слухи! Я точно помню, до сегодняшнего дня ты никогда не видел меня с девушкой! И ты еще спрашиваешь, почему я стараюсь держаться от тебя подальше...
  Зак моргнул.
  - Прости-прости, неудачно пошутил. Не беспокойся, я уверен, твоя девушка не бросит тебя из-за пары моих дурацких шуток. А если бросит - значит, она просто тебе не подходит.
  - Вот как? - приняла подачу Тайвен. - Думаешь, он где-то найдет другую столь же сильную, умную и сексуальную, как...
  - Тайвен, хоть ты не начинай, - вздохнул Зориан. - Зак, она не моя девушка. Просто друг.
  - Просто друг женского пола, - приподнял брови Зак.
  - Именно, - Зориан раздраженно скрипнул зубами.
  - Ну, по крайней мере, тебе есть с кем танцевать, - легкомысленно заключил Зак.
  В чем Зориан как-то сомневался. Тайвен очень хороша, со спортивной фигурой и ангельским лицом - и парней она предпочитает тоже идеальной внешности. Вполне возможно, что как только они выйдут к остальным гостям, она найдет себе подходящего партнера. Может и Зака, вон как задумчиво она глядит ему в спину.
  - А знаешь, тут как-то пустынно, - шепнула она. - Я помню, что он последний из рода и все такое, но не видно даже слуг.
  - Большинство слуг уволил мой опекун, когда я был совсем мал, - пояснил Зак. Неудивительно, что он услышал - Тайвен совершенно не умела шептать. - Когда родителей не стало, я был еще совсем ребенком. До моего совершеннолетия опекун мог делать все, что сочтет нужным - и он счел, что Дому Новеда не нужны преданные люди.
  - В чем ты с ним не согласен, - закончил Зориан. В словах Зака отчетливо ощущалась подавляемая агрессия. Что хорошо сочеталось с фактом, что Зак часто избивал опекуна на дуэли в начале цикла.
  Зак пристально посмотрел на него, вздохнул.
  - Скажем так, между нами есть серьезные разногласия.
  - Кстати, а что случилось с твоей семьей? - спросила Тайвен. - Как вышло, что ты остался последним из рода?
  Зориан пихнул ее локтем и встретил ее возмущенный взгляд тяжелым взглядом. Она что, правда не понимает, насколько бестактен ее вопрос - или просто удивлена, что он ударил ее, а не наоборот, как обычно?
  - Оставь, она просто не скрывает своего любопытства, - каким-то образом Зак, не оборачиваясь, был в курсе происходящего. - Сказать по правде, такое поведение мне даже нравится.
  - Я заметил, - пробурчал Зориан. Если подумать, что Зак, что Тайвен ни в грош не ставили нормы приличия. Не совершил ли он страшной ошибки, сведя этих двоих вместе?
  Зак пустился в пространное описание падения Дома Новеда... которое Зориан пропустил мимо ушей, разглядывая картины на стенах. Он уже давно выяснил все, что было возможно о Заке и его роде, так что сейчас не слышал ничего нового.
  Трагическая, но отнюдь не редкая история. Вкратце ее можно свести к трем словам: Войны Раскола и Плач.
   Старый Альянс был сложным образованием, лоскутной империей из множества соперничавших полуавтономных государств. Они далеко не всегда прислушивались к решениям Эльдемара, но, при всех своих недостатках, Альянс предотвращал открытые военные конфликты. Столкновения случались, но были очень редки и сугубо локальны - тем более, что у Альянса не было серьезных внешних врагов. Так что когда он распался и бывшие страны-участницы мобилизовали армии - это была первая за чуть ли не столетие война в регионе. Война, ошеломившая боевых магов Алтазии, подобно ведру холодной воды - война, где впервые было массово применено огнестрельное оружие.
  Огнестрельное оружие было известно в Алтазии веками, но никогда не воспринималось генералами крупных стран всерьез. Ранние образцы были едва ли не опаснее для стрелка, чем для цели. Маги-артиллеристы были куда мобильнее и эффективнее пушек, не говоря уже о ручном оружии. И все же у технологии было достаточно сторонников, и она продолжала развиваться. Но несмотря на то, что морские державы начали оснащать корабли пушками, а некоторые наемные отряды продемонстрировали эффективное использование ружей, огнестрельное оружие продолжали считать тупиковым направлением. Хорошо обученный лучник ничем не уступал карабинеру, а зачаровать стрелу куда проще, чем крохотную пулю. Главное преимущество ружей - простота и скорость обучения - не интересовало генералов Альянса, имеющих прекрасно обученные армии.
  Не интересовало до Войн Раскола. С распадом Альянса, каждая страна принялась торопливо укреплять свою военную мощь, и хоть какая-то армия сейчас была нужнее, чем отличные войска через десять лет. Малые страны, не способные тягаться с гигантами вроде Эльдемара в магической мощи, сделали ставку на огнестрел. Эльдемар же, имея обученную классическую армию, не стал связываться с "игрушками простолюдинов".
  На самом деле никто не ожидал, что огнестрел окажется столь чудовищно эффективен. Даже страны, ставившие его во главу угла, планировали лишь сдерживать натиск классических армий ружейным огнем. Вышло иначе - отряды карабинеров буквально растерзали классические армии, застав крупные державы врасплох. Все ждали, что крупные страны легко раздавят меньшие и схватятся между собой - но в итоге ослабленные гиганты сами распадались на части, не в силах подавить внутренние противоречия. И хоть в результате все пересмотрели свои военные доктрины, учтя огнестрельное оружие, баланс сил уже был нарушен, и с каждым новым конфликтом политическая раздробленность все усугублялась.
  Как будто этого мало, Войны Раскола буквально выкосили интеллектуальную и политическую элиту Алтазии - магические Дома. Не удивительно - профессия боевого мага весьма престижна, и многие Дома отправляли сыновей в армию, укрепляя свои политические позиции. С началом войн потребность в боевых магах еще возросла, и множество чародеев отправились на фронт за подвигами и щедрым жалованием. Вместо славы и денег они нашли свою смерть. Незнакомые с возможностями огнестрела, а зачастую и открыто презирающие оружие простолюдинов, маги сотнями гибли от пуль снайперов, под артиллерийскими ударами и массированным ружейным огнем. Множество Благородных Домов оказались на грани исчезновения, и Дом Новеда в их числе.
  Дом Новеда, хоть и действовал во многих сферах, был по сути своей военным Домом. По словам Зака, главы Дома считали, что военная служба закаляет характер - так что все сыновья и многие дочери рода проводили по несколько лет в армии. Приближенные к королевской семье Эльдемара и твердо держащиеся традиционных ценностей, Новеда искренне поддерживали военные амбиции державы, отдавая армии всех, способных держать оружие. И когда с началом Войн Раскола Эльдемар перешел в грандиозное наступление на соседние страны, маги Дома Новеда были на самом острие атаки.
  И дорого заплатили за это.
  Но даже понеся в войнах тяжелейшие потери, Дом Новеда выстоял. Пара-тройка десятилетий - и они вернули бы утраченную силу и влияние. Увы, пришедший Плач перечеркнул эти планы.
  До сих пор неизвестно, с чего началась эпидемия. Просто однажды среди солдат начала распространятся неизлечимая, смертельная болезнь, поражающая всех, соприкасавшихся с больными, вне зависимости от возраста, здоровья и магических сил. У заразившегося не оставалось никакой надежды - за лихорадкой с мучительными видениями следовала слепота, затем из глаз начинала сочиться кровь - верный признак близкой смерти. Традиционная медицина была не в силах помочь, магия не могла исцелить болезнь, и даже предоставленные церковью реликвии эры богов не остановили эпидемию. Перепробовав все, целители могли лишь бессильно ждать, когда мор сам сойдет на нет - что в итоге и произошло. Плач, охвативший весь континент, угас так же неожиданно, как и появился.
  О точном числе жертв Плача все еще идут споры, но большинство исследователей сходятся на том, что болезнь выкосила от 8 до 10 процентов населения континента. Где-то люди пострадали сильнее, других же не затронуло совсем, безо всяких видимых причин. Например, семьи Зориана эпидемия не коснулась - ни родителей, ни братьев - просто невероятное везение. Зак же наоборот потерял во время Плача всю родню. Те Новеда, что пережили Войны Раскола, все до единого заразились и умерли, оставив от Дома лишь пустую скорлупу - последний из рода был еще слишком мал, чтобы позаботиться даже о себе.
  - ...на этом все и закончилось, - заключил Зак. - По крайней мере, Плач прекратил войны между соседями. Но довольно о грустном. Мы пришли!
  И правда. Зориан от души порадовался, что обрел хоть какой-то контроль над своей эмпатией - выбранный Заком обеденный зал был куда меньше академического, да и студенты без учительского пригляда охотнее сбивались в кучки. Для него-обычного это было бы адом.
  Пока он обдумывал, как бы удачнее влиться в толпу (и узнать из легкомысленной болтовни пару-тройку личных секретов), все решили за него. Тайвен тоже хотела к остальным, пусть и с более дружелюбными намерениями - и она ожидала, что он представит ее. Сойдет.
  После пары самых близких знакомых - Каэла и Бенисека, если быть точным - Зориан огляделся, высматривая, кто не прочь отвлечься от разговора. Само собой, на столь большом празднике многие стремятся завязать новые знакомства - и это стремление далеко не всегда взаимно.
  - Хорошо, кого еще ты знаешь? - спросила Тайвен.
  - Ну, например, вон та высокая зеленоволосая девушка, спорящая с двумя парнями - Коприва Рейд.
  - Погоди, та самая Рейд? Твоя одноклассница-гангстерша?
  - Тайвен, ты ведь не имеешь в виду, что Дом Рейд связан с организованной преступностью? - слегка улыбнулся он. - Знаешь, это довольно серьезное обвинение. Ведь доказать это так и не смогли.
  - Без разницы. Я не собираюсь связываться с наследницей гангстеров. Кто еще?
  Зориан вновь оглядел толпу. Сказать по правде, когда ему случалось общаться с Копривой, та производила приятное впечатление. Да, не слишком тактична и иногда ругается, как матрос, но ничего... гм, гангстерского. Скользя взглядом по лицам, он вдруг обнаружил, что небольшая группка девушек смотрит прямо на них.
  - Видишь тех пятерых девчат? - повернулся он к Тайвен. - Джейд, Неолу, Майя, Киана и Элси.
  - Какие-то они... смешливые, - кисло ответила Тайвен. - Нет уж.
  - Поздно, - отозвался Зориан. - Видишь, как они смотрят на нас? Сейчас договорятся, под каким предлогом подойти, и в атаку.
  - Зориан, не накликай, - предостерегла Тайвен.
  - Бесполезно, уж я-то их знаю. Их одноклассник пришел на праздник с незнакомой девушкой - теперь эти пятеро не успокоятся, пока не узнают все подробности, - пока он говорил, девушки дружно кивнули и направились в их сторону. - Видишь? Что я говорил, они уже идут к нам.
  Тайвен тихонько застонала, затем быстро изобразила дежурную улыбку. Зориан ее прекрасно понимал - он и сам был не в восторге от предстоящей беседы, но он-то хотя бы знал заранее и успел морально подготовится. Что же, хоть он и не верил, что одна из этих болтушек может оказаться третьим путешественником, обещал же он проверить все возможные кандидатуры...
  Да уж, вечер обещает быть долгим.
  
   Как он и думал, когда начались танцы, Тайвен покинула его ради высокого симпатичного старшекурсника. Ну и ладно, не больно и хотелось. Задействовав свое отточенное умение избегать лишнего внимания, он выскользнул из сонма танцующих, высматривая укромный уголок, где его не будут дергать по пустякам. Тут же выяснилось, что не ему одному в голову пришла подобная мысль. Тинами Аопэ уже облюбовала укромное место - но вот выглядела она при этом... Хо-хо. Что-то в ее лице подсказывало, что на самом деле она вовсе не искала уединения.
  - Привет, Тинами, - поздоровался он, заставив ее вздрогнуть от неожиданности.
  - Мм... - пробормотала она. - Зориан, да?
  - Верно, - подтвердил он. - Как насчет потанцевать?
  - О. О! Но ты же пришел со своей девушкой? Она не будет возражать?
  Зориан указал на танцующую с незнакомым парнем Тайвен.
  - И Тайвен не моя девушка, просто друг.
  - А, - она замялась. Зориан молча предложил ей руку. - Мм, тогда ладно, - она с неожиданной силой ухватилась за руку и с готовностью последовала за ним на танцпол.
  За последующие полчаса Зориан мало что узнал о своей партнерше - и всерьез подозревал, что и это немногое смог узнать лишь из-за атмосферы праздника, заставившей ее хоть чуть-чуть приоткрыться. Она действительно очень застенчива - выходит, она не путешественник? Ее смущение казалось подлинным, наверняка путешественник, подобно Заку проживший в петле многие годы, успел бы перерасти подростковые комплексы?
  - То есть в свободное время ты... выращиваешь пауков? - переспросил он.
  - Тарантул, - подчеркнула она. - Хотя, мм... мне нравятся любые пауки. Я знаю, это странно, но...
  - Глупости, - мягко возразил Зориан. Что странного в том, что утонченная скромная девушка разводит здоровенных волосатых пауков размером с кулак? - Пауки - это круто. Хотя сам я предпочитаю прыгающих пауков - их большие передние глаза придают им почти человеческое выражение.
  Тинами ответила недоверчивым взглядом, потом нахмурилась.
  - Ты смеешься надо мной, - обвинила она.
  - Отнюдь, - он непринужденно улыбнулся. - Вообще-то я довольно часто навещаю крупную колонию прыгающих пауков. Просто поразительно, сколь многое можно понять, наблюдая за живой природой.
  Тинами, прищурившись, засыпала его все усложняющимися вопросами о пауках. Зориан, как выяснилось, знал ответы на большинство вопросов - проводя свое расследование аранеа, он перелопатил огромное количество профильной литературы. В свою очередь, он спросил про более крупные магические разновидности, рассчитывая, что она интересуется только небольшими, "миленькими" породами. Зря он на это рассчитывал - она не только знала о чудовищных пауках куда больше его, но и обладала обширными познаниями о монстрах с паучьими чертами в целом, вплоть до паукообразных демонов.
  Любопытно... Надо будет в одном из следующих циклов познакомить ее с аранеа. Это будет по меньшей мере забавно.
  - Смотрю, стоило твоей прелестной спутнице оставить тебя - ты тут же нашел новую, - сказал сзади Зак, заставив его дернуться. Зориан сердито посмотрел на парня, гадая, почему не ощутил его приближения, обычно он... а, ну да, он же заглушил свое эмпатическое чувство, чтобы аура толпы не давила на мозги. Похоже, у него начинает получаться - увлекшись разговором с Тинами, он поддерживал блокировку неосознанно.
  - Что тебе надо, Зак? - вздохнул он.
  - Я - устроитель вечеринки, - ответил тот. - И обязан следить, чтобы гости ни в чем не нуждались. Хотя в данном случае я пришел спросить, не хочешь ли ты посмотреть фейерверк.
  О да, Зориан определенно хотел посмотреть фейерверк. Так что он и Тинами присоединились к гостям в саду, откуда открывался хороший вид на ночное небо. Зориана, впрочем, интересовал скорее сам Зак, чем небо. Любопытно, как отреагирует Зак, если план матриарха увенчается успехом.
  Зориан решил пока не биться с захватчиками - и не только потому, что был недостаточно силен. Активные действия неизбежно привлекут внимание третьего путешественника, возглавляющего вторжение - чего Зориан стремился по возможности избежать. Так что на данный момент он только собирал доступные сведения и копил силы. А вот аранеа не собирались уклоняться от битвы - весь месяц перед вторжением захватчики пытались истребить разумных пауков, и матриарх не желала отсиживаться, скрывая свою осведомленность. К счастью, лидеры захватчиков ничего не знали о его связи с аранеа - а сама матриарх считала, что он слишком полезен как разведчик и хранитель памяти, чтобы рисковать его раскрытием в бою.
  Три дня назад они с матриархом согласовали план действий на период фестиваля. Последние несколько циклов Зориан наблюдал за ходом вторжения с разных точек, и был уверен, что проще всего расстроить планы врага, предотвратив начальный артиллерийский удар. Тем более, что он точно знал, откуда будут стрелять - совсем несложно вычислить стартовые позиции чего-то столь заметного, как яркие огни в ночном небе. Увы, подобраться к самим позициям и оценить их оборону ему не удалось - оба раза, когда он пытался, его убивали на подходе. Матриарх согласилась, что ликвидация огневых рубежей - простейший способ сорвать планы захватчиков.
  Начался фейерверк... и ни одно боевое заклятье не взмыло в небо. Выражение растущего недоумения на лице Зака было просто бесценно.
  - В чем дело, Зак? - невинно спросил Зориан. - Ты как будто раньше фейерверков не видел.
  - Эээ... нет, я... В смысле, видел, конечно, но... Забей, - вздохнул тот.
  Зориан пожал плечами и, повернувшись к Тинами, вновь предложил ей руку.
  - Что думаешь насчет еще одного танца?
  - Мм, да! - с готовностью согласилась она. - Давай!
  Гости возвращались в особняк, насмотревшись на огненное кружево фейерверка - пока в саду не остался только Зак, хмуро глядящий в небо.
  
   Разумеется, спокойно насладиться вечером Зориану не дали. Хоть уничтожение артиллерийских расчетов и нарушило выверенный план вторжения, захватчики все равно пошли в атаку. И судя по всему, поместье Зака было в числе приоритетных целей - вероятно, из-за хозяина. Наверное, если бы студенты увидели артобстрел города, Зак сумел бы их как-то организовать, но увы - теперь нападение застало гостей врасплох. Даже сам Зак, при всех его талантах, не сумел остановить врагов на границах поместья - так что несколько групп студентов оказались отрезаны от основной массы, собравшейся вокруг Зака. Зориан оказался в одной из таких групп.
  Он, Тинами, Тайвен, Брайам и еще четверо незнакомых студентов забаррикадировались в одной из уцелевших комнат, отчаянно пытаясь сдержать натиск захватчиков. Четверо незнакомцев были практически бесполезны, зато остальные трое - буквально на вес золота. Брайам в самом начале вторжения призвал своего верного дрейка, Тайвен владела неким заклятьем, вызывающим невероятно разрушительный огненный вихрь - после первого удара захватчики не решались повторить наступление целых десять минут, а Тинами... Ну, она явно не была новичком, и в боевой обстановке ее поведение разительно изменилось. Она не знала разрушительных огненных заклятий, но от ее фиолетового луча даже тролли с ревом падали на пол. Заклинание не наносило видимого ущерба - похоже, некая разновидность болевого заклятья - но даже так оно было по-своему эффективно. Тинами не била лучом в кого попало, она провоцировала заторы, срывала атаки и сбивала концентрацию вражеских магов.
  - Зориан, надеюсь, ты уже заканчиваешь - мы долго не продержимся! - крикнула Тайвен.
  Не обращая на нее внимания, он аккуратно наносил на стены последнее сочетание взрывных рун. В таком деле лучше не торопиться, если не хочешь взлететь на воздух. Минуту спустя он закончил и поднялся на ноги - колени ныли от долгого сидения на корточках.
  - Готово! - крикнул он в ответ. - Отходим по коридору!
  Как Тайвен, Тинами и Брайам прикрывали его, пока он чертил руны - теперь он прикрывал их отступление вглубь особняка. Строго говоря, один из незнакомых парней помогал ему - но от него было мало толку, он знал лишь магический снаряд и целился по боевым троллям (чья шкура легко выдерживала такие атаки), вместо того, чтобы бить по вражеским заклинателям. Зориан, сознавая, что ему просто не хватит резерва бодаться со всем вражеским отрядом, решил для начала вывести из игры магов. Вскинув пронесенный под одеждой заклинательный жезл, он выстрелил слабым расщепляющим лучом. Он метил не в самих магов - пол перед ними не был защищен от магии. Луч оставил рваную отметину, взметнув крошки и облако каменной пыли - это хотя бы помешает им целиться.
  Он переключился на стремительно приближающихся троллей. Мало что в его арсенале могло остановить разогнавшегося тролля - и ничего из этого нельзя применить мгновенно. Поэтому он решил просто пожертвовать изрядным объемом маны, вливая энергию в плетение огнемета.
  Он не убил их - его огню не хватило жара, да и эти тролли, брошенные в бой после огненного вихря Тайвен, выглядели покрепче остальных - но атака захлебнулась. Воспользовавшись секундной передышкой, Зориан поднял еще одно облако каменной пыли и бросился по коридору, догоняя остальных. Второй парень - бесполезный трус - сбежал давным-давно, оставалось лишь надеяться, что теперь он успеет оторваться. Боевые тролли бегают куда быстрее его.
  Коридор огласился яростным криком - один из троллей нагонял его. Проклятье, он ненавидит умирать.
  Угрожающий фиолетовый луч прорезал воздух прямо над его головой - и попал в тролля. Тварь снова взревела, на этот раз от боли, и рухнула на пол. Зориан выбил жезлом еще каменной пыли и наконец вбежал в их новое укрытие.
  - Спасибо, - тяжело дыша, выдавил он.
  - Мм, пожалуйста, - Тинами вертела в руках серебряный амулет, всматриваясь в облака пыли. Похоже, формула фиолетового луча была впечатана в украшение.
  - Идут, - подал голос Брайам.
  - Следуем плану, - напомнила Тайвен. - Пусть зайдут в коридор - и уже тогда активируем взрывные руны.
  - А что, если они заметят ловушку? - спросила одна из незнакомых девушек.
  - Тогда это их хоть немного задержит, - ответила Тайвен.
  Они не стали закрывать дверь - иначе удар вражеских магов просто осыпал бы их острыми щепками. Этот урок уже стоил им двоих товарищей.
  Само собой, перед атакой троллей на позицию обрушились ударные и взрывные заклятья. После того, как Тайвен и Брайам, не особо напрягаясь, отбили первую волну атакующих, маги захватчиков, предвкушая победу, подошли ближе, чтобы поддержать троллей. Именно тогда Зориан послал короткий импульс маны в ближайшее сочетание рун, и оглушительный взрыв похоронил всех, кто был в коридоре. В комнату хлынули удушливые облака пыли, но Тайвен была наготове и успела создать купол чистого воздуха.
  - Ладно, - прокашлялась она, успев-таки глотнуть пыли. - С этой стороны не полезут. Но у нас есть небольшая проблемка. Эта комната - тупик, выход только сквозь обрушенный коридор, либо в окно.
  - Сад кишит врагами, - напомнил Зориан.
  - Но у нас нет выбора, не так ли? - риторически спросил Брайам. - Мы не можем сидеть здесь вечно.
  - А как мы спустимся? - спросила одна из незнакомых девушек. - Мы же не можем просто спрыгнуть со второго этажа.
  - Хммм... хорошо, кто из вас знает заклинание парящего диска? - спросила Тайвен, поднимая руку.
  Зориан тоже поднял руку; больше никто.
  - Эх... Ну, наверное, сойдет. Окей, Зориан, бери этих двоих и следуй за мной, я же возьму остальной балласт.
  - Эй! - возмутился один из упомянутых.
  - Ну извини уж, говорю как есть, - безжалостно ответила Тайвен. - Идем, пока на звук взрыва не набежали новые засранцы.
  И вот Зориан создает большой диск силы прямо за окном и выпрыгивает на него, следом за ним - Брайам и Тинами. Поначалу казалось, что все пройдет как по маслу - внизу не было врагов, диск Тайвен благополучно приземлился, его собственный диск уверенно держал вес трех человек. Зориан выругался - из-за угла здания вылетела стая железноклювов.
  Ни он, ни Брайам с Тинами не могли разобраться со стаей. Птиц было около полусотни - даже если он собьет две-три, это ничего не изменит. Болевой луч Тинами, судя по всему, не был самонаводящимся, а твари быстры и проворны. Арсенал Брайама и вовсе ограничивался его дрейком, а птицам не было никакой нужды приближаться на расстояние огненного дыхания - они могли просто убить их дождем железных перьев.
  Из чистого упрямство он послал самонаводящийся пронзающий снаряд, и краем глаза заметил, что Тайвен тоже дала залп. Восемь птиц пали, но это была капля в море - и теперь был ход врага. Воздух замерцал, и стая извергла в их сторону целое облако блестящих металлических перьев.
  Выбирая между падением с опасной высоты и сотнями бритвенно-острых лезвий, Зориан не стал думать дважды. Диск исчез, и все трое рухнули вниз.
  Наверное, на этом цикл и закончится - с его везением он обязательно свернет себе шею при падении - зато умрет относительно целым, а не изрезанным на ломтики. Кувыркаясь в воздухе, он на миг встретился взглядом с ящером Брайама - и мог бы поклясться, что дрейк на него очень зол. Впрочем, ничего нового, зверушка всегда выглядела сердитой.
  Внезапно перед самой землей их падение плавно замедлилось, и они приземлились мягко, как перышки. И, прежде чем Зориан успел задуматься, что происходит, откуда-то сзади ударил настоящий шквал огненных снарядов, мгновенно истребив стаю железноклювов.
  - Знаешь, Зориан, - произнес Зак. - Иногда мне кажется, что ты хочешь умереть. Как ты умудряешься постоянно так влипать? Ты почти такой же двинутый, как я!
  - Понятия не имею, о чем ты, - пробормотал Зориан, вставая и помогая Брайаму и Тинами подняться. Удивительное дело, похоже, они не злились на него. Шокированы, да, но не разгневаны. Может, они не поняли, что он специально развеял диск?
  - Ну что же, рад, что вы уцелели, но нам действительно пора убираться, - поторопил Зак. - Нечего стоять на открытом месте. Пойдем, я знаю, где мы будем в относительной безопасности.
  Зориан огляделся. На удивление много студентов пережили штурм и послушно следовали за Заком. Или скорее наоборот - выжили именно те, кто следовал за Заком. В любом случае, им тоже стоило присоединиться - все же лучший вариант из доступных.
  Они не ушли далеко - захватчики обрушились на них с новыми силами. Зориан фыркнул, услышав, как Зак клянет свое невезение. При чем тут невезение - скорее всего, нападающие наводятся на Зака, как на маяк. Он вообще озаботился хоть сколь-нибудь защититься от поисковых заклятий? Зная Зака - вероятно, нет.
  Впрочем, сейчас Зориану было не до того - пока Зак отбивался от очередной стаи железноклювов, в самой гуще студентов, сея панику, вынырнул гигантский бурый червь. Зориан встречал этих тварей всего четырежды - и уже успел возненавидеть. Монстры двигались под землей, словно в воде, их шкура легко выдерживала сильнейшие удары и огонь. Зориан бессильно смотрел, как единственный червь с легкостью рассеял группу студентов, сделав перепуганных подростков легкой добычей для кружащих вокруг зимних волков.
  Тинами же не стала просто смотреть. Ее фиолетовый луч, попавший в червя, подействовал. Тварь взвизгнула и развернула зубастую пасть в сторону девушки, запоминая цель. Ой-ей...
  С угрожающим ревом червь нырнул в землю. Зориан немедленно зажмурился, стараясь отрешиться от грохота боя, почувствовать движущегося под землей монстра. Это оказалось несложно - пусть червь и не был психиком, он был единственным мыслящим существом ниже уровня земли. Зориан открылся, слушая приближающегося червя. Тинами замерла на месте, зная, что если оторвется от группы - попадет в лапы зимних волков, подобно другим студентам, совершившим эту ошибку... и, соответственно, не могла спастись от червя.
  Монстр был уже у самой поверхности, когда Зориан отшвырнул Тинами в сторону, роняя на ее место взрывной кубик. Червь вырвался из земли, хлопнула гигантская пасть. Чудовищная морда развернулась в их сторону - и тут Зориан активировал кубик. Монстр содрогнулся всем телом и, заверещав, забился, как безумный - а затем изрыгнул наземь свои изорванные внутренности. Тинами, задетая огромным хвостом, отлетела в сторону и лежала без движения. Подбежавший Зориан с облегчением увидел, что девушка дышит и вроде бы не ранена. Он вновь обернулся к червю - может, тот все-таки издох?
  Червь покачивался, как пьяный, у Зориана на миг мелькнула сладкая мысль, что он победил... но тварь повернула зубастую пасть в его сторону и с вызовом взревела. В этот раз чудище не ушло в землю, а с неожиданной для такой огромной туши скоростью потянулось к нему...
  ...он все еще был жив. Червь замер на волосок от его головы, словно упершись в невидимую стену... а потом внезапно извернулся, перекусывая подкрадывавшегося к Зориану зимнего волка.
  [Смотрю, я как раз вовремя,] - сказал в голове голос матриарха. А вот и она сама - как ни в чем не бывало, выпрыгнула из тени ближайшего дерева.
  - Спасибо, - поблагодарил Зориан. - Но почему вы здесь? Я думал, мы решили не встречаться там, где нас могут увидеть захватчики.
  [Я решила, что вписать добытую сегодня информацию важнее.]
  Зориан вздохнул и огляделся. Едва ли кто следил за ними в разгаре битвы, да и раскраска аранеа делала ее практически невидимой в темноте.
  - Поторопитесь, - сказал Зориан, и матриарх тут же принялась за дело. Всех, кто совался в их сторону, перехватывал червь, видимо, все еще управляемый паучихой.
  Пять минут спустя все было кончено - предводительница аранеа вновь скрылась в тенях, а Зориан поднял Тинами на руки и поспешил в сторону Зака. Он не сделал и пяти шагов - увитый разрядами красный луч вспыхнул прямо в глаза, и мир погрузился во тьму.
  
  
  
  
  
  
  22. СЛОЖНОСТИ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Зориан проснулся в своей постели в Сирине, под очаровательное утреннее приветствие Кириэлле. Он был зол на вражеского мага, убившего его, и на себя, за то, что не уследил за окрестностями. Вот и стоило столько раз избегать смерти, только чтобы слечь под дурацким внезапным ударом?
  Все время поездки он набрасывал в тетради схемы магических формул. В основном безделушки - тарелки, сохраняющие еду теплой, или взрывные мины, срабатывающие при определенных условиях, но было и кое-что интереснее - он подумывал создать себе тренировочный манекен. Он подобрал последовательность заклинаний изменения, что позволят создать куклу из земли и деревянных обрезков - но вот заставить куклу двигаться будет ой как непросто. И даже если это получится - понадобится еще набор оберегов, чтобы боевые заклятья не взорвали манекен дождем глины и острых щепок. И, вероятно, понадобится хотя бы слабенькая функция самовосстановления, чтобы голем не развалился от микротрещин...
  Да, за один цикл такое не разработать.
  В любом случае, в этот раз Зориан не стал тянуть с визитом к аранеа. Едва вселившись в общежитие, он за час изготовил себе жезл магических снарядов - хоть какое-то оружие - и направился к ближайшему спуску в Подземелье.
  В отличие от прошлых циклов, сейчас он не просто бродил по туннелям, надеясь наткнуться на разведчиков аранеа - он вслушивался своим новым чувством, пытаясь нащупать их разумы. Увы, пока глухо - только пробегавшая крыса да...
  Он замер, сообразив, что у крысы не должно быть столь сильных и отчетливых мыслей. Беззвучный приказ светляку прибавить яркости - и он вознагражден безобразным зрелищем крысы с открытым мозгом.
  Целую секунду Зориан и мозговая крыса смотрели друг на друга, решая, что же делать. Потом крыса тихонько, боязливо протянула к нему телепатический щуп, пытаясь углубиться в его разум. На краткий миг Зориан задумался, не схватиться ли с тварью телепатически, но отбросил эту глупую и опасную мысль. Он совершенно не разбирается в телепатических схватках, а крыса - всего лишь проводник стаи. Вместо ментального удара он вскинул свежесделанный жезл и выпустил магический снаряд.
  В момент, когда его рука устремилась к жезлу, крыса разорвала контакт и попыталась сбежать. Слишком медленно. Магический импульс с громким хлопком врезался в мерзкое животное, буквально размазав его по полу.
  Так, с этой покончено. Зориан потянулся во все стороны своим мысленным чутьем, пытаясь нащупать остальную стаю, но не нашел никого. Или он уничтожил одиночного разведчика, или же стая обладала способностью укрыться от его чутья.
  К моменту, когда он тронулся дальше, измятую тушку мозговой крысы уже накрыло зеленым полупрозрачным гелем. Слизь, живущая на стенах расчищенной части Подземелья, была специально выведена менее агрессивной, чем ее дикие собратья, но Зориан решил не искушать судьбу и обошел падальщика по широкой дуге. Кислотные ожоги сложно лечить, даже с помощью магии.
  Долгожданная встреча с аранеа его разочаровала. Найденная им паучиха не умела говорить с людьми, и ему пришлось минут десять изображать телепатическую пантомиму, заработав жутчайшую головную боль. Когда же с ним наконец связалась матриарх, она просто забрала пакет воспоминаний и сказала прийти позже.
  Что и следовало ожидать - хотя он-то надеялся, что матриарх в прошлом цикле довела пакет до ума и теперь поверит ему быстрее. Да, паучиха довольно высокомерна и напориста, но как же хорошо хоть иногда поговорить с кем-то начистоту, ничего не скрывая. Да и сказать по правде, аранеа - едва не единственная ниточка к разгадке временной петли. Без их содействия он может лишь наблюдать да оттачивать свои магические навыки.
  Так что направляясь в общежитие - проспаться после перенесенного издевательства над мозгами - он размышлял, как ему ускорить обучение магии. Ему нужен учитель. Кто-то, кто научит его нужным заклятьям, не отговариваясь, что они слишком опасны для новичка. Знает ли он кого-нибудь, подходящего на эту... о.
  А ведь может и сработать.
  
   На следующий день, когда Тайвен пришла звать его с собой в канализацию, он уже не спал - он отрабатывал боевые заклинания на тренировочной площадке академии. Сейчас он уже мог без труда блокировать ее поисковые чары, но не стал скрываться - ему нужен был спарринг-партнер, а может, и учитель.
  Тайвен отвергла его признание, даже не заметив. Он считал, что давно уже переболел ею, но, видимо, где-то глубоко все еще теплилась обида - иначе он сообразил бы раньше, а не только в последнем цикле. Сообразил бы, не закрывайся он от нее подсознательно - Тайвен совсем не против помочь ему, особенно в вопросах боевой направленности. Так почему же он упрямо обучается боевой магии в одиночку, когда его друг в ней специализируется?
  И вот он стоит, выпуская в мишень снаряд за снарядом, пытаясь сплести каждое заклятье как можно экономичнее. Он надеялся, что Тайвен, застав его за тренировкой, предложит свою помощь - и не прогадал. Впрочем, она поставила условие.
  - Словом, ты бесплатно тренируешь меня в течение месяца, если я схожу с тобой на миссию в канализации? - уточнил Зориан.
  - Ага! - Тайвен выглядела довольной. Понятно почему - она уговорила его участвовать, пообещав в обмен то, что и так собиралась сделать.
  - Наверное, сойдет, - Зориан мысленно перебирал варианты действий. Можно, конечно, просто некоторое время побродить вместе с ними, как и планирует Тайвен - вряд ли аранеа побеспокоят их в его присутствии. Однако, поразмыслив, он предпочел другой путь. - Но у меня есть предложение. Я контактирую с колонией разумных пауков, живущих в туннелях, и что-то мне подсказывает, что часы могут быть у них. Хочу поговорить с ними, если вы обещаете вести себя прилично.
  - Ты подружился с гигантскими подземными пауками? - заинтересовалась Тайвен.
  - В общем, да, - согласился Зориан. Он бы скорее назвал аранеа знакомыми или временными союзниками, но Тайвен об этом знать не обязательно. - Надеюсь, ты и твои друзья сохраните это в секрете? Ты ведь понимаешь, что слухи об этом могут повредить как мне, так и паукам.
  - Не беспокойся, я не сплетница, - отмахнулась Тайвен. - Да и Ворчун с Мямлей не любят чесать языками, так что твой секрет в безопасности, о великий соблазнитель монстров. Думаешь, если мы попросим, они просто отдадут нам часы?
  - Да, если клиент не скрыл от нас ничего существенного. Зачем паукам карманные часы? И, кстати, прежде чем ты уйдешь - у меня есть просьба.
  - О? И какая же?
  - Научи меня огненному заклятью мощнее, чем огнемет, - ответил Зориан.
  - Какой у тебя резерв? - тут же спросила Тайвен, ничуть не смущенная просьбой.
  - Емкость двенадцать.
  - Хмм, меньше, чем я думала, но вполне прилично, - отозвалась Тайвен. Зориан решил промолчать про свой крохотный исходный резерв. - Так какое заклятье тебя интересует?
  - Что-нибудь, что может снести тролля с одного удара.
  Тайвен посмотрела на него, как на ненормального.
  - Что? Сверчок, тебе еще слишком рано связываться с троллями. Что, черт возьми, ты опять задумал?
  - Просто сделай мне одолжение, - вздохнул Зориан. - Я не собираюсь ни с кем связываться, это только на крайний случай.
  - Хмф, - Тайвен пожала плечами. - И это говорит парень, в свободное время спускающийся в канализацию, поболтать с гигантскими пауками. Но ладно уж, с такими увлечениями тебе и правда не помешает что-нибудь мощное. И не думай, что сможешь отмолчаться - потом жду от тебя объяснений.
  - После летнего фестиваля, - легко пообещал он.
  - Я запомнила, - она болезненно ткнула его пальцем в грудь. - Так, по твоим условиям подходят два заклятья, огненная стрела и испепеляющий луч - но они убьют тролля, только если попадут в голову. Стрелу можно сделать самонаводящейся, и она экономнее в мане. Луч наносит значительно больше урона, но и жрет куда больше энергии, и должен нацеливаться вручную.
  - Научи меня обоим, - сказал Зориан. Похоже, стрела ему больше подойдет, но огневая мощь тоже нужна.
  - Ты уверен в своих навыках плетения, Сверчок? Если подобное заклятье сорвется - парой искорок не отделаешься, будет настоящий взрыв.
  Зориан саркастически усмехнулся.
  - Поверь мне, с плетением проблем не будет, - он вытянул руку, обратив ладонь к земле, и мысленно потянулся к песку, что усыпал площадку. Песок и сухая грязь медленно поднялись полупрозрачным столбом, собираясь в шар под его ладонью.
  Когда сфера достигла приличного размера, Зориан повернул ладонь к ближайшей мишени, выстреливая шар песчаной взвеси в цель. Увы, самопальный снаряд был слишком нестабилен и рассыпался облаком пыли на полпути к мишени, несколько смазав впечатление.
  Впрочем, Тайвен хватило с лихвой.
  - Проклятье, это было просто охрененно. Как ты это сделал? Не думаю, что я бы так смогла... Поднять и бросить камень - запросто, но песчинки? Это уже весьма продвинутый уровень. Хмм, если ты настолько хорош в плетении, я могу показать еще парочку полезных заклятий...
  Зориан улыбнулся. Это определенно была удачная мысль.
  
   В следующие несколько дней, покуда Тайвен готовила группу к походу в туннели, Зориан получил от нее экспресс-курс боевой магии. У Тайвен оказались на удивление широкие взгляды на обучение - вместо того, чтобы отрабатывать каждое заклятье до уверенного владения, она одно за другим показывала множество новых заклинаний. Поначалу она мотивировала это тем, что у него уже есть натренированная до хорошего уровня база, и сейчас гибкость и многообразие арсенала полезнее, чем еще один отточенный прием. Потом призналась, что испытывала его, пытаясь найти заклятье, что он не сможет сплести. Здесь ее ждало разочарование - его навыки плетения превосходили ее. Все, что могла сотворить она, мог и он.
   Против ожидания, она учила не только и не столько атакующим заклятьям. Некоторые приемы, как "паучий клей", позволяли взбираться по отвесным стенам, "перышко" помогало не разбиться, упав с высоты, были и заклятья из репертуара выживальщика - защищающие от резких перепадов температуры и агрессивных погодных воздействий. Тайвен утверждала, что погода порой куда опаснее, чем живые противники, и раз уж он повадился в подземелья и подобные места - ему необходима адекватная защита.
  От его защитных навыков Тайвен пришла в ужас. И дело даже не в том, что кроме простейшего щита он не знал никаких барьерных заклятий, хотя в этом тоже нет ничего хорошего - нет, речь шла об оберегах. Оберег накладывается долго, и если бой уже начался - большинство противников просто не дадут времени его наложить. Но если ты заранее знаешь, что будет битва... Даже простейшие обереги усилят твое сопротивление магии и защитят от наиболее часто применяемых чар. Ты знаешь магический репертуар противника? Тогда, правильно подобрав обереги, ты расстроишь все его планы. Потому-то человечество год от года уверенно наступает на занятые монстрами территории - большинство магических существ имеют лишь ограниченный набор врожденных способностей, к которым можно заранее подобрать оптимальные меры противодействия.
  К сожалению, на один объект возможно наложить не более определенного количества оберегов - чары неизбежно начинают взаимодействовать, в итоге вся схема разрушается. Более того, действие некоторых оберегов конфликтует, так что для оптимизации защитной схемы нужен специалист. Сама Тайвен, будучи заточенной на атаку, не слишком в этом разбиралась, так что для чего-то сложнее азов ему потребуется другой учитель.
  И, разумеется, она научила его множеству атакующих и защитных энергетических чар, в основном разделов огня и силы, а также и некоторое количество заклятий холода и электричества. В числе прочего, теперь он наконец мог использовать фаербол... целых два раза. Толку от этого не предвиделось, но Тайвен утверждала, что маг без фаербола - не маг, а с естественным ростом резерва полезность энергоемких чар возрастет.
  - К слову об этом... Есть ли какие-то способы ускорить рост резерва? - спросил Зориан. - Я в курсе, что искусственное увеличение резерва чревато дурными последствиями, но можно ли тренировками подстегнуть естественный рост?
  Тайвен оценивающе посмотрела на него.
  - Технически, есть, - поколебавшись, признала она. - Достаточно постоянно опустошать свой резерв, тогда он начнет расти бешеными темпами. Однако столь быстрый рост загубит твои способности к плетению - медленный рост резерва нужен для того, чтобы душа привыкала пропускать больший поток маны без потери контроля. Обменять контроль на увеличение запаса маны крайне недальновидно, Сверчок. Лучше воздержись. Даже я бы так не поступила, а ты знаешь, я не самая благоразумная девушка в мире. Куда лучше подождать несколько лет, чтобы резерв вырос естественным образом.
  Ну да, следует признать, сейчас время его не поджимает.
  - Тогда понятно, - сказал он. - Получается, верхний предел резерва - граница пропускной способности души. И если искусственно превысить ее, навыки контроля будут безвозвратно утрачены. Неудивительно, что это не рекомендуется, даже если избежать побочных действий - больше силы при меньшем контроле...
  - Всегда приходится выбирать между силой и точностью, - сказала Тайвен. - Просто обычно это не очень заметно, так как мало кто оттачивает плетение до пределов возможного. Многие маги считают, что лучше иметь большой резерв - контроль можно отточить упорными тренировками плетения, а вот увеличить резерв без последствий не выйдет. Это не так. Сколько не тренируйся, людям с большим резервом просто недоступны тонкие манипуляции - продвинутая ментальная магия, подробные иллюзии или сложные конструкты школы изменения.
  - Погоди, хочешь сказать, что с ростом резерва я утрачу способность к тонкому манипулированию? - переполошился Зориан.
  - Нет-нет, я говорю о твоем естественном резерве - врожденной емкости до момента, когда ты начал развивать его регулярными магическими занятиями. Об изначальной емкости. Большинство заклятий, включая особо сложные, разработаны для обычных магов - то есть с емкостью от восьми до двенадцати. С твоими двенадцатью ты тоже в зеленом секторе. Да что там, я слышала о парне с естественной емкостью в пятнадцать, ставшего реально крутым мастером иллюзий - так что не стоит об этом беспокоиться.
  Учитывая, что реальная естественная емкость Зориана - всего 8, ему и правда не стоит беспокоиться. На ум пришел Зак, чья естественная емкость должна быть около 60 с небольшим. Как такая чудовищная мощь вписывается в картину Тайвен?
  - Как насчет людей с действительно большим резервом? - спросил Зориан. - С какой емкости тонкое манипулирование становится недоступно?
  - Точных цифр не знаю, но, думаю, около двадцати, - пожала плечами Тайвен.
  - А в случае действительно большой емкости? Например, шестидесяти?
  Тайвен ошарашенно моргнула.
  - Это уже ни в какие ворота! - помолчав, заявила она. - Такое вообще возможно? Но даже если возможно - не уверена, что это хорошо, даже для боевого мага. Носителю такого резерва придется потратить годы, чтобы достичь хотя бы минимального контроля, необходимого для сертификации. Может, и десятилетие, не знаю.
  Зориан припомнил, как скверно с магией было у Зака до временной петли, нахмурился. Тогда он думал, что Зак просто лентяй, но, похоже, все куда сложнее? С другой стороны, Зак, очевидно, исключение из правил. Взять даже один только объем резерва, неслыханный среди людей. Он не нашел в книгах никаких упоминаний о магах с таким резервом, и большинство экспертов, которых он спрашивал, прямо отвечали, что такое бывает лишь в мифах. Да и как бы хреново не было у Зака с магией, он все же прошел сертификацию - выходит, несмотря на чудовищный резерв, какой-то контроль над маной у него был.
  Может, все дело в крови Дома Новеда? Она могла давать усиление резерва, сберегая контроль. Конечно, Новеда официально заявляли, что не имеют никаких родовых способностей, но Дома нередко лгут.
  - Даже не знаю, стоит ли упоминать об этом, - голос Тайвен вырвал его из раздумий. - Но если тебе действительно жизненно необходима дополнительная мана, всегда можно вобрать больше природной маны, чем ты можешь усвоить. Уверена, ты и сам знаешь, чем это чревато.
  Зориан кивнул. Магу доступно два вида маны - его собственная и природная, исходящая из подземелий. Собственная в той или иной мере присутствует у любого одушевленного существа, и настроена на того, кто произвел ее - легко откликается на волю мага и куда гибче и послушнее, чем любая другая энергия - она никогда не сопротивляется попыткам мага сплетать ее. В свою очередь, природная мана ядовита и тяжело поддается контролю. Однократное использование не убьет мага, но регулярное применение ведет к болезням и безумию. Маги прошлого запрещали обращаться к ней, веря, что природная мана отравлена ненавистью Мирового Дракона к людям - современные же маги нашли способы использовать ее без вреда для себя. Сейчас природная мана питает магические устройства - механизм не может заболеть или обезуметь. Другое применение природной маны - ее ассимиляция в собственный резерв, очищающая магическую энергию от ядовитых примесей. Пусть процесс ассимиляции и слишком медленный, чтобы запитывать им заклятья, этот способ быстрого восполнения резерва доказал свою эффективность и распространился по миру. В наши дни студентов обучают ему наряду с азами инвокации.
  - Если делать это постоянно, я заболею и, возможно, сойду с ума, - ответил он.
  - Верно, - подтвердила Тайвен. - Постоянно использовать сырую ману чертовски глупо, но если ситуация критическая... ну, пара дней лихорадки лучше, чем похороны.
  - Ты уже так делала, - догадался он.
  Тайвен удивилась, словно такой вывод не напрашивался.
  - Э, возможно один раз... или дважды... - она поежилась. - Но пусть это останется между нами, хорошо? Большинство боевых магов делало это хотя бы пару раз в жизни, но инспекторы Гильдии не принимают ответ "да все так делают".
  Зориан жестом показал, что нем, как могила. Не стоит забывать, что она тоже знает о нем много лишнего.
  - Вернемся к уроку, о Великий Учитель, - сказал он. - Раз уж ты стала показывать энергоемкие огненные заклятья, я слышал, ты можешь создавать огненный вихрь...
  
   В назначенный день Тайвен и ее друзья доверили Зориану показывать путь на территорию аранеа. Они уже пытались - безуспешно - найти часы с помощью прорицания; неудивительно, если часы и правда попали к паукам - аранеа были в состоянии войны с захватчиками, и их защита от прорицания работала на полную мощность.
  [Вот мы и встретились снова, Зориан Казински,] - поприветствовала его матриарх. Ее окружал почетный караул из шести аранеа, но на виду были лишь двое. Остальные, прикрытые чарами невидимости, таились на потолке, ощутимые лишь в мысленном чувстве психика. - [И ты опять привел с собой гостей. В этот раз троих. Если так будет продолжаться, в следующие циклы нам придется подыскать более просторную пещеру.]
  [Смешно,] - отозвался Зориан. - [Но вообще-то именно таким составом мы впервые встретили аранеа. Тогда, как и сейчас, мы искали часы, которые могут быть у вас. Не попадались?]
  - Что происходит? - спросила Тайвен. Они втроем стояли позади него, оценивающе глядя на тройку пауков. - Почему ты встал и молчишь?
  Прежде, чем Зориан успел ответить, матриарх задвигала передними четырьмя лапами в воздухе и заговорила вслух.
  - О каких часах речь? - она обратила большие передние глаза на Тайвен.
  На разъяснения ушло несколько минут, но в итоге матриарх припомнила нечто подобное.
  - О, теперь вспомнила. Хотя тот человек точно не был случайным прохожим, как и его "часы" - не простое устройство для счета времени. Он вместе с еще двумя головорезами напал на нас, а убегая - потерял свою игрушку.
  [Он из числа захватчиков,] - параллельно пояснила она мысленно. - [Или, по крайней мере, работает на них. Говоришь, ты видел его? Прекрасно, вот наконец и первая ниточка. Внешность, имя и личная встреча - этого хватит, чтобы прорицанием найти, где он живет... Ты ведь знаешь его имя? Отлично. Будем надеяться, что он назвал настоящее. Ты не здоровался с ним за руку? Нет? Постарайся обменяться рукопожатием, когда будешь отдавать ему устройство. Если знаешь, как, можешь добавить следящие чары...]
  Матриарх как-то умудрялась вести два разговора одновременно, общаясь голосом с Тайвен и мысленно с Зорианом. Ему же было еще далеко до таких высот, так что он выпал из разговора, сосредоточившись на ментальной связи. Заметив это, паучиха перестала отвлекать его телепатией, позволив наконец вернуться к общей беседе.
  - ...так что я не знаю, что это за устройство, но это несомненно магический предмет. Он бесполезен для аранеа, но мы знакомы с концепцией обмена. Мы собирались обменять его на что-нибудь нужное у одного из наших партнеров-людей, но раз уж просит наш друг Зориан... Думаю, мы пойдем вам навстречу. Уверена, рано или поздно он вернет нам услугу.
  - Ох... - Тайвен неуверенно повернулась к нему. - Ты... согласен, Сверчок?
  - Без проблем, - он пожал плечами. Хоть на его взгляд, за это он ничего матриарху не должен.
  [Я сказала это просто ради приличия,] - пояснила матриарх. - [Было бы странно, если бы мы просто отдали добычу. На мой взгляд, мы будем в расчете, когда ты поможешь выследить твоего нанимателя и "пообщаться" с ним.]
  - Клык Победы принесет устройство, - возвестила матриарх, и одна из стражей метнулась в темноту туннеля. - Я бы попросила передать вашему нанимателю предупреждение, но, думаю, контакты с нами лучше не афишировать.
  - А почему он вообще напал на вас? - спросила Тайвен. - Вы не кажетесь враждебными.
  - Власти, как правило, убивают найденных на своей территории разумных монстров, - сказал Ворчун. Он и Мямля молчали на протяжении всего разговора, так что его слова застали Зориана врасплох. Тайвен мрачно посмотрела на говорившего. - Что? Я просто говорю, что ему не нужен был повод. Их присутствие - уже достаточная причина.
  - Все несколько сложнее, - ответила матриарх. - Да, люди часто враждуют с другими разумными видами, но это потому, что те виды крайне неуживчивы, или кровожадны, или считают людей едой - либо все разом. В остальных случаях люди демонстрируют более... гибкий подход. Есть несколько драконов, мирно договорившихся с людьми, люди-ящеры Блантирра давно торгуют с людскими королевствами, да и многие из отколовшихся наций тайно или открыто заключили союзы с обитающими на их территории духами и кланами монстров.
  - Похоже, вы много думали на эту тему, - заметил Зориан.
  - Об этом мало кому известно, но мы издавна сотрудничали с людьми, - сказала матриарх. - Аранеа жили на глубинных уровнях с момента основания города. Перед строительством ударные группы людей зачистили туннели под будущим городом от большинства угроз. Это и позволило более слабым видам, вроде аранеа, занять территорию. Как вам известно, подземелья вокруг Провала - лакомый кусочек для всех магических существ, так что конкуренция была жесточайшая. К счастью, хоть аранеа и уступали другим претендентам в боевой мощи, мы сумели договориться с людьми к взаимной выгоде. Мы вышли на некоторых людей, сообщив им сведения о наших общих врагах - их сильные и слабые стороны, места обитания, стиль движения и атаки - все, чтобы ударный отряд истребил их, или ослабил, позволив нам закончить дело. Сбор информации всегда был нашей сильной стороной.
  Зориана поразила как сама история, так и то, что матриарх рассказала ее в присутствии Тайвен и ее спутников. С другой стороны, он не сказал им, что аранеа читают мысли - их разум был ничем не защищен, так что матриарху, наверное, виднее. Опять же по завершению цикла они все позабудут.
  - И хоть передача информации людям была выгодна и нам тоже - мы редко делали это бесплатно. Секреты за секреты. Опираясь на эти сведения, наши партнеры-люди делали себе карьеру; взамен они показали нам магию людей и помогли приспособить ее под наши нужды. Со своей собственной магической системой аранеа стали гибче и сильнее, укрепив свое влияние в регионе; паутина, обитающая под Сиорией, стала самой престижной среди аранеа. В период благополучия подскочила рождаемость, и вскоре во все стороны от Сиории устремились колонисты и дочерние паутины, подавляя сопротивление местных аранеа. Но хоть они и ушли из Сиории искать свой собственный путь, престиж и возможности центральной паутины манили их. Вскоре несколько дочерних паутин объединились и, используя опыт подавления местных аранеа, свергли паутину-прародительницу. С тех пор подземелья Сиории еще не раз меняли хозяев. Захватчиков сокрушала новая волна захватчиков, и так до сих пор. Мы - пятая паутина, контролирующая регион. И пусть сейчас наши позиции крепки, малейшая слабина - и зашевелятся все окрестные паутины.
  - Хмм, - отозвался Зориан. - То есть, теоретически, если вас перебьют - или сильно сократят численность...
  - Соседи, по меньшей мере, вышлют разведывательные экспедиции, - закончила за него матриарх. - Но речь не об этом - люди и аранеа никогда не враждовали. Ну, за вычетом отдельных... единичных инцидентов. С обеих сторон. По сути, я всегда поддерживала установление плотных контактов нашей паутины с жителями Сиории. Надеюсь, однажды придет день, когда аранеа смогут открыто выйти на улицы, как и другие граждане города.
  - Подозреваю, вы также надеетесь, что власти будут защищать вас, как и других граждан, - добавил Ворчун. - Скажем, от этих враждебных "паутин", претендующих на вашу территорию?
  - Признаться, такая возможность занимает мои мысли, - согласилась матриарх. - Едва ли администрация предпочтет остаться в стороне при нападении на их официального союзника.
  - Так это ваша палатка вербовщика? - спросила Тайвен. - Хотите, чтобы мы стали вашими агентами?
  - Чем больше контактов, тем лучше, - ответила матриарх. - Но нет, я не пытаюсь завербовать вас. Я просто почувствовала, что наша связь с Зорианом беспокоит вас, и попыталась разъяснить ситуацию. Однако пора заканчивать - Клык Победы возвращается с устройством. Обратитесь к Зориану, если захотите вновь увидеться с нами.
  И действительно, телохранительница матриарха вернулась с часами. Зориан бы не удивился, принеси она их в зубах - но аранеа вернулась, оснащенная некой кожаной портупеей со множеством кармашков, в одном из них и были часы. Он на секунду задумался, как же они сделали эту штуку без рук, потом понял, что тупит. Матриарх уже сказала, что они часто обменивались с людьми - отсюда и портупея.
  Группа распрощалась с пауками и с добычей направилась к заказчику.
  - Даже не знаю, что и думать, - призналась Тайвен, когда они отошли на достаточное расстояние. - Они выглядят довольно милыми, но обнаружить под городом целую колонию этих существ, дергающих за ниточки боги знают сколько людей, как-то тревожно.
  - Ага, - тихо согласился Мямля. Зориан понимал, почему Тайвен дала парню такую кличку - он говорил очень мягко, и временами его было трудно расслышать. - Вы в курсе, что Сиория знаменита паучьим шелком? Торговцы держат рот на замке, мол, коммерческая тайна. Большинство считают, что кто-то вывел продуктивную породу пауков и держит в окрестностях города паучью ферму - но теперь очевидно, откуда на самом деле паучий шелк...
  Зориан слушал вполуха, обращая внимания лишь когда разговор затрагивал интересные темы - он изучал полученное от аранеа устройство. Как и сказала матриарх, это был магический предмет, выглядящий как часы, но не являющийся ими. Стрелки не двигались, заводная коронка не вращалась и была скорее декоративным элементом для придания убедительности. Он попытался вливать в механизм ману, но не получил отклика - возможно, подавать энергию нужно было строго определенным способом. Сложные магические устройства часто этим грешат.
  Вот где ему действительно пригодились уроки Хаслуша о познании сути магических предметов. Назначение удалось установить без малейшего труда - это оказалось воровским инструментом. Сканером защитных чар, направляющим и усиливающим прорицания для поиска уязвимостей в сложных системах оберегов. Похоже, их заказчик искал слабые места в защите аранеа.
  Но хоть выяснить назначение было легко, Зориан никак не мог понять, как пользоваться устройством. После нескольких безуспешных попыток открыть корпус, не повредив механизм, он решил действовать менее... ортодоксально. Создав между ладоней облако маны, он влил его в прибор сквозь неплотно подогнанные стыки, так же, как он открывал замки. Получившийся образ был очень размыт, но донес, что внутри множество кристаллов и бронзовых шестерней. Вероятно, доступ пользователя в этот отсек не предусматривался. А как тогда...
  А, вот в чем дело! Стрелки были не просто неподвижны, они были изображены на стекле. Зориан нажал пальцем, вдавливая стекло в корпус - раздался тихий щелчок. Он убрал палец - и крышка тут же открылась, явив другой, сложный циферблат со множеством чисел и символов. Очень сложный циферблат... ему не разобраться с машинкой за тот час, пока они идут к заказчику.
  Надо будет в одном из следующих циклов разобрать эту штуку и выяснить, как она работает.
  
  Они закрыли контракт безо всяких сложностей. Зориан не стал накладывать на устройство следящих чар, не зная, насколько прибор чувствителен, и опасаясь его испортить. Это оказалось правильным решением - заказчик тут же сотворил над "часами" несколько диагностических заклятий - одно из них как раз выявляло простые следящие чары. По завершению сделки Зориан настоял на рукопожатии, утверждая, что именно так в его родной деревне скрепляют удачные договоры. Мужик закатил глаза и пробормотал что-то о деревенщинах, но пошел ему навстречу. Миссия выполнена.
  После группа выпила в ближайшей таверне (Тайвен и слышать не хотела никакие возражения) и разошлась. Зориан немедленно спустился назад в подземелья, к аранеа.
  [Говоришь, чтец оберегов?] - переспросила матриарх. - [Логично. Он и его сообщники довольно долго рыскали у наших границ, стараясь не привлекать внимания. Хоть я и не ожидала, что он пошлет за своим устройством детей.]
  - Да, понятия не имею, о чем он думал, - согласился Зориан. - Как ни посмотри, затея дурацкая.
  [Если все пойдет гладко, то мы скоро узнаем,] - сказала матриарх. - [К слову, нам стоит обсудить и другие темы. Кажется, в прошлом цикле я упоминала, что располагаю важной информаций.]
  - Упоминали, - подтвердил Зориан. - Но не сказали, какой именно.
  [Она касается захватчиков. Прежде всего, ты угадал - они с Улькуаан Ибаса.]
  - Так я и знал, - нахмурился Зориан. - Что на этот раз? Жажда мести или наживы?
  [И то, и другое,] - ответила матриарх. - [Они ненавидят вас за изгнание и считают, что вы ослабли, теперь, когда Войны Раскола и Плач выкосили ваших боевых магов. Но вопрос в другом. Он настолько прост, что удивительно, почему мы не задались им раньше. А именно, почему захватчики считают, что смогут занять Сиорию?]
  Зориан открыл было рот, чтобы сказать - да с помощью временной петли же! - но успел вовремя закрыть его. Если верить матриарху, захватчики начали подготовку задолго до временной петли. Очевидно, кто-то из них потом стал путешественником и, передавая руководству предзнания, сделал замысел устрашающе эффективным. Но на что они рассчитывали раньше? Не зная точного размещения силовых структур, они не смогли бы накрыть их первым залпом. Не зная защитной схемы Академии, они не смогли бы пробиться на ее территорию. И, ко всему прочему, матриарх утверждала, что до петли аранеа не пускали захватчиков в городские подземелья. Затея захватчиков была обречена на провал.
  - Возможно, они и не собирались, - сказал Зориан. - В смысле, захватить город. Сиория важна для Эльдемара, но это не столица и не промышленный узел. Это резиденция Гильдии Магов Эльдемара и самой престижной магической академии в мире - ни те, ни другие не стали бы сотрудничать с захватчиками. Скорее всего, они просто хотели нанести максимальный ущерб. Отвлечь магическую элиту Эльдемара, покуда основные силы вторгнутся где-то еще.
  [Очень близко,] - сказала матриарх. - [Они действительно собирались нанести городу огромный ущерб, но не просто как отвлекающий маневр. Судя по всему, дата фестиваля имеет магическое значение. Это день, когда границы между планами слабее всего. Точнее, границы начинают слабеть за месяц, и это достигает пика в ночь летнего фестиваля. А фестиваль этого года еще более значим. Боюсь, мы, аранеа, слабо разбираемся в астрономии, но вроде бы в этом году фестиваль совпадает с... "сопряжением планет"?]
  Зориан выдохнул, ощутив мороз по коже. Ну конечно! Как он не замечал этого все это время? Сопряжение сфер, вызванное парадом планет, случается где-то раз в 400 лет. В прошлый раз во время Сопряжения маги перенесли целый город с Миасины на южное побережье Алтазии, выполнив самую впечатляющую межконтинентальную телепортацию в истории. Если кто-то хочет устроить действительно грандиозное искажение пространства-времени - лучшего времени ему не найти.
  - Да, это многое объясняет, - сказал наконец Зориан. - Например, почему временная петля возникла именно сейчас. Но подождите, как это помогло бы им сильнее повредить городу? Они что, хотели телепортировать город в море?
  [Нет. Во-первых, они собирались призвать большое число высокоуровневых демонов в помощь силам вторжения. Именно так они и собирались сломить сопротивление нашей паутины и защитных чар Академии. Демоны, в особенности высокого ранга, практически иммунны к ментальным атакам и очень стойки к магии. Аранеа были бы истреблены, а ваши маги вынуждены были бы спасаться сами, а не поддерживать городские войска. Войска же столкнулись бы с троллями и огненными элементалями, неуязвимыми для пуль, и на закуску - с зимними волками и железноклювами.]
  - Это... это ужасно, - Зориану потребовалась пара секунд, чтобы осознать масштаб угрозы. - Почему же они так не делают?
  [Они не могут, помнишь? Во время петли призвать никого нельзя. Материальный план отрезан от духовных.] - напомнила матриарх.
  - А, точно, - согласился Зориан. - Думаю, это здорово спутало им планы. Интересно, устраивали ли они вообще вторжение в первом цикле, еще не имея агента-путешественника? Они ведь понимали, что без демонов обречены на поражение.
  [Полагаю, устраивали,] - ответила матриарх. - [Демоны, по сути, нужны лишь для отвлечения внимания. Как и остальные войска вторжения. Предводители захватчиков осознавали, что не смогут серьезно повредить городу, сровняв с землей, например. Нет, их настоящая цель - вход в Провал. Пока защитники города заняты, группа магов должна была закрепиться там и сотворить ритуал призыва.]
  - Угх, - пробурчал Зориан. - Дайте угадаю: действительно большой демон.
  [Нет. Они хотели призвать первозданного.]
  Кровь отхлынула от лица Зориана.
  - Что?! Но... от города осталась бы дымящаяся воронка! А как же их собственные войска?
  [В расход,] - прямо ответила матриарх. - [Все, кто достаточно значим, телепортируются в случае успеха, а пешек не жалко. К тому же, ты мог заметить, что в войсках захватчиков очень мало людей. Минимум ибасанских магов, необходимый, чтобы контролировать монстров и призванных демонов. И ты слишком оптимистично оцениваешь возможный ущерб. Руководство ибасанцев рассчитывает, что призванный с помощью величайшего истока на континенте, первозданный продержится на нашем плане неделями. Он будет буйствовать, оставляя целые просеки по всему континенту, пока не исчерпает энергию призыва - или пока маги Алтазии не сумеют отослать его обратно. И тогда удар с Улькуаан Ибаса сомнет истощенных и деморализованных выживших.]
  У Зориана просто не было слов. С одной стороны, план был совершенно безумен, и часть его хотела заявить, что это никогда не сработает. Где они вообще достали ритуал для призыва треклятого первозданного? С другой стороны - он слишком много раз наблюдал, как ибасанцы сокрушают защитников Сиории, и не был склонен недооценивать их. Если они считали, что это сработает - это могло сработать.
  - А где они найдут магов для ритуала? - спросил он. - Совершенно очевидно, что они не успеют спастись, когда рядом воплотиться первозданный. И вы случайно не знаете, кого именно из первозданных они собираются призвать?
  [Ритуал произведет Тайный Орден Звездного Дракона... ты, вероятно, знаешь его как Культ Дракона, что Внизу. Они, похоже, не возражают умереть, чтобы впустить в мир одного из "детей Великой Матери". Те же из них, кто не заняты в ритуале, участвуют во вторжении как обычные боевые маги и саботажники. Если подумать, весьма вероятно, что именно Культ снабжает захватчиков разведывательной информацией - надо будет познакомиться с ними поближе. И нет, я не знаю, который из первозданных. Только то, что один из нелетающих - ибасанцы не станут рисковать. Им совсем не хочется, чтобы тварь вдруг надумала навестить их маленький островок.]
  - Не сомневаюсь, - сказал Зориан. - Получается, мы по уши в... проблеме. Как бы сильны ни были захватчики во временной петле, по ее завершению они станут еще опаснее. Они получат армию демонов, а нам придется потратить время, чтобы сорвать ритуал призыва. Хотел бы я сказать, что эти культисты просто психи и не призовут даже хромого беса, не говоря уже о треклятом первозданном... Но цена ошибки будет столь велика, что мы просто не можем рисковать.
  [Да, все это серьезно усложняет дело, ] - согласилась матриарх. - [Первоначально я планировала срывать планы захватчиков, пока третий путешественник не выдаст себя в гневе или по неосторожности. Затем заманить его в ловушку и терзать его разум до безумия. За несколько циклов найти оптимальный метод борьбы с захватчиками, и наконец вырваться из петли и разделаться с ними окончательно. Меры в отношении третьего путешественника все еще актуальны, но найти оптимальный метод в отсутствие столь весомого фактора...]
  Зориана несколько напрягало, с каким безразличием матриарх говорила о доведении человека до безумия, но... Нужно признать, он не видел других способов справиться с третьим путешественником. Разве что уничтожить его душу, что, пожалуй, еще хуже. Да он и не знает, как уничтожать души. И лучше бы не узнать никогда.
  - Да уж, - вздохнул Зориан. - Ну и денек. У вас больше нет столь же потрясающих откровений?
  [Нет, столь же потрясающих нет. Однако ввиду недавних событий я не смогу уделить тебе достаточно времени в этом месяце. К счастью, для тренировок тебе уже не требуется помощь опытного психика, так что я подобрала подходящую замену. Зориан, познакомься с Исполненной Энтузиазма Искательницей Новизны.]
  Одна из спутниц матриарха, поменьше и явно беспокойнее остальных, спрыгнула с потолка и приземлилась перед ним.
  [Привет! Я - Исполненная Энтузиазма Искательница Новизны, и в этом месяце я буду твоим учителем! Я знаю, людям трудно даются наши имена, так что можешь звать меня просто Новизна. Я не возражаю!] - выдавая эту телепатическую скороговорку, она, словно играющий щенок, носилась кругами вокруг него. - [Знаешь, когда матриарх спросила, есть ли добровольцы обучать тебя, я сказала себе: "Новизна, это твой шанс!". Я всеми лапами за! Они говорят, мне еще рано защищать паутину, но во всяких психических делах ты еще как ребенок, а я уже могу присматривать за детьми! И хэй, ты ведь тоже можешь меня научить! Я столько хочу узнать про людей, например, как вы ходите на задних лапах и не падаете, или как...]
  Зориан приглушил ее трескотню и сердито посмотрел на матриарха.
  [У нее есть выключатель?] - мысленно спросил он.
  От матриарха волной пришла усмешка и чувство удовлетворения.
  
  
  
  
  
  
  23. ПОДЖИГАЯ ФИТИЛЬ
  
  [К оглавлению]
  
  
   На первый взгляд, Новизна - постоянный источник раздражения: беспокойная, импульсивная болтушка, не имеющая никакого понятия о личном пространстве, вечно путающаяся под ногами или тыкающая в него передними лапами. Зориан не боялся пауков, но был просто не готов к такой близости.
  В трех словах - паучья версия Кириэлле. А выходки Кириэлле он терпел лишь потому, что она его младшая сестра.
  Несмотря на это, он был доволен, что встретил ее. Да, характер молодой паучихи оставлял желать лучшего, и ее приходилось постоянно возвращать к теме разговора, но она по-прежнему была бесценным кладезем сведений об аранеа и психических искусствах. И, в отличие от матриарха, каждое объяснение которой казалось едва прикрытой попыткой манипуляции, Новизна была совершенно бесхитростна. Она говорила, что думала, а когда пыталась сменить тему или сказать полуправду - это было мучительно очевидно. Приятное разнообразие в контактах с аранеа.
  Новизна, увлеченная знакомством с алхимическим оборудованием Зориана, пребывала в блаженном неведении о его мыслях. Еще одно отличие от матриарха - Новизна могла разобрать его мысли, лишь когда он медленно "проговаривал" их, специально адресуя ей. Так что он спокойно позволял себе расслабиться в ее присутствии.
  [Люди делают столько странных штуковин,] - заявила Новизна, осмотрев и ощупав пробирки. Зориан не знал, то ли аранеа в целом свойственно так часто касаться предметов, и она просто не сдерживается в его присутствии, то ли это у Новизны такой характер, но паучиха явно любила ощупать то, что ее заинтересовало. К его вящему раздражению, это относилось не только к неодушевленным предметам, но и к нему самому - хорошо хоть он отучил ее забираться к нему на колени...
  [Как вы вообще это сделали? Это такой же прозрачный камень, как и в вашем... "окне", но я не представляю, как вы выточили из него такую форму. И так гладко... Я знаю, эти ваши разветвленные верхние конечности ловчее с вещами, чем наши лапы, но это просто немыслимо. Знаешь, аранеа раньше пытались порабощать людей, чтобы те делали для нас вещи, но это оказалась сплошная морока - обмениваться намного проще. Вы, люди, быстро чахнете в подземельях, да и похищение всегда очень сердило всех остальных людей, даже не родственников. И... упс, это было очень-очень давно и мы совсем-совсем так больше не делаем, так что забудь, что я сказала, хорошо?]
  - Мхм, - с сомнением откликнулся Зориан, решив все же не развивать эту тему. - Если интересно, прозрачный камень называется стекло, и его не обтачивают. Его делают из песка, нагревая его, пока он не расплавится и не станет пластичным, затем через длинные трубки надувают в пузыри.
  Новизна повернулась и уставилась на него всеми глазами.
  [Как, во имя бабушкиного сморщенного яичного мешка, вы до такого додумались? У людей что, магическое понимание сути камней?]
  - Эм, нет, - терпеливо ответил Зориан. Объяснять что-то Новизне было долго и нудно, но тогда и она с большей готовностью рассказывала об аранеа, так что оно того стоило. - Люди всегда возились с разного рода инструментами. Сами по себе мы довольно уязвимы, так что ремесло - вопрос выживания. С помощью грубых инструментов делаются инструменты лучше, а с их помощью - еще более точные инструменты, и так до бесконечности. Я не знаю, как было изобретено стеклодувное дело, но точно не каким-то волшебным озарением.
  [Не думаю, что вас можно назвать уязвимыми,] - с сомнением сказала Новизна. - [У вас невероятная магия, и с ее помощью вы покорили практически весь верхний мир.]
  - Не все люди владеют магией, - возразил Зориан. - Маги - лишь малая часть населения, и в прошлом их было еще меньше.
  [Честно говоря, эти ваши "инструменты" кажутся мне магией,] - призналась Новизна. - [Вы берете всякие там камни, проводите над ними сложные ритуалы, и они превращаются в эти удивительные вещи, что не сделать никаким плетением паутины. Эта ваша странная магия ремесла - самая захватывающая особенность людей. Была у меня надежда узнать некоторые секреты, обучая тебя, но, похоже это будет непросто, сам видишь,] - она помахала передними лапами, - [у меня нет этих ваших "рук", которыми люди все делают. Но это не значит, что я отступлюсь! Я обязательно что-нибудь придумаю!]
  - Ну, ты сказала, что обучаешься магии, так что можно прибегнуть к ней, - предложил Зориан. - Есть же, в конце концов, заклинания крафта. Да, ты должна будешь понимать свойства исходных материалов и устройство того, что пытаешься создать, но без этого все равно не стать ремесленником.
  [Честно говоря, я не поняла ни слова,] - помолчав, сообщила Новизна. - [Но кажется, ты пытался меня поддержать, так что спасибо!]
  - Угу, - вздохнул Зориан. - И мы опять отвлеклись. Давай вернемся к уроку.
  [Но он такой скучный!] - пожаловалась Новизна. - [Ты и так почти все это знаешь, надо только тренироваться, а здесь это все равно не получится. Ты ведь тренируешься, правда?]
  - Конечно, - согласился Зориан. - На занятиях я почти все время пытаюсь почувствовать одноклассников и других студентов в здании. Все равно на уроках больше нечем заняться. Получается довольно неплохо, но чтобы хоть немного увеличить радиус, приходиться действительно сильно концентрироваться. Я пробовал также читать эмоции, но пока выходит с переменным успехом. Ты уверена, что никто не заметит? Если выяснится, что я без спросу лезу в чужие мозги, у меня будут большие проблемы.
  [Говорю же, чтобы заметить, надо сперва вторгнуться в твой разум,] - заверила Новизна. - [Раз ты так беспокоился, я поспрашивала других аранеа, и они подтвердили. В общем, чувство чужих разумов и простейшая эмпатия не требуют погружения в чужой мозг. Я знаю, что ты не веришь в Великую Паутину, но представь себе... некий ментальный план, пронизывающий все вокруг. Мысли создают в нем волны, как камни, брошенные в спокойную воду, и те, кто Открыт, могут по этим волнам обнаружить чужой разум и что-то о нем узнать. Например, вид и общее настроение мыслящего.]
  - Хмм. Звучит логично, - сказал Зориан. - То есть чувство разума и эмпатия - на самом деле два аспекта одной способности? Способности воспринимать этот твой ментальный план и расшифровывать его "волны". Не знаешь, влияют ли на нее заклинания ментальной защиты?
  [О, несомненно,] - подтвердила Новизна. - [Даже простейшие щитовые чары, применяемые магами, сделают твою эмпатию практически бесполезной. Слишком сильные помехи. C другой стороны, их станет куда проще обнаружить. Любые ментальные заклятья, даже защитные, делают разум более "шумным" для психика. Если подумать - особенно защитные. Ну, кроме заклинания "Пустой Разум", которое отсекает пользователя от Великой Паутины, делая его совершенно невидимым и неуязвимым для магии разума. Жуткая вещь.]
  Зориан знал это заклинание. Пустой Разум считался абсолютной защитой от ментальной магии, но был печально известен - продолжительное использование или ошибка заклинателя наносили серьезный ущерб психике. Окончательно репутация заклятья была испорчена, когда несколько магов-параноиков, поддерживавших Пустой Разум постоянно, сошли с ума. В большинстве случаев достаточно других, более безопасных защитных техник.
  - Странно, - невинно сказал Зориан. - Матриарх говорила, что пожелай она напасть - никакая жалкая человеческая магия не спасла бы меня. А ты говоришь, что есть заклятье, полностью защищающее от любых психических сил...
  [А, ну видишь ли...] - промямлила Новизна. - [На самом деле она была права, потому что... потому что это совсем разные вещи, ага? Одно дело щиты - их всегда можно обойти или проломить. А если отрезать себя от Великой Паутины, то тебя словно совсем нет! Чтобы коснуться чужого разума, нужно сначала его почувствовать, а если не можешь коснуться...]
  - Я понял, - прервал ее Зориан. - Магия разума аранеа работает лишь через телепатическую связь. И вы не можете коснуться того, чего не чувствуете. Хмм, создатель Пустого Разума явно разбирался в психических силах - заклятье словно специально предназначено против них.
  [Идея не особо нова,] - пробурчала Новизна. - [Опытный психик, постаравшись, может отсоединиться от Великой Паутины. Это называется "уйти в темноту". Но порядочные аранеа обычно так не делают, только воры, убийцы и диверсанты. Ну, и проблема не только в самом Пустом Разуме - если маг достаточно силен, чтобы применить его, он может в одиночку справиться с целой паутиной аранеа. У нас есть способы бороться с такими, но я совсем-совсем не могу о них рассказать, а то остальные меня растерзают. Ну, знаешь, оборонительные секреты и все такое.]
  - Понимаю, - ответил Зориан. Он не собирался устраивать ей неприятности, так что оставил эту тему. Да и в любом случае, вряд ли эти секретные оборонные планы интереснее, чем "обрушить туннель на голову". - То есть Пустой Разум - умение психиков, воссозданное в заклинании. Наверное, не стоит удивляться - маги обожают копировать способности магических существ.
  [Правда?] - спросила Новизна. - [А я думала, что магия людей настолько хороша, что вам уже нечему учиться у других. Матриарх постоянно говорит, как крута ваша магия, и что никто не может с вами сравниться...]
  - Нет, это совсем не так, - возразил Зориан. - Маги икосианской традиции - а других ты едва ли встретишь - охотно заимствуют чужие магические решения. Вся система структурированной магии построена с учетом возможности расширения. И да, в последние годы мы и правда нечасто брали что-то от магических существ и других традиций - но только потому, что уже украли либо обменяли почти все, стоящее внимания.
  [Это... отличается от того, что мне рассказывали,] - призналась Новизна.
  - Не расстраивайся - большинство людей тоже считает, что наша магическая традиция ничуть не изменилась со своего появления на заре Икосианской Империи, - сказал Зориан. - Но вернемся к ментальным защитам. Ты сказала, что аранеа способны пробить или обойти любой щит, кроме Пустого Разума. Ты сама тоже на это способна?
  [Конечно! За кого ты меня принимаешь?] - возмутилась Новизна. - [Не умей я биться телепатически, меня бы съели еще в яслях!]
  - Что, серьезно? - Зориан моргнул. - Прямо съели бы, или...
  [Эээ, нет, не буквально съели бы. Мы не позволяем вылупившимся паучатам пожирать друг друга вот уже... эээ... ну, это не относится к делу. Просто фигура речи, да. Ну так вот!] - поспешила сменить тему Новизна. - [Не знаю, как у людей, а новорожденные аранеа проводят первые несколько месяцев в яслях. Крохотный, скучный закуток со множеством паучат, где нечего делать, кроме как выпрашивать у смотрителей сказки или драться друг с другом - а смотрители не одобряют, когда новорожденные дерутся физически. Зато к... экспериментам... с психическими силами они куда снисходительней. Неизбежно происходят телепатические потасовки, так что там быстро учишься защищать свой разум.]
  Зориан попытался было это представить, и, поежившись, задвинул мысль подальше. Пометка на будущее - во что бы то ни стало держаться подальше от яслей аранеа, просто на всякий случай.
  - Это... интересно, но не совсем то, о чем я спрашивал. Я спрашивал не о защите - о пробивании защит, - сказал он наконец.
  [Нельзя победить, только защищаясь,] - фыркнула Новизна. - [Я вообще не понимаю, почему ты настаиваешь на странном разделении ментальной атаки и защиты. Ответные удары - важная часть любой защиты. Даже слабая контратака отвлекает противника, заставляя его тратить время и силы на собственную защиту - тем ослабляя его атаку.]
  - Я все забываю, что психические силы - не набор отдельных заклятий, а многообразные проявления одной-единственной способности, - признался Зориан. - С другой стороны, отпор может быть не только ментальным - если я выдержу твою телепатическую атаку, я могу просто использовать магию - или кулаки. Пожалуй, это самая разумная стратегия, учитывая, как мало я знаю о телепатических схватках. И отсюда - мое предложение: я хочу проверить, выдержат ли мои защитные заклятья твои атаки. Я активирую несколько ментальных щитов, а ты постараешься пробиться. Как тебе?
  [Досточтимая матриарх дала мне строгие инструкции насчет темпов обучения,] - неуверенно ответила Новизна.
  И, без сомнения, строгий наказ, чему учить можно, а чему нельзя. Зориан не питал иллюзий - аранеа собирались обучить его лишь малой части их психического арсенала. Хоть паучихи и относились к психическим искусствам, как к некой религии, и хоть они и стремились распространить свои убеждения на людей - они определенно предпочитали сохранить многие приемы в секрете. Да что там, некоторые оговорки матриарха явно намекали, что аранеа скрывают некоторые техники даже друг от друга - что уж говорить о чужаках. Можно и не упоминать, что обучать его некоторым вещам просто глупо со стороны матриарха - ведь он мог обратить эти навыки против нее. Например, он не сомневался, что Новизне строжайше запрещено обучать его приемам работы с памятью - они позволили бы ему влезть в пакет памяти матриарха и подсунуть ей фальшивку.
  Впрочем, Зориана это устраивало. Он уже научился у аранеа куда большему, чем рассчитывал, а захоти он большего, чем согласится дать матриарх... Что же, аранеа живут не только под Сиорией, а Новизна утверждает, что паутины практически не общаются друг с другом. Предложив один и тот же секрет десяти разным группам, он без труда выменяет куда больше информации, чем согласилась бы дать любая одна паутина... что особенно забавно - он может предлагать секреты одних аранеа другим. Старый трюк, который икосиане использовали, общаясь с различными племенами - а временная петля еще упрощает дело.
  Но если он задумает что-то подобное - ему нужно научиться защищать свой разум. У него сложилось впечатление, что племена аранеа за пределами Сиории куда менее дружелюбны - а ущерб, нанесенный разуму, перейдет с ним в следующие циклы. Матриарх обещала научить его "основам телепатического боя", что, вероятно, означало "не опасно для нас, но достаточно против мозговых крыс и менталистов-недоучек" - так что его весьма интересовало, как покажет себя ментальная магия людей против обычной аранеа.
  - Это не урок, так что мы не ускоряем "темпы обучения", - надавил Зориан. - Просто эксперимент. Хочу посмотреть, чего стоят мои заклятья против тебя.
  [Ладно, тогда я целиком за!] - неожиданно оживилась Новизна. - [Но, э, чур никаких физических атак, договорились?]
  - Это сделает весь эксперимент бессмысленным, - согласился Зориан.
  [Ага. Так мы делаем вид, что я нападаю из засады, или что я тороплюсь?] - спросила Новизна.
  - А в чем разница?
  [Ну, если бы я атаковала из засады, я бы постаралась обойти щиты на чистом мастерстве. Очень эффективно, но требует длительной подготовки - так что нужно либо чем-то занять цель, либо использовать эффект неожиданности. С другой стороны, если времени мало, я бы просто ломилась грубой силой. Быстрее, но требует больше энергии. О, и тут трудно соразмерить силы, так что вместе со щитами можно повредить мозг цели... эм... давай остановимся на варианте с засадой, хорошо? ]
  - Да, давай, - с каменным лицом ответил Зориан.
  Следующий час выдался весьма познавательным - и неприятным. Для Новизны это было игрой, она действовала все эффективнее, несмотря на все усилия Зориана защититься разными сочетаниями заклятий и укреплением щитов. Довольно унизительно, когда легкомысленная, непоседливая аранеа проходит сквозь его щиты за каких-то 30 секунд. Да, в настоящем бою он испепелил бы ее за эти полминуты - но далеко не факт, что это получится. Что, если бы он не знал, где она? Или она была защищена оберегами? Или она была не одна?
  Но результаты стоили испытанной неловкости. Теперь он знал, что лучшая защита от аранеа (и, видимо, и других психиков) - простейший ментальный щит. Более сложные защитные заклятья не выдерживали атаки Новизны.
  [Большую часть заклинаний, что ты использовал, было совсем просто обмануть несколькими финтами и точным выбором времени,] - объяснила Новизна. - [Они все следовали простым защитным алгоритмам, и реагировали на мое вторжение одинаково. А вот тот барьер, которым ты окружал разум... Грубая штука, но, признаюсь, она доставила мне проблем. Никаких хитрых алгоритмов, одна сплошная броня. Не думаю, что смогла бы обойти его, не ошибайся ты каждый раз, когда применял его.]
  - Я ошибался? - удивился Зориан.
  [Да. В барьере были мельчайшие дефекты, через которые я и проникала внутрь. Не думаю, что так и было задумано,] - пояснила Новизна.
  Значит, мельчайшие дефекты? Обычное дело для заклинательных контуров. Мало кто из магов может выполнить заклинание безупречно, да это обычно и не требуется - крошечные ошибки ни на что не влияют, кроме особых случаев.
  Видимо, это как раз был особый случай. Зориан подавил вздох - голос Ксвима в его голове с готовностью заговорил о нынешних безнадежных магах и необходимости тренироваться до правильного, а не просто хорошего результата.
  Как выяснилось впоследствии, мысли были пророческими.
  
  Прибыв к куратору на еженедельное занятие, он ожидал стандартный час хрени от Ксвима - в этом цикле приходилось брать в руку пучок тонких палочек и пытаться сжечь одну, не опалив остальные или свою ладонь. Да, Ксвим встретил его как-то особенно хмуро, но Зориан уже привык к многочисленным странностям куратора.
  Он не успел даже сесть - Ксвим решил побеседовать.
  - Я слышал, вы освоили фаербол. Это правда?
  Лишь усилием воли Зориан не нахмурился в ответ. Дурной признак - Ксвиму не нравится ничего, что делает Зориан, так что и в занятиях боевой магией с Тайвен он точно найдет, к чему придраться. Как, черт возьми, он вообще про них узнал?
  Лицо Ксвима не выдавало ничего, а своей неумелой эмпатией Зориан уже пытался его читать - безрезультатно. У куратора был просто невероятный контроль эмоций, и абсолютно ничего не могло вывести его из равновесия.
  - Я могу сотворить заклятье, да, - осторожно начал Зориан, словно отсрочка спасет его от припасенной Ксвимом критики. - Правда, лишь на самой малой мощности, но...
  - Значит, не можете, - бесстрастно заключил Ксвим. И посмотрел ему в глаза, словно провоцируя возразить. К счастью, Зориан давно усвоил, что на подначки куратора лучше не реагировать, так что они молча скрестили взгляды. Наконец Ксвим прервал этот безмолвный поединок драматическим вздохом. - Нынешние маги... вечно они хватаются за навыки, к которым еще не готовы. Я ожидал от вас большего. В интересе к боевой магии нет ничего дурного, но сразу пробовать сильнейшее и самое впечатляющее заклинание из доступных - просто неосмотрительно. Фаербол вполсилы - вообще не фаербол. Вам следовало готовить надежную основу, пока вы не сможете исполнить фаербол подобающе.
  - Что же, - спокойно ответил Зориан. - Почему бы вам не показать, как это делается?
  Вместо ответа Ксвим молча вынул из ящика колоду карт и швырнул в него. Зориан, привычный к подобным выходкам куратора, инстинктивно поймал, прежде чем колода попала ему в голову.
  - Карты? - он повертел колоду в руках. На вид - обычные игральные карты, только на лицевой стороне вместо достоинства карты красовались круги, линии, квадраты и другие геометрические фигуры.
  - Карты, - подтвердил Ксвим. - Точнее - карты из манапоглощающего материала. Символы по углам не просто для красоты - они отталкивают ману, рассеивая ее в воздухе. Чтобы воздействовать на такую карту, нужно очень много энергии.
  - И я буду воздействовать на них? - предположил Зориан.
  - Уверен, вы попытаетесь, - рассеянно ответил Ксвим, демонстративно сосредоточившись на перекладывании ручек по столу. - Для мага столь скудных умений это крайне сложная задача. Вкратце - вы будете пытаться выжечь геометрические фигуры, изображенные на картах - и только фигуры. Можете начинать, когда будете готовы.
  Зориан вновь посмотрел на карты. Вроде бы он уловил смысл упражнения - нужно использовать большой объем маны, и сделать это мгновенно - иначе символы просто развеют ману в пространство. По сути, задание воссоздает основную проблему боевой магии - необходимость быстро сплести огромный заряд маны, не сильно напортачив с контуром заклятья.
  Глубоко вдохнув, он выбрал карту с самым, на его взгляд, простым рисунком - что может быть проще круга в середине? - и влил в нее мощный импульс маны.
  Символы по углам чуть засветились - и все.
  Проклятье. Похоже, это будет сложнее, чем он думал.
  
   После череды неудач, когда он то тратил ману без малейшего результата, то испепелял карту целиком, обжигая пальцы, Зориан наконец сумел выжечь не просто дыру в середине карты, но что-то напоминающее геометрический узор. Ожидаемо, мнение Ксвима о его результате было весьма нелестным.
  В итоге Зориан исчерпал весь свой резерв маны и был вынужден прекратить. Ищете упражнения, столь энергоемкие, что опустошат весь ваш резерв? Спросите у Ксвима. И, вместо того, чтобы просто отпустить его, куратор перешел к лекции о правильном способе поглощения природной маны. Судя по всему, если сесть неподвижно и сосредоточиться только на магической энергии, можно восполнять резерв быстрее. Не слишком-то полезный навык, но пригодится, если Зориан собирается освоить новое упражнение в сколь-нибудь приемлемые сроки.
  На прощание Ксвим небрежно упомянул, что ожидает его завтра для следующего занятия. То, что завтра выходной, его совершенно не смущало.
  - Тем лучше, - заключил он. - Значит, у нас будет весь день. Судя по тому, что я видел сегодня - нам потребуется много времени.
  И этим дело не ограничилось. С этого дня Ксвим начал требовать ежедневных занятий, тратя все свободное время Зориана. Какая муха его укусила, ведь раньше он никогда не давал уроков сверх положенного? Черт его знает. Но это определенно раздражало.
  У аранеа тоже были свои проблемы. Они легко выследили взломщика оберегов, что нанял группу Тайвен вернуть часы - но добраться до него оказалось куда сложнее. Он умел не только взламывать защитные чары, но и создавать их, и к тому же оказался сильным магом. Потеряв двоих, аранеа в итоге решили оставить его в покое на этот цикл и сосредоточиться на других целях.
  И, конечно, они по-прежнему сражались с захватчиками во время летнего фестиваля.
  Следующие два цикла были практически такими же - аранеа собирали сведения о захватчиках, иногда прося Зориана выступить их посредником, и начали серию покушений на выявленных культистов и сочувствующих захватчикам. Зориан учился боевой магии, ментальным искусствам аранеа, и пытался держать себя в руках на занятиях Ксвима. Их усилия приносили свои плоды - с каждым последующим циклом вторжение шло все менее успешно, и матриарх надеялась, что третий путешественник скоро будет вынужден открыто вмешаться.
  Чего Зориан никак не ожидал - что Новизна будет помнить предыдущие циклы. Выходило, что матриарх не монополизировала пакет памяти, как он думал, а передавала ему память шести разных аранеа. Новизна, как его личный инструктор, была сочтена достаточно важной и включена в эту элитную группу, чем молодая паучиха чрезвычайно гордилась.
  Но сейчас Зориан решил, что пора менять подход. Два цикла, полные Ксвима - более, чем достаточно, да и Тайвен уже научила его почти всему, что знает о боевой магии.
  Он постучался в кабинет Ильзы и замер, ожидая ответа.
  
  - Доброе утро, мистер Казински, - сказала Ильза с едва заметной смешинкой в голосе. - Признаться, не ожидала вас до пятницы. Полагаю, до вас дошли слухи о вашем кураторе?
  - Нет, я давно знаю, что за человек Ксвим. Я здесь не поэтому, - ответил Зориан. - Я здесь, потому что хочу научиться телепорту.
  Ильза удивленно моргнула.
  - Очень... амбициозно. Оставляя в стороне вопрос, зачем мне тратить свое время, обучая тебя телепорту, почему ты думаешь, что уже способен освоить его? Даже простейшие виды телепорта очень сложны.
  - Логичный вопрос, - согласился Зориан. - Как насчет демонстрации?
  - О, разумеется, - Ильза со смешком сделала приглашающий жест. Не нужно быть эмпатом, чтобы догадаться - она не ждет от него ничего особенного.
  Что же, вызов принят.
  Он показал все - сложнейшие упражнения на плетение, самые трудные заклятья, что он выучил за два года временной петли. Безупречно ответил на все письменные тексты и дополнительные вопросы, что она задавала - местами потому, что действительно знал тему, местами - потому что она уже задавала эти вопросы в прошлых циклах. И, пока она переваривала тот факт, что он уже мог бы выпуститься из академии, Зориан достал из рюкзака несколько самодельных магических предметов и рассказал о своих экспериментах с заклинательными формулами. Пусть она и не была учителем формул - из прошлых циклов Зориан знал, что она хорошо разбирается в предмете и может по достоинству оценить его результаты.
  - Удивлена, что ты не подал прошение о переводе в первую группу, - сказала Ильза, когда он наконец закончил.
  Ах да, первые группы - там обучались студенты, далеко обогнавшие сверстников. Увы, ради престижа многие влиятельные люди старались устроить туда своих детей. Так что занятия там были не настолько и продвинутыми - иначе все те, кто попал туда благодаря связям, просто не смогли бы выдержать темп. Зориан слышал о первых группах и хорошее, и плохое, но в целом выходило - кучка высокомерных карьеристов. Совершенно не интересует.
  - Думаю, я достигну большего, занимаясь самостоятельно, - ответил он. - Если бы я считал, что академии больше нечего мне предложить - я бы просто сдал экзамены экстерном.
  - Не стоит торопиться, - предупредила Ильза. - Уверена, ресурсы академии весьма пригодятся тебе еще как минимум год. Ты еще не настолько хорош.
  Академия не одобряла выпуск экстерном. Они позиционировали себя, как образовательное учреждение, способное помочь даже взрослым магам, не говоря уже о талантливой молодежи. Досрочный выпуск означал, что студенту уже нечему здесь учиться - натуральная пощечина преподавательскому составу. Да обучение уже оплачено вперед, и деньги в любом случае не будут возвращены.
  Так что Зориан не собирался выпускаться экстерном - это не дало бы ему ничего, кроме испорченных отношений с академией. Тем не менее, он всегда считал, что аккуратный намек на угрозу помогает собеседнику серьезнее его воспринимать.
  Ильза молча размышляла, ритмично постукивая ручкой по заполненным им письменным тестам. Зориан не прерывал ее, хоть затянувшееся молчание явно было дурным знаком. Похоже, попытка провалилась, в следующем цикле надо будет попробовать по-друго...
  - Ладно, есть такой вариант, - внезапно сказала Ильза. - Я забираю тебя от Ксвима и становлюсь твоим куратором. Я обучаю тебя продвинутым курсам иллюзии, изменения, анимации и воплощения. Если сумеешь удивить меня своим прилежанием, я добавлю в список начальные пространственные чары. И если ты их освоишь... тогда я научу тебя простейшему телепорту.
  Зориан моргнул. Что? Это куда больше, чем он просил! Не то, чтобы он жаловался, но...
  - Это больше, чем я надеялся, - сказал он. - В чем подвох?
  - Ну, прежде всего, я ожидаю, что ты станешь моим персональным ассистентом, - начала Ильза. - Я пытаюсь найти такого вот уже два года, но ректор отказывается платить еще одну зарплату, а специалистов, желающих работать бесплатно, не так-то просто найти. В общем, твоей задачей будет разбирать горы письменных тестов и домашних заданий, что я получаю от студентов, и иногда проводить занятия с младшими классами. Или другие поручения, которые я сочту не моего уровня.
  Фигово, но вполне честная цена за то, что она предлагает. Даже скорее все это очень похоже на...
  - И ты официально станешь моим учеником, - продолжила Ильза. - Если я буду обучать тебя продвинутой магии и допущу до собственной работы - мне нужны гарантии.
  ...вот-вот. В другое время Зориан с большим подозрением отнесся бы к контракту с едва знакомым магом, ведь основная цель документа - создать ученику кучу проблем, если он не поладит с учителем, но... Этот контракт - всего лишь до следующего рестарта. Почему бы и нет, черт возьми.
  - А, и ты станешь старостой в своем классе, - неожиданно добавила Ильза.
  Зориан скривился. Должность мало того, что неблагодарная и противная - так еще и уже занятая другой.
  - Акоджа будет в отчаянии, - пробормотал он. Он не хотел отбирать ее место, тем более что оно его совершенно не интересовало - но он не упустит такой шанс.
  Ильза засмеялась.
  - Зориан, я назначаю тебя лишь потому, что Акоджа больше не хочет быть старостой. Она говорит, что ненавидит эту должность - ее все избегают, и она хочет поменяться с кем-то. Увы, у меня не было других претендентов - во всяком случае, достойных доверия, - она понимающе посмотрела на него. - Ты был в числе тех, кого она рекомендовала, но я даже не стала тебя спрашивать. Все, что я о тебе слышала, указывало на то, что ты откажешься.
  - И вы были совершенно правы, - согласился Зориан, все еще в легком шоке. Акоджа не хочет быть старостой? Она же буквально живет ради этого! И если она ненавидит эту должность - зачем трудиться с таким усердием? Если бы Зориана принудили к ненавистной работе, он делал бы ее спустя рукава, а то и вовсе сознательно саботировал, чтобы его заменили кем-то другим. Почему Акоджа не поступает так же? - Я соглашаюсь лишь ради вашего предложения.
  - Так мы договорились? - уточнила Ильза.
  - Да, но у меня есть вопрос и одно условие, - ответил Зориан. - Во-первых, почему именно эти предметы? И во-вторых, я хочу научиться телепорту до летнего фестиваля.
  - Что-то я сомневаюсь, что ты освоишь требования к заклинанию менее, чем за месяц, - сказала Ильза. - Но если, чисто теоретически, тебе это удастся - я выполню твое условие безо всяких проблем. И что тебя так привлекает в этом заклятье?
  - Что-то вроде давней мечты, - пожал плечами Зориан. - Всегда считал, что телепортация - один из обязательных приемов в арсенале настоящего мага.
  - Интересно. Из чистого любопытства - что еще должен уметь настоящий маг?
  - Создавать силовое поле, магические предметы, метать фаерболы, чинить сломанные вещи и становиться невидимым, - ответил Зориан. - Я уже освоил первые четыре, пятое же незаконно без специального допуска.
  Вообще-то он работал над тем, чтобы получить заклятье невидимости, но ей об этом знать не обязательно.
  Ильза посмотрела на него с таким пониманием, что не владей он собственным разумом, он испугался бы, что она читает его мысли.
  - Отвечая же на твой первый вопрос - я выбрала эти предметы, потому что это моя специальность, - сказала она. - Ученику подобает перенять науки, в которых особенно силен учитель, не так ли?
  - Конечно, - согласился Зориан. - Правда, я не вижу, что у этих предметов общего. Разве специализации не более узки?
  - Ну, когда я была молода, у меня тоже была давняя мечта, - сказала Ильза. - Я хотела овладеть истинным воплощением.
  Зориан моргнул.
  - В смысле - создавать реальные предметы из ничего? Разве это не миф?
  - Да, именно так сейчас считает Академия, - подтвердила Ильза. - Источники до Катаклизма утверждали, что сильные маги были на это способны, но те заклинания были утрачены, и никто не сумел их воспроизвести. Многие маги считают, что древние записи просто приукрашают действительность, или имеют в виду что-то совсем другое. Так вот, в молодости я мечтала воссоздать эти заклятья, и изучала все, что может в этом помочь. Современное воплощение - по сути, создание осязаемых иллюзий, так что мне казалось логичным начать со школы иллюзий, и от нее переходить к воплощению. Далее, поскольку истинное воплощение работает с настоящим веществом, я перешла к заклинаниям изменения, применяемым в крафте.
  - И... достигли ли вы успеха? - поинтересовался Зориан.
  - Смотря что считать успехом, - пожала плечами Ильза. - Моя цель - создание заклятья, призывающего требуемое вещество, и чтобы заклинателю не требовалось знать, где находится источник материала. По моей теории, именно так древние икосиане "создавали" вещество. У меня что-то получилось, но заклинание пока работает лишь в специально оборудованном помещении, и расход маны в каждом новом случае очень разнится, в зависимости от того, что воплощаю. И этот неловкий эпизод с воплощением золота, когда заклятье выдернуло антикварные монеты из ближайшего музея...
  Она покачала головой.
  - Об этом - как-нибудь в другой раз. У меня сейчас следующий урок. К завтрашнему дню я подготовлю ученический контракт, так что приходи, как выдастся время.
  
   Следующие пять циклов были и хлопотны, и по-своему скучны. Всегда приходилось что-то делать, но ничего из этого не было по-настоящему новым. Он быстро оттачивал разнообразные навыки, аранеа все успешнее противостояли захватчикам, и Зак наконец смирился с тем, что вокруг происходит что-то очень необычное - и никак не связанное с Зорианом.
  Едва ли Зак поймет, кто стоит за всем этим - размах изменений совершенно затмевал действия самого Зориана. Аранеа начинали каждый цикл очень агрессивно, подбрасывая полиции Сиории анонимные письма, убивая пособников захватчиков и даже распуская слухи. В итоге, когда Зориан впервые в цикле входил в класс - изменения уже охватывали весь город, включая студентов и профессоров. Судя по всему, Зак не подозревал, что причина - в Зориане, или вообще в его классе.
  Насчет последнего Зориан был согласен с Заком - кем бы ни был третий путешественник, он явно не учился с ними в одном классе. Зориан под разными предлогами пообщался со всеми - чему очень способствовала его новая должность, будучи старостой, он мог тормошить людей по самым разным вопросам - и с помощью своей постепенно улучшающейся эмпатии оценил их реакцию на некоторые намеки, доступные лишь путешественнику во времени. И не нашел никого подозрительного.
  В целом же, на взгляд Зориана, все складывалось удачно. Особенно хорош был предыдущий цикл - он наконец получил от Ильзы заклятье телепортации, Зак начал включать голову и не бросаться на захватчиков в лоб, а захватчики не сумели занять здание академии и убежища - аранеа подтолкнули преподавателей поменять конфигурацию защитных чар.
  Но матриарх теряла терпение. Что-то все сильнее беспокоило ее с каждым циклом, но она отказывалась говорить об этом, отделываясь пустыми отговорками. Кажется, она сосредоточилась на каком-то личном проекте, который описывала как "сбор информации" и "просто предчувствие" - и его результаты ей очень не нравились. Зориан подозревал, что она узнала что-то значимое о природе петли, но по какой-то причине не хочет с ним делиться. Это напрягало. Что может быть хуже того, что уже им известно?
  Так или иначе, матриарх настаивала, что третий путешественник должен быть найден как можно скорее. Когда Зориан убедился, что Третий не скрывается в классе, она сочла, что тот, подобно Заку, проводит циклы вне Сиории. По всей вероятности, он просто снабжает захватчиков ключевой информацией в начале цикла и уходит по своим делам. И если они хотят выманить его - нужно, чтобы захватчики потерпели просто сокрушительное поражение.
  Из этих соображений и был составлен план на следующий цикл. План, проигнорировать который будет просто невозможно...
  
  
  
  
  
  
  24. ДЫМ И ЗЕРКАЛА
  
  [К оглавлению]
  
  
   Зориан первым бы признал, что с ним не так-то просто поладить. Он замкнут, раздражителен и, как правило, предполагает в людях худшее. Он всегда осознавал это, еще до смерти и попадания во временную петлю - но раньше считал, что его мировоззрение вполне адекватно. Да уж, если бы кто-то неосмотрительно указал на его недостатки до временной петли - он бы среагировал с деликатностью потревоженной гремучей змеи.
  Сейчас же... ну, он все еще считал, что его поведение вполне оправдано, и вряд ли занял бы первые места в конкурсе на самого дружелюбного парня, но временная петля изменила его. Сделала его спокойнее и... пожалуй, чуть более чутким к окружающим. Прошли годы с последней ссоры с родными, его финансовое положение по завершению петли было гарантировано, растущее магическое мастерство сделало его на диво увереннее, а размах нынешних проблем просто затмевал любые из прежних неприятностей.
  Так что когда Кириэлле в третий раз за три минуты пнула его в колено, он не сорвал на ней раздражение. Даже не вздохнул. Так и продолжал смотреть в окно, на проносящиеся мимо поля - поезд подходил к Корсе.
  - Мне скучно, - пожаловалась Кириэлле.
  Зориан с любопытством покосился на нее. Чары, наложенные на поезд, мешали сплетать потоки маны, но почти не воздействовали на его дар эмпата - и он не ощущал в Кириэлле скуки. Скорее - смесь восторга, опаски и предвкушения. Насколько он мог судить, подобные сложные сочетания - и есть обычные эмоции людей, практически не поддающиеся расшифровке на его текущем уроне навыка.
  - Что на самом деле тебя тревожит? - рискнул он.
  Ее разум мгновенно вспыхнул мыслительной активностью, она открыла рот, чтобы ответить - но растеряла всю храбрость и неумело попыталась замаскировать это под просто глубокий вдох. Хмм, значит, это все-таки не просто беспокойство...
  - Нисево, - пробурчала она, отводя глаза и подавленно теребя подол кофточки.
  Зориан закатил глаза и легонько пнул ее по коленке. Ровно то же, что она сама только что сделала - но Кири ответила убийственным взглядом. Закономерно, ее попытка запугивания с треском провалилась - она была страшна, как рассерженный котенок.
  - Скажи мне, - настоял он.
  Она долго, с подозрением смотрела на него - потом сдалась.
  - Когда мы приедем в Сиорию - ты поучишь меня магии? - с надеждой спросила она.
  Только этого ему и не хватало. Правильным, логичным ответом будет "нет" - за месяц она ничего не освоит, этот цикл обещает быть крайне хлопотным и без нее, а в итоге она все забудет в момент рестарта.
  - ...Я посмотрю, что можно будет сделать, - сказал Зориан после пары секунд напряженного молчания. Напряженного для Кириэлле - похоже, она буквально затаила дыхание, ожидая ответа.
  - Даааа! - закричала она, вскинув сжатые кулаки в воздух.
  - Но взамен я хочу, чтобы ты мне кое с чем помогла, - добавил он.
  - Ладно, - тут же согласилась она, даже не спросив подробности. - Эй, а ты можешь...
  - Нет, - прервал ее Зориан. - Поезд зачарован, чтобы препятствовать плетению маны. Здесь невозможно творить заклинания.
  - Ох, - приуныла Кириэлле.
  Вообще говоря, Зориан слегка согрешил против истины. Обереги поезда, мешающие плетению, совсем слабы и могут лишь удержать студентов от шалостей и вандализма. Для мага уровня Зориана - не более, чем досадное неудобство. Он мог легко продавить защиту, но не собирался этого делать - в прошлых циклах он уже проанализировал обереги поезда и знал, что они немедленно сигнализируют о любом серьезном применении магии. Желание Кириэлле посмотреть бесплатное представление не стоит риска быть высаженным с поезда, не доезжая до Сиории.
  Кириэлле открыла было рот, но треск динамиков опередил ее.
  - Станция Корса, - разнесся эхом бесплотный голос. - Повторяю, станция Корса. Спасибо.
  Что же, по крайней мере сестре будет кого доставать.
  - Так много людей, - заметила Кири, разглядывая толпу за окном. - Я и не подозревала, что в эту твою школу едет столько народа.
  Зориан, пытавшийся пересчитать пассажиров поезда своим чувством разума, промычал что-то утвердительное. Использование ментального чувства уже не требовало полной сосредоточенности, но всерьез отвлекаться он пока не мог. Потратив с полминуты на безуспешные попытки выделить и пересчитать отдельных людей в толпе, он решил, что это пока ему не по силам, и вновь обратил внимание на Кириэлле.
  - Если столько людей изучают магию - почему тогда маги так редки? - спросила та.
  - Они не так уж редки, - ответил Зориан. - Просто большинство магов, выучившись, не возвращается в родное захолустье. Полностью их понимаю - я и сам вовсе не собираюсь возвращаться в Сирин после выпуска.
  - Что?! Почему?! - запротестовала Кириэлле.
   Зориан поднял бровь.
  - Сама не догадаешься?
  Кириэлле надулась и возмущенно скрестила руки на груди.
  - Ну, наверное. Но это значит, что я останусь одна с мамой и папой. Вот непруха...
  - Просто тормоши мать, чтобы почаще отпускала навещать меня, - пожал плечами Зориан. - Рано или поздно она сдастся, тем более, что ты будешь ее единственной ниточкой ко мне. Отцу мы оба безразличны, так что он примет ее решение.
  Кириэлле странно посмотрела на него.
  - Я смогу тебя навещать?
  - Когда захочешь, - подтвердил Зориан.
  - Я тебя не раздражаю?
  - О, еще как раздражаешь, - Зориан с улыбкой посмотрел на ее возмущенную мордашку. - Но все равно, ты - единственная в семье, кто мне действительно нравится. И, могу поспорить, я раздражаю тебя не меньше.
  - Чертовски верно, - фыркнула Кириэлле, в качестве подтверждения снова пнув его по колену.
  Они молча смотрели, как люди заходили в поезд и поодиночке или группками растекались в поисках свободных мест. Вскоре вагон начал заполняться - и в их купе появились дополнительные пассажиры: Ибери, Бирн и еще две девушки, которых он никогда до этого цикла не видел. Немного неожиданно - он думал, будет одна Ибери. Ну да ладно, пожалуй, это даже хорошо. Чем больше зрителей, тем лучше. Теперь нужен только предлог...
  Ему не пришлось долго ждать.
  - Да уж, твой брат куда лучше моего, - заключила одна из девушек, когда Кириэлле объяснила всем, кто она такая и почему едет в Сиорию. - Уверена, мой бы пошел на все, лишь бы не брать с собой младшую сестру.
  - Я и сам чуть было не решил оставить ее дома из-за всей этой истории с Культом Дракона, что Внизу, - вклинился Зориан. - Но решил, что они, скорее всего, просто сборище психов. Серьезно, если бы призвать армию демонов было так просто, вся Алтазия давно была бы горящими руинами, так ведь?
  Разговоры в купе смолкли - все повернулись к нему, глядя так, словно у него выросла еще одна голова. Зориан, изображая растерянность, ответил озадаченным взглядом.
  - Что? - наконец спросил он.
  - О чем... ты сейчас говорил? - осторожно спросил Бирн.
  - Вы не слышали? - Зориан нахмурился, поежившись на сидении. - Культ Дракона, что Внизу, пригрозил... ну, то есть заявил о намерении призвать в день летнего фестиваля целую армию демонов. Сопряжение планов, что произойдет в этот день, будет сильнейшим за сотни лет, так что, видимо, для них это уникальная возможность.
  - Ты серьезно, - то ли спросила, то ли заключила Ибери.
  - Они так заявили, - пожал плечами Зориан. - А поскольку в Сиории полно этих двинутых... меня это несколько обеспокоило.
  - В Сиории много сектантов Дракона? - недоверчиво спросил Бирн.
  - Провал, - со вздохом ответила Ибери. - Для них это что-то вроде святого места - здоровенная дыра в глубины земли, откуда истекает мана. Они считают, что это прямой колодец до самого Сердца Мира.
  Ух ты, хорошо, что здесь Ибери - сам Зориан не знал таких подробностей, а так даже врать не пришлось. Наверное, не стоит просто считать Культ сборищем идиотов - лучше все-таки выделить время и ознакомиться с их доктриной. Знай своего врага и все такое.
  Разговор вскоре сменил направление, оставив сектантов и их планы. Зориан не вмешивался, ему не требовалось никого убеждать. Он не знал, повлечет ли этот разговор хоть сколько-нибудь значимые последствия - просто попытка запустить слух в самом начале цикла ему ничего не стоила.
  Первая костяшка домино встала на место.
  
   Как и в прошлый раз, когда он брал Кириэлле с собой в Сиорию, Бирн и Кириэлле захотели перед выходом в город прогуляться по вокзалу. Разумеется, к их выходу уже лило, как из ведра. Но, в отличие от того раза, теперь у Зориана был зачарованный амулет, сделанный им в Сирине в ожидании отхода поезда, так что защитный купол над всей группой нисколько его не утруждал. Соответственно, он решил сделать доброе дело и не стал спорить с Кириэлле, желавшей проводить Бирна до академии.
  Вероятно, именно поэтому по прибытию в академию Бирн спросил, смогут ли они увидеться еще. Зориан объяснил ему, как добраться до дома Имайи и пригласил заглядывать, когда будет время. Имайя наверняка нисколько не будет против, и пусть самому Зориану парень по большому счету безразличен - он видел, что Кириэлле первокурсник явно понравился.
  К слову об Имайе - в этот раз их первая встреча прошла куда удачнее. Видимо, в их пользу был тот факт, что они не стучались в дверь, промокшие до нитки, и не натащили воды в дом. Черт, она даже не стала возражать, когда Зориан сказал, что у него срочное дело и снова ушел под дождь.
  Этим срочным делом был визит к аранеа, и не только чтобы передать пакет воспоминаний. Сегодня он нес с собой дары - пять каменных дисков, действующих как телепатические передатчики - это здорово поможет аранеа координировать действия на больших расстояниях. Само собой, шестой диск Зориан оставил себе - чтобы не спускаться в подземелья каждый раз, когда захочет поговорить с матриархом.
  [Знаете, когда я просил связаться со мной как можно скорее, я не имел в виду, что вы должны будить меня хрен знает в каком часу ночи,] - Передал Зориан, вливая в послание все свое раздражение. У него все еще не очень получалось транслировать образы и эмоции, но хотя бы общее впечатление она наверняка получит. - [Не знаю насчет аранеа, но нам, людям для нормального функционирования нужен ночной сон.]
  [Мои извинения,] - ответила матриарх. Чего-чего, а сожаления в ее мысленном голосе не было совсем. - [Твой подарок - просто потрясающее устройство. Весьма впечатляет.]
  [На самом деле нет. Для магического предмета - работа довольно халтурная. Сразу видно, что я пожертвовал качеством ради количества. Большой, тяжелый каменный диск, привлекающий лишнее внимание, не слишком удобный, со сроком действия всего в два с половиной месяца...]
  [Что все равно на полтора месяца дольше, чем требуется,] - заметила матриарх.
  [Верно,] - согласился Зориан.
  [Полагаю, ты можешь делать и более долговечные версии?]
  [Разумеется.]
  [Могут ли их делать другие артефакторы?] - спросила она. - [Или это твоя уникальная разработка?]
  Зориан нахмурился. Зачем ей другие артефакторы, когда есть он? Она что, собирается кинуть его по завершению петли?
  [Это моя разработка,] - сказал он. - [Другим придется сначала разрабатывать схему. Это потребует времени.]
  Технически он не соврал. Да, он разработал передатчик с нуля, но в нем не было ничего сверхсложного. Пожалуй, любой хороший крафтер мог воссоздать его за месяц-два... разумеется, в том случае, если он психик - или может испытывать устройство на психиках. Но эти подробности ей знать совершенно не обязательно.
  [Понятно,] - заключила она. - [Что же, не буду отрывать тебя ото сна. Просто хотела сообщить, что я изучила пакет воспоминаний и уверена, что он подлинный.]
  Зориан закатил глаза. Как будто были какие-то сомнения. Видимо, получив все, что хотела, матриарх разорвала контакт, снова оставив его в одиночестве. Ну, по крайней мере в телепатическом одиночестве - он был в одной комнате с Кириэлле, и та, воспользовавшись его секундной заминкой, стащила с него последние сантиметры одеяла. Он бросил на нее убийственный взгляд, но сестра лишь закуталась поглубже в кокон ворованных одеял, видя сны и не ведая о его гневе.
  Зориан вздохнул. Теперь ему точно не уснуть снова. Быстрый звукоизолирующий оберег - и он медленно выбрался с постели, стараясь не разбудить Кириэлле. Она та еще маленькая зараза, но не ее вина, что его разбудили среди ночи.
  Пометка на будущее: у следующего поколения передатчиков должен быть выключатель.
  
  Удивив Имайю тем, что встал раньше нее, Зориан ушел в город - пройтись по магазинам. План, который они с матриархом разработали в прошлом цикле, подразумевал, что он создаст множество магических предметов - значит, ему нужны материалы и инструменты. Не говоря уже о том, что если он хочет всерьез учить Кириэлле магии - ему опять-таки нужно кое-что купить.
  Он всерьез рассчитывал на то, что Кириэлле, как и в прошлый раз, подружится с Каной. Да, он и сам весьма неплох в алхимии, и если понадобится - может справиться сам, но помощь Каэла в некоторых запланированных проектах была бы бесценна...
  - Зориан! Сюда!
  Он вынырнул из раздумий и поспешил к окликнувшему его. Вот Бенисек-то ему и нужен. Зориан сел рядом с полноватым парнем и, обменявшись дежурными любезностями, перешел к делу:
  - Бен, друг мой, ты не поверишь, что я узнал на каникулах, - начал он. - Не знаю, чем они вообще думали, замышляя такое. Это словно сюжет второсортной приключенческой книги.
  - Подробнее, - Бенисек подался вперед.
  - Ну... - Зориан изобразил неуверенность. - Вообще-то это довольно секретно, знаешь ли. Я рассказываю это только потому что мы друзья, так что никому больше не говори, хорошо?
  Ключевые слова - "секретно", "не говори никому". Теперь Бенисек разнесет сплетню вдвое быстрее.
  - Разумеется, - согласился Бенисек. - Ты же меня знаешь, Зориан. Я никогда тебя не подведу.
  Зориан не смог сдержать улыбку.
  - Спасибо, Бен. Я знал, что могу на тебя рассчитывать.
  
  Рассказав Бенисеку о зловещем замысле террористов обстрелять город в разгар летнего фестиваля, Зориан вернулся в дом Имайи - ждать Тайвен и ее приглашение прогуляться по канализации. Чтобы скоротать время, он занялся изготовлением тренировочной карты, вроде тех, с которыми он оттачивал навык плетения на занятиях Ксвима. Первоначально он собирался просто купить колоду в ходе утреннего шоппинга, но карты оказались намного дороже, чем он ожидал. Он даже чуть-чуть зауважал Ксвима, осознав, сколько денег куратор потратил в том цикле на его обучение. Его список претензий к Ксвиму по-прежнему тянулся на несколько страниц, но обвинения в скупости там не было.
  Но, разумеется, он и в этом цикле впечатлит Ильзу, чтобы стать ее учеником. Дело не в скупости или щедрости - Ксвим совершенно невыносим, и терпеть его можно лишь в минимальных дозах.
  Он закончил рисовать символы по углам карты и принялся вплетать нужное сочетание заклятий. Кириэлле, рисовавшая вазу с цветами, прервалась, сообразив, что он занимается магией, но, не увидев никаких визуальных эффектов, тут же потеряла к нему интерес и вернулась к рисунку.
  Хорошо бы Бенисек не растрепал, от кого он услышал про террористов. Наверное, так и будет - Бен всегда старался скрыть своих информаторов, ведь так он мог делать вид, что черпает сведения из неких сверхсекретных источников, а не просто пересказывает сплетни. Но у Зориана был и запасной план, на случай, если представители власти потребуют от него объяснений. К тому же аранеа уже сейчас распространяют ту же историю еще в нескольких местах - теперь найти первоисточник будет сложнее.
  Он как раз наносил на карту последние штрихи, когда в кухню ворвалась Тайвен и тут же нацелилась на него.
  - Прив, Сверчок, а ты неплохо тут устроился, - она плюхнулась на соседний стул, заглянула через плечо. - Ооо, знакомая штука. Я тоже собиралась как-нибудь прикупить, но деньги вечно куда-то уходят. Сколько ты купил?
  - Ни одной, - ответил Зориан. - Они слишком дорого стоят, так что я решил сделать их сам. Пока сделал только эту.
  Тайвен с усмешкой приподняла бровь. Зориан нахмурился - она что, не верит, что он может сделать карту? Да раз плюнуть! Все еще хмурясь, он сунул ей законченную карту.
  - Попробуй.
  Театрально вздохнув, Тайвен сделала глубокий вдох и... тоже нахмурилась. Зориан уловил ее вспышку досады и удивления - она попыталась выжечь нарисованный круг, но не смогла.
  - Что, не получилось? - ухмыльнулся он.
  - Ты ее неправильно сделал! - надулась она.
  - А вот и нет! - возмутился Зориан. - Просто ты не осилила!
  - А вот и нет! - не осталась в долгу Тайвен. - Может, сам попробуешь, раз такой особенный?
  - Хмф, - Зориан забрал карту назад. Он повернул карту так, чтобы ей было хорошо видно (и боковым зрением заметил, что Кириэлле, привлеченная спором, тоже внимательно следит за его действиями) и точно выверенным импульсом направил энергию.
  Круг - и только круг - мгновенно вспыхнул алым и осыпался пеплом. Зориан сдул пепел на стол и гордо вручил истраченную карту Тайвен. И скрестил руки, ожидая ее ответа.
  - Ахем, - раздался позади него взрослый женский голос. - Вы ведь уберете эту грязь с моего стола, не так ли, мистер Казински? О, и хотела бы предупредить - если ваши... эксперименты попортят мебель - вам придется возмещать ущерб.
  Зориан обернулся и широко, дружелюбно улыбнулся Имайе. Та закатила глаза и указала на пепел на кухонном столе. Признав поражение, Зориан пошел в ванную за тряпкой, не обращая внимания на хихиканье Тайвен. На миг возникло искушение в отместку отказать ей и не пойти в канализацию.
  Всего на миг. В этот раз ему действительно нужно идти с ней под землю.
  - Так что ты от меня хотела? - спросил Зориан, вновь садясь рядом с Тайвен.
  - А, ну, я тут подумала - может, ты присоединишься ко мне в одной небольшой экспедиции...
  Терпеливо выслушав ее объяснения, Зориан сообщил, что имеет выход на аранеа и потребовал, чтобы они попробовали договориться, прежде чем ломиться силой. Как и в прошлых циклах, Тайвен приняла, что он водится с гигантскими пауками из канализации, без особого удивления - но в этот раз у нее было встречное требование.
  - Раз уж ты так уверен, что можешь в одиночку шариться в Подземелье, встречаясь с разумными монстрами и одни боги ведают кем еще, я хочу испытать твои навыки, - сказала она. - К тому же, поскольку ты идешь с моей группой на потенциально опасное задание - совсем не помешает оценить твой боевой потенциал. Ты ведь знаешь боевые заклинания, не так ли?
  - Множество, - заверил ее Зориан.
  - Отлично, приходи ко мне завтра в полдень, я тебя проверю, - решила Тайвен. - Ты уверен, что если мы вежливо попросим, то они отдадут часы?
  - Если часы у них, - ответил Зориан. - Что-то этот твой наниматель мне подозрителен. Ни за что не поверю, что он не знает, кто такие аранеа - но при этом посылает тебя отобрать у них часы. Он или пытается тебя убить, или... черт, даже не знаю, что ему нужно.
  - Если эти часы незаконны или очень ценны - он мог послать кого-то, кто просто не поймет, что держит в руках, - нахмурилась Тайвен. - Насколько вообще опасны эти твои пауки? В смысле, да, они разумны и все такое, но ведь по-прежнему уязвимы к тому же огню. Может, он думал, что мы просто проломимся сквозь их ряды без разговоров?
  - Все аранеа - маги, - ответил Зориан. Не совсем так, лишь малая часть пауков действительно была заклинателями, но гибкость и универсальность способностей психиков вполне тянули на специализированную магическую школу. - Они особенно хороши в ментальной магии, иллюзиях и скрытности. И они связаны телепатической сетью, так что запомнят, если ты сожжешь парочку их караулов. И в следующий твой визит в подземелья тебя будут поджидать притаившиеся в засаде полчища обозленных магических пауков.
  - Дерьмо, - буркнула Тайвен. Он ощутил в ней вспышку гнева, затем она совладала с эмоциями. - Лучше этому засранцу не знать этих подробностей, а то я сдам его в ближайший полицейский участок. Это же практически попытка убийства!
  - Давай сначала поговорим с аранеа и послушаем, что они скажут, - поспешно сказал Зориан. Ему вовсе не улыбалось, если Тайвен разругается с нанимателем и поход сорвется. - Гарантирую, пока я с вами - они не нападут.
  Тайвен смотрела на него с непонятным выражением.
  - Что? - спросил он.
  - Ничего. Просто... я думала, что знаю тебя, а тут выясняется, что у тебя целая тайная жизнь, о которой я ничего не слышала. Слегка не верится.
  - Ага! - внезапно влезла Кириэлле. Она до сих пор молчала, но, видимо, внимательно слушала. - Почему ты ничего не сказал даже собственной сестре?!
  - А, это как раз просто, - с готовностью ответил Зориан. - Я не хотел, чтобы об этом прознали родители, так что глупо было бы говорить тебе. Ты хоть представляешь, сколько раз ты подкладывала мне свинью, выбалтывая мои секреты в их присутствии?
  - Да ладно тебе! - заныла Кириэлле. - Я была ребенком и ничего не понимала! Не можешь же ты до сих пор злиться?
  - Нет, конечно, - смутившись, промямлил Зориан. - Разве я только что не рассказал Тайвен об аранеа в твоем присутствии?
  Тайвен расстроенно покачала головой, вставая со стула.
  - У тебя слишком много секретов, Сверчок. Меня несколько задевает, что ты раньше не счел меня достойной доверия, но да ладно, я не из тех, кто копит обиды. Но не думай, что на этом все закончилось - я не слезу с тебя, пока ты не расскажешь всю историю. Увидимся завтра.
  - Погоди, - сказал Зориан. - Вообще-то... да, я должен кое-что вам сказать. Всем вам. Мисс Курошка, я знаю, что вы подслушиваете, так что можете просто сесть с нами.
  Имайя, возившаяся со столовыми приборами, крутанулась на месте и уперла руки в боки, сердито глядя на него.
  - Ничего подобного. Я просто занималась своими делами - заметь, в собственной кухне. Если ты не хотел, чтобы я услышала, тебе следовало говорить в другом месте.
  - Моя ошибка, - легко согласился Зориан. Он был уверен, что она давно закончила и просто тянула время, слушая разговор, но пускай. - Кири, помнишь, в поезде я обещал учить тебя магии в обмен на услугу?
  - Ага? - поколебавшись, подтвердила Кириэлле.
  - Так вот, сперва - немного предыстории. Я, как это называется, эмпат - могу ощущать эмоции других людей. К сожалению, до недавнего времени мои способности были мне неподконтрольны. И я не мог ни к кому обратиться за помощью... по крайней мере, среди людей.
  - Пауки, - догадалась Имайя.
  - Да, - согласился Зориан. - Все аранеа эмпаты, это часть их природы. Благодаря им, я теперь более или менее способен управлять своим эмпатическим даром, хоть на полное освоение уйдут еще долгие годы тренировок. Пока все понятно?
  - Что я сейчас чувствую? - спросила Кириэлле.
  - Сказать по правде - не знаю, - признался Зориан. - Чувства людей редко бывают простыми, и если цель не испытывает одну сильную эмоцию, мне остается лишь гадать, основываясь на прошлом общении с этим человеком. И чем лучше я его знаю, тем легче мне читать его.
  - Но разве она не твоя сестра? - спросила Имайя. - Казалось бы, если кого ты и знаешь действительно хорошо, так это свою семью.
  - Наша семья... - Зориан замешкался, подбирая слово. - Не слишком благополучна. Я стараюсь держаться от них подальше, и в результате провожу мало времени и с Кириэлле. И не только я многое утаиваю - у нее тоже есть от меня множество секретов. И получается, что даже будучи братом и сестрой, мы почти не знаем друг друга.
  Повисло короткое молчание - все переваривали услышанное - но Имайя нарушила неловкую паузу, прочистив горло.
  - Что же, тогда хорошо, что теперь вы вместе и можете узнать друг друга.
  - Да-да! - тут же согласилась Кириэлле. - Эй, как думаешь, а я могу оказаться эмпатом?
  - Извини, Кири, думаю, нет, - ответил он. - Если бы была - я бы почувствовал.
  - Ты можешь чувствовать других эмпатов? - спросила Тайвен.
  - Я чувствую все разумы вокруг, и эмпатов, и нет, - пояснил Зориан. - И получаю о них общие сведения - их вид, пол, насколько сложны их мысли и тому подобное. Эмпаты в моем мысленном зрении сияют, как маленькие солнца, так что... извини, Кири.
  - Ничего, - грустно ответила она.
  - То есть ты можешь чувствовать людей вокруг себя, вне зависимости от препятствий? - спросила Тайвен. - А на каком расстоянии?
  - Если я использую чувство разума фоном, занимаясь чем-то другим - около десяти метров, - сказал Зориан. - Если же я специально сосредоточусь, сканируя окрестности... Раз в десять дальше. Однако, если разумов вокруг меня слишком много, я не успеваю различать их, и они сливаются в дезориентирующую, давящую на мозги массу. Поэтому в больших толпах я обычно полностью заглушаю свою эмпатию.
  - Сверчок, я уже хочу тебя к себе в команду, - заявила Тайвен. - Я давно ищу нам сенсора. Теперь осталось только обучить тебя нескольким заклятиям прорицания, и...
  - Уже, спасибо, - ответил он. - Я довольно хорош в прорицании.
   - Тем лучше! Ты принят.
  - Посмотрим, - вздохнул Зориан.
  - Поразительно, - сказала Имайя. - Никогда не слышала о таком аспекте эмпатии, но, наверное, логично, что тот, кто чувствует эмоции, может по ним находить людей. Но ты ведь хотел рассказать не об этом, так?
  - Не об этом, - кивнул Зориан. - Это мало кому известно, но эмпатия - лишь первое проявление гораздо более... опасной способности. Правильно обученный эмпат может установить прямой мысленный контакт с другим человеком и общаться с ним телепатически, читать его мысли, искажать его восприятие или рыться в его памяти. И аранеа обучают меня этому.
  Он прервался, оценивая их реакцию. Ну, никто не перепугался и не разозлился - уже хорошо.
  - Я не собираюсь делать это без разрешения, - продолжил он. - Но в то же время мне надо на ком-то практиковаться. Аранеа не слишком подходят - их разум слишком чужд для новичка вроде меня. Нужен человек-доброволец, и я надеюсь на твою помощь, сестра моя.
  - Ты хочешь читать мои мысли? - уточнила Кириэлле.
  - Грубо говоря, да, - подтвердил Зориан.
  - А если я откажусь, ты все равно будешь учить меня магии?
  - Несомненно. Это просьба, а не шантаж. Найду кого-нибудь другого.
  - Ну... ладно, - решила она. - Я помогу тебе. Но, чур, никому не рассказывать о... том, что узнаешь. И в обмен ты поделишься своими секретами!
  - Конечно, - улыбнулся он. - Это будет справедливо.
  
   Все его признание, как осознал Зориан, прошло на удивление удачно. Да, после этого Имайя старалась пореже попадаться ему на глаза, а Кириэлле странно на него посматривала, но никто из них не боялся - так, испытывали неловкость, не более. Они приняли его слова куда лучше, чем он рассчитывал.
  И, разумеется, Тайвен, которую совершенно не смутило, что он учится влезать людям в головы.
  - Готов, Сверчок? - она крутанула в руках посох.
  - Ага, готов, - Зориан крепче сжал жезл.
  Если он что-то знал о Тайвен - а он знал - то сейчас она немедленно атакует. Она убеждена, что если бить в полную силу, то защищаться уже не придется - хотя защищаться она тоже умеет. И пусть его заклинательная техника превосходит ее, ему низачто не победить в длительном бою - а значит, нужно прибегнуть к хитрости.
  Было бы здорово, если б он все-таки сумел победить. Ее лицо после проигрыша старине "Сверчку" было бы просто бесценно.
  Миг - и в него летят пять магических снарядов. Он позволил им бессильно разбиться об его щит, и ответил довольно необычным электрическим заклятьем. К Тайвен устремился искрящий луч - она в ответ создала пластину простейшего щита.
  На полпути к цели, луч расщепился на три - один ушел влево, другой вправо, третий метнулся вверх. И снова изменили траекторию, атакуя Тайвен с трех сторон в обход плоскости щита.
  Недостаточно. Она каким-то образом успела преобразовать плоский щит в сплошную сферу, прежде чем ее достало электрическое заклятье. Зориан швырнул пару дымовых бомб, пытаясь лишить ее обзора, и, целясь с помощью ментального чувства, стал под прикрытием дыма сплетать сложное заклятье, которого не было в его жезле.
  Тайвен прибегла к порывам ветра, чтобы разогнать дым и, при удаче, зацепить и его. Завеса почти развеялась - но в этот момент заклятье активировалось, опустошая его резерв.
  "Если это не сработает, я проиграл."
  Яркий луч концентрированной силы ударил из его руки в щит Тайвен. Защитное поле вспыхнуло и почти мгновенно исчезло, безжалостная сила смела Тайвен и ударила об пол. Она уже не поднялась, лишившись чувств при ударе.
  - Упс, - пробормотал Зориан. - Кажется, я малость перестарался - не будь оберегов, я мог убить ее...
  Сотворив парочку диагностирующих чар и убедившись, что серьезных повреждений или внутреннего кровотечения нет, Зориан позволил себе улыбнуться. Ему нужно научиться соразмерять силы, но - он победил. И она обходилась с ним не лучше в их прежние схватки, так что не имеет права жаловаться. Ему уже не терпелось увидеть ее лицо, когда она очнется.
  
  - Ну же, Сверчок, - прорычала Тайвен. - Найди уже этих своих пауков и пойдем отсюда. Мне уже тошно от этих подземелий.
  Зориан вздохнул и вновь сфокусировался на ментальном чутье. Он справился бы быстрее, если бы Тайвен перестала изливать на него свое раздражение. Кое-кто совсем не умеет проигрывать.
  - Эй, - отвлек его мужской шепот. - Что это вы с Тайвен не поделили?
  Зориан скосил глаза на Ворчуна, взвешивая варианты ответа. В итоге решил быть предельно откровенным:
  - Я сделал ее в спарринге. И она думает, что я сжульничал.
  Ворчун оценивающе посмотрел на него.
  - Ты побил Тайвен в спарринге? Разве ты не третьекурсник?
  - Ну да, - согласился Зориан, и внезапно ощутил знакомое ментальное присутствие. - О, а вот и они.
  После взаимного представления Тайвен сразу перешла к причине их визита - но ее ждало разочарование.
  - Увы, боюсь, другая группа нападавших проникла в нашу сокровищницу и сбежала со множеством ценных предметов... Включая часы, что потерял вор, - с сожалением сказала матриарх. - Однако я знаю, где их лагерь.
  Зориан знал, что это чушь собачья. Да, часы действительно были в другом месте - точнее, в одном из подземных форпостов захватчиков - но только потому, что сами аранеа подбросили их туда. Предполагалось, что группа Тайвен наткнется на форпост, осознает, что нашли что-то серьезное - что им самим не по силам - и доложит властям.
  Задачей же Зориана было проследить, чтобы Тайвен и ее группа пережили встречу с захватчикам.
  - Как удобно, - усмехнулся он. - Чтобы добыть часы, нам придется разобраться с вашими врагами.
  - Удачное совпадение, - безмятежно ответила матриарх. - В конце концов, это выгодно обеим сторонам. Вы бесплатно узнаете местоположение часов, я решаю одну из своих проблем, не подвергая Паутину риску. Так вы хотите знать местоположение - или нет?
  - А эти ваши враги - кто они? - спросила Тайвен.
  - Точно не знаю, - сказала матриарх. - Среди нападавших был маг и два боевых тролля, но в их лагере наверняка есть и другие.
  - Боевые тролли? - побледнела Тайвен. - Проклятье, мы на такое не подписывались!
  - Обещанная плата явно не покрывает схватку с боевыми троллями и поддерживающим их магом, - негромко сказал Мямля.
  - Может, стоит на всякий случай проверить? - рискнул Зориан. - С безопасного расстояния. Возможно, я смогу сказать, сколько их на базе.
  - Угу, - решила Тайвен после короткого размышления. - Да, надо по крайней мере проверить. Не в обиду матриарху, но как-то трудно поверить в парней, бегающих по канализации с прирученными боевыми троллями. Возможно, тут какая-то ошибка.
  - Полагаю, это возможно, - допустила матриарх. - Я раньше не встречала троллей и не видела нападавших лично, но по описанию очень похоже на троллей.
  - Вот-вот, - кивнула Тайвен. - Так где, говорите, находится их лагерь?
  
  Лагерь был уже за пределами канализации - все-таки эта часть Подземелья находилась под каким-никаким наблюдением властей, и спрятать там крупный отряд на продолжительное время не представлялось возможным. По той же причине и колония аранеа также проживала не в канализации - хотя и считали туннели своей территорией. Жилища Паутины и форпосты захватчиков располагались в так называемом "промежуточном слое."
  Маги нередко спускались на этот уровень - но и частыми их визиты тоже не назовешь. Эта часть Подземелья была слишком опасна для безоружного гражданского - и не имела ничего ценного, способного привлечь проходчиков и искателей приключений. Город каждые несколько лет посылал на зачистку наемников, они же и обирали там все хоть сколь-нибудь ценное. Для тех же, кто хотел испытать себя против обитателей Нижнего мира и поискать сокровища - был Провал, открывающий прямой путь на нижние уровни, так и не расчищенные за десятилетия. Так что в промежуточный слой из города забредали разве что ищущие приключений студенты да изредка - патрули смотрителей.
  Захватчики удачно выбрали время. Город был совершенно поглощен подготовкой к летнему фестивалю и сопутствующими проблемами - за подземельем никто не следил. В другое время за пару месяцев без присмотра не случилось бы ничего страшного, но сейчас...
  - Срань господня, - прошептала Тайвен, выглядывая из-за укрытия, чтобы еще раз осмотреть лагерь. - Да у них тут целая гребаная армия!
  - Пригнись, дура! - шепотом прорычал Ворчун, затаскивая ее назад за валун. - Хочешь, чтобы нас заметили? Если нас обнаружат, нам крышка. Там по меньшей мере сто троллей и не менее двадцати погонщиков.
  - Извини, - ответила Тайвен. - Просто... не верится.
  Зориан был вынужден согласиться. Он знал, что им предстоит увидеть - но даже его поразил размах увиденного. Впрочем, именно поэтому матриарх и выбрала именно этот лагерь из примерно дюжины известных форпостов захватчиков. Остальные были меньше и лучше замаскированы, но этот - этот размещался в большой пещере и был достаточно освещен, чтобы наблюдатель мог беспрепятственно разглядеть весь лагерь с высоты. Например, из этого туннеля. Если подумать, их позиция практически идеальна для наблюдения за лагерем.
  "Хмм, любопытно..."
  Он провел пальцами по стенке туннеля. Неровная, но при этом гладкая. Слишком гладкая, чтобы быть естественной. И валун, за которым они прятались - тоже.
  "Похоже, все подстроено в еще большей степени, чем я думал, - решил Зориан. - Наверняка маги аранеа пробили этот туннель специально для нас. Это объясняет, почему никто не обращает внимания на этот вход - в то время, как два других охраняются. Они просто еще не знают, что он тут есть."
  Ну да ладно - пора выполнять свою часть работы. Он вытащил из сумки зеркальце и молча наложил на него заклятье видения. Разумеется, лагерь был защищен от прорицания - но обереги скрывали от людей сам факт, что здесь находится лагерь. Зориан знал, что лагерь есть, знал, где он расположен - и более того, находился совсем рядом с ним - так что его прорицание беспрепятственно проходило сквозь защиту.
  После пяти минут наблюдения через зеркальце, Тайвен решила, что видела достаточно, и жестом велела отменить заклинание.
  - Пойдем, - сказала она. - Я хочу убраться отсюда, пока нам еще везет.
  И они почти выбрались без происшествий. Почти.
  Приближаясь к границе между нижними уровнями и канализацией, они внезапно натолкнулись на двоих магов в капюшонах, окруженных четырьмя троллями. На мгновение обе группы замерли - никто не ожидал подобной встречи. Зориан с раздражением отметил, что ментальный фон захватчиков неким образом приглушен - несомненно, защита против аранеа. Проклятье. Он должен был догадаться, что противник найдет способы противостоять ментальному чутью.
  Пауза прервалась - один из магов приказал троллям атаковать.
  Тайвен и ее спутники встретили приближающихся троллей без колебания, вскинув посохи, чтобы смести нападающих, прежде чем те доберутся до них. Зориан же предпочел отвлечь вражеских магов, выпустив залп из четырех пронзающих снарядов, по два на цель.
  Одновременно произошло несколько событий. Один из магов прервал инвокацию и успел накрыться щитом, прежде чем в него ударили снаряды. Другой оказался менее искусен - его щит опоздал, и пронзающие снаряды ударили его в грудь, опрокинув фонтанирующее кровью тело. Ворчун и Мямля попытались сдержать троллей огнеметами, но если трое тварей отшатнулись от огня, то самый крупный и бронированный продолжал переть вперед, слегка оглушенный, но невредимый.
  Тайвен ударила тараном силы, пытаясь отбросить всю вражескую группу и освободить пространство для маневра - у нее почти получилось, отступивших троллей и уцелевшего мага снесло вглубь туннеля, но передний тролль удержался на ногах.
  Он вскинул здоровенную железную булаву над головой и с вызовом взревел - его рык оглушал, как удар, почти как ослабленная версия силового заклятья Тайвен. Странно, Зориан всегда думал, что тролли не владеют магией, кроме их дурацкой регенерации.
  Впрочем, сейчас не время размышлять об этом - развивая успех, тролль кинулся к ним.
  Зориан отчаянно сотворил перед группой большой щит, стремясь выиграть время. Увы, в отличие от тех троллей, с которыми он бился в прошлых циклах, этот был слишком умен, чтобы врезаться в щит с разбега. Тварь с огромной силой обрушила на щит булаву - раз, другой, третий. Силовая плоскость лопнула, и тролль пнул Зориана в грудь, отбрасывая по туннелю прямо в Ворчуна и Мямлю, прерывая их заклинания.
  А вот Тайвен сумела завершить инвокацию. Огненный вихрь рванулся вперед, убив мага и троих троллей, спешивших на выручку сородичу - но едва опалив главного тролля.
  И очень, очень его разозлив.
  - Дерьмо, - прошептала Тайвен, глядя, как тварь заносит булаву для смертельного удара.
  Он знал, что это может случиться, когда составлял этот план. Он знал, что ее смерть не будет окончательна. И все равно его до глубины души ужаснуло, что Тайвен сейчас убьют. Убьют из-за его хитроумных замыслов...
  Он устремился к разуму тролля - и обнаружил, что защиты больше нет - хоть заклятье Тайвен и не смогло серьезно повредить твари, похоже, оно сожгло то, что прикрывало мозг тролля от магии разума. И, вместо какой-либо изощренной атаки, Зориан обрушил поток телепатической бессмыслицы, пытаясь разрушить мозг зверя просто напором.
  Тролль отшатнулся, содрогнувшись всем телом, выронил булаву. Зориан бросил ему под ноги два взрывных куба.
  - Тайвен, назад!
  Ему не пришлось повторять дважды - она мгновенно вышла из ступора и метнулась прочь. Как только она отбежала - Зориан активировал бомбы, и оглушительный взрыв накрыл тролля.
  И даже этого оказалось недостаточно. Тварь припала на колени, схватившись за поврежденную ногу - вся окровавленная после взрыва, но плоть уже начала исцеляться.
  Проклятье, да что с этим троллем? Он что, какой-нибудь супер-тролль?
  А потом два льдисто-голубых луча, выпущенные Ворчуном и Мямлей, попали троллю прямо в грудь - тот замер и покрылся коркой льда.
  - Он наконец издох? - спросил Зориан.
  - Не знаю, и мне без разницы, - ответила Тайвен. - Валим отсюда, пока не встретили еще одного.
  Зориан глубоко вдохнул, пытаясь унять дрожь, и согласно кивнул. Попытался шагнуть - и скривился от боли в ноге. Он мог идти, но болеть еще будет всю неделю.
  "Надеюсь, это того стоило, чертова восьминогая махинаторша," - подумал он.
  
  [Значит, все сделано?] - уточнила матриарх.
  Зориан сильнее сжал каменный диск в руке.
  [Да, я ведь так и сказал, разве нет? К счастью, обошлось без жертв, но только чудом. Как ни посмотри, этот смертельный риск вам на руку - теперь Тайвен действительно разозлилась и намерена добиваться возмездия. Уже завтра она сообщит о захватчиках городским властям. Искренне надеюсь, что это не вы подстроили столкновение, мисс Копье Решимости, иначе я буду вами крайне недоволен.]
  [Не беспокойся, я тут не при чем,] - заверила матриарх.
  [Да-да,] - вздохнул Зориан. Может, это уже паранойя, но в последние циклы матриарх становится все более скрытной. И с нее вполне станется устроить нечто подобное. - [А как у вас? Сделали, что хотели?]
  [Да,] - подтвердила матриарх. - [Я связалась с Заком и сообщила ему, что аранеа знают о временной петле.]
  
  
  
  
  
  
  25. НЕПРЕДВИДЕННОЕ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Зориан молча разглядывал каменный диск в своей ладони. Свершилось. Теперь Зак знает, что во временной петле он не один. Да, его личность пока не раскрыта - матриарх сама представилась путешественницей во времени - но это уже всего лишь вопрос времени. Сейчас, когда Зак осознал наличие других путешественников, Зориану ни за что не удастся водить его за нос дольше парочки циклов. Если он вообще будет скрываться. В конце концов, если план удастся и третий путешественник будет нейтрализован, не останется никаких причин прятаться от Зака.
  [И?] - спросил он. - [Какова была его реакция на ваше... представление?]
  [Удивление, растерянность и гнев,] - откликнулась матриарх. - [Он и сам пришел к выводу, что кроме него в петле есть еще кто-то - только так можно было объяснить масштабные изменения последних циклов. Он не понимал, откуда они взялись и почему не связались с ним - и собирался чем-нибудь привлечь наше внимание. Он никак не ожидал, что другой путешественник окажется гигантским говорящим пауком - но, думаю, в итоге это не станет проблемой. Он не арахнофоб и не расист. И он очень разозлился, узнав, что есть и третий путешественник, и что этот третий стер его память - так что я закруглилась, чтобы он остыл.]
   [Неудивительно,] - сказал Зориан. - [Я знаю, что для аранеа коррекция памяти - обычное дело, но мы, люди, обычно реагируем на нее болезненно. Как думаете, он поверил, что вы - путешественник во времени?]
  [Вообще-то я сказала ему, что среди аранеа несколько путешественников. Что я могу подключать других ко временной петле. Технически правда, и выставляет нас более серьезной силой.]
  [Не уверен, что это было действительно необходимо,] - задумался Зориан. - [Или вообще разумно. То, что мы запланировали, само по себе должно спровоцировать третьего путешественника на конфликт. Если он будет считать нас сильнее - он просто станет осторожнее... и опаснее.]
  [Ты напрасно все усложняешь,] - ответила матриарх. - [Мы планируем засаду, а не генеральное сражение. Поскольку наш враг до сих пор игнорировал провокации - думаю, заставить его заглотить наживку - важнее, чем беспокоиться о последствиях. Как ты сам сказал, и как Зак убедился на собственном опыте - есть пределы тому, что может один маг. Как бы ни был хорош наш противник, ему не уйти живым из нашей западни.]
  [Угу,] - с сомнением сказал Зориан. Он был далеко не так уверен в успехе, но и не имел других вариантов. Опять же, если план сорвется, возможно, она будет с ним более откровенной в следующем цикле. - [Значит, мы заручились поддержкой Зака?]
  [Да, он поможет нам,] - подтвердила матриарх. - [Мне даже не пришлось предлагать плату. И он сам спросил список целей, чтобы он мог ослабить войска захватчиков до дня сражения. Очень искренний и открытый юноша. Не то что кое-кто со свирепствующей паранойей, должна заметить.]
  Зориан сощурился, сжав в руке диск-передатчик. И что это было? Матриарх хочет сменить его на Зака? На кого-то более доверчивого, кем легче управлять?
  Может, когда они разделаются с третьим путешественником, он, Зориан, станет следующей целью?
  Решено. Чем бы ни окончилась их затея, он расскажет Заку о себе. У анонимности есть свои преимущества, но они меркнут перед той угрозой, что представляет собой эксклюзивный доступ матриарха аранеа к Заку. Это все может очень плохо кончиться.
  [Ты замолчал,] - заметила матриарх. - [Ты ведь понимаешь, что я просто дразнила тебя?]
  [Я думал,] - откликнулся Зориан, радуясь, что они общаются через передатчики, и она не может прочитать его мысли, пока он сам не пошлет их к ней. Это не было намеренной предосторожностью - скорее, результатом несовершенства схемы, но очень удачным результатом. - [Что насчет денег? Мои сбережения скоро истощатся, знаете ли.]
  [К концу недели я смогу передать тебе около двадцати тысяч. Этого хватит?]
  [Для ингредиентов - несомненно,] - подтвердил Зориан. - [А вот для найма специалистов... Не уверен. Услуги экспертов дороги, особенно при срочных и конфиденциальных заказах. Надеюсь, Каэл согласится помочь нам, иначе придется искать алхимика.]
  [Оставляю это на тебя,] - сказала матриарх. - [Ты разбираешься в этом куда лучше.]
  Повисло короткое молчание - Зориан и матриарх решали, что еще можно сказать.
  [Послушай,] - внезапно начала матриарх. - [Ты знаешь, что аранеа иногда оставляют небольшие пакеты памяти в разумах своих самцов?]
  Зориан моргнул. Что? При чем тут это вообще?
  [Нет,] - поколебавшись, ответил Зориан. - [Не сказал бы, что знаю об этом.]
  [Так вот, мы это делаем,] - сказала матриарх. - [Хороший способ передать тайное послание, если знаешь, как это делается. Если разбить пакет на маленькие фрагменты и аккуратно вписать в мозги целей, то без ключа практически невозможно не то что собрать пакет назад - а даже просто обнаружить его.]
  [Зачем вы мне это рассказываете?] - спросил Зориан.
  [Просто на всякий случай,] - пояснила матриарх. - [Самцы аранеа меньше самок и очень, очень трусливы. Как и другие животные, они боятся огня и громких звуков, а большинство заклятий прорицания, предназначенных искать аранеа, не воспринимают их как цель. Чаще всего, когда уничтожается Паутина аранеа, множество самцов выживает. Пакет воспоминаний в их разуме - хороший способ передать последнее послание.]
  Зориан нахмурился. То есть матриарх признает, что все может окончиться катастрофой... Но зачем передавать послание столь запутанным путем?
  [Почему просто не сказать мне?] - спросил он.
  [Скорее всего, это пустые опасения,] - ответила матриарх. - [А ты и так слишком много беспокоишься. Это просто предосторожность на самый худший случай. Новизна передаст тебе ключ при следующей встрече.]
  И, прежде чем Зориан успел что-то сказать, она оборвала связь.
  - Очень по-взрослому, - пробурчал он, отбрасывая диск-передатчик на кровать рядом с собой. И все же, как бы она ни раздражала его, матриарх по сей день была крайне полезна. Наверное, стоит трактовать сомнения в ее пользу. Вдруг у нее и правда есть причины скрывать информацию.
  Но вот ему самому тоже стоит со следующего цикла озаботиться предосторожностями. Просто на всякий случай.
  
   Зориан ждал на вокзале Сиории. До приезда Каэла с дочерью еще нескоро, так что он коротал время, докучая заполонившим перрон голубям.
  Воздействовать на животных даром психика оказалось на удивление и проще, и сложнее, чем на человеческий разум. Сложнее, потому что примитивные мысли труднее почувствовать и коснуться, и проще, потому что если психик сумел установить связь - то понять или подчинить себе содержимое птичьего мозга уже значительно легче.
  Почувствовать голубя не так уж сложно - во всяком случае, в прямой видимости и полностью сосредоточившись на задаче - так что ничто не защищало птиц от экспериментов Зориана. Он просто сидел на скамье и методично касался своим разумом одного голубя за другим. Иногда он пытался только прочитать их неуклюжие мысли, не привлекая внимания птицы, иногда - перехватить контроль над чувствами или телом голубя. Ничего из перечисленного не получалось идеально, но делать было нечего, а некоторые успехи все-таки были. После где-то пятидесятого голубя он научился различать голодных, больных или ушибленных птиц. Ему удавалось заставить голубя споткнуться, замереть на секунду или в испуге улететь прочь.
  К слову, последнее было совсем просто. Наверное, не стоит удивляться - ведь эффект практически совпадал с простейшим заклятьем "Отпугнуть животное", которое он освоил еще на втором курсе. Если подумать... заклятия разума, разработанные против животных, достать куда проще, чем заклятия против людей. Черт, да некоторые есть даже в свободном доступе в библиотеке академии. Пожалуй, стоит опробовать их в следующих циклах и сравнить действие со способностью психика.
  Сейчас же он увлекся другой идеей - не управляя голубем напрямую, просто приглушить страх птицы и приманить, чтобы она сама подошла к нему. Да уж, это оказалось в разы сложнее, чем распугивать. Голуби и сами по себе готовы улететь прочь при малейшей угрозе, так что отпугнуть их легко, но вот подойти к странному типу, не дающему еду, но неподвижно смотрящему на них... Это шло вразрез со всеми инстинктами.
  Потребовалось больше двадцати попыток, но он постепенно научился подводить голубей все ближе к себе. Наконец, на двадцать четвертой попытке ему попался голубь, достаточно смелый, чтобы пройти до конца. Он неторопливо подошел и, взлетев, опустился на скамейку рядом с Зорианом.
  Голубь курлыкнул и уставился на него, даже не став возражать, когда Зориан, дотянувшись, взял его на руки.
  Получилось! Зориан достал из кармана и предложил послушному голубю хлеба. Столь добросовестный подопытный явно заслуживал награды.
  Он успел как раз вовремя - как раз прибывал поезд Каэла. Ссадив голубя назад на скамью, Зориан направился помочь парню с багажом.
  - Каэл Тверинов? Я - Зориан Казински из твоего класса. Мисс Зилети послала меня помочь тебе устроиться и показать город. Не беспокойся насчет твоей дочери, я умею хранить секреты.
  Каэл оценивающе оглядел его, кивнул.
  - Благодарю за помощь, мистер Казински. И за молчание. Не покажете дорогу?
  - Без проблем, - Зориан создал парящий силовой диск и принялся укладывать на него багаж морлока. - В конце концов, мы живем в одном месте.
  - Вот как? - заинтересовался Каэл.
  - Ну да. Или, скорее, будем жить, если ты снимешь комнату там, где рекомендовала мисс Зилети. Когда я сказал ей, что беру с собой младшую сестру и ищу альтернативу общежитию, она порекомендовала мне то же самое место.
  - Младшую сестру? - Каэл поудобнее перехватил сидящую у него на руках Кану. Девочка внимательно изучала окрестности ярко-голубыми глазами, но хранила молчание. - А почему ты взял ее с собой, если не секрет?
  - Родители уезжают в Кос, и кто-то должен присмотреть за ней. И, ну, обычно этим кем-то оказываюсь я. Вообще-то я не возражаю, да и домовладелица вроде бы хорошо ладит с детьми.
  - Рад это слышать, - заметил Каэл. - Сказать по правде, я очень сомневался, ехать ли сюда, и беспокоился, что мисс Зилети могла преувеличить любовь ее подруги к детям, чтобы убедить меня.
  - Не думаю, что об этом стоит беспокоиться. Имайя - хозяйка дома - кажется дружелюбной и честной. И я эмпат, так что моему суждению можно доверять.
  Каэл пристально, вопросительно посмотрел на него.
  - Слишком неожиданно? - спросил Зориан. - Извини, я не хотел затягивать. Я знаю, многим не нравится мысль, что кто-то может знать о их внутренних переживаниях, но не думаю, что смог бы навсегда скрыть это от своего соседа по дому.
  - Если ты не возражаешь жить по соседству с морлоком, полагаю, я не вправе жаловаться, что ты эмпат, - покачал головой Каэл. - Честно говоря, я даже завидую. Кана все время молчит, и мне иногда хочется заглянуть в ее разум и узнать, о чем она думает.
  Кана немедленно обняла его за голову своими маленькими ручками и легонько поцеловала в щеку. Каэл усмехнулся и, пряча улыбку, потрепал ее по голове.
  "Кана: Каэл - 1:0", - подумал Зориан. Пусть девочка и молчала, но она точно знала, как управляться со своим отцом.
  Спустя пару мгновений парни снова заговорили - но уже куда свободнее, преодолев первоначальную натянутость в разговоре.
  
  В кухне Имайи было тесно. Тесно и шумно. Зориан и Кириэлле, Каэл с дочерью, пришедшие в гости Ильза и Тайвен, сама Имайя, наконец - кухня была заполнена до предела, и непрерывно велось по меньшей мере два независимых разговора. На удивление, Зориану это не мешало. В прошлом подобные сборища буквально выводили его из себя, и он под любым предлогом покидал их при первой возможности. Сейчас же, осознал он, эти люди не были ему чужими. Он впервые чувствовал себя среди людей своим - а не незваным гостем под прицелом пытливых, недобрых глаз.
  Конечно, он и сейчас по большей части отмалчивался. Но это было умиротворенное молчание.
  - ...и тут Ворчун и Мямля вдарили по нему полярными лучами и заморозили на месте, - оживленно рассказывала Тайвен. - Не знаю, убило ли это его, но это позволило нам сбежать. Да уж, в такие передряги я раньше не влипала, скажу я вам. Хорошо, что там был Зориан - выбери я любого другого третьекурсника, и мы вряд ли пережили бы встречу с троллем.
  Зориан поежился на стуле, ощутив укол стыда. Тайвен зря ему благодарна - не будь его, ей вообще не пришлось бы столкнуться с троллем.
  - Успехи Зориана в таком бою, несомненно, впечатляют, но я вынуждена попросить, чтобы в будущем ты воздержалась от авантюр в подземелье с его участием, - Ильза усмехнулась. - Теперь он мой ученик, и если какой-нибудь тролль или другое чудище убьет его сразу после заключения контракта - это будет жутким пятном на моей репутации.
  - Эээ, да... - пробормотала Тайвен. - Ну, я и сама не собираюсь соваться туда в ближайшее время. Я уже сообщила в полицию, но зачистка займет месяцы, а пока там слишком опасно.
  - Мудрое решение, - кивнула Ильза и перевела взгляд на Зориана. - Тебя это тоже касается. Чтобы никакого риска в будущем. На первый раз прощается, раз уж ты помогал другу, и ситуация непредсказуемо обострилось, но с этого момента считай, что походы в Подземелье под запретом. Пока я не скажу, что можно.
  - Конечно, - сразу же согласился Зориан, совершенно не планируя держать слово.
  - И если надумаешь что-то столь же опасное - сначала поговори со мной, - предупредила Ильза. - Есть еще что-то, о чем мне следует знать?
  - Вроде бы нет, - ответил Зориан. Взгляд Ильзы стал прямо-таки пронизывающим. Может, сообщить ей о чем-нибудь незначительном, пока ей не пришло в голову следить за ним? - Ну, я собираюсь регулярно встречаться со своим инструктором-аранеа, но она совершенно безобидна. И мухи не обидит, хоть она и гигантский паук.
  - Ах да, пауки, - с видимым неудовольствием откликнулась Ильза. - Не беспокойся, Имайя уже рассказала мне о твоей... ситуации. Я собиралась поговорить об этом, но лучше сделать это в более приватной обстановке.
  Зориан кивнул, благодарный Ильзе за сдержанность. Каэл все еще не знал о реальных возможностях его дара психика, Зориан пока не торопился его просвещать. Жалко, конечно, что Имайя рассказала о его "ситуации" без разрешения. Этого следовало ожидать, но все равно досадно.
  - Любопытно, - сказал Каэл. - Если твой учитель и мухи не обидит, то что же она ест? Сколько я помню, все пауки - хищники.
  - В основном крыс и бродячих собак, - ответил Зориан.
  - Крыс? - с отвращением переспросила Кириэлле.
  - Говорят, в Сиории встречаются весьма крупные особи, - сказал Зориан.
  - О да, еще как встречаются, - подтвердила Тайвен. - Клянусь, я однажды видела, как крыса гналась за кошкой, а не наоборот...
  - Это просто байки, - поспешно заверила обеспокоенную Кири Имайя. - Я живу здесь всю жизнь, но никогда не видела ничего подобного.
  - Откуда ты знаешь, что они не едят и заплутавших людей? - спросила Ильза.
  - Если верить Новизне, это все равно, что людям охотиться на драконов ради мяса. Практически всегда есть более легкая добыча, - ответил Зориан. - Не то, чтобы аранеа были безобидны, вовсе нет, но если они и убьют меня, то точно не для того, чтобы съесть.
  - Новизна? - переспросил Каэл.
  - Так зовут аранеа, обучающую меня, - пожал плечами Зориан. - Ну, то есть ее на самом деле зовут Исполненная Энтузиазма Искательница Новизны, но это слишком длинно, и она не возражает, когда я сокращаю его.
  - Какое глупое имя, - сказала Кириэлле.
  Зориан хотел было ответить, что "Кириэлле" - не менее глупое имя, но передумал. Во-первых, по-детски препираться с сестрой лучше без свидетелей. А во-вторых, ему только что пришла в голову просто дьявольски забавная идея.
  - Хочешь с ней познакомиться? - спросил он.
  - Что? - не поняла Кириэлле.
  - Новизна. Хочешь с ней познакомиться?
  Кириэлле погрузилась в раздумья.
  - Не знаю. Я не люблю пауков. Они противные.
  - Ну ладно, - пожал плечами Зориан. - Я думал, ты не упустишь возможности познакомиться с кем-то из таинственной расы магических существ, которых мало кто из людей видел воочию. Шанс, выпадающий раз в жизни, и все такое. Но, кажется, я понимаю...
  - Эээ, нууу... - промямлила Кириэлле. - Вообще-то я передумала. Она ведь не будет меня касаться?
  Ну конечно, она будет ее касаться. Новизна жаждет пощупать все, что видит. По ее собственному признанию, однажды она сунула лапы в огонь - посмотреть, что получится.
  - Уверен, если ты ее вежливо попросишь, она будет соблюдать дистанцию, - сказал Зориан.
  Он сам не понял, как сумел сказать это с серьезным лицом. Иногда он сам себя поражает.
  Они еще некоторое время беседовали, пока не исчерпали все темы. Ильза и Тайвен попрощались и ушли, Кириэлле развлекалась, пытаясь научить Кану рисовать. Само собой, в отличие от самой Кириэлле, Кана рисовала, как нормальный ребенок - то есть просто ужасно - но ни ту, ни другую это совершенно не смущало. Зориан удалился в свою комнату, рассчитывая сделать что-нибудь до прихода Кириэлле.
  Не сложилось - буквально через минуту на пороге показался Каэл и вежливо постучал по дверному косяку.
  - Не помешал?
  - Нет, я сам еще только решал, чем заняться. Ты что-то хотел?
  - Вроде того, - сказал Каэл. - Я просто зашел сказать, что ты можешь не осторожничать с упоминаниями твоей ментальной магии. Я уже понял, что ты не просто эмпат.
  - Кириэлле разболтала? - со вздохом спросил Зориан.
  - Скорее, дала достаточно зацепок, чтобы я догадался. Она весьма разговорчива. Но не злись на нее, я не собираюсь бежать в полицию только потому, что ты учишься читать мысли.
  - Спасибо, - сказал Зориан. - Хотя, если честно, было бы лицемерием осуждать меня за изучение запретных искусств, мистер начинающий некромант.
  Каэл отшатнулся, уставившись на него круглыми глазами.
  - К-как?! Не может быть, чтобы...
  Зориан жестом велел ему успокоиться. Каэл немедленно замолчал и высунулся в коридор, проверяя, не слышал ли кто. Зориан и так знал, что никто не подслушивал - он чувствовал, что остальные обитатели дома собрались на кухне. Тщательно все осмотрев, Каэл торопливо вернулся в комнату, закрыл дверь и тяжело привалился к ней.
  - Откуда..? - спросил он.
  Пока что он выглядел скорее перепуганным, чем угрожающим, но Зориан знал - если он ошибется с ответом, все может измениться в любой момент.
  - Ты знаешь заклятье "Волшебный замок"? - спросил он.
  - Я... да, - ответил все еще ошеломленный Каэл.
  - Запри дверь, а я поставлю защиту от шальных прорицаний, - велел Зориан и тут же начал сплетать оберег вокруг комнаты. Ничего особенного, но это убережет от простейших подслушивающих чар и, по идее, предупредит, если будет использовано что-то серьезное. Не то, чтобы это было действительно необходимо, но лишняя практика не помешает - и нельзя быть слишком осторожным.
  Пять минут спустя комната была экранирована, насколько это вообще возможно без серьезной подготовки, а Каэл явно терял терпение. Зориан решил, что сойдет. И начал:
  - Позволь рассказать тебе историю о потерянном времени и о месяце, что все никак не кончался...
  
   Неоплачиваемый труд подростков - освященная веками традиция магов. Пусть древняя система ученичества в большинстве стран и сменилась на специализированные академии, вызвав взрывное повышение качества молодых магов - но некоторые вещи просто не преподать в классном формате. Для подобных вещей молодому магу нужен наставник - тот, кто покажет секреты мастерства, поделится собственными, бережно хранимыми разработками, да даже просто сведет с нужными людьми. И у этих наставников всегда найдется много не самой почетной работы, в идеале - подходящей молодым магам и готовящей их к будущей профессии.
  В идеале.
  Зориан брел к классу за полчаса до остальных, размышляя, что вот его жизнь идеальной не очень-то назовешь. По сути, на учеников спихивали задания, которые наставники считали ниже своего достоинства - или всевозможную рутину. Та же должность старосты класса - одна сплошная трата времени. В прежних циклах это не особо его беспокоило - там нет ничего сложного, если не подходить к задаче с ответственностью Акоджи - но в этот раз столько неотложных дел требовало его внимания, что дополнительная обязанность просто бесила. Наверное, не стоило в этот раз напрашиваться в ученики к Ильзе - но что сделано, то сделано.
  Он зевнул. Скорее всего, он просто не в духе из-за недосыпа. Разговор с Каэлом продлился несколько часов - морлока интересовало абсолютно все, и он, не переставая, сыпал вопросами. И хотя Зориан прекрасно его понимал и признавал, что время потрачено не зря - вообще-то тем вечером он собирался проверить отчеты об исследовании, собранные в классе по поручению Ильзы. Причем передать их ей, проверенные и с рекомендациями по оценкам, нужно было уже сегодня. Он думал, что с памятью прошлых циклов справится с задачей одной левой - но, видимо, из-за вызванных ими значительных изменений в цикле Ильза выдала совсем другие темы для исследования, и ему пришлось действительно читать всю эту писанину. В итоге он потратил на эту чушь большую часть ночи, да еще и встал на полчаса раньше обычного - он ведь, видите ли, староста.
  Заглянув в класс, он обнаружил, что Акоджа уже была здесь. Закатив глаза от столь избыточной пунктуальности, он отметил ее в списке посещения. Доска в классе была вся покрыта корявыми рисунками, любовными признаниями и прочей ерундой, но пока он не собирался это исправлять - чистая доска непреодолимо притягивает идиотов, и к приходу учителя ее снова всю изрисуют. Кто знает, может, если он достаточно подождет, Акоджа очистит ее по собственной инициативе, как она иногда делает.
  На удивление - они никогда не были ранними пташками - следующими пришли Анека и Арми - (печально)знаменитые близнецы Аширай. В семье Аширай постоянно рождались близнецы, связанные душами друг с другом, и сестры из его класса не были исключением. Когда Зориан выяснял, нет ли между ним и Заком духовной связи, он подумывал обратиться к ним за помощью - или хотя бы расспросить о механике духовной связи - но решил, что это неудачная мысль. Во-первых, семьи магов ревностно оберегали свои секреты, а семья Аширай явно метила в Дома, делая ставку на духовные связи. Пристальный интерес к их родовому искусству мог привести к очень некрасивым последствиям, и Зориан предпочел не рисковать, даже с учетом временной петли. Во-вторых, близняшки были ненадежны. Ненадежны уровня Бенисека. Смешливые болтушки, ничего не принимающие всерьез и не способные сохранить тайну даже за деньги.
  Нет, правильно он сделал, что не стал с ними связываться.
  Потом пришел Каэл - видимо, после его откровений морлок не сумел толком уснуть и пришел пораньше. Они не говорили в классе, но Зориан уже понял - в ближайшем будущем его ожидают новые расспросы. Прелестно. Он уже и забыл, насколько въедливым бывает Каэл, и как его интересует временная петля.
  Следующими он отметил Брайама, Наима и Эдвина. Брайам помахал ему, придерживая своего дрейка второй рукой, Наим и Эдвин же просто прошли мимо, увлеченные беседой. Зориан не возражал - не то чтобы он хорошо знал кого-то из них. Наим был магом в первом поколении, подобно ему и Акодже - сын военного, дослужившегося в хаосе Войн Раскола до генерала. Родители Эдвина делали големов и явно передали свою страсть сыну - он постоянно возился с различными механизмами или рисовал чертежи, даже на лекциях, когда стоило бы сосредоточиться на другом.
  Потом пришла Рэйни - рыжеволосая девушка-загадка, что перевелась в их класс в прошлом году. Сдержанная, вежливая и невероятно привлекательная, с хорошей успеваемостью и ничего не рассказывающая о себе и своей семье. Единственной, кто что-то о ней знал, была Киана, тоже из их класса, но и та непреклонно хранила молчание.
  Так они и шли, один за другим, пока список наконец не заполнился, и сам Зориан смог пройти в класс и попытаться хоть немного передохнуть перед началом занятий. Он рассеянно очистил доску одним коротким заклятьем школы изменения, заставив мел осыпаться с ее поверхности на пол, и сел, ожидая звонка.
  
  - Нет, Бен, отчет нельзя сдать через неделю, - прорычал Зориан. - Крайний срок был вчера. Сегодня я должен отдать их Ильзе. Улавливаешь закономерность?
  - Да ладно тебе, Зориан, друзья для того и существуют, - заныл Бенисек. - Зачем мне лучший друг-староста, если он не может сделать мне пустячное одолжение?
  - Ты просишь не одолжения, ты просишь невозможного, - сухо ответил Зориан. - Ничем не могу тебе помочь.
  - Но мне правда, правда нельзя получить еще один неуд, - Бенисек с надеждой заглянул ему в глаза.
  - Сочувствую, - ответил Зориан. - Возможно, об этом стоило подумать раньше. Ты уже знаешь, что Ильза терпеть не может, когда ее поручения игнорируются.
  - Она совсем ненормальная! - возмутился Бенисек. - Ну кто же задает три отчета в первую неделю учебного года?
  - Эмм, - вклинился еще один голос. Зориан мысленно вознес благодарственную молитву тому, кто еще внимал людским бедам с духовного плана. Он уже был готов придушить Бенисека, лишь бы тот заткнулся. Он уже переживал этот мучительный разговор в прошлых циклах, но обычно, общаясь со своим "типа другом", он не был настолько измотан. Вплоть до того, что всерьез обдумывал, нужен ли ему такой приятель.
  Как выяснилось, за передышку следовало благодарить Неолу - впрочем, из-за нее выглядывали Киана и Джейд. Все три держали исписанные листки.
  - Я знаю, что крайний срок был вчера, но я тут подумала...
  - Нельзя ли сдать отчеты сейчас? - закончил за нее Зориан.
  Она энергично кивнула и протянула листок.
  - Нет, - с каменным лицом ответил Зориан.
  - Серьезно? - встряла Джейд. - Из-за какого-то срока?
  - Да? - ответил он риторическим вопросом.
  - Может, мы просто оставим их здесь, - сказала Киана, кладя отчет на его парту, - а ты примешь решение, когда Бенисек отвяжется от тебя и даст немного остынуть?
  - Эй! - запротестовал Бенисек.
  - Без проблем, - пожал плечами Зориан. - Как хочешь.
  Зориан терпеливо смотрел, как они сложили отчеты ему на парту и упорхнули из класса, ожидая, когда Бенисеку надоест упрашивать его... гм, получается, написать отчет вместо него? Затем спокойно извлек из сумки ручку, написал на каждом листке "сдан после крайнего срока" и бесцеремонно сунул к остальным отчетам. Пусть Ильза сама решает, что с ними делать.
  - Почему ты еще здесь, Ако? - вздохнул он, поворачиваясь к последней студентке в классе. - Если беспокоишься из-за своего отчета, то он безупречен.
  - Я правда рада, что ты сменил меня на посту старосты, - сказала она. - Не думаю, что вынесла бы еще один год. Когда на первом курсе я согласилась быть старостой, учителя говорили, что это почетно. Что староста обладает кучей преимуществ. Что старост все уважают. Но это полная чушь - и не нашлось никого достаточно глупого, чтобы сменить меня, когда я это осознала.
  - Эй, - с легким укором сказал Зориан.
  - Я не говорю, что ты сглупил, - тут же поправилась она. - Ты согласился в обмен на ученичество у Ильзы. Ты оказался куда умнее меня.
  - Скорее не столь наивным, - заметил Зориан. Она дернулась; похоже, он угадал слишком точно. - Если ты ненавидела эту должность, почему ты так старалась? Почему бы просто не махнуть на все рукой?
  - Потому что это неправильно, - яростно заявила она. - Нельзя уклоняться от своих обязанностей - а я приняла обязанности старосты как свои.
  Зориан недоверчиво посмотрел на нее.
  - Что? - с вызовом спросила она. Провоцируя сказать, что она неправа.
  - Ничего, - сказал Зориан. Он не хотел с ней спорить. С тех пор, как он открыл в себе эмпатию, он все сильнее убеждался, что она питает к нему чувства. Не слишком сильные, но все же. И пусть он не ощущал взаимности, ему не хотелось ранить ее. А он ранит ее, если ответит честно - как бы ей ни казалось, что они похожи, они слишком различаются.
  - Послушай, Ако, - начал он, поднимаясь со стула. - Я всю ночь проверял отчеты, и сейчас явно не в настроении для философского диспута. Можно отложить эти вопросы на потом?
  - Тебе не стоило тянуть до последнего, - заявила Акоджа. - Это почти столь же скверно, как поступок тех трех.
  - Вовсе нет, - не согласился Зориан, закидывая сумку на плечо. - И читать другим нотации не очень-то вежливо. Еще увидимся, Ако.
  - Постой! - сказала она. Зориан ощутил от нее внезапную волну напряжения, больше того, она избегала его взгляда и с силой переплела пальцы под партой. - Я... мы можем поговорить? Не обязательно сейчас, но... Мне нужно твое мнение по одному вопросу.
  Дерьмо. Что это на нее нашло, раньше такого никогда не было. Хорошо бы не признание - только драмы ему в этом цикле и не хватает.
  - Это может подождать недельку? - спросил он. - В ближайшее время я буду очень занят.
  - Да, - немедленно согласилась она. - Превосходно. Мне и самой надо еще подумать. Я... Я скажу тебе, когда буду готова.
  
  - Вы хотели меня видеть? - спросил Зориан, заглядывая в кабинет Ильзы.
  Ильза жестом пригласила его войти, не отрываясь от чашки с чаем. Зориан погрузился в кресло для посетителей и, не мешкая, передал ей собранные отчеты. Она лишь мельком глянула на стопку, отложив ее в сторону и сделав еще глоток.
  И почти минуту молча разглядывала его, пока наконец не отставила чашку и не вздохнула.
  - Я хотела поговорить насчет твоих экспериментов с магией разума, - сказала она, барабаня пальцами по столу. - Уверена, ты и сам знаешь, что большая часть ментальной магии носит нелегальный характер, но раз уж речь идет о врожденной способности, а не о заклятиях и литературе ограниченного допуска, то можно сделать некоторые поблажки. Ассоциация Эмпатов так долго убеждала всех, что эмпатия отличается от чтения мыслей, ты же... новаторски заявляешь, что одно логически проистекает из другого. Весьма противоречивая позиция. Тем не менее, осторожно прощупав этот вопрос, я пришла к выводу, что эти две способности действительно связаны, так что твоя версия правдоподобна.
  - Технически, эмпатия и чтение мыслей - действительно разные вещи. Эмпатия - пассивная способность, не требующая вторжения в разум цели, чтение же возможно лишь посредством ментального контакта, - объяснил Зориан. - Просто любой эмпат при должном обучении способен читать мысли.
  - Да? Любопытно, - заметила Ильза. - В таком случае, странно, что это не обнаружили другие маги.
  - Вообще-то я тоже думал об этом, - сказал Зориан. - Для аранеа это врожденная способность. Они общаются друг с другом посредством телепатии, используют ее для детских драк, охоты, да для чего угодно. Естественно, они оттачивают ее до предела. С другой стороны, люди-эмпаты редки и лишены общества себе подобных - так что большинству приходится заново "изобретать велосипед". Тем более, что мало кто позволит читать его мысли, так что тренировать способность можно лишь незаконными способами. И большинство открывших в себе латентную способность либо помалкивают о ней, либо становятся натуральными преступниками. Вполне вероятно, что об этом известно многим эмпатам, но они никогда в этом не признаются.
  - Отличное объяснение, - похвалила Ильза. - И я хотела поговорить с тобой именно о сложностях тренировки. Я так понимаю, твоя сестра согласилась тебе помочь, но, полагаю, ты бы предпочел большее число объектов, не так ли?
  - Да, - согласился Зориан.
  - Ты не поверишь, но кое-кто из студентов запросил помощи в тренировке магии разума. Понятно, что никто из преподавателей не хочет пускать к себе в голову необученного студента. Но и просто отказать будет... политически недальновидно.
  - И вы хотите, чтобы место преподавателя занял я, - предположил Зориан.
  - Это пойдет на пользу вам обоим, - сказала Ильза. - Вам обоим нужен объект для тренировки, и вы оба подходите на эту роль куда лучше, чем любой из профессоров академии.
  - А если этот другой студент откажется? - спросил Зориан. - В смысле, то, что ему надо на ком-то тренироваться, совсем не значит, что он согласится, чтобы кто-то тренировался на нем.
  - Тогда к академии никаких претензий - мы же предоставили вариант? - с заговорщицкой усмешкой сказала Ильза. - Но я очень сомневаюсь, что другая сторона будет возражать. Что скажешь?
  - Хорошо, я попробую. С кем я буду работать?
  - Это твоя одноклассница, Тинами Аопэ.
  Зориан моргнул. Тинами... а, ну конечно это она. Молва приписывает дому Аопэ заигрывания с ментальной магией - в числе всего прочего. А далеко не все слухи - злобная клевета. И, если подумать, это прекрасно объясняет, почему запросом занимается Ильза.
  Кстати, разве он не обещал себе как-нибудь познакомить ее с аранеа? О да, ситуация его полностью устраивает.
  
   - Привет, Тинами, - сказал Зориан, входя в пустой класс, отведенный Ильзой для "занятия". - Я не вовремя?
  - Уммм, - она помялась. - Вообще-то я жду кое-кого...
  - Для занятий магией разума? - спросил он. У нее округлились глаза. - Это я. Если не возражаешь, сегодня я буду твоим партнером.
  - Уммм, а... я... Не хочу показаться грубой, но я рассчитывала на эксперта...
  Хех, Ильза не сказала ей, кто будет ее учить? Странно.
  - Я прирожденный маг разума, - ответил он. - Если в академии и есть эксперт в данном вопросе, то это я. Почему бы нам не попробовать? Если я не смогу удовлетворить тебя, ты всегда можешь с презрением удалиться.
  Она мгновенно стало пунцовой и отвела взгляд, в ее эмоциях чередовались смущение и гнев. Ух, возможно, он не слишком удачно подобрал слова...
  - Неудачная фраза, давай притворимся, что я сказал что-то другое, - поспешно сказал Зориан. - К слову, я удивлен, что тебе не сказали, кто будет учить тебя. Что вообще Ильза про меня рассказала?
  - Только что тебе тоже нужно на ком-то тренироваться, - тихо ответила Тинами. - Я не возражаю. Как правило, мне хватает ментальной дисциплины, чтобы в поверхностные мысли не просочилось ничего лишнего.
  - Аналогично, - сказал Зориан. - Но в свою память я тебя не пущу.
  - Х-хорошо, - согласилась она. - Я просто хотела потренироваться в телепатии и чтении мыслей. Сами заклятья несложны, но чтобы правильно их использовать, нужно много практики.
  - Что же, можешь начать первой, - предложил Зориан.
  Для такого случая он заучил раздел учебника по биологии, описывающий разные виды диких растений, и просто прокручивал его в голове, пока Тинами пыталась прочесть его мысли. Это не только исключало, что она увидит что-то лишнее, но и делало ее задачу проще. Читать мысли намного легче, когда они четко оформлены в слова, а не несутся запутанным потоком сознания, как у большинства людей. Вообще говоря, матриарх объясняла, что только так и возможно читать чужой разум, как книгу - когда цель действительно проговаривает в голове текст. В остальных случаях требовалось слишком много догадок и экстраполяции, так что ни один чтец не мог полностью понять другого разумного.
  Но многие подходили чертовски близко к полному пониманию.
  - Почему твои мысли полны информации о растениях? - нахмурилась Тинами.
  Судя по всему, она не знала таких тонкостей. Обучение магии разума у Аопе было на редкость грубым - фактически, ребенка бросали в воду, надеясь, что он выплывет. Даже немного разочаровывает. Теперь он переключился на последовательности чисел и простые геометрические фигуры.
  - Наверное, мне следует извиниться за свои сомнения, - сказала Тинами. - Ты действительно в этом разбираешься. Хочешь теперь попробовать ты?
  Зориан кивнул и сфокусировался на ней, потянувшись своим ментальным чутьем к мерцающей звездочке ее разума.
  [Уверена, что готова?]
  Она взвизгнула, подпрыгнув на стуле.
  - Ч-что?
  [Телепатическая связь,] - пояснил он.
  - Но... ты не сотворил заклинание, - нахмурилась она.
  [Мне не нужно. Как я говорил, я прирожденный маг разума. Я чувствую все разумы в окрестностях и при желании могу касаться их. Сейчас я только говорю с тобой, но если ты готова - я коснусь своим сознанием твоих поверхностных мыслей.]
  Она закрыла было глаза, но тут же опять нахмурилась и открыла их.
  - Погоди. Я не понимаю. Если ты создал между нами мысленную связь, почему я не могу говорить с тобой телепатически?
  [Полагаю, ты описываешь действие структурированного заклятья?]
  - Ну да. В смысле, есть много заклятий, чтобы просто послать кому-то сообщение, но для каждого нового послания нужно вновь и вновь применять их. Если же нужна полноценная беседа - ты создаешь мысленную связь. Основная проблема в том, что люди зачастую не умеют управлять своими мыслями и передают через связь много неподобающего.
  [Хмм, наверное, можно сказать, что я постоянно "посылаю" сообщения по созданной связи. Боюсь, я пока не знаю, как создать двухстороннюю связь,] - задумчиво сказал Зориан. Аранеа никогда не показывали ему двухсторонние связи, по вполне очевидной причине - психик может передавать сообщения по любой связи. Все аранеа - психики, так зачем им двухсторонние связи? Видимо, этим вопросом ему придется заняться самому. - [Ну ладно. Ты готова?]
  - Да, - кивнула она. - Можешь начинать.
  В отличие от него, Тинами не представляла текст или числа - вместо этого она со всеми подробностями представляла случайные сцены из своей жизни. Самые обычные сцены - лекция Ильзы, бессмысленный разговор Джейд и Неолу, сидящих неподалеку, прогулка по улице... Все было очень ярко и живо, но в то же время сложно для восприятия. Забавно, но читать младшую сестру было еще сложнее - как раз потому, что она и не пыталась ничего скрыть. Бурная река ее мыслей практически не поддавалась расшифровке, если только он не просил ее сконцентрироваться на чем-то одном.
  - Окей, официально заявляю: мне завидно, - надулась Тинами. - Я три года тренировалась с матерью и ее подругами, но я и близко не так хороша.
  - Не расстраивайся, - ответил Зориан. - У меня... нечестное преимущество.
  - Как и у меня, - возразила Тинами. - Моя семья поколениями изучала магию разума, и все это мне доступно. Просто угнетает, насколько, оказывается, важен талант.
  - А, так здесь не только талант, - сказал Зориан. - Мой учитель тоже занималась магией разума в течение поколений.
  Она подняла бровь.
  - Таких совсем немного, - заметила она. - Уверена, мать бы знала, если бы у кого из соперников появился новый ученик.
  - Совсем немного среди людей, - улыбнулся Зориан. - Уверен, твоя мать бы не узнала - ну, если она не отслеживает ситуацию в разбросанных по Алтазии колониях пауков-телепатов.
  Тинами замерла - а потом в восхищении подалась к нему.
  - Пауки-телепаты? Хочешь сказать... ты и правда встретил одну из легендарных аранеа?
  Легендарных? Зориан едва не фыркнул, хотя... Паучихи действительно очень скрытны. Да, были люди, контактирующие с ними, но никто из них не спешил предавать свои связи с аранеа огласке. Зориан сомневался, что дело в угрозах со стороны аранеа - или только в угрозах - скорее всего, маги, бывшие "в теме" просто стремились сохранить свою монополию в бизнесе с психиками, и конкуренты им вовсе не были нужны.
   - Ее зовут Исполненная Энтузиазма Искательница Новизны, - сказал он. - Хочешь с ней познакомиться?
  
  
  
  
  
  
  26. СМЕРТЬ ДУШИ
  
  [К оглавлению]
  
  
   Храм впечатлял ничуть не меньше, чем в прошлый визит - те же суровые взгляды каменных ангелов, те же выглядящие заброшенными стены и та же история творения, вырезанная на входных дверях. Правда, в этот раз Зориан рассматривал барельеф с куда большим интересом - с учетом того, что он узнал после первого посещения, некоторые детали предстали перед ним в новом свете. В частности, изображенные в самом низу монстры, порожденные из частиц сердца Мирового Дракона - определенно первозданные. Они казались невозможными, словно сшитыми из лоскутов чудищами - общая черта всех первозданных - и соответствовали книжным описаниям наиболее известных тварей.
  Богомерзкий гибрид скорпиона, стрекозы и сороконожки - несомненно, Хинс, Повелитель Саранчи, чей бронзовый панцирь неуязвим почти ни для чего, кроме оружия, выкованного самими богами, и чьи четыре клешни могут рвать сталь, как бумагу. Плюс способность извергать из пор своего тела жалящий, всепожирающий рой насекомых, опустошающий все на километры вокруг, пока сам первозданный разбирается с теми, кто мог бы противостоять саранче. Настоящее ходячее бедствие. Мешанина крыльев над Хинсом - вероятно, Гатесс, описываемый как сфера из разноцветных птичьих крыльев - и ничего более - порождающий чудовищные ураганы и вихри, где бы ни появился: все, что всасывается в центр крылатой сферы, пропадает без следа. Кабано-крокодило-дикобраз - Ушкечко, зверь из неразрушимого черного стекла, покрытый бесчисленными ядовитыми клинками - и способный выстреливать этими "иглами" в цель. А слизень, весь покрытый глазами и ртами...
  - Могу я чем-нибудь помочь, молодой человек?
  Зориан оторвался от изучения двери и повернулся к Батаку. В прошлый раз он просил о встрече с Килаэ, но на этот раз сойдет и младший жрец. Пожалуй, так даже лучше, учитывая мастерство Килаэ в прорицаниях. Он нервно улыбнулся и заговорил:
  - Я... хотел бы поговорить с вами, если вас не затруднит.
  - Разумеется! - с энтузиазмом ответил жрец, впуская его внутрь. Зориан и по прошлому разу помнил, что в этот храм нечасто заглядывают посетители. Должно быть, служить хранителем подобного места весьма одиноко. И вот они уже сидят за столом в каморке, где Батак принимает посетителей, а перед ними исходит паром свежезаваренный чайник.
  - И... о чем же ты хотел поговорить? - спросил Батак, отпивая из кружки, после положенного обмена любезностями.
  - Я хотел спросить о первозданных, - ответил Зориан.
  Батак подавился чаем и несколько долгих секунд пытался откашляться.
  - Зачем - кха! - тебе вообще что-то узнавать о них? - недоверчиво спросил священнослужитель.
  - Я... не знаю, могу ли сказать вам. Мне не нужны неприятности.
  Батак смотрел на него с легкой заинтересованностью, но Зориан ощутил нотки беспокойства в мыслях жреца.
  - Ну, не знаю, слышали ли вы, но говорят, что кто-то планирует сорвать летний фестиваль, - начал Зориан.
  - Я слышал об этом, да, - вздохнул Батак.
  - Вот, а пару дней назад я с друзьями ходил на задание в верхних уровнях Подземелья. Шли просто вернуть потерянную вещь, но в итоге наткнулись на тайный подземный лагерь, набитый боевыми троллями, и еле ноги унесли. Полиция не распространяется о случившемся, но, как я понял, они нашли и другие лагеря. Кто-то потратил не один месяц, готовя плацдарм для нападения, и сил у них полно...
  На объяснения и уточнения ушло больше часа, но Батак вроде бы поверил, что заговор куда более серьезен, чем он считал, и - главное - что нападение лишь прикрывает попытку призвать первозданного. К счастью, все, что рассказал Зориан, было чистой правдой, так что каким бы методом ни пользовался жрец для проверки правдивости, результат в любом случае будет положительным. Вероятно, жреца убедил еще и тот факт, что прорицания Килаэ обрывались после летнего фестиваля - успешный призыв первозданного вполне мог вызвать подобный эффект. Именно поэтому Зориан и пришел в этот окраинный храм, а не в главный собор города.
  - Я извещу церковную иерархию, у них должна найтись одна-две группы дознавателей, чтобы проверить, - сказал Батак. - Особенно если у меня будет что-то весомее, чем анонимный донос. Нет ли у тебя чего-нибудь в письменном виде?
  - Вот, - ответил Зориан, извлекая из сумки стопку тетрадей и документов. - Здесь все, что я знаю о вторжении. Старался изложить как можно подробнее. Хотя я бы предпочел, чтобы мое имя нигде не упоминалось.
  Батак с сомнением разглядывал стопку.
  - Не могу этого гарантировать. Если твое имя всплывет в ходе расследования...
  - Не всплывет, - прервал его Зориан.
  - Что же, тогда и проблем быть не должно, - пожал плечами жрец. - Несколько странно, что ты столько знаешь о заговоре, если сам не перебежчик из их числа.
  Зориан ничего не ответил.
   - Ну хорошо, - выпрямился Батак, чуть тряхнув головой, словно желая прогнать лишние мысли. - Ты все еще хочешь услышать о первозданных, или это был лишь предлог, чтобы привлечь мое внимание?
  - Все еще хочу, да, - сказал Зориан. - Мне действительно интересно, зачем кому-то устраивать все это лишь для того, чтобы призвать одного из них.
  - Сказать по правде, не думаю, что знания о первозданных ответят на твой вопрос, - заметил Батак. - Любой, кто хочет призвать одно из этих существ, определенно не в своем уме. Ну да ладно - скажи, что ты сам знаешь о первозданных?
  - Это что-то вроде могущественных духов древних времен, - предположил Зориан. - Как фэйри или элементали, но старше, более чужды и намного опаснее.
  Батак вздохнул.
  - Так и знал, что ты скажешь нечто подобное. На будущее, если заинтересуешься неким аспектом духовного мира, начни с церковных книг, а не с трактатов магов. Я знаю, позиция церкви не всегда объективна, но мы действительно разбираемся в духах и всем, что с ними связано. С момента, как боги замолчали, нам оставалось лишь уповать на духов, так что мы многое о них узнали. И не стремимся скрыть это знание.
  Зориан смущенно кивнул. Ему и в голову не пришло заглянуть в священные книги. Видимо, за это стоит поблагодарить городского жреца в Сирине - зашоренный старый ханжа доставил ему множество неприятностей, подорвав всякое доверие к Церкви в целом.
  Батак побарабанил пальцами по столу, собираясь с мыслями.
  - Что же, давай начнем с самих духов. Извиняюсь, если тебе это и так известно, но это нужно для объяснения, почему первозданные никак не могут быть духами.
  Зориан жестом предложил ему продолжить.
  - С практической точки зрения, духов можно поделить на две группы - внешних и природных духов. Внешние большую часть времени пребывают на духовных планах и приходят в наш мир лишь по призыву отсюда. Из них наиболее известны ангелы и демоны, хотя демонов мы рассматриваем как единую группу лишь для удобства - у них нет ничего, подобного ангельской иерархии, так что при встрече двух демонов они могут как договорятся между собой, так и схватиться насмерть. Природные духи - все то множество сущностей, что живет непосредственно в материальном мире. Ты уже упомянул элементалей и фэйри, наиболее распространенных природных духов. Вероятнее всего, природные духи изначально были внешними - они постепенно адаптировались к материальному миру, но сохранили общую черту всех духов. Они лишены тела в привычном для нас понимании, будучи бестелесными душами и нуждаясь в сосуде, чтобы взаимодействовать с окружающим миром.
  - То есть все они - духовные сущности, - заключил Зориан. - Как личи или похитители тел.
  - Да, очень удачное сравнение, - согласился Батак. - По сути, многие духи и есть похитители тел - они предпочитают обитать в людях или животных. И вполне возможно, что те, кто разработал способ превращения в лича, изучали для этого духов - особенности их взаимодействия с сосудом. Так вот, первозданные. У первозданных тела есть. Настоящие, из плоти и крови. Множество людей, даже среди магов, считают их духами из-за странной формы и невероятной стойкости к любому урону, но на самом деле первозданные ближе к драконам и другим магическим существам, чем к духовным сущностям. Странная форма духов объясняется пластичностью их эктоплазменной оболочки, которой можно придать любой, даже самый неестественный вид. Первозданные же - творения материального мира, как ты или я.
  - Но подождите, - сказал Зориан. - Если первозданные не духи, а некие диковинные магические существа, то как заговорщики собираются призвать одного из них?
  - Они и не собираются, - ответил Батак. - Я не стал прерывать, когда ты рассказывал, но ты определенно кое в чем заблуждаешься. Первозданных нельзя призвать, так как они уже здесь. Скованы, погружены в сон и запечатаны, но все же здесь. И их можно освободить.
  Зориан ощутил мороз по коже. Первозданный не исчезнет. Ибасанские заговорщики считают, что выпустят на врагов некого крутого демона, но потом эта тварь не вернется назад, на родной план. Ей просто некуда возвращаться.
  - Почему их запечатали? - спросил он. - Почему боги просто не убили их?
  - Первозданные умирают не так, как остальные, - ответил жрец. - Они - реликты, осколки той эпохи, когда мир был юн, а Мировой Дракон была только что заключена в центре мира. Они ее истинные дети, чистейшее воплощение ее ненависти и ярости. И даже своей смертью они мстят богам и человечеству. Умирая, они порождают меньших, более слабых первозданных, и часто отравляют земли вокруг порчей. Даже боги сочли, что исправлять последствия гибели первозданных слишком трудно, так что их изловили и запечатали в дальних уголках земли.
  - И заговорщики считают, что один из них запечатан в Сиории, - закончил мысль Зориан.
  - Судя по всему, - подтвердил Батак. - Сам я не знаю - никто из ныне живущих не видел эти темницы, а хроники намеренно умалчивают о их местонахождении. Однако до недавнего времени - в историческом смысле недавнего - Сиория и была одним из "дальних уголков земли", так что, думаю, это вполне возможно. Хотя и странно, что никто до сих пор не нашел никаких признаков темницы - ведь маги регулярно спускаются в Провал...
  - Понятно, - сказал Зориан.
  Вскоре он попрощался с Батаком. Все это очень интересно, но мало что меняет с практической точки зрения. А его задача здесь уже выполнена.
  
   Организовав это небольшое собрание, Зориан был весьма доволен собой. Если встречу Кириэлле и Новизны он устроил сугубо для развлечения и из любопытства, как Кириэлле отреагирует на выходки паучихи, то знакомство Тинами с Новизной... Ну хорошо, тоже из любопытства и потехи ради. Но это отнюдь не значит, что он не воспользовался случаем вытянуть что-нибудь из маленькой "мисс запретная магия". Скажем, заклинание невидимости... Он знал, вот просто знал, что Тинами обучена этому заклятью - незаконно? и что с того? - и он не ошибся. Так что теперь все заклинания из "арсенала настоящего мага" были наконец выучены - всего-то и потребовалась - пообещать сделать то, что он и так собирался сделать.
  И в довершение всего - Новизна была просто в восторге, что он познакомит ее с еще двумя людьми. Ему не пришлось ее упрашивать - она решила, что это он делает ей одолжение.
  О да, Зориан был очень доволен собой. Теперь осталось лишь дождаться гостей вместе с Кириэлле, а потом отойти в сторонку и наслаждаться зрелищем. Новизна сначала встретится с Кириэлле - их беседа будет явно короче и... обыденней, а потом дождется, пока в дом Имайи придет Тинами. Вроде бы никаких проблем возникнуть не должно, но на случай непредвиденного Зориан озаботился кое-какой страховкой...
  - Значит, аранеа размером с собаку? - спросила Кириэлле.
  - С большую собаку, - уточнил Зориан. - Но Новизна совсем не страшная, уверен, вы отлично поладите. Между прочим, она здорово напоминает тебя.
  - Огромный паук напоминает меня? - удивительно пугающе для девятилетней переспросила Кириэлле.
  - Скоро сама поймешь, почему, - Зориана это скорее развеселило. - Она уже здесь.
  На разговор с Кириэлле уходила лишь половина его внимания - он тренировался использовать мысленное чутье, занимаясь другими делами. Поэтому он засек Новизну, как только та вошла в радиус его восприятия, хоть паучиха и пыталась приглушить свое мысленное присутствие. Он немедленно нанес телепатический удар - и аранеа тут же отбросила попытки скрыться, ввязываясь в короткую ментальную схватку, по результатом которой Зориан был выдворен из ее разума. Несмотря на поражение, Зориан был удовлетворен. Он "приветствовал" паучиху подобным образом уже несколько дней, с момента, когда понял, что Новизна не возражает против небольших мысленных потасовок - и, по сравнению с первыми днями, сегодня он держался просто отлично.
  Довольно забавно - ссылаясь на приказы матриарха, Новизна отказывалась учить его телепатическому бою, но без проблем позволяла ему практиковаться. На самом деле, после первых дней она иногда даже начинала подобные спарринги сама - или пыталась подобраться к нему незамеченной, как сегодня. Наверное, дело в том, что она не воспринимало это как обучение - для нее это была просто игра. Она бы здорово на него обиделась, если бы услышала эту мысль, но факт остается фактом - она во многом все еще ребенок.
  [Ничуть не лучше, чем вчера,] - упрекнула Новизна, не разделявшая его оптимизма. - [Я же говорила - надо было воспользоваться моим методом обучения. Вышло бы в миллион раз быстрее.]
  [Я не полезу в ваши ясли,] - отрезал Зориан.
  [Но там ты бы за неделю стал мастером телепатического боя!] - запротестовала Новизна. - [Ну, мастером по человеческим меркам.]
  [Нет,] - повторил Зориан. И внезапно сообразил, что Кириэлле дергает его за рубашку. - В чем дело, Кири?
  - Ты вдруг замолчал, - ответила та.
  - Просто разговаривал с Новизной, - пояснил он, заработав от нее странный взгляд. - В смысле - телепатически.
  - Ох, - глаза Кириэлле расширились при осознании. - Я так завидую этой способности. Я тоже хотела бы говорить с людьми, не боясь быть подслушанной. Это бы так помогло в присутствии мамы...
  - И не говори, - вздохнул Зориан. - Насколько бы все было проще, умей я делать это раньше. Хотя, может, оно и к лучшему - жители Сирина переполошились бы, начав слышать голоса в голове, а гильдия магов сурово наказывает за злоупотребления ментальной магией... Однако же - давай я представлю тебя Новизне.
  К чести Новизны - она не набросилась на Кириэлле, обняв всеми восемью лапами. К чести Кириэлле - она не взвизгнула и не спряталась за него, когда в комнату запрыгнул огромный черный паук. Они обе уставились одна на другую с подобающего расстояния, внимательно изучая.
  [Крошечный человечек!] - телепатически воскликнула Новизна, прерывая молчание. - [Великая Паутина, насколько же она меньше тебя! Она уже умеет говорить?]
  - Ч-что?! - возмутилась Кириэлле. - Конечно я умею говорить! В прошлом году я даже научилась читать и считать! Ты что, думаешь, что я младенец?
  [О, так ты можешь говорить, прекрасно! Просто прекрасно! Я и правда опасалась, что ты еще младенец,] - призналась Новизна, перебираясь вправо-влево, чтобы оглядеть Кириэлле с разных сторон. - [Не то, что быть маленькой плохо, но меня тааак долго назначали воспитательницей, и знаешь, мне это тааак надоело... Детям все время что-то надо, они все время теребят тебя и никогда не расскажут ничего интересного...]
  - Ээ, ага, - сказала Кириэлле и с подозрением посмотрела на Зориана. Лишь нечеловеческим усилием воли ему удалось сохранить нейтральное выражение лица. И только когда она вновь повернулась к Новизне, он позволил себе чуть-чуть искривить губы в усмешке. - Думаю, я понимаю. Но я-то уж точно не маленькая! Мне целых девять лет, это много!
  [Ого, и правда много!] - согласилась Новизна. - [Ты всего на год младше меня! Но почему тогда твой брат настолько больше тебя?]
  - Он... старше меня? - попыталась объяснить Кириэлле. - Погоди, если тебе десять, разве ты сама не ребенок?
  [Нет, конечно!] - возмутилась Новизна. - [В прошлом году я прошла обряд совершеннолетия, так что я - взрослая аранеа, и никто в племени не сможет это отрицать!]
  Зориан молча наблюдал за этим диалогом двух культур - стороны явно приходили к взаимопониманию. Обе жаловались, что окружающие не воспринимают их всерьез (интересно, почему? в самом деле...) и с готовностью делились информацией о своих видах. Он даже узнал об аранеа кое-какие подробности, о которых сам никогда не спрашивал. Судя по всему, срок жизни аранеа куда короче человеческого - 55 лет считаются глубокой старостью. Он и раньше знал, что они плетут паутину, но, как выяснилось, только для строительства стен, мостов и тому подобных сооружений - охотились аранеа без использования паутины. Он думал, что они - подземные жители, и лишь Паутина Сиории контактирует с жителями поверхности - оказалось, что в туннелях находятся только их поселения, охотиться же паучихи предпочитают наверху.
  Само собой, в итоге Новизна не утерпела и попыталась подойти поближе - его храбрая сестренка тут же свернула разговор и сбежала. Не то, чтобы Зориан не ожидал подобного исхода - на самом деле, встреча прошла куда лучше, чем он рассчитывал. Черт, Кириэлле даже намекнула, что не возражает как-нибудь встретиться с аранеа еще раз.
  [Оуу...] - расстроилась Новизна, поникнув на диване. - [Я ее напугала.]
  - Она сказала, что вы можете повидаться снова через несколько дней, - напомнил Зориан.
  [Но я хотела поговорить еще,] - мысленно надулась паучиха.
  - Дай ей время все осмыслить. И в следующий раз не пытайся ее обнять.
  [Но ведь люди любят обниматься! Я точно читала это в одной из твоих книг!] - возразила Новизна.
  Зориан на миг задумался, не объяснить ли ей, что это верно не для всех людей - его родители, например, отнюдь не стремились к близости со своими детьми, он даже и не помнил, чтобы его вообще обнимал кто-то, кроме Кириэлле. Впрочем, он и сам не рвался в чьи-либо объятья. Нет, наверное, не стоит.
  - Боюсь, что аранеа просто неспособны правильно обниматься, - с умудренным видом изрек Зориан. - Печально, но ничего не поделаешь.
  [Мы кажемся людям настолько уродливыми?]
  - Пугающими, - поправил Зориан. - Правильно будет - "пугающими". Возможно, тебе не стоило с таким удовольствием расписывать, как легко ты пробиваешь клыками укрепленную шкуру и кости, или как ты убиваешь добычу, вонзая клыки в шею и перебивая позвоночник.
  [Но кошки делают то же самое, и при этом очаровашки! Ты сам сказал!]
  - А ты влезла, когда не надо, и добавила, что кошки еще и вкусные. И все мои усилия представить тебя не такой страшной пошли прахом, - заметил Зориан.
  Новизна ответила какой-то неразборчивой мыслью, щедро окрашенной досадой. Зориан пожал плечами и вернулся к своей книге, ожидая прихода Тинами.
  
  - О Богиня! - Тинами с восторгом разглядывала Новизну. - Какая же она красивая!
  [Ну да, скажу без ложной скромности - мне говорили, что я весьма хороша собой,] - напыжилась Новизна, вставая ровнее и пытаясь казаться величественней.
  - И она и правда разговаривает телепатически, прямо как в историях! - воскликнула Тинами и повернулась к Зориану. - Где ты их встретил? Как ты с ней подружился? Можно мне ее потрогать? Как думаешь, если я попрошу, она будет меня учить? А ты...
  - Не думаю, что смогу отвечать в стиле "да, да, нет, да", так что давай по вопросу за раз, - сказал Зориан. - И большинство этих вопросов надо задавать Новизне, а не мне.
  - Ох! Прошу прощения, я не хотела показаться неуважительной, - Тинами повернулась обратно к Новизне. - Я просто была в восторге и хотела поделиться с тем, кто привел меня сюда. Сказать по правде, я всерьез подозревала, что это розыгрыш, и даже заранее приготовила небольшое проклятье...
  - Эй! - возмутился Зориан. - Это противозаконно!
  - ...но, похоже, оно не понадобиться. Наверное, и к лучшему, - невозмутимо закончила Тинами, словно не расслышав его. Затем глубоко вдохнула... - Кстати, меня зовут Тинами Аопэ.
  Полчаса спустя Зориана бесцеремонно выставили из комнаты, чтобы девушки могли поговорить наедине. Неблагодарные стервы. Обе. Он даже подумывал, не использовать ли заклятие видения и не проследить ли за ними - но решил, что не теряет многого: наверняка Тинами подлизывается к аранеа, а Новизна млеет и важничает от оказываемого внимания. Еще полчаса он подежурил неподалеку, на всякий случай, потом стало очевидно, что его присутствие не требуется (и не особо желательно). Он заглянул в комнату и сообщил, что уходит.
  Удалившись на достаточное расстояние - когда он уже не чувствовал Тинами на периферии своего ментального чутья - он нашел укромный угол и сотворил несложную защиту от прорицания.
  - Можете выходить, - сказал он в пространство. Матриарх вышагнула из тени, вновь становясь видимой. Теперь, когда он и сам овладел заклятьем невидимости, это уже не так впечатляло. - Ну как?
  [Она не путешественник и никак не связана с заговорщиками, ] - ответила матриарх. - [И, насколько ей известно, ее семья тоже с ними не связана.]
  Зориан кивнул. Ожидаемо - Аопэ входят в правящую элиту Эльдемара и слишком тесно вплетены в ее иерархию, чтобы участвовать в безумных выходках вроде ибасанского вторжения, да и Тинами слишком убедительна для его эмпатии, чтобы притворяться, но проверить стоило.
  - С ее ментальной защитой проблем не возникло?
  [Защита у нее есть, но неудачная, вроде тех "продвинутых" заклятий, что ты показывал Новизне,] - сказала матриарх. - [Уверена, что она не заметила моего вторжения, а я не делала ничего, что оставляет следы, только смотрела.]
  - Она не могла обмануть вас? - спросил Зориан. - Я читал множество историй, где люди делают вид, что находятся под ментальным контролем злодея, а когда тот теряет бдительность - бьют ему в спину.
  [Видимо, особенность вашей человеческой ментальной магии. Не могу представить, чтобы такое случилось с психиком. Ну, разве что жертва создаст фальшивый разум поверх настоящего, а нападающий этого не поймет. Но такое почти никогда не случается. Построить убедительный фальшивый разум невероятно трудно.]
  Зориан моргнул. Он даже и не думал, что такое вообще возможно.
  - Что же, извините, что зря потревожил вас.
  [Глупости, это было разумное подозрение, к тому же в ее памяти я нашла кое-что полезное. Ее семья не просто не поддерживает заговорщиков - скорее всего, планы ибасанцев серьезно их обеспокоят. Сиория - их оплот, и они не хотят ее разрушения. А поскольку Новизна сейчас очаровывает молодую наследницу Аопэ - мы легко выйдем на главу Дома. Со столь знаменитым Благородным Домом на нашей стороне мы можем не сомневаться, что свидетельства о заговоре будут восприняты серьезно. Ты поговорил со жрецом?]
  - Да, - подтвердил Зориан. - Он сказал, что церковь проведет расследование.
  [Еще одно свидетельство в нашу пользу,] - удовлетворенно заключила матриарх.
  - Надеюсь, меня не вызовут на допрос, - сказал Зориан. - Не думаю, что мои недомолвки и полуправда удовлетворят профессиональных дознавателей.
  [Моя паутина старается отвести от тебя все подозрения, так что проблем возникнуть не должно,] - заметила матриарх. - [Мы уже уничтожили три поисковые группы Культа Дракона, что Внизу, и осторожно подталкиваем расследование властей Сиории в нашу сторону.]
  - Вот как? - удивился Зориан.
  [Мы решили провести в этом цикле репетицию,] - пояснила матриарх. - [Я уже говорила, что цель моей паутины - когда-нибудь легализоваться в городе, получить гражданство. Пока мы не можем раскрыться полностью - это сорвет наши планы в текущем цикле, но мы вышли на контакт с рядом влиятельных лиц Сиории - для координации противодействия вторжению, и чтобы оценить их реакцию.]
  - И? - с интересом спросил Зориан.
  [Реакция смешанная, да и то, что мы принесли дурные вести, тоже не способствует добрососедским отношениям. Мы подслушали несколько "секретных" совещаний, где обсуждалось, как разделаться с нами - к счастью, они решили подождать до летнего фестиваля. Но были и пара-тройка совещаний, где решали, какую выгоду можно извлечь из нашего появления.]
  - Что вас полностью устраивает, - предположил Зориан.
  [Никто не убивает курицу, несущую золотые яйца,] - сказала матриарх. - [Не обижайся, но человеческой жадности я доверяю больше, чем человеческому состраданию. Кстати, я поговорила с Заком на тему, что интересовала тебя. Ты был прав - он не помнит, чтобы какие-либо циклы беспричинно обрывались. Похоже, твоя смерть не вызывает рестарт.]
  - Я догадывался об этом, - сказал он. - Даже Зак заподозрил бы неладное, если бы циклы обрывались в момент моей смерти. Еще одно доказательство того, что петля заякорена на Зака.
  Одно время Зориан обдумывал гипотезу - не стоит ли за временной петлей чья-то воля - бога, решившего прервать Молчание, или чрезвычайно могущественного духа. Однако множество мелких деталей указывали, что петля, скорее, некое заклинание; в особенности то, как определяются путешественники во времени. Очевидно, что якорем петля так или иначе считала Зака, а все остальные - просто безбилетники. С другой стороны, этот механизм можно было достаточно легко обмануть с помощью слияния душ - и присоединиться к путешественникам. Все это определенно скорее напоминало нерассуждающий алгоритм заклинания, пытающийся исполнить противоречивые указания, чем действия живого, думающего разума.
  Проблема в том, что заклинание предполагало мага, сотворившего его. А маги, как известно, не способны обратить время даже однократно - не то что раз за разом.
  [Если мы сумеем взять третьего путешественника, мы наверняка получим ответы на многие вопросы,] - заметила матриарх. - [Подозреваю, что они в курсе, что такое петля и как она работает.]
  - Угу, - согласился Зориан. - Будем надеяться.
  
   Дни летели один за другим. Когда Зориан не исполнял какую-нибудь из своих бесчисленных обязанностей (чтоб он еще раз вздумал так себя загрузить...) он создавал всевозможные ловушки и снаряжение для засады на третьего путешественника, либо помогал аранеа очищать город от мозговых крыс.
  В итоге выбор места и подготовка засады легли на плечи Зориана. Разумеется, паучихи и сами знали толк во внезапных нападениях - но они привыкли использовать летальные приемы или магию разума. Не самые полезные умения, учитывая, что третий путешественник нужен им живым и наверняка защищен от ментальных атак. Так что Зориану предстояло разработать западню, что поймает и обезвредит их цель - или хотя бы отвлечет, давая аранеа время пробить его ментальные щиты. Каэл помогал ему готовить сильную алхимическую снотворную смесь, а матриарх ассистировала на площадке - она лучше других аранеа разбиралась в структурированной магии и была хорошо знакома с рисунком потоков маны вокруг их поселения. Кроме того, именно она будет возглавлять засаду, так что должна до мелочей знать механизм магической западни.
  В итоге ловушка, созданная Зорианом в центре поселения аранеа, состояла из трех частей. Первая часть была довольно экзотическим магическим эффектом, превращающим каменный пол в жидкость. Заклятье сработает лишь на мгновение, возвращая камню привычную твердость, когда цель уйдет в него по колено. Насколько Зориан мог судить, даже магу будет не так-то просто вырваться из застывшего камня. Тут нечего развеивать - как развеивание магии не вернет сожженную фаерболом книгу обратно в нетронутый вид, а если попытаться разрушить камень - легко зацепить собственное тело. Единственное, что приходит в голову - это телепорт или смена фазы, поэтому второй частью будет активация пространственного оберега, блокирующего почти любые фокусы с пространством. И наконец, в-третьих окрестности будут заполнены дымом, несущим алхимическое снотворное.
  Довольно просто, но Зориан читал, что чем проще план, тем он надежнее. Впрочем, на всякий случай он организовал и запасные ловушки в других пещерах аранеа. Ничего сложного, просто взрывные заряды. Много, очень много зарядов.
  Помимо этого, Зориан наделал целую кучу всевозможного снаряжения. Боевую экипировку для аранеа, участвующих в засаде - щитовые диски, отклоняющие слабые заклятья, зачарованные кубики и алхимические составы, дающие при использовании самые разнообразные эффекты. Снаряжение для себя и кучки боевых магов, скрытно нанятых матриархом для подстраховки. Само собой, в случае полного успеха ему самому не придется сражаться, и собственное снаряжение не пригодится... но в такое он и сам не верил. Ему и так чересчур везет.
  Что же до охоты на мозговых крыс - это была его идея, и то, что он предложил нечто, до чего аранеа, при всех их связях и возможностях психиков, не додумались, грело его самомнение. Попросту говоря, он предложил изловить одну крысу и по ней искать остальных. Не то, чтобы аранеа так не делали - но они привыкли решать все проблемы ментальной магией и пытались выследить остальных крыс по телепатической связи со стаей. Без особого успеха, так как разум стаи тут же отсекал связь с захваченной крысой. Зориан же использовал старые добрые поисковые заклятья, работающие за счет образца, связанного с искомой целью. И мозговой крысы, даже отрезанной от коллективного разума, вполне хватало, чтобы прорицание подействовало. По этой взаимосвязи Зориан и выслеживал крупные стаи мозговых крыс - их оказалось четыре - затем сопровождающие его аранеа своей ментальной силой сгоняли грызунов в плотную кучу, которую можно накрыть одним фаерболом. К концу месяца в городе практически не осталось мозговых крыс.
  Когда его огненный удар испепелил последнюю стаю грызунов, одна из телохранителей-аранеа сказала, что теперь понимает, почему людей считают такими опасными.
  Не один Зориан был занят весь этот месяц. Кириэлле упорно пыталась учиться магии, и куда прилежнее и настойчивее, чем когда-либо на его памяти. Для новичка она отлично справлялась, но увы, по способностям она была ближе к нему, чем, допустим, к Дэймену или другим вундеркиндам. Новизна стала кем-то вроде неофициального посредника между аранеа и Домом Аопэ, и при каждой встрече жаловалась Зориану на уроки дипломатии и подобающего поведения - матриарх взялась обучать ее ударными темпами. Тинами, со своей стороны, узнав некоторые особенности таланта психика, теперь занималась с Зорианом с куда большим интересом, а в остальное время работала над каким-то личным проектом, поглощавшим все ее свободное время. По некоторым обрывкам мыслей, просачивающимся во время занятий, Зориан подозревал, что она пытается искусственно превратить себя в психика. На его взгляд - безумно опасная затея, грубейшее вмешательство в работу собственного разума, но она же из Дома Аопэ, чего еще от нее ждать. Каэл тоже занимался чем-то своим, отказываясь говорить, чем именно - но, судя по книгам, которые он одалживал, это связано с заклинательными формулами. Зориан не возражал - Каэл здорово помог ему в этом цикле, выкладываясь на полную при подготовке западни. Он не думал, что морлок делает это по доброте душевной, и не забыл, как Каэла восхищает временная петля. Так что Зориан просто ждал, когда же Каэл наконец скажет, что на самом деле он хочет за свою помощь.
  И, видимо, этот момент наконец настал.
  - Привет, Зориан, - поздоровался Каэл. - Не очень занят?
  - Да нет. Жду, когда придет Акоджа, и мы пойдем на танцы, - ответил Зориан. - Начинать что-то уже бессмысленно - она все равно придет невероятно рано. А что?
  Да, Акоджа. Он и сам не понимал, почему пригласил ее на танцы. Вероятно, потому что она всеми способами намекала, что хочет этого, а он не хотел ее расстраивать. Хотя вслух она этого так и не сказала - черт возьми, она даже струсила на обещанной встрече и попыталась сделать вид, что ей нужна какая-то помощь в учебе, а не... ну, не то, чего она там хотела на самом деле. Хочется надеяться, что в этот раз она будет менее назойливой, и вечер кончится не так ужасно, как в прошлый раз.
  - У меня для тебя... подарок и просьба, - сказал Каэл. Зориан мысленно перевел это как "взятка и требование". - Во-первых, я обдумывал твои рассказы о прошлых циклах и не мог не заметить, что на стороне противника сражается могущественный лич. С ними... очень трудно справиться, особенно средствами классической магии.
  - Но не средствами магии душ? - предположил Зориан.
  - Ну, вроде того. Это все еще непросто, даже с магией душ, но если ты ей владеешь - есть шанс удивить лича. Важно помнить, что при разрушении тела душа лича автоматически возвращается в филактерию. Уничтожение тела разрывает связь тела и души, очевидно, за отсутствием тела. Но если ты сумеешь сам разорвать эту связь - с личами и подобными существами это намного легче, ведь их связь с телом искусственна - то душу выдернет назад в филактерию, даже если тело останется неповрежденным.
  - По сути, это натуральное изгнание, - заключил Зориан. - Это не убьет его, но...
  - Чтобы занять новое тело, личу потребуется много времени - как минимум день, даже если допустить, что новое тело заготовлено заранее. В твоем случае, изгнать лича назад в филактерию - все равно что убить.
  - Хочешь сказать, ты можешь научить меня такому заклинанию? - оживился Зориан.
  - Эм, нет, - обломал его Каэл. - И сомневаюсь, что тебе помогло бы, если б я мог. Заклинание требует, чтобы ты коснулся цели.
  Зориан поморщился.
  - Это да, мне ни за что не подойти к личу на расстояние касания.
  - Так что взамен я дам тебе это, - сказал Каэл, вручая ему маленький серебряный диск, напоминающий крупную монету. Только вместо обычной чеканки магический предмет был густо покрыт формулами.
  - Мне не придется касаться лича! - сообразил через пару секунд Зориан. - Достаточно, чтобы монета коснулась его!
  - Да, - подтвердил Каэл. - Я заметил, что твой стиль боя основан на зачарованном снаряжении, вот и впечатал заклинание в этот диск... Должно сработать, но у меня нет никаких гарантий, так что будь осторожен. Я постарался придать снаряду как можно более безобидный вид, но...
  - Но далеко не факт, что лич позволит диску коснуться его, - закончил за него Зориан. - Здравый смысл подсказывает избегать странных предметов, которыми швыряется противник... Полагаю, попадания в магический щит цели недостаточно?
  - Боюсь, что нет.
  - Ага, я тоже этого боюсь. Но, в любом случае, спасибо. А что насчет... просьбы?
  - Ну... сказать по правде, я хочу ответную услугу. Я думаю, что в дальнейших циклах ты наверняка снова прибегнешь к моей помощи, и ничуть не возражаю... но хотел бы тоже что-то с этого поиметь.
  - Не знаю, что я могу сделать для тебя, что не исчезнет с рестартом цикла, - пожал плечами Зориан. - Чего же ты изволишь, о великий Каэл?
  - Того, что ты уже делаешь - чтобы ты помог мне оттачивать навыки с помощью временной петли, - ответил морлок. - Это практически невозможно для тех дисциплин, где требуются навыки плетения - для этого нужно самому быть путешественником - но есть направление, что намного меньше зависит от контроля маны. Направление, в котором я весьма неплох.
  - Алхимия, - сказал Зориан.
  - Именно. Так вот, изучение алхимии на моем уровне требует множества экспериментов - изучение эффекта зелий, их оптимизация и создание новых рецептов. На это уходит прорва времени и денег, но когда рецепт уже разработан...
  - Ты хочешь, чтобы я помогал тебе с разработкой рецептов, а потом передавал результаты в начале последующего цикла, позволяя тебе опираться на уже готовые разработки, составлять еще более продвинутые рецепты, а потом...
  - Именно! - подтвердил Каэл. - И когда ты передашь мне результаты по завершению временной петли, я сэкономлю месяцы, возможно годы исследований! Для этого тебе придется больше узнать об алхимии, но думаю, тебе это только на пользу - с твоим стилем, тебе рано или поздно потребуется продвинутая алхимия.
  Как выяснилось, весь этот месяц Каэл ставил разнообразнейшие опыты - их описание содержалось в переданной Зориану тетради. Огромный объем текста, но Каэл пояснил, что нужны только две последние страницы, где перечислялись, какие направления исследований оказались тупиковыми и приводился незаконченный рецепт зелья от лихорадки. Морлок добавил, что передача этих сведений не только поможет ему быстрее продвинуться в своем искусстве, но и позволит Зориану куда быстрее убедить его в правдивости невероятной истории с путешествием во времени. Тогда и он, Каэл, сможет помочь ему раньше и сделать больше (ну, ты понял). Не имея никаких возражений, Зориан потратил оставшееся время, запоминая последние страницы, а потом - просто листая тетрадь. Нечасто магу попадают в руки рабочие записи другого мага, и что-то из этого вполне может пригодиться в будущем.
  - Зориан, пришла твоя девушка! - позвала Кириэлле. Она явно хотела, чтобы голос звучал насмешливо, но вышла дурацкая детская дразнилка.
  - Иду, - отозвался Зориан, закрывая тетрадь, и вышел к Акодже, пытавшейся скрыть свое смущение от Имайи и Кириэлле. У бедняжки ничего не получалось, она решительно не знала, как реагировать на легкомысленные подначки его сестры или на советы Имайи, что делать, если Зориан начнет распускать руки (в целом, все сводилось к "пни его промеж ног"). Подождав пару минут, он сжалился и утащил одноклассницу прочь от этих двух.
  Пора начинать представление.
  
   Вечеринка проходила замечательно. Акоджа все равно действовала ему на нервы, но поскольку в этот раз она не выполняла поручение Ильзы, она хотя бы не потащила его заводить бессмысленные знакомства, ограничившись тем, что критиковала его каждые пять минут и деревенела от смущения и нервозности, хотя они якобы пришли просто потанцевать. Что касается заговорщиков - у них все складывалось неважно. У Зориана был с собой телепатический передатчик, и он знал, что все вторжение трещит по швам. Пусть городские власти и не поверили в масштаб вторжения, описанного аранеа, и приготовили явно недостаточно военной силы (причем, как понял Зориан, даже такое количество показалось многим чиновником избыточным), но они были готовы к нападению. Заговорщики же были жалкой тенью прежней мощи - без плацдармов, уничтоженных властями, и без многих предводителей, убитых аранеа. Предварительный обстрел сорвался - магов-артиллеристов перебили, прежде чем они успели что-то предпринять, академия решила сменить конфигурацию оберегов, блокируя телепортацию заговорщиков, а наземные войска ибасанцев столкнулись с гарнизоном, и силы защитников все прибывали - оценив масштаб угрозы, городские власти задействовали все имеющиеся войска.
  Так что когда двери танцевального зала взорвались облаком щепок, поражая тех, кому не повезло стоять у входа, Зориан удивился. Очень удивился. Пару секунд спустя, прежде чем осела пыль и смолкли крики, в зал вошли трое.
  В центре шел лич. Именно такой, каким Зориан и помнил его - внушительный скелет из черных, слегка поблескивающих металлом костей, в короне и металлическом доспехе. Царственный образ довершал скипетр в костяной руке. Слева от лича шла женщина в черной одежде, напоминающей военную форму - простые штаны, простая куртка с вышитым гербом (было далековато, и Зориан не видел отчетливо, но вроде бы в центре композиции был череп. Кто, черт возьми, станет и вправду помещать череп на свой герб?) и тяжелые кожаные сапоги. Все очень просто и утилитарно, но из-за черного цвета выглядело зловеще. Она шла уверенно, сжимая рукоять меча, с выражением равнодушной жестокости на лице, и Зориан не мог не отметить, что ее бледная кожа и угольно-черные волосы, стянутые в тугой хвост, придают ей довольно вампирский вид.
  ...потому что она и есть вампир, не так ли? О боги, всякий раз, когда он думает, что хуже ибасанцы уже просто не могут быть, они с готовностью показывают ему - можем, еще как можем.
  Третий был с головы до пят укутан в кроваво-красную мантию. Лицо скрывала наведенная магическая тьма под капюшоном. В отличие от лича и вампирши, идущих с молчаливым достоинством, Красный (как его назвал про себя Зориан) шагал осторожно, оглядывая пораженных людей, его капюшон поворачивался вправо-влево, словно искал в толпе что-то. Или кого-то - он остановился, как только его взгляд встретился с Заком.
  - Он, - гулким, искаженным магией голосом сказал Красный, указывая на Зака посохом.
  И, словно дождавшись этой команды, в зал сквозь выбитые двери хлынули боевые тролли и маги в коричневых мантиях. Все вокруг наконец оправились от шока и сообразили, что на них напали.
  И воцарился хаос.
  
   По плану Зориана и матриарха, третий путешественник схватится с Заком, одолеет его и узнает из его разума об аранеа. Зориана смущали многие этапы плана, но больше всего - допущение, что Зак так легко проиграет Третьему. При всех его недостатках, Зак хорош в боевой магии.
  Зориан почти сразу понял, что Красный - и есть третий путешественник, и как тот собирается справиться с Заком - Третий пришел не один. Зак не справлялся даже с одним личем; добавить в уравнение вампиршу и Красного - и исход станет очевиден.
  Да, вокруг Зака - целый зал других магов, которые тоже включились в битву - но тролли и младшие маги ибасанцев связали их боем. Кайрон и еще пара других попытались вмешаться, но противник превосходил их наголову.
  О да, они попытались. Кайрон сотворил сияющий силовой хлыст и отсек вампирше руку, а обратным движением оттолкнул ее меч (определенно зачарованный, горящий странным фиолетовым огнем, разъедающим магические щиты) далеко в сторону. Подозрение, что эта женщина - некая форма нежити, полностью подтвердилось: обрубок руки совершенно не кровоточил, да и потеря руки оказалась для нее лишь неудобством - она выхватила нож второй рукой и вернулась к сражению. Красного умудрился ранить один из студентов, когда дружный залп магических снарядов пробил защитную сферу. Увы, после этого трюка молодых магов почти не осталось, а враг, разделавшийся с ними в ответ, был практически невредим. Что же до лича - он словно издевался над противниками: ничто не могло даже поцарапать его кости. Зак, используя какие-то черные молнии, сумел разбить изукрашенную броню твари и даже сбил с черепа корону - но не смог оставить ни малейшей отметины на самом скелете. Из чего, черт возьми, эта штука сделана?
  Зориан, хоть и не без внутренней борьбы, держался в стороне. План не предполагал его вмешательства, да и сказать по правде, если он попытается, его наверняка просто убьют. Он помог прикончить парочку боевых троллей и низкоранговых вражеских магов, оказавшихся в опасной близости от него, но в остальном - с тяжелым сердцем наблюдал, как трое противников теснят Зака.
  Но ничто никогда не идет, как запланировано. Кайрону надоела однорукая вампирша, встревающая в его схватку с личем, и он отшвырнул ее в сторону. Она приземлилась рядом с Акоджей.
  Зориан и Акоджа разделились еще в начале сражения, и он решил не возвращаться к ней - она, несомненно, в ужасе и постаралась бы удержать его от любых опасных поступков - а он не собирался стоять и смотреть, как вокруг убивают людей. Но сейчас вампирша, вместо того, чтобы поспешить назад к Кайрону, рванулась к Акодже. Почему? Будь он проклят, если знает, может, ей понадобился заложник? В любом случае, Зориан немедленно швырнул ей под ноги маломощный взрывной кубик, чтобы задержать, и влил большую часть своего резерва в испепеляющий луч, целясь ей в грудь.
  Он никогда не любил лучевые заклятья: да, они наносят огромный урон, но невероятно прожорливы, и слишком легко, промахнувшись, растратить энергию луча по окрестностям. А в зале, битком набитом гражданскими, слово "окрестности" становится синонимом выражению "невинные жертвы". Но Зориан знал, что должен убить вампиршу быстро - она слишком проворна, а ее клинки пробивают магические щиты - стоит чуть замешкаться, и она перережет ему глотку. Так что он использовал сильнейшее заклятье в своем арсенале. К счастью, взрыв заметно дезориентировал ее, и Зориан без особого труда удерживал луч на цели - а наблюдая за ее схваткой с Заком и Кайроном, он уже понял, что она довольно уязвима к огню.
  Он удерживал луч полных пять секунд, оставив от нее сильно обожженный скелет и кучу праха.
  Акоджа выглядела перепуганной - и внезапным рывком безумной нежити, и его жестокостью. Студенты вокруг смотрели со смесью страха и восхищения, Красный продолжал биться с Заком, не обращая ни на что другое внимания. Лич же...
  Ох, дерьмо, лич смотрел на него.
  Тварь мазнула взглядом по дымящимся останкам вампирши и вперила в Зориана тяжелый, словно пронизывающий насквозь, взгляд пустых глазниц. Кайрон воспользовался моментом и снова взмахнул тем светящимся хлыстом, что, как бумагу, отсек вампирше руку, но вместо того, чтобы уклоняться, лич просто поймал хлыст костяной рукой - пальцы сжались на шнуре испепеляющего света без какого-либо вреда - и дернул на себя. Кайрон почти мгновенно развеял шнур, но все же не удержал равновесия. Лич тут же ударил искрящим разрядами красным лучом, прочертив линию от Кайрона до Зака. Брызнула кровь, оба мага упали.
  - Аккуратнее! - заорал Красный. - Ты мог убить его! Я же говорил, что он нужен мне живым!
  - Меня все это начинает утомлять, - ответил лич. - Он достаточно жив для твоих целей, и теперь не будет так брыкаться. И тебе стоит следить за языком, щенок - здесь командуешь не ты, и если я захочу тебя прикончить - мне никто и слова поперек не скажет. Твоя ценность сомнительна - слишком много твоих "сведений" оказались ложными.
  - Говорю же, у нас где-то утечка, - сказал Красный. - Вот почему Зак и нужен мне целым.
  - Чтобы вырвать знания из его мозга, целостность тела не требуется, - оборвал его лич. - Поторопись и сделай, что должен. Подкрепления из города уже направляются сюда.
  Кажется, Красный хотел что-то ответить, но лич вновь повернулся к Зориану - так что маг нагнулся над неподвижно лежащим Заком, сотворил некое сложное заклятье и положил руку ему на голову.
  Распластавшийся на полу Зак внезапно размазался в движении - видимо, просто притворялся - и попытался ударить Красного в лицо. Увы, Зак был явно не в форме: Красный отбил его рывок и несколько раз стукнул парня головой об пол, пока тот не затих - после чего вернулся к заклятью.
  - И кто из нас неаккуратен? - гулко хохотнул лич. - Ты мог запросто расколоть ему череп. Живые так хрупки...
  - Аранеа? - помолчав, пробормотал Красный. - Поверить не могу, никогда не думал, что эти треклятые букашки осмелятся... ладно, мне пора. Пришло время подчистить концы.
  - Аранеа никогда не были... - начал было лич, но Красный уже исчез в телепорте. - Хм. В следующую нашу встречу я убью этого глупца. От него больше проблем, чем пользы.
  Лич снова повернулся к Зориану, и люди, стоявшие вокруг парня, инстинктивно подались в стороны.
  - Знаешь, я ее терпеть не мог, - светским тоном сказал мертвец, указывая на останки вампирши. - Считала, что она намного лучше, чем бедный старый Куатач-Ичл. Мол, я реликт, а она - новейшее поколение нежити, и тому подобная чушь. И теперь посмотри на нее - убита простым огненным заклятьем малолетнего студента. Но знаешь, хоть вся эта ситуация и забавляет меня, я не могу просто спустить подобное. Она была довольно важна, и как бы это меня не раздражало, я не могу просто вернуться и сказать: "Помните ту наследницу Дома Золтан, за которой вы просили присмотреть? Упс, я вроде как не уследил". Глава дома захочет по крайней мере твою голову, если не душу.
  Ох, дерьмище. Теперь он еще и убил наследницу Дома? С другой стороны, он наконец получил подтверждение, что лич - действительно Куатач-Ичл. По крайней мере, теперь понятно, какого он пола - Куатач-Ичл был мужчиной, так? Еще бы выбраться из этой истории, не потеряв душу...
  - Может, вы притворитесь, что не поймали меня, если я дам вам вот это? - собрав все мужество в кулак, спросил Зориан, вынул подаренный Каэлом диск и швырнул личу.
  Ему невероятно повезло: лич среагировал именно так, как надо - протянул руку и поймал монету. Зориан подозревал, что мертвец не станет отбивать диск щитом или уворачиваться - тот считал себя неуязвимым и, учитывая его кости, имел на то основания. Но в момент, когда костяная рука сомкнулась на монете, лич замер и рухнул на пол, как марионетка с обрезанными нитями.
  - Что? - спросил один из стоявших позади студентов. - Что случилось? Что, черт возьми, ты сделал?
  Проигнорировав его, Зориан бросился к Заку и Кайрону, чтобы проверить их состояние. Через пару секунд его отодвинула в сторону девушка на несколько лет старше - сказала, что она врач, так что он не стал возражать.
  Вместо этого он достал из кармана телепатический передатчик и закрыл глаза, чтобы дотянуться до аранеа и узнать, как дела у них.
  
   А ведь все так хорошо начиналось. Заговорщик в красном, предположительно - третий путешественник, влез прямо в западню. Влез уверенно, успокоенный привычным рисунком защитных чар поселения и победами над стражами-аранеа, которыми матриарх пожертвовала, чтобы усыпить бдительность врага. Когда Красный достиг центра пещеры, пол обратился в жидкость, и маг погрузился в него.
  Аранеа и люди-наемники немедленно атаковали, активировав глушащий оберег и наполнив пещеру снотворным дымом.
  Но что-то пошло не так, на человека в мантии не действовала ни алхимия, ни пробившие защиту заклятья. Даже завязнув в камне, он умудрялся эффективно обороняться, отстреливаясь странными фиолетовыми лучами, мгновенно убивающими все, чего коснутся. Это заклятье было довольно долгим в подготовке и поражало лишь одиночные цели, так что потери пока были невелики, но все это бесило неимоверно. А когда один из этих лучей попал в наемника, у людей лопнуло терпение, и они ответили дружным залпом сияющих пик, пробивших щит Красного и попавших ему в грудь.
  На мгновение матриарх испугалась, что они убили его, и весь их замысел рухнул - но все оказалось еще хуже. Не было никакого фонтана крови - путешественник в красном просто обратился в дым.
  Они сражались не с самим Третьим. Всего лишь двойником, куклой из эктоплазмы, наделенной частью возможностей оригинала. Подделкой, посланной проверить путь и отвлечь их внимание.
  Конус фиолетового света залил пещеру, мгновенно истребив всех наемников и множество ее верных аранеа. Проклятье - их враг воспользовался выигранным подделкой временем и подготовил собственную засаду. Она повернулась, чтобы скомандовать отступление...
  
   Зориан дернулся, выходя из транса - связь с матриархом оборвалась. Смотреть ее глазами было странно и довольно неприятно, надо будет сказать, чтобы она не делала так без разрешения, но вот этот обрыв связи... Вероятно, матриарх мертва. И скоро умрут и остальные аранеа.
  Они проиграли. После всех их усилий, они все равно проиграли. Проклятье.
  - Зориан? - проскрежетал кто-то, отвлекая его от раздумий. Зак снова был в сознании, лежа на полу с замотанной бинтами головой. - Ты снова с нами? Ты был вроде как в отключке.
  - Угу, - выдохнул Зориан. - Я... в порядке.
  - Они сказали, что ты убил лича, - Зак слабо махнул рукой в сторону груды черных костей. Студенты посмелее кучковались вокруг останков, перешептываясь и показывая пальцами. - Как, черт возьми, ты это сделал?
  - Оборвал связь между его душой и текущим сосудом, отправив его назад в филактерию. Он не умер, просто изгнан.
  - О, - сказал Зак. - Но даже так... Я никогда и близко к этому не подходил. Откуда... Откуда ты узнал, как это сделать? Ты... ты...
  - Мне надо идти, - поднимаясь на ноги, ответил Зориан.
  - Эй, погоди! - Зак попытался сесть, но скривился и оставил эту затею. - Ты не можешь просто бросить меня и... Зориан! Зориан!!
  Зориан проигнорировал его, как и Акоджу, сунувшуюся с вопросом, куда это он собрался. Просто пошел к выходу, мысленно прикидывая маршрут к ближайшему спуску в туннели. Никто не попытался остановить его.
  - Зориан, ты засранец! - заорал позади Зак. - Клянусь, при следующей встрече я дам тебе в морду!
  - Прости, Зак, - прошептал Зориан. - Но это подождет.
  
   Когда он прибыл в поселение аранеа, Красный уже ушел, оставив горы трупов. Вероятно, пошел охотиться на уцелевших аранеа, рассредоточенных по городу - Зориан знал, что во время битвы в поселении многие паучихи выполняли задачи на поверхности. Как бы то ни было, он порадовался своей удаче и приступил к расследованию, что здесь произошло, и поиску уцелевших самцов аранеа.
  Поселение было разрушено, но Зориан не мог не заметить, что большую часть урона нанесли сами аранеа, бесполезно пытаясь задержать наступающего Красного с помощью взрывных кубиков, что он им дал, и собственных ловушек. Красный убивал удивительно чисто - на телах не было никаких повреждений, очевидно, работа того странного фиолетового заклятья. С другой стороны, зачем он старался, убивая столь аккуратно, когда теми же фаерболами мог бы поджаривать по несколько целей разом?
  Красный был чертовски методичен. Возможно, просто не знал, что самцы аранеа неразумны, или ему было все равно, кого убивать, но множество самцов не избежали смерти. Эта методичность тоже удивляла - в танцевальном зале маг не казался злобным или истеричным, так зачем так стараться перебить всех аранеа перед самым рестартом? О боги, он истребил даже детенышей в яслях! Ну да, так он мог не сомневаться, что достал всех возможных путешественников, но все равно - скоро же новый цикл, и они снова оживут.
  Отвратительно. Пусть аранеа и не похожи на людей, что слегка смягчало впечатление от бойни, но все же целое поселение, уничтоженное до последнего детеныша... Хладнокровная жестокость Третьего вызывала отвращение.
  Что же. Возможно, посмертное послание матриарха внесет какую-то ясность. С помощью поисковых чар и своего ментального чутья он выследил уцелевших самцов и извлек из их памяти кусочки шифра.
  Как выяснилось, послание состояло из двух частей. Первая - просто описание, голос матриарха, объясняющий ее действия. Вторая - подробная карта подземелий Сиории, с местами, помеченными как особо важные. Обе части были неполными из-за убийственной настойчивости Красного, и, судя по всему, матриарх считала карту более важной - некоторые фрагменты были дублированы.
  Неотвратимо приближался конец цикла, так что Зориан попытался рассортировать и собрать воедино кусочки шифра.
  [Пробел] ...значит, все пошло не так. Я знаю, ты думаешь, что я поторопилась и сама виновата, но... [Пробел] ... проста: временная петля разрушается. Не знаю, сколько она еще просуществует, прежде чем... [Пробел] ...может прекратить в любой момент. Поэтому остановить его было... [Пробел] ...в этой игре может быть лишь один победитель. Я искренне... [Пробел] ...надеюсь, что это не понадобится, но на всякий случай прикладываю карту к... [Пробел] ...весь остальной континент. Не думала, что это возможно, даже с помощью... [Пробел]
  И все. Карта была тоже полна пробелов, хоть Зориан и отметил, что даже с белыми пятнами - по коммерческим стандартам это очень подробная карта подземелий Сиории.
  И, прежде чем он успел обдумать послание, цикл закончился, и все погрузилось во тьму.
  
   Резкая боль в животе заставила Зориана распахнуть глаза. Он дернулся всем телом, прогибаясь под упавшим на него предметом, сон как рукой сняло.
  - С доб... - начала было Кириэлле, но Зориан рывком сел и сгреб сестру в объятья. Шокированная Кириэлле замолчала, Зориан несколько раз вдохнул-выдохнул, пытаясь успокоиться.
  - Что такое? - спросила Кириэлле, возясь в его руках, но не пытаясь вырваться всерьез. Зориан отпустил ее и попытался придумать ответ. Ничего не приходило в голову.
  - Н-ничего, - выдохнул он. - Просто кошмар. Извини, что заставил беспокоиться.
  Вот именно, кошмар. Все их интриги и приготовления, все его боевые тренировки, все трюки, что он придумал... и все равно они проиграли. Сокрушительно проиграли. А аранеа... их загнали и перебили, как собак. Зачем? Чего третий путешественник добивался этой бессмысленной жестокостью? Да и послание матриарха ничего толком не прояснило.
  - Как будто я беспокоилась, - фыркнула она, ткнула его пальцем и соскочила на пол. - Мама хочет поговорить с тобой, так что тебе лучше поторопиться.
  - Угу, - Зориан встал и шагнул в сторону двери. Кириэлле предсказуемо вылетела из комнаты и побежала занимать туалет, он же запер дверь и принялся ходить кругами, как тигр в клетке.
  Нужно предупредить аранеа, предупредить как можно раньше. В этот раз он не возьмет с собой Кириэлле, и как только сойдет с поезда в Сиории... нет, нет, нет. Долго. Недопустимо долго. Учитывая действия Красного в прежних циклах и то, что теперь он считает их путешественниками - с него станется перебить их в самом начале цикла.
  Нужно предупредить аранеа прямо сейчас, а не через день. Он телепортируется прямо в Сиорию. Он мысленно извинился перед матерью и Кириэлле, которые скоро обнаружат, что он исчез из запертой комнаты, и начал читать заклинание.
  Он не мог прыгнуть прямо в поселение. Аранеа защищают свои поселения от телепортации - не говоря уже о том, что они живут глубоко под землей. Прыгать в подземелье - откровенно плохая идея, учитывая огромную толщу камня и магические помехи, вызываемые повышенным уровнем маны (в богатых энергией районах вроде Сиории ситуация еще печальнее) - можно запросто убиться в процессе. Как бы он ни торопился, умереть во время прыжка еще хуже, чем просто опоздать, да и лишней маны у него нет. С его уровнем навыка даже прыгнуть к портальному маяку Сиории не так-то просто.
  Многие маги считают телепортацию опасной. Все дело в том, что это не только пространственное заклинание - важную роль играет компонент прорицания, осуществляющий определение точных координат цели. И если ошибиться с прорицанием... ну, можно огрести самые разнообразные проблемы. Кроме того, отдельные личности отнюдь не желали, чтобы кто-то телепортировался в их дом, и ставили защиту, которая не просто блокировала телепорт, а вызывала катастрофический сбой. Да, разумеется, незаконно, но все равно некоторые пользовались такими оберегами.
  В остальном же телепортация была достаточно надежным и комфортным способом передвижения. Если вы не хотите попасть в защищенный сектор. Или под землю. Или туда, где ни разу не были. Угу.
  Ну, неважно, главное, он мог прямо сейчас попасть в Сиорию. К счастью, город имел портальный маяк, перенаправляющий магов в центр и облегчающий наведение (да и маны тратилось меньше). После прыжка у Зориана еще будет часть резерва, что определенно не помешает.
  Мир неприятно сместился - ему все еще было далеко до отточенного мастерства Ильзы - и вот он уже на портальной площадке Сиории. Он тут же пересек черту города и занялся подготовкой. Как бы ему ни хотелось немедленно спуститься в Подземелье и отыскать аранеа, нужно позаботиться о собственной безопасности. Он может спасти аранеа и в каком-нибудь другом цикле, но если он попадет в лапы Третьему - все пропало. Его резерв восстановится до приличных значений за полчаса, так что он пошел покупать снаряжение - делать самому не было времени.
  Ну, найти в Сиории магическую лавку несложно - другое дело, что доступный ассортимент для такого, как он, был сильно ограничен законом. Он купил щитовой браслет и жезл магических снарядов, но все остальное требовало специального разрешения - которого у него, разумеется, не было.
  - Не хочу показаться маньяком, но нет ли у вас... чего-нибудь поубойнее? - нетерпеливо спросил он.
  - Ну, конечно есть, но не могу же я продать их тебе и влипнуть в неприятности? - лучезарно улыбнулся продавец, ничуть не смущенный вопросом. - Гильдия пристально следит за оборотом жезлов и амулетов, а я не хочу проблем ради кучки лишних монет. Извиняй.
  Тут продавец пристально посмотрел на него.
  - Но знаешь, если тебе нужна убойность, могу порекомендовать кое-что... нетрадиционное.
  Он пошарил под прилавком и достал простую деревянную коробку. С невероятной помпой водрузил на прилавок, открыл и показал Зориану содержимое.
  Зориан несколько секунд задумчиво смотрел в коробку. Действительно нетрадиционно, но...
  - Беру, - решил наконец он.
  Продавец понимающе улыбнулся и начал составлять чек.
  
   Он заподозрил неладное, когда у границ поселения его не встретили часовые. Они определенно должны были уже вмешаться - он намеренно транслировал свое ментальное присутствие изо всех сил. Но никто не спросил, что ему надо, и никто не ответил на его голос. Это нервировало, и чем ближе Зориан подходил к поселению, тем больше в душу закрадывался страх.
  Неужели он опоздал? Ведь он прибыл, как только смог!
  Он наконец заметил одну из аранеа, а через полминуты - еще одну. Обе мертвы. Он не видел никаких следов борьбы, ни на телах аранеа, ни вокруг них, равно как не чувствовал "эха" после применения мощных заклятий. Все это до жути напоминало последствия атаки Красного в предыдущем цикле. Зориан остановился и поспешно наложил на себя заклятья - необнаружимости, блокирующее простейшие поисковые чары, усиления естественного сопротивления и невидимости. Он не знал, как действуют фиолетовые заклятья, но, похоже, это скорее проклятье прямого действия, чем физическая атака, так что сопротивление магии должно помочь. Наконец, он достал дешевый шарф, купленный на поверхности именно для этой цели, и замотал лицо. Да, сейчас он невидим, но невидимость спадет, если он сам будет колдовать.
  Он осторожно вошел в поселение.
  Там было натуральное кладбище. Повсюду молчаливо и неподвижно лежали мертвые аранеа, подвернув лапы и глядя в никуда блестящими черными глазами. Жути добавляло то, куда бы он ни посмотрел, нигде не было никаких следов боя. Ни отметин от заклятий, ни остаточной концентрации маны, ни тел, лежащих кучками там, где они насмерть встали против врага. Все выглядело так, словно аранеа внезапно умерли в разгар самого обычного дня - кто-то жевал крысу, кто-то плел некую скульптуру из паутины...
  После получасового осмотра Зориан склонялся к мысли, что Третий сотворил некий масштабный ритуал, действующий подобно фиолетовым лучам, и убил разом всех аранеа в поселении, прежде чем они успели заподозрить неладное. Проблема была в том, что убило не всех. Некоторые самцы - около половины - пережили удар, что убил всех самок. И объяснение, что в момент атаки они просто были вне поселения, тоже не подходило - убитые часовые тоже были довольно далеко от границ.
  Изловив несколько самцов и просканировав их разум, он кое-что заметил. Все самцы, которых он поймал... были ему знакомы. Он уже касался их разума, в прошлом цикле, когда собирал кусочки послания матриарха.
  Нет. Не может быть! Аранеа же не путешественники во времени, тогда почему...
  Резкое шипение и вспышка света - позади него открылся портал; Зориан немедленно развернулся к новоприбывшему. Хорошо бы это был Зак, они бы...
  Разумеется, это оказался третий путешественник.
  На целых две секунды оба мага замерли, удивленно глядя один на другого. Третий выглядел так же, как и в прошлом цикле - кроваво-красная мантия, не оставляющая открытым ни дюйма кожи, и некое защитное заклятье, прикрывающее лицо под капюшоном непроглядной темнотой. Зориан, по идее, был невидим, но то, как смотрел в его сторону Красный, не оставляло сомнений: заклятье невидимости Третьему не помеха.
  Прерывая немую сцену, Красный отточенным движением выхватил заклинательный жезл и ударил пятью магическими снарядами. Не ожидавший этого Зориан успел лишь активировать щитовой браслет. К счастью, защита выдержала, но Зориан не собирался биться с типом, одолевшим Зака. Он резанул расщепляющим лучом по полу пещеры между ними, подняв облака каменный пыли, и отступил с поля боя.
  Он побежал.
  
   Он не ушел далеко.
  - Защитился от прорицания, - раздался искаженный магией голос Красного. - Хорошо. Ты хотя бы умнее этого придурка Зака. Можешь себе представить - за все эти десятилетия он так и не научился скрываться от простейших поисковых чар. Ты же, с другой стороны, был в петле сколько - три, четыре года? И уже знаешь, как укрыться от моего духовного зрения.
  Зориан промолчал, плотнее вжавшись в расщелину, где прятался, и напрягая извилины, как ему оторваться от этого типа. Хорошо, что Каэл научил его скрываться от духовного зрения - судя по всему, Красный - гребаный некромант.
  И хорошо, что он успел сообразить, как Третий увидел его сквозь маскировку, иначе давно был бы мертв.
  - Если тебе интересно, то они окончательно мертвы, - продолжил Красный. Похоже, он не мог точно определить местоположение Зориана, но не сомневался, что тот где-то рядом. И медленно подходил все ближе. - В прошлом цикле я не просто убил их. Сколько бы ни прошло рестартов, они останутся мертвыми, пустыми телами, навсегда лишенными души. Магия душ просто невероятна, не находишь?
  Хоть он и подозревал нечто подобное, при этих словах у Зориана упало сердце. Аранеа... окончательно мертвы? Это... Из глубин сознания поднимался настоящий ураган вины и ярости, но Зориан безжалостно задавил его. Не сейчас. Еще будет время для отчаяния и самобичевания, но сейчас надо позаботиться, чтобы у него вообще было будущее.
  - Но знаешь, я не так кровожаден, как могу показаться, - буднично сказал Красный. - Назови мне имена других, кого аранеа включили в петлю, и обещаю, я оставлю тебя в покое. Могу даже обучить тебя парочке трюков.
  Зориан моргнул. Так вот почему Красный не попытался выкурить его, залив всю пещеру огнем? Он думает, что кроме Зориана есть и другие путешественники. Хех. Если подумать, то все правильно - именно так матриарх и сказала Заку.
  Внезапно Красный метнулся и схватил его за рубашку. И, прежде чем Зориан успел что-то предпринять, вражеский маг несколько раз ударил его о стену пещеры, отчего в глазах все поплыло и заплясали точки. Он пытался вырваться, но никогда не был силен физически, а Красный - просто нечеловечески могуч, совершенно несоразмерно его фигуре.
  - Скольких еще людей аранеа сделали путешественниками? - отбросив притворство, угрожающе спросил Красный.
  Кто-нибудь другой попытался бы солгать, но Зориан знал, что лучше молчать. Любую фразу можно проверить прорицанием, найдя скрытые смыслы и степень правдивости. А найти смысл молчания не так-то просто.
  - Ну хорошо, будь по-твоему, - драматически вздохнул Красный. - Значит, мне просто придется вырвать эти знания из твоего мозга. Что бы тебе ни говорили эти самодовольные букашки, не только аранеа владеют ментальной магией.
  Зориан ощутил, как другой маг пытается коснуться его разума, и немедленно понял, что техника Красного невероятно примитивна и груба. Зориан был лучше и знал это. Не желая упустить предоставленный врагом шанс, он отбил телепатическую атаку Красного и сам вторгся в его разум. Он еще не умел наносить утонченные, изощренные удары, так что просто обрушил на разум Красного хаотический мысленный крик. Красный отдернулся и попытался разорвать канал, но не смог. Тогда он схватился за жезл, но Зориан свел его пальцы спазмом, и оружие покатилось по полу пещеры.
  Через несколько секунд Зориан осознал, что хоть другой маг и не может тягаться с ним в телепатической схватке, он и не беспомощен. Подавить разум Красного не получалось, и стоит ему на миг ослабить концентрацию - враг вырвется из его мысленной хватки и размажет его в реальном мире. Он попытался заставить руку, удерживающую его, разжаться, но чужие пальцы на его горле не дрогнули.
  Ну хорошо. Зориан выдернул из-за пояса купленный в лавке револьвер, вскинул и прямо в упор опустошил барабан в Красного.
  Он потерял концентрацию еще на первом выстреле - грохот револьвера ошеломил его, но первые две пули вошли Красному в грудь, и тот отпустил Зориана, торопливо активируя защиту. Следующие четыре пули бессильно ударили в силовой щит, но урон был уже нанесен - первые две попали в цель, прорвав зачарованную ткань, по красным одеждам текла кровь.
  Зориан воспользовался моментом, чтобы броситься наутек, надеясь, что раны не позволят Красному преследовать его. За спиной не слышалось чужих шагов - уже хорошо.
  Расщепляющий луч едва не попал ему в голову - расслабляться пока рано.
  - Пистолет?! - истерически взвизгнул позади него Красный. - И ты еще называешь себя магом?!
  Зориан не удостоил его ответом, сберегая дыхание. Идея просто активировать свои бомбы - единственное, что он сделал сам перед приходом сюда - манила, но, очевидно, была фатальной. Его враг - некромант, и простое самоубийство против него не поможет. Цикл не перезапустится с его смертью - он не Зак.
  Нет, он должен убить себя так, чтобы Красному не досталось тело. После секунды напряженного размышления он мысленно развернул карту подземелий, оставшуюся в наследство от матриарха, подыскивая что-нибудь... вот! Этот туннель ведет к длинной отвесной шахте, а под ней - огромное подземное озеро, помеченное как "опасное". Вероятно, это означает, что в подземных водах кто-то живет - и этот кто-то не прочь съесть любого, кто сунется к нему. Его тело сожрут задолго до того, как Красный до него доберется. Он прибавил скорости.
  Еще два заклятья прошли буквально на волосок, Красный не отставал, похоже, раны нисколько его не беспокоили. Во имя богов, он же попал ему в грудь! Дважды! Что, проклятье, этот тип с собой сделал, чтобы добиться такой живучести? Очередной запретный ритуал?
  Красный вконец потерял терпение - весь коридор залили искрящие синие молнии. Мышцы Зориана сжались все разом, океан боли вымыл мысли из его головы. Поздно - он уже шагнул за край шахты, и инерция, крутанув, швырнула его вниз.
  Зориан кувыркался в воздухе, додумывая дурацкую мысль - смешно, он рвал задницу, лишь бы умереть, а Третий изо всех сил пытался его остановить. Он сумел сохранить ясность мыслей, и активировал взрывчатку над самой водой - мир вспыхнул болью и слепящим светом.
  
  
  
  
  
  КОНЕЦ ПЕРВОЙ ЧАСТИ
  
  
  
  
  
  
  [Вторая часть]
  
  
  
  
  
  
  
  ГЛОССАРИЙ
  
  [К оглавлению]
  
  
  1 Инвокация - от латинского invocare "призывать" - процесс запуска магического алгоритма. Для структурированной магии обычно состоит из текста заклинания, жестов и плетения маны; чем лучше маг владеет конкретным заклинанием, тем меньше действий ему требуется для его активации.
  
  2 Инкантация - от латинского incantare "заклинать, выпевать" - текст, вербальная составляющая заклинания.
  
  3 Гейс (geis, geas) - в кельтской культуре - разновидность личного табу, необычный религиозный обет. "Нельзя обходить тебе Брегу слева направо, а Тару справа налево". Приносились как своеобразная жертва либо во искупление греха.
  
  4 Филактерия (philaktёrion) - реально существующий предмет, часть религиозной атрибутики иудаизма. Кожаная коробочка с пергаментными лентами, на которых начертаны цитаты из Торы - одна повязывается на лоб, другая - на левую руку. Когда в сеттинге D&D появились личи (Eldritch Wizardry, 1976), значение "сосуд, хранилище души" изрядно потеснило первоначальный смысл слова.
  
  5 Прыгающие, или пауки-скакуны (лат. Salticidae) - семейство пауков, более 5800 видов. Отличаются характерным расположением глаз с выраженной передней парой.
  
Оценка: 7.99*215  Ваша оценка:

РЕКЛАМА: популярное на Lit-Era.com  
  М.Воронцова "Мартини для горничной" (Юмор) | | Я.Логвин "Сокол и Чиж" (Современный любовный роман) | | М.Всепэкашникович "Аццкий Сотона" (ЛитРПГ) | | О.Герр "Жмурки с любовью" (Любовные романы) | | Лаэндэл "Анархия упадка. Отсев" (ЛитРПГ) | | Д.Сугралинов "Level Up 2. Герой" (ЛитРПГ) | | Ю.Журавлева "Мама для наследника" (Приключенческое фэнтези) | | К.Юраш "Принц и Лишний" (Юмористическое фэнтези) | | О.Вечная "Весёлый Роджер" (Современный любовный роман) | | М.Анастасия "Обретенное счастье" (Фэнтези) | |
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Арьяр "Академия Тьмы и Теней.Советница Его Темнейшества" С.Бакшеев "На линии огня" Г.Гончарова "Тайяна.Влюбиться в небо" Р.Шторм "Академия магических близнецов" В.Кучеренко "Синергия" Н.Нэльте "Слепая совесть" Т.Сотер "Факультет боевой магии.Сложные отношения"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"