Нуминегнум: другие произведения.

Игроки. Ч1 (Гл. 1-7)(Мы работаем)

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Реклама:
Новинки на КНИГОМАН!


Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    Сборка первой части, т.е. написанных уже 7 глав. Следующее обновление после написания второй части.

  

От автора

  Те кто знаком с произведением "Гримграл пепла и иллюзий" (Hai to Gensou no Grimgal) не важно в каком из форматов: анимэ, ранобэ или манга - могут заметить, что ситуация, да и некоторые персы очень похожи.

  Да, не буду скрывать я это произведение смотрел, и оно произвело на меня некоторое впечатление. Однако мой текст ни коем образом не фанфик. Просто Ао Дзюмондзи (автор "Гримгара") придумал довольно разумное начало и интересную ситуацию. Ситуацию я взял в разработку, а отклоняться от разумного только ради оригинальности без какой-то идеи - дебилизм, так что я не стал.

  Так как моей психике склонна инертность, то и часть персов перекочевала оттуда сюда. Это не было сделано специально, но архетипы такие архетипы (пишу первый раз и это скорее тренировка). В общем когда я это заметил я их всё-такие несколько изменил, но не всех (ибо типаж стандартный).

  Сама концепция тоже отличается. Когда у Ао Дзюмондзи история тяготеет к драме, то я пытаюсь в юмор (это тоже типа шутка, ага). Хотя это касается первой половины, как там дальше пойдёт (если дойдёт) будет видно на месте.

 

Конечно, требуется конструктивная критика. Желательно со способом исправления. Да, я много хочу, но мечтать вроде бы не вредно.

 

  Ну и, напоследок перечислю жанры (ключевые слова) произведения: Фэнтэзи, Приключение, Юмор, Попаданцы, ЛитРПГ (но без циферок).

Пролог

Ха-ха-ха-ха-ха! - весёлые электронные модуляции ввинчивались в мозг. - Загрузка завершена!

Шестиугольник дёргался вверх-вниз, его треугольные глазки были направленны остриём вверх, а треугольный рот вниз. Всё вместе это оставляло впечатление содрогающегося в хохоте лица... шестиугольного лица.

 - Поздравляю! Тебе просто невероятно, несказанно, чрезвычайно, архи повезло! - рот открывался прямоугольником и закрывался прямой линией, а треугольные глазки продолжали весело вытягиваться вверх. Голос не принадлежал роботу, скорее просто был преобразован в его подобие. Уж очень хорошо в нём чувствовались эмоции.

 - Спросишь с чем повезло? - один его глаз увеличился, другой уменьшился и перевернулся вершиной вниз, а линия рта искривилась в ухмылку. Самодовольство чётко ощущалось в звонком цифровом многоголосье спросившего.

 - У-у-у, молчишь, - глазки выровнялись в размерах и перевернулись вершиной вниз, а рот вытянулся в горизонтальную линию. Выражение безмерного безразличия читалось в этом наборе фигур, а в голосе обида.  - Какая вялая реакция.

 - А я всё равно скажу! - лицо и интонации приняли прежний весёлый образ, но сверху нарисовался аналог академической шляпы. - Ты участвуешь социальном эксперименте! Поведение личностей, запертых в виртуальной реальности типа видеоигра жанра РПГ с условием окончательной смерти. Вводная: в мире меча и магии идёт война государств людей и некромантов. Испытуемый объект вводится в роли попаданца с потерей памяти. Условие прекращения эксперимента: уничтожение государства некромантов.

- Я знаю, ты хочешь спросить: 'Почему мне выпала такая честь?' - снова самодовольный смайлик. - Да нет причин. Случайная выборка из числа... Что? Хотел спросить не это? - глаза стали квадратными, словно в изумлении, а потом приняли облик безразличия.  - Ни капли уважения к академическим исследованиям. Твои возмущения об игнорировании личного мнения я слушать не намерен. Попрощайся с памятью!

- Ну, пока. Ещё увидимся... ха-ха-ха! - и снова, как вначале разговора, он задрожал в приступе смеха, - ...если выживешь. Ха-ха-ха!

Глава 1

Сквозь закрытые веки пробивался яркий свет. Пробивался и сильно мешал спать.

 - Вырубите свет! Слепит же! - раздался со стороны мужской голос.

 Ему никто не ответил, и свет не стал тусклее.

            - Да что за кряк тут творится? - спросил другой мужской голос странно крякнув на середине фразы.

Парень со страшно взъерошенной причёской открыл глаза и тут же закрыл их, слишком уж ярок был свет, бьющий с потолка.  Жмурясь, он встал на ноги и прикрыв ладонью глаза огляделся.

            Песок под ногами, прямоугольная комната, два столба с узорами поставлены, хотя скорее вкопаны, на открытом пространстве, и вокруг них стоят, сидят и лежат люди, девушки и парни лет...

Парень задумался, сколько им может быть лет.  Это точно были подростки... скорее всего... наверное. Он не мог понять, почему посчитал их подростками. И тут его взгляд упёрся в неё, в грудь. Да, причина была определённо в этом - у детей нет такой груди. Он взглянул выше... Там была борода! Это было неожиданно, похоже у девушек она расти не должна. Какие ещё сюрпризы преподнесёт этот новый дивный мир!? С другой стороны, борода тоже причина считать её подростком.

К счастью, это оказалась не её голова. За невысокой девушкой стоял парень, чей рост был на голову выше обладательницы грудей. Именно на него и перескочил взгляд, пропустив лицо коротышки. Да и погорячился он называть её 'бородой', так, 2-х сантиметровая щетина.

Пока некоторые, поднявшись на ноги, осматривали помещение, а другие только принимали стоячее положение, парень сделал шаг к одному из столбов. Какой-то лохматый брюнет двинулся ему на встречу. Он поднял руку в знак приветствия, тот повторил. Улыбка проявилась на его лице от таких похожих действий.  Незнакомец тоже улыбнулся... А, так это зеркало.  Он оглянулся назад и сравнил действия за спиной и впереди. Точно зеркало: одинаковые люди в одинаковых одеждах совершали одинаковые движения.  Парень подошёл поближе к отражению и протянул руку вперёд.

             - Это я...  - промолвил он в полголоса, блуждая взглядом по собственному лохматому отражению.

На заднем фоне внимание привлекла блондинка в мини-юбке и короткой майке: шпильки её туфелек провалились в песок, и она в попытке сохранить равновесие взмахнула руками, сделав шаг назад, однако нога вновь провалилась, и девушка шлёпнулась на пятую точку. 

- Нет желания помочь прекрасной незнакомке? - разведя руками поинтересовалась она у стоявшего рядом паренька.

- Ах, да простите, - азиат в чёрном костюме, застёгнутом до самого воротника, протянул ей руку.  - Сударыня, позвольте вашу руку.

- А? Сударыня?  - рыжеволосый малец с веснушками улыбался. - Она вообще может не быть девушкой! За этим аватаром может скрываться толстый волосатый мужик.

            - Я девушка! - возмущённо воскликнула блондинка, поднимаясь с помощью школьника.

- Аватар?  Так значит ты тоже видел тот шестиугольник? - не обратив внимания на восклицания блондинки, спросил парень с короткими волосами, над которыми выступал небольшой ирокез. Он смотрел в зеркало и проводил ладонью по лицу, явно сравнивая ощущения.

- Даже если мы все его видели, это ещё не повод верить каждому его слову, - брюнетка с завитой косой в футболке и джинсах вытряхивала песок из кроссовок.

            - Щас проверим, - парень в одежде, лучше всего подходящей яркому свету и песку под ногами (майка, шорты и шлёпанцы на босу ногу) подошёл к стене. Толкнул её, а затем настойчиво постучал. - Эй, есть кто? Откройте!

 - Да. Подождите немного. Мы уже позвали за командиром, - тут же ответил какой-то мужик в открывшееся окошко. Оказывается, там была дверь, но лохматый парень не увидел её с противоположного конца комнаты.

 - Ясно, - 'шлёпанец' даже удивился, что так быстро ответили.  - Но мы можем и снаружи подождать. Может откроете?

            - Извините, но не велено. Подождите немного, он уже скоро подойдёт, - лицо охранника исчезло, за ним захлопнулось окошко.

 - Если немного, то подождём...  - парень в майке отошёл от двери к стене и сполз по ней на пол.  Стал обводить людей взглядом.

 - Может нужно было быть понастойчивей? - уперев руки в бока, спросила 'косичка'.

             - Успокойся, - он посмотрел ей в глаза. - Или хочешь позлить тех, кто за дверью? 

Она не выдержала взгляда и отвернулась к двери, словно раздумывая над предложением. В конце концов тоже села у двери, но с другой от парня стороны.

- Если это вправду виртуальная реальность, то детализация потрясающая! - 'ирокез' закончил собственное ощупывание.

 - Разве вы можете сравнить, - чернокожий молодой с человек в оранжевой тунике до пят, разукрашенной концентрическими узорами, постучал по голове. - Я вот только и знаю, что это такое ВР, РПГ и как в неё играть. Но вот, чтобы сам играл, такого не помню.

 - Угу, угу, - кивнула маленькая негритянка, не многим больше метра ростом, одетая в набедренную повязку и больше ничего.  - Я тоже не помню, чтобы участвовала в подобных развлечениях.

- М-да... Ну, это не удивительно...  - протянул негр, краснея, и не он один.

 - Я себя даже в зеркало не узнал, - поделился лохматый впечатлениями, стараясь не смотреть на пигмейку.

 - Надо было аватар делать похожим на себя, а не на соседа. Может ты вообще девушка? - веселился рыжий. - Я вот себя сразу узнал! Как можно не узнать такого красавца, а?

            За стеной что-то стукнуло, и от этого звука многие вздрогнули. В распахнувшуюся дверь вошла дородная тётка двухметрового роста в белом фартуке поверх сероватого льняного платья. На выдающейся груди сверху лежала, одновременно свисая на цепочке с шеи, прямоугольник с круглёнными углами размером в половину ладони серебристого цвета и с гравировкой: скрещённые нож с вилкой на фоне щита и амбарный ключ над ним. На поясе висел небольшой кинжал. Её волосы были убранными под косынку, а в руках у неё была верёвка.

 - Добрый день, - поднялся 'шлёпанец' с пола и весьма уверенно начал разговор. - Может объясните, что здесь происходит?

 - День добрый, - она дружелюбно улыбнулась и, взяв конец каната, вложила остальной моток в руки владельца пляжной одежды. - Я - Чима, кухарка в местном гарнизоне.  Вам всё объяснит командир, а я лишь провожу вас к штабу. Пусть каждый возьмётся за верёвку.

 - Зачем это?  - удивилась 'косичка'.

 - Вы же как маленькие дети! - сострадательно ответила она, сложив вместе ладони. - На городских улицах теряетесь на раз. За ручки вас брать, идти не очень удобно, а с верёвкой наоборот.

- А зачем это нам идти за тобой, а?  - спросил накаченный блондин с волосами до плеч.

 - Ну, можешь остаться здесь. Хотя совершенно не понимаю, что ты собираешься делать в этой пустой комнате. Куда лучше оторваться по пути к штабу, - ответил она, но тут же с сочувствием добавила.  - Но этот путь тоже никуда не приведёт. В чужом городе, да ещё в чужом мире...

 - В чужом мире? - спросила девчонка с двумя косичками.

 - Шестиугольник же говорил, что у нас роль попаданцев, так что всё логично, - пояснил парень с ирокезом, восхищённо смотря на женщину.  - Потрясающее качество исполнения. В воспоминаниях всё выглядит не настолько совершенно.

 - Ой, вы мне льстите, - похоже последняя фраза был воспринят не в том смысле, от чего щёки женщины слегка порозовели.  - Я вижу канат уже все взяли.  После прогулки по городу некоторые вопросы решатся сами собой.  Идите колонной, за спиной другого: не надо перегораживать дорогу.

Выйдя за дверь, они оказались на небольшой площади, вымощенной камнем. Образуя небольшой закоулок, она без всякого разделения соединялась с дорогой.  Площадь окружали однотипные каменные двухэтажные и дома. Стены их были сложены из камней разной величины, формы и цвета, в промежутках заполненные чем-то серым, а в небольшие окна вставлены стёкла. На трёхскатных крышах лежала черепица, а из труб поднимался серый дым. Фасад здания немного поднимался выше крыши, и поэтому ската там не было.

Здание же, из которого вышли подростки, было одноэтажным, зато крыша его была выполнена в виде купола.  На площади находилась маленькая, но всё равно каменная, сторожка. В этом городе явно некуда было девать лишний камень.

Лохмач, засмотревшись на дома, врезался в шедшего спереди рыжего. Тот, задрав голову, стоял на месте и с открытым ртом смотрел на небо. И было от чего: там плыли по небосводу три луны. Первая замерла над самыми крышами зданий, выглядела улыбающимся лицом на небосводе: сама луна голубого цвета, почти сливалась с синевой неба, два зелёных круга образовывали глаза, а того же цвета дуга пониже их, слегка оборванная с правой стороны, на против солнца, выглядела, как улыбка. Вторая, стоявшая почти в зените прямо над первой, была полукруглой кляксой из голубого, белого, зелёного и серого цветов. А третья луна, повиснувшая на другой стороне земного купола, слева от солнца, была сине-зелёной спиралью, чей центр был как раз в оборванной, дальней от солнца части.

Если вид домов вызывал просто странное чувство несоответствия, то небесные объекты сразу давали понять: раньше он такого в жизни не видел.

Повариха слегка потянула канат, и вставшая было процессия двинулась дальше по улице. Узкая дорожка, не больше двух метров шириной, с обоих сторон окаймлялась узкими, но поднятыми над ней, тротуарами. Она петляла среди домов, монолитной стеной вставших по бокам, в них не было дверей, но из некоторых окон доносились голоса и шум.

Но всё же каменная изгородь прерывалась, когда группа выходила на перекрёстки с такими же узкими улицами. Сквозь одни можно было увидеть, фигуры людей, идущих по соседней дорожке. Другая сразу у перекрёстка была перегорожена от стены до стены крупной металлической цепью, которая закрывалась с обоих сторон на замок. Часть же сворачивали вслед за стенами домов, ведя куда-то в лабиринты города.  Словно утята, семенящие за своей мамой (пусть и некоторые птенцы были размером с утку), подростки держались за верёвку и вслед за поварихой, то шли мимо поворотов, то сворачивали в них.

В небе где-то висели текстуры разноцветных лун, но в коридоре улицы были видны лишь проплывающие над городом облака. Иногда и их не было видно из-за далеко выдающихся вперёд верхних этажей, вырастающие иногда до третьего и закрывающих собой небо. Так подростки и шли по узкому коридору то в полной тени, то по освещённому пространству, изредка перекидываясь фразами. Пару девушек цокала на своих каблуках по булыжнику, а одна шлёпала по нему босиком. Шум города: скрип колёс, крики животных и голоса людей - неслышимый ранее, становился всё громче, а когда ведомые кухаркой люди, наконец, вышли на оживлённую улицу звук просто их затопил.

По брусчатке в противоположные стороны двигались стада животных. Некоторые двигались свободно, подгоняемые пастухом, блея, мыча и хрюкая. Другие, не издавая звуков, тащили за собой повозки, которые скрипом и стуком колёс компенсировали их молчание. Но тягловой силой выступали не только банальные лошади и быки, но и похожие на пернатого велоцираптора и крупного варана ящеры.  Причём обе разновидности не уступали копытным в размерах. 

Лохмач не успел удивиться тому, что знает название таких странных животных (а странность зрелища он почувствовал ещё чётче, чем при взгляде на небо), как в толпе людей он увидел не человека. Бросая на молодых людей скучающий взор, мимо них прошёл свинорылый гуманоид: ноги в сапогах, одет в белую рубашку и серые штаны, руки с пятью пальцами, но голова свиная!

- Ну вот. Вы удивлены, так? Это первый признак, что вы не у себя дома. Если бы завры, запряжённые в телегу, были для вас самым обычным делом, как лошади и быки, вы бы на них так не глазели.  - Она ухмыльнулась, увидев, как ребята морщат нос и прикрывают их воротником или ладошкой. - Дышите глубже и привыкнете!

            Запах на этой улице был чертовски не приятен, но понятны были только запах пота, исходивший от животных и людей, а также запах дерьма, оставленного скотиной. Всё остальное не поддавались классификации. Да и не очень и хотелось разбираться.

            Глубокий вдох, через отвращение к тому, что впускаешь внутрь себя. Слегка замутило, но удалось сдержаться. Через пару вдохов, стало казатся, что не так и уж и плохо здесь пахнет. А через минуту дыхательных упражнений запах совсем перестал волновать, хоть и продолжал слабо ощущаться.

Движение к неизвестному командиру продолжилось уже по этой улице со значительно расширившемуся тротуару. Жизнь на ней кипела. Люди, с висящими на шее прямоугольными табличками, двигались по улице пешком и в повозках, на конях и ящерах. Сапожник на краю улицы крутил в руках ботинок, а на другой стороне кузнец бил по наковальне. Там же в открытом окне можно было увидеть портного, который что-то резал на столе. Девушки перед домами стирали в тазах с помощью колотушки одежду, весело переговариваясь друг с другом, выливали грязную воду на дорогу, где она стекала в решётчатые отверстия рядом с бровкой. Проходящие мимо них по мокрой мостовой мужики и парни с лопатами, топорами и другими инструментами перекидывались с девушками несколькими фразами.

 - Слушайте, а может это никакая не виртуальная реальность, а наша самая обычная? Всё ведь понятно, всё знакомо... - подумал вслух 'лохмач', разминая уставшую от кручения шею.

 -  Знакомо? - оглянулась и несколько высокомерно произнесла, идущая впереди 'рыжего', девушка в мини-юбке.  - Может быть тебе и знакома эта... дыра, но не мне. Всё так грязно, убогие одежды... Нет, я точно жила не в таком месте.

- Тебе просто память посильнее стёрли, вот ты и не помнишь, как мечтала жить хотя бы в таком месте! - язвительно влез 'рыжий' со своим комментарием.

 - Эй, эй!  - привлекла внимание самая низкорослая чернокожая девушка, идущая где-то впереди. - Я тоже не узнаю этих мест.

Многие улыбнулись. Дикарка, одетая лишь в набедренную повязку, и фифа в наряде, также закрывающим лишь основное, оказались на удивление близки.

 - Ты специально! - возмутилась тусовщица, пытаясь разглядеть пигмейку впереди.

 - Нет, я не вру. Я узнаю кузнеца, стражника, торговца, оружейника - перечисляла она, на каждом слове наклоняя голову то к одному, то к другому плечу. - Но я не знаю животных, что шли по дороге. И то, что шло за ними, я тоже не знаю.

 - Ящеры и телеги что ли?  - спросил её сосед, указывая пальцем на такой дуэт.

 - Наверное, они. Повтори их название, я хочу запомнить.

- Ящеры. Телеги.

 - Ай-де-сен. Ка-ген.

 - Почти. Ай-дек-зен. Ка-рен. - поправил он её.

- Ай-дек-зен. Ка-гхен. - повторила она по слогам.

 - А, ладно. Сойдёт. - похлопал он её по голове. - Давай сразу целиком. Как будет телега?

 - Телега.

 - Ух ты! И без картавости!

 - Подожди! -  толстая девушка, идущая впереди них, задумалась. - Что за 'айдекзен' и 'каген'?

- А? В смысле 'что за'? Ящеры и телеги. Тоже что ли не знаешь?

- Узнала я их, - нервно бросила она. - Но ты ведь разные слова говоришь: 'ай-дек-зен', 'ле-зерд', 'каг-ен', 'карт'.

- Э... Не говорил я никаких 'лезерд' и 'карт' ... - недоумевал парень.

- Да как нет! Я всё слышала. Эй, вы ведь тоже слышали? - обратилась она к остальным.

 - Ха-ха-ха! Я всё понял! - рассмеялся 'ирокез' из конца колонны. - Это автопереводчик! Это виртуальная реальность: мы даже вслух не говорим, а только передаём друг-другу смыслы. А вот когда ты, пацан, захотел показать ей произношение незнакомого слова, то передавал звуки, смысл которых как раз звук, вот он и не переводился. Я прав, мадам?

 - Я не поняла всего, что ты говорил, но в целом верно. - обернулась к ним проводница. - На самом деле мы с вами говорим на разных языках, но древняя магия позволяет слышать смысл слов. Но если смысл заключается в самом звуке, то его мы и слышим. Модератор, который это придумал, сделал великую вещь.

- Ась? Модератор?  - удивилась пышногрудая. - Это как-то... не подходит...

- Слишком явная отсылка к виртуальной реальности. - выразил её мысли 'ирокез'. - Наверное, чтобы у нас сомнений было меньше.

Во время разговоров группа не прекращала движения. Прохожие провожали их слегка любопытствующие взглядом, но не выказывали какого-то беспокойства или ажиотажа. Видно было, что люди в необычных нарядах, которых вели на верёвке, были для них не в диковинку. Несколько раз этот канат помогал не потерять своих в людской массе, неожиданно выходящей из боковых ответвлений, словно хищник из засады.

Они прошли так значительное расстояние, иногда останавливаясь, чтобы пропустить экипажи с заврами. После моста, проложенному через ров, и развалинами толстой каменной стены, камни которой грузили на телеги, окружающий пейзаж вновь немного изменился.

Ребята обратили внимание, что улицы стали ухоженнее. Никто не стирал бельё перед домом, да и на нижних этажах не было мастерских. Даже сами дома были выложены из правильных блоков, а некоторые даже покрыты разноцветной плиткой и украшены статуями зверей на углах крыш и резьбой на оконных рамах. Некоторые дома были огорожены невысокой каменной изгородью, что, впрочем, уменьшало ширину дома, так как изгородь не выходила за фасад остальных домов.  В общем здесь жили богаче, чем в том районе, откуда они начали путь. Наконец, дошли до большой площади.

Там напротив друг друга, разделённых открытым мощённым пространством, стояло два здание. Одно белое трёхэтажное с прозрачными окнами, высотой превышающих человеческих рост, само по себе было выше большинства зданий в городе, но над ним ещё на столько же возвышалась башня с круглым циферблатом часов на стене. Стены были сложены из правильных прямоугольных белых камней. Остроконечный шпиль на основной башне и небольшие башенки по углам украшали это строение.

Второе здание не уступало в размерах первому, но походило внешним видом на крепость. Строгое прямоугольное строение красного цвета, сделанное из кирпичей, с толстыми колоннами, выступающими из стены и высокими узкими окнами. Круглая башня над главным входом с узкими бойницами в стене не уступала по высоте башенным часам.  На самом её верху под пирамидной крышей имелась площадка, огороженная низким заборчиком, и на ней несколько солдат обозревали окрестности.  Здание походило на крепость, но это впечатление портили большие витражи с изображениями щита, скрещённых мечей и крепостной стены на первом этаже.

На краю площади стоял столб, клетки и несколько лавок. На них с закованными в колодки ногами, руками и головами сидели несколько людей. Прохожие глядели на них, страдающих от жажды, с осуждением, а бывало и запускали камнем, то ли на скорую руку вытащенным из мостовой, то ли заранее прихваченным из дому.

- Вот и штаб, - кухарка прошла в огромную открытую дверь красного здания, немного прошла по широкому коридору, освещённому витражным окном, и свернула в первую дверь.  -  Командир, принимай гостей. Сегодня прибыли на удивление разумные ребята. Никто не убежал в город.

            Они оказались в большой просторной комнате. В её центре, образуя квадрат стояли четыре стенда. На них была нарисована карта и висели какие-то бумажки с текстом. У боковых стен располагались массивные лавки, а почти во всю длину дальней располагалась стойка, стол-прилавок. Перед ним, читая газету, сидел молодой, но абсолютно беловолосый мужчина с белыми же усами в чёрном костюме-мундире, а за ним девушка-блондинка в чёрном пиджаке на трёх пуговицах, оставляющим открытыми шею и верх груди. Что было надето дальше оставалось загадкой, ибо всё закрывала стойка. Повариха подвела их к прилавку и стала сворачивать канат.

             - Спасибо, Чима, - мужчина сложил газету и поднялся. - Можешь идти.

            Кухарка свернула канат, попрощалась с подростками и покинула комнату. Седой осмотрел прибывших и представился:

             - Моё имя Патван, но если вступите в нашу армию, то для вас я буду командиром или майором, - Он кивнул на чёрные погоны своего мундира, где между двух золотистых линий сидела четырёхлучевая звёздочка. Кажется, это был нашитый рисунок, а не приколотое украшение. - И никак иначе.

 - Сейчас я кратко объясню положение дел, так что слушайте внимательно и не перебивайте, - говорил он спокойно, без командирских ноток. - Вы прибыли к нам из иного мира. Откуда конкретно мы не знаем, и даже если бы хотели, то не смогли бы вас вернуть. Вы, точнее ваши предшественники, без всякой системы появлялись на территории нашего княжества. Чтобы от вас было меньше проблем, магистры магии создали систему перехвата. Так что теперь все попаданцы, как называете вы себя, оказываетесь в специальном здании. Вам дают шанс стать подданными Великого Князя для чего от вас требуется только одно: пять лет воинской службы. Если не случится особых происшествий, то сперва вы будете находиться в этом городе, овладевая необходимыми навыками, после чего отправитесь в одну из армий. Обучение не бесплатно, но деньги для него вы будете зарабатывать, убивая шляющихся в округе солдат противника, а также за особые задания, если таковые будут. На первое время вам выдадут 30 серебряных монет. Что-то не понятно?

Брюнету с взлохмаченной причёской был непонятен дискомфорт, испытываемый им при взгляде на говорящего мужчину. Он не мог точно понять в чём дело, но путём нехитрого эксперимента установил, что плохое чувство появлялось при взгляде на лицо офицера. Казалось, что как-то неправильно двигался его рот: то ли звук отставал, то ли вообще не подходил... Однако это всё равно не было важной проблемой.

- А если мы откажемся?  - спросил парень в шлёпанцах.

 - У вас есть выбор, - пожал командир плечами. - Но те, кто находится в княжестве без разрешения, - он постучал по прямоугольнику, свисающего с шеи (на нём изображалась четырёхлучевая звезда на фоне щита, - по статусу равны рабам, а кроме того за это ссылают на рудники.

 - Но это же шантаж! - воскликнула брюнетка с косой. - Либо армия, либо рудники - разве это выбор?

 - Такое положение дел существовало задолго до вашего появления. Мы проделали огромную работу, чтобы дать вам шанс.

 - Это же всё равно игра, - равнодушно проговорил 'ирокез' - Наверняка, есть вариативность прохождения, чтобы даже там выжить.

  - Это не игра, - прищурил глаза беловолосый мужчина. - Это жизнь. Советую относиться к ней со всей серьёзностью, иначе лишитесь её.

 - Да, ладно, шестиугольник нам всё объяснил, - продолжил тот. - Да и виртуальная реальность, звучит убедительнее иных миров. Хотя, чего с НИПом разговаривать...

Подул лёгкий ветерок, и вот офицер уже оказался за спиной рыжеволосого парня, приставив к его шее кинжал, торчащий из обрубка правой руки. Стало заметно, что на манжете, конце рукава, была нашивка с узором из звёздочек и линий, повторяющим погон.

 - Не делай резких движений - я ещё не полностью с ним освоился, - он слегка надавил, оставив красную полоску. - Если считаешь, что всё это не настоящее, можешь шагнёшь вперёд?

 - Хе-хе, - парень нервно хихикнул и дрожащим голосом проговорил. - Я тут вспомнил, что шестиугольник говорил о необратимой смерти. Так что я постою. Но всё равно считаю, что это виртуальная реальность.

 - А так? - он убрал кинжал от шеи, левой рукой, схватившись за плечо, развернул рыжего к себе лицом и вонзил кинжал в другое плечо.

 - А-а-ррр! - он вскрикнул, но потом сжав зубы застонал. - Просто хорошая симуляция боли.

- Какой же упёртый, - он вытащил кинжал из плеча, и его обхватила искусственная кисть, до этого висевшая с двух сторон руки, разделённая по ложбинке между средним и безымянным пальцем. - Мне говорили, а я не верил. Стой пока, я сейчас залечу.

Он молча постоял несколько секунд и отошёл к прилавку что-то негромко спросив у девушки, с огромными глазами, смотревшей на происходящее. 'Ирокез' же оттянул футболку с пятном ещё свежей крови и увидел на плече небольшой участок светлой кожи.

 - Магия, ха! Какая, к чёрту, в реальности магия?

- О, вот! - он держал в правой руке небольшую книжицу, а левой придерживал её страницы. - Если не присоединишься к особой добровольческой армии, то не сможешь получать задания и опыт, а значит никогда не повысишь статы. И в конце концов твои очки жизни и выносливости опустятся до нуля, а ты умрёшь в ближайшей придорожной канаве. И даже если ты воскреснешь (а это не так), то это будет продолжаться раз за разом, - он захлопнул книжку. - Так убедительней?

 - Я ведь не собирался отказываться. Давайте быстрее выпускайте в мир. Я уже всё продумал: первым дело надо построить лесопилку, каменоломню, рудник и казарму лучников...

 - Вы будете служить в пехоте, хоть и не в строевой.  - развеял его мечты майор.  - До офицерских званий, насколько мне известно, поднялись лишь трое из ваших. 

 - Чёрт! Ну, значит сперва валим мобов, а потом казарма лучников.

 - Тц, - разочаровано цокнул он уголком губ. - Те, кто вступает в наши ряды, должны пройти регистрацию. Знакомьтесь, это Дариса, - он указал рукой на девушку за прилавком. Та поднялась со стула и кивнула головой, отчего уложенная на темени пучок волос, резко качнулся туда и обратно. На погонах, как и на манжете, девушки были аж 3 крестовидных звезды, но всего одна золотая полоска.  - Она будет принимать от вас отчёты о выполненных миссиях.  - Капитан, будь добра.

Капитан достала откуда-то снизу серые звенящие мешочки, а один из них высыпала на стол.  На прилавке оказались лежать сероватые кругляши небольших размеров. Через отверстие с краю диска, была просунута цепочка.

 - Подходите по одному, берёте медальон, встаёте на эту платформу, - девушка указала на небольшое квадратное возвышение левее неё. От него вертикально поднималась труба с доской на вершине, в центре которой находилось одно углубление. - Кладёте медальон в этот паз, прикладываете к нему палец и выбираете имя.

 - Выберите имя, ха-ха! - рыжий засмеялся. - Но вопрос с реальностью происходящего можно точно закрыть. Но у нас ведь проблемы с памятью, как выбирать-то?

  - Мы в курсе, что вы не помните ничего про себя и старый мир, но окружающее вы узнаёте. У других не было проблем. Вам надо просто расслабиться и придумать себе прозвище: животное, растение, предмет или что-нибудь ещё. У нас, кстати, и рейтинг лучших команд ведётся. Висит на той доске. - Она указала на стенд в центре комнаты.

'Шлёпанец' взял жетон с прилавка и встал на пьедестал, покручивая в руках монетку. 

 - Расслабиться значит, - он прикрыл глаза на пару секунд и нахмурился. - Орден. Сойдёт? 

 - Да, - она записала его имя в журнал, раскрытому на столе. - Теперь вставь медальон в паз и приложи к нему палец.

 Он сделал, как она велела, и сразу же задрожал всем телом в судороге. Он мелко трясся, не отпуская пальца от жетона.

            - Эй, командир, что за шутки?  - грозно поинтересовался один из парней. - Убить нас вздумал?

 - Больно надо, - он хмыкнул в усы. - На паспорт записываются данные о вашем теле и крови. Если вас остановит стража, то всегда может сравнить кровь в медальоне с вашей. Если совпадает, то значит не подделка. А вот если нет... Скажем, наказание за его отсутствие куда мягче, чем за попытку обмана, ведь это уже два нарушения. Так что не потеряйте. Ну и, заодно проверяются возможности вашего тела. После чего результат будет записан на медальон. Всегда сможете сравнить результат своего развития.

 Пока командир пояснял происходящее, парня перестало трясти, и он быстро и не ровно задышал, словно задыхаясь. Над медальоном в воздухе повисло прямоугольное изображение. Слева столбиком шли какие-то надписи, а справа шла шкала с ещё одной подписью. По самому же диску линями растекалась кровь из пальца, оставляя после себя лишь канавки узора. В итоге на поверхности появилось изображение щита с окружностью в центре.

 - О! Голограмма!  - воскликнули и прошептали люди в разнобой, увидев ещё одну знакомую вещь.

- Мог бы и раньше предупредить, - буркнул парень, рассматривая рисунок в воздухе. - Что оно обозначает?

 - Слева написаны характеристики, а справа их величина.  - пояснила капитан Дариса. -  Всё относительно. За единицу были приняты способности дряхлого старика и младенца, а за 100 среднего боевого и создающего магов. Пока что для вас непонятно, что тут написано, но сможете прочитать, когда выучите язык. Кратко, сверху вниз: сила, ловкость, ум, выносливость.

- Но я проясню пару моментов. - продолжила девушка, направив палец на изображение, от чего на последнем появилась красная точка. - У тебя нижняя линия намного длиннее остальных. Это показатель потенциала магических сил. Однако гордится этим не стоит: у редкого попаданца эта характеристика ниже 150. И это хоть весьма приличный уровень, но, чтобы использовать весь этот потенциал, надо долго обучаться. Но магию можно направить и на физическое развитие. За счёт неё и упорных тренировок вы сможете повысить свои характеристики...  За исключением разве что ума, тут уж придётся обойтись только упорными тренировками.

 - Понятно, - парень в майке сошёл с пьедестала, вешая кругляш на шею.

- Имя мне Нагибатор! - опередив всех, рыжеволосый кудряш вложил диск в углубление на доске, но ничего не произошло.

 - Занято! - ответила ему девушка. - Попробуй что-нибудь другое.

 - Нагибатор один!

 - Составные имена, имена богов и великих духов, содержащие цифры, знаки и созвучные с вульгарной лексикой запрещены. Сами подумайте, как сложно будет в бою их выговаривать.

 - Тогда, Нуб! Это имя будет забавно смотреться на вершине рейтинга.

 - Принято.

 - Что серьёзно? - удивился Нуб перед тем, как затрясся. - Фуф! А это оказывается не больно. Э, а чего у меня так мало интеллекта?! Я же умён не погодам!

 - Ага, отстаёшь в развитии, -  парень с ирокезом поторопил его. - Давай быстрее, не задерживай очередь.

Движение пошло: люди брали жетоны и подходили к аппарату. Некоторые вставали на орудие пыток с опаской и начинали трястись ещё перед его включением, другие же делали всё спокойно. Не у всех получалось выбрать свободное прозвище с первого раза, кто-то наоборот не мог выбрать из нескольких вариантов, но очередь быстро рассосалась.

Чернокожий выбрал себе имя Абай. Для него это ассоциировалось с рекой, а для других было пустым звуком. Девушка с двумя хвостиками, так и не сумев ничего выудить из памяти, стала подбирать понравившееся звучание и выбрала прозвище Тафа. Карлица взяла себе Ящерку - похоже ей понравилось новое слово. Парень с 'ирокезом', проведя рукой по волосам назвался Ирокезом, после того как имя Чингачгук было отклонено, как слишком сложное. Лохматый стал Доком. Блондинке удалось вспомнить то ли своё имя, то ли чьё-то другое, но назвалась Дженнифер. Бородач назвался Медведем, кто-то Вишней, кто-то Дождём, кто-то Бедой. Имена каждого писались на своих медальонах неизвестным языком, а вот на обратно стороне рисунок был у всех одинаковый: щит и 'нуль' в центре.

 - Что ж, волонтёры, вот ваши 30 серебряных монет, - вкладывал командир каждому звенящий мешочек. - Пути назад нет. Сбежавший объявляется дезертиром. И поверьте, мы его везде найдём. Добро пожаловать на службу к Его Величеству.

 - Ну, а дальше то, что?  -  спросил Орден, всё также одетый в пляжный костюм.

 - Вы разведчики, хоть и будущие, сами разбирайтесь. - Патван сел на единственный в зале стул, прислонившись к стойке. - Но посоветую работать в команде, а не в одиночку.

Орден критически осмотрел коллег:

 - Парни, тут ежу понятно, что создавать одну большую команду не вариант. У нас же в памяти чётко вбито, что все команды состоят из четырёх-пяти человек: воин, танк, клирик-баффер, маг-дебаффер, вор-лучник. Но, уж точно не из пятнадцати.

  - Ну да, команды от нубов и крабов частенько сливаются. - Ирокез кивнул и протянул руку. - Я с тобой.

-  Отлично. Абай, Протеин, - пожав руку новому члену команды он повернул голову к негру и мускулистому блондину. - Вы с нами?

 - Я за сильную команду, - кивнул Протеин. - Только не нравится мне, что ты уже раскомандовался.

 - А? У тебя всё равно очков интеллекта мала для лидера, - он кинул мешок на прилавок и подошёл к блондину. - Но можем и силой померяться...

Не закончив последнего слова он без замаха ударил накаченного в скулу. Тот, зашатавшись, отступил на пару шагов, а затем сжал пальцы в кулак, намереваясь ударить в ответ, но... вместе с владельцем шлёпанцев отлетел к противоположной стене, к двери через которую они сюда вошли. При этом чуть не был сбит вошедший в комнату человек, успевший в последний момент отскочить в сторону.

 - Здесь вы драться не будете, - крикнул майор, опуская руку. - Ну, а ты зачем пришёл? За пополнением?

 - Нет, командир, я как обычно, обменять жетоны на медь.  - ответил парень в одежде местных жителей, но с круглым жетоном на шее. - Что новенькие прибыли, я не знал.

- Потом решим этот вопрос, - поднялся Орден.

 - Конечно, - Протеин ощупывал стену. - Вау, да она мягкая!

 - Ага, - улыбнулся вошедший. - Не вы первые здесь летаете, хотя первые кого запустил майор. Он недавно сюда назначен, так что ваша группа для него первая.

 - Топор, не на базар пришёл. Делай то зачем пришёл и занимайся своими делами.

 - Слушаюсь, командир! Милая Дариса, во имя вашей красоты, я лично добыл половину из этих жетонов вместе с головами их владельцев, - парень высыпал на стол такие же кругляши, которые выдавали им, но с изображением лопаты, а также поставил на стол серый матерчатый мешок, явно чем-то нагруженный. - Может добавишь по медяшке за голову, а?

Дариса улыбнулась, но отрицательно покачала головой. Она сгребла медальоны в левую ладонь, а правой подхватила принесённый мешок и, тихо шурша тапочками, вышла в дверь за перегородкой. Оказывается, снизу на ней было белая юбка до колен.

Орден так неожиданно перешёл к делу, сразу став собирать команду, что несколько ошеломил лохматого. Он может и высказался бы против его предложения, но Ирокез поддержал сортировку по сильным, а потом и негр присоединился... Бой и пришедший парень дали время на приведение мыслей в порядок.

Что можно сделать? Что сказать? А сказать-то и нечего. У самого Дока, ещё сильнее взъерошившего свои, чёрные волосы, характеристики были не на высоте. Правда, и не такие низкие, как умишко у блондина Протеина, но вполовину меньше его силы, да и ловкости уступали. Все четверо, вступившие в команду, по характеристикам были одними из лучших, насколько он запомнил рисунки.

 - А по какому поводу была драка? - прервал его размышления Топор, ещё ожидавший возвращения Дарисы. - Проверка навыков? Или пара альфа-самцов решали, кто круче?

 - Скорее второе, - хмурилась тусовщица Дженнифер.

 - Ага. И кто бросил вызов?

 - Ну, я, - блондин уже давно прекратил ощупывать стену и сейчас стоял рядом со всеми.

 - Тебя не устраивает подчинение вообще или только 'недостойным'? - осмотрел Топор его с головы до ног. - Если второе, то могу предложить место в команде ветеранов.

 - Пожалуй, - Протеин повернул голову к Ордену, от чего длинные волосы слегка колыхнулись. - Я согласен.

- А вам ещё нужны люди? - с надеждой спросила девушка с широкой костью.

- Ты ведь ещё не закончил набор? - окинув новичков взглядом, он обратился к обладателю майки - Заканчивай! Я тогда посмотрю, кто останется, может кого возьму.

  - Спасибо за щедрость, - с иронией поблагодарил тот. Затем предложил присоединиться богатырского вида парню с небольшой бородой. - Медведь, да? Что думаешь?

Бородач отрицательно покачала головой, посмотрев на девушек и парней, ожидающих своей судьбы.

 - Как знаешь. Девушка с косой и боевым характером, у тебя шкалы были довольно длинные. Присоединяйся!

 - Не запомнил имя? Я Вишня. Я... согласна. - произнесла она чуть запнувшись.

 - Будем работать вместе - запомню. А ты, Ящерка, ты точно будешь полезной для разведки.

 - Сильное племя - хорошее племя.  - сделав серьёзное лицо чётко кивнула она. - Мне нравится.

             - Пять человек уже набрали... Но можно взять ещё одного. - он пробежал взглядом по оставшимся, от чего многие в надежде затаили дыхание. Взгляд остановился на азиате. - Пойдёшь с нами, Дождь?

            - Спасибо за предложение, но я откажусь, - он покачал головой.

- Хм, тогда... Берлин? Не откажешься?  - обратился он к парню, что обучил негритянку новым словам.

 - Соглашусь, - пожал он его руку и всех остальных из группы.

            Пока набирали последних участников команды, Дариса вернулась с небольшой кучкой монет и положила их на прилавок перед Топором. Тот махом сгрёб их в руку и высыпал в кошель на поясе.

             - Тогда я возьму эту толстушку. Раз уж она спросила, то её и возьму. - он быстро двинулся к выходу. - Толстушка, блондин!  Приходите вечером в таверну 'Дырявая бочка', спросите там меня. А мне ещё надо прошвырнуться.

            Он скрылся за дверью, и только тогда рекруты опомнились и поспешили за ним. Чуть погодя не спеша ушла и команда Ордена. В комнате осталось семь человек из пятнадцати прибывших.

            - Не стоит расстраиваться, - командир улыбнулся в седые, как и голова, усы.  - Хот у них и фора на старте, но в конце концов всё можно натренировать.

            Он встал, сложил свой стул, поднял его правой рукой (было заметно, как механически резко дёрнулись его пальцы при обхвате ручки) и понёс с собой к выходу. Уже в дверях он оглянулся и с сомнением посмотрел на рыжего веснушчатого паренька:

            - Поправлюсь: натренировать можно почти всё. Мозги, к сожалению, не мышца.

 

Глава 2

На площади меж двух правительственных зданий стояли в один ряд несколько длинных лавок. Они предназначались для наказания преступников. Ноги их помещали в колодки, руки их помещали в колодки, и даже голову помещали туда же вместе с руками. Колодки намертво крепились к лавкам, и были с ними одним целым: для ног - словно подставки, для рук - словно спинка.

И вот опёршись на них спиной сидели на лавке семь человек. Точнее на лавках присутствовало ещё пятеро, но они не сидели. Ведь что значит 'сидеть'? Это процесс отдыха, когда ногам позволяют расслабиться, а пятая точка оказывается надёжно защищена от нападений. Пятёрка же людей (из коих только 3 были человеками) не отдыхала: закованные в колодки они страдали от жажды, голода, непогоды и людского внимания. Преступники не сидят - они отбывают наказание. 

- А-а!  - стукнул себя кулаком по коленке узкоглазый в чёрном костюме, смахивающим на мундир. - Я думал, что тот ветеран возьмёт меня в свою команду.

- Обложался! - произнёс Док, черноволосый парень с неухоженными волосами, одетый в футболку и трико. - Теперь ты с нами.

            И снова молчание. Мимо проходили по своим делам местные жители: в основном человеки, но попадались и похожие на животных люди. Большинство проходило мимо, даже не взглянув на лавки, другие же не только смотрели, но и бросали в преступников камни. Вот и сейчас какой-то ребёнок собрался бросить снаряд, но остановился, заметив, странно одетых людей. Преодолев сомнения в выборе цели, он запустил камень... Тот стукнулся в колодку за спиной бородатого амбала. Медведь, такое он выбрал себе прозвище, оглянулся: пацан показал язык и стремительно увеличил расстояние.

            Баммм! Часовая башня пробила один раз, когда стрелки её часов показали первый час. Удар был такой громкий, что слышно должно было быть во всех концах города. Вспугнутые птицы, сорвались с близлежащих крышах, а игроков, не ожидавших такого, вздрогнули.

            - Хватит сидеть! - встала Дженнифер, девушка с роскошными жёлтыми волосами, растущими до лопаток, одетая в открытый наряд из мини-юбки и короткой футболки, отставляющим пупок открытым.  - Надо пойти и делать. Нам нужна одежда. И оружие. И всякие примочки.

            - Поесть нам надо, - похлопал себя по животу Медведь. Борода у него была не большая, но покрывала и пространство вокруг губ, и щёки. Из одежды нам нём была чёрная футболка, джинсы и распахнутая джинсовка.

- Отличная мысль! - встрепенулся рыжий кудряш Нуб в узорчатой рубашке без рукавов и бриджах. - А где еду продают? Эм, на рынке?

            - Лучше, наверное, в таверне... где есть столы, - предложила Тафа, худая девушка с двумя русыми косичками, одетая в тёмно-красную юбку до середины голени и розовую блузку с полосатым чёрно-белым галстуком.

- Думаете там не дороже? - задумался азиат Дождь, почесав голову с короткими чёрными волосами. - Денег у нас ведь вроде бы не особо много?

            - Тридцать серебренников. Интересно, какие тут цены, - заметила Веда, слегка полноватая рыжеволосая девушка с причёской каре и серовато-синим платьем, свободно спадающим до колен и плотно охватывающим больших размеров грудь.

             - Я голосую за таверну!  - поднял руку Док. - Ветеран сказал, что они там вечером будут. Может днём кто есть.

            - Отлично. Пошли! - Нуб радостно двинулся от лавок, а потом оглянулся. - Та-а-ак... Кто-нибудь спросит дорогу?

            Был ранний час, о чём свидетельствовало солнце, низковисящее над горизонтом, но по площади проходило довольно много людей. Большинство из них было одето в обтягивающие одежды, хотя и разнящиеся по стилю у мужчин и женщин. Так редкие дамы прогуливались в цветных платьях. Их лиф, верхняя часть, плотно обтягивали талию, грудь и руки, оставляя свободными лишь манжеты рукавов, а их подол, нижняя часть, была пышной или свободной. При этом сами ноги у большинства женщин были одеты в колготки. Прогуливались они с кинжалами и сумочками на поясе, с нелепыми шляпами разных форм и размеров, а также с подружками или кавалерами. Последние тоже носили на поясе нож и сумку или мешочек, но имели обратную зависимость обтягивающей одежды от высоты: они были одеты в объёмные камзолы, но узкие шоссы[1] на ногах. Однако хватало людей и в одежде свободных покроев. Например, проходили люди, одетые в рубахи или кафтаны, в широких штанах, кто-то носил тоги и хитоны, а были даже несколько обладателей халатов: кимоно[2], кандуры[3]- и все с короткими ножами на поясе. Многие мужчины носили хламиды, прямоугольные куски ткани за спиной, с рисунками, возможно гербами. Ещё были и обладатели просторных мантий и ряс, возможно жрецов и магов, с кинжалами на поясе. Воины в броне и с полноценным оружием, а также люди в мундирах с мечами тоже куда-то шли. Стража в доспехе или кольчуге с мечами, алебардами и арбалетами группой совершали обход. И у всех, кроме стражи, на груди висели прямоугольные (у взрослых) и меньшего размера круглые (у детей) металлические пластины.

            Выбирать информатора было из кого. А вот добытчики этой самой информации выбираться решительно не хотели и только переглядывались между собой.

            -  Ох, боже ты мой! От мужчин никакого толку, - блондинка поцокала по брусчатке к ближайшему прохожему. - Привет, красавчик. Ты не...

            - Нет, такие услуги меня не интересуют. - перебил её сударь в узких штанах, короткий камзол с кружевным воротником и беретом на голове.

            - Какие услуги?.. - опешила девушка и тут же покраснела. - Да сам ты кря! С чего это я кря? Сам ты -  кря!

            - Ха-ха-ха! - раскатисто рассмеялся мужчина, а девушка отшатнулась. Быстро отсмеявшись, мужчина слегка поклонился. - Дворянин Азмак Чорыгов. Это шутка. Я знаю, что у попаданцев другая культура одежды, отличная от нашей и довольно вольная. Так чем могу помочь?

            - Шутка!? Называть честную девушку проституткой это такая шутка? - не успокоилась Дженнифер. - А ещё дворянин! Где хвалённая рыцарская галантность....

            - Ладно, ладно. Успокойся. - рыжая схватила блондинку за плечи. - Это же НИП, а злиться на программу бессмысленно.

            - Попаданец Док, - представился лохматый брюнет, пока блондинку пытались успокоить, и рефлекторно протянул руку. Мужчина её пожал. - Эм, точнее доброволец пограничной службы или как её там... Кхм, в общем, вы можете сказать, где находится таверна 'Дырява бочка'?

            - Могу указать направление. Идите туда, - он махнул рукой вдоль одной из дорог, - перейдёте через мост и пройдёте мимо нескольких улиц. Уже там проще будет уточнить дорогу.

            - Спасибо, вам.

            Группа попаданцев двинулась в указанном направлении. Прошли мимо украшенных разноцветной плиткой домов, с балконами, на которых в горшках стояли растения и оглядывающие окрестности горожане. Прошли по мосту над рвом, но без следов стены, которую здесь, похоже, уже разобрали, оставив на память, лишь широкую линия свободного пространства. И вновь оказались среди серых домов, под которыми работали люди.

Приятные запахи из окон домов иногда пробивались через вонь, которая, впрочем, уже почти не ощущалась. По дороге, как и раньше, ходили пешеходы, проезжали всадники на конях, заврах и птицах, гремели по мостовой кареты и телеги чем-то гружённые.

             - Смотри, смотри, ещё понаехали, - шептала девушка своей подружке, косясь на добровольцев.

             - Носят такую странную и бесстыдную одежду, - хмурился проходящий мимо мужчина в рясе.

            - Сударь Нуб, прекращайте, - ноль реакции.

            - О, новое мясо пожаловало! Как думаешь сколько протянут? - говорил один стражник другому.

            - Сударь Нуб!

            - А? - оглянулся на Дождя рыжий. - Ещё не привык к этому прозвищу.

- Сударь Нуб, прекратите пожалуйста! - Дождь прервал его игру в придумывании фраз проходящим людям и переложил мешочек с монетами из одной руки в другую.  - Это совсем не смешно. Ваше веселье не адекватно ситуации.

            - Да ладно! - раскачивал он мешочек. - Ситуация намного улучшилась. Раньше наше будущее было туманным и не ясным. А теперь у нас есть конкретная цель, к которой мы уверенно движемся.

            - Набить брюхо? Уж очень маленькая цель. Ну, поедим мы, а что будем делать дальше?

            - Будет битва - будет план!  - весело произнёс он и неуверенно закончил.  - Да?

             - Мне-то откуда знать?!

            - Да мы, кажись, уже пришли, - оглянулась назад Тафа, закинув хранилище денег на плечо и качнув двумя хвостиками. - Наверное, надо дорогу уточнить.

            Док посмотрел на людей, присутствующих на улице, и подошёл к мужчине в мантии, озадачив его указанием направления.

            - 'Дырявая бочка'? Так вам надо совсем в другую сторону, - ровным голосом пояснил мужчина.

- Как это? - не понял брюнет. - Нам сказали, что надо идти сюда...

- Сказавший это обманул вас: не злобно пошутил, - мужчина погладил бороду. - По вашей одежде сразу видно, что новички. Велик соблазн разыграть ничего не знающих.

 - Вот же скотина! - сжала кулачки Дженнифер. - Шутить любит! Кто-нибудь запомнил, как звали этого урода в колготках? Кря меня назвал! Найти и уничтожить!

- Тише, тише, Дженнифер. - вновь начала успокаивать её грудастая Веда.

- В другой стороне... А срезать никак? - спросил богатырь.

- Так идите по кольцевой, что перед стеной была проложена. В левую сторону. И так пока не выйдете на Вос... в смысле, с такой же широкой дорогой не пересечётесь.

            Получив обновление квеста, группа развернулась и потопала в обратную сторону. Спустя несколько сотен метров и пары минут ходьбы по живописному, но довольно однообразному городу они вновь оказались рядом с мостом, ведущим через ров. Вполне возможно, что по пути в штаб они проходили именно здесь, ведь стена тут ещё была в процессе разборки.

            - Покупайте газету! Кризис звездопада и последствия для экономики! Дворянин-загадка Мойсе Кириш и его новые придумки! - кричал мальчишка на углу улицы, размахивая газетой. - Карта последних бандитских нападений, колонка юмора и многое другое! Всего 5 медяков!

            - Доброе утро, сударь НИП, - остановил Дождь первого попавшегося прохожего. - Не скажите, где находится таверна 'Дырявая бочка'?

            - И тебе доброе утро, доброволец. Эта таверна находится с той стороны старого города. Надо пройти через центральную площадь и выйти на том краю кольца. Там дойти до крепости, и перед ней свернуть в улочку по левую руку. Ну, а там не промахнётесь.

            - Очень ценная информация, спасибо, - узкоглазый повернулся к злым компаньонам. - Надо бы перепроверить информацию. Не хочется в 3-ий раз идти не туда. И мешок этот тяжелее всё становится.

            - Спрошу у того паренька, - Тафа приблизилась к молодому продавцу газет. - Привет, малыш.

            - Свежая газета! Сударыня, купите газету. Всего 5 медяшек!

            - Нет, я по другому вопросу...

            - Тут есть колонка юмора!

            - Я не умею читать эти закорючки. Я хотела спросить...

- А ещё цветной авторисунок самого Мойсе Кириша!

- ... как пройти к 'Дырявой бочке'? - закончила она вопрос после его реплики.

- Купите газету и скажу! - не сдавался малолетний торговец.

- Ммм... А хочешь сестрёнка тебя поцелует? - присела на корточки двухвостая.

- А если откажешься или обманешь, то тебя поцелует братик, - присел с другой стороны Нуб.

            - Эх, никакой с вами торговли, - пацан положил газету на связанную стопку её копий и показал рукой в сторону центра города. - Прямо, через площадь, до замка, перед ним на лево. Дом с картинкой. Увидите.  - И повернулся к Тафе. - Мой поцелуй, красавица?

            Он вытянул губы трубочкой, слегка мыча и краснея, потянулся к девушке. Та улыбнулась, подставила свою щёку, а затем чмокнула его:

            - Мал ещё, - паренёк скорчил возмущённое лицо.

            Как оказалась оставшаяся пятёрка не теряла времени, ожидая возвращения разведки, а расспросила ещё нескольких прохожих. Со счётом 4-2 победила версия газетчика, который продолжил торговлю:

            - Кризис звездопада и угроза экономики! Загадочный иностранец Мойсе Кириш и его новый овощ! Свежая газета!

            - А там было не два поцелуя? - спросил рыжий кудряш у русой двухвостки. - Или был обмен с общим счётом 'ноль'? Может тогда тоже обменяемся?

            - Заткнись, - ткнула она его локтём под рёбра.

Они прошли мост и вновь оказались в окружении разукрашенных домов. Вернулись к площади, где часовая башня отметила прохождение получаса, пробив один удар. Пересекли её по прямой, чуть не угодив под копыта лошадей и выслушав кряканье извозчика в купе с ещё одним вариантом маршрута. Затем в четвёртый за сегодня прошли по мосту над рвом и оказались на окраине торговой площади.

            Торговали по обеим сторонам улицы. Но если со стороны домов всё ограничивалось магазинами на первом этаже, то на противоположной стороне конец торговых рядов виден не был. На прилавках ларьков для потенциальных покупателей были разложены разнообразные товары. Там была всякая мелочёвка вроде кухонной утвари и мелких украшений. Там была вещи покрупнее вроде брони и оружия. Там были ткани, картины, фигурки и ещё многое другое, но искателям трактира бросились в глаза и нос именно то, что можно было употребить в качестве пищи: овощи, фрукты, специи и мясо.  Стоически преодолев искушение, они двинулись дальше по краю рынка.

- Почём корова? - как раз осведомился мужичок, вертясь около пятнистой матроны.

            - Шестьдесят серебряных, - ответил старик с короткой седой бородой, держа льняной канат, привязанный к шее товара.

            - Она у тебя княжеский кровей чё ли? - очень достоверно взметнул вверх брови покупатель. - Тридцать восемь!

            - Княжеских не княжеских, то не знаю, - сохраняя каменную невозмутимость продавец кивнул на огромное вымя, свисающее ниже пятки[4]. - Но удой в тридцать литров делает легко. Пятьдесят восемь.

            Подобные разговоры происходили здесь по всюду, от чего шум стоял просто невыразимый. К обычному звуку людского муравейника прибавились крики торговых зазывал, разговоры покупателей и продавцов, реклама ещё одного мальчишки-газетчика и песни-пляски каких-то скоморохов. Медведеголовый играл на гармошке, птицеобразный в перьях с клювом и хвостом тряс четырёхпалым крылом бубен с тарелочками, а орчиха пела частушки:

                                   С неба звёздочка упала

                                   Некроманту прямо в зад.

                                   Жаль, но всё, что оторвало,

                                   Он пришил себе назад.                        

Рядом с ними стоял шатёр, и эльф зазывал посмотреть на гигантскую бабочку и других страшных тварей. Напёрсточник, серокожий обладатель вытянутой головы и четырёх глаз, разыгрывал очередную партию. 

Правда ничего из этого не было видно попаданцам, ведь выступающих плотно обступили ценили их таланта, а сами они не стремились утолить любопытство и продраться сквозь толпу. Нет, сейчас ребята, если и хотели что-то утолить, так только чувство голода, а потому следовали указанным маршрутом и ни на что не отвлекались.

Крики слышатся из леса:

                                   'Непись, ты моя экспа!'

                                   Это значит попаданцы

                                   Обнаружили врага.  

Вскоре в их поле зрения оказалась крепость, каменная стена которой была чуть выше крыш, и над которой с той стороны слегка, на один этаж, возвышалась башня с остроконечным шпилем.

Как и было велено, они повернули на лево в узкую улицу, и под ногами вновь оказалась неровная каменная мостовая. Ещё пару минут ходьбы, не сворачивая, и нос уловил приятные запахи, исходящие от здания. Над входом висело изображение скрещённой ложки с вилкой, а над самой дверью перед названием заведения находилась картинка бочки, из остроугольной дырки которой вытекало что-то красное.

            - Квест выполнен! Таверна найдена! - прошептал Док, входя внутрь.

Час был ранний, а потому в зале было тихо, чисто и безлюдно. За прилавком не стоял хозяин и не протирал тряпкой стакан. Никто не чокался кружками, расплёскивая пиво. Никто даже просто не работал ложкой, поглощая завтрак. Единственной зоной активности была кухня, которую можно было разглядеть дальше за прилавком: там что-то булькало, шипело и стучало.

            - Минуточку, - раздался мужской голос откуда-то оттуда, когда звякнул колокольчик на двери, предупредив о входе группы новоиспечённых волонтёров. Отведённое время ещё не прошло, когда, отодвинув штору и швырнув полотенце на прилавок, вышел мужчина в фартуке. - Доброе утро... добровольцы.

            Несомненно, общая комплекция тела, мускулистая без женских особенностей грудь, мужские черты лица принадлежали мужчине. Но напомаженные в синий цвет губы, подведённые тушью ресницы, красные волосы, покрашенные на кончиках в фиолетовый, серёжки в ушах, ошейник со свисающими с него звёздочками и серпами лун - все эти элементы как-то смущали. Это ещё не говоря о сапогах на высоких каблуках (благо были толстыми) и одетым на голое тело фартуке, из-за краёв которого виднелась та самая мужественная грудь. Хотя семейные в цветочек трусы он всё-таки носил.

            - Э... Вы всё время так одеваетесь? - Док был ошарашен.

            - И вам утра доброго, - проявил вежливость Медведь. - Есть что поесть?

-  На кухне, знаете-ли, жарко, поэтому я так и одеваюсь. А на счёт еды: для таких красавиц она всегда найдётся. - несмотря на жеманность в разговоре и плавность движений, хозяин вроде был нормальной ориентации.  -- И вообще, куда вы по-вашему пришли!?Ах, но вы же новенькие! Боитесь, смущаетесь, не знаете где и как себя вести, - тавернщик всплеснул руками. -  Должен предупредить, что если вы не разменяли серебро на медь, то я не смогу вас обслужить. У меня просто не хватит меди на сдачу. Ведь каждый из вас скушает самое большее на двадцать медяков. И мне же тогда придётся расстаться с четырехсот восьмидесятью медяками! Разве что ты, здоровяк, больше съешь, - при этих словах мужчина поиграл в воздухе пальцами и улыбнулся Медведю. - Люди с большим аппетитом для меня бесценны.

 - Это чё значит? - Тафе захотелось конкретики. - Вы нас кормить типа не будете?

 - Конечно же буду. Что ты такое говоришь? - прижал он руки к сердцу. - Если каждый будет расплачиваться медяками. Или же один из вас заплатит за всех одной-двумя монетами. С такой суммы я легко смогу сдать вам сдачу.

- Ребята, мне хочется кушать. Давайте, я за всех заплачу... - здоровяк сел за ближайший стол и вытащил серебряную монету.

- Я сама могу за себя... - возмутилась блондинка.

- ... а потом вы мне вернёте, - закончил Медведь фразу, положив монету на стол. - Хорошо?

- Хозяин, учтите, что, если вы нас пересчитаете, мы вас не простим и больше не придём, - медленно произнёс Дождь, присаживаясь рядом.

 - Ха-х, - хмыкнул тот, поднимая серебро. - Я же себе не враг.

            Утоление голода продвигалось семимильными шагами. В процессе выяснилось, что одной серебряной монеты мало, и к владельцу таверны ушла ещё одна, хоть и не целиком. После, разглядывая в сытой неге на дело животов своих: несколько стопок чашек и тарелок в полметра высотой - они не могли понять куда это всё влезло и валили на игровое преувеличение.

            - А есть ли от сытости и блюд бонус? - потягивая компот, вопросила Тафа.

            - Один уж точно есть: урчание живота не выдаст тебя врагу, - вновь сострил Нуб. - Но мне тоже интересно. Если нет, то это будет скучная игра.

            - Хардкор какой-то, - лохматый навалился на стол, подперев голову рукой.  - Мне больше нравится, когда есть журнал, полоски здоровья, инвентарь, карта, указатель... О, автоприцел бы, чтобы нажимать на клавишу и быть непобедимым.

            - Кажется не того тут 'нубом' кличут, - потянулся рыжий. - Что дальше-то делать будем?

            -  Снаряжение надо бы купить с бронёй, - прикинул Дождь. -  И можно будет идти из мобов опыт выбивать.

            - Я не знаю, не уверена, что смогу кого-то убить, - замялась Веда. - Они же живые... В смысле, хоть это вроде бы и игра, но... Лучше я буду лекарем.

            - Ты умеешь? - Медведь поставил кружку с молоком. - Нужны учителя. Хотя бы для магов. Но я бы тоже не отказался.

            - Не, не. Ты ведь танк. Просто прирождённый танк. - Тафа замахала руками. - Полный доспех, да двуручный меч в каждую руку, и пошёл крушить врага! А магами лучше быть нам, девочкам.

            - Ты описала обычного атакующего игрока. - поделился соображениями Док. - У танка должен быть щит.

            - А лучше два! - рыжий схватил две кружки и стал ими жестикулировать. - В каждой руке по щиту. И использует их вместо дубинок: одного по черепушке вырубит, другого по земле размажет!

            - У вас оба варианта на танк не похожи. - опёршись на стол скрещёнными руками, почти как прилежная ученица, улыбнулась Дженнифер. - Танк же должен приманивать мобов, а от такого монстра они все разбегутся.

            - Медведь сказал верно, - Веда вернула разговор в рабочее русло. - В некоторых играх, без учителей вообще нельзя развиться. Так что про них тоже надо будет поспрашивать.

            - И, пожалуй, надо сразу разделиться на классы. - предложил Док.

            - Может нам удастся вечером присоединиться к кому-нибудь из ветеранов. - задумчиво произнёс узкоглазый. - Это лучше, чем самим все шишки зарабатывать.

            - Предлагаешь просто здесь посидеть до вечера? - спросила Веда.

- Зачем? Побродим по городу, может увидим их. Информацию пособираем. Можно прямо здесь и начать. - он повернулся к кухне. - Уважаемый хозяин, можете ответить на несколько вопросов?

- Смотря каких, - вышел 'то ли мужчина-то ли нет' к стойке. - Где сейф и ключи от него не скажу, - улыбнулся хозяин. - Это частая шутка вашей братии.

- А-а. - кивнул Дождь, не поняв шутки. - Нет, мне интересно про рисунок на медальоне. У разных людей изображены разные фигуры. Что они означают?

- Тоже вопрос задан не впервой, - тавернщик стал лениво объяснять. -  Это удостоверение личности, а те, кто его носят, являются гражданами княжества. На одной стороне значится имя и род людей. - Он постучал крашенным в синий цвет ногтём по строчке символов, вырезанных на собственной табличке. - У господ здесь же имеется их фамильный герб. А на обратной же стороне герб нашего княжества, - лёгким движениям пальцев пластину перевернули, и на ней показалось изображение амбарного ключа: кольцо, стержень и один вертикальный столбик на нём. - Если человек состоит на государевой службе, то по центру символ подразделения. Хотя сам герб тогда уменьшают и поднимают выше. Количество же бородок на ключе показывает общественное положение: чем больше, тем человек стоит выше.

            - А если ни одной? - рыжий пригляделся к своему жетону, где над щитом шла голая линия, соединяющаяся с кольцом.

            - Рабы, - пожав плечами ответил хозяин.

            - Это слишком категоричное заявление. Будет правильно называть вас 'ограниченными в правах индивидуумами'. Такие медальоны носят не только рабы, а ещё дети и иностранные гости, - пока они разговаривали с хозяином в таверну вошёл чёрнокожий человек в одежде стиля 'узкий низ, широкий верх', но раскрашенной в разноцветные квадраты. За спиной в чехле у него висела прямая палка метровой длины. Он приветливо махнул рукой тавернщику, садясь за стол. - Ребята, не угостите выпивкой?

            - Опять с утра пьёшь, Джаз?  - нахмурился хозяин. -  Ты же вроде собирался уезжать из города.

            - Так я на посошок, - он снял со спины палку, и по просверленным в неё отверстиям стало ясно, что менестрель положил на стол флейту. - Угощать-то будете? - по незаинтересованным физиономиям стало понятно, что нет. - А как на счёт экскурсии за завтрак?

            Этот вопрос заставил игроков засомневаться и они, переглянувшись, стали совещаться. Не все были за идею тратить деньги на экскурсовода, ведь они могли пригодиться потом. С другой стороны, карта города даже в таком устном варианте могла оказаться полезной. В конце концов бородатый гигант Медведь вновь решил заплатить, но уже 'угощая'.

            Менестрель позавтракал, в том числе выпил 'на посошок': поставил малый деревянный стакан на кончик флейты и одним махом его опустошил. После всех этих операций они вышли на улицу.

            - Интересно, которой уже час? - спросил он, когда отряд вышел на главную улицу.

            Руки Дока сами потянулись к карману трико, но там было пусто. 'Что я хотел найти?' - подумал он. - 'Карманные часы?' Некоторые из попаданцев тоже совершили рефлекторные движения: Веда и Медведь посмотрела на свою руку, а Дождь потянулся в карман пиджака. Но тоже замерли с растерянным выражением на лице.

             - Ага, ещё и половины третьего нет, - пробормотал менестрель, глядя на вершину башни с циферблатом часов вдалеке. - У меня куча времени, куда пойдём?

            - Где найти учителей? - предложила Веда и отряхнула своё синеватое платье.

            - Обычно на месте работы. Но это слишком много ходить, потом у своих адреса спросите.

            - А где тогда своих искать?

            - Выбор тоже большой. Экономные и бедные живут в казармах или в конюшне, а вот кто поуспешнее на съёмных квартирах, и где точно я не знаю.

            -  Веди тогда к казармам что ли, - заключил Док.

            - И лучше через банк, - промолвил Нуб, вытаскивая мешочек из бриджей: те слишком сползали и косили под тяжестью монет.

 - Ещё предложения? Нет? Что ж, тогда посмотрите на лево. Это крепость графа Удегова. В городе ещё две такие крепости, одна из которых принадлежит его правителю боярину Чорыгу, - говорил он и двигался в центр города. - Крепость эта построена лет сто назад, а сам город образовался в шестьсот шестидесятых каком-то году, когда местная деревня Лудьяг обзавелась крепостной стеной и возомнила будто этого достаточно, чтобы называться Лудьягкаром. Между прочим, целый уездный центр! Хотя сам уезд и далеко не цел...

            - Это рыночная площадь, здесь торгуют и воруют. Часто разные люди. А это мои конкуренты, - указал он на скоморохов, устроивших перерыв. - Слова доброго про них не скажу, так что придётся проходить молча...

            - Слева вы можете видеть останки внутренней стены, - экскурсия пошла по кольцевой в противоположную сторону от рынка. - Её разбирают для постройки внешней стены в некоторых районах пригорода...

 - Ну, а вот банк. Про здание ничего не скажу, а само учреждение основано 300 лет назад, кланом гоблинов. И быть бы им монополистами, но гномы не дремали. Впрочем, в этом городе только гоблинский банк. - Джаз, разрубив ребром воздух, указал на здание слева. - А это храм пантеона Хонич. Так сказать, дар богам от банка.

            Банк стоял на ещё одной площади, достаточно крупной, но меньшей, чем центральная или рыночная. Перед ним находился фонтан, из которого пил, запрокидывая голову, оседланный воробей переросток с длинными лапами. Само здание почти не отличалось от обычных домов, но было покрыто каким-то белым камнем. Было оно двухэтажным со стеклянными окнами, закрытыми решётками, а на крыше, как и везде, имела черепичное покрытие.

            Соседнее здание, которое менестрель назвал храмом, было двухцветным. Белые колонны на фасаде подпирали крышу, чуть возвышающуюся над соседями, и образовывали так небольшое крыльцо перед красной стеной с обрамлёнными белым цветом дверьми и окнами. Стоки крыш были выполнены в виде голов причудливого зверя, да и остальные углы украшались изображениями животных и людей.

            Внутри банк представлял собой большую комнату с паркетом на полу, стенами мраморного цвета, рисунком на потолке, парой дверей и прилавком у дальней стены. Также тут находились двое охранников с мечами и трое посетителей, стоящие в очереди.

            - На потолке вы можете видеть изображение бога Цува из пантеона Хонич.  Этот толстяк лежащий на монетах символизирует, что банк - это храм достатка, то есть денег.  - он сел на лавку с изогнутой спинкой. - Ладно, вон кассы, а я пока посижу.

            Медведь присел на лавочке рядом.

            - А ты что не идёшь? - удивился Док.

            - Подожду, - сказал он и позвенел монетками в кармане. - Медь с вас.

            Лохматый обзаводился. В джинсовом костюме бородача было много крепки карманов, к тому же джинсы не имели резинки, как трико Дока, которое под весом монет в карманах просто сползали к земле.

            - Доброе утро, добровольцы. Решили открыть у нас счёт. Правильное решение, - банк может и был гоблинский, но за стойкой сидела молодая девушка с моноклем на глазу и однобороздным ключом на медальоне. Она обратилась к ним, когда подошла их очередь. - Вы можете положить на наш счёт любую сумму, и мы позаботимся об её сохранности всего за один процент в месяц.

            -  Здраствуйте. Дороговато, - первая в очереди была Веда. - А разменять - бесплатно?

            - Пол процента с округлением в большую сумму, если нет счёта в нашем банке. А если есть, то прибавится к оплате за новое поступление.

            - Ясно. Тридцать серебряных. Один процент. Это получается...

            -  Тридцать медяков, - опередила подсчёт работница. - Вы же не первые к нам приходите. 

            - Всё не кладите, - посоветовал узкоглазый. - Возможно нам ещё придётся потратиться.

            - Вы всегда сможете к нам придти и взять требуемую сумму.

            - Хорошо, тогда двадцать девять на счёт и одну серебряную... Нет, две серебряных разменять, - вспомнила она о долге за еду.

            - Положите медальон сюда, - девушка указала на небольшой прямоугольник, стоящий на столе и имеющий круглое углубление. С другой стороны стоял такой же ящик, но с углубление под прямоугольную пластину. Работница поправила монокль. - И надави пальцем.

            - Веда-ай! - коварная монетка вновь уколола палец.

            - Совпадает, - девушка записала пером что-то в книгу на столе. позвонила в колокольчик и из задних комнат к ней за стойку вышла другая. - Разменять на какой номинал? В монете сто медяков, но есть номиналы в один, два и пять медяков.

            - Да, мы в курсе, узнали уже в таверне. По пять медяков, будьте добры.

            Новоприбывшая девушка унесла пересчитанные деньги из мешочка и вернулась со стопкой монет на подносе. Их переложили на весы, уравновесив гирями.

            - Можешь убедиться. Почти килограмм бронзы за почти шестьдесят грамм серебра.

            - Эй! Так ведь получается мне всё равно придётся нести такую же тяжесть!

            - Можешь внести на свой счёт.

            - За один процент?

             - Да, - сказала девушка, посмотрев на бухгалтерскую книгу. - Я уже записала поступление двадцати восьми монет на твой счёт, поэтому не могу ничего исправить.

            - Ох, - рыжая вздохнула, - Кажется нас опять обманули...

            - Давайте обменяемся, сударыня Веда.  Ваши медные на мою серебряную, - предложил Дождь. Операция была проведена и парень тоже распихал монеты по карманам.

            - А вы не торгуете какими-нибудь кошелями, поясами, верёвками?  - спросил Нуб и, получив отрицательный ответ, тяжко вздохнул. - Тогда счёт и размен одной монеты.

            В общем посещение банка завершилось сохранением полукилограммового мешочка в руках большинства. Лишь Медведь и Дождь шли со свободными руками, звеня монетами в карманах.

            - Надо будет ограбить этот банк, когда наши уровни возрастут, - Веда смотрела на банк прищурив глаза.

            - О! Теперь у второй девушки есть мечта о мести, - нашёл рыжий новый повод для шутки. - У Джен - дворянчик, у Веды - банкир, интересно что же будет у Тафы... - он слегка стукнул себя по лбу. - Так ведь уже есть кандидат! Тот мальчонка, что обманом украл поцелуй!

            - Ох, кому бы отомстить? - Тафа приложила палец к щеке, будто задумалась, а потом соединила ладони под щёчкой, придавив локти к своей розовой рубашке и вздохнула. - Ах! Наверное, тебе, если не прекратишь глупые шутки.

            - Да, парень, с девушками надо быть настороже. Сегодня ты свободен как волк, а завтра уже пойман в капкан охотницы. Будь осторожен, - чернокожий бард похлопал Нуба по плечу, подмигнул двухкосичной и бодро зашагал вперёд, не давая им что-то ответить. - Продолжим нашу экскурсия. Следующая остановка казармы! Кстати, пока не ушли далеко от банка, интересный факт: хотя уже лет сто для медных монет используют бронзовый сплав, их продолжают называть медяками.  Серебренники часто называют монетой, намекая, что медь мала, а золото редко. Золотую же монету так и называют.

            Группа почти сразу свернула в узкие улочки, двинув куда-то в сторону внешних стен. По бокам вновь выросли монолитные стены домов, отрезающие путь к прямым солнечным лучам. Лёгкий сумрак почти повсеместно царил в этих коридорах. Но в тех местах, где балконы заслоняли небо или верхние этажи вовсе срастались в туннель, и вовсе правила кромешная тьма.

            Однако всё было не так мрачно. Через открытые ставни окон, в которых не было стёкол, доносились разговоры и шум. От них же веяло ароматом домашней кухни: жаренный лук, варёное мясо, печённый хлеб, щи и многие другие непонятные, но определённо вкусные запахи. Их, к сожалению, слегка перебивала гарь печных дымов и навозная вонь из небольших двориков. Из последних ещё раздавались хрюканье поросят и клёкот кур, умудрявшиеся иногда ходить по самой улице.

Вместе с ними там бродили люди, проезжали всадники, благо высота туннелей позволяла, даже один раз проехала карета, чуть не задавившую пернатую скотину, с кудахтаньем успевшую отлететь в сторону. Самим же попаданцам пришлось перейти на узкий тротуар и прижаться к стене, чтобы пропустить экипаж.

            Вскоре после этого на одном из перекрёстков, они попали в засаду. Множество разных людей шли на встречу, обгоняли, шли позади и сворачивали, поэтому для игроков стало неожиданностью, когда перед перекрёстком четырёх улочек трое человек вышли из-за поворота, заступив путь. В руках преступников были длинные ножи, явно указывающие на их намерения, а сзади подбежали ещё двое их подельников, отрезав дорогу к бегству.

            - Отдавайте монеты, добровольцы! - взял слово один из грабителей. - И клянусь, тогда вы останетесь живы.

            - Кря!  - выругался Док. - Только не говори, что ты специально нас сюда завёл!

            - Конечно, специально! - неожиданно зло проговорил менестрель, выдёргивая из чехла на спине флейту. - Я что идиот, наугад ходить?! Вначале покажи разрешение от гильдии воров!

            - А то что, музыкантишка? - улыбнулся сосед. - Будешь мучить нас своей ужасной игрой?

- В любом случае вы опоздали, - Джаз покосился на игроков. - Мы уже идём из банка. Хотите умереть за пару монет?

            - Это относится и к вам, - он улыбнулся в кривые и с просветами зубы. - Что пара, когда в банке ещё двадцать восемь?

            Менестрель хмуро рассматривал грабителей впереди, держа флейту, словно она была посохом с невидимой частью: правой рукой снизу почти у самого конца, а левой обратным хватом выше за середину трубки. Попаданцы же за его спиной смотрелись растеряно и даже испугано. А ещё их душила жаба и обида. Жаба - узкоглазого и великана, что имели в карманах всё своё серебро, а обида - всех, ведь они могли лишиться своих вещей, и к тому же чувствовали свою слабость.

            Конечно, сумасшедший шестиугольник говорил о том, что это игра. Но поверить в это, когда нет полосок здоровья и выносливости, когда отсутствует всякий интерфейс и подсказки, когда нет ничего, что напомнило бы о том, что это игра... В общем очень сложно в это поверить. А даже если игра, то шестиугольник говорил, что воскрешения после смерти не будет. В таких условиях первый бой хотелось бы провести на ком-то более лёгком. Не на разбойниках с ножами, когда у тебя нет оружия, а, например, на крысах. Нет, лучше на курицах. На курицах, когда у тебя нож.

            - Живее! - махнул ножом грабитель.

            Медведь, стоящий позади, достал из кармана медяк и бросил грабителю, который ловко поймал её одной рукой. Потом достал ещё одну и повторил жест.

            - Ты так и будешь по одной кидать? - нервно отреагировал разбойник.

            - Так, мешочек я выбросил, - виновато ответил Медведь.

            - Тогда на землю ложь!

            Медведь выгреб из карманов всю медь и положил на каменную дорогу.

            - А теперь попрыгай!

            Бородач сморщился от этого приказа, но подчинился - в карманах зазвенело серебро. Пришлось выкладывать и его. За ним с монетами расстались остальные добровольцы пограничной армии и менестрель.

            - А теперь к прижмитесь к стене!

            Двойка грабителей, что преграждали путь спереди, выставив кинжалы перед собой, бочком прошли мимо попаданцев.

            - Ну, вот. Все живы и здоровы, - грабители отступили к перекрёстку и, разделившись, сбежали.

            - Крысы, - в полголоса пробормотал Джаз. Как оказалось, странный хват флейты был предназначен для того, чтобы быстро на ней заиграть, а не для того, чтобы махать как дубиной. Менестрель, не изменив положение рук, боком приложил духовой инструмент ко рту, так что она стала направлена в сторону правого плеча, и выдал звуки. Именно звуки, назвать которые музыкой не повернулся бы рот даже того, чьё ухо было растоптано медведем в кашу. Трубение слонов, рёв лосей, визг свиней и множество других звуков смешивалось в какофонию, что была не лучше игры дилетанта на скрипке или на пианино. К счастью урон наносился только их эстетическим вкусам, а не барабанным перепонкам, ибо звучала флейта не громко, но просто очень отвратительно.

Док захотел зажать уши руками, но не смог пошевелиться. Невдалеке раздался крик, но почти сразу оборвавшийся. Лохмач попытался спросить, что происходит, но не смог открыть рот и только замычал. Попытался вырваться из этого паралича, напрягая мышца, но только суставы на шее оттопырили кожу. Остальные тоже замерли без движений, и только менестрель продолжал наигрывать на флейте.

Через несколько секунд из-за угла вышли недавние грабители. Их глаза были выпучены, лица выражали сильный испуг, а губы с силой сомкнуты.

- Значит я музыкантишка, да? Значит я плохо играю, да? - обошёл он парализованного главаря, а затем издал несколько ужасных звуков ему в ухо. - Лицензия где, кря-кря?

- В нагрудном кармане, - прохрипел тот. - Внутри.

Менестрель развязал шнуровку на его куртке и запустил внутрь руку. Через пару секунд он вытащил оттуда металлический прямоугольник и горсть круглых жетонов, которые стал долго вертеть и разглядывать. Расстроившись, он засыпал весь металл обратно.

- Лицензия настоящая, и талончики ещё не просрочены. Жаль, жаль...  - грустно вещал он, похлопывая грабителя по щеке. Затем схватил его челюсть, оттянул вниз и зло проговорил. - Жаль для тебя, что это разрешение для гильдии разбойников, а им в городе работать запрещено.

            - Нуфоофохоуушууу - промычал главарь что-то неразборчивое.

            - Плевать, - негр поднёс к губам флейту, и какофония вновь перекрыла все звуки. Грабители упали на каменное покрытие, 'музыка' смолкла, и тогда раздался храп. Игроки тоже отмерли и попадали на землю, потеряв равновесие, хотя некоторые удержались, схватившись за стену.

Джаз крутанул духовой инструмент вокруг кисти, прежде чем закинуть в чехол, но на пол пути остановился.

- Ах да, ещё память стереть, - после пары дополнительных адских звуков и трубка вернулась в чехол.

Медведь, не долго думая, подошёл к храпящему разбойнику и стал отвязывать с его пояса мешочки с монетами.

- Правильный подход, - менестрель обшаривал тело главаря.  - Мне, между прочим, за охрану не доплачивали, так что не забудьте поделиться.

- Действительно, - обладатель рыжих кудрей тряхнул плечами и пошёл к спящим. - Мы же в игре, а противников надо обшаривать на предмет лута[5].

Тафа, откинув назад свои русые косички, уже пересчитывала монеты из кошелька другого. Док вздохнул и тоже присоединился к возврату украденного.

- Только не увлекайтесь. Забираем кошельки и уходим, - поторопил Джаз.

- Так что, взять ножики нельзя? - она уже размахивала ими, взяв по одному в обе руки.

- Конечно, нет, - он кинул один кошелёк девушкам, оставшимся стоять с краю дороги. - Воровство без лицензии запрещено.

Тафа метнула кинжалы в спящих, и они кружась полетели к ним, грозясь сделать их сон вечным.  Один ударился в человека рукояткой, а второй оказался сбит метко пущенным мешком с монетами.

            - Сдурела, - накинулся на неё чернокожий.

            - Это ж НПС. Чё такого? Опыт, прокачка, уровни... - непонимающе уставилась она него, но к концу фразы до неё дошло. - А ну да, ты ведь тоже.

- Вот же чокнутые монстры, - менестрель потёр лоб. - Убийство без лицензии тоже запрещено. Не думай, что если ты из иного мира, то тебе всё можно.

            Ребята быстро возвращали свои деньги. Они высыпали монеты на мостовую и стали собирать причитающуюся сумму. Естественно, некоторые взяли пару лишних монет, но в основном остаток честно передали Джазу.

- Денег у них, конечно, не густо, - он выудил из кучки серебряные монеты. - Но медь мне положить некуда. Заберите их, - он кивнул на валяющуюся мелочь, - и пойдём.

- А ты не мог сразу их остановить? - Док вместе с остальными торопливо собирал медяшки.  - До того, как мы отдали деньги.

- Жест слишком подозрительный для такой обстановки. Вас бы успели зарубить.

- То есть ты бы выжил? - уточнил брюнет.

- Да. Пробился бы через двоих и убежал.

- Хм, - сомневаясь, хмыкнула Тафа. - И все барды такие крутые?

- Ох, зайчик, ты преувеличиваешь. Из трёх критериев: швец, жнец и на дуде игрец - я подхожу только под последний. - он вытащил флейту из-за спины и провернул её пару раз вокруг кисти. - Всё благодаря волшебной флейте. Она зачарована на прочность, так что можно использовать как дубину.

То ли менестрель применил ещё какую-то волшбу, то ли просто улочка была слишком не популярной, но они успели собрать медяки и уйти подальше от спящих тел, так ни на кого и не наткнувшись. Первый прохожий встретился им лишь после второго поворота. Человек со шрамом на лице шёл на встречу игрокам, придерживая клинок. Ребята напряглись, увидев его, некоторые переложили мешочки в правую руку, подальше от взгляда незнакомца. Проходя мимо, он поигрывал пальцами на рукоятке, хмуро смотрел на них, но ничего не произошло.

- А вот и казармы, - они вышли на широкий пустырь, кольцом шедший вдоль стен крепости. -  В этом месте тренируются призванные на воинскую службу крестьяне и горожане. Ещё тут размещают некоторые полки, когда армия останавливается в городе, готовые к тревоге спят стражники, и, конечно, добровольцы живут. И из всего этого списка, только последние платят за ночлег.

Казарма представляла собой пятиугольник, обращённый, прямой стороной к крепостной стене, которая находилась в полсотни метров от неё. В центральной части передней стены была пристроенная небольшая квадратная башня. На против неё, на той стороне внутреннего двора, на месте вершины пятиугольника размещалась её увеличенная в диаметре копия с узкими бойницами по периметру. Она, и ещё две квадратных башни по углам выступали вперёд и возвышались над окружающими стенами с прямоугольными зубцами. Так как они вышли со стороны города, то именно эту часть казарменной стены и увидели перед собой.

Ближайшие ворота находились рядом с цилиндрической башней, по одной с двух сторон. К одной из них они и подошли. Ворота были открыты, но их перекрывала поперечная палка, шлагбаум, рядом с которой сидел на стуле стражник. Его туника была двухцветной: левая часть - красной, а правая чёрной - и из-под неё проглядывала кольчуга. На голове у воина находился шлем с опущенным забралом, а штанина на одной ноге была подвёрнута, открывая взгляду прямую палку деревянного протеза.

- Новенькие добровольцы, - не спросил, а подтвердил он, окинув ленивым взглядом подошедших. - Если решите снять комнаты, то шагайте через двор в главный корпус к капитану Дзюину.

            Он махнул рукой вверх, в угадывающемся жесте 'поднимай'. Шлагбаум отошёл вверх, и добровольцы двинулись вперёд. Менестрель наоборот - назад:

            - Мне здесь всё равно делать нечего, так что пойду к стене. Если не задержитесь здесь надолго, то там меня и найдёте, - ребята пожали плечами, кивнули и зашли внутрь. - А вот ещё, солдат. Мы тут недалеко на нелегалов нарвались. Но в самый неподходящий момент их сморил сон...

            Внутри всё пространство между стенами занимала огромная мощённая площадь. Она не была абсолютная пуста: на краю стояли мишени, манекены и полоса препятствий. Вплотную к стенам примыкали четырёхэтажные здания с хоть и мутными, но всё же стёклами, а их крыши были вровень с пешеходной частью стен. Рядом с воротами находился загон с незнакомыми животными, похожими на лошадей, но более мясистых и на ногах, имевших не копыта, а три когтя. С другой стороны, был загон с велоцирапторами, с лапами покрытыми перьями (короткими передними и мощными задними), с головой, чья челюсть указывала на плотоядность, и хвостом в пол длины тела.

            Во дворе было много людей, и все они находились в доспехах. У большинства были сферические шлемы с козырьком позади и полосками металла спереди, так что уши оставались открытыми. На теле же многие носили нагрудник, почти не закрывающим спину, наплечники и с юбку из кожаных полос с металлическими пластинами. Глядя на эту однотипную защиту, можно было увидеть сходство с доспехами римских легионеров, но для этого нужно было не иметь потери памяти. У остальных же были разнообразные доспехи от кольчуг до полных лат. Оружие также отличалось, но меньше. Оставался основной набор из лука или арбалета, копья или алебарды, меча или даже двух.

Одни выполняли манёвры в строю, другие тренировались с манекенами и полосой препятствий, а третьи отдыхали. Те, кто сидел на краю окон, курил или лежал, свесив руки. Другие сидели на лавках и занимались тем же самым, плюс разговаривали. В одной из таких групп добровольцев заметили:

            - Эй, новенькие, привет! Подходите, поговорим! - крикнул какой-то парень, размахивая одной рукой и вытаскивая другой из-под кольчуги круглый медальон. Когда они подошли он, улыбаясь, протянул руку. - Чиж. Прибыл два месяца назад.

            Поздороваться рукопожатием пришлось со всеми сидевшими на лавках людьми. Все они оказались игроками-добровольцами: Чиж, Дело, Провод, Кир, Самсунг.

            - Какой неудобный способ приветствия, - тряс рукой узкоглазый. - А если сотня человек? Не проще ли сказать 'здравствуйте'?

            - Ну, нас пятеро, а не сотня. - пожал плечами Чиж. - Как впечатления? Потрясающая реалистичность, да?

            - Хотелось бы поменьше, - вспомнила Веда грабителей.

             - Это да. Самое кря тут - боль, когда ранят, - сказал Кир, парень в полном нагруднике и поножах на руках и ногах. - Ладно хоть всё залечивается, если конечность не потерял.

            - Наш танк. Больше всех напрягает нашего лекаря.

            - Вы меня все напрягаете, но что поделать? - вяло ответил Самсунг в кожаной броне, он сидел, наклонившись и положив голову на руку, а её саму уперев в колено. Рядом лежал посох, прямая палка с кристаллом в навершие.

            - Ребята, а где вы нашли учителей? - Веда не стала тормозить с вопросом. - А то мы ещё не определились.

            - Вам разве не сказали?

***

            В это время капитан Дариса положила на стол майора Патвана очередную стопку документов:

            - Ты не рассказал новеньким о таблице воинов, - утвердительно произнесла она.

            - Да-а? - вопросительно протянул командир и перевёл взгляд с листка бумаги, который читал, на неё, предлагая продолжить.

            - Отличная задумка. Так они сразу начнут развивать свои навыки добычи сведений.

            - Тэк-с, - прищёлкнул Патван языком и почесал свои седые волосы. - Вообще-то я просто забыл, но твоя интерпретация события мне нравится больше.

***

            - В какой это уже раз, а? Опять возвращаться на ту площадь, - Док устало вздохнул.

            - Не ту дорогу указывали? - понимающе и грустно улыбнулся Чиж. - Это, кажется, такой ивент[6] для новичков.

            - Девушки, а не хотите к нам присоединиться? - неожиданно предложил Провод в неоднородном доспехе. - Разбавите наш мужской коллектив, а мы вас защитим и направим. Всё-таки пару месяцев уже в игре, опытные.

            - Ну, не знаю, - скрестила под грудью руки Дженнифер. - Почему тогда, именно к вам, а не к другим, более опытным?

            - А ты хороша, - улыбнулся парень. - И вроде даже не глупая.

            - Да не слушайте этого бабника... - вмешался в разговор Кир.

            - Что это сразу 'бабника'? Я просто дарю девушкам радость, - перебил его Провод. - А они мне.

            - Не важно, -  танк махнул рукой. - Большинство команд укомплектованы, и привыкли работать в своём составе. А даже если захотят полно свободных игроков. Необученные новички почти никому не нужны.

            - Свободных? - спросил Док.

            - Те, кто ушли из своей команды, или... - Чиж горько прищёлкнул. - Или те, чья команда погибла.

             - Так мы правда можем умереть? - ахнула Веда.

            - Хоть здесь их больше не видели, - поспешил утешить Провод, - но может они оживают где-то в ином месте.

            - Ага, на том свете. - буркнул лекарь, не открывая глаз.

            - А что с жильём? - перевёл тему Дождь.

- Ребят, давайте так! - Кир хлопнул в ладошки латными перчатками. - Отвечаем на все вопросы, делимся опытом, что заработали кровью и потом и ничего не требуем взамен... кроме угощения пивом в таверне!

            - Замётано, - Нуб улыбнулся. -Угостим вас парой стаканчиков пива.

            - Но, мальчики, может вы всё-таки сейчас расскажете про жильё? - попросила Веда.

            - Дешевле только в конюшне, да вне города у костра.  - отвечал вновь Чиж. - Местной солдатне всё здесь бесплатно, нам обходится в двадцать медяков в день.  За это дают комнату на четырёх человек в левом крыле (там все добровольцы) и трёхразовое питание в столовой. В таверне, конечно, вкуснее, но главное ведь, чтобы очки здоровья не падали.

            - Внутри есть сундуки, - добавил Кир. - Хоть на них есть замки, но всякое бывает. Сами понимаете, коли обучаемся взлому замков, то хочется где-то потренироваться. Кольчугу вряд ли стащат, но денежки уже наверняка.

            - Понятно, - протянул Док и обратился к своим товарищам. - Значит сейчас к менестрелю и в Штаб?

            - Ещё в банк за деньгами, - убрала от глаз светлые волосы Дженнифер. - Зря мы их разменяли...

            - Девушки, если согласитесь, то возьмите охотника или мага льда. - крикнул им вслед ловелас. - С радостью примем.

            Вблизи, стена была впечатляющим сооружением: ровная кладка крупного кирпича, росла вверх в несколько человеческих ростов. Подростки шли вдоль неё к краю города, где должен был ждать менестрель, и рассматривали сооружение. Двигаясь под самым основанием, казалось, что она вот-вот обрушится на них, но, конечно, этого не происходило. Где-то на высоте четвёртого этажа на стене образовывались выступы для лучников, прямоугольные гребни в метр длинной и пол метра высотой, с отверстиями снизу. Над ними стена заканчивалась прямоугольными зубьями, за которыми лениво ходили стражники с арбалетами.

От стены до ближайших домов было не меньше полусотни метров, но это пространство отнюдь не было безжизненным пустырём. Эту площадь свободно использовали в качестве проезжей части, тем более что часть расстояния от крепостной стены города до стены крепости-казармы занимала именно широкая кольцевая дорога. Как обычно, быстро перейдя дорогу в момент уменьшения движения, они пошли к каменному поясу города, на котором находился менестрель, полулёжа развалившийся между зубцами и смотрящий куда-то в небо.

Сама городская стена не впечатляла. Особенно на фоне ближайшей соседки. Всего то пару метров высотой от земли до верха зубца, да плюс метр высоты холмика, на котором она стояла. Всё равно выходило не так высоко, как стены казарм, хоть толщиной их и превосходила: метр против половины. Однако стоило им подняться по каменной лестнице на срезанную вершину холма, превращённую в ровную площадку в пару метров шириной, да подойти к самой стене и заглянуть за неё...

Она их впечатлила. Не на маленьком холме стояла стена, а на огромном валу, который похоже был цепочкой бывших холмов, но разглаженных со стороны города. А вот с другой стороны находился десяток метров вертикального покрытого камнем обрыва. Сама по себе высота тоже не превосходила аналогичную у казарм, но её открытие стало несколько неожиданным. Стена шла не ровным кольцом, а с большими треугольными выступами, бастионами, через которые можно было удобно защищать стены боковым прострелом. На площадках стояли катапульты, баллисты и какие-то шары с катушками, а из зубцов вырастали двухметровые металлические стержни.  Но оборонительное сооружение не заканчивалось одной стеной: перед ней стояла копия поменьше. Со стороны города, она тоже не высоко вырастала от своей пешеходной зоны, которая по факту занимала коридор между стенами, но с внешней стороны была не меньше четырёх метров высотой.  Дальше пролегал широкий, не меньше десятка метров, ров, заполненный водой. А ещё дальше...

Дальше продолжался город, хотя всё-таки скорее пригород. Многие дома были одноэтажными, реже двухэтажными, причём среди них часто попадались такие, которые имели не скатные крыши, а плоские, при взгляде на которых веяло жарой и засухой. Сверху было видно, что некоторые жилища были не просто каменной коробкой с окнами, а оставляли по центру участок без крыши, становясь таким образом маленьким подобием крепости. Дороги там по ширине были не жалкими проулками и не уступали центральным улицам города. Но даже при этом пространства между зданиями хватало на огороды. Кто-то в этот момент работал на них, другие развешивали постиранное бельё, у ближайшего ко рву края пригорода расчищали полосу каких-то развалин, за дальним концом возводилась другая стена. За ней простирались поле, лес, множество высоких холмов, цепочка горных вершин на горизонте, небо, облака, две луны и... что-то зелёное.

Осматривая окрестности вокруг города, справа от себя на самом горизонте брюнет увидел то ли куст, то ли несколько деревьев. Они поднимались из-за горизонта, выделяясь зеленью, хоть и поблёкшей из-за гигантского расстояния, на фоне голубого неба. Если это не было графической ошибкой игры, то это растения должно быть огромно.

 - Менестрель, что там такое?! - Док указал рукой на растение.

- Древо, - просто ответил негр, но через секунду взмахнул рукой и торжественно начал вещать. - Великое и Вечное. Растение и божество. В трёх мирах стоит оно: на кроне своей держит Сёрсийён, мир, что над нами, корнями своими опутывает Сёрайне, мир что под нами, а стволом своим стоит в Сёр, мире нашем.  - он широко распахнул руки, представляя окрестности. - Листья его, что хламида за спиной; ветви его, что полноводные реки; ствол его, что великие царства. Звери и птицы, насекомые и растения - всё, что живёт в тени его подобно ему размерами. Но нет в мире нашем ничего, что было больше него.

- Про три мира и дерево что-то смутно знакомое... - Тафа задумчиво разглаживала складки своей тёмно-красной юбки.  - Наверняка, что-то из реальности.

- Что-то я сомневаюсь, что у нас такие деревья растут, - вгляделась Дженнифер в даль. - Иначе я бы не удивилась.

- Какая к черту разница?  - Нуб отвернулся от дерева и посмотрел на окрестный пригород. - Всё равно от этих знаний не будет пользы.

 - По нему правда можно добраться до небесного свода? - поинтересовался Дождь.

- Конечно, нет. Это сказки. - Он указал на красный полумесяц, незамеченной ранее четвертой луны, расположившейся рядом под спиральным спутником у самого горизонта, немного в стороне от Древа. Таким образом на каждой половинке небосвода висело, почти друг под другом, по два спутника, а также с одной стороны солнце высоко в небе, а с другой зеленая вершина далёкого растения. - Только Пушхир бывает оцарапан его листвой, а он самый низкий из лун. Да и корням далеко до опутывания подземелья, так же как великому лесу до захвата поверхности. Вот остальное правда.

- И какие бонусы будут за молитвы этому божеству?

- Древо - покровитель природы, так что помимо всего остального, может наладить отношение с её представителями. Из даров предпочитает лесорубов и других древесных вредителей. Травоядных недолюбливает, так что тоже подойдут в качестве дара.  - он задумался, что-то припоминая. - Да, вообще лучше всем, кто часто лишает растения жизни, держаться от него подальше.

- И плоды тоже есть нельзя? - Веда удивлённо захлопала глазами.

- В идеале, только если сами упадут.

- Это какое-то божество мясоедов... - покачала она головой.

Девушка с двумя русыми косичками пригляделась к расчищающим завал людям. Один из них взмахнул посохом, и строение рядом с руинами, издав треск камня и грохот булыжников, превратилось в их полнейший аналог.

 - А что делают там люди внизу? - спросила Тафа.

- Хм... - негр задумчиво хмыкнул. - Думаю, расчищают подступы к городу. Под прикрытием стен этих домов можно подобраться очень близко, вот и решили от них избавиться.

- А на кой тогда вообще строили? - не понимала она.

- В этой местности больше века не было войн. - развёл руками бард. - Расслабились. Они и стену-то стали недавно ремонтировать, после того как враг оказался всего в тройке дней марша... К их огорчению не успели и город теперь принадлежит княжеству.

Менестрель слез с зубца, и потянулся:

            - Что надумали? Будете жить в казармах? Или везти до конюшни?

            - В конюшне, я так понимаю, только сено на полу? - спросила Дженнифер.

            - На полу там не только сено, но из того на чём предпочитают спать только оно.

            - Тогда я там точно жить не буду. - высказалась блондинка. - Но нам нужно выйти на одну из центральных улиц. И лучше не через те места, где водятся грабители.

            - Ох, да ладно, красотка. Я же вас к ним не специально завёл.  - Джаз зашагал по лестнице к тротуару.  - Да будет вам известно, что городские конюшни находятся рядом с городскими воротами. Там путник может своего зверя как оставить, так и купить. Ну, а все осевые дороги ведут прямо к городским воротам. Хотя не у всех городских ворот есть конюшни, и не ко всем из них подходит осевая.

            Так с болтовнёй Джаза они прошли немного вдоль городской стены, и быстро дошли до городских ворот. Сами они оказались прямоугольной пещерой, прорытой сквозь подножие холма. Дорога, ведущая к ним, проходила по дну глубокого рва, рассекающего насыпь, и образовывала прямой коридор с плавно возрастающими стенами. Чуть в стороне от прохода возвышалась башня, а городские стены над ним прикрывались крышами. Через ворота на выезд проезжали повозки и проходили люди. Менестрель указал на противоположную сторону дороги, где рядом с длинным зданием по загону, бродили лошади всех мастей.

            - Вот собственно и конюшня. Здесь содержатся кони, поэтому и называется конюшней.  Хотя других соразмерных травоядных тоже бывает оставляют здесь. Иных же оставляют в других местах. Если пойдёте дальше, то дойдёте до осевой дороги. На них грабители не нападут, только воры могут попытаться украсть, так что держите монеты крепче. - Он слегка поклонился. -  А я здесь скажу вам: 'Прощайте и удачи'.

 

Глава 3

Квадратный стенд. На одной стороне карта. На другой листки с заданиями. Наверное, ведь что ещё это может быть? На другой какая-то таблица из букв и цифр. На последней четвёртой стороне стенда, обращённой к стене и потому не замеченной ранее, была нарисована схема. Можно было сказать, Схемище!

Начиналось всё просто: в квадратной рамке с помощью пикселей, маленьких цветных квадратиков, был изображён дом. Этот рисунок линиями соединялся с тремя другими пиксельными изображениями: луком, мечом и палочкой с четырёхлучевой звёздочкой на конце. Дальше каждая картинка делилась на две, образуя на следующей горизонтальной полосе шесть угловатых рисунков: стопку монет, скрещённые стрелы, щит, скрещённые мечи, плюсик и череп. После этого начиналась самое интересное. От каждого рисунка рассыпалась дюжина линий. Большинство из них вело к копии картинки со второй полосы, но другие открывали путь к иному вооружению: топор, арбалет, копьё, разных форм мечи, алебарда, коса, праща и многое другое. Но это что касалось лучников и бойцов, у магов же картинки шли совсем иные, из которых узнаваемы были символы стихий, да лечебный плюс.

Нити линий вели от одной картинки к другой, от оружия к оружию, от заклинания к заклинанию, соединялись, рвались, обрывались без продолжения. Так в самом начале от лучника и воина линия вела к праще, там продолжалась ещё на четыре картинки и заканчивалась тупиком. А объединившиеся маг и воин вели к посоху, который дробился и развивался, отдельными линиями доходя до самого низа этой паутины классов. Хотя сама ветка мага была более прямой нежели остальные, без поперечных переплетений.

  - Ну, тут всё понятно, - оглядел сетку возможностей Нуб. - Только куда идти-то? Что это за дом?

Он постучал пальцем по верхней картинке. Точнее стукнул один раз, прервав второй удар у самой поверхности возникшей голограммы.

- О, мультик! - пробасил бородатый гигант.

И действительно, иллюзия показывала движущиеся, явно рисованные картинки. На них четверо низкорослых человечков с большой головой двигали ногами и скользили по карте города. Пиксельные чибики шли по пиксельному городу. Карта уменьшила масштаб, оставив лишь светящуюся и мигающую точку двигаться по улицам от здания Штаба до другого здания, выделявшегося на карте тем, что был изображён не серым фоном, а, как и штаб, своей пиксельной формой. Идти оказалось не так уж далеко, дом находился в пределах Старого города, т.е. до разбираемой стены, рва и мостов через него.

Но мультфильм на этом не остановился. Четверо чибиков, перебирая короткими ногами, скользнули в тёмный дверной провал. Смена кадра - и человечки стоят, двигая взад-вперёд огромными головами, перед стариком с длинной белой бородой и посохом с завитушкой на вершине, который совершал те же самые действия. За ними фон внутренних помещений: прилавок, дверь за ним, кипа бумаг на нём. Над их головами появилось белое окошко, в котором символ за символом стал набираться непонятный текст из иероглифов, сочетание палочек и завитушек.

- Скипайте, сударь Нуб![7] - махнул рукой азиат Дождь, слегка звякнув монетами.

- Не получается, - рыжий кудряш потыкал пальцем воздух в голограмме на месте текста и человечков, помахал рукой влево-вправо, вверх-вниз.

Текстовое окошко свернулось, хотя не благодаря манипуляциям парня, просто чибики закончили свой разговор. Теперь из их фигурок стали вылетать монетки, каждая партия по 5 серых кругляшков, и пропадать в теле старика. Когда все персонажи расстались с деньгами, волшебник заскользил мимо них, попутная ударяя посохом по головам. Те затряслись, как у болванчиков, и обзавелись длинно            й белой бородой в точь-в-точь как у самого старика. Она выросла даже у чиби-девушек. На этом иллюзия погасла.

- Как-то это всё подозрительно, - поморщилась блондинка Дженнифер. - Я не поняла, что они имели в виду под бородой.

- Испугалось, что тоже самое вырастит у тебя? - улыбнулся кудрявый и ткнул в картинку с мечом. Ничего не произошло. Ещё раз. Нет результата. Тогда приложил палец к изображению, что было чуть ниже него, к скрещённым мечам.

Пиксельный двухмерный чибик широкими взмахами бил мечом манекены. Через тройку ударов вид полигона сменился на окошко с текстом. Наверное, там было описание, но язык продолжал оставаться непонятным. Смена кадра, один человечек, перебирая ножками, заскользил по карте города к зданию, в котором распозналась казарма. Разговор с воином, расставание с ещё пятью монетами и проведение очередного обряда, хоть и отличного от банального избиения набалдашником, но такого же простого. Игрок протянул синий кристалл, мечник свой меч - вспышка -  своя копия меча оказалась в руках у чибика. Голограмма погасла.

- Здесь всё понятно: обучение мечника, - прокомментировал Док.

            - И к чему идёт финал развития? - Нуб ткнул в самый нижний значок, то был рисунок множества шариков из линии мага.

            В коротком мультфильме волшебник стоял напротив армии скелетов, бегущих на встречу ему. Взмах рукой вперёд, и из ладони вырываются маленькие пузырьки, устремляющиеся в сторону врага, увеличиваясь и разбегаясь по фронту. Изображение сменилось на вид сверху, и все увидели, как армия скелетов рывками спускалась с верха иллюзии к одинокому человечку внизу: рывок - они спустились, рывок - и ещё на шаг ниже. Но вот от мага отделяется пузырёк, сначала один, потом два, потом десяток - они разлетаются во всю ширь поля. Первый шарик встретился с черепком, лопнул сам и забрал с собой врага. Армия нежити сделала шаг вниз, но полоса пузырьков уничтожила всю переднюю линию нападающих.

Это что-то напоминало. Что-то очень старое, но в то же время молодое... Что-то похожее, что точно также опускалось вниз, но ему не давали дойти до конца, ведь если позволить, то... гаме овер. Конец игры. Да, это какая-то игра...

- Арконоид... - прошептал Док. - Напоминает 'Арконоид'.

- 'Галактику', - отрицательно покачал головой Дождь - Мне так кажется.

- Не знаю о чём вы, но поиграть с этим у нас получится не скоро, - печально улыбнулась Тафа, когда в ролике после простыни текста игрок отдавал жёлтую монету, а рядом с ней стояло аж три символа.

            - Ну, наверное, пора выбирать класс, - рыжий почесал шею под подбородком.

            - Да какие это классы, - возразила Тафа. - Здесь же только выбор оружия предполагается.

            - Не скажи, - Веда указал на значок плюса в ветке мага и руку с мешочком у вора. - Вот лечение, а это похоже воровство. Так что это навыки.

            - Один чёрт. Их ветви прокачки не изолированы, - она указал на ветвь скрещённых стрел. - Вот же после второго лука ответвление к мечу... или это ножик? А, ладно. Короче, можно перейти в ветку милишника[8].  Можно вообще всё прокачать!

            - Денег не хватит на всё. - азиат ткнул в значок 'пузыри'. - Тут было не меньше 10 золотых, но скорее всего больше. У нас только 30 серебренников, 5 из которых уйдёт в 'дом', ещё 5 - открытие класса, ещё... - от ткнул во второй рисунок меча под изображением щита и скрещённых мечей. Ролик был куда короче: демонстрация способности отсутствовала, сразу всплыло окно текста, и уже после от персонажа улетело 2 серебряные монеты. - Ещё два серебряника потребуется за первый навык. И дальше тоже придётся платить. И не забывайте, Тафа, о покупке оружия, еды и ночлега.

            - Да, да, я поняла. Хватит грузить. - отмахнулась двухкосичка.

- Ты, конечно, всё верно расписал о трате денег, - заговорил Док. - Но если входят две линии - это значит, что достаточно одной, или обязательно обе ветки?

- Хм, - задумался Дождь. - А давайте спросим у неё! - и кивнул в сторону капитана Дарисы, работающей с бумагами за прилавком.

Сказано это было не шепотом, поэтому не было удивительным, что девушка оторвала взгляд от бумаг:

- Рисунок дома стоит в самом начале не случайно, - вздохнула она и вернулась к работе.

            - И потом опять идти сюда? - блондинка насупилась. - Да сколько можно.

            - Но тут же явно что-то написано. - Дождь ткнул в первый попавшийся значок и показал на текст после мультфильма. - Вот. Может это описание со всеми характеристиками. Без информации мы же только по этим картинкам можем ориентироваться.

            - Можно сейчас выбрать класс и навык, - протянул Медведь. - А после посещения того дома решить идти учить его, или вернуться сюда.

            - О...  - Нуб уважительно посмотрел снизу-вверх. - Большая голова для больших мыслей! Слушай, а может ты будешь нашим лидером, а? Столько умных советов дал: и поесть, и негра-флейтиста нанять, и сейчас тоже.

            - Ну... Э... - бородач почесал затылок. - Я, пожалуй, откажусь. Как-то не по нутру это.

            - Да? Тогда я назначаю тебя главным советником!

            - Эй! С какого ты стал назначать? - возмутилась Тафа. - Когда ты стал главным?

            - Ладно, ладно.  - он примиряюще поднял руки. - Кто против назначения...э-э-э, Медведя на роль советника поднимите руки! - никто не поднял, даже двухкосичка. - Что ж единогласно назначается. Да здраствует демократия!

            - Ох... - покачал головой Док, да и не он один. - Давайте серьёзно, как делимся?

             - Ребята, можно мне лекарем, а? - рыжая умоляюще посмотрела на них, прижав руки к груди. - Нам он всё равно нужен, а я не смогу никого убить. Может позже, когда свыкнусь с понимаем, что это игра, тогда и атакующие буду учить... Но давайте я буду лекарем, пожалуйста!

            - Да, ладно чего ты, - опешил лохмач. - Разве кто-то ещё хочет быть им?

            - Раз не магом, то мне пофиг. Скучный класс, - ответил Нуб. - Я лучше возьму мага.

            - Ты же парень! - возразила Дженнифер. - Возьми бойца, а магов оставь девушкам.

            - Да, кря!  - кудрявый явно выругался. - Если так хочется, то сама и становись. Я за равенство полов.

            - Что за глупость! - не отступила блондинка. - Какое равенство?! Дело мужчин защищать женщин! Это не значит, что женщины что-то должны, совсем наоборот!

            - Перестаньте, а, - ласково воззвал Медведь к миру и положил руки им на плечи. - Давайте жить дружно.

- Действительно, - азиат слегка жестикулировал руками с открытыми вверх ладонями. - Нас всё равно семеро, значит какой-то класс будет у двоих. Возьмите оба, если так хочется. Мы же все в равном положении.

- Ветку с огнём всё равно не трожь - она моя, - огрызнулся напоследок рыжий.

- Больно хотелось. Буду 'лёд' развивать.

- Это... Ты что решила уйти к тем парням? - вспомнил Док разговор, состоявшийся недавно.

- Нет, я их не знаю, чтобы одной присоединяться к группе парней, - повернув голову ответила она. - Но могу ведь передумать.

            Нуб на такой ответ демонстрационно хмыкнул, а Дождь с Ведой скривились.

- Ну, ладно... - медленно проговорил брюнет и продолжил. - Тафа, что ты думаешь?

            - Мне хочется что-то с ножиками, - пожала плечами она. - Но, если надо, ведь могу до них через лучника добраться.

            - Во, видала! - кивнул Нуб Дженнифер, та только фыркнула.

            - Медведь? - Дождь задрал голову вверх и слегка неуверенно заговорил: - Нам было бы лучше, чтобы вы были танком, но, если не хотите...

            - Я не против, - сказал он лишь три слова.

            - Раз уж Тафа хочет быть мечником, то надо взять 'лук', - сделал выбор Док. - Мне вор или лучник без разницы. Тебе как?

            -  Я тогда возьму вора, а вы станете лучником? - предложил азиат, а лохматый кивнул. - Распределили.

            Баммм - задрожали стёкла в рамах. Баммм - птицы сорвались с насиженных мест. Баммм - задрожали облака в небесах и, отбрасывая пуховые комочки, прибавили ходу. Баммм - пробили башенные часы четыре удара, гулко провозглашая над городом наступление очередного часа. А игроки, закончив стоять возле стенда, вновь шли по городу к зданию, что был отмечен на карте.

            Широкие улицы, дороги и тротуары, оставались просторны отнюдь не из-за своих размеров, а из-за редких транспортов и прохожих на них. Похоже, как и в другой части города, второстепенные улочки не были особо нагружены, зато, как оказалось, торговые лавки присутствовали и здесь, но выглядели, под стать домам, куда более элегантнее своих конкурентов: большие витрины с манекенами, наряженными в платья, картины с изображениями еды, голограмма-иллюзия колец и ожерелий перед наглухо замурованными окнами - интересно, можно ли их как-то незаметно обокрасть?

            Необходимое им здание несколько отличалось от того, что было изображено в Штабе. Само собой, оно не состояло из угловатых блоков, хотя внешне всё совпадало. Главное отличие заключалось в наличие перед ним каменной стены с металлической решёткой ворот. Внутри всё в общем тоже было похоже: небольшая комната с прилавком - уменьшенная копия банка.

            - А, добровольцы, - вяло отреагировал молодой человек в белой мантии с синей окантовкой, оторвавшись от бумаг. Затем он откинулся на спинку стула и, наклонившись вместе с ним ещё дальше, проорал в боковую дверь: - Волой, иди сюда! Добровольцы пришли!

            - Ну, наконец-то! - раздался оттуда бас и вскоре из боковой двери перед прилавком, вышел обладатель длинной седой бороды, двухметрового роста, полутораметровой ширины плеч, и дубины, напоминающей посох только завитушкой на конце. Поверх серой рясы был надет кожаный ремень с металлической бляшкой, на которой была выгравирована четырёхконечная звезда. Такой же рисунок был на жетоне, свисающем с шеи. - Где вас черти столько времени носило? Ладно бы совсем не пришли: сбежали или померли, но придти спустя столько времени! Знали бы какой это нудный ритуал. И делать его три раза за день... - Старик перестал ворчать, грозно тряся дубиной, и пригляделся. - Так... Точно три? Сколько вас всего было?

            - Эм, двое ушли, да ещё пятеро... а нет, шестеро, - Док подсчитывал вслух. - И нас семеро. Всего 15 человек.

            - Ага, значит последние, - кивнул старик и вновь вскинул посох. - ...три раза за день очень раздражает! Дуйте за мной!

            Игроки прошли за ним в ту дверь, из которой они вышли, свернули направо по коридору, освещённому висящими под потолком шарами, и, уткнувшись в спиральную лестницу, спустились в подвальное помещение.

            - Встаньте в центр! - указал он дубиной в сторону нарисованной на полу пентаграммы с вкраплением других геометрических фигур, кривых линий и не понятных символов. - А теперь сядьте! Да, да, прямо на пол! Так падать будет не так высоко.

            Сам он засунул посох за пояс, подошёл к пюпитру, высокому и узкому столу, похожему на шкафчик, и положил на него листок бумаги, предварительно вытащенный из внутреннего кармана мантии. Маг разгладил его от вмятин, крепко закрепил, прижав её углы четырьмя тисками на винтах, и вытянув руки, потряс ими. Сползшие до локтя рукава открыли взгляду вязь татуированных линий, образующих уменьшенное, но не упрощённое подобие печати на полу.

            - Галын делен![9] - зажглись свечи, вспыхнула жидкость в чашах, затлели травы по периметру пентаграммы.

 - Салхи үлээж байна! - лёгкий ветер подхватил дым, поднимавшийся от трав и жидкостей, смешивал их и заставлял кружиться вокруг пришедших.

- Санах ой гэж егсень бидэнд евег дээдэс... - старик Волой водил руками, загибал пальцы в странных жестах и монотонно проговаривал слова заклинаний. Ветерок продолжал закручивать вихрь, обдувая игроков воздухом с лёгким запахом пряностей, дыма и спирта. А добровольцы продолжали сидеть, наблюдая в общем-то не очень завораживающее зрелище: ни искр, ни свистопляски, ни звуковых эффектов. Но обучение необходимо было пройти, поэтому они продолжали сидеть, скучать, ковыряться в носу, пока никто не видит, и бороться с искушением что-нибудь тронуть.

- ...тэгээд дээр нь гэх мэт, гэсэн хэдий ч ямар ч нэг орчуулж болно! - вспыхнул листок на пюпитре. Язычок пламени жадно лизнул бороду мага, но получив достойный отпор от вековой растительности, быстро угас. Сам волшебник наклонился вперёд, глаза его ярко засверкали фиолетовым отливом... в то время, как у подростков наоборот в них померкло, и они без сознания повалились на пол.

***

- Подъём, сопляки! - оказывается электрошокер отличное средство пробуждения. Демонстрацией этого свойства и занимался старик, пуская голубоватые молнии в лежащие буквой 'Г' и 'Z' тела игроков. Тела подёргивались, вскакивали и возмущённо крякали - пробуждение было успешно выполнено.

- А теперь небольшая проверка, - Волой вытянул руку с открытой на первой полосе газетой. - Читать не надо. Только скажите: 'да' или 'нет'. Понятно, что здесь написано?

Старик стал по очереди подходить к каждому и совать в лицо газету. Настал черёд и Дока.  На картинке был изображён волнистый остроугольный график, чья линия на середине лихо взмывала вверх, также неожиданно пикировала вниз в окружении нарисованных звёзд с хвостиками и превращалась в еле колеблющуюся почти прямую. Заголовок гласил: 'Звёздный кризис и земные проблемы'.

'Со времени известнейшего астрономического события прошло уже полгода, однако его последствия продолжают сказываться на нашей экономике. Богатейший улов звёзд привёл к обвалу цен на всей цепочке сбыта, в результате чего тысячи людей разорились. Сотни ловцов, оставшись без средств заработка, пополнили банды разбойников, привнеся в нелёгкую жизнь торговцев новую напасть. Кроме того...'

- Ну? - поторопил волшебник.

- Понимаю, - кивнул Док.

Текст газеты стал полностью понятен. И хоть это было приятно, но не удивительно: смена языка - плёвое дело. Но тут было иное! Статья оставалась написанной иероглифами, но все они были понятны как родные (что, впрочем, было не исключено, ибо какой он родной язык вспомнить не удавалось).

Удивительные технологии шестиугольника позволяли не только стирать память, но и накачивать её другими знаниями. Конечно, с точки зрения геймплея это казалось чрезмерным усложнением: всё-таки было бы проще сменить язык. Но это демонстрировало, что, выбравшись из игры, личная память могла быть возвращена.

- Значит всё прошло успешно. - дед свернул газету в трубочку и убрал во внутренний карман мантии. - Теперь сосредоточьтесь и медленно произнесите: 'Описание'.

- Описание, - повторил нестройных хор голосов.

Результат не заставил себя долго ждать. Стоило моргнуть и вот уже картинка немного изменилась: над головой старика висела табличка с краткой характеристикой персонажа:

Человек. Волшебник. Член гильдии магов. 6 ранг.

Очень кратко и почти бессмысленно. И ранг - это уровень силы или просто место в иерархии?

            Перевёл взгляд на своих коллег:

Попаданец. Дней: 1. Убийств: 0.

            М-да, хоть бы имя писали. Если эту способность нельзя прокачивать, то просто бесполезное загромождение интерфейса[10].

            - Все увидели надписи над головами? - поинтересовался старик. - Это тоже вам для упрощения социализации. Всё что там написано содержится в медальоне, которые носят люди, и можно прочесть без этой кряни, но вам идиотам так проще. Личная информация, понятное дело, сокрыта, к ней имеет доступ лишь госслужащие, но вам и этого хватит. Чтобы избавиться, снова произнесите: 'Описание'. Остальное расскажу на верху, - он потопал к выходу. - Дуйте за мной.

Они вернулись в фойе дома, где за прилавком продолжал сидеть молодой маг.

Человек. Волшебник. Член гильдии магов. 7 ранг.

- Так. Вы прошли инициацию магов первой ступени. Теперь сможете после коротких тренировок развивать своё тело быстрее и лучше. Таким дрыщам как вы это просто необходимо! Заодно получили магическое зрение, так что теперь будете видеть истину, если она не сокрыта. Но это побочный эффект, который вам к крякам не сдался. - маг махнул рукой. - Из полезного ещё краткий курс о нашем мире: растения, животные, язык - чтобы не орали всё время: 'рога-копыта' или 'перья-клюв-большой'. Что не ясно?

- Так что мы теперь маги? - поднял руку Док.

- Конечно, нет, сопляк! Если у тебя есть ноги, так ты сразу быстро бегаешь? - возмутился Волой, потрясая бородой. - С руками может быть мастер-плотник? А с головой на плечах поди великий философ!?

- А, да. Ясно, ясно... - понижая свой голос кивал брюнет.

- Я выбрала класс лекаря, и на карте показано это же место, - выступила вперёд Веда. - Что мне нужно делать?

- Кто ещё будет обучаться магии? - спросил старик, а глянув на вышедшего вместе с блондинкой рыжего недоумённо добавил. - А ты, болван, куда подался со своими куриными мозгами? Ты чем дума... А, ну да... Мне то всё равно, но толку из тебя не выйдет.

- Слыхал? - довольно улыбнулась Дженнифер. - Твоё дело мечом махать.

- Чего!? Да у вас просто система барахлит, - Нуб и не думал сдаваться. - Раз всё равно, то я буду магом. Подумаешь штраф по интеллекту. Прокачаю!

- Плевать. Я тебя предупредил. - Волой кивнул молодому, и тот достал из-под прилавка синий кристалл, точь-в-точь как на картинке. - Для тренировок 'классов' вам понадобятся они. В нём в свёрнутом состоянии находится заклинание дублирования памяти. Берёте здесь, с ними идёте к 'учителю'. Те знают, что делать. Платите им, как указано, и они передадут вам знания о приёмах. Тем, кто решил стать магом, идти, понятное дело, никуда не надо.

- За раз можно взять сколько угодно?  - уточнил Дождь.

- Можно, но не нужно. Попробуй вначале один приём за день усвоить, - старик вытащил из внутреннего кармана мантии кошелёк с рамочным замком, этакий карман с металлическими рамками по краю отверстия и защёлками в виде шариков на стержнях. - Всё, три вопроса задано. Теперь платите и шуруйте к своим мастерам!

Ребята решили не менять выбранные классы и разбрелись по городу в поисках своих учителей. Троица волшебников: Веда, Дженнифер и Нуб - остались в гильдии магов; воины: Тафа и Медведь - ушли в казарму; а Дождь и Док отправились на окраину города искать организации воров и охотников.

А с новоприобретённым взглядом окружающая реальность, наконец, стала более сказочной, перестав казаться обычным городом на задворках цивилизации. На стенах засветились руны, радужные переливы стелились вокруг домов, а на небе меж облаков залетели парочка островов.

***

            Веда стояла перед милой женщиной неопределённого возраста в белой просторной мантии, распахнутой, но подвязанной на талии синим поясом. Под мантией волшебница носила голубое платье, а на голове её сидела, чуть накренясь, каноничная остроконечная белая шляпа с голубой полосой у основания конуса.

            - Уверена, что хочешь быть лекарем? Ломать не строить. Тут кость вправить, там осколки извлечь. Грязно, кроваво! - бурые разводы на белой ткани молча демонстрировали её правоту. -  Не то что издалека молнией поджарить.

            - Я...- неуверенно начала рыжая. - Я не боюсь крови. Просто мне кажется, что я не смогу убить... Может быть позже...

            - Убивать, лечить, - волшебница подняла левую и правые руки ладонью вверх, словно что-то взвешивая, а затем соединила их вместе. - Это всего лишь разные пути к пределам смерти[11]. Некроманты вот долечились...  - на миг она задумалась, от чего между бровей пролегла складка кожи, но почти сразу пришла в себя, поправила поля шляпы и подняла со стола кристал. - Приступим.

***

 - Вот кристал и деньги, - Тафа протянула их десятнику, солдату в зелёном сюрко, одёжке с широкими отверстиями для рук и шеи, накинутой поверх кольчуги.

- Есть такая поговорка: не женское это дело - тыкать в чужое тело, - медленно проговорил он, пересыпая монеты в поясной мешок. -  Но есть женщины, которые это делают не хуже мужчин. Да чего уж там, большинство любит, когда женщина с женщиной или мужчиной, гораздо больше чем, когда мужчина с мужчиной...

Двухкосичка, стремительно покраснев, сравнялась цветом лица со своей одеждой.

- Ты не больна? - подозрительно посмотрел он на неё. - Если что дуй к лекарю.

- Нет, - активно замотала она головой, что её косички перелетели со спины на грудь. - Я просто представила то о чём вы говорите.

- Жажда крови проснулась что ли? Похвально.  - хмыкнул воин. - Так о чём я? Ах да, о воинах-женщинах! Они могут сражаться наравне с мужчинами только потому, что тренируются не меньше их. А потому четыре круга вокруг плаца! Бегом марш!

***

Дождя несколько минут вели по коридорам подземелья в кромешной тьме. Он спотыкался, ударялся о стены и получал затрещины в ответ на свои возмущения, на тему того, что они специально над ним издеваются, но в конце концов его вывели в просторный освещённый горящими под потолком лампами зал.

 - Вот и ты, мой новый ученик, хыч-чхых, - поприветствовал его голос.

- О! - азиат удивлённо уставился на зверолюда. - Хомяк?

Перед ним действительно стояло существо удивительно похожее на хомяка: мордочка, усы, широкие щёки и глазки бусинки. Всё тело было покрыто рыжевато-то белым мехом, лишь кисти выделялись розоватой кожей. И зверолюдь не был маленьким, как можно было подумать - хомякообразный был среднего роста.

- Но-но! Я же не называю тебя лысой обезьяной, чхых! - существо осуждающе ткнуло в него розовым пальцем, от каждого слова щёки его слегка колыхались. - Наша раса, человек, называется хомы. Я - хом! Ты понял, человек, чхых?

- Простите, сенсей, - Дождь быстро поклонился, согнувшись под прямым углом. - Я не хотел вас обидеть, но не смог сдержать своего удивления. Простите.

- Великая раса хомов лучшая в деле накопления богатств, хыч. Я же достойный сын своего народа. Гордись оказанной тебе честью! Обучать тебя будет лучший из лучших, хыч-чхых!

- Позаботьтесь обо мне! - пойдя ближе, узкоглазый ещё раз поклонился и протянул руки с зажатыми в них синим кристалом и пятью серебряными монетами.

***

            Док постучал в ворота сравнительно низкой ограды (где-то под два с половиной метра), окружающей дом вместе с большим двором:

            - Я доброволец Док. Пришёл обучиться стрельбе из лука, - сказал он вопросительному взгляду из открывшегося окошка.

            Окно захлопнулось, проскрежетал засов и приоткрылась калитка, приглашая игрока внутрь. Хмурый бородатый мужичок (Горожанин. 1 ранг) в кожанке указал на лежащего на сбитой из досок низкой подставке огромного кабана, которого уже начали разделывать. Ширина его морды была вполовину роста, рядом стоящих людей: мужика в грязном фартуке и знакомого парня с маленьким гребнем из волос на голове.

            - Значит тоже решил стать охотником?  - поприветствовал его Ирокез.

            - Меня зовут Док, - представился он мяснику, кивнув коллеге-игроку.

            - Ты вовремя, Док. Не придётся ждать, когда кто-то проснётся, - он протянул руку, игрок её пожал и получил в ответ выгнутую бровь с насмешливой улыбкой на лице. - Оплата и кристал.

             - Ах, да. Вот, - лохматый отсчитал монетки и вложил их в ладонь вместе с синим камушком.

            Мужик переложил камень в другую руку, к кристалу Ирокеза, и высыпал монеты в кошелёк на поясе. Потом он взял один из камушков и надавил на него так, что тот разлетелся в пыль, оставив лишь голубоватое сияние вокруг кисти. Тут же мясник, пока не свечение не погасло, схватил ею голову Ирокеза и заглянул ему в глаза. У парня подкосились ноги, и он стал падать на землю, но мужик подхватил его и аккуратно уложил.

            - Так, теперь ты...

***

            - Добровольцы, ко мне бегом марш! - гаркнул пробегающим мимо игрокам один из учителей-десятников.

            Медведь, Тафа, Абай, великан-негр, и Берлин, коротковолосый блондин, приступившие к занятию чуть позже, подбежали к ним. Чернокожий остановился и смахнул со лба пот, бородатый выдохнул, оперевшись руками о колени, остальные просто тяжело дышали.

            - Команды вольно не было! - рявкнул командир.

            Медведь вздохнул, но хоть и не спеша, но встал в стойку смирно. Остальные непонимающе покрутили головой и повторили действия за амбалом.

            - Обратите внимание на индикаторы соседей, которые висят у них над головами. - десятник провёл рукой над головой Тафы. - Полоса уменьшилась и из светло-зелёного цвета стала тёмной, возможно даже с красноватым оттенком. - Воин прошёлся вдоль ряда. - Это уменьшаются ваши жизненные силы! Дерётесь - уменьшаются! Творите волшебство - уменьшаются! Ранены и пытаетесь залечить раны - тоже уменьшаются! Любой ваш чих влияет на количество оставшихся сил! Если они кончатся, то кончитесь и вы! Так что сейчас немного отдохнёте.

            - Ты, сынок, нагнись... - пальцем указал вниз десятник Медведю, возвышающемся над ним на целую голову. Когда тот слегка присел, сравняв макушки, воин, достал из-под накинутого на панцирь зелёного сюрко кристал, раздавил его и приложил руку к виску богатыря. - А вот теперь отбой!

***

            Нуб открыл глаза. Перед ним белой шершавой поверхностью встал потолок, узнаваемый по люстре с тремя пляшущими язычками пламени.

            - Очнулся? Счастливчик! - улыбаясь во весь рот, протянул молодой на вид парень во фраке и чёрном высоком цилиндре с красной полосой у основания. Он присел на корточки рядом с игроком, и его медальон, одетый поверх одежд, завращался в воздухе, показывая, то набор символов, то крест магов с шестью бородками на ключе над ним.

            - А был шанс, что не проснусь? - упёршись рукой об пол, рыжий сел и потряс головой. Внутри как будто переливалось что-то густое.

            - Была вероятность, что твой низкий ум не осилит обработку такого количества знаний, - маг протянул руку, помогая подняться на ноги. - Но всё обошлось, так что можно приступать ко второму этапу обучения.

            Кудряш осмотрелся. Он находился во всё той же комнате, куда пришёл ранее к своему учителю. Стол в углу, с лежащими на нём листами с какими-то расчётами, стопки книг, целая библиотека в шкафу на против. В центре комнаты система из колбочек, трубочек и сосудов разных форм, в которых в данный момент булькало что-то красное, порождая синий осадок на дне.  Рядом стояли горшки с растениями, порошками и жидкостями. Дверь была в стене за этим столом. Рядом с ней стояла вешалка для одежды со специальной подставкой для посоха: на круглый стаканчик внизу упиралась палка, а вверху его удерживало небольшой кольцо.

            - А что ещё не всё? Я думал: кристалом по башке - и я всё знаю.

            - Э-э нет, - покачал головой наставник. - В тебя закачали базовый курс чародейства для чайников, парочку простейших заклинаний и приёмов с посохом.

            - Да ну?

            - Ну да, - парень подошёл к вешалке, поднял посох так, чтобы его нижний конец вышел из стакана, а затем под наклоном стащил вниз, выцепив из верхнего кольца. Тут же левитировал его Нубу. - Для чего он нужен?

- Посох магический обыкновенный предназначен для помощи чародеям в совершении волшбы, путём корректировки применяемых заклинаний для устранения в них ошибок до средней тяжести, - на секунду игрок задумался. - Но я всё равно ничего не понял.

- Всё-таки туповат ты, - парень даже прищёлкнул языком от досады. - Посохи специально для таких неучей как ты. Вот произнесёшь какой-нибудь звук неправильно и всё. А с посохом всё пройдёт нормально. Но если совсем грубо ошибёшься, то тут уж совсем всё.

- Рванёт?

- Если бы, - грустно свёл он брови и шмыгнул носом. - Тогда можно было бы любого новичка с белибердой на устах посылать на строй вражеской армии, чтобы он там всех взорвал. Нет, только сам маг и поджарится.

- Ладно, понял. - кивнул Нуб. - А чем дальше-то займёмся?

- Будешь тренировать контроль, - он снял цилиндр, засунул в него руку и, как фокусник, сходство с которым ещё больше увеличивала его одежда, вытащил моток ниток с воткнутой в него иголкой. - Пока не сможешь левитацией продеть нитку в игольное ушко.

***

            - Подъём, духи! - лёгкие, но болезненные пинки, по костям и нервам тоже не плохо будят, в чём убедились на собственном опыте Тафа и Берлин, парень ушедший утром с другой группой.

            Молодой человек вскочил первым и попытался в ответ пнуть воина, но тут же согнулся пополам, от удара в живот. Тафа разжала кулаки, впечатлённая провалом коллеги, и сделала вид, что просто отряхивает замаравшиеся юбку и рубашку.

- Не балуй!  - произнёс солдат и подождал, когда Берлин встанет. -Смирно! Продолжим тренировку. Ещё четыре круга вокруг плаца и одновременно направляете магию на развитие тела. Бегом марш!

- А... - хотела что-то спросить девушка, нахмурившись, но тут же её лицо прояснилось от понимания. - О!

- Не 'ао', а 'есть'. Исполнять!

***

            Ирокез и Док с недоумением смотрели на мёртвых куриц без голов, в своих руках.

            - Серьёзно? Ощипать и выпотрошить? - выгнул бровь будущий лучник. - Мы же не на поваров пришли учиться.

            - В том числе и на них. Кому как не охотнику в командах заниматься готовкой? - учитель продолжал разделывать кабана. Теперь он представлял собой раскрытое пополам туловище без конечностей, со снятой в верхней части (со спины) кожей, мясом и позвоночником. Вынимая с помощником внутренние органы, он отвечал. - А вообще скоро обед, так что потренируетесь и в готовке.

            - Но... - Док хотел сказать: 'но мы же не умеем', как в памяти всплыли подробнейшие инструкции по приготовлению нескольких блюд из дичи. На выбор он мог её сварить, пожарить, закоптить, потушить, завялить... Но сперва нужно было ощипать и выпотрошить.

            Он присел на корточки и стал дёргать перья, ещё мокрые и тёплые от воды, в которою окунали птицу для облегчения этого процесса. Ирокез присоединился. Дело было простым: бери да дёргай, но движения отказывались быть такими же чёткими и быстрыми, как в переданных воспоминаниях. Если бы он помнил, то мог бы сравнить с ощущениями, когда левой рукой пытаешься делать то, что всегда делал правой: неудобно, криво и медленно.

            - Понятно, - озвучил схожие мысли коллега. - У нас просто низкий уровень навыка. Надо тренироваться.

***

Дженнифер со своим наставником, которым оказался тот самый старик, проводивший обряд, стояла у лавки с доспехами. Волой держал в руках пару тонких полосок ткани с тремя расширениями и соединённых друг с другом полупрозрачной тканью.

- А почему сразу бронебикини? - возмущалась блондинка.  - Раз девушка, так нормальная одежда не положена?

- Да что ты понимаешь, девчонка?! - тряс руками и бородой старик в страстном негодовании. - Какой бронебикини? Какой ещё, ко всем кря, 'броне'? Ты же маг, а не рыцарь! Это бикинимантия!

 - Какая разница, старик?! От этого она будет меня лучше защищать?

 - Как жаль, что зачарование предметов не входит в курс начальной подготовки - посетовал маг. - На одежде защитная магия. Будет получше многих доспехов.

 - Но есть же что-то менее откровенное? - она указала пальцем на довольно стандартный наряд волшебницы, висящий на плечиках.

- Откровенное? Да ладно! В первые дни ты ходила по городу в наряде не более закрытом.

            - Да, и один козёл обозвал меня продажной девкой, - Дженнифер зло сощурила глаза. - Так чем тот наряд хуже?

            - Ценой, - подойдя ближе, проговорил старик. Стало заметно, что его ноздри раздувались словно у быка, а щёки его порозовели. - За тот я не буду доплачивать.

            ***

            Дождь со своим учителем из расы хомов тоже посетил рынок для выбора подходящей одёжки. Они шли через торговые ряды и глаза игрока разбегались. Казалось на рынке было всё: мясо, пирожки, овощи, мелкая бижутерия, живые звери, картины, ковры, оружие, инструменты - торговцы предлагали разнообразнейший товар.

            Хом шёл прямо, а люди увидев его почтительно уступали дорогу. Точнее с ужасом на лице отскакивали в сторону, прикрыв руками кошельки и мешки на поясах, и не двигались с места, пока вор не проходил мимо.

            - Сенсей, а вы известны!

            - Это не я известен, а дурная слава нашего народа, хыч, - он сплюнул на землю. - Вот не умеют воровать, так куда лезут, чхых! Можно же устроиться смотрителем склада, или охранником... И не попадаться так глупо, хыч.

            - Сенсей, а почему гильдия воров легализована? Почему вас всех не переловили, ведь воровство даже доказывать не придётся?

            - Легализована она потому, что в правительстве есть наши люди, хыч-чхых, - продолжая идти, отвечал хомяк. - А ловить нас ловят - стража своё дело знает, чхых. Только потом гильдия платит штраф и соратник снова на свободе.

            - Но! - он резко развернулся, ткнув розовым пальцем игроку в грудь. - Тебя это не касается. Ты не подданный княжества, а значит в гильдии состоять не можешь. Если тебя поймают на чём-то, то отвечать будешь по полной, чхых.

            - Эй! А зачем тогда меня обучают навыкам краж и взлома?

            - Кто знает? - пожал плечами мастер вор, двигая дальше. - Наше дело маленькое: сказали обучить - вот и обучаем, хыч. Может потом отправят в глубокий тыл противника, может наши люди нам так дополнительный заработок принесли, а может просто кретины в правительстве просто об этом не подумали, хыч-чхых. Всякое может быть.... Вот мы и пришли!

            Лавка в целом не отличалась ничем от остальных на рынке, типовая постройка. Торговец оказался человеком с черными усами, переходящими в козлиную бородку, и, судя по выставленным вещам, торговал кожаной одеждой и доспехами. Пара воинов, стоящих рядом с ним, наоборот принесли несколько доспехов на продажу. Усач, когда подошли хом и азиат, как раз критиковал добычу, указывая на бурые от засохшей крови пятна вокруг разрезов на ней.

Один из воинов, продававших броню, был достаточно типичным игроком: человек среднего телосложения, одетый в разнородные доспехи с мечом на поясе. Зато другой был огромным двухметровым во все стороны мужиком обвешанный оружием: из-за спины его торчало рукояток шесть мечей, штук восемь копий и алебард, по парочке луков и арбалетов, и ещё столько всего висело на поясе.

- Здраствуйте, мастер, - машина для убийств слегка поклонилась хомяку, а тот кивнул в ответ.

 - Он ваш ученик? - удивился Дождь. - Не думал, что из вора может получиться такой воин!

- Я не воин, - пробасил гигант. - Я наёмник, для переноски тяжестей.

- Грузчик?  - азиат и недоверчиво рассмеялся. - Да ладно! Это что тоже входит в обучение воров?

 - Конечно, хыч-чхых, - высокомерно кивнул сэнсэй. - Основа правильного хомАчества это правильное распределение веса. Чтобы было можно утащить как можно больше, не испытывая при этом трудностей.

***

- Эй,... как тебя там... мастер, я вдел!

- Молодца - Маг в сером халате поверх своего костюма волшебника смотрел, как что-то булькает и выпадает осадком в ретортах. Рядом в воздухе висела записная книжка в простом картонном переплёте, и на развёрнутых страницах водил сам по себе угольным грифелем карандаш. Не отвлекаясь от наблюдений, учитель махнул левой рукой, и из раскрывшегося шкафа вылетел на голову Нуба прожжённый в нескольких местах халат. - Заштопай это. Без рук.

- Я что, швея-мотористка? - вопросительно развёл руки игрок. - Когда уже фаерболы буду кидать?

- В жизни всё пригодится, - подкрутил он один из краников в связке трубочек и сосудов. - У тебя же нет личной швеи и денег для её покупки? Вот! А прежде чем делать что-то опасное надо принять меры для устранения возможного ущерба. В нашем случае - шить заплатки на прожжённую одежду.

***

            - А теперь о том, как проявить память тела или, как вы их называете, 'активки', - вещал десятник, прохаживаясь перед строем из трёх человек: Медведя, Абая и Беды, толстой девушки, ушедшей из Штаба с ветераном. - Для этого выньте оружие, подойдите к манекену, представьте, что он враг, и произнесите ключевую фразу.

            Манекенов на тренировочной площадке было несколько десятков, и для этого была причина. Не только в том, что солдатам нужно было где-то тренировать удары, даже скорее совсем не в этом. У стражников работа нервная, у солдат служба тоже не состоит из сплошного удовольствия, так что стресс накапливается. А что может снять его лучше, чем избиение беззащитного существа? Только беззащитный враг, в чём с радостью за умеренную плату поможет любой маг, навесив иллюзию.  Поэтому манекены пустовали крайне редко: по ночам, да большим праздникам. Вот и сейчас две трети деревянных кукол избивались деревянными же дубинами, половина обладателей которых имела на голове розовые очки.

Игроки, все в стандартной броне из юбки и нагрудника, подошли к свободным манекенам и подняли тяжёлые дубины, имитирующие меч, и деревянный щит. Только девушка двумя руками держала дубину побольше.

- Удар мечом! - проорала Беда, активируя навык.

Моментально одна нога переместилась назад, а дубина положена средней частью на плечо. Тело девушки рвануло вперёд и, усилив удар поворотом корпуса, обрушила оружие на шею чучела. Беда вернула дубину на плечо и быстро отошла, почти отскочила, на прежнее место.

Стоило ей встать на него, как действие активки прошло, и дубина выпала из рук, а сама девушка болезненно зашипела. Она трясла руками и медленно поднимала ноги, словно каждое движение причиняло боль.

 - И. Не. Надо. Орать. - по словам произнёс учитель. -  Нежить крик не напугает, а вот предупредить о ваших действиях сможет. Слова для проявления приёма произносятся для себя, и даже не обязательно вслух. - остановил взгляд на двоих парнях и заорал. - А вы, какого кря, стоите?! Выполняйте приказ! Проявить приём!

***

Дженнифер в весьма фривольной бикинимантии, которая закрывала только самые уязвимые места в районе груди и бёдер вновь шла по рынку со стариком Валоем. Точнее он шёл за ней, говоря куда поворачивать.

- А теперь на право и-и-и... Мы пришли! Лавка магических посохов!

- Я боюсь представить, какой посох вы для меня присмотрели, - с соответствующей интонацией сказал девушка, войдя внутрь небольшого магазинчика.

- Тьфу! Да что на эти посохи смотреть? Это ж не прелестные молодые девушки! - возразил маг, задумчиво рассматривая спину Дженнифер и поглаживая бороду своей татуированной рукой.  - В посохах главное кристалл с заклинаниями, а выглядеть он может хоть мечом, хоть маленьким загнутым сучком. Ладно, к делу. - Он подошёл к стойке продавца. - Привет, Деррик. Нужен простейший посох с набором магии льда.

- Пожалуйста, - щёлкнул пальцами мужчина в остроконечной и широкополой шляпе волшебника, и один из посохов, приставленных к стене, мгновенно подлетел к девушке. Та не ожидала подобного и вскрикнула, когда деревяшка, чуть не огрела её по лбу.

- Помнишь, зачем нужны посохи?

- Исправляют ошибку в заклинании, если его неправильно произнесли, - непонимающе произнесла она.

- Да! И каждый раз, когда какой-то идиот ошибается в произношении, активируется собственное заклинание посоха, - перешёл на повышенные тона старик. - А заклинания не вечны, руны стираются, свитки сгорают, а кристаллы разрушаются! Даже память о заклинаниях пропадает после использования... у всех, кроме истинных магов и вас, иномирян.

- Да я это помню... - попыталась оправдаться Дженнифер.

- Да ни черта никто из вас не помнит! Обращаю внимание: разрушаются заклинание, а не кончается заряд. Вы уже всех достали, бегая по городу и прося магов зарядить куски деревьев. - Волой сделал глубокий вдох и успокоился. - У этого посоха лимит девяносто заклинаний. После - старый кристал в утиль, и вставка нового.

- А зачем тогда остальная палка? - девушка прикинула вес посоха на руках. - Кристалл в карман, а в руки меч какой-нибудь.

- Соображаешь! - довольно улыбнулся маг. - Но на деревянной основе удобно вырезать руны, для вызова заклинаний одним щелчком.

***

Веда теперь носила одежду, показывающую её принадлежность к лекарям. Только это была не мантия, а плащ, раскрашенный в голубой и белый цвета лекарей. Ещё ей не дали головного убора, зато у плаща, как и положено, имелся капюшон. На ногах носила тёмные шоссы, шорты, отделённые от края шосс несколькими сантиметрами голой кожи, и сапоги.

 - То есть я просто могу купить эту книгу и выучить все заклинания, которые в ней есть? - рыжеволосая перелистывала страницы достаточно толстого талмуда.

- Да, это общедоступные заклинания. Их может купить любой, - ответила ей учитель, попивая чаёк с печеньками.

- Но ведь тут столько всего! Лечение, заморозка, пламя, путы... Кажется, почти все начальные заклинания. А стоит в пять раз дешевле!

- Угу, - она опрокинула чашку, выпивая последние капли. - Но по книге тебе придётся выучивать все жесты и слова самостоятельно, а с кристалом мы их тебе намертво записываем в мозг. Остаётся только рефлексы натренировать.

Волшебница помыла над раковиной чашку, пополоскав её под струей воды из крана, и поставила её в шкаф, вместе с закрытым горшочком печенек.

- Вернёмся к тренировкам, - подойдя к соседнему столу, наставница ударом кинжала проткнула привязанного к нему поросёнка. Тот издал визг, соответствующий положению, задёргался, но вырваться не смог.

Веда скривилась в болезненной гримасе, сопереживая страданию животного. Она поспешно положила книгу на стол, подошла к хрюшке и, приложив руки к ране, произнесла:

- Цус алдалтыг зогсоох...

***

- Дзынь, - тренькнула тетива, запуская стрелу в направлении мишени.

- Да, кря, - выругался Док на стрелу, вонзившеюся во второй с краю ряд. Мишень была утыкана ими, и большинство попадала ближе к центру, но ни одна в десятку. - Почему это так трудно?

- Я бы не сказал, - Ирокез ложил свои стрелы в девятки, да десятки. - Характеристик тебе просто не хватает.

 - Характеристики, - недоверчиво произнёс брюнет с вечно разнонаправленными волосами и вытащил из колчана на поясе стрелу. Всё обмундирование, оружие и снаряжение они купили в несколько первых дней, пройдясь по городу с охотником. Наверняка он имел процент с продаж, но как показала практика выходило всё равно дешевле, чем при самостоятельной торговле. - Что за игра такая, где у игроков в самом начале такой разрыв в способностях?!

- Всё как в жизни: хардкорный реализм и всё такое. Хотя классы, выбор имени, характеристики как-то выбиваются из этой идеи. Как и активки, - лучник, прошептав что-то, тут же продемонстрировал одну из них: за одну секунду три стрелы пробили десятку. Он пошевелил плечом, заболевшим после такой нагрузки, - Кря, рука всё ещё не справляется.

- Ты вспомнил, как было в реальности?

- Да не, - Ирокез отмахнулся ладонью и достал стрелу из-за спины. - Как обычно, вспомнилась какая-то фраза... понятие... определение. - он говорил, пытаясь нащупать мысль, одновременно прикладывая стрелу к луку. - Кря, вот что я сейчас сказал, даже вспомнить не могу.

- Что реальность - это игра с никаким балансом, - ответил Док.

- Да, точно, - лучник отпустил тетиву, и та ударилась о наруч. Тук! Оперение стрелы слегка дрожало, вместе с древком, впившемся в девятку. - Будем надеяться, что местный баланс смещён в нашу сторону.

***

- Развитие своих навыков надо планировать наперёд, - воин в красно-чёрной накидке, разделённый цветами на левую и правую половинки, расхаживал между тренажёрами из вращающихся на вертикальной оси столбов, с которыми сражались его шесть учеников (к Берлину и Тафе, присоединился Протеин (ну, тот накаченный блондинчик с волосами до плеч)). Удар по одной из палок, вставленных горизонтально в сегменты столба, заставлял их вращаться, и бойцу приходилось уклоняться или блокировать соседние деревяшки. - Хотите орудовать более тяжёлым оружием - накачивайте руки, хотите биться двумя руками - начинайте тренировать вторую уже сейчас, а хотите быть всегда во всеоружии - не забывайте чистить зубы.

- Чё? - Тафа с удивлением посмотрела на инструктора, а подлый тренажёр воспользовался этим и сильно стукнул, отвлёкшуюся девушку, по голове. Благо она была защищена шлемом, поэтому осталась целой, но отправиться в полёт её обладательнице всё-таки пришлось.

- Вы чё-то там про зубы говорили? - под внимательным взглядом шести пар глаз девушка встала из пропаханной борозды.

 - Люди проигрывают тогда, когда перестают бороться! - продолжил прерванное движение наставник. - Вас могут связать, отрубить руки, сломать ноги, или вырвать хвост! Но пока есть голова на плечах - есть шанс на победу. Потому что в голове есть зубы! И ими всегда можно перегрызть глотку врагу!

 - Так ведь броня, шлем, железо... - неуверенно протянул Берлин.

- Где-то он тут был... - сотник осмотрел плац и, кого-то найдя, громко крикнул. - Галстук! Подойди сюда, разговор есть!

Через полминуты подошёл молодой парень в ламеллярном доспехе. По его внешнему виду, его снаряжению, было понятно, что он ветеран и не из последних.

- Ты ведь изучал у Удегова приёмы с укусами? - тот кивнул. - Сможешь продемонстрировать новичкам, на что способны профи?

Галстук поймал медную монету, кинутую учителем, как фокусник продемонстрировал её публике, и с широкой улыбкой, положив на резцы, перекусили пополам. Оставшуюся половинку он бросил Тафе. Она попробовала медяшку на зуб. Медь как медь, не глина, не перекусывается.

 - Прикольный навык, да и выручал пара раз, - он выплюнул вторую половинку в руку. - Жаль, что глотать нельзя: осколки, зараза, не перевариваются.

***

            Ученик мага сидел на полу, сложив ноги по-турецки, а по его веснушчатой щеке от рыжих кудрей к подбородку стекала крупная каля пота. Напряжённый взгляд под хмурыми бровями внимательно следил за подвешенными в воздухе предметами, ни на секунду не отрываясь от них.

            - Бам! - громко крикнул, входя в комнату, маг в цилиндре и фраке. Ему вторила распахнувшаяся дверь, ударившись о стену.

От громкого звука Нуб вздрогнул и все вещи вернулись под власть гравитации. Упали на пол спицы, до этого ритмично двигающиеся верх-вниз, моток шерстяной нитки, медленно вращающийся рядом, и недовязанный красный шарф, до этого словно деревянный вытянувшийся в линию. 

            - Всё ещё плохо с контролем, - дверь волшебник закрыл без лишнего шума. - А ведь между прочим завтра последний день твоего обучения.

            - Вот как? - воспользовавшись перерывом ученик вытянул ноги и вытер лицо рукавом мантии. - А за окончание обучения ты дашь мне что-нибудь в награду?

            - А то как же! Ты же себе шарфик почти дошил? Вот и забирай, он будет согревать тебя долгими зимними ночами, напоминая о наших тёплых отношениях.

            - Ха-ха, - скривил лицо Нуб.

***

            Охотник и Док вдвоём устанавливали ловчие сети.

В лесу было довольно тихо. Гораздо тише, чем в городском шуме со всем его скрипом, стуком и хором голосов. Но всё-таки не было безмолвия: шумела листва на ветру, дятел стучал об дерево, пели лесные птицы, а иногда доносились звуки лесных жителей.

 - А может всё-таки скажите на кого я буду охотиться? - поинтересовался Док, поднимая бревно за перекинутую через ветку верёвку.

- Да не переживай! - отмахнулся мужик. - Простейшее чудовище, ещё в начале войны магов был выведен. В одиночку с ним дети даже справляются.

- А зачем тогда заказ на его уничтожение, если он безобидный?

- Так за время нынешней войны расплодился. Ведьмаки же нейтралитет блюдут, вот и не суются в зону боёв. Ты ж поди узнай, кто перед тобой: просто дикое чудовище, или одна из сторон их сюда специально забросила, чтобы врагу досадить, - охотник помог закрепить верёвку, чтобы бревно сразу не упало обратно. - Так что приходиться самим бороться как с дикими монстрами, так и с вражеской хитростью.

 Они установили ловушку и слегка её замаскировали, забросав травой. Парень подобрал один из мешков и бросил Доку. Внутри звякнуло.

- Надо приготовиться. Выпей все, кроме красной.

- А что тут? - прошептал лучник, рассматривая разноцветные глиняные сосуды.

- Усилители, энергетики, противоядие, лечилка. С таким набором можно не волноваться, что ты загнёшься от какого-нибудь пустяка.

Он вытащил одну жёлтую колбочку. 'Выносливость' - прочитал он иероглиф. Вытащил пробку, принюхался: пахло чем-то не понятным, но всё-таки не противным. А вот на вкус оказалась так-себе, и он скривился, высунув язык. Вытащил красную с надписью 'Здоровье' и засунул в петлю на поясе. Синяя 'Сила' тоже оказалась не фруктовым соком, и от неё сильно зажгло в глотке. Выпучив глаза, покраснев и тяжело дыша стал запивать её другими напитками, что не сильно помогло.

 - Ты всё выпил? - как-то подозрительно поинтересовался охотник, тряся вниз горловиной свой мешок.

-  Все кроме красной, а что? - испугался Док и прекратил потирать шею: 'Неужели яд?'

  - Ничего страшного, - успокоил его наставник. - Ты только встань вот сюда, ага, поближе к ловушке. Всё равно теперь монстры на тебя побегут, так хоть не зря.

 - Ч-ч-что случилось?

 - Да, ты приманку заодно съел. А она же магическая, желудок ей не помеха. Да ты не переживай, - успокаивающе махал обеими руками охотник. - Тебе же меньше проблем: они на тебя по прямой пойдут - целиться будет проще.

В лесу раздался шум. Что-то перебирая множеством ножек приближалось к ним. Наставник приложил к тетиве стрелу, но не натянул и внимательно всматривался в сторону шума. Док всё-таки встал за ловушкой, благоразумно решив, что так безопасней, и прошептал:

- Описание.

Топот приближался. Ближе, ещё ближе. Стыло слышно, как трещат сучья под ногами монстров. 'Пух. Пух. Пух' - даже их дыхание донеслось из-за ближайших кустов. И вот они затрещали и на просматриваемую местность выбежали большие грибы. Над их шляпками тут же возник белый прямоугольник с текстом:

            Попрыгриб. Слабый. Ядовитый.

Как всегда, информации был бесполезный минимум.

Грибы, если говорить точнее, не выбежали, а выпрыгнули. Сгибая свою белую ножку, они стремительно двигались вперёд, не разбирая дороги. Да им вроде и нечем было: белые точки на красной шляпке не были похожи на глаза. Грибы, ростом по колено человеку, с размаху врезались в деревья, оставляя на них части своих голов, и, распыляя в воздухе споры, падали без движений. Но их были десятки, и остальные не обращая внимание на потери, двигались прямо на людей.

 - Стреляй по шляпкам!  - крикнул охотник и сам пустил стрелу.

Док вышел из оцепенения, вызванной этим зрелищем и принялся стрелять по безумным существам. Тренировки не прошли даром, и большинство врагов падали от меткого попадания. Несколько грибов прорвались к ловушкам, и упавшие брёвна подняли сети, заключив в них монстров.

Док дёрнулся влево, уходя от столкновения, с прыгнувшим мухомором. Тот упал уже со стрелой в шляпке. Ещё один выстрел, ещё прыжок. После череды уворотов стало ясно, что лучник загнал себя в самую гущу врагов. Бесполезный ныне лук, он выбросил в сторону, и вынул из-за пояса нож. Один из грибов подпрыгивает и бьёт в челюсть: его пятнистая шляпка раскалывается на части, белая пыль заполняет воздух и Док кашляет, вдыхая его. Один из них одноногих коварно бьёт под колени, отчего лучник падает на спину и сразу несколько шляпников набрасывается на него. Несколько ударов по головам, бешенное лягание ногами, чтобы отпихнуть навалившихся врагов, и переворот со скидыванием замершего гриба. Док встал, и ещё один 'мухомор' бьёт его в спину, но дерево по курсу спасает от падения. Лучник прижался к нему, вытащил второй нож и встал в боевую стойку, готовясь отбивать атаки монстров.

Последний гриб был в прыжке пришпилен стрелой к земле. Док глянул вверх, откуда она прилетела. Там на ветке дуба довольно улыбался его учитель. Он оценил сверху поле боя.

- Не так уж и плохо, - наставник спрыгнул с двухметровой высоты. - В первой же драке ты помереть не должен.

 - Ух, - облегчённо сполз по дереву лучник.

***

На фоне вечернего неба между крыш одна из другой пронеслись две фигуры. На небе висело три луны, и одна из них вполне могла бы разделить эмоции со вторым участником погони. Ведь её голубой лик был печальным смайликом, чьи кровавые глаза тонкой красной полоской, словно слезинкой, соединялись с алыми губами, изогнутыми в выражении грусти. А ещё она лежала на боку с лёгким наклоном вниз, что предавало ей большое сходство с обезглавленной, точнее обестеленной, жертвой палача.

Дождь тяжело дыша пытался не отстать от убегающей впереди фигуры. Она легко, словно имея крылья, перепрыгивала с крышу на крышу, непринуждённо пробегала по натянутым над улицей верёвочным мосткам, словно кошка на дерево, взлетала по стенам на более высокие этажи.

Учитель был хорош, и внешность хомяка теперь приобрела для азиата совсем другие ассоциации. Хотя главная, жадность, никуда не делась. Хома в чёрном доспехе ловко бежал по крышам домов. Он был так быстр, что плащ, закреплённый за спину как накидка, развевался на ветру и своими рукавами махал кому-то в небе.

А вот Дождь был не так хорош. Внешне-то он был одет абсолютно также, как и учитель. А вот бегать по городу получалось куда как хуже: и плащ не веял по ветру, а лишь иногда колыхался при прыжке, да и под ноги норовило всё время что-то попасть. Вот и сейчас из-под ноги вылетела черепица, и вор, упав, заскользил вниз.

- Наалттай хэл, наалттай хэл, наалттай хэл! - торопясь и паникуя, повторял парень, пока заклинание не сработало: ноги намертво сцепились с черепицей, прерывая скатывание к обрыву.

Азиат провёл ладонью по лицу, облегчённо вздохнул и стал подниматься вверх. При каждом шаге приходилось с силой отдёргивать ноги от поверхности, зато можно было не беспокоиться о падении и двигаться, засунув руки во внутренние карманы плаща. Когда он достиг конька крыши, там его ужа ждал хом.

- Был бы ты местный, для твоего же блага выгнал бы, хыч-чхых, - покачал он головой, сидя на кирпичной кладке трубы.  - Как можно столько падать, чхых?

- Простите, сенсей, - извинился ученик вора. - Мастерами не рождаются, ими становятся. Я тоже когда-нибудь стану.

- Многие не доживают до времени, когда им присуждают это звание, хыч-чхых. Сегодня последний день, твоего обучения. Я дам тебе совет, - хомяк положил ему руку на плечо. - Не бегай по крышам.

Солнце уходило за горизонт, отдавая небо под власть звёздного неба, рассечённого полосой млечного пути, и трём лунам, неспешно летевших в вышине. Четырнадцатый день пребывания в этом мире-игре подходил к концу.

Глава 4

Тук-тук-тук.

ТУК-ТУК-ТУК!

БАЦ-БАЦ-БАЦ-БАМС!

- Сколько вы ещё собираетесь дрыхнуть?! - полуголая блондинка вошла внутрь комнаты.

Дженнифер была одета... почти не была одета. Тёмно-синий лифчик с плавками был покрыт полупрозрачным платьем, но в условиях, когда дневное солнце стояло над башней и светило прямо в окно, его вовсе не было видно. Кожаный пояс, на котором крепились небольшие мешочки и сосуды, если бы был положен в два ряда мог бы дать фору длине юбке этого платья. На руках до локтя доходили тёмные перчатки, на ногах высокие сапоги, а на спине последним элементом гардероба выступал чёрный длинный кусок ткани с капюшоном, сильно контрастировавший с жёлтыми волосами.

- А-а, это ты, - Нуб уронил туловище обратно на постель и почесал четыре кровавых борозды на щеке. - Орать-то так зачем?

- Не притворялись бы, что не слышите наших стуков, мне бы не пришлось повышать голос. - она упёрла руки в бока, а в дверном проёме показались Тафа в простом бело-сером платье и Веда в своём наряде доктора. - Давайте уже, поднимайтесь! Надо обсудить наши планы.

- Девушки, может вы тогда выйдете и закроете дверь? - Дождь сидел, укрывшись одеялом и всем своим видом выражал смущение.

- А что так? - Дженнифер усмехнулась и, став боком, сильно выпятила грудь и запрокинула голову. Волосы свои она откинула рукой назад, и они, свернувшись, частью упали в капюшон, а частью легли на чёрный плащ, чья отвесная плоскость ещё сильней подчеркнула изгиб спины. Азиат от такого совсем стал похож на помидор и натянул одеяло чуть ли не до ушей.

- Ладно, ладно, - рыжий, которому сверху был виден азиат на нижнем ярусе соседней кровати, спрыгнул вниз и, помахивая кистями перед собой, пошёл выгонять девушек. - Хватит парня смущать. Мы уже встаём.

Медведь, спавший под ним, на первом этаже, в подтверждении этих слов перестал лежать, оперевшись на локоть, и опустил ноги на пол, приняв сидячее положение.

- Тогда мы будем ждать внизу, - блондинка резко развернулась, волосы её от этого взметнулись в воздух, чуть не зацепив лицо Нуба, и вышла в коридор.

- В пещере родилась? - прокричал он ей вслед. - Двери за собой надо закрывать!

***

Несколько минут спустя парни вышли во внутренний двор казарм, где девушки вяло избивали чучела посохами и мечом. Даже у лекарши был неплохо поставлен удар.

  - Я так понимаю, что команду никто не нашёл, и мы все продолжаем быть вместе? - открыл совещание брюнет, когда вся команда села на лавки. Отрицательные мотки голов были ему ответом. - Тогда завтра идём бить мобов?

- Конечно пойдём, не сидеть же тут. Но! - рыжий волшебник огня, одетый, как и все в обычный наряд горожан, но в отличие от остальных игроков чёрного цвета: рубаху, будущую скорее футболкой с длинными рукавами и штаны-брюки - вскочил и махнул рукой. - Сперва надо отметить завершение квеста! Пошли бухать!

- Разве кто-то празднует подобное? Это ведь всего лишь обучение, - возразил узкоглазый вор.

- Не знаю, как у тебя, но мой противник был страшен! На мне остались боевые отметины! - он гордо выставил свою оцарапанную щёку вперёд. - Но и враг не ушёл невредимым.

- Это кто тут страшен? - прищурила глаза Дженнифер. - На себя посмотри, обезьяна.

- В боевом смысле, в боевом. Как тигрица, например, или волчица. Что ж ты сразу о плохом-то думаешь?

- Да она вроде не выглядит потрёпанной, - присмотрелся внимательней Док, заметив, что платье её почему-то здесь было непрозрачным и куда более закрытым.

- Вообще-то я вчера поставил ей фингал. Веда, это ты её вылечила?

- Ничего не могу сказать, врачебная тайна. - ответила девушка в белом плаще-пальто с голубыми полосками. Он был раскрыт и поэтому под ним были видны и пиджак с шортами до середины бедра тех же расцветок. На ногах были тёмные узкие штаны-колготки с сапогами на шнуровке.

- Был у неё, был, - улыбнулась русая мечница Тафа, перестав теребить от безделья один из двух своих хвостиков на голове, и приложила полукруг из указательного и большого пальцев к глазу, показывая размер синяка. - Вот такой вот огроменный был.

- Вы же маги. Разве ваш поединок не должен быть магическим? - спросил Дождь.

- Волшебников помимо заклинаний обучают ещё и владением посохом, - пояснила Дженнифер, отправив прядь светлых волос за спину. - И естественно в таком варварском противостоянии он меня превзошёл. Но ногтями я до него всё равно дотянулась.

- Я согласен с предложением Нуба, - почесал затылок амбал и вернул беседу к практическому руслу. - Мы ещё не ели. Можем заодно отметить.

Предложение было разумным, так что ни у одного противника предстоящего раннего отдыха не нашлось возражений. Ребята покинули лавки и пошли через внутренний двор казарм, на которых, кажется, никогда не прекращались тренировки. В загонах рядом с воротами крепости всё также ходили огромные смеси лошадей и медведей, которые как теперь уже знал лучник, назывались халикотериями[12], а в соседних загонах хватало лошадей и ютарапторов, завров покрытых зачатками перьев, как у цыплят, но длиннее и от того смахивающих на шерсть. На выходе, как и положено, сидели стражники, поднимающие и опускающие шлагбаум. Ребята поприветствовали стражника в синем сюрко, подняв правый кулак к центру груди - их пребывание в рядах армии налагало определённую формальность в отношениях - лейтенант, не вставая с табуретки, ответил им тем же:

- Девушка, твоё платье опять недостаточно длинное. Сколько можно об этом напоминать?

- А вот, когда я ходила с Валоем, то никто ничего не говорил, - недовольно буркнула Дженнифер и что-то прошептала, от чего бикинимантия на глазах превратилась в лёгкое летнее платье.

- Он глава городской гильдии магов, - как ребёнку пояснил стражник, махнув рукой, шлагбаум отъехал вверх. - Хотел бы я посмотреть на того, кто ему что-то скажет.

Когда группа отошла от КПП блондинка процитировала менторским тоном чьи-то слова:

- 'Не нарушай нравственные нормы и не смущай моральные ориентиры жителей'. Чёртовы ханжи. Приходится прятать под тряпками такое прекрасное тело, - она даже показала на свою талию ладонями.

- А зачем их тогда вообще продают, если нельзя носить? - задумался азиат. - Не понимаю логики...

- Эх, ты, умник! - Нуб приобнял Дождя за плечи. - Фансервис же! Чего не понятного?

- Но внутренней логики всё равно не прослеживается. Ужасная проработка мира.

- Не переживай, - махнула рукой Дженнифер. - Логика в том, что в стенах своих домов можно делать, что угодно, ведь стражники внутрь не заглядывают. Местные бывает устраивают вечеринки полные пьянства и разврата.

- А откуда ты знаешь? - ухмыльнулся рыжий и изобразил в силу своих скромных актёрских способностей негодование. - Ты была на них и не взяла нас с собой. Как ты могла так поступить со своими соратниками? Оставить прозябать их в сером мраке казарм, когда сама...

- Но разве тебе самой не стыдно ходить практически раздетой? - спросила Веда перебив излияния Нуба, на которые и сама блондинка лишь демонстративно закатила глаза.

- Вот ещё! Кого стесняться? Кучки НИПов? И главное, чего? Это ведь аватар, а не настоящее тело, - она перестала смотреть на Нуба как на идиота, а вместо этого упёрла руки в бока, сочась гордостью так, что, казалось, вот-вот высокомерно рассмеётся. - К тому таким телом следует гордиться: оно же идеальное!

***

- И это идеальное тело останется таким, сколько бы я не съела! - пуская слюни на расставленные блюда промолвила Дженнифер. Стол действительно ломился от обилия еды. Ребята решили, что один раз действительно можно и хорошенько отпраздновать.

'Голословное утверждение, не проверенное временем', - подумал о её заявлении охотник, а вслух произнёс:

- Давайте, только вы не будете с утра пораньше нажираться, - не малых размеров пивные кружки, стояли напротив большинства членов команды, собственного возле каждого, кроме него и Тафы.

- Время близится к полудню, - возразил рыжий и поднял ёмкости. - За первый квест!

Все чокнулись, слегка расплескав пенный напиток, попавший и на кулак охотника. Чокаться кружкой с чаем из каких-то полевых трав, ему показалось не правильным, а вот слегка ударить кулаком - да.

- Приятного аппетита - сказала Тафа и потянулась к тарелке с бифштексами.

- Спасибо. - ответил Нуб и стремительным выпадом опередил девушку.

 - Понятно, почему вы так рвались отмечать, - с грустью наблюдал Дождь за маленькой позиционной войной над блюдом. - Решили поесть белков за общий счёт.

- Шфидыфались фы одинафофо, - проворчал с набитым ртом тот, а, проглотив, добавил. - Кто не успел - я не виноват!

- Как ты можешь их есть? - пышногрудая лекарша Веда оказалась вегетарианкой. - Они ведь тоже живые, как и ты.

 - Слушай, ты разве не знаешь, что лучшая еда - это мясо с мясом и с мясом?  - отстаивал своё рыжий. - А всё остальное лишь отнимает место в желудке, предназначенное для мяса!

 - Но есть ведь каши и овощи, а ещё фрукты! - в удивлении глаза девушки распахнулись.  - В растениях содержатся важные витамины, и они вкусные!

 - О фём фы фоопфе хофохите? - двухкосичка выгнула бровь, не отвлекаясь от сражения. - Какие, блин, витамины и живые существа? Это же набор байтов в игре. Фсё икла, не нафтоящее.

- Раз уж, наконец, вспомнили об игре, - Док отвлёкся от поедания. - Давайте расскажем, кто что умеет.

- Зачем? Мы ведь об этом говорили уже не раз, - Дженнифер приостановила черпальные движения.

 - Для закрепления. Завтра может будем драться, так что лучше напомнить о своих умениях. Я вот выучил пару уровней владение луком, несколько приёмов кинжального боя, простенькие навыки разведки и обнаружения. И... ещё кулинарное дело.

- О! Вувешь офефать за кошёр, - сказал рыжий с набитым ртом, но поняв, что его не поняли, с усилием проглотил комок еды и повторил. - Будешь отвечать за костёр. Всё равно придётся около него сидеть.

- С радостью, - пожал плечами лучник. - Посижу у тепла, отдохну. А ты пойдёшь вместо меня на охоту, если вдруг понадобится.

- И останемся мы без еды и без костра, - вздохнула Тафа.

- У меня почти совпадает с умениями Дока, - вернулся к теме Дождь. - Бой с луком и кинжалом, плюс взлом замков и подрезание кошельков, - о навыке профессионального грузчика он решил промолчать. - Мой класс скорее вор, нежели полноценный разбойник, так что ближний бой не моё. Но возможность прокачки для него открыта.

- Маг огня, - Нуб с сожалением посмотрел на то, как все воспользовались его невозможностью заткнуть рот мясом и принялись это делать вместо него. - Могу поджечь что-нибудь до пяти метров от меня, но чем дальше, тем слабее пламя. Могу метра на три посылать струю огня. А ещё могу призвать маленький уголёк и уронить его или метнуть.

- От последнего толку никакого, - вмешалась блондинка. - Пока долетит уже остынет, а сам по себе лёгкий камешек.

- Это заготовка для метеоритного дождя. Я зрю в будущее и планирую прокафку нафефёд. -сказал он, уже что-то жуя. - Мне учитель сказал, а он плохого не посоветует.

- Как скажешь.  - не стала спорить волшебница льда. -  Заморозка на десяток метров, которая тоже слабее с расстоянием. Ледяные сосульки уверенно метаю на тридцатку. И могу приморозить ноги к земле, чтобы непись не смогла сдвинуться.

Битва за мясо между тем вышла на финальную прямую. Поединщики демонстрировали выдающиеся владение столовыми приборами. Тафа попыталась нанести прямой удар по последнему куску мяса, но Нуб стремительным рывком сумел отбить его и сразу же сам перешёл в нападение. Однако девушка вовремя успела вернуть свою вилку в пространство над тарелкой и заблокировать этот удар. Гурманы не уступали друг другу в мастерстве фехтования: рогатые орудия расплывались в воздухе -  так быстры были их движения.  Однако Тафа была воином, в отличие от Нуба, и фехтованию посвятила ни один час тренировок: на одном из столкновений она сумела подцепить своими зубьями вилку противника, после чего резким поворотом вокруг оси выдернуть её из его рук. Русая возликовала и, улыбаясь, не спеша потянулась к бифштексу, уверенная, что уже выиграла. Вот только рыжий был магом, который днями напролёт занимался художественным вышиванием без помощи рук: секунда на произношение заклинания -  вилка сорвалась с пола и, описав параболическую траекторию, пронзила мясо.

- Нечестно! - пожаловалась Тафа и надавила сверху на улетевшую было еду, снизывая её с вилки. Жаренная мышца упала обратно на тарелку.

- Лечение прокачала до третьего уровня, - продолжила Веда. - Могу заживлять раны на расстоянии, хоть это и не рекомендуется, так как возможно заражение. На следующем уровне смогу лечить сразу нескольких.

- И всё? - рыжий продолжая отбивать атаки, потянулся левой рукой к тарелке. - Никакого бафа?

- Простите, - девушка склонила голову. - Я подумал, что лучше уметь лечить на расстоянии и сращивать кости, чем улучшать силы и защиту, но лечить лишь прикосновением.

- Ну, у меня мечи, - Тафа, не отнимая взгляда от бифштекса, нащупала на столе ножик и помахал им. - Точнее щит и меч. Потом владение двумя откроется.  - Она делала паузы в словах каждый раз, когда огневик наносил удар. - Чё про них можно сказать? Атакам, блокам, нескольким связкам обучили. Всё.

- Ага, - кивнул Медведь, жуя.

Нуб решил, что рука уже достаточно близка и попытался схватить кусок мяса пальцами.

- Нечестно! - вновь зашипела двухкосичка, вонзая нож в стол, аккурат между средним и безымянным пальцами застывшей руки.

'Да она с приветом' - подумал Док, опять оставив свои мысли при себе. Вместо этого он махнул пальцем поочерёдно указав на Тафу с Медведем:

- Ты же танк, а ты милишник. Почему одинаковые умения?

- Я же сказала, - русая поточила нож об вилку. - У меня позже открывается двумечный бой: надо сперва левую руку натренировать. А ему с щитом и положено.

            ***

Когда с поздним завтраком, плавно перешедший в обед было покончено, ребята наконец собрались и отправились на рынок. Дождь шёл, придерживая кошель с монетами рукой, и остальным посоветовал делать также. А то ходят тут всякие щекастые пушистые морды.        

- Ты гляди!  - рыжий исходил слюной перед лавкой с чемоданами, сумками и другими саквояжами. - Рюкзак с пространственной магией и заклинанием антивеса! Да это же самый настоящий безразмерный инвентарь! И всего за 99 золотых по сезонной распродаже.

- Я тебя понимаю, но слишком жирно для нас. Придётся обойтись сидором. - Док повертел в руках кожаный мешок с завязками на горловине и парой лямок, как на ранце. - Да и что ты бы туда складывал?

- Свято место пусто не бывает. Это даже я понимаю, а уж вор нашёл бы у кого взять вещи для наполнения, - одел на спину мешок Нуб и покрутил головой по сторонам. - Кстати, где он?

 Работник подворотней и ловких рук нашёлся рядом с палаткой писчих принадлежностей, где с грустным выражением на глазах смотрел на какую-то книжицу в кожаном переплёте.

 - Что ты на неё так уставился? Что-то особенное?

- Можно сказать совсем наоборот, - вздохнул он. - В ней самому писать не надо, она всё сделает сама. Может записывать, как только мысли и слова владельца, так и все разговоры в округе. Сама составит по этим записям энциклопедию понятий, людей и мест, и даже нанесёт их на карту, которую тут же и рисует! - Дождь уже просто лил слёзы умиления. - А ещё и сортировка по любому признаку есть.

- Да это ж просто дневник игрового персонажа! - воскликнул Нуб.

- Да, - слёзы сменились на грустные. - И он нам не по карману.

- Ну, и ладно. Зачем он нам вообще? - спросила у них Тафа.

- Именно этот незачем, - вор вздохнул и достал из мешка блокнот, чьи листы связывались бечёвкой, и карандаш, чей графитовый стержень был обмотан толстым слоем бумаги. - Хватит и обычных предметов. Я собираюсь записывать сюда наши общие расходы: затраты на палатку, огниво, котелок, продукты...

            - А зачем нам палатка? Из неё ведь выпрыгивать долго, подойти могут. - усомнился Док.

            - Действительно... Она только в войсковом лагере понадобится. - признал ошибку Дождь. - Эх, в голове столько всякой информации -  запутаться можно. Хоть сейчас экзамен на прапорщика сдавай... В общем это, чтобы знать кто сколько должен, если мы будем скидываться на общак.

            - Разумно, - кивнул своей щетинистой голой танк.

            Так они прошлись по рынку, закупив ещё помимо котелка и продуктов, другие предметы, как например, верёвку и набор зельев, а после, поплакав над пустеющим кошельком, отправились дальше.

***

 В Штабе им нужно было с единственной целью: выбрать места охоты на мобов. Четырёхстенный стенд с картой и доской объявлений подходил для этих целей прекрасно.

Однако вопреки ожиданиям доска объявлений представляла из себя жалкое зрелище. Посреди кусочков бумаги, оставшихся от обворованных объявлений, висели лишь два целых прямоугольных листа.

На маленьком сиротливо висевшем с краю и пожелтевшем от времени объявлении требовался ловец крыс для охоты на них в канализации. 'Какая банальность' - фыркнула Дженнифер. А в центре бумажного безобразия гордо размещался не менее жёлтый крупный лист без указания задания, но с чётким указаниям цен за голову монстра или выполнения требования.

- За десяток крысиных голов только медная монета. Не удивительно, что никто не хочет за ними лезть. - прокомментировал Дождь. - Меньше только за грибы платят: пятнадцать шляпок.

- А тут всегда так пусто? - Дженнифер поинтересовалась у девушки за прилавком.

-  Задания быстро разбирают. Вы же здесь не единственные добровольцы, - пояснила им капитан Дариса. -  А вот враги и зверьё шастает по лесу постоянно. Конечно, они тоже кончаются, или их могут перебить до вас, но всё-таки новые приходят постоянно.

-  Тьфу, вот же корейская гриндилка! - разочаровался Нуб.

 - И что нам просто ходить по лесу, пока не наткнёмся на кого-то?

- Зачем?  - она убрала прядь своих светлых волос за ухо. - Есть ключевые позиции: деревни, дороги, замки. Они часто идут в их сторону. И вы сами тоже можете отправиться на их территорию. И местных крестьян постарайтесь не убивать. Всё-таки мы воюем против некромантов, а не жителей, земли которых они захватили.

 - А если враг окажется сильнее, есть какой-нибудь способ нам помочь?

- Вас в лесу много ходит, кричите громче, может кто и услышит.

- Обнадёживающий ответ...

-  Шучу. Если потребуется помощь, то нажмите на щит, изображённый на вашем медальоне, и направьте в него ману.  Если кто-то будет поблизости и решит вам помочь, то считайте вам повезло. А нет, - девушка приложила руку к своей груди, как раз там, где заканчивался её чёрный мундир. - Если нет, то мы за вас отомстим.

Успокоив их на этот счёт и, поняв, что вопросов больше не предвидится, Чима села на своё места и вернулась к работе. А ребята, поражённые величиной заботы о них местным государством, несколько секунд провели в прострации.

- Смотрите захват замка! - ткнул в верхнюю строчку Нуб. - Двести золотых! Да это же можно моментально прокачаться.

- Для этого наверняка надо будет целый рейд собирать. - наматывала на палец косу Тафа. -  Не с нашими силами о таком думать.

- Что тут ещё есть? - выглянул из-за плечей Док. - Дежурство на стенах, очистка дорог, охрана деревень... А что, последнее звучит не плохо: 'Срок - три дня, с момента прибытия до смена следующего караула.  Оплата вне зависимости от нападения, но при его наличии только при условии минимального ущерба объекту защиты'.

- Это хорошо, если никто не нападёт, - азиат задумался. - Но сказали же, что в округе постоянно бродят враги. Если они придут это значит мы за бесплатно от них отбиваться будем...

- Это же ещё лучше, - потёр руки рыжий. - Не придётся за ними бегать. А они дополнительные монеты в наш кошель. Головы их нарубил, да потом сдал. Удобно ведь!

- Я - за, - кивнула двухкосичка. - Это, кажись, самый нормальный квест. Вряд ли много мобов припрётся, так что, наверняка, самый прибыльный из ненапряжённых вариантов.

После недолгого совещания было принято решение взяться за эту работу.

Глава 5

 

- Ту-ту-туууу! - громогласный рёв труб раздался над казармами.

 - Ту-ту-туууу! - возвещал о наступлении нового дня.

 - Ту-ту-туууу! - звучал враг всех сонь и лежебок.

Док присел на кровати и выглянул в окно. Было ранее утро и город, ещё не проснувшись, пребывал почти в полной темноте. Даже на небе не было ничего кроме звёзд.  Самыми яркими источниками света были фонари, освещающие стену казарм, а также лучи прожекторов над крепостной стеной города, выискивающих летающих нарушителей. Но скоро мрак должен был рассеяться, ведь чуть левее башни уже светлел горизонт, а значит с минуты на минуты должно было взойти солнце. Солнце нового дня, в котором им предстоит выполнить свой первый квест. 

Корпуса стали наполнятся шумом: скрипели кровати и половицы, стучали по полу сапоги, шлёпали босые ноги, ворчание и смешки сливались в гул голосов. За грубосделанной кирпичной кладкой стены тоже что-то брякнуло - проснулась соседняя комната. Зашевелились и товарищи Дока.

Их комната, как и других попаданцев, была длинным и сравнительно узким помещением. В одном её конце у самого окна стояли двуярусные кровати, в узкое пространство между которыми был втиснут простенький стол. За ними, ближе к двери, стояли у стен сундуки и пара грубосколоченных шкафов. После них до выхода из помещения оставалось ещё много свободного пространства, и из-за этого складывалось впечатление, что спят они прямо в коридоре или каком-то складе.

Парни встали с кроватей и полезли в шкаф за повседневной одеждой, за местным ширпотребом, что они могли себе позволить, не опустошая свои кошельки. Сундуки, в которых лежали их 'рабочие' одеяния они пока не трогали.

Неспеша одевшись, они вышли в коридор. Он проходили через весь корпус, выделенный на игроков, и ещё дальше вдоль всей крепостной стены, через здания, пристроенные к ней. Так как с обеих сторон его окружали стены, то солнечный свет естественно почти не попадал внутрь. А то, что могло попасть через несколько узких бойниц с видом на городские здания, всё равно не хватало на освещение. Но бойцов всё-таки не заставляли ходить в потёмках, надеясь, что их глаза обзаведутся вертикальными зрачками. Для освещения использовались ползучие растения, растущие из корзин на стенах вдоль всего коридора. По одиночке их листья испускали маловато белого света, но растений было много. Их стебли, зацепившись за потолок, образовали единый светящийся ковёр, которого хватало, чтобы разогнать ночною тьму до уровня вечерних сумерек.

С обоих торцов корпуса располагались лестницы. Спустившись по ним на первый этаж, они посетили очень полезную комнату: помещение для гигиенических процедур. Там вдоль одной из стен располагались раковины с подведённой по трубам водой, вдоль другой - не разделённые на кабинки туалеты-скамейки, под которым постоянно тёк поток воды.

Когда добровольцы вышли на плац солдаты уже начинали утреннюю физзарядку. В свете магических светильников, подвешенных над фонарными столбами, они строились, проводили перекличку и начинали бегать.  Большинство игроков тоже выходило сюда для тренировок, которые неизменно заканчивали раньше воинов, так как очередь в столовой надо было занять раньше них.

Ко времени окончания завтрака башенные часы пробили 12 раз, давая понять последним соням, что солнце встало. Впрочем, на окраине самих башенных часов слышно не было, и вторили им колокола пожарных частей.  Под эти звуки ребята вернулись в свои комнаты, взяли по полотенцу, зубочистному приспособлению (состоявшую из зубной щётки и баночки с порошком) и вновь спустились на первый этаж. По наработанной практикой привычке они смочили щетины щётки под водой, зачерпнули пальцем из банки серый порошок, натёрли им зубы и, совершая чистящие движения щёткой, начали действия с местным аналогом унитазов. Облегчившись, почистив зубы и умывшись (Медведь ещё и побрился, оставив бакенбарды), они таким образом завершили обряд утренней гигиены и получили бонус бодрости духа и здоровой полости рта.

На верху Док достал из сундука свои нехитрые пожитки. Вначале он одел серую рубашку, потом кожаные штаны с поясом и ножнами на нём. Далее следовала самая сложная часть, связанная с портянками: дело это было непривычным, и почему-то через кристалл ему не обучали. Намного легче было с сапогами, чей самый дешёвый вариант он сделал самостоятельно в процессе обучения, и который представлял из себя кусок кожи особой формы с дырочками для шнурка. Одевал он их просто: ставил дощечку в нужное место, наступал на неё ногой в портянке и начинал сгибать кожу, одновременно зашнуровывая её, как на обычных кроссовках. Дёшево, но сердито. Сверху накинул куртку-набивняк коричневых цветов, а поверх неё закрепил зелёный кусок ткани плаща. В конце концов он закинул за спину вещмешок, перекинул через грудь лук с установленной тетивой из сыромятной кожи и вышел во двор вместе со всеми.

Медведь, как воин, был одет в кожаный доспех, который полностью закрывал торс, но оставлял голыми руки, а ноги защищал только до колен, образуя из полосок кожи с пришитыми металлическими прямоугольниками подобие юбки. Все неприкрытые бронёй части тела не оставались сверкать розовой кожей богатыря, а благопристойно закрывались стёганкой и штанами. За спиной висел щит, прикрытый плащом, а на поясе прямой меч.

Нуб был одет в чёрную сапоги, штаны, рубаху и поверх них чёрную кожаную куртку, впрочем, без видимых металлических бляшек. На широком поясе у него висели мешочки и короткий кинжал. А прикрывал всё-это плащ в виде лёгкого пальто с капюшоном с широкими рукавами.

Дождь был вторым у кого плащ не был куском ткани за спиной, а обладал признаками полноценной одежды, в том числе неисчислимым количеством внутренних карманов. Поверх него у вора за спиной висел лук со стрелами и, также как у всех, сидор, кожаный вещмешок.

Тафа была одета в точно такой же доспех, как у Медведя. И от наряда амазонок (кем бы они не были), её отличало наличие тех же стёганки и штанов. Также у неё были щит и меч, который она в отличии от богатыря поместила за спину.

Наряд же Веды и Дженнифер был точно такой же, как и вчера, разве что последняя собрала волосы в пучок, чтобы они не мешались.

Улицы города ранним утром - часы как раз отбили один час -  были заполнены людьми, словно реки рыбами в период нереста: торговцы шли на рынок, для приготовления своего товара, рабочие спешили на свои рабочие места, девушки, в чьих домах не было водопровода, ходили к колодцу и обратно, набирая воду для хозяйственных нужд.  Кроме того, по дорогам гнали домашнюю живность из овец, коров и моа[13], чтобы вывести их через городские ворота на пастбища. 

Какое-то существо, похожее на сучковатый пенёк с корешками-ножками, ветками-ручками и маленькими зелёными листочками по всему телу, поставила Веде подножку, и когда та, заскакав на одной ноге, врезалась впереди стоящего парня, ехидно затрещала своим дуплом.

- Уголёк, а ну! - слегка пнул паренёк в зелёной мантии растение. - Простите нас, похоже у него плохое настроение. А вы - новенькая, да?

Между ними завязался простой разговор, влившийся в общий гул толпы, но дружественное расположение хозяина не повлияло на питомца, и тот постоянно пытался ткнуть в девушку своими сучьями, за что получал от паренька нагоняй.

Живраст[14]. Пень.

'Живое растение в виде пня. И как я сам не догадался', - подумал Док, взглянув на описание существа. Несмотря на огромное количество людей и животных, эта функция не сбоила, не загромождала обзор непреодолимой стеной текстовый сообщений, а срабатывала лишь на том существе, на которого был направлен в данный момент взгляд. Он осмотрел и других питомцев, что шли рядом с игроками.

Энтелодон. Обычный. - зверь был очень похож на кабана, если бы не хищная пасть, полная острых клыков и резцов.

Гасторнис. Цыплёнок.  - ростом меньше метра, но по названию всё-таки очень крупная птица, хоть и с полностью отсутствующими крыльями.

Аргентавис. Молодой. -  сидел на плечах своего хозяина. Сразу на обоих: левая лапа на левом плече, права лапа - на правом. Эта птичка могла бы и предыдущую утащить.

Голем. Гуманоид. - каменная статуя с грубыми чертами тела и никаким лицом, двигалась медленно, но с ростом под 3 метра нисколько не отставала.

Волк. Серый. - Док улыбнулся этому полуметровому зверю, как старому знакомому.

У многих старших команд в составе были разные питомцы: большие и малые, звери и птицы, и даже растения, не хватало только рыб, которые по понятной причине отсутствовали. Больших существ было немного, а в основном же игроки шли с обычных размеров животными: тиграми, собаками, варанами, птеродактилями - или растениями в форме кустов, пней и деревцев не больше человеческого роста.

Пока лучник рассматривал живность, шествие успело дойти до городских ворот. Точнее до выпускающих городских ворот, так как они были разделены на входные и выходные, чередующиеся через одни. И в то время, как через одни в город впускали после досмотра и уплаты пошлины, то через другие выпускали лишь лениво, рассматривая прохожих.

Люди прошли через искусственную пещеру, пробитую в стене и валу. Квадратный ход с обеих сторон был преграждён двумя решётчатыми воротами, ныне поднятыми. В потолке и стенах были видны отверстия, через которые защитники могли обстреливать врага. За воротами лежал опущенным подъёмный мост, перекинутый через ров, и ведущий к небольшому холму, от которого под небольшим уклоном шла дорога к остальной части города.

Проходя надо рвом можно было, не напрягая обоняния, учуять страшное зловоние, поднимающееся от воды. Если, конечно, эту жидкость внизу ещё можно было так называть. Причиной этого запаха была чёрно-бурая смесь нечистот, попадавшая в воду со стороны города из небольших труб внизу стен и по канавам со стороны пригорода. Кроме того, отсюда был виден другой мост, на котором столпились крестьяне с телегами животноводческой продукции на продажу и местные работники, торопящиеся попасть в город.

            Постепенно, шагая между одноэтажными каменными строениями по мощённым дорогам, по краям которых пролегли открытые сточные канавы, толпа становилась всё меньше. Работяги рассыпались по улицам спеша на свои места, игроки вслед за ними срезали по каменным коридорам путь, а пастухи со своим стадом просто шли медленнее остальных и отстали сами собой.  К моменту, когда ребят прошли через ворота последнего, а правильно говоря первого, кольца обороны города: рва с земляным валом, на котором возвышалась ещё недостроенная стена - по дороге к далёкой цепочке гор и ближайшему лесу шли лишь полторы десятка игроков. Затем и они изменили курс, оставив новичков в одиночестве стоять перед лесной чащей.

            - Док, может пойдёшь впереди? - спросила Дженнифер у лучника.

- Да, мне тут не плохо. Почему бы не Дождь?

- Я больше по зданиям и ловушкам в них. - ответил тот. -  А вот вы специализируетесь именно по лесу.

Док посмотрел на зелёный массив и припомнил правила:

            - По тропинкам не ходим. На зверинах тропах и капканы могут быть на зверей и на нас. Параллельно им тоже лучше не ходить, могли подстраховаться.  Стараемся не шуметь, наступаем пяткой...

- Да-да, не топать как слоны нас немного учили. Давай уже, пошли.

Док побежал вперёд, удалившись на пару десятков метров, чтобы его не теряли из виду и сосредоточился на местности. Деревья, кусты, овраги... Да тут целую армию спрятать можно, было бы умение. Вон тот холмик листьев может скрывать чьё-то тело, за теми кустами папоротника можно спрятать как Медведя, так и медведя, не говоря о существах поменьше. А кроны деревьев? Тут же куча зелени на ветках, лето как-никак. В общем в лесу спрятаться было множество возможностей, а к этому ещё и магия иллюзии существует, что можно прямо на землю лечь и не увидишь, пока не наступят...

Лучник помотал головой, выбрасывая из неё паранойю, и, как мог, бесшумно двинулся вперёд. При движении по твердому грунту разведчик прежде ставит носок, а потом плавно опускает каблук... Но тут-то лесная земля, покрытая опавшей прошлогодней листвой, скорее мягкая, чем твёрдая, так что первым делом надо ставить каблук. И естественно ставить не на ветки... Но опять-таки листва прошедших лет лежит на земле и скрывает много хрустящих опасностей. А ещё в лесу хоть и редко, но встречается высокая трава, тот же папоротник. В ней можно, например, капкан спрятать. Так что следует высоко поднимать ноги и аккуратно, как можно мягче ставить....

Неподалёку треснуло дерево. Лучник замер, вглядевшись в том направлении, но ни в нормальном, ни в тепловом зрении ничего не увидел. Ничего больше не шевелилось, не ломало деревья, и ни коем образом не шумело. Кругом вообще больше не издавалось звуков, кроме посвистывания ветра в иголках, шелестения листьев, да шуршащих шагов отряда позади.

- Что-то стало слишком тихо, - сообщил о своих подозрениях Док подошедшим товарищам.

- Да? - прищурив глаз огненный маг с интересом оглядел лес, не выражая ни капли беспокойства. - Значит мы наконец-то с кем-то смахнёмся?

- Поражаюсь твоему спокойствию, - чуть презрительно сказала Дженнифер. Она поудобнее перехватила посох обеими руками и теперь тихонько вращала его пальцами вокруг собственной оси.

- Да ладно, - он крутанул свою палку, словно боевой шест вокруг кисти, поперёк собственной оси посоха. - Мы же новички. На нас ничего серьёзного не пошлют.

Снова что-то треснуло, зашевелился воздух, и куда как больше звуков наполнили лесное пространство. Но не было среди них птичьей разноголосицы, не стучал своими лапами в лесу зверь, и не мычало вдали какое-либо животное. Вместо них басом отдавался ветер в кроне дуба, посвистывала ель, осина отвечала тонким голоском, и шуршали на десятки разных оттенков другие деревья. Казалось, что шепчется кто-то невидимый на неизвестном языке, да шепчется не просто так, а обсуждает группу путников, заблудших в эти места.

Веда с бегающими в панике глазами прижала посох к груди и стала маленькими шажками отступать назад, пока не уткнулась во что-то спиной. Она резко дёрнулась и отпрыгнула, но испуг её оказался напрасным. Медведь переложил меч из правой руки в левую, из-за этого его щит слегка накренился, и похлопал лекаршу по голове и ободряюще улыбнулся. Рыжая закатила глаза вверх, внимательно наблюдая за рукой, и нервно хихикнула в ответ.

Остальные просто поудобнее перехватили своё оружие, ожидая нападение, но оно так и не последовало. Когда шелест стих, Тафа опустила меч со щитом к земле:

- Может пойдём потихоньку? Чё тут стоять? Триггер[15], кажись, будет дальше.

И они пошли, впрочем, не особо расслабляясь, держа стрелы на тетиве, мечи не в ножнах и посохи в руках. Док опять шёл несколько впереди остальных, вглядываясь в зелёные заслоны.  

'Из воздуха они что ли заспавнятся[16]', - Размышлял он над ситуацией. Вокруг были только небольшие красно-жёлтые пятна маленьких пичуг рядом и животных покрупнее вдали. - 'Хотя зомби ведь мертвецы. Может они холоднокровные...'

- А-ай! - раздался позади короткий вскрик.

Нижняя ветка одного из деревьев, словно щупальце осьминога, обхватила Веду, прижав руки к туловищу, и подняла вверх к зелёному своду. Перед деревом, где-то на высоте пары метров, возникла табличка:

Живраст. Ясень.

В магическом спектре на каждом листочке открылся плоский, словно нарисованный глаз, и все они в упор уставились на лекаршу. Посох бесшумно упал на прошлогодний слой серой листвы, а сверху раздался пронзительный девчачий визг:

- Йа-а-я! Спасите!

- Оба-на! Живые деревья! - обрадовался рыжий парень и вытянул посох кристалом вперёд. - Галын делен!

Засветился кристал на его деревяшке, оторвался от него сгусток пламени и плюхнулся, разбившись искрами, об ствол дерева. Вспыхнула кора вяза, и шустро пополз огонь, охватывая всё больше и больше его поверхности, а тёмно-зелёная шкала поползла влево, уменьшаясь и светлея. Дерево затрещало, дёрнулось, но лекаршу из захвата не выпустило.

- Эй, она так сгорит! - крикнул Док магу, но тот не обратил на это внимание.

- Ус хуйтэн дэгдэмхин байна! - Дженнифер выпустила по державшей Веду ветке тремя осколками льда, но попавшие две сосульки лишь выбили в ней два отверстия, не сумев расщепить, а на общее здоровье живраста, кажется, совсем не повлияли. Впрочем, её это не остановило, и она начала читать следующее заклинание.

Нуб продолжал стоять, отсвечивая вместе с посохом в прямом и переносном смысле, а потому дерево не замедлило с ответом. Удар веткой отправил мага в недолгий полёт, прервавшийся ударом спиной о дерево, от чего слегка уменьшилась уже его полоска жизни. Посох выпал из его рук, погас в кристалле магический свет, и пламя, утратив былую ярость, стало тухнуть под похлопываниями ветками ствола. В этот момент живое растение напоминало человека, что пытается руками сбить пламя на загоревшихся штанах, разве что не прыгало и не крутилось на месте. Но его всё равно шатало, а вместе с ним раскачивало на ветке Веду.

             Дождь пустил одну стрелу, и убедившись, когда она с глухим стуком вонзилась в ствол, что толку от этого совсем никакого, убрал лук за спину, и встал столбом, как это делал Док.

            А вот мечники не зевали. Тафа после того, как неудавшийся поджигатель отправился в свой первый полёт, подбежала к вязу и обрушила на нижнюю ветку свой меч. Он вошёл на половину своей ширины и завяз, не позволив быстро его вытащить, а сзади к вредительнице уже подлетал другой отросток... И стукнул бы он воительницу, но Медведь успел принять удар на свой щит. Ветка на этом не остановилась и, схватив, словно клешнями, своими тонкими отростками круглую деревяшку, обитую металлом, попыталась выдернуть её из рук, но воин подался вперёд и перерубил её ближе к основанию - он, в отличие от некоторых, вчера заточил свой меч до бритвенной остроты, да и толщина ветки в конце куда меньше, чем у основания - образовавшийся огрызок уже просто не доставал до людей.  Следующий удар он уже нанёс, помогая Тафе, и дерево, поняв, чем это может кончиться, передало Веду на ветку повыше, а прежней ринулась в атаку.

             Всё это заняло не больше десяти секунд, но не занятые в бою лучники увидели, что их неприятности с единственного живого ясеня только начались. А вот конец, причём возможно окончательный, прямо сейчас к ним шёл из глубин леса.

            'Живраст. Дуб'. 'Живраст. Ель'. 'Живраст. Можжевельник'. 'Живраст. Барбарис'. 'Живраст. Сирень'. 'Живраст...' 'Живраст...' 'Живраст...'

            Десятки надписей проявилось перед глазами игроков, объясняя к какому именно виду относятся растения, пришедшие их убивать. Радовало лишь, что всё это были молодые кустики и деревья, не превзошедшие трёхметрового роста. Но кроме бесконечного 'живраст' к ним подходило ещё одно существо: деревянный ствол с парой веток без кусочка зелени, с двумя дуплами вместо глаз, из чёрных провалов которых светились красные точки, а снизу две, почти что, ноги, а не десятки корневищ. Табличка над ним гласила:

Леший.

Заметил его и Нуб, незамедлительно оповестивший об этом остальных:

- Вот, кряк! Их тут толпа ещё идёт!

Крик привлёк внимание Медведя. От новых обстоятельств в голове у него что-то щёлкнуло и появилась идея, которую он кратко выдал своим грубым голосом:

- Дженни! Заморозь! - и указал мечом на ветку повыше, где уже были заметны скромные успехи в деле рубки. Самая низкая ветвь уже никого не интересовала: при нападении она просто переломилась в том месте, где её подрубили.

- Гадна дотор бух мэс тайрах! - быстро сообразила блондинка, и белесая дымка вылетела из кристалла, ударив прямо по зарубке. Полметра ветки мгновенно заледенело по обе стороны от места попадания, и даже на краешек ствола заползла морозная клякса.

Замахнулся богатырь через правое плечо (слева мешал ствол), замер на миг меч, отразив достигший земли луч солнца, и устремился вперёд по дуге, всей немалой мощью Медведя обрушиваясь на покрытую инеем деревяшку. Брызнули во все стороны осколки, полетели в воздух щепки - план удался, и ветка стала падать вниз. Вот только без Веды, ибо её умная растительность теперь ловко передавала всё выше, на самую верхушку ясеня.

- Целиком заморозишь? - хмуро спросил мечник, запрокинув голову и разглядывая качающуюся на ветру девушку, которая через слёзы кричала: 'Пусти, пусти!' - и изо всех сил пыталась вырваться из деревянных объятий.

- Нет, - Дженнифер сообразила, что вопрос относился к ней. - Слишком здоровый, гад.

 - А верхушку? - он перешёл на шепот.

Дженнифер прикинула высоту. Высота - метров семь, не больше. Она может замораживать объекты на расстоянии до десяти метров. Значит...

- Могу, - сказал и не дожидаясь отмашки начала читать заклинание.

 

А в это время доблестная компания 'трудоголиков' покопалась в мешочках, и кое-что для себя решила:

- Нету, - развёл руками азиат, отворачиваясь от сидора. - Кто бы мог подумать, сударь Док, что в наших в мешках не окажется зажигающих средств, которые мы не покупали. А-а-а... - со стоном он схватился за голову.

-  Взгляни на это с другой стороны, - флегматично сказал Док, положив руку ему на плечо и кивнув головой в сторону кастующего заклинание мага. - Мы не тащили с собой бесполезное барахло.

И действительно, очередной сгусток магии, отправленный Нубом, был небрежно отброшен лёгким взмахом еловой лапы, и только упав после этого на землю, вспыхнул огнём. Шкала здоровья и силы при этом едва заметно уменьшилась... у самого мага.

- Утиные яйца, - выругался он, отойдя ещё на несколько метров от неспешно подбирающихся деревьев. - Выживу - больше никакой экономии. В долги залезу, но куплю нормальный огнешар, а не это недоразумение. Зажжение после попадания - это кря, а не магия!

- Постойте, - оживился Дождь перестав рвать на себе волосы. - Сударь Нуб, значит вы говорите, что проблема не в том, что деревья не зажигаются, а в том, что эти монстры отбивают заклинание до того, как оно подействует?

- Эм... Ну да.

- Тогда не могли бы вы бить на упреждение?

Огневик стеклянными глазами отобразил, что его мыслительный процесс завис.

- Слушай, - медленно проговорил он, просияв. - А ведь это мысль! Галын делен! - свет новой идеи вспыхнул в реальности зачатком лесного пожара.

 

Верхуша и парочка прилежащих боковых ответвлений покрылись льдом, от чего лекарша приняла вид слегка подмороженной, но всё ещё трепыхающейся рыбины на хрустальной подставке. Ветки пониже безуспешно поелозили по инею, никак не доставая до Веды, и бессильно опустились до естественного положения.

План 'команды спасения' был прост: заморозить ствол, сломать его, повторить эн раз, и стряхнуть пыль с упавшей на землю девушки. Всё просто и понятно. Только нужно было поспешить, а то живрасты наглядным таймером подходили всё ближе.

Так что Медведь не стал зря тратить время, примерился, широко замахнулся и под крутым углом запустил свой меч в полёт. Клинок красиво завращался, размазавшись туманный диск, и рассёк... одну из нижних веток, словно птичьим крылом заслонившую белую часть ствола, после чего застрял в следующей.

            - Всё пора сваливать, - Тафа засунула меч в ножны и развернулась, собираясь уйти.

            - Куда это ты собралась? - поймала её за шиворот блондинка. - А как же Веда?!

            Воительница развернулась, рукой сбрасывая её захват, и раздражённо прокричала её в лицо:

            - Мы сделали всё, что могли! Сама сказала, что всё дерево заморозить не сможешь. У тебя и на верхушку четверть сил ушла, - шкала Дженнифер действительно заметно уменьшилась, сменив цвет на зелёный с красным отливом. - Отсюда срубить её не получится: ветки ведь защищают, а летать мы не умеем. А раз нам её с этого дерева не снять, то пора о своей шкуре позаботиться. Или у тебя есть идеи как её спасти?

            Тафа выжидательно уставила свой хмурый взгляд в лицо волшебницы.

             - Есть.

            - Да ну? - мечница недоверчиво выгнула бровь. - И какой?

            - Я подниму твой меч телекинезом повыше, а оттуда разгоню и ударю по стволу.

            Девушка поджала губы и несколько секунд колебалась, но в итоге согласилась и протянула Дженнифер спату[17], вытащив его из ножен. Блондинка взяла его обеими руками и, не теряя времени, приступила к выполнению плана:

- Зах зээлийн ул узэгдэгч гар.

Клинок воспарил над раскрытыми вверх ладонями и неподвижно завис в этом положении. Девушка слегка подняла затянутые в чёрные перчатки кисти, и меч, повинуясь их движениям, взлетел вверх попутно уворачиваясь от веток, когда она сгибала пальцы. Снизу, сквозь переплетения крон деревьев, трудно было разглядеть меч, но Дженнифер сильно запрокинула голову, уперев петлю хвоста в шею, продолжала манипуляции руками и, в конце концов, вывела его над вершинами деревьев.

Спата перевернулась в воздухе и наклонилась лезвием к ясеню. Медведь, стоявший под ним, кивнул в знак готовности, и тогда волшебница изобразила ладонями толчок. Меч, словно гильотина, обрушился на замороженный ствол, отделяя вершину от корней. Живраст содрогнулся и затрещал, зашелестел в приступе боли, замахал ветками, но достать до обидчиков всё равно не смог. Зажатая в деревянных объятиях Веда вместе с частью ствола устремилась к земле и закричала, сменив голос с жалобного на испуганный, но на пол пути оказалась перехвачена.

Дженнифер раздражённо крякнула, дёрнула плечами и повторила заклинание, взявшись в этот раз за саму лекаршу. Замороженный ствол поддался, и не смотря на сопротивление ветви, которая оплела его петлёй и тянула назад, стал удаляться от живраста. Но покалеченный ясень ещё не сдался и другими своими ветками, как щупальцами, схватил девушку. Волшебница и дерево словно сошлись в перетягивании каната, где призом должна была стать Тафа. У ясеня трещали жилы, лопалась кора, и рвались сами ветви. Могло показаться, что победа близка, но у и блондинки всё было не радужно: вспотевший лоб, учащённое дыхание и быстро уменьшающаяся шкала здоровья, уже ставшая багрового оттенка.

            Однако, как это и положено, в нужный момент появилась помощь.  Два меча закружились в воздухе вокруг пучка древесных щупалец и, действуя словно ножницы, ловко перерезали их. Последние ветки, которые не успел перерубить новоявленный садовник, просто порвались под усилием Дженнифер, и лекарша, наконец, рухнула на землю. А вместе с ней от усталости и сама волшебница.[18]

- Спафифо, хнык-хнык[19], - размазывая слёзы по лицу и едва поднявшись Веда принялась благодарить своих друзей. - Спафипо, спасифо.

- Эй, идти можешь? - отдавая мечи владельцам, мимоходом спросил Нуб.  Его шкала просела до половины, так что говорил он слегка задыхаясь.

            - Д-да, могу, - кивнула она своим заплаканным лицом с опухшими глазами. Повертев головой и заметив свой посох, лекарша двинулась к нему, но запнулась уже о первый попавшийся корень и растянулась на земле.

            - Кря, так дело не пойдёт. Тут становится жарковато, - вокруг них и вправду неплохо горели деревья, - и нам надо быстро уносить ноги.

            - Я понесу, - танк убрал принесённый огневиком меч в ножны и двинулся к девушкам.

             Он спокойно закинул на левое плечо сначала обессиленную Дженнифер, а потом и вяло посопротивлявшуюся Веду на правое. С двумя девушками на плечах и с их посохами в руках, да в отблесках пламени на лице и металлических полос на броне воин принимал воистину героический вид. Он слегка пошевелил плечами, устраивая напарниц поудобнее, и обнял их за бёдра, чтобы не соскользнули.

            - Сударь Медведь, вам не тяжело? - Дождь подошёл к левой стороне и протянул руку. - Я мог бы понести.

- Справлюсь, - ответил богатырь и провёл взглядом по остальным. - Ну?

            Надо сказать, что обстановка вокруг была горячая. Кольцо огня, окружившее добровольцев-пограничников, оставило им пятачок всего в тридцать шагов в поперечнике, за которым к тому же стояли живрасты и внимательно следили за ними злым взглядом.

            На одну их таких групп кустов и указал посохом Нуб:

            - Побежали к этим мелким! - он стукнул указательным пальцем по древку и синий огонёк побежал, прочерчивая узкую полосу, от места удара через каждую фигуру, руну, загогулину и кривую линию на пути к набалдашнику. Достигнув кристалла, магический свет словно весь всосался в него, а в следующее мгновение вылетел с посоха огнешаром красновато-жёлтого цвета.

            Впереди раздался сильный взрыв, полетели клочья земли, искры и горящие головёшки. А вот дыма и огня, после прохождения взрывной волны, поубавилось. Стало видно, что там, где раньше стояли ходячие можжевельник и барбарис, теперь остались лишь угольные изваяние, осыпающиеся под топотом ног убегающих игроков и поспешивших за ними живрастов.

- Ух, крутая штука! - восхитился Док, пробегая по черной проплешине. - Ещё есть. 

- Нет, - экономя дыхание кратко ответил Нуб и мельком взглянул на посох с чёрной обуглившейся полосой на месте, где был магический узор. - Сэкономил, кря.

***

На солнечной полянке посреди леса, в окружении вытянутых трав с гроздями маленьких фиолетовых цветочков на вершине стебля, сидела на ажурном стульчике девушка в чешуйчатом доспехе, раскрашенном в белый и голубой цвета. Её длинные чёрные волосы свободно спадали вниз, открывая удлинённые слегка лопоухие уши с заострёнными кончиками.

Эльфийка поднесла к светлому с лёгким загаром лицу белую фарфоровую чашку и вдохнула насыщенный аромат красного чая, собранного из сортов этой поляны и приготовленного по особой сверхбыстрой маготехнологии.

- Какой насыщенный букет, - блаженно произнесла она, прикрыв глаза. - Похоже в этом году урожай Иван-чая особенно удался. Правда, Фанк?

Девушка уже собиралась сделать глоток, когда неожиданно налетевший ветер закинул ей на лицо прядь собственных черных волос, распущенными лежащих под голубой остроконечной и широкополой шляпой. Волшебница с сожалением поставила чашку на тарелку, находившуюся на низком столик с кривыми ножками, и принялась обеими руками убирать причёску в хвост.

            - Да не особо, - почесало ягодицу сероватое пушистое существо, со звуком отхлёбывая чай из жестяной кружки.

            Задумчиво глядя в лес, оно убрало руку от филейной части и взяло в него нож, которым, не глядя, стало подбрасывать в воздух нарезанные ломтики чёрного хлеба, мяса и сыра. Когда все ингредиенты взлетели, существо просто повернуло кинжал остриём вверх и стало ждать. Перевернувшись точно по центру была пронзена горбушка хлеба, немногим промахнулся стейк, и только сыр явно пролетал мимо. К счастью резкий порыв ветра подтолкнул его в нужном направлении, и последний элемент бутерброда занял своё место.  Серое существо при этом даже ни разу не оглянулось, но безошибочно определило, когда настала пора отправлять закуску в рот.

Рот располагался на вполне человеческом лице. Хотя в щели между нащёчниками и затылком торчали в стороны острые уши, и это выдавало в нём молодого эльфа. А серость покрытия и пушистость у него была из-за шапки и шубы, сшитых из множества кроличьих лапок.

- Тьфу, блин. Тьфу, - тот же самый порыв ветра, что спас сыр, закинул в и пару листьев с дерева прямо в рот девушки. При этом в тот самый момент, когда приоткрыла рот, чтобы, попробовать чай. Чашка вновь оказалась на столике.  - Вот же напасть.

             - Кто напал!? - вскинулась с расстеленного у костра плаща девушка в чёрном фраке с длинным полами и брюках, зажигая у себя меж ладоней нечто чёрное. В остальном выглядела она вполне по человечески без отклонений в форме частей головы.

            - Никто не нападал, Гая, - можешь спать дальше, - успокоила её эльфийка, вновь поднимая со стола кружку. 

            - Но я же чувствую, что кто-то в лесу колдует! - не согласилась та, не отпуская заклинание. - И они пересекли охранный барьер.

            - Да? - девушка в доспехах остановила руку с чаем на пол пути и развернула голову к лесу.

            - Расслабьтесь, - эльф в кроличьих лапках прожевал кусок бутерброда и с шумом его запил. - Это молодёжь развлекается с живрастами.

            В лесной чаще раздался взрыв, а над верхушками деревьев стал заметен серый дым. А ещё через несколько секунд на поляну выскочили пять человек, один из которых тащил на плечах ещё двух. 

            - За нами гонятся живрасты! - очень быстро бежал к ним, оставляя среди цветов просеку, и кричал Док. - Помогите!

            - Стоп! Не беги сюда! - крикнула ему волшебница. - Поляна большая, обойди!

            - Прошу вас!  - с ходу бухнулся на колени Дождь, немного прокатившись по траве, от чего одежда позеленела. - Нам с ними не справиться.

            - Ребята, во-первых, это ваша битва, и с нашей стороны было бы не вежливо встревать. Вам же нужно тренироваться, - ласково проговорил Фанк, продолжая завтракать. - А во-вторых, с вашей стороны было не вежливо притаскивать паровозик.

            - Эй, мы же вас просим. Вы же прокаченные ребята. - подключилась Тафа. - Чё вам сложно что ли?

            Ребята над которыми висели таблички:

Попаданец. Дней: 1492. Убийств: 1003

Попаданец. Дней: 1477. Убийств: 1115

Попаданец. Дней: 1492. Убийств: 534

Ребятам с такими описаниями это действительно не должно было быть сложно. Но они ничего не ответили и лишь молча смотрели, а из леса уже выходила первая группа живых растений. Добровольцы ещё немного помялись на месте, но когда девушка с остроконечной шляпой, демонстративно глядя на них, стала подносить к губам фарфоровую чашку, то не выдержали и поспешили дальше.

И тогда произошло сразу несколько вещей. Леший, дерево с куда более гуманоидным телосложением, нежели остальные, швырнул в убегающих людишек куст поменьше. И полетел бы маленький живраст в Медведя, за которым сидел парень в кроличьих лапках, но Медведь как раз шагнул в сторону, а у Лешего как-то неожиданно просела под ногой земля. В общем 'Живраст. Шиповник' пролетел над низким столиком и по касательной задел руку эльфийки, от чего весь ароматный, собранный из лучших сортов этой поляны и приготовленный по особой сверхбыстрой маготехнологии Иван-чай, выплеснулся на красивый раскрашенный в белый и синий цвета доспех.

- Ах!!! - раздался вопль боли. - Я же его так и не попробовала. Твари! Убью!

Выполнение угрозы не заставило себя ждать. Схватив непонятно откуда-то взявшийся топор, девушка рванула к агрессорам.

- Сильно она обиделась. Даже про магию забыла, - прокомментировала порыв своей подруги Гая. Она посмотрела на всё ещё горящее меж ладоней чёрное пламя, задумалась. - Не пропадать же. - И метнула в ближайшего живраста. Бедное растение обратилось в пепел меньше, чем за секунду.

Фанк протянул вперёд руку и в ней мгновенно появился лук: простая очищенная и загнутая деревяшка. Второй рукой он натянул невидимую тетиву, и у его пальцев из дымки белого света появилась стрела. 

- Ей просто захотелось его помучить, - его слова частично заглушил звук, который выдала стрела при попадании. А если точнее это был грохот взрыва, разорвавшего на щепки несколько деревьев и отрезавшего Лешего от большей части его подручных.

Эльфийка с топором на перевес подбежала к этому гуманоидному дереву и, поднырнув под выпад его левой руки, с одного маха лишила его возможности побега. Лишённый своих ног, Леший завалился, но сохранил большую часть шкалы здоровья и сражу же принялся отращивать новые средства передвижения. Однако девушка на собиралась давать ему шанс: быстренько отрубила ему руки и верхнюю зелень, оставив только прямое бревно, на котором в гримасах искажалось подобие лица и шёл скрипучий треск, так похожий на стон.

 - Считай, что тебе ещё повезло, - она со злостью пнула его носком сапога. - Была бы чага[20], ей бы скормила. А так, - она стала методичными ударами топора отчекрыживать от Лешего узкие диски, - быстрее умрёшь. 

Живрасты не выдержали столь ужасного зрелища и бросились вон с поляны, оставляя своего главаря на гибель под ударами топора взбесившейся магички.

 - А что вообще тут происходит? - зевая, с хрустом потянулся блондин с кудряшками до низа ушей.

С плечи и до пяток он был облачён в полный латный доспех чёрного матового цвета с какой-то расписанной узором бумажкой на груди. Похоже он так и спал, не снимая этот цельный кусок железа, который, впрочем, выглядел, будто разукрашенный тканный костюм. В некоторых местах даже складки имелись.

- Слушайте, я не понимаю, - в его сонном голосе звучали нотки недовольства. - Почему вы меня не разбудили на дра...

Его возмущение было совершенно безобразно прервано - сучок вышел через грудь. Рыцарь потрогал веточку и с удивлением уставился на запачканные кровью латные перчатки. Не меняя выражения лица, он плавно оглянулся. Позади стоял шиповник, ранее опрокинувший чашку чая, и о котором все забыли. Но он не забыл зачем пришёл сюда и в отличие от своих трусливых собратьев не убежал, а бросился в атаку. К его несчастью храбрость не спасала от молота, которым рыцарь сломал его на отдельные веточки.

- Это было опасно, - молот развеялся, а парень отодрал с груди прямоугольную бумажку. Тут же костюм разгладился, обрёл объём и стал выглядеть совсем, как нормальный полный латный доспех. Вот только дырочка слева от сердца осталась.

- Парень, ты как? - осторожно поинтересовался Док. Странно выглядело, что после такого ранения, шкала здоровья над парнем почти не уменьшилась.

- Ничего страшного. Немного подож... - харкнувшая из-за рта кровь опять прервала его речь.

Закончив кашлять, он вытер перчаткой рот, отчего она только размазалась по лицу, и улыбнулся. Оскал в окружении красных разводов выглядел довольно пугающе.

 - Немного подождать и залечится, - рыцарь всё-таки закончил фразу, сплюнул кровавую слюну и оглядел присутствующих. - Так кто мне объяснит, что тут произошло?

            Пока ребята сбивчиво рассказывали о событиях сегодняшнего утра в себя успели придти их волшебница. Парень слушал их ремонтируя доспех: налепил на отверстие квадрат металла, стукнул по нему маленьким молоточком и смахнул ладонью остаток, открывая гладкую поверхность без повреждений - магия игровой механики творит чудеса.

            - Понятно, - отпавший лишний кусок пластины он убрал в рюкзак. - Кто-то из вас прогневал Древо - бог растений такой. Как вы умудрились это сделать, не выходя из города? В особо ехидной форме отрывали листочки у единственного сохранившегося кустика?

            Игроки-новички отрицательно помотали головой и вопросительно уставились на Веду.

            - А что? Я тоже ничего не отрывала, - она оправдывалась, махая головой и руками.

            - Да, но ты ела, - сощурив глаза припомнил Нуб.

            - Вегетарианка, - понимающе покачал головой Фанк, потряхивая кроличьими лапками на нащёчниках, и сочувственно поджал губы. - Это залёт, девочка.

            Лекарша с расширившимися от понимания и страха глазами уставилась в никуда и принялась грызть ноготь большого пальца. Немного так постояв, она подняла свой взгляд, всё такой же большой, но уже с примесью надежды и мольбы, на рыцаря:

            - И что теперь делать?

            - До города мы вас, так и быть, проводим...

            - Мак! - возмутилась девица в бело-синем доспехе, отвлекаясь от сбора трав с фиолетовыми цветами. - Давай оставим их здесь, пусть сами добираются. Они ведь тоже виноваты, что живрасты разлили мой чай.

            - Рада[21], тебе надо уже как-то бороться со своей зависимостью, - укоризненно покачал согнутой в локте рукой Мак. - Убивать людей из-за чашки чая - это чересчур. Ты, вон, себе уже на бочку уже нарвала.

            - Да где тут на бочку? - девушку негодующе потрясла огромным мешком в руке, куда скидывала листья Иван-чая. - Его ещё сушить, отбирать, ферментировать! На десять чашек бы хватило!

            Мак махнул рукой в латной перчатке:

            - В любом случае мы их не бросим. - И повернулся к Веда с товарищами. - А вам в городе надо будет сходить в храмы и поискать способ снять проклятье.          

Глава 6

 

            Под охраной своих высокоуровневых коллег команда попаданцев шла по лесу в полной безопасности. Правда о том, что угроза притаилась, но не отступила, напоминали тени, которые с треском и шуршанием мелькали меж дальних деревьев. Ближе невидимые соглядатаи подходить опасались, т.к. парочка их более неосторожных коллег ранее быстро превратились в дрова.

             Так что ребята не напрягаясь шли по бурелому, перешагивая трухлявые и не очень покрытые зелёным мхом стволы упавших деревьев. Спокойно шли через заросли кустарника, который даже прореженный мечом рыцаря всё норовил схватить Веду. Наслаждались прекрасными видами смешанного леса, статический рисунок которого иногда разрушался, неожиданно срывающимися по своим делам берёзам.

            Дождю такое разнообразие контента быстро надоело, и он попытался провести марафон вопросов в стиле 'игрок и НИП-справочник':

            - А что это была за магическая печать?

 - А как вы так оружие быстро достали?

            - А что это у вас за костюм охотника на зайцев такой?

 - А что вы вообще тут в яслях забыли?

Однако его задумка провалилась почти сразу.

- Вопросы, вопросы, - заворчал эльф. - Нас в ваши годы никто за ручку не водил. Всё сами узнавали! А вам сразу готовенькие ответы подавай...

- Говоришь, как старый дед, - усмехнулся идущий позади него рыцарь. К его броне добавился ещё и шлем, забрало которого сейчас было поднято.

- Кто знает? Может я и вправду старый дед.

Колдунья между тем сняла со своей головы котелок с красным цветочком на ободке и стала что-то в нём выглядывать, вертя голову из стороны в сторону. Утвердительно гукнув, девушка по плечо засунула руку внутрь шляпы и вытащила из неё небольшую помятую книжонку в мягком переплёте. Похожая была у белобрысого мужика с усами в Штабе.

 - Во! 'Всё спрошено до нас или не раздражайте неписей'. Всё жалею, что её написали не мы, а ребята из четвёртого поколения, но книжка вышла стоящей. Серебряная монета и большинство ответов твои.

- Извините, сударыня Гая, но это слишком дорого. У меня с собой всего двадцать медных.

- Да? И никто с тобой не поделится ради такой замечательной книги? - под заинтересованным взглядом колдуньи соратники азиата отворачивались и начинали насвистывать мелодии. Она хитро улыбнулась.  - Торговаться умеете, да? Тогда 20 медяков, и чтобы никаких вопросов.

Такие условия устроили все стороны. Оставшуюся часть пути группа шла почти не разговаривая. Изредка только чертыхался Дождь, когда его забывали повернуть за плечи, и он врезался в неудачно выросшее на пути дерево.

Наконец, они простояли в очереди вместе с поздними крестьянскими тележками и прошли через городские ворота.

Тафа тут же подошла к углу здания и обняла его.

- Твёрдый камень. Надёжный, неизменный, всегда стоишь на месте. Не то что эти ёлки ходячие... - прижавшись щекой к каменной кладке она нежно гладило стену. Вдруг глупо хихикнула и стала биться головой о стену. - Ходячие деревья. Хи-хи. Ходячие, кряк-кряк, деревья....

- С ней всё нормально? - меховой парень выгнул бровь в выражении 'что за кряк тут творится?'

Дженнифер и Веда произвели неопределённые жести и пошли успокаивать девушку, уже раскровившую себе лоб.

- Ладно, нам ещё квест сдавать. Где в этом городе Штаб?

- Так прямо в центре города, - пожал плечами Док. - Вы что тут в первый раз?

- Этот город отвоевали где-то полгода назад, - рыцарь снял с головы шлем, убрал его в рюкзак. За ним последовали другие части лат, которые он снимал простым прикосновением.  - А мы сюда из глубокого рейда вышли. А до этого всё армейские лагеря и увольнительные в ближайших городах.

- Тут хотя бы человеческая планировка: важные здания в центре города. Не то что у этих ящеров.... - эльфийка сняла с пояса фляжку в кожаном чехле и поболтала ею, от чего жидкость внутри шумно заплескалась. Осторожно понюхала содержимое, поднеся горлышко к носу, и отхлебнула глоток после которого скривилась. - Где тут чай продают в курсе?

Естественно ответа она не получила.

            - Ладно, удачи вам. - рыцарь полностью снял доспехи, оставшись в рубашке и штанах, и даже латные сапоги заменил на кожаные. - И не тяните с посещением храмов. Божки тут злопамятные попадаются.

***

Распрощавшись с своими старшими коллегами, ребята не замедлили с выполнением совета. Первым решили сходить к тому храму, что был ближе, а именно, стоявший рядом с 'Гоблинским банком'.

Белые колонны на фасаде подпирали крышу, чуть возвышающуюся над соседями, и образовывали так небольшое крыльцо, перед красной стеной с обрамлёнными белым дверьми и окнами. Углы здания внизу у самой дороги были украшены головами причудливого зверя. Это были стоки для дождевых вод, и к каждой такой голове с крыш вела медная труба, сокрытая под слоем облицовки. Окна же были украшены изображениями животных, людей и просто узорами из плавных линий. Так выглядел храм пантеона Хонич.

Точнее так выглядело главное здание, а располагалось оно на углу большого двора, огороженного белой каменной изгородью. За крепко сбитыми деревянными воротами открывался вид на всё хозяйство храма. Парочка ларьков, торгующих амулетами, иконками, свечками, квитанциями о прощении, благовониями и другой мелочёвкой. Дальше от входа громоздились загоны, сараи и хлева, где содержался товар покрупнее: овцы, коровы, казуары, свиньи, парочка молодых игуанодонов (меньше двух метров роста для них не размер). Этих животных жрецы продавали в качестве будущих участников жертвоприношений.

Мычание, рычание, клёкот, рёв - крики животных соответствовали скорее животному базару, а не месту близкого к богам. Впечатление усиливали звон пересыпаемых монет, разговоры торгующихся людей и крики зазывал: 

- Индульгенции от проклятий Тыкывака[22], У[23], Уна[24] и других богов. Прощение за сквернословие и непочтительность. Каждому пятому покупателю скидка в пять процентов!

- Три коровы Цуву[25], и два центнера репы Фалвару[26], курицу...

- Следующая поставка задержится. Поймите, несколько стад захватила банда Картавого и пока мы их освободим...

- Я это, значит, там барана привёл, - лепетал бородатый крестьянин-человек, кивая белое кудрявое существо с закрученными рогами. - Мецалу[27]-богу приношение сделать надо бы. Урожай, ну там, защита - всё как обычно в общем.

Служитель-гоблин в узорчатой тунике до голени и с бейджиком на груди понятливо кивнул и повёл крестьянина за собой к пристройке, которая вместе с храмом походила на пару ступеней гигантской лестницы.

Там под покатой крышей и за высокими арками, служивших входами, простирались две большие отдельные друг от анфилады. В обоих залах перед изображениями богов находились низкие помосты, на которых богам приносили дары. В том помещение, куда увели животное текли из перерезанных глоток реки крови, наполняя подставленные под алые струи кувшины и тазы. Хотя барашка завели на помост целиком, где он после плясок гоблина, провалился куда-то вниз. Тоже самое происходило с любым приношением, положенным на стол. В соседнем помещении обходились без убийств, хотя и с такой же массовостью. Из нескольких телег выгружали мешки с крупами и овощами. И при этом в обеих анфиладах богам жертвовали красивую утварь, разные украшения, статуэтки и одежды.

Зал больших жертвоприношений немного уступал в длине храму.  Его стена упиралась ровно в грань срезанного угла, в котором находилась огромная дверь в два человеческих роста и шириной побольше некоторых улиц. За разукрашенной резными фигурами деревяшкой находился Зал молитв.

Основное помещение храма представляло из себя огромное пространство, вымощенное чёрным мрамором, на чьём фоне сильно выделялись своим жёлтым цветом золотые люстры под потолком, рамы картин на стенах, и низкие столы и светильники под ними на полу. Этот зал мог бы произвести мрачное впечатление, если бы не ларёк, торгующий теми же товарами, что предлагали во дворе. 

Немногочисленные посетители выкладывали на столы различные приношения: мясо, овощи, фрукты, монеты, ювелирные украшения и обязательно несколько монет.  Другие клали пару медяков на алтарь, вставали на колени перед иконами и, по-видимому, молились божествам, изображённым на них. Другие разговаривали с обслуживающим персоналом из гоблинов и людей, которые помимо бесед с посетителями, протирали столы и проходили туда-сюда через угловые двери.

- Мой господин заказывает молитву за здравие в честь своего первенца, - чопорно произносил волколюд-франт, за расстёгнутыми полами мехового пальто которого виднелись красные рубашка и гетры. Он на вытянутой руке передавал служителю-человеку мешок с монетами, и чтобы уравновесить их вес гордо выгнул спину назад. Гульфик на его красных узких штанах при этом боевито торчал вверх. -  Эти деньги он передаёт храму, как оплату всех необходимых ритуалов, сделанных по высшему разряду. По высшему разряду, жрец.

Вдоль всех стен висели картины в золотых оправах с изображением богов. Под ними стояли низкие столики, на которых либо просто выставляли дары, либо тут же производили малые жертвоприношения животных. Тонкие стены огораживали пространства перед богами друг от друга и позволяли совершать молитвы, не мешая движению в храме.

На более узкой стороне зала располагалась картинка с уже знакомым толстяком Цувой (надпись внизу подтверждала), разлёгшимся на горе золотых монет. Это полностью повторяло роспись потолка в банке. 

Однако это была не самая большое полотно в экспозиции. Справа от божка богатства висело под окном изображение в два раза превышающее площадь любого другого. На ней, посреди тёмного заснеженного пейзажа, стоял обнажённый по пояс, загорелый, мускулистый и достаточно волосатый мужчина. В поднятых над головой руках, открывающих вид на заросшие подмышки, он держал Солнце, а непосредственно вокруг него в ореоле света зеленела трава. 'Нум-торум[28] - бог света и тепла'.

На стене, прямо напротив великана, расположилась обратная, во многих смыслах, картина: десятки, может даже сотня, маленьких картинок размером с ладонь взрослого человека, образовали пёструю мозаику. Это более мелкие боги пантеона, которым приходилось довольствоваться общим столом.

Остальные картины, в общем количестве двенадцати штук, в различном виде изображали других богов и были размером с центральное полотно храма.

- Вам помочь, молодые люди? Что-то интересует? - подошёл к ним маленький буро-зелёный карлик в узорчатой тунике до голени, из-под которых выглядывали зелёные же ноги в сандалиях.

'Описание' сработало, и над существом появилась зелёная полоска жизни и надпись:

Гоблин. Жрец. 10 ранг

Лицо гоблина, не смотря на длинные лопоухие уши, горбатый нос и безгубый рот и небольшую козлиную бородку выглядело умиротворённым. На бейджике ровным почерком были выведены не иероглифы, а буквы. Из них складывалось имя жреца - Канта.

- Вам помочь? Гадания, делания, молитвы? Наши боги предоставляют широкий спектр услуг.

- Сударь Канта, да? У нас возникли проблемы. - обратилась к нему Веда. - Точнее у меня. Почему-то лесные растения нападают на меня. Мне посоветовали сюда обратиться? Поможете?

- Зови меня жрец, девушка. Я лишь скромный слуга богов ничего не могу обещать. Всё зависит от воли богов и жертвы, что ты готова им предложить для своей выгоды.

            - Ии? -  вопросительно подняла бровь девушка, намекая жрецу продолжить.

            - Просто помолись одному из богов и узнаешь ответ. - приглашающе раскрыл он объятия, представляя взмахом рук картины в зале.  - Пожалуй, в случае твоей проблемы, следует начать с богини плодородия и жизни.

            Жрец подвёл Веду к небольшой очереди перед нужной картиной. Подпись под ней поясняла, что изображенную зовут Калтаси[29]. Молодая среброволосая девушка сидела на поляне в окружении цветов, щенят, зелёных ростков, грудных младенцев и другой молодой поросли. Чтобы соблюсти мировой баланс, на противоположной стене от мирной идиллии символа молодой жизни повесили иную по смыслу картину. Одноглазый бог Елт[30], с внешностью молодого черноволосого человека ласково улыбался и протягивал пустые руки к животным, но те реагировали отнюдь не дружелюбно. Так собака на самом краю полотна, поджав хвост и оглядываясь, застыла в прыжке с расширенными от ужаса глазами и с раскрытой пастью, в которой, казалось, застыл визг.

            - А этот бог Елт нам не подойдёт? - Нуб указала на картину полную животного ужаса. - Выглядит впечатляюще.

            - Тс! - гоблин прижал палец к губам. - Не поминай имя божье всуе! Вдали от своих символов они почти не обращают внимание, если кто-то их вспоминает. Но внутри храма они слышат каждое упоминание своего имени. Не надо заставлять богов икать - это плохо скажется на здоровье.

            - О, боги могут заболеть?

            - А? Конечно, нет. На твоём здоровье плохо скажется: боги тебя проклянут, чтобы другим не повадно было.

            - По-нят-но, - протянул рыжий. - А всё-таки что на счёт этого бога? Э... От него можно ждать помощи?

- Это бог охоты. Если бы на вас нападали животные в этом был бы смысл, но с растениями он помочь не сможет. Богиня же заведует рождением жизни, а деревья её постоянный источник, так что, возможно, она сможет помочь.

Со стороны очередь казалось небольшой, но стоило в неё встать, как казаться стало по-другому. Но время двигалось вперёд, а вместе с ней и очередь попаданцев. Когда впереди, наконец, никого не осталось, гоблин стал давать наставления:

             - Девушка, ты должна полностью выполнить ритуал. Встань на колени. Вставай, вставай, потом отряхнёшь пыль. Теперь сложи вместе ладони пальцами вверх. Хорошо. Поднеси их к лицу, так чтобы большие пальцы почти касались носа. А теперь поклонись изображению богини, возьми трубку телефона и произнеси её имя и титул.

 - Богиня Калтась, покровительница плодородия и жизни, молю...

 - Для неверных молитвы платные! На твоем счету недостаточно средств для вызова бога, - в трубке раздался ласковый женский голос. - Внеси жертву!

- А-э? - отвисшая челюсть и расширенные глаза ярко выражали эмоцию заполнившую разум девушки.

- Веда, ты чего? - Дженнифер, как и остальные, не услышала голос раздавшейся из молитвенного аппарата.

- Эм... Она говорит, что у меня нет денег, - лекарша указала пальцем на картину. Божественная кара не замедлила себя ждать: маленькое семечко, вылетев из картины, ударило девушку по лбу. Та, отшатнувшись, прикрыла поражённый участок обеими руками. - Ай!

- Кхе-кхе. Ради твоего же блага, не тыкай пальцами в символ божества. - гоблин скрыл усмешку кашлем. - Для простого запроса достаточно медной монеты.

 - Ваши боги так любят деньги, - Док ещё раз оглядел зал. - Кругом надо платить.

- Этот храм посвящён богу торговли (если не заметили, его изображение стоит по центру, хотя глава пантеона Солнцеподобный), а он любит деньги. Остальные боги здесь на правах почётных гостей и вынуждены следовать правилами установленным хозяином храма. Просто положи один медяк на стол.

После того, как на стол легла, красная монета обряд продолжился.

 - Калтась, богиня жизни и плодородия, молю тебя...

            Стол под монетой раскрылся, и та упала в разверзшуюся тьму. Также бесшумно створки захлопнулись обратно.

            - Оплата принята. К твоему сожалению она слишком мала, так что богиня не ответит прямо сейчас, но ты можешь оставить свою молитву после звукового сигнала. Бип!

            - Мм...Богиня Калтась... -  сбитая с толку Веда несколько тормозила с мыслями. - Молю вас избавить меня от проблем с растениями... Они нападают на меня, скидывают ветки на голову, ставят подножки корнями, хватают за волосы ветками... - она поняла, что говорит несколько не то. - Растения в лесу хотят меня убить. Молю вас: защитите меня. Пусть они относятся ко мне как ко всем остальным. Спасибо.

            - Жрец, а когда нам ждать помощи от богини? - спросила Веда, встав на ноги.

            - Я уже сказал, что лишь скромный слуга богов, и не могу говорить за владык. Но богиня обязательно прослушает молитву и скажет может ли помочь и каким образом.

             - А как я это узнаю? Вы мне скажете?

            - Нет. Точнее, если ты оплатишь эту услугу. А так тебе надо будет снова ей помолиться. Возможно завтра, может быть послезавтра, - уловив скептический взгляд посетителей служитель строго произнёс. - Она обязательно ответит, если не будет много дорогих молитв. В конце концов тот, кто больше платит, тот и получает быстрее ответ.

            - Хотите что-то ещё? - тоном продавца-консультанта осведомился он. - Может вступите в лоно нашей церкви? Для новичков у нас предусмотрены льготы.

            Движением фокусника он развернул перед попаданцами веер буклетов с чёрно-белым стилизованным рисунком солнца. Бесплатной рекламы хватило каждому.

            На обороте крупным текстом красовался привлекательный слоган:

'Лучший пантеон для лучших людей. Обращение, венчание, отпевание, благословление, предсказание будущего и многое другое.

Всем новообращённым скидка в десять процентов на все обряды и товары храма!'

            Что-то подсказало обратить внимание на линию в самом низу листа. При ближайшем осмотре полоса чернил превратилась в осмысленный текст:

'Скидка действует при условии постоянной уплаты десятины. Скидка не превышает 20 серебряных. Скидка не...'

            Вступать в эту секту как-то сразу расхотелось.

            - У нас есть гадалки. - между тем продолжал жрец-торгаш. - Вы можете узнать свою судьбу, любовь, смерть - всё что угодно!

            - Кто победит завтра на скачках? - на правах штатного прапорщика, заботящегося о ресурсах команды, спросил Дождь.

            - Какой хитрый молодой человек! - улыбнулся жрец. - Но согласно пятому пункту божественного договора информация о результатах конкурсов не разглашается.

            - Ай, - покачал головой вор и тихо вздохнул. - Какой тогда от этого смысл?

            - Может вас заинтересуют благословления наших богов? Помощь бога войны вам точно не помешает!

            - Благословения даёте? - Медведь оживился. - И что за бафы навешиваете? Плюсы к урону или защите?

            - Кхм, - прокашлялся персонаж и принялся читать энциклопедическую статью о жертвоприношениях. - Всё это не бесплатно, а за жертву. И чем больше жертва, тем мощнее будет благословление или предмет. Хотя можно будет выбрать долгое действие меньшего благословления, или короткое действие для большего благословления. Но действие его влияет не на конкретные умения, а на всё направление. Бог сельского хозяйства Мецал, не поможет вам в бою, зато работать с урожаем, от вспахивания до хранения, будет намного проще. А вот бог войны Молиз сделает так, что в вас станет труднее попасть, а вам самим проще. Но всегда надо помнить древнюю мудрость: 'на бога надейся, а сам не плошай'. Чем искусней ваш противник, тем меньшее влияние оказывает благословление, а если просто встать столбом, то и старая беззубая лягушка сможет вас загрызть. А если боги вас проклянут, то будьте готовы, что на каждом шагу сверху будут падать горшки, под ногами попадаться банановые кожуры, а в новеньком кошеле обязательно будет огромная дырка!

            - В общем это удача, карма и всё-такое прочее. - подвёл итоги Док.

            - Если я принесу курицу, то на каком расстоянии от среднего лучник, смогу чувствовать себя в безопасности? - спросил Нуб.

            - Боюсь, что не могу ответить на этот вопрос.

            - Жаль. Если бы были конкретные цифры было проще сравнить...

            - Не на... - протянув руку, попытался прервать его Дождь.

- ...с другим храмом...

- ...до!          

            Грохот! Вспышка!

Все посетители в страхе сгорбились, втянули голову в плечи, а то и вовсе присели, закрыв голову руками. Люди настороженно крутили головами, не спеша вернуться к молитвам, а в звенящей тишине от распахнутых дверей донёсся стон огневика. Он лежал на мощённой площади перед храмом и тянул руку к кровоточащей голове.

            - В следующий раз боги не будут столь милосердны.  - Не изменившись в лице ответил жрец. - Никогда не поминайте в храмах богов, принадлежащих другим пантеонам. И советую сейчас покинуть храм.

            Игроки, вяло ворча, покинули святилище Хонич. Подняв рыжего с примесью тёмно-красного от крови, они прислонили его к каменному забору. Веда кончиками пальцев коснулась окровавленной головы и стала лечить. 

            - Узкоглазый, кря те в утку, предупреждать надо заранее, а не когда уже поздно, - глядя снизу в верх из-под руки лекарши, прошипел раненый.

            - Но никто... Там и без тог ... - азиат начал было оправдываться, быстро передумал и просто низко склонил голову. - Я не подумал. Простите, сударь Нуб, из-за моей ошибки вы пострадали.

            - Ты аккуратней. Последние мозги вытекут, так совсем дурачком станешь... Ой, простите, - она закрыла рот ладошкой. - Мне почему-то очень захотелось пошутить.

            - А-а, прощаю, - Нуб махнул рукой и поднялся. - Обоих. Ой-о... Голова всё равно болит. Лучше вылечить не можешь?

            - Трещину в черепе я срастила. Все повреждённые ткани восстановила. У тебя там вроде как небольшое сотрясение, но этот дебаф[31] должен быстро пройти, - ещё она окончательно заживила царапины на щеке, нанесённые Дженнифер, но это было не специально, да и спрашивал он о другом.

            - Мне зачитывать весь справочник вслух или просто дать вам почитать самим?

            Маг огня потрогал голову и отрицательно покачал в голой.

            - Не, к уткам. Лекции оставим на потом. Просто расскажи за что ещё от богов может прилететь.

            ***

             Второй Храм.  Бетонная коробка в центре города с квадратными окнами и дверью. Из всех украшений скромная табличка слева от входа с надписью: 'Храм Гермеса[32]. Отделение пантеона Анатри'.

Ещё на площади перед входом стоял простенький фонтан круглой формы, в центре которого вяло била вверх одна струя. Но под его бортиком дрых бородатый мужик с опухшим лицом и довольно потрёпанной одежде, что портило всё очарование.

- Сударь Нуб, вы сказали предупреждать о проблемах заранее. Здесь есть упоминание бога Гермеса, - азиат нашёл в справочнике нужную страницу. - Вы слушаете? Покровитель чиновников и бог бюрократии. Другими словами - предводитель воинства Тьмы, воплощение большой части ужасов и бедствий мира. Держитесь подальше от его храма, ибо там вас ждёт скорбь и уныние.

- Да ладно, не нагнетай, - Тафа посмотрела на неровную серую поверхность штукатуренной стены. - На вид ничего страшного. Хотя уныло, да.

- А там описаны, эээ, способы прохождения? - спросил Док.

- Написано, что главное не нарушать правила поведения в храмах. На выполнения цели посещения уходит много времени, и не у всех выдерживают нервы. А единственный способ ускорить дело нам не по карману. Здесь взятки начинаются с трёх серебряных.

- Там ещё и расценки взяток есть?!

- Да. Вот подробная таблица: кому, как и сколько.

- Эф-уф! Ладно, ладно, я поняла. Эф-уф, - Веда собиралась с силами, стоя перед входом и тяжело дышала. - Но мне всё равно нужна помощь. Фу-ф!

Резко выдохну, она рывком открыла дверь.

За первой дверью находилась небольшая комната. Обставлена она была также скупо, как и внешний вид храма: стол, табуретка за ним и человек на ней - ничего лишнего. Хотя нельзя было точно сказать человек ли сидел за столом или какое-то другое существо. Свет, бьющий из окна, был достаточно ярок, чтобы превратить гуманоида в тёмный силуэт. Не спасала даже лампа в кубическом абажуре, свисающая с потолка на длинном шнуре. Да она и не могла: конус света вместе с лампой качался между двух дверей, на добрый метр не дотягивая до края стола.

            - А, попаданцы, - в нижней части головы тени ненадолго появилось красное пятно. - Вы в храме его чиновничейшества бога бюрократии. Оставь надежду, всяк сюда входящий[33], и приготовь презреннейший металл! Ах да, он же у таких молокососов не водится. Как зовут? Что тебе здесь надо?

- Да я просто спросить... - начала было лекарша. 

- Да конечно. - сразу перебил он её. -  У нас для них отдельная очередь. И эта очередь стоит последней в очереди очередей.

Жёлтые глаза с вертикальным зрачком были слегка прищурены - то ли привратник смеялся, то ли смотрел презрительно. Красный уголёк зажёгся вновь. Способность 'описание' тоже ничего не показывала, выдавая лишь сообщение: 'данные блокированы'.

'Тоже мне, таинственный незнакомец' - подумал Док.

- Эй, а повежливей нельзя? - блондинку задело такое обращение.

- Нельзя, - его глаза слегка качнулись вверх-вниз, словно он кивнул. -  Ты же никто. Без бумажки ты букашка. А вот была бы бумажка, была бы человеком.[34] 

- И что это за бумажка такая?

Раздался звук выдвигаемого из стола ящика, затем шуршание бумаги. На стол легла стопка листов.

- Вот договор. Впиши сюда своё имя - станешь одной из нас, анатринкой. Получишь вежливое обращение. А нет - куском мяса была, куском мяса и останешься. Разве что слегка протухнешь.

- Минутку, - поднял руку Дождь. - За подпись она получит только вежливое обращение? Никаких сокращений очередей, никаких дополнительных услуг?

- Ну почему же? Для правоверных у нас льготы: очереди они проходят быстрее неверных, - глаза опять насмешливо сузились. -  Вот только все в храме кроме вас состоят в пантеоне Анатри.  Так что ускорение процедур только за мзду.

- Ого, как честно! - вор даже приподнял брови.

- Мы не торгаши из соседнего храма. Ну, так что?

- Обойдусь, - отказалась Дженнифер от вступления в секту.

- Тогда повторю вопрос. На кой крян вы пришли?

Пятно света пробежало по головам ребят один раз, второй, третий... Словно метроном скрип лампы отсчитывал секунды затянувшегося молчания.

            - Веда, ну! - ткнула локтём Тафа рыжую. - Мы тут из-за тебя.

            - В курсе. Слова подбирала, - девушка прокашляла. - Я- Веда. Здесь, чтобы снять проклятие, э, из-за которого на меня нападают растения.

            - А вы чего молчите? Языка нет?

            - Мы, это, туристы, - после некоторой паузы сказал гигант. - И, это, охрана. А сам я Медведь.

            Шариковая ручка в руках силуэта со странным скрипом бежала по разлинованному листу фолианта, превращая слова игроков в вязь одной из местных азбук.

            - А теперь слушайте правила поведения при нахождении на территории объекта религиозного культа, - тень откинулась назад-  Запрещено произносить имена богов, нежели в молитвах. Запрещено сквернословить и вести себя непочтительно. Запрещено проносить...

            - Стой, - перебил Нуб. - Мы вот только что их читали. Вор, покажи книжку. Может не будем повторять?

            - Твоё мнение никого не интересует. Или ты хочешь подписать договор? - привратник подвинул стопку бумаги чуть ближе к краю. - Нет? Тогда не перебивай, а то я могу и на обед пораньше уйти. Запрещено проносить запрещённые вещества (список слева на стене). Запрещено обнажать оружие, применять боевую магию или причинять увечья каким-либо другим образом. Запрещено портить собственность храма. Запрещено...

            Конус света проходил по попаданцам, методично задевая их глаза. Раскачивающаяся лампа мерно поскрипывала, и монотонная речь мужчины под этот аккомпанемент превращалась в лучшую колыбельную на свете. 'Запрещено... Запрещено...' Скрип. Скрип. 'Баю-ба...'

            - А теперь распишитесь, - диссонанс в мелодии сработал не хуже любого другого будильника.

Попаданцы очнулись от одолевшей было их дрёмы и по одному походили к талмуду. На таком расстоянии свет из окна, наконец, перестал слепить, и люди ребята увидели облик привратника: чёрно-серая короткая шёрстка, образующая символ 'М' на лбу, острые торчащие вверх уши с кисточкой на вверху, и толстые круглые очки на маленьком розовом носу. 'Описание наконец кое-как сработало и выдала прямоугольник текста: 

Мяури. Данные блокированы.

- Зачем это вообще надо? - спросил Нуб, оставив напротив своей каллиграфически идеально написанного имени его куда более корявую форму. - В храме торговцев ничего такого не было.

- Для порядка. Теперь тут стоит твоя подпись и в случае чего не отвертишься, - кот развернул книгу к себе и положил ручку на её сгиб. - Чтобы обратиться к богу, необходимо заполнить бланк. Это к центральному регистратору. Можете пройти.

Вторая дверь распахнулась, и попаданцы увидели центральный зал храма бога бюрократии. Ничего страшного. Вытянутое помещение с лавками по центру для ожидания. Вдоль стен под квадратными окнами размещались гермы - четырёхгранные столбы на вершине завершающиеся изображением головы бога. Их основания стояли на прямоугольных алтарях, каменных глыбах с плоской поверхностью и бортиками по краям. Вдали несколько рабочих окошек со жрецами: одна 'Почта', одна 'Заказы' и одна 'Молитвы'. 

            Ко всем трём стояли очереди, но самая большая была к той, где выдавали бланки для обращения богам. Раза этак в три. Но и она быстро рассасывалась. В этом не было ничего удивительно, если знать, как выглядел типовой диалог прихожанина со жрецом.

            - Злорадствуйте, - начинал разговор мужчина у 'Заказов'. - Хочу заказать молитву за упокой.

            - Имя умершего, дата смерти и величина покоя, - отвечал ему мужчина за окошком, начиная заполнять бланк.

            - Зовут меня Лек Ляб, умру завтра на рассвете, а покоя, - мешок, звякнув, упал на прилавок, - на сколько хватит.

            - Говорите, - немолодая уже женщина-человек в пиджаке и галстуке поприветствовала так игрунью.

            - Молитва богу плодородия, - эту фразу Веда заранее продумала.

            - Бланк 'три-бэ', - человечиха ткнула пальцем в сторону края окна, где на стене висела полка, разделённая на отдельные квадраты.

            Веда взяла один лист из секции '3Б' и пробежала по куче пунктов взглядом.

            - А, извините, пример заполнения у вас какой-нибудь есть?

            - Конечно.

            - А, эм, где?

            - У меня, - не моргнув глазом ответила она, а потом как-то прищурилась и продолжила. - Но ты неверная, так что не дам. И всё, иди, не задерживай очередь!

            - Да, девушка, отойди, - поторопил её мужчина, и лекарша отошла в сторону.

            - Подождите, а чем мне писать?  - вдруг опомнилась она. Однако Дождь её успокоил, продемонстрировав свой карандаш в бумажной многослойной обёртке.

            Несколько минут возни на стоящих в стороне от скамеек столах (чтобы не занимали) и дело в шляпе. Осталось вновь отстоять в очереди.

            - Цель: избавления от проклятия? Ты взяла не тот бланк. Для проклятий необходимо взять бланк 'семь-а'.

            - Хорошо.

            Не проблема. Ещё несколько минут и повторное преодоление очереди.

            - Не понимаю, что тут написано. Перепиши!

            - Ладно.

            - Дата указана не верно, - женщина так брезгливо пальчиком отодвинула лист обратно, словно боялась испачкаться

            - Как это? Сегодня же восьмое число? - продвинула девушка бланк обратно к жрице.

            - Да, но так говорят необразованные варвары за пределами нашего княжества. У нас же принято пользоваться универсальным календарём, показывающим точное время. Сегодня, например, от сотворения мира прошло девятьсот девяносто восемь лет, двенадцать месяцев, семь дней и десять часов. Поправка к местному времени: плюс шесть часов и тринадцать минут, но минуты можешь не учитывать.

            - Рррр, блин!

            Маятник на часах над входом без устали качался, отсчитывая секунды. Вслед за ними бежала и минутная стрелка, которая за время повторяющихся возвращений Веды от стола к окошку и обратно, грозила сделать неправильно заполненными не только обозначение дня, но и часа.

            - Эй, сударыня, есть предложение, - таинственный... эээ, нет. Подозрительный мужчина завёрнутый в плащ до пола и с надвинутой на глаза шляпе подошёл к развалившимся на скамье ребятам и рыженькой, заполняющей очередной формуляр и тихо поинтересовался. - Тебя ведь интересует заполнение бланков? Могу помочь.

            Край плаща отошёл в сторону, открывая пришитые к внутренней стороне заполненные бланки.

            - Могу продать образец, - всё также шёпотом продолжал незнакомец. - Могу заполнить сам. За вознаграждение.

            - У меня мало денег.

            - Всего пяток медных за образец. Десять за заполнение.

            - Эх, я согласна, - вздохнула девушка, посмотрев в сторону жрицы, и передала гривенник. - Заполните, пожалуйста. 

            Человек, откинув подол своей одежды, плавным движение выудил одной рукой бланк, а другой пишущую ручку. Чёрное крыло ещё даже не начало опускаться, когда на первых строках уже подсыхали чернила. При на половину заполненной бумаге плащ продолжал парить. А когда же кусок ткани коснулся красной плитки пола, то всё уже было сделано.

             - Круто! - не сдержала восторг Тафа.

            - Хм? - почесал щёку Нуб и только сейчас понял, что царапин на ней не чувствуют. Чтобы удостовериться он даже похлопал щёки и потёр их ладошками, от чего губы вытянулись словно у макаки. 

            - А вы вообще кто? - способность 'описание' вновь барахлила. Можно было подумать, что в храме она вообще блокировалась, но нет. Док видел, что над другими прихожанами всё прекрасно отображалось. Только над ним рядом вместе со школой здоровья висела только надпись: 'Нет данных'.

            - Я дух. Разновидность - ужмуртъёсын, если точнее, - не повышая голоса ответил он. - Жрецы заворачивают прихожан с бланками, а я прихожу к ним на помощь. Так они зарабатывают деньги.  

            -  Дух? - поёжилась лекарша. Словно в подтверждении текст над его головой сменился на 'Дух ужмуртъёсын'.

            - Сговорились! - обвинительно ткнул пальцем лучник.

            - Ах да, про вас написано, - зевнул вор.

            Воин почесал затылок, а волшебница льда поинтересовалась:

            - А зачем тогда маскарад?

            - Таким уж меня создали, - он заприметил другого просителя, испытывающего проблемы, и поспешил распрощаться. - Если буду нужен, то я рядом.

            Вся та же хмурая женщина за окошком под надписью 'Молитвы' после быстрого взгляда на заполненный лист, наконец, поставила печать в виде крылатых сандалий.

            Следующий шаг: отправка сообщения богу. Для этой процедуры был предусмотрен почтовый ящик. Продолговатая коробка задней стенкой упиралась в герму божества, а в передней находилась узкая щель, в которую бросали бланки. Многие ещё перед этим подкидывали туда же монеты от чего ящик втягивался в глубь четырёхгранной колонны, зрительно становясь короче.

            - Быстрее рассмотрят дело, - поясняли они. И действительно, те, кто отправлял лист в отверстие, когда она находилось на плоскости столба, в ту же секунду получил ответ. Он в буквальном смысле спускался с верху: в лучах света, с искрящими звёздочками - только фанфар не хватало.

            Вот какая-то бабуля рядом спустила кругленькую сумму в почтовый ящик богини, чей столб венчала странная конструкция из бинокля, мегафона и слуховой трубки, прикрученной к голове. На старушку пал конус света и подсветил падающие на неё папки листов. К ним мгновенно сорвались с лавочек ещё несколько бабок, и как стая оголодавших куриц клюёт брошенное зерно, так и они принялись разбирать подшитые документы.

            - Я первая взяла, - боролись две старушки за одну из них.

- Это про дона Педро и донну Розу, - возразила другая. - А слухи про очередного хахаля принцессы Шихо вон валяются.

- Всё-то вы всякую иностранщину смотрите, - отряхивая пыль со свой подшивки, отметила важная матрона. - А между прочим и в родном государстве происходят интересные вещи. Вот пожалуйста, градоначальник города Эн женился на крокодиле, воспитанной в семье гадюк... 

            Однако цены для подобной смазки механизма бюрократической машины были дороговаты для Веды. Так что послание богу сельского хозяйства Кылдысину[35], на вершине гермы которого была голова старика с бородой до самого пола, пришлось положить в длинный ящик.

Ожидание затянулось на десяток минут. Разговаривать было не о чем: самые свежие темы они обсудили на обратном пути их леса, а все остальные были обговорены за прошедшую пару недель. Да и было их не особо много: сказывалась стёртая память. Божков тоже успели осмотреть и поспрашивать о них. Так что ребята с девчатами залипали, глядя на статичный потолок и динамичную толпу.

Но всё когда-нибудь заканчивается и на небесах вспомнили о рыжеволосой девочке и спустили ей с самого верха послание. Её оно нисколько не обрадовало.

 - Я бог сельского хозяйства, но не диких тварей лесных. Обратись к покровительнице лесной животных Арзюри[36].

            Квест с заполнением бланка повторился, но на этот раз девушка сразу обратилась к 'типа-таинственному' духу, что многократно ускорило его прохождение. А затем снова пришлось ждать... 

            Очередное послание не внесло оптимизма:

            - Я богиня тварей лесных, но живрасты не звери, а растения, и не во власти моей. Обратись к владыке земли Нишкепаз[37], ведь произрастают они из него.

            Лениво шатался маятник часов. Еле-еле ползла минутная стрелка. Вращалась в бескрайней пустоте планета... В общем, мучительно медленно шло время, а бюрократическая волокита всё не кончалась:

            - Я бог земли, не могу помочь, ибо действуют живрасты не по собственной воле, а по проклятию, что хочет тебя убить. Обратись к богине смерти Кипутито[38].

            - Коли ты не подыскиваешь себе местечко, то рано обращаешься. Ты ещё жива, да и проклятье просто натравливает, а не убивает. Расспроси богиню слухов Молву[39], может она слышала о том, что тебе поможет.

            - Не, не слышала. Спроси Локи[40], он хитрый, он придумает!  - пришло послание от последней.

Веда, психанув, в клочья разорвала последнее сообщение:

            - Чёртовый бюрократы, одни отписки! Бесполезные божки!

Ещё один прожектор света, но на этот раз кровавого цвета осветил божественное послание. Впрочем, его ожидала та же участь:

            - Ещё и штраф выписали, хнык! - из её глаз покапали слёзы, которые она попыталась вытрать, а вместо этого просто размазала по лицу.

            Минутная стрелка сделала очередной шаг по ходу циферблата, а мысли Нуба дошли до кое-какого решения. Он встал, потянулся и, подойдя к проклятой, похлопал её по плечу:

            - Не унывай. Когда-нибудь это закончатся. Удачи тебе, а я пошёл. Кто-нибудь со мной?

            Девушки проявили женскую солидарность и отказались, Медведь окончательно уснул и, откинувшись на спинку лавки, пускал слюни изо рта. Док уговорил не будить счастливого человека, так что группу поддержки покинуло только три парня.

            А Веда грустно посмотрела на герму следующего бога. Его квадратный столб, в отличие от остальных был завязан в узел. Что ж, если и Локи не поможет, то она прямо тут ляжет и помрёт[41].

            ***

            На площади перед храмом троица заметила кое-что интересное, и как добросовестные игроки не стали пропускать кат-сцену[42].

Её действующими лицами выступали два человека. Первая из них молодая женщина с чёрной косой, на кончике дробящаяся на два хвостика, носила синее платье, прикрытое до пояса тёмным плащом-накидкой, а ниже до самого края подола -  белым фартуком. На голове у дворничихи была чёрная фетровая шляпа, и из-под неё она неодобрительно смотрела на бородатого мужика, лежащего под фонтаном.

Этот бомж был втором персонажем данного действа. И может быть он и не был бездомным бродягой, но выглядел соответственно: помятая и пыльная одежда, грязная борода на помятой роже со следами беспробудного пьянства и запах перегара, говорящий о том же.

 Так вот женщина-дворник неодобрительно смотрела на лежащего на мостовой под бортом фонтана мужчину-бомжа, и пыталась смести его своей огромной палкой с вичками на конце.

- Нажрался с утра пораньше! Вот же пьянь! - и метлой его, метлой!

- Не шуми, женщина, - вяло двигая языком бросил он ей. - Что ты понимаешь! Я жрец Триединого, а не пьянь! Ох, голова... - он сел и опустив голову к коленам зажал обхватил её руками

            - Да таких жрецов вечером целые таверны собираются...

- То просто прихожане!

Он не врал. Игроки видели подтверждение его правдивости в виде слова 'жрец' над его головой.

- Ох, еретики. ♫ Наша служба и опасна, и трудна, и на первый взгляд, как будто не видна... -  Подпевая, он подхватил с мостовой свою кружку, черпнул из фонтана воды и поднёс её к своим губам, но пить не стал, а, закрыв глаза, что-то зашептал. Затем его ноздри расширились, он жадно вдохнул и благоговейно произнёс:

- Этот аромат. Урайский... нет, покачийский сорт! - он чуть отпил. - Да, Покачи урожая тридцать седьмого года. Почти 70-лет выдержки. Владыки сегодня особенно щедры.  - Хлебнул ещё немного, блаженно зажмурился, мыча от наслаждения, и, наконец, открыл глаза. - Женщина, испей сей божественный нектар и узри силу Истинного Бога, что един в трёх лицах.

С этими словами он сунул ей в руку бокал с напитком богов и, подталкивая снизу, заставил женщину-дворника поднять вино ко рту. Та с сомнением принюхалась, рукавом протерла край сосуда и пригубила его содержимое.  Затем удивлённо уставилась на кружку, а в следующее мгновение присосалась к ней и под ухмылку бородатого осушила до дна.

- Ну как?

- А не плохо... Ик! - она вернула ему кружку. -  Похоже ты и вправду жрец, а не обычный пья... верующий.

- То-то же! Коли раскаиваешься, не забудь сделать великой Троице подношения. - он вернулся к фонтану, зачерпнул ещё водицы и вновь стал шептать молитву. Глотнул. - Эх, не покачийское...

- Так ведь давно вашего брата здесь видно не было, а пьянь подзаборная никуда не девалась. Не думала, что вновь объявились. Где пропадали?

- Нас ведёт дорога... Да кря! - он выругался и ещё отпил. - Просто некроманты всё норовят наш спирт использовать не по назначению. Алхимические опыты, защита от разложения своих трупов... Так приземлённо использовать дар богов! Но, слава тебе, господи, их здесь больше нет! - хваля бога, он поднял кружку вверх, к луне, изрезанной петляющей, словно вусмерть пьяной, рекой, а затем сделал несколько глубоких глотков и пошёл прочь от женщины с метлой и фонтана, напевая свою песенку. - ♫...так назначено судьбой для нас с тобой. Служба дни и ночи... ♫

             - Жрец, подождите, пожалуйста! - окрикнул его Дождь.

            Нуб посмотрел на него с удивлением, как и Док.

            - Ты чего задумал?

Но вор уже бежал к жрецу, который чуть покачиваясь смотрел на него туманным взором.

- Извините, жрец Единого....

- Триединого, сын мой, - поправил его жрец, дыхнув парами спирта. - Меньше трёх Он никогда не собирается. Но если честно... Ик... Если честно, то имя Ему -  Легион, ибо на великой пьянке Их много! Дионис, Вакх, Бахус, Либер... - мужчина стал перечислять всю несметную рать божественных алкоголиков.

- Эм, извините, жрец Триединого. Это, конечно, всё интересно, но, будьте добры, ответьте на вопрос: ваш бог может снять проклятие, из-за которого на нашу подругу нападают живрасты?

- Подайте рабу божьему ради пропитания и пропивания... - на одном дыхание протянул жрец, выставив вперёд полупустую кружку. Туда, издав 'бульк', упала пара медных кругляшей. Мужчина тяжко вздохнул и замер.

 - Эм, жрец, вы меня слышите?

У бродяги как-то уж совсем затуманились глаза, словно изнутри запотели. Азиат помахал у него перед глазами, и это показало, что связь с реальностью была потеряна.  Он начал было думать, что добиться ничего не удастся, но сознание вернулось столь же внезапно, как и пропало.

- Закусывать надо, - сразу сказал жрец. Сразу после того как сделал пару глотков спиртосодержащей жидкости.  - В смысле ей, девушке твоей, надо больше закусывать. А нет, закусывать жаренным мясом, только печень губить... Как же это правильно говорится-то? О, 'кушать'! Кушать ей надо больше мяса. Пару недель мясной диеты без всякой растительности и бог Древа простит смертную и отменит за неё вознаграждение.

- Ждать две недели? А быстрее способа нет?

- Даже если есть, то мой бог мне о нём не поведал. Ик! Если тебе, сын мой, больше ничего не надо, то будь здоров. Эх! ♫Ну а если вдруг кому-нибудь из нас, тоже станет туго, что ж, друг друга выручали мы не раз, и не раз согрело нас в тяжелый час[43]... ♫

Жрец бога всех выпивох и алкашей сделал пару глотков божественного напитка и, кренясь на левый бок, пошагал прочь. Женщина, которая весь их разговор отлынивала от работы, положив голову на кисти, а их на черенок метлы, незамедлительно поинтересовалась:

- А что остальные боги не смогли помочь? Не наши городские, ни ваш попаданский? - она прикрыла свой рот руками в жесте удивлённого ужаса, а орудие труда оставшись без поддержки попыталось упасть. - Куда ж мы катимся, если с проклятиями может справиться только пьяный жрец!

Нуб отметил, что дворничиха пользуется косметикой. Правда, что губы в окружении первых морщин, что ногти на мозолистых пальцах, у бармена-повара в трактире покрашены были получше. Зато во всех остальных отношениях женщина была вполне ничего.

- Эм, 'наш попаданский'? - Дождя привлекли менее материальные вещи. - Что вы имеете ввиду?

- Ну, ваш бог, - она неопределённо покачала головой, снова начиная подметать площадь.  - Барон какой-то или Дворянин. Как-то так называется. Слышала как-то рекламу уличного проповедника.

- А где ему можно помолиться?

- Да откуда ж я знаю? Бог-то не мой, а твой.

В конечном итоге эту встречу можно было назвать безрезультатной. Ведь ни у жреца Триединого, ни у дворничихи ничего особо полезного так и не узнали. С другой стороны, благодаря ей, они дождались выхода Веды с остальными из Храма Анатри.

 - Последний бог, оказался самым вменяемым, - усталая, но радостная, что покинула сосредоточение всей мировой бюрократии, пояснила рыженькая. - Честно сказал, что договариваться с Богом-Деревом, используя в посредниках других боков встанет очень дорого, и проще обратиться напрямую к нему самому. Алхимик вроде поклоняется этому Древу, которое меня прокляло, и у него должен быть малый алтарь.

***

            В одной из боковых ответвлений улиц средней части города, но не в узком проулке стоял относительно небольшой двухэтажный домишко с плоской крышей, на которой находился сад. Часть из них, перевалившиеся через бортик своими ветвями, была видно и снизу. В остальном дом ничем не отличался от других себе подобных: первый этаж отдан под магазинчик, а второй под жилые помещения. Пройдя под вывеской с надписью и значком круглой колбы в пентаграмме, игроки вошли в лавку алхимика.

Внутри широкого помещения оказалось безлюдно и сумрачно. В плохом освещении ничего необычного не было: соседние дома закрывали изрядную долю света от первых этажей, а тёмные шторы на окнах совсем сводили их к минимуму. За прилавком находилась лестница, которая вдоль правой стены поднималась на второй этаж, и дверь на против входа, которая вела в глубь дома. На полках за занавеской стоят разного вида и причудливой формы амфоры, флаконы и ящички. На стенах, вися на верёвочках, сушились какие-то травки и шкурки животных, отчего запах здесь был специфический, но, можно сказать, приятный.

            - Эй, хозяин! - крикнул Нуб, но ему никто не отозвался.

            - Может его нет дома? - предложила Дженнифер.

            - Спит? - внёс предложение Медведь.

            - Может просто глухой? - засомневалась Тафа и, перегнувшись через стойку, крикнула на всю свою девчачью мощь. - Хозяин! Есть кто?!

            Они немного подождали, но никто не ответил. Вор перестал поглаживать травки:

            - А давайте проверим остальные комнаты. Может найдём интере... в смысле, алхимика.

            - Не, не. Зачем было поправляться? - улыбнулся рыжий. - Мне понравилось твоё первое предложение. Пойдём? 

            - А если он вернётся? Или кто-то ещё сюда зайдёт? - попыталась отговорить их Веда. - Мне ведь ещё у него помощи просить. Он же может обидеться и не дать мне мини-алтарь!

            - Мы быстро, - стал пояснять Дождь. - Ничего взламывать не будем, возьмём только то, что плохо лежит. Конечно, если алхимика внутри не будет. А если кто-то придёт, то скажете им, что мы пошли его искать.

            В группу домушников вошёл сам вор, маг, мечница и лекарша. Каноничный состав был готов к великим свершениям. Вначале они поднялись по боковой лестнице, но на втором этаже, несмотря на заметно благополучную жизнь хозяина дома, взять можно было только кухонную утварь и одежду. Так что оттуда они спустились обратно в лавку, и через дверь прошли дальше.

            В этой комнате с печкой и вентиляционным окном находились перегонные кубы, тигли и реторты, а также несколько собранных из них небольших конструкций.  А ещё на столах лежали разные порошки и травки. Были бы среди них алхимики это могло бы пригодиться, но так ещё пришлось бы искать кому это продать.

            Из-за ещё одной слегка приоткрытой двери донёсся слабый крик. Игроки заглянули туда и увидели лестницу, ведущую вниз. Крик повторился. В подвальном помещении их ждал сюрприз: с потолка свисали мясные туши животных, и среди них были даже выпотрошенные гуманоиды. Оно взирало на них пустыми глазницами, повиснув на крюке, воткнутым в спину. Дальше в проходе была видна магическая печать с разбросанными частями тел и внутренними органами.

            - Вот же кря... - Тафа вытащила меч.

            - Эй, ребята, не надо убивать алхимика, - попросила Веда. - Мне от него ещё нужна помощь.

            - Он бы нас не убил, - выставил перед собой посох Нуб.

- Да ладно, мы же внутри города, - возразил на поспешное мнение Дождь. - Наверняка алхимик это всё делает по закону.

- Ты вспомни первый день в этом месте. Гопники в том переулке тоже всё делали почти по закону.

Дождь нахмурился и вытащил кинжал.

            Они крадучись прошли по коридору, откуда доносились стоны, звуки капающей воды в воду и ударов чего-то о дерево. Огни масленых ламп на стенах колыхались, и тени, созданные ими, заживали собственной жизнью. Маневрирую между развешенными тушами, попаданцы быстро достигли дверного проёма. Вор, аккуратно заглянул внутрь, чтобы осмотреть вторую комнату: многолучевая звезда с другими символами, травками и кусками мяса в ней, книжный шкаф у стены, письменный стол с выключенным магическим шаром, курица с перерубленной шей из которой капала кровь с чашку под ней, и ещё один стол побольше, к которому кого-то привязали. Над ним стояло большое зелёное существо и отрезало от него небольшие кусочки. Привязанный пробовал кричать, но кляп во рту выпускал лишь нечто похожее на стон.

            Дождь жестами показал Нубу ударить монстра по голове своим посохом, а Тафе, если что, бить по ногам. Веда была лекарем так, что ей ничего пояснять было не надо. Это удивительно, но существо не оглянулось посмотреть кто там пришёл, не заметила опасности, когда посох мага со свистом нёсся к его голове, и даже почувствовала удар. Вот только сделало оно это несколько не обычно.

- Ах! - орк, выпустив нож, схватился за сердце и медленно, боясь увидеть за спиной нечто страшное, обернулся.

            Друзья увидели его лицо, застывшее в гримасе ужаса, но которое тут же расслабилось, кода его владелец увидел нападающих. Орк облегчённо вздохнул, слегка сгорбившись и опустив голову, и перешёл в нападение.

            - Меня чуть Аркадия не схватила![44] Зачем так пугать... И вообще, что вы здесь делаете? Я же повесил табличку, что магазин закрыт! Вон-вон!

Даже Тафу это остановило от нанесения тяжких телесных повреждений. Хотя всё-таки не до конца: кончик её меча остановился у горла зелёнокожего.

- Там было что-то написано? - Нуб тихонько спросил у Дождя.

- Не знаю. Было открыто я и вошёл.

Алхимик меж тем тяжело сглотнул, чуть не задев дрогнувшим кадыком кромку лезвия.

            - Так вы пришли меня ограбить? - удивлённо взметнулись брови над круглыми стекляшками очков. - Это же полнейшее безумие. Все вещи будут помечены как ворованные, и их невозможно будет никому продать. Или я чего-то не знаю и попаданцам разрешили вести дела с гильдией воров? Или вас стали обучать алхимии?

            - Харэ болтать! - мечница плоской стороной клинка коснулась его подбородка. - Ты кто такой?

            - Я не слышу, что вы говорите. Я резал мандрагору, поэтому вставил в уши затычки. Разрешите я их достану?

            Тафа стараясь удержать меч в опасной близости от шеи орка, попыталась ещё и заглянуть за него, чтобы всё ещё лежащее на столе существо. Но для неё этот манёвр был сложноват, так что она попросила друзей помочь.

            - Что там?

            - Я точно не знаю, - ответил Нуб, разглядывая сероватое существо. Его пропорции были неправильны: пузатое туловище, словно у обожравшегося толстяка, голова выходила из него без всякого намёка на шею, руки и ноги были безобразно коротки и тонки. На месте живота сияло несколько вырезанных отверстий. - Руки-ноги есть, но из раны кровь не течёт. Рыжая, подойди сюда. Если попытается тебя убить, то точно растение.

            - Не смешно, - огрызнулась та.

            Тафа подумала и помахала левой рукой у своего уха. Меч тут же на всякий случай опустила и упёрла в живот. Орк медленно вытащил из обоих ушей затычки и благоразумно не стал опускать руки.

            - Кто ты такой? - повторила рыжая мечница свой вопрос.

            - Дипломированный алхимик первого разряда Патвил к вашим услугам, - с гордостью произнёс он. - И если вы всё ещё не поняли, то я хозяин этого дома и всего, что в нём расположено.

            - Чем докажешь?

            На такой идиотский вопрос он высоко поднял брови:

            - Разве у меня над головой ничего не написано?

            - Эту штука только ману зря жрёт, - поморщилась Тафа. - Описание.

            Над головой тут же проявилась полупрозрачная прямоугольная табличка с надписью: 'Орк. Алхимик. Восьмой ранг'.

            - Ну, окей. Но откуда нам знать, что ты не снял грёбанный медальон с одного из тех висящих на крючьях бедолаг?

            - О Великое Древо! - алхимик закатил глаза. - Это так не работает. Магия, знаете ли. Вот хотя бы попробуйте обменяться своими.

            Пока парни задумчиво крутили свои круглые жетоны, Веда подошла ближе к зелёному здоровяку, смущённо прижимая свой посох к груди.

            - Эм, извините. Мне сказали, что у алхимика есть алтарь Великого Древа. А мне надо избавиться от проклятия, которое он на меня наложил. Если вы тот самый алхимик, то может поможете мне?

            - Эй, вы его нашли? - донесся ослабленный расстоянием крик Дока.

            - Эх, пожалуйста, - вздохнул орк. - На крыше, по центру, стоит бонсай.  Это и есть мой алтарь Древа. Полейте его и можете говорить.

            - Спасибо.

            Одновременно с этим Дождь, Тафа и Нуб обсуждали услышанный крик лучника.

            - Кажется, кто-то пришёл. Надо подниматься. 

            - А с этим чё делать? 

            - Для начала он алхимик или нет? Давайте уже поменяемся!        

Сказано сделано и медальоны сменили своих владельцев. Текст окрасился в красный цвет: 'Чужой владелец'. Обменялись обратно.

- Ну, алхимик, и чё дальше? Вдруг это квест, а он опасный маньяк? Нам же могут награду дать.

            - Послушайте, это возмутительно. Я квалифицированный алхимик! Всё здесь - алхимические ингредиенты, а не жертвы маньяка. Добыты совершенно по закону.

            - Для этого надо позвать стражу. Но не стоять же нам здесь до их прихода?

            В общем попаданцы договорились до того, что решили подняться наверх, но орка запереть внизу, пока не придёт стража. Веда же сразу побежала поливать миниатюрное деревцо на крыше дома.

            - Великое Древо, простите пожалуйста, - девушка, стоя на коленях, сложила ладони в молитвенном жесте и пустила из глаз слезу.

            - А, ты наконец сообразила обратиться ко мне, - раздался шелестящий голос от растения в ведёрке. - На тебя пришло много жалоб. Ладно Леший - дух, восстановится со временем. Но бедняжка ясень... Его ведь теперь никто не возьмёт в мужья. Зачем же ты его так обкромсала?

            - Извините, но его рубила не я. Он как раз меня удерживал.

            - Не важно. Это случилось по твоей вине, -  веточки синхронно качнулись на ветру и послышался вздох. - Если не поняла, то это из-за того, что ты жрёшь одни растения. А они между прочим тоже живые! Но раз ты раскаиваешься, то вот тебе способ спасения. Чтобы заслужить прощение должна регулярно приносить мне мясную жертву. Для начала пяти зайцев будет достаточно. Поймать ты их должна сама.

            - Но в лесу на меня нападают живрасты. Я же не смогу их поймать. Меня саму раньше поймают. 

            - Я дам тебе пять дней покоя. Если не уложишься, что ж, твои проблемы.

             В противоречивых чувствах Веда спустилась в магазинчик, где застала извиняющихся перед алхимиком товарищей и рядом несколько стражников в кольчугах и латах. Один из них подозвал её рукой, и девушке ещё раз пришлось просить прощения.

***

              - Этот гад сказал ещё сказал, что скидок нам вовек не видать!  - жаловался позже Нуб в трактире. - Одни расходы сегодня. Ещё и на обед в казармах опоздали.

            - И не говори, - поддержала его Тафа. - А в подвале выглядел таким вежливым дядькой. А стоило меч убрать и такой гадиной оказался. Ууу, жаба. Интересно какие они на вкус?

            Это она так отреагировала на принесённый Медведем от стойки тавернщика тарелки с мясом. Остальные блюда они уже до стола донесли и расставили.

            - О, сударыня Веда, пока не забыл, - вспомнил Дождь. - В городе один жрец тоже сказал, что всё из-за того, что вы ели одну траву. Он предложил питаться больше мясом, чтобы бог Древа вас простил. Правда там довольно длительный срок, но если совместить с жертвоприношениями, то это должно ускорить процесс.

            - И может быть тогда вовсе не надо будет молиться тому зелёному листку, - предположила мечница, насаживая кусок птицы на вилку. - А мясо которое поймаешь, сами съедим.

- Но это же звери...

- Не настоящие же, чё ты? - рыжий щедро положил бёдрышко своей одноцветной подруге на тарелку. -  При создании еды ни одна настоящая курица не пострадала... Хотя может это была утка?

- Да ты хотя бы попробуй, Веда, - поддержала уговоры Дженнифер, и та сдалась. Не долго же её пришлось уговаривать.

- Ммм!!! –  лекарша откусила маленький кусочек на пробу и одобрительно покачала головой. – Не так уж и плохо.

Она откусила ещё чуток, затем ещё и ещё… И вот уже перед совсем не осталось мяса. А девушка, начав обгладывать кость, смутилась под взглядами товарищей:

– Было вкусно… - она стеснительно опустила глаза.

- Не стесняйся, - Медведь, не взирая на протесты Тафы и Нуба, подвинул к ней поближе блюдо с мясом.

Веда сглотнула подступившие слюни и взяла ещё кусочек. Ела она, не спеша, но что-то в глубинах её глаз подсказывало: скоро за мясо будут драться уже трое человек.

Глава 7

 

            - Ту-ту-туууу! - громогласный рёв труб раздался над казармами.

Док присел на кровати и выглянул в окно: темноту рассеивают только магические фонари над плацом, на небе ещё сияют звёзды, хотя левее башни небо уже светлело.

 В общем всё понеслось по накатанной: встать, одеться, пройтись по коридору, освещаемому растениями, посетить туалет, провести зарядку, вымыть руки, позавтракать, умыться, проснуться(!), надеть броню, взять снаряжение и выйти из казарменной крепости.  В составе плохо организованной толпы выйти из города через мост над воняющим рвом (плюс пару баллов к бодрости), а затем и за первую линию обороны (а стеночка-то подросла). Снова остаться одним на зелёном поле растущей пшеницы. Задумчиво посмотреть на небо... О, Луна Мёртвых, которая висела почти на одной высоте с Солнцем, но значительно в стороне, выглядела в виде двух кровавых глаз (первая четверть фазы[45] как-никак) и слегка повернулась. Теперь взамен обрезанного красного кругляша сверху вылезла снизу часть зелёного. Возможно, это хороший знак! 

            Попаданцы двинулись вперёд в том же порядке, что и вчера. Первым разведывал местность Док, за ним шёл Медведь, после тройка магов из Нуба, Веды и Дженнифер, а замыкали колонну, зеркально отражая порядок её начала, пара из мечницы Тафы и лучника Дождя. 

Свистел ветер в иголках, гудел в листве, гулял в голове воительницы, проверяющей остроту лезвия на высокой траве, и нашёптывал странные мысли следопыту. Шёл он в прямой видимости от своих друзей, надеясь, что так они успеют придти ему на помощь. Но из-за этого расстояние было небольшим, так что о каком-то эффективном предупреждении опасности не было и речи.

'Наживка ты, а не разведчик,' - сказал голос в голове, подумавший о всём вышеперечисленном.

- Ай! - раздался крик позади.

Док выхватил из колчана на поясе стрелу, приложил к тетиве и натянул, зацепив бородкой кольца. Но ничего страшного не произошло.

            - Ну, Веда, аккуратней, не шуми, - посетовал он, расслабляясь и убирая боеприпас.

            - Прости, -  она встала и отряхнула листья со своего светлого плаща. - Я запнулась об корень.

            Великое Древо не обмануло, и попаданцам удалось пройти в лес куда дальше, чем вчера. Треть пути до деревни была преодолена, а деревья на них так и не напали. Только иногда цеплялись к Веде за одежду, волосы или ноги - вот как сейчас.

            'А может нас просто заманивают поглубже в лес, - снова высказал разумную мысль противный голос. - Надо держаться подальше от деревьев'.

            - Дулаан цаг, - скастовал он заклинание тепловидения, под давлением паранойи.

            Сразу стали видны мелкие зверушки, скрытие в кроне деревьев: белка пробежала по дереву, дятел долбил дерево, другие птицы перелатали с ветки на ветку. Крупных хищников и всяких монстров на земле видно не было, впрочем, и деревья не светились. На всякий случай он вогнал в заклинание побольше маны, чтобы усилить его действие. Радиус обзора значительно усилился и, помимо множества мелких зверей, вдали обнаружились большие звери: в трёхстах метрах шёл на охоту тигр, а в другой стороне брела стая оленей. Но вблизи из-под преодоленной защиты сокрытия никто новый не обнаружился.

Лучник так и шёл вперёд, иногда импульсом усиливая теплосканер. Изображение перед глазами резко менялось с десятка ближайших пятен, до сотен вдалеке, а потом обратно - к редкому скоплению. Если деревья и вправду не собираются нападать, то можно вообще расслабиться...

'А напомни мне, почему деревья не видимы теплосканером?'

Огромный слизень почти бесшумно спрыгнул с дерева - критический удар, и вот уже один игрок выведет из боя. Док по лягушачьи задёргался внутри монстра, пытаясь выплыть из жидкой тюрьмы, но это не принесло результата. Он завяз, словно муха в меду, и лук, зависнувший рядом, положения изменить не мог.

 

Ребята не бросились тотчас спасать своего соратника. Они на секунде замерили, слегка ошарашенные внезапным появлением чудовища с именем 'Слизь. Бывалая', а после принялись озираться по сторонам, выглядывая за зелёными покровами веток союзников этого агрессивного амёбообразного монстра.

            - Бур-буль-ква! - донёсся отчаянный призыв о помощи из нутра существа, медленно начавшего катиться в глубь леса. О том, что он именно укатывается, а не уползает, свидетельствовало вращающееся внутри тело лучника.

            Медведь бросился вперёд и, догнав ещё не разогнавшегося монстра, обрушил свой меч на его полупрозрачное тело, стараясь не задеть товарища внутри. Лезвие легло прошло сквозь плоть монстра, но сразу за его краем разрезная плоть вновь срасталась. Ещё несколько ударов крест на крест в надежде перекрыть количеством урона величину регенерации не помогли. Тогда он попытался просунуть руку, чтобы вытащить Дока, но мембрана слизня мгновенно стало настолько упругой, что её не получалось продавить.

            Тафа забежала вперёд и приготовила щит, чтобы попытаться упереться им в чудище и так притормозить его. Однако монстр, ещё не докатившись до неё, отрастил из своего тела мутновато-прозрачные, как и он сам, отростки, и ловко обхватил ими девушку.

            - Йааа! - взвизгнула воительница, когда слизень поднял её в воздух и понёс поближе к себе, но быстро замолкла, когда сообразила, что пролетает мимо. Монстр грубо поставил её на землю в стороне от своего пути, брезгливо потряс конечностями перед тем как их втянуть и продолжил путь, который ни на мгновение и не прерывал.

             - Какого кря! - задохнулась Тафа от возмущения. - Ты, одноклеточное, ты ведь мог просто объехать!

            - Не разговаривайте с ним, а бейте, - крикнул Дождь пробегая мимо, на ходу забрасывая лук за спину и вынимая откуда-то из нутра плаща короткий кинжал.

            Троица волшебников тоже не осталась на месте и рванула вслед за укатывающейся слизью. И боевым магам это вполне удалось, а вот лекарша вновь запнулась о корень растения и брякнулась лицом о землю.

             - Гал түймэр нь гол! - Нуб произнёс заклинание, сократив дистанцию до пары метров, и направил посох в сторону чудовища.

Когда струя пламени коснулась поверхности монстра, тот, наконец, воспринял нападающих всерьёз.  Стремительно, куда быстрее, чем в прошлый раз, выросли из его тела ложноножки, и прямые, словно копья, ударили по огневику. Волшебник от них чудом, но увернулся, а вот дереву позади него не повезло: остались две свежие вмятины с содранной корой.

Дождь нагнал одноклеточную тварь и с ходу ткнул его зажатым в кулаке кинжалом. Рука легко прошла внутрь, почти не встретив сопротивления. Зажав нож указательным и большим пальцами, остальными тремя он схватился за шиворот Дока и остановился, надеясь вытащить его из движущегося монстра. Но тут поверхность слизня вокруг локтя стала твёрдым, как камень и вора подняло над землёй вслед за вращением чудовища. Тело, естественно, коснулось мембраны и стало погружаться внутрь. Похоже, если еда настойчиво лезла внутрь, слизь, так и быть, соглашалась её принять.

К счастью для него, на помощь подоспел Медведь. Богатырь схватил его за пояс и дёрнул назад, вырывая из тёплого нутра монстра. Не разжавший руку азиат, стал вытягивать за собой и лучника, но слизь не захотела расставаться с добычей и замахнулось отростком. Дождь увидел летящее к нему щупальце, отпустил воротник Дока, чтобы заблокировать удар кинжалом. Воин и вор упали на землю, а лучник, едва успевший вдохнуть воздуха, вновь погрузился внутрь монстра.

Дженнифер лишённая возможности метать сосульки (они могли проткнуть и союзника), сперва хотела замедлить движение монстра, приморозив его к земле. Однако пара попыток это сделать ни к чему не привели: слизь оставляла замороженный кусок плоти на месте и продолжала катиться дальше, лишь слегка замедляясь. Тогда волшебница льда, решила заморозить его целиком.

 - Гадна дотор бүх мэс тайрах! - ткнула она посохом в его тело, улучив подходящий момент.

И это сработало: по поверхности слизи побежал морозный рисунок. Сперва монстр ещё сопротивлялся, изгибал тело, ломая нарастающую корку льда, но она становилась всё толще и он, наконец, уже полностью покрылся льдом. Но не остановился.

Инерция, как оказывается, прекрасно действовала и в этом мире, а потому замороженный шар, пусть и со слегка неправильной формой, продолжил бойко катиться... и подпрыгнув на склоне крутого холма, поехал вниз по нему ещё быстрее чем прежде. К счастью монстр при этом утратил способность управлять движением и со всей своей скоростью врезался в удачно подставившееся дерево. Оболочка треснула, сломав шар на две неравные половинки, и из одной из них, вместе с почти тремя кубическими метрами слизи вылетел Док, ко всем злоключениям которого ещё прибавилось несколько метров протаскивания по земле. Несколько раз крутанувшись он без движения замер на земле.

            - Ха! С него даже что-то дропнулось![46] - возрадовался Нуб, когда из шара появился лучник, но его энтузиазм быстро погас, когда тот так и не пошевелился. - Эй, Веда! Ты где?

            Девушка в бело-голубом одеянии в это время с шумом и проклятиями прорывалась через заслоны растительности, цепко хватающимися за неё каждым своим отростком. Она бочком ломилась вперёд, отрывая от своей одежды цепкие ветки куста, и, наконец, вырвалась на свободу. Держать её осталась лишь одна маленькая, но крепкая веточка. Веда дёрнула ногой раз-другой, но куст никак не желал отпускать лодыжку девушки. Тогда она дёрнула особенно сильно, и растение, как будто испугавшись, сразу выпустила добычу. Та кубарем полетела под откос поближе к упавшему лучнику как раз в тот момент, когда её позвал огневик.

            Веда сдула со лба рыжую чёлку, поднялась и, на ходу очищая волосы от застрявших в ней листьев, палочек и прочего мусора, приблизилась к Доку. Его шкала жизни уменьшалась и упала уже до трети от нормы. Кожа довольно сильно покраснела, а местами и вовсе были пузыри от химического ожога. Лекарша опустилась рядом с ним на колени, приложила руки к груди и прошептала:

- Эмчилгээ, - её руки, а вслед и лучник засветились красноватым светом. Вокруг слегка похолодало отчего от парня повалил пар, но зато ожоги и ушибы на его теле исчезли, а полоска скакнула почти до упора. Но он сам не очнулся, да и шкала здоровья вновь поползла в минус.

Веда пощупала пульс на шее и, проведя рукой над носом, озабоченно нахмурилась:

- Сердце бьётся, но не дышит, -  ничего удивительного, захлебнулся внутренностями монстра.

Она слегка приподняла голову Дока, уперев затылком в листву, вывела нижнюю челюсть и осмотрела рот. Грязи, рвоты или чего другого постороннего не заметила, и уже стала наклоняться, чтобы вдохнуть в его грудь воздух, но в последний момент передумала.

- Тц, -  поморщилась Веда от боли: пальцы как-то подозрительно зажгло. Она посмотрела на свои руки и увидела, что между пальцами поблёскивала натянутая прозрачная и липкая слизь. Она вытерла ладонь о землю и стала копаться в карманах.

- Эй! Ты что не собираешься его спасать? - возмутился Нуб.

- Он весь в слизи[47], - с некоторой долей отвращения сказала Веда. В большую очередь её обеспокоила эстетическая сторона, а не шанс обжечься. Она вытащила из кармана платок и поместила его на лицо лучника, закрыв его рот и нос.  - Другое дело!

Она набрала воздуха, раздвинула челюсти, зажала Доку нос и через платок, обхватив своими губами его рот, стала делать искусственное дыхание. Через некоторое время лучник закашлялся, выхаркивая из лёгких всё что ещё не всосалось в кровь.

- Ты как? - сочувственно поинтересовалась лекарша, держа платок двумя пальцами и грустно на него поглядывая.

- Голова кружится, - хрипловато ответил он, садясь. - Ещё мутит. А так вроде всё нормально.  - Он прокашлялся и прижал руку к сердцу. - Ох, ребята, спасибо, что спасли.

Рядом Тафа облегчённо прижалась лбом к дереву, сверху положив на голову правую руку.

- Фу-ф. Слизь же должна быть слабачкой... Чё столько проблем, а? Сначала деревья, теперь слизь, - вдруг она нервно засмеялась и вдруг стала биться головой о растение. - Хе-хе. Ха-ха. Ха-ха-ха-ха. Чёртов монстр. Он ведь специально меня сдвинул, ещё и культяпками своими потряс. Насмехался надо мной!!!

- Тафочка, перестань бить деревья, - взмолилась Веда и, приобняв её за плечи, стала оттаскивать подальше. - Вон он мёртвый лежит.

- Он то лежит. Но программист, что его написал ещё дышит, - крикнула она, на этот раз пнув дерево ногой.

В отдалении что-то затопало, зашуршало и затрещало.

- Ну, вот... - с плачущими нотками грустно произнесла рыженькая.

Через несколько секунд из-за кустов выглянула красная головка гриба, что тут же была пробита метким выстрелом Дождя.

            - Блин! - лучник поднялся и стал шарить на поясе. - Нужно принять противоядие: у них ядовитая пыльца.

            Ребята стали вытаскивать зелёные пробирки и быстро их опорожнять, а вот у самого инициатора действия возникли проблемы. Вначале пальцы соскальзывали с сосуда и никак не могли их взять, а когда же это получилось, то само противоядие вылетело из рук. Док попытался перехватить её в воздухе, но пробирка вновь, словно свежепойманная рыба, вырвалась из рук и укатилась в листву.

Потеряв сосуд с противоядием, лучник встал, чтобы его поднять, но последствия путешествия внутри слизи всё ещё давали о себя знать: голова закружилась, его зашатало и повело в сторону от намеченного пути. Оперевшись рукой о дерево он попытался прийти в себя.

            Попрыгрибы, как и пару дней назад, целеустремлённо приближались к будущим жертвам, но нынче они не неслись сквозь деревья, возомнив себя стадом слонов, а обходили многолетние стволы, пытаясь сохранить свои шляпки в целости.  Впрочем, их ряды таяли и без того: команда игроков не намеривалась отступать от столь смехотворной угрозы, чьё оружие - яд, благодаря антидоту было им не страшно. Они резали их мечами, протыкали стрелами, сжигали в огне и протыкали сосульками.

             Из рассечённых и поломанных шляпок выстреливали, вырывались на свободу тысячи мельчайших спор. В лесном безветрии они накапливались и образовывали густую синею завесу. И этим подобием тумана дышал Док, так и не принявший своё зелье.

            Пыль царапала глотку. В горле стало жечь. Лучник закашлялся, а в голове зашумело. Он наконец нашёл сосуд весь блестящий в красивом зелёном свете. Попытался зацепить и снова скользкие жабьи руки его не послушались. Но Док всё же додумался вытереть их о землю, после чего быстро откупорил желанный сосуд.

            Он поднял голову, чтобы присоединиться к битве. Маленьких грибов видно, не было. Вместо них рядом стояло шесть здоровенных с него ростом. Так, а куда делись его товарищи? Убили? Тел не было? Съели?

- Твари! Живым не возьмёте!

Он вынул из ножен кинжал и бросился на огромного хмурого подберёзовика. Тот защитился корзиной с людскими черепами внутри и ткнул в него своим мечом. Док отскочил назад. На лице гриба, расположенного на ножке под самой шляпкой, появилась улыбка. Он что-то пробубнил и снова оскалил свою пасть.

            Охотник метнул нож в эту ухмыляющуюся рожу, но подберёзовик вновь успел закрыться корзинкой, и сделал шаг вперёд. Загомонили другие голоса. Док оглянулся и увидел, что ещё пять кошмаров грибника окружили его и теперь медленно стягивали кольцо. Лучник вытащил свой второй кинжал и с криком ринулся на самого низкорослого врага с рыжей шляпкой и палкой в руке, но неожиданного сильные руки обхватили его сзади, прижав руки к туловищу. Игрок, покрытый слизью, всего лишь присел и легко выскользнул из захвата. Однако враг не растерялся и тут же ударил ему ногой пониже спины, от чего Док полетел на землю. Некогда лежать! Надо мстить! Встать! Он рывком оттолкнулся руками от земли, но удар посохом по голове отправил его обратно. В глазах потемнело.

***

            Высоко в небе светила луна, но последние лучи солнца ещё касались остывающей земли. В сумраке леса над мхом медленно перелетая стелилась дымка тумана. Вокруг была почти абсолютная тишина, лишь ветер качал верхушку дерева, под которым я стоял, да журчал невдалеке ручей. Вот дневной свет окончательно скрылся за горизонтом, и только луна красная, словно налившийся кровью глаз, осталась дарить земле свой неестественный свет.

Вдруг стало тихо: пропал шум ручья, перестал ветер качать деревья, - словно и покинули это место, вслед за остальными зверями.  Но вот на ветке ухнул филин, а за ним ворон пропел свою зловещую песнь, соскакивая с ветки. Вдалеке завыли волки. Послышался топот чьих-то шагов. Я присел, вжался в землю, постарался закидать себя листьями и землёй, чтобы скрыться с глаз таинственной угрозы, неумолимо приближающейся ко мне.

Но всё оказалось тщетно. Гигантский мухомор, что было видно по красной шляпке с белыми пятнами, а также по белому волнистому воротнику на ножке, вышел из-за деревьев и сразу приметил место, где я прятался, трясясь от страха. Он радостно мне улыбнулся и, подбежав, ударил ногой, отправляя голову в полёт...

***

- Ааа! - в ужасе закричал Док, попытавшись вскочить, но обнаружил, что связан, да так, что стал походить на дождевого червяка, сплошные поперёчные сегменты.

             - Очнулся? - отозвался голос Нуба сверху.

Док вывернул голову, чтобы посмотреть на союзника. Тот заглядывал в дыру на потолке, через которую выходил дым от костра. Как оказалось, он находился в каком-то помещении, но для начала его волновал другой вопрос:

- А почему я связан? - хрипло, с пересохшими губами и ощущением песка на языке спросил лучник.

- Ну-ка, ну-ка! Правда, что ли в себя пришёл? Как меня зовут? Как выгляжу? Сколько пальцев показываю?

- Что за дурацкие вопросы? - возмутился Док, но видя серьёзное выражение лица мага, ответил. - Рыжий человек с веснушками. Прозвище - Нуб. Три пальца.

- Угу, - голова пропала, раздалось шуршание, а затем маг спрыгнул с крыши и вошёл внутрь. - Когда я тебя развяжу, что ты первым делом будешь делать?

-Э... Схожу отлить?

- Хм. А не плохой ответ, - он принялся развязывать путы. - Мда, Дождь, конечно, навязал.

- А почему меня связали?

- Буйный слишком. - пояснила Тафа, заглянув через тоже самое дымовое отверстие. - Ты, когда спал, так только дрыгался, а когда 'просыпался', так всё... кхе-кхе - откашлявшись от дыма, она продолжила. - ...всё в драку лез. Сильная дурь у этих грибов, раз так накрывает. Чё ты там увидел?

- Большие грибы, - он вспомнил свои кошмары и его передёрнуло. -  Они меня убить хотели.

Нуб всё же справился с узлами и помог товарищу освободиться от верёвок. Док со скрежетом встал.

- Туалет там, - рыжий махнул свой рукой с широким рукавом в сторону двери.

Разведчик кивнул и, морщась от боли в суставах, пошёл искать деревянную будку. Сделав свои дела, он внимательнее осмотрел место в котором находился. Двор был огорожен низкой изгородью из вертикальных плотноподогнанных друг к другу тонких брёвнышек, они вставлялись между тремя параллельными земле жердями так, что, средняя прижимала брёвнышки и крупные ветки к двумя крайним. За забором находилась изба, небольшой сад из яблонь, груш и вишен и огород. Однако в последнем не росли ничего кроме обычной полевой травы, что судило о заброшенности жилья. Пара протоптанных тропинок пересекало двор ведя от туалета к срубам дома и хлева. Крыши были покрыты соломой, и чтобы её не разметало от ветра, сверху на ней лежали жерди.

Док по приставленной лестнице забрался к Тафе на крышу хлева и огляделся получше. Крестьянский двор находился почти на вершине холма, так что с него открывался хороший вид на деревню. В общем виде она представляла из себя линию домов и огородов, проложенных вдоль реки и разделённых ею пополам. Вокруг неё колыхались на ветру зелёные ростки пшеницы, через поле которых пролегала одинокая колея от телег.

Несколько молодых ребятишек пололись на грядках: выдёргивали с неё всякую траву, не относящую к морковке, а затем собрав побольше несли в загон к свинье, которая с хрюканьем разбрасывала гостинцы носом, выбирая что повкусней. С реки с коромыслом на плечах и прицепленными к ней деревянными вёдрами поднималась девушка в простом халате и заплетёнными в две косы длинными чёрными волосами, сверху прикрытых платком. Подобная картина повторялась на многих подворьях, ибо уклад везде был одинаковый и многие вещи жители делали сообща. Так, например, в отдалении пасся общий скот, а у леса несколько мужиков валили деревья и корчевали пни.

Но вот намёка на врага, который мог напасть на всю эту мирную идиллию не было. И похоже ещё предстояло долго проторчать под жарким летним солнцем, прежде чем кто-то объявится.

- А где остальные? - спросил он у девушки.

- Веда с твоим луком тренируется - ей же зайцев надо поймать. - Док проследил за направлением пальца.

Там девушка с рыжими волосами до шеи, очень неловко держала лук. Рядом с ней какой-то парнишка отпускал из рук серое существо с длинными ушами. Животное срывается с места - стрелы улетает далеко в верх. Зайцы притягивают обратно с помощью привязанной верёвки и ритуал повторяется.

- Медведь с Джен ушли квесты искать, - продолжила Тафа. Перед указанной ей парой как раз захлопнули калитку. - А Дождь пошёл смотреть, что плохо лежит...

Док взглянул на неё распахнув глаза:

- На за это на вилы не поднимут?

- Если что, мы не причём! - мечница пожала плечами.

- Что я сомневаюсь, что нас будут слушать при таком раскладе, - Док посмотрел в сторону двора, где залаял пёс.

***

- Гав! Гав! Гав!

Злая чёрная псина с гладкой шерстью прыгала под яблоней, пытаясь достать засевшего на ней человека. Дождь, а это был он, расслабленно размышлял над своим положением. Лук был при нём, так что убить пёсика была не трудно, вот только хозяева ему за это спасибо не скажут.

- Пеймыт, фу! Ко мне, - на крыльце узкой крышей на тонких столбиках появилась не молодая хозяйка в синем цветочном халате с прямыми рукавами. К поясу была привязана полоса ткани: нечто вроде фартука, который в самом низу, на уровне коленей, был украшен треугольной вышивкой. На ногах были самые обыкновенные лапти. Голова была повязана косынкой из-под которого позади падала чёрная коса. Вырез халата, где виднелась белая рубашка, перекрывало ожерелье с множеством амулетов разных форм и размеров. Поверх их всех лежал овальный медальон-паспорт княжества с одной бороздкой ключа:

Человек. Крестьянка. Ранг 13.

- Доброго дня, вам сударыня! - вор аккуратно слез с дерева, чтобы не повредить его.

- Какая ещё 'сударыня', попаданец? - совершенно не ласково спросила она, держа руку на ошейнике пса.  - Тебе чего здесь надо?

Что ж, лесть не сработала. Бывает и такое. Парень решил попробовать другой вариант диалога:

 - Как вы правильно заметили я попаданец, - пальцем он указал на себя. - И я пришёл узнать: у вас есть для меня....

- Нет, - мотнула головой женщина, даже не дав договорить.

- Совсем нет? - Дождь слегка вытянул шею вперёд, будто так можно было разглядеть скрытую истину. - Вы уверенны? Крысы в подвалах не беспокоят?

- Я же сказала!

- Но может что-то по хозяйству? Кур подоить, коров пощипать?

Глаза хозяйки вначале расширились, а затем сузились под встретившимися над переносицей бровями.

- Слушай, тебя мертвецов прислали бить? - гладкошёрстая гончая почувствовав настрой женщины загавкала и стала рваться вперёд. - Вот и не отвлекайся. Иди-ка от сюда по доброму!

Дождь спорить не стал, попрощался и ушёл. Ещё в городе во время тренировок он кое-что понял: если тебя замечают при попытке проникновения на частную территорию, стоит только упомянуть о поиске квестов - и все подозрения пропадают. Добрые отношения уже не восстановить, за то репутация не пострадает.

***

На краю леса группа крестьян занималась чем-то интересным, поэтому именно к ним и пошла парочка игроков. Медведь расслаблено шёл, убрав щит за спину, а меч в ножны, а Дженнифер, обвив посох руками и уперев его чуть пониже лопаток, шла слегка покачивая бёдрами. Чувствуя себя в относительной безопасности, она опять сменила внешний вид мантии на фривольный.

 - Мужики, помочь? - спросил попаданец, подойдя ближе.

Крестьяне хмуро посмотрели на него и отвернулись:

- Обойдёмся.

Один из них, молодой парень лет двадцати пяти, обнажившись по пояс, увлечённо махал двумя топорами. Резкие рубящие удары во всех направлениях, плавные перетекания из одной стойки в другую, быстрое выполнение всех элементов - увиденное показывало, что человек был хорошим бойцом.

Он остановил свою разминку, и молодая женщина с округлившимся животом поднесла ему воды в ковшике. Дженнифер, впечатлённая его телом, стрельнула парню глазками, а тот в ответ поиграл грудной мускулатурой, за что тут же получил пощёчину от беременной жены. Повернувшись она послала блондинке испепеляющий взгляд, на что та ответила холодным презрением.

Пока женщины занимались метанием молний, Медведь решил уточнить, чем они занимаются.

            - Деревья будем рубить, - ответил парень, пока на него надевали доспехи. Сначала толстая шерстяная подкладка, после деревянные дощечки, связанные в элементы брони. Не забыли и про шлем.

            Дровосек попрыгал, подвигался, проверяя крепления, и попросил ещё затянуть в парочке мест. Наконец, он остался доволен, подставил щёчку для губ жены и подошёл к краю леса. Все остальные отодвинулись подальше, и только одна старушка завела быка ещё глубже в лес и там, воздав молитву богине Калтаси, перерезала горло.

            - Дух леса! - выставил парень свой топор вперёд. - Я вызываю тебя на бой за право рубить деревья!

И силы откликнулись. В лесу затрещало и, громко ступая, на поляну вышел Леший, точно такой же, которого вчера порезала на ломти ветеранка. Оставив в земле чёткие вмятины, он остановился на против дровосека:

- Правила известны. Готов, смертный?

Только кивнув, парень бросился в атаку. Пользуясь неожиданностью, он успел достать Лешего по стволу, затем увернуться и ударить ещё раз. Второй удар задел крестьянина по плечу, его развернуло, но быстро сориентировавшись он снова атаковал.

- А что происходит? - поинтересовалась Дженнифер у жёнушки.

- Решаем сколько деревьев можно будет срубить за принесённую жертву, - женщина посмотрела на блондинку с некоторым подозрением, но всё равно ответила. - Сколько он оставит отметин на его стволе, столько и можно будет. Так у духов и лесных жителей не будет причин жаловаться богам природы.

- А если вместо бычка кролика зарезать?

- Тогда они просто не выйдут и договориться не удастся. 

Молодой дровосек продолжал свой бой. Его шлем давно раскололся пополам под мощными ударами лесного духа. Часть дощечек на локтях и животе тоже не выдержался натиска. Но крестьянин всё равно не сдавался: крутился, вертелся, бил в ответ - вырывал для своей общины необходимый запас древесины.

Да, смотря на этот бой, становилось понятно почему дровосеки так легко вскрыли волку брюхо и почему именно из деревень выходили победители разных Тёмных Властелинов -  ежедневная борьба с порождениями леса ещё и не таких героев вырастит.

Но у всего есть пределы. Крестьянин всё-таки не попаданец и запаса здоровья имел куда меньше. Очередной удар по разобранной защите живота, сломал ему несколько рёбер, и отправил в полёт. Леший, убедившись, что противник не встаёт подвёл счёт:

- Восемнадцать, - сказал он и утопал в лес.

Один из мужиков посмотрел на покалеченного парня, над которым уже склонилась его молодая жена, и повернулся к игрокам:

- Помочь хотели? Позовите своего лекаря, - сплюнул крестьянин в сторону. - Пока светло, надо ещё раз попробовать.

***

Док слез с крыши и вернулся к костру.

- Дом же вроде заброшен, - он указал большим пальцем через плечо. - Почему мы не там расположились?

Нуб добавил в костёр поленьев и подвесил над ним котелок с водой, которую налил из находящегося рядом ведра. На вопрос он пожал плечами:

- Тут просторней, - и кивком указал на стоящий рядом с костром второй котелок. - Угощайся.

 - Мне бы лучше попить, - и не спрашивая черпанул из ведра ковшом.

Пил он жадно, глубокими глотками от которых кадык редко, но глубоко уходил вниз. Закончив пить, он сел и взлохматил свои волосы:

- Блин. Вы меня сегодня уже два раза спасли. Кошмар.

- Да ладно. Путь был спокойный, никто за нами не гнался, - махнул рукой Нуб. - Только Веда всё время на землю валилась. Ей-богу, если бы Медведь тебя не нёс, он бы её подхватил, а то задолбала падать.

Док наложил себе в чашку некую разновидность каши, которая выделялась своей твёрдостью и рассыпчатостью, и поднёс ко рту первую ложку и попробовал надкусить:

- Твёрдая как камень. И на вкус такая же. Кто это готовил?

- Э! - делано возмутился огневик. - В еде вкус не главное!

- Значит, ты. Напомни поучить тебя готовить, - разведчик долил в чашку воды, чтобы попытаться размягчить субстанцию.

***

Прошёл день, прошла ночь, настало утро. Смена на крыше менялась несколько раз, но никто ничего не заметил. Впрочем, даже если бы они проспали нападение, то гавканье собак, мимо которых попытались бы пройти мертвецы, всё равно бы их предупредило. Так или иначе ранним утром уже Дождь был на страже покоя деревни.

Зевая он посмотрел на деревню в лучах утреннего света и обнаружил, что в ландшафте ничего не изменилось. Также колыхались плодовые деревья в саду крестьян, также текла речка, также зеленела пшеница. Разве что скот только выходил из деревни, а вместо мужчин к кромке леса шла группа детей с лукошками и корзинами для сбора лесных ягод и грибов. А также они несли луки, стрелы, длинные ножи на поясе и, наверняка, имели скриптовую[48] защиту от смерти и нападений.

            - Как же всё-таки это скучно, - глаза его слипались, и он попытался бороться с этим разговором.

            - Ага, - ответила ему блондинка, сидевшая чуть в стороне и смотрела в другую сторону, где река не протекала, а сразу начинались поляны и поля. - Скучно.

- Дженнифер, может сыграем в слова? - предложил он. - Воин.

- Одежда, - ответила она безэмоциональным тоном, не поворачивая головы. 

- Медведь

- Ветка, - девушка зевнула, прикрыв рот рукой.

- Ладно, это плохая была идея. - вздохнул он. - Я забыла, что мы с вами говорим на разных языках.

Вор от нечего делать скользнул взглядом по её полуобнажённому телу - бикинимантия оставляла много открытых участков. Не смотря на утреннюю прохладу, ей вроде как не было холодно, в отличии от него самого, завязавшего свой плащ на все узелки. Он внимательно пригляделся к её нежной белой коже, без единого пупырышка - действительно, не мёрзла. Пробежав по фигуре сверху вниз, он остановил взор на бедре девушки. Остановил исключительно в познавательных целях: на неё сел комар.

Насекомое коварно потёрло свои лапки[49], и погладило хобот. Показалось, что кровопийца даже пропищал что-то зловещее, что было сомнительно, но нельзя было и отрицать старание разработчиков. Наконец, он занёс свой кинжал, чтобы пустить красную кровь на белой поверхности девичей кожи, и воткнул его... Лишь попытался. Стоило его трубке коснуться кожи, как он согнулся в трёх местах, приняв вид повёрнутой буквы 'М'. Насекомое взлетело, издав явно уловимый писк, теперь казавшийся плачем, на пару секунд зависло в воздухе лицом к блондинке, и воззвав ко всем небесным карам улетело выпрямлять хобот.

Дождь ударил себя по щеке и взглянул на ладонь с расплющенным комаром в центре пятнышка крови.

'Надо бы тоже предметы с магической защитой прикупить' - подумал он, переводя взгляд на окрестности.

***

Огонь горел, дрова трещали, и скоро вода в подвешенном над костром котле начала закипать.

 - Вот теперь, Нуб, бросай пшено!

Маг со скучающим выражением лица перевернул чашку, в которой находилась крупа.

             - Я не думал, что ты говорил серьёзно.

             - Нам всё равно нечем заняться, так почему бы всем не научиться готовить? Помешай её, а то опять фигня получится.

             - А что вообще должно получиться? - поинтересовалась с крыши Дженнифер. Нет, на верху был не Медведь, а Дождь. Молчун был слишком великоват, чтобы рисковать крышей.

            - Было бы мясо или сало, был бы кулеш - простая солдатская каша. А так простое варёное пшено. 

            - Эй, а почему без мяса? - поинтересовалась Тафа, заглядывая внутрь котелка.

            - Не придуривайся, - он отодвинул её в сторону, опасаясь попадания волос в кашу. - Ты в курсе, что наша добытчица вернулась ни с чем.

            - Я первый раз взяла в руки лук, - надулась со своей лежанки Веда. - Они могли бы и поддаться.[50]

 ***

Солнце село за горизонт, поднялось и снова село. Уже пошёл третий день пребывания в деревне. Всё это время они занимались готовкой еды, поединками друг с другом, просто ничегонеделанием... Ах да, ещё лекарша ходила охотиться на зайцев: после первого дня она изменила тактику и решила ставить на них силки, а не стрелять из лука.  Но в любом случае за время наблюдений враг так и не появился.

Около полудня на крышу залез Док. Солнце в это время встало почти в зените, что теоретически должно было говорить о разгаре лета.  Улыбающаяся луна продолжало бочком катиться к горизонту, оставив теперь совсем незначительный промежуток. Спутник повернулся ещё немного, и теперь кровавая часть занимала лишь половину небесного лица. К сожалению, дневное светило было расположено так, что освещалась как раз верхняя грустная часть: уголок печальной улыбки виднелся так, словно кто-то стоит боком - или лежит. Кровавая луна могла бы быть плохим знаком, но это ведь просто текстуры в верхней части окружения. Да? Значительно выше полулица виднелась половина другой луны. Угол её фазы был не настолько завален к горизонту, но сама поверхность с мелкими рытвинами кратеров выглядела скучнее.

Разведчик лениво разглядывал небо, как парни лет двенадцати в соседнем дворе плели из полос липовой коры лапти, проплывающие облака. Удивительно, что он заметил выходящие из леса фигуры. 'Серая кожа, доспехи, оружие в руках - подозрительно!' - подумал Док и предупредил своих товарищей:

- Мобы заспавнились! Можем идти!

- Ура! - устало мотнула головой Дженнифер.

- Наконец-то разомнёмся! - обрадовалась Тафа.

Все, кроме Медведя, шумно обрадовались появлению противника. Он в отличие от них лишь молча проверил, как выходит меч из ножен.

Срезав путь через бывший огород, они сразу вышли на окраину деревни, а уже от неё попёрли напрямик через поле к предполагаемым врагам. За ними, заметив их движуху, стали собираться жители деревни. Развлечения в этих местах были довольно редки, а вырезание зомбей, ничем не хуже гладиаторских боёв.

Гуманоиды с сероватой-синей кожей вышли из леса и, перейдя небольшую невспаханную полосу вдоль стены леса, медленно двигались по полю, затаптывая стебли пшеницы. Выглядели они для покойников очень хорошо: глаза-уши на месте, ничего не гниёт и не отваливается, на них вообще никаких повреждений видно не было. Почти типичные зомби, знакомые и родные. Но лишь почти. Вместо головы, точнее вместо человеческой, орочьей или какой другой людской головы, выше шеи у всех живых мертвецов росла верхняя часть тел собак, свиней, куриц, уток, а также других животных и птиц. И если крупные головы вполне походили на гуманоидную шею, то, например, птичьи или кошачьи, смотрелись очень неестественно.

Док и Дождь ещё издали начали обстреливать их из лука. Однако желтоватые доспехи не плохо защищали своих владельцев: стрелы ударились о крупные пластины и, оставив едва заметные зарубки, упали на землю. Свиньи головы были в шлемах, но без лицевых масок, а куриные и вовсе не имели защиты. Надо было только попасть:

- Меткий выстрел, - их обоих обучали этому навыку, помогающему посылать стрелу точно в цель. И в общем-то хороший приём, только прицел наводится долго.

Бойцы же ближнего боя только подходили к первым рядам мертвецов (бывших, нынешних и будущих).

- Мой, мой, мой, мой! - тараторила Тафа, мчась к одному из них. Будто тут могло не хватить противников. Ходячие трупы имели явное численное превосходство.

В отличие от неё Медведь сперва мечом очертил над собой круг, который золотым кольцом упал на землю, и только потом неспеша пошёл в бой.

            Тут вылетели стрелы лучников, и, как и ожидалось, попали прямо в черепушки вражин. Та, что запустил Дождь пробила, можно даже сказать, разорвала куриную голову. Полоска жизни над надписью:

'Зомби. Б/у'

 - мгновенно ушла в минус, а сам труп рухнул, подмяв под себя поросль зерновых культур. А вот стрела Дока пробила глазницу вышла сзади у основания шеи. Здоровье мертвецы убавилось, но он продолжил идти как ни в чём не бывало. Наверное, мозг остался не задет.

            - Эй, фью! Чё вы поля топчете! - подошли к месту схватки, тем не менее не заходя ближе лучников, деревенские жители. - Мы ж с вас неустойку требовать будем!

            Все игроки несколько растерялись и обменялись взглядами. Одна мечница беззаботно продолжила драться с кошачьеголовым. Не смотря на медленную ходьбу, мечом они орудовали умело.

 - Ну... А как же? - Док попытался разобраться. - Они же на поле вышли, вот мы их тут и бьём. Мы же не виноваты.

- Так уйдите с поля - они за вами пойдут, - подсказал мужик с косой в руке (зрелище зрелищем, но про безопасность забывать нельзя). - Это ж все знают: мертвецы любят воинов.

Толпа согласно загудела: мол, конечно, знаем, кем надо быть, чтобы не знать, и откуда такие дураки прибыли? Попаданцы решили несколько сместить свои позиции и пошли на полосу твёрдой земли между полем и лесом.

 

- Обжора, дуй сюда! - крикнул Нуб Тафе, которая продолжала обмениваться ударами с обладателем кошачьей головы. Она не отреагировала, и он решил привлечь её внимание по другому. - Гылан делен!

 На самом деле он только попытался. Какая-то травинка или листочек ветром сорвало со своего места и загнало огненному магу в глотку. Так что парень закашлялся, и вместо загоревшегося рядом с девушкой моба, из его посоха вырвался небольшой клуб дыма.

Один из обладателей разлагающегося тела был привлечён этим сигнал и пошёл на него. Нуб в свою очередь заметил зомби и лёгкой трусцой побежал от него к краю зарослей пшеницы на ходу попытавшись повторить заклинание.

- Гылан дел... - нога провалилась в кротовую, или чью-то другую - кто разберёт местную живность - яму и он, тряхнув рыжими кудрями, упал на землю.

Нуб в спешке поднялся, т.к. помнил про подходившего врага. Тот был уже очень близко и взмахнул по широкой дуге своим мечом. Маг едва успел отпрыгнуть назад, но тут же пришлось блокировать посохом новый удар. 

- Гал...

Удар щитом по рыжей кудрявой голове прервал и эту попытку произнесения чар. В голове как обычно сверкнули искры, всё зашаталось, да и вообще запуталось! Но разглядывать фейерверк не было времени. Нуб шатаясь отбежал спиной вперёд, пока эта крякская скотина снова не махнула мечом.

Получив удара по голове, Нуб отшатнулся назад и в целях спасения поддержал это движение и побежал спиной вперёд. Из-за головокружения его слегка занесло, но главное удалось оторваться от мертвеца, который остановился в пяти метрах от него. Дженнифер приморозила его ноги к земле.

Маг благодарственно махнул рукой боевой подруге и быстро ринулся в атаку. Раз с магией вечно выходили какие-то проблемы, то он решил по-простому ударить зомби дубиной по голове. Тем более посох давал ему заметное преимущество в длине оружия.

Хрясь!

Похоже его шлем не защищал от дробящих ударов. Тот смялся вместе с черепушкой под ним.  К сожалению, посох тоже не выдержал столкновения.

- Ну ё-моё! Что это такое? - парень подобрался палку с набалдашником в виде кристалла и растерянно посмотрел на две половинки.

- Рыжий, Рыжий! - среди возбуждённого боем ора трибун раздался детский голосок. Малец лет одиннадцати в залатанных штанах и рубахе помахал Нубу рукой. - Это проклятие Мецала-бога! За то, что ты пытался сжечь поле.

- Я не пытался! - возмутился Нуб.

А малец поджал губы к носу и покачал головой, пожав плечами: он тоже тут был совершенно не причём, а только ответил на его вопрос.

Мимо прошла мечница, и огневик сразу переключился на неё.

- Ты чё глухая? Я тебя звал!

- Не наезжай, - она попыталась наплевательский махнуть рукой в которой держала меч, но вышло не очень. - Ты звал какого-то обжору, а не меня. Подумала ты зомби подманиваешь.

- Понабрали бессмысленных имён - не запомнишь, - хмуро произнёс он и выкинул часть посоха без навершия, вместо этого подняв меч нежити. - Пошли!

           

            Дженнифер убедилась, что зомбяк, бежавший к Нубу, не может сдвинуться с места и переключилась на другую цель. Вот на полосу между полем и лесом вышел мертвец. Ох уж эти отвратительные маленькие глазки, эти три зуба с гигантскими прорехами в открытой челюсти, сплошные волосы по лицу - одно слово: 'свиная рожа'. Нет, это два... Не важно. Зомби всё равно уничтожить.

            - Гадна дотор бух мэс тайрах, - приморозить его ноги к земле, чтобы не подобрался близко. Нежить раздражённо захрюкал. 'У него такой милый пятачок... Жаль только подчёркивает окружающее его недостатки. Это непотребство следует немедленно уничтожить.' - Ус хуйтэн дэгдэмхин байна.

            Три ледяных сосульки устремилось к звериной морде - две разбились о подставленный нежитью щит, а одна чиркнула по шлему и улетела дальше. Она представляла зомби более тупыми и медлительными, а они оказались довольно шустрыми в том, что не касается ходьбы.

'Эх, сегодня вновь придётся поработать'.

Сосульки ещё раз полетели вперёд, но теперь не в одном место. Удар в лицо он снова заблокировал, а вот по ногам пропустил и упал на колени. Ледяные шипы исчезли также внезапно, как и появились, без испарения или таяния. Из круглых отверстий на бёдрах свиноголового что-то полилось, но раны сразу же стали срастаться, а количество очков здоровья понижаться. Пока нежить не поднялась, девушка вновь воспользовалась заморозкой и уже колени приморозила к земле.

Зомби не растерялся и стал колотить рукояткой меча по ледяной корке. По ней пошли трещины. Проклятье! Мана-здоровье Дженнифер от использования магии тоже уменьшилось. Не так сильно, как у зомби, но если продолжать в том же духе, то на второго девушку может уже не хватить.

Магичка подбежала к мертвецу и ткнула в лицо посохом. Тот ударом щита отвёл палку в сторону и попытался достать мечом - далеко. Если не получается стрельнуть в упор, то может сработает просто на близком расстоянии. Она двинулась ему за спину, а свиноголовый вывернул спину, пытаясь не потерять её из виду.

'Бестолочь. Ты всё равно не сможешь закрыть щитом', - подумала девушка и приложила посох к его черепушке.

Она в очередной раз его недооценила. Расслабилась. Подошла слишком близко. Подумала, что он не сможет полностью развернуться. А он смог. С треском сломанного в области пояса позвоночника туловище зомби развернулось на сто восемьдесят градусов, рука с мечом пошла по широкой дуге и ударила девушке по бедру. Дженнифер ахнула и запозданием отскочила назад.

'Чёрт, чёрт,чёрт! Он меня задел! Здоровье, здоровье! Сколько его осталось? - паника была близка, но ей ещё чего-то не хватало. -  Почему боли нет? Всё так плохо? Ноготь на мизинце позавчера сломала, так было больней.'

Наконец она нагнулась, чтобы внимательней осмотреть ногу. Ничего не было: ни пореза, ни царапины, ни синяка. Девушка облегчённо вздохнула: этот извращенский костюм всё-таки хорош. Она сосредоточилась и посмотрела на его характеристики. Появилась его шкала здоровья, слегка упавшая - бронебикини принял урон меча на себя.

            У свиномордого полоса здоровья упала до середины. Похоже повреждение спины считается за сильное повреждение. Зомби поняв, что живая плоть вновь вне досягаемости его меча, с помощью рук вернул туловище в естественное положение и продолжил долбить корку льда. На её поддержание и постоянное восстановление тоже постоянно потреблялась мана. Нужен другой подход.

            - Кто-нибудь прибейте уже его! - крикнула она товарищам.

            - Зах зээлийн ул узэгдэгч гар, - Нуб выставил перед собой меч, а затем слегка подтолкнул. Тот влетел в щель между шлемом и панцирем, и зомби повалился на бок. Парень, не обращая внимания, что полоса жизни не ушла в ноль, подошёл и вытащил меч. - Ха! Мы в расчёте!

            Полоса здоровья нежити скакнула влево, уменьшаясь, а зубы неожиданно клацнули на сапоге огневика. Тот со страху подскочил и ткнул в него огрызком посоха, проорав заклинание. Шар света слетел с кристаллического навершия палки и поджёг зомби. Мертвец вначале неохотно занялся пламенем, но стоило уровню жизни полностью обнулиться, и он превратился в хороший костёр. Только доспех продолжил медленно тлеть, разделяться на слои и скукоживаясь в тонкие чёрные листы.

            - Напугал, кря, - выругался Нуб и пнул по голове трупа. Верхний слой сгоревших доспехов рассыпался на красно-чёрные хлопья пепла и, подхваченные теплым дымом, понеслись в небо.

             

 

            - Квадратное сечение! - прорычал Медведь, активируя навык.

Меч на самом деле закрутился по траектории близкой к квадрату, хотя атакующими оказались лишь два косых движения к плечам противника. Первый удар свиноголовый блокировал своим щитом, а вот второй не успел - но клинок всё равно просто увяз в наплечнике, прорубив несколько слоёв бумаги. И даже если эта волокнистая структура принадлежала не ей, то это точно был не металл. Мертвец воспользовался заминкой и ткнул остриём меча человеку в живот. Здоровяк подставил под этот выпад щит, а затем рубанул по держащей клинок руке сверху-вниз, отделяя её от остального тела. Зомби повело под силой удара в сторону, но ни крика боли, ни замешательства не последовало. Вместо этого он сразу же прыгнул вперёд, пытаясь зубами вцепиться в глотку игрока. На это Медведь хрястнул ему снизу кромкой щита, выбив последние зубы, а после уже безоружного лишил головы.

 

- Слушай, а хорошо быть лучником! - порадовался следопыт. - Никакого ближнего боя, нет риска получить веткой по голове или попасть внутрь слизня.

 - По башке его, по башке! - кричала толпа в стороне от основного поля боя, как раз за спинами стрелков.

-А? Вы что-то сказали, сударь Док? - не расслышал его Дождь за рёвом толпы.

 - Эх, - он огорчённо вздохнул. - Да так. Зомби вроде лёгкие враги.

Док одну за другой вытаскивал из колчана на поясе стрелу и посылал их в колени бронированных мертвецов. Те падали, вырывали древка и снова вставали. Их ОЗ уменьшалось не на много, но цель была в другом: не давать нежити нападать на мечников и магов несколькими на одного. 

- Согласен, - кивнул вор.

Дождь занимался тем же самым, так что на двоих у них был совсем мало работы. Зомбяков с маленькими головами они уже всех отстреляли, а шлемированых, если и можно было убить из лука, то только превратив в подушку для иголок. Ради разнообразия он выстрелил в одного такого: стрела пробила горло и вылетела с обратной стороны. Однако живой мертвец упал.

- Странно... - пробормотал он. -  В голову не попал, да и здоровье не сильно пострадало. Так чего он упал?

- Слева обходи! Урожай не заморозь! С огнём аккуратней! - громко заволновалась толпа.

- Что ты сказал?

- Я говорю, сударь Док, что странно, что он упал, хоть голова не пострадала!

Зомби меж тем закончил регенерацию - ОЗ перестало уменьшаться - поднялся и побрёл дальше в сторону Медведя. 

- Он встал и пошёл! - заметил Док. 

- Да, это интересно. - Дождь снял с себя перевязь с колчаном и передал его союзнику. - Держите стрелы. Я хочу проверить свою догадку.

Вынув из ножен кинжал, вор крадучись и побежал к нежити.

 

'И почему я думал, что против зомби хорош огонь?' - спрашивал себя Нуб.

Не смотря на то, что предыдущий труп не плохо запылал после своего упокоения, те что пободрее поджигаться никак не хотели. Даже если они не закрывались от магического снаряда щитом, то легко гасили пламя малой долей здоровья-маны. Нуб на то же заклинание тратил куда больше ОЗ.

- Гал туймэр нь гол! - струя пламени реактивной струёй забила из набалдашника и Нуб пошёл в наступление.

Нежить спокойно дожидалась его прикрывший круглым куском спрессованной бумаги. Желтоватая поверхность тлела, покрывалась чёрной сажей и отбрасывала шелуху, но от огня защищала. Маг водил посохом, пытаясь обмануть защиту, но и зомби не был тупым болванчиком. Так они и сошлись в ближнем бою.

Нуб махнул сверху-вниз левой рукой, в которой держал меч, надеясь поразить плечо или шею. Но мертвец увернулся, встав боком, и толкнул мага щитом. Посох от удара вывернулся в руках, и поток пламени чуть не подпалил рыжие кудри, но огневик вовремя остановил заклинание. Зомби не остановился на этом и, пока человек промаргивался и отступал, ткнул ему в бедро. Полилась кровь.

- Ай, кря! Больно! - Нуб попытался отпрыгнуть от нежити на одной ноге, но неудачно приземлился и сразу упал. - На помощь! Стой!  Я ранен! Уйди!

Мертвец, не обращая внимания на эти крики и стоны, медленно шёл вперёд. Даже со своей неизменной шаркающей походкой вечноумирающего он быстро догнал отползающего мага. На хожу мёртвая рука подняла тащившийся по земле меч, направила остриё клинка на сердце игрока.

Сзади в стиле ниндзи-утёнка, на цыпочках подкрался Дождь и всадил клинок в место, где голова скреплялась с туловищем. Руки отказали, голова повисла и у мертвеца подкосились ноги. Но полоса здоровья не упала в ноль, а только стала медленно уменьшаться. Зомби повернул свои глаза на убийцу и защёлкал челюстью.

Вор не поспешил закончить дело, а, движимый любопытством, дождался, когда зомби закончил самолечение и начала вставать. Тогда он повторил свой удар. 

 

Веда держалась в стороне и наблюдала за положением дел на поле битвы. В конце концов у неё не боевой класс. Разве посохом много навоюешь? Нуб ударил и сразу его сломал. Нет, дело лекарей -  лечить, а не драться в ближнем бою.

Вот Дженнифер удерживает нежить на расстоянии, примораживая их ноги к земле, и расстреливает их ледяными шипами. Лучники тоже стоят далеко от нежити. Только Тафа и Медведь бьются с зомби в ближнем бою, но на то они и милишники. Парень уже получил несколько кровоточащих порезов...

Веда дёрнулась было идти, но передумала.

Мелочь и собственными силами зарастёт. Силы нужно приберечь для чего-то более серьёзного. Но за мечниками лучше следить повнимательней, если кто и получит серьёзные ранения, то они.

 - Ай, кря! Больно! - или этот рыжий болван.

Лекарша перехватила посох и по дуге, оббегая мёртвых зомби, упавших с проколотыми ногами и ещё бродячих, побежала к раненому. К счастью ей не пришлось защищать Нуба - азиат пришёл быстрее и теперь издевался над живот... нежитью.

 - Так, куда тебя ранили? - она присела рядом с ним, предварительно посмотрев не подходит ли кто.

- В ногу, вот сюда, - маг показал на покрасневший от крови участок штанины с узкой рванной дырой.

Веда вытащила из поясной ячейки пузырёк и вылила часть содержимого на рану. Что-то зашипело и начало испаряться.

- Ааа! Кря! Кря кря! Что за кря?

- Дезинфекция, - бутылочка закрылась и убралась на пояс. - Не удивительно, что тебе больно, ведь она убивает ВСЮ заразу. Хи-хи-ххх, - лекарша прикрыла рот ладошкой и сделала вдох-выдох. - Ой, прости, что-то на меня опять нашло.

- Ага, - Нуб с подозрением прищурился и слегка шипя от боли поинтересовался. - А что магии, ай, сссс, у тебя нет?

- Для дезинфекции пока нет...  Цус алдалтыг зогсоох, - она провела рукой над раной, и та стала затягиваться на глазах. - А её надо обязательно проводить, иначе штраф к здоровью конечностей и тела вообще.

 

Тафа отрубила башку одному из подбитых Доком мертвецов, мимо которых проходила. Командная работа в действии: лучник ранил - рубака добил. Жаль меч был туповат для такого дела и с первого раза голову не отсекал. А ведь хотелось поспешить: другой ходячий мертвяк выдернул стрелу из колен и вновь отправился в путь - их и так мало осталось, могут и опередить.

Девушка с разбежалась и прыгнула, обрушив на нежить вместе мечом всю свою массу (не очень большую, скажем прямо). Зомбяк закрылся щитом, но удар заставил его покачнуться и отступить. Из-под шлема с закрытым забралом раздалось шипение. 

- Ха! Давай, змеюка, нападай! - Тафа постучала плашмя мечом о щит, издав глухие удары.

Мертвяк откликнулся на призыв и, повернувшись в дуэльную стойку, сделал длинный выпад, метясь девушке в шею, а после сразу подтянул вторую ногу и закрылся щитом. Как раз успел блокировать ответный удар мечницы. А затем ещё один слева. И ещё другой справа. Она обрушила на него град ударов, но зомби держал щит близко к телу и быстро менял его позицию, так что ранить его так и не удалось.

На шестом взмахе, в момент отвода клинка для замаха, зомби нанёс размашистый удар. Меч лязгнул, проехавшись по бронепластинам на полосках кожи, из которых состояла юбка девушки. Сама она отскочила, утратив инициативу, и потому ей сразу пришлось встречать второй удар. Уклонившись от просто удара сверху, она своим мечом заблокировала его клинок в нижнем положении и ударила щитом в череп. Внутри снова кто-то зашипел. Она ударила ещё несколько раз:

- Слетай. Уже. Рука. Устала, - череп помялся, но слезать с головы упорно не желал. Зато совершил кое-что другое.

С шипением, ещё более страшным, чем раньше, шлем рванулся вперёд и больно треснул девушку по незащищённой голове. Девушка отпрянула назад, восстановила чёткость зрения и снова подверглась атаке. Атаке шипящей головы гуся, с которой слетел шлем. Отбросив оружие и махая руками словно крыльями, существо нагнулось, вытянуло шею и с шипением бросилось вперёд. Тафа растерялась и пропустила очень болезненный щипок в руку. А потом ещё один. И ещё.

Напор странного существа был очень силён и мечница дрогнула. Девушка развернулась и с криками побежала прочь. Гусеголовый вразвалочку помчался за ней. А зрители весело засмеялись.

 

            Оглянул Медведь поле боя и узрел поверженных врагов, притомившихся союзников и гомонящих крестьян в отдалении, а также повизгивающую от щипков птице-человека союзницу. Посмотрел он на это и болезненно поморщился:

            'С кем приходится иметь дело' - покачал он головой и повернулся к вышедшему из леса последнему из двух оставшихся зомби.

'Зомби. Человек.'

Бумажный броня, состоящая из прикрывающих друг друга желтоватых пластин с прилипшими травами, листьями и пятнами грязи, закрывала не только торс, но и плечи вплоть до локтя. Доспешная юбка защищала бёдра до колен. На голове был закрытый шлем, который ещё и со всех сторон прикрывал шею бармицей, так что открытой оставалась только узкая щель для глаз. Действительно ли за забралом скрывалось человеческое лицо сказать было невозможно. Но защищён этот моб был куда лучше остальных, да и вышел из леса последним - наверняка, босс.

            Как только расстояние между ними сократилось до метра, противники бросились в атаку. Диагональный удар сверху - зомбяк прикрылся щитом, и в тоже время сам бьёт боковым, где его блокирует уже щит игрока. Смена позиций, кружение, но суть не меняется удар-блок-удар. У обоих открыты ноги и руки, но у Медведя ещё и голова. Вот по сейчас зомбяк и нанёс по ней дар, от которого удалось прикрыться щитом, но мертвяк не сдался и скользнув вниз по удару, сразу ткнул остриём в туловище. Между металлических пластин, пробил слой варенной кожи, стёганку под ним и проткнул кожу... Мечник резко развернулся, переводя удар в режущий и быстро отошёл подальше. Но он его всё-таки задел, на теле ощущалась пятно тепла, от впитывающей кровь рубашки.  Уровень здоровья пополз вниз, фиксируя процесс регенерации, так что скоро от этой царапины не останется и следа. Ничего опасного.

            - Все на босса! - Медведь решил, что лишние риски ему ни к чему.

            - Я стреляю! - сразу пришёл ответ от Дока.

            Кажется, зомби его тоже услышал и сделала шаг вперёд - стрела просвистела мимо ноги. А может просто не собирался прерывать бой, так как сразу ударил мечом наотмашь снизу-вверх - попаданец отошёл - и сразу попытка махом ударить нижнем краем щита по голове - слегка оцарапало лоб.

            - Гадна дотор бух мэс тайрах, - блондинка вновь применила заморозку и просигналила лучнику. - Док!

            Тетива тенькнула, стрела устремилась в коленной чашечке нежити - ноги раздвинулись в стороны в полуприсяде - и пролетев мимо, воткнулась в землю. Сразу из этого положения мертвец, распрямив ноги, прыгнул вперёд на Медведя. Игрок прикрылся щитом и получил коленом под дых.

            - Гал туймэр нь гол!

            Справа от него налетела поток тёплого воздуха, а зомби пришлось спрятаться за щитом от струи пламени. Нуб в этот раз близко решил не подходил, а вот сама нежить решила сократить дистанцию, причём весьма резво: ещё не бег, но уже прогулочный шаг. Дождю, подкрадывающемуся сзади, пришлось тоже ускорить шаг, и это его выдало. Мертвец резко отошёл в сторону, пропуская поток огня мимо себя, и одежда вора заполыхала. Маг быстро вернул направление посоха на зомбяка, но азиат уже катался по земле, пытаясь сбить пламя.

            Медведь отдышался после пропущенного удара и вернулся в бой. Он попытался ткнуть клинком в прорезь для глаза, но нежить слегка, повернув шлем, позволила мечу его поцарапать.  Нуб, опасаясь задеть соратника, остановил действие огнемёта, и живой труп целиком повернулся к мечнику.

           

Тафа со сгорбленной спиной стояла над телом птецеголового зомби. С её окровавленного меча срывались капли густой красной жидкости, а сама она тяжело дышала.

Она подняла бешенные глаза и посмотрела, что происходит вокруг. Вокруг валялись упокоенные мертвецы. Единственный из них, кто ещё шевелил конечностями, в этот момент отбивался от остальных игроков.

'Вшестером на одного. Сами справятся.' - подумала мечница.

Тафа со вздохом опустилась на землю и сняла с руки щит. Взгляд случайно зацепился за массу костей и мозгов, бывшую недавно головой гуся. Неповреждёнными остались клюв и чудом уцелевший глаз, который смотрел из всей этой каши прямо на неё.

 Бам! - девушка наклонилась ударила себя лбом о положенный на колени щит. Потом захихикала и стала методично бить себя головой о деревяшку. При этом она тихонько пускала слёзы и также тихо повторяла слова. - Гусь! Гусь! Гусь!

 

            Здоровье босса-зомби упала всего на треть, а шестёрка игроков уже с ним намучилась. Теперь они взяли на вооружение тактику измора. Волшебница, следопыт и вор метились по ногам и пытались его обездвижить.  Маг и лекарша, телекинезом метали в него подобранными мечами. А милишник всё пытался его зарезать.

            Выходило не очень. Из заморозки он легко вырывался, не давая льду времени как следует сцепиться. От стрел он уворачивался, и даже те, что попадали на долго его не задерживали. Мечи нежити были бесполезны против их же брони, да и были настолько тупы, что сломать ею кость было проще, чем до этой кости дорубиться, если бы хватило сил нанести такой удар телекинезом.

            Один из зрителей их пожалел:

            - Чего вы возитесь!? Все же знают про его уязвимость. Удар по голове слева, тычок в живот, наискосок по плечу, справа в бок, по голове справа, пинок в левое колено, и тычок в грудь.

            - Если такой умный, иди сюда и помоги! - крикнул в ответ Нуб.

            - А зачем мне у тебя работу отнимать? Тебе же за неё платят!

            Медведь подумал и согласился.

            - Повтори!

            - По голове слева, в живот, по диагонали по плечу, справа в бок, по голове справа, пинок в колено, тычок в грудь![51]

            - Повтори! - повторил Медведь запрос. Запомнить это на слух не очень удавалось.

            - Голова лева, живот...

            - Постойте! - Дождь вытащил из внутреннего кармана плаща записную книжку. - Помедленней, пожалуйста, я запишу.

            Крестьянин начал раздражённо теребить ус.

            - Значит так: голова слева, живот, плечо наискосок, бок справа, голова справа, пинок в левое колено, грудь.

            Пока мужик раз за разом повторял слова игроки кружили вокруг нежити, не вступая с ней в бой. Они пытались запомнить последовательность ударов, не отвлекаясь на уклонение от атак врага. После десятка раз повторов им это удалось.

            Первым дело они попытались замедлить нежить. Заморозка, стрелы, мечи - в ход пошло всё. Корка льда пошла от земли вверх и сразу затрещала под движением ноги, но времени хватило, чтобы две стрелы их пробили, останавливая на месте. Удар одного летящего меча отвлёк на себя руку с щитом, а второго по ногам -  заставил опуститься на колени. Могло показаться, что это почти победа, но щит очень быстро вернётся, а пара-тройка секунд на одном месте, для такого шустрого зомби были не проблемой.

Медведь ударил слева по голове - это легко, когда она, как сейчас, находится ниже собственной. От удара шлем слегка помялся и дёрнулся в сторону. Не мешкая, мечник отправил клинок тычком от бедра в сторону живота. На бумажной броне появилась ещё одна полоса разреза, когда зомби с лёгким опозданием отбил меч щитом. В это же время и его клинок вышел из замаха пытаясь подсечь ногу игрока. Медведь отошёл и попытался наступить на лезвие, но нежить успела его отдёрнуть.

Дальше надо было ударить наискосок по плечу. Мечник попытался ударить без сильного замаха, сразу, как только меч оказался выше плеча. Но даже так босс успел подставить щит. И пока лезвие чертило линию по поверхности этого бумажного листа, из толпы успели крикнуть:

- С правого боку!

Если бы этот удар мог перерубить мертвеца, то меч вышел бы как раз в том месте. Медведь отвёл руку к поясу, развернул кисть, чтобы правильно направить клинок и рубанул. Зомби не успел вернуть щит, но что толку, если в результате только хорошая зарубка на броне. Зато мертвец уже начал вставать и, наклонившись вперёд, ударил мечом сверху-вниз. На варёной коже осталась неглубокая царапина.

- С права по голове! - уже несколько человек из толпы кричали ему советы.

Нежить успела прикрыться щитом, и более того симметрично ударила в ответ.

 - По левому колену! -  кричала ему толпа.

Как и было сказано, Медведь поднял ногу, чтобы как следует дать пинка, но и зомби не стоял, дожидаясь своего хода, и ударил своим мечом. Блокировка удара требует, чтобы под ногами всегда была устойчивая опора. В данном случае с ней всё было в порядке, но держать равновесие на одной ноге ничуть не легче, чем на скользкой поверхности, а особенно когда чуть сбоку и спереди тебя кто-то толкает. Приняв удар на щит, игрок покачнулся, а ударив ногой по колену нежити, и вовсе себя завалил.

 - В грудь! - расслышал он, и перед самым падением всё-таки успел ткнуть в эту область мечом.

Упав на спину, Медведь сразу же откатился, и как можно быстрее вскочил, но эти манёвры оказались зря. Босс замер на месте и раз за разом повторял одно и тоже движение: широко расставленные руки двигались к груди, и обратно. Щит замирал на мгновение, закрыв грудь, а меч дёргался там же против часовой стрелки - они изображали манёвр блока.

- Кажется сработало? - погладил подбородок Дождь. - А на долго он так замрёт?

- Пока не тронут, - пояснили ему крестьяне, расходясь. Шоу закончилось и больше тут смотреть было не на что.

Медведь кивнул каким-то своим мыслям и прицелился мечом в глазную щель шлема.

- Постой! - попросил Нуб, сдвигая товарища с позиции. - Дай я его добью!

            - Зачем? - Док грустно посмотрел на сломанные стрелы, лежащие вокруг. Использовать второй раз их не выйдет.

            - Как это зачем? Очки!

            - Э... Я тебя не понимаю. На прокачку ведь тратятся деньги. И мы их всё равно поровну поделим.

Не понимал его не только лучник, но и остальные.

- В смысле очки рейтинга, - маг щёлкнул пальцами. - Количество убийств. Да вы чё, серьёзно? На наши описания посмотрите.

Веда: Попаданец. Дней: 19. Убийств: 0

Дженнифер: Попаданец. Дней: 19. Убийств: 1

Дождь: Попаданец. Дней: 19. Убийств: 3

Док: Попаданец. Дней: 19. Убийств: 2

Медведь: Попаданец. Дней: 19. Убийств: 2

Нуб: Попаданец. Дней: 19. Убийств: 2

Тафа: Попаданец. Дней: 19. Убийств: 3

           

            Кроме этого и на самом медальоне кружок в центре щита сменился на значки, обозначающие соответствующие цифры.

- Не, мы в курсе, - подошла Тафа. Она представляла из себя довольно страшное зрелище: по всему лицу запеклась кровь из раны на лбу. - А чё это даст?

            - Может и не даст, но надо же проверить. Медведь тебе надо это или нет?

            - А что тогда не Тафе или Дождю? - спросила Дженнифер ухмыляясь. - У них больше убийств, проверять будет легче

            Медведь молча передал Нубу свой меч. Маг подождал, когда меч пройдёт вверх, а щит начнёт уходить.

            - Ну, так они не я, правильно? - вместе с глухим треском черепа под остриём клинка число убийств Нуба увеличилось на единицу.

            Док присел рядом с почившим боссом и, сорвав с его шеи кругляш со знаком лопаты, стал задумчиво рассматривать его. Именно мешок таких медальонов приволок попаданец-ветеран в Штаб, когда они в первый раз там оказались. А значит таких зомби в округе шатается много.

            - Дженнифер, а у тебя единичка за что? Ты ни одного зомби не убила.

            - За того слизня из пасти, которого я тебя вытащила.

            - А-а, - лучник понимающе кивнул. - Спасибо ещё раз.

            - Всегда пожалуйста, - она потыкала посохом одно из лежащих тел. - Нам же головы надо им принести для доказательств! Кто займётся?

- О, я! Можно я! - Тафа, оторвалась от бурдюка с водой. - Сейчас только допью.

- Можешь не спешить. Кроме тебя желающих нет. 

 

На бывшем поле боя началась обычная для таких дел суета: сбор трофеев, обыск мёртвых. Но к печали игроков мертвые ничего с собой не имели, кроме оружия и доспехов.

Последние тоже никого не заинтересовали: запах, грязь, трудности с раздеванием, да и из мечников только Тафа и Медведь, а размеры брони нежити были как раз в промежутке между ними, не подходя ни одному. Но мечница честно попробовала нацепить на себя доспех.

- А чё он по размеру не подгоняется? Это вообще игра или нет, а? Чё столько ограничений?

- В мануале написано, что для этого надо выучить специальное заклинание в ветке баферов, - сказал Дождь. Он задумчиво переводил взгляд с горки мечей и щитов на доспехи.

- Веда! - крикнула мечница ей. - Умеешь подгонять размеры брони?

- Я же говорила, что выучилась только раны залечивать на расстоянии!

- Ну и лан, тогда.

Тафа сняла с себя бумажный доспех, бросила его землю и ушла рубить головы.

 Вор посмотрел на брошенные доспехи и сущность хомяка в его душе, переданная от учителя к ученику, возопила: их же можно продать!

'Но сперва нужно дотащить', - с этими мыслями он пошёл в дом, чтобы связать лямки. 

 

            На следующие сутки, ранним утром, когда солнце только как следует разогрелось, улыбающаяся луна всё-таки ушла за горизонт, а крестьяне уже пару часов вовсю работали в поле, со скотиной и на хозяйстве, возле двора с игроками приземлилась летающая карета. Выглядела она как вытянутая коробка на колёсах, с узкими щелями вдоль бортов вместо окон, и единственной дверью с двумя створками из которой вывалился взвод солдат в чёрных накидках.

            - Смена прибыла, - сержант с зелёно-чёрным плащом приложив руку к сердцу. - Судя по этим головам, на деревню напали. Ваш отряд сжёг тела?

            - Здравия желаю, - Тафа тоже отдала честь. - Нет, а надо было?

            - И почем вам ни кряка не объясняют, - сплюнул солдат. - Если их не сжечь, к их телам потом пришивают головы животных с нова поднимают в бой. Где это было? Палян, посмотри! - обратился он к одному из своих воинов.

            Пока мечница разговаривала с сержантом, Нуб заглянул внутрь кареты.

            - Эй, шофёр... товарищ лейтенант, подкинешь до города?

            - Не разрешено, - ответил офицер в красно-чёрной накидке, повернувшись. - К вам это тоже относится: если увидят как выходите из кареты, то выполнение задания не засчитают.

Он сидел в единственном кресле, которое было в этом средстве передвижения. Для пассажиров здесь были только две лавки вдоль стен короба. Перед ним было небольшое окошко со вставленным стеклом и два шара, зависших в воздухе. Да, армия княжества славилась своим минимализм в дизайне и средствах управления.

- Да ладно. Кто узнает? Высадишь нас на полянке в лесу.

- Ага, из-за таких хитрецов самописцы и установили, - пилот посмотрел куда-то в сторону. Нуб не видел, но там на листе бумаги рисовалась карта с пометками высоты. Мужик помахал ему ладонью через плечо. - Нет, нет. Закрой двери с той стороны, мне пора возвращаться.

Коробка с боковым движением поднялась над землёй, развернулась и бесшумно унеслась в сторону города.

            Сержант расписался в бланке выполнения квестов, что они сдали пост охраны. Там уже стояла подписи старейшины деревни, что они находились здесь все три дня и что отбили нападение зомби. Теперь игроки могли забрать свои вещи и выдвигаться в поход.

            Тафа сняла головы зомби с кольев забора, где они высушивались и освобождались от излишков крови, и забросила их в свой мешок. Предварительно она передала все другие вещи Доку. Дождь под завязку набил мешок мечами, с помощью сложной системы петель и лямок нацепил на себя щиты и пару бумажных панцирей. Медведь с его же помощью взвалил на себя остатки трофеев. Маги оказались не загружены, предрассудки о том, что они в физическом плане слабей, ещё правили умами ребят. Хотя Веда сама нашла себе груз: прицепила к поясу три поводка от зайцев. Они всё-таки попались в ловушки и теперь она намерилась довести их до алтаря Древа. Будет это, наверное, не легко, т.к. зайцы   в постоянных попытках от неё убежать связала её по рукам и ногам.

            - А! А! Ай! Бум! - лекарша вновь упала.

            - Мы ещё в лес не вошли, а ты уже упала, - посмеялся Док и помог ей распутаться. - Свяжи их по рукам и ногам и засунь в мешок. А то страшно представить, что в лесу начнётся с этими живыми растениями.

            Он перестал улыбаться, сглотнул и положил руку на рукоятку кинжала.

'Какие нафиг живые растения?! - завопил внутренний голос. - Какие зайцы? Там нас скрываются грибы! Грибы, понимаешь?!'

           

            Не смотря на все опасения, они достигли города без всяких приключений. Даже кусты не цеплялись к одежде лекарши. Игроки даже немного заскучали.

            Не тратя зря время, они разбежались сбывать собранное и брать заработанное. Тафа, Док и Нуб пошли в штаб, Медведь и Дождь на рынок, а Дженнифер сопроводила Веду к лавке алхимика.

Встреча последних прошла совершенно не интересно. Девушка пересилила себя и всё-таки перерезала зайцем горло, полив их кровью горшок бонсая. Бог Древо остался доволен и выдали заказ на кабана.

            - Извините, хнык-хнык, - девушке было жалко зверюшек, и она продолжала плакать. - А можно что-нибудь полегче. Лань или антилопу какую.

            - В ближайшей сотне километров от тебя эти животные не водятся, так что кабан будет полегче, - прошелестело карликовое дерево. - Да я и срок увеличу до месяца. И когда справишься, я не только тебя прощу за геноцид овощей, но и благословления выдам. А на зайцах тебе долго придётся отрабатывать.

 

            На рынке ребята столкнулись с проблемой свободного рынка:

            - Только на вес и только по цене бумаги! - подвёл рукой черту торговец подержанным барахлом. - Медная за килограмм.

            - Но это же доспехи и оружие, - вяло попытался торговаться вор. - Хотя бы десятку.

            - Сколько!? Да и что с того, что это доспехи? - объяснил мужчина. - Думаешь ты единственный, кто мне их носит? Да за годы войны уже все горожане их понакупали по нескольку комплектов. Одна с десятиной медных!

            - Какие годы войны? Этот город полгода назад освободили!

            - Вот именно! - наставительно указал вверх указательный палец. - Пока в других городах приходилось отбивать эту... этот мусор у зомби, здесь они могли покупать напрямую у изготовителей. Мне просто некому это перепродавать. Только для тебя как новенького в этом деле: медная и три десятых!

            Вор тяжело вздохнул и понял, что в навыке торговли ему ещё тренироваться и тренироваться.

 

            В штабе за прилавком их ждала несменяемая блондинка Дариса в неизменном чёрном мундире с глубоким декольте.

             - Здравия желаю, капитан, - мечница демонстрировало поразительную для попаданцев выучку. - Разрешите сдать квест.

            Капитан нервно улыбнулась уголком рта:

            - Вольно, рядовая. Разрешаю.

            - Задание по защите деревне выполнено, - и грохнула на стол вещмешок с доказательством.

            Сударыня Дариса развязала тесёмки сидора, мельком заглянула внутрь и собралась унести его во внутренние помещения. Тафа её задержала.

            - Капитан, разрешите обратиться!

            - Разрешаю, - все эмоции начальника отражались на лице. Сейчас там была усталость.

            -  Верните, пожалуйста, сидор. Он у меня единственный!

            - Хорошо. Это всё?

            - Так точно! - мечница улыбнулась и перестала удерживать мешок с головами.

            Дариса взмахом пальцев на ладошке подозвала Дока поближе и шепотом попросила:

            - Не давайте больше кому-то из классов воинов сдавать задания. Они слишком усердствуют в общении с нами.

            Капитан ушла в глубь здания, прихватив головы, и троица игроков осталась на некоторое время одна. Ждать было скучно и Нуб решил проверить прибор из платформы, палки и маленького столика сверху, на котором тестировали их характеристики. Он положил в выемку свой жетон и аккуратно надавил обломанной стороной посоха. Что-то затрещало и над медальоном возникла шкала характеристик:

Сила: 0 - Как же ты поднялся на такую высоту, малахольный?

Ловкость: 0 - Для улитки ты словно ветер: так быстро спрыгнул с платформы.

Ум: 0 - Ты туп как пробка. Думаешь первый додумался тестировать пустоту?

Выносливость: 0 - Или ты умер в процессе? Тогда спокойного тебе посмертия.

           

- Ха-ха, с юмором подошли, - заметила мечница, к которой вернулась обычное раздолбайство. - Но по интеллекту он показал не далеко от правды.

            - Да чё за, кря. Да поумнее многих буду, - он решительно встал на платформу и приложил палец к жетону в выемке. Как и в далёком прошлом всё тело сотряслось в конвульсиях.

            Как только появилось новое изображение все первым дело посмотрели на третью строчку:

Ум: 30 - Ты не полный дурак. До полного тебе ещё расти и расти.

 

            - Ха-ха-х... - смех Тафы прервался, как только шаркнули тапочки, а сама она вытянулась по стойке смирно.

            - Вольно, рядовая, - капитан положила на стол пустой мешок, звякнула о прилавок стопкой монет и направила на ребят какую-то трубочку. - Хоть вы не все, но традиции обязывают...

            Бах! - из хлопушки вырвались конфетти с серпантином, и, кружась в воздухе разноцветными сторонами, стали опускаться вниз и покрывать макушки застывших игроков.

            - Я поздравляю вас с прохождением первого задания! - и захлопала в ладоши.

 

 


[1] Шоссы - узкие штаны или пара чулков до пояса

[2] Кимоно - японская национальная одежда

[3] Кандура - арабская национальная одежда

[4] Надо помнить, что коровы ходят на пальцах, а значит пятки у них там, где могли бы быть коленки кого-то другого.

[5] Лут - жаргонизм рпгшников, означает добычу

[6] Игровое событие, доступное в определённое и ограниченное время

[7] Пропускай! - жаргонизм, от анг. skip

[8] Милишник - Сленг. Боец ближнего боя.

[9] Заклинания созданы на основе монгольского языка. Автор извиняется перед его носителями, а также предупреждает, что переводить их бессмысленно: никаких тайных знаний не получите

[10] Интерфейс - здесь изображение на мониторе во время игры. Например, компас, карта, индикаторы здоровья.

[11] Мысля процитирована из романа Брента Уикса 'Путь тени'. В дальнейшем и дальше буду обозначать места и идеи, которые позаимствованы из других произведений. А если где-то есть идеи, виденными вами ранее, но не обозначены, значит я 'изобрёл велосипед'.

[12] Халикотерия - реально существовавшее животное. Да поможет вам поиск, ибо текстовое описание превратит его в подобие восточного дракона: голова верблюда, глаза кошки, рога оленя, туловище змеи, а ноги собаки. Катавасия какая-то.

[13] Вымершая гигантская нелетающая птица, родом с Новой Зеландии

[14] Слово 'живраст' для определения двигающихся растений взято из цикла книг-фанфиков Сухинова 'Изумрудный город'.

[15] От англ. Trigger - спусковой крючок. Здесь ситуация, место, приводящее в действие что-то другое.

[16] Спавниться - в играх означает появление (создание) персонажей или монстров

[17] Меч такой. Ищите и обрящете!

[18] Пошаговые бои. Оказывается их не только читать трудно, но и продумывать не легко. Надо завязывать.

[19] Попытался сделать реакцию как в анимэ 'Kono Subarashii Sekai ni Shukufuku wo!' (KonoSuba), но получилось не очень.

[20] Чага - гриб, растущий на деревьях. Используется в т.ч. как травяной чай.

[21] Имена четвёрки высокоуровневых персов взяты из 'Обитаемый остров' Стругацких.

[22] Тыкывак - дух морозов у эскимосов. Сфера богов в реальности и в этом романе не всегда соответствуют.

[23] У - не помню чей бог-дух водоёмов

[24] Уна(-нана) - богиня смертей и болезней у вайнахов. В скобках более правильное произношение, т.к. я изменял окончания, чтобы согласный звук соответствовал мужчинам, а гласные - женщинам

[25] Цув(а) - бог благополучия и достатка у вайнахов.

[26] Фалвар - покровитель мелкого рогатого скота у осетинов

[27] Мецал - бог сельского хозяйства у вайнахов.

[28] Нум-торум - небесный бог народов ханты и манси.

[29] Калтась(-эква) - богиня земли у народов ханты и манси

[30] Елт(а) - бог охоты и урожая у вайнахов

[31] Дебаф -  отрицательный эффект, приводящий к снижению характеристик персонажа, наносимого урона, здоровья.

[32] Гермес - бог торговли, красноречия и ещё много чего у греков, но больше запомнился миру, как вестник богов. Здесь явный случай замены сферы покровительства.

[33] 'Оставь надежду, всяк сюда входящий' - знаменитая фраза из 'Божественной комедии' Данте Алигьери. Стыдись, если не узнал!

[34] 'Без бумажки ты букашка, а с бумажкой человек', -  из стихотворения "Песенки бюрократа" Василия Ивановича Лебедева-Кумача.

[35] Калдысин - одно из верховных божеств в традиционных верованиях удмуртов, связан с плодородием.

[36] Арзюри - дух, хозяин леса в чувашской и тюркской мифологии.

[37] Нишкепаз (Нишке-паз) - высший бог эрзян (этническая группа мордвян)

[38] Кипутито (Кипу-Титто) - одна из дочерей супружеской пары богов загробного мира  в карело-финской мифологии

[39] Молва - греческая богиня слухов.

[40] Локи - бог хитрости и обмана в германо-скандинавской мифологии.

[41] Сцена с божественной перепасовкой взята из мифа 'Шунахшепа'. Название намекает.

[42] Кат-сцена - сюжетная сцена в игре, может быть мультом, а может кином.

[43] Строчки, которые напевает жрец Триединого взяты из песни 'Гимн Милиции'.

[44] '...Аркадия не схватила' - переделка известного выражения '...Кондратий не схватил'.

[45] Первая четверть фазы луны - т.е. растущая луна, освещённая ровно на половину. Готовься, читатель, я буду вставлять астрономические подробности где только смогу. А всё почему? Потому что слишком увлёкся небесной механикой этого мира. Это было лишнее, но... Но понимаете, мы всем шести планетоидам рассчитали орбиты, фазы и положение на небе... Я могу назвать координаты и доли фаз! Я не могу просто выбросить всю эту работу, ха-ха-ха!

[46] Дропаться - тт англ. 'drop'. Появление предметов от убитого монстра или персонажа.

[47] Парень в слизи - как-то это не правильно...

[48] Скрипт (англ. script) - в общем здесь программа, её часть.

[49] Да, комары в отличие от мух лапки не потирают, но это же не реальность!

[50] Идея готовка еды взята из 'Меч, дорога и удача' Алекса Орлова. Из общего только 'бросай в котёл', так что не знаю делать ли подобные сноски в дальнейшем.

[51] Сцена, где игроки несколько раз переспрашивают очерёдность ударов, которое должно помочь в борьбе с монстром я придумал раньше, чем посмотрел 2-ой эпизод сериала 'Mahoujin Guru Guru' (2017). Поверьте хотя бы потому, что там реализация куда забавней.


Оценка: 7.00*3  Ваша оценка:

Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Э.Бланк "Межзвездный мезальянс. Право на ошибку" С.Ролдугина "Кофейные истории" Л.Каури "Стрекоза для покойника" А.Сокол "Первый ученик" К.Вран "Поступь инферно" Е.Смолина "Одинокий фонарь" Л.Черникова "Невеста принца и волшебные бабочки" Н.Яблочкова "О боже, какие мужчины! Знакомство" В.Южная "Тебя уволят, детка!" А.Федотовская "Лучшая роль для принцессы" В.Прягин "Волнолом"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"