Оленик Виктория: другие произведения.

Ангел Особого Назначения. Книга 1. Общий файл.

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние конкурсы на ПродаМан
Открой свой Выход в нереальность
[Создай аудиокнигу за 15 минут]
Peклaмa
 Ваша оценка:
  • Аннотация:

    Ангелы - воздушные существа с нимбом... святые и добрые? Не дай Бог вам попасть к ним!!! Потому как святые и добрые они только, когда спят. По крайней мере, наши, земные ангелы, которые испокон веков защищают мир... И мир может спать спокойно. Ибо демоны, намучавшись со зловредными ангелами, мечтают только живыми вернуться в родной ад...

    Это общий файл "АОН"а... Если можно, то лучше оставлять комментарии именно здесь =)))
    Проект старый, практически первый законченный. Руки тянутся его переделать и уже давно, со временем сделаю. А пока допишу черновик :)
    Вторая книга вот здесь: По дороге в ад

    Роман закончен!




   Прим. авт.
     Внимание!!! Эта книга написана еще в школьный период жизни. Поскольку это очень старый проект, самый первый, он нуждается в глобальной переработке. В этой книге много ляпов, ошибок, наивности и тд. Так что читайте только на свой страх и риск! Серьезно, тут все очень плохо ;))
  
      СОФЬЯ СТОЦКАЯ:
     
      АНГЕЛ ОСОБОГО НАЗНАЧЕНИЯ.
     
     
     
      ...И есть там Книга,
      возрожденная в огне...
      Как говорят, великой силой обладает,
      Какой же именно - никто не знает,
      Ведь сила та неведома и Богу.
      А вот ещё узнал я по секрету,
      Что Книга та вся соткана из
      Света,
      А кое-кто так утверждает,
      что из Тьмы.
      Кому тут верить - поди уж
      разбери!
      Одно я знаю, сынка, край чудесный!
      Да только знаешь, сынка мой болезный,
      Я вспомнил тут - мне прадед рассказал...
      Ведь край тот уж давно пропал...
     
      Из воспоминаний кузнеца Васи,
      поведанных его сыну Гришке за
      кружкой пива.
      ХVІ век н. э.
     
     
      - Попробуй поймай!
      - Поймать, - я сильно сощурилась, пытаясь уловить хоть тень, хоть движение, но тщетно, - это не сложно. Но я дам тебе шанс. Ты выйдешь сам, пройдешь со мной на суд, и я к тебе претензий не имею.
      В ответ раздался сотрясающий стены смех. Что же делать, сама понимаю - дурацкое предложение, но ничего более умного мне в голову как-то не пришло. Да что вообще можно сказать сбрендившему вампиру, творящему самочин якобы во имя света?!
      - Поверь, мы еще можем тебя простить, - вкрадчиво поведала я. - Свет многое прощает...
      - Да ну? - долетел до меня из левого угла не очень-то оптимистичный голос.
      Я резко обернулась, но опять опоздала. Уж эти мне вампиры!
      - Ну да, - терпеливо продолжила я вешать лапшу на уши. - И, поверь мне, если ты сдашься, то тебя просто... лишат способностей!
      Вампир молча внимал.
      - Ну? - не выдержав тишины, фыркнула я.
      - Что - "ну"?
      Я устало вздохнула. Этот доходяга меня уже начинает раздражать.
      - Ты сдаешься или мне тебе помочь принять верное решение?!
      - Хм-м... А ты меня попробуй поймай!
      Опять... По четвертому кругу!!!
      - Слышь, ты! Сам не выйдешь, упеку в психбольницу "Святые ягнята"!
      - Попробуй, - спокойно парировал кровопийца. Голос исходил... из-за моей спины.
      Еще секунда - и я летаю в воздухе вниз головой.
      Ну как меня угораздило попасть в сверхсекретное подразделение "Кара"?!
      Вампир, к счастью, пролетел метра два и решил избавиться от груза, то есть меня, выкинув куда подальше. Хорошо, что за несколько месяцев я уже так привыкла летать в разнообразных когтях и клыках, что мне не составило особого труда скоординироваться и приземлиться без сильных повреждений. Пострадало только ранимое чувство собственного достоинства.
      - Трибунал тебя ждет, - прошипела я, подхватывая с земли серебряный меч. - Очень ждет.
      - Подождет еще, - самоуверенно хмыкнул вампир, зависая под потолком.
      Ишь ты - наглый какой! Не на ту напал!
      Несколько коротких отрывистых фраз, парочка пассов, направляющих энергию в нужное русло, и вампир безнадежно запутался в сетях. Уже лучше...
      - Ему некогда, - ехидно сообщила я, усаживаясь ждать подкрепление на холодный каменный пол. - И думаю, тебе ждать долго не придется...
      Эх, а ведь все так хорошо начиналось... Жила себе, потихоньку вредила, о вампирах не слышала, с оборотнями не встречалась... Но не бывает так плохо, чтобы не могло быть еще хуже.
     
     
     
      Часть 1.
      Как вербуют ангелов в шпионы и что с ними потом делают.
     
      - А я-то пребывала в полной уверенности,
      что ангелы никакого отношения к ведьмам
      не имеют... И уж тем более не подозревала,
      что существуют ангелы-атеисты!
     
     
      Глава 1.
      Немного о себе, любимой!
     
      Стоял жаркий июньский денек. Солнце, очевидно, решило, что Земля - сковородка, можно приготовить хороший завтрак, и медленно, но коварно исполняло свой план, поджаривая потихоньку до румяной корочки и так полудохлых от пекла собак и заодно уж счастливых школьников, у которых выдался денек заслуженных каникул. Деревья безуспешно пытались скрыться под собственной тенью или, на худой конец, найти спасение под толстым слоем пыли. Какая-то кошка лениво разлеглась на капоте без конца сигнализирующей машины, напрочь игнорируя надоедливых мух. И только наглые до невозможности воробьи чувствовали себя просто замечательно, бессовестно воруя из-под клюва голубей семечки и всякие крошки.
      Я вышла из подъезда и несколько раз чихнула. Пыль стояла столбом и кружилась вокруг меня, словно прожорливая моль вокруг старого пальто. Духота мешала дышать полной грудью, а грязный воздух города никак не вязался с "оздоровительной утренней прогулкой". Искренне сочувствую тем несчастным, которые сегодня решили совершить такой великий подвиг, как утренняя пробежка - это может быть последний подвиг в их жизни... Я, например, точно бы скончалась.
      - Ну двигайся давай! А-а-а-апчи! Ё-моё, да что за собака! - я нетерпеливо дернула поводок болонки.
      Муська укоризненно взглянула на меня своими большими черными глазами, но с места не сдвинулась. Иногда мне кажется, что в Небесной Канцелярии ошиблись и засунули душу осла в тщедушное собачье тельце. А может, специально пошутить решили? Поиздеваться, так сказать...
      - Иди! Ну!!! А-апчи!!!
      На этот раз взгляд был презрительным и гордым, как у королевы, обиженной плохим выступлением шутов. Не знаю, как насчет королевы, а вот я действительно чувствовала себя шутом с красным дипломом, и эта профессия нравилась мне все меньше и меньше.
      Надо сказать, Муську я не то чтобы не люблю, но все мои попытки поладить с ней неизменно оканчивались полным крахом. Она что-то против меня имеет, это точно...Я с ней постоянно воевала, в детстве за хвост таскала, а потому ходила вся покусанная и в бинтах. Но это было раньше, сейчас же Мусечка мне мстит за прошлое, и под покровом темной ночи она пакостит как только может... Самое ее излюбленное преступление - стянуть с меня одеяло и протащить его по самым грязным местам, уделяя особое внимание краскам моей тети-художницы. А я в итоге всю ночь гоняюсь за ней, как последний лунатик, спросонья натыкаясь на все подряд и ругаясь на чем свет стоит. Но тетя искренне любит это ушастое чудовище, так что я вынуждена терпеть... В результате война перешла в более скрытую фазу, но не прекратилась.
      - Так! К двум мне на вокзал. И сразу предупреждаю, Ваше Величество Бочонок с салом! Если сейчас будешь продолжать играть мертвую статую, то я позову вон того милого голодного бомжа! Слышала?
      Муська услышала. Смерив грязного вышеупомянутого бомжа, перерывающего мусорный бачок в поисках пищи, подозрительным взглядом, она обиженно всхлипнула и быстренько затрусила домой. Всё, это предел моего терпения! Пускай тетя гуляет с этим ушастым пеньком сама! Я сдаюсь!
      Злая, как тысяча чертей и один бес в довесок, я нажала на кнопку вызова лифта. Подождала, прислушалась... Священная тишина... Похоже, лифт благополучно застрял где-нибудь этаже так на шестом и плевать хотел на мои уставшие ноги! Проклятье! Черт бы его побрал (желательно в мастерскую!)! Пришлось ползти на третий этаж пешком по старой лестнице. Если не везет, так не везет по-крупному!
      Единственное, что меня радовало, так это грядущая встреча с моими лучшими друзьями - Володей и Катей. Они должны были приехать из Москвы ровно в два часа дня. Вообще-то, они и так бессовестно запаздывали на две недели, во всяком случае, Катька. Мы с ней учимся в одной и той же школе и обычно на каникулах ездим к моей тете Поле из Нижнего Новгорода, но в это лето получилось несколько иначе, и Катюша вместе со своими предками отправилась отдыхать на Лазурный берег Франции. А я, бедная, несчастная, всеми покинутая, вынуждена была ехать на поезде в тоскливом одиночестве...
      Зовут меня Софья Стоцкая, и живу я большей частью в относительно новом квартале Москвы у дяди с тетей по папиной линии. Нельзя сказать, чтобы они питали ко мне уж очень тёплые чувства. При каждом удобном случае они проклинают тот день, когда мои родители погибли в авиакатастрофе, и вовсе не потому, что безутешно горюют вот уже долгих (и мучительных, по их словам) семнадцать лет, а потому, что им Бог добродушно подбросил счастья на голову в виде меня, несчастной сиротки... Короче, как только выдаётся шанс сбагрить меня хоть кому-нибудь ещё, они с превеликим удовольствием это делают, после чего, я подозреваю, прыгают от радости до потолка (каждый раз после каникул нам приходится делать ремонт: штукатурка подозрительно как-то облетает!). Зато на каникулах я отрываюсь по полной! Тетя Поля, как я уже говорила-- художница, и, как истинно творческий человек, она лично следит за порядком в квартире... Я имею в виду, что в порядке вещей беспорядок, разбросанные повсюду вещи, фотографии, рисунки. Короче, бедлам полный, не дай Бог зайдет какая-нибудь уборщица в гости: ее же удар хватит!
      Друзей у меня немного, зато какие! Я уж даже не помню, что мы с Катькой не поделили, но прекрасно помню, что после нескольких подзатыльников и драки песочными совками в детском садике, переросшей в баталию с участием обезумевших воспитателей и родителей, стали, что называется, друзьями не разлей вода. Мы и внешне были чем-то неуловимо похожи, как две сестры. Хоть Катька и напоминает восточную черноволосую красавицу, тогда как я исконно русская - от корней волос - темно-русых, до отнюдь не невинных голубых глаз.
      Вскоре к нашей компании прилип Володька - кареглазый блондин, а также вредина, каких мало. Нас боялся весь двор, а старушки - те вообще принимались усердно креститься, едва завидев нас. Хотя никак не пойму, почему... Мы же их через дорогу переводили и всё такое... А ещё мы в детстве воровали яблоки (кислые, надо заметить) из деревенских садов... И красную сочную клубничку... Даже, помнится, огурцы, похожие на скрюченные пальцы... Просто так, ради развлечения, чтоб скучать не приходилось... Зато потом всё это великолепие мы продавали "по бросовым ценам" обворованным, злющим соседям. Они тихо скрипели зубами, но улик против нас у них не находилось, как, впрочем, и яблок, и клубники, и огурцов. Правда, один раз нас все же засекли... Самое обидное, что проклятый крыжовник был сущей отравой, и получасовой лекции от занудного сторожа он никак не стоил!
      А вот в городе находились и более мирные занятия - например, терроризирование нашей соседки, этакой старушки Шапокляк... Бедняга! Хотя кто больше страдает, еще неизвестно - соседи у моей тетушки веселые попались, ничего не скажешь! Шапокляк - вечная брюзжалка, всех учащая, как жить и что делать. Но это еще ничего - Муля Егоровна, другая соседка, имеет дурную привычку выть по ночам, упражняясь в караоке. И еще выпить любит. И бегать по квартире. В-общем, неудивительно, что ее милые детки, Вес с Ядвигой, не дают спокойно спать знаменитому ЦРУ, постоянно посылая им в подарок коварные вирусы. Пару раз к нам в дом уже заявлялись хмурые товарищи в черном прикиде, но через минуту они ласточкой улетали через окошко, чтобы уже больше никогда не вернуться в это "проклятое место"!
      Все-таки тоскливо без друзей! Скорей бы уж приезжали, что ли...
     
     
      "Поезд "Москва - Горький" прибывает на первый путь первой платформы..."
      Век живу - век дивлюсь... "Горький" уже лет пятнадцать, как Нижний Новгород. Кстати, отличная ловушка для несведущих... Помню одну старушку в Москве на вокзале, которая долго и упорно ждала сына из Нижнего Новгорода, даже не подозревая, что поезд "Москва - Горький" - это то же самое, что поезд "Москва - Нижний Новгород". Так и прождала она, бедняжка, лишний час, пока ее не отыскал любящий сынок и не увез домой.
      Поезд, грохоча не хуже пушкинских "пушек на холмах", медленно и задумчиво затормозил, сопроводив все противным скрежетом, визгом и эффектным пронзительным гудком. Через несколько минут из вагонов начали вылезать несколько потрепанные и заспанные, но все же живые, пассажиры. Катюшу я приметила сразу. Она, как всегда в прикиде "не подходи - я злющая кровожадная рокерша, съем и не поморщусь!", уверенно спускалась по ступенькам, нагло расталкивая людей. А вот Владимира я так и не отыскала. Прежде чем я успела-таки сделать это, Катька честно попыталась задушить меня в своих крепких объятиях.
      - Софьяк! Делищща-то как? Что?! Опять похудела?! Ну ты ё-моё! И когда успела?! - ощупывала меня со всех сторон подруга. - Скоро будет скелет на мозгах болтаться! И не говори потом, что я не предупреждала!
      Я шутливо ущипнула Лису, как мы иногда называли Катьку, за бок.
      - Ну да кто бы говорил!
      Катька придирчиво оглядела себя с ног до головы и разочарованно поцокала языком. Надо заметить, она твердо была уверена в том, что хорошего человека должно быть много и даже еще больше и постоянно пыталась потолстеть, но вместо того худела и жутко расстраивалась.
      - Ох, блин горелый! А все туризм, отдых... Горки там, аквапарки всякие... Вот... Результат!
      - Ладно тебе! А где, кстати, Володька? - я так и не заметила блондинчика среди толпы.
      - Я его убила по дороге, - торжественно и серьезно призналась Катька. Ну, зная подругу, я не удивлюсь, если так оно и есть...
      - Правда? - на всякий случай уточнила я, больше волнуясь за какую-то толстую женщину, безуспешно пытающуюся усесться на двух чемоданах и постоянно с них скатывающуюся вниз.
      - А то! Неописуемое удовольствие, я тебе скажу! - хрюкнула кровожадная Катюша.
      Полная женщина в черном траурном платочке снова свалилась на асфальт, на этот раз она приземлилась аккурат на чемодан белого цвета с буквой "К".
      - Дубина стоеросовая! - внезапно взвилась в воздух Лиса и, подбежав к этой странной мадам, выволокла из-под нее чемодан. - У тебя мозги откуда растут?! Из ушей или из желудка?!
      - Кать, я ж не специально! - повинилась незнакомка почему-то до жути знакомым мужским голосом.
      Так вот почему Катька так странно себя вела! Ура! Я нашла пропавшего без вести друга!
      - Воло-о-одя-а! - я безумно обрадовалась встрече, а заодно обрадовала и Владимира, завалив его, только что вставшего, окончательно.
      Володя у нас учится в театральном Вузе. Свои актерские способности и навыки он с садистским удовольствием оттачивает на мне и Катьке. Мы уже сталкивались и с Франкенштейнами, и с Дракулами, и с орками, и с Джульеттами. Но еще никогда он не переодевался в полную женщину! И это при его-то комплекции бравого гусара?! Нет, я в восторге!
      - Володька! Дружок! Ты живой? - прыгала я вокруг польщенного парня, как вокруг новогодней елочки.
      - К сожалению, - меланхолично прокомментировала Лиса. - Ну чё? Ручки в ножки, скелет в трубочку, и покатились! Володя! За сумки!
      - Что?! Опять я?! Нет уж! - друг завертелся на месте, поправляя складки гигантской юбки, рассчитанной явно на слона. - Сама тахтырь!
      Зверского выражения лица попутчицы хватило, чтобы заставить Володьку резко поменять свое решение.
      - Ну хорошо, - миролюбиво заулыбался он, подхватывая чемоданы с земли.
      - Ну, то-то! Поцокали копытами! Давай-давай! Не задерживай движение! Кстати, как там поживает моя Милка?
      Последний вопрос явно адресовался моей скромной персоне. Милка - вороная лошадка, любимица Лисы. Верховой ездой мы начали увлекаться не так давно. Нашим излюбленным времяпрепровождением в детстве была война с дворовыми ребятами, лазанье по деревьям и сование длинных носов в различные дырки. Потом, разумеется, эти занятия были заброшены - драться не с кем стало, да и в психушку не особо тянуло... Записались мы в секцию тэквондо, получили там какие-то пояса и унесли свои ноги оттуда, пока их не переломали. Зато как раз тогда у нас появилось новое хобби - верховая езда. Это оказалось много увлекательнее получения живописных синяков и многочисленных ссадин на тренировках. И мы сразу же обзавелись любимцами. У Катьки, например, была Милка, у меня красавица-альбинос Белоснежка, а у Володьки угрюмый молчаливый Пион.
      - Нормально! На днях вот сожрала белье, развешенное на веревке, - без всяких угрызений совести соврала я. По правде говоря, к моему великому стыду, последние две недели я страдала всякой дурью и днями валялась на кровати или на диване, пытаясь взглядом пробуравить потолок. Занятие, конечно не из благородных, но зато впервые за долгое время я выспалась и набездельничалась как следует. Что же касается Милки, то белье было для нее чем-то вроде десерта, дня не проходило, чтобы кто-нибудь да не пожаловался на пропажу оного. Так что я могла не беспокоиться - моего обмана все равно никто не заметит!
      - Ну, блин, хулиганка! Знаешь, скучала я по ее ехидной лошадиной морде... Володя, куда ты тащишь чемодан?! Возьми его в руку и неси, как положено нормальному человеку! Ох, беда с ним... Володя! Я кому говорю?! Ты мне дырку протрешь! Чемодан французский, понял ты или нет?!
      Володя усиленно запыхтел, подхватил не без труда чемодан с асфальта и, тихо ругаясь сквозь зубы, попытался приподнять его.
      - Ты туда гантели засунула, да?! - ядовито поинтересовался он, когда чемодан перевесил его и потянул друга вниз.
      - Слушай, Штив! Ты меня не оскорбляй! - вспыхнула подруга. - Я гантели с собой не ношу! Только мечи и кувалды! А теперь - живо сгреб лапы в кучу и к машине Польки валяй! Вон она! Красненькая! И мобильнее! Бегом, кому говорю!
      Друга долго упрашивать не пришлось, он и так был весьма воодушевлен криком Катюши. Кстати, прозвище Штив к нему прикрепилось еще в далеком детстве, когда он, лишившись двух передних зубов в ожесточенной драке со стоматологом (сам стоматолог пострадал куда больше, навсегда лишившись четырех зубов, клока волос на самой макушке и круглой суммы денег, потраченной на ремонт кабинета), восторгался каким-то Стивом из зарубежного телесериала и постоянно говорил "Штив луше всех!". С тех самых времен так мы его и называем для краткости.
      - Вот так-то лучше! Соф, а чего это Полька злая такая?
      - Ну ты же ее знаешь! Поругалась с кем-то, наверное... Видишь, как ласково выражается...
      Тетя Поля и правда ждала нас в машине злая, как голодный волк после нашествия Красной Шапочки, и поучала жизни какого-то водилу, умудрившегося при парковке задеть ее драгоценный красный Мерседес!!! У культурной тетушки это получалось прекрасно! И где она только таких слов понабралась?! У меня, что ли?!
      - Дрянь собачья! Куда ты свою тачку пнешь?!...
      Все остальное перу не подлежит...
      Володя немного опешил от подобного теплого приема, но не растерялся и свалил вконец осточертевшие чемоданы в машину, протолкнув их через открытое заднее окно.
      - Теть Поль! Здорово!
      Тетя изумленно оглянулась на полную "женщину", абсолютно недоумевая, как может женщина вообще обладать подобным басом, и почему это она кладет свои чемоданы в ее машину! Все стало ясно, когда к Владимиру подбежала Лиса и со всего размаха отвесила ему тяжелую оплеуху.
      - Ты! Ты загубил мой драгоценный чемодан! Володя! Тебе это с рук не сойдет, и не надейся! О, идиоты всех стран, объединяйтесь! Соф, ты только посмотри на этого актеришку! До смерти Поленьку напугал! Вон, смотри! У нее уже пена изо рта пошла! Доигрался?! Убийца местного разлива! - яростно бушевала Катька, не обращая внимания на страстные заверения тети о том, что она еще жива и еще ой как жива, не стоит радоваться раньше времени... Однако все тетушкины попытки вернуть себе статус живой окончились полным крахом.
      - Не вякайте, теть Поль! - резко оборвала ее моя подруга, бесцеремонно отпихивая Володьку и усаживаясь на переднее сидение. - До смерти и точка!
      - Э-э-э... Здравствуй, Катенька! - рассеянно пробормотала тетя, но тут же опомнилась и недовольно пробурчала:
      - И все-таки я еще живая! И не пытайся всунуть мне белые тапочки за тысячу баксов! Все равно не возьму! И гроб свой себе оставь! Не фиг мне всякую дрянь подсовывать! И старушке нашей бедной не смей погребальный венок предлагать, как в прошлый раз!
      - Кстати, как она там? - заботливо осведомился Володька, поудобнее усаживаясь на заднем сидении на чемоданах. - Жива? Да? Жива еще моя старушка? Блин... Я в печали...
      - Да, Володь, она еще нас переживет... - я тоже заползла на заднее сидение рядом с Володькой и, не удержавшись, ущипнула его за бок. - Ну так и знала! Поролон и вата! И почему платок похоронный?! Оригинальней ничего не придумал?!
      - Нет, - вздохнул друг. - Виноват, что с платочком-то ошибся. Не ко времени, а, признаться, обидно - мне тут недавно сон приснился: там были похороны нашей любимой Шапокляк... Я уж думал - сон в руку, пророком себя возомнил... Ошибся. Так как насчет старушки? Че делает?
      - По-прежнему учит всех , как жить! Начиная с берез и заканчивая асфальтом! - я припомнила, как на прошлой неделе Шапокляк орала, словно ишак резаный, что "Кругом одни придурки! Психи! Одна я в своем уме!". На деле-то как раз все было наоборот, но попробуйте объяснить мышке, что она не динозавр!
      - Старушка уже совсем дряхленькая... И не вздумайте в этом году дразнить бабульку денежкой на ниточке, замазывать замочную скважину цементом и пугать искусственными пауками! - строго наказала тетя, выводя машину на дорогу и не забывая уж заодно отомстить обидчику. - Есть! Теперь этот придурок будет смотреть, куда прется, и научится наконец парковаться! Хе-хе! Так тебе! Переднее зеркало тебе все равно ни к чему!
      - Теть, ты серьезно насчет Шапокляк?
      - Да пошутила, конечно! Делайте что хотите, - улыбнулась тетя. - Принимайте тогда заказ... Значит так! Всегда мечтала облить эту старушенцию ведром холодной воды... И устроить небольшой пожар на голове... И еще...Черт!
      Все-таки есть дни, когда не везет по крупному. Вот и тетушке моей не везло сегодня. Договорить она не успела, в этот самый момент дорогу ей преградил черный джип, в который мы только что едва не вписались. Хорошо, что не вписались, а не то бы получились живописные отбивные на металлическом блюде.
      - Куда прешь, придурок?! Глаза из затылка растут?! Какого хрена?! - тетя Поля высунулась из машины и осыпала вежливыми комплиментами водителя черного Мерса. Оттуда донеслись аналогичные любезности. Тетя окончательно рассвирепела и, чуть не развалив свою любимую машину, пулей вылетела на улицу.
      - Ой, щас потасовочка забахается! - с предвкушением пропела Лиса. - У кого есть бинокль? Володя! У тебя по определению должен был быть бинокль! Ты актер или бомж на подтанцовках в массовке?!
      - Но-но! Полегче! - окрысился "бомж на подтанцовках". - Я, к твоему сведению, еще великим актером стану! Буду покруче Бреда Питта!
      - Бреда попрошу не оскорблять! И ваще, какого хрена ты тут расселся?! Польке надо помочь придурка замочить! Соф, согласна?
      - Она сама кого хочешь замочит! - ворчливо буркнул наш джентльмен, даже не думая отрывать свою за... то есть свои штаны, точнее, юбку, от сидения.
      Тете и правда помощь была не нужна. Насколько я ее помню, так она всегда имела обширный словарный запас и буйный характер, что в итоге создавало гремучую смесь, опасную для окружающих. Зато помощь как раз была нужна вражескому водителю, приятному мужчине лет тридцати в дорогом темно-синем костюме и при полном параде. Он-то неожиданно оказался каким-то пассивным и скромным и в ответ на нескончаемую лекцию о правилах приличия в неприличном исполнении виновато хранил молчание.
      - Да ты рехнулся, в натуре?! Я те нормальным лангвичем болтаю! Водить надо уметь, понял?! - донеслось с улицы, когда Катюша опустила стекло. Да-а-а-а... Тетя великолепно владеет богатым русским языком...
      - Да че за базар?! Бабок срубить хочешь?! Так проблем нет, чего ж ор сразу устраивать?! - из черного джипа на помощь водителю выбежал... Ник! Ник?! А он чего здесь забыл?! Заблудился, что ли?!
     
      Глава 2.
      Сон в руку.
      Да уж, как вспомню я наше первое знакомство с Ником Шулибиным...
      Я не влюбчивая, и своего идеала в жизни я как-то еще не отыскала. Но самым близким к этому самому идеалу был Ник - симпатичный парень, жгучий брюнет с карими глазами.
      Откуда у данного подозрительного элемента столь экзотичное имя для России не знает никто. Может, его на самом деле Николаем зовут, а может и правда родичи так обозвали... Не знаю. Знаю только, что он неисправимый хулиган, на учебу забил еще в детском садике, но умудрился выклянчить у преподов приличный аттестат за одиннадцатый класс.
      Негодяй он, конечно, каких свет не видывал! Высокий, ловкий, сильный, старше меня годика этак на три. За ним девки бегали табунами и требовали романтики, поцелуев и зрелищ. Наше же знакомство романтичным разве что после новогодней попойки назовешь - я повстречала его, когда была еще совсем маленькой. И моему возмущению пределов не было! Он, тогда уже довольно рослый шестиклассник, пытался запугать первоклашку. Как я уже говорила, на ангела Ник решительно не походил и в те времена вполне мог опуститься до мерзких делишек типа воровства, если денег не хватало. Я таких грубых фамильярностей на своей улице не прощала и вполне закономерно, что бунт в моей душе назрел немедленно! Катька да Володька меня дружно поддержали, и мы храбро ринулись в атаку.
      - Хей! Чувак! Убери свои грязные лапы от невинного существа!
      Тут Ника, конечно же, прошиб та-а-а-акой нервный тик, что он едва-едва не лопнул от икающего смеха, выпустив наконец белый накрахмаленный воротник девчонки. Да еще б не лопнуть - трое серьезных, наглых и грозных, как макаки в балетных пачках, малявок прогоняют его, Великого и Ужасного Ника!
      - Слышьте, детки, - выдавил он наконец сквозь смех, строя совершенно мерзопакостную рожу, призванную, наверное, изображать милосердное умиление, - валили б вы отсюдова, пока ручки с ножками на месте, да памперсы не промокли!
      Зря-а он это сказал! Детки агрессивные попались, по стенкам бегающие, черными поясами размахивающие, кулаки показывающие, да еще в придачу злые и голодные! Ох, как Ник балет танцевал, пытаясь стряхнуть с кулака одну зубастую тварь с именем Володя! Ох, как он упражнения вращательные для ног усердно делал, пытаясь отделаться от дырявого ведра, любезно предложенного Катькой! Ох, как он ругался, когда полный мусорный бачок опустился на его драгоценную головушку с вежливой подачи Софушки! Для эффекта мы еще немного постучали по этому самому бачку и благополучно слиняли...
      Но запал мне в душу этот индюк в мусорном бачке... Говорили, что он мог вскрыть любую систему любого Пентагона (ну это и мы могем!), что он наркоман (вранье!) или по крайней мере распространяет наркотики (статья, между прочим!). И вообще, парень до мозга костей отрицательный, святого в нем - раз, два и обчелся, кепка да боты! Вот этим-то он мне и понравился... Его не жалко было наказывать!
      Но честно признаюсь, не ожидала увидеть его здесь и сейчас... Тем не менее ошибки быть не могло, он, деловой, как индюк в День Благодарения, стоял и поучал мою тетю, как жить! Та-а-ак... Мне это решительно не нравится. И пусть моя тетя не робкого десятка, двое на одного - нечестно!
      - Соф, а ты куда? - удивился Володя, когда я решительно вылезла из машины с непреодолимым желанием набить кому-то морду.
      - Ужин к Дню Благодарения готовить.
      Ник, увидев мою знакомую тень на горизонте, удивленно застыл с раскрытым ртом. В его темных глазах мелькнул неподдельный ужас, готовая сорваться с языка очередная колкость накрепко застряла в горле. Могу поспорить, он меня узнал! Что? Не ожидал, голубчик? Чего только в жизни не случается - и понос, и золотуха, и грипп, и пневмония атипичная... Жизнь вообще штука тяжелая - к смерти приводит.
      - Ну че к тете пристал?! Не вишь - народ развлекается?! Какого хрена лезешь не в свою калошу?! - с видом законченной бандитки вклинилась я. Что поделаешь? С волками жить - по-волчьи выть! Из всей воинствующей компании, похоже, интеллигентом являлся только сам новый русский, скромно стоявший в сторонке. Но вскоре и он, наконец, не выдержал. Нет, истошно оглашать окрестности криками, выражающими крайнюю степень недовольства, типа нас с Ником и тетей он не стал... Ушел. Тихо, спокойно, не шумел, не кричал. А потом вернулся с большим бумажником, украшенным вышитой змеей.
      - Это что?! - яростно взвизгнула тетя Поля. - Взятка?! Да я тебя угроблю!!
      - Ну уж, уважаемая, только через мой труп! - героически кинулся на защиту нового русского Ник.
      Я крепко ухватилась за эту великолепную идею и клятвенно заверила:
      - Сделаем.
      - Ты ваще не лезь! Малявка! - довольно грубо набросился на меня этот самодовольный индюк.
      Как он сказал?! Малявка?! Это кто тут малявка?! Я?!!
      Следующие десять минут вся улица, включая заинтересованных иностранцев, одобрительно хмыкающую тетю и ошарашенного вражеского водителя, имели шанс насладиться нашей с Ником перебранкой, в ходе которой мы узнали сами о себе много чего нелестного...
      - А ты мусора еще не нажрался?! Могу подбавить!
      - У тебя мозги всегда были куриными!
      - У меня, по крайней мере, куриные! А у тебя в репе вообще эхо отдается!
      - Кто бы говорил! Не ты ли в прошлом году школу подорвала?!
      Было дело... Мы с Катькой всегда были первооткрывателями, вот и открыли с помощью энциклопедии некую загадочную реакцию, от которой почему-то школы взрываются... Собственно говоря, это и не мы вовсе провернули "ученический терракт", а учительница по химии. Ну, я не знаю, конечно, как в одной из пробирок оказалась гремучая смесь, мы тут... хм-м-м... почти ни при чем.
      - Докажи попробуй! По крайней мере у меня дважды два равняется четырем, а не пяти!
      По лицу Ника я поняла, что задела за живое. Парень огорчился, чуть порозовел и с горечью бросил фразу, которая уничтожила на корню возникшую было жалость.
      - Дура!
      - Кто, я?! Это ты дурак!!!
      - Я--а?! А ты... ты...
      Конец военным переговорам положил новый русский, который наконец соизволил снизойти до разговора с нами.
      - Хватит, Ник! Следи за своей речью! Прошу извинить нас, юная леди! И, конечно же, прошу прощения у вас, мадам, больше такого не повторится! - улыбнувшись, он галантно поклонился тете Поле.
      - Ой! Ну что вы! Ничего страшного! - смущенно солгала тетушка, толкая меня в бок. - Мы с моей племянницей тоже погоря...
      - Ничего подобно... - возмутилась было я, но была оттеснена в сторонку.
      - ...чились... Погорячились, вы уж извините... Ваша жена, наверное, счастлива с таким замечательным человеком?
      - Я не женат, мадам... Увы!
      Тетя Поля хищно улыбнулась, пуская в ход всё свое обаяние.
      - Какое совпадение! Впрочем, о чём я?...
      "Мужчинка?! Ничейный?! Такси, такси!" Тьфу, тетя сошла с ума... И чего это она так кокетничает? Странно, раньше такого не наблюдалось... Прямо любовь с первого взгляда.
      Ох, чует мое сердце, еще и руки заставят пожимать в качестве примирительного жеста! Чтобы я пожала руку этому индюку надутому?! Да я лучше повешусь!!!
      Через минуту я с ужасом поняла, что не умею держать свое слово - я не повесилась, хотя и порывалась. Состроив зверскую рожу, как у Шварценеггера в губернаторском кресле Калифорнии, я честно попыталась сломать руку Нику, но ничего не получилось. С его стороны, кстати, тоже наблюдалось подобное рвение...
      Ох, уж эта мне тетушка! Разочарованная в самых лучших чувствах, я вернулась в машину.
      - Соф, ну ты даешь! - восхищенно присвистнула Лиса. - М-м-м... Да, кстати... Тут шоколадка лежала... В общем, уже не лежит!
      - Убью!!! - не обращая ровным счетом никакого внимания на туманную исповедь друзей, я пыталась взглядом сжечь один субъект под названием Ник, который вальяжно расселся на капоте черного джипа и равнодушно скрестил руки на груди. Не знаю, удалось ли мне сбацать хоть чахлый дымок (очень сомневаюсь...), но индюк отчаянно вскрикнул и ракетой взлетел в воздух. Странного его поведения никто, кроме меня и, естественно, самого Ника, не заметил, а жаль!
      - За что?! - отвлек меня от увлекательного действа пронзительный визг. Я удивленно обернулась. Визг принадлежал Володе. Друг выглядел бледным, раскаявшимся, но сытым.
      - Что-что? - растерянно переспросила я. - А-а-а-а... Да не тебя убью! Индюка вон того! Посмотри... Нет, ну наглость!!
      - Да-а-а... - задумчиво протянула Лиса. - Да ты не волнуйся! Мы ему такую харю в следующий раз намалюем! Аккурат под глазом крутую фишку ввинтим!
      - Ага! - радостно подхватил Володька, стаскивая парик. - И не мешало бы перекусить!
      - Ты и так уже целую шоколадку слопал! Сиди и не квакай!
      - Ладно, ребята, давайте жить дружно, - примирительно провозгласила я, прекрасно понимая, что дальнейшие препирательства по поводу невинно съеденной шоколадки приведут к невинно убиенному Владимиру. Как и следовало ожидать, должного эффекта мои слова не принесли, и пришел черед разборкам между актером и рокершей с намеком на жизнеутверждающий конец, называемый "В общем, все умерли!". По счастью, тут как раз вернулась тетя... которая успела заключить мирный договор с новым русским... Но ладно бы это! Так она еще и на чай его пригласила! Хуже всего, что Ника тоже!
      - Теть, ты... с ума сошла?
      - Какой приятный человек! Ну просто лапуля-а! - умиленно проблеяла Полька, залезая в машину. - Мужчина моей мечты! Интеллигентный, милый такой...
      Переглянувшись, мы окончательно уверились в том, что тетушка свихнулась...
     
      - Кхе-кхе! Мне, плиз, вон ту вазочку с конфетами! А то пузо вместе с желудком будет болеть от недостатка углевод...
      - Заткнись, Володь, а!
      - Кать, ему ж надо, пусть берет!
      - Теть Поль, да вы что! Он же потом жиром заплывет!!!
      - А мы его спасем! Да, теть Поль? За шкирку пару раз встряхнем и...
      - Софья, я тя уверяю - этому чуваку и самосвал уже не поможет! Верно я говорю, Полька?
      Сказать, что дорогие гости постепенно впадали в тихий ступор - значит, не сказать ничего... Да у них глаза в пятаки превратились и грозились достать до бровей! У нас вообще семейка ненормальная, зато дружная, и шокируем мы смельчаков, рискнувших зайти к нам на чашечку чая, немилосердно!
      - Георгий Петрович, не стесняйтесь, берите все, что душе угодно! - это тетя Поля упорно совала прибалдевшему новому русскому засохший пирог в рот.
      - Простите, а как ваша фамилия? - Георгий Петрович мягко, но решительно отодвинул сомнительное угощение в сторону. - Я, извините, очень бы хотел знать...
      - А чего тут знать? Нарышкины мы урожденные! - охотно созналась тетушка. - Вон еще в Советах порывались нас перестрелять, так у нас предки-то не слабаки и не придурки, магией, говорят, увлекались. Колданули так, что все эти горе-палачи на Марс отправились! До сих пор не нашли...
      Ник и Георгий переглянулись, и от моего внимания это не ускользнуло. Наша семейная легенда интересует многих, вплоть до вездесущих журналюг. А гласила она вот о чем - в семье великих Нарышкиных родилась однажды... ведьма! Самая настоящая, обычная ведьма. Ну, конечно же, от любимой дочки сразу же открестились - мол, "чур меня, нечистая" и все такое... Сбагрили ее какой-то крестьянской семье. Потом эта семья разбогатела, и я весьма сомневаюсь, что без участия нашей родственницы. Вот с тех самых пор и появлялись у отвергнутых Нарышкиных всякие ведьмочки и ведьмаки. Но дар не всем доставался. Насчет себя я, например, весьма сомневаюсь... За всю жизнь, как ни старалась, даже на картах "Таро" ничего более или менее похожего на правду не нагадала... Не повезло мне. Но, несмотря на то, что мои московские тетя с дядей в магии тоже не шибко блистали, тетя Поля иногда поколдовывала, так что к простейшей магии я привыкла с детства, как бы это ни звучало странно.
      - Нарышкины?!! - вежливо гремел тем временем слаженный хор, состоящий преимущественно из Ника и Георгия Петровича. - Те самые?!
      - И она тоже?! - отдельным соло пропел Ник, отчаянно тыча в меня пальчиком.
      - И она, - довольно фыркнула я, отскребывая кусочек пирога от тарелки. Это была трудная работенка!- Только папаня у меня был Андрюшей Стоцким, а не Марией Нарышкиной! Сами понимаете...
      - Стоцкая, значит? - осторожно поводил ножом по тарелке Георгий Петрович. - Софья, не так ли?
      Пришла моя очередь удивленно хлопать глазами. Он-то откуда знает?! Я ему еще не представлялась! Хотя могла сказать тетя или Ник - ничего удивительного, учитывая длинные языки обоих.
      - Откуда вы знаете?
      - Знал Машку, маму твою, - туманно пояснил новый знакомый русский с нездоровым романтизмом в голосе. - Замечательная женщина была!
      Ага! Сейчас он еще скажет, что ее безумно любил, а она любила другого, и пошло-поехало бразильское мыло...
      - Ну ладно! - тетя Поля резко хлопнула себя коленям, и мы все дружненько вздрогнули. - Вот еще Володенька Атласов - будущий наш Бред Питт...
      При этих словах Катька нервно сжала кулаки и тихо прошипела "Не оскорбляйте Бреда!"
      - ...и Катенька Сонева, подруга Софьи из Москвы.
      Георгий неизвестно с чего покрылся белыми пятнышками... Постойте-постойте... Мы с ним раньше не встречались? Он в нашей школе, случаем, не преподавал? Во всяком случае сейчас он здорово напоминает нашего директора Вениамина Васильевича после устроенной нами дискотеки скелетов в кабинете биологии - тоже в горошек, бледненький, волосы дыбом... Впрочем, нет. Вениамина Васильевича увезли с инфарктом, а этот оклемался быстро! Счастливчик...
      - Очень приятно, - дрожащим голосом поведал Гера и приглядевшись ко мне, добавил: - А вы, Софья, очень похожи на свою маму... По характеру. Доброй она была, отзывчивой... Но, знаете, это не мешало ей кого угодно в могилу свести за считанные минуты...
      - Знаю, - философски откликнулась я. Знаем, слышали! У нас, у Нарышкиных, это наследственное. Вечно хулиганим, мешаем жить нормальным людям и влипаем в неприятности, различающиеся только степенью нанесенного урона. Москва еще мою прапра...и так далее...бабку помнит! Пошалила чуток, огнем побаловалась - полстолицы и выгорело! Тогда еще целое дело завели - какой хрен Москву сжег?! Порешили, что это татарские французы, ведро им на голову, подстроили... Всё ждали повторения набега этих неизвестных науке субъектов, а бабка умнее стала, с тех пор только легкие ураганчики вызывала из лягушек. Мне бы так!
      Мы еще немного поудивлялись столь странной случайной встрече. Судьба, наверное. Тетя принесла бутылку красного вина, они с новым знакомым выпили за упокой души моей мамы... Я, вспомнив о ней, тоже немного взгрустнула, но Катька меня быстро развеселила, отколов несколько шуток в адрес вконец сникнувшего Ника. Володя же, пользуясь случаем, усердно налегал на конфеты.
      И вот, когда тетя немного захмелела и даже порывалась спеть (от ее песенок птицы за окном замертво падают - не выносят издевательства над музыкой), раздался жуткий, пробирающий до косточек, крик...
      Мы примолкли и прислушались, потом побросали свои вилки в художественном беспорядке и дружным скопом ринулись "зевать", то есть присоединились к армии сонных зевак, столпившихся у квартиры нашей соседки Шапокляк...
      Старушка лежала на холодном полу в неестественной позе. Огромные, будто выпученные, глаза неподвижно уставились в потолок, изо рта вытекала слюна, и на лице застыла маска ужаса... Трость выкатилась из руки и лежала рядом...
      Старушка была мертва...
      И на ее лбу была вырезана буква "А"...
      - Что случилось? Что случилось? - переговаривались наши соседи, столкнувшись лбами над телом. Кто-то свалился в обморок, вокруг царило смятение.
      - Да вызовите же кто-нибудь милицию!
      - Разойдитесь...
      Гера пролез вперед и с видом знатока осмотрел труп. Похоже, он действительно что-то в этом деле знает...
      Ё-моё! Убийство?! В нашем тихом доме?! Вот блин... Как жаль-то Шапокляк... Правда жаль...
      Гера посмотрел в зрачки жертве, пощупал пульс. После чего позвонил кому-то по сотовому, бросил фразу и увлек тетю Полю в сторонку.
      - Сон в руку... - растерянно пробормотал Володька.
      - Что значит - "сон в руку"? - возник рядом Ник.
      - А то и значит, что похороны я видел, вот что...
     
      Глава 3.
      Ночной визит.
      - Армия, армия... - глубоко задумалась Катька. - Так не ходи!
      Эта гениальная мысль поразила Володьку в самое сердце. Он уже давненько подумывал, чего б такого забацать, чтоб от армии откосить. Нет, его, конечно же, ой как привлекала война, автоматы и все такое интересненькое, но зато всю эту прелесть начисто перечеркивали рассказы очевидцев о зверствах в казарме. Хотя я вот лично ни капельки не сомневаюсь - никто бы там нашего Штива не обидел, как раз наоборот - это он, милашка, всем зубы бы повыбивал. Досталось бы полковнику от него по полной, да и все остальные бы точно дезертировали, потому что Володенька и автомат Калашникова - это идеальный дуэт Апокалипсиса, называется "Спасайся кто может, а кто не может- тот упокойся с миром!". На месте всяких полковников и командиров я бы выделывала кренделя от счастья, что Володе не удалось просочиться в армию! Да-а... У них, у этих заслуженных вояк, знакомство с Владимиром еще впереди! И я им, честно говоря, не завидую...
      - Гениально! - издевательски заржал друг. - Да ты просто, Кать, гений какой-то! Прям Эйнштейн в джинсах!
      - А чего?! - надула губы Катя. - Я дело говорю! Моими устами глаголет истина!
      - Ага! "Истина"! А справочку о косоглазии, плоскостопии, инфаркте миокарда, параличе, переломе позвоночника, недержании мочи и сотрясении мозга с последствиями в виде амнезии ты мне достанешь?! Или снова на Пушкина, бедного, несчастного и заезженного, свалим?!
      - Почему бы и нет? - невозмутимо отозвалась Катька.
      - Так пойди и вытащи его! Пусть чайку с нами попьет, поговорим по душам, авось чего выгорит!
      - Да иди ты к своему Пушкину! Он тебя, я уверена, примет! - вспыхнула Лиса. - Если хочешь, я тебя еще и закопаю!
      Ладно, ну этих товарищей в баню! Пускай себе разбираются в свое удовольствие, главное, еще не съели друг друга, и то уже неплохо! Хотя иногда наблюдать за ними одно сплошное удовольствие...
      Я снова погрузилась в книгу с головой. Там кто-то кого-то убивал, бегали кровожадные вервульфы, сходил с ума мертвый Дракула... Короче, серые будни в немного искаженном виде. Хотя, конечно, вы не встретите в реальности темной ночью почившего мерзкого старикашку, настойчиво требующего вашей крови, да и вечно голодным вервульфам здесь не климат. Зато вам вполне может повстречаться кошмар всей вашей школьной жизни в лице какой-нибудь Виолетты Федоровны, которая обязательно потреплет вас за щеки и елейным голоском пропоет: "А ведь я говорила тебе, чтоб ты математику учил(а)! У-у, ты мой сладенький котеночек, принеси мне конфетку за это!". По-моему, Дракула по сравнению с подобным ужасом выглядит просто милашкой...
      Оторвалась я от книги только через часик. Тикали часы. Солнце тонкими лучами врывалось в комнату, освещая шкафы с книгами и тетушкиными чайными сервизами, в его свете отчетливо виднелись внушающие клубы пыли... Давненько мы не прибирались... За окном громко ругалась черная ворона, ей вторили откуда-то из коридора Катя с Володей, препираясь по поводу последнего шоколадного сырка. Наверное, опять Володя плотно позавтракал, полностью опустошив холодильник и оставив на расплод обертки. Прожорливость Володи достойна памятника. Поразительно, но он вечно голодный (наверное, сказывается студенчество...) и, самое главное, сколько бы не съел, все куда-то улетучивается и непонятно куда!
      - Выходи, подлый трус! - истошно вопила Катька. - Вываливай! Вот подожди, я все Польке расскажу! Вылезай!
      - Не-а... - последовал лаконичный ответ из туалета.
      - Я буду ждать тебя! - грозно пообещала Лиса.
      - Ну-ну!
      Все ясно... Опять товарищи оккупировали туалет. Катька, как всегда, разместилась перед дверью, держа на изготовке ведро ледяной воды, Володька же, как обычно, читает газетку по ту сторону двери и изучает курс доллара на этой неделе. Наверное, туалет - это самое удобное место для проживания, иначе как объяснить столь повышенное к нему внимание?!
      Дурдом, конечно, но по крайней мере все в порядке: подобные разборки у нас случаются каждый день. Вот если бы вдруг воцарился мир, я бы испугалась - это значит, что конец света не за горами.
      Я стряхнула с книги Муську, удобно разместившуюся на раскрытых страницах, и снова погрузилась в чтение. Штив с Лисой все равно не успокоятся до тех пор, пока не переберут поэтапно друг другу косточки и не вымокнут до нитки. Это уже традиция. Сегодня ежедневный ритуал омовения холодной водой завершился подозрительно рано, я даже испугалась, когда друзья, мило болтая о пустяках, вошли в комнату. Всё, жди беды!
      И беда пришла! Точнее, две беды сразу... Они вежливо постучались в дверь, едва не выворотив ее вместе с косяком, когда же это не возымело должного эффекта, то они позвонили. Мы как раз обсуждали вчерашнее происшествие - убийство Шапокляк. Признаться, ее было жалко... Ну сами посудите - жил себе человек, не тужил. Ну и что, что всех доставал?! Ну и что, что все готовы были ее задушить на месте?! Ну и что, что все ей потихоньку вредили?! Но никто же еще не доходил до преступления! Есть же моральные нормы какие-то! И вот... Да еще букву "А" на лбу вырезали... Очень похоже на сатанистов, и если я права, то убийство не последнее, и надо бы поосторожнее быть.
      А еще это странное поведение Геры... Либо он мент, либо...
      - Говорю вам, он из ФСБ! - уверенно заявлял Володька.
      - Нет, мент он! - пылко возражала Катька. - Или больной... Тьфу ты... Врач!
      - Сами вы больные врачи из ФСБ, сбежавшие из-под ментовской охраны! - невежливо встряла я. - Говорю же, менты и шпионы не бродят по улицам и не врезаются в чужие Мерседесы! По крайней мере, хорошие менты и шпионы...
      - А я говорю...Черт! Кого нелегкая принесла?!
      Иногда не стоит открывать двери кому попало. Иногда стоит посмотреть в глазок, прежде чем открывать. А иногда, посмотрев в глазок, стоит притвориться бесплотным призраком или, еще лучше, несчастной заплутавшей пылинкой, которая вообще в данный момент отдыхает на какой-нибудь Альфе-Центавре... Но попробуйте объяснить это Володе! Летит открывать двери, понимаешь ли, с распростертыми объятиями, да пусть там хоть сам Али-Баба с сорока разбойниками под мышкой притаился или мафиозный элемент из секты с многообещающим, совершенно безобидным, названием "Кровавые братья Бауту" при полном параде и с ритуальным кинжалом в кармане! Любой из вышеперечисленных рискует быть безжалостно задушенным в приветственных объятиях Володи, так что они сюда благоразумно не совались... А вот Муля Егоровна, ну та самая, которая воет по ночам под музыкальное сопровождение, оказалась наглой и смелой, особенно в ПТЗ - период тотального запоя. Именно она и пожаловала к нам на огонек! И не одна...
      Господи!!! Она притащила маленьких монстров! Веса с Ядвигой!
      - Деточки! - ласково проворковала соседка, подталкивая детишек внутрь квартиры. - Будьте... ик!...друзьями... Я на похороны иду... Ик! А детишек не с кем оставить... Последите за ними! Всего до завтра! Ик! Ну я пошла...
      И, пока я старательно пыталась вернуть себе дар речи, а попутно и вправляла выпавшую от удивления челюсть, Муля Егоровна бессовестно и самым постыдным образом слиняла! Разумеется, оставив деток на нас...
      И вот они стоят... Два ужасных исчадия ада, бесы с многолетним стажем, неумолимые семилетние хакеры... Один рыжий в веснушках, другая - с черными короткими косичками, упорно лезущими вверх...
      Я сглотнула подкативший к горлу жуткий крик ужаса и переглянулась с друзьями. Похоже, они не в меньшем ступоре, чем я... Но надо же что-то делать, а то Вес уже косится в сторону дорогущей китайской вазы, примеривается, наверное, с какой бы стороны ее толкнуть, чтобы она поэффектнее разбилась!
      - Так... - я озадаченно почесала затылок. - Давайте-ка вы в комнату валяйте...И чтоб без пакостей, а то уши пообрываю!
      - Избитый прием, детка! - поучительно заявил Вес. Нет! Вы подумайте! Как меня этот мелкий пакостник назвал?!
      - Что-о-о?! Ща ка-а-а-ак...
      - Да ладняк, мамаша, проц не грузи, перегреется, так потом новый не зафиндючишь! - стремительно наглел Вес, деловито осматриваясь вокруг. - Поцелуй меня с разбегу, я за деревом стою! Кстати, жрачки не найдется? Я ваще щас бы быка схавал!
      Я с ехидненькой улыбочкой объявила, что быка он вполне может поискать на ферме, а здесь таковых не имеется, и выдворила пацана в зал. В холодильнике все равно пусто, а, признаться, и я бы от обеда тоже не отказалась, так что, наскоро собравшись, мы с Катькой отправились грабить магазин. Можно было бы, конечно, по-быстрому сварганить самим чего-то типа французского супа, у нас как раз осталась одна луковица... Правда, чахлая какая-то луковица, должна признаться. Как будто ее долго-долго держали на солнце, потом полили дождевой водичкой, попинали, после чего дня два использовали в качестве теннисного мячика. Да и не особо-то я готовить люблю. Лучше затариться готовыми салатами, тортами, йогуртами и прочей снедью в магазине.
      Так вот, в магазине мы приобрели кучу нужных и ненужных продуктов, сложили все в корзину для покупок, потом долго смеялись над упаковщицей, которая в поте лица засовывала каждый продукт в отдельный пакет. Не менее долго мы хохотали, когда увидели друг друга: у каждой в руках было около дюжины мелких пакетов, и смотрелись мы с этими авоськами более чем смешно! Зато по крайней мере нам больше не грозила голодная смерть.
      - Так! Харчей нахапались, теперь и домой могём шкандыбать! - радостно покрутила головой Лиса, тщательно выискивая глазами машины на дороге, которые были бы способны напасть и задавить. Малюсенькую "Оку" она упорно не желала брать в расчет, поэтому пошла прямо ей наперерез, наплевав на все правила дорожного движения. Мужик за рулем гнусно выругался, но на тормоза нажал. Оно и верно! Связываться с нашей Катькой - себе дороже, весь ее вид говорит "Не подходи ко мне, я обиделась!". Волосы цвета вороного крыла, чуть вздернутый нос, кожаный прикид... В-общем, помесь ведьмы и рокерши!
      - Ага! Там же эти монстры! Я вот чего предлагаю - немного прогуляться по округе, перекусить мороженым, а Володька пускай там себе развлекает детишек, ему полезно!
      - Во! Хорошая идея! Как это я сразу не догадалась?
      Таким образом, мы, злорадствуя про себя, оставили Володю за няню, а сами с чистой совестью купили по мороженому и принялись изучать окрестности. И все бы хорошо, и добрались бы до дома без приключений на свою головушку, если бы не наша жалостливость ко всякого рода зверюшкам. Поэтому мы не смогли пройти мимо жалобно плачущего черно-белого котенка, беззащитно вжавшегося в остатки картонной коробки. Бедняга сидел в осколках битой бутылки, такой маленький...
      - Скоты! - в сердцах сплюнула Катька. - Выбрасывают на улицу, как последний мусор! Их бы сюда, живыми бы не уползли! Ну смотри какой лапа! Давай его с собой возьмем, а?
      - Кать... Слушай... По-моему тогда мы от тети моей живыми не уползем...
      Катька отмахнулась:
      - Ничё! Я его с собой в Москву возьму! Мои предки против не будут!
      Я тяжко вздохнула. Если подруга что-то втемяшила себе в голову, так ее потом и с танком не переубедишь! Значит, спорить бесполезно... И я, добровольно вызвавшись, полезла в битое стекло и прочий кошмар.
      И надо же было такому случиться, чтобы в этот самый момент Ник решил прогуляться по нашему маршруту! И, естественно, этот индюк не упустил возможности надо мной поиздеваться!
      - Что? Записалась в бригаду спасения бездомных тварей? - нарочито вежливо полюбопытствовал он, спуская на нос черные очки.
      Я медленно подняла голову вверх. Сегодня Ник был одет в синий костюм и здорово смахивал на интеллигентного петуха, в смысле расфуфыренный и серьезный, как петух на унитазе. Он небрежно подпирал стену и жаждал поиздеваться ну хоть над кем-нибудь! Знаю я такую породу! На ум почему-то пришла моя Белоснежка... Если эта лошадка хоть денек проживет без подстроенной кому-то пакости, то считает, что день прошел зря... Видимо, Ник из той же оперы сбежал.
      - Ник, иди ты на фиг! - в точно таком же тоне отозвалась я и тут же порезалась. Черт! Вечно мне не везет! Выругавшись для приличия, я схватила коробку с котенком. Я вообще неплохо боль переношу, чаще всего вместо крика и визга я посылаю разнообразные проклятия сквозь плотно сжатые зубы, а иногда и вовсе не обращаю внимания на кровь. Подумаешь! Я в детстве столько дралась, что всевозможные боевые раны вошли в привычку. Вот и теперь я отнеслась к сочившейся крови на редкость спокойно, а коварный осколок был извлечен и с презрением выброшен. Ник испуганно замер. Ага! Крови боится! Или все-таки за меня испугался (от него, правда, дождешься...)?
      - У вас столбняк, Ваше Омерзительное Высочество? - совсем не дружелюбно улыбнулась я на прощание. - Может, вызвать вам бригаду "Скорой помощи"? Так я с радостью вам помогу!
      - Себе вызови! - сердито огрызнулся Ник. Ну что за товарищ, никакого сочувствия! Как таких земля носит? Но как-то же носит...
      - Ник! Приятель! Давненько не встречались! - тяжело сопя, Катька пробивалась вперед сквозь буйные заросли крапивы, чтобы помочь мне. - Прямо со вчерашнего дня! Скажи, а это правда, что дважды два равняется пяти или у тебя был сдвиг по фазе?
      Ага! Побледнел, красавчик! Ну как же он не любит, когда указывают на его ошибки! Зато чужие сам с удовольствием высмеивает...
      - Если бы вы знали, кто я такой! - помпезно начал он свое восхваление. Ну, правильно! Сам не похвалишь себя, никто не похвалит! Щас он еще отставит ножку в сторону и торжественно объявит: "Трепещите и дрожите! Я - Гай Юлий Цезарь, великий и непобедимый! Меня крестил сам Папа Римский, короной одарила Клеопатра, и вообще, я с Наполеоном дружу, так что сматывайтесь-ка вы отсюда по-быстрому, пока Сталина не вызвал!"
      - Ну и кто?
      - Не ваше дело! - гордо возвестил этот нахал, и вправду отставляя ногу в сторону. - И лучше вам в это дело свой нос не совать! Потому что Я и только Я...
      - Слушай, якалка местного разлива, мозги не пудри! - нагло прервала парня Лиса. - А то я щас прям от страха на месте помру! Сразу предупреждаю, тебе это с лап не сойдет, я специально записочку посмертную оставлю! Ты лучше колись, великий и ужасный, какого черта в нашем скромном дворике забыл, тебе по определению положено на Олимпе дрыхнуть!
      Ник состроил оскорбленную гримаску:
      - Не советую тебе обращаться ко мне в подобном тоне! Я не к вам вовсе пришел, а к Полине Александровне по поручению Георгия Петровича. Она, я надеюсь, дома?
      - Не надейся! - радостно обнадежила я этого индюка, пытаясь удержать на руках царапающегося котенка. - Полька-то как раз на похоронах несчастной старушки, советую тебе ее там поискать! Кать, забери своего "лапу", пожалуйста!
      - Лапа... А что? Мне нравится! Будет он у меня Лапой теперь! Вот и имечко нашлось! - подруга отобрала у меня зверька, зато осчастливила лишними сумками, которые я тут же сплавила Нику под предлогом "жуткой боли руки вследствие пореза". Он рад, конечно, не был и недоуменно на меня уставился.
      - Донесешь до дома! Чего непонятного? - в приказном тоне пояснила я. - Тебе полезно!
      Приятель поморщился, но особо возражать, как ни странно, не стал. Так мы и дошли до квартиры с грехом пополам, переругиваясь и споря. Ник утверждал, что он не обязан таскать сумки двум "истеричкам", а я, внутренне с ним соглашаясь, вслух доказывала обратное - уж больно не хотелось снова эти авоськи брать, гораздо легче идти рядом и вешать лапшу на уши! Удивительно, как иногда помогает наглость! Потом мы, разумеется, поблагодарили индюка за оказанную помощь ("Сэнкс фор ю большой за сумочки, а теперь могешь домой идти, мы тебя не тронем!") и любезно подсказали, где находится дверь.
      - Кот-то вам нужен? - оглянувшись, осведомился Ник.
      - На живодерню не продаем! - возмутилась Лиса.
      - При чем здесь живодерня? Герка искал племяннице своей кота на День Рождения... Раз уж тут такой случай... Как хотите, впрочем...
      - Эх, Лапка, - подумав, Лиса протянула свою находку Нику. - Нет хозяев - и это не хозяин, да только со мной тебя незавидная участь ждет... Либо на месте Полька прибьет, либо предки на улицу выгонят... Держи, Ник! Да только если шерстинка его упадет, уж я постараюсь тебя в зомби превратить!
      Ник только улыбнулся. Милый парень, что и говорить... Изменился, повзрослел и вроде как добрее стал... Хотя не ручаюсь - вредный по-прежнему; могу поспорить, до сих пор в чужие компьютеры лазит! Да и хвастун жуткий... Но кто же идеален? Ангелов-то не существует...
     
      Дома безраздельно царил хаос. Что здесь было?! Ледовое побоище? Сталинградская битва? Нашествие бешеных слонов? Повсюду весело кувыркался пух, залетая во все щели, кучками валялась разбросанная одежда, откуда-то появились лужи на полу, шелестели вырванные из книг страницы...
      Мы с Катькой обеспокоено переглянулись. Нет, это было не нашествие слонов и даже не Ледовое побоище... Это было кое-что похуже!
      - Володя, ты живой?!
      Сломя голову, мы рванули в зал. Друг был еще как живой и, развалившись в кресле, щелкал орешки посреди жуткого пейзажа. Такой невозмутимый, такой спокойный... Для полноты картины не хватало только сигары или на худой конец трубки.
      Вся комната была перевернута с ног на голову. Детки, видимо, очень постарались, за что и поплатились. Теперь они лежали в углу, связанные, с кляпом во рту, и отчаянно мычали, пытаясь выругаться.
      - Ну, наконец-то! - вздохнул Володя. - А у нас тут тихий час...
     
      Ночь подобралась незаметно. Тетя еще не вернулась, впрочем, как и Муля Егоровна. Наверное, сегодня они решили переночевать у родственников старушки, так что ждать мы их не стали, пришлось бесят укладывать спать. Без боя, погонь, веника и красочных ругательств, разумеется, не обошлось, зато через час нам удалось загнать их в комнату для гостей.
      - А сказочку? - плаксиво заканючила Ядвига, не желая лезть в кровать.
      - Сказочку? Щас... - погрозилась Лиса. - Слушай сюда! Жил-был монстр, который жрал непослушных детишек, избирая особо хакеров. Усекли?
      - Ну и? - капризно поджала губы девчонка.
      - Ну и били-били, не добили, сами в желудок попали... И жили там долго и счастливо! - отрезала Катька не терпящим возражений голосом.
      - А принц? - не унималось это исчадие ада.
      Подруга зло сверкнуло глазами, но все-таки прошипела сквозь зубы:
      - А прынца с прынцессой схрумкали самыми первыми!!!
      - А королева?
      - Слышь ты, королева! Тебе это все равно не светит, так что давай, скелет свой в кучу собрала быстро и под одеяло, а не то с монстром познакомишься!!! Всё!
      Ядвига обиженно всхлипнула, но послушалась. С Весом было проще - он сказок не требовал, спать лег без лишних разговоров, сразу после того, как попытался устроить поджог.
      Перед сном я решила пощекотать себе нервы вечерними новостями. Лучший ужастик! Всегда что-то новенькое - то труп обугленный, то взрыв, то террористы проклятые бомбами своими размахивают...
      В-общем, всякие "Крики" и в подметки не годятся реальности.
      "Сегодня в Новосибирске был найден труп молодой женщины. Эксперты не смогли точно установить причину смерти. Согласно экспертизе, женщина погибла вчера, около восьми часов вечера. Следов насильственной смерти не нашли, тем не менее можно со стопроцентной уверенностью говорить об убийстве - на лбу жертвы была вырезана буква "А", что говорит о причастности религиозных организаций к этому леденящему душу преступлению. Сейчас ведется следствие. А теперь о других событиях..."
      Вот значит как! Опять эта буква "А"! Несчастная старушка погибла тоже вчера, в восемь часов вечера... И на ее лбу тоже была вырезана треклятая буква... Что это? Совпадение? Сомневаюсь...
      Но кто совершает эти преступления? Секты? Но мало какая секта может похвастаться своими последователями в разных городах! Хотя есть и такие. Возможно и секта...
      Ладно, не мое дело, в конце концов! Я поплотнее закуталась в плед и зевнула. Надо выспаться, как следует, а то мы с ребятами завтра в кино собрались. Но Морфей почему-то не желал посещать меня и упорно обходил стороной. Я ворочалась, считала розовых слоников, нагло танцующих хип-хоп, дошла до одной тысячи и переключилась на фиолетовых старичков в белую крапинку. И тут из кухни донесся какой-то звук. Звук мне решительно не понравился. Кто может хлопать окном в три часа ночи?! Полтергейст? Дурь какая! Уж скорее я поверю в вора-скалолаза... Ой!
      Воображение тут же красочно нарисовало мафиозного элемента, тучного, с бандитской харей, автоматом через плечо и ножом во рту. И вот он ползет по стене, пот катится по лицу, руки тщательно пытаются нащупать выступающий камень, а с неба льет как из ведра дождь... Господи, бедняга! Как же его жалко! А если учесть, что сейчас он повстречается со мной, то на его месте я бы сама покончила жизнь самоубийством, чтобы время зря не терять!
      Может, это и не вор даже? Грохот тут же развеял все мои сомнения. Чем бы оглушить незваного гостя? Может, ваза сойдет? Нет, потом еще перед тетушкой оправдывайся! А вот сковородка от "Тефаль", оставшаяся на столе после моего ночного пиршества, вполне сойдет!
      Я схватила сковородку и, крадучись, отправилась на поиски субъекта, посмевшего потревожить мой и без того беспокойный покой. Наверное, со стороны я здорово смахивала на "нечто встрепанное из космоса. Часть вторая", но чувствовала себя я настоящим рыцарем в доспехах. По дороге на кухню я повстречалась с друзьями, вооруженными какими-то палками и деревяшками, и мы вместе двинулись спасать квартиру.
      Неправильный какой-то вор! Щупленький, неуклюжий, низенький... С таким даже воевать неинтересно! Но это был вор, и пощады ему не будет!
      "Гость" тем временем с неподдельным интересом осматривал коллекцию фарфора на полке. Что ж, сам напросился! Припечатаю-ка я сковородку к его темечку! План был тут же претворен в жизнь. С криком "Ура! Защитим родную квартиру!" я, растрепанная, с полубезумными от радости глазами, вылетела из-за угла.
      Вор обернулся, шарахнулся в сторону и, издав девичий визг, попытался дезертировать... Ну уж нет! Раз залез, то обратно не улезет! Сковородка опустилась на его тыковку, и грозный враг оказался побежденным и без сознания.
      - "Тефаль"! Всегда заботится о вас! - победоносно возвестила я. - И о ваших врагах!
      - Слышь, а, может, он того... Случайно залез? - Катька озадаченно почесала голову.
      - Ага! И так случайненько наткнулся на фарфоровую вазу с деньгами! - согласилась я. - И на третий этаж как-то сам по себе влез. Угораздило же парня...
      - Действительно, Кать. Джентльмены так себя не ведут! - поддакнул Володя, задумчиво осматривая место сражения. - Если только он не псих, конечно...
      - А что, психи по стенкам бегают? Нет... Он не псих! По-моему, мы все-таки зря так с ним негостеприимно! А вдруг он из милиции? Вон и чего-то такое у него из кармана выпало, как бы не нарваться на неприятности!
      Катька указала рукой на красную книжечку, выпавшую из кармана нашей жертвы. Я, как водится, не удержалась и посмотрела ее повнимательнее...
      "Николай Алексеевич Краснов.
      Является учащимся секретной школы НРАРФа, подразделение "Кара"
      Опаньки-европаньки! Везет же нам! Вечно в какие-то передряги вляпываемся! Но кто бы мог подумать, что у шпионов такой оригинальный способ хождения в гости?!
      Пока мы рассуждали, что делать, как быть и не удрать ли, пока не поздно, шпион начал потихоньку приходить в себя и растерянно сел, выпучив глаза до подбородка. Подбородок в свою очередь оказался где-то на уровне коленок... В общем, тот еще видок!
      - Здрасьте! - тупо произнес он.
      - Здравствуйте, я ваша тетя! - очень серьезно заверил Володя, протягивая гостю руку.
      - Правда?
      - Нет. Я белая горячка. У вас амнезия и то, что вы сейчас видите - это плод вашего сотрясения мозга!
      Учащийся секретной школы потряс головой и рассмеялся. Мы его сделали дауном... Точно. Он не был психом. Теперь стал.
      - Смешно.
      И чего это ему смешно? Можно подумать, мы тут представления устраиваем в его честь!
      - Ты кто? - осторожно поинтересовалась я, на всякий случай сжимая покрепче сковородку наподобие биты, готовая в любой момент отразить атаку. С психами не шутят!
      Николай посмотрел на красную книжечку в моих руках и решил не кочевряжиться.
      - Я учащийся школы НРАРФа - Независимого Разведывательного Агентства Российской Федерации.
      - Студент?
      - Ага!
      Володя тяжко вздохнул:
      - Здравствуй, брат по несчастью! Теперь я понимаю, почему ты занялся грабежом! Но, уважаемый! Разве ты не знаешь, что грабеж - это низко? Мысли масштабнее! Если уж грабить, то не квартиры. Советую тебе заняться подпольным бизнесом или...
      - Да я не вор!!! С чего вы взяли?! - заупрямился шпион-студент. - Я в жизни копейки чужой не взял!
      - Ну не хочешь признаваться - не надо! Но по секрету тебе скажу, что много бабок гребут...
      - Я НЕ ВОР!
      - Слышь, честный ты наш! - вклинилась злая Катька. - Профессионала послушай! А то вишь ты! Не вор он! Ха! Нам можешь не врать, мы не выдадим...
      - Я просто принес письмо от Петра Петровича Петрова!
      - Кто такой?
      - Начальник мой... Пэком кличут.
      - А двери для чего? - недоуменно поинтересовалась я. - Для понта?
      Николай виновато опустил глаза вниз:
      - Да я звонил, стучал, чего только не делал, а у вас тут как повымирали все! Вот я и полез по стене на третий этаж... Не так высоко...
      Это, конечно, все объясняет! Нет, нечисто тут.
      - Что за письмо?
      - Секретное.
      - Зачем?
      - А я знаю?!
      - Кто велел передать?
      - Да начальник, я ж говорил! Это допрос?!
      - А завтра доставить не судьба?!
      - Оно срочное!
      - Давай сюда свое письмо, чтоб тебя!
      Шпион медленно протянул руку с письмом. Я схватила белый конверт и вскрыла. Для начала на полстраницы развернулись приветствия, потом представления, потом наконец всего два важных предложения, сводящихся к тому, что мы должны быть поосторожней. Следом шествовал список разнообразных прощаний и подпись - "Подразделение "Кара". На этом сверхважное сообщение заканчивалось.
      - И это все? - я разочарованно вернула письмецо Коле. - И ради вот этого ты посмел прервать мою бессонницу?!
      - Убью! - нехорошо блеснула глазами Катька. - Передай этому... Петру Петровичу Петрову... Короче, Пэку! Передай ему, что найду и прибью гвоздями к стенке!
      - Х-х-хорошо, - Коля испуганно попятился к окну. - Я... Я передам! Ну я... п-пошел!!!
      И он, бросив письмо на стол, сиганул в окно. С третьего этажа падать, наверное, больно, вот почему через несколько секунд снизу послышался грохот косточек об асфальт и выразительная ругань, в лучшем виде повествующая нам о том, кто мы есть. Мы кинулись к окошку, чтобы полюбоваться на лепешку, но нас поджидало глубокое разочарование...
      Там не было не только лепешки, но и трупа... Но самое удивительное, что и Коли не было видно нигде! Не провалился же он сквозь землю!!! Хотя... Кто там знает? Вдруг удар был сильным настолько, что земля не выдержала... Нет, быть не может! Но тогда где этот шпион?! Чертовщина какая-то!
      Ох, уж эти мне шпионы...
     
      Глава 4.
      Ловушка.
      День не заладился с самого начала. Темные тучи грозно нависли над городом, тонкие ручейки текли с неба, щедро поливая улицы, было темно, как вечером, а ветер начисто сдувал зонтики, оставляя людей без оружия перед природой.
      Я сладко потянулась в кровати, испытывая непередаваемое чувство, которое обычно посещает, когда за окном промозглый дождь, а ты дома в тепле и уюте. Потом... попыталась встать, но вместо того просто-напросто свалилась с кровати. Задумчиво потирая ушибленную спинку, я умудрилась кое-как влезть в еще вчера новые тапочки. Сегодня же новыми их было уже не назвать - Муська хорошо поработала над их новым надкусанным дизайном ночью.
      Прошлепав на кухню, я с удивлением обнаружила, что все остальные спят, а я поднялась первой, чего со мной в принципе не случается. Но случилось! И я честно сжарила себе яичницу, которую было не только опасно есть, но и смотреть на нее без слез было нельзя. Да, кулинар из меня, мягко говоря, не шибко умелый, зато отравить я кого хочешь могу.
      Выбросив с глаз подальше безнадежно испорченные продукты, я с глубочайшим чувством выполненного долга села за стол с пачкой чипсов и вчерашним письмом.
      Независимое Разведывательное
      Агентство Российской Федерации.
      Уважаемые...(можно пропустить целых две страницы, все равно далее перечисляются все наши предки колена так до четырнадцатого, не иначе!) ...
      Спешу вам сообщить, что ваша жизнь находится как никогда в опасности. Наши враги весьма заинтересованы в ваших персонах. Дело в том, что у них есть свои претензии к вашим древним семьям, но об этом позднее. Сейчас хочу лишь попросить вас быть более осторожными, особенно вне дома, и внимательно относится ко всему подозрительному.
      С уважением,
      начальник подразделения "Кара" Петр Петрович Петров.
      Вот значит как... Я флегматично пожала плечами и отложила письмо в сторону, целиком увлекшись хрустящими чипсами, а заодно обдумывая сложившуюся ситуацию. А ситуация какая-то нехорошая складывалась. Одно дело - рассуждать о секретах этого мира, вдохновенно перечисляя терпеливым собеседникам факты "за" и "против" существования магии или спецслужб. Совсем иное - самому являться вышеупомянутым фактом и получать оптимистичные письма от загадочных типов. Наверное, мне это не нравится... Впрочем, может и наоборот... А что? Делать все равно нечего, свободного времени пока достаточно... Приключения, романтика...
      Я потрясла головой. Очнись, Софья, очнись! Пора стряхнуть с себя гипноз Дж. Бонда и очарование Дж. Борна! Спецслужбы - это, безусловно, жестокость и постоянная опасность, а эти два условия никак мне не подходят. И потом, ведь я же видела, что случается с теми, кто сует свой нос не в свое дело. Внутренне я содрогнулась, вспомнив несчастную старушку Шапокляк и вырезанную букву "А" на ее лбу. Всплывшая зловещая картинка заставила меня подавиться чипсами и срочно перечитать письмо. "Ваша жизнь находится как никогда близко к смерти..." Это что же получается? И меня в могилу отправить хотят?!
      Опять влипла.
      Надо сказать, "влипала" я довольно часто. Мне просто катастрофически везло на преступления, преступников и типов подозрительной наружности. Так что я с этим уже давным-давно смирилась. Но как смириться с тем, что какому-то идиоту захотелось, понимаешь ли, убить меня, чтоб не мельтешила под ногами?
      - Доброе утро, Соф! - позевывая, Володя прошествовал к холодильнику и выгреб оттуда все, что можно было съесть. - Как спалось?
      - А то Вашество не знает! - отложив письмо, съязвила я. - Если не считать ночных скалолазов, мрачных писем, леденящих душу своим содержанием, и моей собственной будущей смерти, то все замечательно!
      - Значит, все в порядке, - глубокомысленно изрек приятель, вонзая острые зубы в бутерброд.
      - Угу... - медленно кивнула я. - Эх, владеть бы мне силой моих предков...
      - Шафем? - нечленораздельно промычал друг, поспешно запихивая в рот остатки бутерброда. - Шафем тефе шила?
      - Что?
      - Сила зачем? - фыркнул Володька, справившись с бутербродом и кидая алчным взглядом на пирожное. - Сила неизменно притягивает другую силу. Добро притягивает Зло, а Злу не дает спокойно жить Добро.
      - "...есть свои претензии к вашим древним семьям..." Ну, разумеется! - осенило меня. - Володь, у тебя есть какая-то семейная легенда? Ну, я там не знаю... Знаешь, как бывает, Иванушка Дурачок там всякий, богатыри, Горынычи Змеи... Ведьмы, колдуны? Ну? Есть?
      Друг внезапно побледнел и даже отложил пирожное в сторону, что случается редко.
      - П-понимаешь... Я... я ведь при-приемный сын...
      - Я тоже не родная, хоть и стараюсь об этом забыть, - в дверях возникла Катька. - Кажется, нам пора разыскать Геру. Чтоб кое-чего разъяснил, пока еще есть время.
      Подобная откровенность скосила меня наповал. Треснувшая ножка стула - деревянное тому подтверждение.
     
     
      ***
      - Вечно этот Аннулар, чтоб ему пусто было, чего-то удумает! - ворчливо возмущался демон, поудобнее устраиваясь в засаде. - Больно нужна ему эта мелюзга тараканья! Бегают, суетятся... Не мешают же! "Анкара", "Анкара"! Пошла эта "Анкара" куда подальше!
      Демон был из разряда так называемых киллеров "Анкары". Убийства, преступления, словом, вся грязная работа, доставалась таким, как он - гауптшам, демоническим существам без рода и племени, зато с генами вампира, оборотня и чистокровного Верховного демона высшего разряда.
      Данный экземпляр отличался от сородичей своим необузданным нравом и изящным мастерством. Изящным в том смысле, что преступления свои и злодеяния он совершал поразительно бесшумно и красиво - на каждой жертве он в поте лица вырезал расписную букву "А", которая означала его имя "Ахен". Именно эта его привычка помогала Ахену помнить о своих подвигах - убийств за двести лет он совершил немало.
      Ахен необыкновенно равнодушно относился к людям, считая их глупцами и слепцами. Вокруг них идет самая свирепая война за всю историю, а они живут так, как будто бы ничего не происходит. Что-то необыкновенное случилось? "А! Подумаешь, велика загадка! Вон Петька из соседнего подъезда, небось, опять чего-то учудил!" Короче, людей гауптш ни во что не ставил, разве что удостаивал их почетным званием обеда или ужина - в зависимости от времени суток.
      Гауптш зевнул, обнажая белоснежные клыки и улегся поудобнее в засаду. Его целью была какая-то людская девчонка, очень чем-то мешающая хозяину. Ахену же было плевать, кого убивать, лишь бы денег побольше заплатили.
      Внешность гауптша была довольно экзотичной. Эдакий Дарт Маул в боевой раскраске. Чтобы это легче было представить, надо уточнить две весьма немаловажные детали демонического облика - толстый слой синей краски полосами и лезущая на свет божий красная кожа то ли в полосочку, то ли в горошек, то ли в клеточку. Глазки таинственно поблескивали двумя красными фонариками в непроглядной тьме густых кустов, используемых для партизанских целей движения демонов. Несчастный бомж, сунувшийся на огонек в кустах чисто из любопытства, был неправильно понят и тут же принят за элемента весьма приятной съестной наружности и употреблен по назначению - белоснежные клыки припали к грязному горлу жертвы и сослужили верную службу своему владельцу. Так что самозванный Дарт Маул продолжил засаду с более или менее полным желудком, а, следовательно, во много более благодушном состоянии. Теперь он перестал наконец провожать алчным взглядом пульсирующие кровеносные сосуды на ножках и занялся непосредственным выслеживанием заданной цели. Для удобства он даже сразу превратился в скелетообразное пугало, которое с большой натяжкой можно было назвать... чем-то похожим на волка. Конечно, от волка сему страхолюдному созданию досталась только шкура (да и та какая-то подпаленная) и клыки (похожие, впрочем, больше на кабаньи...). Но не будем больше оскорблять досточтимого гауптша, ему и так за рога в детстве досталось... Так вот, зевнув, подобие волка нервно покрутилось на месте, яростно повыщипывало блох и с благостным выражением морды улеглось бдительно высматривать цель во сне.
     
     
      ***
      Ник влетел в кабинет, со всего размаха кинул черный портфель на стол и с горестным вздохом уселся в кресло. Все-таки хорошие в НРАРФе кресла - нигде таких больше нет. С секретом - нажимаешь на несколько кнопок, получаешь оружие.
      Ник работал в НРАРФе уже два года. НРАРФ - Независимое Разведывательное Агентство Российской Федерации, основанное во времена еще Петра ?. Тогда оно, правда, называлось несколько иначе - Русская Стража. Но вовсе не разведка является его главной задачей, да и преступники и революции тоже не в его компетенции. Тут кое-что другое.
      НРАРФ истреблял демонов.
      Мало найдется даже людей, незнакомых с этим термином - "демоны". Но, пожалуй, только сотрудники НРАРФа способны более или менее внятно сказать, что же это за гады. А это ведь именно гады. Высшие демоны, страшненькие гауптши, вечно лезущие не в свое дело, маленькие злобные карлики под названием гоблины, чертята - вредные по характеру, но совершенно безвредные для окружающих. Последние, кстати, чрезвычайно любопытны, постоянно ходят на экскурсию в НРАРФ, где потом, разумеется, и остаются. В качестве музейных экспонатов...
      Ну конечно, демоны зря надеются на свою безграничную власть на Земле. К их великому прискорбию одна сила неизменно порождает другую - противоположную. Вот и Силам Тьмы не повезло - Силы Света всегда возникают в самый что ни на есть неподходящий момент и высказывают какие-то странные претензии. Мол, "Чего это вы тут делаете? Человека невинного губите?!". Вначале сотрудники НРАРФа получали недоуменный ответ: "А чо? Нельзя, что ль?" Теперь получают либо копытом в нос, либо убегающие копыта.
      Вот так и повелось - Тьма против Света. И возникли по такому великому поводу два сверхсекретных агентства - Анклесс и НРАРФ. Секретных настолько, что ни один президент в мире, ни один разведчик из людских рас о них не подозревает. Да что там разведчики! Даже Алхимики, или ведьмы и ведьмаки, как их еще называют в этом запутанном мире, в большинстве своем ни слухом ни духом.
      И Анклесс, и НРАРФ прикрывали свои особые подразделения бессмертных существ. Анклесс, как служащий Тьме, приютил сильных, но коварных падших ангелов-предателей - демонов то бишь. А вот "Кара" НРАРФа существует еще со времен Империи Ангелов на вполне (но не совсем) законных основаниях.
      Ник служил как раз в "Каре". Лет до четырнадцати парень знать не знал ни о "Каре" какой-то, ни о НРАРФе. Да и ангелов он считал святыми и выдуманными служителями Господа. Как показала практика - весьма напрасно. В первый же день своего обучения Искусству Ангелов он попался в случайно забытую на пороге Школы ловушку и оказался висящим вниз головой. Неприятное, надо сказать, чувство. Вот уж поистине: "Добро всегда победит Зло, поставит на колени и зверски убьет!".
      Вспомнив о своем первом приключении в стенах НРАРФа, Ник невольно поморщился и в очередной раз порадовался, что ангельскую Школу он закончил. Теперь-то он сам не прочь немного поиздеваться над новичками... Ну, разумеется, только в воспитательных целях, а вы что подумали?
      Кстати, о новичках...
      Ник порылся в черном портфеле, вышвырнул оттуда весь мусор и наконец, после пяти минут упорных поисков, вытащил отливающие золотом ключи от лаборатории.
      - Нашел... - задумчиво пробурчал он. Ценой неимоверных усилий, пройдя огонь, воду и медные трубы, злую уборщицу и коварную секретаршу, минуя подозрительного волкодава начальника, он достал их - эти ключи. Не своровал, а одолжил. А все для чего? Чтобы узнать судьбу этой девчонки?!
      - Дурак, - изрек наконец Ник в свой адрес, но с кресла поднялся. Все-таки интересно.
      Да чего там таить - всё-таки она ему нравится! Хоть и обидно за тот треклятый мусорный бачок. Он потом голову пять часов мыл... Неприятно.
      Крадучись по коридору, как нашкодивший мальчишка, Ник завернул за угол и, чувствуя себя законченным бандитом, повернул ключ в замке два раза. Заветная дверь со скрипом открылась.
      - Что это мы тут делаем?
      Ник тяжко вздохнул и вытянулся по струнке. Врать бесполезно.
      - Гражданин начальник Игорек! Я просто хотел посмотреть результаты исследований!
      - Хм-м-м... Нехорошо поступаешь ты, мой юный друг! Без меня... Хе! - девятисотлетний мужчина, выглядящий лет на тридцать, старательно почесал подбородок. - А что? Пошли. Мне тоже интересно! Только чтоб Пэку нашему ни слова!
      Ник только фыркнул. Где еще найдешь такого начальника, который с начала времен стоит во главе НРАРФа, соучаствует во всех пакостях подчиненных и скрывает эти самые пакости от более мелких начальников? Только здесь.
      Игорек с ловкостью вора нырнул в лабораторию. Ник завистливо моргнул -- сколько ни тренировался, а прыгать с такой легкостью так и не научился. У него из-за этого вечно возникали какие-то проблемы. В частности, он постоянно страдал от зубов всяких тварей вроде оборотней, а потом еще и не успевал вовремя удирать от врачей со шприцами и получал ровно 40 уколов известно в какое место. Конечно, правильно, обрастать шерстью не улыбается, но... 40 уколов!
      - Знаешь, Игорек, мне кажется, что это абсолютно бесполезная работа - Софья она уж явно не ангел, - излил душу Ник.
      Игорек в ответ подозрительно хмыкнул и извлек из стеклянного ящика колбу с кровью. Достать кровь было легко - при прошлой встрече с Софьей Ник воспользовался своим даром телекинеза, а дальше - проще простого: небольшой порез, и образец крови остался на стекле.
      - Ник, ты умный юноша, но вот именно что юноша и многого не знаешь. Все заранее решено - за Софьей мы наблюдаем с 1988 года, тогда ее родители погибли в экспедиции, - пожал плечами начальник, просматривая колбу на свет. - Видишь, прогресс налицо. Ее способности развиваются и, если их проигнорировать, они вырвутся из-под контроля.
      - Значит, вы все знали?
      - Конечно, знал! Ее родители служили у нас. Мать была замечательным ангелом. Мария Нарышкина, из древнейшего рода ангелов, на ее счету крупнейшие дела, включая операцию "Инкланд"...
      - Угу! - присвистнул Ник. "Инкланд" - операция по захвату крупнейшей секты вампиров клана димзес, вампиров, с которыми боролись с незапамятных времен - впрочем, безрезультатно. Лишь эта легендарная операция "Кары" истребила враждебный клан кровопийц подчистую. С тех пор в мире осталось всего 6 кланов вампиров, и три из них были на стороне Света.
      - Отец Софьи, Андрей Стоцкий, поступил к нам, как новичок, но новичок сильный. Не имея ни родственников-ангелов, ни друзей, он тем не менее был настоящим Ангелом с большой буквы. Он, а еще его друзья - Павел Атласов, Вероника Сонева и Петр Климов, неплохо работали и в их времена в Россию не смели соваться ни демоны, ни прочая нечисть, - продолжал тем временем Игорек. - Хорошая была команда, сильная, выносливая. Задала эта четверка перцу демонам! Ох, задала! До сих пор Темные плохими словами их поминают!
      Начальник на минуту замолчал, задумавшись.
      - Да... Но погибли... Все погибли.
      - В экспедиции?
      - Это была не просто экспедиция. Это была смертельная экспедиция, и они это знали. Выжил лишь Петр Климов, но сошел с ума, лишился рассудка... Потерял свою Силу, постарел, жить не хочет. Но, слава Свету, детей мы их уберегли.
      Игорек с тоской посмотрел на заходящее солнце, освещавшее багровым светом толстые стволы дубов и вечнозеленые ели. Пытаться разговорить сейчас начальника - безнадежное дело. Ностальгия - штука страшная, а когда живешь сотни лет - штука еще и неизбежная. Ник поправил галстук и вернулся в роль подчиненного.
      - Что прикажете делать?
      - Гауптш... Найди этого ублюдка. Да... Герке скажи, буква "А" чтоб больше не мелькала в отчетах.
      Ник сдержанно кивнул. Значит, гауптша уничтожить.
      И никакой жалости.
     
      ***
     
      - Что ж вы, коварные, мне-то не сказали? Молчком, молчком... Я же все понимаю. Неужели думали, что я над вами смеяться буду?
      Обидно. Честное слово, обидно! Друзья, тоже мне! Доверия - ни на грош! На душе стало паршиво и заскребли беспокойные кошки. Я ведь считала, что мы - одна семья, а получается, что я ошибалась.
      - Да ты что, Соф? Я просто... мы просто... не успели тебе сказать, сами недавно узнали. Это ведь не прогоревшие штаны, это серьезно,-- виновато оправдывался Володька. - Я, например, и не думал это скрывать. Но пойми меня верно - это тяжело.
      Я вылезла из-под стола со своим трофеем - винтиком от стула, и состроила недовольное лицо:
      - Прощаю на первый раз. Но на будущее предупреждаю - любая скрытая от друзей информация будет караться смертной казнью! А теперь следует Геру разыскать. Такими вещами не шутят и со смертью не играют.
      - И что же ты предлагаешь? - скептически фыркнула Катька, привинчивая ножку к стулу. - Воззвать к нему телепатически? Мы ни адреса его, ни телефона не знаем. Мы вообще, оказывается, ничего не знаем!
      Что верно, то верно. Вот, значит, как получается - жил себе, ни к кому не лез, считал, что о себе-то уж точно все знаешь, а на самом деле жизнь гораздо сложнее и загадочнее... Здорово! Мне даже интересно.
      - Есть парочка идей, конечно... - пожала я плечами. - Мне кажется, тетя должна знать хотя бы телефон Герки. Это же "мужчина ее мечты"! Завтра она приедет, а мы ее и допросим. Кстати, Володь, брось мне сотовый или хотя бы заткни его!
      На сотовом у меня стояла мелодия, которую я, откровенно говоря, терпеть не могла, но какой-то хрен мне посоветовал использовать нелюбимые мелодии, чтоб на них быстрее отвечать. Ну, я сдуру и последовала совету. Надо отдать должное, реагировать на звонки я стала быстрее.
      - Держи! - понимающе кивнул Володька, подбрасывая трубку в воздух. Полет несчастной Моторолы завершился в стакане воды. Стакан с проворностью макаки попрыгал к краю с явным намерением свалиться на пол. Инстинктивно рванувшись к нему с вытянутыми руками, я столкнулась головой с Катькой. Свалку довершил Володя с криком "Держу-у-у...!", кинувшийся спасать злосчастный телефон. В итоге оный предмет спасания оказался погребен под нашими косточками... Самое же удивительное в том, что проклятая мелодия все равно звучала, нисколько не озаботясь происходящим вокруг. Удивительно, если учесть, что сотовый побывал в воде, упал со стола и испытал все мыслимые и немыслимые нарушения эксплуатации.
      Вот так всегда...
      - Да! - рявкнула я в трубку, разобравшись с Муськой, вздумавшей принять участие во всеобщей потасовке.
      - Софья, у меня мало времени, спешу на автобус, - донесся голос тети. - Деточка, встреть-ка меня сегодня вечером, у меня сумок много!
      - Сумок? - надеюсь, тетя не ограбила безутешных родственников погибшей?
      - Ох, не спрашивай! В общем, в десять вечера, ладно?
      - Л-ладно, - совсем сбитая с толку, согласилась я. Странно, что тетя просит меня идти по темным улицам так поздно. И вообще, тетя Поля так никогда не разговаривала, если она и просила о чем-то, то начинала все с "Соф, тащи свои ноги сюда! Помогать будешь!", а вовсе не с "деточки"... Впрочем, бодрый голос Польки ни с чьим другим не спутаешь.
      - Где?
      - На ипподроме.
      - Хорошо, теть! Пока! - я нажала на кнопку и только тогда сообразила спросить: - А почему на ипподроме?
      Но возможности перезвонить не было - сотовый, наконец, сообразил, что пострадал, и заглох. Я покрутила его в руках и поняла, что придется покупать новый.
      - Меткий глаз, - отметила я исключительные способности Владимира и выкинула трубку в корзину для поломанных вещей. - Времени сейчас сколько?
      - Три часа, - виновато откликнулся друг.
      - Значит, так... В десять вечера надо Польку на ипподроме встретить, поэтому Веса с Ядвигой надо вернуть до девяти домой, - я взяла инициативу в свои руки и раскомандовалась. - Короче, буди их, и так они уж долго спят - не к добру это!
      Мои предчувствия оправдались, и мы до шести вечера чистили комнату. Катька за это время раз десять смоталась к пропавшей без вести соседке и ворчливо предположила, что та коварно утонула в водке. Я, честно говоря, не особо удивлюсь, если так оно и есть - Муля Егоровна выпить всегда любила, у нас даже анекдот такой есть: "Трезвая Муля Егоровна", и означает он то же, что и "Колобок повесился".
      - Выходит, - я раздраженно бросила в Муську, догрызавшую тапочек, мокрую тряпку, - что Володя остается дома в качестве няни.
      - Почему я?! - искренне возмутился обреченный друг.
      - Потому, Володя, - не мигнув, отрезала Катька. - Потому.
      - Нечестно, - всхлипывая, поведал обиженный Штив, но спорить не стал. - И все-таки мне невдомек, почему это встреча именно на ипподроме! Впрочем, не так уж и далеко... Нет, девчонки, я, конечно, вас знаю, бандиты вам не страшны... Но все же опасно бродить по темным улицам так поздно...
      Мы с Катькой насмешливо переглянулись. Володька верно заметил - бандиты нам не страшны и, кроме того, десять часов - детское время. Конечно, в свете последних событий определенная опасность есть, но она ничтожна. И к бандитам явно не относится.
      - Ну что? Окунуть этого зануду в эту очаровательную мыльную воду? - Катька состроила глазки железному ведру с какой-то странно пахнущей, жидкой, но в то же время вязкой дрянью. С определенной натяжкой "дрянь" подходила под описание затхлой воды.
      - Идея! Детка, ты просто супер-гений! - кровожадно возрадовался Вес и, прежде чем мы успели открыть рот, ведро очутилось на голове Владимира. Тонкие ручейки "дряни" потекли вниз, затопили кресло и только что тщательно оттертый ковер. Я трудилась над ним полтора часа, ёлки-палки!
      - Убью! - только и смогла прошипеть я. Запахло паленым.
     
      ***
      Вы когда-нибудь замечали, что городские звезды по сравнению с деревенскими - всего лишь тусклые, печальные огонечки на небе. Они смотрят с высоты укоризненно, будто обиженные тем, что фонари и электрические лампочки затмили их собственное божественное сияние, будто злящиеся на выстроенные пустыни бесконечных домов-клонов. Так вот, сегодня звезды были необыкновенно яркие, слепящие своим светом... Впрочем, я немного отвлеклась.
      При рождении меня назвали Верой, но вот уже пять лет, как у меня новое имя - Верба. Впрочем, рождений у меня было два...
      Я - вампир.
      Вот так. Вампир. Меня инициировали в семнадцать лет, в возрасте надежд и мечтаний, бессмысленного романтизма. В возрасте бесконечных депрессий и размышлений о смерти. Не могу сказать, что мне жалко потерянной прошлой жизни, скорее - наоборот. Она была несчастливой, лишенной красок и яркости, серой, как жизнь любой серой мышки. Теперь все иначе. Нет, жизнь легче не стала. Кто-то скажет, что вампир не живет...
      ...Смотря какой. Нас много. Шесть кланов, шесть совсем не похожих друг на друга кланов. И все мы чувствуем, любим, переживаем - по крайней мере, мы - те, кто служит Свету и красивейшему городу бессмертных Сиверлэнду. И мы не убиваем людей, хоть многие и пьют кровь, чтобы жить.
      А вот Темные Кланы людей убивают. Просто так.
      Я быстро шла по темным, почти пустым улицам. Звук каблуков эхом отдавался от асфальта, от домов. Впереди , за поворотом я почувствовала парочку пьяных парней и горько усмехнулась. Смешные люди. Смешные у них мысли. Пустяки, обычные человеческие проблемы - пустышки, а не люди.
      Я, как вампир, знаю, что есть два типа людей - пустышки и, наоборот, сильные, смелые. И если первые мертвы с самого своего рождения или, точнее, с обретения разума, то вторые обязательно перешагнут свою первую ступень и станут либо преуспевающими во всех отношениях людьми (таких еще называют счастливыми), либо магами, а, может, вампирами. В них что-то есть. Не знаю что, но есть.
      И во мне было.
      Я улыбнулась своим мыслям и завернула за угол. Парни удивленно подняли свои замутненные глаза на меня, равнодушно скользнули взглядом по моему лицу и, как по команде, выбросили пиво. Вот так. Теперь больше напиваться не будут. Хорошо все-таки Свету служить.
      Я из клана Тэррай. Не самая сильная, но кое-что умею. Сейчас, в данный момент, меня и вампиром бы никто не назвал - девчонка как девчонка, молодая, смазливая. Мы вообще обычно не трансформируемся без причины, ведем обычную жизнь. Ничто нам не страшно - ни солнце, ни чеснок, ни осина... Дурь это все, предрассудки... Хотя не люблю Солнце, в глаза сильно светит. Да и чеснок отвратительно воняет. А вот осинка красивая, у меня даже под окном растет.
      А вот и они. А что? Аура и правда сильная. Даже для ангела. Особенно у той, что справа. Но как же молоды... Я тогда такая же была.
      Значит, их мне и надо охранять.
      - Цель найдена, - шепнула я. Просто так, хотя могла бы ничего и не говорить. Наш истинный Повелитель - телепат сильнейший, слышит, если надо, далеко.
      - Ищи, - последовал короткий ответ в голове. Приятный у него голос...
      А вот что искать-то? Я пожала плечами и трансформировалась. Клыки с непривычки резанули по губам. Хоть и короткие, а все-таки мешают. Это как слегка заостренные человеческие зубы, как у кошки.
      И сразу мир обрел четкость, заиграл новыми красками. И я ясно увидела, что должна была искать.
      Засада. Гауптш и три сильнейших мага. Темные, разумеется. Черт!
      - Иду, постарайся их задержать, - раздался в голове голос. Я кивнула и тенью метнулась за ближайшее дерево, лихорадочно соображая, что же мне делать дальше. Ипподром, конечно, недалеко. Можно было бы заставить их туда бежать телепатически...
      Нет. Слишком рискованно. Гауптш быстрее. Остается ждать...
      Девчонок трудно было не заметить. Чудные. Ангелы вообще странные. Веселые, вредные, но такие милые. Добрые, на крупное зло не способны, разве что иногда шалят... Ну и пусть. Добро должно быть с кулаками.
      Время шло. Девчонки остановились, явно кого-то поджидая. Агенты "Анкары" не двигались, поджидали момента. И вдруг я почувствовала какое-то беспокойство. Что-то не так.
      Гауптш проснулся.
      Времени на размышления не было. Мне не убить гауптша, но задержать его на время я могу. И я прыгнула. Уже заранее зная, что меня ждет. Мы, вампиры, знаем, когда пора уходить.
      Значит, вот как... Все просто.
      Острые когти врага удивленно скользнули по шее, раздирая кожу, унося жизнь... Вот и всё.
      Всё так просто.
     
      ***
     
      - Ты что-нибудь слышала?
      - Ну... Я слышу пьяных.
      Пьяных и я слышала. Но, кажется, они распевали "Калинку" где-то на другой улице.
      - Их всегда слышно.
      Но я все же могла поклясться, что слышала нечто иное, нежели дикие вопли напившихся сотрудников близлежащего супермаркета. То ли хлопанье крыльев, то ли шорох в кустах, но я ясно уловила посторонний шум. Ладно, не важно.
      -Полька опаздывает. - Что, страшно? - саркастически хмыкнула подруга. - Думаешь, с ней приключилось что-то?
      - Нет, но все же... У тебя ведь с собой сотовый?
      Катька со смешком кивнула и протянула мне серебристый "Nokia". Волноваться за тетю - просто глупо, но меня что-то сильно беспокоило, будто кто-то внимательно буравил твою незащищенную спину пристальным взглядом.
      - Эй, теть!
      - Ну? - сонно отозвалась тетушка. Я почему-то представила ее злой, растрепанной и только что очнувшейся от сладкой дремы. - Софья, я, конечно, знаю твою дурацкую натуру бродить до утра, но издеваться над любимой теткой, в конце концов, просто не модно! И чего тебе не спится? Не пойму...
      А вот это уже интересно...
      - А разве не ты просила, чтобы я тебя встретила сегодня?
      - Нет... Стоп. Я же сказала тебе, что приеду завтра!
      А это еще интереснее...
      - Ничего подобного! Ты же мне сегодня днем звонила, просила тебя встретить. Или скажешь, что у меня глюки?
      Молчание.
      - Нет, боюсь, что нет... Где ты сейчас?
      - Рядом с ипподромом.
      - Оставайся там. Жди.
      - Чего ждать? - поинтересовалась я на всякий случай, но тетя решила закончить разговор.
      - Что там еще? - обреченно спросила полная нехороших предчувствий Катька.
      - Тетя не приедет, - я задумчиво осмотрелась вокруг. Не нравится мне это все!
      - То есть как?
      - Тс-с-с! - пресекла я попытки допроса и прислушалась к окружающему миру.
      Тихо. Необычно тихо. Даже вопли пьяных продавцов растворились в ночи. Я взглянула на видневшиеся чуть поодаль многоэтажки и поняла, что ни одно окно не светится. Как повымирали все.
      - Соф... - подруга подергала меня за рукав. Я нетерпеливо от нее отмахнулась, но та не отставала.
      - Чего?! - наконец взорвалась я и повернулась.
      В следующую секунду мы обе уже были вооружены до зубов всеми острыми предметами, которые нам удалось в спешке собрать вокруг.
      Огромная, мохнатая... ну, почти мохнатая... тварь стояла на дороге, раззявив ужасно большую пасть с отвратительными клыками. В другой момент я бы над этим существом хорошенько посмеялась, а если бы увидела столь оригинальное решение в каком-то голливудском ужастике, то скончалась бы на месте от приступа безудержного хохота. Тварь была до невозможности нелепой - две несуразные тоненькие ножки, облезлые уши торчком, шкура какая-то прожженная. И вот это создание больного ума явно косило под волка, страшно вращая чуть выпученными глазами и скрежеща зубами...
      - Бабушка, а почему у тебя такие большие ушки? - не удержалась я от возникшего вопроса, поудобнее перехватывая толстенную палку, подобранную с асфальта.
      Зверушка попалась без чувства юмора и обиженно клацнула зубами. Мне его даже жалко стало - наверное, задразнили несчастное создание. Бедный, бедный... как бы его назвать? Пусть будет волком, так уж и быть.
      Было б у меня время, я бы и всплакнула чуток на плече у верной подруги. Не могу видеть мучения зверюшек, хоть в общество защиты животных записывайся! Но времени на телячьи нежности как-то не оказалось, и я ограничилась двумя скупыми слезинками.
      И, кажется, сейчас начиналось самое что ни на есть интересное, то, что я так люблю - подготовка к потасовке. Люблю, потому что сама потасовка меня обычно никак не вдохновляет.
      Тварь медленно поползла вперед, стуча хвостом по асфальту, как отбойным молотком по давно забитому гвоздю. Эффектная была бы вылазка, если бы не маленькая канцелярская кнопка, валявшаяся на дороге... Кнопка храбро ринулась нам на защиту и кровожадно впилась в лапу монстра. Монстр испуганно завизжал нечеловеческим, - что понятно, - голосом и волчком завертелся на месте.
      Скажите, такое вообще бывает?
      - Лови момент, - дружелюбно улыбнулась Катька и огрела тварь доской по голове.
      Дальше произошло нечто странное. Воздух вдруг наполнился звуками подъезжающих машин, замелькали огоньки сирен, раздались непонятные команды... Что здесь вообще происходит?!
      Тварь тем временем отошла от удара, ошарашено потрясла головой и быстро отпрыгнула в сторону, увертываясь от летящих в нее коротких, похожих на лазерные, отрезков.
      - Софья, Катя, к машинам!
      Герку я узнала по голосу и несказанно обрадовалась его появлению. Приказу я подчинилась сразу и бросилась к машинам.
      Увы! Есть, наверное, вещи, которых никогда не избежать. Тварь, пользуясь неразберихой, лениво дожидалась меня у дверцы. Я ее слишком поздно заметила, а вот она меня видела прекрасно и алчно облизывалась. Ну уж нет! Сегодня я умирать не намерена!
      Не останавливаясь, я подпрыгнула и пролетела в великолепном прыжке олимпийского чемпиона над изумленным волчишкой. Потом я перелетела машину, еще метров пять и, наконец, приземлилась. Кто бы мог подумать, что я умею так прыгать! А я-то еще от физкультурных зачетов увиливала! Зря...
      Тварь очнувшись, резво поскакала следом. Только вот я уже была готова к подобному повороту дел и, воодушевленная предстоящим боем, приготовилась обороняться.
      Только вот тварь не добежала. Неизвестно с чего, но она тоненько взвизгнула и завалилась на левый бок. По неказистому, но сильному телу волка током пробежали судороги, лапы дернулись, зрачки расширились... Смерть. Однозначно. Наверное, слабое сердце было...
      Я чуть расслабилась, но все равно держала, что называется, "хвост по ветру". А вдруг симулирует?! Но интересно ведь...
      Осторожно приблизившись, я чуток попинала трупик ногами ради своего собственного спокойствия. Дохлее не бывает. Ну не инфаркт же у него, в самом деле!
      Чуть приглядевшись, я поняла, что инфаркт не виноват. Все дело было в изящном серебряном кинжале, возникшем невесть откуда (но, судя по всему, сверху) и угодившем в самое сердце зверушки. Вот только чьих рук дело? Я подняла голову и огляделась, но ничего особенного не заметила. Разве что тень на крыше... Нет, показалось, наверное.
      - Ты как? - ко мне семимильными шагами мчался... Ник. Хм-м-м... Хороший шанс заставить парня попотеть.
      - Умираю... - я театрально закатила глазки и постаралась грохнуться в обморок. Боюсь, вышло слишком реалистично - Ник забил тревогу, вокруг меня мигом собралась большая куча народа. Несколько минут я без зазрения совести наслаждалась всеобщим вниманием, но когда какой-то тип с фонариком полез проверять мои зрачки, дабы удостовериться, что имеет дело не с трупом, я не выдержала и вскочила с асфальта с диким криком "БАНЗАЙ!!! ГИТЛЕР ПРЕТСЯ!" Не знаю, почему именно Гитлер, но эффектом я осталась довольна. Особо слабонервные отключились и откачивать пришлось уже их...
      Герка на мои истошные вопли и невинные шалости не обратил никакого внимания и лишь заботливо осведомился:
      - Как дела?
      - Умирает! - ехидно передразнил меня Ник и демонстративно отвернулся.
      - Помолчи, Ник! - настойчиво порекомендовал Гера. - Софья, если все в порядке, поедешь с нами. Я надеюсь, что начальник тебе все расскажет и объяснит. Пойдем...
      Я послушно поплелась за Геркой, на ходу строя насмешливые рожицы сердитому Нику. Тот насупился и напустил на себя еще более мрачную неприступность. Тоже мне - Его Величество Индюк Недожаренный!
      А вокруг мелькали огни сирен, вспыхивали искры, связывали каких-то людей, выряженных в черное... Я долго буду помнить этот вечер. Такое не забывают. Что-то мне упорно подсказывало, что сегодня моя жизнь изменится навсегда и назад дороги нет. Ну что ж - такова жизнь.
     
     
      Глава 5.
      История в деталях.
     
     
      - Верба мертва, гауптша чуть не упустили!
      - Ну так чуть! Не упустили же!
      - Поговори еще у меня!
      - Но...
      - Я знаю, что вы сейчас скажете! Это отговорки. Мы работаем неэффективно, упускаем свои позиции! Вы не виноваты, тогда кто виноват?! Что Игорек скажет?!
      Послышался нервный смешок.
      - Впрочем, да, Игорек ничего не скажет... Ну? Чего ухмыляешься? Пошел вон отсюда!
      Из левого коридорчика вынырнул встрепанный парень, посмеивающийся в кулак.
      - Гер, а кто такой этот Игорек? - я подождала, пока парень пройдет, и вопросительно взглянула на Герку.
      Наши шаги эхом отдавались от стен пустынного коридора ничем не примечательной внешне многоэтажки. Зато внутри обстановка была более чем запоминающейся, и после ходячих человекоподобных роботов, многочисленных систем проверки и лазерных установок я решила больше ничему не удивляться.
      - Игорек - начальник всего НРАРФа, член Совета Ангелов, - терпеливо пояснил Гера. - В 1105 году нашей эры он возглавил силы Света, потом - НРАРФ, и с тех пор ни разу он нас уже не оставлял. Ты чего?
      Герка удивленно обернулся, чтобы посмотреть на мое вытянувшееся лицо. А я в это время лихорадочно соображала, какой год сейчас идет. Когда сообразила, то поняла, что окончательно сошла с ума и восстановлению не подлежу.
      - В каком-каком году? - подозрительно переспросила я, не желая мириться со своим собственным диагнозом.- В 1105?
      - Э-э-э... - Герка немного растерялся и почесал макушку. Потом вздохнул и махнул рукой вперед.-- Пошли. Тебе, я надеюсь, Пэ... Петр Петрович все объяснит... Если, конечно, на меня все не свалит...
      Что именно должны были мне объяснить, я уточнять не стала. Но очень сильно подозревала, что ничего хорошего. С трудом закрыв рот, я мелкими шажками посеменила за знающим человеком, заодно размышляя о своей почти загубленной жизни, о своем плохом поведении и вообще о смысле существования. За такими вот философскими рассуждениями я не заметила, как мы дошли до двери с табличкой "Петр Петрович Петров" и ниже намалеванной поросячьей рожицей с надписью "Осторожно! Злая, жирная свинья!". Художественное творение наверняка принадлежало какому-нибудь юному одаренному сотруднику. Или не очень юному...
      Я прыснула со смеху, представив себе Герку с кисточкой и ведерком, крадущегося темной ночью по безлюдному коридору, дабы злорадно вывести поросячью мордочку на двери ненавистного кабинета... Нет, наверное, у меня все-таки поехала крыша...
      - Софья! - нетерпеливо окликнул меня Герка.
      Я отогнала посторонние думы в сторону и добровольно перешагнула порог.
      Кабинет был, на мой взгляд, излишне просторным, но скромно обставленным. К предметам роскоши можно было отнести только поражающий воображение размерами аквариум (почему меня даже не удивило то, что в мутной воде плавали отнюдь не золотые рыбки, а страшные клыкастые пираньи?), огромную люстру и гигантские часы. Прямо посреди помещения одиноко возвышался тяжелый дубовый стол, до отказа заваленный бумагами, пожелтевшими от времени газетами, старыми книгами... Огромные кипы счетов небоскребами поднимались к потолку, с них тоскливо взирал на нас запутавшийся в собственной паутине печальный паук. Он было обрадовался нашему приходу, но, видя, что мы не собираемся его распутывать, снова взгрустнул и, пошевелив лапками, алчно воззрился на попавшую в сети муху, очевидно, размышляя, кто чьей закуской станет.
      И ко всему этому безобразию примешивался густой, сладкий храп... Источником храпа служил красный колпачек, робко выглядывающий из-за стола. Сам колпак, наверное, принадлежал пресловутому начальнику.
      Герка нерешительно мялся перед столом, вытягивая шею, чтобы получше узнать, сколько же непечатных слов выдаст начальник, если его разбудят. Наконец, не выдержал и тихо постучал по аквариуму. Пиранья искренне возмутилась подобным неуважением и зловеще клацнула челюстями.
      - Хорошая рыбка, - не слишком убежденно пробормотал Гера, на всякий случай отходя подальше.
      Спас положение ядерный взрыв за спиной... Чуть разобравшись и пораскинув мозгами, я откинула версию ядерной катастрофы и с опаской оглянулась. Увидела я вывороченный косяк, отлетевшую дверь и посмеивающегося в кулак Владимира.
      - Извините, - выдавил Штив с невинным выражением глаз. - Я случайно... это... Мы не опаздали?
      - Вы как раз вовремя! - хором откликнулись мы с Геркой.
      - Весьма, - ошарашено добавил писклявый голос из-за стола. Грешна - я подумала, что это паук от избытка чувств человеческим голосом заговорил, ан нет - это был очнувшийся начальник.
      Хе-хе... Пожалуй, карикатура на двери и карикатурой-то не являлась, а была своеобразным портретом. Петр Петрович Петров и впрямь походил на свинью. Едва достающий мне до пояса, толстенький, с маленькими, бегающими, злыми глазками, он оставлял далеко не лучшее о себе впечатление. Особенно меня позабавил его оригинальный костюмчик в стиле а-ля Супермен. Что ж, зато я точно узнала, кто бессовестно дрыхнет на рабочем месте.
      - Доброе ут... то есть, вечер! - я широко улыбнулась, сдерживая рвущийся наружу смех. Тоже мне начальник! Да я его одной ногой раздавлю!
      Пэк минуту удрученно созерцал нашу дружную компанию, потом встряхнулся и слащаво заулыбался:
      - О! Я вас так рад видеть! Новое пополнение рядов! Гера, объясни все, - добавил он изменившимся тоном и резво проскакал к зеркалу, где и... испарился. Серьезно! Вот стоял-стоял, а потом взял и исчез. Больной какой-то, честное слово.
      - Опять все шишки на меня, - грустно покачал головой Гера. - Садитесь.
      - Куда?
      Взявшиеся из ниоткуда стулья повергли меня в шок. Все, главное - больше ничему не удивляться!
      Сказать легко...
      - Итак... - тожественно начал Герка.
     
     
      Эта история началась очень давно. В те далекие времена мир был совсем не таким, каким он является сейчас. Бурные леса покрывалом лежали на земле, глубокие озера перекатывали свои тихие волны, воздух был чист и тишину нарушали лишь птицы.
      Тогда первыми на Землю ступили бессмертные ангелы - прекрасные и благородные существа. Они были высоки и стройны, их глаза горели смелостью. Их мудрость, знания и упорство были достойны Богов.
      Ангелы создали могущественную Империю Ангелов - Эвлисию. Центр Эвлисии находился у подножия Созидающей Горы, которую сегодня знают, как мифическую Алатырскую. С Созидающей Горы стекала удивительная река, дарующая бессмертие и силу, превращающая обычный металл в золото. Справедливость, правда, любовь и счастье царили в Эвлисии. Жизнь там текла совсем иначе, не так, как в наше время.
      Люди прибыли в мир гармонии. Ангелы искренне их полюбили за ум и доброту. Мягко их направляли по верному пути, обучали искусству и мудрости, письму и грамоте, и вскоре новоприбывшие стали достойны своих предков и учителей.
      Так появился Свет.
      Но недолго царило спокойствие в Эвлисии. Всегда найдется кто-то с черной душой, и такое существо нашлось. Звали его Аннулар, он был спасен ангелами с далекой, отравленной страхом планеты, погибающей под ядом обид и ненависти. Никто тогда не мог предположить, что ангелы пригрели на своей груди ядовитую змею, лишь затаившуюся для смертоносного броска... Для удара, погубившего уже не один мир.
      Зависть грызла Аннулара, когда он смотрел на счастье других. Речи его были сладки, и он достаточно быстро склонил на свою сторону уязвимых и доверчивых людей... Вскоре ему удалось посеять раздор даже в рядах ангелов. И Эвлисия треснула, разделилась на сотни мелких стран. Возникли новые народы среди некогда единого - ведьмы, нимфы, фейри, русалки... И все они некогда были ангелами.
      Так в Свете появилась Тьма.
      И началась Великая Битва. Это история целого поколения... Падшие люди и ангелы, имя которым - демоны, под предводительством Аннулара начали одерживать победы, склоняя на свою сторону самых верных Эвлисии людей... И многие ангелы отвернулись от Новоприбывших.
      Империя была разрушена, и Земля погибала под ядом ненависти и зависти... Но надежда осталась. И ангелы обратились к Богам. Боги подарили им Огненную Книгу, вобравшую в себя всю их Силу, способную творить миры из пустоты. В руках ангелов Книга сохранила мир.
      Так мир был спасен от уничтожения. Но какой ценой! Ангелы почти исчезли, а все, что было создано, рухнуло в одночасье.
      Огненная Книга давала огромную власть и силу. Для безопасности она была разделена на пять артефактов, чтобы Избранный смог использовать ее во благо - для восстановления Равновесия и былой гармонии. Но до тех пор между последним оплотом ангелов "Карой" и подземным миром демонов "Анкарой" будет идти вечная война. И от исхода этой войны зависит будущее всего мира...
     
     
      - Война идет и сейчас. Впервые "Кара" была официально признана при Петре І. Надо сказать великому реформатору повезло повстречаться с оборотнем, так что ему было очень выгодно иметь на всякий пожарный парочку ангелов. Мы, ангелы, тоже были не против - время диктует свои правила, и денежное финансирование пришлось весьма кстати. Впрочем, обычные человеческие маги, ринувшиеся толпами к нам, неплохо помогали и помогают до сих пор - тоже выгода.
      После смерти Петрушки, как обзывали в "Каре" царя, не осталось ни одного простого человека, знающего о существовании "Кары" и прикрывающем это подразделение НРАРФе. Так было нужно. Ну-с?
      - Что это - "ну-с"? - ворчливо переспросила Катька. - Наговорили тут - голова пухнет! Мы тут при чем?
      - Так вы - ангелы, - беззаботно улыбнулся Герка.
      Мама, роди меня обратно! Что этот сумасшедший тут болтает?! Какие, к черту, ангелы?!
      Я боязливо потрогала спину на предмет лезущих откуда ни попадя крыльев. Не обнаружила. Может, у меня нимб вылез, а я и не заметила? Да нет, вроде голова, как голова...
      - Вы шутите, - твердо заявила я, когда отчаялась найти у себя признаки вышеупомянутого ангела.-- Это что? Проверка на вшивость?!
      - Нет, - продолжал нагло улыбаться Георгий Петрович. Так, сейчас я ему повыбиваю белые зубы и изготовлю из них ожерелье! Прямо неудержимое желание!
      - Дайте подумать, - возник сбитый с толку Володька. - Может, это розыгрыш? Кто это устроил?
      - Наверное, Володенька, это твои друзья решили пошутить! - ехидно фыркнула Катька. - Они явно будут поталантливее тебя!
      - Вообще-то это не его друзья, - раздался в ответ странно знакомый голос над моим ухом. - Вот что интересно - я, когда подобный бред услышал, подумал, что меня упекли в дурдом и пытаются проповедовать христианство... Впрочем, я ошибся.
      Я обернулась, но никого за моей спиной не было. Только зажигалка с сигаретой плавно летала в воздухе. Занятно...
      Что?!
      Всякое я видела, но чтоб летающие зажигалки?!
      - Блин, - лаконично подметила я.
      - Ник, хорош дурака валять!
      Зажигалка перелетела в медленно появляющийся карман. Вскоре появилось и все остальное, в том числе и возмутившая меня до глубины души довольная усмешка.
      Ненавижу этого Ника, черт его дери, чтоб провалился на месте!
      Не успела я подумать об этом, как Ник и правда... провалился. Озадаченно посмотрев на пустое место, я подумала, что быть ангелом вовсе не плохо. Сколько пакостей можно наделать... Что ж, похоже, я все-таки что-то от прабабки унаследовала.
      Вот здорово!
     
      ***
      В темной, глухой подворотне, как в сказке, возник из ниоткуда странный тип в синем костюме. Он выглядел подозрительно потрепанным и злым, словно встретился невзначай с бандой крупногабаритных преступных элементов, но не в этом было дело...
      - Ну, Софушка... - мстительно прошипел он, поправляя манжету, - я тебе это припомню, ведьма окаянная...
      И, сопровождаемый ехидным взглядом бездомной собаки, тип тяжело затопал вверх по улице, громко чавкая промокшими ботинками.
     
     
      Часть 2.
      Экзамен для ангела.
     
      Глава 1.
      Лягушатник.
     
      Несуразное, нескладное существо - этот демон. Морда, как у пьяницы, и без того не красавца, глаза схожи с изображением инопланетянина, оскаленные зубы, красная кожа, рост недоразвитого хоббита... Впрочем, видали и похуже.
      И все-таки я люблю лягушатников за их великолепную подверженность магии - простейшее проклятие способно превратить этого демона в мерзопакостную на рожу, но все-таки безобидную лягушку.
      - Сдохни! - от всей души пожелала я долгой жизни мелкому пакостнику. Пакостник благоразумно послушался и растаял легкой дымкой. Я же еще минутку помахала руками для вида. Учитель загляделся, подивился и выставил мне "превосходно".
      - Прекрасно справилась... - задумчиво протянул он. - Вот только где бы мне еще лягушатника найти?
      Пожав плечами, я пожелала удачи и не стала радовать учителя тем, что за его спиной восседает молодой лягушатник, только что отделившийся от оригинала.
      За дверью класса меня поджидал мрачный Ник. С некоторых пор он меня сторонится. Наверное, побаивается, что я опять его подожгу, заставлю плясать или еще нечто типа того.
      - Здорово, Ник! Рада тебя видеть!
      Ник прошипел что-то, смахивающее на "я бы век тебя не видел!", но взял себя в руки и улыбнулся:
      - Я тоже тебя видеть... рад.
      - А что мина такая кислая?!
      - Тебя увидел, - честно признался парень. - Нет, я вообще не понимаю, как ты могла?! При всех, да такое выделывать...
      - Ник, была дискотека. А на тебя посмотришь - так думаешь, похороны!
      - Да лучше похороны, чем пляски!
      - Зря обижаешься, все были в восторге! Ты же как машина какая-то, Терминатор русского пошива... Улыбки от тебя не дождешься искренней - только оскал!
      Мы как раз дошли до перехода и остановились возле портала. Я, не глядя, нажала на пару кнопок. Система безопасности просканировала отпечатки пальцев, признала во мне свою и открыла дверь.
      - Все-таки я тебе это припомню! - мстительно пообещал Ник. - Да, кстати, тебя Игорек вызывал.
      Игорек? Вот как. Наконец-то я познакомлюсь с легендарным ангелом.
      Учились мы в школе "Кары" уже почти месяц. Подразделение "Кары" находилось вне времени и пространства. Сама не понимаю, как такое может быть, но туда можно попасть из любой точки планеты, зная определенные секреты управления зеркалами. Зеркало - это дверь. А вот какое именно зеркало и что с ним нужно сделать - сказать не могу, потому как за разглашение ангельских военных тайн учителя нам обещают четвертование, колесование и... полуторачасовую лекцию от Пэка, чего не выдержит ни одно живое существо.
      Пока что на жизнь я не жаловалась и на учебу тоже. Кормили на убой, хулиганить - да пожалуйста! Ник под боком в качестве подопытного кролика, класс дружный, хороший, из пяти человек - я, Катька, Володька, трусишка Колька и Луана - скромная, худенькая девочка родом с Украины, с двумя косичками и в очках. Вместе мы радовались жизни, как могли, огорчая тем самым наших чопорных учителей.
      От обычной школы нас освободили, объяснив все тем, что кто-то же должен спасать мир! Тем лучше - честно говоря, никогда не любила школу. Тем более, что довольно приличный заработок был нам обеспечен на всю жизнь.
      Способности потихоньку у нас развили. Володька оказался ясновидящим, что очень удобно в повседневной жизни - друг всегда знает, где пробки на дорогах, в каком настроении сегодня начальник и куда соваться не следует. Раньше он не замечал своего дара, но под чутким руководством учителей научился его контролировать, как и Катька. Катюша блестяще левитировала.
      А я? Надо мной ломали головы. Я иногда специально проходила через лабораторию, где меня с нетерпением ждали ученые. Они меня так любили, что одаривали магическими штучками, раскрывали секреты своего ремесла... Взамен я отвечала на миллионы вопросов, касающихся моих способностей. Врачи так и вовсе пообещали мне лучшего патологоанатома "в случае чего". Как это мило с их стороны! Все дело в том, что у меня не было определенного дара. Каждый раз я выдавала нечто новенькое, но повторить это "нечто" специально я не могла, разве что огнем я научилась управлять в совершенстве. Я сожгла ненавистный школьный журнал, взорвала учительский стол, полетала над головой у изумленных людей, остановила время на контрольной, заставила плясать шкаф вприсядку прямо перед носом у изумленного Пэка, подожгла-таки Ника, чтоб не зазнавался... В-общем, стоило мне чего-то очень сильно захотеть и представить ясно и четко, как все сбывалось в соответствии с моими желаниями (хотя это очень и очень непросто - представить ясно и четко совершенно невозможные вещи!). С одной стороны, такая стихийность - признак силы, но с другой - когда не умеешь управлять этой силой, некоторые ситуации могут закончиться плачевно. Это то же самое, как если бы ты носил ядерную ракету на спине: вроде "бойтесь меня, люди добрые!", но без красной кнопочки и сделать-то особо страшного ничего не сможешь.
      Но сюрпризы от самой себя тоже могут быть приятными. Вот неделю назад на уроке астрологии я, не обнаружив нужной планеты на карте неба, в конце концов разозлилась и в класс с потолка свалился огромный круглый шар, полностью имитирующий потерянную мной планетку. Учитель долго чесал репу и поставил мне - вот ведь гад! - "хорошо"! Хотел поставить... Пришлось загипнотизировать его, и он выставил мне "отлично"... Потом он, конечно возмущался, но мстить не стал. Еще бы - теперь тот шар стоял у него в кабинете в качестве наглядного пособия.
      Всего в "Каре" работали и обучались двадцать пять ангелов. А демонов зато в "Анкаре" - завались! Да плюс к ним еще и чертята, некоторые виды вампиров, оборотни, черные маги. У нас, конечно, тоже были кое-какие подкрепления, типа протирающего штаны Пэка, Алхимиков, архангелов (души погибших ангелов, отказавшиеся вернуться на землю), маленьких фейри, духов... Только все они почему-то всеми правдами и неправдами стремились отмазаться от своих прямых обязанностей. Единственную помощь оказывали дружественные нам виды вампиров, но поди там разберись, где дружественные, а где голодные!
      У нас в секретной школе иногда выскакивали из-под земли любопытные чертята, так на такой случай модернизированные облегченные кувалды имелись для самозащиты... И луки, и пистолеты, и автоматы, и даже бластеры, но кувалды, конечно, лучше, поскольку у них есть еще одно предназначение - вышибать запертые на замок двери.
      Жизнь так называемого "Нового НРАРФа", где обитали немногочисленные избранные маги из людей, нас мало интересовала. Хотя мы и верховой езде, и стрельбе, и боевым искусствам обучались. Только вот без толку все это - на первом же уроке каратэ Володя отправил учителя в та-а-а-акой нокаут, что учитель теперь опасливо обходит Володеньку сторонкой. А уроки компьютерного мастерства натренировали меня настолько, что я от нечего делать вскрыла базу Пентагона и выслала им бесплатный вирус. Наверное, они хотели меня выследить. Наверное, даже пытались. Но я следы хорошо замела ... Правда, учитель потом долго ругался, пытаясь в систему зайти. Пришлось мне вскрывать нашу же систему. Мне за это чуть ли не Звезду Храбрости дали, да только когда прознали, что это моих рук баловство, мгновенно передумали...
      Веселились, короче, как могли...
      - Игорь Васильевич, вызывали? - я робко выглянула из-за двери.
      - Ну конечно! Вызывал... Давай проходи, сид даун плиз, как англичане говорят...
      Я послушалась и села на мягкий стул, неплохо сохранившийся для антиквариата (каковым он, безусловно, являлся).
      Шеф оказался человеком приятной наружности, тянувший от силы лет на тридцать. Э, пустое-- обман! На самом деле начальнику было как минимум восемьсот тридцать, и это все знают. У него были необыкновенно добрые глаза, черные волосы до плеч и одна седая прядь. Что и говорить - красавец! Наверняка своим аристократическим обаянием святой ангел безжалостно разбил не одно девичье сердце.
      - Игорь Васильевич...
      - Игорек.
      - Да... э-э... Игорек... Зачем вы...
      - Ты.
      - ...ты... хотели... хотел меня видеть?
      Уф! Никогда бы не подумала, что это так сложно - обращаться к начальнику на панибратское "ты".
      - Короче, "чего надо"? - весело хмыкнул Игорек. - А, вот и суть! Знаешь, Софья, слышал тут о твоих подвигах... Слышал, слышал. В общем, надо сказать, я сильно удивлен, ну да нынче поколение другое - на лету схватывают. Вот скажи-ка мне, Софья, ты к службе готова?
      - Да, наверное, - не долго думая, ляпнула я.
      - Ага. Ну так служи. Напарника мы тебе подберем... Может, Ник...
      У меня радостно екнуло сердце.
      - ...а, может, и агент Эввот - ценнейший наш сотрудник. Что скажешь?
      - Вам решать...
      - Ну хорошо, - Игорек вырвал страницу из ежедневника и быстро начеркал там пару строк. - Значит, агент Эввот. На первых порах, по крайней мере.
      Внутренне я долбилась головой об стенку - ну что мне стоило сказать, что я предпочитаю Ника?! Теперь вот дождалась - незнакомый и, скорее всего, престарелый мудрец, раз "ценнейший сотрудник"! Ну ё-моё! Что ты будешь делать?! Голова моя, голова, где тебя только что черти носили?!
      - Как скажете, - покорно улыбнулась я, наступая на горло собственной песне.
      - Ну вот и славно. Значит, первое твое задание через неделю получишь от нашего коротышки Пэка. Там же и с Эввотом познакомишься - сейчас он на задании, оборотня ищет, горемычный... Ладно, можешь идти. Да, я тебя прошу, как человек... тьфу ты! ...как ангел ангела-- излови ты ради Бога этого лягушатника! Профессор Леон от него уже целый вечер носится... или за ним - демон их там разберешь!
      - Хорошо, изловлю, - пообещала я.
      А все-таки Игорек приятный начальник, не то что Пэк... Эх, кабы только не моя глупость... Да ладно, проехали.
      Пойду нашему Леону помогу.
     
      Леон, очевидно, действительно долго носился то ли за лягушатником, то ли от него, прежде чем заперся в своем кабинете. Из чего я сделала вывод, что учитель бегал все-таки от демона. Я, от робости не умирая, интеллигентно замолотила в дверь, выстукивая мелодию похоронного марша.
      Учитель, кстати, был наполовину вампир из клана бенеди, что не мешало ему, впрочем, панически бояться темноты и длинных клыков. Мы один раз спросили у него, кто такие вампиры, так потом кошмары снились.
      Постучавшись и не получив ровным счетом никакого ответа, я всерьез начала опасаться, что учитель случайно заперся вместе с лягушатником и теперь от него остались мелкие косточки. Конечно, молодым демонам этого типа заклятие смерти недоступно, зато они ой как любят заклятие подчинения. Вот почему они считаются одним из самых опасных видов демонов.
      - Учитель?
      Ответа снова я не дождалась. Постояв и подумав, я поступила проще - телепортировала к себе в руку любимую кувалду и аккуратно вышибла дверь. Лягушатник пулей шмыгнул под моими ногами и понесся вперед по коридору. Я было кинулась за ним, но вспомнила об учителе и махнула на демона рукой. Промазала - заклятие врезалось в стену в двадцати сантиметрах от пакостливого существа. Стена чуток потрескалась, но ничего страшного, починят!
      А вот за лягушатником предстоит еще побегать...
      Учитель, как ни странно и ни прискорбно, оказался жив-живёхонек и развлекался танцем живота. Да-а... Леону бы в гарем в качестве главной жены шаха...
      - О... ос-станов-ви мен-ня! - заикаясь, потребовал он, тыкая в меня пальцем. Эх, ведь надо же остановить! А то потом еще неуд поставит по магическим существам... А как хорошо танцует - просто загляденье!
      - Ваше желание, учитель, и я повинуюсь!
      - Спасибо, - Леон устало повалился на пол и старательно изобразил инфаркт, схватившись за сердце. - Уморил, гад ползучий, бес окаянный! Пожилого человека... Никакой совести, никакой! Чтоб ему каток под ноги попался, чтоб он подавился! Ух, прости Господи... Софья, прикончи этого козла прыгучего! И его копыта к черепушке приколоти!
      - К чьей? - на всякий случай уточнила я.
      --К моей!!! Ёлки, неужели непонятно?! Человек тут умирает, а ты - "к чьей"! Иди и считай это задание своим зачетом!
      На мой взгляд, "умирающие человеки" так не ругаются, но свое личное мнение я оставила при себе. Как-никак, а Леон все-таки учитель - захочет зачет устроить, и ведь устроит же, гад! Так что, засунув свою гордость в пятки, я без особого энтузиазма отправилась на поиски шустрого мстителя. Найду и превращу не в лягушку, а в жабу, чтоб мне проблемы не создавал!
      Найти столь быстрого демона хоть и не просто, но вполне возможно. Достаточно "нащупать" след ауры в воздухе. Чем я и занялась.
      Вообще, каждое существо имеет свою ауру, неповторимую и уникальную. Эта аура определяет личность, характер и судьбу, а также играет очень большую роль в магии. Например, запомнив ее, можно вмешаться в чужую судьбу, изменить характер или найти носителя по горячим следам. Скажем, пробежал мимо преступник, скрылся от милиции, а ты его очень сильно огорчил, появившись в его укрытии через десять минут и таща за собой компанию товарищей из ФСБ. Всё: преступник пойман, ты - герой, усё как положено. Другое дело, что те, кто способен видеть ауру, весьма редко гоняются за обыкновенными преступниками, предпочитая им демонов.
      Через полчаса я, злая и раздосадованная, сделала вывод, что лягушатник умен не по годам и догадался замести следы. Теперь мне только и остается, что пробежаться по всем и поинтересоваться, не замечали ли они чего-нибудь странного, красного и прыгучего. Но, еще разочек просканировав помещение, я все-таки отыскала полустертые отпечатки ауры... Ага, попался! Ну, погоди у меня!
      Лягушатник, как оказалось, удрал через зеркало, забежал поздороваться к начальнику, заставил кувыркаться Кольку и усыпил Ника, после чего со спокойной душой упрыгал в лес. НРАРФ разместился за городом, чтоб никто не мешал спокойно работать, поэтому кругом молча возвышались дубы, темнели в наступивших сумерках пышные ели и царила просто идеальная тишина.
      Но где же этот мелкий пакостник?
      Заметила я его, к сожалению, не сразу, а только тогда, когда нос к носу столкнулась с разгуливающей по территории НРАРФа ёлкой. Сначала я с этой ёлкой поздоровалась, но потом, когда хвойное дерево с бешеной скоростью ринулось вглубь леса, заподозрила неладное. Вот ведь з-зараз-за!
      Пришлось прибегнуть к услугам моей альбиноски Белоснежки, выкупленной у владельца и переведенной служить на благо агентству... или во вред. В общем, если не считать каждодневного поедания завтраков начальника, то Белоснежка с успехом била баклуши и до вечера простаивала в конюшне, лишь изредка цапая конюшего за руку или за ногу. Вечером она катала меня по лесу, после чего блаженно дремала до следующего завтрака... И так каждый день.
      - Белоснежка, за ним!
      Белоснежка рада была стараться. Сорвавшись с места, она развила такую скорость, что ветер в ушах засвистел. Но лягушатник, хоть замедлился из-за ёлки, бежал быстрее нас. Как бы мне его догнать?
      Решение пришло внезапно... Точнее, отпала необходимость в нем. Где-то через полчаса я заметила, что впереди, вместо мелькающих деревьев, в которые мы периодически пытались врезаться, что-то подозрительно чернеет... Демон в темноте его разберет, что там такое! Но выглядело не очень дружелюбно, и я попыталась остановить разгоряченную погоней лошадь. Какое там! Белоснежка, выгнув шею, упрямо перла вперед, как танк времен Второй мировой. Я отпустила поводья и вцепилась в её гриву... Что-то мне это решительно не нравится! Ой, совсем не нравится! Лягушатник, как раз допрыгавший до странного места, бесследно сгинул, и я почему-то вдруг сразу вспомнила заклинание ночного видения.
      Уж лучше бы не вспоминала! Впереди действительно ничего хорошего не наблюдалось - там был диагональный портал! А это значит, что я сейчас окажусь хрен знает где, да ещё и в небе! Весело. Черт, ну почему у меня этот гадский талант - попадать во все, абсолютно во все, неприятности, которые только можно придумать?!
      Белоснежка тем временем беззаботно следовала прямо за лягушатником. Я, как ни старалась, удержать её, этот таран на копытах, не смогла.
      - Ой, - только и успела я сказать, прежде чем моя лошадка остановилась в задумчивости и начала флегматично жевать брошенный мною повод. Ненадолго, впрочем, на секунду, но и этой секунды мне хватило, чтобы посмотреть вниз и понять, где моя будущая могила. Оказалось, ей станет болотистая речонка, скорее даже пруд. Ил, водоросли, ряска... Фу-у-у...
      Через вышеупомянутую речку было перекинуто тонкое бревнышко, на котором практиковался в акробатике слегка взъерошенный парень. Черт! Ну только этого для полного счастья мне и не хватало! Какого хрена он забыл в этом лесу в одиннадцать часов вечера?!
      На большее обдумывание ситуации мне времени не хватило - Белоснежка все-таки сообразила, что земли под ногами явно не хватает и начала стремительно падать вниз.
     
      Глава 2.
      Я, лошадь и странный ангел.
     
      Вы когда-нибудь падали вниз на лошади? И не советую. Ощущение не из приятных.
      - Уходи-и! - заорала я парню, когда поняла, что Белоснежка с диким ржанием намылилась спикировать прямо на его макушку.
      Но парень, вероятно, списал вопли на ветер и продолжил балансировать на бревне, постоянно приговаривая "Хоть бы дойти, хоть бы дойти...". Что ж, понимаю - такого безобразия, как в этом пруду и на помойке отыскать проблематично. Впрочем, не была, не ручаюсь.
      Так вот, парень бормотал себе под нос "хоть бы дойти", даже не подозревая, что дойти ему как раз и не суждено, ибо судьба подкинула ему мою скромную орущую персону и красноглазую лошадь. Бедный парень! Из всех возможных мест приземления Белоснежка выбрала его голову. Ничего! Зато падать будет помягче! Мне.
      В самый последний момент парень удосужился-таки обратить свой взор на шумное существо... Его глаза расширились от священного ужаса, а в следующую секунду он сделал попытку выругаться с чисто русской щедростью души, но не успел. Как раз в этот момент он заметил ещё и копыта с подковами, а потому счел за благо свалиться в речку самостоятельно.
      Белоснежка, издевательски заржав, вполне удачно приземлилась на бревно, привстав на цыпочки для пущего равновесия. Такого коварства я от любимой лошадки не ожидала и вместе с седлом, у которого лопнула подпруга, съехала вслед за парнем. Так, я обязательно выясню, у кого Белоснежка подобным фокусам научилась!
      Выругаться я не успела, сообразив вовремя, что ил в той речке - не самый изысканный деликатес. И, кроме того, я заметила объект моей погони. Лягушатник с красной рожей испуганно пялился на меня с речного дна. Ну всё! Теперь не уйдет!
      Схватив демона за лапы, я попыталась выволочь его на тьму Божию и преуспела бы в своем благородном порыве, если бы мне хватило воздуха. А так, после короткой борьбы я была вынуждена выплыть на поверхность и отпущенный лягушатник выпрыгнул из воды сам и бросился вон от меня на берег.
      - Стой, дрянь болотная, сдохнуть тебе на месте, гад! - на одном дыхании выпалила я, в привычном жесте вскидывая руку вверх. Проворная тварь на этот раз убежать не смогла и увернуться от проклятия не успела. Ну наконец-то! Счастье-то какое! Прикончила!!!
      Ну, учитель Леон, погодите... Я вам этот зачет ещё припомню.
      Теперь мне предстояло разобраться с парнем и с Белоснежкой. К своему удивлению, я обнаружила, что ни та, ни другой в моей бесценной помощи не нуждаются. Белоснежка придирчиво осматривала свои копыта на предмет царапин и повреждений, парень же как раз выходил на берег, старательно выплевывая водоросли. Я последовала его примеру.
      - Какой демон тебя укусил?! - справедливо возмутился парень и с ужасом осмотрел то, что
      когда-то называлось костюмом. - Ты сдурела?! Другого места для посадки не было?!
      - Во-первых, надеюсь, ты заметил, что я вроде как сверху падала. Во-вторых, я НЕ СМОТРЕЛА!!! ... Ну, и в-третьих, Белоснежке мягче падать на кого-то, - ехидно улыбнулась я, поглаживая ухмыляющуюся кобылу по морде.
      Парень с досадой фыркнул.
      - О чем ты вообще думала?!
      - О пейзажах, ясно?
      - Какого хрена ты... Ты вообще откуда?!
      - С Марса! С неба!
      - А там ты что забыла?
      - Знаешь, - я устало отмахнулась, - тарелку искала. Летающую. Я ее в прошлом году потеряла, теперь ищу... Нет, ну не ясно, что ли?!
      Парень озадаченно замолчал, переваривая информацию, а заодно изучая меня с ног до головы. Хм. А что? Симпатичный... Даже очень. Даже красивый... Ну, ладно, даже очень и очень красивый - подобных комплиментов от меня еще ни один мужчина не удостаивался! Красиво подстриженные светло-каштановые волосы с золотистым отливом, высокий (уж выше меня по крайней мере на голову), с потрясающей улыбкой... А глаза! Таких я еще ни у одного живого существа не видела. Ясные, насмешливые, необыкновенного космически синего цвета, будто светящиеся изнутри глубиной океана... В них так и плясали веселые искорки. И в то же время эти глаза пронизывали насквозь.
      Я поплотнее закуталась в мокрую кофту. Подумаешь... Таких поклонников у меня, конечно, никогда не было, но симпатичных - пруд пруди, хоть веником отгоняй! Я раздраженно отряхнулась от речной растительности. Ну, вот ведь как назло - если упала в речку, вся мокрая, злая и на кикимору смахиваешь, то рядом обязательно будет ухмыляться парень в мокром, но дорогом костюме, мечта всех девчонок... Это хорошо, что я не "все", мне-то по барабану, что обо мне подумают, но все равно обидно. И в туфлях хлюпает, и юбка тянет вниз, и с длинных волос капает... Эх, жаль лягушатника уже прикончила, а то сорвала бы на демоне свою досаду и злость, глядишь - согрелась бы!
      - Ну, чего уставился? - я недовольно сощурилась. - Мокрых кикимор не видел?
      Парень, очевидно, мокрых кикимор и впрямь ещё не видел. Удивленно приподняв бровь, он насмешливо, но, справедливости ради, абсолютно добродушно, ухмыльнулся.
      - Не знаю, как на счет кикимор, но летающую катастрофу вижу впервые... Так вот ты какой - северный олень! - тихо смеясь, подколол он. - Красавица!
      Я состроила самую злую гримасу, какую только смогла. Обычно, завидев меня в таком настроении, тетя старалась побыстрее "убежать на важную встречу по вопросам общественно-социального синдрома рождественского похмелья", Катя с Володей молча сползали под стол, а Ник самым постыдным образом спасался храбрым бегством. Этот же и ухом не повел! Честно говоря, я рассчитывала на более бурную реакцию. Мог бы хоть подыграть... Разобиженная в самых лучших чувствах, я взяла Белоснежку за повод и провела рукой по проточине. Общение с лошадьми всегда меня успокаивало, вот и сейчас я будто бы зарядилась от Белоснежки энергией, усталость уступила место бодрости, и я снова почувствовала в себе силы жить, вредничать и делать пакости. Белоснежка, по всей видимости, тоже что-то подобное в себе почувствовала, поскольку уткнулась мне в плечо мордой и начала беззвучно ржать, изредка ехидно фыркая.
      - Ничего смешного, - сердито буркнула я сразу обоим. - Всё могло кончиться далеко не так удачно, а с двумя... нет, с тремя трупами. Какому хрену взбрело в голову расставлять диагональные порталы где попало?! Кто автор этой блестящей, гениальной идеи, а?!
      - Не я! - поспешно заверил меня парень.
      - А кто же тогда? - я подозрительно прищурилась. - Не сам же он возник?
      - Чего это ты на меня так смотришь? Это Пэк постарался, я тут ни при чем!
      Пэк! Свинья в кроссовках! Он не успокоится, пока не отправит меня на тот свет!
      - Так я и знала... Так ты ангел?
      - Нет, Дьявол во плоти, - на полном серьёзе признался красавец, протягивая руку. - Рад познакомиться! Я - Гэри!
      - А я - королева Великобритании, - я проигнорировала протянутую руку до выяснения обстоятельств. Кто там этого Гэри знает, что он за фрукт? А вдруг он не шутил и правда является Дьяволом во плоти? В этом мире всякое случается. - Так ты не ангел, а демон?
      - Так ты королева Великобритании, а не ангел? - шутливо откликнулся новый знакомый. Меня терзают смутные сомненья...
      - Издеваешься, - я вздохнула и резко пожала протянутую руку. - Меня зовут Софья... Так это Пэк пытался меня угробить?
      - Не одну тебя, - коллега взглянул на часы и вздохнул.
      - Давно я хотела ему морду набить... Жаль, что начальник, а то устроила бы ему стрелку в темной подворотне...
      Белоснежка одобрительно фыркнула, выражая свою полную со мной солидарность. Да, Пука... то есть, Пэка... не любили все. Ник, скажем, называл его не иначе, как "старый хренов хрыч", а Катькины слова я и вовсе передавать не решаюсь...
      - Ты тоже? - усмехаясь, переспросил парень. - И я. Вот раньше этого Пэка в помине не было, теперь же о тех беззаботных деньках остались одни воспоминания.
      - Сколько тебе лет, говоришь? - живо заинтересовалась я.
      - А я не говорил.
      - Так сколько?
      - Ну...Двадцать три, положим... - не слишком уверенно произнес Гэри. У меня создалось чувство, что он и сам-то толком не знает. Впрочем, ведь сказал?
      Так, ему двадцать три, и он старше меня на целых пять лет. Это хорошо - есть за чью спину спрятаться, если что!
      - А что ты здесь делаешь?
      - Рыбу ловлю! - нетерпеливо отмахнулся новый знакомый. - А ты?
      - Летаю, нападаю на беззащитных парней и ищу пропавшую марсианскую тарелку... Забыл?
      - Ах да! Забыл, - рассеянно отозвался коллега.
      Странный какой-то. Я погладила Белоснежку по лбу и постаралась привязать её к дереву с помощью оборванной веревки, которую с некоторой натяжкой можно было назвать поводом. Кобылка искренне возмутилась подобными действиями и сердито фыркнула.
      - Ну чего ты фыркаешь? Стой спокойно! Гэри - странное имя, не находишь?
      Гэри мудро промолчал, хмуро осматривая меня с ног до головы. Ну, коллега, держись! Я из тебя вытрясу все, что хочу узнать! Ишь ты - рыбу он ловит!
      - Много рыбы поймал?
      - Двести кило...
      - Что-о?!
      - За всю жизнь.
      - Все равно неплохо.
      - На рынке.
      - А! А сегодня?
      Коллега, равнодушно пожав плечами, отвернулся от меня и всмотрелся вглубь леса. Наверное, он хотел показать, что разговор окончен, но от меня не так-то просто отвязаться! Притворившись непонятливой, я продолжила допрос.
      - Гэри, а ты русский?
      - Японец... С примесью индейца... Не видно?
      Чудненько! У него еще есть чувство юмора! Интересно, а оно будет работать, если ему за пазуху случайно упадет паучок?
      - А ты где учишься?
      - В Российской Федерации.
      - О! - притворно восхитилась я, намертво приматывая оборванный повод кобылы к дереву. - Какое потрясающее совпадение!!! Я тоже! Представляешь?
      Товарищ смерил меня подозрительным взглядом. Видимо, хотел сказать, что не представляет.
      - Что?
      - Ничего... - неопределенно ответил Гэри, снова отворачиваясь в сторону леса.
      Всё-таки красиво в лесу ближе к полуночи. Тихо так, будто на кладбище, только комары немного жужжат над ухом в предвкушении пиршества. Ветер шелестит в темно-зеленой мрачной листве, круглая луна, укутанная облаками, отражается в грязной, зеленоватой воде. Где-то тонко и протяжно затянул песню волк... Романтика...
      Романтика?! Черт дери! Полнолуние, волки... Нет, не волки - оборотни!!!
      Я в срочном порядке вспомнила лекции про оборотней, и у меня волосы встали вертикально к голове. Свезло так свезло... Куда б мне удрать?
      А впрочем... Я вроде как не одна! Нас двое - ангелов, а оборотень гуляет в одиночку. Так что кому не повезет - ещё неизвестно. Окончательно успокоившись, я села под дерево и решила позлить Гэри, который давно и безуспешно пытался выследить в темноте леса оборотня.
      - Что? Веришь в оборотней? - съязвила я и тут же прикусила язык под смеющимся взглядом нереально синих глаз.
      - А кто его знает? - пожал плечами спутник.
      - Не верю я во все это... В оборотней, вампиров... - уверенно заявила я, рисуя незаметно на земле защитную пентаграмму. Не поможет, конечно, но для успокоения нервов идеальное занятие!
      Как бы в ответ на мои слова волк возмущенно взвыл вдали. Гэри, вздохнув, сел рядом со мной.
      - Если ты ИМ это в глаза скажешь, тогда и поговорим.
      - А ты, выходит, уже говорил?
      Он невозмутимо пожал плечами:
      - Пытался...
      - И получилось?
      - Ну... Они меня не догнали...
      - Так. Постой. Кто пытался кому что сказать? Ты им, что они не существуют, или они тебе, что сейчас пообедают?
      - Смотря с чьей стороны взглянуть.
      - С твоей, предположим!
      - Э-э... Второе, - честно признался парень. - Ну, он мне, правда, не страшен, но... неприятно.
      - Как это не страшен?
      - Ну, так. Я неплохо бегаю, скажем так.
      - Это многое объясняет... И все-таки, ты что здесь делаешь? Только не врать!
      - Сижу, говорю с приятным человеком...
      - Это с кем же? - уточнила я на всякий случай, поигрывая палочкой. - Не с собой, случаем?
      - С тобой, - улыбнувшись, парировал Гэри.
      - Тогда... Во-первых, ты ошибаешься, я не из приятных. Во-вторых, врешь про рыбу!
      - Я?!
      - А кто еще?!
      - Вовсе нет!
      - Тогда признавайся, партизан несчастный, что ты тут забыл в двенадцать ночи?!
      Гэри помедлил и наконец раскололся.
      - Это связано с оборотнем.
      - В... в смысле?... Ты чего... того... за оборотнем? - я, убедившись, что вервульф действительно бродит где-то здесь, попыталась удариться в панику. - Да?
      - Да, я того, охочусь на оборотня, - серьезно подтвердил мои опасения Гэри.
      - Как?! - я чуть не заехала парню веткой по лицу, но промахнулась. - И ты молчал?! Демон тебя раздери, а раньше сказать не мог?!
      - Ангелочек, успокойся...
      - Я СПОКОЙНА!!! Вместо того, чтобы сейчас отправлять в ад оборотня, я сижу с тобой и теряю время?! Ах ты... - я осеклась, вспомнив кое о чем. - Ангелочек?! Ты меня назвал... АНГЕЛОЧКОМ?! Да я тебя руками... своими... вместе с оборотнем!
      Парень ловко увернулся от грозной ветки и, виновато отведя глаза, терпеливо дожидался, пока я вволю набушуюсь. Мне через некоторое время и правда стало стыдно, и я, на всякий случай добавив, что век бы его не видела, обиженно замолчала.
      - Ну, сказал бы я тебе, что на оборотня охочусь, чтоб ты сделала? - спокойно обронил коллега, вытирая кровь со щеки. Бедный... Я всё же заехала ему веткой по лицу. Нет, он прав, катастрофа выглядит в точности, как я!
      - Извини, я не хотела... Слушай, больно? Хочешь я заклинанием вылечу?
      - Нет уж, знаю я, как студенты лечат, - Гэри как ни в чем не бывало стер кровь с лица. - А чем тебе ангелочки не нравятся? Ты же ангел.
      - Ангел! Но не ангелочек.
      Царапина тем временем мало того, что не кровоточила, но затягивалась просто на глазах. Через две секунды от неё и следа не осталось! Неужели... регенерация?
      - Регенерация, - подтвердил коллега. - Повезло с даром.
      Да уж. Повезло. Быстрая регенерация среди ангелов встречается раз в двести лет и дает высочайшие привилегии. Такой ангел способен залечивать свои раны мгновенно, за несколько секунд, а то и вовсе восстанавливать поврежденное сердце и порой даже мозг. Встретиться с подобной персоной - это почти то же, что встретиться в ХХ? веке с Петром ?. Достаточно сказать, что среди всех ангелов и оборотней этого мира способных самоизлечиться по пальцам сосчитать можно, вампиры же и вовсе не обладали этим даром, довольствуясь заменяющим его глотком крови. Но это насколько мне известно, а там хрен его знает.
      - Повтори! - требовательно приказала я, не веря глазам своим.
      - Может, мне ещё и зарезаться, а? - ядовито процедил Гэри, наконец не выдержав.
      - Если тебе так хочется... - задумчиво протянула я. - А что? Мысль...
      Я хотела еще спросить про план коллеги по охоте на монстра, но меня опередили с ответом.
      - Сначала надо этого монстра найти, Софья, а там... по обстановке.
      - Как ты узнал?
      - Что?
      - Я не задавала вопроса!
      Новый знакомый с опаской покосился на меня, напоминая загнанную в угол мышь-полевку, стащившую с хозяйского стола пачку банкнот и отчаянно пытавшуюся скрыть сей факт своей биографии.
      - Иногда я по глазам узнаю, какой вопрос мне хотят задать, - сбивчиво пустился он в разъяснения. - Этому просто надо научиться... Так ты будешь портал переоткрывать или лучше пойдем отсюда?
      - Куда? - я направила какого-то бешеного ночного паука, нервировавшего меня своими выпуклыми глазищами, коллеге за пазуху и постаралась замять свое преступление, невинно хлопая глазками. - И зачем?
      - Знаешь что, ты меня удивляешь... Ай... Ай!!!
      Гэри вскочил и запрыгал на месте, снимая рубашку.
      - Что? - мило полюбопытствовала я, внутренне помирая от смеха.
      - Это нехорошо!
      - Что нехорошо?
      - Как тебе не стыдно?! Сними его с моей спины!
      Я еще немного поиздевалась над коллегой, заставила его поплясать, пока паучок с выпученными от ужаса глазами не спрыгнул сам на землю и не удрал, постыдно вскидывая длинные лапы. От таких диких криков и мертвый смоется куда подальше! Гэри выглядел обиженным, но особо возмущаться не стал. Вот ведь выдержка! Я бы уже убила шутника и даже похоронила, а этот только смерил меня укоризненным взглядом и забыл! Какой милый!
      Поэкспериментировав с порталом, так некстати зависшим в воздухе, мы пришли к выводу, что придется открывать новый - этот уже никуда не годился.
      Огонь мы разжигать не стали, боясь привлечь внимания оборотня. Я еще и меч свой серебряный телепортировала. Серебро - металл чистый, светлый, смертельно опасный для вервульфов. Мечу нас обучили в первую очередь. Ангелы предпочитают традиционное оружие, как и демоны. Оно и верно - ни одна пуля не возьмет бессмертного, зато меч совсем другое дело! Конечно, даже с мечом приходится трудновато, мухлевание и у ангелов, и у демонов в большом почете, хотя есть и четкие правила, нарушить которые было бы верхом наглости:
     -- Безоружного убивать нельзя.
     -- Лежачего не поднимать (никак не пойму - это что, типа труп на ноги не ставить, а то упадет, либо можно поспать чуток на поле боя, пока враг крутится на месте, готовясь к атаке?)
     -- Не нападать со спины (есть маленькое "но" - при особенных случаях это разрешается... А особенный случай возникал в большинстве случаев...)
     -- Никакой помощи со стороны - только один на один или стенка на стенку!
      Существуют, конечно, и другие правила, да только их никто не соблюдает, поскольку создавались они явно под хмельком. Как вам, например, это: "Если вас поразили в сердце, то не прыгайте по всему залу, гоняясь за черной вороной, утащившей сыр у бедной лисы в момент спячки медведя"? Правильно, бред сивой кобылы в лунную ночь. Похоже, остальные тоже так считают, и пока что правила типа "Для поединка необходима пижама с розовыми слониками" попадают в полный игнор.
      От столь важных юридических размышлений меня отвлекла Белоснежка, про которую я уже успела основательно позабыть. Поэтому её настойчивое ржание застигло меня врасплох.
      - Ты чего?! Здесь ещё?
      Лошадь выглядела чем-то взволнованной... Даже не так - она казалась взбесившейся. Тяжело хрипя, она била копытом по земле, поднимая пыль, и пыталась порвать повод, приковавший её к дереву.
      - Не нравится мне это, - оживился Гэри. - Никак оборотня чует.
      Белоснежка согласно фыркнула и рванула вперед так, что повод порвался. Это произошло в считанные секунды, я даже не успела понять, что к чему...
      ...Но зато оборотень принял дезертирство лошади как сигнал к действию...
     
     
     
      Глава 3.
      Летний Дед Мороз.
     
      Не знаю, что произошло, да только обнаружила я себя покорно следующей равномерным галопом за Гэри. Сам Гэри скакал через кусты и кочки впереди, таща меня на буксире. Оборотень пристроился следом, пуская слюнки и ругаясь благим матом на волчьем языке. Короче, с нас бы только картину писать под названием "Придурки в полнолуние", можно еще комедию какую-нибудь стяпать по-быстрому.
      Оборотень проголодался, бедняжка! Бежал он за десертом быстро! Да и Гэри, похоже, решил поставить рекорд в забеге - бежал он еще быстрее! На ум почему-то пришел Володя, который примерно так же мчался на зов свежеиспеченного пирога. Сегодня же в качестве прыткого пирога с мясом выступали мы...
      Плоховато кормят оборотня... Да и обращаются не самым лучшим образом, вон даже на голове мешок какой-то! Обычный, из-под муки. Хотя кто его знает, может, это новый прикид от Версаче? Позднее я, конечно поняла, что прикид вовсе не от Версаче и даже не от Юдашкина, а от щедрого Гэри. Ах, так вот почему волчонок так ругается!
      Тем не менее, отставать от нас оборотень не собирался. Чего мы только не делали, то есть Гэри чего только не делал, я же тоскливо вцепилась в его руку и следовала за ним, как Пятачок за Винни-Пухом. Так вот, Гэри прыгал, запутывал следы, мотался из стороны в сторону, как пьяница... Словом, старался избавиться от незваного гостя. Незваный же гость уходить вовсе не желал. Наоборот, он был жутко обижен на отсутствие угощения и страстно желал это исправить.
      Наконец, фортуна соизволила нам улыбнулась, и надоедливый, отвратительный на вид, оборотень слегка отстал. Мы обрадовались, но рановато: волчишка решил, что пора нагонять конкурентов, и Олимпийские игры возобновились с новой силой. Ха! А всё равно мы быстрее достигли финиша (то бишь полянки), так что не видать вервульфу золотой медали, как своих собственных ушей!
      Оборотень, вторя моим корыстным помыслам, нагнал скорость на последних минутах финишной прямой и, остановившись, задумчиво осмотрел длинное ухо...
      Гэри, тяжко вздохнув, медленно обернулся с лицом человека, которого все достали, которому всё надоело и всё осточертело, а потому он с превеликой радостью зарежет первого, кто под руку попадется.
      - Может, отстанешь сам, а? - тоскливо пропел он оборотню. - А то достали вы меня хуже пареной русской репы...
      - Р-р? - удивленно клацнула зубами зверушка, явно не имевшая ещё дел с репой и предпочитавшая питаться исключительно человечиной.
      - Ну... Знаешь, неохота мне тут с тобой чечётку выплясывать, радикулит замучил, голова болит... Понимаешь? - Гэри продолжал давить на жалость. Волчишка жалобно всхлипнул, но от ужина отказываться не стал...
      - Эх, дубина, шанс тебе дал! Отойди в сторонку, Софья, - аккуратно отодвинув меня за спину, Гэри изготовился к атаке. - Не лезь на рожон, а по моей команде беги... Ясно?
      Что это он задумал? МЕНЯ да ОСТАВИТЬ в стороне от неприятностей?! Не бывать этому, пока я жива!!! Неприятности - мой конек, эту привилегию я никому не отдам! Чего б мне такого сделать? Ага! А волчишка-то еще не знает, что я огнем управляю в совершенстве...
      Пока я рассуждала о пользе и вреде огня, Гэри и оборотень умильно любовались друг другом. Я успела передумать тысячи вариантов сожжения оборотня на костре, отбросила десять заклинаний, выбрала оптимальное решение, на чём и успокоилась. Как раз к тому моменту, "голубки" друг другом налюбовались и, решив, что время - деньги, внезапно сорвались с мест и взвились в воздух, как больные белки, строя заодно в затяжном горизонтальном прыжке планы по вскрытию друг друга. Только вот Гэри был в невыгодном до неприличия положении - у оборотня и зубы, и когти стальные, а у этого - лишь обаятельная улыбка да пучок водорослей про запас. Ха! Оборотень зря радовался - он про меня забыл. А я как раз для него пакость заготовила...
      Наморщив лоб, я сосредоточилась и постаралась вызвать огонь...
      ...Должно быть, я что-то напутала, поскольку вместо того, чтобы сжечь зверушку, я его, похоже, задушила... Бедное, несчастное создание! Я испытала прилив глубочайшей жалости, наблюдая за предсмертными конвульсиями этого имевшего несчастье повстречать меня существа. А потом враг кулем грохнулся вниз, последний раз дернулся и упокоился навечно. Эх, вот так живешь-живешь, а потом - р-р-раз! - и похоронный марш...
      Гэри же пролетел по инерции несколько метров и поцеловался с дубом. Я злорадствовала. Хихикая про себя, я с удовольствием наблюдала за тем, как коллега усиленно трет лоб. Шишка будет! Хотя он же регенерировать может...
      - О-о-о-о... - поморщился Гэри. - Я же сказал не лезть на рожон, демон дери, а ты что?!
      - А я что? - эхом откликнулась я. - Я ничего. Стою себе на месте, ничего не делаю...
      - Так уж и ничего? А у кого на совести труп?
      - Отправишь меня в милицию? Мол, так и так, такая-то ночью, во столько-то, зверски издевалась над больным оборотнем, в результате чего тот внезапно задохнулся от возмущения? - я, присев на корточки, хладнокровно окинула взглядом пресловутый трупик.
      - Ты невыносима!!! Просто невыносима!
      - Так я и не просила меня никуда выносить!
      Гэри, обхватив руками полюбившийся дуб, безудержно закашлялся. Причем у меня сложилось такое впечатление, что надо мной нагло и бессовестно издеваются. Я про себя усмехнулась и приказала дереву ожить. Живые деревья, наверное, были для Гэри в новинку, поэтому коллега решил прилечь и немного подумать о вечном... Вот теперь всё тип-топ, можно посидеть на травке немножко, а там, может, повезет и удастся достать капельку крови этого милого волчонка. Кровь оборотня, говорят, мощное лечебное средство. Авось пригодится!
      - Ладно! - по-деловому известил коллега, разобравшись наконец с бешеной веткой дуба и усаживаясь рядом со мной по подобию задумчивого козла. Только трубочки и не хватало. - Спасибо! Только в следующий раз слушайся меня!
      - Во-первых, не командуй! Во-вторых, следующего раза не будет, - возразила я.
      - Не зарекайся! - ухмыльнулся Гэри.
      Я содрогнулась. Нет, с этим милым красавчиком я на оборотней охотиться не собираюсь!
      - И давно ты на штыках с этим? - я брезгливо указала на труп волка. По правилам сценария мне вообще положено было бы сказать после битвы: "Ну и кто теперь жаркое?", но я кушать это чудовище не желала! Вопреки расхожему у людей мнению оборотни при неудачном исходе охоты обратно в человека не превращаются. О, нет! Они предпочитают и после смерти пугать случайных прохожих своим видом, а заодно и запашком... Неудивительно, что рядом с такими вот субъектами частенько находят еще тройку сопровождающих мертвецов и обязательно одну чахоточную деву в полной отключке.
      - С тех самых пор, как я учуял его запашок! - передернулся коллега.
      - Я серьезно...
      - О, я не очень! Вообще-то, тут вот какая история. Началось все по-простому. Жили-были дед да баба, и был у них внучек Репка. Сечешь? Ссора у них вышла небольшая, семейная. Топорики похватали и давай круги наматывать - дедка за бабкой, Репка за дедкой, бабка за Репкой... Короче, шумку-то наделали, тут и страж порядка решил свой долг выполнить, невзирая на оборотня на хвосте. Теперь ссора приняла другой оборот - дедка от бабки, бабка от Репки, Репка от заслуженного майора милиции, а майор милиции от не менее заслуженного оборотня. Каламбур был полный!!! Барабашка, который донимал святую семейку и воровал из ящика семейные трусы, покрутил пальцем у виска, подумал, что есть, оказывается, еще большие психи, чем он сам, и собрался уже унести свои пятки из этого дурдома, как в него нечаянно угодил топорик... Вечная память, конечно, барабашке... Второй жертвой стал вор, заприметивший открытые двери. Окочурился он своим ходом, от одного аромата дешевого одеколона, исходившего от оборотня. Принюхался и помер!
      А тут и любопытные односельчане подкатили... Стали теперь всем дружным коллективом круги наматывать, как-никак, спортивная развлекуха! В-общем, бегать они собрались до второго пришествия Христа, поле все вытоптали, прошел день, прошла ночь, а олимпиада все продолжается! Крик, шум, вопли, рычание, гвалт страшный! С вертолета их заметили, думали, что за хоровод посреди лета, доложили... Пришлось мне вмешаться, топорики отобрал, хвостик оборотню оторвал, а остальное не успел. Волк какой-то слабый попался, сослался на обширный инфаркт и в лесочек умотал! А там поди, найди его! Селяне ещё какие-то с прибабахом попались, два дня потом круги по полю чистому наматывали, ФСБ все глаза промозолили. Ангелы там чуть с инфарктом все не полегли! Но, к счастью, в ФСБ всё списали на происки американских спецслужб и плохую работу врачей психбольницы, на чем и успокоились. А не то бы - кранты всей нашей организации...
      Да... Фээсбэшники о нашей организации даже не подозревают, им подобный ужас и в кошмарах не снится! Ну и хорошо, ну и замечательно - меньше знают, лучше спят!
      - А что оборотень?
      - Оборотень... А что оборотень? - флегматично пожал плечами коллега. - Ну, выследил я его, сзади подкрался, думал - сейчас отомщу, топорик верну. А он шутки не понял, обозлился, гад! Позвал своих приятелей, у них вместе шутки как-то лучше выходили!
      - И ты, конечно, смотался? - скептически фыркнула я. Не отрицаю, я поступила бы точно так же, но... охота ж поиздеваться!
      - Эх... Знаешь, ты вредная...
      - Не спорю.
      - Ужасно упрямая...
      - Солидарна.
      - Катастрофа...
      - Ха! Тоже мне новость!
      - Красивая...
      - ???!
      - Но на этот раз придраться тебе не к чему, оборотня я всё-таки замочил!
      Он?! А я тут, конечно, ни при чем! Стояла в сторонке! Я хотела выразить свой гнев посвящением Гэри в рыцари, то есть мечом по уху, но передумала. Жалко красоту такую портить, без уха товарный вид как-то теряется. Кроме того, с этим парнем я чувствовала себя спокойно и непринужденно. Впрочем, о каких приличиях может идти речь, если я снесла его в воду?! Было бы смешно, если б после такого я выдала что-то типа "Милорд, вы целы? Преподношу вам свои извинения за мое бестактное поведение..."! Знаете, есть такие люди - с ними разговариваешь и такое чувство, что болтаешь сам с собой. Вот Гэри именно такой. Черт его знает, как ему это удается, но удается. И, кроме того, у него такой приятный голос...
      Я сорвала травинку и с задумчивым видом её пожевала. Вот ведь проклятая привычка, ещё с детства осталась! В деревне мы с ребятами часто играли в пиратов и вместо облезлой трубки, валявшейся на чердаке деда со странным именем Джер (эту трубку мы периодически пытались стащить, а дед Джер периодически пытался нас убить за это), использовали в "пиратском" обиходе веточки и травинки.
      Эх... Детство, детство, золотые времена! Где-то моя добрая, старая бабулька, где старый злой сторож, а, точнее, его охотничье занятное ружьё? Где мой верный пес Бимка, где коварный кот Клептоман, клептоманивший с завидным упорством сосиски со стола? Куда подевался тот бешеный бык, постоянно пытавшийся покатать моё красное пальто на рогах (надеюсь, его приютили на новогоднем столе...)? Всё ушло. Впрочем, нет худа без добра, ибо охотничье ружьё висит на стенке у Володи, а бычьи рога - у меня над письменным столом.
      Пока я самозабвенно купалась в собственной памяти, оказавшись на миг снова на зеленом лугу, залитом теплым, ласковым светом, грешный мир дерзнул жить своей жизнью. В лесу после моего умолкания, с одной стороны воцарилась жуткая тишина, но стоило прислушаться, как становились слышны веселые ночные звуки природы. Жизнерадостно трещали светлячки, копошились в траве мыши-полевки, перекликались ночные птицы. Круглая луна робко и несмело выглядывала из-за облаков. Её чистый свет выхватывал из мрака неблаговоняющий труп вервульфа.
      - Демонов любишь? - я вспомнила нашу старую добрую шутку и не преминула поделиться ей с коллегой.
      - Терпеть не могу! - честно покаялся он.
      - Ты просто не умеешь их готовить! - я переместила несколько веток и камней в центр поляны с помощью магии и добавила немного огонька. Получился костер. - А если приготовить... Очень вкусно!
      - Ага... И будет яблочко с отравленной кожурой для Белоснежки и ещё по кусочку персонально для семи гномов.
      - Ну, это ты загнул! Да, нежить, конечно, слегка жестковата, но при правильном приготов... Гэри!!! Белоснежка!!!
      Ну как я могла забыть про мою несчастную лошадку?! Какая я злая, нехорошая, бесчувственная! Надо срочно её найти. Срочно!
      - Срочно, ты слышал?! - я потрясла для приличия ошалело моргавшего Гэри за плечи. - Вот прямо сейчас! Вставай, чего расселся?! А то я сейчас съем тебя! Гэри!
     
     
      ***
      - Пунктуальность превыше всего, - девушка неопределенного возраста наманикюренными пальчиками извлекла фотографию из мутного раствора. - Крен бесстыдно запаздывает!
      - Успокойся, Элли, всего лишь какой-то месяц! Ты же знаешь, эти эстонские оборотни - они такие... Сегодня здесь, завтра здесь, послезавтра здесь...
      Молодой парень, вальяжно развалившись в кресле, лениво разложил пасьянс и впился в карты пристальным взглядом.
      - Братик, а, братик? Чего это ты пасьянсами забавляешься?! "Анклесс" - он не из Эстонии...
      - На этот счет у меня большие сомнения!
      - ...и через денек они сюда заявятся, как пить дать!
      - Не надо им пить, у них там чукчей и китайцев навалом - алкоголь не переносят. В прошлый раз я у себя клока шерсти не досчитался... Допьются до чертиков и давай - рогами об стенку... Рога-то ещё ладно - черт с ними! - но СТЕНКУ, стенку жалко!
      - Да ладно уж ботву молоть - стенку ему жалко! Как будто это не ты вместе с ними об нее башкой своей тупой долбился...
      - Тс-с-с...
      - Ладно, давай хвостом шевели!
      - Так не полнолуние же!
      - Тогда ногами. В общем, найди наследничка и пошли к нему этих... чукчей из "Анклесса"! Короче, вали отсюда! Ко мне сейчас ужин придет! Да, вот ещё... Увидишь этого Крена, тащи его ко мне - я просто обязана знать, устранил ли он эту девчонку!
      - Знаешь, это маловероятно...
      - Почему?
      - Ахен не справился, забыла?
      - И что? - Элли хищно улыбнулась. - Ей помогли. А сейчас она одна, в лесу...
      - Ты уверена?
      - Мой провидец редко ошибается... Давай вали отсюда! Я по сто раз не буду повторять!
      Парень с тяжким вздохом смел пасьянс со стола и, достав сотовый, удалился в другую комнату, ворча под нос что-то нецензурное.
      Элли с неодобрением посмотрела ему вслед, проверяя, не вернется ли братишка в неурочный час. Убедившись, что нет, она вытащила из сейфа цветную фотографию в рамочке, с нежностью поставила её на стол и села любоваться изображенным на ней парнем.
      - У, ты мой пусик... Ты будешь моим, клянусь!
     
      ***
      Боковым зрением я заметила, как Гэри то ли одобрительно, то ли совсем наоборот, посматривает на меня своими удивительными синими глазами. Учитывая обстоятельства, я больше склонялась ко второму варианту. Ещё бы! Мы, как ненормальные (точнее, ненормальным из нас был один... Я.), по лесу бегали часа два в неизвестном направлении, причем я орала во всю глотку, и от таких воплей мертвый бы ожил, но моя лошадка всегда была глуховатой на левое ухо, поэтому мертвые, может, и ожили, но больших результатов заметно не было. В конечном итоге я сообразила воспользоваться поисковой картой Гэри. Расстелив оную на стволе дерева, я сосредоточилась на лошадиной персоне. Персона незамедлительно отразилась на бумаге красной точкой.
      И вот сейчас мы стояли, уставшие, злые и голодные, перед тяжелой дубовой дверью одинокой избушки, сколоченной из бревен. На крыше, покосившейся и почему-то зеленоватой, на одной ноге сладко дремал заблудившийся петух, грязно-белая собака лениво приподняла ухо при нашем непрошеном визите, черная кошка с протяжным мяуканьем спрыгнула с подоконника и доверчиво потерлась о мои ноги. Я наклонилась и с опаской почесала кису за ухом.
      - Ты ей нравишься, - добродушно заметил Гэри. - Может, возьмешь её себе? Только шампунь от блох ей купи... А то вон - уже прыгают.
      - Тебе бы купить шампунь от вредности, а то больно ехидный! - я упрямо поджала губы, но как можно незаметнее отдернула руку и отошла подальше.
      - Я правду сказал.
      - Будто ты в темноте видишь!
      - Э-э... А заклинание ночного видения?
      - От него глаза красным светятся. Гэри, не вешай мне лапшу на уши!
      - Сдаюсь! - коллега театрально поднял руки вверх. - Стучи!
      - Тебе по голове? - я стряхнула несуществующую пылинку с его плеча, явно намереваясь исполнить задуманное.
      Моего энтузиазма Гэри не оценил и, досадливо махнув рукой, сам постучался. Вежливо так, аккуратно... Разумеется, результатов это не возымело.
      - Джентльмен, блин! Отойди! - я бесцеремонно отодвинула его в сторону и замолотила в дверь сапогами.
      - Нет, это ты отойди! - обиженно возмутился синеглазый красавец и снова вверг меня в шок своей культурностью, интеллигентно постучавшись костяшками пальцев в избу.
      - Да что за наглость? Отойди!
      - Нет, ты отойди!
      - Какого демона?! Отдохни!
      - Такого! Марш отсюда, хулиганка!
      - Ах ты... зануда!
      - Вредина!
      - Интеллигент хренов!
      - Софья!
      - Гэри!
      - Не шуми!
      - ОтдОхни!
      - Ну уж!
      Попеременно отодвигая друг друга, мы сыграли хозяину избушки целую симфонию. Очевидно, ему это очень даже понравилось, поскольку он продолжал нас нагло игнорировать. Но когда, устав, мы объединили усилия... и порядком расшатали дверь... Тут-то хозяин уже не выдержал и, выскочив, выдал та-а-акую тираду, что зеленый петух на крыше ярко заалел, а черная кошка с нехарактерным для этих животных визгом забилась в будку, предварительно выгнав оттуда сонную собаку.
      Вообще, хозяин избушки без курьих ножек, зато с красным петухом на крыше, живо напомнил мне Деда Мороза - в летнем варианте, разумеется. Это было нечто с бородой до пола и в семейных трусах в цветочек. Нос традиционно переливался наводящими на определенные мысли цветами, а синяя шапка, отороченная полинявшим, некогда белым, мехом, покрылась толстым слоем пыли.
      - Дед Мороз? - наугад ляпнула я.
      - Нет, Снегурочка! - недовольно прогрохотало существо. - Ну, конечно, Дед Мороз!! На пенсии! Уже на пенсии! Ясно?!
      - Что, настоящий? - восхищенно проблеяла я. - Ой, вы мой детский кумир! То есть... я вам десять писем отослала в детстве...
      - Ах, это ты, - смягчился добрый дедушка. - Ну, зачем пожаловала? Я ж тебе бандеролью автомат Калашникова выслал! Ужель не дошел?
      - Не дошел, - встрял Гэри. - На таможне не пропустили. У ангелов.
      - Ах, ангелы... Ну, ясненько, ясненько. Проходите, ангелоподобные черти! Ох, черти, - Мороз посторонился, пропуская нас внутрь. - А я-то на курорте, вот в Сибирь приехал, чтобы, значит, косточки свои старые подлечить. Да лето на дворе, я ж в спячке уже... Ну, типа, до зимы.
      В Сибири? Занятный, однако, портал. Вывел черт знает куда, а назад - добирайся, как хочешь!
     
      - Задавай поменьше бедному старичку вопросов, у него сердце слабое, - прошептал Гэри, выдвигая мне стул и предлагая сесть.
      - А что? Есть запретные темы?
      - И очень много.
      Дед Мороз тем временем хозяйничал на кухне, напевая что-то под нос. Выходило не очень, но для попсы очень даже сносно.
      Внутри избушки было пусто, но довольно уютно. В левом углу стояла старинная кровать, заправленная клетчатым покрывалом, над ней надрывно хрипела бешеная кукушка в часах ручной работы. Но меня гораздо больше интересовала ваза с фруктами на столе. Я вдруг поняла, что безумно голодна, и, повстречайся мне на дороге какой-нибудь невежливый волк, живым бы он не ушел...
      - И какие же проблемы волнуют Деда Мороза? - хмыкнула я, присматриваясь к наливному яблочку. - Неужели проблемы урожая?
      - Софья, ты когда-нибудь была влюблена по-настоящему? - Гэри осторожно переложил обреченное яблоко подальше от меня.
      - Нет. А ты? - я с тоской проводила взглядом фрукт. - Верни яблоко, воришка!!!
      - Я? Пожалуй, нет... Не верну! - коллега коварно замотал яблоко в салфетку и выбросил на кровать. - Не влюблялся я ещё, так что у тебя есть все шансы!
      - Как ты мог... ЧТО?! - мигом забыв про еду, я выжидательно уставилась на наглеца. - Что ты сказал?
      - Что яблоко-то сувенирное, специально по заказу старой карги для Белоснежки.
      - Нет, ты не это сказал, - упрямо допытывалась я.
      - Хочешь ещё раз услышать? Пожалуйста - у тебя есть все шансы отойти в мир иной.
      - Зачем?
      - Затем, что яблоко отравленное, - терпеливо втолковывал мне Гэри.
      - При чем здесь твоя любовь? Точнее, ее отсутствие? - не унималась я.
      - Вот именно - её отсутствие. Наверное, я бессердечный, так что можешь попытаться оттопить моё сердце, - наигранно воскликнул ангел.
      - Больно надо! - фыркнув, я оторвала виноградинку от ветки. - Она не отравлена, случаем?
      - Нет, разве что выросла в навозе!
      Несчастная виноградинка застряла у меня в горле.
      - Шутка, - вполне серьезно заверил меня коллега, легонько похлопывая по спине.
      УБЬЮ!
      - Ну, вот и чай! - Дед Мороз в синем халате вылез из кухни, таща с собой поднос, соблазнительно пахнущий сдобными булочками. Это меня отвлекло от планов мести, и я на полчаса забыла о существовании вреднющего красавца. Это его и спасло - на набитый желудок мне, честно говоря, было лень кого-то отправлять на тот свет. Что, впрочем, не помешало мне молча злиться.
      - А вы тут не видели такой белой, наглой кобылы? - вежливо поинтересовалась я у Деда, когда мне надоело дуться.
      - Ах, та, что у меня из рук обед стащила? Как же, как же! Видел. Она в конюшне за избой дремлет.
      - А лошадка-то вся в хозяйку... - задумчиво протянул Гэри.
      Я смерила наглеца яростным взглядом (ответом послужила улыбка) и, поблагодарив Деда Мороза за гостеприимство, встала из-за стола.
      - Пойду прогуляюсь! - кратко известила я. Честно говоря, мне просто надоело сидеть - никогда не могла находиться на месте дольше получаса. Да и Дедок слегка подвыпил чисто по русскому обычаю, и теперь от него разило за версту. Водка, водка... Как же я её ненавижу!
      - Может, водочки? - нараспев предложил теперь уже красноносый носитель подарков, протягивая стопку.
      - Ей нельзя, не доросла ещё! - зловредно фыркнул Гэри. Я обиделась навек, но возражать не стала - всё-таки коллега меня выручил. Ну, я когда-нибудь отплачу ему той же монетой, так уж и быть!
      Захлопнув за собой дверь и вдохнув свежего сибирского воздуха, я на всякий случай отошла подальше и принялась практиковаться в создании порталов. Надо сказать, порталы мне не удавались - всегда неуды. А после того, как я отправила учителя на несколько тысячелетий назад, к динозаврам, он почему-то обозлился и, брызжа слюной, запретил мне даже близко к его кабинету подходить, а в качестве компенсации за моральный ущерб выставил мне "зачет". Наверное, чтоб меня уж точно больше не видеть во веки вечные. Ну, я не будь дура, его желание выполнила и с зачетом в кармане с усиленным усердием тренировалась на соседях и Нике. Выходило не очень.
      Так-так...
      Я выполнила необходимые завывания и пассы, после чего с интересом уставилась на портал. Порталы вообще похожи на дым от костра, разве что и не дым вовсе. Надеюсь, я всё сделала верно? Ну, хоть на этот раз?
      Порешив, что риска никакого, я, сбегав за Белоснежкой, смело шагнула вперед. Я только проверю.
     
     
      Глава 4.
      Сжечь ведьму!
     
      - Валет!
      - Дама!
      - Хе! Туз!
      - Жульё!
      - Сам жульё!
      - Что-о?! На мечах!
      - Э-э... Нет... В другой раз...
      - Свинья в рясе!
      - Козёл в латах!
      - Мечи!
      - Э-э... В другой раз.
      Сэр Скотт в сердцах сплюнул на пол и, потрясая кулаками в воздухе, грязно выругался. Эдриан, пользуясь моментом, ловко стянул со стола последнюю карту и спрятал её в рясу.
      - Чертовская игра! От Дьявола! - категорично заявил он, делая внушительный глоток из кружки, где, по всей видимости, бултыхалась вовсе не святая вода.
      - Правильно! - живо воодушевился рыцарь. - Сжечь её!
      - Не стоит... Она у меня в единственном экземпляре...
      - Она от Дьявола!
      - Ну и хрен с ним! Игру я ему не верну! Ведьм - пусть забирает, а есть вещи, друг мой, которые можно использовать во имя благородных целей!
      - Ладно. Но я выиграю эту игру, клянусь шлемом моего деда!
      - На что спорим? На замок?
      - Богохульник!
      - Да простит Господь грехи твои!
      - На... треть моих земель!
      - И Дианку в бонус!
      - Мечи!!!
      - Э-э... Нет... В другой раз...
      - На Мону?
      - Мона... По рукам?
      - Идет!
      - Дурак!
      - Что-о?! Мечи!!!
      - В другой раз.
      - Сам дурак!
      - Нет, это ты дурак - на карты посмотри!
      Сэр Скотт с опаской взглянул на карты и побледнел, как полотно.
      - Дуэль... - тихо молвил он, выбрасывая железную перчатку к ногам священника.
      - Грешник мой... Попридержи коней! Дуэли будут популярны только в следующем веке!
      - Мечи!!!
      - В другой раз.
      - К черту мечи! Я тебя так... Руками... Своими...
      - Дездемона-а-а!!!
      - Ага, ещё Отелло кликни...
      - Изыди, Дьявол!
      - ХА-ХА-ХА!... Что за хрень?
      Сэр Скотт мгновенно позабыл об убиении священника и решив, что следует внять заповеди "Не убий!", сметая стулья, кинулся к двери. Чудом спасенный святой - следом.
      На улице творилось нечто невообразимое. Огромная, улюлюкающая толпа с воплями "Ведьма!" неслась вперед. Несчастная ведьма спасалась от фанатиков весьма изощренным способом - оседлав метлу по подобию лошади, она скакала по земле, размахивая руками и оглашая окрестности благим матом. Сэр Скотт поддался общему ажиотажу и, как главный камикадзе, бросился в самую гущу народа.
      Эдриан же не спеша скатился по ступенькам, поддерживая руками увесистое брюшко. Потом постоял, пока "грешники" пробегут мимо, подобрал золотую монету, оброненную кем-то (кою незамедлительно припрятал в тяжелый кошель на поясе), и, блаженно помолившись, хотел уж отправиться поспать часок-другой, но тут...
     
     
      ***
      Вот те на! Что это ещё за сюрпризы?! Какого хрена здесь делают свиньи?! Здоровые, розовые такие, хрюкающие твари, весело виляющие розовыми короткими хвостиками... Кажется, опять я чего-то напутала...
      Белоснежка брезгливо потрясла копытом, обрызгав уж заодно розовые зады поросят, и задумчиво облизнулась. Зная предпочтения своей кровожадной кобылы, я даже могу угадать, о чем эта негодница думает. Но вот как отнесется к её детским проказам хозяин этой фермы, когда вместо фермы он обнаружит руины? Думаю, рад не будет... Мне-то плевать, да вот учителя у меня уж больно добросердечные, убьют меня ещё ненароком... Потом доказывай, что ангел.
      И все-таки, как я здесь очутилась? Не могла же я так просчитаться в вычислениях! Впрочем, я -- могла. А ещё я смогла вместо обычного портала создать "одноразовый", а это значит, что я отрезала себе все пути к возвращению. Ну что ж, выходит, мне остается только пойти на разведку, чем я и занялась с утроенным энтузиазмом. Энтузиазм мой выразился прежде всего в полном разгромлении свинарника, вытаптывании посевов на грядках и прочей антиобщественной деятельности. Даже как-то некультурно получилось...
      А ничего местечко... С одной стороны - поля, с другой - темный лес, а впереди - уходящая вдаль дорога. Белоснежка размеренно цокала копытами, изредка скаля зубы пробегающей мимо курице; позади мелко семенил поросенок, увязавшийся за нами, словно Пятачок. Воздух был чист, как в заповеднике... Если, конечно, не считать аромат продуктов жизнедеятельности коров, придающий ферме особое деревенское очарование. И ничто не могло нарушить столь спокойное блаженство, которое вмиг воцарилось в моей душе...
      Ах, прелестная провинция! Куда только способности не заведут? Надо срочно выяснить, где я, а уже потом снова попытаться открыть портал. Впрочем, а что если мне пропасть на денечек? На службу идти не надо будет... Интересная мысль! А потом отбрыкаюсь как-нибудь; скажу, что на меня напала банда маниакальных разбойников во главе с Али бабой... В общем, приукрашу немного, добавлю саблезубых тигров, мохнатых мамонтов, шпионов и Бабу-Ягу, и всё будет просто в ажуре!
      Я блаженно откинулась назад, забыв, что не на кресле сижу, и в итоге чуть не сверзилась с лошади вместе с седлом.
      - Ах ты, такое-сякое! - выругалась я, судорожно вцепившись в гриву Белоснежки, и уже про себя добавила, какое именно - "такое-сякое". Но зато я заметила торчащие из придорожного куста босые ноги сорокового размера и услышала заливистый храп. Ага, вот у кого я спрошу, где нахожусь!
      - Эй! Ты! Проснись!
      Обладатель сорокового размера ноги и пяткой не повел. Пришлось мне слегка посвистеть.
      - А? Где дракон? - переполошился незнакомец на чисто французском языке. Похоже, меня занесло во Францию... Хорошо, что в НРАРФе французский язык изучают по ускоренной программе, так что я более или менее его знаю.
      - Дракона съели... Что это за страна?
      - Франция. Ну, ещё вчера - Франция.
      - А сегодня что? Россия? - издевательски фыркнув, я уже собралась покинуть пьяницу, но тот огорошил меня своим ответом.
      - Так вчера король наш подебоширил с рыцарями и чуть всю Францию Англии не отписал...
      - Что?! Король?!
      - Ну.
      - Какой сейчас век?!
      - Ну так... ХVІ вчера был.
      - Черт дери...
     
      ***
     
      - Так вот, Гэри, верняк, что скоро чой-то произойдет. В общем, капут кому-то будет... Ну, за твое здоровье!
      Выпил Дед Мороз, закусил. Гэри с тоской посмотрел на алкоголь и поморщился. И как эту гадость пьют?
      - А ты сам как думаешь, кто выиграет? Демоны? Ангелы?
      - Хрен его знает, сынок! А девка-то ничего. Напарница?
      Гэри подавился вишневым соком и схлопотал мощный удар по спине. В профилактических целях.
      - Ой, бедняга! За здоровье!
      Выпил Дед Мороз, закусил.
      - Как понимать? - печально поинтересовался сотрудник "Кары", задумчиво хрустя огурцом. - В гроб меня загонит?
      - Ну... тебе не привыкать... Может.
      - Я уже и так предчувствую.
      - Что?
      - Что в гроб загонит.
      Дедушка весело икнул:
      - Не сомневаюсь. В белых тонах.
      - Чего?
      - Да так... Это я о своём. Ну? За вечное!
      Хряпнул Дед Мороз, закусил.
      - И всё-таки. Ты у нас, Мороз, всё знаешь. Подскажешь, что мне сейчас светит?
      - Поездка во Францию.
      - Куда?
      - Во Францию ХVІ века.
      - Зачем?
      - Ну так...
      - Кажется, я догадываюсь. Черт! Она меня точно в гроб вгонит!
      Дед Мороз флегматично пожал плечами вслед удаляющемуся Гэри и налил себе ещё водки.
      - Это точно! В белый такой, с шариками! За любовь!
      Сразил змий зеленый доблестного Дедушку Мороза. Прямо красным носом в салат.
     
     
      ***
      Так... Значит, я в провинции, во Франции, да ещё и в ХVІ веке! Я совершила невозможное - превзошла саму себя!
      Блин!
      Да, если мне память не изменяет, то влипла я по самые уши. ХVІ век - один из веков расправы над ведьмами... Надо срочно переодеться, пока меня не пустили на жаркое для Папы Римского. Вот ведь ирония судьбы - я, православный ангел из ХХІ века, могу разделить участь французской католической Жанны Д'Арк!
      Кого б ограбить?
      - С доро-оги, кляча!!!
      Я резво подпрыгнула вместе с впечатлительной лошадью, но от испуга, тогда как кобыла уже выпускала пар через ноздри от плохо сдерживаемой ярости.
      - Спокойно, милая! - похлопала я мою злючку по макушке. - Сейчас разберемся.
      - С до-ороги!
      Я, не оглядываясь, хорошенько выругалась, воспользовавшись преимуществами живой русской речи, и продолжила свой неторопливый путь.
      - С дороги! Эй, ты!
      На этот раз я оглянулась.
      Надо сказать, этот француз был довольно чудаковатым. Его соломенные волосы торчали во все стороны, реалистично имитируя ядерный взрыв на макаронной фабрике, вместо нормальной одежды - подозрительно хлипкие латы, на поясе висит ржавый меч... Короче, сбрендил мужик окончательно. Мало того, он ещё и не мылся лет сто - от него воняло невообразимым ароматом, способным свалить с ног бывалого бандита. В общем, парень был небритым, воняющим психом, но в целом симпатичным.
      Ах да! Я же забыла - это ХVІ век. Ладно, оставлю несчастного в живых. В виде исключения.
      - Не трамвай - объедешь, - с мрачной торжественностью заявила я, являя собой образец смирения и всепрощения.
      - С дороги, холопка, иначе прикажу выпороть! - не ручаюсь за качественный перевод, но смысл был именно таким.
      Нарывается...
      - Отстрянь, выродок, а то я тебя властям сдам! - равнодушно (пока) откликнулась я.
      - Да как ты смеешь?! Презренная!!!
      Это кто тут "презренная"?!!!
      - Извинись, - прищурившись, посоветовала я. - А не то я на тебя лошадь спущу!
      Белоснежка в подтверждение моих слов круто развернулась и, приподняв чуть морду, мило улыбнулась... Зрелище не для слабонервных! Нахальный француз, активно просящий фингала под глаз, дернулся и побледнел, но упрямо продолжил своё нехорошее дело:
      - С-с д-дор-рог-ги...
      - Белоснежка! Фас его!
      Белка только того и ждала. Встав на дыбы, она дико заржала, словно Кровавая Графиня в своем замке, и ринулась в атаку. Французик, жалобно всхлипнув, обратился в бега; его кляча смешно перебирала несуразными толстыми ножками и почему-то мычала, так что у меня даже возникли подозрения относительно ее происхождения. Да нет, вроде на корову-то не похожа.
      Теперь я и сама начинаю верить, что я - ведьма. Так и в ангелов поверить можно... Черт, проблема века - я в себя не верю...
      Наконец, мы загнали нарвавшегося на неприятности француза в тупик и одарили многообещающими взглядами.
      - Уважаемая ведьма, пощадите! - взмолился несчастный, слезая с лошади. Кажется, я знаю, кого можно ограбить. Благо он сам же и напросился.
      - Не будет тебе пощады, рыцарь! - неумолимо отчеканила я. - Сдавайся!
      - Пощадите! -рыцарь весьма реалистично выдавил слезу. - Я всё для вас сделаю!
      - Так... - я задумалась. - Для начала - вымойся.
      - Пощадите!!!
      - Ну вот... А говоришь - всё.
      - Так я про выкапывание мертвых младенцев из могил... Ну там... по мелочи.
      Я передернулась от отвращения. Фи! Гадость какая! Ничего себе - "по мелочи"! Я уж хотела объяснить, что делать мне больше нечего, как по могилам шнырять да людей честных пугать, но передумала.
      - Значит, так! Сейчас мы направляемся в ближайший населенный пункт, где ты отмываешься по полной! И попробуй вякни - я тебя тогда самого в могилу урою! Или этим делом займется Белка...
      Белка, жаждавшая пира на весь мир, согласно фыркнула. Это до парня дошло, и он живо запрыгнул на свою доходягу.
      - Как скажете, госпожа! А как ваше имя, прекрасная дева?
      - Жанна Д'Арк, -- ни с того ни с сего ляпнула я первое, что на ум пришло. - Или, вернее, Софья.
      - А можно Жанной? Привычнее.
      - Как хочешь. Кстати, а где тут ближайший населенный пункт?
      - Да вот - недалеко. Рукой подать. За час доберемся! - радостно воскликнул юноша. - Городок небольшой, но монастырь, двор постоялый имеется.
      - Ладно, сойдет. Постоялый двор... Надеюсь, ванна там есть?
      - Что?
      - Мыло душистое, полотенце пушистое, мочалка пожестче! Чтоб ты вымылся наконец!
      - Госпожа, но я ведь только два месяца назад мылся! -- искренне покаялся рыцарь. - Пощадите?
      - В навозе купался? Охотно верю. Ты... как тебя там?
      - Меня? Меня зовут Людовик.
      - Так вот, Луи. Не спорь со мной, пока я добрая! А то могу стать злой ведьмой!
      - Не похожи вы на злую ведьму. Скорее, на прекрасную музу, танцующую в предрассветных облаках...
      - Не вешай мне лапшу на уши! - резко оборвала я восторженные похвалы себе, любимой.
      - Простите. Но вы правда не похожи на ведьму! Хоть ею и являетесь.
      - Рада слышать.
      Луи немного поерзал в седле, задумчиво посматривая на меня из-под светлых бровей.
      - Жанна, а вы не могли бы оказать мне маленькую услугу...
      - Не надейся - мыться всё равно будешь!
      - Да я не про то! У меня родители... умерли, и я подумал, а что если... воскресить их? Вы сможете?
      - ?!
      - Я заплачу!
      - Луи, ты знаешь цену жизни?! Бросить вызов Богам?! Я, конечно, очень соболезную твоему горю, но я не могу.
      - Но вы же ведьма!
      "Ведьма" тем временем хмуро обдумывала свою незавидную участь. Ох, Луи! Знал бы он, как бы я хотела вернуть своих родителей, хоть разок увидеть их своими глазами, сказать, что люблю их, что жду. Но нельзя вернуть мертвых. Мир несправедлив, но бросать вызов самой жизни - это глупо. Лучше терпеть, страдать, но не вредить ни себе, ни другим.
      - Знаешь, друг, я не желаю никому вреда. Понимаешь?
      - Но вы же ведьма!
      - С чего ты взял?!
      - Так это... Одежда, лошадь бешеная... Вы - ведьма!
      - Может, я ангел?
      - Может. А нимб? А крылья?
      - Щас отращу, тебе покажу.
      - Что?
      - Нимб и крылья!
      Парень глубоко задумался. Я испугалась, что сейчас у него от высоких мыслительных процессов крыша съедет, и поспешила разъяснить, что к чему.
      - Понимаешь, считай меня ведьмой, но я издалека. Там умеют отдельные личности колдовать во благо, а ещё там все носят странную одежду и питаются черт знает чем!
      - Так вы, значит, не ведьма?
      - Пока нет, но уже начинаю в этом сильно сомневаться. И если в ближайшие пять минут ты не соизволишь прекратить называть меня ведьмой, то я ею точно стану! Поехали!
      - Как скажете, госпожа ведьма! - ехидно улыбаясь, повиновался Луи. - Вам, госпожа ведьма, понравится мой замок! Обещаю, госпожа ведьма!
      - Богохульник!
      - Все мы грешники, госпожа ведьма! И...
      - Предупреждаю...
      - Госпожа ве...
      В следующую секунду болтливый юноша заткнулся и беспомощно замычал. А я что? Я ничего, я предупреждала. Мне тоже на костер не больно улыбается!
      Зато сейчас я самодовольно улыбалась. Может, я и не ведьма, но как приятно слегка напакостить! Подпортить репутацию, так сказать...
      Какая я нехорошая! Аж гордость берет!
      Луи не обманул, до городка можно было за час добраться запросто, но на машине было б быстрее, да и комфортнее. Всё-таки от верховой езды сильно устает кое-какая задняя часть... Ладно, чего не сделаешь ради искусства и романтики? Как только мы подъехали к городу, я расколдовала Луи и завалила его вопросами о городе.
     
      Миленькое поселеньице. Деревня деревней, конечно, но деревня очаровательная! Маленькие, чуть покосившиеся домики утопали в зелени, около каждого стояла деревянная скамейка, где в обязательном порядке сплетничали местные жительницы. По широкой, пыльной тропе не спеша топала тощая лошадка с телегой. Хозяин ее весело посвистывал, лежа на мешках с мукой, и мечтал о вечном и прекрасном.
      - Эй! Мельник! - окликнул его Луи. - Ты ещё не отдал королю тридцать два мешка муки?!
      Мельник свалился с телеги, из чего я поняла, что вышеупомянутые мешки лежат себе преспокойно в его закромах.
      - Луи! Как тебе не стыдно так пугать честных людей, а?! - укоризненно покачал головой несчастный, когда разобрался со сползшей на глаза шляпой и поднялся с земли. - Я тебя обидел, что ли? Ты мне прямо смерти желаешь! Ну! Обними старого друга!
      - Это ты про кого? - ядовито прищурился рыцарь. - Не про себя ли? Тогда... Ой, друг! Сколько лет! Давай я тебя на радостях Инквизиции сдам!
      Мельник был против, что следовало из его пьяного мычания и молитвы на коленях.
      - Встань! - Луи поморщился. - И веди себя, как мужчина! Я тебя прощу на сегодня, но мне нужна маленькая услуга с твоей стороны...
      Через полчаса разграбленный дом мельника Отто осиротел на тридцать два мешка, которые Луи прихватил с собой чисто из вредности, одно платье и одну жирную свинью. Пропало также великолепное вино, дорогой подсвечник, запас атласа и серебряная шкатулка с деньгами. Сам хозяин лишился кафтана, сапог и шляпы, хозяйка - золотого кольца (конечно, не обручального! Мы же не варвары какие-нибудь...).
      - Грабители!!! - громко пожаловался Отто, когда мы выезжали за ворота.
      - Это кто там вякает? - Луи иронично хмыкнул, якобы разворачивая коня. Мельник намек понял.
      - Ты что так с ним невежливо? - сдерживая смех, интересовалась я спустя десять минут.
      - Он мою сестру сдал Инквизиции. Ей было всего тринадцать...- печально ответил Луи. - Это было ужасно. А эти вещи изначально принадлежали нашей семье. Кроме муки и свиньи, разумеется.
      - А кольцо?
      - Сестры. Он... украл его.
      - Сестра была невиновной, так ведь?
      - Как тебе сказать? Она и правда была достойной представительницей нашей семьи. Мои предки увлекались белой магией и истреблением вампиров.
      Понятно. Люди всегда боялись тех, кто сильнее их хоть в чем-то. Обладающие Силой, как ангелы, вампиры, ведьмы, вынуждены молчать. За свою болтливость приходится дорого платить, а мы и так слишком большую жертву приносим в обмен на свой дар. Эта жертва - ответственность за свои поступки, мысли, за свою Силу. Даже Зло платит по счетам. Рано или поздно.
      Но как ужасно, когда ты вынужден защищать тех, кто причинил тебе боль. Бедный Луи...
      - Её... сожгли?
      - Долго пытали, но она не выдала нас. А потом... Да, сожгли.
      - Прости, я не должна была спрашивать. Это, наверное, очень тяжело...
      - Ничего, давно это было, - печально отмахнулся француз. - Прошло уже.
      - Так, - я остановила Белоснежку и огляделась. - Кажется, мы почти приехали. А зачем тебе в монастырь, кстати?
      - В церковь.
      - Ну?
      - Моя сестра спрятала там кое-что важное для меня. Ответ на вопрос.
      - А какой вопрос-то? Может, я помогу? Как-никак в ХХІ веке знают больше...
      Честно говоря, мне и правда хотелось помочь этому парню. Похоже, смерть сестры его сильно потрясла. Сейчас со мной разговаривал не незадачливый Дон Кихот, а взрослый, серьезный человек. Но всё же я не должна была упоминать про ХХІ век...
      - Какой век?!
      - Извини, я не сказала? Я издалека, - недовольная сама собой, я тяжко вздохнула. - Да, ХХІ век. Я оттуда, а здесь совершенно случайно... И я действительно не совсем ведьма. Я - ангел, и не смей спрашивать, где мои крылья! Всё равно ангел из меня никудышный!
      - Вовсе нет, - Луи ошарашено потряс головой. - "ХХІ век переплетается с ХVІ. Великая и Великий приходит, чтобы спасти Истребительницу..." Я думал, это сказки!
      - Это и правда сказки. Ты не по адресу. Так какой вопрос?
      - Как уничтожить вампиров?
      - Смотря каких... Есть особые приметы? Ты знаешь, какой вид?
      - Я называю их упырями. Они страшные такие, словно покойники. Но при этом способны обращаться в кротов и удирать в свои могилы.
      Кроты... Кажется, я догадалась.
      - Ясно. Это токмары. Здесь один способ - убей их главаря... И всё будет тип-топ.
      - Но как?
      - Тут нужен Истребитель, вооруженный специальным мечом.
      - Ага! Великолепно! Где я этого Истребителя со специальным мечом отрою?! В мусорном ведре, что ли?
      - А ты попробуй. Вдруг поможет?
      - Я пробовал. Не помогает, - смущенно поведал юноша. Он хотел рассказать что-то еще, но внезапно нахмурился: - Слушай, а что это там? Господи Всевышний! Что это?!
      На нас мчалась орущая толпа, вооруженная вилами, во главе со скачущей на метле девчонкой...
     
      ***
     
      Мария не знала, что делать. Мало того, даже не предполагала.
      Вот уже два часа психи гоняли ее по городу в надежде изловить и устроить пьяные пляски у костра. Вооруженные вилами, лопатами и прочей утварью, эти фанатики оглашали окрестности истошными воплями: "Сжечь ведьму! Сжечь!!!". По скромному мнению Марии, ведьм здесь отродясь не водилось, только ведьмаки, но сами ведьмаки считали несколько иначе...
      После часа преследования Мария совершенно уверовала в то, что весь мир окончательно сбрендил. Бежать было тяжело, она вспотела, взмокла, а волосы неприятно липли к шее, так что несчастная девушка уже просто мечтала о треклятом костре... Но костер костром, а задавленной быть не хочется. Похоже, психованные религиозные фанатики так вот весьма своеобразно развлекались и, остановись она сейчас, толпа по инерции бежала бы дальше. А толпа не маленькая и после ее нашествия от крошки Марии осталась бы только мелкая лужица. Мария всё это прекрасно понимала и благоразумно не останавливалась, для пущей важности прихватив у дворника метлу и пытаясь на этой самой метле взлететь. А вдруг получится? Но метла то ли бракованной оказалась, то ли ленивой, но летать явно не собиралась.
      - Дьявол! - только и сказала юная леди, оглядываясь назад.
      Сегодня Мария как никогда поверила в подземного владыку. Поминутно произнося его имя, она читала про себя страстные молитвы, дабы от этого самого владыки спастись. Но всё было совершенно напрасно - видимо, вопли фанатиков заглушали даже самые святые слова.
      - Чтоб тебя! - в сердцах сплюнула Мария, когда к толпе присоединился рыцарь.
      - Проклятье! - прорычала она, когда обнаружила, что потеряла золотую монетку. - Найду, кто прикарманил - убью!
      Надо сказать, Мария действительно обладала, мягко говоря, не самым покладистым характером. Все её восемь сестер боялись ее гнева, как огня, а мать с отцом давно отчаялись воспитать из "этого сорванца" настоящую "даму". Так что девушка была вполне счастлива, а потому от избытка чувств пакостила потихоньку всем без разбора. Может, за это ее и невзлюбили? Как бы то ни было, что-то было в этой французской провинциалке зловещее, а что именно - даже Бог не скажет.
      - Господи, помоги!!! - мало надеясь на успех, пробормотала Мария. И - о чудо! - Бог помог!
      Мелко завибрировав, метла преодолела земную силу притяжения и стрелой рванула в небо. Поняв, что к чему и освоившись в воздухе, Мария счастливо засмеялась... Спасена!!!
      А люди внизу раззявили рты и все, как один, остановились. О чудо! Ведьма взлетела!
      - Святая! - вскричал подбежавший священник и бухнулся на колени.
      И был бы здесь хэппи-энд, если бы...
      На глазах у изумленных фанатиков прямо в воздухе появилась черная дыра и из этой тьмы вылез молодой парень. На нем был необычайно странный наряд синего цвета и значок с буквой "К", переливающейся дьявольской радугой.
      - Здрасьте! - угрожающе произнес пришелец на какой-то малопонятной тарабарщине.
      - Дьявол!!! - вскричал побледневший священник, тыча в красавца пухлым пальчиком.
      - Ведьмак!!! - дружным, радостным хором подхватила толпа. - Сжечь ведьмака!
     
      ***
     
      - Сжечь ведьмака!!! Сжечь ведьмака!!! - как зачарованная, повторяла дружная толпа, раскачивая вилами в такт.
      Вот блин! Я сейчас буду очень и очень ругаться! Этот еще откуда вылупился на мою несчастную головушку?!
      Но выручать-то этого дурака надо - как-никак коллега!
      - Кажется, ты говорил, что твоя семья увлекалась белой магией? Советую вспомнить всё, что тебе о ней рассказывали!
      - Зачем? - удивленно поинтересовался Луи.
      - А затем, друг мой, что в ХХІ веке есть дураки, способные внаглую досаждать Инквизиции... - я немного подумала и добавила: - Вроде меня и Гэри.
      Итак, несчастную девчонку я спасла, повелением своим оживив метлу. А этого как спасать?! Что же делать?
      - Что будем делать? - в тон моим мыслям упрямо вопрошал рыцарь. - А? Что? Делать-то что будем? Ты знаешь, что мы делать будем?! Ну скажи!!!
      - Рот заклею, - лаконично известила я нытика. - Веревка есть?
      - Что?! Вешаться в такой момент?! - возмутился Луи, выпучив глаза, как жаба на принца. - И не проси!
      - Дурак! Вешаться потом будем! У меня план есть!
      - Не понимаю...
      - ГОНИ ВЕРЕВКУ!!! - рявкнула я, да так, что у самой в глазах потемнело. Но пока этот рыцарь препирается, Гэри вполне могли сжечь. Горе-фанатики не спеша подбирались к явно оторопевшему от подобного дружелюбия ангелу. Видимо, они растягивали своё удовольствие, но вечно так продолжаться не может.
      - Вот... - Луи протянул мне моток веревки.
      - А теперь слушай сюда... Я сейчас их отвлеку, а ты поможешь Гэри... Это тот больной ведьмак, видишь?
      - Угу. Извини, но как?
      - А хрен его знает! Что-нибудь придумай!
      - Я имею в виду, как ты их отвлечешь?
      - Э-э... Я не знаю. Буду импровизировать!
      Я и правда весьма смутно представляла себе, что буду делать. Плана у меня не было, знаний катастрофически не хватало, и я чувствовала себя абсолютно беспомощной. Ну да ладно, это лишь временно...
     
     
      Глава 5.
      Страшные глюки сэра Скотта.
     
     
      Да, задачка предстояла не из легких! Но чем черт не шутит? Может, в кои-то веки у меня все получится?
      Сжав веревку в руках, я зашептала слова заклинания. Вокруг резко потемнело, полыхнули пока еще отдаленные молнии. Вообще-то другой должен быть результат, если честно... Должен был налететь ветер, не более! Но ладно, сойдет.
      Я усилила слова мысленным приказом. Молния вырвалась из тесной хмурой тучки и ударила в землю прямо перед сумасшедшими фанатиками. Послышались крики ужаса, народ подался назад. Тут и моя очередь настала...
      Ну какого хрена я делаю?! Развернув веревку, я начала ритуал создания массовой галлюцинации... Если не получится, то сегодня будет четыре зажаренных на ужин шашлыка...
     
      ***
      Сэр Скотт, к которому было вернулось его привычное нерасположение духа, сейчас снова повеселел. "Запах жареного ведьмака тоже весьма неплох!" -- злорадно думал он, ухмыляясь своим мыслям.
      --Сжечь ведьмака! Сжечь ведьмака! -- воодушевленно орал он вместе со всеми. -- Сжечь ведьмака!
      "Ведьмак" лишь устало вздохнул. Сэр Скотт заулыбался. Он уже чувствовал веселую забаву и хороший банкет после казни. Ничто теперь не спасет этого отступника! Ничто не вырвет этого колдуна из лап Святой Инквизиции! Во всяком случае, пока светит солнце!
      Солнышко застенчиво убежало за тучки...
      --Тьфу, чтоб тебя! -- выругался сэр Скотт сквозь зубы.
      "Ладно. Тогда, пока нет грозы..." -- подумал рыцарь, почесывая затылок.
      В небе заплясали алые отблески, и одна из зловещих туч с треском выплюнула зигзагообразную огненную линию.
      --Вот те на! -- ахнул перепуганный вусмерть сэр.
      "Что ж. По крайней мере, еще пособники Преисподней не пожаловали..." -- уныло подумал рыцарь, уже предчувствуя опровержение своих мыслей.
      --ХА-ХА-ХА!!! -- не замедлили явиться "пособники Преисподней" .
      Сэр Скотт резко обернулся...
      ...и едва не лишился чувств, как последний трус.
      Да, не так он демонов себе представлял. Он-то думал, они такие миленькие, пушистые зверьки, ласковые, дружелюбные...
      Огромный, изрыгающий адское пламя конь несся на него, угрожающе клацая выступающими вперед клыками. Его копыта выбивали искры из земли, а глаза горели зеленым пламенем и в их глубине явственно читалось проклятие: $!
      Но конь -- еще полбеды, а вот зараза, которая на нем восседала, выглядела куда хуже... Закованное в тяжелые, металлические, с выступающими отовсюду шипами, доспехи чудище было в высоту метра два, в ширину -- метра три, где голова неясно, вместо нее -- огромная, зияющая чернотой дыра, из которой вырывались огненные шары. В костлявых руках демон держал огненный хлыст, которым размахивал в воздухе. И такой ужас вдруг пронзил рыцаря, что он громко и пронзительно заверещал... Впрочем, все фанатики орали и сматывали удочки, так что сэра Скотта никто и не слышал.
      Наконец, наш доблестный рыцарь, не прекращая верещать, бросил вилы и, повинуясь всеобщему энтузиазму, ударился в позорные бега... Сзади раздавались жуткие звуки ударов кнута о землю, что побуждало нашего героя двигать ногами быстрее, и, если бы кто-то засекал с секундомером его скорость, то рекорд и через тысячу лет не смог бы никто побить!
      Лишь очутившись через день в Париже, сэр Скотт остановился, чтобы отдышаться, и случайно наткнулся на постоялый двор. Там он смог рассказать о своем невероятном приключении, но никто ему, конечно, не поверил.
      Долго еще сэру Скотту снились кошмары по ночам...
     
      После того, как маленький городок в считанные секунды опустел, на площади остались самые храбрые. А именно: виновник Олимпийских игр -- демон; близкий к обмороку Луи, Мария, летающая вниз головой, раскрывшая рот и пребывающая в состоянии, близком к Нирване. И бледный, словно поганка в тумане, Гэри, явно ошарашенный столь обильным дождем несчастий на свою голову. Также прибежал Святой отец... У последнего персонажа немой сцены вдруг приросли ноги к земле, и он при всем своем желании двигать ими не мог. Хотя очень хотел, ведь его кошелек, резво соскочив с толстого брюшка, поскакал по дороге, рассыпая золотые монеты.
     
      ***
      Упс... Кажется, я перестаралась.
      Не ожидала я такой реакции на свою галлюцинацию... Куда все побежали? Я даже не успела произнести коронные слова любого уважающего себя злодея. Ну, хотя бы нечто вроде: "Дрожите и трепещите, мелкие людишки! Ибо я, Великий и Всемогущий (тут несколько эффектных молний), Гадкий и Злой (гримаска Гринча), Отвратительный и Ужасный (мумии отдыхают!) ВЛАДЫКА ЗЛА!!! (декорации рушатся, Владыка со злобным смехом проваливается, куда ему положено, занавес закрывается, мокрые штаны сушатся...)". Но -- увы! Я только "Ха-ха-ха!" и сказала, а всех уже и след простыл... Обидно. Плакать хочется.
      Что мне оставалось делать? Постучала веревкой по земле, пытаясь привлечь внимание, да так и осталась в растерянности стоять, как дура, посреди площади.
      Хуже всего, что предмет спасения, похоже, тоже лелеял мысли о побеге! Нет, пора кончать этот маскарад, а то и правда ведь сбежит -- лови потом по всей Франции! Я быстренько ликвидировала свою магию. Галлюцинация рассеялась легким дымком, тучи разошлись, ярко засветило солнце, девчонка, которую едва не сожгли на костре, свалилась вниз около прыгающего кошелька. А вот дядя в рясе так и остался торчать на дороге, как дымоход на крыше. С двумя приятелями тоже были проблемы. Ладно, начнем с дяди...
     
      ***
     
      Мария блаженно летала себе вниз головой, пока не свалилась, но даже тогда она не потрудилась открыть глаза. После того, что она увидела, она решила твердо пойти в церковь исповедаться, а затем самовольно сдаться лекарям в руки. Дело в том, что у девушки появились серьезные опасения относительно своего умственного здравия, она подозревала у себя болезнь, которую вскоре назовут паранойей.
      Но тут, в самый разгар раскаяния, Мария услышала сладкий звон золотых монет.
      --Ух ты, -- прошептала она, открыв глаза и увидев кошелек. Тот почему-то прыгал, но Мария даже не удивилась. -- Вау!
      Она попыталась схватить дразнящий кошелек рукой, но с первого раза не преуспела. Зато преуспела со второго.
      --Денежки, денежки! -- счастливо пропела девушка. -- Теперь я богата! УРА!!! БОГАТА!!!
      --Это мое! -- оживился толстый истукан на дороге. -- Верни церкви ее заработок, дитя, и я прощу тебе все грехи!
      Желание исповедаться улетучилось.
      --Вот еще! -- бойко отозвалась она. -- У меня грехи, пусть со мной и остаются!
      --Верни ему, а то лопнет! -- устало посоветовала красивая девушка на белом коне... нет, на белой лошади. Странно, но Мария ее раньше никогда не видела. Что-то было в ней такое... возвышенное, что юная француженка обозвала ее про себя ангелом. А еще было в этом ангеле нечто, что заставляло повиноваться, но вроде как по своей воле. Мария вздохнула. Придется денежки вернуть, а то и правда нехорошо как-то.
      --На! -- она с презрением кинула кошель под ноги толстопузу и огляделась.
      Люди почти все разбежались кто куда. Был только ангел, юноша, почесывающий затылок, и алчный священник. А еще на площади был красивейший парень, но его синие глаза, хоть и не пылали злобой, все же заставляли держаться подальше. Он был в странном наряде и, кажется, именно его недавно хотели сжечь как ведьмака и общественно-опасного элемента.
     
     
      ***
     
      --Итак, Софья, мало того, что благодаря тебе я искупался и был вынужден гоняться за оборотнем, так ты меня еще и во Францию затянула!!! Ты -- опасна для общества, тебя близко к людям нельзя подпускать! От тебя, Софья, одни неприятности! Я, как твое непосредственное начальство обязан сделать тебе выговор! Только выговор, хотя с большим удовольствием выпорол бы как следует! Честное слово, ну что за ребячество?! Катастрофа, одним словом!!! За что мне такое несчастье?! Что я сделал тебе, Боже?! Ты меня до инфаркта доведешь! Что еще за шуточки с демонами?! Да меня чуть не сожгли! Ты! Слушай сюда!
      Я вздрогнула и отвлеклась от созерцания великолепных пейзажей, раскинувшихся вокруг.
      --Прости, что?
      --О Господи!!! Она меня даже не слушает! Нет, вы только посмотрите, какая наглость! Ты -- опа...
      Дальше, я, каюсь, опять отвлеклась. Слушать пять часов песни о своей собственной неисправимости было невыносимо. Ну плохая, ну нехорошая... Ну в гроб вгоню и кол сверху в сердце... Подумаешь! Он меня еще плохо знает, а то бы спрыгнул уже с крыши и сбежал куда подальше...
      Луи же, в отличие, разумеется, от меня, страстно внимал лекции Гэри и все с большей опаской поглядывал в мою сторону. Ангел, найдя в его лице благодарного слушателя , переключил свое бесценное внимание на Луи и начал громко жаловаться.
      Направлялись мы ни близко, ни далеко, а в уже знакомую избушку обреченного мельника Отто. То-то он обрадуется! А уж уж как наша честная компания рада! Мария со священником, предвкушая пир на весь мир, дрались за злосчастный кошелек. Золотые монеты градом сыпались на тропинку, а хитрая Белоснежка аккуратно подбирала их зубами и прятала за щечку. Ха! Моя лошадка своего не упустит!
      Не столь давно, буквально два часа назад, мы навестили-таки церковь, причем Гэри не переставал меня ругать на чем свет стоит на протяжении всей дороги и зудел над ухом, как голодный комар над своей жертвой. Мне же оставалось лишь глазеть по сторонам и рассматривать иконы.
      Тем временем троица, состоящая из священника, Марии и Луи, носилась по катакомбам церкви, изучала темницы и вообще -- развлекалась, как могла. В конечном итоге Луи выскочил перед нами, победно размахивая капканом на правой руке. Он вопил что-то о ловушке и мече, но мы ровным счетом ничего не поняли и решили разобраться во всем сами.
      Темницы, освещенные тусклым пламенем, с узкими коридорчиками и изломанными ступеньками, не внушали особого оптимизма. Пару раз я честно пыталась сломать шею и, если бы не Гэри, честное слово, сломала бы! Но коллега был начеку и каким-то чудом видел все, вплоть до крыс, чем и выводил меня из себя. Он видит эти гадкие создания, а я -- нет!!! Как это называется?!
      Когда спустились вниз, мы легко нашли священника и Марию по крику, исходящему из камеры. Оказалось, святой отец ошибку Луи проигнорировал и тоже попался в капкан, неосмотрительно всунув руку в отверстие в каменной кладке стены. Охотилась жертва за мечом, но неудачно.
      Долго мы думали, в чем тут загвоздка, и наконец прочитали надпись над отверстием. Оказалось, меч вытащить должен был тот, кому суждено истребить вампиров из клана токмары. Мы почему-то решили, что это обязательно кто-то из нас!!! Вот и пришлось всовывать здоровую ручку в ловушку, а высовывать уже ручку с капканчиком, почти каждому. Хотя я вот лично подобным образом не развлекалась: Гэри, как настоящий джентльмен, сказал, что "маленьким девочкам рученьки белы еще понадобятся, чтобы готовить супчики!". Возмущенная, я отвесила коллеге подзатыльник, отыскала какую-то железяку, поковырялась в отверстии... Оттуда выпал здоровенный камень с торчащей из него золотой рукояткой... Моя прелесть... Голм...
      Ну что ж, если уж я в Средневековье, то почему бы не поиграть в короля Артура? Однако "прелесть моя" оказалась далеко не мое и накрепко застряла в камне. Как несправедливо!
      Осталась среди нас одна Мария. Иона -- о чудо! -- меч вытащила! Вопрос об истребителях был решен.
      А вот сейчас мы ехали к господину Отто, чтобы, во-первых, отведать зажаренного в яблоках поросенка, весть о котором уже достигла самых отдаленных уголков деревушки, а, во-вторых, стребовать с него тюремный дневник сестры Людовика. Этот дневник, кажется, недостающее звено в общей картине истребления токмаров и найти его было очень важно. Наш святой отец признался, что вещи невинно сожженной ведьмы перешли в руки (и явно нечистые руки) мельника... Но лично я ехала за поросенком!
      Наконец, мы достигли пункта назначения. Бедный Отто и впрямь нам обрадовался, да так, что даже слегка поседел...
      --Здорово, продажная душонка! -- не забыл поздороваться Луи. -- Давно не виделись! Ходят слухи, ты тут поросятами балуешься? Да, кстати, это не ты Марию оклеветал?
      --Я-а... -- растерявшись, Отто плюхнулся на скамью. -- То есть...
      --Нехорошо, гражданин товарищ! -- по-змеиному сощурился Гэри. -- Ой, как нехорошо, гражданин товарищ!
      --Я... То есть... -- нервно дернулся правый глаз мельника. Я только сейчас заметила, что глаза у Отто разные.
      --Ты?! -- взвизгнула Мария. -- Я тебя убью!
      --Не стоит, дочь моя, -- спокойно остановил разъяренную истребительницу священник. -- Я сам!
      --Не стоит, святой отец, -- злобно хихикнул Людовик -- Лучше я!
      Э-э... Так мы поросенка не попробуем!
      --Я, конечно, понимаю, что мы все тут ярые товарищи-коммунисты, -- сурово произнесла я, привлекая всеобщее внимание, -- но этому тунеядцу даже Лубянка раем покажется! Предлагаю начать пытки прямо здесь, дабы не оскорблять общественное заведение плаксивой свиньей в ботинках!
      --Это кто тут свинья?! -- всполошился Отто, беспокойно подпрыгивая на скамье. -- Это кто тут свинья?! Да какое право... Хрю! Хрю! Хрю-хрю!!!
      --Успокойтесь, -- Гэри склонился над розовым боровом, -- вы свинья... Вы.
     
      Глава 6.
      Экзамен.
     
      --Где дневник?!
      --Ай!!! Не знаю! Не знаю! А-а!
      --Да не ори ты, не трогаю я тебя! Демон тебя раздери!!!
      --Ай!
      --Где, я спрашиваю, дневник Элуайзы?!
      --Я не знаю! Помогите! Убивают! Спасите!!! Люди!!!
      --Людей нет, демона боятся и усиленно Богу молятся! Где дневник?!
      --Не знаю!!!
      --Где?!
      --Гэри, может, я попробую?
      Гэри нахмурился, упрямо поджал губы и отошел. Так, теперь моя очередь!
      --Слушай, скотина, где дневник?!
      --Не знаю!!!
      --Щаз узнаешь!
      --Нет!!!
      --Закрой пасть!!!
      --Я не знаю!!!
      Да уж, этому Отто бы да в ЦРУ -- равных не будет!
      --Последний раз спрашиваю: где дневник? -- почти ласково поинтересовалась я.
      --Не...
      --Я предупреждала!
      Я с наслаждением щелкнула пальцами, живо представляя себе, как вместо крупного мельника на стуле оказывается Отто помельче... Ну, скажем так: совсем маленький, мальчик-с-пальчик прямо! Получилось!
      --И?
      Чтобы расслышать мышиный писк, пришлось наклониться.
      --Ня зняю!!!
      --Ты тупой или притворяешься? -- с некоторым удивлением поинтересовалась я. Отто вместо ответа заметался и попытался удрать со стула.
      --Куда, дезертир? -- мягко осведомилась я, хватая беглеца за шиворот и встряхивая в воздухе. -- Ты нам еще пригодишься! Будешь публику развлекать, чечетку отплясывать, а там, может, и кошке на корм сгодишься! Только представь: ты и острые зубки! А? Нравится?
      --Помилуй! -- взмолился мельник, отчаянно дергаясь.
      --А, может, лучше тебя на костер? В шашлычки? Или запечь тебя в духовке и декоративным пряником сделать? А, может, отдать сынишке твоему? Вместо игрушки? Он будет тобою играть, голову откручивать...
      --Нет!!! Я все скажу!!!
      Я довольно хмыкнула и, бросив наглеца на стул, вернула ему прежние размеры. Отто радостно ощупал свою голову.
      --Я отдал дневник торговцу. Он был ему нужен, не знаю зачем! Но он предложил большие деньги!
      Луи захлебнулся яростным рыком и вылил ведро помоев на мельника. Радость Отто мгновенно испарилась.
      --За что?
      --За все хорошее, -- спокойно пояснил Гэри. -- А теперь вспомните, кому именно вы отдали дневник?
      --Я не помню!
      --Помочь вспомнить?
      Отто глубоко задумался. Через минуту он ожил, приобрел наглый вид, закинул ногу на ногу и заявил:
      --Я скажу, но только если Жанночка останется со мной на ночь и...
      Жирная свинья со смачным хлопком врезалась своим рылом в стену. Как мы с Гэри слаженно действуем! Не успела я превратить хама в свинью, как Гэри уже отправил ее целоваться со стенкой.
      --Без "но"! -- синхронно объявили мы.
      --Пощадите!!! Он был такой высокий, длинный! Его Жаком Гуинном зовут! Он сказал, что в склепе живет! Рядом с церковью! Там он, там! Рылом клянусь! -- прорезалась память у мельника. -- Простите Бога ради, не буду я больше! Примерным стану! Пощадите!
      Как же все-таки нелепо молятся свиньи... Я вдруг почувствовала себя такой усталой.
      --Хрен с ним, Гэри. Пусть похрюкает в наказание недельку, вдруг исправится.
      А вечером, после пира, мы распрощались со всеми и отправились домой. В гостях хорошо, а дома лучше...
     
      ***
      Порывистый ветер свободно гулял по просторному зеленому полю, унося с собою прошлогоднюю побуревшую солому, пригибая траву к земле. Казалось, он сносит даже бледно-желтую полную луну, неожиданно выглянувшую из-за темных, рваных облаков, бесконечной сетью покравывших небо.
      --Может, стоило им помочь? Гэри, чего ты?
      Гэри отвлекся от луны и тепло улыбнулся.
      --А ничего, воздух свежий! Вот и наслаждаюсь. Насчет помощи ты зря, они только через два века токмаров уничтожат, так что долго ждать пришлось бы. Найдут они Главного токмара, не переживай.
      --Все-таки я не пойму...
      --Конкретно?
      --Я как бы в ход истории вмешалась...
      --И?
      --Что--и? Я не знаю! Это неправильно! Мне это приключение покоя не дает: слишком быстро, стремительно... неожиданно!
      --Справедливо. Все мы сдавали экзамен.
      --Что-о?
      --По окончании обучания в школе Ангелов все сдают экзамен.
      --Что ты хочешь сказать?!
      --Я лично доложу Игорьку, что с экзаменом ты справилась на "превосходно", -- Гэри помедлил и протянул мне руку. -- Да, кстати, забыл представиться. Агент Эввот, твой напарник по спецзаданиям.
      --Что?!!!
      Убью.
     
      Постскриптум.
     
      Деревня горела.
      Огненные языки плясали на крышах маленьких, покосившихся домиков, и они падали один за другим, словно карточные коробки.
      Кровавое зарево захода разливалось на небе, и солнце, красное, печальное, словно глаза Космоса, взирающие на человеческую глупость, старалось скрыться в черных облаках.
      Ад смеялся на улицах обреченной деревушки, а целый взвод солдат вторил ему, бездушно наблюдая за мечущимися в оцеплении женщинами и детьми. Они смеялись, эти бесчеловечные люди, кидая зажженные факелы на деревянные дома, они смеялись, когда вампиры выхватывали из пламени наиболее сильных... Они смеялись и теперь, когда кровь стекала тонкими ручейками к их ногам.
      Через полчаса все было кончено, и пустое, выжженное дотла место, безмолвно скорбело о жизни.
      А где-то очень далеко предводитель токмаров пил из золотого кубка свежую кровь, принесенную из французской деревеньки. Он был доволен: оказалось так просто подчинить людей своей власти.
      Теплый напиток согревал Главному сердце и сохранял ему жизнь, давно утерянную во времени. Кавзалось, все идет по плану, но что-то тревожило вампира, что-то ускользало от него. Отбросив кубок, он прошелся по комнате.
      --Где они? -- сурово потребовал он ответа у вошедшего Крайта -- начальника всех его слуг. Крайт был одет в черный плащ, и капюшон скрывал его обезображенное шрамами лицо. -- Где?!
      Крайт молча потянулся руками к капюшону. Почему-то Главный боялся этого движения, он отшатнулся назад, будто ему угрожали. Он уже понял, он уже знал.
      Капюшон упал на плечи, открыв прекрасное лицо девушки.
      --Здесь, -- мягко сказала истребительница, сбрасывая плащ. -- Все мы здесь, токмар.
      Окна разлетелись в разные стороны осколками. Двое, рыцарь и священник, наконец-то нашли убийцу тысяч людей.
     
     
      Глава 7.
      О пользе опозданий.
     
     
      --Стой, Белка! Тебя все же надо протереть от пыли ...
      Лошадь фыркнула и неодобрительно покосилась на щетку в моих руках, давая понять, что с подобной политикой она в корне не согласна и требует демократии. Я, честно говоря, была с ней согласна, но протереть ее слегка и правда не мешало: кобыла землистого оттенка смотрелась очень и очень странно...
      Все-таки обидно... Как можно было устроить мне такой жестокий экзамен?! Я, конечно, понимаю все прекрасно-- проверка знаний и все такое... Но сказать-то они могли! А то заслали куда подальше, ни инструкций тебе, ни арсенала первоклассного оружия... Выкручивайся, как хочешь! И еще этот Гэри... Я ведь думала, что напарник должен быть с тобой заодно, все беды и невзгоды с тобой делить, все секреты доверять и про замыслы начальства докладывать! Оказалось, я ошибалась... Обманщик этот Гэри, кровопийца! Ведро ему на голову, каток под ноги и ежа на стул!
      А все-таки милый парень... Красивый, уверенный, смелый...
      Но это его не спасет!
      Отбросив щетку в сторону, я осмотрела результаты своего труда. Чище Белоснежка, признаюсь, не стала, но зато землистый цвет распределился равномерно и смотрелся, как естественный. На первое время сойдет... А мне, пожалуй, пора на урок философии... Я и так уже на пять минут опоздала.
      Черт, даже на десять минут! Учитель меня прибьет гвоздями к стенке.
     
      --Софья Стоцкая! Вы опоздали!
      --Знаю, учитель! Виновата! Больше не повторится!-- бодро отрапортовала я свою привычную фразу. Ну что я сделаю, если меня не тянет сидеть в классе лишнюю минуту? Я лучше поброжу по лесу, свежим воздухом подышу... И вообще--кто придумал эти чертовы правила?!
      --Ладно, демон с тобой! Прошу к нам на огонек, то есть на урок философии...
      Вскоре мы зашли в те философские дебри, в которые учитель уж никак не желал лезть, а мы как раз наоборот, ибо по плану у нас был тест, и мы страстно желали его сорвать, как обычно.
      --А что такое магия?-- с интересом спросила Луана, подмигнув нам.
      --Что, опять?!
      Мы закивали головушками. Мол, да, опять не выучили! Расскажите же нам что-нибудь, а то мы такие непутевые, сами видите!
      --Нет уж, дорогие мои, не пойдет! Тест вам не сорвать!
      По классу разнесся тяжкий стон...
      --Итак, приступим...
      --Э! -- Катька вскинула руку вверх в надежде остановить препода хоть как-то.
      --Что?
      --Ну это... А параллельные миры есть?
      --Есть, конечно! -- "клюнул" учитель. -- Они находятся рядом с нами. Есть похожие на наш мир, как две капли воды, а есть совершенно другие... Итак...
      --А кто там живет?!- отчаянно вскричал Володька.
      --Люди. И прочие существа. Глупый вопрос! Итак...
      --А вы там были?!-- поняла я, что пора вмешаться.
      --Н-нет... Это допрос? Итак...
      --А вот мы бессмертны?!
      --Да! До некоторых пор, конечно! Продолжим... Тест... Итак...
      --А как вас зовут?!
      --Что-что? Алексей Иванович! Хватит глупых вопросов! Итак...
      --А как произошла жизнь?!
      Учитель обреченно облокотился о стену и вздохнул. Мы же готовили в поте лица следующие вопросы.
      --Ну? Успокоились? Итак...
      На месте звонка я бы уже прозвенела...
      --А где вы работаете?!
      --Хватит!!! Быстро! Разобрали тесты и...
      --Алексей Иванович...
      --ХВАТИТ!!!
      --Звонок...
      Короче, тест мы благополучно сорвали! Нехорошо, и так мало подготовки дают, но что поделаешь? Лень-- штука страшная. Я лучше дома потренируюсь! Правда, я уже потренировалась, да так, что соседи внизу долго плавали в поисках прорвавшейся трубы и источника живой рыбы. Особенно их возмутили зубастые пираньи... Но я не виновата, все вышло случайно... Вообще-то я вызывала белую акулу, но опыта оказалось мало! Так что, уж извините, дорогие соседи, как-нибудь в другой раз!
      Остальной день прошел скучно... Сначала вторым уроком были "Отравляющие вещества", потом фехтование, следом уроки самозащиты. Под вечер я с ужасом поняла, что выжата, как лимон и нуждаюсь в дозе шопинга... по книжным магазинам. И мы вместе с друзьями навестили местный магазинчик. Продавщица нас узнала (мы тут уже были... перед ремонтом...Давно.) и зачем-то полезла под стол. Наверное, забыла там свои туфли.
      --Соф, а представь, тут есть "Звонок"!-- радостно оповестил Володя-- страстный поклонник ужастиков.
      --Володь, а представь, тут есть книга по психологии!--в тон ему сообщила Катька-- рьяная их ненавистница.
      Я ко всяким Франкенштейнам, куклам-убийцам и мертвым девочкам относилась равнодушно. Поэтому, оставив друзей препираться, отправилась в отдел фантастики. Мне повезло, обычно там обитает агрессивная куча народа, которая толкается, исподтишка пинается и дай Бог, что не кусается! Сегодня же было пусто... За исключением...
      Я обомлела...
      ...И постаралась притвориться стопкой книг... Какой там! Гэри, даже не отрываясь от полок, весело усмехнулся:
      --Привет! Давно не виделись! Любишь фантастику?
      --Здравствуйте, досточтимый экзаменатор. Очень давно не виделись.
      --Вообще-то... Меня зовут Гэри,-- помрачнел приятель.
      --Очень приятно, экзаменатор Гэри... Что ты здесь делаешь?
      --Гуляю,-- невозмутимо отозвался Гэри.-- Софья... Нет, я думаю лучше... Можно называть тебя Софой?
      --Что?!
      --Ой, какая незадача,-- вредно прищурился напарник.-- Неужели мисс Софа будет кусаться?
      --Еще как будет, если не заткнешься!
      --А я не заткнусь, пока ты не научишься вести себя цивилизованно...
      Я на минутку представила себя цивилизованным человеком... Да... Это нереально. Подавив с трудом нервный смех, я постаралась сделать так, чтобы много книг и сразу свалились на голову вредного коллеги. Что в точности и исполнилось. А пусть не задирает нос выше Эйфелевой башни!
      --Ай! Как ты это сделала?!-- раздался отчаянный вопль. Вот в этом и есть вся суть ангелов "Кары". Вместо того, чтобы верещать о помощи в ответ на свалившегося быка с неба они спрашивают: "Как ты это сделала?". Да нет, никак... Я не я, лошадь не моя... Сила тоже...
      --Как надо, так и сделала!-- спокойно обронила я, обращаясь в сторону книг.-- Будешь вякать, еще и нос отвалится... Случайно.
      --Ну, конечно! Вы же спец по такого рода делам, мисс Софа!--хитро прищурился Гэри. Надо же, сидит на полу, заваленный книгами, и издевается! Он определенно начинает вызывать у меня уважение. Но, если честно, ему это мало чем поможет!
      Я прищурилась. Что бы ему еще сделать? И тут мой взгляд упал на фолиант-- огромную книгу Толкиена "Властелин Колец" в шикарном оформлении. Через секунду книга, как сумасшедшая, носилась вокруг Гэри, угрожающе клацая. Гэри же, как мог, отмахивался и, закрывая ладонями симпатичный нос, благодарил судьбу за то, что больше эту сценку никто не видит. Я победно развернулась на каблуках и, схватив клацающую книгу, отвесила коллеге легкий подзатыльник.
      --Я, пожалуй, возьму вот эту, а то у бедного Гэри отлетит составная часть его лица и окажется в желудке у нечаянно взбесившейся книжечки. Обидно, да?
      Хотела бы я вам сказать, что гордо удалилась, оставив Гэри в полной луже. Но... Этот гад, к моему несчастью, оказался ловким и, прежде чем я успела отойти на безопасное расстояние, дернул меня за руку. Я не удержала равновесие и растянулась рядом... Упала я не самым удачным образом... Огромное спасибо моему феноменальному невезению!
      --Сдурел?!-- злилась я, потирая ушибленный копчик. Наглец ржал, икая, и даже не думал просить прощения! Охранник, привлеченный шумом, опасливо выглянул из-за стеллажа, столкнулся взглядом с Гэри и, судорожно выдохнув, поспешно ретировался.
      --Эй! Эй!-- попыталась я его возвратить. -- Арестуйте этого... парня!
      Новый взрыв хохота потряс стены.
      --Да ты что?! Он скорее под поезд ляжет! После того, что я здесь в прошлый раз устроил...
      --А что ты устроил?-- мигом забыв о своей обиде, я заинтересованно уставилась на Гэри.
      --Гонки с препятствиями. Перестрелки с оборотнями... Пир с вампирами... Дискотеку с автоматами...
      Я недоверчиво покачала головой. Быть не может! Гэри молча указал на стены. То, что я наивно считала дверью, при ближайшем рассмотрении оказалось огромной дырой...
      --Гэри, ну, ты просто...
      --У меня задание такое было!-- поспешил перебить меня шпион.-- Вот и все...
      --Это тебя не оправдывает!
      --Кто бы говорил!
      --Ладно, каюсь... Хоть что-то общее между нами есть, напарничек!
      Тут подоспели Володя с Катей с глазами по пятьдесят пять копеек, и я поторопилась подняться.
      --Пока, Гэри,-- сухо попрощалась я.
      Коллега пригладил рукой встрепанные волосы:
      --Еще увидимся!
      --Надеюсь, что нет,-- мрачно фыркнула я себе под нос, хотя, чего уж там, это, оказывается, так интересно-- издеваться над коллегой!
      --Кто этот красавчик?-- спрашивала спустя некоторое время меня Катя, пока мы шли по освещенным улицам вечернего Нижнего Новгорода. Вывески заманчиво мерцали разноцветными огнями, приглашая посидеть с чашкой кофе или приобрести какую-нибудь вещичку, то и дело встречались веселые студенты, наряженные почему-то в полосатые майки и моряцкие фуражки и распевающие удалые песни... Чего это они, интересно, вырядились? Ах да... Сегодня же 3 июля-- День работников морского и речного флота.
      Интересно, а какого это-- быть студентом? Мне-то этого никогда не испытать. Им вот весело, и они даже не подозревают, что идет война, что где-то погибают ангелы и торжествуют демоны, что через два года все может измениться или исчезнуть, если мы проиграем... Наверное, это и есть счастье. Но я бы ни за что не вернула прошлое, даже если бы могла. Все-таки где еще можно так повеселиться, как не в "Каре"?
      --Кто?
      --Ну... Этот... В магазине...
      --Ах, этот... Шпион из "Кары"!
      Катька, пользуясь отсутствием Володи, давно ускакавшего к своему другу, томно вздохнула:
      --Везет тебе, а! Такого парня отхватить!
      --Знаешь что! Он просто ужасно вредный знакомый!
      Но Катька и слышать ничего не желала:
      --Признавайся! Твой ведь хахаль?!
      --Нет!!!
      --Ох, года через два на свадебке попирую!
      --Кать...
      --Оно и верно-- вы чудесная пара!
      --Он мой напарник по заданиям!-- сгоряча ляпнула я, за что немедленно и поплатилась.
      --О! Точно! Стопудово, свадьба будет через два года! На что спорим?
      --Не пытайся выдать меня замуж! Мне еще рано! И вообще, чего ты выдумываешь? Я ему ни капельки не нравлюсь!
      Катюша, казалось, услышала меня только сейчас:
      --Да ты что?! Он на тебя та-а-а-ак смотрел!
      --Какие глупости! Смотри, наш автобус!
      --Да демон с ним! Не упусти...
      --Щас автобус упустишь!
      --Тьфу ты, кто про что, а вшивый про баню! Я тебе русским лангвичем...
      --Пошли, гестаповец!
      Схватив подругу под руку, я потащила ее к автобусной остановке, заодно переводя разговор куда-то в сторону погоды и всякой ерунды. Блин, да что за ужасный день? Везет, как утопленнику!
     
      ***
     
      Я снова опоздала... Нет-нет, вовсе не на урок и не в школу, а как раз наоборот--смыться из нее! Только я собралась это сделать, как меня схватили за шиворот и потащили к Пэку.
      --Вас вызывают к Петру Петровичу!-- радостно сообщила мне его толстенькая высокая секретарша.
      --Угу!-- выдавила я, пытаясь достать ногами до пола и вырвать свой воротник из цепких объятий этого ужасного порождения природы, которое имело честь именоваться Кларой Семеновной.
      --Давайте, я вас провожу!-- благодушно предложила она.
      --Н-н-нет... Б-б-благодарю... Я с-с-сама...
      Спустя двадцать секунд ожесточенной борьбы с моей стороны я наконец смогла-таки вернуть себе хоть чуточку серьезного вида и оказалась на полу. Секретарша недоуменно пожала плечами и тяжело зашагала к кабинету Пэка, ровным счетом никакого внимания не обращая на подпрыгивающую в такт ее шагам люстру.
      Теперь удрать не удастся! Что надо этому Пэку?! Я уныло потащилась вслед за секретаршей, предчувствуя большую бучу.
      По дороге меня развлек чертик, выпрыгнувший из-под ног. Я с непонятной радостью схватила заготовленную и вывешенную на стене специально для этой цели кувалду и, ухмыльнувшись, огрела врага по голове. А что делать? Кому сейчас легко?
      Чертика я в живых все-таки оставила, и вскоре черная лужа с рогами и хвостом трансформировалась в свое обычное состояние. Зря она это сделала! На нее тут же налетели остальные ученики, соревнуясь в меткости удара по движущейся мишени.
      Пожалев, что не могу принять участия в столь увлекательном занятии, я миновала огромный зал, коридор с факелами и скромными рыцарями в доспехах, по ночам ворующими еду из столовой, хотела миновать и дверь кабинета Пэка, но в последний момент затормозила и постучалась.
      Дверь открылась.
      Я ее мигом захлопнула, проблеяв нечто вроде "Извините, ошиблась!". Испугали меня два недобрых, старых знакомых--Ник и Гэри...
      --Софья, входите-входите!-- послышалось из-за двери.
      Я затравленно оглянулась. Другой Софьи я рядом не обнаружила, как ни искала, так что пришлось идти мне...
      Гэри и Ник были, как всегда, с иголочки: в своих излюбленных синих костюмах, положенных агентам по уставу, в сверкающих лакированных ботинках, с галстуками... Ник сердито уставился на Пэка, Гэри улыбался мне, сверкая идеальными белыми зубами. Я растерянно кивнула в ответ, осознавая потихоньку, что к начальнику явилась в неподобающем случаю костюме: без формы, волосы распущенные, короткая красная куртка с кожаными вставками, кожаные брюки, с луком и стрелами за спиной (меня как раз извлекли с урока стрельбы из лука)... Короче, в полной боевой экипировке. Впрочем, Сам Пэк выглядел еще более неофициально. Рубашку в оранжевый цветочек, розовые просторные шорты, массивные боты и вьетнамскую остроконечную шляпку трудно назвать формой, если только не формой дурдома! И вид у начальника был, как у свиньи, случайно попавшей в Думу-- серьезный, задумчивый, весь такой из себя...
      Гэри перехватил мой взгляд и загадочно улыбнулся. Я подавила смешок и лишь пожала плечами.
      --Садитесь-садитесь!-- пригласил меня за круглый стол Пэк.
      Я не стала испытывать судьбу расспросами и села.
      --Что ж, все в сборе, за исключением Владимира и Екатерины. Их так и не смогли найти,-- досадливо махнул рукой начальник.-- Вечно их где-то носит...
      Я улыбнулась. Друзья смотались еще на уроке, предварительно разыграв сценку с несварением желудка. Учитель от их безупречно сыгранных предсмертных конвульсий чуть сам не скончался на месте от сердечного приступа и отправил актеров к врачу. Ни к какому врачу, разумеется, актеры не пошли...
      --Гера, выйди, пожалуйста, отыщи этих деток!-- скомандовал Пэк, и Гера послушно отделился от стенки и ушел. Надо же, никогда бы не подумала, что можно так сродниться со стенами родного офиса!
      --Итак, Софья, я слышал, у вас неплохие способности,-- Пэк задумчиво проводил взглядом Геру.-- Плюс к тому же владение мечом и боевыми искусствами. Я надеюсь, вы готовы продолжить тренировки на натуре?
      --Кажется, мою готовность вы уже проверяли.
      --Это был экзамен. А я спрашиваю вас: вы готовы сражаться, готовы жизнью рисковать и по другим странам путешествовать?
      -- Меня уже спрашивали, и я согласилась, так зачем задавать тот же вопрос?
      --Не знаю, правила такие,-- буркнул начальник.-- А теперь давайте разберемся во всем. Завтра вам принесут необходимые бумаги, образцы новейшего оружия, стандартное оборудование и новые пропуска. Со своим напарником вы знакомы--Гэри Эввот. Ну что ж, не будем терять время. Теперь непосредственно к заданию. Вы помните череду убийств? У каждой жертвы была вырезана на лбу буква "А"!
      --Д-да... Припоминаю...
      --Так вот, буква "А" означает, вероятно, "Анкара", подразделение Тьмы. Со времен Великой Битвы много воды утекло, но сама война все еще продолжается. Огненная Книга--ключ ко всему. Слышали про нее?
      --Да, нам рассказывали.
      --Самое мощное оружие, когда-либо созданное во всей Вселенной... Ее начал искать "Анклесс" тысячелетиями тому назад, и они далеко продвинулись. Мы тоже не дремали, но сейчас "Кара" редеет, агентов уничтожают. Сегодня у нас ожидается пополнение рядов, и Темные об этом знают. Они убирают с дороги потенциальных врагов. Не случайно на вас напал Ахен, не случайно вы встретили оборотня, да Бог знает, что еще может случиться! Легче избавиться от ангела неопытного и необученного, чем сражаться с сильным сотрудником "Кары". Но, к сожалению, мы стоим на грани войны уже не скрытой, а открытой, в которой будут участвовать и люди. Нам необходимо найти Книгу, чтобы лишить Темных возможности играть нечестно и манипулировать сознанием людей...
      --Интересно, как?-- фыркнула я. Надо заметить, говорил Пэк крайне неубедительно, будто заученную речь об урожае морковки в совхозе. Чего-то он темнит...
      --Хороший вопрос, я тоже не знаю, как Игорек рассчитывает на поиск книженции. Тем не менее, поиск местонахождения частей Книги--не ваша забота! Вы же должны прийти и забрать артефакты-- части Книги-- силой или уговорами... Как хотите! Тылы будут прикрывать Гера и Ник. Поисками Хранителей Книги займутся Володя и Катя. Здравствуйте, уважаемые!
      --Здрасьте!-- откликнулись новоприбывшие мои друзья.-- О чем речь?
      --Гера вам потом объяснит... Да, кстати, Софья, я советую тебе воздержаться пока от создания порталов во избежание непредвиденных проблем.
      Я вжала голову в плечи. Блин, щас влетит!!!
      Но нет... Ничего. Не влетело. У Пэка были проблемы поважнее...
      --Значит, так, ребятки... Софья, Гэри, завтра допросите Петра Александровича. Он, конечно, псих, но, возможно, что-то знает... Гэри объяснит, что к чему.
     
     
     
     
      Глава 8.
      Светлая Долина.
     
      Там чудеса, там фейри бродят,
      Мальчишки на кустах висят...
     
      Восемь часов утра... День не заладился с самого начала...
      А ларчик просто открывался... Началось все с того, что сегодня мое первое задание (в психбольнице с многообещающим названием "Святые ягнята"!) и ровно в восемь часов я вскочила с кровати с такой скоростью, будто ночью ко мне на цыпочках подкрался огнедышащий дракон и хорошенько меня поджарил.
      Я опаздывала.
      А все проклятые магические часы со строптивым характером. Обманули, гады! Они решили, видите ли, поспать и... проспали! Нет, вы представляете?! Будильник проспал!
      Я запихнула в рот бутерброд, наскоро переоделась, причесалась и понеслась на всех парах в "Кару", оставляя за собой горящий зигзагообразный след (треклятые буераки и ямки на русском асфальте!). По дороге я успела снести с ног пять человек. Вдогонку мне слышались та-а-акие ругательства! Ничего, поднимутся! Я надеюсь...
      Влетев в здание на всех парах, я первым делом попыталась совершить акт вандализма и сбить огромную каменную статую, но вовремя свернула в сторону и чудом избежала столкновения. Уже хорошо -- в этом НРАРФе даже статуя может сдачи дать.
      Только бы не опоздать! Впрочем, чего это я -- уже опоздала... Хоть бы не поймали!
      --Софья!
      Я по инерции убыстрила темп. Надо же, всюду меня отыщут... Ну уж нет! Не догонят!
      --Да стой же ты, Софья! Подожди!
      Какой-то голос подозрительно знакомый... Обернувшись, я обнаружила, что ко мне на всех парах летит Гэри, мой новоиспеченный напарничек, чтоб его!
      --Что? Опаздываешь?-- ядовито поинтересовалась я.
      --А ты?-- не растерялся Гэри.
      --А это не я, это моя проекция! Ой! Какие люди!
      Есть такие дни, когда опаздываешь не ты одна, а все поголовно. Просто удивительно -- как эпидемия какая-то. Сегодня как раз был такой день -- к нам, чуть не падая, спешила Катька.
      --Что? Опаздываешь?-- в один голос спросили мы у нее.
      --Я не опаздываю! Это не я, это...
      --Твоя проекция, -- задумчиво подсказал Гэри.
      --Точно, -- удивилась Лиса. -- Народ, я где-то тут одного Штива видела... Не пробегал? А! Вот и он! Какие Люди!
      На этот раз нас настигал Володя. Уже смешно! Вот круто, если еще и Пэк опаздает!
      --Что?! Опаздываешь?!-- укоризненно напали мы надруга.
      --Нет, это моя проекция!
      С кем поведешься, от того и наберешься...
      --Кстати, можно не торопиться! Пэк, похоже, проспал, так что...
      --Проспал?!
      Надо заметить, в это поверить было ой как нелегко! Пэе -- зануда редкостная, в своей жизни он ни разу не опоздал, и я уже успела убедиться в этом на собственной шкуре. Не знаю, чем я этому чудику не угодила, но каждое утро он поджидал именно меня у ворот школы и потом всю дорогу читал мне лекции. Ой, как он меня достал уже!
      --Проспал, проспал, -- кровожадно ухмыльнулась Лиса. -- Я-то думала, снотворное не подействовало... Странно, вроде на ангелов снотворное не действует... Значит, все-таки действует!
      --А, может, и не действует, -- задумчиво пробормотал Гэри, но, резко сменив тон, раскомандовался. -- Так! По местам давайте! А то влетит нам тут всем, бюро ритуальных услуг сразу 4 заказа получит!
      --Или один, -- мечтательно протянула я. -- От скорбящих подчиненных...
      --Мечтать потом будем! Быстро, я сказал! Брысь, я тут старший!
      Застал нас Пэк на местах и был этому немало удивлен. Я, пока начальник чередовал сдвинутые брови и милую улыбку, изучала новый кабинет.
      А неплохо... Комната была огромной, словно космический полигон, и здесь вполне можно было запускать ракеты в космос. Главной достопримечательностью являлась тяжелая люстра с массивными хрустальными подвесками, которая крепилась на крепком металлическом тросе. Такие люстры я видела во дворцах Санкт-Петербурга, оттуда, наверное, и стащили. В центре комнаты стоял большой круглый стол в викторианском стиле, для чаепития, вероятно. Рабочие места-- это причудливой формы столы с прилагающимися к ним прибамбасами: компьютер новейшей модели, компактный принтер, сканер и прочая ерунда.
      Паркет был из ценнейших пород дерева, шелковые обои весело переливались на солнце, бархатные занавески развевались на ветру, пчела старательно опыляла домашние растения. Чуть внимательней приглядевшись, я заметила, что пчела была электронной.
      Ага! А вон и электронные жуки, предназначенные для переноса сообщений и отчетов. А вон и служебный дроид--убирает мусор за нерадивыми хозяевами.
      Наконец, через полчаса Пэку наскучило думать, и он, решив отложить взбучку до лучших времен, махнул рукой. Перед нами возникли чемоданы.
      --Ваши удостоверения и стандартное снаряжение, -- пояснял начальник, ходя взад-вперед, пока мы вскрывали чемоданы. -- Удостоверение иметь при себе обязательно, со снаряжением поступайте, как хотите. Все остальное можно найти на складе. Вопросы есть?
      Тон Пэка ясно давал понять, что вопросов нет, а посмевший открыть рот будет расстрелян на месте. Лучше молчать, а то кто его знает, вдруг он бешеный?
      Я раскрыла красную книжечку--удостоверение. Да уж! Правду говорят, что на всяких документах фото, мягко выражаясь, не самые лучшие.
      --Это еще ничего!-- весьма нетактично заглянув через плечо, порадовал меня Гэри. Я погрозила ему кулаком.
      В чемодане обнаружились:
     -- Капсула с ядом
     -- Мой любимый серебряный меч
     -- Лук и стрелы к нему. Причем лук был модернизирован специально под охоту на демонов: не требовалось особой силы, чтобы пустить стрелу, скорострельность его была, как у арбалета, только весил он значительно меньше, имелось три уровня стрельбы-- обычный, пробивающий стены и "настигающий противника".
     -- Бластер ШК-91 (бесполезная вещь, учитывая, что нормальные демоны к подобному нечувствительны!)
     -- Несколько кинжалов с различными свойствами. Один обладал отравленным лезвием, другой менял цвет на красный при опасности, третий имел хитроумное устройство: при повороте в материи он выбрасывал тысячи мелких ножей из основного лезвия.
     -- Перчатка с шипами из стали непонятного назначения
      Этой перчаткой я заинтересовалась.
      --Гэри, а это как работает?
      Напарник молча взял перчатку, нацепил на руку и нажал на стальной браслет, вправленный в нее. Из перчатки тотчас вылетели когти, стальные, длинные, словно ножи. Хм, а этим вполне можно завалить медведя гризли. Полезная штучка.
      --А что так мало всего? -- удивилась я, вспомнив агентов Нового НРАРФа, обвешанных с ног до головы аппаратурой и техникой, но забыв о том, что лучше молчать, ведь рядом бешеный начальник.
      --За надом! -- вызверился Пэк.
      Я пожала плечами. Не хочет отвечать -- не надо, вопрос был риторический.
      --Главное для нас -- магия, -- поспешил ответить Гэри. -- По крайней мере для вас.
      --А для тебя? -- я постаралась придать лицу как можно более равнодушное выражение. -- Ты у нас не ангел, что ли?
      --Хм, -- неопределенно ответил напарник. Блин, шпион! Лишнего слова клещами не выудишь! Е-мое, ну как же интересно-то...
      --Ну что, ознакомились?-- яростно сверкая маленькими глазками, вклинился Пэк.
      --Ну да, ознакомились!-- мстительно улыбнулась Катя, пробуя ручку-нож на несчастном Володе. Друг подпрыгнул, крутанулся на месте и произнес коротенькую, но весьма содержательную фразочку, которую я не решаюсь предать бумаге.
      --Володь, ты где таких слов набрался?-- удивилась я.
      --Никак Володенька на помойке с бомжами тусовался,-- сощурилась Катька.
      --Всего содним! -- бодро признался Штив. -- Его зовут Курик, он грязный и плохо выражается, но парень, что надо!
      --Фу, я знала, что ты оборванец, -- шутливо скривилась Лиса.
      --Что за разговорчики?! -- пискляво взвизгнул Пэк. -- За работу! Вам еще переезжать сегодня!
      --Это куда? -- подскочил Володя.
      --На помойку. К бомжам,-- не удержался начальник.-- В дом "Кары", конечно, в "Светлую Долину".
     
      ***
     
      Дом "Кары" стоял на высоком холме, прямо посреди леса, но недалеко от НРАРФа. Это замечательное место, полное всяких неожиданностей и чудес. Едва я вошла в ворота, как откуда-то сверху спикировал прямо на колючий куст маленький мальчишка лет десяти. Ойкнув, он захохотал и, подпрыгнув, полетел по своим делам. Причем крыльев у него не наблюдалось, зато веснушек было предостаточно.
      А вообще, хорошо! Вокруг, куда ни глянь, красота: русские березки, склоненные ветви ивы над прозрачно синим озером, белые ромашки и капризные розы, бархатцы, фиалки... Аромат! чудо. А воздух! Чистый, у меня даже голова закружилась. Даже фонтан здесь какой-то особенный, не такой, как в городе. Чего еще может пожелать городской житель, уставший от суеты, цивилизации, задохнувшийся в выхлопных газах и покрывшийся несмываемым слоем пыли? Правильно, ванны, дома, гамака и свежевыжатого сока (без консервантов, желательно).
      Улыбнувшись счастливой улыбкой, я закинула сумку на плечо и, насвистывая веселый мотивчик, не спеша двинулась вслед за Геркой и друзьями по широкой тропинке. Вскоре я их догнала, хотя особо не торопилась, но они вообще ползли, словно черепахи, и все потому, что Катька "изучала флору", а Володька доставал Геру вопросами об устройстве этого места.
      --... никто не узнает?
      --Интересно, а как люди вообще могут узнать об этом месте, если они о НРАРФе не подозревают?
      --А вдруг--шел, шел, да и наткнулся? И что? Полетела вся ваша система, да?
      --Не дури, парень, это местечко пропитано магией насквозь! Тут заклинаний защитных и маскирующих столько наложено, что хватит на скрытие Москвы от туристов. Ясно? А, Софья! Ну как? Нравится "Светлая Долина"?
      --Еще бы! Здесь, словно в раю,-- призналась я.-- И почему у меня такое чувство, будто все это сон?
      --Шизофрения?-- сочувственно поинтересовался Володька.
      --У тебя, -- ворчливо согласилась Лиса, принюхиваясь к только что собранному букету.-- Интересно, что это за цветы? Соф, а скажи, приятно пахнут?
      --Ну да... Розы всегда неплохо пахнут.
      --Это розы?!
      --Причем чайные.
      --Интересно, меня за это не посадят?-- Катька подозрительно огляделась вокруг.-- Надеюсь, эти розочки никому не принадлежали?
      --Они принадлежали Фэйр,-- утешительно кивнул Гера.-- Но не суть важно.
      --А кто она, эта Фэйр, такая?
      --Местная фея, за цветочками приглядывает.
      --Какая еще фея?! Гер, хорош издеваться!
      --Ну ладно, фейри... А, вот и она! Познакомьтесь, Фэйр Алтайская!
      Фэйр Алтайская оказалась не только существующей, но и очень вредной фейри. Первым делом она врезалась в дерево, промелькнув перед нами красной точкой. Вторым-- пожелала нам всем "удачного" дня...
      --Чтоб вы провалились! Смотреть надо куда идете!-- сердито погрозилась она нам кулаком.
      Поразительно маленькая, крикливая, в смешном ночном колпаке и белом спортивном костюме, она смотрелась странно, но мило. Надо же, так вот они какие-- фейри! Всегда мечтала познакомиться.
      --А это что? Розочки? Мои?!
      Катька побледнела и молча кивнула головой.
      --Ах! Прелестный букет, милочка! Не забудь его в воду поставить, и он никогда не завянет... Так о чем я? Ага! Доброе утро, хорошего дня, желаю счастья, добро пожаловать, аревудер, чао!-- на одном дыхании выпалила Фэйр и, прежде чем до нас дошло все сказанное, испарилась.
      --Мило,-- кратко известил Штив.
      Через полчаса с бумажной волокитой было покончено, и каждый из нас получил по замечательной двухкомнатной квартирке в двадцатиэтажном небоскребе. Справедливости ради надо отметить, что, в отличие от городских "коробков", он смотрелся как-то легко и естественно, ненавязчиво. Дом весь был увит лианами и плющом, да и в архитектурном плане являлся настоящим шедевром. В-общем, я была довольна, как никогда, и настроение уже давно перепрыгнуло все возможные пределы: качаясь в гамаке и потягивая через соломинку вишневый сок без консервантов, я чувствовала себя самым счастливым существом на всей планете.
      -- Отдыхаешь? Извини, что мешаю... Все в порядке?
      Я одарила Гэри обиженным взглядом и с трудом поднялась с пола. С гамака я благополучно свалилась, как только узрела прекрасный лик визитера.
      --Черт! Стучаться тебя не учили?!
      --Помнится, лет сто тому назад учили... Только я все равно всё забыл,-- мерзко ухмыльнулся напарник.-- А что? Дверь была открыта, между прочим!
      --Не про твою душу, наглый ангел!
      --Ну я же наглый, так ведь? Имею право,-- Гэри плюхнулся в кресло и с наслаждением вытянул ноги.-- Трубочки не найдется?
      --Трубочки не имею, а вот ружье лежит в сумке... Чего зашел?
      --Поздороваться, мы же теперь соседи,-- очаровательно улыбнулся напарник. Нет, ну умеет же найти подход! А улыбка у него и правда симпатичная... Почаще улыбался бы, что ли?
      --Соседи?
      --Ну... Я, короче, в соседнем подъезде живу. Заходи, если что!
      --Зайду,-- мстительно пообещала я.-- В стрельбе попрактикуюсь...
      --Ну тебя с твоей врожденной вредностью и благоприобретенным остроумием! И в кого ты такая? Впрочем, я знаю в кого.
      --И в кого же?
      --В родителей, конечно. Вся "Анкара" от них ныла-- очень уж они стоматологией любили заниматься... Зубы, челюсти у демонов выбивали... Изощренная пытка.
      Да, родители... Интересно, а какими они были? Никогда их не видела, даже на фотографиях. Впрочем, я о них вообще ничего не знаю.
      --Откуда ты знаешь?
      --Герка рассказывал Нику, ну а я рядом бродил, шпионил. Кстати, Петр Александрович, к которому мы завтра визит нанесем, был близким другом твоих родителей...
      --Да?!
      --Да. Он-- единственный выживший из бывшего состава "Кары". Но сошел с ума, постоянно ему кажется, что везде демоны. И состарился,-- Гэри склонил голову, будто прислушиваясь к чему-то.-- Кстати, советую домового извлечь из стены-- он там, кажется, застрял со страху... Ладно, если что-- заходи, помогу, чем смогу.
      Гэри схватил яблоко со стола и, шутливо поклонившись, удалился. Гад! Спер мое яблоко!
      Поворчав для приличия, я снова воспрянула духом и двинулась на поиски домового. Проказник действительно застрял, правда не в стене, а в камине, и тихо шуршал новенькими лаптями.
      --Ну что, друг? Давай вылезать...
      --Апчхи!!!-- согласился маленький помощник, отчаянно дергая ногами.
     
      Глава 9.
      Святые ягнята.
     
     
      Больница "Святых ягнят" получила свое название явно в насмешку.
      Это было ужасное место, в которое ссылались больные работники НРАРФа. Тоже мне -- благодарность! Но, справедливости ради, жители больницы спокойным нравом не отличались и на "святых", а уж тем более "ягнят", они были похожи меньше всего.
      --Интересно, и какому же гению пришла в голову идея посетить это место? -- я подозрительно скосилась на напарника. -- Гэри, а нам туда обязательно?
      --Конечно, -- невозмутимо подкрепил мои опасения напарник.
      --Зачем?
      --Забыла? Во-первых, Пэк приказал...
      --Ну и хрен с ним, я его никогда не слушала...
      --Во-вторых, Петр Александрович здесь...
      Я наморщила лоб, раздумывая, что лучше -- попасть в психушку и навестить товарища своих родичей или спастись позорным бегством. Вообще, сердце предпочитало второй вариант, но разум подсовывал первый. Или наоборот?
      --Ладно, потепали, -- наконец решилась я после долгих и мучительных раздумий, нехарактерных для моей головы.
      --Не волнуйся, тут безопасно, и врачи здесь злые, спуску пациентам не дают, -- ободряюще улыбнулся Гэри.
      --Я запомню твои слова, Гэри... В моей смерти будешь виноват ты!
      И все же я старалась держаться за спиной напарника. Зная свой удивительный талант влипать во все возможные неприятности, не удивлюсь, если нам повстречается свора психов. Гэри (счастливец!) о моем таланте еще не знал и преспокойненько топал себе вперед. Ну что ж, мне же лучше, меньше достанется... Ой, какая я нехорошая! Даже стыдно.
      Сначала все было более или менее спокойно... Пели птички, шумел ветер в листве... Один из психов самозабвенно воевал с обороняющейся изо всех сил скамейкой, другой висел вниз головой на дереве, третий орал во всю глотку какую-то леденящую кровь песню, откуда-то из высокого серого здания доносились вопли и крики. А в остальном было тихо, ой как тихо... Интересно, а врачи хваленые где? Надеюсь, не на подносе, зажаренные в собственном соку? Что-то мне это не нравится...
      Впрочем, узнать судьбу главврача мне еще предстояло.
      Идиллия вокруг продолжалась недолго: ровно до того момента, как воздух вдруг взорвался истошными воплями и топотом стада слонов. Точнее, это я подумала, что слонов, на самом деле слоны здесь были ни при чем. Меня едва инфаркт не хватил, когда я увидела ПОДОБНОЕ...
      Начну с того, что перед нами промелькнул кометой главврач. Это был такой странный, приземистый очкарик в белом халате, с бешеным блеском в глазах и отличающим значком. Он отсалютовал нам рукой и двинулся прямиком к семиметровой стене. За ним мчались остальные врачи, которые также направились к стене. А вот за ними... Веселенькое место! За ними неслась свора психов: Наполеоны (10 штук), Гитлеры (5 штук), Сталины (20 штук) и Штирлицы (рекордное количество--30 штук!). Все эти Сталины и прочие психи, размахивая кастрюлями, сковородками и молотками, орали что-то вроде:
      --Стой, гад!!!
      --Ну, погоди, коварный живой главврач, я тебя съем!
      --Ты стащил со Сталина одеяло, дезертир!!! На кого бочку катишь?! К стенке его!
      --За Францию!
      --Ни шага вперед!
      --Ты-- фашист несчастный!
      --Енотик, а, енотик?! Постой, а?! Я тебя люблю!
      Какое там! Главврач, не сбавляя торпедной скорости, на одном дыхании перемахнул через стену. За ним с успехом преодолели препятствие остальные врачи. Психам повезло меньше -- они влипли в стену, спрессовались, немного похудели и вытянулись в длину, но повторить подвиг врачей им явно не удалось. Зато они, пораскинув мозгами, с невероятным усердием принялись делать подкоп.
      --Говоришь, безопасно тут? -- с нервным смешком поинтересовалась я у напарника. -- Врачи здесь злые, спуску пациентам не дают?
      --Ну да, я так говорю...
      --Может, раз уж тут безопасно, задержишь бунтарей, а то они, не ровен час, на улицу выберутся!
      --Чего-то не хочется, -- равнодушно пожал плечами Гэри. -- И потом, они не выберутся.
      --Да неужели?
      --Ужели.
      --Признайся, страшно, да?
      --Ха!
      --Ну-ну? Боишься?
      --Чего бояться?
      --Боишься, значит.
      --Ну да, -- покорно признался Гэри.
      --Ха! Трус!
      --Еще какой!
      Вау, сам сознался! Интересно, а можно ли довести до белого каления сотрудника "Кары"? Попробуем.
      --Хам.
      --Как ты догадалась?
      --Наглец.
      --Верно.
      Так-так. Не удается. Но как приятно! Как говорит Катька, "лови момент, пока он не убежал"!
      --Противный, вредный и неблагодарный!
      --Ну.
      --Ну! Что "ну"? Ты, кровопийца с автоматом! Кровожадный упырь! Бесчувственное бревно!
      --Неправда! -- возмутился наконец Гэри.
      Ага! Нашла!
      --Бесчувственное бревно!!
      --Бла-бла-бла!!! Ну, конечно!
      --Ты мне так и не ответил на мой вопрос. Кто ты? Ангел? Не похож...
      --Положим, это моя маленькая тайна.
      --И не скажешь?
      --Посмотрим... на твое поведение...
      Темная лошадка! И, главное, лишнего слова клыками не выдерешь!
      --Ладно! Пошли... Слушай, упырь, а ты не знаешь, почему тут все такие агрессивные?
      --Не называй меня так... Агрессивные... Знаешь, не все ангелы могут выдержать вечную жизнь и борьбу.
      --Ага. Ясно...
      Как бы мне ненароком не свихнуться? Со всеми этими демонами, ангелами это вполне возможно. А после подобных заведений тем более.
      За столом стража сидела... собака! Самый обычный доберман, черный, в... черных очках, кожаной куртке... Свои задние лапы в тяжелых грязных кедах он положил на стол, как самый настоящий киношный американец. Рядом с "ногами", на столе, лежала булочка с колбасой, сэндвич и бутылка "Спрайта", в руках у данного персонажа находился свежий выпуск газеты "Аргументы и факты"...
      Я раскрыла рот. Пока я вправляла выпавшую от удивления челюсть, Гэри подошел как ни в чем не бывало к милой собачке.
      --Хорошо читать в черных очках? -- ухмыльнулся он.
      "Собачка" медленно опустила вниз газету, спустила очки на нос и презрительно окинула взглядом Гэри с ног до головы.
      --Что надо? -- строго спросил страж.
      --Врача! -- хитро сощурился напарник.
      --Это зачем?
      Действительно, зачем? В голову полезли нехорошие мысли. Я подозрительно покосилась на коллегу. Как и следовало ожидать, мои подозрения напрасными не оказались.
      --Видишь вот ее, -- злорадствовал Гэри. -- У нее мания величия и мания преследования!
      --Вот еще! -- праведно возмутилась я, задирая нос повыше.
      --Видите?
      Собачка-страж зевнул во всю пасть, обнажая белоснежные клыки.
      --Пшли! -- указал он на вход в больницу и снова погрузился в чтение.
      Гэри схватил меня за руку и потащил к двери. Я отчаянно сопротивлялась, решив оправдать свой новый титул, пиналась, пыталась кусаться. Но Гэри силен, а я... всего лишь маленькая, хрупкая девушка...
      Я изо всей силы пнула Гэри по ноге.
      --Ай! -- коротко взвыл он и подхватил меня на руки, решив, наверное, что так будет проще...
      --Пусти, презренный! -- орала я, честно отрабатывая звание психа и пытаясь выбраться из его рук, но все без толку! Тогда я взмолилась: -- Пусти, кому говорю! Укушу ведь!
      Угроза сработала, Гэри без лишних слов разжал руки, и я полетела вниз. Страж гнусно захихикал. Ах ты, псина! Я немного подумала мозгами и решила, что нет ничего хуже для умной, говорящей собаки, чем быть названной собакой.
      --Пока, Тузик! -- я на прощание ласково потрепала грозного стража по голове. Добрый песик чуть не оттяпал мне руку, но меня спас доблестный Гэри, мощным рывком втащив в больницу.
      Резко запахло лекарствами. Сейчас они мне пригодятся...
      --Еще раз такое выкинешь... -- зашипел на меня злющий напарник, тяжело дыша.
      --Выкину! -- я со злостью топнула ногой. -- Не смей никогда поднимать меня в воздух без моего разрешения! Я тебе не кукла!
      Синие глаза потемнели, в них сверкнула ярость. Я даже испугалась и живо представила, как этот дружок меня убивает и сваливает всю свою вину на мою острую "манию преследования"... Пришлось сменить стратегию.
      --Извини, -- пискнула я, состроив невинную мордашку. -- Это вышло случайно.
      --Софья! -- взревел Гэри. -- Случайно -- это когда наводнение, пожар, да все что угодно, ты уже прямо катастрофа!
      --Прости, -- невинное личико не помогло, поэтому я изобразила вселенскую скорбь и горькое раскаяние. -- Я виновата. Да, такая вот я, катастрофа...
      --Ладно, -- устало махнул рукой коллега. -- Идем. Сплошные неприятности с тобой! Тебе дальше уже некуда! И так... Слегка того...
      --На себя взгляни! -- бросилась я вдогонку удаляющемуся напарнику.
     
      Старый ангел... Странное словосочетание. Почти как антитеза, так это необычно. Так вот, Петр Александрович был старым ангелом. Руки его дрожали, морщин на лице было больше, чем волос на голове, побелевших от времени, а глаза скрывали в себе усталость от этой жизни. И я вдруг впервые осознала, что ангелы не в игры играют. Я даже не могу представить, что пришлось пережить восемнадцать лет назад этому сморщенному старичку... и что пришлось пережить моим родителям.
      --Не подходите ко мне! -- закричал Петр, забиваясь в угол и закрываясь руками, будто бы защищаясь от нас. -- Не подходите!
      --Петр Александрович, мы от "Кары", -- Гэри попытался успокоить старика, но тот лишь шарахнулся в сторону, ударившись о стену.
      --Ты... Ты Зло! Я чувствую в тебе зло! Уходи! Изыди! Прочь!
      Гэри растерянно отошел на два шага назад. В его глазах мелькнула... Что это? Вина?
      --Я ничего вам не скажу! Прочь! Прочь! -- закричал старик, но тут его безумный взгляд остановился на мне... Остановился и тут же смягчился.
      --Детка... Это ты... Ты пришла.
      Если честно, то захотелось уйти. Так бы я и сделала, если бы дорогу к двери не преграждал напарник.
      Тем временем Петр Александрович с опаской приблизился ко мне и посмотрел в лицо повнимательнее. Я нервно вздрогнула, но с места не сдвинулась.
      --Да-да... Это ты! Я так долго ждал! Как похожа... Я знал, что ты придешь, знал!
      Старик внезапно сорвался с места, кинулся к столу и извлек из кипы бумаг помятую, пожелтевшую от времени, записку.
      --Вот... Возьми... Быстрее! Смерть за мной идет!
      Я испуганно схватила записку. О чем говорит этот помешанный?
      Через секунду я поняла, о чем он говорил. Гэри, издав рык, кинулся вперед и сшиб меня с ног. Что-то коротко просвистело мимо, натянуто тренькнуло и затихло.
      Это была стрела. Она предназначалась мне.
      Но попала в Петра Александровича.
      --Теперь они знают... Она сказала... Берегись Аннулара, деточка...
      Это были последние его слова. Больше он не произнес ни слова.
      Я сжала в руке записку. В ней мелким почерком был написан адрес.
      Это был тот самый почерк, который я так любила...
      Почерк моей матери.
     
      Глава 10.
      Сиверлэнд.
      Жара стояла невыносимая. Солнце, казалось, взбесилось и решило выжечь все, что росло, жило и двигалось. Ему это никак не удавалось и к концу дня становилось все жарче и жарче.
      Хорошо, что сегодня выходной! На работу идти не нужно. Правда, чего уж там греха таить, мне не хватало Гэри. Без него было скучно -- я к нему уже так привыкла! Вот ведь безобразие, даже поругаться не с кем!
      Я залила свое горе стаканчиком... холодного сока. А вы что подумали? Представьте себе пьяного ангела... Нет, увольте! Спиртные напитки я ненавижу!
      Я залезла в холодильник за очередной порцией мороженого. Солнце потихоньку уходило за горизонт, но жара не спадала, и я мечтала об одном -- оказаться где-нибудь на далеком-далеком севере, с белыми медведями и под снегом в качестве куропатки. Ну, на худой конец, сгодился бы и ледяной подвал, в который я, еще маленькой девочкой, залезала вместе с ребятами. Там мы кутались в теплый плед, стучали зубами от холода и злорадствовали, представляя себе несчастных взрослых, которым приходилось сидеть на работе и высовывать язык от перегрева.
      Досмеялась... Сама теперь такая же!
      Я походила по комнате. Скучно! Сходила на кухню, сжарила тосты с помощью тостера со спутниковым наведением на ближайшую тарелку. С тоской посмотрела на них и снова прошлась по комнате.
      Скучно!
      Эх! Чтоб такое сделать интересненькое? Может, подтопить соседей? А что? Бесплатный бассейн...
      Ладно, не буду сегодня вредничать... Вот бы с Гэри поболтать! Может, позвонить? Или даже навестить? Но вдруг он уже дрыхнет без задних ног или где-нибудь на задании? Сражается с очередной бякой, например. А я тут со своей навязчивой идеей получить по шее... Не, не буду.
      Чего б такого сделать?! Тоска зеленая...
      -- Что, подруга, скучно?! -- издевательски донеслось за спиной.
      Я подскочила на месте. Ну вот... Стоило только вспомнить про некоторых... Кажется, желание поболтать испарилось!
      -- Даже не постучался! Это некрасиво, Гэри!
      -- Да неужели?
      -- Тебя манерам учили?
      -- Ну...
      Гэри схватил с моего стола недавно купленную в магазине книгу по магии, где все до последней запятой сплошное надувательство, плюхнулся в кресло и небрежно пролистал пару страниц.
      -- Так, что тут у нас?... "Монотонно бормоча слова заклинания, взовите к высшим силам...". Софья, и ты это читаешь?!
      Я выхватила книгу из рук Гэри и бросила ее в мусорную корзину.
      --Это в подарок однокласснице... Бывшей однокласснице.
      --И чем же она тебе так не угодила?
      --Извини?
      --Ладно, проехали... Надеюсь, я не застану тебя в следующий раз "монотонно бормочущей слова заклинания и взывающей к высшим силам..."? -- продолжил издевательство напарник.
      --И я надеюсь. Хотя... Знаешь, хорошая идея!
      --Ты на солнышке не перегрелась?
      --Немного, -- я притворно вздохнула. -- Кто б льда принес! Кстати, чаю будешь? -- я вспомнила о гостеприимстве.
      --Ну... Слушай... Я тут подумал... -- я с удивлением заметила, что напарник зарделся. -- Может, слетаем в Сиверлэнд?
      --Куда? -- опешила я. -- В Сив... как там?
      --В Сиверлэнд. Город ангелов. Сегодня выходной, там бал... Вот я и подумал... -- Гэри пытливо рассматривал свои ногти и старательно (но безуспешно) пытался скрыть смущение. Да что это с ним? Странный.
      --А это далеко?
      --Смотря с какой стороны посмотреть ... Это немного... другой мир. И льда там предостаточно!
      Хм-м. Забавное предложение. Не ожидала. А почему бы и нет? Делать нечего, скука смертная, а в этом Сиверлэнде -- или как там его? -- я ни разу не была. Даже любопытно!
      --Наверное, это весело...
      --Так поехали?
      --Ну... Почему нет?
      Первым сюрпризом для меня оказались олени. Самые настоящие летающие северные олени, запряженные в сани. Гэри помог мне усесться, как настоящий джентльмен, так что я осталась вполне довольна.
      Олени летели быстро. Я даже не заметила перемены миров, но стало значительно холоднее. Я поняла, что мы летели на север.
      --Шубку накинь! -- позаботился обо мне Гэри. Я послушно закуталась в лежащую поблизости шубу и почувствовала себя Снегурочкой, разве что рядом был не Дед Мороз со следами разгульного образа жизни (да не в обиду Дедам Морозам будет сказано! Это касается только моего бывшего соседа!), а настоящий красавец. Против я ничего не имела!
      --Смотри! -- Гэри отвлек меня от размышлений и заставил посмотреть вниз.
      Боже! Как красиво! Внизу был город, будто сошедший со страниц сказки: огни, дома. Туда-сюда сновали оленьи упряжки, развозящие пассажиров. Заманчиво сверкали вывески магазинов, причудливые фонари привлекали взгляд даже с такой высоты.
      Наши олени тоже стали потихоньку спускаться.
      --Сиверлэнд, -- улыбнулся напарник в ответ на мой восхищенный взгляд.
      Олени мягко опустились на мощеную булыжником мостовую и тряхнули колокольчиками. Послышался звон, которому тут же ответили колокольчики других оленей.
      Я смахнула снежинку с носа и огляделась.
      Внизу Сиверлэнд был еще прекраснее, чем с неба. Старинные маленькие домики толпились по бокам широкой аллеи, фонари в уже наступившей темноте весело освещали их фасады. Тихо падал снег, мягко опускаясь на землю. Вокруг было полно народа. И все такие веселые, румяные! Это словно сказка! Только наяву...
      Гэри помог выбраться из саней и отпустил оленей.
      Только сейчас я заметила, что вместо привычного топика и бриджей на мне шикарное платье, расшитое серебряными и золотыми нитями. Такое, о котором я всегда мечтала в детстве... Я благодарно посмотрела на Гэри. Тот улыбнулся.
      --Нравится? Сам выбирал! -- с гордостью известил он, сияя по подобию начищенного таза.
      --Гэри, ты и правда душка! -- только и смогла сказать я.
      --Еще бы! Считай платье моим извинением за экзамен.
      --Заметано.
      Единственное, что меня волновало и не давало покоя, так это вопрос, зачем Гэри все это устроил.
      --Ну, я подумал, что мы теперь должны получше друг друга узнать. Мы же напарники, а значит --друзья, -- он словно прочитал мои мысли.
      --Гэри... Это лучшее, что можно было придумать! -- я с трудом подобрала нужные слова.
      --Подожди! Я еще тебя научу на коньках кататься! -- зловеще пообещал напарник, беря меня под руку.
      --Правда?
      --Конечно. Потом, позже. А сейчас, мисс, не хотите ли прогуляться по Сиверлэнду?
      --С удовольствием.
      Гулять по этому городу действительно было удовольствием. Здесь была ни с чем не сравнимая атмосфера праздника и доброжелательности. Такое можно испытать только перед Новым Годом, когда в вечернем праздничном городе сверкают огни, гирлянды, падает снег, на лицах людей играют непонятные улыбки, и в воздухе витает дух счастья, а ты идешь вместе с друзьями. И хочется петь, веселиться, улыбаться! И так хорошо!
      Мимо пролетел белый почтовый голубь с письмом в клюве. Проехала оленья упряжка, поднимаясь ввысь. Пробежали дети, весело выкрикивая что-то на ходу.
      Гэри схватил меня за руку и потащил в магазин.
      --Я хотел купить тебе что-нибудь... В знак дружбы, конечно, но не знал, что тебе понравится, -- он окинул взглядом ювелирный прилавок.
      --Гэри, я не могу... -- пролепетала я, не в силах оторвать взгляд от бесценных украшений из драгоценных камней. Никогда не питала страсти к драгоценностям, но ТАКИЕ шедевры не оставят равнодушными никого.
      --Это мой тебе подарок...
      Он подозвал усатого продавца и шепнул ему что-то на ухо. Тот убежал куда-то на минуту, а затем вернулся с коробочкой в руке. Гэри аккуратно взял ее и открыл.
      Такой красоты я не видела никогда... Этот кулон...Это был огромный камень, чуть прозрачный, глубокого синего цвета, как вода в озере. Он завораживал, притягивал...
      Я вздохнула:
      --Не могу, Гэри! И не проси!
      Он и не просил... Широко улыбнулся и небрежно бросил деньги на прилавок.
      --Я беру этот, --посмотрев на мое лицо, напарник сжалился-таки. -- Софья, не думай, ты мне ничем не обязана. Это просто подарок. Можешь по-прежнему спорить и ругаться со мной. Я не против!
      --Зачем...
      --Затем, что мне надоело тебя вечно спасать!!! Этот кулон охраняет владельца от нелепой смерти и опасности. Тебе это точно пригодится. И чтоб носила! Увижу без -- нелепая смерть точно будет!
      Я хмыкнула, но подарок приняла.
      --Спасибо, -- я не знала, что еще сказать. Но напарник меня понял.
      --Что ж, прокатимся на коньках, а?--задорно улыбнулся он, и в его глазах заплясали знакомые азартные огоньки.
      --Я не умею кататься на коньках!
      --Научу!
      --А ты хорошо учишь?--подозрительно спросила я.
      --Еще как! Мой бывший ученик... По секрету скажу, он сейчас в больнице с переломом лежит... Так вот...
      Что случилось с его бывшим учеником, я так и не узнала, зато живо представила себе несчастного парня, лежащего на койке с поднятой вверх загипсованной ногой и на все лады проклинающего тот день, когда он повстречался со своим "учителем"... Меня тут же начал бить истерический хохот, и под ноги я, разумеется, не смотрела, а в результате попыталась растянуться на мостовой. Гэри ловко подхватил меня, не дав повторить судьбу своего бывшего ученика. Я засмеялась еще сильнее, Гэри тоже.
      --Не спеши! Успеешь еще ножки-то переломать! Во-о-он на том катке...
      --О, боже!!! Ты издеваешься?!
      Каток был громадным. И явно пользовался успехом. Его плавно пересекали влюбленные парочки, родители учили своих детей кататься, старички разминали косточки и упивались воспоминаниями своей молодости. Я натянула коньки. Гэри помог мне встать на лед.
      --Смотри... Свой вес перенеси вперед... Ну же! Попробуй!
      Я сделала несколько неуверенных шагов и чуть не расквасила нос. Гэри уже во второй раз спас меня от незавидной участи прошлого ученика.
      --Нет-нет... Не иди -- скользи!
      Кое-как, с поддержкой друга, мне удалось научиться с грехом пополам "скользить". Зато через полчаса я уже весело рассекала коньками лед.
      --Молодец! -- хвалил меня "учитель", наматывая круги и выделывая нереальные кренделя.
      --Гэри, упасть не боишься?
      --Нет! Я за всю свою жизнь ни разу не упал!
      Сказал и грохнулся! Я чуть не умерла со смеха.
      --Ну что? Первый? -- я протянула хвастунишке руку. Гэри хитро прищурился и дернул меня за эту самую руку помощи вниз. Теперь пришла его очередь помирать от смеха.
      --Так нечестно!!!
      --Хе-хе! -- противно захихикал напарник, изображая, по всей видимости, Бабу-Ягу в приливе старческой вредности.
      --Ты гадкий!
      --Очень. Очень гадкий, -- как всегда, легко согласился приятель, с трудом поднимаясь со льда.
      Я считала, что ничего прекраснее уже быть не может! Но я ошиблась! Вечер только начинался...
      По небу прокатился рокот. Все замерли.
      И тут тысячи звезд соединились в единое целое и вспыхнули, разливаясь в самое прекрасное, что есть на свете -- в Полярное Сияние.
      Я затаила дыхание. Ночное небо заиграло тысячами красок, переливаясь всеми цветами радуги. Полярное сияние напоминало невесомое, воздушное одеяло, закрывающее широкие просторы ночного неба. Потом я узнала, что это было не Полярное сияние, а Сияние Звезд, которое можно увидеть в Сиверлэнде и нигде больше.
      А потом... Началось веселье! Начался бал! Песни и музыка лились отовсюду, фейерверки взлетали мерцающими птицами, рассыпаясь потом на тысячи нежных цветков розы, опускающихся вместе со снегом на головы зачарованных зрителей. Невесть откуда на улице появились столы со всякой снедью, оркестры, играющие волшебную и легкую музыку, обычный вид улицы сменился нарядными гирляндами, тысячами мелких огоньков и лепестками розы на мостовой. Кто-то выхватывал свои жезлы и магические палочки, которые обычно имеют ученые ведьмы и маги -- люди, не родившиеся в семьях ангелов, но овладевшие магией, -- и показывали разнообразные фокусы, как, например, золотой дождь, поглощение огня, метаморфозы и создание фантомов. В результате по улице летали бабочки -- прозрачные, призрачные, казалось, что стоит дотронуться до них, и они растают.
      Но коронный номер приготовили призраки. Они пролетели мимо, осыпая нас блестками, серпантином и мелкими золотыми монетками.
      Вот это праздник! Я еще никогда так хорошо не проводила время!
      --Можно вас пригласить? -- подошел ко мне Гэри, предлагая составить ему пару.
      --Конечно, -- я аристократично положила руку на плечо напарнику.
      Этот вальс я не забуду! Мы кружились в танце, не думая ни о заданиях, ни о своем собственном современном мире. Мы не думали ни о чем, просто наслаждались этим моментом. И это было чудесно. Жаль только, что танец слишком быстро закончился и пришлось вернуться на грешную землю.
      В небо взмыл дракон и рассыпался нежными цветками ромашки. Я радостно взглянула на ангела, подарившего мне этот незабываемый вечер...
      --Спасибо, Гэри...
      --Не за что... Айда за тортами!!! -- весело прокричал он, толкая меня в бок.
      Я встряхнула головой и бросилась вдогонку за напарником.
      Торты оказались отменными. Впрочем, как и воздушные шоколадные трюфели, и соблазнительный ягодный десерт, и клубника со взбитыми сливками, и неповторимые шоколадные пирожные, тающие во рту, и экзотические фрукты в шоколаде... Короче, вечер удался на славу!!!
      Жалко, что все хорошее всегда кончается...
     
      Часть 3.
      Глава 1.
      Дом с вампиром.
      В понедельник с самого утра зарядил дождь с грозой. Он лил и лил, делая видимость близкой к нулю. Я против обыкновения выбежала из дома ни свет ни заря. Зонт, как назло, тут же сломался и ни в какую не желал раскрываться и мокнуть. Пришлось воспользоваться магией. Теперь дождик обходил меня сторонкой.
      Но это меньшая из неудач, постигших меня на полной опасностей дороге на работу. Водитель маршрутки, в которую я, дура, залезла, оказался не в духе и не в настроении и, вероятно, страстно желал от нас избавиться, поминутно норовя врезаться во все попадающиеся грузовики и громко при этом ругаясь. Кто-то из пассажиров наконец не выдержал и выругался в ответ, на что водитель тут же откликнулся, ловко подрезая мерс.
      --Молчите, блин! Под руку не лезь, понял?!
      Завязалась перебранка. Я подумала, что лучше уж я подожду другой маршрутки и вышла на ближайшей остановке.
      Тут надо сделать маленькое отступление. НРАРФ находится не в городе, а за городом. И я оказалась в какой-то малознакомой мне местности. А вот название остановки показалось мне знакомым. Где же я его слышала? О! Вспомнила! Случаются же совпадения! Остановка была указана в записке, которую мне дал Петр Александрович.
      Ну что ж... Кажется, я снова опоздаю. Раз уж я все равно здесь...
      И я, шлепая промокшими насквозь ботинками по лужам, развернулась и пошла прочь от остановки. Пару раз я чуть не утонула в луже, с трудом спаслась и, проклиная тот день, когда первый из моих родственничков залез в "Кару", поплелась по тропинке, все дальше углубляясь в лес.
     
      Странно... Тишина, как в склепе...
      Лес становился все угрюмее и мрачнее. Лягушки прыгали по болотистым лужам, ноги утопали в грязи, деревья молчаливо разглядывали упрямую путницу, то есть меня, и, наверное, размышляли о том, что у кого-то "тихо шифером шурша, крыша едет не спеша". Оно и верно -- назвать меня нормальным человеком язык не поворачивается! Нормальные люди сидят сейчас, в такой дождь, дома в тепле, с чашкой чая в руках, и названивают начальнику, чтобы сообщить о своей преждевременной смерти, как минимум. Но, к сожалению, не могут дозвониться, потому как в это же самое время начальник пытается сделать то же самое... Вот это я понимаю! Вот это жизнь!
      Ладно, забудем о чашечке чая, моя задача сейчас -- отыскать дом под безобидным номером 666.
      После десяти минут продвижения вглубь леса мне это, кажется, удалось.
      Дом был старым и заброшенным. Весь его фасад был увит побегами какого-то черного растения, изогнутого, причудливо искривленного. Вокруг разрослись... мертвые деревья. Они измученно тянули свои ветви ко мне, будто бы прося прекратить эти вечные страдания. Краска на стенах дома облупилась, темные окна молчаливо вглядывались в глубину леса.
      Ну и что это я здесь делаю?! Я судорожно вздохнула и пошла к дому. Перед дверью я немного задержалась... И дверь открылась для нерешительной гостьи сама. Тихо скрипнули несмазанные петли. Изнутри повеяло холодом. Я вздрогнула, но переборола страх и вошла внутрь. Дверь тут же захлопнулась, отрезая путь к побегу. Я безрезультатно подергала ручку двери. Что ж...
      В доме стояла звенящая тишина, от которой всегда ждешь подвоха. Лишь кое-где капала с потолка вода, и этот звук неприятно резал уши, гулко отдаваясь в голове. Повсюду царил беспорядок. Ржавые перила, извиваясь, уходили на второй этаж. Я сделала шаг, под ногами что-то хрустнуло. Это были кости... Я пригляделась в темноту. На полу лежали тысячи мелких трупиков крыс. Жуткое местечко... Что я здесь делаю?
      Продолжая задавать себе этот вопрос, я неуверенно двинулась вперед, раздвигая руками паутину. Мои шаги эхом отдавались от стен.
      Но я чувствовала, что здесь не одна... Здесь был кто-то еще. И вовсе не пауки, хотя и этих субъектов было предостаточно.
      Я поежилась. Это была неудачная идея -- посетить этот дом. Я не выдержала царящей тишины и, набрав в легкие воздуха, взмыла вверх по лестнице на второй этаж.
      Здесь все было совсем по-другому, все было выдержано в красных тонах -- занавески, ковры, даже покрывало на... гробу. Все чисто, прибрано. Только и здесь было темно.
      И я поняла, почему. На красном высоком стуле сидел человек спиной ко мне... Нет, не человек -- вампир. Вот ...!
      Он медленно обернулся. У него было красивое молодое лицо, обрамленное черными локонами, но его пронзительные глаза выдавали мудрость и прожитые века.
      Я отшатнулась. Его глаза были бездонными, как глаза Гэри... Только вот искорок и насмешливости в них не было...
      --Я знал, что ты придешь, -- спокойно сказал он. Его слова были отчетливыми, словно он вырубал их из скалы. Его голос был нечеловеческим, ровным, с оттенком жестокой мудрости.
      --Кто ты?
      --Тебе не стоит меня бояться, -- он выждал паузу и с нажимом произнес мое имя: -- Софья.
      --Откуда вы знаете мое имя?
      --Я многое знаю. Тебя ведь прислала Мария, не так ли?
      Я вздрогнула, услышав это имя. Марией звали мою мать.
      --Она умерла.
      --Я знаю, -- невозмутимо отозвался вампир, выдвигая взмахом руки стул для меня. -- Садись.
      Я с опаской села. И почему это возникло неудержимое желание закрыть шею руками?
      --Ты ведь хочешь узнать об Огненной Книге, не так ли?
      --Вы о ней знаете?
      --Я многое знаю.
      --Да... Я хочу узнать об Огненной Книге.
      Вампир помолчал, разглядывая красную кровь в бокале. Я терпеливо ждала, хотя моим желанием было броситься вон отсюда.
      --Знаешь, я открою тебе что-то очень интересное, -- наконец проникновенно прошептал вампир, поднося к губам алую жидкость. -- Все в этом мире, все силы, имеют противодействие -- сила притяжения противоположна силе отталкивания, а силы Добра -- силе Зла... Между ними всегда была война...
      Тут вампир замолчал, а потом неожиданно очень быстро встал и уж совсем неожиданно оказался за моей спиной. Он наклонился ко мне, и его ледяная щека коснулась моей шеи. По спине пробежался холодок.
      А вампир тем временем быстро, но внятно и четко зашептал:
      --А теперь представь, что человечество запустило механизм уничтожения Зла, Зло исчезает, а нет Зла -- нет Добра, а если нет Зла и Добра, что есть?
      Мне понадобилось время, чтобы осмыслить его слова.
      Он был прав.
      --Да... -- продолжал тем временем вампир вкрадчивым шепотом, еще ближе склоняясь к моему уху. -- Ничего. Нет ничего. Понимаешь?
      Я честно покачала головой, не в силах произнести ни звука.
      --Пустота, -- пояснил вампир, возвращаясь на свое место. -- Нельзя уничтожить Зло. Нельзя уничтожить Добро. Но в наших силах восстановить Равновесие. И для этого создали Огненную Книгу -- кровь и жизнь ангелов, послание Богов, их пророчество. Однажды она уже нарушила равновесие... Теперь ты пришла, чтобы его восстановить и найти все артефакты.
      Я сглотнула:
      --Где они?
      --Я не знаю. Я могу подсказать.
      --Вы знаете.
      --Знаю.
      --Тогда почему вы не хотите помочь?
      Вампир промолчал.
      --Но вы же можете сказать, где части Книги!
      --Найди их сама. Но не ищи их слишком далеко. Они ближе, чем ты думаешь.
      Я обреченно откинулась на спинку стула. Как это -- "ближе"?
      --Но хотя бы...
      --Я могу подсказать. Первый артефакт находится в Шотландии, у вампиров из клана Тэррай.
      --А как их найти?
      --Сердце подскажет.
      Я поняла, что безрезультатно пытаться узнать что-то еще.
      --Я могу идти?
      --Конечно.
      Я встала и попятилась к лестнице, но тут вспомнила кое-что еще.
      --Откуда вы знаете мою маму?
      Вампир улыбнулся, ехидненько так, снисходительно, и дунул. Налетел ветер, настоящий ураган, и вынес меня из дома, хотя я отчаянно сопротивлялась. Ясно, слишком много вопросов задаю, но зачем же так грубо?!
      Я отряхнулась. Вопросов теперь было еще больше, но я зато узнала, что делать дальше...
      Ехать в Шотландию, конечно!
     
      --Значит, вот какая загогулинка, да? -- Пэк нервно выпустил колечко дыма. Со своей трубкой он теперь не расставался. -- Что ж, придется слегка обдурить "Анклесс"... Скажем, опередить...
      --А что такое "Анклесс"? -- я в очередной раз влезла с вопросом.
      --Я ведь уже говорил... Наш конкурент. Пристанище демонов и темных магов... Короче, что-то вроде ада.
      Мне показалось или в голосе начальника и правда промелькнуло восхищение?
      --Ну ладно, и что дальше?
      --Что ж, Софья, поедете в Шотландию, -- Пэк по-деловому положил трубку на стол. -- Магией пользуйтесь поменьше. Лучше, чтобы вы вообще забыли о том, что вы ангелы...
      Забыть о магии?! Пэк что, с Луны свалился?! Да с моими способностями я смогла бы в одиночку отыскать этот артефакт! Кхм. Или взорвать планету... Но это уже мелочи.
      --Не стоит привлекать внимание "Анкары", -- пояснил начальник. -- А теперь... марш отсюда, у меня дела!
     
     
      Глава 2.
      Куда идем мы с Пятачком --
      большой-большой секрет!
     
      ...Главное, чтоб полиция не узнала, куда идем мы с Пятачком...
     
      Никакой магии!!! Представить себе невозможно! Даже тащиться в Шотландию приходится на самолете!
      Так мало того, что Пэк запретил использовать магию, ссылаясь на повышенную активность демонов, так он решил еще чуток поиздеваться и дал нам "для охраны" мистера Джонниса -- огромного черного добермана. Он, если помните, был стражем в психбольнице "Святые ягнята".
      --Мистер Джоннис, не будете ли вы так любезны убрать ваши лапы прочь от чемодана и вести себя, как обычная собака? -- выдавила я сквозь зубы, в очередной раз убирая чемодан из лап "песика".
      --Я не собака, -- невозмутимо отозвался доберман, надевая черные очки. Я тяжко вздохнула и отняла их.
      --Нет! Вы подумайте! Вы только подумайте! Я стою и спорю с собакой! Кажется, я схожу с ума!
      --Спокойно, Софья, -- Гэри успокаивающе положил мне руку на плечо. -- Спокойно...
      --Я СПОКОЙНА!!!
      Напарник на всякий случай отошел подальше:
      --Мне не нравится, когда ты так говоришь...
      Я для пущей убедительности шикнула на него и оскалила зубы доберману. Мистер Джоннис испугался и юркнул за спасительную спину Гэри.
      --Деточка, нервы надо лечить! -- осторожно выглядывая, посоветовал он.
      --Ах! Нервы лечить, говоришь?! -- взревела я и, не обращая внимания на испуганных британцев, изловила псину за шиворот и напялила ему ошейник с шипами. -- Какая-то псина будет меня учить, как жить!!!
      --Зачем вы издеваетесь над животным? -- опасливо спрашивали иностранцы на своем ломаном английской. Впрочем, ломаным он был как раз у меня, хотя ускоренная программа языков втолкнула в мою бестолковую голову столько английского, сколько не смогли вдолбить все вместе взятые школьные учителя. Но от акцента ой как непросто избавиться!
      На замечания я чихать хотела, поэтому, когда доберман попытался оттяпать мне руку, я особо не церемонилась, изловчилась и надела на него еще и намордник.
      --Ты мне за это еще запватишь! -- мистер Джоннис обиженно пытался угрожать, но в наморднике это было весьма неудобно.
      --"Запвачу-запвачу"! -- грозно пообещала я. -- Так!!! Одним меньше!
      Гэри испуганно попятился:
      --Я что? Я ничего!
      --А ну иди сюда!
      --Софья, -- Гэри пустил в ход свое обаяние, очаровательно улыбаясь и невинно хлопая глазами. Это сразило бы наповал кого угодно... Но только не меня!
      --Бери чемодан!
      Гэри послушно исполнил приказание.
      --И пошел! Пошел!!!
      Гэри снова послушался.
      --Софья, а знаешь, девушки твоего возраста...
      --Разговорчики в строю! -- я решительно прервала робкую попытку напарника завязать разговор. -- А ты, Тузик, к ноге!!!
      Тузик было зарычал, но я дернула за поводок, и рычание сменилось поскуливанием.
      --Прошу вас, не злитесь на это бедное животное, -- вежливо попросил какой-то иностранец. Хм-м-м... Симпатичный! Не чета Гэри, конечно, но все равно... И вообще, не совсем в моем вкусе, но ради того, чтоб позлить напарника... я готова пойти на кое-какие уступки.
      --Если только довезете нас до старого замка, то я вообще его выпущу, -- я попыталась мило улыбнуться... Надеюсь, получилось.
      Парень неожиданно заулыбался в ответ:
      --Для вас все, что угодно!
      Сзади послышался грохот. Я обернулась, полная нехороших предчувствий. Ну да, разумеется, Гэри возмутился и, бросив чемоданы на пол, состроил кислую, недовольную мину... Кефир бы с него цедить!
      --Извините, мы сами в состоянии справиться!!! -- яростно заявил он чуть повышенным тоном. Ну, вот! Весь флирт испортил!!!
      --К чемоданам! -- рявкнула я, и Гэри послушно подхватил оные. Я же, убедившись, что все под контролем, снова обратила свое внимание на парня: -- Сколько с нас? Понимаете, сами мы не местные...
      Откуда же я взяла эту фразочку? Вот ведь, не помню, хоть убей.
      --За одно доброе слово от такой прелестной леди, как вы! -- низко поклонился джентльмен. -- Куда вам?
      Действительно, а куда нам? Какое-то название заковыристое... Где же эта бумажка? Я перерыла содержимое рюкзачка, но, как и следовало ожидать, измятый блокнот преспокойненько лежал себе в кармане. Вечно со мной так: ищешь книгу по всей квартире, а она в книжном шкафу оказывается!
      Адрес я с грехом пополам продиктовала, причем запиналась я на каждом слове. Но парень понял и громко присвистнул:
      --Надо же! Мне тоже туда! Вас случайно зовут не Софья?
      --Так вы оттуда? Какое совпадение!
      --Какое чудесное совпадение! Меня зовут Уильям. Для вас просто Уилл, -- он наклонился и поцеловал мне руку. Вот что значит настоящий джентльмен и хорошее воспитание!
      Сзади тихо зарычал Гэри.
      --Кажется, ваш коллега не в духе? -- участливо поинтересовался Уилл. Про то, что мы с Гэри коллеги, британец узнал потому, что Пэк выдумал какую-то фантастическую историю про агентов разваливающейся компьютерной фирмы, коими по счастливой случайности оказались мы. Нас отправили в командировку, чтобы мы отладили программу, и для этого нам просто необходим доберман в черных очках! Все так просто! И, главное, комар носа не подточит!
      --Ах, этот коллега!! Не обращайте внимания! Он что-то съел не то в самолете, так у него теперь в животе урчит, -- равнодушно пояснила я, принимая предложенную Уиллом руку.
      Гэри с еще более яростным рычанием подхватил чемоданы, кивнул Тузику, чтобы тот своими лапами шевелил, и поплелся следом. Так мы и дошли до красного, явно недешевого, автомобиля. Гэри скинул ношу в багажник и уселся на заднее сидение. Его взгляд был подобен молниям в ночной тьме, но мне-то какая разница? Я пожала плечами и села рядом с водителем.
      --Так, значит, в животе урчит... -- мстительно прошипел мне в ухо напарник.
      --Уилл, у вас не найдется какой-нибудь музыки?
      --О, конечно! -- джентльмен покопался в ящике и извлек несколько дисков. -- Все, что душе угодно!
      --Я с тобой потом поговорю... -- снова донеслось сзади.
      --Уилл, жутко неудобно, но моему коллеге, похоже, совсем нехорошо. У вас не найдется таблеточки?
      "Лучше, конечно, цианистый калий... На худой конец, опиум сгодится..."
      Таблеточка нашлась. Я с какой-то злорадной нежностью проворковала:
      --Ну же, приятель, открой ротик, -- я старательно пыталась всунуть таблетку в плотно стиснутые зубы, пока Уилл зачем-то вылезал из машины. Зато когда он вылез, Гэри решил отомстить, резко схватил мою руку и до боли сжал, да так, что таблетка упала на пол. Минуту он пожирал меня взглядом.
      --Да что с тобой сегодня творится?! -- ядовито осведомился он.
      --Пусти! Мне больно!
      --Что ты строишь из себя глупую девчонку?! -- Гэри только усилил хватку.-- Я что, должен с тобой возиться, как с младенцем?!
      Мне удалось-таки нечеловеческими усилиями вернуть себе онемевшую руку. Господи, ну и сил у него! Ему бы на боксерский ринг. Хотя нет, там мышцы накачанные нужны, а у этого сила идет изнутри... Как у вампиров или оборотней.
      --Кажется, ты и так уже возишься! Или забыл? Ну что тебе тот парень сделал?!
      Парень, про которого я говорила, как раз и был той причиной, по которой я, добрый, милосердный ангел во плоти, бесилась. Точнее, бесилась я из-за поведения Гэри, нехарактерного для воспитанных джентльменов... Он, кажется, решил мне заменить няньку и бдительно следил за моей честью, отбивая всех кавалеров. Вот, например, в самолете со мной пытался познакомиться какой-то скромный парень, так напарничек ему та-а-акого наговорил!!! Покраснели даже мои ботинки!
      --Ну что? Поехали? -- Уилл захлопнул за собой дверь, вытирая о красное полотенце руки.
      --Конечно, -- миленько улыбнулась я, не без злорадства наблюдая за тем, как кожа Гэри приобретает зеленоватый оттенок от злости. Но Уилл, очевидно, решил, что это все от несварения желудка.
      --Может вам вызвать врача? -- новый знакомый с волнением оглянулся на симулянта. Напарник демонстративно отвернулся, подкрепляя тем самым худшие опасения Уилла. Тузик грозно зарычал.
      --Нет, я думаю, с ним все будет в порядке, -- поспешила я исправить ситуацию.
      --Надеюсь... Тогда поехали!
      Агентство НРАРФ забросило нас в такую провинцию, о которой, наверное, сами шотландцы и не подозревали. Наверное, побоялись запускать двух русских в цивилизованный город. Нет, такая версия мне не по душе... Тогда я подумала о другой -- как насчет того, что нам решили предоставить шикарные покои в замке? Хотя тоже нет, не похоже на правду... Скорее Пэк решил избавиться от нас с помощью каких-нибудь призраков, если они, конечно, здесь водятся...
      Честно говоря, улицы Шотландии меня немного разочаровали -- ну где, спрашивается, Горцы в легких юбочках в клеточку и с волынкой за спиной?! Перевелись, что ли, все?!
      Зато замок был по всем правилам голливудского блокбастера. Огромный, нависающий серой глыбой, со множеством башенок, мрачный и погруженный в свои вечные думы, он молча разглядывал гостей. Где-то позади замка виднелись зеленые поля и еще дальше -- мрачноватый лес. А что -- здесь наверняка можно повстречать трехсотлетнего прозрачного графа. А, может, даже горца какого... Сгодится и несчастное привидение, звенящее цепями!
      Что меня поразило, так это то, что внутри замок оказался еще больше, чем казался снаружи. Например, главный зал мог бы вместить в себя два школьных спортзала. Поистине гигантские красные колонны удручали, а массивная люстра в центре внушала опасения... Еще более странно смотрелся малюсенький столик прямо напротив длинной, широкой лестницы, которая, могу поспорить, ничуть не меньше Чкаловской лестницы в Нижнем Новгороде. Кто когда-нибудь полз по этой самой Чкаловской лестнице вверх, тот знает, что я имею в виду... Короче, зал, несмотря на сочившийся из высоких овальных окон солнечный свет, выглядел воистину зловеще. Не хотела бы я здесь жить!
      Но зато здесь было полно антиквариата и не было извечной музейной надписи "Руками не трогать!", так что есть шанс оторваться по полной, к чему я тут же и приступила, обломав одной статуе ненужный ей нос.
      --Право же, варварство какое! -- укоризненно фыркнул напарник.
      --Я случайно!
      --Скажи это статуе...
      --Она не против, -- я дружелюбно постучала по плечу мраморной безносой девушки, как будто та была живая. -- И потом, ей так идет... хм-м-м... безносость!
      Подоспевшая прислуга несколько взволновала меня, и я поспешно сунула нос Гэри. Напарник, к его чести, не стал орать во всю глотку: "Это не я! Это все она!!!", лишь скривился (что, вероятно, означало вежливую улыбку).
      --Ей так идет... безносость, -- тоном романтика протянул коллега, выразительно поглядывая в мою сторону. Взгляд ничего хорошего не предвещал, кроме скорой кончины, так что я поспешила заняться отламыванием уха у многострадальной статуи. Через минуту мне это удалось...
      --И безухость...
      Моя комната тоже оказалась вполне сносной. В ней не было огромных люстр (что меня очень обрадовало...), солнце дружелюбно заглядывало в два больших окна, кровать была застелена красным бархатным покрывалом. В-общем, ничего страшного в дизайне не было, однако все равно мне было как-то не по себе, очень неуютно. Ах да, чуть не забыла-- на стене висели два портрета: какого-то старичка и, видимо, его пожилой жены. Может, от них я почувствовала себя не в своей тарелке? Никогда не любила старинные портреты.
      Позже Уилл провел для меня персональную экскурсию по окрестностям замка. Гэри был категорически против, но все его возражения были нещадно погребены горничной. Горничная была полной, сильной и без труда прописала для напарника два часа строгого постельного режима в связи с "пищевым отравлением".
      --Вы любите лошадей? -- с улыбкой повернулся ко мне Уилл.
      Я склонила голову на бок, прислушиваясь к командному голосу горничной, как раз пытавшейся всучить градусник моему упрямому коллеге.
      --А у вас есть лошади? -- оживилась я. Давненько что-то я не каталась. Уже успела соскучиться по лошадкам!
      --А как же? Отменные лошади, специально для такой изящной леди, как вы, -- игриво подтвердил он, подавая руку. Вообще-то, не то чтобы он такой уж красавец -- симпатичный, спору нет, волосы темные до плеч, слегка вьющиеся, темно-карие глаза, черты лица правильные, улыбка широкая, но Гэри-то лучше. Вот Гэри -- красавец, каких на свете мало. Но всегда язвительный и вредный, от него заботливости не дождешься. Уилл же околдовывал словами, с ним я почувствовала себя если не королевой, то принцессой точно.
      А какие лошади! Гнедые, вороные, дымчатые кони, породистые, в основном породы хакнэ и рейнские упряжно-верховые, на ногах красные ленты, а вышагивают, будто павы! Я залезла в седло (причем предварительно отказавшись от помощи угодливого Уилла) и дернула поводья белого красавца. Я, конечно, предпочитаю русских рысистых и терских, но, надо отдать должное, лошадки Уилла были ухоженными и прекрасно воспитанными, в отличие от моей "терской" Белоснежки и Катькиной "русской рысистой" Милки.
      --О, а вы прекрасно держитесь в седле! -- восхитился Уилл, предпочитая вороную кобылку.
      --Да, -- без промедления согласилась я. -- Училась.
      --Тогда наперегонки? -- азартно предложил Уильям.
      Я весело усмехнулась. Меня обогнать?! Да никто этого сделать не сможет! Ни слова не говоря, я дернула поводья сильнее и конь, весело заржав и забив копытами, рванулся вперед.
      Ветер хлестал по лицу, волосы развевались, и настроение быстро поднималось. Уилл догнал меня только тогда, когда я остановила коня, сжалившись над бедным парнем.
      --Ну, вы даете! -- выдохнул он, хватая ртом воздух. -- Кажется, меня вы победили!
      --Кажется, так! -- неумолимо подтвердила я, разворачивая лошадь по направлению к замку.
      --Вы знаете, что вы самая прекрасная леди, которую я когда-либо встречал? -- влюбленно поинтересовался собеседник.
      Ну вот, "нехотя с ума свела"...
      --Правда?
      --Да.
      --Спасибо, -- поблагодарила я от всей души.
     
      ***
      Избавившись наконец-то от надоедливой горничной, Гэри подошел к окну. Да, вид был замечателен -- зеленые поля, словно плюшевое покрывало, заняли огромную территорию; куда ни глянь -- всюду зелень, зелень, зелень...
      Что-то не так. Чувство тревоги все нарастало и нарастало, захватывая постепенно самые удаленные уголки души. Но что вызывало это беспокойство?
      Вдруг новое чувство целиком поглотило тревогу. Чужое чувство. Гэри только поморщился, услышав стук двери. Он прекрасно знал, кого увидит. Но вот этого "кого" он видеть бы точно не хотел.
      --Элизабет... -- обреченно протянул агент "Кары". -- Что ты...?
      --Тс-с-с! -- она ласточкой подлетела к нему и приложила руку к его губам. -- Я так долго тебя ждала. Неужели ты прогонишь свою преданную жрицу?
      --Слушай, мне, честно говоря, жрицы даром не нужны, -- Гэри резко оттолкнул Элизабет от себя. -- Попробуй наняться в храм какой-нибудь. Займи себя делом.
      Элизабет была давно знакома с Гэри. Впервые он встретил ее три с половиной года назад, на роскошном вечере, устроенным крупным начальником шотландской фирмы. И Гэри не испытывал к ней ничего, кроме жалости. Да, она была жалка. Как птичка в клетке, бьющаяся об прутья, которые она сама же и воздвигла. В Элизабет не было ничего необычного, как, впрочем, и обычного -- она была пуста, словно кукла.
      --Уходи, Элизабет, -- тихо попросил Гэри. -- Уходи.
      --Я не уйду! Я ждала тебя! Ждала тебя все эти годы! И ты меня прогоняешь?! -- она сорвалась на всхлипывающие интонации. Ее била мелкая нервная дрожь. Да как он посмел?! Все эти годы она хотела лишь одного -- встретить его еще раз... И вот теперь он ее прогоняет?!
      --Я не прогоняю тебя, я прошу тебя уйти. Оставь меня в покое, Элизабет. Живи своей жизнью.
      --И ты это говоришь?! Я... Я ненавижу тебя! -- Элизабет вздрогнула, и ее глаза наполнились слезами: - Неужели... неужели я совсем тебе не нравлюсь? Неужели... А я... я люблю тебя, Гэри!
      --Не болтай ерунды! -- резко отрезал Гэри. -- Ты -- лишь глупая девчонка, возомнившая себя вершиной мира! Хватит! Мне надоел этот любовный роман! Убирайся и оставь меня в покое!
      Она не знала, что ей делать. Обидеться ли, уйти с гордо поднятой головой? Потерять его? И она сделала совершенно безумный шаг...
      --Не бросай меня, прошу тебя! -- взвизгнула она, дрожащими пальцами расстегивая пуговицы на своем лучшем платье. -- Я все отдам! Видишь, я на все готова!
      Он смотрел на нее с отвращением. Она было кинулась ему на шею, но он грубо оттолкнул ее. Упав на кровать, Элизабет зарыдала.
      --Ты глупа, -- усмехнувшись, Гэри снял рубашку и бросил Элизабет. -- Прикройся!
      --Почему ты так жесток? Ну почему?!
      --Я хочу, чтобы ты поняла, -- Гэри с видимым спокойствием подошел к графину и налил себе воды, а заодно и Элизабет: -- Я хочу, чтобы ты поняла, что между нами не может быть ничего, понимаешь? Я не люблю тебя, вот и весь ответ. Ты же знаешь, я не ангел.
      --Знаю... Но ты с ними, -- Элизабет всхлипнула и приняла стакан с водой из рук Гэри. -- Почему? Почему с ними, а не со мной?! Ведь я люблю тебя! Очень люблю!
      Он молча подошел к ней и внимательно посмотрел ей в глаза.
      --Нет, -- наконец покачал он головой. -- Нет, Элизабет. Это не любовь, это одержимость. А я не умею притворяться и не стану играть в фальшивую любовь ни для кого.
      --Что ты имеешь в виду?
      --Я говорю о том, Элизабет, что у тебя нет ни одного шанса пробудить во мне чувства. А потому забудь меня. Так будет лучше, поверь. А теперь тебе лучше одеться и уйти. Забудем о нашей встрече.
      Продолжая всхлипывать, Элизабет послушно натянула платье...
     
      ***
     
      Вернулась я в самом распрекрасном расположении духа. Все-то меня радовало, да и замок показался не таким зловещим, как в первый раз! Я даже соизволила вспомнить о Гэри и пожалеть о своем нехорошем поведении. Зря я, наверное, так с ним! Бедняга, как он там? Надо пойти его проведать! Он меня, разумеется, убьет... Ну и ладно! Ничего страшного, пусть убивает.
      Даже перспектива ближней кончины не смогла сбить прекрасного настроения, царящего в душе. Я зажмурилась от яркого солнца и улыбнулась.
      --Жду вас к ужину, -- Уилл галантно поклонился и удалился по своим делам.
      Я еще минутку постояла, полюбовалась на длиннющую лестницу, по которой мне предстояло совершить восхождение, и решительно направилась в комнату Гэри. Пританцовывая и напевая веселый мотивчик, я удивительно легко поднялась наверх и постучалась.
      Увиденное заставило меня резко помрачнеть. Открыла мне какая-то эффектная женщина в слишком открытом красном платье с золотой вышивкой, натянутом впопыхах. Я сказала -- женщина? Простите, ошиблась. Это была девчонка лет 20, просто ее макияж и поведение наталкивали на мысль, что стоишь перед тридцатилетней. Она удивленно вскинула накладные брови при моем появлении. Что особо возмущало -- за ее спиной маячил Гэри, обнаженный по пояс. А я-то, дурочка, еще беспокоилась, как там он поживает! А он развлекается!
      Хорошее настроение испарилось.
      --Простите, я, кажется, не очень вовремя, -- сквозь зубы процедила я и, оттолкнув девчонку, захлопнула дверь. После чего твердым шагом направилась к лестнице. И чего это я взбесилась? Гэри -- взрослый человек... тьфу ты! ангел, и он имеет право делать то, что он хочет. Но как... отвратительно!
      --Софья! -- дверь открылась и оттуда вылетел Гэри. Я не оглянулась, прекрасно зная, что в гневе себя я контролировать не могу, не дай Бог, расцарапаю премиленькую рожицу, потом отчитывайся перед начальством что да как. Но Гэри все-таки догнал меня и развернул за плечи. Я с яростью взглянула на него, про себя прошипев слова проклятия в сторону этого... этого... гада!
      --Ты чего? -- заботливо проблеял он.
      --Ничего, -- я выдавила из себя улыбку: -- друг... Вот, решила прийти, прощения попросить...
      --Да ладно! Чего уж там...
      --Какая щедрость, напарник! -- я стерла с лица доброжелательную улыбку и сорвала с шеи кулон. -- Знаешь, мне показалось, что твоей новой подружке не хватает какого-нибудь украшения... Что же ты так, а? На вот, возьми, подари ей на память от себя... Привет от меня передавай!
      Выпалив все на одном дыхании, я неожиданно для себя мстительно улыбнулась.
      --Прости, босс... Ничего личного.
      Гэри озадаченно моргнул, пребывая в полном недоумении относительно моего странного поведения. Я же развернулась и ушла, столь же ошарашенная своими словами, сколь и Гэри.
     
      --Вы как всегда прелестны, леди! -- комплимент Уилла, пришедшего проводить меня на ужин (наверное, чтобы не заблудилась!) живо поднял мне настроение. Не все так уж и плохо. У Гэри, кажется, появилась пассия? Что ж... Пусть думает, что у меня появился возлюбленный!
      За столом уже сидели в ожидании блюд Гэри, та девчонка в красном, которая, кстати, являлась сестрой Уилла Элизабет, и наш доберман. Он-то что здесь делает?!
      Мистер Джоннис неодобрительно покачал головой, увидев меня в сопровождении Уилла, и что-то шепнул на ушко Гэри. Тот нахмурился.
      --Попробуйте вот это вино, -- предложил Уилл, наливая мне в бокал красную жидкость. Я улыбнулась, но к вину не притронулась. Сейчас оно интересовало меня меньше всего. Элизабет активно строила глазки напарнику, тот вел себя, словно джентльмен. Я про себя возмутилась -- ну почему он так себя со мной не ведет?!
      Но напарник то и дело бросал на меня свой взгляд бездонных синих глаз, и я расслабилась. Значит, не так-то его интересует эта девчонка! Еще бы, я вообще не понимаю, что он в ней нашел... Черт! Я что, ревную?! Кого?! Этого нахала?! Да никогда!
      Я со злостью нанизала на вилку кусок несчастного мяса, злясь уже на себя.
      --Вам еще передать что-нибудь? -- как всегда, вежливо, спрашивал Уилл. "Слушай, а не пойти ли тебе...!" -- раздраженно подумала я. Видимо, раздражение отразилось на моем лице, и на губах напарника заиграла легкая самодовольная улыбка.
      --Да, пожалуйста, вон тот салат. Совсем немного, -- вежливо попросила я, мило улыбаясь. Гэри резко помрачнел, и пришла моя очередь самодовольно улыбаться.
      --О! Какой замечательный выбор! -- похвалил меня Уилл. -- А каких лошадей вы предпочитаете?
      --Тех, которые хорошо бегают, -- рассеяно ответила я. -- И, конечно, обожаю терских и русских рысистых.
      --Где вы так хорошо научились держаться в седле?
      Гэри подавился. Наверное, припомнил, как моя Белоснежка едва не утопила его в зеленой луже, которая гордо именовалась речкой. Может, стоило бы его и правда утопить?
      --Я долгое время ходила в секцию верховой езды, -- скромно поведала я.
      --Вот как? -- едва слышно фыркнул напарник, намекая на то, что я жуткая неумеха, ни хрена делать не умею, даже картошку варить. Впрочем, насчет картошки, может, и правда. Последний раз я стояла у плиты в семилетнем возрасте с выжженными бровями и копченым лицом, с тех пор я стараюсь не подходить к подозрительным объектам, избегая не только плиты, но и все, что имеет хоть какое-то к ней отношение...
      --Чудесно! -- невесть чему обрадовался Уилл. -- Мои лошади всегда к вашим услугам!
      Ужин подходил к концу, и Элизабет, даже не дожидаясь его, поспешила предложить Гэри прогуляться, и тот (вот нахал!) согласился.
      Они ушли. Доберман состроил из себя верного Тузика и увязался за ними. А я осталась наедине с Уиллом...
      --Не хотите ли... -- галантно начал он, но я, как поджаленная пчелой, вскочила со старинного стула.
      --Прошу прощения, Уилл, я так сегодня устала, я ужасно хочу спать! Прошу меня извинить, но я, пожалуй, пойду! -- затараторила я и, не дожидаясь ответа, кинулась в отведенную мне комнату и захлопнула поплотнее дверь. Как они могли меня одну оставить с малознакомым мне человеком?!
      Спать я не собиралась. У меня были несколько иные планы.
      Мы должны были искать вампиров с завтрашнего дня, но я сейчас была настолько зла, что хотела хоть чем-то выделиться и достать себе право называться пионером.
      И, недолго утруждая себя размышлениями, я открыла окно и, зажав фонарик в зубах, сиганула вниз. Магией не пользовалась -- запрет! Но приземлилась очень удачно, не зря же в "Каре" учили шпионить. А в шпионаже не так спрыгнул -- и все, конец тебе! Это только в Голливуде, если в фильме есть армия нехороших людей, вооруженных до зубов сверхопасным оружием, то обязательно найдется хороший дяденька, вооруженный ножом, который с натяжкой можно назвать перочинным, и этот самый дяденька одним махом их всех перережет! В жизни так не бывает, хотя ангел магией пятерых замочить в состоянии. Да только магия -- штука ненадежная и, знаете, никакой романтики в ней нет. Я один раз дралась с оборотнем заклинаниями -- толку, будто я пыталась отмахнуться от него веером. Так я плюнула на магию и воспользовалась приемчиком каратэ. И сработало! Оборотня потом так и не откачали.
      Но вернусь к пирогам. Спрыгнула я с окошка и пошла на поиски приключений в ближайшую часовенку, что в двух километрах от замка. Навещу святую обитель, исповедаюсь, повыспрашиваю. В-общем, совершенно безобидный визит в церковь совершу. Разве что исповедаюсь относительно двух десятков нечисти, а спрашивать буду исключительно о вампирах, но это уже мелочи.
      А темнота-то, хоть глаз выколи! Так и ждешь, что чья-нибудь когтистая лапа постучит по плечу. Я машинально сжала в руке меч, который прихватила на всякий случай.
      Кругом был лес... Может, свернуть обратно? Я гордо подняла голову. Ну, нет! Дудки! Слишком часто я поворачивала назад!
      Пройдя где-то километр, я услышала сзади шум и резко обернулась. Никого... Ух! Нехорошо как-то! Не увлеклась ли я слежкой за таинственным врагом настолько, что не заметила, как этот самый таинственный враг ведет слежку за мной? Это было бы весьма обидно.
      Я усмехнулась, тем самым пытаясь подбодрить себя, и продолжила свой путь... Злая, обиженная и одинокая.
      И снова за спиной хрустнула веточка. И опять я обернулась, только на этот раз медленно и с опаской.
      "Ну что? Допрыгалась?!" -- ругал меня мой же внутренний голос.
      На тропинке стоял вампир-яппи... И гнусно ухмылялся...
      Вампир?! Я, кажется, кричать должна?! А-аааа!!! Помогите!!! Ну, ладно, от души покричать я всегда успею! Лучше уж попытаться унести свои пятки или спасти жизнь. Эти понятия, правда, взаимоисключающи, от вампира фиг убежишь -- он слишком быстр, перемещается со скоростью кометы, он почти неуязвим. Что ж, остается еще два пути -- драться или крепко-накрепко улетать в Святую Нирвану, что я обычно люблю делать.
      Желание все-таки набить морду Гэри и отдавить в конце концов хвост Тузику оказалось сильнее, и я приняла мудрое (или не очень?) решение драться. Я для красоты помахала мечом, вампир красоты не заценил и противно заржал. В следующую секунду меч летел высоким и красивым полетом над лесом, по пути подстригая верхушки деревьев. Я с тоской посмотрела вслед улетающему, ойкнула и отскочила на два шага назад.
      Эй!!! Кто-нибудь!!! В Небесной Канцелярии есть местечко для срочной молитвы?! Если есть, то вот заказ--во-первых, SOS, а во-вторых, убейте этого кровожадного монстра!!! Я жить хочу!!! Мне почему-то вспомнились слова: "Жизнь--игра. Задумана хреново, но графика обалденная!"
      Я попробовала сжечь вампирюгу, наплевав с высокой колокольни на все запреты Пэка, но, как обычно, магия в самый ответственный момент не помогла. Черт! И что я должна делать?!
      Вампир оказался рядом с моей шеей внезапно. Ну, моя реакция меня не подвела, и я отправила его с помощью ботинка в подбородок в затяжной полет ласточки ровно на два метра назад.
      Эх, зря! Он, кажется, разозлился! Поднявшись с земли, вампир первым делом вправил себе челюсть, даже не поморщившись.
      Остальное трудно описать словами, потому как опомниться я не успела, как проклятый монстр прижал меня к дереву и продемонстрировал свои ослепительно белые клыки. Ну, хоть зубы почистил, и то уже неплохо!
      Сначала я ничего не почувствовала, но потом будто жизнь начала ускользать от меня... Дура! Дура! Бесполезно убивать мертвого!
      Ладно, по крайней мере, завтра Гэри найдет в лесу мой хладный трупик, будет убиваться и плакать и корить себя за то, что язвил мне и что флиртовал с этой дурой Элизабет. А потом он будет ходить на мою свежую могилку, приносить цветочки и убиваться, убиваться! Он будет биться головой об ограду могилки. В конечном итоге он получит шишку на голове и загрызет бедного Тузика за то, что тот рычал на меня. А потом он начнет мстить и убьет Пэка, за что попадет в тюрьму... И в тюрьме будет висеть мой портретик, такой милой девушки! А, когда он выйдет дряхлым стариком из тюрьмы, он сразу же бросится на кладбище, и снова принесет мне цветочки. И снова будет биться головой об ограду... И биться! Наконец, он снесет ограду и пробьет себе череп... И скончается на месте от кровоизлияния в мозг! И свершится МЕСТЬ МОЯ!!!
      Картинка оказалась такой заманчивой, что я даже порадовалась своей грядущей смерти, совершенно забыв о том, что умираю не понарошку, а очень даже всерьез.
      И внезапно все мои мечты разбили!!! Что-то тенью пролетело мимо, и вампир, наслаждавшийся кровью юной, милой (для красного словца -- я отнюдь не милая!!!) девушки, отлетел и врезался в дерево. Больно, наверное! Он встряхнул головой и зашипел.
      Гэри, -- а это был он, за-араза!-- зашипел в ответ. Тот вампир... Какого хрена он вытворяет?! Он должен был броситься на напарника, и они бы схватились в жесткой схватке за МЕНЯ!!! Я что тут, для понта стою, что ли?! Не врубаюсь! Я обижусь! Навеки! Они должны были по правилам сценария кататься в пыли, наносить кровавые раны и мочить друг друга!!! А я бы скромно стояла в сторонке и показывала большой пальчик: вверх -- жизнь, вниз -- извини, голубчик! А эти двое?! Гэри зашипел, другой... поклонился! Нет, это чистая наглость!!! Где драка, спрашивается?! Над чьим хладным трупом мне лить слезы, а?! Над кем мне убиваться?!
      Вампир улетел, а я закатала рукава. Ну, надо же продолжать красочное действие кому-то, раз уж все равно здесь нет настоящих мужчин!
      Гэри повернулся ко мне лицом, и я мудро передумала...
      Ну да, такому бы и я в ноженьки поклонилась! Еще б и ботиночки почистила... Нет, пожалуй, это уж слишком!
      Глаза зловеще сверкали, брови сурово сдвинуты, лицо перекосилось от гнева... Весь его вид говорил: "Подойдешь -- зарежу, порежу, схвачу, голову отрублю, еще и над трупом поиздеваюсь!!!"
      Я сочла за благо опустить руки. Похоже, ожесточенное сражение откладывается до лучших времен!
      --Кто тебя просил?! -- вот это голосок! "Спой, птичка, не стыдись!" Ну, птичка и спела, так лиса замертво упала и больше сыр не клянчила...
      Голос был нечеловеческим. Я уняла дрожь в коленках и прикинулась смелой!
      --А тебя кто просил?! -- очень даже правдоподобно закричала я, вспомнив о разбитых воздушных замках.
      Надо же, а со мной все в порядке. Я дотронулась до шеи. Раны были на месте, только не кровоточили. А я-то свято надеялась, что сейчас упаду в обморок, и Гэри испуганно подхватит меня на руки и подвезет до замка... По крайней мере, не придется тащиться на своих двоих... Лень, знаете ли, моя верная спутница, родилась вперед меня и вечно требует главенства.
      --Не надейся! В обморок не упадешь! -- грубо оборвал мои чаяния напарник.
      Та-а-ак... До меня начинает кое-что доходить... Он что...
      --Ты ЭМПАТ?!
      --ДА!!!
      Ах, он эмпат... Обманщик! Что же, выходит, меня нагло обманывали? Я уверена, и Иорек, и Пэк об этом знали, но мне не соизволили сказать. Да и зачем? Я же всего лишь жалкая пешка, недоучка, низшее существо! Низшее существо?! Ненавижу!
      --Ах, ты дрянь собачья! -- рвала и метала я. Значит, все это время он безнаказанно читал мои чувства?! -- Ненавижу!!! Вас всех ненавижу! Идите вы все к черту!
      Тут я заметила, что Гэри как-то испуганно побледнел. Пора бы остановиться, а то лишусь напарника ненароком... Случайно.
      Я старательно подавляя ярость и продолжая ругаться, открыла портал с расчетом на свою комнату. Надеюсь, расчеты неверны, и я опять попаду в прошлое, чтобы меня никто не нашел! Полная надежды, я шагнула вперед. Деревья завертелись, закружились звезды, воздух размылся, словно дым, и понеслась вперед мелькающая дорожка...
     
     
      Глава 3.
      Крутые разборки.
     
      Или кто кого побьет -- призрак дома на холме
      или мы его. Или все-таки ничья?
     
      Я сидела на крыше, размазывая по щекам слезы. Тяжело осознавать себя ничтожеством, со мнением которого никто никогда не считался, да и считаться, наверное, уже не будет. Я почему-то закрывала раньше на это глаза, старалась не замечать... Но ведь я одна, всю жизнь одна! Везде чужая. И никому не могу доверять, кроме Володи, Кати и тети Полины. И дело здесь даже не в обмане Гэри. Просто так больно, когда понимаешь, что ошибался в человеке... или в ангеле. Это всегда страшно. Если бы я только могла что-то изменить...
      Ладно, хватит играть в детский садик! Не дай бог кто увидит -- стыдно, дорогая! Я вытерла слезы и задумчиво дотронулась до шеи. Саднило. Вот это такой подлый закон жизни -- если все закончилось хорошо, то потом будет плохо.
      Странно, но раны затянулись очень быстро. Я бы сказала, подозрительно быстро. Я еще раз потерла шею, но на этот раз с остервенением и злобой. Да сколько можно?! Хоть на... Хоть на небо лезь! А лучше повыть на луну, и тогда все точно удостоверятся в отсутствии кого-то у меня дома!
      Не мешало бы обработать раны. Ладно, вот соображу, как отсюда слезть и обработаю... А пока что я сидела на крыше -- портал, мною открытый, оказался почти верен и вынес меня всего лишь на три этажа выше моей комнаты! Вот беда!
      Ладно, ждать бравого принца на белом коне не приходится. Я поднялась на ноги и посмотрела вниз. Ничего, до моего окна не очень далеко... Пришлось обнять трубу и съехать до нужного уровня. А дальше -- просто! Перебрался на карниз и вот она -- моя комната!
      Я спрыгнула на пол. Вопреки обыкновению, приземление получилось не самым удачным. Проклятье! Да что со мной творится?! Перед глазами все расплывалось. Ничего! Главное, живая... Просто переволновалась.
      И правда, через минуту все прошло.
      Очевидно, Гэри заходил, потому что под дверью я нашла записку с двумя словами "Надо поговорить!" Ишь ты, раскомандовался! Я скомкала бумажку и со всей злости кинула ее в сторону, в старинный портрет в рамочке. Так я и пришла! Поговорить! Ха! Да я его теперь при первой же встрече раздеру на кусочки!
      Я села и начала обдумывать планы мести. Мое воображение рисовало то лунную ночь и меня с подушкой в руках, крадущейся к спящему невинным сном Гэри...То яркое солнце в пустыне и зарытого по шею в песок напарника, то еще какую-то дрянь типа этого.
      Не-е-эт!!! Дудки! Так просто он от меня не отделается! Как насчет скунса под нос? Нет, лучше тогда скорпиончик... Маленький, невинный, такой пусенька...
      Я вздохнула. Ну не получится у меня отомстить этому мерзавцу! Не получится и все! Слишком уж красивые у него глаза -- жалко!
      И, кроме того, он же меня потом с того света достанет! А я потом бегай от бешеного призрака! Так, убийство отпадает! Что же тогда?
      Ладно, я подумаю об этом завтра, а сейчас уже и спать пора, часы уже отбивали двенадцать ночи.. Я быстро переоделась и легла в теплую кроватку... Хорошо, уютно. Перед Морфеем отступают все тревоги, все проблемы...
     
      Пол дрожал...
      Люстра качалась...
      Я открыла только что закрытые глаза и подумала, что схожу с ума. Нет, вроде все в порядке. Но на всякий случай я стала задавать себе вопросы, дабы удостовериться, что у меня из черепушки не ушел кто-то еще. Во-первых, вспомнила, как меня зовут, где я нахожусь и вообще -- чего это я здесь делаю. Эх, жаль, рядом психиатра нет, с моей профессией он просто необходим... А то б рассказала ему все и -- гудбай, проблемы! Пущай психиатр с ними разбирается! Бедный человек!
      Подумав еще пару минут, я удостоверилась, что со мной все пока в порядке. Так. Тогда почему предметы летают сами по себе?!
      Тут кровать взлетела в воздух, и я испуганно вцепилась в подушку. Тут какая-то жуткая ошибка!!! Я не просила кругосветное путешествие на кровати и даже не посылала для этой цели обертки от йогурта и крышки от лимонада!
      Но Фортуна сегодня решила приходить попозже в надежде, что меня схватит инфаркт миокарда, и одним клиентом станет меньше!
      Я ойкнула и забилась в уголок. Вокруг все летало, кружилось, звенело и гремело. Вот пролетела чайная ложка, немного потанцевала с вилкой и врезалась в подпрыгивающий шкаф. Вот шкаф, прибалдевший от удара, попрыгал к окну, но тут же вернулся, чтобы столкнуться с комодом. А тут еще старый рояль решил помузицировать, и ему в тон зазвучали тарелки. Вон там, я вижу, книга прыгает и отчаянно сражается с моими туфлями. Но книга проиграла, и туфли стали гонять ее по всей комнате. Короче, полный улет!
      Предел моему терпению положило некое существо, вылезшее из-под пола, по-настоящему страшное. Морда, как у орка, проснувшегося утром после большой попойки. Если сложно представить, то опишу--носа не наблюдается в принципе, кожа сморщенная и черная, борода до пола, усы, рот с черными перекошенными зубами, ушки врастопырку, глазки в кучку. Взгляд пьяницы, на руках (или ногах, уж не знаю там...) копыта, на голове (если ЭТО можно обозвать головой!) рога. И вот этот "красавец" (жирные-жирные кавычки!) двигался на меня.
      Я зажмурилась. Призраки не опасны! Призраки не опасны! Как бы ему потактичнее об этом намекнуть?
      Что-то щелкнуло меня по лбу, и я широко распахнула глаза. Чудовище раскрыло свой рот и...
      Нет-нет! Он меня не схрумкал, не спешите играть похоронный марш раньше времени. Но лучше бы он это сделал!!! Это зловоние...
      Я кубарем свалилась с кровати и схватила живой (я его когда-то оживила) тапочек... С этим тапочком у меня, кстати, целая эпоха жизни связана. В школе "Кары" нас учили оживлять некоторые предметы. Мы могли заставить вилку подпрыгнуть до потолка, а ложку сплясать танец живота. Ноя -- как же без меня, чтоб я -- да не напакостила! -- всех переплюнула! Я смогла не просто заставить предмет двигаться, я смогла вдохнуть в него жизнь. Каким Макаром -- не знаю, но факт остается фактом. Пресловутый тапочек свободно разгуливал у меня по дому, периодически кусался и виртуозно играл в карты, а в результате я осталась должна ему ровно сто рублей. Учитель сказал, что мне удалось поймать душу шулера. Не знаю, может, и так. По крайней мере, сейчас "шулер" может сослужить мне службу.
      А вот монстру не мешало бы иногда пользоваться духами, хотя, по моему скромному мнению, они уже тут мало чем помогут!
      Тапочек упорно сопротивлялся. Ну уж, фиг тебе, "шулер"! Как говаривал добрый украинский дядя, "я тебя породил, я тебя и убью"! Тапочек мой, и сражаться он будет за меня!
      Чудовище усмехнулось и дыхнуло еще разочек на меня. Тапочек дернулся последний раз в предсмертных конвульсиях и печально обмяк в моих руках. Бедный, несчастный "шулер"! Так уж и быть, я тебя похороню с почестями, не волнуйся! Я закажу оркестр духовой, я поставлю свечку за упокой твоей несчастной тапочной души!!! Ты навсегда останешься в моей памяти! Твой образ, милый, незабвенный, будет преследовать меня везде! Бедный! Несчастный! За что ты покинул меня?!!! Чем мне теперь защищаться?!
      Я ошалело трясла погибший тапок. Он мотался из стороны в сторону, как тряпка. О, прости, что я так и не отдала тебе сто проспоренных мною рублей (да и зачем они тебе, собственно говоря? Мне-то нужнее.)!
      --Ты убил мой ТАПОЧЕК!!!--заорала я на монстра и кинулась к двери, не желая повторять судьбу погибшего маленького друга. Монстр озадаченно чесал репу, недоумевая, что это я, как ошалевшая, пытаюсь снести дверь. А все было просто, как дважды два,--дверь оказалась заперта. Тогда я, пользуясь замешательством чудовища, начала лихорадочно искать шпильки и булавки. Зачем? А чем еще замки отпирают?! Не ключом же, в конце концов! Можно, конечно, лом использовать... Да только его рядом не было! Пришлось схватить несущийся мимо комод и бросить его на двери. Петли скрипнули и со стоном отлетели. Я же исполнила пляску радости, чем погрузила монстра в еще более сильную задумчивость, и понеслась по коридору, завывая не хуже призрака.
      Чудовище, наверное, додумалось, что того, что проворная жертва убегает, и понеслось вдогонку, улюлюкая и присвистывая. Я погазовала на углу и помчалась дальше, представляя собой живой пример гоночной машины.
      Только вот теперь куда?!!! Бегать по всему замку с дикими воплями поджаренного поросенка жутко неэстетично! Что, к Гэри идти? Я остановилась, как вкопанная. Идти к этому негодяю и лжецу?! Да я лучше повешусь! Дверь его покоев была недалеко, но у меня гордости, что ли, нет?!
      Идти или нет? Вот в чем вопрос! Сюда бы еще ромашку погадать. Нет, не пойду, лучше умру!
      Торжествующий вопль за моей спиной развеял все мои сомнения, и я пулей сорвалась с места, чтобы постучать в спальню напарника.
      Яростно молотила кулаками в дверь я недолго, зато результативно. Теперь в дереве навсегда останутся отпечатки моих пальчиков.
      Дверь распахнулась. На пороге, позевывая в кулак и кутаясь в одеяло, стоял Гэри. Я бесцеремонно оттолкнула его в сторону и захлопнула дверь на засов.
      Послышался грохот. Краем глаза я, пока неслась к кровати, чтобы нырнуть под одеяло, успела заметить ошарашенного напарника, сидящего на полу в осколках и обломках стола. Вид у него был весьма и весьма недоумевающий.
     
      Я свернулась под одеялом в клубок и старательно подавляла нервную дрожь. Нет, все! Хватит! Я увольняюсь! Сколько можно? Ангелы, вампиры, эмпаты, тапочки и призраки... Всё перемешалось в моей бедной головушке, так что я теперь не знала, где правда, а где -- вымысел. В той же каше, что и ангелы с демонами, почему-то оказался Горец и Терминатор, а Алеша Попович с Ильей Муромцем упорно не желали отделяться от мумий и лягушатников. Так и с ума сойти недолго! Теперь я понимаю, почему все ангелы неудержимые психи.
      --Кхе-кхе, -- рядом тактично прокашлялись.
      --Даже не думай! -- поспешно предупредила я. -- Я отсюда никуда не уйду!
      Послышался тихий смех, я возмутилась и резко села, попутно сбросив одеяло.
      --Смешно? -- ядовито прошипела я.
      Гэри стоял (в халате, слава Богу!), облокотившись об стол, и, глядя на меня, смеялся.
      --Ангел, который боится призраков, -- насмешливо прищурился напарник.
      Кто?! Это я-то ангел, который боится призраков?! Да я...! Ладно, я. Но так уж сложились обстоятельства.
      И вообще, кто это тут боится?!
      Взгляд синих проницательных глаз заставил меня покраснеть. Стыдно было за мысленные попытки убить этого парня...
      --Гэри...
      --Сам виноват, -- спокойно прервал мои извинения напарник. -- Надо было сразу тебе все рассказать.
      --Вот именно, -- довольно поддакнула я. -- Мог бы сразу сказать! Тоже мне -- тайна века! Такое чувство, что мне больше делать нечего, как только бегать по нашим врагам и орать им в ухо, что ты эмпат!
      --Кто тебя знает?
      --ЧТО?! -- я прямо задохнулась от возмущения. -- Ты же эмпат! Я уверена, что ты обо мне знаешь даже больше, чем я сама! -- я откинула со лба волосы и обреченно махнула рукой. -- Ладно, демон с тобой. Я надеюсь, у тебя кончились сюрпризы?
      --Нет, -- честно признался напарник.
      --Нет?
      --Нет.
      Я непонимающе посмотрела на напарника. Идиот или притворяется?
      --Отлично, -- наконец выдавила я. -- Знаешь, мне даже становится уже интересно...
      --Правда? -- приосанился Гэри.
      --Нет! Сделай одолжение, оставь свои секреты при себе! Мне уже глубоко по барабану, кто ты, что ты, где ты... Только хватит врать, хорошо?
      --Ангел, -- насмешливо сощурился Гэри. -- Не терпишь обмана.
      --Ага, щаз крылья отрастут! -- я досадливо фыркнула и только тогда спохватилась. -- Стоп! А ты все-таки не ангел?!
      Напарник неопределенно пожал плечами.
      --Ах, я понимаю... Очередная большая тайна Гэри Эввота!
      --Как себя чувствуешь? -- Гэри с равнодушным лицом присел рядом со мной.
      --Дурой. А так -- ничего, терпимо. Все хорошо, прекрасная маркиза. Спать хочу. Мучаюсь от нестерпимого желания задушить рядом сидящего...
      "Рядом сидящий" осторожно отодвинулся.
      --...и строю планы мести. Еще что-нибудь интересует?
      --Глаза болят?
      --Болят, а что? После такого... урода, как тот призрак... еще и галлюцинации пойдут, не удивляйся.
      Гэри молча встал, достал из ящика бинт, смочил его какой-то дрянью и явно с гнусным намерением подошел ко мне.
      --Не против дезинфекции?
      --Что? Против, конечно, но кто же меня... -- я поморщилась, когда воняющий спиртом бинт был все-таки приложен к моей шее, -- ...спросит?
      --Вот так. Держи бинт. Может, пронесет.
      --Кого? -- задумчиво задала я чисто риторический вопрос. Что-то в последнее время я слишком много думаю.
      --Всё. Можешь идти спать.
      --Идти?
      --Ну да, в свою комнату, -- серьезно кивнул напарник. -- Всё будет хорошо.
      --Ты издеваешься?
      --Нет... Я серьезно, -- опять кивнул Гэри, украдкой посмеиваясь в рукав.
      --Какой же ты все-таки... вредный!
      Гэри задул свечу и растянулся на кровати.
      --На полу мне спать неохота... Так что у тебя три пути -- идти к себе, спать на полу или спать со мной.
      С этими словами он задул свечу и лег лицом к стенке.
      Негодяй!! Я перебрала про себя все ругательства, которые только знала... На это ушел где-то час.
      Потом я подошла к окну. Где-то в темноте, мне показалось, мелькнули два красных огонька. Ага! Вампиры! Уж не знаю, чему я обрадовалась, но обрадовалась. Моя душа жаждала мести. Вот тебе и ангел!
      Я на цыпочках, дабы не разбудить напарника, двинулась к двери.
      --Куда?! -- глухо зазвучал голос вездесущего Гэри. Он что, и во сне за мной следит? -- Анну назад! Бегай потом за тобой! Ложись уж спать, я на пол лягу.
      --Не стоит, я пойду прогуляюсь... -- беззаботно пропела я.
      --Я сказал -- назад! Знаю я твои прогулочки, -- Гэри заворочался, вставая. -- Потом таинственным образом оборотни пропадают! Я же сказал -- лягу на полу!
      Мне стало стыдно.
      --Не стоит, правда, не стоит.
      --Точно?
      --Совершенно.
      --Ну ладно.
      Я почувствовала легкую досаду... Мог бы для приличия еще немного побыть джентльменом. В виде исключения.
      Молчание.
      --Ну хо-а-арошо! -- не выдержал наконец Гэри, резко вскакивая с кровати. -- Я сейчас пойду и принесу раскладушку! Если она здесь есть. Тебя это устраивает?
      --Вполне, -- радостно подытожила я.
     
     
      Проснулась я от страшных завываний за дверью часа в три ночи. Я открыла один глаз и нос к носу столкнулась с красными адскими огнями.
      --О, Господи!!! -- с визгом отпрянула я, одновременно кидая подушку. В результате физических упражнений я оказалась на полу. -- Вот те крест, я буду примерной девочкой!
      --Да ну? -- саркастически фыркнул на то "Всевышний". -- Шо-то не верится...
      --Гэри, иди ты на фиг пугать до инфаркта! А то без глаз останешься!
      Напарник разочарованно "погасил" заклинание "ночного видения".
      --Извини, по тебе мышь бегала...
      --ГДЕ МЫШЬ?!!! А-А-А!!!
      --Вон она!
      --УБЬЮ-У-У!!!
      --Пощади создание!
      --А-а! Лови её! Она удирает!
      --Софья, это мои волосы удирают, оставь их немедленно в покое!
      --Волосы? Черт, а мышак куда удрал?!
      --Ну какого демона он тебе сдался?!
      --Его надо найти и провести над ним опыты... У меня есть парочка!
      --Какой изощренный способ издевательства!
      --Вот она!!!
      --Нет, это не она! Это я! А-а-ай!
      --Ой, прости! Опять твои волосы...
      --Теперь уже их остатки...
     
     
      Утро началось с продирания глаз. Гэри сидел в халате за столом, заваленным книгами, и что-то в поте лица строчил на листке бумаги .
      --Как себя чувствуешь? -- не отрываясь от листка, приветливо поинтересовался он.
      Я подумала, что руки и ноги на месте, я еще жива, значит, все тип-топ...
      --Вот и замечательно! -- обрадовался Гэри.
      --С добрым утром! -- недовольно буркнула я. Опять он за свое?! Сколько можно читать мои сокровенные чувства?! Как же это неприятно, когда стоит подумать о чем-то и тебя засекут!
      --Думай, о чем хочешь! Я твои чувства уже месяц целый читаю, уже привык! -- безбожно успокоил меня напарник, бросая ручку на стол и откидываясь назад, чтобы потянуться.
      --Гэри, ты невыносим! Мало того, что читаешь мои чувства, так еще и издеваешься!
      --Что же делать? Я таким родился...
      --Выйди! -- раздраженно скомандовала я, сообразив, что вся моя одежда в моей комнате. -- И принеси мне зеленое платье из моей комнаты!
      --Где же "пожалуйста"? -- равнодушно бросил Гэри, но приказание выполнил и через минуту вернулся с платьем. И даже с туфлями...
      --Спасибо, а теперь выйди опять!
      --А если не выйду? -- усмехнулся напарник. -- Я, между прочим, в халате!
      --Гэри! -- строго нахмурилась я.
      Напарник пожал плечами и вышел. Так-то лучше!
      Интересно, а что это он там писал? Я натянула платье через голову и подошла к столу.
      Какие-то каракули... Ничегошеньки непонятно! Я такого языка и не знаю! Ладно, пошпионю за шпионом потом...
     
      --Ты был лучшим моим другом. Ты верой и правдой служил мне целый месяц, и я не могу пожаловаться на твою службу. Твое тело ушло, но дух всегда будет рядом! И да простят тебе все грехи! И да упокоится душа твоя с миром! Аминь! Гэри! Пой молебен давай, чего расселся?! Ну! Живо!!!
      Гэри лишь нагло усмехнулся, наблюдая за моими стараниями. А я, между прочим, занималась полной дурью и хоронила свой несчастный тапочек! А у этого парня никакого уважения к усопшему! Хоть бы мизинцем пошевелил!
      --У девочки поехала крыша, -- наставительно заметил мистер Джоннис, спуская очки на нос. Он лежал на берегу озера, читал газету и, похоже, всерьез вознамерился подзагореть.
      --Да, верно, у меня поехала крыша, потому что собаки не болтают и не носят джинсы! И, заметь, газеты не читают! -- немедленно вскипела я.
      --Мистер Джоннис, вы когда-нибудь хоронили тапочки? -- с издевочкой в голосе поинтересовался напарник у добермана.
      --Нет, коллега. Я, конечно, видел в психбольнице похороны сковородок и полотенец, но...
      --А идите вы к черту! Никакого чувства юмора! -- обиженно махнула я рукой и спустилась к озеру, отдаляясь от коллег на добрую сотню метров. Надоели! Что с ними без толку разговаривать?
      Вода... Такая безмятежно спокойная, такая прохладная. Не знаю, почему, но меня всегда манила эта голубая глубина воды.
      Озеро тихо переливалось на ветру, пели птицы. Где-то далеко-далеко возвышались зеленые холмы. Перешептывались между собой деревья.
      Все-таки мне не хватает здесь России, с ее широкими просторами и лесами. Почему-то вспомнилась деревенька, куда я с тетей иногда ездила на каникулах, ее тихая, скромная природа, березки, качающиеся на ветру, и голосистый жаворонок, который разрезает утреннюю тишину... И речка, такая тихая-тихая... Утром придешь, сядешь на берегу и часами наблюдаешь за ее жизнью, за тем, как течет она куда-то. А потом позовет тетя, и ты бежишь, маленькая девчонка, за вкусными пирожками и пареным молочком. Роса оседает на босых ногах... Как же давно это было!
      Да, каждый любит свою Родину. Жаль только, что не каждый это понимает... А понимал бы -- не было бы войн, пренебрежительного отношения к другому народу, другой расе, другой стране. Особенно обидно, когда один народ распадается и враждует. Вот, как мы, братья-славяне...
      --Ты когда-нибудь каталась на пароходе? -- Гэри подошел неслышно, и я нервно вздрогнула.
      --Нет, -- с сожалением покачала я головой. -- Как-то не приходилось.
      --А хочешь когда-нибудь прокатиться?
      --К чему такой вопрос? Конечно, хочу...
      Гэри сел рядом на траву.
      --Гэри...
      --Да?
      --Ты сказал, у тебя еще есть сюрпризы?
      --И это чистая правда. -- с ехидной улыбкой подтвердил он.
      --Может, разрешишь все мои сомнения и выдашь "случайно" свои тайны? Хоть одну...
      --Ни за что! Никогда!
      --Ах так! Сама узнаю!
      --Ну-ну!
      --Что "ну-ну"?
      --"Ну-ну" -- значит, ну-ну! Карты в руки, но ты ничего не узнаешь!
      --Ах, не узнаю?
      --Не узнаешь.
      --Не узнаю, значит?
      --Нет, -- с блаженной улыбкой подтвердил напарник.
      --Тогда придется тебе говорить!
      --Чего? Ай! Не надо меня убивать! Я жить хочу!
      Но я вошла во вкус и начала забрасывать приятеля палками и ветками. Гэри ловко увертывался, демонстрируя чудеса ловкости, но вечно так продолжаться не могло, и в конце концов особо верткая ветка угодила напарнику прямо в лоб.
      Я хохотала, хватаясь за живот, как ненормальная, а Гэри задумчиво потирал ушибленное место. Вид у него был настолько комичный, что у меня из глаз закапали слезы. Я подумала, что сейчас точно лопну. Вот ведь нелепая смерть -- от смеха!
      Спустя минуту от палочек с ветками пришлось уворачиваться уже мне. Суперловкостью я не обладала и пришлось спасаться позорным бегством. Я побежала по берегу, Гэри за мной. Короче, меня он успешно поймал, но не удержал равновесие, и мы грохнулись на травку. Гэри ухитрился перевернуться и прижал меня рукой к земле. Я дернулась, пытаясь выбраться. Безуспешно. Тогда меня разобрал жуткий смех.
      Гэри недоуменно посмотрел на меня и после секундной заминки хохотал точно так же.
      --Гэри, ну ты и наглец!
      --Кажется, наглость -- второе счастье, да? -- посмеиваясь, выдал он, садясь на траву и отряхиваясь.
      Я не нашлась, хотя долго искала, что возразить, поэтому весело кинула еще одну палку, которая нашла свою цель незамедлительно.
      --Опять в лоб?!! -- вымученно воскликнул напарник, отчаянно потирая ушибленное чело.
      --В яблочко!
     
      Глава 4.
      Монашек.
     
      --ЗА-А-АВТРАК!!! -- разнеслось мощное эхо по замку, сопровождаемое каким-то громким и неприятным звуком, будто били молотком по пустому ведру.
      На этот раз я села за стол рядом с Гэри, напротив Уилла. Элизабет пришлось расстаться с моим напарником. Вот и верно, напарник-то МОЙ! И делиться с кем-то еще я не собираюсь!
      --Как вам спалось? -- вежливо промурлыкал Уилл.
      "Прекрасно! С летающими тарелками и вилками, прыгающими шкафами и комодами и зловонным призраком. Это называется "А в остальном, прекрасная маркиза, все хорошо, все хорошо!!!" -- против воли подумалось мне, но вслух я ответила:
      --Замечательно.
      --Вот и прекрасно, -- не унимался Уилл. -- Не желаете ли сегодня прогуляться по магазинам?
      "Засунь свои магазины знаешь куда?! Гэри, помоги мне!"
      --К сожалению, у нас сегодня очень много работы, -- ухмыляясь, выручил меня напарник.
      --Очень жаль! -- с несчастным видом вздохнул Уилл. -- Возможно, в другой раз?
      --Возможно, -- осторожно протянула я, накладывая в тарелку салат и думая про себя, что это "возможно" не наступит никогда.
      --А вы, Гэри, разрешите узнать, сегодня вечером свободны? -- спохватилась до этого молчавшая Элизабет.
      Гэри едва не подавился куском мяса и поспешил заверить:
      --Элизабет, к сожалению, я не смогу. И на ужин нас не ждите. И завтра у нас весь день занят. Очень важные дела, знаете ли.
      Элизабет заметно расстроилась. Да, дорогая, похоже, не удастся выйти замуж в ближайшее время.
      --А что, какие-то проблемы? -- это уже Уилл решил поучаствовать в разговоре.
      --Да, -- невежливо отрезал Гэри. Тузик предупреждающе зарычал под столом, и Гэри поспешил исправиться:
      --Знаете, надо наладить систему и все такое...
      --А-а-а-а... -- задумчиво протянул Уилл.
      Вы когда-нибудь замечали, что джентльмены иногда жутко надоедают? Хотя многим это нравится. Мне сперва тоже понравилось, вот только, как теперь отвязаться кто-нибудь знает?!
      --Что ж, нам пора! -- с деланным сожалением доложил Гэри, вставая из-за стола. Я поспешила последовать его примеру. Тузик выпрыгнул из-под стола и первым бросился к двери. За ним поплелись и мы.
     
      --Так, ну теперь вампиров искать!
      --Где?! Гэри, где?! Надо было вчера у того вампирчика адресок спросить!
      --Так-с... Коллеги, помолчите!
      --Не возникай, Тузик!
      Тузик обиделся.
      Мы шли по лесу к часовне. Где еще обитать вампирам, как не в освященном месте?! Во всяком случае, порядочным вампирам? Можно, конечно, на помойках поискать, в унитазе, еще где-нибудь... Есть ли смысл? Хотя насчет унитаза... Однажды нам попалось дело о "бешеных унитазах". Только человек садился с благородным порывом и блаженной улыбочкой, чтобы сделать свое дельце, как такое начиналось! Не буду пересказывать, а то, глядишь, от моего рассказа туалеты будут обходить за километры... Ну, а оказалось, что там поселились некие "унитазные" барабашки. Не знаю уж, что там с ними сделали, я отказалась лезть в канализации категорически.
      --Да, Софья, -- Гэри смущенно почесал затылок, -- сделай одолжение...
      Он достал из кармана кулон и протянул мне.
      --Прости, Гэри, что я...
      --Сам хорош! Проехали...
      Тузик гордо задрал голову и высокомерно заявил:
      --Амурчики в строю крутить запрещено!
      Гэри что-то невнятно пробормотал, но очень было похоже на "Засунь свои запреты Пэку в одно место!"
      --Они до добра не доведут! -- продолжал разглагольствовать доберман, прыгая с кочки на кочку. --Вот, например, вчера...
      --Да, Софья вчера отличилась! -- поддержал Тузика Гэри.
      "Какой же этот Уилл все-таки милый!" -- мстительно подумала я. Лицо у напарника стало постным и несчастным, и я поспешила добавить: "Шутка!".
      --Шуточки у тебя! -- тоном школьного учителя постановил Гэри, отмахиваясь от острой ветки. Но зато просиял, только нимба и не хватает, а так -- просто ангел!
      --Какие есть! -- жизнерадостно объявила я.
      --О чем вы тут перешептываетесь? -- укоризненно ввернул свою лепту Тузик. -- Я говорю о правилах, а они...
      --Да пошли эти правила в баню, хрен бы их побрал! -- не выдержал напарник.
      --Фу, как непочтительно! -- моментально отозвался доберман.
      --Тузик! -- строго оборвал Гэри. -- Заткнись, а!!!
      Так вот! Я внутренне отплясала "Танец маленьких утят". Теперь Тузика будут звать Тузиком! И никаких тебе "мистеров Джоннисов"!!!
      --Коллега! -- поспешил возмутиться доберман. -- С твоей стороны это удар ниже пояса!
      --А у тебя есть пояс?! -- безмерно удивился Гэри. -- Лучше бы палочку принес, а то пользы от тебя, как от дырявого таза, зависшего на дереве в темную, безлунную ночь!
      Я присвистнула. Ничего себе!
      --Достал! -- шепотом пояснил напарник. -- Хуже редьки пареной!
      Тузик обиделся и, демонстративно встав на две задние лапы в джинсах, зашагал быстрее.
      --Я уж думал, этот пес из меня всю кровушку выпьет! -- вздохнул с облегчением Гэри.
      --Я-то думала, ты в нем души не чаешь!
      --Боже, упаси! -- чуть дрогнувшим голосом возразил Гэри, заметно бледнея. -- Я бы его задушил!
      --Так в чем проблема? -- меланхолично отозвалась я. -- Если что, я тебе алиби обеспечу, не волнуйся!
      Напарник лишь усмехнулся.
     
      Часовня стояла, тихая и безмятежная, аж до скуки смертельной, и даже не подозревала о страстях, творившихся вокруг нее. Вообще-то, я даже не думала, что в природе еще сохранились подобные антикварные здания. Сероватые стены, увитые дохлым плющом и покрытые частично темным мхом, старый, покосившийся крестик, скорее напоминающий о кощунстве, нежели о праведности... По всей видимости, часовня раньше принадлежала частному лицу и прилагалась к фамильному кладбищу. Но сегодня кладбища уже, как такового, не наблюдалось. Только одинокий склеп с оскаленной волчьей мордой, высеченной над входом, напоминал о былом благоустройстве обители мертвых, а все остальное, мягко говоря, пребывало в запустении.
      Тузик дошел до часовни первым, и снес дверь привычным ударом левой лапы. Долго он потом ругался. И где только таких слов понахватал?!
      --Зараза, блин! Дрянь! З...! ...! ...! -- истошно орал он, распугивая птичек с деревьев. Печатными были только восклицательные знаки.
      --Что? Что?! Что случилось?!! -- вылетел на крики тощий монах, заспанный и вертящий в руках очки. А я-то думала, он должен был читать молитвы уже часа три, как минимум. Хотя удивительно уже то, что тут вообще кто-то живой есть. А впрочем, кто его знает? У меня промелькнула кощунственная мысль, что монашек уже давненько почивал в гробу (уж больно хлипкий и бледный), а заставили его оттуда вылезти истошные вопли Тузика. Еще бы -- какая экзотика! Говорящий пес в джинсах и кожаной куртке пинает ногами дверь и ругается последними словами. Да еще и по-русски! Да, такое раз в тысячелетие бывает!
      --Что? Что? -- испуганно лепетал пресловутый монашек, пытаясь надеть очки. Когда ему это удалось...
      --О, БОЖЕ!!! ЗА ЧТО?! ОПЯТЬ ДВЕРЬ?!! Убейте меня! Кто-нибудь! Проклятье!!! -- не уступая Тузику в исполнении, запричитал он, хватаясь за лысую голову и прыгая на месте. Птички заинтересованно уставились на него. Очевидно, не часто можно увидеть служителя Господа, отчаянно ругающегося и выплясывающего чечетку.
      --ДВЕРЬ!!! -- страдальчески протянул монах, падая на колени и возводя руки к небесам. -- ДВЕРЬ!!! Моя дверь! Двести лет стояла! Двести лет!!! Двести, понимаешь ты?!
      Он ошалело затряс обалдевшего Тузика, ничуть не удивляясь факту собачьей говорливости. Впрочем, похоже, он просто проигнорировал ругательства мистера Джонниса.
      --Простите! Я н-не х-х-хотел! -- заикаясь, поведал Тузик.
      --МОЯ ДВЕРЬ!!! -- взревел монах и упал в обморок.
      Лежал он недолго. Гэри сбегал за водой и безжалостно вылил целое ведро на монаха.
      Монах сел и похлопал ресницами.
      --Вы кто?
      --А ты? -- в тон ему поинтересовалась я.
      --Том, -- последовал задумчивый ответ. -- А вы?
      --А мы русские, -- коварно улыбнулся Гэри.
      Том нервно захихикал:
      --Русские... Хе-хе... Русские...
      --Очень русские, -- гордо добавил Тузик, оскалив зубки.
      --О, Господи! -- перекрестился монашек.
      --Ладно, -- деловито отрезал Гэри, хлопая себя по коленям и поднимаясь с корточек. -- Поговорить надо.
      --О... О... о... ч-чем? -- начал нервно заикаться Том.
      Гэри состроил страшное лицо:
      --О вампирах!!! Бу!
      Монах суеверно отшатнулся:
      --Фу ты! Сгинь, нечистая!!!
      Ну, вот! Сразу нечистая!!! Как они там часами на коленях сидят, молятся, так это ничего -- служение Господу Богу нашему, доброе дело! А как мы, мокрые, голодные, злые, да по всем этим болотам и лесам, да за оборотнями и вампирами -- так это "сгинь, нечистая!"! Хоть бы "спасибо" сказали! Хоть бы слово благодарности! Так нет же! В средние века вообще жарили, гурманы проклятые!
      --Т-так о-о ч-чем? -- невежливо перебил мои размышления Том.
      Гэри дружески хлопнул монаха по плечу:
      --Я же сказал, о вампирах! Понимаешь?
      --Н-нет...
      --Ну, расскажи, -- доходчиво втолковывал Гэри, -- вот бывали у вас тут убийства странные, ну, я там не знаю, случаи подозрительные?
      --Ну?
      --Вот и расскажи!
      Том недоуменно посмотрел на моего напарника:
      --Странные вы, русские!
      --Ха! Он еще сомневался! -- с неподражаемым достоинством шепнул мне доберман на ухо.
      --Так...? -- требовательно выспрашивал Гэри у монашка.
      --Ну-у-у... Сложный вопрос! Был тут один случай! Говорят, к нашему-то Уильяму волк лютый пожаловал, так он всех овец поел у них, да и был таков! Люди говорят, страшный до жути. Уши-то --ого-го! Глазища блестят, в них адские огоньки, зубы, как ножи! О как! -- бодренько поведал нам местные сплетни Том, активно жестикулируя.
      --Ну, ладненько! -- кивнул напарник. -- С оборотнями потом... А вампирчики?
      --Ах, эти! -- неопределенно махнул монах рукой. -- У этих дискотеки, говорят, жуткие. Кровь рекой льется, а они знай себе наслаждаются!
      --И где? -- осторожно подбирался к цели Гэри.
      --Ну, они не каждый день... В местном клубе бывают!
      --А сам-то ты что с ними не разберешься? -- непочтительно фыркнула я.
      Монах засуетился:
      --Дела... Дела замучили...
      Дела? Что, небось молится с утра до вечера... Бедняга! Столько работы, минуты свободной нет!
      --А если мы пойдем, с нами поучаствуешь? -- с надеждой полюбопытствовал Тузик.
      --А... У... Е... -- забеспокоился Том, нервно теребя рукава рясы и старательно припоминая алфавит.
      --Заметано! Мы за вами зайдем! Заготовьте мечи, что ли... -- радостно закивал Гэри, тряся монашка в порыве доброты.
      --Уррааа!! -- возрадовался Тузик. -- Новая наживка!
      --Что н-новое? -- проблеял побледневший монах.
      Гэри наивненько так пробормотал:
      --Ну, знаете, вампиры существа кровожадные! Да ты не боись! У нас связи есть, авось пронесет!
      --К-к-кого?
      --Вампиров, -- злорадно пообещал Тузик.
      --О! А, кажись, вампиры-то в туалет не ходят, -- задумчиво протянул монах.
      --Теперь будут, -- ехидно издевался песик.
      --О! -- многозначительно поднял вверх мизинец Том. -- У меня мысля!
      --Какая?! -- дружным хором отозвались мы.
      --Пойдемте выпьем чаю! -- молодцевато предложил монашек.
      --Надо было с этого начинать! -- пробубнил Тузик, хотя по его морде расползлась алчная улыбочка.
     
      --Та-ак-с... А теперь еще геля чуточку... Ту-узик, чу-уточку-у... А ну, прекрати зубы скалить, кому говорю?!
      Клуб не простой оказался, а специализированный. Наверное, все слышали о готах, панках, скинхедах... Так вот, местные представители подобных субкультур собирались именно в этом клубе, где и развлекались на полную катушку. Неудивительно, что вампиры избрали это место для празднования окончания рабочей недели (а вы что думали? Им тоже хочется и особняк получше, и дачу под боком, и гробик по последнему слову техники...) и прочих знаменательных торжеств. Нам, похоже, тоже придется заглянуть на огонек, и решили мы вырядиться панками, чтоб от коллектива, понимаешь ли, не отрываться. Тузика, оказалось, не так-то просто нарядить -- он кусаться вздумал. Правда, я бы тоже кусалась, если бы была собакой, выкрашенной в разные цвета. Особого шарма доберману придавал ирокез на голове и кожаный прикид с цепями.
      Я свои волосы портить не стала, прикупила парик. Но получилось здорово! Красные волосы в синюю полоску, накрашенные сиреневой помадой губы, черный узор краской по всему лицу, высоченные каблуки высоких сапог! А костюмчик! Из черной кожи, металлические цепи, обручи и браслеты -- вот это круто!
      Гэри, как ни сопротивлялся, своей участи тоже не избежал. Но над ним я уж поколдовала как следует!
      Парик я купила для него очень интересный -- это была прическа из трех треугольников, раскрашенных в синий, красный и зеленый. Парик напоминал шапку шута.
      Макияж тоже шикарный -- поллица черной краски. В костюме были использованы металлические цепи и прочие прибамбасы. А еще я добавила ошейник с шипами. Убойный видок!
      --Ты думаешь, это нормально? -- с несчастным видом спросил Гэри.
      --Самое оно! -- воодушевленно заверила я.
      --Убейте меня, -- кисло проворчал Тузик.
     
      Клуб встретил нас гвалтом, криками, огнями, дымом и отвратительным запахом алкоголя. Туда-сюда бегали разноцветные официантки, выделяясь даже из столь пестрой толпы. Прыгали, как заведенные, черно-белые смертные... (тьфу ты, люди! Вот уж набралась от коллег!) Хрипел на сцене рокер, и, судя по интонациям, хрипел он в предсмертных конвульсиях. Да уж, эти парни умеют развлекаться!
      Гэри смущенно топтался рядом с дверью, не решаясь самовольно сдаться в подобный дурдом.
      --Слушай, я, пожалуй пойду...
      --Куда это?
      --Слушай, Софья! Я себя чувствую здесь неловко... Как корова на льду!
      --Стоять, Зорька! -- я жизнерадостно окликнула убегающего напарника, и тот послушно прервал попытку побега.
      --Софья! Я не могу! Это не для меня! Я же спецагент, а не... псих! -- жалобно проблеял он, но я была неумолима.
      --Это задание! Между прочим, они мечтают изменить мир к лучшему!
      --Это очень оригинальный способ, -- задумчиво пробормотал Гэри, поглядывая на наркоманов.
      --Ну, мы же долж...
      --Ты тусуешься? -- раздалось за моей спиной.
      Я осторожно оглянулась. Высоченный боров в боевой раскраске ухмылялся всеми двадцатью зубами (передних не наблюдалось, видно, боров пренебрегал каждодневной чисткой зубов и поеданием "Дирола").
      --Крошка! Я могу составить тебе незабываемую компанию этой ночью, -- продолжала приставать эта свинья. Гэри, моментально порастеряв скромность, смерил моего обидчика хмурым взглядом. Ничего хорошего для приставалы это не предвещало.
      --Оставь ее в покое, -- Гэри настойчиво задвинул меня за свою спину. Я с возрастающим волнением наблюдала за развитием событий. Что делает Гэри? Да этот боров его раздавит! С лица Земли сотрет!
      --Твой бойфренд? Смазливая морда!
      Роста они были одинакового, но приставала был весьма накачанным!
      --Цыпочка! Пойдем со мной! Этот слабак тебя не стоит! -- панк двинулся ко мне, пытаясь оттеснить Гэри, но не тут было! Без особых усилий напарник приподнял борова, и тот беспомощно заболтал ногами в воздухе.
      --Ты что? Не понял? Оставь ее в покое, -- спокойно повторил напарник, встряхивая приставалу за воротник.
      Хм-м... Ничего себе! Я оглянулась. Надеюсь, никто ничего не заметил? Размечталась! За бесплатным спектаклем с замиранием сердец наблюдал весь клуб...Вокруг, оказывается, уже активно делали ставки, кто выиграет. Послышался восхищенный гул девчонок:
      --Какой красавец!
      --Какой смелый!
      --Лапочка! Котенок!
      --Пусечка! Зайка!
      --О! Я влюблена!
      Свою лепту пытался внести и обиженный панк, пытаясь сохранить свое ничтожное достоинство:
      --Сволочь! Червяк!
      Гэри, потрясая панком в одной руке, обернулся ко мне:
      --Софья, что из него сделать? Рагу или бараний рог? А, может, ты предпочитаешь суп с фрикадельками?
      Выглядела картинка весьма эффектной, но есть почему-то не хотелось. Особенно столь некачественные продукты.
      --Гэри, да брось ты его!
      --Бросить? Да пожалуйста!
      И тут же, воодушевленный увесистым кулаком в челюсть, панк пролетел несколько метров и приземлился точно в барную стойку. Бармен немедленно выдал ему длинный счет. Но бесполезно, крутой парень пребывал в счастливой отключке.
      --Гэри, ну ты, блин,даешь!
      --А ты что думала?
      Постепенно дискотека вернулась в свое русло. Я имею в виду, что девицы красные (в буквальном смысле) перестали льнуть к Гэри и позволили наконец заняться нам своими делами.
      Теперь мы могли попытаться выяснить, когда проходят встречи вампиров в клубе.
      Мы разделились. Мне достался нудила Тузик, чему я, конечно, была не рада, но что поделать? Посетовав на судьбу, я принялась за поиски нужных людей. Как назло -- все готы оказались какими-то замкнутыми и рассказывать мне что-либо наотрез отказывались. Придется прибегнуть к легкому внушению.
      "Чтобы влезть в шкуру другого и управлять им, представьте себя им так полно, как только возможно. Внушите ему то, что хотите." Такие простейшие азы гипноза доступны любому ангелу.. Своей целью я выбрала одинокого гота возле барной стойки, задумчиво вертящего в руках стакан с какой-то отвратительной жидкостью. Покопавшись в его голове, я узнала, что парня зовут Берт, что все в жизни ему надоело, что жидкость в стакане ему решительно не нравится и что он частый гость этого заведения. То, что надо! Я внушила ему, что я его старая знакомая Аманда. После чего смело подошла.
      --Как жизнь?
      --А че? Не заметно?
      --Как всегда паршиво? -- рискнула предположить я, слегка усмехаясь.
      --Ага.
      --Кстати, ты вчера тут был?
      --Ну был.
      Пиво пил. Знаем-знаем.
      --И какие новости?
      --Аманда, какие новости? Все, как обычно. Нажрались все. Ну ты понимаешь.
      --Понимаю. А я вот слышала, что у вас тут дискотека вампиров намечается...
      --Ах, это... -- Берт лениво макнул рукой. -- Чего-то я видел там на стене. Объявление какое-то дурацкое, я не читал.
      --Не пойдешь? -- не удержалась я от вопроса.
      --Не-а. Неохота. Да и не пустят меня, я же не из вампирских готов.
      --Вампирских?
      --Аманда, ну вон Майк тусуется! Он из них.
      Я взглянула на того самого Майка. Нет, этот -- не вампир. Видимо, или и впрямь обычная дискотека, или же вампиры приглашают людей, чтобы те их веселили. Короче, разберемся.
      --Ладно, веселись.
      Берт проводил меня мрачным взглядом и отвернулся. Видно, не понял фразу про веселье!
      Я прошла вдоль стены, выискивая глазами объявление, столкнулась с Гэри и пожала плечами. Мол, "нет -- ничего нет!".
      --Смотри! -- ткнул вдруг лапой в объявление Тузик. Я сорвала рекламу со стены и прочитала вслух:
      --"Кровавое шоу только для вампиров! Приходи, брат, повеселимся!". Интересно... А кто будет веселиться?
      Мы уже собирались уходить, как к Гэри подкатили две девахи и прильнули к его широкой груди.
      --О, красавчик! Не желаешь ли составить мне компанию?--ворковала желтая.
      --Я уверена, ты не пожалеешь!--подхватила красная, норовя забраться к напарнику под куртку. Я почувствовала укол ревности... Ревности?! О, боже!
      --Зачем тебе эта курица?--нежно вопрошала желтенькая.
      Тут уж я рассвирепела. Курица?! Это кто здесь курица?!
      Ну, я закатала рукава и та-а-ак врезала магией по желтомордой, что та пролетела весь зал и приземлилась на голову рокеру на сцене. Потом я злорадно ухмыльнулась и разобралась с красной. Та нашла свое пристанище в десерте. Телекинез -- полезная штука!
      --Спасибо! -- благодарно выдохнул Гэри.
      --Всегда пожалуйста...
     
      Глава 5.
      Дискотека вампиров.
      Мы вернулись в замок поздно ночью, засели на кухне и обсудили дальнейший план действий. Итак, завтра пятница, а именно в пятницу должна пройти дискотека вампиров. Конечно, без нас она не пройдет, это однозначно. Но вот что нам делать при встрече с кровожадной кучкой вампиров? Этого мы не знали. Ладно, положимся на знаменитое русское "авось".
      На том и порешили, после чего занялись чрезвычайно важным делом -- уничтожением мяса, фруктов и распитием чая.
      --Вот я говорю им: "А чего это вы здесь делаете?" А они мне: "Ничего мы здесь не делаем, мы тут сидим, не видно?" Я им объяснил, что "нет, это я тут сижу!" и свет включил! -- воодушевленно вгрызаясь зубами в несчастный окорок, повествовал Тузик. -- Не, ребята, вы не представляете! Они как заорут: "Говорящая псина!!!" И все как один -- в лес! С такими нервами Наполеону и делать было нечего в России!
      --Тузик, -- вкрадчиво начал Гэри. -- А откуда в 1812 году электричество?
      --Да какое электричество?! Я про магию! Шарик такой огненный...
      Да, бедный Наполеон.
      --Софья, а хочешь пунша? -- Гэри подмигнул.
      Конечно, я не отказалась. Странное дело, мне показалось, что уж очень гемоглобиновый привкус у этого пунша... У пунша другой вкус, знаю точно. Подозрительно.
      Где-то в три ночи нас выгнала с кухни горничная, и мы продолжили банкет у Гэри в комнате. Благо, еды мы с собой прихватили. Тузик вскоре вышел на минутку, и мы с Гэри тут же устроили драку подушками. Перья только так летели! Вскоре еще Тузик дверь снес. Досталось и ему перьев!
      --А! Черт вас подери!!!--истошно завопил песик, отлетая под воздействием подушки к соседней стенке.--Черт, а! Я же мокрый! Бесы окаянные! Только что скупался!
      Не знаю, кто тут бес, а больше всего на него смахивал Тузик. Весь такой из себя, в перышках. Черное чудо в перьях, одним словом! Как я смеялась! Тузик вначале дулся, но через пять минут катался по полу и заливался лаем, выражая этим свою радость.
      --Тузик, скажи, а как случилось, что ты разговариваешь?
      Доберман хмыкнул.
      --Тебе рассказать?
      --Да, конечно...
      --Хорошо. Тогда слушай...
     
      1799 год.
      Россия. Москва.
      Независимое Разведывательное Агентство России.
      Подразделение "Кара"
      Лаборатория Секретных Исследований.
      --Вот... Добавим чуточку этого... И еще чуть-чуть этого... Как замечательно!
      Химик в белом халате что-то смешивал. Он усиленно работал над своим новым изобретением--его мечтой было создать зелье невидимости. И он был на верном пути к своей цели, да только, как и все гении, он был жутко растерянным.
      --Уважаемый коллега, я предлагаю вам выпить чаю и оторваться наконец от создания этой гадости,--толстый сотрудник снял свой белый халат и повесил его на крючок.
      Химик вздрогнул:
      --А-а... Да-да, конечно... Вы, пожалуй, правы... Осталось еще чуточку азотной кислоты и ...
      --Бросьте, пустое это все...
      Химик оглянулся:
      --Черт, да куда же подевалась эта склянка?
      Он присел и, щурясь, начал искать на полу что-то. Он искал везде--под столом, под стульями, но ничего не нашел.
      --Проклятье!
      В конечном итоге, несолоно хлебавши, химик поднялся с пола и, молча пожав плечами, вышел из помещения.
      В это самое время мальчишка 14 лет, Васька Джоннис, обучавшийся в "Каре", зашел в лабораторию, чтобы взять нужный ингредиент для зелья. В то время в "Каре" очень часто варили зелья и использовали их по назначению.
      Васька прошелся по помещению и дошел до стола того самого химика.
      --Та-ак... Что это тут у нас?--пробормотал он, поднося к носу изогнутую пробирку с изумрудной жидкостью.--Фу-у-у... Воняет, как уксус! Ладно, сгодится...
      Васька взял пробирку и понес ее к учителю. В кабинете он сварил зелье для перевоплощения. Выпил.
      И Васька Джоннис превратился в огромного добермана. Навсегда...
     
      --И вот я уже несколько столетий, как доберман... Да я и не жалуюсь... Одно плохо. Блохи кусают...
      --Васька, мы тебя вылечим... Обещаю.
     
     
      О, эти пунктуальные британцы! Все-то у них точно по минутам! Не знаю, как в остальной Шотландии, но здесь ровно в десять часов утра разносится зычное "За-аавтрак!!!", которое безжалостно выдергивало из сна... Заодно и будильник!
      Под дверью я нашла корзинку цветов, причем лишь после того, как я об нее споткнулась и едва не растянулась на полу. Записка от Уилла гласила странную фразу: "Сегодня у меня дела. Не ждите нас. С любовью, Уилл."
      С любовью?! Ни фига себе! Он бы еще пожениться предложил!
      --Что там у тебя? -- это спешил ко мне ухмыляющийся Гэри. -- Никак от Уилла?
      Напарник невежливо вырвал у меня из рук записку и, придерживая меня одной рукой, прочитал ее вслух.
      --"С любовью, Уилл"!!! -- передразнил он.
      --Отдай! Отдай немедленно!!!
      --Ха! С любовью! Везет тебе на парней! Просто пачками валятся к твоим ногам!
      --Гэри, отдай! Противный! -- я накинулась на него со спины и попыталась отнять записку, но бесполезно...
      Спас записочку Васька. То бишь Тузик. Он вынырнул из-за угла, волоча за собой какую-то разноцветную тряпку, в которой я с удивлением узнала трусы!
      --Коллега! -- доберман облокотился об стену, вывешивая на лапе семейные трусы.--Кажется, тебе подарок от Элизабет!
      Я моментально забыла про отнятую записку, а Гэри покраснел.
      --Кажется, у вас появилась поклонница! -- издевательским тоном заметила я. И он еще надо мной хохотал!
      Гэри подавил нервный смешок. Выглядел он, словно пойманная в клетку птица.
      --А... Это...
      Я представила напарника вот в этом милом подарочке с веселыми утятами. Это было еще как смешно! У меня даже не было сил на громкий смех, получился беззвучный.
      --Софья... Васек!!! -- укорял нас вконец растерявшийся Гэри. Песик расправил трусы. Оказалось, что на них в самом пикантном месте были нарисованы губки и надпись "I love you, kitten!!!"
      --Оля-ля!!! Какая неожиданность! -- задиристо пропел Тузик, используя сию экзотическую вещицу в качестве красной тряпки для быка.
      --Ах ты! Пес недоделанный! -- взревел Гэри и кинулся за Тузиком. Тузик испуганно вскрикнул и помчался по коридору, не забывая на бегу выкрикивать:
      --Оля-ля! Для Гэри подарочек! Трусы с утятами! Какая экзотика!
      --Гэри! -- закричала я вдогонку. -- Ты не понял!!! Это же свадебный подарок!!!
      Гэри от меня отмахнулся и скрылся за углом, куда секунду назад нырнул Тузик. Пришлось тащиться к завтраку в гордом одиночестве.
      --Сто лет, как накрыли, уже все поостывало! -- ругалась кухарка, с грохотом расставляя приборы по местам. -- Ждешь их, ждешь, а они, как дети малые!
      --Простите. А вы садитесь! Поешьте с нами! -- простодушно предложила я и, видя, что кухарка сомневается, заверила: -- Да мы вас не выдадим! Не волнуйтесь!
      --Признаться, я голодна! -- задумалась она. -- А, была не была!
      Вскоре прибежали раскрасневшиеся и запыхавшиеся коллеги, и мы, вот такой вот компанией, приступили к завтраку.
      --А как вас зовут? -- вежливо поинтересовался Гэри у кухарки, справившись с куском ветчины.
      --Роза, -- ответила та, бросая кусок мяса на пол доберману. -- Здоровая у вас собачка!
      --Уникальная! -- добавила я от себя.
      --Хорошие вы люди! -- Роза покачала головой. -- Вот хозяин мой нынешний за 15 лет хоть бы поесть спокойно дал!
      --А прошлым хозяином кто был? -- заинтересовался Гэри.
      --Добрейшей души человек! Да только пропал куда-то, как испарился. Говорят, убили его эти черти окаянные!
      --Какие черти? -- забыв о мясе, полюбопытствовал Тузик. Мы с Гэри цыкнули, но Роза что-то заподозрила. Испуганно завертев головой, она ойкнула:
      --Кто это сказал?
      Пришлось Гэри спасать ситуацию. Он прочистил горло:
      --Простите, что-то горло побаливает. Перемена погоды и все такое...Так, какие черти, вы говорите?
      Розу такое объяснение устроило. Она успокоилась, закрыла рот и деловито зачерпнула ложкой овсянку. Похоже, поверила...
      --А какие черти? Эти вот, Уилл да сеструха его Элизабет! Один другого стоит! -- она понизила голос и заговорщеским шепотом поведала нам: -- Говорят, оборотни они... Старого-то графа съели, а косточки за портрет спрятали. С тех пор и бродит его душа по замку, пугает всех. Да никто его найти не может... Только не говорите, что я вам что-то рассказала, а то со свету сживут!
      Вот как... Я уронила ложку и только от ее звона опомнилась. Да... Не ожидала. Оборотни? Старого графа скушали? Тьфу ты, только этого нам и не хватало! Хотя кухарка могла просто сплетней наслушаться. Следует во всем этом разобраться. Я переглянулась с напарником. Кажется, он думал о том же.
      --Никому не скажем, -- твердо пообещал Гэри.
      --Скажите, а у вас здесь много привидений? -- втиснулась я.
      --Ой, много, деточка! Бывает, соберутся, да и давай в футбол гонять... А я вот что сказать хочу, остерегайтесь вы этих Уилла с Элизабет. С гостями-то они милые, а так злющие... Тома-то, наследника законного в монастырь загнали!
      --Том... Это...
      --Тот самый! -- подтвердила Роза.
      Кажется, все гораздо сложней, чем мы думали...
     
      Оставив выяснение загадочной природы хозяев до лучших времен, мы двинулись к нашему монашку Тому, который, как оказалось, законный наследник графа Фонмарту.
      По дороге от нечего делать я старательно оттаптывала Гэри пятки. Он поминутно озирался на меня, я же в ответ улыбалась загадочной улыбкой Моны Лизы. Вроде как -- я такая вся добрая, светлая и загадочная...
      Тома, этого святого-пресвятого из всех святых, мы застали сладко спящим в своей малюсенькой комнатке, гордо именующейся кельей. Кругом -- беспорядок, мусор, комиксы "Gen-13"... И посреди этого бедлама раскатисто храпит тощий монашек в серой рясе, свесивший темную голову вниз с кровати, но забывший снять грязные сапоги. Чем не этюд для иконы? Идиллия!
      Разрушил эту самую идиллию наш Тузик. Он отстал от нас по дороге, забежав по своим делам в кустики. Теперь он спешил за нами. Видно, поэтому он своим знаменитым ударом лапы снова снес дверь.
      --Ах ты е-мое!!! Опять двадцать пять! -- залаял наш любимый доберманчик, колошматя дверь задними лапами.--Да сколько можно?!!!...! ...! ...!
      Монашек Том вскочил с кровати и, метеором промчавшись мимо нас, кинулся к многострадальной двери.
      --Что?! Что?! Что опять случилось?! -- орал он на ходу, надевая очки. Мы с Гэри заинтересованно высунулись из кельи.
      --ДВЕРЬ!!!! -- Том упал на колени и, чуть не плача, запричитал: -- МОЯ ДВЕРЬ!!! Пристрелите меня кто-нибудь! ДВЕРЬ! Двести лет... Двести лет...
      --Простите! -- поджал хвост Тузик, но монах был безутешен. Он начал биться головой об пол! И биться, и биться!
      --Двести лет... Двести лет! Ты понимаешь?! Двести! Двести!
      --Простите, но я только вчера ее снес! -- робко возразил песик.
      --Ах!! Это был ты! -- свирепо блеснул глазами Том и завел другую песню: -- Убейте меня!!! ДВЕРЬ! ОПЯТЬ! Я повешусь! Я застрелюсь! Я кончу жизнь самоубийством!
      --Это великий грех! -- тоном священника поучил Гэри.
      --А двери сбивать не грех?! -- не унимался монах. -- И вообще, ПРОКЛЯТЬЕ!!!
      --Не ругайтесь, это тоже грех! -- заметил Гэри все тем же тоном святого.
      --Да чхать я хотел на ваши грехи! Чтоб вас! -- монашек устало сел на пол и успокоился наконец.--А вот вообще, что мне с ней делать, с этой дверью, а?
      --Ну, -- Тузик почесал за ухом лапой. -- Может, приделать ее поплотнее?
      --О! А это мысль! -- возрадовался монах, поднимаясь. Он немедленно поставил свою драгоценную двухсотлетнюю старушку на место и вооружился гвоздями с молотком.
      --Ну как? Сегодня дискотека с вампирами. С нами идете? -- осторожно осведомилась я.
      --Иду, раз уж все равно придется, -- ответил Том, вынимая гвоздь изо рта и прибивая его к двери.
      --Ага, сегодня, по-моему, с восьми вечера, -- добавил Тузик.
      --Всего два часа, -- поежился монах. -- Два часа жизни.
      --Да, осталось два часа, -- обнадежил Гэри, скептическим взглядом окидывая хлипкую конструкцию, только что сооруженную Томом. -- Вы уверены, что двери 200 лет? По-моему, ее оценили бы в две тысячи лет...
      Монашек бросил молоток в угол. Вообще, от часовни тут одно название... Больше смахивает на жилой дом. Вот вы сами посудите, можно ли увидеть в часовне пачки из-под чипсов? А кучи гвоздей на полу? А плакат какого-то боксера? Нет. А здесь все это было. И потом, Том спал здесь, вероятно, все сутки. Хотя, может, ночью он доблестно отбивает атаки вампиров? Я представила себе Тома, этого щупленького монаха в серой рясе, с осиновым колом в одной руке и связкой чеснока в другой. Как он сражается со страшным вампиром... Представила и прыснула. Не, на героя Том решительно не походил...
      --У меня мысля! -- радостно изрек монах.
      --Какая?!
      --Пойдемте, выпьем чаю!
      --Ура! -- заплясал от радости Тузик и рванул во двор.
      --Нет!! Васька!! -- но было поздно. Доберман не мог отделаться от привычки сносить двери.
      --ОПЯТЬ?!! -- схватился за голову монашек.
      С трудом мы отпоили Тома львиной дозой валерьянки. Затрудняло все еще и то, что валерьянку мы долго искали. Мы перерыли всю часовню, заглянули в самые незаметные уголки, перевернули все лавочки... Короче, мы нашли мячик для гольфа, обертку от конфеты, ржавые цепи, батон стащенной год назад колбасы, чьи-то косточки...
      --А это никак сам граф Фонмарту, -- предположил Гэри.
      --Нет-нет!!! Это ко мне год назад из налоговой инспекции приходили! -- поспешил отозваться Том, очнувшись на мгновение по такому поводу.--Так я, кажется, забыл открыть чулан, в который их засунул...Блин, а я-то все гадал, куда они пропали...
      Гэри огляделся получше.
      --Да, верно, он был не один...
      Потом мы еще нашли электронные часы, будильник, в отдельной комнате даже рука от мумии хранилась...
      Зато валерьянку мы нашли в аптечке...
      --Фу ты! -- выругался Гэри. -- Не могли, как нормальные люди, в угол запихнуть! Нет, понимаешь ли, в аптечку, чтоб уж точно не нашли!
      --Странные люди, -- согласилась я.
      Потом мы искали чай для заварки. Первым делом, конечно, заглянули в аптечку... Мало ли что? А вдруг найдем? Но там нужного не оказалось. Пришлось оглядеться. Чай сиротливо валялся на алтаре. Я, конечно, понимаю, странно звучит, но что поделаешь, если такие вот странные люди...
      Потом искали чайник, потом стол... Том помочь не желал, ссылаясь на склероз... Охотно верю, если вспомнить о судьбе налоговых инспекторов. Зря они сюда сунулись!
      Наконец, когда все нашли, начали искать Тузика. Нашли его спящим в том самом чулане с безвременно покинувшими сей мир налоговыми инспекторами. Тузика-то мы спасли, зато теперь нечаянно закрыли Тома и притворились склеротиками... Ох, как он ругался!
      Наконец, в полном сборе, мы уселись пить чай. Обсудили план. Решили, какое оружие с собой возьмем. Том выбрал лук, я кинжал, Гэри ничего не взял, сказал, что мы маразматики, а у него перчатка с ножами имеется. Тузик вооружился по полной...
     
      --Значит, так! -- раскомандовался Гэри. -- Разговаривать с вампирами буду я.
      --Ты? -- я окинула напарника презрительным взглядом. -- А почему не я?
      --Потому что языка вампиров ты не знаешь.
      --А ты, можно подумать, знаешь?
      --Угу, -- невнятно буркнул напарник.
      --Угу, -- эхом откликнулась я. -- Занятно.
      Огромной компанией из четырех живых, с опозданием на два часа (мы ждали, пока Том обежит всю часовню и попрощается с каждой пылинкой), мы шли на дискотеку с вампирами. Вид у нас был весьма, я бы сказала, экзотичный. Все прохожие на нас удивленно оборачивались, едва завидев в свете фонарей сумасшедших охотников за нечистью. Вероятно, гадали, из какого места мы сбежали...
      --Может, не надо идти? -- с надеждой поинтересовался Том.
      --Надо, Федя, надо! -- улыбнулся Тузик и первым побежал к клубу.
      --Меня зовут Том, -- недовольно пробурчал монах, поплотнее кутаясь в рясу. -- И я не горю особым желанием туда идти!
      --Взялся за куш, не говори, что не дюж! -- поучительно заметил Гэри и, хлопнув трусишку по плечу, двинулся следом за доберманом. Я тоже поспешила за ним. Но краем уха услышала, как Том недовольно бурчит:
      --Русские... Вечно что-то удумают... А я вот тащись сюда... Ну, подумаешь, сожрали бы еще кровопийцы человек пятьдесят! Ну и что?! Трагедия века...
      На входе, беспечно посвистывая, прохлаждался здоровенный охранник. Из тех парней, с которыми связываться почему-то очень не хочется. Но связаться пришлось. Мысленно. Пришлось его загипнотизировать. Охранник пропустил нас, глупо улыбаясь во все свои четыре клыка. Бутафорские, разумеется, но у меня по спине пробежали мурашки.
      Да-а-а... Вот это дискотека... С размахом.
      Огромное помещение, в котором мы веселились в прошлый раз с панками и готами, сегодня было оформлено в кроваво-красных и золотых тонах. Какой-то неповторимой аристократичностью, завораживающим шиком веяло от каждого предмета, от каждого столика, стоящего в отдельной, отгороженной, части... От всего. И в то же время всё поражало своей современной мрачностью, даже какой-то пошлой обыденностью, словно и не у вампиров мы в гостях, а на самой обычной вечеринке в третьесортном заведении. Но вампиры здесь имелись, и их было много. Они танцевали, развлекались и, похоже, всем были довольны.
      Вообще-то Тэрраев я уважала. Пожалуй, это самые добропорядочные и светлые из вампиров. Но такие они только с ангелами. Вот если бы я зашла сюда, сверкая нимбом и размахивая белоснежными крыльями, и торжественно пообещала, что все "бяки" будут по уши в бяке... Да, тогда они бы меня погребли под своими восторженными ахами, охами и так далее. Но Пэк -- ежа ему на стул! -- строго-настрого приказал забыть, кто я. Так что мне было, мягко говоря, не по себе. И вообще -- какие-то неправильные Тэррай! Не то люди, не то вампиры. Наверное, недавно посвященные. Надеюсь, они не голодные!
      Кроме клыков меня угнетала еще и атмосфера. Кругом свет, музыка была агрессивной, но зажигательной, на сцене стояла вампирша и пела что-то шипящее. Я поежилась и нерешительно замерла на ступеньках. Гэри успокаивающе положил мне руку на плечо.
      --Не волнуйся, они нас не тронут.
      --Ты в этом уверен?
      --Вот именно! Ты уверен? -- встрял бледный монашек.
      --Эй, ты! Бледнолицый! Сказано тебе, не тронут! -- бодренько утешил Тузик, надвигая шляпу на глаза.
      --А теперь, леди и джентльмены, начинается самое интерес-с-сное! -- прошипела вампирша со сцены. И с потолка из специальных устройств хлынули потоки крови...
      --Вперед! -- подтолкнул меня в спину Гэри, и я заспешила вниз, прямо в гущу этого безобразия!
      Ой! Я после такого в монашки уйду, честное слово!!! Через несколько минут моя одежда насквозь пропиталась кровью, а в ушах стоял сущий бедлам! Ничего себе, праздничек!!!
      А люди, что самое странное, веселились наравне с вампирами, даже не подозревая, что спустя часик станут донорами...
      --И что теперь? -- жалобно проблеял Том.
      Гэри молча поднял руку. Я даже не поняла, что он сделал, но вокруг воцарилась звенящая тишина. Где-то удивленно звякнула упавшая вилка. Только люди продолжали балдеть от счастья. Их, наверное, уже успели какой-то дрянью напоить, чтобы не мешались под ногами...
      После короткой заминки, взаимного разглядывания и оценки вкусовых качеств, вампиры вроде как с угрозой двинулись на нас. Они что-что шипели и готовились явно не расцеловать нас... Очевидно, в качестве закуски мы смотрелись неплохо...
      Но Гэри, вот ведь смельчак, решил с ними поговорить на непонятном мне языке.
      --Что он сказал? -- удивился Том, сжимая покрепче лук.
      --Хотела бы я сама знать!
      --А он сказал, что порежет всех на фиг! -- съязвил Тузик, доставая из кармана бомбу. На мой негодующий взгляд он ответил:
      --Я подумал -- пригодится!
      Однако это не пригодилось, к моему великому счастью. Гэри чего-то там наболтал, так все вампирюги вместо дегустации нового сорта крови низко поклонились до земли ему в ноженьки. Хотела бы я знать, чем он их пронял!
      Один из вампиров, постарше да поопытнее, вышел вперед, важно вышагивая, но подозрительно низко опустив нос.
      --Вербатим-с земс-с? -- поинтересовался вампир, указывая на нас кивком головы.
      --Земс а'рра а'еоорит!-- резко ответил Гэри. -- А'сса а'рра лумьесса!
      По рядам вампиров пронесся шепоток и, мне показалось, все их взгляды устремились на меня. Я невольно потерла шею. Надеюсь, я не стану ранним завтраком?!
      --Земс э'рнст зоссем! -- добавил Гэри. -- Арс виетта боттемс?
      Вампир кивнул, и они отошли в сторонку. После разговора, где, как я поняла, командовал, приказывал и наказывал Гэри, Вампир-выскочка подошел ко мне.
      --Обещаю, Корвус будет наказан! -- с этими словами он попытался поцеловать мне руку, но я раскусила его гнусные намерения и руки не подала. И, кстати, кто такой этот Корвус?
      --А вы кто? -- Тузик приподнял лапой шляпу. -- Я вас не знаю!
      Вампир испуганно отшатнулся. Разобравшись, что перед ним всего-навсего говорящая собака, он нервно засмеялся и похлопал Тузика по голове... Пардон, по шляпе! За что и поплатился, оставив в зубах добермана рукав своей рубашки.
      --Злобный, однако-с-с-с... -- задумчиво пробормотал вампир, теребя обрывки от рукава. -- Полагаю, вы за артефактом?
      --Да, -- я кивнула. -- Вы знаете, где он?
      --Конечно. Я король вампиров, замещаю временно настоящего наследника.
      --Я бы ему не доверял! Это самозванец! -- шепнул мне на ухо подозрительный монашек...
      Король насмешливо сощурился, но ничего не сказал. Правильно, а кто признается?!
      --И где? -- я осторожно отодвинулась от Тома, потому что он явно стремился отдавить мне все ноги. Тот факт, что я болтаю сейчас не с кем иным, как с королем вампиров, меня почему-то мало волновал... Да хоть с гуманоидом, подумаешь! Лишь бы не сожрал!!!
      --Сейчас проведу ритуал... Вы пока посидите тут, -- вампир указал на столики. -- Коктейля выпейте.
      --Надеюсь, они не свертываются, -- фыркнул Тузик. -- А то я от крови кусаться начинаю, понял?
      --Нет, не свертываются, -- спокойно утешил Тузика король и, задумчиво посмотрев на меня, спросил:-- Ангел?
      --Кто?
      --Вы, мисс, ангел?
      Я задумалась. В каком смысле?
      --Да, вроде ангел... По идее, -- неуверенно протянула я, ожидая подвоха.
      --А к нам как относитесь?
      --Я? Нормально.
      --А к Гэри?
      Тут уж я разозлилась. Какого черта?!
      --Вы к чему клоните, уважаемый?
      --Да так, -- загадочно хихикнул король вампиров. -- Добро пожаловать! Мы вас ждали.
     
      Через час ритуал завершился, и нас вызвали в другой зал. Здесь публика была более воспитанная. Царящий полумрак после бешеной светомузыки казался чуть ли не благословлением, и я довольно улыбалась.
      Артефакт оказался увесистым. Пять страниц Огненной Книги, сделанных из какого-то незнакомого металла, весили едва ли не полтонны. Все эти пять страниц были покрыты вырезанными словами, какими-то формулами и схемами, но лично я в них ровным счетом ничего не понимала. Хотя какие-то символы показались мне смутно знакомыми, и я могла бы поклясться, что сумею расшифровать их, но Гэри сказал, что всё написано на древнем Языке Ангелов, а этого языка даже Игорек не знал, и я отложила свои клятвы до лучших времен.
      Гэри без видимых усилий завернул артефакт в белую ткань, засунул под мышку и, напевая, вместе с королем двинулся к выходу. И нести нам Книгу до самого Пэка, если бы "Анкаре" вдруг не приспичило нам помешать.
      --Далеко? -- вежливо поинтересовались с потолка странные, полуразрушившиеся и клыкастые твари, когда мы попытались выйти.
      --Крымоу!! -- доложил король и толкнул меня, свалив с ног под стол, в безопасное место, где бы меня не достали...
      Крымоу -- один из подвидов вампиров, враждебный "Каре". Они чем-то похожи на зомби, только еще и кровь пьют.
      Я пропустила несколько особо интересных моментов, когда два вида вампиров решили поиграть в войнушку, но зато потом наверстала! А что?! Я левая, что ли?! За кого вы меня принимаете?! Я не буду сидеть и изображать из себя ножку стола!
      Для начала я вылезла из-под стола. И подумала, что зря. Если тут такие дискотеки в моде, то я сматываюсь!!! Ладно, сначала надеру парням-крымоу мягкие местечки, а там и смотаюсь!!
      --Эй, ты! -- я обрушила первый стул на одного индивидуума. Потом постояла, подумала и схватилась за другой стул.
      Своей целью я избрала неосмотрительно повернувшегося ко мне спиной врага. Я на цыпочках подкралась к нему (высшая степень идиотизма -- в таком бедламе и ядерную бомбу бы не услышали!) и осторожненько так постучала мизинцем по его плечу. Перед тем, как пасть смертью храбрых, несчастный успел увидеть мою загадочную улыбку, какой обычно одаривает сумасшедший врач своего обреченного пациента.
      --Упокойся с миром! -- перекрестил его вылезший из-под стола Том. Его тут же схапал какой-то крымоу и выкинул за барную стойку. Тому хорошо -- он там нахрюкается и спать завалится, а мне тут, понимаешь ли, с вампирюгой разбирайся!
      Его судьбу, в смысле врага, решила я по-быстрому -- огрела столом по балде. Потом я поискала глазами нашего Тузика. Нашла его пирующим. Он валялся пьяный в стельку на барной стойке, изредка разбивая бутылку о голову подоспевшего крымоу. Чуть поодаль я увидала нашего монаха. Вот уж бы не подумала, что он на такое способен! Том раздаривал стрелы направо и налево, причем у него это получалось здорово! Все свои победы он сопровождал примерно таким:
      --Не убий!
      --Подставь вторую щеку, брат!
      Я бы вечно на Тома смотрела, но тут произошло маленькое событие...
      Ах, гады! Они уносят мой артефакт!!! (где они его нашли?!)
      Далеко не унесли, голубчики! Вампира с артефактом настигла стрела монаха...
      Тишина. Том улыбнулся во весь рот и выдал фразочку, которая потом, спустя много столетий, вошла в легенды о... Ладно, короче!
      --Как мне это нравится! -- со слезами радости на глазах произнес святой из церквушки со скелетами несчастных налоговиков.
      И немедленно началась бойня за артефакт, в которой мы принимали самое непосредственное участие. Пыли поднялось!
      Зато когда пыль улеглась, то обнаружилась такая картина: кругом кучи мертвых-премертвых крымоу, король сидит верхом на враге и отчаянно колошматит его кулаками, Гэри решил отдохнуть и отмахивается перчаткой, как от назойливых мух, от крымоу, оставшихся в живых (теперь это уже устаревший факт, теперь они уже мертвые!), люди продолжали балдеть от радости (их, похоже, ничуть не смутил тот факт, что вокруг вроде как великая битва. Говорю же, дряни какой-то накачались!), монах успел-таки нахрюкаться алкоголя и, распевая несвойственные монахам похабные песенки, продолжал пуляться стрелами. Себя я с удивлением обнаружила пинающей какого-то крымоу. Потом я, конечно, опомнилась, попросила прощения у трупа...
      Гвоздем программы был Тузик, который сидел себе спокойненько в уголке, с артефактов в зубах, никого не трогал. С милой улыбочкой (во сне приснится -- подушкой не отмахаешься!) наблюдал за бесплатным шоу...
      После нескольких часов, в ходе которых попрощалась с этим светом недобрая сотня крымоу, вампиры наши присели отдохнуть. Я уже успела отдохнуть, впрочем, как и мои товарищи: Гэри попивал прозрачную гадость (позже я узнала, что это была безобидная вода), Тузик, как уже говорилось, завладел артефактом и использовал его в качестве подстилки, Том, мирно разлегся на полу... Полная идиллия!
      Особую прелесть пейзажу добавили люди, все еще балдеющие от радости. Точно, накачались какой-то дряни!
      Король, посидев немного, засек спящего на драгоценном артефакте Тузика и глубокомысленно изрек, подняв кверху указательный палец:
      --Я от вас... Балдею!
      После этих слов он захотел баиньки и отключился. Ну, а мы, счастливые и довольные под шумок смылись вместе с артефактом...
     
      Однако, как показала практика, радовались мы совершенно напрасно -- вечеринка только начиналась...
     
     
      Глава 6.
      Страшные тайны замка.
     
      Тузик активно клевал носом. Чувствовал он себя, по всей видимости, неважно: сказывались усталость и безмерное количество выпитого спиртного, которым доберман злоупотреблял на пару с Томом. Бедняга Том, которого мы совсем недавно дотащили до часовни, видел десятый сон, наверное. Тузик решил последовать сему примеру и отправился наверх спать.
      Я устало села на стул и растерянно повертела в руках искусственный цветок, выпавший из роскошной композиции.
      --Ну вот, закончился этот кошмар, -- почему-то печально "порадовалась" я. -- Какое счастье оказаться вдали от вампиров!
      Гэри странно, с упреком, на меня посмотрел.
      --Не любишь вампиров? -- осторожно поинтересовался он. Что-то в его интонации меня насторожило.
      --А что? Должна Любить?
      --Да нет, -- пожал плечами напарник и отвернулся.
      --Почему мне кажется, будто ты хочешь сказать что-то важное, но не можешь? -- я смотрела, как Гэри снимает перчатку и гадала, о чем же он думает.
      --Может, потому, что это правда? -- предположил Гэри.
      Ах, какие мы скрытные! Всё-то у нас секретное, одни тайны! Не хочет говорить -- ну и хрен с ним. А я всё равно до всего докопаюсь.
      --Софья, ты чересчур любопытна, -- грубо оборвал мои размышления Гэри. -- Это вовсе не интересно, уж поверь мне.
      --Опять?!
      --А ты чего хотела? -- Гэри весело подмигнул мне. -- Я же эмпат, не так ли? Все твои чувства, все твои мысли, как на ладони.
      Хм, надо будет попросить Игорька поставить защиту от эмпатов... Так, на всякий случай.
      --Катись ты знаешь куда со своей эмпатией?!
      --Куда? -- живо заинтересовался напарник.
      --Я бы сказала, если бы не мои хорошие манеры...
      --А у тебя они есть? -- брови Гэри удивленно поползли вверх. -- Надо же.
      --Ух, я бы тебя! Ты невыносим! -- констатировала я неоспоримый факт.
      --Я знаю, -- покладисто согласился Гэри. -- Ты тоже.
      Что?! Какая наглость! Да я его щаз... Что же сделать ему интересненькое и гаденькое? Я оглянулась. Ага!
      --Софья, не надо! -- взмолился Гэри, но было поздно молить о пощаде! Из кухни стройненьким рядком приближалась карательная армия вилок, во главе которой стоял ножик в мундире. Честно -- это вышло случайно.
      Гэри оглянулся на них и нервно сглотнул.
      --У тебя ужасный характер, -- успел поведать он об очень интересном открытии.
      --А теперь -- самое интересное! -- многообещающе улыбнулась я в ответ. Гэри, несчастно всхлипнув, вскочил и помчался быстрее ветра прочь, подгоняемый взбесившимися столовыми приборами. Я притворно вздохнула и вытерла скупую слезинку. Потом встала и поднялась в свою комнату.
      Было темно, я пощелкала выключателем, но света не было. Электричество кончилось? Очаровательно.
      --Что за блин?! -- от души возмутилась я.
      --Тебя так расстраивает отсутствие света? -- раздался глас в темноте. Я аж подпрыгнула от неожиданности.
      --Хто здесь?
      --Коротка девичья память! Я Уилл, забыла?
      "Говорю вам, оборотни они!" -- вспомнились мне слова Розы. Но волки не говорят, они кушают, а значит... Значит, есть три варианта: либо нет двенадцати ночи, либо волки все-таки говорят, либо Уилл не оборотень. Последний вариант мне почему-то больше всего понравился!
      --Помню, Уилл, помню! Что ты здесь забыл?
      От темноты отделилась тень человека.
      --Ну же, -- развела тень руками, -- обними меня!
      Понятно, сегодня Уилл ищет друзей... Псих несчастный.
      --З-зачем? -- закашлялась я.
      --Как это? Ты не обнимешь своего жениха?
      Что?! Кого?! Жениха?! Ну это уж перебор! Я поморщилась: такие шуточки мне никогда не нравились. Что это еще такое?! Он шизик, что ли?! Что больной -- так это точно! Ну ничего, это исправимо -- несколько капель яда в чай, и он здоров навеки!!!
      --Ты забываешься, -- холодно произнесла я.
      Уилл страшно засмеялся. Замогильно, дьявольски. Так обычно могут смеяться только ненормальные. Я почувствовала, как волосы у меня встали дыбом. Ситуация принимала опасный оборот, а если учесть, что Уильям -- потенциальный оборотень, то пора уносить ноги! Так что пока кое-кто там умирал от смеха, я рванула к двери, подергала за ручку... Заперто. Мистика какая-то!
      --Бесполезно, деточка. Думаешь, я не вижу, что этот Гэри к тебе неравнодушен, а ты к нему? Но тебе придется смириться: отныне ты будешь принадлежать мне! -- он угрожающе приближался, сверкая в темноте очаровательными желтыми глазками с вертикальными зрачками.
      --Между мной и Гэри ничего нет!
      "Так ли уж и нет?" -- вставил гнусный внутренний голосок. Была бы возможность -- задушила бы этого ехидного предателя!
      Уилл снова засмеялся, а я, воспользовавшись минутной передышкой, завопила изо всех сил:
      --Гэ-э-эри!!!
      Надеюсь, услышит! Трудно не услышать, мой вопль и в России наверняка услышали. Представляю, как прибегает сюда Пэк, весь в мыле, с водным пистолетиком, с опаской озирается и убегает с воплем ужаса... Нет, уж лучше пускай Гэри!
      Итак, Роза оказалась права: Уилл действительно был оборотнем. С двенадцатым ударом часов он обратился в волка. Зрелище, скажу я вам, не для слабонервных. В ходе превращения он в буквальном смысле снимал с себя кожу. Фу-у-у! Мерзость!
      Волком Уилл был страшным, бльше похожим на чернобыльского мутанта. Скелет, обтянутый серой кожей, на двух тонких ножках... Я сглотнула комок в горле, голос пропал... Да и не нужен он, все равно слов нет, одни буквы остались!
      Где же этот Гэри?!
      И супергерой не заставил себя долго ждать! Он беспардонно выломал дверь плечом. Откуда у него такая сила?! Дверь старинная, добротная, и танк бы выдержала! А вот Гэри не выдержала...
      --Ты где был?! -- накинулась я на спасителя, птичкой вылетая из страшной комнаты.
      --Пиво пил!
      --Я серьезно!
      --А ты уже забыла?! -- на бегу проорал Гэри, указывая на армию столовых приборов, марширующих нам навстречу.
      Ой, а у меня гениальная мысля! Нет, не чайку попить, хотя Том бы как раз это и предложил. Я направила свою масенькую армию на волка! Сзади послышался визг и победный клич ножа в мундире. Но я не оглянулась, я спасалась храбрым бегством!
      Мы донеслись до поворота, а, повернув, замерли на месте. Перед нами стоял... опять волк!
      --Он же там бегал... -- я удивленно махнула рукой назад.
      --Это она! -- объяснил Гэри, хватая меня чуть ли не за шиворот и увлекая за собой в ближайший коридор.
      Элизабет ничуть не растерялась, повыла для приличия на луну и рванула за нами. Карау-ул!!! Спасите!!! Эти оборотни сумасшедшие!!!
      Сначала мы просто мчались рысью, потом перешли на галоп, потому что, видите ли, волчица предпочитала двигаться прыжками и наступала нам на пятки. Пришлось и нам перейти на такую же манеру.
      Короче, бежим мы, прыгаем... Мы прыгаем, и она прыгает... Ляпота! Но недолго продолжалась эта комедия, потому как впереди нас ждал... Догадайтесь, кто! Ладно, отвечу. Волк Уилл. Интересно, как он избавился от армии вилок? Я вопросительно посмотрела на Гэри, тот пожал плечами. Хм, загадка. И решить мне ее, похоже, уже не придется...
      "Прости меня, Гэри, это я подложила тебе кнопки на стул", -- мысленно покаялась я перед смертью, прекрасно зная, что Гэри безошибочно угадает, о чем я сейчас думаю.
      --Я знаю, -- откликнулся напарник. -- Клей -- тоже твоя работа.
      Волчишки мило оскалили зубки и зарычали. Они явно не расцеловать нас хотели. Я поплотнее прижалась к Гэри, чтобы в крайнем случае образовать круговую оборону.
      "Прощай, Гэри! Прощай, жизнь!"
      Гэри одарил меня насмешливым взглядом:
      --Эх ты! А еще ангелом зовешься!
      Он что-то задумал. Точно.
      Я оказалась права -- Гэри что-то задумал и, когда волки бросились в атаку, он сгреб меня в охапку и прыгнул в сторону, да так высоко и ловко, что душа моя не поспела сообразить, что к чему, и на секунду распрощалась с телом.
      Волки не успели остановиться и по инерции пролетели еще метр. Это был их великолепный и... последней прыжок. Я прочитала в глазах Уилла сначала недоумение, потом страх, а после -- отчаяние. Два оборотня вцепились друг другу в глотки, сами того не желая. Брызнула кровь, тишину прорезал предсмертный вой... Через несколько минут все было кончено.
      Вообще-то мне было жалко Уилла. Но он оказался подлецом и оборотнем, так что... Такова жизнь!
      --Гэри, ты гений!!! -- запрыгала я , прихлопывая в ладоши. Напарник смерил меня удивленным взглядом. Минуту мы молчали.
      --Кстати, куда подевалась моя армия вилок? -- спохватилась я.
      --Это эти? Бешеные? -- высунулась из стены голова призрака. Я чуть инфаркт не схватила. Только призраков мне и не хватало! Данный экземплярчик выглядел весьма экзотично. Он был одет в футбольную форму под номером 7. Кажется, я видела его на каком-то портрете, вот только не помню на каком.
      --В-вы к-кто? -- выстукивая зубами похоронный марш, поинтересовалась я.
      Призрак вылетел из стены полностью и изящно поклонился.
      --Джон Фонмарту к вашим услугам! Вилки ваши заперты в комнате со скелетом, мисс!
      --В какой-какой? -- переспросила я. Здесь что, в каждом доме свой сундучок со скелетом?!
      --В вашей, -- ответил Джон. -- В вашей, мисс, в вашей!
      Я озадаченно пощупала себя. Да нет, вроде еще на скелет не похожа...
      --Каким скелетом?
      --Да за портретом. Косточки престарелого графа Фонмарту, -- улыбнулся Джон.
      Я содрогнулась. Я спала в одной комнате со скелетом?! Это я-то?! Круто!
      Теперь понятно, откуда взялся тот зловонный призрак. Граф Фонмарту собственной персоной! Тьфу ты, а я даже не поздоровалась!
      Внезапно коридор наполнился каким-то шумом, шепотом, шелестом... Я оглянулась. Кругом собирались привидения. И их было много.
      --Вы здесь мяч не видели? -- рассеянно спросил пролетавший мимо прозрачный мальчишка.
      --Этот, что ли? -- Гэри задумчиво пнул призрачный мяч.
      --О, да! -- обрадовался пацан и запинал мяч по коридору.
      --Сегодня чемпионат "Фонмарту -- Ноттяр", -- пояснил Джон. -- Я тоже играю, заходите, если что...
      --А это далеко? -- меня увлекла идея футбольных матчей призраков. А нельзя ли, интересно, на них деньги зарабатывать? Но укоризненный взгляд нашего синеглазого эмпата вернул меня на грешнуб землю. Конечно, нельзя! Что за глупые и алчные мысли!!! А все ж таки...
      --Да прямо здесь! -- ухмыльнулся Джон Фонмарту.
      Так мы попали на чемпионат призраков. Зрелище было незабываемым! Будете в Шотландии -- обязательно посетите призрачный футбол!
      Призраки приняли нас как своих. Мы скромно заняли первые места.
      Под потолком парил почивший граф в черных очках и комментировал происходящее:
      --Ричард обходит Оскара Фонмарту, но Джон вырывает у него мяч. Отличный пас! Да! Мяч снова у Фонмарту! Снова пас на Джека и... О нет! Мячом завладели Ноттяр! Какая трагедия! Эмили Ноттяр... О, какие ножки!... рассует мяч своим... Да-да! Еще чуть-чуть и... Есть! Гол!!! Один -- ноль в пользу Ноттяр!
      Вокруг поднялись шум и гвалт. Кто-то рукоплескал, кто-то ругался...
      --Софья, -- Гэри смотрел на меня нежно, а потому подозрительно. Я даже испугалась.
      --Что?
      --Ты хочешь, чтобы твоим напарником был я?
      Ф-фух! Всего-то! А я уж подумала, что в моей комнате появится еще один скелет.
      --Никого больше я видеть не желаю в этом качестве, -- я надменно фыркнула. -- Кто еще будет мои мысли угадывать?
      --А как же Ник?
      --Он здесь при чем? Гэри, ты мне другом стал.
      --Правда?
      --А то ты не знаешь!
      "А может даже больше, чем другом?" -- возник мой внутренний голос, но я его тут же подавила. Эмпат загадочно улыбнулся и смущенно опустил голову вниз. Нет, я все-таки поставлю защиту!!!
      Чтобы скрыть свое смущение, я поднялась и под удивленные и восхищенные возгласы забила отменный гол в ворота Ноттяр.
      --Мисс Софья забивает отличный гол в ворота Ноттяр! Гол! Есть! Наконец-то! Один -- один!!!
     
      Итак, наше путешествие в Шотландию подходило к концу. Жалко, конечно, но я уверена, что Володя и Катя уже нашли место, где хранится второй артефакт, так что приключения нас ждут!
      После того, как оборотни распрощались с белым светом, в замке образовалась вакансия на хозяина. Откуда ни возмись потянулись родственнички. Пришлось выяснять всю историю Фонмарту у Розы. Уилл и Элизабет были, как оказалось, приемными детьми. А тут возьми да появись на свет Томик. Приемным деткам облом с наследством вышел, и решили они, пока не поздно, взять свое силой. В-общем, старого графа они благополучно замочили и запрятали косточки за портрет, только никто из прислуги не знал этого. Хорошо, нам призрак Джона Фонмарту помого, так что скелет мы нашли быстро. В ходе поисков, кстати, этот чертов портрет меня чуть не прибил, свалившись со стены, но к делу это не относится...
      Мы похоронили косточки графа Фонмарту, и призрак наконец-то перестал пугать живых, успокоился. Говорят, в следующем месяце, на матче, он будет вратарем у Фонмарту.
      Том наконец-то покинул свою часовенку. Кстати, он избежал смерти от оборотней только потому, что смылся от них к местному монаху. Тот монах потом умер (надеюсь, без участия Тома. Это я к вопросу о налоговых инспекторах...). Оборотни святой земли боялись, поэтому туда не совались. Зато вампиры иногда у монашка кур воровали, им-то кресты не помеха.
      Но теперь у Тома все замечательно, он вернулся в замок. Теперь будет жить-поживать, да добра наживать. И я надеюсь, налоги будет исправно платить, хотя кто его, святого, знает?
      Мы же, прихватив артефакт, отправились обратно в родную Россию. Я уже предвкушала отдых в своей новой квартирке...
      Кстати, заодно мне удалось выяснить наконец, почему на загадочную Книгу обращены алчные взгляды бессмертных, то есть ангелов, демонов, вампиров и... ну и по мелочам. Весьма мощная штука эта Книга, но в разобранном виде совершенно бесполезная груда инопланетного металлолома. Вероятно, есть еще 4 артефакта, так что скучать нам не придется, похоже... Зная Пэка... А там... Там можно будет и пошалить. Книга -- словно джинн из волшебной лампы Алладина, любое твое пожелание исполнится. Вампиры говорят, что только любовь и дружба ей неподвластны.
      --Пойдем? -- Гэри сидел на чемоданах. Вокруг бегали люди, как-никак регистрация на самолет. А вдруг не первый в очереди будешь?!
      --Пойдем, -- кивнула я, подхватывая чемодан.
      --Нет-нет, -- Гэри отобрал у меня тяжелую ношу. Что-то в последнее время он такой заботливый! Даже подозрительно...
      --Ой-ой! Нежности какие! -- подколол нас Тузик, высоко поднимая хвост.
      Я, конечно, милая девочка и все такое... Но не удержалась и вылила на голову добермана бутылку минералки... Как мы с Гэри синхронно...
     
  
  
      Часть 4.
      Северная Америка.
     
      Пролог.
     
      Петр Петрович Петров быстро пересек дорогу, свернул в арку и скрылся за углом. Там он остановился и внимательно огляделся. Ничего особенного: воробей на дереве, встрепанная кошка, торопливо доедающая оброненный бутерброд, синяя иномарка -- стекла были не тонированы... Ничего.
      Начальник "Кары" удовлетворенно кивнул, вытер тыльной стороной ладони пот со лба и поправил галстук. Всё отлично. Пока всё отлично.
      Эта мысль немного успокоила Петра Петровича, но на всякий случай он еще раз осмотрелся. Его взгляд привлек мирно дремавший на подоконнике голубь. Сидел голубь очень-очень тихо, будто задумал какую-то пакость. Выглядело подозрительно. Господин Петров нахмурился...
      ...Быстрый выпад, движение рукой -- и пташка упала на асфальт с вывороченной шеей. Петрович подождал -- минуту, две... Голубь -- то, что было голубем -- неожиданно потемнел и расплылся в очертаниях.
      --Метаморф*, -- зло скривился Петров.
      Господин Петров выждал еще две минуты и осторожно двинулся дальше, прямо к скрывшемуся в тени дуба кафе. Пока шел, аккуратно прочесал окрестности на предмет всяких ангельских тварей и шпионов. Но всё было чисто.
      Охранник пропустил начальника "Кары" без лишних слов и снова закрыл дверь, на которой болталась табличка: "Ремонт". На ремонте кафе почему-то было со времен перестройки.
      Господин Петров плевать хотел на ремонт. Видимо, его здесь ждали и ждали давно.
      --А вот и ты, -- человек (а может быть вовсе и не человек) сидел к господину Петрову спиной, что не помешало ему безошибочно распознать посетителя. Пальто, шляпа -- всё это давно вышло из моды, а летом было совершенно неуместно. Загадочный незнакомец спокойно курил трубочку, с наслаждением пуская колечки дыма в потолок, и равнодушно насвистывал старую мелодию.
      --На улице лето, Кетонур, -- холодно заметил Петр Петрович.
      --Да ну? -- так же холодно "удивился" незнакомец. -- А я и не заметил! Но тебя ведь это не смущает?
      --Твоя одежда...
      --А что моя одежда? Официант, подойди!
      Пробегавший мимо парнишка испуганно выпучил глаза, опустился с цыпочек на полную ногу и послушался.
      --Изволите вина?
      --Тс! Какое вино? Господин Ний предпочитает ром, -- насмешливо фыркнул человек в шляпе.
      Петр Петрович в ответ раздраженно щелкнул пальцами и без приглашения уселся в кресло напротив.
      --Красного! -- потребовал он.
      --Р-рома? -- запинаясь, выдавил официант.
      --Вина! -- рявкнул Петров. -- Да пошевеливайся!
      Официант привычно испарился -- причем не куда-нибудь, а в сторону кухни.
      --Хозяин, -- человек в шляпе выпустил колечко дыма, -- недоволен, Ний. Он велел передать: еще одна промашка -- и ты пожалеешь, что не сдох в Алатырской битве**.
      --Не ухмыляйся, Кетонур. Я и тебя за собой утащу, -- ядовито пообещал Петр Петрович.
      --Хм. Охотно верю, друг мой, -- иронично отозвался Кетонур. -- Только ты учти: Хозяин нервничает. Он хочет начать войну и ждет, что ты -- не я, мой друг! -- принесешь ему Книгу. Но прошло уже 20 лет, а у нас всего один артефакт. Понимаешь, что это значит?
      --Что? -- злобно переспросил Петр Петрович.
      Кетонур вздохнул, отложил трубку в сторону.
      --Война близко. Майя -- да-да, не кривись, именно эти ангельские прихвостни! -- не случайно отметили 2012 год. Знаешь, что они говорили?
      --Нет.
      --Ну что ж, ты никогда не интересовался бытом простых...
      --Зато ты был на стороне найнбергов*** в Алатырской битве, да, Кетонур?!
      --Да, мой друг. Майя говорили о конце света, смене эпох и новой расе. Они ошиблись с годом. Но ненамного. Как только один из материков уйдет под воду, Хозяин начнет войну. И благодаря твоей лени мы можем ее проиграть, -- Кетонур притворно вздохнул.-- Боюсь, мне не собрать все твои кусочки...
      --Не забывайся, -- Петров медленно подался вперед, его глаза горели жгучей яростью.
      --Ах, друг, не трать попусту силы, -- ласково, словно играющая с ланью тигрица, посоветовал Кетонур. -- Хозяин требует, чтобы ты достал все 4 артефакта и уничтожил не только девчонку, но и "Кару". Как тебе, а? Кажется, задание усложняется?
      --Я тебя уничтожу!
      --Тс-с!
      Официант аккуратно выставил перед важными господами два бокала. Кетонур изящно подхватил один и шутливо отсалютовал Петру Петровичу:
      --Громкие слова, Ний! Твоё здоровье!
      Петр Петрович бессильно скрипнул зубами и сжал руки -- так, что костяшки пальцев побелели. Разговор пошел совсем не так, как он планировал... И начальнику "Кары" это не нравилось.
      ... И никто не видел, как черная кошка неподвижно наблюдала эту сцену через окно. Вскоре она мягко спрыгнула на землю... и тут же поменяла цвет на рыжий.
      --Мур-мяу, дело принимает интересный оборот... Пожалуй, я даже навещу Игорька, -- размышляла вслух пушистая кошечка, спрыгивая с синей иномарки. Машина возмущенно взвыла.
     
     
      *[существа, меняющие свой облик по желанию. Облик могут выбирать только среди своего вида: существуют птичьи, кошачьи метаформы. Например, птичий метаморф может принять облик голубя, вороны или другой птицы, но никогда -- кошки, собаки или человека]
      **[последнее сражение между ангелами и демонами, положившее конец Алатырской эре]
      ***[т. е. ангелов (яз. ангелов)]
     
     
     
     
      Глава 1.
      За что я убью Пэка...
     
      Мечта: "Я Карлсон.
      Я живу на крыше Пэка и сверлю в ней дырочки"
     
      Я мрачно помешивала ложечкой жидкость в стакане. Какая дрянь -- а еще кофе называется! Пэку бы такое кофе на завтрак: небось, скончался бы в стра-ашных муках!
      Определенно, такая жизнь мне нравится всё меньше и меньше. Бегаешь куда-то, ездишь в чужие страны, спасаешь свою за... голову спасаешь. Неужели вся жизнь так пройдет?! Не хочу!!! А еще этот кофе... Гадость какая.
      А всё-таки, как всё погано. Не успела приехать из Шотландии, как этот Пэк -- чтоб его! -- дал новое задание. И ведь просила же его предоставить мне пару денечков отгула! Так нет же! Ещё и наорал так, что пираньи попрятались!
      Ещё хуже было оттого, что я в долгу не осталась: закатила скандалище. И теперь мне было стыдно. Очень. Пусть и козел этот Пэк, но ему, наверное, тоже не сахар тянуть всю "Кару" на своих плечах.
      Я, морщась, допила то, что гордо именовалось "кофе". Желудок протестующе взревел. Нет, пожалуй, я лучше дома теперь буду питаться.
      --Какая гроза, -- задумчиво разглядывая кофе, протянула сидевшая напротив Катька.-- Вам повезло, а то бы...
      Я согласно кивнула. За окном уже который час бушевала гроза. С оглушительным треском молнии разрывали небо -- одна за другой. Удивительно, что наш самолет приземлился за час до этого безобразия. Видно, есть всё же наверху кто-то.
      --Так вы были на юго-востоке Северной Америки? -- я нанизала на вилку кусок ветчины. -- Выходит, Пэк туда нас отправляет?
      --Да, туда. А он сам тебе не говорил?
      Эх. Может, и собирался. Но попал под обстрел тарелками... А потом меня выгнали.
      --Он пытался, -- честно призналась я. -- Там у него Гэри остался. Бедненький.
      Подруга весело хмыкнула:
      --Ну и как тебе этот красавчик? Душка, да?
      --Кто?
      --Гэри, конечно! Не Пэк же!
      --Гэри?! -- кусок ветчины картинно грохнулся в обморок... то есть с вилки. -- А... Ну... Ты про что?
      --Как про что? Про любоффь... -- мечтательно пояснила Лиса.
      --Какую такую "любоффь"? -- подозрительно переспросила я.
      --Соф! Ну про обычную! Нравится он тебе?!
      Я задумалась, машинально подергивая скатерть за кисточку. Нравится ли? Может быть. Да только не время сейчас амурчики крутить. Не найдем артефакт -- Пэк шею свернет, он в последнее время сам не свой, рвет и мечет. С другой стороны жизнь у меня одна... Длинная, правда, но одна. С третьей стороны совсем фигня получается.
      В-общем, нравится мне Гэри, но что с того?
      Кстати, о Гэри... Мне срочно нужно найти Игорька! Пусть поставит барьер от эмпатов.
      --Мне пора! -- я решительно встала, смела весь мусор в чашку и заторопилась в сторону выхода из столовой.
      --Соф! Ты не ответила! -- понеслось мне вдогонку.
      Я махнула рукой, не оборачиваясь, потом спохватилась, крикнула "Встретимся вечером!" и смылась. Пусть думает, что хочет. А у меня эти, как их там? Дела, вот!
     
      В кабинете у Игорька уже кто-то был. Кто-то в плаще и шляпе, низенький и с кошачьими усами. Загадочный посетитель как раз уходил и напоследок сверкнул из-под шляпы своими зелеными глазками с вертикальными зрачками. Это еще что за фрукт?
      Я посторонилась, пропуская незнакомца, потом плотно закрыла дверь.
      --Игорек, нужна твоя помощь!
      Главный ангел головой указал на стул.
      --Садись, Софья. С чем пришла?
      --Как это с чем?! Вы дали мне в напарники эмпата!!!
      Игорек загадочно хмыкнул.
      --Ты недовольна?
      Я поудобнее уселась и нагло заявила:
      --Конечно! Мне нужен барьер!
      Игорек внимательно посмотрел на меня. Я ответила ему не менее пристальным взглядом. Уж я-то своего добьюсь! Пусть не надеется даже, что удастся от меня избавиться! Это невозможно.
      Видимо, Игорек подумал о том же, поскольку вздохнул и полез в ящик стола. Он достал оттуда кольцо с синим камнем и протянул мне его с видом: "На! Отвянь только!"
      --Спасибо, -- я нагло схапала колечко и натянула на руку. А ничего так, неплохо смотрится.
      --Кольцо твоей матери, -- как ни в чем не бывало поведал начальник. -- Она знала, что оно тебе понадобится рано или поздно... Софья?
      Я закрыла рот и постаралась изобразить Мэри Поппинс -- то есть саму Невозмутимость.
      --Да?
      --Ты была сегодня у Петра Петровича?
      --Э-э... Да, вроде того.
      --Как он себя вел? -- Игорек нервно постукивал пальцами по столу: видимо, эта информация ему очень была нужна. -- Ничего необычного не заметила?
      --Он был... красный...
      Конечно, красный! А после того, как я зашвырнула в него вазой, он даже позеленел...
      --Красный?
      --А потом... зеленый, -- смущенно призналась я. -- А к концу нашей беседы... э-э... немножко фиолетовый...
      Игорек нахмурился, я же сжалась в комочек и смущенно отвела глаза в сторону. Что-то подсказывает мне, что за доведение начальников до самоубийства меня по головке не погладят.
      --Софья! -- укоризненный тон Игорька шилом вонзился в мою крепко спящую совесть и заставил лентяйку облиться горючими слезами (шило по попе спросонья -- знаете какие эмоции вызывает?!)
      --Я что?! Я ничего! Я отгул денька на два попросила -- и только!
      --Он, я так понимаю, не дал? -- хмуро подытожил ангел. -- А артефакт сейчас у кого?
      --У Пэка, у кого же ещё?
      --У Пэка... -- задумчиво повторил Игорек. -- Так. Ты иди разыщи Гэри и направь его ко мне. Ближайшие два дня можешь отдыхать. У Эввота все равно будет задание.
      Урря! Выходные!!!
      Я вскочила и вытянулась по струнке.
      --Есть, сэр! -- по-военному отозвалась я. -- Вы сама доброта, сэр!
      --Иди уж, -- по-отечески улыбнулся самый лучший начальник из всех начальников этого мира.
      Гэри я нашла в столовой. Наверное, он искал меня, а попутно ругался с Ником. Когда я подошла, они как раз мило обсуждали, кто чью шкуру сдерет и на каком крючке повесит. С терпеливостью Гэри и флегматичностью Ника получался очень содержательный диалог, что-то вроде:
      --Я тебя...!
      --Угу.
      --Ты козел!
      --Неужели?
      Я села за столик -- немного вдалеке, но так, чтоб всё слышать. И заказала кофе. А что? Товарищи так хорошо разговаривают, зачем же им мешать? Пускай болтают, а я послушаю!
      Через десять минут вышел из себя Ник. Его пламенная речь, посвященная... почему-то мне и моим отношениям с Гэри, привела к плачевным результатам. Коротко рыкнув, напарник резко припечатал Ника фэйсом об тэйбл и потом долго что-то ему рассказывал. Мне слышно не было, я от досады даже кофе пролила.
      А эти всё болтали и болтали, пока... Пока мне не надоело строить из себя статую и ждать, когда же меня заметят.
      --Вы не видели тут двух придурков? -- я аккуратно подкралась сзади и постучала напарнику по плечу. -- Одного из них точно звали Гэри...
      --Софья?! -- Гэри со страхом оглянулся назад (еще б перекрестился!) и даже позволил Нику расстаться со столом. -- А я... искал тебя.
      --Развлекаетесь? -- вместо ответа прищурилась я. -- Так, или вы мне говорите, что тут происходит, или я сгораю от любопытства! Выбирайте.
      --Софья, это неинтересно, -- спокойно отозвался Гэри. -- У Ника паранойя обострилась. Это сезонное.
      --Будь со мной повежливее, дружок, -- процедил в ответ Ник. -- Меня повысили, я теперь зам Петрова. И если хоть волос с неё...
      --Я понял, -- сквозь зубы доложил напарник.
      --Чудно, -- холодно улыбнулся зам, картинно поклонился и ушел по-английски -- не прощаясь. Вот что делает с людьми высокое положение! Вроде бы вчера вместе с остальными в болоте плескался, а сегодня нашел кочку и теперь на всех с высоты плюет. Все-таки это неправильно: вместо того, чтобы пыль в глаза бросать, лучше протянуть руку помощи... Ведь всегда можно свалиться обратно в болото, разве нет?
      Мы с Гэри мрачно переглянулись. Мне и вовсе было обидно. Все-таки Ник мне по-прежнему нравился... Немного по-другому, чем Гэри, но нравился.
      И какой дурак назначил Ника замом?! Впрочем, я догадываюсь, какой...
      --Ну? -- сердито потребовала я.
      --Вообще-то это и правда неинтересно, Соф.
      --А я про Пэка, -- я с любовью посмотрела на синее колечко: работает барьер!
      --Да? -- лицо напарника от удивления вытянулось и сделалось похожим на огурец: такое же пресное. -- Надо же...
      --Так что он тебе рассказал?
      --Много чего. Самые пламенные речи были посвящены тебе. Ну... Я думаю, это можно опустить? -- смущенно закашлялся вежливый ангел. Я в ответ пожала плечами. Я и без того знаю, что "кряква поганая" была самым изысканным комплиментом. Хе-хе... Кажется, именно за эти безобидные словечки я запульнула в начальственную морду тарелкой. В профилактических целях, разумеется!
      --А что-нибудь поинтереснее? -- я со скучающим видом извлекла из чьей-то тарелки жирного, упитанного и довольного жизнью... таракана! Нет, ну это уже наглость! Какого черта здесь творится?! С брезгливостью припечатав улику нечистоплотности салфеткой, я в очередной раз пообещала себе, что ноги моей в этой столовой больше не будет! Бе! Гадость. Фу!
      Расплющенный таракан тоже сказал "Фу!", собрался в 3D и убежал. Не понял?!
      Пока я вправляла выпавшую от удивления челюсть, пока вспоминала, что в НРАРФе водятся электронные тараканы, напарник времени даром не терял. Он достал из портфеля увесистую папку и таинственно произнес:
      --У меня для тебя две новости: плохая и очень плохая.
      --Какой богатый выбор! Давай с плохой.
      --Мы отправляемся на юго-восток...
      --...Северной Америки. Знаю, -- кисло проинформировала я. -- А что за очень плохая?
      --Боюсь, это будет удар для тебя.
      Так. Мне уже страшно.
      --Говори!
      --Веса с Ядвигой знаешь?
      Так. Мне уже не просто страшно... Ой, ма-ама! Что-то не нравится мне в этих словах! Что-то вроде "Веса" и "Ядвиги"!!!
      Предвкушая бо-альшую кучу неприятностей, я осторожно поинтересовалась:
      --И?
      --Они... поедут с нами...
      Шок. Больше ничего не скажешь.
      --Что?!!!
      Напарник промолчал, и в этом молчании мне послышались звуки похоронного марша. Я трусливо скрылась под столом.
      Вес и Ядвига?! С нами?! Не-ет!!! Только не это! Да я скорее... Да я скорее Пэка поцелую!!! В щеку!!! Хотя нет, на это я не способна...
      --Я не поеду, -- медленно, но твердо заявила я, когда Гэри с удивлением заглянул в мое убежище.
      --Софья...
      --Нет!
      --Но...
      --Нет! Никогда! Ни за что! Отцепись!
      --Но ведь...
      --Не поеду!
      После 20 минут уговоров я все-таки согласилась. Гэри пообещал, что замочит чертят в рассоле, если те будут шалить, и получатся соленые бесята. Блюдо очень редкое, приготовляется по особому рецепту -- я не смогла устоять!
      В любом случае, деваться мне некуда. Но если что -- лететь деткам за самолетом на буксире в клетках! Заодно летать научатся!
      Оказывается, чудо-гении влезли в компьютер какой-то американской или британской разведки. Их вычислили. И пустили по их следу натасканных шпионов. И кранты бы деткам, если бы не НРАРФ. Зато теперь от монстров решили избавиться и отослать с глаз подальше. А левые -- мы, как обычно! Везет, как утопленникам!
      --Надеюсь, это все гадости на сегодня? -- уныло проворчала я. -- Тогда иди, тебя Игорек вызывал!
      Ну Пэк, подожди! Я тебе еще устрою темную! Я могу простить даже "крякву поганую", но... Веса с Ядвигой?! Никогда.
     
     
     
      Глава 2.
      Четыре психа, одна бешеная собака и Весо-Ядвижский вирус.
     
      --Проклятые пробки! Да заткнись ты, блин!
      Я нервно забарабанила пальцами по рулю. Вести машину села я и теперь очень жалела.
      --По-моему, он тебя не допонял, -- мрачно заметил Гэри.
      Опять гудок.
      Я опустила стекло, чуть не задохнулась в выхлопных газах и "свежем американском воздухе", но справилась с собой и высунулась из машины, дабы лично посмотреть в глаза тому уроду, который вот уже второй час нарывается на крупные неприятности. Ну щаз я этого парня в этой желтой машине позади нас разнесу в пух и прах! И по ветру развею!!!
      --Ты что?! Не понял, да?! По-русски говорить можешь?! Я тебе русским языком говорю -- впереди еще сотня машин!!! Перестань сигналить, понял?!
      Парень не понял. Он пожал плечами, глуповато улыбнулся и снова нажал на сигнал. У него что -- хобби такое: доводить ангелов до бешенства?!!! Ту-пые американцы! (Я этого не говорила, а вы не слышали. Мне еще как-никак недели две торчать в Америке, если не больше. Не хотелось бы визы лишиться!)
      Я с досадой вернулась на место и врубила музыку на полную.
      Жарко, как в аду! И то -- в аду, наверное, лучше: по крайней мере, нет желтых машин! Да-а, не так я себе представляла Северную Америку, совсем не так! А еще эта дурацкая пробка!!!
      Тузик сидел на заднем сидении, высунув язык от жары, и бдительно охранял Веса с Ядвигой. То есть всех окружающих от Веса с Ядвигой. Гэри сидел рядом со мной в яркой пляжной рубашке, которую он нацепил для "конспирации" (кстати, я видела тут, как Вес с Ядвигой разрезают пиджак Гэри... Кажется, рубашка -- это единственное, что осталось целым!). У него были те же проблемы, что и у меня -- жара, пробка и идиот в желтой машине.
      Опять гудок.
      --Я его прибью! -- взорвался наконец Гэри. -- Заткнется он?!
      Опять гудок.
      Напарник старательно побился головой о стекло.
      --Черт! -- дополнил он своё самобичевание "проповедью".
      --Гэри, а можно я с ним разберусь,а? -- с надеждой в голосе осведомился Вес. Вот так всегда! Как я к ним с ремнем, так не боятся, а как Гэри разок рявкнул, так даже разрешение на пакости спрашивают!
      --Как разберешься?! Взорвешь ненароком? -- отмахнулся напарник.
      Опять гудок.
      --Ладно. Действуй!
      Вес достал черный резиновый коврик из-под ног и что-то на нем написал невесть откуда взявшимся мелом. Он поставил коврик к заднему стеклу...
      Поразительно, но "желтяк", как я обозвала водилу, притих.
      --Ты что написал? -- я заинтригованно оглянулась на Веса. Вместо пацана отозвался Тузик:
      --Хочешь знать, что он написал? Он написал: "Придурок в желтой машине! Здесь сидят четыре психованных маньяка и одна бешеная собака. Если ты хочешь выжить, то прекрати действовать на нервы, которых уже почти нет. С уважением, псих N 2". И это я еще убрал всё неприличное!
      Я потрясенно моргнула и одновременно с Гэри высунулась из окна. Уж очень хотелось посмотреть на водилу "желтого авто".
      "Желтяк", увидев нас, искусно "подхамелеонился" под поганку и сполз с сидения под руль. Какие эти америкашки чувствительные, однако...
      --Круто мы с чуваком захрюндючили! -- порадовался Вес. Мы с Гэри только переглянулись.
      Где-то часа через три пробка рассосалась, и мы направились к нашему очередному пристанищу -- старому плантаторскому дому. Самое веселое началось тогда, когда "желтяк" обогнал нас и поехал впереди. При этом ехал он, похоже, туда же, куда и мы. В-общем, едем... "Желтяк" за угол, мы на хвосте.... "Желтяк" уже начал испуганно коситься в зеркало, я не смогла сдержать коварной мстительной ухмылочки.
      Когда водила понял, что "психованные маньяки" "преследуют" его уже полчаса, он начал нервничать и включил следующую скорость. Движимая местью и азартом, я повторила его действия! Ха! Не уйдешь! "Желтяк" опять увеличил скорость, я за ним...
      --Не дай ему уйти! -- заорал с заднего сидения Вес.
      --Он уходит! -- приподнялась Ядвига.
      --Лови его! -- закричал Тузик, азартно забарабанив лапами по стеклу.
      --Гы! -- по-тигриному улыбнулся Гэри.
      Я почувствовала себя мафиозным элементом и подчинилась общественным требованиям.
      --Жми на газ! -- запрыгал Вес.
      --Йо! Покажем этим снобам! -- поддержала его Ядвига.
      Мы начали догонять свою жертву. "Желтяк" с ужасом обернулся и сглотнул. Я в ответ провела рукой по горлу. В глазах водилы вспыхнул ужас, будто бы он увидел как минимум двадцатиметрового доисторического динозавра в латах и с мечом. Представляю его мысли... Да-а... Он уже больше никогда не будет надоедать в пробках!
      Гонки продолжались до старого плантаторского дома. "Желтяк" затормозил и, даже не закрыв дверцу, рванул под защиту крыши с такой скоростью, будто за ним гналась свора бешеных врачей со шприцами. Вот дурак! Мы же просто хотели поздороваться!
      Я спокойно припарковалась чуть подальше от машины "желтяка" и огляделась.
      Плантаторский дом, разумеется, был загородным. У хозяйки имелся чудесный сад, воздух был в тысячу раз свежее, чем в городе. Пожалуй, стоило проторчать три часа в пробке, чтобы сюда попасть!
      Домик нам выбирал Пэк. Он утверждал, что тут недалеко есть старинное кладбище, где местные жители периодически балуются Вуду. Судя по его словам, он узнал об этом от Игорька, а судя по роже -- участвовал в обрядах сам. В любом случае, Пэк искренне уверовал в то, что без артефакта Вуду не действует, и нам оставалось только подчиниться его приказу и поехать именно в данное место (в конце концов, не отправляться же в то второе место, в которое послал нас Пэк, когда мы его достали?!).
      Впрочем, ну его, этого Пэка в болото! Ему там самое место!
      --Видела, как он леггами шевелил, как будто ему вирус другана моего Пираллеса зафюндючили! -- радостно завопил отвлекший меня от размышлений Вес. Интересно, а "зафюндючили" -- значит, сделали?
      --Да нет, Весяка, это у него проц перегрелся, так он теперь в перезагрузке нуждается! -- подхватила Ядвига.
      --Нет, Ядвига, проц его совсем полетел, надо апгрейд делать! -- решительно возразил Вес. -- Ладушки-оладушки, ё-моё! Детка, мы в дом скачаемся, али здесь зависнем?!
      Последние слова были адресованы мне. Я треснула черта газетой по голове.
      --Хакерская морда, не выпрыгивай из штанов, они и так дырявые! -- ну вот, понахваталась уже. Надо переустановиться... То есть переучиться, конечно!
      --Понахватались, -- даже без эмпатии озвучил мои мысли Гэри и неожиданно серьезно добавил: -- Винды у нас уже заглючили... Блин!
      Гэри закрыл рот ладонью и покраснел.
      --Фигня какая-то у вас с чесалки летит! -- протявкал Тузик. Та-ак! "Чесалка" -- это, видно, язык?! Уже научились какой-то гадости! Я даже знаю у кого...
      --Ладно, выгружаемся, -- приказала я. Детки "выгрузились" так, что машина, горестно затрещав, попыталась самостоятельно сдаться в утиль. Тузик завершил акт убийства четырехколесного, вышибив дверцу.
      --Ужас, -- прокомментировал доберман свой вандализм и стерся из поля зрения. Думаю, теперь нет смысла запирать машину?
      --По-моему, этот вирус Весо-Ядвижский заразен... -- задумчиво пробормотал Гэри.
      --Ты в смысле -- мы стали болтать, как эти монстры?
      --Хуже -- даже думать, -- замогильно пояснил Гэри. -- Они уже успели порыться в наших мозгах...
      --Они же хакеры, -- примирительно улыбнулась я.
      --Вот-вот. Хакеры, -- Гэри с раздражением фыркнул. -- Сдается мне, что не только компьютерные!
      --Ты про что?
      --Не зря же их НРАРФ под своё крылышко приютил? Похоже, детки неосознанно умеют копаться в мозгах... А это означает лишние проблемы, -- Гэри помолчал минутку, я в это время сосредоточенно обрывала садовую ромашку. -- Соф?
      Я повернулась лицом к напарнику и приподняла правую бровь. Типа, я вас слушаю.
      --Что это за кольцо?
      --Это? -- я полюбовалась на синий камень. -- Моей матери, а что?
      --Твоей матери? -- почему-то удивился Гэри. -- Твоя мать из рода Нарышкиных?
      --Да, а ты не знал?
      --Нет, -- улыбнулся напарник и крепко задумался. Я терпеливо ждала, пока Великий Мыслитель измыслит что-нибудь путное. Судя по времени, он там как минимум теорию относительности разрабатывал.
      --Знаешь, Нарышкины были друзьями Императорской семьи Сиверлэнда, -- наконец изрек Гэри. -- Наследник трона даже был помолвлен с представительницей вашего рода.
      --Да ты чё?! И из-за чего же расторгли эту помолвку? -- оживилась я, втайне мечтая, что никто из моих родичей не удосужился вляпаться в императорский трон. Потому что в противном случае я знаю, кто послужил причиной краха монархии в Сиверлэнде...
      --А ее не расторгли, -- задумчиво подтвердил мои худшие опасения напарник.-- Считается, что императорская семья полностью истреблена демонами... Если бы Наследник выжил... Но это прошлое.
      Мне стало плохо. Я теперь всё поняла. Помолвленная с Наследником Нарышкина угробила императорскую семью... И скрыла это. Катастрофа!
      --Помолвленная с Наследником Нарышкина тут совершенно ни при чем, потому что была она тогда ребенком.
      --Что?!
      Гэри достал из кармана яблоко и, протирая его, с готовностью повторил:
      -- Помолвленная с...
      --Спасибо, я поняла!!! Но ты не можешь знать, о чем я думаю!
      --Да ну? Это почему же? -- он игриво прищурился и добавил: -- Думаешь, из-за кольца?
      Пришлось прикусить язык. В смеющиеся синие глаза я старалась не смотреть. На этого наглого эмпата даже барьер не действует!!!
      --Софья, я тебя уже достаточно знаю, чтобы даже без сверхспособностей определить, о чем ты думаешь.
      Значит, барьер все-таки действует? Уф-х. Гора с плеч.
      --Никакой эмпатии? -- на всякий случай уточнила я.
      --Никакой эмпатии, -- подтвердил Гэри и отправился к дому.
      Я еще немного постояла, наслаждаясь щебетом птиц и треском цикад. Красота... Вздохнув, я оторвала последний лепесток ромашки.
      --Любит... -- с удивлением обнаружила я. И только сейчас заинтересовалась, а на кого я собственно гадала?
     
     
      Домик оказался очень даже симпатичным. Приятный, опрятный, обои в холле цвета поросячьего пятачка. Всё просто замечательно!
      Тузик уже облюбовал себе под хвост подстилку рядом с камином и залег в спячку, всем своим видом демонстрируя, что это надолго. Да-а, его теперь и ломом оттуда не выпихнешь, разве что пообещать скальп снять...
      С "желтяком" мы всё же поздоровались. Как раз тогда, когда он драпал от Веса. Бесенок не отставал от жертвы ни на шаг и всё норовил отдавить горе-водиле пятки.
      --Отцепись! -- орал тот. -- Помогите-э!!! А-а! Помогите-э! Черт!
      "Желтяк" грохнулся и растянулся на лестнице, проклиная на все лады тот день, когда Вес соизволил омрачить мир своим появлением.
      Вес не стал упускать шанса и... укусил свою жертву за руку. "Желтяк" завизжал, взвился в воздух и припустил вниз по лестнице, подвывая, словно ужаленная пчелой собака.
      --И нечего так плясать! -- обиделся Вес.
      Я ухмыльнулась.
      --Думаешь, можно его на Пэка натравить?
      --Хм. А это идея! -- с иронией отозвался Гэри. -- Пойдем. Кто чемоданы несет?
      Мы с надеждой посмотрели на Тузика, но тот так хорошо притворялся дрыхнущим, что пришлось распрощаться с идеей нагрузить песика.
      --Давай я чемоданы, а ты меня? -- в шутку предложила я. К моему великому сожалению, Гэри согласился. Я тут же повернула на попятную, но напарник притворился глухим, немым и убогим. Перекинув меня через плечо, словно я мешок какой-нибудь, напарник свободной рукой подхватил оба чемодана и, насвистывая, преспокойненько пошел к нашим комнатам. На мою гневную проповедь он обратил внимания столько же, сколько на комариный писк -- то есть вообще не обратил. Мне осталось только пообещать отомстить и смириться.
      --Ты мне за это заплатишь! -- гордо объявила я, когда обрела паркет под ногами. Гэри состроил испуганную мину -- настолько смешную, что про месть было забыто. На него невозможно долго дуться! А иногда так хочется!!!
      Хотя о мести...
      --Гэри?
      --Да? -- нежно проворковал голубок.
      --А ты знаешь, что у тебя вся спина белая? -- посмеиваясь, поинтересовалась я. Она и правда была белая. Кое-какие гадята (а как этих монстров еще назвать?!) успели накарябать мелом "Псих N3". Так что я не врала... просто издевалась!
      Гэри обернулся, чтобы удостовериться лично. В особый восторг надпись его не привела.
      --Эти детки, макаки ушастые, с высшим обрЕзованием, будут... Будут отдыхать башкой книзу! -- свирепо погрозился Гэри, снимая рубашку. -- Ну всё! Убью! Я их программы начисто с лица Земли сотру! Тьфу ты, понахватался!!!
      Я только загадочно ухмылялась. Заметив это, Гэри сладко улыбнулся в ответ:
      --На твоем месте я бы на себя посмотрел...
      Что?! Я изогнулась, словно кошка, и обнаружила , что гадята везде успели напакостить! Ну, погодите, коварные, живые пока, монстрики! Я вам такого психа N4 покажу, ввек не забудете, как тапками кверху летали!!!
      Коротко рыкнув, я достала из кармана отмычку и взломала замок своей же комнаты. Привычка!
      Я уже хотела войти, когда откуда-то из холла послышался леденящий душу крик. И такой он был жалостный, отчаянный! Бросив всё, мы с Гэри кинулись в холл. А вдруг там террористы?! Их же надо спасать от гадят!!!
      Убойная картинка! Вес с Ядвигой свои выкрутасы не оставили, равно как и "желтяка". Уж я не знаю, каким ломом они заставили водилу выйти на свет божий, но сейчас "желтяк" скакал по холлу и дико верещал. Вес тыкал в него какой-то острой железякой и лихо гикал.
      --Помогите-э! -- пытался оглушить нас "желтяк", вспрыгивая великим чудом на стол. Водила был толстеньким, стол под его весом прогнулся, потом и вовсе треснул да обвалился.
      --Ой! -- простонал Гэри. -- Дурдом на колесах!
      --Что за бедлам? -- я нахмурилась. -- Вес, а ну собирай свой скелет в кучу и вали отсюда в свою комнату! И без выкрутасов! Слышал?! Или оглох от счастья?!
      --Понял, детка! Порядок! -- вытянулся чертенок по струнке, с сожалением поглядывая на толстяка.
      --И мобильнее, мобильнее давай ногами шевели! -- поторопила я.
      Вес на прощание ткнул толстяка железкой и спрыгнул с остатков стола. После чего послушно двинулся в свою комнату, Ядвига скромно затрусила следом. Ее виноватая фигурка заставила меня о чем-то вспомнить...
      --Хотя погодите-ка! -- командным тоном мне удалось остановить беглецов. Детки затормозили и вжали головы в плечи. -- Не подскажете, кто тут малеванием на спинах увлекается?
      --Простите! -- пискнула девчонка.
      --Значит, вот что! Психи первый и второй!!! Я не буду терпеть сбои в ваших системах и глюки в виндах, замочу в рассоле и оставлю отмокать! Форштейн всё?!
      --Понятно! Босс, можно идти? -- поняв, что их пока не убивают, Вес воспрял духом.
      --Вы не можете идти, вы должны! -- разъяснила я популярно, и детки дружным строем отправились наверх.
      Ладно, с бесами разобрались, теперь "желтяк" на очереди. К слову, я вовсе не собиралась его жалеть, но он, кажется, решил, что я ему обязана как минимум ботинки вылизать.
      Что ж, его ждет глубочайшее разочарование!
      --Следите за своими детьми! -- завопил он не хуже Витаса. -- Что вы за родители! Никакой компетенции!!!
      Ещё слово, и я за себя не отвечаю!
      --Ваши дети! Посмотрите, что они наделали! Кто мне ущерб возместит?!
      --Гэри, ты слышал? "Наши дети"! -- скептически хмыкнула я.
      --Да я на вас в суд подам! -- продолжал разрываться толстяк.
      --Заткнись ты! -- вспыхнула я. -- А то по полной огребешь!!!
      Толстяк замолчал. Минуту он сидел, не открывая рта, и усиленно размышлял. Видимо, он дошел до очевидной истины: психов было четыре. Поняв это, он кинулся из холла на улицу с воплем "Психи!!!". А через минуту мы услышали шум мотора и отъезжающую машину.
      --Бедный дядя, -- с жалостью всхлипнул Гэри.
      Я согласно чихнула.
      Вскоре я наконец добралась до своей комнаты. Надо сказать, она была превосходной -- другого слова просто нет. Огромные, от пола до потолка, окна, старинная мебель, настоящее импрессионистское полотно, большая железная кровать, наборный паркет и стены, обитые небесно-голубым шелком. Чем не рай? Вот бы в русских гостиницах научились наконец иностранному шику! А то всё совковое в большинстве гостиниц, даже иногда страшно становится!
      --Вау, -- поделилась я впечатлениями от комнаты с портретом. Портрет почему-то промолчал.
      Ну что ж, для начала -- в душ! А то чувствую себя зажаренным ангелом! Хорошо хоть кондиционер есть!
     
     
      --Шер, не хотите ли попробовать гумбо?
      Передо мной поставили миску с супом. Я привычно принюхалась. Похоже, особо опасных сюрпризов в виде яда какой-нибудь кобры там не было. Привычка проверять еду у меня появилась в тот день, когда учитель торжественно объявил начало занятий по ядам и другим веществам. Пару раз отравившись, все без исключения студенты стали старательно обнюхивать еду перед употреблением.
      Полная женщина в переднике накладывала всем в тарелки какой-то суп, который здесь обозвали некультурным словом гумбо... Некультурным для русского человека, уж больно другое слово напоминает. Но не буду портить себе аппетит.
      --Чё за файлы сюда закачали? -- заинтересовался кулинарным шедевром Вес, вылизывая тарелку до блеска. -- Вкусно, блин!
      --Да, -- согласилась Ядвига. -- С программным обеспечением у них полный О'К!
      А что, Луизиана очень даже ничего! Кормят на убой, хорошие комнаты... Если б еще не гадята, рай был бы!
      Я окинула взглядом нашу компанию. Тузик дрых возле камина, Вес с Ядвигой поедали гумбо, Гэри... уставился на меня.
      --Шер, у вас столбняк? -- мне надоели гляделки.
      --Нет, Шер, просто у вас в волосах запутался шмель, -- насмешливо отозвался напарник. Шер -- это форма ласкового обращения здесь, и мы тут же вооружились забавным словечком.
      Я вытащила из волос насекомое. То-то я думаю, что-то у меня в ушах жужжит!
      Легким щелчком пальцев я отправила шмеля отдыхать на ложку Гэри, поднесенную ко рту. Тот от подобной наглости совершил виртуозный полет со стула и крепко подружился с паркетом.
      --Софья, это нехорошо! -- строго отчитал меня напарник. Мы все так и полегли от хохота.
      Потом мы пили чай с мятой и отведали обалденных пирожных, чуть пальцы не пооткусывали! Вкус необыкновенный! В смысле, у пирожных, а не у пальцев, конечно.
      Гэри подобрел и позволил Весу потыкать палкой линяющего из столовой "желтяка". Вес -- вот ведь радости полные штаны! -- шанс поймал. "Желтяку" явно не свезло, судя по звукам, исходящим из холла.
      --Соф, так с чего начнем? -- Гэри не обратил внимания на истошные вопли из холла. Мол, я не я, жертва не моя, мальчишку я не натравливал!
      --По магазинам прошвырнемся, -- решила я. -- Заодно местных поспрашиваем. Может, что-то знают. Послезавтра навестим музей Вуду, как Пэк приказал. Думаю, найдем зацепки... Хоть какие-то.
      --А Веса с Ядвигой куда?
      --К черту в гости.
      --Так они только что оттуда!
      --Тогда запрем в комнате.
      Глава 3.
      Кошмар грабителей.
     
      ...или чем опасна карьера преступника...
     
      -- Помогите!!!
      -- Стой, пень недоделанный! Я тебя модернизирую!
      Этими криками начался второй день в Луизиане. Я с тихим ворчанием накрыла голову подушкой и попыталась заснуть снова. Угу, размечталась! Сон сбежал. Не иначе как от Веса.
      Я еще немного поворочалась, периодически чихая от взметнувшейся в воздух пыли, потом поняла, что Морфей улетел надолго и возвращаться не собирается. Пришлось вставать. Часы показывали ровно шесть утра -- для меня небывалая рань. Между прочим, я иногда в это время только ложусь... Короче, Веса я убью. Это точно.
      Позевывая, я доплелась до балкона и раскрыла стеклянные шторки. В комнату тут же ворвался птичий щебет, треск цикад, шум листвы и... жара! У-у, не меньше сорока по Цельсию! Кошмар какой! Придется одеться попрохладнее, а то растаю на солнышке, как Снегурочка. Только этого мне для полного счастья не хватало.
      Вздохнув, я поплелась в душ и уже минут через десять выползла в коридор. Меня тут же невежливо попытался сбить с ног "желтяк". Сегодня он и правда был совершенно желтым, полностью оправдывая свое прозвище: в желтой бесформенной футболке и таких же отвратительно желтых шортах. Выглядел он неопрятно и взъерошено -- словом, как типичный американец, обнаруживший электрическую розетку и решивший от нее подзарядиться.
      -- Нет, вы посмотрите только! Ни тебе "здрасьте", ни "до свидания"! -- я хмуро посмотрела вслед "желтяку". Тот резко затормозил, обернулся и впился в меня своими поросячьими глазками. Видимо, что-то показалось ему знакомым... Он нервно дернулся, развернулся на 90 градусов и рванул с такой силой вперед, как будто увидел армию призраков и живого мертвеца во главе.
      -- Пси-ихи! -- и чего орет? И пыли столько в воздух поднял... Никакой культуры!
      Я от души пожелала толстяку упасть на ровном месте. Видимо, как раз этим он и занялся за углом, судя по визгу и грохоту.
      Следующим, кто попытался снести меня, был Вес. Попытка, конечно, не пытка, зато ее причина.
      -- Стоять, акселерат! Толстяк-здоровяк! Лишние файлы на пузе пора вырезать! -- размахивая на этот раз дубинкой, Вес преследовал свою жертву. А что, складно угрожает. Может, из этого маленького паразита когда-нибудь вырастет большой поэт... Если вырастет. И если злобные невыспавшиеся ангелы не придушат будущее светило поэзии подушкой! Хотя асфальтовым катком - оно надежнее.
      Я схватила бесенка за ухо. Вес ойкнул и попытался вырваться, но от меня не так-то просто избавиться.
      -- Будешь по утрам орать, я твои ноги оторву и к ушам приклею, -- хмуро проинформировала я. -- Форштейн?
      -- Детка, понял!
      -- Как ты меня назвал?!
      -- Детка, да я чё, я ничё...
      После двадцати подергиваний за ухо, чертенок наконец согласился назвать меня Софьей, и я его отпустила на все четыре стороны. Мальчишка деловито поскакал за "желтяком". Наверное, решил помочь бедняге подняться... Боюсь, правда, после этой помощи "желтяк" не выживет!
      Я зевнула и направилась в противоположную сторону. Тут-то меня и попытались сбить в третий раз: едва не пришибли дверью. Хвала богам, первым выходил из соседней комнаты Гэри, а не Тузик. Иначе осталось бы от меня скорбное пятнышко на стенке, припечатанное сверху.
      -- Можно я тебя стукну? -- я отпрыгнула от двери на добрый метр и смерила напарника "убийственным" взглядом.
      Гэри зевнул, пригладил левой рукой встопорщенные волосы и неопределенно хмыкнул.
      -- И чего ты ухмыляешься? Чуть не убил -- еще и рад? -- обиженно проворчала я. -- Мог бы извиниться хоть для начала!
      --Извини, -- послушно кивнул Гэри.
      Вот так всегда! Даже придраться не к чему! Я кисло улыбнулась и, зевая, продолжила свой путь на кухню. Мечтала я только об одном -- о кофе! О чашечке горячего, ароматного кофе...
      Вместо этого получила чай со льдом и жареные пирожки бегнет. Мне всё так понравилось, что после трапезы я отправилась на кухню, отловила местную кухарку и начала ее пытать, требуя раскрыть мне секрет приготовления здешних блюд. Кухарка сопротивлялась и ссылалась на жуткий склероз, но через час общения со мной склероз загадочным образом испарился. Я тут подумала: может, мне в целители податься? Час беседы - и у пациента останется только одна проблема: как унести ноги...
      Так или иначе, но своего я добилась. Осталось только выяснить, на кой мне эти рецепты сдались. Все-таки кулинарию я не люблю, и она отвечает мне полной взаимностью, так что я на кухне -- то же, что цунами в бассейне: та-акая фигня получается! Хотя с другой стороны, я ведь всегда могу отравить Пэка.... Хм. А это мысль.
      -- Разрабатываешь идею отравления Пэка? - всплыла заинтересованная мордаха над плечом. Гэри. И как ему удается так бесшумно двигаться?! Вот врежу в следующий раз куда не надо -- будет знать!
      -- Почему же обязательно Пэка? -- я задумчиво посмотрела на листочек с рецептами. -- У меня ведь есть еще напарник!
      -- О боже, кто этот несчастный?! -- притворно испугался Гэри. -- Неужели у тебя поднимется рука на это бедное создание?! Я -- против!
      -- Ага. Еще б ты был за, -- я хмыкнула и аккуратно убрала своё смертельное оружие в сумку. -- Гэри, ты что-то хотел мне сказать?
      -- Угу. Звонил Игорек, говорил что-то насчет Вуду....
      -- Вуду? Интересно...
      -- Предупредил просто, чтоб мы с местными колдунами не связывались...
      Неисполнимо. Учитывая наше потрясающее везение...
      -- И еще упоминал о преступниках... Мол, здесь полно наглых грабителей!
      Ценная информация, ничего не скажешь!
      -- Это всё? -- я дождалась утвердительного кивка. -- Пошли тогда по магазинам?
      О, это сладкое слово -- магазины! Не знаю как кто, но я готова стереть подошвы новых ботинок в книжном! Да, книги -- моя страсть!
     
     
      --Не мешай, Гэри! Я куплю эту книгу, хоть ты тут канкан спляши!
      --Ты же ни хрена не поймешь! Какая тебе разница?!
      --Гэри, отвянь, а?!
      -- Смотри, здесь "Белая магия" есть! Ну на кой черт тебе это "Вуду" понадобилось?!
      --Врага надо знать в лицо!
      --Отдай!
      --Ни за что!
      --Не коряжься!
      --Сам коряга!
      --Это я-то?!
      После мира всегда наступает война! Это я на своей несчастной шкурке в полной мере испытала! Сколько мы там с Гэри друзьями были? О-о... Надо же! Целых две недели! Мировой рекорд побили! Обычно от меня, если я захочу, сбегают через два часа! Особенно симпатичные красавчики с невинными глазками. Но к напарнику это не относится -- его-то глаза невинными разве что под пыткой инквизиторов с раскаленными железками назовешь, да и то я сомневаюсь!
      Вся наша буча началась тогда, когда я заприметила в одном распрекрасном магазинчике книгу с обрядами Вуду. У книги еще обложка такая симпатичная, безобидная -- скелеты всякие, черепа, кто-то кого-то зомбирует... Просто сказочные иллюстрации! И я захотела эту книжку почитать. Клянусь честью, я не собиралась вызывать порчу на Веса с Ядвигой или -- боже упаси! -- зомбировать Пэка! Хотя последнее звучит заманчиво... Надо будет на досуге об этом поразмыслить!
      Но Гэри открыл свою сирену. Мол, не дам я тебе в руки эту книгу, Вуду заразительно. Пффф! Бред! Напугали ежа известно чем!
      Вот на этой почве и началось перетягивание книги в разные стороны. Я в свою, Гэри -- макака ушастая! -- в свою.
      --Отдай!
      --Фиг тебе!
      --Отдай!
      --Жлоб!
      --Это я-то?! -- Гэри фыркнул и дернул книгу посильнее. Почувствовав, что трофей ускользает из моих рук, я завопила, да так, что мандрагора отдыхает:
      --ОТДАЙ!!!!
      Люстра или то, что обычно называют люстрой в магазинах, задрожала, книги посыпались на пол. Гэри ослабил хватку и замер. Я же старательно отогнула его онемевшие пальцы от книги, и она оказалась в моих руках!
      Я немедленно встряхнула то, что некогда называлось новой книгой. М-да... Сейчас она выглядела так, как будто ее тысячелетия назад изготовили с браком древние египтяне, посокрушались над ней немножко, посидели, полежали на ней, чаек попили, да и подложили Тутанхамону в саркофаг, а несколько столетий спустя ее нашел Говард Картер, забрал с собой и забросил в сырой подвал, где ее старательно топтали тысячи грязных немытых йети! Видок, мягко говоря, не ахти какой! Очнувшийся Гэри потряс головой, увидел теперь уже старинную книгу и перекрестился.
      --Тьфу ты! Черт с тобой! Можешь покупать!
      Я посмотрела с недоумением на напарника, потом на книгу. Действительно, зачем она мне? Нужна, как футболисту бальные тапочки!
      --Да на кой она мне? -- я обиженно втиснула книгу в руки напарника. -- Можешь себе забрать! Дарю!
      --А мне на кой? -- запротивился Гэри, кидая книжку мне обратно.
      --Да забери себе!
      --И даром не надо!
      Мы играли в "баскетбук" долго и с азартом. При этом никому из нас не пришла в голову блестящая идея положить книгу обратно на полку. Видимо, жара плохо на нас действует. В конце концов, устыдившись своего плохого поведения (ой, мама, что-то где-то сдохло!), я сдалась и направилась к кассе... Когда предмет наших с Гэри разногласий грохнулся перед лицом продавщицы, я осознала, что работать в книжных очень вредно для сердца! Несчастная негритянка даже как-то побелела -- видимо, таких уродливых книг ей продавать еще не приходилось...
      Книгу я так и не выбросила. Может, правда, соберусь -- Пэка зомбирую? Все ж не так скучно будет!
      Потом мы еще долго втроем ходили по магазинам -- я, Гэри и Тузик. Заходили туда-сюда, во все углы заглядывали, всюду носы совали...
      --Может, в кафе скачаемся? -- предложил в середине дня Гэри. -- Мой желудок уже революцию устроил!
      Упомянутый бунтарский желудок согласно взвыл. Его песенку тут же подхватил революционер в Тузике, да и я почему-то думала все больше о куриных ножках... Ножки Буша тоже подойдут -- главное, догнать Буша!
      Правильно у демонов говорят, что голодные ангелы -- это страшно!!! Ну и загрузились мы в кафе по полной! Что ж, на сегодня другим посетителям ничего не достанется, уж мы-то постарались на славу! Съели все, что смогли и до чего дотянулись. Взмыленные официанты, поняв, что больше нас кормить нечем, стали обходить нас по дуге -- наверное, они боялись, что мы еще и каннибалы и кого-нибудь сейчас сканнибалим. Это они зря, хотя осторожность еще никому не помешала!
      Я попыталась встать, но удалось мне это не сразу... Блин, если я, скромно сожравшая три сэндвича, пирожное и две тарелки гумбо, встать не могу, тогда как чувствуют себя мои дорогие коллеги, умудрившиеся схавать в десять раз больше?! Они там живые хоть? Да вроде как живые, даже дышат -- правда, тяжело так, из последних сил...
      --Завтра...ик! В Музей Вуду? -- поинтересовался Тузик.
      --Угу, -- кивнула я.
      --Ик! А может... сегодня хорош бродить... Ик! Я малость переел!
      Гэри ухмыльнулся и хитро мне подмигнул. Я даже удивилась -- съел вагон, а выглядит голодным... Поражаюсь!
      Домой, чтоб сделать баиньки, мы таки не поехали. Вместо этого завалились всей дружной компанией в какой-то клуб. Фу-у... Душно, накурено, шумно... Мы потоптались на месте, не решаясь влезть в самую гущу трясущихся людей, поскольку серьезно опасались за свои шкурки, и ломанули к выходу.
      После глотка свежего воздуха Тузику захотелось романтики, и окрестности огласились дикими воплями пьяного добермана. Кажется, наш песик пытался исполнить "Очи черные"... потом он пристал к местному бомжу и нагло потребовал "копеичку". Бомж от ужаса сунул доберману целых пятьдесят долларов и убёг в неизвестном направлении. Тут-то мы подумали, что, пожалуй, домой пора. Подхватив тузика под лапы, мы поплелись к припаркованной машине. Путь был долгий, через темный парк, и без приключений мы, конечно, не могли обойтись...
      -- Деньги! Живо! Давай бумажник и эт-тот... арт-тефакт, да! Артефакт давай! -- четыре бандита, явно под градусом (ну а кто в трезвом виде так грабит?!). Один из них дрожащей рукой тыкал в нас своим пистолетом. Судя по внешнему виду пистолета, им еще динозавров пугали... Я даже возмутилась. Ну, ладно. Пришли, ограбили, ушли. Но зачем так унижать?! Никакого уважения!
      Мы с ребятами переглянулись. Я пожала плечами, Гэри страдальчески возвел глаза к небу, Тузик вяло зевнул. Потом мы, не сговариваясь, развернулись спиной к этим придуркам и поползли в обратном направлении. В конце концов, есть еще одна дорога к машине -- может, там к нам меньше приставать будут?!
      Но гадкие преступники намёк не поняли. На нашем пути оказались другие преступники -- еще трое. Ёлки, вот достали! И артефакт требуют... Кажется, я поняла -- они от "Анклесса"! Фу ты, у "Анклесса" совсем мозги поехали!
      Мне вдруг стало так весело! Такую идиотскую ситуацию я и представить себе не могла!
      --Артефакт! -- грозно вякнуло чудо с доисторической пушкой. Тут я не выдержала. Жалобно всхлипнув, я согнулась пополам. Смеялась я беззвучно, но от всей души, утирая поминутно рукой слезы. Ну, насмешили!
      --Слышьте, цирковые мартышки, вы где эту пакость отыскали?! Динозавров ограбили?! -- сквозь смех умудрилась выдавить я.
      "Цирковые мартышки" дошли своими куриными мозгами, приклеенными к черепушке, что как-то не так сценарий пошел, побледнели, но один из них упорно гнул свою линию и тарабанил заранее заученный монолог.
      --Б-бабки... тьфу! Артефакт на бочку! -- шибко обнаглевшие бандиты сбились в отчаянно дрожащую кучку.
      Тузик недовольно уселся на асфальт:
      -- Коллеги, эти парни начинают выводить меня из себя!
      На тощих пареньков собачья речь произвела неизгладимое впечатление. Они побелели, потом порозовели, потом посинели, потом начали переливаться всеми цветами радуги... Парень, у которого был пистолет, затрясся, по его лицу сиротливо сползла капля пота. Но он не сдавался и настырно требовал раз между глаз:
      --Арт-тефакт г-г-гони! С-с-слышишь?
      Гэри тяжко вздохнул и печально посоветовал:
      --Шли бы вы отсюда, ребята. А то ведь я могу и поверить, что вы нас грабить решили!
      --Д-деньги т-тоже, -- заявил самый молодой из компании, строя зверские рожи. То ли нервный тик, то ли нас попугать решил... А ведь я и правда испугалась. Что ему сейчас плохо станет и придется скорую вызывать!
      --Они сами напросились, -- виновато сообщила я напарнику.
      --Жалко...
      --Кого? Их жалко?!
      --Так ведь идиоты же!
      --Скорее психи...
      --Тем более, -- упрямо заявил Гэри. Неизвестно, сколько бы мы тут еще воевали с неожиданно проснувшейся совестью, если бы одному из грабителей, самому смелому, не пришла в голову мысль отобрать у Тузика 50 долларов! Пришлось врезать нахалу. Удар у меня поставленный, отработанный на оборотнях, так что я очень удивилась, когда парень не отключился, а только пошатнулся.
      --Ой! -- с явной издевкой пожаловался преступник и выставил вперед руку. Меня как током ударило: от боли помутилось в глазах. Стало всё так безразлично... Только эта боль.
      Спасибо Гэри. Он толкнул меня, я упала. И всё тут же прошло...
      Да уж, недооценила я противников! Не ожидала я от людей такой подлости!
      Я тряхнула головой, кое-как поднялась и посмотрела на преступников получше. И тут заметила то, на что совершенно не обратила внимания. Сила! Странная, ограниченная, слабее ангельской, но Сила!
      Не совсем еще у "Анклесса" мозги поехали...
      Вообще-то, умно: отправить на задание людей, а не демонов. Ангелы, конечно, не сразу догадаются, что к чему и почему, не подготовятся, как следует, к битве, а попрут напролом... Вот как мы. И получат много шишек.
      А мне и одной шишки за глаза.
      Я мстительно улыбнулась и решила поэкспериментировать. Щиты, честно говоря, никогда мне не удавались (кстати, хотела бы я знать, откуда об этом известно грабителям!), но чего с перепугу не сделаешь?! Я повторила весь словарный запас грузчиков и даже добавила в великий русский язык кое-что свое, пока пыталась состряпать хоть какую-нибудь защиту вокруг себя и коллег. И надо же -- получилось!!! Расту!
      Вот теперь и посмотрим, чье кун-фу круче! Где там этот выскочка, так нехорошо со мной поступивший?! Щаз я ему покажу спецэффекты!!! Щаз как огрею нимбом по голове -- пожалеет, что на свет выполз, редиска хренова!!!
      Обидевший меня парень знать не знал о своей судьбе. Зато я знала. Внезапно возникнув перед его взором, я без лишних предисловий нанесла удар коленом в... да, я знаю, что это запрещенный прием! А током дергаться, значит, можно?!!!
      Несчастный редиска взвыл и согнулся пополам. Пока он проверял, всё ли у него там на месте, я зверски придушила свою совесть и нанесла еще один удар врагу -- локтем... Поверженный противник мешком свалился у моих ног. Свершилась месть!
      Я оглянулась в поисках следующей жертвы. Мой взгляд наткнулся на скромно стоящего в сторонке бандита с пушкой.
      --Ага, -- радостно потерла я ручки. -- Иди сюда, иначе я сама к тебе приду!
      Судя по роже бандита, он бы предпочел, чтобы к нему пришел Фредди Крюгер.
      --Ну?!
      Бедняга подумал и грохнулся на колени:
      --Пощадите! У меня тридцать детей!!! Пощадите! Кто же о них позаботится?! Кто им покушать принесет? Я у них один!
      --Тридцать?! -- немного прибалдела я.
      --И бабуля моя старенькая, бедная! Как она без меня-то? Сам-то я не ме-эстный...
      Хм. А я почти поверила, что у двадцатилетнего парня тридцать детей...
      --Так! Кончай лапшу вешать!
      --Пощадите! Это всё Ний!
      --Он здесь при чем?!
      --Он угрожал нам! Говорил, детей не будет...
      --Так ведь у тебя их тридцать, -- язвительно напомнила я. Поняв, что попался, парень замолчал. Я улыбнулась.
      -- Деньги на бочку! Живо! -- обрадовала я пацана, грозная, как тушканчик в юбочке.
      Парнишка оказался смышленым, выгрузил из карманов деньги и без возражений мне их презентовал. Вот и замечательно -- сувениров набрали!
      --Вот так-то! -- удовлетворенно хмыкнула я, отправляя случайно еще кого-то сзади в рисунок стенки. А нечего подкрадываться!
      --Езус-Мария! -- послышался визг. Я повернулась. Как красиво смотрится этот негодяй в стене! Ляпота! Загляденье! Шедевр!
      Так, надеюсь, на меня больше никто не позарится! Нет, надо же, опять этот гаденыш -- тот самый, на котором я отрабатывала запрещенные приемы... Ух, достал! Несется, словно в туалет приспичило! Ой, боюсь-боюсь!!! Ваще, я прям в предынфарктном состоянии!
      Где там мой кастет?
      Хрясь! Смельчак кушает грязь! Хрясь! Что там он квакает?! Хрясь! Прямо в рыльце! Больно, наверное? Хрясь! О, второй в стенке! Нет, надо же, выбрался! Опять на всех парах летит! Хрясь! Кранты стенке -- снес, зараза мафиозная! Опять он?!!! Всё, я больше не могу!!! Хр-хрясь! Пока, ракета! Принеси весточку с Марса!!!
      Коллеги тоже времени даром не теряли. Гэри отправлял одного грабителя за другим в Нирвану. Жертвам Тузика везло меньше... Песик отрывался на полную: двое уже бегали с дырявыми штанами.
      Повеселились мы на славу! Обобрали грабителей до последней нитки и, довольные, как аборигены после поедания Кука, слиняли домой.
      А на следующий день по телевизору в новостях показали задержание "опасной банды преступников, держащих в страхе весь город". Грабители божились, что повстречались с нечистой силой, которая украла у них кровью заработанные денежки и исчезла, отправившись под землю в ад с помощью огненного портала времени! Не понимаю, о чем это они? Надо же было такое выдумать!
     
     
      Глава 4.
      Вуду.
     
      --РОТА! ПОДЪЕМ!
      Я с перепуга сшибла кого-то, стоящего около моей кровати, и повертела головой. Что стряслось?! Где я?!
      Вокруг никого не было. Я опустила свой взгляд ниже, на пол. Там в виде ковра отдыхал лицом вниз Гэри. Похоже, припечатался намертво... Даже поза, будто специально для копов, приехавших расследовать убийство! Эк как фигуристо!
      Кажется, в моей комнате появился практичный коврик для ног...
      Ой, нет! Он живой! Какая жалость!!!
      --Я больше никогда не буду приходить и будить тебя! -- прокряхтел напарник, пытаясь отклеиться от пола. Бесполезно! Уж я, если припечатаю, так на веки-вечные, чтоб уж точно не смылись!
      Кое-как, с грехом пополам, минут через десять, мне удалось-таки отлепить Гэри от пола. Правда, в паркете осталась вмятина, так что пришлось ее закрыть ковриком (настоящим, а не бутафорским!)
      --И давно ты будильником подрабатываешь?! -- сердито ворчала я, тахтыря коврик. -- Шесть часов утра, Гэри!
      --Прости, я не думал, что ты такая нервная! -- обиженно выдохнул напарник, пытаясь проверить себя на наличие глубоко смертельных, ядовитых, осколочных, резаных и колотых ран.
      --Это я нервная?! -- я попыталась изготовить коврик для ног второй раз, но Гэри увернулся. -- И чего ты тут забыл?!
      --Скучно мне!
      --Скучно ему! -- передразнила я и запустила в напарника подушкой. -- У меня чуть инфаркт не случился! Отвечай, киллер несчастный, кто тебя нанял?!
      Гэри невнятно что-то буркнул в ответ. Я на всякий случай кинула в него вторую подушку и задумалась, присев на краешек кровати.
      --Гэри, а тебе вчера ничего странным не показалось? -- наконец задала я мучавший меня всю ночь вопрос.
      --А что? -- напарник недоверчиво изучил пойманную прямо перед носом подушку, будто опасался, что та его сейчас покусает.
      Я встала и прошлась взад-вперед.
      --Те преступники вчера... Они точно знали, что никто из нас не поставит щит. Я в этом совершенно уверена.
      --Но ты же поставила!
      --Увы, до этого я ни разу ничего подобного не делала, -- со вздохом созналась я. -- Никак не могу понять, почему эти люди обладали такой Силой!
      --Сейчас много таких людей -- больше чем столетие назад. Они не ангелы, не маги, у них дар от рождения...
      --Ладно, не суть важно! Главное, что тот, кто их послал, знал о моих проблемах!
      --На что ты намекаешь? -- помрачнел Гэри.
      --На "крота" в НРАРФе, -- я в упор посмотрела на напарника. -- И не говори мне, что ты до этого не додумался! Какое задание дал тебе Игорек, прежде чем отпустить в Луизиану?
      Гэри помолчал минуту, старательно отводя глаза.
      --Ты только в это не лезь, -- тихо отрезал он.
      --Это почему же? Почему я не должна знать, по чьей вине со мной всякая чертовщина происходит?
      --Да потому что это опасно! -- взорвался Гэри.
      --Ах вот как?! Значит, все остальное не опасно?!
      Гэри открыл рот, закрыл, потом спокойно произнес:
      --Ты понятия не имеешь, с чем можешь столкнуться. Та Сила, которая стоит за всем этим, может стереть в порошок весь мир.
      --А я не собираюсь с ней конфликтовать, -- я недовольно нахмурилась. -- Больно надо.
      --Кто знает?
      --Я знаю. Я жить хочу.
      --Хорошо, если так, -- с видимой радостью вздохнул напарник. -- Не лезь во все это, ладно?
      Я кивнула, про себя подумав, что обязательно докопаюсь до правды.
     
     
      В Музей Вуду мы пришли поздним вечером. Для посетителей он был уже закрыт, но для наглых ангелов законы не писаны.
      --А вы кто такие? -- удивилась женщина на входе. Она была довольно симпатичной для негритянки: черные волосы до плеч, большие карие глаза, курносый нос. Я мельком отметила, что Гэри поглядывает в ее сторону, и мне это почему-то жутко не понравилось.
      --Мы на экскурсию, -- кратко известила я, хотя хотела сказать иначе: поплакаться чуток, посетовать на свое опоздание...
      --Закрыто, -- отрезала негритянка.
      --Но мы...
      --Меня "но" не интересует.
      Гэри невежливо отодвинул меня с дороги и лучезарно улыбнулся.
      --Мисс Хилч?
      --О, Гэри! Ты ли это? Лапуля-а! -- женщина умиленно улыбнулась и тут же загремела ключами. Я даже рот раскрыла от негодования. Вот так бы и укусила эту... женщину!
      --Прошу!
      Я фыркнула и состроила влюбленную рожу Гэри. Тот нахмурился и поинтересовался:
      --Ты что?
      --"О, Гэри! Лапуля-а!" -- сладко передразнила я.
      --Соф, ты ревнуешь? -- со смешком подколол напарник.
      --Я-я?!!! Упаси боже!!! -- в ужасе перекрестилась я и первой перешагнула порог Музея. Где остановилась в полной растерянности: на меня отовсюду глазели настолько страшные маски, что ночью от них не то что подушкой -- матрасом не отмахаешься!
      Негритянка гордо прошествовала мимо меня, усердно виляя бедрами и стреляя глазками в сторону Гэри. Вот зараза!
      Я отвернулась, дабы не видеть этот кошмар. Гэри тоже -- к моему удивлению.
      --Это моя знакомая -- Эвона Хил, -- тихо прошептал он. -- Весьма приставучая особа. Терпеть ее не могу, если честно!
      --Хм? -- повеселев, уточнила я.
      --Хм. Кошмар, а не Эвона.
      Эвона, ни о чем не подозревая, начала тем временем свою экскурсионную лекцию:
      "В учении Вуду ест один Бог -- Бонди. Также существуют и другие очень важные категории духовных существ, -- это, например, Loa -- духи основных сил Вселенной, отвечающие за все аспекты повседневной жизни.
      Вуду, как известно, зародилось на Гаити во время французского колониального рабства около 1503 года.
      Очень у многих Вуду ассоциируется с созданием зомби. Сейчас мы ознакомимся с данным ритуалом (я была немало огорчена тем фактом, что нам так и не показали настоящую зомбификацию. Показали фотографию. И где их чувство реальности?! Уж могли бы замочить кого-нибудь ради туристов!!!)
      Итак, зомбификация. Существует их три вида. Остановимся на zombi cadaver -- возвращенном к жизни трупе. Создается с помощью очень сильного наркотического средства. Настолько сильного яда, что может действовать через кожу."
      Если сокращенно, то смешивают какие-то яды (жабы bouga, рыб с тетродотоксином и тому подобную дрянь), получают наркотик, сажают на него человека, человек в отключке полной. Все думают -- помер. Радости полные штанишки, а покойничек знай себе слушает, да на ус мотает, чтоб потом в завещании использовать... Так вот, колдуны Вуду вытаскивают из могилы труп, колдуют над ним часа три и вуаля! -- зомби готов к труду и обороне!
      Больше ничего существенного я не услышала, кроме легенды о каком--то кладбище, где, со слов Эвоны, любят кого-нибудь позомбировать. Сильная энергетика и все такое. Интересно, что от старого плантаторского дома четы Нотэмгью, где мы имели несчастье остановиться, до этого самого кладбища совсем ничего! Везет, а?! В Шотландию приехали -- пожалуйте в клуб для особей вампирской наружности, в Луизиану заглянули -- вот вам кладбище, прекрасный вид из окошка! Точно. Везет, как осужденному под топором палача!
      --Ну и когда же мы нанесем визит на это кладбище? -- нетерпеливо прыгала я вокруг Гэри.
      Гэри с кислой миной отмахнулся от меня:
      --Я же сказал: я иду один!
      --Что значит "один"?!
      --То и значит.
      Исчерпывающий ответ... Я тяжко вздохнула.
      --Я иду с тобой.
      --Ты остаешься дома и точка!
      --Я иду с тобой и точка!
      --Нет!
      --Да!
      --Нет!
      --Да!
      Спустя час в комнату забрел заспанный Тузик.
      --Нет!
      --Да!
      --Да!
      --Нет!
      --Что это вы тут делаете, коллеги?
      Мы с Гэри удивленно переглянулись. Я неожиданно обнаружила, что придерживаю напарника за рукав (наверное, чтоб не убежал) и угрожаю ему подушкой. Поспешно отступив на полшага назад, я задумчиво призналась:
      --Спорим...
      --О чем?
      --Не помню...
      --Я пытаюсь сказать Софье, что она должна остаться дома, -- Гэри аккуратно высвободил рукав из моих пальчиков и лучезарно улыбнулся: -- Но она соскучилась по неприятностям.
      --Ну и иди ты... в бяку! А я все равно сидеть дома не буду! Что я, левая?! Да, Тузик?
      Тузик -- пень ушастый с бочкой пива в животе! -- меня не поддержал, ссылаясь на старую добрую дружбу с Гэри и геморрой на конце копчика. Вот ведь... подождите, щаз выдумаю... червяк с маниакальным синдромом похмелья и черствой кочерыжкой вместо сердца, маразматик маркированный, маэстро-композитор, особенно в области туалетного оркестра!!! Ой, надеюсь, доберманчик не обиделся...
      Что ж. Меня не берут! Они еще пожалеют у меня! А, ну их в баню!
      Я плюнула на все и, гордо хлопнув дверью, чтоб уж точно люстра разбилась и штукатурка облетела, удалилась. Чтоб их! Чтоб их Санта-Клаус в Антарктиду увез вместо Снегурочки!!!
     
     
      Глава 5.
      Ночные вылазки Гэри.
     
      Луна медленно выползла из-за облаков, лениво осветила старое кладбище: крестики, холмики, группу полоумных колдунов... Убедившись, что ничего интересного не происходит, ночное светило со покойной совестью удалилось обратно за облака. Стало темно.
      --Проклятье! Ни хрена не видно! -- выругался колдун Вуду и достал из кармана лупу. -- А, черт!
      Колдун споткнулся и, сбив несколько крестиков, свалился прямо в свежевырытую могилку.
      --По-о-омо-огите!!! -- заорал он, беспомощно раскинув руки.
      На его душещипательный ор примчались жрецы, вытащили, отряхнули, пылинки сдули, не забыв подумать при этом, что сваляли дурака -- надо было этого колдуна закопать живьем и сделать зомби, чтоб спинку чесал! Но поздно -- поезд уехал.
      --Ваша честь, то есть, это... -- один из жрецов, самый молодой, робко переступил с ноги на ногу и замолчал.
      --Короче! -- не выдержал извлеченный из могилы колдун.
      --Вы хотели завтра провести обряд, но артефакт еще не готов... -- жрец всхлипнул, состроил виноватое личико и заискивающе посмотрел в глаза колдуна.
      --Что?! -- взвизгнул не своим голосом начальник.
      --Виноват, -- пискнул жрец и тут же получил оплеуху.
      --Чтобы завтра, -- задыхаясь, погрозил пальчиком колдун. -- Иначе...
      Что будет "иначе", жрец так и не узнал. В кустах в этот момент послышался шорох и шелест, ругательства сквозь зубы и еще что-то непонятное, но сильно похожее на храп.
      --Эт-то еще что такое? -- колдун подозрительно сощурился и смерил куст возмущенным взглядом. Куст смущенно зашелестел ветками и замогильно поведал:
      --Ветер...
      Изумлению колдуна предела не было.
      Ему и невдомек было, что кусты облюбовала дружная компания. Гэри и Тузик как раз сидели в засаде, когда добермана вдруг потянуло ко сну... А потом еще и голос прорезался.
      Гэри тихо выругался сквозь зубы. "И где только таких слов понабрался?! Впрочем, я подозреваю!" -- возмущенно подумал он, выходя на тьму божию (или не очень божию). Скрываться теперь было бесполезно.
      --Давно не виделись, Крестиан, -- коротко кивнул Гэри, подумав про себя, что у этого крымоу-колдуна хорошее имечко -- очень напоминает слово "кретин". И очень подходит.
      --Приветствую тебя, Геральд Эрльсский, -- процедил Крестиан. Похоже, он не очень-то рад был видеть старого знакомого.
      Гэри поморщился при упоминании своего полного имени. О, да! Геральд Эрльсский Эввот ОнФорту Морэн Кэраян Д'Эрф Орфо и так далее -- самое короткое имя в мире! Спасибо предкам, постарались на славу! Вечно его расфуфыренный титул приносит ему, Гэри, сплошные неприятности. Мало того, что язык можно сломать, так еще и узнают все среди ангелов, вампиров, оборотней, демонов и прочих личностей!
      --Что ты тут делаешь, Крестиан? -- Гэри невозмутимо уселся на чье-то надгробие. -- Опять Вуду?
      --Не твое дело! -- огрызнулся колдун.
      --Кажется, ты забываешь, с кем говоришь...
      --Да ну? Простите! И что же здесь делает ваша дражайшая за...
      --Крестиан! -- угрожающе зарычал Гэри.
      --...голова? -- быстро поправился крымоу.
      --Как насчет артефакта? Не пробегал?
      --Не получите! -- отрезал колдун.
      --Так, значит, с Аннуларом спутался?!
      Крестиан со вздохом сбросил шкуру законопослушного гражданина и предстал в виде крымоу -- полуистлевшего живого трупа с выпученными рыбьими глазками.
      --Мы же так с тобой кровь любим, Геральд, зачем же убивать друг друга?!
      Гэри пригладил вставшие дыбом волосы. Никогда он не любил этих крымоу! Ладно там, тэррай -- красивые, высокие... Одно плохо -- клыки поострее человеческих, когти есть и приступы агрессии порой случаются... а так -- милейшие существа! И от солнечного света не сгорают, и на кресты им плевать с высокой колокольни, и церковь регулярно посещают, даже проповеди время от времени читают! А эти крымоу?! Обглоданные скелетики, чтоб их! Еще во сне приснятся -- вечный покой обеспечен!
      --Ты любишь, -- аккуратно поправил Крестиана Гэри. -- Я-то при чем? Подумаешь, налакались разочек!
      --Всего один? -- хитро прищурился колдун.
      --Да иди ты! -- беззлобно парировал Гэри.
      --Тебе следует поучиться этикету, -- строго постановил крымоу, сдирая с себя кусочек кожи. Гэри отшатнулся.
      --Себе, Бога ради, скажи! А вообще, я сюда не болтать пришел.
      --Артефакт мой, черт подери!!!
      --Ты что думаешь, я и правда за артефактом? -- насмешливо сощурился ангел. -- У тебя и снега зимой не допросишься, а тут... Короче, сам возьму.
      --Другой разговор. Чего тебе?
      Гэри задумался, наблюдая за тем, как ветер уносит кусочки крымоу-колдуна. Еще не поздно было отказаться от своей дурацкой затеи, но... что тогда делать со своей совестью?!
      --Помнишь, что укус яппи ядовит? -- наконец решился он.
      --О, тебя покусал яппи! -- искренне обрадовался колдун. -- Такая трагедия!
      Гэри с трудом подавил в себе желание нарушить главную заповедь Библии.
      --Нет, меня не покусал яппи, -- с нажимом проинформировал он. -- Но что будет если спасти человека от этого яда?
      --Ты имеешь в виду... дать своей крови?!
      --Да.
      --Ты на это пошел?! -- крымоу аж перекосился.
      --Почему нет?
      --Тогда ты идиот! Впрочем, и сам знаешь.
      --Она...
      --Она-а?!
      --Она собой останется? Или станет яппи?
      --Ах, вот ты про что. Видимо, ты знаешь, что делаешь, но Совет не будет в восторге от твоего поступка... Из благородных?
      --Не просто... Она... -- Гэри помедлил. -- Она ангел.
      --АНГЕЛ?! Ты сдурел?! -- крымоу нервно прошелся взад-вперед. -- Идиот. Ты хоть понимаешь, что наделал?!
      --Понимаю.
      --Вечно ты слушаешь только себя! Мальчишка! А о нас ты подумал?
      --Почему я должен думать о вас? -- резко возразил Гэри. -- Вы для меня никто. Вы -- мои враги. И ты -- мой враг, Крестиан.
      --Но, тем не менее, я твой друг, -- насмешливо фыркнул колдун.
      --Тем не менее, -- согласился Гэри. -- Но ты же знаешь, я не буду с тобой церемониться!
      --Знаю. Как и я с тобой, -- крымоу тяжело вздохнул и сложил руки за спиной. -- Ты нарушил порядок вещей своим бездумным поступком. Она не изменится. Ее сила изменится. В Войне это сыграет свою роль... Твой наставник это предвидел, надо же! Вот уж не подумал бы, что этот выскочка и впрямь все знает! Ладно, сделанного не исправить... А теперь, друг... -- колдун надменно сощурился. -- Извини, но я тебя на время закопаю, чтоб не мешался.
     
      Тузик, наблюдавший сценку из кустов, поймал красноречивый взгляд Гэри. Стараясь не шуметь, он пополз вперед. Его отступление прикрывали все те же кусты.
      Выбравшись за пределы кладбища, доберман помчался к дому Нотэмгью. Кто еще может помочь Гэри, кроме Софьи? Никто.
     
      Глава 6.
      Заживо погребенный.
     
      Я взяла чашку в руки. Горячая! Тонкий ароматный дымок поднимался вверх, извиваясь и дрожа. Я счастливо вздохнула. Все-таки хорошо, что я не пошла с коллегами на это кладбище! В кои-то веки у меня выдалось два часа, которые я с чистой совестью могу потратить на себя, любимую. И главное -- наконец-то я одна! Никаких доберманов, никаких напарников... Только я и эта волшебная чашка лучшего чая! Никто над ухом не зудит...
      Комар, как назло, пристроился прямо над ухом и принялся старательно портить мне прекрасный вечер.
      --Скотина, -- я прихлопнула нахала. Тишина. Вот теперь все чудесно!
      И надо же такому случиться! Только я вознамерилась хлебнуть чайку, как...
      --Софья-а!!!
      Ну что еще?!
      --Софья!!! -- ко мне мчался Тузик на всех парах. -- Софья!!!
      Я вопросительно приподняла бровь.
      --Гэри!!! -- Тузик домчался до меня и резко затормозил.
      --Его здесь нет, приятель, -- я отставила чашку на крыльцо и внимательно осмотрела коллегу. И где он успел так извозякаться? В канализацию его сбросили, что ли?
      --Да знаю я, что его нет! Ему помощь твоя нужна!
      Почему-то мне стало как-то неспокойно.
      --Что случилось? -- с замиранием сердца спросила я.
      --Крымоу!
      Вот ч-черт! Гэри не мог хоть один раз, для приличия, не вляпываться в неприятности?! Ну, хоть просто ради разнообразия?! Вот возьму сейчас, обижусь и не пойду никуда! И вообще -- сами виноваты!
      --Со-оф!!! Гэри серьезно попал! Его же закопали, он же задохнется!
      --Ну и? -- пожала я плечами. -- Подумаешь! Напугали быка красной тряпкой!
      --Софья, ты же добрая девочка! Ну же, пошли!
      Ох, добрая. Злым-то легче быть. В любом случае, напарника в беде я оставить не могу. Жалко мне его, он мне зачем-то нужен (зачем, интересно?)... И потом -- помрет, а мне мучайся с венками и белыми тапочками!
      Я задумалась. Так, надо за кастетом сходить.
     
      Да, всё серьезней, чем я, наивная, думала! Опять этот напарник по самые уши вляпался, а я разбирайся!
      Перво-наперво меня с распростертыми объятиями встретило какое-то страшно вонючее полуистлевшее существо. Ну-у... Насчет зомби меня не предупреждали! Я так не играю.
      Зомби замахнулось на меня своими ручищами. Я в ответ, зажимая нос одной рукой, постаралась от него отмахнуться. Видно, перестаралась и переломала несчастному все конечности. Ой, как-то я неаккуратно! Как легко зомби, оказывается, ломаются!
      Пораженная открытием, я замерла. Я ожидала чего угодно, какой угодно пакости, но зомби захрипел и повалился на чью-то могилку. Вот и умница -- отдохни чуток!
      Окрыленная первым успехом, я потёпала дальше. Зомби какие-то чудные. Наверное, они в меня повлюблялись, аж под ноги падали, умоляя, наверное, мужем взять... Один без головы, другой без ног, третий подбитый -- ну зачем же мне такие нужны?!
      На всякий случай я подобрала кривую палку с земли. Обороняться от поклонников стало легче.
      А тут еще одна напасть -- крымоу дружным рядком выстроились на дороге. М-да, что с ними делать? С одной стороны, магию Пэк запретил использовать, но с другой стороны... когда я слушала Пэка? Ладно, попробуем, чем черт не шутит? Сами ведь напросились. Сейчас ка-а-ак призову Силу -- мало не покажется!
      Я вздохнула, сосредоточилась... Сила вокруг похожа на золотые нити -- по крайней мере, так ее видела я. Эти нити -- везде. Надо только знать, за какую ниточку потянуть и хватит ли у тебя на это сил...
      Я мысленно дернула за первую попавшуюся ниточку. В прошлый раз у меня получилась молния... Может, и на этот получится?
      Не получилось.
      Земля под ногами заходила ходуном, с неба посыпались красивые огненные шары. Какого демона?! Один из шариков просвистел в пяти сантиметрах от моего носа и врезался в землю. Послышался взрыв, меня окатило огнем. Сразу стало жарко и как-то неуютно, я даже попрощалась с жизнью, но Бог миловал. Пострадали только волосы...
      Я в ужасе потеребила подпаленную прядку и с воплем нырнула за ближайший памятник. Надо переждать бомбежку!
      Со всех сторон доносились вопли и визги, взрывы... Просто военное положение!
      Минут через пять огненные шары наконец перестали бомбить старое кладбище. Я на всякий случай выждала две минуты в укрытии. Потом аккуратно высунула нос.
      Ой, кажется, я разгромила местное кладбище! Уцелевшие зомби и крымоу обиженно потирали дымящиеся части тела и с укором взирали на нарушительницу общественного спокойствия -- то есть на меня. Пора завязывать с магическими экспериментами! Чуть сама себя не угробила, это ж надо!
      Враги тем временем собирали свои силы для нового удара. И когда они, наконец, упокоятся?! Мало им досталось, что ли?!
      Что ж, кто не заховался -- я не виновата!
      Обезвредив еще парочку мирно развлекающихся зарядкой зомби, попутно смахнув в местное болото (как же! Кладбище без вонючей жижи -- не кладбище!) веселых жрецов, разгромив добрую половину памятников, чтоб красивей было, я направилась к предполагаемому местообитанию моего распрекрасного негодяя Гэри. Ну, что я могу сказать? Доплясался, голубчик! Ха! Надо же! Зарыли кушать землю, как последнего вампирюгу! То-то я поиздеваюсь!
      Уже предвкушая великолепные моменты будущего (хоть какая-то развлекуха! А то моя жизнь -- сплошная скука, помрешь от зелени!), я прихватила лампу у пожелавшего остаться неизвестным камикадзе, предварительно пощелкав его по лбу и погладив доской по затылку, и отправилась раскапывать сумасброда Гэри... Точнее, просто не спеша так прогулялась по кладбищу -- мое любимое занятие в свободное время. Прошла мимо крестиков, слегка обплакала две могилки, попричитала над судьбой Педро... Подошла к какому-то небольшому свежему холмику, потыкала острым прутиком в земельку, послушала тишину. И всё-таки пункт назначения -- здесь! Чувствую.
      Я огляделась. Ага. Лопата. Специально для меня.
      Подобрала я с земли лопату, припечатала ее о жреца, попытавшегося напасть сзади и, припевая, принялась копать. Копала недолго, Гэри обнаружился быстрее, чем я ожидала. Слегка волнуясь, я прислушалась... Дышит! Живой! Вот ведь жалость! И такой умиротворенный! Прямо так и хочется на него ведро холодной воды вылить!
      --Подъём, голубчик! Выдрыхся и за работу! -- приказала я. Реакции -- ноль! А вот это уже мне не нравится...
      Я отбросила лопату в сторону и спрыгнула в яму. Надеюсь, напарничек тут в зомби не превратится.
      --Гэри, -- я присела на корточки и осторожно ущипнула напарника за нос. Потом подумала и залепила ему пощечину... Сработало! Гэри задергался и распахнул глаза.
      --Ты что, вообще?! Так и в могилу согнать можно!
      Я от души похихикала.
      --А ты и так в могиле!
      Гэри приподнялся и огляделся.
      --А ведь и правда! -- взъерошил он волосы. Вот уж верно -- как это его угораздило, а?!
      Потом Гэри долго вылезал, а когда наконец вылез, то поинтересовался, какое здесь несчастие случилось -- нашествие саранчи или тайфун. Вот, саранчой меня обозвал! Ну, подумаешь, чуточку перестаралась! Ну и что, что ни одного целого памятника не осталось?! Ну и что, что мертвецы из своих могил повылезали, подумав, что наступил конец света и пора скелет уносить?! Я-то при чем?! Подумаешь -- повеселилась немного...
      --Катастрофа! -- изрек мудрый напарник. -- Ты -- катастрофа!
      --А ты -- рыбий жир! Пойдем! -- нетерпеливо дернула я его за рукав.
      --Куда?
      --Гэри, ты земли нажрался, да? Как это куда?! Подальше отсюда! -- возмутилась я. -- Давай поживее пятками дергай!
      --Прибраться здесь надо бы...
      Я оглядела результаты своего ударного труда. ЭТО убрать?! Легче горы свернуть!
      --Гэри, можно я скажу, куда ты должен пойти?
      --Не надо! Я уже знаю!
      --Вот и пошли, -- я сердито взяла напарника за руку. -- И попробуй мне только в зомби превратиться!
      --Софья?
      --Ну что тебе?
      -- Спасибо.
      Я удивленно оглянулась на Гэри. Он выглядел таким виноватым, что мне даже захотелось его обнять. Вместо этого я сухо отрезала:
      --Забудь.
      Эх, а ведь могла бы потребовать компенсацию за моральный ущерб!
     
      По дороге домой я углядела в местном холме дыру, прикрытую ветками.
      --А это что? Мишка с севера перебрался на юг? -- проехалась я по местной достопримечательности.
      --Это не мишка, это гризли, -- попытался меня напугать Гэри.
      --Может, поздороваться? -- беззаботно предложила я. -- Смотри, как интересно! Гризли в Луизиане, да еще в холме! Экзотика! Сафари!
      Гэри почему-то моего энтузиазма не разделял, да и мне запретил туда идти. Якобы это секретная база и шпионы моему визиту рады не будут. Вот черт! А я уже обрадовалась, думала, хоть раз в жизни гризли увижу! Хотя шпионы тоже неплохо! Завтра все равно туда попаду!
      Хотя почему завтра?
      Я потихонечку отстала от коллег и воровато огляделась. Гэри и Тузик были заняты сверхважным разговором:
      --Это воробей!
      --Нет, трясогузка!
      --Воробей!
      --Трясогузка!
      --Воробей, говорю!!!
      --Неправда!
      Короче, им было не до меня. Такой шанс упускать нельзя!
      Стараясь не шуметь, я вернулась обратно к загадочной яме, раздвинула ветки и ... пусто! Ни гризли, ни шпионов! Ну-у, так неинтересно.
      --Софья!
      Ой, меня засекли... Я вздрогнула, сотовый, висевший у меня на шее, неожиданно отцепился и грохнулся на дно норы. Я было дернулась за ним, но тут снова послышался яростный вопль Гэри... Быть убитой напарником -- обидно. Придется завтра все-таки вернуться.
      Я успела с сожалением посмотреть на свой несчастный сотовый, прежде чем чья-то (ха! Чья-то!) рука схватила меня за шиворот.
      --И почему тебя приходится отовсюду вылавливать? -- ой-ой! боюсь!
      --Не из могилы же! -- парировала я.
      Синие глаза неуловимо потемнели. Щаз меня будут убивать...
      --СОФЬЯ!!!
      --Что?!
      Нервные душащие движения руками призваны были до меня донести какую-то ценную информацию...
      --Знаешь, что-то я не пойму, чё те надо?!
      Оставшуюся дорогу до дома Гэри на повышенных тонах объяснял, что ему надо. И все-таки я не поняла...
     
     
      Глава 7.
      В мире животных.
     
      Паук -- это такое маленькое
      безобидное домашнее животное.
      Главное, задавить это животное
      прежде, чем оно тебя съест...
     
      Где-то в полдень я аккуратно раскрыла стеклянные створки окна и опустила вниз веревку. Теперь главное -- ни на кого не наткнуться, в особенности на Гэри и Тузика, иначе крику-шуму не оберешься. Особенно нежелательно встречаться с нашим эмпатом, а то будет нудить под ухом -- "это нехорошо", "это не так., то-то не этак"! Что-то в последнее время он за мной так следит, что впору вешаться на лампочке! Впрочем, это ведь тоже "нехорошо"! Его послушать, так ко мне надо приставить дюжину охранников и дежурить рядом днем и ночью. Приятно, конечно, но я требую свободы!
      Сотовый лежал в самом дальнем углу квадратной ямы. Пришлось мне лезть внутрь. И зря! Стоило мне ступить ногой на рыхлую землю, как почва, и я соответственно вместе с ней, поползла вниз. Что за фокусы, я не врубилась! Пока я летела вниз, успела перебрать все возможные ругательства, которые знала... Не помогло.
      Черт, а теперь-то что делать?! Я представила, какая от меня симпатичная горка белых косточек останется после падения, и религиозно перекрестилась. Господи, если ты меня слышишь! Если я живой останусь, то обещаю -- я больше никогда не буду обзывать Деда Мороза алкоголиком! Я попрошу прощения на могиле старушки Шапокляк! Я больше никогда не буду устраивать фейерверки в квартире! Я больше никогда не буду топить соседей снизу и напускать на них акул! Я буду слушаться Гэри! Я вообще буду паинькой, честное слово!
      Бог, наверное, услышал мои мольбы и возрадовался, поскольку падение оказалось более или менее удачным. Копчику, правда, кранты, а так -- всё прекрасно! Сотовый шлепнулся рядом.
      Насчет Гэри я пошутила! И насчет паиньки тоже! И вообще -- всё это было сказано под нажимом чрезвычайно опасной ситуации!
      Я потерла спину, сунула сотовый в карман и, поднявшись, огляделась. Темное местечко... Специально для таких, как я! Нет, ну надо же! Как я теперь отсюда выберусь?! Ладно бы знала, куда ползти, а так я не обнаружила на потолке ни дырки, ни трещины, ни люка! Как я сюда вообще попала?! Но как-то же попала...
      Сзади послышалось интеллигентное покашливание. Кажется, я здесь не одна...
      Я медленно повернулась.
      Это был огромный паук. Он стоял с видом поучительного очкарика, умильно сложив все свои передние мерзкие лапы на брюхе, и ухмылялся! Семь метров... Не меньше.
      Я сглотнула. Мне, как обычно, везет. Что делать? Первое, что пришло в голову -- поорать. Да вот беда, прям катастрофа, голос куда-то пропал! Пропал?! Ну уж нет -- хоть раз в своей жизни покричу от души!
      И я покричала... Такого крика и Кинг-Конг не слышал! Пол под ногами задрожал, а сверху посыпалась земля, корни какие-то, еще всякая дрянь.
      Ненавижу пауков! Особенно размером с небоскреб!
      Опять по уши вляпалась!
     
      Висеть головой вниз неприятно... Более того, опасно.
      Это паучье отродье, чтоб его, решило меня подвесить, как пучок травы! Нет, такого я не прощаю! Доберусь до этого паука обязательно, вот только дайте мне чудо, чтоб я смогла выбраться из этой липкой паутины!
      Я испробовала магию -- фиг вам, что называется! Либо здесь вся магия не работает, либо паутина у этого адского отродья антимагическая, но я смогла только поджечь искоркой пробегающей мимо мышке хвост. Серая взвизгнула, сплясала чечетку и побежала преспокойно дальше.
      --Ты по-русски говоришь? -- я решила развеять зловещую тишину в пещере.
      Паук вертелся рядом с котлом, что-то мурлыкая себе под нос и бросая в варево какие-то специи. Ох, чует мое сердце -- не к добру это! Никак решил мной отобедать?! Эллочка-людоедочка, блин! А, может, старуха Шелоб? Нет, тогда уж старичок Щелбан!
      На русский Щелбан внимания не обратил. Ладно, попробуем другие языки.
      --А по-украински балакаешь? Может быть, speak English? Или парле ву Франц? Или шпрехен зи дойч? Podria usted decirme, ?que hora es (эта галиматья испанская -- "Который час?" К чему я это спрашиваю?!)? Эй, дубина мохноногая! Колись, откуда прибыла!
      "Дубина мохноногая" на свое новое прозвище с удовольствием отозвалось на чистом русском:
      --И незачем так орать!
      Ё-моё! Что ты будешь делать?! Интеллигент проклятый! Я ему лингвистические упражнения на четырех языках, а он мне на русском! Заставил меня сто-олько вспоминать! Голова кругом! Ему это с лап не сойдет!
      --Ты что, меня на обед пустить хочешь, да?! -- узнав, что мой родной язык подходит, я могла теперь выпытать наконец, что хотела.
      --Надо же чем-то питаться! -- невозмутимо объявило чудовище, бросая головку чеснока в котел.
      --Это что?! Чеснок?! -- возмутилась я. -- А ну вынь немедленно! Я не собираюсь плавать в одном котле с этой гадостью! Фу-у-у! Ну как не стыдно! Меня, да с чесноком в паре?! Обнаглел вконец?!
      Щелбан со вздохом выудил чеснок из котелка:
      --Ну вот... Опять чеснок не любят! И почему он всем так не нравится?!
      --Потому что от него воняет! -- сердито выкрикнула я, норовя топнуть ногой. Но потом вспомнила, что я вроде как несчастная жертва большого буки, вишу вверх тормашками, связанная... подумала и передумала. -- Слушай, давай по-хорошему разойдемся, а?! Я жить хочу!
      --А я кушать.
      --Давай я тебе анекдоты потравлю, а ты меня отпустишь?
      --Нет, дорогуша, я и так неделю на супчиках сижу! Надоело до жути, хоть вешайся!
      --Так повесься! -- радостно посоветовала я. -- Жизнь -- дурная штука! Посмотри: кругом несправедливость, разврат, чиновничья братва ворует из-под носа, бедность, война, налоги население душат, тысячи пауков гибнут во время террористических атак на общежития! Кончи свои страдания, воссоединись с великой материей! Ад ждет тебя!
      Законченная сатанистка... И чего болтаю?
      --Что, правда, пауки гибнут? -- с волнением переспросил паук.
      --Да! О да! От атак террористов гибнут твои собратья! Для галочки -- я террористов не люблю, при случае сажаю на ракету и отправляю на Венеру! -- на всякий случай уточнила я.
      Паук в самых расстроенных чувствах сшиб котелок с огня. "Обеда не получится!" -- обрадовалась я про себя, слушая жалобные позвякивания огромной посудины.
      --Что?! Как так можно?! Гадкие террористы! -- бушевало тем временем чудовище.
      Паук внезапно кинулся ко мне. Блин, щаз без гарнира съест! Жизнь, прощай, любимая!
      Но нет... Паук размотал меня и бережно поставил на ноги.
      --Враги моих врагов -- мои друзья! -- торжественно возвестил он. А ничего так паучишка! Душевный, за пауков переживает... Я нашла "Гринпису" лидера!!!
      Я отряхнулась.
      --Спасибо, что не съели, -- вежливо буркнула я.
      Паук сотворил нечто наподобие улыбки и поднял с пола двухметровый котел.
      --Придется опять щи делать! Ты суп любишь? -- весело поинтересовался Щелбан. Вообще-то я супы терпеть не могу, но отказываться от угощения не стала, а то вдруг у пауков принято неблагодарных гостей варить? Нет, мне жить хочется, я ж не камикадзе! Но надо отдать должное кулинарным навыкам Щелбана: суп вышел отменным!
      --Что там в мире-то творится? -- паук с любопытством наблюдал, как я опустошаю огромную тарелку. -- Я на поверхности тысячу лет уже не был!
      --А почему?
      --Что почему?
      --Я думала, пауки живут в квартирах, домах, лесах, а не в пещерах... Почему вы здесь? Ведь вы из России, нет?
      Щелбан вяло махнул сразу двумя лапами:
      --Долгая история! Я в России жил.
      --А почему сбежали?
      --Не сбежал... Я б там навеки остался! Но... видишь ли, не хотел я так жить. Меня ведь Аннулар создал...
      Что-то подобное я ожидала услышать. Куда ни плюнь -- всюду этот треклятый Аннулар!!! Я б его уже только за одно это прибила!
      --Так вы служили Аннулару?
      --Служил?! Ха! Да кто б меня спросил! Меня поселили в Сибири... я выполнял поручения Ния, убивал ангелов, которые слишком близко подобрались к артефакту ...
      --В Сибири есть артефакт?! -- я аж подпрыгнула, в результате облилась супом. -- А где?
      --Уже нигде, -- мрачно сознался Щелбан. -- Его перенесли после моего побега... Дело в том, что Ния я долгое время терпел, но когда пришел Кетонур...
      --А кто такой Кетонур?
      --Страшное существо! -- паук задумчиво подпер лапой подбородок... или то, что можно было бы назвать подбородком. В этот момент он мне сильно напомнил Александра Сергеевича Пушкина. -- Он считается левой рукой Аннулара, но такое чувство было, что он не до конца решил, на чьей он стороне. Но меня он гонял немилосердно! О, ужасное столетие под его началом! Он то давал приказ уничтожить противника, то у него просыпалась жалость, и он велел спасать врагов... Короче, мне пришлось туго. Но когда я решился выйти из-под власти Аннулара, он мне помог сбежать! За это ему большое спасибо.
      --А почему тогда "страшное существо"?
      --Ний по сравнению с Кетонуром -- мышка! По жестокости Кетонур сравним разве что с Аннуларом... Страшное существо этот демон! Если бы ему, а не Нию, дали задание уничтожить ангелов, то сегодня не осталось бы света... Но Аннулар посчитал, что Кетонур может перебежать на другую сторону, -- Щелбан вдруг встрепенулся и поспешно переменил тему: -- Знаешь, забудем о демонах! Что там новенького на поверхности? Что за триста лет изменилось?
      --Многое, -- я нехотя подхватила новую тему. Старая могла бы быть очень полезной, но ничего не поделаешь. -- Войны всякие, прогресс, спутники в космосе, сотовые телефоны...
      Я еще долго объясняла новому другу о мобильных, о ракетах, спутниках, кино и т.д., и др., и пр.... А сама все думала насчет Аннулара, Кетонура и Ния... У меня всё никак не складывалась общая картинка. Было такое чувство, что я упускаю что-то невероятно важное... Но что?
      После того, как я с грехом пополам прочитала пауку курс физики, начали травить анекдоты. Потом в прятки играли. Так забавно! Меня-то фиг найдешь, а вот бедного "ма-асенького" паучка... Пришлось притвориться, что я слепая, глухая и ничего не замечаю, хотя не заметить семиметровую глыбу -- это еще постараться надо!
      Затем распевали песни. Я научила паука "Марсельезе", а он меня какой-то "Трамба рабарам тулаха фасионатрамтара". Язык я сломала, зато теперь смогу общаться с аборигенами.
      Вечером наступил черед страшных историй. И вот, когда я начала рассказывать "Вия" со вставками отсебятины о куклах-убийцах, сверху послышался страшный шум. Паучишка взвизгнул не своим голосом и не хуже гончего пса рванул вглубь пещеры, где умудрился спрятаться в котле... Я же прикинулась валуном. Вдруг не заметят?
      Угу, еще как заметили! То есть заметил!
      Сверху свалился Гэри. Вот блин, и ведь нашел! Сейчас влетит...
      Напарник подошел ко мне, покачал головой и... подхватил моё "обмякшее" тельце на руки.
      Я возрадовалась и притворилась мертвой.
      Гэри притворно вздохнул.
      Гэри разжал руки.
      --Эй! -- я мигом ожила и принялась возмущенно тереть ушибленную спинку. -- Ты совсем спятил?! Ты совесть имеешь?!
      --Нет, -- спокойно заявил нахал. -- Она ушла в отпуск.
      --Пень бесчувственный, -- обиженно всхлипнула я. Но ведь пришел? Значит, не плевать на меня? И это мне польстило...
      --Где ты так долго шлялся?! -- состроила я суровое личико гестаповца. -- Меня тут чуть не съели!
      --А кто просил тебя лезть, черт возьми?! -- вскипел напарник. -- Ничего не сказала, дозвониться не могу!!!
      --Что? Страшно стало, что перед Игорьком придется отчитываться? -- ядовито процедила я. Знаю, что виновата я, но ничего с собой поделать не могу!
      --Да к черту Игорька!!! Ты бы хоть... Я... Обо мне ты подумала?! Я так перепугался! Да я все морги обзвонил!... Софья, ну что ты со мной делаешь? -- Гэри устало потер виски. -- Ладно, забыли.
      --Прости, -- виновато пискнула я. Он просиял, улыбнулся и тихо попросил:
      --Не делай так больше.
      Я в ответ кивнула, хотя прекрасно понимала, что вру. Надолго моей вины не хватит, а сидеть на месте я не могу... Обязательно ведь влезу куда-нибудь еще! Похоже, Гэри подумал о том же.
      --Да знаю я, что ты влезешь еще куда-нибудь, но будь хотя бы чуточку попослушней!
      Я в ответ скептически приподняла бровь. И как он себе представляет меня послушную?!
      --Ладно, я и не надеялся! -- обреченно посетовал Гэри и посмотрел вверх. -- Тузик!
      Наверху что-то загрохотало и потолок неожиданно начал разъезжаться в разные стороны. Ага, так вот в чем секрет! Веревочная лестница опустилась в полученную дыру.
      --Ты первая, -- скомандовал мне Гэри. -- И чтоб я тебя видел!
      --Но Гэри, я не попрощалась...
      Напарник вздохнул и махнул рукой.
      --Жду тебя наверху... Через пять минут лезу обратно и зверски убиваю одного вредного ангела, -- он полюбовался на мое вытянутое лицо и весело рассмеялся : -- Шутка... Давай быстрее только!
      Паука я нашла в котле. Я так и не поняла, как он там уместился... Торчали одни лапки.
      --Э-э... -- я озадаченно потерла нос, не зная, с какой частью паучьего тела разговаривать. -- Мне пора, за мной пришли...
      --А что? Куклы не было? -- донесся взволнованный шепот из глубин котла.
      Кажется, с куклами-убийцами я перестаралась...
      --Нет, это мои коллеги...
      Котел затрясся и выплюнул компактно сложенного паука.
      --Уф, я перепугался! -- испуганно выдохнуло добродушное чудовище. -- Ну что ж, прощай?
      --Может, увидимся еще?
      --Увидимся, ангел. Обязательно увидимся! -- паук от всей души пожал мне руку кончиком лапы. -- Ты это... пауков не дави! И еще: я всегда к твоим услугам...
      Взбираясь по лестнице, я подумала о том, что друзей можно найти в самых неожиданных местах. И любого врага можно сделать другом. Это тяжело. Однако именно это -- победа.
     
      Глава 8.
     
      Барабаны в ночи.
     
      Думаешь, что поймал - ан сам попался.
     
      -- Скажи-ка, дядя, ведь недаром...- я задумчиво перевернула страницу книги по Вуду и продолжила разговор сама с собой: - ...паук меня едва не съел?... Гэри, положи моё печенье на место...
      Напарник с сожалением прекратил воровство и с детской обидой посмотрел на меня.
      -- Жадина!
      -- Угу, -- отстраненно согласилась я, но тут же опомнилась: -- То есть сам жадина!
      -- Я просто кушать хочу!
      Я только вздохнула. Мало ему, что ли, двух тарелок гумбо (причем одна из них была моей!) и пяти пирожных?!
      -- Гэри, а кто такой Кетонур? -- вместо очередного бесполезного пререкания я выдала вопрос. -- Он как-то связан с артефактом?
      -- Первый раз слышу.. Кя... как там?
      -- Кетонур.
      -- Нет, не знаю такого. А что?
      Я покачала головой. Если бы я хотя бы догадывалась, почему этот Кетонур так меня интересует! Было такое странное чувство, что где-то я о нем уже слышала... Это имя - Кетонур... Нет, не помню.
      -- Ерунда, -- я махнула рукой.
      Мы сидели в холле -- я, Гэри и Тузик. Гадята, по-видимому, были в засаде: "желтяк" ожидался с минуты на минуту. Так что пока было тихо и спокойно, и даже не хотелось по-быстрому переквалифицироваться в Бабу-Ягу, любящую обедать детишками.
      Я снова перелистнула страницу и наткнулась на изображение огромной змеи, со смаком пожирающей человечка. О Господи, ужас какой! Срочно захотелось чего-нибудь перекусить. Где там печенье? Не отрываясь от книги, я пошарила в тарелке и выудила оттуда... руку напарника! Я резко отдернулась.
      -- А где печенье? -- подозрительно сощурилась я.
      Гэри пожал плечами. Я перевела взгляд на добермана
      -- Я не жнаю, -- искренне заверил песик, старательно что-то прожевывая.
      Понятно, печенье пропало без вести в желудке Тузика. Обеда не будет, разве что Тузиком закусить.
      Я фыркнула и отбросила книгу в сторону: настроение читать пропало.
      -- Гэри, сбегай за пончиком, а? -- тоскливо проныла я. -- А то скучно...
      -- А почему я?
      -- А кто?
      -- Ну... -- выразительно промычал напарник, поглядывая то на меня, то на Тузика. -- Даже не знаю, кого из вас назвать...
      Я вздохнула и уселась поудобнее. Вот так всегда. Никто не хочет помочь бедному, уставшему существу! Жалко себя до ужаса, но ничего не поделаешь - придется поголодать, потому как от этих не дождешься (проще заставить баобаб пять раз присесть!), а я из вредности шага не сделаю.
      Время шло, голодовка против вредности напарников продолжалась. От нечего делать я с тоской посмотрела в окно. Там жила своей жизнью природа. Послеполуденное солнце каким-то странным печальным светом окидывало слегка притихший сад... Я в который раз поразилась, как величественна природа и как суетлив и ничтожен по сравнению с ней человек. Или ангел... Или демон. В конце концов, какая разница, кто ты? Те же буддистские монахи раз в двести умнее "светлого и невинного ангела", бегающего по улицам с воплями бабуина и с потрясающим упорством маньяка коцающего представителей бесчисленной демонической армии. Все-таки какой фигней мы занимаемся! Как будто, если угробить какого-нибудь оборотня, мир станет лучше. Какая глупость... И не могу понять, при чем тут я, Володя, Катя, Гэри, Тузик, Игорек... Почему мы все должны погибнуть за то, что какая-то сволочь в прошлом нарушила правила и решила завоевать мир?
      -- Софья?
      Я оторвалась от увлекательной картинки за окном и с удивлением обнаружила, что Гэри смотрит на меня с каким-то сочувственным интересом.
      -- Чё это ты на меня так смотришь? -- я со страхом отшатнулась, хотя вроде бы сидела.
      -- Если Аннулару достанется мир, не останется ничего.
      Я задумчиво провела рукой по деревянному подлокотнику кресла и промолчала. Говорить обо всем этом не хотелось.
      -- Пойми, мы не просто так кровь проливаем... -- Гэри явно хотелось прочитать хотя бы одну нудную лекцию. -- Когда видишь, как погибают люди, и знаешь, что можешь помочь... Вот тогда начинаешь ценить свое дело, Софья.
      Я улыбнулась, надеясь, что мой намёк поймут верно и отцепятся наконец.
      -- Мне не нравится твое настроение, -- печально продолжил пытку напарник, явно ожидая от меня как минимум исповеди и обиженных рассуждений на тему "загубленной жизни". А вот фиг!
      -- Пойду-ка я за печеньем, -- я встала и походкой Джека Воробья отправилась грабить кухню. -- Кому чего? Яд бесплатно.
      Тузик выдал огромный список, прося принести ему пару тонн колбаски, десять килограмм печенья и еще одного барашка на всякий случай. Гэри только головой покачал, пробормотав что-то вроде: "Может, и хорошо". Ну я так и подумала, что напарнику то же, что и Тузику.
      Да, Гэри. Моя мечта - быть обычным человеком, прожить самую обычную жизнь. Рождение - ясли - детсад - школа - университет - работа - смерть... А не колесить по всей планете в течение нескольких столетий, не искать "то, не знаю что" и не находиться рядом с существом, которого могла бы полюбить, а нельзя, потому что то-то и тот-то мешает, правила запрещают и вообще - страшно, потому что все равно потеряешь.
      И пусть мечты остаются мечтами. Кто знает? А вдруг обычная жизнь еще хуже?
     
     
      Ритмичные звуки барабанов влетали в окно и эхом отдавались в голове. И кому взбрело в голову в двенадцать ночи устраивать этот дурдом?!
      Я отложила книгу в сторону, встала, закрыла окно. Тише от этого не стало.
      Бам-бам-бумс...
      Тьфу на них!
      Опять барабаны...
      Зовут... Зовут... Надо идти...
      Вокруг вдруг стало темнеть, пока всё не превратилось в одну сплошную черноту. Что-то вязкое окутало меня и потянуло туда, где раздавалась бешеная барабанная дробь. Сил сопротивляться не было - я хотела пойти за этими звуками, будто от этого зависело всё... Будто, кроме барабанов, ничего и не было во всём этом мире.
      И я шла.
      Идти... Зовут...
      -- Очнись же ты! Софья!
      Всё в болото. Мне надо идти...
      Что-то больно зацепилось за мою ногу, и чернота вдруг рухнула, схлынула, как какое-то наваждение...
      ... Рухнула и я. На пятую точку.
      Я потрясла головой. Вокруг были деревья, я сидела на грязной тропинке, а вдалеке всё так же гремели барабаны. То, что зацепилось за мою ногу, оказалось Тузиком. Причем очень злым Тузиком.
      -- Ты что творишь?! -- орал доберман, отплевываясь от ниток. Всё, моим джинсам хана!
      -- Что мы тут делаем? -- я ещё раз огляделась и даже ущипнула себя, чтобы убедиться, что не сплю.
      -- Вот и я у тебя спрашиваю! Ты почему не сказала, что лунатишь по ночам?!
      -- Я не луначу! -- всерьез обиделась я.
      -- А как это называется?! -- Тузик обвиняюще ткнул в меня лапой. -- Я тебя всю дорогу звал, а ты... да, ты! Если Гэри узнает, что я тебя на улицу выпустил, он с меня три шкуры спустит! А ты чихать на это хотела!
      Я вздохнула и виновато чихнула. Тузик оскалился.
      -- Домой! -- сердито скомандовал песик.
      -- Эти барабаны... Это они меня звали, -- задумчиво прошептала я скорее для себя, чем для Тузика. -- В них что-то есть.
      -- Но это не наше дело, Софья!
      Да, точно. Во что бы то ни стало я должна узнать, откуда эти звуки идут и - главное! - что там творится. Гэри, конечно, меня убьет и порежет на мелкие кусочки... Ну и ладно.
      Я встала с тропинки, потрепала доберманчика за ухо и пошла на звук. Жаль, у меня с собой ни меча, ни другого оружия. Если что - я ведь почти беззащитна. Разве что магия, но с ней надо быть аккуратной: вон что в прошлый раз на кладбище получилось, чуть сама себя не угробила! Рисковать я так больше не хочу - лучше уж без магии вообще, чем с такой!
      -- Софья, одумайся! -- семенил следом доберман, едва не наступая мне на пятки.
      -- Тузик, это бесполезно. Хочешь - иди домой, можешь даже Гэри наябедничать...
      -- Он ушел! -- трагически возвестил Тузик.
      -- Что? Насовсем?! -- резко остановилась я, представив напарника в гробу с цветочками.
      -- До утра, -- еще более трагически проскулил коллега.
      -- Что?! -- в мыслях промелькнуло черненькое личико Эвонны, и воображение нарисовало отвратительную, пошлую картинку: Гэри и Эвонна в... рамочке в виде сердечка!!! А-а! Убью!!!
      ...Хотя мне-то что? Я-то чего переживаю? Разве что меня спасать никто не будет - мелочи какие!
      Вот умру - будет знать! Пускай потом отчитывается перед начальством, где и как умудрился напарницу потерять!
      Плакать хочется.
      -- Наверное, к Эвонне? -- как можно равнодушнее бросила я.
      -- Нет, по делам.
      Фух, уже лучше звучит. Хотя тоже не очень: по делам ушел, а меня взять забыл! Как так можно?!
      Успокоившись, я снова двинулась вперед по тропинке. Тузик, смешно перебирая лапами и жалобно на меня поглядывая, засеменил рядом.
      -- До добра это не доведет, -- коллега явно решил записаться в Нострадамусы. -- Я тебя предупреждаю!
      -- Я учту, -- весело подмигнула я, и Тузик совсем скис. -- Иди домой, я скоро вернусь!
      -- Оставь тебя одну - планеты не досчитаешься! -- проворчал доберман себе под нос. И не ушел. Что ж, моё дело предложить...
      Барабаны были всё ближе. Я вдруг поняла, что иду на кладбище. Опять. Как оно меня достало!
      -- Там кладбище! -- Тузик остановился перед выцветшей табличкой и растерянно оглянулся на меня. А то я не знаю!
      -- Ага, туда-то нам и надо! Запомни, Васька Джоннис, кто не рискует, тот не пьет шампанского и "Чаппи" не кушает!
      "И того не собирают по кусочкам по всем кустам!", - мрачно додумала я, но вслух ничего не сказала.
      -- Софья, ты -- профессиональный камикадзе...
      --Спасибо, я знаю.
      --Если тебя не прибьют здесь - прикончит Гэри... -- продолжал взывать к моему благоразумию доберман. Наивный! Нельзя воззвать к тому, чего нет.
      --Надо же ему хоть как-то развлекаться? -- спокойно парировала я.
      --Соф, а может ну его, не пойдем?
      Может, и правда - ну его? Я же ничего не потеряю, если отступлю? С другой стороны, совесть тогда будет гоняться за мной до конца моей жизни. А учитывая, что конца может и не быть... Нет, не "ну его"!
      Идти прямо в ворота - это то же самое, что ворваться в здание ЦРУ, обозвать Буша козлом и пообещать коммунизм всем американцам. То есть глупо и неправильно. Поэтому ворота мы пропустили и двинулись вдоль ограды - искать какую-нибудь лазейку: дырку или, на худой конец, место, где можно сделать подкоп. Спасибо Тузику, который тут уже прятался вместе с Гэри.
      Мы проползли в огромную дыру, прикрытую роскошными и ужасно колючими кустами. Мне показалось, что мы с песиком наделали много шума и нас сейчас схватит какой-нибудь зомби своими костлявыми ручищами. И правда: что-то вцепилось в моё плечо!!! Ааааа!!!
      Я шарахнулась в сторону и едва не заорала от ужаса. Но, слава богу, сдержалась! Коварный зомби на поверку оказался скрюченной сухой веткой... Ветка. Всего лишь ветка... Всего лишь дурацкая ветка, чтоб ее!
      Не-на-ви-жу свою работу!
      Я перевела дыхание и жестами показала Тузику, что живая и даже целая. И поползла дальше; не возвращаться же теперь обратно?
      К счастью, нас не заметили. Вскоре я аккуратно раздвинула листву - так, чтобы нас не было видно. Взлетела в воздух потревоженная мошкара и растворилась в лунном свете. Красиво, безумно красиво... Но я не о том думаю.
      В центре кладбища был нарисован огромный круг с непонятными символами внутри. В центре же этого круга был крест - к нему привязана девушка, причем девушка дико орала, из чего я сделала вывод, что она не сама привязалась! Рядом с крестом разместился седой старикашка - наверняка колдун - который пытался впасть в Нирвану. Из-за диких воплей жертвы это ему не удавалось, и колдун старательно покрывал всех неприличными словами. А вокруг плясали и били в барабаны какие-то больные крымоу и не очень здоровые зомби.
      Я оглянулась на Тузика. Доберман нервно скалил зубы, стоически сдерживая рычание. Спектакль ему явно не нравился. Что ж, мне тоже. Надо что-то делать, а то ведь пропадет девчонка! И что за вечное желание вляпываться в неприятности?!
      Я снова сосредоточилась на ситуации. Хреново, без магии - никак... Ну нет, только не магия, тошнит от нее! Единственно верное решение - это вернуться домой, найти Гэри и вызвать "Кару" в полном составе. А еще лучше - сразу весь НРАРФ... на всякий. И чего это я сегодня такая осторожная? Без помощи, правда, мне не обойтись.
      Я уже хотела было развернуться и поползти обратно, но тут обнаружила, что Тузика рядом нет! Кто украл добермана?! Найду и...
      Додумать я не успела. Помешали птички над головой.
     
      Глава 9.
      Как достать врага.
     
      Голова болела - просто раскалывалась надвое. Зачем-то вспомнился миф о рождении Афины, которую Зевс обнаружил в своем черепе (вот удивления-то было!). Может, у меня в голове тоже засела какая-нибудь коварная богиня? По крайней мере, чувство было именно такое.
      Ох, лучше бы эти аборигены меня совсем прибили, чем вот так издеваться! Изверги! Пэка на них нет! Дайте мне только выбраться, да я на всех в суд подам!
      Но до суда пока далеко. Ой как далеко. До могилы ближе - и в буквальном смысле. Одну из них сейчас украшала моя скромная персона, привязанная веревками к кресту. Напротив меня привязали Тузика. Девушка, которую мы хотели спасать, спаслась, похоже, сама и в наших бесценных услугах больше не нуждалась. А может ее просто съели - вон какая морда у колдуна довольная!
      Я подергалась ради приличия. Бесполезно, над веревками явно германцы постарались - причем, гады, на совесть постарались!
      -- Тузик, у тебя случайно лишней бензопилы не найдется? -- я с надеждой взглянула на коллегу, который в этот момент увлеченно догрызал кончик веревки.
      -- Бфухгфыкскотфих, тьфу! -- непонятно ответил Тузик. Видимо, не найдется. Но на всякий случай я уточнила:
      -- Точно?!
      -- Если найдется, то я тебя точно на кусочки распилю!
      Я представила себе черного добермана в ковбойской шляпе, с маньячным хохотом заводящего бензопилу... Мне стало жутко, и я поспешила вернуться в такую замечательную реальность. Уж лучше зомби, крымоу и колдуны, чем один злобный Тузик с острым оружием!
      Нет, надо будет всё-таки убрать подальше все ножи, топоры и вилки. А то коллеги у меня нервные: прирежут - потом подумают.
      Ну что ж, самое время как следует оглядеться - а вдруг в мою голову придет блестящий план побега?! Или в кустах засел Гэри?
      К несчастью, кусты были темны и холодны, и никакие напарники из них не выглядывали. Черт, я уже начинаю волноваться! Оказывается, наблюдать шоу "Балет бешеных зомби" из кустов гораздо интереснее, чем в нем участвовать!
      Крест - теперь уже мой - стоял в центре сразу двух кругов. Первый из них и самый большой был из порошка (белого такого - наверное, марихуана?). Второй, поменьше, - огненный. За язычками пламени прыгали черные фигуры в масках и робах. Больше всего они напоминали бешеных тушканчиков, попавших на сковородку. Зомби мрачно держались подальше от этих психов и, очевидно, размышляли, как бы потактичнее их потом скушать... Полоумный колдун-крымоу по-прежнему старался погрузиться в Нирвану или хотя бы что-то вроде того, но у него по-прежнему ни фига не получалось. Вот почему он поминутно разминал косточки, чтобы добежать до мешка возле дерева и добыть оттуда горстку орешков. Иногда он пробегал чуточку дальше и отправлял на тот свет кого-то из зомби. Иногда он цеплялся за корень особо вредного растения и падал, пытаясь потом изобразить усердную молитву духам с поеданием земли.
      Впрочем, в данный момент колдунишка усердно строил из себя медитирующего гуру. Ох, блин, у него что-то выходит! Надо как-то действовать!
      Магия? Не годится - страшно и бесполезно: эти гады поставили "отражатели" и если я попытаюсь сжечь колдуна, то вместо этого подпалю себя. А себя жалко.
      Ну и что тогда?
      Решение пришло свыше и очень неожиданно...
      -- ОЙ, ЦВЕТЕТ КАЛИНА-А НОЧЬЮ У РУЧЬЯ-А! -- завопила я истошно, как ишак в лунную темную ночку. Голос, наверное, я сорвала, зато эффект, что надо! Психи, отплясывающие чечетку вокруг костра, услышав посторонние завывания на чужом языке, удивленно остановились и начали усердно чесать репы, гадая, что за хрень случилась на этот раз.
      Зомби отвлеклись от кулинарных рецептов и, справедливо рассудив, что сегодня с них, наверное, хватит, кинулись врассыпную. Они как-то сразу позабыли, что вроде как являются безвольными рабами, и обрели чудеса ловкости, на скорости света минуя памятники и кресты.
      Лучше же всех отреагировал колдун, который взлетел вверх с такой силой, будто бы ночью в 3 часа к нему подкрался дракон в ночном колпаке, огрел дубиной по голове и попросил продиктовать таблицу умножения.
      -- ДУРА!!! -- возорал главный из команды, угрожающе потрясая посохом в воздухе. Теперь главное его уболтать!
      Я сделала вид оскорбленной добродетели и обиженно надула губки:
      -- Сам дурак!
      -- Я-а?!
      -- Тьфу, ещё и глухой?!
      -- Заткнись!
      -- А шнурки не погладить?!
      -- Что?! -- лицо крымоу приобрело нежный багровый оттенок. - Да как ты со мной разговариваешь?! Да я знаешь кто?! Да я...
      -- Слушай, дядя, ты меня достал! Уйди, весь спектакль загораживаешь! -- капризно раскомандовалась я. -- И орешков мне притащи! И вообще, у меня из-за тебя мигрень разыгралась, так что собрал скелет в кучу и катись отсюда!
      Я не буду рассказывать, как бушевал колдунишка. Скажу только, что было очень страшно. В один момент мне показалось, что сейчас у него башню снесет подчистую, чему я внутренне очень даже обрадовалась. Баба с воза - кобыле легче! Но мои надежды не оправдались, и мерзкий старикашка продолжил свои не менее мерзкие делишки.
      Я тоже.
      -- А не подскажете, который час? -- мило спросила я.
      Колдун заскрежетал зубами, но промолчал. Нехорошо, уважаемый, я у вас по-хорошему спросила! А сейчас будет по-плохому...
      -- КОТОРЫЙ ЧАС, СТАРИК?! -- голосом психически неуравновешенного Терминатора потребовала я.
      Колдун, пребывавший в полной уверенности, что его больше ничто не испугает, чуть не наделал в штаны.
      -- Да ...! ...! ...! -- некультурно высказался он, взлетая вверх. -- ...! ...!
      -- Сам ...! ...! ...! -- огрызнулась я в ответ. -- А еще ...! И ...!
      Короче, мне вставили в зубы кляп, от которого я благополучно избавилась, как только старикашка опять уселся в позу лотоса.
      На этот раз я спела что-то из репертуара Витаса... Кажется, колдун таки наделал в штаны.
      -- ЗАТКНИСЬ!!! -- рявкнул он, брызжа слюной. Бешенство?
      -- Скучный ты, -- невозмутимо откликнулась я. -- "А мне лета-ать, а мне лета-ать, а мне летать... охота!" А вообще-то мне петь охота! Очень! Хотите спою оперу какую-нибудь?
      -- НЕТ!
      -- Эту арию я подслушала. Вот только послушайте...
      -- ЗАТКНИСЬ!
      -- Я услышала...
      -- ПОМОЛЧИ!
      -- ...у Мули Егоровны...
      -- ИДИ ТЫ!
      -- Не могу! Руки-то связаны! А крест на себе мне тащить не улыбается! И вообще...
      Старикашка в голос зарыдал и простер руки к небу:
      -- Го-о-о-осподи-и!!!
      -- Не поминай Господа Бога своего в суе! -- поучительно заметила я.
      -- ЗАТКНИСЬ! -- в очередной раз потребовал колдун.
      Слуги старика усиленно замотали головушками - им, похоже, безумно нравилось представление. Я не стала их разочаровывать.
      -- А я уже говорила - я хочу петь! О-ОЙ...
      -- Тогда ЗАТКНИСЬ и ПОЙ!
      -- Как ты себе это представляешь?! -- я смерила колдуна презрительным взглядом. -- Копчик обглоданный!
      На "обглоданного копчика" старикашка клюнул и наконец-то озверел окончательно. Всё -- не видать ему Нирваны, как собственных ушей!
      Но, похоже, у приятеля был еще номер в запасе...
      -- Несите Книгу! -- громогласно приказал он, жестом отправляя слуг исполнять поручение.
      Что еще за Книга, я не врубилась?!
      Через минуту я поняла, что жить мне осталось недолго. Сердце совершило прыжок и крепко подружилось с пятками.
      Артефакт?! Здесь?! У них?! Так нечестно, это не по правилам!
      -- Это мухлеж! -- праведно возмутилась я.
      -- Проводите обряд! -- радуясь, что наконец-то от меня избавится, старикашка сплясал танец маленьких утят и злобно сверкнул глазами.
      Тузик в ужасе погрыз кончик толстой веревки.
      Я пока не паниковала. Успеется! Сейчас лучше подумать, что делать дальше и как унести отсюда свои копытца... Не получается! В голову ничего не приходит!
      Зомби снова неохотно вернулись на свои исходные позиции. Обряд возобновился. Колдун, монотонно бормоча под нос слова из Книги, достал что-то из кармана...
      В лунном свете блеснул кинжал. Я не паникую... Нет-нет! Я не паникую!
      Мама! Он собирается принести меня в жертву!!! Помогите! Кто-нибудь! Я же не могу вот так погибнуть?! Я же еще не успела приклеить Пэка к стулу!!! Всё, жизнь прожита зря!
      -- А можно я кого-нибудь куда-нибудь приклею?! -- ни с того ни с сего ляпнула я -жалобно, тоскливо и с завываниями .
      Колдун на секунду остановился, напрочь смущенный столь неадекватной реакцией жертвы на свою скорую безвременную кончину.
      И эта секунда спасла мне жизнь.
      Потому что именно тогда раздался крик:
      -ТЭРРАЙ! СПАСАЙСЯ, КТО МОЖЕТ!
      Что тут началось! Все слуги колдуна бросились врассыпную, они прятались за памятниками, зарывались в землю, прикидывались валунами... Интересно, что могло их так напугать?! Может, стоит прихватить с собой крестик и последовать их примеру?
      Тэррай... Интересно. Где-то я слышала, что Тэррай в общем-то совершенно безобидные лапочки, если только их не разозлить хорошенько. Но если разозлить... Ой. Что за день такой невезучий?!
      Паника в рядах противника длилась минуты две. Потом наступила зловещая тишина. Гулко бряцнул упавший кинжал колдуна. Нервно сглотнула я. Протяжно взвыл Тузик...
      -- Тузик, заткнись! -- испуганно прошептала я. Доберман с клацаньем закрыл пасть и смущенно шевельнул ухом.
      Удары сердца эхом отдавались в ушах. Со всех сторон доносилась дробь зубов. Обстановка накалялась. Раздосадованный колдун, который уже начал подозревать, что над ним нагло издеваются, напряженно вглядывался в темноту.
      Я тоже.
      Секунда... Еще секунда... А потом...
      А потом из темноты вышел...
      ...Гэри!
      Мы с колдуном в ужасе переглянулись и оба заорали.
     
      Я успокоилась быстро -- уж быстрее колдуна. Что и понятно: Гэри-то мой напарник. Правда, я никак не могла въехать в ситуацию. Ладно, Гэри притащился спасать меня... ну и Тузика уж заодно. Но почему напарника обозвали Тэррай?! Конечно, в таком состоянии его и Аннулар перепугался бы до икоты, но это же не повод называть ангела вампиром, а?!
      Весь вид напарника обещал колдуну приятную вечность в закрытом ящике под землей.
      -- Отпусти ее! -- стальным голосом приказал Гэри, угрюмо засовывая руки в карманы длинного черного плаща. Ему не жарко, бедному?
      Колдун затрясся с удвоенной силой, ему вторили сотни зубов из-за памятников.
      -- Г-геральд! Какая приятная встреча! -- "возрадовался" противный злодей, спешно вытирая рукавом испарину со лба. -- А я тебя не ждал! Чем обязан?
      Геральд?! Так странно, а я думала, что Гэри -- это полное имя... Буду знать.
      На вопрос Гэри не ответил. Он окинул врага долгим, внимательным взглядом, словно дракон обнаглевшего вконец рыцаря, достал из кармана изящную дагу с изогнутым клинком и подчеркнуто вежливо добавил:
      -- Пожалуйста.
      Несчастный крымоу принялся в отчаянии грызть рукав своего одеяния. Он неотрывно следил за лезвием даги, будто это был не кинжал, а гремучая змея. Ага, испугался, фашист проклятый! Так тебе и надо, зараза плоскомордая!
      -- Мне долго ждать?! -- строго поторопил напарник. Колдун опомнился и выплюнул рукав с видом человека, которого отвлекают от чрезвычайно важного дела.
      -- Убери кинжал, ты мне ничего не сделаешь! Я под защитой Ния, -- гордо возвестил гадкий старикашка. -- И потом, мы же друзья, помнишь? Или ты готов предать друга из-за какой-то девчонки? Притом стервозной девчонки, надо заметить!
      Ах, стервозной?!!!
      -- Щаз спою, -- погрозилась я. Колдун намек понял и прикусил болтливый язычок. И только после этого до меня дошло, что злодей только что назвал моего напарника другом... Кажется, я опять чего-то не знаю?! У-у, дать бы этим друзьям -- обоим! -- хорошего пинка под задницу!!! Как бы мне сразу хорошо и спокойно стало!!!
      От злости я гневно фыркнула, совсем как моя Белоснежка при виде Пэка, чем привлекла повышенное внимание этих двух негодяев, один из которых чуть меня не угробил, а другой... по другому уже давно детектор лжи плачет, рыдает и бьется об стенку!
      -- Может, кто-нибудь мне что-нибудь объяснит?! Гэри, что значит "друг"?! Ты что, успел подружиться с этой заразой?! -- я попыталась топнуть ногой, но неожиданно обнаружила, что по-прежнему привязана и сделать этого не могу. А жаль. Эффект не тот.
      -- Что-то типа, -- напарник равнодушно пожал плечами и вдруг ни с того ни с сего метнулся вперед. Оказалось, что колдун воспользовался передышкой и попытался подобрать свой упавший кинжальчик. Не успел. Костлявая рука крымоу жадно ухватила лишь кожаный ботинок моего напарника.
      -- Фу, друг, как некрасиво! -- издевательски укорил седую макушку Гэри. Колдун медленно и опасливо поднял голову. Гэри ослепительно улыбнулся. В свете луны блеснули белоснежные клыки -- совсем такие же, как у Тэррай... Или как у этого треклятого шотландского яппи...
      О Господи! Я должна была догадаться!!!
     
     
      Глава 10.
      Сюрприз от колдуна.
     
     
      Да, я должна была догадаться.
      Всё говорило само за себя, я просто не хотела видеть. Как часто мы отвергаем правду только потому, что ее боимся! Эти глаза, слишком мудрые для 23-летнего парня... Эта невероятная харизма, просто мистическое обаяние... Владение языком Тэррай... Демон подери, как я могла быть ТАК слепа?! А то, что Гэри, в отличие от всех ангелов, почти не владеет магией? А то, что он эмпат? Как могла я всё это проигнорировать?!
      Вампир.
      Ну и что теперь мне делать? Побежать нажаловаться Пэку? Донести Игорьку? По-хорошему, я должна сдать его начальству...
      Но Гэри мне дорог, что уж тут поделаешь? Дружба и любовь не продаются никому. Ни правительству, ни человечеству... Да и плевать мне, кто он -- вампир, человек, маг или ангел... Да будь он хоть самим Аннуларом -- всё равно!
      И потом, я сомневаюсь, что тот же Игорек не в курсе. Как он говорил? "Наш лучший сотрудник"! Уж могла бы догадаться, что навряд ли 23-летнего новичка назовут лучшим, даже лучше заслуженного вояки Герки!
      Приехали. Сколько же напарнику лет?!
      И вот еще что меня смущает. Если Гэри и впрямь вампир, то почему у него такие космически синие глаза?! Откуда у него дар регенерации?! У вампиров ни того, ни другого не бывает!
      Как много лжи! Сколько тайн! И от кого?! От МЕНЯ, родной напарницы?! Гэри что, до сих пор мне не доверяет?...
      ... И правильно делает! Потому что за обман я его убью... Покалечу точно. Ух, как я зол!!! Вот отвяжусь, и посмотрим, чьё кун-фу круче!
      Пока я тихо бесилась, злилась и рисовала в воображении кровавые картины мести, вооруженные переговоры двух враждующих друзей продолжались.
      -- Я знаю, что тебе нужно, Геральд, но ты не получишь артефакт! -- колдун так и не выпустил свою драгоценную Книгу из рук. Он бережно прижимал ее к груди, словно монах божье пророчество.
      -- А мне не нужен артефакт, -- доверительно сообщил Гэри.
      -- Тогда что тебе нужно? -- внезапно побелел старикашка, представив, видимо, то же, что и я: вспышку молнии, дрожь земли, бешеные красные глаза и зловещий ответ: "Твоя кровь..."
      -- Арра криптос эстан. Воррэ арра ратс конкрит рэстос лэйт аррас лумьесса! -- теперь-то ясно, где Гэри выучился ругаться по-вампирьи, хотя я по-прежнему ни фига не понимала и узнать, о чем идет речь, не могла. Наверное, речь шла обо мне: проклятый колдун в неподдельном ужасе оглянулся назад. Мой вид ему категорически не понравился. Еще бы! Моей молчаливой и зловещей ярости сейчас бы хватило на десяток таких же колдунов и еще на сотню-другую напарников...
      У крымоу нервно дернулась правая щека и отвалился кусочек кожи с левой руки. Хорошо, что я давно ничего не ела!
      -- Вот как. Значит, лумьесса, -- колдун отвернулся от меня. -- Однако пусть она хоть двести раз лумьесса, отвязывать я ее не собираюсь!
      Умный, сволочь!
      -- Бросаешь мне вызов, Крестиан? -- глаза Гэри странно потемнели, теперь они уже не казались синими -- скорее черными, без зрачков. Лицо неуловимо изменилось: спокойствие и насмешливость внезапно уступили место чему-то мрачному, зловещему, величественному; так изменяется лицо короля при виде изменника. Спина гордо выпрямилась, губы искривились в жестокой усмешке... Я испугалась, признаюсь честно. Мне стало не по себе. Это был не Гэри, а какое-то другое существо, безжалостное, неумолимое -- существо, которое без колебаний убьет...
      Крестиан -- видно, так и звали этого кретина -- хотел перекреститься, но вовремя вспомнил, что на крымоу христианская символика влияет нехорошо, и вместо самоубийства мрачно сплюнул на землю. Угрожающе так, эффектно...
      -- Ничего ты мне не сделаешь, Геральд! -- нагло заявил он с уверенностью комара до состыковки с тапком. -- Обряд закончен. Дамбалах-Ведо почти вызван, тебе его не остановить! Осталась маленькая деталь...
      И, прежде чем его слова долетели до слуха напарника, Крестиан кинулся ко мне, на ходу вынимая из широкого рукава запасной кинжал. Еще через секунду я взвыла и выругалась: эта скотина распорола мне руку от локтя до запястья.
      Гэри опоздал всего на миг, с таким яростным лицом отбросив колдуна, что не будь я привязана к кресту, уползла бы в кустики.
      А вот крымоу чего-то не допонял. Он приземлился в двух метрах -- вполне удачно, на ноги -- и, словно змея, бросился на обидчика. Гэри увернулся. Колдун не сдался. Завязалась драка, причем враги-друзья двигались с невероятной скоростью... Вскоре всё смешалось в туман. Я беспокоилась за напарника и не сразу заметила, что моя собственная кровь потихоньку собирается в центре символа, на котором я стояла. Но когда заметила....
      ...! ...! Нам всем крышка!
      Колдун вызвал Темного Дамбалах-Ведо -- огромного змея, привлекаемого кровью. Зачем ему понадобилось это?! Решил завоевать мир тайком от всех? Жаль, что я так мало знаю про этого духа, я думала, вызвать его в истинном обличье невозможно... Крестиану это удалось. Но зачем?
      Как бы то ни было, но у нас мало времени, надо убираться с этого кладбища! Вот ...!
      Теперь я понимаю: все эти барабаны, весь этот гипноз, был устроен в мою честь. Им нужна была кровь ангела -- а тут я неподалеку. О, как удобно! Жертва с доставкой, да еще и с шилом в заднице!
      Обманули и здесь. Провели, как восьмилетнюю девчонку! Это последняя капля! Мне надо срочно кого-то прибить! Кто тут поближе?
      -- А, Тузик... -- елейным голоском пропела я. -- Как насчет перегрызть наконец веревки?!
      -- Они не поддаются! -- хмуро ответил доберман. -- Как насчет поколдовать?
      -- Отражатели стоят, это бесполезно, -- со вздохом призналась я. -- Может задеть кого-то из нас.
      -- Этот Крестиан как раз ошивается на одной из линий отраженного удара. Может, жахнуть огоньком, заклинание отразится и попадет прямо в колдуна? -- с надеждой предложил Тузик.
      -- Ага, или в Гэри! Хороший план, ничего не скажешь, умница!
      -- Да что ему будет?! Мы с ним десять лет назад под такой адский огонь попали -- металл плавился! Ему же начхать было, в нем ведь тэррайская кровь! -- быстро возразил коллега.
      -- Это не выход, можем мы пострадать... Стоп. Ты сказал десять лет назад?!
      -- Ну... -- растерянно протянул Тузик, еще не понимая, к чему я клоню. -- Да, а что?
      -- И ты уже тогда знал, что Гэри не ангел?! -- закипая, спросила я.
      -- Конечно! Только не совсем так...
      -- И ты ничего мне не сказал?! Знал и не сказал?!
      -- Э-э? -- затравленно забегал глазками предатель, подтверждая мою догадку.
      -- Умри, несчастный!!! -- возмущенно взвыла я, старательно перетирая веревки, чтобы выбраться и накостылять хвостатому предателю. От моего крика содрогнулась слегка земля и с деревьев красиво облетели листочки. Гэри и Крестиан прекратили драться; напарник, ничуть не запыхавшийся (в отличие от тяжело дышащего крымоу), соизволил удостоить меня изумленным взглядом. И зря... Изворотливый колдун, прихватив артефакт, тенью юркнул в сторону, врезался в дерево, стоящее неподалеку, ошалело потряс головой и взял другой курс, оставляя за собой столб пыли. Напарник с явным равнодушием поглядел ему вслед, после чего с гораздо большим рвением кинулся сдерживать мой гнев и спасать Тузика. Вообще-то, я доберману ничего бы не сделала, поскольку тяжело убивать кого-то с завязанными руками и крестом за спиной, но на всякий случай Гэри решил не рисковать и не отвязывать меня сразу.
      -- Убью! -- грозилась я.
      -- Софья, Тузик не виноват ни в чем! Это я его просил!
      -- А! Ты!!! -- нашла я новый объект для гнева. -- Объясни мне сначала, почему я одна ни черта не знаю?!
      -- Софья!
      -- Что?!!!
      Гэри, пользуясь моей связанностью, бережно поправил давно уже лезшую мне в глаза прядку волос.
      -- Если бы я сказал, ты бы боялась меня. Это раз. Во-вторых, я не совсем Тэррай, потом объясню. А в-третьих, знать эту тайну опасно, у меня много врагов. А ты только пытаешься казаться сильной, а на самом деле такая беззащитная...
      -- Отвяжи меня только, я тебе такую "беззащитную" покажу -- ни один хирург не сошьет!
      Он рассмеялся, а я разозлилась еще больше.
      -- Как я могу тебе верить?! А, может, ты надеялся меня сожрать, на десерт оставил?! Чего еще я о тебе не знаю?! Может, у тебя рога и копыта, хвост и зовут Аннулар?!
      Гэри нахмурился, опустил глаза вниз и не ответил. Кажется, я перегнула палку! Мы помолчали, слышно было только, как ветер шумит в верхушках деревьев.
      -- Ты мне не доверяешь, -- на удивление спокойно упрекнула я напарника. Он поднял глаза и горько усмехнулся:
      -- Аннулар лично убил моих родителей.
      Я похолодела. Только я умею так замечательно находить больные места и так усердно на них наступать.
      -- Гэри?
      -- Да?
      -- Прости. Я виновата.
      -- Это было очень давно, но можешь быть уверена, что Аннулара я ненавижу всем сердцем. Я с ним никак не связан, -- напарник печально покачал головой и, присев, начал распутывать веревки. А я мечтала об одном -- чтобы здесь была стенка, об которую можно было бы подолбиться. Говорят, дуракам помогает.
      Думать -- думать! -- надо, прежде чем говорить!
      Ох, я, наверное, для напарника -- надоедливая обуза, которую он бы с радостью повесил, порезал, колесовал и четвертовал! Представляю картинку: Гэри вваливается к Пэку и с миленькой улыбочкой заявляет: "К моему великому прискорбию, я вынужден сообщить, что Софья Стоцкая нарушила правила хорошего поведения и скоропостижно скончалась... Ее кусочки вы можете найти там-то и там-то, а еще в глубоком колодце вот там-то и еще..." И все в таком роде! Возможно, я еще жива по одной простой причине: Гэри знает, что мой несчастный, скорбящий, горюющий, завывающий и агрессивный дух разметает всех в аду, выберется оттуда и, таки, достанет его, ничего не подозревающего вампира! И будет приходить в кошмарах и наяву, звенеть цепями и душить подушками... Пока не задушит злобного убивца вовсе! И вот в таком случае несчастному не отделаться от моего общества уже во веки веков!
      Аминь.
      "Злобный убивец", пока я рисовала в воображении мрачные картины будущего, успел развязать веревки, освободить и меня, и Тузика, и теперь с нескрываемым любопытством наблюдал за выражением моего лица.
      -- Да, пожалуй, я оставлю тебя в живых, -- наконец глубокомысленно изрек напарник.
      -- Так ты все-таки хотел совершить убийство! -- невесть чему обрадовалась я. Скорее всего тому, что не одна я такая нехорошая.
      -- Нет, -- разочаровал меня Гэри. -- Но мне иногда так хочется взять ремень и...
      -- И что тебе мешает? -- недовольно перебил Тузик. -- Я подержу.
      -- А, Тузик... -- у меня зачесались руки. -- Гэри, а у тебя сейчас с собой ремня нет?
      Доберман счел за лучшее удалиться на пять метров.
      -- Гэри, не надейся, дома ты ответишь за всё! -- честно предупредила я.
      -- Отвечу, клянусь! -- серьезно пообещал напарник. -- Но сейчас нам надо уходить.
      Вполне разумное решение! Я свистнула прилегшему отдохнуть Тузику, чтоб не расслаблялся; доберман отозвался ворчливым скулежом, но меня послушался, надеясь своим подчинением растопить мое сердце и избежать трепки. Угу, надейся-надейся, маленький предатель!
     
      Уйти мы не успели.
      Огромная, черная змея, высотой с небольшой небоскреб, преградила нам дорогу, когда мы уже почти добрались до ворот. Она будто бы возникла из самой ночи, из теней, из темных туч -- внезапно, неожиданно... Раздувшись, словно египетская кобра, змея издала отвратительный металлический звук. Гэри сграбастал меня в охапку и загородил меня собой... Как будто это поможет!
     
      Глава 11.
      Детские шалости.
     
      Город разрушен -- здесь играли дети.
     
      Вес.
     
      Значит-ца так! Здоровенько, что называется, всем! Не буду грузить ваш процессор всякой дрянью завалящей о моем детстве и все такое... Уверен, что у вас там и так мусора до фига и больше.
      Зовут меня Весом, хотя сеструха предпочитает дразниться Весякой! Ох, уж эти мне женщины! Ядвиженция, правда, пацанка, чё надо, похулиганить с ней можно, да еще делов каких забацать... ну там типа вирус какой изобрести или выбросить в окошко очередного ЦРУшника!
      Сёдня денек неудачный вышел... Ни "желтяка" тебе погонять, ни порушить чего-нито! Опять заперли, поганки шпионские! Прям наглеют на глазах, от рук отбились совсем! Явно винды по полной глючат... Не, им, этой влюбленной парочке и псине с глазами навыкате, пора Linux втемяшить, чтоб работали исправно и не перегревались! А то меня уже достали -- век живу, век дивлюсь! Детка и Гэри -- пара идеальная, уже б поскорее на свадебке попировать, животы понабивать, а они, остолопы полные, чего-то кочевряжатся! А, впрочем, может, у них дружба такая? Хрен его знает!
      Где же здесь была отмычка?! Чую-чую! Где-то "желтяк" поблизости... Пора ему косточки поразмять, да лишние файлы жировые с пуза вырезать!
      -- Ядвиженция! Отмычку стащила?!
      Сеструха неуверенно как-то кивнула:
      --Тока пришлось ее забросить вооон туда, а то б засекли!
      Я смерил расстояние от пола до ниши природным глазомером. Да-а-а...
      -- А ну-ка! Подсади!
      Минут через десять я уже с предвкушением отпирал замок. Щаз повеселимся!
      О-о! Как мы удачно подгадали! "Желтяк" как раз решил прогуляться! Какая радость!
      Не в силах сдерживаться, я издал воинственный клич Чингачкука. Ну, куда же ты? Ну постой! Подожди! Убегает... Ну что такое, ё-моё?!
      Ядвиженция выломала ножку у стола и, довольная, потребовала:
      -- Весяка, за ним!!!
      Ну, я же джентльмен, дамам не отказываю!
      Хе-хе! Как мне это нравится! Погоди! Я тя догоню и реинсталлирую!!!
      -- Стой, толстопузик! -- прокричал я, воодушевленный нечеловеческим визгом удирающего. Но мужик упорно греб к выходу. Ничего страшного! Догоним! Все равно никуда не денется!
      Но этот козел делся все-таки куда-то, поскольку мы, как только выбежали на улицу, заметили много чего: кучку навоза под деревом, пьяницу, ошивающегося поблизости, да еще хрень всякую, особой ценности не представляющую. Не было видно только "желтяка". Чертов хвост, удрал!
      Я разочаровался полностью и хотел даже уйти, так и не забацав веселья, но...
      Я заметил прыгающий стог!
     
     
      Ядвига.
     
      УРРРРА!!! Нашли пропавшего толстячка!!!
      Я перехватила поудобнее ножку стола (красивую, кстати, ножку -- резную, тяжелую!) и погребла таранить стог!
      Стог оказался умным и глазастым и, заприметив меня, а, скорее всего, ножку стола, развил в себе удивительные прыгающие способности. Развернувшись на все сто восемьдесят градусов, сено сшибло облегчившегося под деревом пьяницу (фуууу!!! Ну и вонь!) и порулило куда-то по тропиночке. Со стороны было похоже на обыкновенное сено, в которое засунули необыкновенную ядерную ракету.
      Врешь! Не уйдешь!
      Я сшибла с ног едва вставшего пьяницу и бросилась вдогонку стогу, улюлюкая и размахивая ножкой стола.
      Не знаю, сколько продолжалась гонка за психом, да только метров через триста он начал терять дыхалку, и я с удовольствием отхлестала стог по соломе. Это придало ему силы, и он попробовал стать кометой, улетая вперед со скоростью света. Ух! Завтра он похудеет до скелета! После такой-то зарядки!
      Эх, хотела я кинуться за жертвой, да только братан мне помешал, дернув за рукав.
     
      Вес.
     
      Опаньки-европаньки, коврижки из помёта! Ни хрена себе картинку сбацали! Это кто ж так постарался?! За кустиками, в которых мы сообразили спрятаться, виднелась обалденная сценка из дешевого хоррорского боевичка.
      Кладбище, орущие придурки за крестами... А мы заняли вакантные местечки!
      В центре полуразрушенного кладбища (ё-моё! Что здеся приключилось?!), похоже, некто решил послужить культу Вуду... В самом центре было два круга -- один побольше из белого порошка (блин, сколько бабла даром пропадает! Наркотик чистой пробы, готов спорить!), другой -- поменьше, из затухающего костерка. В большом круге валялись какие-то трупы-неудачники, а в маленьком стояли два больших деревянных крестика. Недалеко от ворот ошивались знакомые всё лица: наш прибалдевший песик в ковбойском прикиде, да Детка с Гэри. Над дружной компанией возвышалась счастливая и голодная змеюга... Ни фига себе графика! Я такие только в "Анаконде" видал!
      Изюминка же была в прыгающем знакомом стоге сена, в упор не замечающем чудо природы -- змею. Монстр со страхом воззрился на сию экзотику и побил по земле хвостом. Земля вздрогнула, сено взлетело ввысь к самой морде ползучего гада и взвыло. Тьфу ты! Страшно-то как!
      Похоже, змеюга тоже так подумала и взвыла в ответ, расширяя зрачки от подобного ужаса... Господи! Ну прям моя мамаша, когда под караоке вопит!
     
      Ядвига.
     
      От змеиного вопля заложило уши. Я змею, правда, не осуждаю -- орущий стог сена и я впервые вижу!
      Вау! Здоровское кино сняли! Жаль, попкорна нет! И соседи хреновые попались... Какой-то старикашка тоже залег в кустах и мерзко хихикал, наблюдая за сценой. Я терпела-терпела, да не вытерпела! Долбанула ножкой стола по седой макушке! Сосед едва не отбросил копыта, когда обнаружил, что в зале не один: так пожелтел, что луну затмил! На всякий случай я даже еще раз осчастливила зануду ножкой стола и вернулась к просмотру.
      Сосед не унимался. Он баловался и подносил к моему носу вонючую тряпку. После пяти раз я не выдержала, молча отобрала тряпку и впихнула ее целиком в нос соседа. Сосед захрипел и сдох.
      Я еще раз пустила в ход ножку стола, убедилась, что пациент скорее мертв, чем жив, успокоилась и стащила у распластавшегося старикашки какую-то книженцию. О, раскраски! Раскраски я люблю!
      Раскраска была в металлической обложке и напоминала старинный фолиант. Такой был у моей прапрабабки -- я ее помню, потому что она приходила, подвешивала моего братана башкой книзу и все время называла меня Весом. Токо у бабули и внутри фолианта были все страницы металлические, а здесь -- бумажные! Фигня! Китайская подделка!
      Вместо картинок в таких книгах предлагают раскрашивать иероглифы, тайком от взрослых. Эт я тоже знаю, мы с братаном весь бабулин фолиант раскрасили, так потом оба башкой книзу висели!
      Я задумчиво произнесла абракадабру, помеченную в книге прибитого старикашки красной линией... Язык сломала, но результат!...
     
      Вес.
     
      Ну Ядвиженция и забацала! Заклинательница змей, блин! Я аж обзавидовался! Прочитала пару строк и -- нате вам! Змейка, как ручная, прилегла и успокоилась! Чему немало обрадовалась наша шпионская братва!
      Но они не видели главного... К ним приближалась стая каких-то полуоблезших, полуистлевших придурков, размахивающих мечами не хуже шайки безумных самураев...
      Ё-моё! Да сколько их там?! Не меньше тысячи!
      Я выскочил из кустов, напугал всех до смерти своей загадочной персоной и рассказал Детке про армию уродцев.
     
     
      Глава 12.
      Антигринписовцы.
      Нас окружали милые, добрые лица, все плотнее сжимающие кольцо...
     
      "Интересно, кто же из нас станет первым блюдом?" - отстраненно размышляла я, посматривая то на Гэри, то на монстра, то на Тузика. Как ни странно, но страх исчез. Зато появился голод. Мне жутко хотелось кушать! Может, если втроем навалиться на змеюгу, одолеем? Ммур, а темные духи Лоа вкусные? На вид так ничего, аппетитно!
      -- Гэри, -- я потеребила напарника за плечо, собираясь поделиться своими кулинарными планами.
      -- Не волнуйся, Софья, мы выбер... -- Гэри обернулся и замер на полуслове, узрев мои хищно блестевшие глазки. - Софья, о чем ты думаешь?! Нашла момент для ужина!!!
      -- Ничего не могу с собой поделать, -- облизываясь, честно призналась я. - Нападаем с трех сторон... Чур, мне хвостик и серединку, а голову, так уж и быть, забирайте!
      Напарник тихо вздохнул, смиренно возводя глазки к небу, и отвернулся. Вот вредина! Я тут от голода помираю, а он думает непонятно о чем! Неужели жалко для меня хвостика?! Ведь всего хвостик и серединку прошу, это же такая мелочь!!!
      Я уже всерьез собиралась плюхнуться на пятую точку и капризно поплакать - что-нибудь вроде "Гыыыы!!! Я кушать хооочу!!!", но тут мне нагло помешали!
      Нечто встрепанное и орущее вихрем промчалось мимо монстра и, узрев нас, резко затормозило. О, а вот и НЛО собственной персоной! И кто там шибко умный болтал, что нет внеземного разума?! Судя по виду - ну типичный инопланетянин... Очень стог сена, правда, напоминает... Да и вопли издает забавные. Где-то я уже их слышала...
      Пока я вспоминала, инопланетный стог сена времени даром не терял и решил совершить террористический акт: пошел атакой на змеюгу. Он орал и прыгал вокруг Дамбалах-Ведо, словно абориген на батарейках "Energizer". Наконец, стог добился своего и довел несчастного монстра до предынфарктного состояния, после чего скрылся с места преступления, оставив и нас, и Дамбалаха в молчаливом ступоре.
      -- Что ЭТО было? - испуганно тявкнул Тузик. Мы с Гэри растерянно переглянулись.
      -- Неопознанное Летающее Ядерное Сено? - рискнула предположить я.
      -- А может, секретное оружие НАСА? - задумчиво поддакнул напарник.
      -- Аааафигеть, -- многозначительно протянул доберманчик. - Коллеги, предлагаю по этому поводу открыть Первую Межгалактическую Конференцию! В составе меня, вас и Лоа... Ой, а что это с ним?
      Ошарашенный после нашествия сена темный дух робко свернулся на земле клубочком и теперь испуганно сверкал фиолетовыми глазами в темноте. От пережитого потрясения он даже начал испаряться: кончик хвоста и вовсе исчез... Вот так всегда, а я только перекусить собралась!
      Вскоре от нашего грозного врага осталась только голова, потом - полголовы... Наконец, в воздухе зависли лишь глазки, но и они испарились через пять секунд. Покушала, называется! Не получилось бутерброда...
      Дальше - больше. Не успели мы возрадоваться избавлению от монстра, как на нас покусился другой монстр! Я чуть от ужаса не скончалась, когда из кустов появился самый ужасный, изворотливый и опасный из всех демонов - Вес собственной персоной!!! Нееет!!! Я вцепилась в черный плащ Гэри. Напарник меня защитит, я знаю!
      -- Детка!!! - орал сияющий гадёнок издалека. Нет, ну сколько раз я говорила ему, чтоб так меня не называл?!
      Вслед за Весом из кустов выползла донельзя довольная Ядвига с ножкой от стола... А стол был таким красивым! Дубовый, с резьбой... теперь трехногий. У этих макак потрясающий талант крушить все красивое и антикварное!
      Помимо смертельно опасной деревяшки девчонка держала в руках... не может быть! Книга?! О боже, кого эти исчадия ада еще замочили?! Похоже, придется прятать чей-то труп... Я даже знаю, чей. Земля тебе пухом, колдун, и не держи на меня зла... Я не хотела срывать тебе планы... Ну, то есть хотела, но я не нарочно... Ну, то есть нарочно, конечно, но... Да ладно, желаю сгореть тебе в аду, гадкий старикашка!!! Хе-хе-хе!
      -- Ты только что разочаровала всех добрых духов, -- грустным голосом заметил наблюдавший за мной напарник. - Все-таки ты неисправима!
      -- Подумаешь! - нагло усмехнулась я. - А ты вообще вампир, так что молчи в тряпочку!
      -- А почему это я должен молчать?! - гордо поднял голову Гэри. - Тэррай - добропорядочные граждане!
      -- Ой, ха-ха! Расскажи эту сказочку кому-нибудь еще!
      -- Что?!!! Да как ты вообще смеешь!
      -- Ой, простите, Вашество! Кажется, я задела ваше самолюбие!
      -- Щас как укушу!!!
      -- Дам сдачи!!!
      -- Ах ты кровопийца!
      -- Я?!!! От кровопийцы слышу!
      -- Да я вообще ангел! - обиженно взревел напарник.
      -- Это я ангел, а ты самозванец-упырь!!!
      -- Вот как! - Гэри наклонился ко мне пониже и ослепительно улыбнулся во все свои четыре клыка. - Закусаю до смерти!
      -- Аха, ты еще скажи заупырю до чертиков!
      Мы еще немного постояли лоб в лоб, глупо улыбаясь и не решаясь расхохотаться в голос... Первым не выдержал Гэри.
      -- Ты невыносима, но я тебя обожаю!!! - всхлипывая, признался он.
      -- Это официальное признание в любви? - я насмешливо приподняла бровь.
      Напарник посерьезнел, как-то странно на меня посмотрел и наклонился еще ниже...
      -- Детка, а че это вы тут делаете? - послышался голосочек Веса сбоку. Мы с Гэри отшатнулись друг от друга, будто влюбленные, застуканные папочкой в самый неподходящий момент. - Там сзади куча вирусов, а вы тут Касперыча грохаете!
      -- Э-ээ... Что? - покашливая, уточнила я.
      -- Говорю - назад посмотрите!!! - сердито пояснил малолетний бес.
      -- Зачем? - глупо спросила я.
      -- Соф, -- с обреченностью выдохнул напарник. -- Нам сегодня не везет...
      Да что там случилось-то? Я оглянулась... Не везет - это еще мягко сказано!
      Их была целая армия - то ли недоделанных крымоу, то ли переделанных зомби. Все они облезали, мычали и выглядели так, словно три месяца отмечали Новый Год. Мертвяков было такое огромное количество, что мне даже на миг показалось, что это полчища крыс, решивших двинуться войной на несчастных человечков. Сегодня что, в морге был массовый побег?!
      Утешало лишь одно: наши враги были далеко.
      -- Детка, а можно я с ними разберусь?! - бедняжки крымоу еще не в курсе, что их тут ждет Вес собственной персоной, а то б гребли не к нам, а в противоположную сторону...
      -- Нет, не издевайся над ущербными! -- пожалела я инвалидов и оглянулась в поисках Ядвиги. У этой маленькой стрекозы была Книга! Ну куда эта хулиганка пропала в ТАКОЙ момент?!
      Девчонки и правда нигде не было. Странно. Ведь я ее минуту назад видела! Подозрительно как-то...
      -- Гэри, что будем делать? - я так и не обнаружила Ядвигу и с надеждой взглянула на рассудительного напарника.
      -- Уходить, -- спокойно пожал плечами эмпат. - И немедленно.
      -- А далеко вы собрались? - невежливо вклинился в наш разговор... колдун?! Он выжил после нашествия Ядвиги?! Но это нереально! - Да, кстати, это не ваша девочка так непочтительно к старшим относится? - ласково добавил старикашка, нежно прижимая к груди артефакт. Вот сволочь!
      -- Что ты с ней сделал?! - почти прорычала я. - Где она, урод?!
      -- Ну зачем же так грубо, мой милый ангел? - улыбаясь, колдун махнул рукой и армия крымоу застыла на месте. - Видишь, они меня слушаются! Дернетесь и мои слуги разорвут вас на части... На такие маленькие частички... Но мы же этого не хотим, да? Мы же будем умницами!
      -- По тебе врачи плачут, -- поморщилась я. Терпеть не могу сюсюканья!
      -- Что же мне с вами делать? - продолжал ломать комедию зловредный старикашка. - Убить? Слишком просто, да и так тривиально!... Вот что я предлагаю, мой юный Геральд, ты, собака и эти маленькие сопляки убираетесь с кладбища и забываете о моем существовании... Я вас не видел, вы меня тоже. А твоя сумасбродная лумьесса отправится на встречу с Нием...
      -- Только тронь ее и ты умрешь! - мрачно отрезал напарник, задвигая мою любопытную персону за спину. Я, впрочем, тут же выглянула из-за его плеча и показала колдунишке язык.
      -- Геральд, да не собираюсь я ее и пальцем трогать! - Крестиан обиженно посмотрел на мои кривляния, и Вес смог прошмыгнуть мимо него в кусты. Понятия не имею, что этот пацан забыл в кустах (в конце концов, не в туалет же?!), однако если что-то пойдет не так, мальчишка сможет спастись.
      -- Ний дал четкий приказ, -- главный крымоу ничего не заметил. - Привести девчонку целой и невредимой. А ты знаешь, я всегда безупречно выполняю приказы начальства! Так что отойди, приятель! - колдун сделал шаг в нашу сторону.
      -- Я сказал: тронешь ее и умрешь! - мягко повторил Гэри. - Какое слово ты не понимаешь?
      -- Ты не в том положении, чтобы угрожать, -- нахмурился старик, но остановился.
      Я вздохнула. А ведь он прав. Если я сейчас сдамся, друзья выживут. Если нет - умрем все...
      -- Даже не думай! - процедил Гэри, хватая меня за руку. - Никуда ты не пойдешь!
      -- И кто мне запретит? Ты?
      -- Я. Стой и не двигайся, а с этим психом я справлюсь, -- едва слышно ответил напарник, не отрывая взгляда от неподвижного колдуна. - Не вмешивайся только! - Гэри ободряюще улыбнулся и уже громко сказал: -- А с чего ты взял, Крестиан, что тебя не прибьет твой любимый хозяин, когда все закончится? Думаешь, он тебе косточку за хорошее поведение кинет? Ты же стал собачкой на поводке! И спишь, наверное, на коврике в прихожей?
      -- Завидуешь, мальчик? - ничуть не обиделся крымоу. - У меня ведь будет все, Ний даже пообещал мне... твой любимый Сиверлэнд!
      Рука Гэри дрогнула.
      -- Да, малыш, -- улыбнулся колдун. - Но я добрый и могу подарить тебе этот город, если перейдешь на нашу сторону! - он сверкнул глазами и ласково попросил: -- Отдай девчонку! Подумай, целый Сиверлэнд в обмен на одного маленького ангелочка! Целый Сиверлэнд, Геральд!
      -- Ты обещаешь, что Сиверлэнд будет мой? - алчно переспросил напарник. Что?! Ушам своим не верю! Он готов МЕНЯ отдать за какой-то там городок?! Пусть даже такой прекрасный и замечательный, но... МЕНЯ?! Не верю! Он не может так поступить! Ведь не может?
      -- Клянусь, Сиверлэнд будет твой! - заверил мерзкий крымоу.
      -- А кроме Сиверлэнда что я получу? - по-деловому поинтересовался напарник. Предатель! Я попыталась выдернуть свою руку из руки Гэри. Не тут-то было!
      -- Верь мне, -- скорее почувствовала, чем услышала я. Что за игру ведет этот интриган?
      Я раскусила напарника только тогда, когда из кустов показались детишки... Они медленно, но верно подкрадывались к колдуну. Ядвига держала свою грозную деревяшку наготове и явно собиралась пустить ее в ход... Слава богу! А я уж поверила, что Гэри и впрямь меня сдаст врагам!
      -- Какие у тебя амбиции! Ладно, я отдам тебе половину мира! - продолжал соблазнять колдун, не подозревая о своей незавидной участи. - Только представь! Куча людишек у твоих ног, ты их властел... -- тут крымоу выпучил глазки и озадаченно потер шишку на макушке. Ядвига победно вскрикнула, потрясая в воздухе смертоносной ножкой стола.
      -- Ах ты, маленькая... -- Крестиан резко развернулся и ударил девчонку так, что та упала. В ту же секунду Гэри выхватил из рукава дагу и метнул ее в колдуна. Кинжал вонзился ему в бок, а из груди и спины выскочили шипы... Ничего себе система! Я так понимаю, у безобидного с виду кинжала есть свои секреты: много лезвий. Хорошо, что я дружу с напарником, а не враждую!!! Интересно, а у него еще такие кинжалы есть? Наверное, есть... Надо будет на досуге выклянчить для себя штучки две, а то в НРАРФе ходят всякие Пэки, работать мешают, понимаешь ли!
      Колдун, пошатываясь, с обидой и изумлением посмотрел на Геральда, потом на торчащие из груди шипы, и медленно осел на землю. Он не издал ни звука - возможно, просто не успел...
      Гэри подошел к колдуну и резко выдернул кинжал.
      -- Мне не нужны твои подачки, Крестиан, -- грустно вздохнул он. - Покойся с миром.
      Ээээ... Аминь.
     
     
      Терять нельзя было ни секунды. Враги еще не до конца поняли, что случилось с их хозяином и по чьей вине. И как они поведут себя дальше - неизвестно. Очень может быть, что тихо-мирно разойдутся по своим уютным могилкам, но ведь могут и достать со своей жаждой мести!
      Мы с ребятами быстро переглянулись и кинулись обкрадывать труп колдуна: нам нужен был артефакт.
      -- А что дальше? Будем бежать? - я, пыхтя, отгибала пальчики колдуна с артефакта. - Гэри, мы успеем?
      -- Нет смысла, Соф, -- напарник с возрастающей тревогой смотрел на активизировавшихся мертвяков. Кажется, они решили отомстить... -- Эта скотина отдала приказ нас уничтожить!
      -- Блин! - кратко откомментировала я. Значит, даже если мы сбежим, эти твари рано или поздно нас найдут и попытаются отправить на тот свет. Чтоб им сдохнуть!
      Я наконец справилась с мертвым колдуном, и артефакт оказался в моих руках. Отлично! Теперь главное - куда-нибудь заховаться. Желательно, куда-нибудь повыше, чтобы нас никто не смог достать. Я огляделась. Как назло - рядом росла только чахлая яблонька ростом с меня и больше ни одного дерева, до которого можно было бы быстро добежать!
      Ну что ж... Сами напросились! Держитесь, гадкие крымоу, сейчас я что-нибудь каааак прочитаю!
      Я раскрыла Книгу наугад и с выражением прочитала первую попавшуюся фразу...
      На небе собрались грозные тучи, мигающие электрическими разрядами, поднялся сильный ветер, полыхнула алая молния, упала замертво сраженная ею ворона и где-то далеко волком взвыла сигнализация чей-то машины.
      Крымоу испуганно притормозили. Те, у кого в черепной коробке помимо опилок скопились жалкие крохи серого вещества, юркнули за кресты, присоединившись к завывающим еще с прихода Гэри парням в красных масках и робах. Остальные же не успели сообразить, что к чему, за что и поплатились...
      Вихрь подхватил неудачников, немного потрепал, провел профилактику электрическими разрядами, отпорол ветками за нехорошее поведение и выбросил в иное измерение, как какой-нибудь мусор. То-то им там обрадуются! Наверное, вымоют, вычистят, выпотрошат, нашинкуют и поджарят на медленном огне...
      После моего небольшого эксперимента поголовье крупного нерогатого скота уменьшилось вдвое. Ух ты!!! Дайте-ка я еще чего-нибудь ляпну!!!
      Я нашла другую страницу и протараторила еще одну фразу. Крымоу все как один ярко заалели... Да, купальники этим тварям не идут, согласна!
      Тааак, чего тут еще есть?
      Я азартно начала читать все подряд. Крымоу пришлось отжиматься, танцевать ламбаду и лезгинку, кукарекать, стоять на голове, кушать землю и петь Интернационал...
      -- Соф!!! Ты с ума сошла?! - Гэри выхватил у меня артефакт как раз тогда, когда я со злорадством декламировала тридцатое заклинание.
      -- Отдай! - обиженно взвизгнула я. - Я еще не все прочитала!
      -- Тебе что, жить надоело?! - напарник спрятал мою игрушку за спину. - А что если там что-то опасное?
      -- Опасное? - об этом я как-то и не подумала. - Э... Извини.
      -- Не расстраивайся! Ты их и так неплохо потрепала...
      И правда: шатающиеся и бледные крымоу счастливыми не выглядели. Однако они по-прежнему упорно шагали вперед - правда, раза в три медленнее, будто на замедленной пленке. Здорово им досталось! А тут еще Ядвига заметила инопланетный стог сена, верещащий, словно "желтяк"... О, да это же "желтяк" и есть!!!
      Милая девочка, не обращая внимания на злобных мертвяков, издала боевой клич Чингачкука и рванула в атаку, безжалостно лубцуя соломенную жертву по месту, которое по идее должно было бы быть мягким. Стог взвился, пискнул и, визжа, словно недорезанный поросенок, помчался прямиком к тропиночке. То, что путь преграждали грозные в бяку крымоу, его совершенно не интересовало! "Желтяк" на полной скорости врезался в самую середину ничего не подозревающих вампирюг и справился с ними просто потрясающе. И это несмотря на то, что кровопийцы, решив, что на них летит неведомое доселе разрушительное оружие, сомкнули поплотнее ряды... Тем больше было жертв, совершивших перед смертью последний полет в космос... Тем меньше нам работы!
      Такого позора крымоу вынести уже не смогли. Они, отчаянно размахивая руками, побежали к нам изо всех сил... и все-таки чувство замедленной съемки меня не покидало. Наверное, я прочитала какую-нибудь фразочку, замедляющую время, так что теперь наши враги, думающие, что бегут они со скоростью ветра, двигались медленнее самой старой и ленивой черепахи. Какая я умница!
      Первого крымоу, приблизившегося к нам, встретила тяжелая ножка стола, и он решил дезертировать с поля боя по воздуху. На лету он клятвенно пообещал больше НИКОГДА не связываться с невинными детишками.
      Ядвиге же понравилось играть в бейсбол, и она продолжала свои тренировки с щенячьей радостью! К ней присоединился Вес, упражняясь в новом виде спорта "Побей гадкого дядьку - получи острые клыки для ожерелья"! Ну и детки пошли...
      Благодаря спортивному рвению детишек, крымоу до нас бежали до-о-олго-о... Мы их ждали... И ждали... Первым плюнул на врагов Гэри и сел перекусить яблочком. Огрызок он выкинул, совершенно случайно попав в глаз одному крымоу.
      -- О! Видала?! В яблочко! - обрадовался напарник. - А ты так не сможешь!
      Это я-то не смогу?!
      -- Спорим?! - ухмыльнулась я, весело подмигивая.
      Так и сидели мы, грызли яблочки, швырялись огрызками в кровопийц и наслаждались жизнью.
      -- Четыре! - выкрикнул счастливый Гэри.
      Я прицелилась и сбила с ног очередного крымоу. Тот жалобно взвыл, хватаясь за нос, и принялся честить на все корки чью-то маму, чьего-то сына и чью-то собаку женского пола.
      -- Пять! - победно возвестила я.
      Гэри с досадой мотнул головой и еще один крымоу отошел в мир иной.
      -- Да упокоится с миром пятая жертва яблочного бума! - религиозно перекрестился напарник. Я от души посмеялась. Тэррай! Да из него Тэррай, как из меня послушная девочка! Крови не пьет, не летает, детишек не пугает, солнца не боится, да и церковь, наверное, каждое воскресенье посещает! Небось, читает молитвы о спасении от всякой нечисти вроде вампиров?
      -- Шесть! - радостно возопил доберман. Мы резко на него обернулись и принялись буравить многообещающими взглядами. И, конечно, взгляды обещали не самое хорошее: меньшее - убийство в лунную ночь с последующим зомбированием. Тузик забегал глазками, притворяясь, что ищет очки... Несуществующие, кстати.
      На этом мы решили закончить соревнования "Смертельный яблочный огрызок" и помочь, наконец, несчастным крымоу! Если гора не идет к Магомету, Магомет идет к горе... Вот мы и пришли. Жалко, нам не обрадовались. Замученные кровопийцы шарахнулись от нас, словно лилипуты от Гулливера. Похоже, мстить они уже не собирались, а единственным их желанием было поскорей удрать от взбалмошных сотрудников "Кары". Прямо обидно их разочаровывать!
      Сзади меня послышались какие-то странные звуки, которым бы и матричный принтер позавидовал. Я аж подпрыгнула от неожиданности и с опаской обернулась, ожидая увидеть все, что угодно, но только не это!
      Внизу, в позе "невинно убиённый", распластался очередной проворный, но уже совсем мертвый крымоу, зажавший в руке меч. Рядом с ним стоял, ухмыляясь, Гэри и сжимал в руке трепыхающееся черное сердце. Фууу. Кажется, вражеский вампир решил напасть на меня сзади, но не успел - сердечко не выдержало! Инфаркт напал неожиданно и коварно...
      -- Тебе не стыдно? - укорила я напарника.
      -- Гадость! - брезгливо сморщился Гэри, выкидывая на землю то, что некогда было нежным, любящим, заботливым сердцем крымоу.
      -- Убивать нехорошо, -- терпеливо втолковывала я, отправляя в преисподнюю подоспевшего вовремя врага. - Бери пример с меня... Получай, сволочь! - я пнула под зад зазевавшегося вампирюгу и продолжила: -- Никогда не нападаю со спины, видал?
      -- Да ну? - скептически фыркнул Геральд.
      -- По крайней мере, всегда извиняюсь... Простите! - я аккуратно придушила пробегающего мимо мертвяка. - Мы, кажется, где-то с вами встречались?
      Мертвяк закатил глазки и не ответил. Наверное, я ошиблась! Но меч все-таки возьму. Вот, теперь и я с оружием!
      -- А меч тебе, чтоб нести в этот мир свет и религию? - улыбнулся Гэри, отмахиваясь от приставучего крымоу справа.
      -- А как иначе? Миссионерская деятельность знаешь какая опасная?! Вот, например, что делать с гадким Тэррай, если он ну никак не хочет ступить на правильный путь?!
      -- М? - заинтересованно прислушался Гэри.
      -- Помочь ему пойти по неправильному! - кровожадно облизнулась я.
      -- Злодейка!
      -- Молчи, кровопийца, и не зли ангела!
      -- Это кто тут кровопийца?! - возмутился напарник.
      -- Ты, не я же!
      -- Ах, я? - Гэри насмешливо скользнул взглядом по моей шее и ниже, в вырез блузки. Я покраснела и поправила воротник. - За кровопийцу ответишь! - очаровательно улыбнулся он. Я нервно сглотнула и поспешила убраться куда-нибудь в центр событий. То есть туда, где Тузик гонял крымоу по кругу.
      А все-таки врагов еще много, несмотря на все наши старания. Работы хватит надолго. Можно было бы, конечно, просто смыться, но где гарантии, что одной прекрасной темной ночкой не обнаружишь в своей квартире восседающего на родном унитазе крымоу?!
      Я тяжко вздохнула и врезала кому-то куда-то... Воцарилась тишина. Не поняла, а кому и куда я врезала?! Я оглянулась и тут же столкнулась с четырьмя парами глаз...
      -- Эй, помощь не нужна? - вежливо спросили горящие глаза.
      -- Щелбан!!! - радостно взвизгнула я и тотчас нажаловалась на "злостных антигринписовцев, которые обкурились непонятно чего и непонятно где".
      -- А! Это которые пауков губят?! - паучишка грозно возвысился над притихшими крымоу.--Наконец-то супчик с мясом будет!!!
      -- Кстати, они очень любят чеснок! - мстительно добавила я.
      -- Уммм, -- жизнерадостно облизнулся Щелбан. Крымоу резко помрачнели.
      ...Спустя полчаса шестьдесят "антигринписовцев", замотанных в паутину, ровным рядком шагали за пауком.
      -- Шаг четче! - строго командовал Щелбан, дергая за конец паутины. - Строй держать! Ангел, если понадобится помощь, ты только свистни! Увидимся!
      Я посмотрела странной процессии вслед и перевела взгляд на уцелевших крымоу. Их было десять, и половина из них по-прежнему бежала. Только теперь в обратную сторону. Ядвига, Вес и Тузик их безжалостно преследовали.
      Пятеро крымоу растерянно стояли перед нами, явно не зная, что делать дальше.
      -- Слышь, дружок, не знаешь, где тут клад заныкан, а? - я невесть с чего подергала одного из крымоу за завязки купальника.
      -- Неа... -- заговорщески прошептал заинтригованный враг. - А чего, здесь клады есть?
      Я с изумлением взглянула на ходячий труп... А правда...есть?
      -- Наверное, -- наконец задумчиво изрекла я.
      У крымоу алчно заблестели глаза.
      -- Братва! - радостно заорало это чудо. - Здесь клад!!! Их тут тьма-тьмущая!!! Денег нагребем!!!
      Кровопийцы дружно заверещали, побросали мечи и кинулись перекапывать землю, углубляясь все дальше и дальше. Наконец, они и вовсе исчезли в земных недрах... Трудяги!
      От коллектива отстал только один псих, показывающий приемы карате. Мы приготовились к защите, но крымоу все выделывал какие-то нереальные кренделя и никак не мог решиться на более серьезные действия. Мы смотрели на него, смотрели... Чуть не заснули! А этот мастер боевых искусств все не угомонится никак, да еще и приговаривает:
      -- Ночной тигр... Кийя!!! Змея... Шшшшш!!! Дракон... Банзай!!! Хай-я!!!
      Мы решили, что все крымоу, наверное, немного того... Не в своем уме. И переделывать их поздно. Так что быстренько откланялись и поспешили домой, озадаченные странным поведением врагов. Ядвига гордо вышагивала впереди, тахтыря артефакт и клыки для ожерелья, а Вес погнал стог сена к дому Нотэмгью...
     
     
      Глава 13.
      Детский садик.
      Скажите, Вы в мультфильмах не снимались?
      NN
     
      Дверь нам открыла сонная и уставшая хозяйка: было уже пять утра. Она посетовала чуток на "придурков, которые ночью не спят, а шлются где-то, чтобы потом бессовестно разбудить!"
      Мы с Гэри переглянулись. Знала бы она, где мы "шлялись"! Всю ночь на дискотеке с крымоу веселились, вампиров убивали! Хоть бы раз кто-нибудь "спасибо" сказал! Вот так и будь борцом за справедливость! Зато если ты борец за несправедливость, так тебя будут чествовать героем и на похоронах целый народ будет рыдать навзрыд... Достаточно Сталина вспомнить! Может, поменять нимб на рожки? И все будет в ажуре.
      Правда, справедливости ради, на вампиров как раз больше всего похоже были мы. Встрепанные, все в земле, заляпанные кровью... Прямо вурдалаки какие-то - темной ночкой проснулись в гробике, подумали, что надо подкрепиться, и в поте лица принялись раскапывать землю... Потом вылезли, разогнали одним своим видом конкурентов-сородичей, отыскали жертву, напились крови, но жертва почему-то в кармане носила электрошоковую дубинку и оголенные провода, так что нас напоследок хорошенько дернуло током... Во всяком случае, я уверена, что так подумала Ива Нотэмгью. Что-то она на нас странно смотрит...
      -- Гумбо хотите? - добродушно предложила она. Похоже, странного вида постояльцы, с ног до головы заляпанные кровью, здесь не в новинку.
      От гумбо мы не отказались. Вооружившись ложками и тарелками, мы уселись за стол. Наконец-то я покушаю!!!
      Я окинула взглядом припухшую, вероятно, от бессонницы, хозяйку и подумала, что кое-кто выглядит не лучше...
      -- У нас был трудный день. А что с вами? Вы плохо спали? - вежливо улыбнулась я. Хозяйка лишь досадливо махнула рукой и сварливо пробурчала:
      -- Всю ночь под окнами бегало сено!
      Мы прыснули в тарелки, а "желтяк", который согласился сесть за стол под прицелом деревянной ножки, гордо фыркнул, словно лошадь, обнаружившая в кармане хозяина не сахар, а резиновый башмак. Бедненький америкашка, досталось же ему! Наверное, теперь от русских будет шарахаться, как слон от мыши! Надо будет извиниться, что ли...
      Я задумчиво уставилась на "желтяка". Тот подавился супом и быстро скрылся под столом. Вес с Ядвигой это заметили, заговорщески переглянулись и юркнули вслед за американцем. Послышались знакомые вопли, на которые никто привычно не обратил внимания.
      После раннего завтрака мы отправились по своим комнатам. Я надеялась ознакомиться с артефактом... Да и искупаться бы не помешало: черная кровь крымоу засохла и теперь неприятно стягивала кожу.
      Когда я села в ванную, у меня было такое чувство, будто я наконец достигла Нирваны! Да славится изобретатель водопровода!!! Кристально чистая вода после моего погружения в считанные секунды стала абсолютно черной, словно в ней искупалась целая армия трубочистов.
      Я немного посидела, раздумывая о смысле жизни, теории вероятности и хроматической абберации, потом вылезла и завернулась в полотенце. Эх, хорошо! Сейчас бы еще клубнички со сливками - вообще бы рай был!
      Полная любви к жизни, я вошла в спальню... и с визгом нырнула за кресло. В моей комнате кто-то был!
      -- Соф? - взволнованный голос был мне прекрасно знаком! Ну, напарник, погоди! Когда-нибудь я тебе отомстю... то есть отомщу!
      -- Гэри, демон тебя подери, предупреждать надо! - я вылезла из укрытия и погрозила незваному гостю кулаком.
      -- О чем? - напарник иронично сощурился. - О том, что я в гости иду? Так это неинтересно, кто ж тогда пугаться будет?
      -- У, зараза, -- беззлобно буркнула я.
      -- Кстати, прекрасная фигурка! - Гэри окинул меня оценивающим взглядом. Черт! Знает же, как вогнать в краску! - Я на самом деле хотел спросить, всё ли у тебя в порядке.
      -- В полном, -- горячо заверила я, кутаясь наглухо в простыню. - Кровососы не нападали, если ты об этом! Они вообще ко мне не заходили, ну разве что только один... -- я выразительно посмотрела на напарника.
      -- Злишься?
      -- На что?
      -- Что я не сказал...
      -- Ага, тебе угрызения совести спать не дают! - торжествующе подытожила я. - И ты пришел за прощением!
      -- Ты угадала, -- честно ответил Гэри. - Мне будет легче, если ты скажешь сразу, что обо мне думаешь...
      -- А не боишься, что уши завянут? - ехидно улыбнулась я.
      -- Не дождешься! - хитро сощурился напарник.
      -- Уверен?
      -- На все сто! - Гэри помедлил и уже серьезно продолжил: -- Я должен был сразу рассказать тебе, кто я. Но не смог. Да и сейчас не смогу все рассказать... Прости.
      -- Ты мне не доверяешь? - от ответа зависело выживет Гэри сегодня или я его удушу... Одно из двух.
      -- Софья, разве в этом дело? Я доверяю тебе больше, чем себе! - казнь синеглазого эмпата отменяется. - Но ответь, если бы ты с самого начала знала, что во мне кровь Тэррай, смогла бы ты спокойно находиться рядом? Смогла бы принять меня, если бы с самого начала было известно, что я эмпат? Ведь ты и сейчас не до конца смирилась с этим... И я понимаю, -- он с болью посмотрел на кольцо моей матери.
      "Наверное, больно, когда тебя избегают только потому, что ты эмпат!" -- запоздало возник мой внутренний голос. Да, больно. И не наверное, а точно. Чувствую себя полной эгоисткой... Беспокоясь о своих чувствах, я забыла о чувствах напарника, забыла, что он не просто ходячий приемник чужих эмоций, но в первую очередь - живое существо... которое тоже хочет, чтобы ему доверяли.
      -- Возьми, оно мне не нужно, -- я стянула колечко с пальца и протянула Гэри. Он осторожно взял его и улыбнулся.
      -- А знаешь, ведь таких колец было два, -- напарник расстегнул верхние пуговицы рубашки и продемонстрировал изумленной мне цепочку с точной копией моего кольца. - Все имеют право на секреты, поэтому возьми. От меня, конечно, не защитит, но от чужой эмпатии или телепатии запросто... -- он снял цепочку, стряхнул кольцо и вложил мне в руку. А мамино украшение повесил на шею. - Твоё будет у меня, так что теперь, если опять засядешь в гостях у кровожадного монстра, я тебя всегда найти смогу.
      -- А если ты засядешь, я тебя тоже найду? - хитро прищурилась я.
      -- Для этого надо быть эмпатом, -- разочаровал меня напарник. - Но зато, если я умру, ты узнаешь об этом первой!
      -- Да? А как? - загорелась я.
      -- Синий камень станет черным...
      -- Точно?
      -- Абсолютно.
      -- А может, все-таки проверим? - задумчиво протянула я.
      Гэри аж закашлялся от подобной перспективы.
      -- Ну, знаешь ли!
      Я быстренько нацепила кольцо на правую руку и залезла с ногами на кресло.
      -- Ничего я не знаю! Сколько, например, тебе лет на самом деле?
      -- Двадцать три.
      -- Врешь.
      -- Не вру!
      -- А я говорю, что бессовестно врешь! - упрямо гнула я свое. - У меня лапша на ушах уже не умещается, так что придется тебе срочно подружиться с госпожой Правдой!
      -- Ангел, у бессмертных дни рождения празднуются раз в пять лет! - огорошил меня напарник.
      -- Что?!!!
      Ничего себе заявочки! Это выходит, напарнику... двадцать три на пять... сто пятнадцать лет?!!! Какой ужас! Стоп. А мне-то тогда сколько? ... Что, три с половиной годика?!!!
      Агу. Кто спер мою погремушку?!
      Я представила себе картинку под названием "Ангелы в детсаде". Главные действующие лица - сотрудники "Кары" в полном составе. Володя в подгузниках несется вперед с бутылкой молока в одной руке и банкой детского питания в другой, вслед за ним с желтым водяным пистолетиком скачет Катюша в камуфляже на деревянной лошадке... Я с остервенением лупасю совочком по только что возведенному песочному замку. Посередине песочницы стоит Гэри с безумными глазами и рвет на себе волосы. Судя по лицу и раскрытому рту, он зовет Игорька на помощь. Чуть подальше, под елочкой, ползет Ник с гранатой. Его личико выражает неземное блаженство: он подкрадывается к Тузику, дрыхнущему в обнимку с боевой ракетой. В воздухе с рожками на голове летает счастливый Пэк и орет, что он мужчина в самом расцвете сил! И, наконец, посреди всего этого бардака возвышается Игорек в костюме Красной шапочки, увлеченно обдирающий Серому волку хвост...
      -- Какое счастье, что совершеннолетие наступает у нас в три года! - с ужасом прокомментировал Гэри.
      В три года? О, так я уже совершеннолетняя, мне можно в садик не ходить!
      -- Агу, -- радостно поддакнула я. - Второго детсада я бы не вынесла! - я потерла кончик носа. -- Гэри, а ты ведь не совсем вампир.
      -- Почему ты так думаешь?
      -- Регенерация. Вампиры ею не обладают. И синие глаза.
      Он лег на бок и задумался, словно пытался тщательно сформулировать фразу (не дай бог я что-то лишнее узнаю!). Целую минуту в комнате висела тишина. Потом напарник просиял и радостно признался:
      -- Я полукровка. Мать - ангел, а отец - вампир.
      -- Но ангелы тоже не больно-то дружат с регенерацией!
      --А это от отца. По его линии кто-то там голубых кровей, а высшие тэррай часто обладают этим даром, -- Гэри откинулся на спину и раскинул руки. - Как хорошо! Я думал, сегодня мы не выберемся!
      -- Но выбрались же! Гэри... Геральд? - я внимательно следила за реакцией напарника: как он отреагирует на Геральда?
      -- Что?
      -- Так тебя и правда зовут Геральд?
      -- Правда, а что?
      -- Ничего, я просто не знала. Крестиан тебя так называл... Кстати, а откуда ты знал Крестиана? - всё, теперь меня не остановить. Засыплю вопросами так, что и МЧС не откопает!
      -- Так... -- уклончиво ответил Гэри. - Виделись пару раз.
      -- А пару раз - это сколько? - нетерпеливо перебила я и тут же сменила тему: -- Гэри, а кто такая "лумьесса"?
      Тут напарник не выдержал и сел.
      -- Сооф, ну зачем тебе это?
      Я соскочила с кресла и села рядом с Гэри.
      -- За надом! Давай выкладывай!
      -- Ты невыносима и неисправима!
      -- Ха-ха! И кто мне это говорит?! Вампирюга!
      -- Я уже начинаю сомневаться, кто тут вампирюга!
      -- Ты на что намекаешь, гадкий упырь?!
      -- Я не намекаю, а говорю прямым текстом!
      -- Ах ты... -- я вскочила, схватила подушку и бросила ее в напарника. - Получай!
      -- Хулиганка! - глухо пробурчал Гэри сквозь подушку. - А ну иди сюда!
      -- Фигушки!
      Напарник наконец-то отделился от подушки и отправил ее обратно по адресату. Адресат - я то есть - уклонился от получения посылки... Вскоре мы бегали вокруг кровати кругами, дико при этом орали и кидались подушками. Проиграла, конечно, я: Гэри меня поймал, зараза этакая!
      -- Пусти, а то я кусаюсь! - я дернулась, но Геральд держал меня за талию крепко и явно не собирался выполнять мои приказы.
      -- Так на чем мы остановились? - наморщил он лоб. - На том, что ты неисправима?
      -- На том, что кого-то сейчас покусают!
      -- А! - Гэри наклонился, будто примериваясь к моей шее... Какие же у него красивые глаза...
      -- Да не меня, -- тихо сказала я. Он улыбнулся... Наши лица оказались слишком близко... Еще мгновение и...
      ...и мастерски вышибленная Тузиком дверь на невероятной скорости пролетела мимо нас и впечаталась в стенку. Наглый пес имел выражение морды, на котором читалось торжествующее "Ага, застукал!"
      Мы с Гэри побелели и резко отпрянули друг от друга, после чего со скучающим видом принялись изучать свои ногти. Интересное занятие - после двух часов затягивает.
      Морда Тузика покислела. А он так надеялся поймать нас на нарушении табу! Напомню, что "привязанности" между сотрудниками НРАРФа не поощрялись, более того наказывались строгой диетой на воде и хлебе, после которой загадочным образом исчезали не "привязанности", а лишние килограммы.
      -- Я тут Книгу принес, -- обиженно пробухтел доберман. - Только это не артефакт!
      -- Что?!!! - я выхватила у песика фолиант и принялась судорожно его листать. - Почему не артефакт? Он и есть!
      -- Соф, Тузик прав, -- спокойно подтвердил Гэри.-- Только не расстраивайся, но это лишь выдержки из артефакта... Видишь, страницы бумажные, а не металлические...
      Не может быть! И ради чего мы рисковали?!
      -- Ты что, все знал? - я тщетно пыталась найти на лице Геральда хоть какие-то следы разочарования, но нашла только удивление.
      -- Конечно, знал! Я не успел тебе сказать, -- сконфуженно пробормотал он. - За тобой ведь не уследишь...
      Вот блин... Теперь Пэк нас точно прибьет! Что же делать? Черт! Черт!
      -- Соф, не расстраивайся, там на последней странице ясно указано, где оригинал, -- Гэри ободряюще улыбнулся, и я как-то сразу успокоилась. Ну прибьет нас Пэк, тоже мне проблема века! Как прибьет, так и воскресит, все равно больше на поиски некого посылать! А если очень повезет, то Пэк скончается от сердечного приступа!!! Я ухмыльнулась и открыла последнюю страницу.
      -- Египет? Золотая Пирамида? - удивленно переспросила я. - Но это же миф!
      -- Это такой же миф, как СССР, Соф, -- ухмыльнулся напарник. - И, может, даже реальней!
     
     
      Глава 14.
      Кошмар Эвоны Хилч.
      Давай по порядку: сперва ты подашь мне руку, потом я подставлю тебе ногу.
Влодзимеж Счисловский
     
      С утра - точнее, с вечера, но для нас-то это было утро, потому как проснулись мы только что - началась беготня, суета и прочая толкотня. Мы собирались домой, в свою родную Россию... Скучаю уже по плохим дорогам, непредсказуемой погоде и кучах мусора, возвышающихся в самых неожиданных местах! А если честно, то мне не хватает белых березок, шуршащих кронами над тихой солнечной речкой... приторного запаха луговых трав... и того особого предосеннего настроения природы, которое витает над родными просторами в августовском воздухе... Короче, я решила устроить пикник на природе в самое ближайшее время.
      Когда на часах стукнуло восемь вечера, сборы перешли всякие пределы и переросли в дикую баталию. Лично я пыталась отклеить Тузика от пола: доберман умудрился намертво влипнуть в им же разлитый "Момент". Гэри носился с полосатым матрасом в руке и ошалело тряс его, выкрикивая "Клоп! Клоп!" и явно не зная, что делать дальше. Вес с Ядвигой, пользуясь хаосом и беспорядком, занимались своим излюбленным делом - крушили все подряд и гонялись за несчастным "желтяком". Хозяйка Ива подумала, что ее дом захватили террористы, и выползла на коленях, с поднятыми руками, в холл... Впрочем, увидев, что это всего-навсего мы, заявила, что "более странного народа, чем русские, в жизни не встречала", и поспешила улаживать какие-то сверхсрочные дела.
      К девяти часам мы были похожи на демонов, которые долго и старательно кувыркались в адской грязи и обливались кетчупом... Через полчаса нас бы и демоны испугались... Еще через десять минут демоны испугались бы и дома... А еще через пять сам Аннулар бросился бы от нас прочь в священном ужасе, собственноручно собрал бы Книгу и торжественно вручил бы ее нам, перевязанную красной ленточкой!
      Шутки шутками, но в таких прикидах (существа, покрытые толстым слоем пыли и пухом, налипшим на слой клея) мы бы запросто могли праздновать как минимум Хэллуин.
      В десять часов вечера в дверь позвонили... Мы, побросав свои дела, матрасы, собак и "желтяков", совместно решили, что отвлекать Иву от сверхсрочных дел (то есть от чаепития) не стоит, и дружненько открыли дверь...
      ...И заорали от ужаса. Впрочем, причина нашего крика тоже далеко не в Нирване сидела... Послышался грохот, шум, лязг, бряцанье, звон, дикий вопль... и ступеньки крыльца осчастливились кучкой крымоу. Короче, мы орем, и они орут...
      На наш слаженный хор сбежались: хозяйка, "желтяк", отлепившийся Тузик... Причем все они тоже были далеки от мечты Мойдодыра. Крымоу заверещали с удвоенной силой. Мы повторили их действия...
      Дивная опера завершилась только тогда, когда Гэри, как самый умный и вменяемый, наконец сообразил спросить:
      -- Вы чего орете?
      Крымоу неожиданно замолкли и озадаченно уставились на нас.
      -- А вы?
      -- Ну так вы орете!
      -- А мы потому, что вы!
      Наверное, все вампиры не от мира сего!
      Оказалось, что крымоу, с которыми мы, между прочим, даже общий язык нашли, пришли нас поблагодарить: вчера они все-таки отрыли клад! Каким Макаром - ума не приложу! В награду за то, что я их навела, они притащили сундучок с сокровищами, от души поблагодарили и, сказав, что "никогда не забудут мою доброту", отправились в свои уютные теплые ящики на кладбище.
      Сундучок, над которым мы немедленно склонились, был полон бесценных драгоценностей. От одного вида сверкающих бриллиантов кружилась голова! Да это ж целое состояние! Крымоу вчера сделали подкоп под американский банк, не иначе!
      Два колье и горсть бриллиантов со всеобщего одобрения были преподнесены "желтяку" в качестве извинений. Толстячок аж прослезился и причислил нас к лучшим друзьям.
      -- Обращайтесь ко мне, если кого надо за решетку посадить! Я прокурор...
      Прокурор?! Я сердито взглянула на нашего эмпата. Ведь сто процентов знал!!!
      Гэри смущенно пожал плечами. Типа "моя хата с краю, я ничего не знаю". А если бы прокурор этот решил за проделки детишек специально для нас покрасить небо в клеточку?! Хорошо хоть, наш "желтяк" не оказался Крестным отцом мировой мафии!
      На следующее утро, когда мы уже съезжали, проститься с любовью всей своей жизни пришла Эвона Хилч. Я как раз в тот момент сидела в саду на лавочке, подставив лицо солнечным лучам и закрыв глаза.
      -- Где Гэри? - противным голоском обратилась ко мне негритянка.
      -- Понятия не имею, -- я лениво приоткрыла один глаз. - Вы его на Луне не пробовали искать, нет?
      -- Послушай, девочка, оставь его в покое! Он мой! - агрессивно заявила Эвона. Я посмотрела на Геральда, успешно прикидывающегося валуном, и зевнула.
      -- Ты ему это скажи: то-то он посмеется!
      -- Где он, последний раз спрашиваю! - личико настырной барышни из черного превратилось в серо-буро-малиновое.
      -- Спросила? А теперь проваливай, -- я закрыла глаз и растворилась в солнечных лучах.
      -- Где он?! - нет, ну заладила же! Банный лист и то быстрее отцепляется!
      -- В Караганде, -- недовольно фыркнула я. - Говорю же, поищи на луне, его там последний раз видели!
      -- Что?
      -- Что-что! Улетел твой зайчик! Вот недавно туристом в космос!
      -- Ты меня тут за нос не води, -- уже не столь уверенно потребовала негритянка.
      -- Если бы я водила тебя за нос, то ты бы давно уже была безносой, -- честно призналась я.
      -- Он мой!
      -- Да забирай!
      Валун нервно дернулся.
      -- Вот я и пришла его забрать, -- терпеливо втолковывала мне Эвона. - Где он?
      -- Слушай, ну раз ты пришла его забрать, то, наверное, знаешь, где он!
      -- О! Детки! - Эвона нашла новый объект для допроса и оставила меня в покое. - Где дядя Гэри?
      Вес с Ядвигой со вздохом переглянулись.
      -- Тетя, ты че, процом ваще не варишь? - жалостливо всхлипнул Вес.
      -- Что? - явно не поняла негритянка.
      -- На Луне своего дядю поищи, глючная, -- покачала головой Ядвига, обходя "тетю" с левой стороны.
      -- Да, точно, на Луне его видели недавно, -- горячо поддакнул Тузик. Эвона с визгом отпрянула.
      -- Ииии! Говорящая собака!
      -- Теть, ну у тя точно проц перегрелся! - Вес сердито посмотрел на ненормальную тетю и, похоже, счел ее абсолютно безнадежной. - Ты б апгрейд сделала, что ли!
      Эвона Хилч совсем окосела от подобного заявления и грохнулась в обморок.
      -- Оооо, железо какое хреновое! - присвистнул Вес и отправился по своим делам.
      Гэри, кряхтя, выбрался из серого булыжника и присел ко мне на лавочку. Мы помолчали немного, наслаждаясь щебетом птиц и шумом пальмовых листьев...
      -- Хорошо! - щурясь от солнца, вздохнул напарник.
      -- Хорошо, -- эхом повторила я.
     
     
      Часть 5.
         Золотая пирамида.
        
         "Спасибо этому дому, пойдем к другому!" --
         говорили домушники, вылезая из окна.
        
         Пролог.
        
         -- Герундий, а ну открывай! Я знаю, что ты там!
         Дверь содрогнулась. Георгий Петрович подскочил на кровати и схватился за меч.
         -- Герундий!!!
         От зловещего рева лопнул хрустальный бокал, неосторожно оставленный на столе. Заслуженному агенту "Кары" осталось только тяжко вздохнуть: все-таки бокал древний, аж восемнадцатого века! Сегодня таких уже не делают, разве что на заказ.
         Георгий Петрович с раздражением отбросил меч. Нет, он бы, конечно, с радостью зарезал незваного гостя, но куда потом девать труп?
         -- Герундий, я теряю терпение! - почти истерично взвизгнули за дверью. Наглый гость явно задался целью снести дверь с петель и свести с ума хозяина квартиры.
         -- Иду, Ник, -- агент "Кары" обреченно вздохнул, протер глаза и с неимоверным трудом заставил себя выползти из такой уютной, нагретой кровати. Какого демона этому мальчишке понадобилось в четыре утра?!
         На ощупь добравшись до двери, Георгий Петрович отодвинул засов и тут же присел. Вовремя. Кулак пролетел мимо.
         -- А... Я... это... -- промямлил смущенный юноша, не ожидавший, что дверь откроется так скоро. - Извини... Постучать хотел.
         -- Я понял, -- Гера поднялся и втащил парня за воротник в квартиру. - Стучать необязательно, твоих вокальных данных вполне хватает! Чего тебе?
         -- Спишь? - парень явно нарывался на что-то нецензурное.
         -- Нет, бодрствую! - огрызнулся Гера, захлопывая дверь. - А что еще можно и спать в четыре утра?! Впервые слышу...
         -- Брось, Герундий, ты же знаешь...
         -- ...что у тебя шило в одном месте? Прекрасно знаю. С чем пожаловал? Выкладывай и проваливай!
         Мальчишка замялся, потом кинул на стол две папки.
         -- Ознакомься! - коротко бросил он, прежде чем развалиться в кресле и достать из кармана пачку сигарет. Гера скривился: его бесила привычка коллеги курить, где попало.
         -- Не здесь.
         -- Ах да, извини. Я же бросил, -- Ник спрятал пачку обратно и задумчиво уставился на Геру.
         -- Ты во мне дырку прожжешь, -- равнодушно заметил Гера.
         -- Ничего, переживешь!
         Наглый мальчик. Очень наглый.
         Гера усмехнулся и принялся изучить папки. Месяц назад парень потребовал от него всю информацию о своей семье. Гера культурно показал настырному юноше фигу и предложил ему провести пару ночек в архиве Сиверлэнда. Кто же знал, что малец воспримет совет буквально?! И вот теперь приперся.
         -- Молодец, -- Гера положил папки обратно на стол. - И теперь ты хочешь...
         -- Расскажи о моей семье, -- перебил Геру Ник. - Всё. Без утайки. И учти, я от тебя не отстану!
         -- Я же рассказывал!
         -- Ну да, типа "отвали Ник, достал уже, они померли" и бла-бла-бла! - парень скривил рожицу задумчивого гения. - А теперь скажи, где мой брат.
         В своих мечтах Герка давно уже прибил надоедливого гостя и похоронил под симпатичной осинкой. Увы, мечты - это всего лишь мечты! Хотя способный пацан, вон до чего докопался. Вот только настоящие детективы опираются на факты, а не на догадки. Не выяснил все, как следует, а уже явился допрос устраивать. Молодежь... Молокосос.
         -- Ты уверен? - Гера изобразил тупое удивление. - Надо же. А я и не знал, что у тебя есть брат!
         -- Перестань, Гер. Мы же оба знаем, что я все уже выяснил и осталась только одна мелочь - уточнить, куда же вы сплавили второго ребенка.
         -- О! - оживился Гера. - А это уже поинтереснее! Второй ребенок уже лучше, чем брат!
         -- Гер, -- строго нахмурился мальчишка. Ну копия своего отца, один к одному! И, похоже, действительно не отстанет...
         -- Кофе завари, -- Георгий Петрович дождался, пока горячая чашка окажется у него в руках и начал разъяснять. - Видите ли, господин Шерлок Холмс, история вашей семьи мне до конца неизвестна, поэтому разбирайтесь в ней сами. А ребенок... -- ангел повертел чашку в руках. - Да, твоя мать родила еще одного ребенка и, зная свое будущее, попросила меня о вас позаботиться... Тобой, Ник, занялся я, а второго ребенка приютила сестра твоей матери.
         -- И? Где мой брат?
         -- Ну почему сразу брат?!
         -- А кто? Сестра?! - в тихом ужасе воскликнул парнишка.
         -- Ну... Неплохо, Шерлок Холмс, мозги еще варят...
         -- Ладно, -- Ник вытер пот со лба. - Где сестра?
         -- Я дал слово тебе ничего не рассказывать. Узнай сам. Обратись к книге записей в Сиверлэнде.
         -- Я смотрел, ничего там нет!
         -- Так ты в архиве смотрел, а ты смотри там, где есть защита от демонов... Единственная запись о вас - в Главной Книге Сиверлэнда, а она находится в Императорской церкви. Вот и навести святую обитель...
         Ник насупился, но понял, что из гадкого коллеги больше ничего не вытянешь.
         -- Хорошо, я навещу, -- грозно пообещал он. - Гер, вот еще что...
         -- Что?
         -- Это касается Эввота.
         -- А что с Эввотом?
         -- Он - вампир! Что будем делать? - Ник кровожадно облизнулся. И кто вампир?
         -- А что делать? Вампир - так вампир. Тэррай, между прочим, -- спокойно кивнул Гера. У парня округлились глаза.
         -- Ты знал?!
         -- И я, и Игорек.
         -- Но... Он - ВАМПИР!!!
         -- И что?
         -- Как это что?! И вы, зная об этом, позволили ему находиться рядом с... Софьей?! - парень был, кажется, на грани обморока... Либо бешенства.
         -- Как раз потому и позволили.
         Ник ничего не сказал, только опрокинул чашку кофе на ковер.
         -- Кстати, Ник, раз уж ты зашел и испачкал мой ковер, то не будешь ли ты так добр и не вычистишь ли вон тот камин? - Гера указал на отвратительно грязный камин и улыбнулся. - И ковер, пожалуйста. И еще мусор вынеси да окна помой... Да, не забудь туалет и ванну... А еще у меня завелся таракан... И вот гора посуды в мойке, мой домовой в отпуске... А в другой комнате есть шкаф, там полно всякого хлама... И еще...
         Ну вот и отомстил добрый дядя Гера за незапланированный подъем.
        
        
         Глава 1.
         Нэлла.
        
        
         День выдался чудесный. Солнышко ласково разглядывало этот мир сквозь разноцветную радугу. Наглые воробьи скакали с ветки на ветку и щебетали о чем-то светлом и прекрасном. Изумрудная трава, еще мокрая от только что прошедшего дождя, приятно щекотала ноги. Кругом лес, наполненный приторным запахом лета... И посреди всего этого великолепия возвышается...
         -- А, приехали? А ну быстро в кабинет!!!
         ...самое противное и гадкое существо во всей Вселенной! Пэк!
         Я вздохнула и мысленно попрощалась с этим миром. Из кабинета Пэка живыми не выходят... разве что полудохлыми.
         -- Вот увидишь, когда-нибудь я его укушу, -- кисло пообещала я напарнику.
         -- Меня позови, я помогу, -- мрачно поддержал меня Гэри, закидывая сумку на плечо. - Надо идти, а то ведь потом не отцепится со своими нравоучениями!
         -- Ты прав, -- я забросила рюкзак на спину и двинулась на Страшный суд. Одно радует - отдуваться мне придется не одной, коллегам тоже достанется, хе-хе! Все-таки какой-то я неправильный ангел...
         В душном кабинете Пэка, как всегда, царил беспорядок. Баррикады из бумаг выросли еще метра на два: видимо, у начальника имелись дела поважнее, чем копаться в каких-то документах. Пираньи по-прежнему жадно пожирали всех входящих выпученными глазками, а грустный паук вяло шевелил лапками, пытаясь выбраться из паутины. Интересно, а через тысячу лет в этом кабинете что-нибудь изменится?
         За круглым столом уже заседали Катя и Володя. Лиса весело подмигнула мне и показала язык Пэку. К счастью, тот был слишком занят своим отражением в зеркале и ничего не заметил. Я села рядом с подругой.
         -- Как жизнь? - тихо спросила я.
         -- Прекрасна... была, -- прошептала Катюша и хихикнула: -- Ты посмотри на нашего Пука, как вырядился-то!
         Пэк и правда превзошел сам себя. Милый пионерский галстучек, синие гольфы, зеленые шорты и нечто, напоминающее ночную сорочку... Он бы еще скафандр надел!
         -- Предлагаю нанять Пэку стилиста, -- я ухмыльнулась и придвинула к себе кипу бумаг, чтобы спрятаться за ней и поспать чуток.
         -- Лучше киллера, -- еле слышно возразила Лиса. - Как съездили-то? Артефакт не нашли, я слышала?
         -- Неа, зато прибили какого-то крымоу...
         -- А вы с Гэри? - Катя хитро прищурилась.
         -- А что мы с Гэри? - не поняла я.
         -- Он тебе еще предложение не сделал? - мечтательно промурчала подруга. - Признавайся!
         Я только рот раскрыла.
         -- Кать, ну ты...
         -- Еще нет? - разочаровано вытянулось личико подруги. - Нууу.
         -- Я все слышу, -- возник справа напарник. - Любопытной Варваре, между прочим, нос оторвали.
         -- Ага, так еще не все потеряно! - обрадовалась Лиса невесть чему. Пока я пыталась ее прибить, приперся Ник. Пришлось оставить месть на вечер.
         -- Приступим, -- сухо сказал зам Пэка, раскладывая на столе папки. - Начнем с того, что артефакта не нашли и...
         -- Вот именно, не нашли! - поспешил вставить Пэк. Ник поморщился.
         --...и это случилось из-за дезинформации...
         -- Нет, это случилось из-за того, что наши агенты вместо того, чтобы работать, валяются пузом кверху!!! - снова перебил зама Пэк.
         -- На что вы намекаете? - подозрительно сощурилась я.
         -- На что я намекаю?! - начальник подошел ко мне и ударил ладонью по столу. Тщательно заготовленная кипа бумаг разлетелась в разные стороны. - Я намекаю на то, что вы должны были работать, а не валять дурака! Вы должны были привезти артефакт!!!
         -- А больше мы ничего не должны были?! - я вскочила со стула и в упор посмотрела на мерзкого человечка. - Вы думаете, мы там развлекались, загорали и смотрели стриптиз?!
         Пэка аж перекосило от моей дерзости.
         -- Наглеете, мисс, -- процедил он сквозь зубы.
         -- Я бы вам еще не то сказала! - честно выпалила я.
         -- Вот как? - со злостью улыбнулся Пэк. Что-то дьявольское промелькнуло в его глазах, мне даже на минуту стало страшно.
         -- Успокойтесь, Петр Петрович, я займусь девчонкой, -- вклинился Ник.
         -- Только через мой труп ты ей сделаешь что-то плохое, -- угрожающе приподнялся Гэри.
         -- Ты бы сидел смирненько, Эввот, а то ведь я раскрою Софье твою маленькую тайну, -- тут же окрысился Ник.
         -- Не утруждайся, она знает, -- хмуро парировал напарник.
         -- Зато другие не знают! - торжествующе взревел зам Петрова.
         -- Попробуй только рассказать, Ник! - не на шутку перепугалась я.
         -- Да плевать мне на ваши разборки, принесите мне артефакт!!! - завопил Пэк, но его уже никто не слушал.
         -- Что, Софья, и тебя очаровал этот индюк?! - орал Ник. - Я запрещаю тебе с ним общаться!!!
         -- Не впутывай ее сюда! - требовал Гэри.
         -- Это кто мне тут запрещает?! - возмущалась я.
         -- Принесите мне артефакт!!! - вопил Пэк.
         -- Кушать хочу!!! - ныл Володя.
         Шум стоял, как на базаре. Наша маленькая война точно закончилась бы чей-то кровью, если бы не вмешалась Катя...
         -- ТИХО!!! ТИХО, Я СКАЗАЛА!!!
         Воцарилась тишина. Только Тузик сладко храпел и причмокивал.
         -- Эт-то еще что такое? - первым опомнился Пэк. - А ну всем сесть!!! Устроили тут!
         Мы послушались. Виноватые лица говорили об искреннем раскаянии и сожалении, хотя я вот лично притворялась: была б моя воля, я бы этому Пэку та-акой скандал закатила, запомнил бы по гроб жизни!
         -- Кхм, продолжим, -- Ник поправил галстук и взял черную папку со стола. - По нашим данным, в Египте проживает некий Хустаф, у которого хранится нужная нам карта...
        
        
         Я шла по пустой тропинке, пиная мелкие камешки, и думала. Думала о том, какой бы могла быть моя жизнь, если бы не "Кара". Думала о том, каким был бы мир, если бы не Аннулар. И о многом еще думала. О том, что осень скоро. О дяде и тете, о друзьях.
         Думала о Гэри и о Нике... Кажется, я совсем запуталась. Ник - мое старое, самое первое чувство. Странно, что именно с ним я встретилась. А Гэри... Гэри - это Гэри.
         Я улыбнулась и подняла с дороги камешек. Рядом со Светлой долиной протекала речка, очень чистая и спокойная. Мы называли ее Изумрудной. Туда-то я и направлялась. Покидаю камешки, меня это всегда успокаивает. Может, искупаюсь заодно.
         Берег Изумрудной притягивал своей тишиной и пустотой. Видимо, все уже дрыхли без задних ног, и меня это вполне устраивало! Быстренько скинув платье, я с разбега нырнула. Брррр! Как хорошо-то! Вся речка в моем распоряжении!!!
         Я нырнула еще разочек, потом еще... Сплавала до середины реки и обратно. Ляпотааааа...
         -- Хорошая ночь, -- послышался печальный девичий голосок за спиной. Я чуть не утонула от страха, но вместо позорной смерти только тихо булькнула и медленно повернулась.
         Хорошенькая синеволосая головка выглядывала из воды. Это была девушка, очень молодая и очень бледная. У нее были большие синие глаза и... кажется, хвост. Русалка?!!! А я думала, они не существуют!
         -- Эээ, -- задумчиво изрекла я.
         -- Да, хорошая ночь, очень теплая, не правда ли? - русалка печально улыбнулась. - В такую ночь хочется петь... А ты знаешь, завтра полнолуние. Я встретила лягушку, она говорит, что небо будет ясное... Звезды сегодня хорошо видны... А почему ты не спишь? Я думала, уже все спят.
         -- Ээээ, -- повторила я, совсем сбитая с толку таким обилием информации.
         -- Я, наверное, не представилась, -- безучастно заметила странная незнакомка. - Я Нэлла, но так меня зовут друзья, а полное имя Нарунэллия. Ты можешь называть меня Нэлла. А вода сегодня прогрелась сильно, у моей матушки даже голова разболелась. А лягушка говорит, на поверхности еще жарче... А как это - жить на поверхности?
         -- Эээ, -- похоже, этот звук становится моим любимым.
         -- Матушка говорит, что где-то на поверхности есть огромные булыжники, в которых живут люди... И они поднимаются к Верхнему морю... Вы, земные, называете Верхнее море небом... А что такое небо?
         -- Эээ, -- уже профессионально вякнула я.
         -- Наверное, небо - это Верхнее море! - задумчиво ответила за меня Нэлла. - А еще я слышала, что по вечерам в тех булыжниках зажигаются огни... А как тебя зовут?
         -- Софья, -- слабо прошептала я.
         -- А меня Нэлла. Я тут живу. Матушка говорит, что мне нельзя увидеть те огромные булыжники, потому что там очень опасно, а здесь мы под защитой, -- русалка грустно вздохнула. - А мне бы хотелось увидеть... Моя сестра вот смелее, чем я. Она была там, где булыжники... Но через месяц умерла. Матушка говорит, это потому, что там жить и находиться нельзя, вода отравленная. А батюшка считает, что земные специально травят воду, чтобы мы там не появлялись... Не знаю, как же они тогда сами ее пьют? А ведь земные пьют воду?
         -- Угу, -- уже смелее подтвердила я.
         -- Вот, значит, они не специально... Недавно у нас в речке появилась трещина, оттуда вытекла странная желтая вода... Столько рыбы погибло, у меня мой любимый карасик... Я его так любила... Хорошо, что Игорек все исправил, -- Нэлла обиженно поджала губы. - Это все тот гадкий земной, я знаю! Он тут ходил вокруг с какой-то палкой, все пытался пробить окно ТУДА!
         -- Куда туда? - насторожилась я.
         -- Туда, к Подземному. Оттуда еще постоянно появляются существа с рогами...
         -- Демоны? - я подалась вперед. - Ты говоришь про демонов?
         -- Да, так вы их называете... Этот гадкий земной пытался пробить здесь портал... Я хотела рассказать Игорьку об этом, но батюшка меня не пустил. Думает, что мне показалось, но я-то знаю, что видела! - русалка подняла синие глаза к небу. - А тот земной, я даже имя его запомнила! Его кто-то окликал, так я и запомнила.
         -- И какое у него имя? -- нетерпеливо спросила я.
         -- Петр Петрович, -- невинно хлопнула глазками Нэлла. - У него еще странная чешуя была на ногах, такая розовая... А звезды сегодня хорошие, красивые... Завтра будет жарко, у матушки опять голова будет болеть... Ой, матушка!!! Мне же уже пора, а то матушка разозлится! - русалка испуганно посмотрела на меня и скрылась под водой.
         Ах, значит, Петр Петрович?! Значит, артефакт ему принести?!
         Надо поговорить с Игорьком завтра на эту тему! Серьезно поговорить.
        
         Я вернулась домой к двенадцати и бухнулась на кровать. Всё. Спать, спать и еще раз спать! Надеюсь, никто не будет нарываться на неприятности и будить меня в самый неподходящий момент?!
         Увы, надежда не оправдалась...
         Окно распахнулось, и свистящий ветер пронесся по комнате, сшибая то, что можно было сдвинуть с места. Потом ветер утих, зато разбушевалась уже я.
         -- Черт подери!!! Демона на спину! Беса в уши! Какого хрена, Гэри?! Сколько можно?!
         Гэри робко выглянул из-за шкафа и чудом избежал волны огня.
         -- А что? - нервно мигнул напарник, когда огонь достиг занавески. Огонь-то ненастоящий! Буду я еще своего домового лишней работой загружать и заставлять убирать прах с ковра!
         -- Демона-с-два! Десмода тебе в штаны!!!
         -- Десмода-то зачем? Да еще и в штаны? - обиженно фыркнул тэррай. - Не жалко бедного напарника?
         -- Десмоды родственников не трогают! - сердито отрезала я. Десмоды - летучие мышки, которые, по слухам, кровь пьют. Подозреваю, что это вранье. Кровью обычно вампиры питаются - наверное, превращаются в безобидных летучих мышек, караулят очередную жертву и наслаждаются пиршеством... Вот это жизнь!
         Тэррай тем временем тщательно осмотрел мою комнату на предмет ловушек, камер и орудий пыток. Убедившись, что ничего такого я у себя не держу (дурачок! Кто же орудия пыток напоказ выставляет?! У меня они все отдельно, в сторонке лежат), напарник со вздохом уселся в мягкое кресло, где немедленно утонул.
         -- Хорошо у тебя, -- Гэри потянулся, словно большой лев, и зевнул. - Тихо, спокойно, даже комаров не... -- он удивленно проследил взглядом за полудохлым комариком, пролетевшим мимо и тут же вляпавшимся в стенку. - Разве что комары-самоубийцы... Где это ты их выдрессировала?
         -- На рынке купила, -- ядовито пошутила я. - Хочешь тебе парочку продам?
         -- Со скидкой? - деловито осведомился нахал.
         -- Без, конечно! - возмутилась я.
         -- А на мороженое?
         -- А на орешки?
         -- Не откажусь!
         -- И я не откажусь! - нашлась я. - Люблю фисташки!
         -- Вымогательница! - обиженно присвистнул напарник.
         -- Кто бы говорил!
         -- Значит, я вымогатель? Хорошо, -- грозно изрек Гэри. - Тогда я требую крови! Не поделишься?
         -- Щаз! Ага, разбежался!
         -- Ну всего один укусик! - жалобно заныл кровопийца. - Ну всего один!!! Тебе жалко, что ли?!
         -- Еще как жалко!!!
         -- Вот так всегда! - притворно вздохнул напарник. - Приходится демонами питаться...
         -- Демонами? Фууу, -- я презрительно скривила носик.
         -- Да, -- грустно всхлипнул Гэри. - Трупы уже девать некуда, целая коллекция дома этих демонов!
         -- Коллекция демонов?! - в ужасе вскрикнула я.
         -- А что? Миленькая коллекция, гостям очень нравится...
         Он просто издевается или на самом деле?! Воображение рисовало жуткие картины: темное помещение, где в стеклянных гробах томятся несчастные демоны... Вокруг кружат мухи, страшная трупная вонь... где-то сиротливо примостился увесистый топорик, весь в крови, которым пользуется кровожадный тэррай темными ночками... В углу стоит жуткая перекошенная кочерга... Демон с несчастным лицом прикорнул на разделочном столе. Экземпляр оказался устаревшим и в коллекцию не годился, поэтому добренький вампирчик просто-напросто решил приготовить "фаршированного злодея в собственном соку"... Жуть какая! Я не пойду в гости к Геральду! Никогда!
         -- Про "фаршированного злодея" прямо в яблочко! - счастливо улыбнулся мучитель демонов. - А вот в гости приглашаю, мисс Софа!
         -- Что?! Как ты меня назвал?!
         Жуткие кошмары из жизни демонов мигом сменились сказочкой со счастливым концом: вот приходит Софушка, Ангел-Спаситель невинных демонов, хватает длинный меч и... Вообще-то не обязательно меч! Это может быть коварный удар в спину, яд фуги, ваза об голову или свежеприготовленный десерт... Результат один - капут Гэри!
         -- Зачем же так жестоко? - укоризненно прокомментировал напарник. - Особенно свежеприготовленный десерт...
         -- Назови меня еще раз так и одним десертом не отделаешься!!!
         Геральд поглядел на мое сердитое лицо и рассмеялся.
         -- Пойдешь завтра в церковь Сиверлэнда? - выдавил сквозь смех напарник.
         -- Куда?
         -- В Императорскую церковь.
         -- А зачем?
         -- Завтра воскресная служба, мне надо бы сходить... Так составишь мне компанию?
         Ясно... Правильно! И как это я раньше не догадалась, что вампиры каждое воскресение посещают церковь?
         -- Составлю, -- неуверенно ответила я. - Да, составлю!
         Хоть посмеюсь от души!
        
        
         Глава 2.
         Императорская церковь.
        
        
         Следующий день начался с противного утра. Как там говорится? Утро вечера мудренее? Так вот, у меня всё наоборот!
         Проснулась я от лучей наглого солнца, лезущего через щели в занавесках. У меня почему-то возникло видение: наша старая физичка Елена Игоревна повествует о преломлении света и изредка похлопывает указкой по головам учеников. Вскрикнув, я в ужасе грохнулась с кровати на пол и проснулась. Вот уж действительно: во сне приснится - подушкой не отмахаешься!
         Кое-как собрав наконец скелет в надлежащее положение, я поплелась в ванную. Глянув в зеркало, едва не отбросила копыта от ужаса, но справилась с собой и вернула глаза из сонной кучки в нормальное состояние. Потом умылась и принялась за волосы. За ночь на моей голове образовалась прическа "Привет с большого бодуна", так что пришлось повозиться. Но я справилась! Таак, не знаю как насчет ангела, а на человека я отдаленно похожа...
         Потом позавтракала... Надо сказать, здесь без потерь тоже не обошлось. Во-первых, я, зазевавшись, умудрилась вылить все содержимое страусиного яйца, которыми нас щедро одаривал Пэк (он случайно страусов не в квартире держит?), мимо сковородки на пол... Пришлось по-быстрому заварить вермишель быстрого приготовления, что, безусловно, нанесло непоправимый урон моему здоровью! Это во-вторых. А в-третьих, я рассыпала банку растворимого кофе и разбила чашку... Ррррр!!!
         Где-то через час я выплыла из подъезда, поругалась с соседкой, обрызгала грязью какую-то розовую собачонку с бантиком на головке, чудом избежала столкновения с деревом и наконец достигла соседнего подъезда! Как же далеко находится квартира Гэри!
         Пока я поднималась вверх по лестнице, ко мне прицепилась какая-то магическая зараза... У ангелов есть такая дурная привычка - создавать магические вирусы. Например, светящийся нимб над головой и неземное сияние вокруг. Как подцепишь такой вирус, так потом попробуй отделаться! Пока гадость какую-нибудь не сделаешь, святым быть не перестанешь! Мне, к счастью, сегодня повезло - в подъезде осталась одна целая лампочка, которую я тут же и разбила, злорадно похихикивая. Нимб и сияние пропали, а лампочку я восстановила, чтоб совесть не мучила.
         К слову, зря люди так идеализируют ангелов... Мы, конечно, боремся со злом и все такое, но не стоит забывать, что те самые хохочущие ведьмы на метлах - это тоже ангелы... За то время, которое я провела в обществе ангелов, я ни разу не встретила никого, кто бы хоть отдаленно напоминал созданный религией образ. Все поголовно вредненькие, ехидные и противненькие...
         Я уж не говорю про то, что и вампиры тоже частично произошли от ангелов. Например, тэррай... Они-то как раз на ангелов похожи больше остальных, особенно по воскресениям. Это наблюдение я провела, когда зашла в квартиру напарника и увидела Геральда, сидящего на полу в позе лотоса, мычащего нечто буддистское и одетого в... монашескую рясу! М-даа, вампира-монаха я вижу впервые...
         -- Гэри? - робко прошептала я, боясь потревожить покой Великого Гуру. Гуру не отзывался... Всё. Он улетел в Нирвану далеко и надолго!
         Я присела перед напарником на корточки и пощелкала пальцами перед закрытыми глазами. Ноль внимания, реакции не наблюдается, пациент определенно покинул этот мир! Только мычания от него и дождалась... Я понимаю, медитирует и все такое, но зачем же так страшно мычать?!
         Для верности сплясав перед святым вампиром ламбаду, я принялась с интересом осматривать квартиру. Я надеялась отыскать залежи безвременно почивших демонов, но напарник, наверное, хорошо их спрятал. Зато я обнаружила множество интересных вещей - разнообразные склянки с ядами, коллекцию оружия и даже настоящую аптечку вампира, которая содержала: осиновые колы различных размеров, серебряные пули, мухоморы, снотворное (с этикеткой "Если вам не дают заснуть соседи"), пистолет ("Если снотворное не помогло"), бутылка святой воды (для вампиров нет лекарства лучше!) и пакетик замороженной донорской кровушки. В целом же у Гэри была прекрасная квартирка, красиво оформленная и очень чистая. Чистая до такой степени, что в холодильнике мышь повесилась! Продуктов не было вообще, разве что за таковой мог сойти умерший от голода и холода таракан. Видимо, он заполз в морозильник в поисках завалявшейся крошки хлеба... Бедный!
         -- Всё осмотрела? - бодрый голос сзади заставил меня подпрыгнуть.
         -- Еще нет, -- мимо меня с жужжанием пролетела сонная муха-мутант, отсалютовала мне лапкой и мертвым грузом приклеилась к стеклу. Дурдом! Здесь даже мухи здороваются!!!--Гэри, а ты зачем таракана голодом заморил?
         -- Это не таракан, -- напарник легко поднялся с пола. - А это не муха.
         -- Ага, а этой ложки нет, Нео, -- добавила я, посмеиваясь.
         -- Это роботы, Соф. Муха моет окна, а таракан - холодильник, -- снисходительно пояснил Гэри и посмотрел на часы. - Пора уже, наверное... Служба часа через два начнется.
         -- Мог бы об этом подумать в Нирване, -- хмыкнула я, засовывая аптечку в шкаф. - Все равно ведь там делать нечего!
         -- Кстати, тебе тоже не мешает научиться медитации, -- строго заметил напарник. Я скисла. Знаю-знаю... Мне еще месяц назад об этом толковал Игорек: мол, медитация раскрывает скрытые возможности души и позволяет лучше управлять своей Силой. Так-то оно так, да и мне уж точно надо днями сидеть в позе лотоса, но... лень!!! Лень и вообще... мне некогда, вот!
         -- Конечно, тебе некогда! - язвительно поддержал меня Гэри. - Ладно, после Египта я тобой займусь! И учти - избежать тренировок не получится!
         Ох. Я попала.
         Геральд жестоко усмехнулся, взял зонт и направился к двери.
         -- Пошли, ангел, а то путь долгий...
         На этот раз я даже не попыталась прибить напарника за "ангела". Чувствую, жить мне осталось до первой тренировки... Плакать хочется.
        
      Глава 2.
         Императорская церковь. (продолжение)
        
         Как мы добирались до ближайшего портала - это отдельная, полная опасностей и приключений история. Мы чуть не утонули в болоте, нас почти спрессовали в маршрутке, мы попали под проливной дождь, поругались с нацистами и ввязались в разборку местной мафии... Оттянулись, короче, по полной программе! В довершение всех бед нас атаковала какая-то абсолютно сумасшедшая старушенция, избила зонтиком и прочитала лекцию про "ходют тут всякие". Я так и не поняла, чего эта Шапокляк так взбеленилась... ну, подумаешь - потоптали ее грядки, разрушили крыльцо, устроили маленький тайфунчик в ее саду и снесли забор! Тоже мне! Было бы из-за чего переживать!!! Или, может, она разволновалась из-за того, что я покрасила ее пуделька в красный цвет? Или из-за того, что мы заляпали грязью только что выстиранное белье (оно так соблазнительно блистало чистотой...)? Или потому, что разрушили беседку?... В любом случае, мы еле-еле унесли ноги! Нет, все-таки нервный какой-то народ нынче пошел!
         Слава Богу, мы добрались до городского парка, где находился портал, живыми и даже целыми.
         -- Соф, ты далеко? - напарник удержал меня за локоть. - Портал здесь.
         -- Блин, так и знала, что не замечу эту чертову дырку! - я развернулась и послушно поплелась за Гэри. Настроение было хуже некуда: мне казалось, что я только что вылезла из стиральной машинки, где крутилась как минимум часа три. - Гэри, а часто ты... э-э... в церковь ходишь?
         -- Нет. Если честно, я не очень-то верующий... Но вспомнить об императоре - мой долг, я должен присутствовать на службе как... -- напарник осекся и покосился на меня.
         -- Как...? - я встрепенулась. Ага, этот гадкий вампирюга опять от меня что-то скрывает! На этот раз я добьюсь правды!!!
         -- Э-э... Как гражданин Сиверлэнда, -- нашелся Гэри. - Светлое Воскресение очень важный праздник моего родного города, Соф.
         -- Понятно, -- сникла я. Опять хитрый напарник увильнул от чистосердечного признания.
         Светлое Воскресение - самый крупный религиозный праздник в Сиверлэнде. Сегодня это еще и День Скорби: в 1900 году, как раз в этот день, отряд Аннулара ворвался в город и уничтожил всю императорскую семью. После этого случая в Сиверлэнде вместо монархии временно была установлена демократия. Временно, потому что наивные жители все еще продолжали верить в чудо и ждали возвращения законного наследника трона.
         Разумеется, в такой великий день народ бил баклуши. Любое действие, повлекшее за собой напряжение мышц или извилин мозга, каралось недовольными ахами, охами и проповедями о конце света. Причем даже олени получали законный выходной, так что паломникам приходилось добираться своим ходом, через порталы.
         Ближайший к Светлой долине портал находился в одном городском парке. В каком именно, я сказать не могу: меня же за это прибьют чем-нибудь куда-нибудь и скажут, что так оно и было! В принципе, заметить портал можно, но не нужно. Заблудившимся в параллельных мирах гражданам (мы их называем "заблудшие души") почему-то жутко не везло. Кого-то сжирали динозавры, кого-то Дракула, а кто-то кончал жизнь самоубийством, столкнувшись с рожей Пэка...
         -- Соф, куда ты опять пошла? - Гэри стоял возле портала и укоризненно смотрел мне вслед. Терпеть не могу порталы, вечно мне с ними не везет!!! Вот, снова не заметила! - Вернись, ангелочек, я все прощу!
         -- Как ты меня назвал?! - на всякий случай переспросила я, чтобы точно знать, что тот, кого я сейчас укокошу, не невинная жертва моего плохого слуха. Хотя, честно говоря, мне почему-то жутко нравилось, когда Гэри называл меня так. У него это выходило как-то мягко, спокойно, без излишней слащавости... Заслушаешься, одним словом! Вот так и зачаровывают эти проклятые вампирюги наивных девиц! Я подозрительно покосилась на напарника. А с виду такой честный!
         Гэри перехватил мой взгляд, подмигнул и облизнулся. Я в ответ показала ему фигу.
         -- Так неинтересно, -- разочарованно протянул напарник. - Никакого сострадания к голодному несчастному вампиру!!!
         -- Это ты-то несчастный вампир?!
         Гэри жалобно шмыгнул носом.
         -- Может, того... глоточек? - с надеждой воззвал он к моей совести. Увы, совесть ангела похожа на медведя в спячке... А уж о своей совести я и вовсе молчу, поскольку мы с ней попросту не знакомы!
         -- Глоточек? - я сделала вид, что решаю проблему вселенского масштаба. - Хм... А давай! Подставляй шею!
         -- Не понял? - напарник состроил оскорбленную рожицу.
         -- Ты ведь предлагаешь, а я от халявы не отказываюсь! Надеюсь, вы мыли шею, мистер вомпер? - я ослепительно улыбнулась. - Ну?
         -- Злодейка! - напарник поднял воротник куртки и отошел от меня подальше. - Плохой, нехороший ангел!
         -- А ты вообще редиска!!! Ой... -- я споткнулась о какую-то трубу, непонятно как оказавшуюся посреди тропинки, и упала прямо в объятия Гэри.
         -- Ага, попалась! - рассмеялся напарник. - Так-то вот! Справедливость всегда торжествует!
         -- Неправильно она как-то торжествует, -- я попыталась высвободиться из крепких объятий, но Гэри только поплотнее прижал меня к себе и довольно улыбнулся. -- Эй, отпусти!
         -- Нет уж, не отпущу! - хитро сощурился нахал. - Мне и так хорошо!
         -- Что за... -- я еще раз дернулась. Безуспешно, конечно. - Гэри!!! Наглый, противный и хитрый кровопийца, а ну пусти меня!!!
         -- А то что?
         -- А то... -- я замялась. - А то ухо откушу, вот!
         Мы немного поиграли в гляделки. Наконец, Гэри сдался и разжал руки.
         -- Ты все-таки очаровательна, -- тихо рассмеялся напарник. - Ладно, пошли, а то опоздаем! - он кивнул в сторону телепорта, предлагая мне отправиться в Сиверлэнд.
         -- Только после вас, -- я посторонилась, пропуская Геральда.
         -- Нет-нет, только после вас! - не согласился напарник.
         -- Ну что вы, я пропущу вас вперед!
         -- Это так мило с вашей стороны, но дамы идут первые!
         -- Я уступаю вам это право!
         Какое счастье, что в парке почти не было людей! А то что бы они подумали о придурках, стоящих перед пустым местом и упражняющихся в вежливости?! Я представила нас со стороны и прыснула со смеху.
         -- Гэри, давай валяй уже, я за тобой!
         -- Сдаюсь! - напарник поднял руки вверх.
         Сиверлэнд встретил нас пушистым снегом и праздничным настроением. На этот раз фасады домов, теснившихся по краям улицы, утопали в гирляндах из живых цветов и религиозных символах: подковах, белых голубках, знаках Солнца, солярных знаках и звездах, олицетворяющих счастье. Правда, сегодня не играла музыка, не было видно звенящих колокольчиками оленей... Город отдыхал от суеты и проблем.
         К слову, религия Сиверлэнда - Мантра - гораздо свободнее любой человеческой религии. Бог, конечно, един, но верить в кого-то другого Мантра не запрещает. Никаких ритуалов, никаких постов и прочих издевательств над собой, любимым. Церковь могут посещать абсолютно все, включая вампиров, оборотней, даже демонов, которые, правда, ни разу не доходили до Святилища живыми. Странная религия, больше похожая на утопию и чем-то отдаленно напоминающая буддизм.
         Гэри возник рядом неожиданно. Я аж подпрыгнула на месте.
         -- Испугалась? - возрадовался мерзкий упырь.
         -- Щаз! Не дождешься!
         -- Да ну? Спорим на... Эй! - огромный снежок угодил Гэри в плечо. Я тут ни при чем, честное слово! Это все местная ребятня! Но смеялась я так, словно приложила к бомбардировке руку. За что и поплатилась! Второй снежок достался уже мне... Теперь хохотал Гэри, а я тихо злилась. Ну, подождите! Найду кто - устрою бесплатное купание в ледяной проруби!!!
         -- А, смешно?! Получай! - я слепила снежок и атаковала напарника.
         -- Ах, так?! Тогда сдача!!! - Гэри в долгу не остался. Я уже приготовила следующий снаряд, но тут на нас обрушилась целая лавина снежков, и мы были вынуждены капитулировать за ближайшее дерево.
         -- Что будем делать, агент? - я осторожно выглянула из своего убежища, чтобы обнаружить источник опасности. Врагами оказались мелкие пацаны. Они прятались за памятником и страдали от любопытства: сейчас их головы торчали из-за бронзового ангелочка. Мальчишки изучали обстановку.
         -- Их пятеро, -- серьезно подытожил выглянувший с другой стороны напарник. - Объекты обнаружены! Начинаем бомбардировку!
         Мальчишки тоже нас заметили. Захихикав, они скрылись за памятником. Видимо, готовить боеприпасы!
         -- Похоже, нам только что объявили войну! - я довольно потерла ручки.
         -- Ну что ж... -- Гэри с ехидной улыбочкой начал лепить снежок. - Им же хуже!
         Почти целый час мы воевали с местным населением. Ребята сражались храбро, но мы не сдавались. К концу нашей битвы снежками пулялась вся улица, включая почтенных старичков.
         -- Ага, получай, коварный тамагоча!!! - сгорбленный дедушка на рекордной скорости проскакал мимо нас и отправил гигантский снежок на другую сторону улицы. Снаряд настиг свою жертву. Маленький пацан стал моментально похож на большой снежный шар.
         -- Ребята, в атаку!!! - наши враги явно обиделись.
         -- Что будем делать, ангел? - Гэри взвесил на ладони снежок.
         -- Обманный ход? - я аккуратно выглянула из-за дерева и получила в лоб. Тьфу! Вот ведь мелкие паразиты!
         -- Лучше зайдем в тыл!
         Наш маневр прошел на ура. В тыл заходила я, а Гэри в это время отвлекал вражеское внимание, строя смешные рожицы. В результате я умудрилась "прикончить" четверых и смыться.
         -- Хорошая работа, -- Гэри подмигнул мне и, издеваясь, добавил: -- Ангелочек.
         -- Назовешь меня еще раз так и будешь плясать лезгинку в течение всей своей жизни!!!
         -- Назову, -- нагло пообещал напарник. - Но лезгинку плясать не буду!
         -- Посмотрим, -- многообещающе протянула я.
         В конце концов, сражение закончилось ничьей. Мы заключили временное перемирие, а улица была объявлена нейтральной территорией.
         -- А как тебя зовут? - мальчишка из вражеского отряда дернул меня за рукав. - Меня Эйдан.
         -- Софья, -- коротко представившись, я повнимательнее пригляделась к пареньку. Черные волосы, карие глаза и яркая, необычная аура... Похоже, в будущем малец разобьет не одно девичье сердце и построит блестящую магическую карьеру.
         -- Ты красивая, -- по-детски просто сказал Эйдан. - Очень.
         -- Ээ... Спасибо, -- я начала потихонечку краснеть.
         -- А ты дождешься, пока я вырасту и женюсь на тебе?
         Пока я пыталась вернуть себе дар речи, вмешался мрачный Гэри. Он сердито указал мальчишке куда-то назад. К моему удивлению, Эйдан развернулся и, повесив нос, отправился в заданном направлении.
         -- Ничего себе! - присвистнула я. - Ты, случаем, не местный авторитет какой-нибудь?
         -- Нет, а что?
         -- Эйдан тебя так быстро послушался!
         -- Уже Эйдан? - обиженно буркнул напарник. Ух, уж не ревнуем ли мы?!
         -- Его вроде так зовут? - невинно уточнила я. - А что это ты хмурый такой? Ревнуешь?
         --Я?! А хоть бы и ревную! - Гэри упрямо вздернул подбородок. - И вообще, пошли в кафе, кушать хочется! У нас еще целых полчаса в запасе...
         В кафе нас обслужили по полной программе. Причем бесплатно. Все официантки бегали вокруг нашего столика, словно вокруг столика королевы Великобритании. Нам принесли лучшие блюда заведения, предложили кучу коктейлей, до отвала накормили мороженым и даже порывались сделать массаж! Выглядело все подозрительно. Персонал явно старался произвести впечатление на Геральда...
         -- Гэри, а ты случайно не местный президент? - я с сомнением посмотрела на огромный кусок торта... Нет, не влезет.
         -- Президент? Нет, не президент, -- со смешком ответил напарник. - Просто хозяин кафе - мой близкий друг.
         -- И много у тебя здесь друзей?
         -- Достаточно, -- Гэри проткнул вилкой кусок ветчины.
         -- Что-то мне кажется, ты темнишь!
         -- Обижаешь! Я честен, как никто другой... -- напарник поднял голову, встретился взглядом со мной и осекся. - Ну да, признаюсь, я иногда недоговариваю... Что?... Ну хорошо, я часто недоговариваю...
         -- А можно ваш автограф? - к Гэри подскочила молоденькая официантка с блокнотиком и ручкой. Коллега затравленно посмотрел на меня, потом на официантку, снова на меня...
         -- Ээээ... Вы меня с кем-то спутали!
         -- Да нет же! Это точно вы! Ну, пожалуйста-пожалуйста!!! - девчонка запрыгала на месте, умильно сложив ручки в молитвенном жесте. - Всего один автограф!!!
         -- Но я...
         -- Поооожааалуууйстаааа!!!
         Гэри вздохнул и неохотно черкнул что-то в блокнотике. Официантка завизжала от радости и, прижав блокнот к груди, побежала хвастаться друзьям.
         -- Ну? - я скептически приподняла левую бровь.
         -- Она меня с кем-то спутала, наверное, -- попытался вывернуться Гэри.
         -- Знаешь ты кто? Ты скрытный, вредный нахал, ты...
         Успокоилась я только тогда, когда набрала достаточно грехов для исповеди... Что ж, теперь можно и в Церковь!
         ...Кстати, напарник так и не раскололся! Интриган клыкастый!!!
        
        
        
         Глава 3.
         Тайны родословной.
        
        
         Церковь величественно поднималась к небу. Это было легкое, хрупкое сооружение. По высоким, острым колоннам вились серебряные лианы, белоснежные стены, казалось, были сотканы из воздуха, а многочисленные башенки сверкали золотом на солнце... Двери, распахнутые настежь, сегодня украсили живыми цветами... Дааа... Святая обитель смотрелась эффектно, особенно на фоне заснеженных деревьев. Я никогда не видела такого прекрасного здания!
         Внутри с воодушевлением толпился народ. Было тесновато, но, как говорится, в тесноте да не в обиде.
         Стоило Геральду переступить порог, как его окружило плотное кольцо поклонников. Мои смутные сомнения укрепились... Я уже пыталась спросить прохожих, не знают ли они этого "симпатичного молодого человека"... Почему-то все, смущенно улыбаясь и с восхищением поглядывая на напарника, искренне уверяли, что знать не знают, кто это такой! Что-то я им не верю...
         Вскоре Геральда уговорили помочь главному священнику толкать речь. Взойдя на круглое возвышение, очень похожее на цирковую арену, напарник принялся демонстрировать знание иностранных языков... По крайней мере, так мне вначале показалось. Прислушавшись, я поняла, что это просто странный и неправильный русский. Гэри повествовал о трагедии 1900 года и читал оды единому богу, в которого, похоже, не особо верил. Я хмыкнула и решила протиснуться к загадочной стеклянной конструкции, торчащей в центре зала, словно столб в чистом поле. До своей цели я не добралась: меня снесли в сторону. Я завертелась в толпе, врезалась в чью-то спину и едва зубы себе не вышибла. Разумеется, я тут же попробовала выяснить, какой хрен меня толкнул и какой хрен стоял на моем пути! Первого хрена я, как ни старалась, не обнаружила, а второй и сам возжелал увидеть лицо того, кто его пихнул под задницу (так получилось, я ж не виновата!).
         -- Соф?!!! - о ужас! Я сплю, и мне снится кошмар! Только его здесь не хватало!
         -- Ник?!!!
         -- Какого...?!!! - синхронно и с неподдельным ужасом воскликнули мы.
         -- Что ты здесь делаешь? - я схватила Ника за руку и потащила туда, где меньше всего народа.
         -- А ты? - Ник резко остановился.
         -- Я с Гэри!
         -- Опять ты с ним водишься?! Я же сказал...
         -- А меня не волнует, что ты там сказал! Не вмешивайся в мою жизнь!
         -- Он тебе не пара! - категорично заявил старый знакомый.
         -- А с каких это пор ты мне пару подбираешь?! - нахмурилась я.
         Ник грозно сдвинул бровки.
         -- Я твой начальник, и помни об этом! Как ты со мной разговариваешь?!
         -- Ой, простите, Ваше Индюшачье Величество! Забыла вас спросить, как мне жить и с кем общаться!
         -- Забыла? Да, забыла!!! Потому что я лучше знаю!
         -- А, может, ты мне еще и друзей выбирать будешь, а?! - я возмущенно топнула ногой. - И...
         -- Да как ты не понимаешь?! - перебил меня Ник. - Этот выродок может быть кем угодно! Даже шпионом Аннулара! Сколько он скрывал, что вампир? Откуда ты знаешь, что ему больше нечего скрывать?! Наивная, глупая девчонка! Да он воспользуется тобой, как вещью, а потом сдаст врагам, как только поймет, что ты больше ему не нужна!!!
         -- Ты ни хрена не знаешь!!!
         -- Я старше тебя, на меня не действует его очарование, я, в конце концов, не первый год работаю агентом, так что прислушайся лучше!
         -- Ты просто паникер!
         -- Невыносимая девчонка!!!
         -- Ник, я тебе сейчас врежу!!! - честно предупредила я. Коллега вздохнул и постарался успокоиться.
         -- Тебе лучше с ним не общаться, -- гораздо мягче сказал Ник. - Он может быть опасен.
         -- Твоё-то какое дело? - я тоже смягчилась, хотя не до конца. - Ты не имеешь права контролировать мою жизнь!
         -- Имею, -- уверенно заявил заместитель Пэка.
         -- Что?! Ты с утра травку не курил?
         -- Какую травку?! - Ник нервно вытащил из кармана пачку сигарет. - Соф, перестань ёрничать! Я с тобой когда-нибудь в дурдом попаду!
         -- Когда-нибудь точно! - заверила я коллегу. - Особенно если будешь нос не в свое дело совать!
         -- Соф... -- Ник устало потер рукой лоб. - Боюсь, это мое дело тоже. Ты должна знать...
         -- Что знать?
         -- Трудно объяснить... Ладно, пошли со мной, -- он без особого энтузиазма махнул рукой, предлагая мне пройти к выходу. Если честно, Ник меня заинтриговал, поэтому я не стала препираться.
         Выйдя из церкви, мы прошли в резную арку и оказались во внутреннем дворике.
         -- Туда, -- Ник кивнул в сторону здания из красного кирпича. - Это архив Императорской церкви.
         -- А...
         -- Занадом, -- отрезал Ник.
         -- Ты что, тоже эмпат? - недовольно проворчала я.
         -- Что значит "тоже"? - Ник взглянул на меня исподлобья. - Я не эмпат и не знаю ни одного эмпата...
         -- Не знаешь? - удивленно переспросила я.
         -- А ты?
         Я пожала плечами и затянула завязки куртки потуже. Выходит, Нику практически ничего не известно о Геральде. Интересно, кто в курсе всех тайн загадочного вампира-полукровки? Ведь Ник прав: Гэри вполне может оказаться даже шпионом Аннулара... но я уверена, что это не так.
         -- Ник, а что тебе известно о Гэри?
         -- Достаточно, чтобы ему не доверять! - твердо постановил коллега.
         -- Но ведь Игорек и Гера ему доверяют, разве нет?
         Ник насупился.
         -- Это их ошибка.
         -- Ты так уверен в своих выводах?
         -- Софья, этот тип твой, Гэри Эввот, что-то скрывает. И это что-то не просто пончик под подушкой, уж поверь мне! Я был в архивах Сиверлэнда... Так вот, ни в одной книге записей нет живого Гэри Эввота...
         -- Живого?
         -- Есть один Эввот... -- Ник поднес зажигалку к сигарете. Легкий дымок потянулся к небу. - Но не совсем Гэри и... У него очень длинная фамилия была. Я не помню, кто точно...Но это не наш приятель. Так что официально Гэри Эввота нет.
         -- Вот как, -- я задумалась. И правда, странно получается. - Но Ник, не все ангелы есть в архивах Сиверлэнда...
         -- Не знаю, -- неохотно выдавил Ник после минутной задержки. - Ты подождешь, пока я покурю?
         -- Забавно, мне сегодня второй раз предлагают подождать... Подожду, конечно.
         -- Так вот, Соф, -- Ник затянулся. - Я долгое время изучал все, что связано с Эввотом... Ничего я не нашел. На него нет компромата, на него вообще ничего нет! Он будто не существует...
         -- И тем не менее, паспорт у него есть, -- поспешила вставить я.
         -- Паспорт можно подделать, это ерунда!
         -- Что, пробовал?
         -- Давно. Еще в школе, -- Ник усмехнулся и затушил окурок. - Пойдем.
         Архив Императорской церкви выглядел как обычная библиотека. Длинные, почти бесконечные книжные полки, пылящиеся подшивки местных журналов, большие письменные столы... Библиотекаршей работала странная синяя женщина с крылышками. Как сказал Ник, самая натуральная фея.
         -- Книгу Записей, пожалуйста. Том двести сорок пятый.
         Фея улыбнулась и достала из ближайшего стеллажа огромный кожаный фолиант.
         -- Осторожнее с книгой.
         -- Да-да-да, -- отмахнулся Ник.
         Мы заняли столик, скрытый от посторонних глаз большой пальмой, и Ник начал листать книгу. Мне же оставалось только сидеть и ждать. Кажется, я задремала, убаюканная библиотечной тишиной... Неудивительно, учитывая, сколько мне пришлось сегодня пережить!
         -- Читай, -- Ник пододвинул ко мне книгу. Я зевнула и протерла глаза.
         -- Что это?
         -- Читай и узнаешь.
         -- Вредина, -- беззлобно обозвалась я, подтягивая фолиант ближе. - Ну и? "Мария Нарышкина и Андрей Стоцкий (точное имя неизвестно). Обвенчались 21 сентября. Дети: Софья и Ник Стоцкие." И чего ты... -- тут до меня дошло, что я только что прочитала. - Софья и Ник... что?!
         Я вскочила со стула, книга грохнулась на пол. Софья и... НИК?!!!
        
        
        
         -- Это что, очередная твоя шуточка?!
         -- Софья, это не шутка. Это правда, -- спокойно заявил Ник.
         -- И... ты хочешь сказать, что...
         -- Да, что мы с тобой родня, -- уже раздражаясь, отрезал парень. - Софья, ты только что сама все прочитала!
         -- Но ты Шулибин! - вскричала я. Библиотекарша сердито зашикала. Пришлось понизить голос до шепота: -- Ты Шулибин, Ник, а я Стоцкая. Почему ты думаешь, что это про тебя?... Про нас?
         -- Я еще год назад начал поднимать документы, связанные с моими родителями, -- Ник вздохнул. -- У меня было тяжелое детство, Софья, и я надеялся - всегда надеялся - что найду своих родителей. Понимаешь?
         --Понимаю, -- я опустила глаза. Еще бы не понимать!
         -- Когда Герка устроил меня в школу НРАРФа, стало ясно, что найти их невозможно... Я забыл про них. Но вот год назад Игорек завел о моей матери разговор... Я захотел узнать больше. Пришел к Герке, но тот отослал меня в архивы Сиверлэнда. Целый год я изучал книги записей... И только потратил зря время.
         -- Почему зря?
         -- Потому что их имен я там не нашел. Тогда я проник в секретный архив НРАРФа. О родителях я узнал много... И была там одна фраза, мол, детей у них двое... Я подумал, что у меня есть брат -- и ошибся. Неделю назад Герка намекнул, что не брат, а сестра. Он посоветовал зайти в архив Императорской церкви. Увы, сколько я ни искал - не обнаружил даже нужных имен! Ни Анны Совиной, ни Дмитрия Шулибина... -- Ник усмехнулся. -- На этот раз я отправился к Игорьку. Он раскрыл другие имена моих родителей... Мария Нарышкина и Андрей Стоцкий... Собственно, вот тогда-то я и понял, кто моя сестра, но хотел убедиться лично. В этой книге, -- Ник указал на кожаный фолиант, -- все написано. Все точно.
         -- Но этого не может быть!
         -- А что может быть? Ангелы, демоны... Ты раньше об этом знала обо всем? Пойми, мы вообще ничего не знаем. Что было с нашими родителями? Почему об их работе нет ни одной записи? Почему у них было по два имени? Чем они занимались? И почему бывшая "Кара" исчезла? Все это хранится в страшной тайне. Игорек и Гера- это единственное, что осталось от прошлого ангелов.
         -- Ник, ты понимаешь, что я просто... не могу понять... У меня никогда не было братьев или сестер, а тут ты... и...
         -- Я понимаю. Сам был в шоке. Такую сестру и врагу не пожелаешь!
         -- Как и такого брата!
         -- Да уж, два сапога - пара., -- горько усмехнулся Ник. - Софья, тебе нужно время, чтобы все обдумать... привыкнуть, в конце концов... Знаешь...
         -- Что?
         -- Я рад, что у меня есть сестра... Я не дам тебя в обиду, потому что иначе останусь один. А я устал от одиночества, -- Ник помедлил и задумчиво, словно пробуя на вкус, произнес: - Сестричка.
         Я не знала, что ответить. Я вообще ни о чем не думала. Брат свалился на меня, словно с неба... И этим братом оказался Ник. Тот самый Ник, который вечно издевался над всеми, который так сильно мне нравился в школе, который запугивал первоклашек и учителей... Странно. Да и как это - иметь брата? Что с ним делают, с чем его едят? И можно ли его бить по голове, если достанет?
         Я вздохнула. Неразрешимые вопросы. Лучше я подумаю об этом завтра... Или послезавтра... Или через год... Или обижусь и вообще думать перестану!
         -- Соф, а я... -- в дверях библиотеки нарисовался Гэри. При виде Ника он резко помрачнел. Впрочем, Ник, похоже, тоже встрече не обрадовался. Вот, блин, два барана! Как мне их помирить?
         -- А вот и мистер Х, -- Ник поморщился. - Софья, если что-то понадобится, ты знаешь, где меня искать... И осторожнее с этим типом, он скользкий, как змея... До вечера.
         На пороге Ник остановился, чтобы окинуть моего напарника презрительным взглядом.
         -- До встречи, Эввот.
         -- До встречи, Ник, -- с нажимом произнес Гэри. Он подождал, пока Ник скроется из виду, и подошел ко мне. - Он тебе сказал?
         -- О чем? - я широко зевнула. - И чего вы с ним не поделили только, а?
         -- Соф, он мне не доверяет, и я его понимаю, -- напарник выдвинул стул и сел. -- Но он сказал тебе, что он твой брат?
         -- Сказал. А ты, как обычно, обо всем догадывался, но мне не сообщил? - задала я чисто риторический вопрос.
         -- Извини. Не хотел...
         -- ...вмешиваться, -- понимающе кивнула я.
         -- Ты что, эмпатией заразилась?
         -- Да нет, умом. Оказывается, это такая заразная вещь!
         -- Соф? - Гэри отщипнул от пальмы кусочек листика.
         -- М?
         -- И что ты решила?
         -- В каком смысле?
         -- Ник не переносит меня. Так кого ты выберешь? Брата?
         -- Слушай, я вас обоих точно поколочу! - всплеснула я руками. - Ну, ведь знаешь же, что я мнения... кхм, брата... не разделяю!
         Гэри просиял.
         -- Софья, ты... ангел!
         -- Но учти, если он окажется прав, я тебя из-под земли достану и отправлю в баню! - я весело подмигнула напарнику и поднялась: -- А теперь пошли отсюда, а то я точно засну в этой библиотеке.
         ...Я все-таки заснула. Правда, не в библиотеке, а в маршрутке. И проснулась уже дома... Вопрос на засыпку: как мне удалось во сне доковылять до кровати?!!! Надо будет у Гэри поинтересоваться...
        
      Глава 4.
         Подслушивать нехорошо, но полезно.
        
         Scio me nihil scire
Я знаю, что ничего не знаю
        
         Я потерла руки и еще раз заглянула в трубу. Лезть в эту дурацкую черную дырку - самое настоящее безумие, но именно это я и собиралась сделать.
         Я подтянула джинсы повыше и осторожно опустилась в дымоход. Мне придется пролезть как минимум четыре этажа, но это еще не самое страшное. Гораздо хуже то, что я вполне могу застрять где-нибудь... Если уж домовые в этих каминах периодически задерживаются денек-другой до прихода хозяев, то обо мне и говорить нечего! И тем не менее, я собиралась рискнуть.
         К счастью, заботливый архитектор-проектировщик не забыл про лесенку - наверное, предвидел, что однажды какой-нибудь больной на голову ангел решит сходить в гости вот таким вот изощренным способом... Я вздохнула и зацепилась за выпирающую из стены железяку. Чувствую себя скалолазом-любителем, но дело того, надеюсь, стоит!
         До первого ответвления я добралась без приключений... и с интересом заглянула в узкий тоннель, ведущий к камину десятого этажа... Как-то странно и неправильно устроены в этом доме камины: как же несчастный Санта будет разносить подарки?! Для того, чтобы проникнуть в дом, ему придется похудеть и раздеться догола! Бедный, бедный Санта!
         Я подняла руку, чтобы утереть непрошенную слезу, и тут вдруг на меня сверху что-то капнуло! От неожиданности я разжала и вторую руку и с воплем полетела вниз... Перед моими глазами пронеслась вся жизнь и даже, кажется, не только эта, но и предыдущая. Я сосчитала все ступеньки лбом, все камни боком и все острые выпирающие предметы локтями, и наконец выпорхнула в чей-то камин.
         -- Ох, -- я с кряхтением села и ошалело потрясла головой. Вокруг меня облачком разлеталась зола, забиваясь в нос и в глаза. Кажется, где-то в своем плане я просчиталась... Беспрестанно чихая, я кое-как выползла из чертова камина и старательно отряхнулась. Да уж, Санта-Клауса из меня не получится!
         Квартира явно принадлежала не Геральду, к которому я решила заглянуть в гости с целью разбойного хищения редкой книги, а какому-то очень чистоплотному ангелу. По-моему, даже чересчур чистоплотному: это ж надо отскоблить паркет до зеркального блеска!
         Я без зазрения совести протопала грязными ботинками до белоснежного столика и опустошила стоящий на нем стакан воды... Уже лучше. Потом огляделась... А красиво тут... было. До меня. Интересно, кто здесь живет?
         Судя по всему, хозяин временно отсутствовал. Что ж, тем лучше! Можно немного посидеть и отдохнуть - например, вон на том белом диванчике в викторианском стиле!
         Рядом с диваном стоял еще один антикварный столик, а на нем лежала газета. О, как раз вовремя! Я вчера забыла новости посмотреть! Какой гостеприимный хозяин! Я поблагодарила его от всей души и схватила газету... Каково же было мое разочарование, когда оказалось, что это вовсе не газета. Это была карта, очень старая... Карта какого-то помещения, похожего на лабиринт Минотавра.
         Я перевернула листок и обомлела. "Петру Петровичу Петрову, начальнику специального подразделения "Кары", с заверениями в вечной дружбе и с надеждой на взаимовыгодное сотрудничество. Надеемся, Вы нас помните. Это в ваших же интересах. Дайте нам знать, иначе мы вынуждены будем разорвать контракт. С уважением, ваши преданные друзья."
         Похоже больше на угрозу, чем на "заверения в вечной дружбе"! Так значит, эта квартира - Пэка? Я осмотрела учиненный мной беспорядок и сглотнула. Пора уносить ноги! Если зловредный коротышка явится раньше времени, то мне лучше будет самой удушиться! Не хотелось бы.
         Я с сомнением посмотрела на карту. Взять или оставить? Ясно, что карта ценная... Надо будет сказать Пэку, чтоб убирал всякие там документы в сейф, а то ведь гости неправильно поймут!
         Я хмыкнула, но карту все-таки положила обратно на стол. Если Нэлла права, то Пэк работает на врага, а с демонами шутки плохи. С другой стороны, меня смущало послание на обратной стороне. Вряд ли оно от ангелов. А если от демонов, то что такое сделал наш любимый (ха-ха три раза!) начальник, чтобы разозлить своих покровителей? Нет, не все так просто, я в этом уверена. В любом случае, надо поведать о карте Игорьку...
         Я кое-как замела следы своего присутствия и юркнула обратно в камин. Как бы мне отсюда выбраться? Ладно, так и быть, использую магию левитации...
         ... Спустя секунду из трубы пулей вылетело визжащее черное существо... Ну не рассчитала я, с кем не бывает?!!!
         Шумно приземлившись на дерево, я с сомнением посмотрела на трубу... Дубль два?
        
        
         -- Гэри... Гэ-эри-и... -- я стояла около кровати напарника, раскачивая в руках маятник, и пыталась разбудить приятеля. - Гэри, десмода тебе в штаны, а ну подъем!!!
         Гэри лениво приоткрыл один глаз, увидел меня, в ужасе заорал и сверзился с кровати. Как будто никогда не видел черных лохматых ангелов, заляпанных кровью!!! Нашел чего пугаться!
         -- С-соф? - робко вякнул он.
         Я хмуро на него посмотрела, подошла поближе и принялась водить маятником над его макушкой.
         -- У тебя в голове геопатогенная зона, -- наконец подытожила я.
         -- Что?! С тобой все в порядке? - не на шутку разволновался напарник. Интересно, а похоже, что у меня все в порядке?!!!
         Я рассмеялась и убрала зеленый камушек в карман.
         -- Если ты об этом, то это всего лишь кулон!
         -- Нет, я не об этом! Что с тобой приключилось?!
         Что?! Вообще-то ничего особенного, не считая того, что я чуть в лепешку не разбилась (причем в буквальном смысле!), чтобы пробраться в квартиру Гэри и найти эту дурацкую книгу, а в итоге ничего не нашла!
         -- Ничего не приключилось и не смей меня сканировать! - я окинула коллегу оценивающим взглядом и ухмыльнулась: -- Кстати, ты что-то устало выглядишь!
         -- Посмотрел бы я на тебя после трех часов сна! - вполголоса огрызнулся Гэри. - Как ты вошла?
         -- Как Санта-Клаус, -- честно призналась я.
         -- Я серьезно.
         -- Нет, правда. Как Санта-Клаус, через камин, -- отвернувшись от напарника, я начала заново изучать содержимое книжного шкафа. - Мне нужна книга. Называется "История ангелов с древнейших времен до наших дней". У тебя она есть?
         -- Зачем тебе? - в голосе Гэри я уловила настороженность и подозрительность. Ну что же, это еще одна причина прочитать "Историю". Возможно, я там что-нибудь и о Геральде найду.
         -- За надом. Гэри, какая тебе разница? Если у тебя есть книга... -- я осеклась, поняв, что ничего не добьюсь. - Понимаешь, я хотела найти информацию о моей семье. Может, там что-то и будет...
         Гэри сощурился - верный признак того, что он решил почитать мои мысли. Ладно, пусть читает, мне не жалко. Разве что не хотелось бы, чтоб он узнал о том, какой он симпатичный в растрепанном виде... Или о том, какие у него красивые синие глаза... Или... всё, молчу и не думаю! А то точно узнает.
         -- У меня нет этой книги, -- наконец сообщил напарник. - "История" была выпущена в двух экземплярах. Один - в Сиверлэнде, другой - у нас. Но оба хранятся в Доверительных архивах.
         Доверительные архивы... Те самые, в которых хранятся самые редкие или же самые опасные книги. Где возвышаются стопки самых секретных документов. Где есть досье на всех жителей планеты... Рай для шпиона и любопытной Варвары! Да, мне туда не пробраться. Тут нужен специальный пропуск, а у меня его нет и бог знает, когда будет.
         Я задумалась. Есть, конечно, вариант...
         -- Софья, не смей обворовывать Игорька, слышала? - строго оборвал мои мысли Гэри. Вот зараза, а какая идея была!
         -- Не буду.
         -- Клянись.
         -- Клянусь, что не буду обворовывать Игорька...
         -- Ни сейчас, ни позже...
         -- Ни сейчас, ни позже, никогда, во веки веков, аминь, -- послушно повторила я, скрещенными пальцами потирая спину. - Я обворую Пэка. Ты доволен?
         Судя по глазам Геральда, возведенным к потолку, довольным он не был. Но это уже не мои проблемы. Может, напарник так хвалу небесам воздает за мою смекалку?
         -- Ты неисправима, -- Гэри махнул рукой и отправился на кухню. - Кофе будешь?
         -- Давай, не откажусь, -- я открыла какой-то ящик и нашла там огромную кипу газет. В основном, с заголовком "Императорский Сиверлэнд". Надо же, не знала, что в Сиверлэнде есть своя пресса.
         Я взяла стопочку газет и села в кресло. Рядом с названием газеты красовался лотос и олень - символы Императора и Сиверлэнда соответственно. Красиво...
         Все номера оказались старыми. Со времени их выхода прошло больше полувека. Я быстренько просмотрела первые полосы и наткнулась на фотографию... Гэри! Прежде чем я успела хоть что-то прочитать, кроме "Загадочные исчезновения при императорском дворе - сенсационные открытия! Читайте на стр. 6.", газету вырвали из рук.
         -- Интересно? - напарник метал громы и молнии.
         -- Ты служил при дворе? - месяц назад я бы испугалась этого грозного взгляда, но сейчас только фыркнула. Гэри, конечно, совершенно непредсказуемый тип, но причинить мне вред не сможет... да и не захочет, я надеюсь.
         -- Служил? - Гэри улыбнулся. - Нет.
         Охотно верю. Какой у меня щедрый напарник: лапша уже на ушах не убирается! Ладно, вопросами и допросами ничего не добьешься. Придется действовать самостоятельно и провести небольшое расследование. Только где и что искать?
         -- Может, все-таки дашь дочитать? - я попробовала вырвать газету из рук напарника. Тот лишь вздохнул и, вынув две страницы, с елейной улыбочкой протянул издание мне.
         -- Ааа... -- я потянулась к нужным страницам. Гэри немедленно их разорвал и бросил в камин.
         -- Любопытным на днях, Софья, отщемили нос в дверях. Кстати, это последний, раритетный номер газеты. Его больше нигде нет, -- с какой-то странной и непривычной жесткостью поведал мне Геральд. Я даже смутилась и почувствовала себя маленькой, несмышленой собачкой. Не хватало еще хвост поджать!
         -- Иди ты в бяку, таинственный наш! - обиженно отрезала я и, вскочив, зашагала к дверям. Тоже мне, шпион с партизанскими наклонностями! Все, с этой минуты никакой дружбы с этим нахалом - только работа!!! Сколько можно водить меня за нос?! Сколько можно играть в таинственную личность?! Строить из себя загадочного героя?! Сказал бы, что Бэтмен, и точка. Я бы не поверила, но хоть успокоилась!
         -- Софья! - раскаивающийся и умоляющий возглас заставил меня задержаться в дверях. Я могла бы сейчас демонстративно хлопнуть дверью, но вместо этого остановилась. Умеет же подлизаться!
         -- Мне пора, Гэри, -- уже гораздо мягче сказала я. - Встретимся вечером.
         Не знаю как, но напарник неожиданно очутился впереди меня, преграждая путь к двери. Вот это скорость! Хотелось бы мне быть наполовину вампиршей, чтоб так двигаться!
         -- Прости, -- виновато вздохнул напарник. - Если бы я мог, то я бы тебе все рассказал...
         -- Ну конечно, -- насмешливо поддакнула я. - Очередную баечку на ночь, ага. Тебе надо сказки писать, ведь неплохо получается!
         -- Соф...
         -- Да ладно, проехали. Ты мне ничего не должен, это твоя личная жизнь, и я прекрасно все понимаю, -- я отвела глаза и нахмурилась. - Но мне и правда пора. Я должна еще пропуск стащить, не забыл?
         -- Я... -- Гэри хотел сказать мне что-то важное, но, похоже, не смог и отошел в сторону. - Встретимся вечером.
         -- Извини за побудку, -- улыбнулась я. И только за дверью помрачнела. Кажется, я только что все испортила. На душе скреблись кошки. Мне хотелось вернуться, как-то все сгладить, но гордость не позволила. Да и вроде бы я ничего такого плохого не сказала, мы с Гэри не ссорились...
         Уж лучше бы поссорились! Неопределенность будто убивает...
         Я потерла лоб. Да, что-то неуловимо изменилось. То ли во мне, то ли в Гэри, то ли в наших отношениях. Такое чувство, что старые рамки рухнули, а новые мы еще не выстроили.
         Надо с кем-то поговорить. Хоть на кого-то, хоть частично, переложить этот груз, эту тяжесть... Не одной же переживать! Хе. Вот поэтому я иду к Нику. Назвался братцем - мучайся теперь! Щаз я его так своим визитом обрадую, что он еще долго отходить будет!
        
        
        
         Ника я нашла в его кабинете. Встрепанный и злой, он перекапывал верхний ящик стола - причем судя по его лицу, там затерялось как минимум завещание дедушки-миллионера с никому не известным именем Абрамович. Страницы и папки разлетались в разные стороны, словно перья, а сам Ник шипел, хмурился и ругался разными нехорошими словами. Увидев меня, он на секунду приостановил поиски, затем снова взялся перерывать бумаги.
         -- Чего тебе? - угрюмо бросил он. И почему сегодня все такие нервные? Наверное, всему виной мерзкая погода: мелкий дождик противно моросил с самого утра.
         Я не ответила, только подошла к столу и с любопытством заглянула в ящик. Ник выбросил оттуда еще одну папку и неохотно отвлекся от своих археологических раскопок.
         -- Софья, -- он медленно выпрямился, -- тебя не учили на вопросы отвечать?
         -- А давай я тебе помогу хаос навести? - я подхватила листок и театрально подбросила его в воздух.
         -- Софья!!! - братец чуть из штанов от возмущения не выпрыгнул. У, какие мы сердитые!!! Того и гляди дым из ушей повалит!
         -- Не возражаешь? - я улыбнулась, извлекла из ящика аппетитный кекс и с удовольствием откусила кусочек. - Чефо ифефь?
         Ник как-то странно на меня взглянул и неожиданно улыбнулся в ответ. Хм. Подозрительно!
         -- Что?
         -- Ничего, -- отмахнулся братец, вновь принимаясь наводить бардак в столе. - Ты пришла за кексом?
         Я фыркнула.
         -- О да, он мне во сне приснился, звал меня, плакал и умолял забрать из этого ужасного места!
         -- Софья!
         -- Что?
         -- Не валяй дурака.
         Я пожала плечами. У Ника всегда было ровно столько же чувства юмора, сколько у гнилого пенька. Просто удивительно, какие мы разные! Вот я, например. У меня с юмором... ну да, примерно так же, согласна.
         -- Ладно, я просто хотела узнать, не дашь ли ты мне пропуск в Доверительный архив "Кары", -- со вздохом призналась я.
         -- Не дам, -- спокойно отрезал Ник после секунды раздумий.
         -- Ник? Ты бесчувственный чурбан, понял? - я изобразила на лице оскорбленную невинность. - Ты понимаешь, что препятствуешь моему похвальному рвению к знаниям?!
         -- Не знаю, как насчет знаний, но подозреваю, что ты решила вляпаться еще в какую-то историю, -- уверенно заявил братик (какое все же непривычное слово!).
         -- Вовсе нет!
         Конечно, Ник попал в десятку, но ему об этом знать необязательно.
         -- Врать нехорошо, -- Ник попытался процитировать мне Библию, однако все его старания сделать из меня святую монашку пропали даром. Я лишь скептично приподняла бровь и демонстративно зевнула. - Что тебе понадобилось в Доверительном архиве?
         -- Э-э... Ну-у... Этот, как его? Учебник по... ну-у... э-э...
         -- Софья! - Ник стукнул кулаком по столу.
         -- Да ладно, ладно! Не кипятись! "История" мне нужна!
         Ник глубоко задумался, прикидывая, каких неприятностей можно ждать от моего знакомства с историей ангелов.
         -- Ну! Решила узнать настоящее имя отца, да? - наконец выдал он. Как он только догадался?! - Я уже смотрел "Историю". Уверяю тебя, все страницы, посвященные "Каре" аккуратно выдраны из обеих книг. Про отца и мать там ничего нет.
         -- Как ты узнал?!!!
         -- Да просто я сам неделю назад искал эти книги... И с той же целью, заметь!
         -- А про историю Сиверлэнда там есть что-нибудь? - честно говоря, я расстроилась, что в книге ничего нет про "Кару". Теперь я даже не представляла, где искать информацию о своих родителях. Может, хоть с тайнами Геральда мне повезет больше?
         Ник встал и прошелся до окна.
         -- Понимаю. Тебя интересует Эввот. Про него тоже смотрел - ничего! Он не упоминается среди значимых персонажей истории, по крайней мере до 1900 года. История Сиверлэнда в книге обрывается как раз на этой дате... Ну, ты знаешь: война и крах Империи и все такое... -- задумчиво протянул Ник, водя пальцем по кристально чистому стеклу. - Ты ведь об Эввоте спрашивала?
         Я недовольно поморщилась. Опять он угадал? Второго эмпата я не выдержу!!! Пусть даже эта эмпатия основана на родстве, но все же неприятно.
         -- Правильно. Об Эввоте. Я сегодня видела его фотографию в газете. Геральд...
         -- Агент Эввот!!! - строго поправил меня Ник.
         --...агент Эввот, -- послушно повторила я. - В-общем, Геральд не дал мне прочитать статью в "Императорском Сиверлэнде" от 21 июня 1954 года. Заголовок еще такой интересный: "Загадочные исчезновения при императорском дворе - сенсационные открытия!"...
         -- Исчезновения-а? - нараспев повторил брат. - А вот это уже интересно... -- он задумался. - Что если он приложил руку к убийству императорской семьи?
         -- Ник! - я возмущенно привстала. - Если ты его не переносишь, то это еще не значит, что он убийца!
         -- Однако если ты его любишь, то это еще не значит, что он белый и пушистый! - резко парировал Ник. - Нельзя никому доверять!
         -- Я его не люблю, -- тихо огрызнулась я.
         -- Брось, мне можешь не врать, -- брат проницательно на меня взглянул. - И себе лучше не врать. Ничего хорошего из этого не получится.
         -- Да не вру я никому! И никогда Гэри не убивал! Может, это он исчез? - я от досады прикусила губу и чуть не расплакалась. Ник сам того не зная задел больную тему. Эта тема - мои чувства к Гэри. Честно говоря, я не знала, что такое любовь... Да и кого мне было любить? Тетя с дядей откупались от меня дорогими игрушками и дефицитными бананами... Пожалуй, единственным существом, которого я любила в детстве, был мой плюшевый мишка. А вот теперь я никак не могла в себе разобраться. Впрочем, лучше об этом не думать, а не то можно совсем свихнуться!
         -- Он исчез?! Ха! Может, прирезал императора и смылся?
         -- Ник!!! Может, ты на Гэри еще и убийство Кеннеди повесишь, а? Так, на всякий случай? - ядовито предложила я и отвернулась.
         Брат нервно щелкнул зажигалкой.
         -- Надо успокоиться, -- все еще раздраженно заметил он. - Нам обоим. Однако я предлагаю тебе отказаться от Эввота и потребовать себе другого напарника.
         -- Нет. Я верю ему, -- я сердито пнула ногой листок бумаги. - И давай закроем эту тему. На роль убийцы больше подходит твой любимый начальник Пэк, чем Гэри.
         -- Агент Эввот!
         -- Да хоть чайник! Елки, ведь не это важно! Ты под носом предателя не видишь!
         -- Ты о Петре Петровиче? - Ник аккуратно присел на краешек стола и изящно стряхнул пепел в фарфоровую чашку. - И ты думаешь, что я ничего не вижу? Думаешь, и Игорек ничего не видит, и Гера?
         -- Что ты имеешь в виду?
         -- Петров не совсем чист - это факт. Но это не наше дело. Игорек не дурак...
         -- Так Пэк и правда вражеский крот? - мое настроение резко приподнялось. Хоть одна хорошая новость за этот день! Ну, Пэк, я тебя без гарнира съем! Хотя нет - а то отравлюсь нафиг...
         -- Я этого не говорил. Он, конечно, крот, но необязательно вражеский!
         Я потеребила волосы. Хм... Тогда чей? Не мог же Игорек подослать агента к Аннулару... Или мог?
         -- Думаешь, Петрович наш?
         -- Не знаю. Это не наши проблемы. Пусть волнуется Совет, а не мы... Короче, не лезь в это дело! Все равно ни до чего не докопаемся.
         Я посмотрела на Ника, решая, рассказать ли ему о карте... Нет. Не буду. Любящий братик меня тогда точно прибьет!
         -- Дай мне пропуск... Я хоть напарника на чистую воду выведу! - помолчав, попросила я. - Пожалуйста.
         -- Не дам, -- Ник зачем-то схватил пиджак. - У меня нет пропуска. Пойдем.
         -- Куда?
         Ник посмотрел на меня большими удивленными глазами, словно увидел инопланетянина.
         -- Пропуск есть у Игорька, а ты не знала? Мы его очень культурно позаимствуем.
         -- Ой, так мы идем воровать! - воодушевленно подхватила я.
         -- Не воровать, а заимствовать! - гордо отчеканил брат.
         -- Заимствовать... Ну да, -- расплывшись в улыбке, я поспешила за Ником.
        
        
        
         В коридорах НРАРФа царила послеобеденная тишина. Большинство агентов, вероятно, дрыхли - и самое интересное, они имели на это полное право: такие уж порядки в нашем болоте. Остальная часть была на заданиях - кто где. Так что я надеялась, что мы с Ником не попадемся никому на глаза и беспрепятственно стащим... ну, то есть позаимствуем (ну, конечно, позаимствуем! Воровать нехорошо, фу!)... пропуск.
         Меня немного мучила так не вовремя проснувшаяся совесть. Все-таки я поклялась напарнику не обворовывать Игорька... с другой стороны, это вовсе никакое не воровство, а самое безобидное "занимание"! И вообще, воровать будет Ник, а я в сторонке постою, на стреме!
         -- Эй, -- я замедлила шаг. В коридоре кто-то был. Этот кто-то нервно вышагивал вокруг кадки и изредка бросал косые взгляды на растущую в ней пальму, будто подозревая растение в злостном уклонении от лейки.
         Ник досадливо мотнул головой и потянул меня за колонну.
         Человек еще немного побегал вокруг пальмы, потом сплюнул и пошел дальше... Кадка с тихим стуком двинулась за ним. Мужчина остановился и осторожно повернулся. Растение прикинулось пеньком и замерло.
         -- Черт знает, что такое! - гневно заметил человек и быстро отбежал на метр. Пальма жизнерадостно запрыгала следом.
         -- Действительно черт, -- едва слышно прошептал Ник.
         Тем временем пальма совсем распоясалась и показала прибалдевшему незнакомцу фигу из листьев. У бедняги даже волосы дыбом встали. Заорав не хуже мандрагоры, он дунул в сторону туалета - надеясь, видимо, что чудовищное растение постыдится туда войти. Наивный!
         -- Пойдем, -- Ник со смешком покинул наше укрытие. - В последнее время НРАРФ набирает огромное количество новичков, и все равно сотрудников не хватает.
         -- Им ничего не объясняют, что ли?
         -- Игорьку некогда. Похоже, его что-то очень сильно беспокоит, поэтому новички предоставлены сами себе. Сюда.
         Я свернула за Ником налево и проскользнула в гостеприимно приоткрытую дверь. Честно говоря, я думала, что кабинет Игорька надежно защищен от всяких обнаглевших ангелов, и нас хотя бы током шандарахнет. Меня ждало глубокое разочарование ! Нас даже домовой не покусал - только недовольно стукнул по батарее... Подозреваю, что без заместителя начальника "Кары" мне бы досталось на орешки по полной!
         Я мельком полюбовалась на свое взъерошенное отражение в зеркале и пообещала себе, что больше никогда не буду ходить в гости через камин!
         -- Соф, ну красавица ты, красавица! - горячо заверил меня брат. - Дуй сюда! Да дверь закрой!
         -- Слушаюсь, сэр! - сквозь зубы процедила я. Перед тем, как закрыть дверь, я выглянула в коридор и удостоверилась, что все чисто.
         -- Поищи вон в том ящике, -- Ник кинул мне ключи и указал на старинный комод.
         -- Думаешь, мы тут что-нибудь найдем? - я открыла самый верхний ящик и обнаружила там два пистолета под стеклом. Игорек - опасный мужчина! - По-моему, здесь можно рыться вечно!
         -- Попфобуй нифний, -- зажав в руках листок и удерживая подбородком папку, Ник лихорадочно листал большой ежедневник.
         -- Ник, ты...
         Я не договорила. За дверью послышались голоса - близко, очень близко!
         --...ничего не поделаешь. Это конец!
         -- Без паники.
         Один из говоривших злобно чертыхнулся. Видимо, споткнулся об ту веревочку, которую я случайно (конечно, случайно!) натянула в коридоре.
         -- Блин, -- коротко, но точно подметил брат. - Быстро, быстро! В ШКАФ!
         -- Я туда не полезу, у меня клаустрофобия! - я резко задвинула ящики и сунула ключи в карман.
         -- Быстро, я сказал!!! - зашипел Ник и, схватив меня за локоть, затащил в шкаф. Караул, меня украл Бука!!!
         -- Может, просто сядем на стулья и скажем, что ждали Игорька? - робко прошептала , отпихивая от себя приставучую швабру.
         -- Какие на хрен стулья?! Да не хватай ты меня за ногу!
         -- Да не хватаю я тебя ни за какую за ногу!!!
         --Всё, тихо!
         Я показала Нику язык, но промолчала. Мы сидели в полумраке, вдыхая запах пыли и нафталина, и слушали, как в замке поворачивается ключ. Вот вляпались, палки-ёлки! Не хватало еще в Нарнию провалиться для полного счастья!!!
         Ник ткнул меня локтем в бок, я подвинулась. Братец, однако, успокоиться не захотел и ущипнул меня за ногу. Ну, всё!!! Живым из этого шкафа выйдет только один!!! И это будет не Горец!!!
         Резко развернувшись, я уже хотела врезать брату разочек между глаз, но...
         Огромный, скользкий осьминог со множеством щупалец жизнерадостно улыбался мне вместо Ника! Ааааааа!!! Я знала, что в этом необъятном шкафу живет чудище!!! Оно сожрало Ника и теперь закусит мной!!!
         Я отшатнулась, наткнулась спиной на что-то мягкое и вознамерилась поорать, однако мне закрыли рот ладонью.
         -- Тихо, -- на уровне ультразвука приказал Ник. Он живой, ура! - Это цветок.
         Я отдышалась и присмотрелась к зловещему осьминогу повнимательнее. Почему-то теперь он стал напоминать мне пальму - причем очень ехидную и наглую пальму! То, что я приняла за щупальца, оказалось всего-навсего листьями, а улыбка мне и вовсе со страху приглючилась.
         Я кивнула, показывая Нику, что кричать не буду, и брат убрал ладонь.
         Пока мы пугались пальмы, голоса проникли в кабинет. Один голос явно принадлежал Игорьку. Я тайком перекрестилась: если начальник нас тут застукает, то похоронное агентство получит сразу два заказа!
         -- Пойми ты, я не могу его сдерживать! - послышался звук отодвигаемого стула. - Аннулар сильнее меня! Мне остается только ждать!
         -- Сиверлэнд погибнет.
         Гэри?! Да нет, не похоже. Слишком ледяные, жестокие интонации, у Геральда таких просто быть не может!
         -- Геральд...
         Вот черт!!! Я дернулась и задела швабру. Слава богу, успела удержать!
         --...пойми, что я связан, -- со вздохом продолжал Игорек. - Совет раскалывается на части. Америка и Великобритания нарушают договоры, Франция отказывается вмешиваться! Китай не доверяет ни нам, ни Америке, ни Европе... Мало того, что мне приходится воевать с демонами, так еще и американских ангелов вылавливаю пачками! В-общем, сынок, наш мир трещит по швам. Я знаю Аннулара и говорю, что он этим воспользуется...
         -- Сиверлэнд - нейтральная территория. Поговори с Советом, они должны защищать город! Какие могут быть разногласия в этом вопросе?!
         Кто-то нервно заходил по кабинету. Наверное, Игорек думал или же подбирал слова для ответа.
         -- Видишь ли, Гэри: боюсь, Алатырская эра ушла безвозвратно. Мы больше не едины, ангелы разных стран мыслят по-разному. Система рухнула, осталась одна лишь видимость.
         -- Но ведь...
         -- Да ну тебя, ты как ребенок! - в голосе Игорька появилось раздражение. - Ну подумай сам, ведь наши коллеги из той же Америки просто мечтают заполучить весь Сиверлэнд, а не один его кусочек! Аннулару стоит пальчиком поманить, и Стэйн переметнется к нему!
         -- А если в обход Стэйна? - жестко спросил Гэри.
         -- В обход? - задумался Игорек. - Думаешь, связаться с "подпольщиками"?
         -- Думаю, что пора переходить к нашему плану.
         Раздался грохот.
         -- Что здесь делает мой ежедневник?
         Вот-вот, и мне интересно. Я с укором взглянула на брата, тот лишь пожал плечами. М-да, нам только воровать!
         -- В конце концов, тебе виднее, -- после небольшой паузы произнес Игорек. - Поговори с Правителем, он тебя послушает.
         -- Не факт.
         -- Послушает, даже не сомневайся. Сиверлэнд до сих пор тебя помнит: за те двадцать лет, что ты правил, ты стал легендой, Гэри...
         Швабра все-таки упала. Мне на ногу. Дикий грохотне мог остаться незамеченным... Даже пальма ускакала от нас в самый дальний угол.
         Мы с Ником замерли и переглянулись.
         -- Что это? - растерянно спросил Гэри. Ах, блин, демон дери, если этот хренов обманщик решит воспользоваться эмпатией, то нам кранты! Впрочем, нам и так кранты - но хоть на секунду позже!
         -- А сейчас и проверим, -- мрачно ответил Игорек. Его тяжелые шаги звучали, словно похоронный марш... Так. Так! Только без паники! Если что - мы ждали начальника. Да, в шкафу! А что такого?! Может, мы избавляли родимого шефа от смертельной опасности и проводили секретную операцию по поимке моли?!
         Самая дальняя дверца распахнулась. К счастью, нас не было видно. Нанюхавшаяся нафталина пальма радостно прыгнула в объятия Игорька... и тем самым спасла нас.
         -- Ах, это ты, -- разочарованно протянул Игорек и, даже не заглянув в сам шкаф, захлопнул дверцу. Мы с Ником одновременно выдохнули. - Надо будет в лабораторию отправить... Так ты поговоришь с Правителем?
         -- Игорек, я не имею никаких прав на власть в Сиверлэнде, не забывай! - голос Гэри почему-то стал мягче и привычнее. А еще мне показалось, что напарник чувствует себя виноватым, хотя, возможно, я уловила то, что хотела уловить. Это же надо! Правил двадцать лет Сиверлэндом!!! И, конечно, его там никто не знает, и при дворе он не служил, и официантка автограф у него по ошибке спросила... Лжец!!!
         -- Ты имеешь прав на власть больше, чем кто-либо другой...
         -- Нет, Игорь. Сиверлэнду нужен Наследник.
         -- Да мы можем тысячи лет потратить на его поиски!
         -- Значит, потратим. С Правителем я поговорю, но ничего не обещаю, -- устало вздохнул Гэри. - И потом, я ведь должен ехать в Египет. Наши агенты, по всей видимости, вышли на Золотую Пирамиду. Медлить нельзя. Это наш шанс, иначе придется уничтожить артефакт.... - пауза. - Игорь?
         -- Что тебя мучает?
         -- Я хочу ей все рассказать.
         В кабинете повисла тишина. Потом что-то тренькнуло, будто бы раздавили стакан.
         -- Нет, -- решительно отрезал Игорек.
         -- Но Игорь...
         -- Нет! Пусть думает, что ты вампир, что ты тэррай, и не смей ей что-то рассказывать, иначе я найду на тебя управу!
         -- Но...
         -- Забыл, что бывает за нарушение приказа, Геральд?!
         -- Я так больше не могу! Я хочу, чтобы она знала, кто я, чтобы она знала, что я...
         -- Стоп! - властно приказал Игорек. - У стен есть уши, да, Гэри? Сейчас мы от этих ушей избавимся! - последнее, что мы услышали, был короткий щелчок. И больше ни звука, словно в вакууме.
         Я подтянула ноги к груди и обхватила их руками. Я знала об этой технологии - когда звук полностью отражается от препятствий и остается в помещении. Полумагия-полунаука. В любом случае, я больше ничего не услышу...
         Что ж, на одну из загадок Геральда я узнала ответ. Да только вопросов стало еще больше...
        
      Глава 5.
         Страна фараонов.
        
        
         Мне снилось что-то очень и очень хорошее. Настолько хорошее, что просыпаться жуть как не хотелось! Во сне были принцы там всякие-разные и платья с кринолинами, а в реальности некто плохой и невежливый ломился в дверь. Подумав немного, я решила, что по ночам все должны спать и мне плевать, кому я понадобилась!!! Так что счастливо вздохнув, я с чистой совестью перевернулась на другой бок и продолжила танцевать вальс с принцем.
         Тем временем некто плохой и невежливый активно напрашивался на неприятности. Он стукал в дверь как раз в те моменты, когда прынц пытался чмокнуть меня в щечку. Прямо как специально! Наконец я сдалась, на ощупь выбралась из постели и доковыляла до двери.
         -- Ну наконец-то! - сказало чумазое существо, едва я открыла дверь. - Собирайся, едем в Египет!!!
         Я приоткрыла один глаз пошире. Существо подозрительно напоминало напарника, да и голос показался знакомым... А что делать напарнику в моей квартире в час ночи? Пока, вроде, мы друг друга не настолько хорошо знаем. Значит, это сон во сне! Я читала - такое иногда бывает! Что ж, в таком случае, я могу пойти и досмотреть тот первый сон с прынцем и роскошным платьем!
         Ни слова не говоря (а зачем - это ж сон!), я вернулась под теплое и уютное одеялко, свернулась клубочком и провалилась в сладкий мир мечты... Странное дело, но после чумазого напарника принц мне уже не казался таким уж красавцем... да и нос у него какой-то неправильный!
         -- Соф, давай, поднимайся! Ну? - принц потрепал меня по плечу.
         -- Не хочу, -- капризно отрезала я и отвернулась от носатого наследника.
         -- Софья, милая, времени нет, -- ласково повторил принц. А голос у него точь-в-точь как у Геральда! - Мы должны лететь в Египет сегодня же... Давай, поднимайся.
         Египет? Какой еще к демону Египет?!
         Сон схлынул внезапно, стоило мне только сообразить, что я ангел, а не сказочная принцесса в белоснежном платье. Вот блин. А как хорошо спалось-то, а!
         -- Соф, ангел...
         -- А еще раз меня так назовешь, и я покажу тебе, что такое нимбом по кумполу! - сердито огрызнулась я, с трудом разлепляя веки. Гэри сидел на краю кровати и усердно дергал меня за плечо. - Перестань, я уже проснулась!
         -- Да?
         -- Да... -- глаза снова закрылись и темнота начала меня потихоньку засасывать.
         -- Эй!
         Я резко села и в результате уткнулась носом в сладко пахнущую рубашку напарника. Мням, какой Геральд все-таки уютный! Я только минутку еще подремлю...
         -- Софьяааа, я с радостью проведу с тобой сколько угодно ночей подряд, но сейчас у нас на это просто нет времени! - насмешливо фыркнула эта скотина. Я обиженно оттолкнула нахала и как можно быстрее выбралась из кровати. - Ты только попроси, в любое время дня и ночи, -- напарник явно надо мной издевался, причем с такой отвратительной гадкой улыбочкой, что мне очень захотелось его чем-нибудь чугунным стукнуть. Но я поборола себя! Видите, какая я добрая и милая (жаль, что я выбросила тот старый бабушкин утюг...)!
         -- Иди ты ко всем демонам!
         -- Я только-только оттуда, -- серьезно заверил меня Гэри.
         Только сейчас я заметила, что у напарника на лбу, на руках, на одежде засохшая кровь. Волосы растрепанные, рубашка порвана, на плече почти зажившая рана... Больше всего мне захотелось обнять его, прижаться, но... кхм... как-то это неприлично.
         -- Что с тобой случилось? - я нервно сглотнула. И он в таком состоянии еще шутит?
         Он промолчал, только улыбнулся и покачал головой.
         -- Ты собирайся. Пэк украл документы - в них вся информация на контакты в Египте - и скрылся. Нам нужно срочно лететь в Египет, Игорек достал билеты на утренний рейс, так что у нас в запасе три часа...
         -- Ты не ответил. Кто тебя так?
         -- Лучше спроси, кого я так! - рассмеялся напарник. - Ванная рядом с кухней?
         -- Ага.
         -- Я у тебя одолжу, пожалуй, халат и полотенце, не возражаешь?
         Я помотала головой и порылась в шкафу. Халат у меня красный, махровый и просто огромный: я могу в него раза три завернуться. Геральду подойдет.
         -- Держи.
         -- Спасибо, -- Гэри устало вздохнул, бросил на меня быстрый извиняющийся взгляд и вышел из комнаты.
         Ну и дела! С кем же напарник успел поцапаться?! С Пэком, что ли? Ну, тогда мне стоило бы обидеться - да хотя бы на то, что меня не позвали!!!
         Я рассеянно пнула ногой стул. Очень хотелось спать и очень не хотелось куда-то ехать. Какой все-таки подлец этот Пэк: ну вот что ему стоило спереть эти документы денька на два попозже!!! Черт бы его побрал!
         Я протерла глаза и с сомнением посмотрела на кровать. Ужасно хотелось прилечь еще на одну секундочку, но я знала, что потом уже до самого утра не встану, даже если начнется атомная война. Поэтому я полезла в шкаф за вещами. Сейчас буду бросать в сумку всё подряд, нужное и ненужное. Три часа - это слишком мало, я порой и за два дня собраться не успеваю.
         Я укладывала в сумку спортивный костюм, когда в прихожей раздался взрыв. Первая мысль была: "Караул! Террористы!", но террористам в Светлую Долину не пробраться при всем их желании.
         Я тихо-тихо поднялась с корточек, достала из-под подушки охотничий нож (я его там всегда держу, на всякий случай) и аккуратно подошла к двери комнаты. В ванной журчала вода - значит, взорвался не Гэри. Уже хорошо.
         Я понятия не имела, как мне действовать дальше. Как там в голливудских боевиках? Выпрыгивают из-за угла с пистолетиком в руках и орут "Не двигаться! Полиция!"? Да, с пистолетом оно, может, и эффектно, но с ножом будет смешно...
         В итоге я просто открыла дверь и вышла в прихожую, держа нож наготове. То, что я увидела, потрясло меня до глубины души.
         Дверь валялась в углу прихожей, вокруг нее плясал Тузик, завывая не хуже сирены. Выглядел он абсолютно сумасшедшим. Я встала на пороге и с интересом следила за его действиями. Доберман с закрытыми глазами отбивал поклоны, подрыгивал и периодически вертелся вокруг своей оси. Хм, как интересно!
         -- Тузик, тебя из какого места выписали? - я усмехнулась и прижалась спиной к косяку.
         -- Я слышу их! - торжествующе взвыл коллега.
         -- Зеленых человечков или чертиков с рожками? - не вдохновилась я. Доберман приоткрыл один глаз, увидел меня и сразу сник.
         -- Это ты, -- печально заметил он.
         -- Как ты догадался? - невинно полюбопытствовала я. - Меня по определению не может быть в моей собственной квартире!
         -- Я думал поставить твою дверь обратно...
         -- Сплясав вокруг нее? Ты думал, она тебя пожалеет, а потом пойдет и сама поставится на место?
         -- А вдруг?
         -- А, ясно, -- многозначительно хмыкнула я и присела на корточки.
         Итак, дверь Тузик снес профессионально. Какая все же силища в маленьком собачьем тельце!!! Откуда только что берется!
         У меня мелькнула дурацкая мысль, что Тузик нарочно тренировался выбивать двери, чтобы ангелам жизнь раем не казалась. По крайней мере, мне она раем уже не кажется. Ну и как мне теперь приставить дверь на место до отъезда?
         -- Ну что ж, раз такая ботва, придется потрудиться... -- я грустно всхлипнула. День начался неудачно. - Давай ты за один край, я за другой, и понесли.
         -- Нет... -- жалобно простонал песик.
         -- Да-да, -- неумолимо отчеканила я.
         -- Может, не надо?
         -- А, может, не надо было ее сносить? - раздраженно буркнула я. Обычно я куда как более добрая, но обычно меня не будят посреди ночи и не злят всякими глупыми вопросами!
         -- Хм, -- серьезно задумался доберман. - Может, и не надо...
         -- Дошло наконец!!!
         Вдвоем с доберманом мы подняли дверь с пола. Она оказалась тяжелой, я не удержала ее и уронила. Тузик подскочил на месте и взвыл, словно призрак оперы.
         -- Лапа!!!
         -- Блин, -- коротко вызверилась я.
         -- Что здесь происходит? - из ванной с тревогой выглянул напарник.
         -- С дверью не поладили, -- мрачно отозвался Тузик, осторожно ощупывая пострадавшую конечность.
         -- Вот ведь незадача, -- Гэри на минутку исчез в ванной, а потом вышел в халате, усердно вытирая лицо полотенцем. - А ты, убийца дверей, мог бы и меня подождать, а не заставлять девушку таскать тяжести!
         Тузик виновато тявкнул, а я смутилась. Наверное, не привыкла, чтобы обо мне кто-то заботился.
         -- Да это скорее я его заставила, -- честно призналась я. - Он вообще-то очень хотел оставить все как есть.
         Гэри посмотрел на нас, будто на двух нашкодивших щенков, усмехнулся и, затянув пояс халата потуже, легко подхватил дверь и приставил к стене.
         -- Времени на ремонт у нас нет, так что твоему домовому придется чуток поработать, -- напарник очаровательно улыбнулся. - В следующий раз, если что-то тяжелое надо будет поднять, меня позови.
         -- Ага, -- я грустно кивнула головой.
         -- Да, кстати, я в кармане тут нашел одну вещь... -- Гэри запустил руку в бездонный карман халата и вытащил оттуда... пропуск в Архив!!! А, черт! - Ну?
         -- Нуууу...
         -- Вот и я думаю, что это пропуск Игорька делает в твоем халате, -- задумчиво протянул напарник. - Возможно, он там случайно оказался, а?
         Ага, случайно, как же! Просто вчера я как-то не подумала, что мой халат сегодня будет носить Гэри... Я-то думала, что халат - наиболее надежное укрытие... Ну какому идиоту придет в голову искать секретные документы в карманах?! Одному пришло...
         -- Конечно, абсолютно случайно! - искренне заверила я напарника. - Что он вообще у меня делает?...
         -- Софья? - глаза Геральда из просто синих превратились в нереально синие. Завораживающе...
         -- Без понятия, -- сглотнув, заверила я.
         -- Софья! - нет, ну это уже гипноз самый натуральный!
         -- Я пообещала и ничего у Игорька не брала!!! - я гордо подняла голову. Ха, и ведь чистейшую правду сказала!
         -- А кто брал? - устало выдохнул Гэри.
         -- Эти... как их?... которые зеленые?
         -- Гринпис? - удивленно пискнул Тузик.
         -- Не, не настолько же зеленые! - я обрадовалась возможности сменить тему, как утопающий парику спасателя.
         -- Соф, не уходи от темы! - строго приказал напарник.
         -- Что ты хочешь, чтобы я тебе сказала? - я неохотно посмотрела в глаза Гэри. - Ведь ты уже и так все знаешь!
         -- Знаю, но хочу от тебя услышать...
         -- А не боишься услышать еще кое-что?
         Я намекала на Великую и Ужасную тайну Геральда. Правитель Сиверлэнда - пусть и бывший - это вам не хухры-мухры, о таких делах надо заранее предупреждать. Возможно, если бы я не знала, что это Игорек запрещает напарнику мне что-либо рассказывать, я бы и разозлилась, и скандал бы устроила, и веником бы поколотила, и даже прикопала бы где-нибудь на холмике... Но ведь Гэри не виноват. Поэтому я не хотела упоминать об услышанном вчера: у меня обязательно возникли бы вопросы, на которые напарник не вправе был бы ответить. Да и уж лучше, чтобы все оставалось, как прежде, а то еще вынудят поклоны бить и с льстивой улыбочкой заверять "Его Величественное Президентство" в вечной преданности и дружбе! Бр-рр-рр!!! Увольте.
         Видимо, наш импат намек понял правильно. Я не сомневалась, что он догадывается о том, что я вчера заседала в шкафу у Игорька... Наверное, ему тоже ничего не хотелось менять.
         -- Ладно, потом разберемся, -- тепло улыбнулся напарник и сунул пропуск обратно в карман. Славно. Мы оба знаем, что я знаю, но оба решили притвориться, что ничего не знаем. Мне это нравится!
         -- Потом так потом, -- спокойно пожала я плечами и пошла в ванную умываться.
         Я включила холодную воду, чтобы окончательно проснуться. Спать хотелось по-прежнему, несмотря на все треволнения только начинающегося дня. Окружающий мир воспринимался будто спектакль, в котором я - всего лишь зритель. Терпеть не могу такое состояние и поэтому всегда стараюсь хотя бы восемь часов уделить Морфею. Часто не получается, учитывая, что я сова, а большинство людей - жаворонки. Но такова жизнь: толпа диктует правила.
         Я фыркнула и вытерла лицо полотенцем. Теперь можно и вещи собирать.
        
        
         В аэропорту нас ждало еще одно испытание. Говорят, если день начался плохо, то закончится он хорошо... Вранье!
         Во-первых, нас не признали за нас на паспортном контроле. Тетенька в окошке, видно, тоже не выспалась, потому что перепутала Тузика с чемоданом, меня с античной статуей (пить надо меньше!!!), а Геральда с каким-то там супер-пупер актером. Пока она удивлялась, как это статуе и чемодану выдали паспорта, мы с ребятами успели закоченеть и теперь все вместе напоминали статуи... А в результате застряли у окошка еще на полчаса. Дурдом. Потом тетенька сказала, что нас снимала скрытая камера и попросила улыбнуться. Единственным, кто послушался, оказался Тузик... Наверное, скрытую камеру хватил инфаркт... Тетеньку, по крайней мере, точно.
         Потом нас мурыжили с вещами. Как объяснить таможенникам, что вот та железная острая штучка - это никакой не меч, а всего лишь очень большой ножик, чтоб хлеб резать? Как правило, мы летаем закрытой авиакомпанией, где можно встретить только ведьм, ангелов, демонов, и тэ дэ. Поэтому таких вопросов в принципе не возникает. Но ближайший рейс с "нашими" через три дня, вот и пришлось взять билеты на обычный. В итоге таможенников мы очень заинтересовали, особенно наш в основном металлический багаж. Кроме того, нас весьма полюбил детектор металла, среагировавший на ту груду металлолома, что нам положено таскать на себе по уставу. Хорошего настроения как-то не прибавилось...
         В заключение всех бед, Тузика едва не запихнули в багаж.
         -- С собаками нельзя, только с поводырями, -- грубовато заявила женщина в форме. У нее были злые маленькие глазки, короткая стрижка "под мальчика" и круглое пузико. Улыбалась она так самодовольно, что захотелось укоротить ее прическу под Фантомаса... Но я сдержалась. В последнее время какая-то я чересчур добренькая; надо избавляться от этой дурной привычки! Сейчас, дайте мне пять секунд...
         -- А вам никто не говорил, что...
         -- Софья! - мрачно предостерег измученный вконец напарник.
         -- ... что вы очень похожи на Кейт Уинслет? - я невинно улыбнулась Геральду и кровожадно гадкой тете.
         -- Правда? - женщина кокетливо поправила волосы. Мне почти расхотелось продолжать свою речь. Почти. Может, если она от нас отцепится, совсем расхочется.
         -- Нам очень надо взять с собой собаку... Видите ли, он у нас гениален, суперзвезда! - горячо заверила я.
         -- Сожалею, -- женщина снова надела маску неприступности. Ох-ох-ох. Зовите сюда павлинов, пусть полюбуются да поучатся, как надо хвостом работать!
         -- А давайте притворимся, что этот песик наш поводырь? - кротко предложила я.
         -- Документ?
         Я вздохнула и облокотилась об стол. Разговор предстоит долгий...
         -- Вот это видели? - я достала из сумки поддельное удостоверение милиции. Хех, зачем люди так себе жизнь усложняют? - Операция секретная, этот доберман - главная ценность. Мы должны обеспечить ему королевские почести, -- я, признаюсь, немного нажала на неумолимую сотрудницу, чтобы она поверила во всю эту чепуху и приняла ложь за чистую монету. С заурядными людьми, начисто лишенными духовности, этот фокус срабатывает на все сто.
         -- Да-да, -- у женщины расширились глаза, как будто кто-то подкрался сзади и стукнул ее вазой. Действует мой маленький гипноз, действует.
         Я подалась вперед, чтобы показать свою "искреннюю" заинтересованность в разговоре, и как бы невзначай сделала жест "раскрытые руки".
         -- Так можно нам пройти? - как можно мягче промурчала я.
         -- Няааа, -- неожиданно выдала моя подопытная. Не поняла?
         Я проследила за взглядом женщины и поняла, что она любуется Геральдом. Ну да, совсем забыла, что ангельский гипноз выводит все чувства человека наружу... А напарник не может не нравиться женщинам, вот оно и выплыло.
         -- Мы пойдем, -- уже уверенно кивнула я. Стоит ли говорить, что женщина нас не остановила? Зато остановил борт-проводник. Нет, ну всё, всё!!! Достали!!!
         -- С собаками нельзя... -- начал было очередной ревностный блюститель закона. Вот бы они так к террористам цеплялись!!!
         -- ДА ПОШЕЛ ТЫ!!! - втроем взорвались мы.
         -- Собаки...
         -- Только троньте меня, и я вас тут всех на фиг перекусаю!!! - с безумными глазами взвыл несчастный Тузик.
         У борт-проводника отвисла челюсть, и мы скоренько проскользнули мимо него в салон. Даааа... Теперь я понимаю, почему все люди такие нервные!!! Напридумывали себе глупых правил, а потом не знают, как их выполнять и куда бежать от всех этих "нельзя", "запрещено", "не разрешено", "обязаны"... Бедные, бедные люди!
        
        
     
   Глава 6.
         Прекрасная страна Египет.
        
         В детстве я мечтала побывать в Египте. Меня привлекали пирамиды, все эти загадки прошлого, таинственные гробницы и древние проклятия... Египет казался мне миром, совершенно непохожим на наш - торжественным, величественным, волшебным. Со временем стало понятно, что мое представление об этой стране очень сильно устарело, что вместо фараонов там сегодня правит президент, что пирамиды построили с помощью обыкновенных технических средств и что проклятие фараонов всего лишь миф... И все равно где-то внутри шептал чей-то голос: "Нет, все не так. Все гораздо сложнее. Здесь еще полно сюрпризов!" Да, полно сюрпризов. Именно так.
         Первым сюрпризом стало адское пекло. Мне говорили, что в Египет летом лучше не соваться, но я разве кого слушаю? И вот я сижу в машине, полностью мокрая, и стараюсь поменьше дышать, чтобы не дай бог не взорваться. Воздух аж дрожал от жары; красный шар солнца висел на желтоватом небе, словно блин на сковородке. Африка, блин!
         За рулем, к счастью, сидел Гэри. Кстати, ради аренды машины нам пришлось воспользоваться услугами нелегалов, которые охотно сбацали нам поддельные паспорта, визы и водительские права. И причем быстро... Под дулом-то пистолета... Все дело в том, что мне и двадцати нет еще, Геральду в лом доказывать, что он недавно справил свой 115-ый день рождения, а право арендовать машину в Египте получают только с 25 лет.
         Впрочем, если в этой стране хоть кто-то соблюдает правила дорожного движения, то я пингвин в балетной пачке! На дорогах тут творилось нечто...э-э... как бы повежливее? В-общем, просто НЕЧТО!!! Светофоры попадались примерно так же часто, как и Северные сияния. То есть не попадались вообще. Нам точно. Вперед ехал тот, кто сильнее сигналил. Повсюду неспешно разгуливал столь популярный здесь животный транспорт, а машинам приходилось тщательно объезжать переходящих дорогу (разумеется, в неположенном месте, а как же!) жителей и туристов.
         Что удивило, так это то, что египтяне оказались на редкость дружелюбными. При подобном бедламе у нас в России точно бы не обошлось без массового убиения "этих придурков, которые ни фига водить не умеют!" А здесь ничего, все улыбаются, да так искренне, что кажется, будто их совершенно не волнует этот плоский блин, который раньше ездил и бибикал! Действительно, какая мелочь, подумаешь!
         -- Ррррр!!! - совсем озверевший напарник резко крутанул руль влево, и тут же на покинутом нами месте нарисовался старенький джип. Страшно подумать, что от нас бы осталось, не обладай Геральд молниеносной реакцией!
         Из джипа немедленно высунулась, словно клоун из коробочки, встрепанная физиономия араба и ослепительно улыбнулась.
         -- Sorry! - радостно проорало сие чудо и скрылось в машине опять. Какая невежливость! Мы, может, его не sorry, мы может его щаз мочить в сортире будем!!! Куда он поехал, скотина этакая?!!!
         Сзади нам начали нетерпеливо сигналить... Гэри закатил глаза к небу и клятвенно пообещал, что если его сейчас не убьют добрые египтяне, то он сам застрелится!!! Тузик зевнул и потянулся на заднем сидении, после чего высунул морду из окна и... начал раздаривать очаровательные улыбки всем вокруг! Собачья доброжелательность на водителей произвела неизгладимое впечатление, и они, тихо вправляя выпавшую от удивления челюсть, мирно сходили с дистанции. Визг тормозов, столб пыли - и дорога свободна!
         -- Спасибо! - с благодарностью выдохнул Гэри.
         -- Да всегда пожалуйста, -- флегматично откликнулся Тузик.
         -- Фи, плохие ангелы! - язвительно подколола я, посматривая назад, где дружелюбные арабы злобно ругались, чертыхались и размахивали руками. Горячие южные парни! Мгновенная смена настроения у них в порядке вещей. Нет, уж лучше вечно кислые русские: по крайней мере, знаешь, чего от них ждать!
         -- Кто бы говорил, -- уязвлено проворчал напарник. - Я хотя бы начальника не обкрадываю!
         Так. Класс. Приехали к тому, с чего начали!
         Я смахнула несуществующую пылинку с бирюзовой юбки и фыркнула. Сдался ему этот пропуск! Имею я право раз в жизни похулиганить?!... Ну хорошо, два раза в жизни... Ну, три! Три сотни раз...
         -- Не имеешь, -- сердито отрезал Гэри. - Ты ангел и должна следить за своим поведением!
         -- Никому я ничего не должна! - терпеть не могу это гадкое слово "должна".
         -- Ты мне пообещала! - обиженно надул губы напарник. - А потом взяла и нарушила свою клятву!
         -- Ничего себе заявочки! Это когда это я чего нарушила?!
         Геральд вздохнул и замолчал, сосредоточенно изучая дорогу, то есть ее отсутствие.
         -- А этот в самолете... -- напарник бросил быстрый взгляд на меня и замялся.
         -- В самолете? - подозрительно уточнила я.
         -- Ну, этот... который то ли Вася, то ли Валя, то ли Каля... -- Гэри поморщился.
         Вася, Валя, Каля? Забавно, я думала его Колей зовут! Мой бывший одноклассник, привет из прошлого... Так уж получилось, что мы сегодня встретились в самолете. Колька меня сразу узнал - не зря же целых два года ухаживал! Я даже не помню, почему я упорно не желала с ним встречаться; парень он симпатичный, курносый и к тому же блондин. И характер у него замечательный. Просто рыцарь из сказки, который всегда придет на помощь и спасет из цепких лап негодяев! Наверное, в этом и есть его главный недостаток. Очень я не люблю, когда человек такой положительный: в тихом омуте водятся мерзкие черти. И чем тише омут, тем страшнее эти самые черти.
         -- И что "этот"? - я отвернулась от напарника.
         -- Он кто тебе?
         -- А то ты не знаешь!
         -- Не забывай, что я вижу только чувства, -- недовольно буркнул Гэри. - Так кто он тебе? Он тебе симпатичен?
         -- Конечно, симпатичен, -- честно призналась я.
         Гэри тихо выругался - кажется, на очередную внезапно выскочившую машину. Хотя не уверена.
         -- И скоро свадьба?
         Я от неожиданности вдохнула слишком много грязного раскаленного воздуха и закашлялась. Гэральд что, ревнует?! Афигеть!!!
         Я присмотрелась к напарнику повнимательнее. Интересно, а он не успел подхватить какую-нибудь тропическую лихорадку? Вроде нет...
         -- Ты сегодня белены не ел? - я подавила улыбку.
         -- Так скоро? - повторил Гэри. У-у, какие мы серьезные!
         -- А мухоморчиков? - продолжала издеваться я.
         -- Софья, мне необходимо знать всё о своем напарнике. Если ты выйдешь когда-нибудь замуж, то мне придется искать тебе замену, -- невозмутимо заявил Гэри. Вот тебе и вся ревность! Почему-то я почувствовала разочарование.
         -- Можешь искать, -- я отвернулась к окну.
         Гэри опять выругался. Точно на какого-нибудь наглого водителя.
         -- Ребят, вы оба сегодня чего-то объелись, -- возник Тузик с заднего сидения.
         -- А ты не могла выбрать кого-то посимпатичнее? - напарник не обратил никакого внимания на добермана и продолжил допрос меня.
         -- А чем это он не симпатичный, а?! - вспылила наконец я. - Да, не Аполлон, но внешность - это еще не все! И часто красавцы просто бесчувственные пни, не способные даже близко кого-то полюбить!!!
         -- Уверена?! - тоже взорвался Гэри.
         -- Вполне! - с яростью бросила я.
         Мы оба на минутку замолчали.
         -- Он тебе не подходит, -- напарник сказал это почти спокойно.
         -- Да что ты? - а вот я, увы, так быстро успокаиваться не умею.
         -- Тебе нужен кто-то, похожий на тебя... Из таких же.
         -- Дааа? - едко уточнила я. - Из каких же это?
         -- Ангелы, вампиры, демоны... Бессмертные, как ты. Не люди.
         -- И у тебя есть кандидатуры? - я недовольно фыркнула.
         -- Есть.
         -- Да неужели?
         -- Почему бы тебе не посмотреть по сторонам? - Гэри начал опять раздражаться. Да, я умею доводить до ручки!
         Я театрально оглянулась.
         -- По сторонам? Это ты на себя или на Тузика намекаешь?
         -- Я не с вами! - поспешил откреститься доберман.
         -- Хочешь сказать, что я недостаточно хорош для тебя? - с непонятной мне болью бросил Геральд. Так он ревнует или как? Что-то я его в последнее время никак не могу понять!
         -- А, так, значит, на себя! - я смело заглянула в фантастически синие глаза.
         -- Так что ответишь? Недостаточно, да? - насмешливо наморщил нос Гэри. - Тебе нужен кто-то, у кого жизнь прозрачна? Кто может рассказать все свои тайны? Да, Софья Стоцкая? Я прав?
         Так, пора заканчивать, а то мы тут подеремся на фиг! Или в кого-нибудь врежемся. Обидно будет.
         -- Нет, -- тихо прошептала я. - Ты ничего не понял.
         -- Чего же я не понял?
         Я промолчала. Действительно, чего? Ответить мне было нечего. В таком случае лучше промолчать и прослыть идиотом, чем заговорить и развеять все сомнения. Не так ли?
         -- Ну? - настойчиво повторил Гэри.
         -- Что "ну"? - я грустно покачала головой. - Ты сказал, что если я когда-нибудь выйду замуж... Я не выйду, Гэри. Успокойся. Коля - мой бывший одноклассник, моя прошлая жизнь.
         Прошлая жизнь... Иногда я по ней скучаю.
         Геральд снова посмотрел на меня, потом - на дорогу и опять на меня.
         -- Соф... -- извиняющимся тоном начал Гэри.
         -- Ты мне должен мороженое, -- невежливо перебила я.
         -- Что?
         -- Мороженое.
         -- Мороженое?
         -- Ну конечно. Если хочешь извиниться, то купи мне мороженое.
         Гэри удивленно моргнул, потом хмыкнул и расхохотался.
         -- Куплю, -- отдышавшись, пообещал он. - Сколько угодно! Хоть целый фургончик!
         -- Ловлю на слове! - поспешила предупредить я. Всегда мечтала о своем собственном фургончике с мороженым! Мням!
        
        
         Мы поселились в отеле с чарующим названием "Восход". Первая береговая линия, и совсем рядом -- невероятно красивое, с чуть красноватым отблеском, море! Территория оказалась огромной и очень зеленой. Маленькие ящерки юркали под ногами и прятались в тени забавных пальм, чем-то напоминающих ананасы. Туристы (в основном, вездесущие немцы и, конечно, русские) наслаждались покоем и отдыхом... Мне оставалось им только позавидовать!
         Стоило нам зарегистрироваться, как я тут же потребовала, чтобы меня не беспокоили и при пожаре выносили первой, и отчалила отдыхать. Я по-прежнему хотела спать, но еще больше мне хотелось принять душ. Иногда я думаю, что душ - это самое полезное изобретение человечества! Так оно, наверное, и есть.
         После душа я отправилась к морю... Искупалась, посидела на раскаленном песочке, обожгла все, что можно обжечь, но все-таки, несмотря на это, я почувствовала себя счастливой... Я люблю море, очень люблю. У него свой, особый голос - не такой, как у спокойных рек или озер... Море говорит на языке жизни, на языке времени... Хотя каждый слышит море по-своему.
         Затем я безжалостно растолкала Гэри с Тузиком, и мы все вместе отправились в кафе, где бессовестно сожрали по три порции мороженого. Да что там мы! Какие-то три порции! Тузяка схряпал пять и потом еще долго хрипел и жаловался на "промозглую холодную погоду"!
         Побывать в Египте и не посетить знаменитый рынок Хан-эль-Халлили - это ужасное преступление! С моей точки зрения. Гэри считал иначе, но кто его спрашивает, в конце-то концов? Так что следующим пунктом нашей культурной программы стал поход по сувенирным лавкам. К счастью, мы смогли выделить денек. Кроме того, у нас была назначена встреча в кафе "Fishawi's", а оно как раз находится в Каире, к северу от площади Эль-Хуссейн... Как объяснил Гэри, наш агент нарыл ниточку, которая может привести нас к человеку, который знает человека, который знает еще одного человека, и вот тот последний человек хранит какую-то страшную тайну... Кажется, я запуталась.
         Я немало, кстати, удивилась, когда во время моего безжалостного набега на магазинчик, что находился около рынка, раздалось нечто протяжное и подозрительно похожее на мусульманскую молитву. Оказалось, тут пять раз в день муэдзин через громкоговоритель созывает верующих на молитву. Бедные люди! По такой жаре еще и молиться! Не, я не понимаю!
         Одевались люди здесь экзотично. Часто встречались рубахи свободного покроя - белые у мужчин, а черные у женщин. Еще женщины носили хигаб, разновидность паранджи, не скрывающей лицо, и длинное широкое платье - галабею. Встречалась и по-современному одетые люди, но вот юбки мини и оголенные плечи здесь не одобряются (у мужчин тем более!!!).
         На базаре я оттянулась по полной и ни в чем себя не ограничивала! НРАРФ всегда обеспечивает своих шпионов всевозможными валютами различных стран, причем в немалом количестве. На этот раз нам презентовали кучу египетских фунтов. С этими фунтами надо было что-то делать, вот я и нашла им применение.
         Мы постепенно исследовали базар, неторопливо прогуливаясь по рядам торговых лавочек. Чего здесь только не было! Товары на любой вкус, цвет и запах, сувениры, ковры, посуда... Тут запросто можно купить все, что душе угодно, включая изделия местных ремесленников, антиквариат, косметику, статуэтки древнеегипетских богов и еще кучу всякой экзотики. Вокруг толкался, шумел и переругивался местный люд, торговцы спорили с покупателями - типичный арабский рынок, таким я себе его и представляла.
         Мы с Геральдом подошли к одной лавочке, полностью заваленной посудой, украшениями и сувенирами. Я не смогла устоять перед красочным папирусом, двумя флакончиками ароматной эссенции и талисманом в виде скарабея. Гэри ограничился кальяном или, как его здесь называют, "шишей".
         А еще в одном магазинчике нам вывели золотом на выбранном картуше наши имена, причем древнеегипетскими иероглифами. Хм, с задачей выкинуть деньги на ветер мы справились на все сто!
         Время шло, стрелка часов подползала к двум дня. Встречу назначили именно в два, так что пришлось покинуть гостеприимный базар и отправиться в кафе "Fishawi's". Это кафе - самое популярное в Каире, и агент, видимо, подумал, что здесь легче всего раствориться в общей массе.
         -- Ну и где он? - я недовольно постучала пальцами по столу. Мы сидели за столиком, на самом видном месте, чтобы не дай Бог не пропустить объект.
         -- Вон. За тем столиком, слева, -- Гэри раскрыл меню и будто бы внимательно стал его изучать. - Не смотри.
         -- Так пойдем, чего мы сидим?
         -- Ни в коем случае! Мы здесь просто парочка, решившая отдохнуть от базара. Мы его не знаем, он не знает нас... -- Гэри улыбнулся. - А информацию он перешлет позже с официантом... Что будешь? - напарник с интересом уставился на меня, прекрасно зная, что я в этих экзотических блюдах смыслю, как филолог в математике.
         -- Э-э... На твой вкус, -- я отодвинула меню в сторону и скосила глаза влево. Ага, вот он! Или не он? Может, вон тот блондин? Или...
         -- В углу, -- едва слышно подсказал Гэри. Что?! Вон тот щупленький араб?
         --Какой-то он не шпионистый шпион, -- разочарованно протянула я.
         -- Не шпионистый? - насмешливо повторил напарник, будто пробуя фразу на вкус. - Интересное слово. Ты ведь не ожидала Джеймса Бонда, у которого на лбу написано, что он самый секретный из всех секретных агентов?
         -- Но он какой-то... не такой!
         -- Зато бегает классно... Я, пожалуй, возьму гебны, бастурму и кофта-кебаб. Не против?
         -- А у нас ничего не слипнется? - с сомнением протянула я.
         -- Не слипнется, -- пробурчал из-под стола Тузик. - А еще жареного голубя закажи. Хочу жареного голубя!
         -- Жареного голубя?! - я с ужасом представила себе бедную поджаренную птичку на блюде с арабским орнаментом и внутренне содрогнулась. Ничего себе деликатесик! Гринписа на них нет!!!
         -- Конечно, жареного, не сырого же! - ворчливо заметил доберман.
         Египетская еда оказалась очень даже ничего. Гебны сильно напоминали жареные пельмени с сыром. Кофта - колбаски из говяжьего фарша, кебаб - не маринованный шашлык. Голубя я не тронула (кощунство какое-то, несчастные птички!!!), зато с удовольствием налегла на выпечку, сладкую, пропитанную медом и обсыпанную тертым орехом. Вкуснотища!
         Когда часы показали без двадцати три, к нам подошел официант с подносом, на котором стоял коктейль.
         -- Вам велели передать...
         -- Да, спасибо, -- Гэри переставил бокал на стол. Официант улыбнулся и отправился по своим делам.
         -- Ну, вот и славно, -- напарник убедился, что все посторонние ушли и аккуратно вытащил соломинку из бокала. - Теперь можем уходить.
         -- Но информация...
         -- Соф, -- Геральд демонстративно взмахнул соломинкой. - Все здесь написано. У нас есть теперь зацепка!
        
        
      Глава 7.
         Ядовитая встреча.
        
         -- Очаровательно! Ты опоздал! - я сердито посмотрела на напарника и требовательно протянула руку. - Где мой коктейль?
         -- Опоздал к чему? - Гэри избавился от стаканчика и сел напротив.
         -- Ты сказал "Подожди секунду"... Так вот, секунда прошла минут десять назад!
         -- Какая точность!
         -- Я всегда точная.
         -- Особенно когда опаздываешь на работу, -- напарник прегадко улыбнулся, за что поплатился отдавленной ногой.
         -- Особенно когда опаздываю на работу, -- я тоже умею прегадко улыбаться! Во как!
         Ночь принесла с собой прохладу. Легкий ветерок, пахнущий цветами, соснами и морем, ласково касался лица, развевал волосы и уносил прочь салфетки со столика. В кустах то и дело мелькали какие-то загадочные насекомые, а по асфальтовой дорожке радостно скакала упитанная лягушка... Судя по всему, несчастная сбежала из французского ресторана!
         Я задумчиво попробовала коктейль. Банановый плюс еще какая-то бяка. Странно, но мне понравилось!
         На небольшой сцене, вокруг которой расставили столы, аниматор изображал Алладина, который как раз обнаружил, что в его лампу забрался посторонний джинн (действительно, наглость какая!). Народ потихоньку стекался на вечернее представление. Стоял шум - такой, что себя не услышишь, так что можно было говорить о шпионских делах без опаски.
         -- Ну что, Игорьку звонил? - я отставила стакан в сторону и вопросительно посмотрела на Геральда.
         -- Звонил, -- уклончиво ответил напарник, внимательно разглядывая крышку стола.
         -- И?
         -- И оказалось, что у него нет телефона, -- Гэри с наигранным удивлением пожал плечами.
         Я вздохнула. И ведь действительно нет! Было бы забавно, если бы великий и всемогущий ангел всея Руси вдруг решил завести себе сотовый. Зачем ему эти новомодные штучки, если есть телепатия и эмпатия?
         Я, кстати, не могу связаться с начальником напрямую: ведь ни телепатией, ни эмпатией не владею. Так что сначала мне приходится звонить в приемную, где на телефоне сидит злющая секретарша, от которой мне влетает по полной программе. Особенно ее раздражает то, что я, видите ли, такая-сякая и нехорошая, отрываю ее от задач государственной важности - ну например, от накрашивания ресниц или поглощения конфет. Через полчаса, кряхтя и охая, вредная тетка наконец нажимает заветную кнопочку... либо вешает трубку - это уж по настроению. Короче, терпеть не могу и секретаршу, и приемную, и эти чертовы телефонные трубки!
         Зато напарник у меня эмпат, вот пускай и эмпатит потихоньку!
         -- Не цепляйся к словам, -- я улыбнулась. - Что он передал?
         -- Да так, по мелочи... Кстати, наши вышли на еще одного человека...
         -- И, конечно, мы должны его навестить... -- мрачно предсказала я.
         -- Неа, -- Гэри довольно усмехнулся. - Догадайся, кто к нам едет?
         -- Катя с Володей, -- наугад ляпнула я. Геральд обиженно насупился и ворчливо заметил, что "так неинтересно".
         -- Катя с Володей?!!! - я аж подскочила на месте, причем стакан подскочил со мной. В результате я оказалась заляпанной желто-зеленым коктейлем. Кранты платью!
         -- Ты не рада? - Гэри протянул мне салфетку. Как бы ему так объяснить, что друзьям я всегда рада, но мне гораздо спокойнее, когда они сидят под крылышком Игорька в полной безопасности?
         -- Понятно, -- напарник вздохнул. Что значить эмпатия!
         -- И когда они прилетают?
         -- В пять.
         -- Но сейчас девять...
         -- Потрясающая наблюдательность, -- что-то мне не нравится его тон.
         -- Они должны быть уже здесь!
         -- Ну так они здесь, -- Гэри загадочно сверкнул глазами.
         -- Где? - я завертела головой, но увидела только снующих взад-вперед официантов и счастливых отдыхающих. Если бы мои друзья уже приехали, то отдыхающие выглядели бы далеко не такими счастливыми... После нашествия этой парочки все почему-то становятся злыми и невежливыми...
         -- Кхм. Володя отнимает торт у официанта, а Катя с интересом разглядывает твой стакан...
         --...и думает, что за дрянь такая желто-зеленая! - подхватил голос за спиной. - Привет, ангел, давно не виделись...
         Я резко оглянулась. Как это она за моей спиной очутилась?
         -- Что? - Лиса недовольно нахмурилась. - У меня рога выросли?
         -- Нет, -- честно призналась я. - Нимб.
         -- Дааа? - подруга задумчиво потрогала макушку. - Всё издеваешься! Володя, оставь его в покое!
         Только тут я заметила Штива, вырывающего у официанта тарелку с куском торта. Официант, разумеется, сопротивлялся, но безуспешно.
         -- Оставь в покое! - строго повторила Лиса. - Обжорыч хренов...
         Володя с сожалением покосился на торт, облизнулся и выпустил из рук тарелку. От неожиданности несчастный официант пошатнулся. Но быстро выровнялся и засеменил в сторону кухни. Друг тоскливо проводил его взглядом...
         -- Такая добыча удирает, -- Володя расстроено вздохнул. - Привет, Соф.
         Я молча кивнула в ответ. И куда их посылать? Они умудряются находить неприятности даже здесь, где нет злодеев и маньяков по прозвищу Пэк! О чем Игорек думал, когда посылал их в Египет?!
         -- Вы сами вызвались на задание? - я задумчиво поправила скатерть, задетую другом.
         -- А некого больше посылать, -- покачав головой, ответила Катя. - Ник занят, он же теперь у нас индюк важный! Ты что, начальник "Кары"!
         -- Начальник?! - переспросила я.
         -- Ну да, вместо Пэка... Ты бы видела, какой сейчас кавардак в НРАРФе! Все бегают, суетятся, всех проверяют... Уже пятерых кротов вывели! Троих из Нового НРАРФа и одну секретаршу из наших... Ну помнишь нашего "Терминатора"?
         Еще б не помнить! Это та самая, которая служила у Пэка и сидела в приемной - такого монстра не забудешь! Ага, я так и знала, что она что-то замышляет!!! Правда, я всегда почему-то думала, что она тайком подкладывает кнопки на кресло Пэка... Стоп. Но ведь они были из одной команды... а если это не она, тогда кто?! Кто подкладывал кнопки?!
         Я подозрительно покосилась на Володю. Нет, у этого только еда на уме... Катя? Она бы меня обязательно с собой позвала...
         -- Элементарно, Ватсон... -- задумчиво протянул Геральд.
         Не может быть!
         -- И ты меня не пригласил?! - искренне возмутилась я.
         -- Видите ли, Ватсон... Я никак не мог вас пригласить, потому как меня самого приглашал Игорек...
         -- О чем это вы? - с интересом спросил Володя.
         -- О предательстве! - погрозив невозмутимому напарнику кулаком, я повернулась к Кате.-- Что за контакт у вас?
         -- Точно не знаем, -- Катя достала из кармана сложенную вчетверо бумажку. - Вот.
         -- Сказочный город? - я развернула бумажку и постаралась запомнить адрес.
         -- Вот и мы не знаем, что за фигня, -- со вздохом призналась Лиса. - Какой еще Сказочный город...
         -- Надеюсь, там дают кушать, -- мечтательно вставил Володя. Подруга хмуро посмотрела на него, но на этот раз промолчала.
         -- Игорек сказал, что Гэри знает... Гэри, ты знаешь?
         -- В десяти минутах от плато Гиза. Каирский пригород, -- коротко ответил напарник. Все-то он знает! - Кому еще коктейля?
         -- Мне! - оживился Володя.
         -- Софья?
         -- Можно.
         Напарник кивнул и исчез в толпе. Володя вскоре заметил официанта и тоже нас покинул.
         -- Я бы на твоем месте держалась за него, -- тихо заметила Катя, когда мы остались за столиком одни.
         Ну вот, опять она за старое!
         -- Кать, ты просто не знаешь, какой он вредный...
         -- Но заботливый, -- кокетливо добавила подруга.
         -- И вечно чего-то недоговаривает...
         -- И красивый.
         -- Не все то золото, что блестит!
         -- И добрый, и решительный, и...
         -- Хватит, эй! - я шутливо надула губки.
         -- Мне бы такого, -- вздохнула Лиса. - Ты ему скажешь?
         -- О чем?
         Катя таинственно усмехнулась.
         -- О чувствах своих, конечно!
         Пока я придумывала достойный, полный возмущения и негодования, ответ, вернулся предмет нашего спора. Да-да, тот самый заботливый, красивый, добрый и решительный, и вообще ангел во плоти!
         -- Что? - Гэри недоуменно посмотрел на наши задумчивые лица, особенно внимательно задержался на мне и улыбнулся.
         -- Думаю, о чем бы вы ни говорили, права Катя...
         -- Подслушивать нехорошо, -- уязвлено заметила я.
         -- Зато как приятно, -- напарник расплылся в улыбке чеширского кота. - Коктейли, плиз...
         Я взяла бокал и следующие полчаса молча наблюдала за сценкой "преследование доблестного официанта голодным студентом Володей". Я все еще злилась. Наверное, больше на себя, чем на кого-то. Катя права, я это знала. Признать не могла.
         -- Володя! - Катя решительно отставила бокал в сторону и поднялась. - Оставь официанта в покое!
         -- Торта дай, жмотяра! - другу и дела не было никакого до какой-то там Кати. А зря.
         -- Ван минут, -- вежливо отпросилась подруга и двинулась на помощь арабу.
         Мы с Гэри помолчали минутку.
         -- Ничего не хочешь мне сказать? - напарник откинулся на спинку стула.
         -- Ээээ... Слушай, я правда не хотела... Она как-то сама разбилась... -- виновато промямлила я. Конечно, глупо было надеяться, что разбитый сувенир-ракушка останется незамеченным, но ведь надежда умирает последней?
         -- О чем ты? - непонимающе нахмурился Гэри.
         Блин, проболталась!
         -- Да так... Ерунда! А ты о чем?
         -- О совете Катерины... Так значит, ты ничего не хочешь мне сказать?
         Понятно. На миг мне действительно захотелось последовать этому совету... На миг. А потом я вспомнила, что на задании, что Пэку нужен чертов артефакт, что все плохо и вообще... чувства для нас - непозволительная роскошь. Нет, только не сейчас, сейчас ничего нельзя менять. Это неправильно. Не сегодня.
         -- Спроси меня через недельку, а? - я потянулась. - Может, я натворю делов и мне захочется на кого-нибудь все свалить...
         -- Я ведь спрошу, -- грозно пообещал напарник.
         -- Ну-ну!
         Мы немного поиграли в кто кого переглядит. Я проиграла.
         -- Так ты разбила мою ракушку? - Гэри заинтересованно подался вперед.
         И какой черт дернул меня за язык?
        
        
         Мы опоздали на завтрак, зато как раз вовремя успели на обед. Пока Володя со скоростью звука метался между столами с мясом, салатами, пирожными и макаронами, пугая несчастных поваров бешеными глазами и радостным гиканьем, мы с ребятами заняли самый отдаленный столик, убрали с него все лишнее (цветы, соль, перец, салфетки и чей-то рыжий парик) и достали карту.
         -- Посмотрим? -- Гэри пристально посмотрел на нашу притихшую компанию и с шелестом развернул карту. -- Нам придется разделиться...
         -- Надеюсь, у тебя есть карта Каира? - недовольно проворчал Тузик. - Я в этих их районах совсем не смыслю!
         -- Конечно, есть. Кать, вам сюда, -- Гэри обвел фломастером точку на карте. - Городок престижный. Я думаю, бояться вам нечего, так что проблем быть не должно...
         -- А если Пэк встретится, можно нам его... -- и подруга выразительно провела рукой по горлу.
         Тут к нам подошел официант, чтобы поменять пустую бутылку из-под воды на полную, и мы дружно прикинулись молчаливыми чайниками.
         -- Добое утго, -- блеснул араб знанием русского языка.
         -- Сабах ан-нур, -- блеснула я знанием арабского.
         -- Битакалим араби?! Иззейяк? - блин, лучше бы не блистала! Кажется, он удивляется, что я знаю арабский, и интересуется, как у меня дела.
         -- Квейесаль хамду лиль-ля, -- сказала я, что все в порядке. - Анна Миш ариф араби, -- и добавила, что не знаю арабский. Официант очень удивился, но мужественно сказал:
         -- До свидана.
         -- Ма ас-саляма, -- дружелюбно ответила я то же самое.
         -- Какое "Ма ас-саляма"?! Мне агва, пожалуйста, мазбут! - ворчливо потребовал Тузик кофе с сахаром.
         -- Ииии!!! - в ужасе взвизгнул официант и удрал без оглядки. Почему-то все национальности без исключения реагируют на Тузика одним словом "ииии"... Наверное, это общепринятое слово реагирования на говорящих собак...
         -- Тебе не показался этот араб знакомым? - Гэри сосредоточенно потер лоб. - Ведь где-то я его видел...
         -- Это ты на солнышке перегрелся, -- я нарисовала на карте цветочек.
         -- Нет, где-то... -- напарник налил в стакан воды и замер. - Что-то знакомое...
         -- Глюки, -- повторила я.
         -- Точно. Гэри, надо шляпку надевать, бери с меня пример, -- Тузик тоже налил себе воды и протянул бутылку Кате. - Давайте дружно выпьем за то, что собрались все вместе?
         В общем, заменить воду просила я, а в итоге мне ее досталось совсем немного... Что за люди эти ангелы?!
         Я состроила влюбленные глазки стакану и резко нахмурилась. Что-то мне не нравилось. Что-то не давало покоя...
         -- Что-то не так, Соф? - Гэри замер со стаканом в руке и внимательно посмотрел на меня.
         Я помотала головой.
         И вдруг меня осенило... Запах! Странный запах, почти неуловимый, почему-то навевающий мысли о чем-то зловещем...
         -- За нас! - торжественно провозгласил Тузик.
         Это же...
         -- НЕТ!!! - мы с Гэри вскочили одновременно. Катя от неожиданности выронила злополучный стакан, но вот Тузик... он успел сделать несколько глотков...
         О Боже! Что же делать?!
        
        
         -- Что? - удивленно спросил доберман, когда мы со страхом и тревогой посмотрели на него.
         -- Сколько? - хрипло спросил Гэри.
         -- Полчаса, -- я покачала головой. - Максимум.
         -- Ребят, вы чего? - Катя переводила взгляд с меня на Гэри и обратно.
         -- Яд. Не узнаешь? - я кивнула на воду.
         Она узнала. Растерянно посмотрела на меня, на Гэри, на обычную с виду бутылку и побледнела.
         -- Но кто мог?
         -- К-какой яд? - у Тузика испуганно округлились глаза.
         -- Так, -- Гэри положил руку Тузику на лоб. - Без паники. Никто ничего не должен узнать...
         -- Нам нужен врач, -- запротестовала я.
         -- Отведите его ко мне в комнату. Через двадцать минут я приведу врача, -- напарник говорил решительно, и мне хотелось ему верить. Но где в такие сроки можно найти нормального врача, разбирающегося в ядах и имеющего на руках противоядие?
         Однако выхода нет: в больнице Тузику вряд ли помогут...
         Гэри ободряюще кивнул, развернулся и ушел.
         -- В комнаты, -- я коротко кивнула Кате, чтобы она забрала совершенно растерянного добермана. Пока что ему хорошо и комфортно, но через десять минут - легкое недомогание, потом будет всё хуже и хуже... Но у нас есть полчаса. Это время небольшое, но все-таки время. Мы успеем. Обязательно успеем.
         -- А ты?
         -- Подойду позже, -- я внимательно осмотрелась. Кем бы ни был отравитель, он наверняка все еще здесь. Он не мог далеко уйти. Уверена, что отравили только нашу воду... Кто мог это сделать?
         Дурочка! Надо было обратить внимание на то, что бутылка открыта!!! Впрочем, была ли она открыта?
         Этот яд разработали специально в "Акаре" -- разумеется, против ангелов. На обычных людей он не действует, зато на нас еще как действует. Хватит 1 грамма, чтобы навсегда уснуть... Что будет с Тузиком, я не знаю. Он не совсем ангел, но ДНК у него такое же.
         Надо найти официанта. Возможно, он видел отравителя... Или он сам отравитель. Если так, то он подписал себе смертный приговор!
         Я осмотрела зал несколько раз. Официанта здесь не было. Значит, надо идти на кухню.
         Я решительно двинулась мимо поваров в святую всех святых - на кухню. Вокруг носились официанты с подносами, недоуменно на меня поглядывая. Да, я посторонняя, но отсюда не уйду, пока не найду этого засранца, что принес нам яд в бутылке.
         -- Нет посторонный! - ко мне подошел толстый повар в белом колпаке и ткнул пальцем на дверь. Я нехорошо сощурилась. Повар попятился.
         -- Мне нужно, чтобы все официанты выстроились в ряд, -- без колебаний потребовала я, наступая на повара. - Сейчас же. Немедленно.
         -- Нет посторонный...
         -- А мне плевать, что тут есть и чего нет! Выполняй или я тебя собственный язык заставлю сожрать!
         То ли я хорошо объясняла, то ли повар отлично знал русский язык... Через две минуты передо мной стоял весь персонал, вытянутый по струнке. Я прошлась перед рядом, внимательно всматриваясь в каждое лицо. Все официанты были удивительно похожими друг на друга, словно пешки на шахматной доске, но ни один из них не был похож на того, кого я искала.
         И тут я заметила слабую тень, метнувшуюся к заднему выходу... А, черт!
         Долго я не думала. Схватив первый попавшийся ножик, я выскочила на улицу. Ножик - это на случай совсем уж непредвиденный, без оружия с врагами - с такими врагами, как у меня - лучше не встречаться.
         Белая спина знакомого официанта скрылась за углом. А приятель быстро бегает!
         Я кинулась вдогонку. Значит, все-таки официант... Могла бы сразу догадаться!
         -- Стой!
         Наивная. Преследуемый замелькал пятками с удвоенной силой. Ведь все равно не уйдет! От меня еще никто так просто не уходил, тем более когда я такая злая.
         Когда бежишь, главное - дышать носом, а не ртом, иначе надолго сил не хватит. Простое правило, но как же оно выручает в трудные минуты!
         Мы пересекли поле для гольфа, официант ловко поднырнул под сетку. Видимо, там вырыта ямка, достаточно глубокая, чтобы позволить человеку проползти под сеткой. Выяснять я не стала; куда как легче перелезть через ограждение. Так я и сделала, хотя потеряла несколько драгоценных секунд. Хотя, если бы я вдруг вздумала искать ямку, я бы потратила не секунды, а минуты.
         Отравитель надеялся, похоже, скрыться в жилых бунгало, поскольку отправился прямиком в тупик. Там он подпрыгнул, зацепился за перила нижнего балкона, подтянулся и скрылся в комнате. Пришлось повторить его фокус. Чувствую себя мартышкой...
         В комнате никого не было. Только в ванной шумела вода и кто-то напевал песенку на немецком... А вот входная дверь открыта настежь.
         Я выбежала на площадку перед дверьми. Ага, вот он где! Беглец ловко карабкался вверх по колонне, цепляясь за резные выступы и помогая себе ногами. Никогда не любила канаты, а уж о колоннах и говорить нечего! Поэтому я бросилась вверх по лестнице и успела как раз вовремя, чтобы заметить, как негодяй вбегает в самую крайнюю комнату. Нет, ну только не это! Если он запрется изнутри, я ничего не смогу сделать!!! Разве что дверь взорвать...
         К счастью, удалось обойтись без магии... Я умудрилась в самую последнюю секунду проскользнуть внутрь. Как мне это удалось - сама не пойму.
         -- Добегался? - выдохнула я, запирая дверь. Официант затравленно оглянулся в поисках выхода. - Сабах аль-хейр, милый... Может, поговорим по-хорошему, а? Кто тебя подослал? Господин Ний, да?
         -- Ний мне не хозяин, -- на чистом русском отрезал египетский официант. А ведь где-то я слышала этот голос...
         -- Тогда кто же твой хозяин? - неарабский араб медленно продвигался к балкону. Я заметила это и погрозила пальчиком: -- Даже не думай, иначе я выброшу тебя с этого балкона собственноручно!
         Отравитель понял, остановился... Он не мог не догадаться, что на то, чтобы открыть балконную дверь, уйдет время, за которое я вполне могу отправить его на тот свет. Если захочу, конечно.
         -- И что дальше? - официант нагло усмехнулся. - Убивать будешь, детка?
         -- Не очень-то ты вежливый для официанта, -- я вытащила из-за пояса нож. - Убивать не будем. Будем учить вежливости и почтительному обхождению с туристами.
         -- А ты изменилась, Софья, -- с довольной улыбкой заметил отравитель. - Еще немного, и ты станешь нашей.
         -- Откуда ты меня знаешь?
         -- Аннулар! Она не помнит меня! Наверное, я должен плакать? - обиженным голоском поинтересовался враг.
         -- Сними парик, -- я заглянула в глаза отравителю и нашла там жуткий холод, оставшийся вместо души. Он человек. Но он предал себя, предал то единственное, что действительно принадлежало ему. Он предал свою душу, отдал ее на растерзание злу, превратил себя в жалкую марионетку... Презираю таких людей. Они хуже любого демона, хуже даже Аннулара... Демоны никогда не обижают свою душу - у них ее просто нет. И поэтому они знают ей цену.
         -- Узнаешь? Нет? Что ты видишь, малышка?
         -- Вижу? Я вижу безмозглого дурака... Снимай парик!
         Араб улыбнулся - ядовито, насмешливо, с чувством превосходства - и стянул парик... вместе с лицом... То есть с маской.
         Я ожидала увидеть всё, что угодно, но только не это. Я ожидала увидеть черную тень Аннулара, ехидную морду Пэка, что-то страшное и демоническое, а увидела... карие глаза, блондинистую челку...
         -- Коля?!
         -- Здорово, да? Пять тыщ отвалил за этот маскарад, не хило? - противная улыбка заиграла на лице бывшего одноклассника. Только и осталось от него это лицо...
         Тихий омут...
         -- Что, не ожидала? А это я, видишь, похорошел, возмужал... Пойдем со мной. ОН будет рад видеть тебя в своих рядах, -- Коля окинул меня оценивающим взглядом. - Всегда тебя любил... А сейчас вообще конфетка. Нам было бы классно вместе, а?
         -- Не думаю, -- мрачно отрезала я.
         -- А зря. Но ты все равно будешь моей... Когда ОН выиграет войну, я займу его место на троне... И весь мир будет у моих ног, -- Коля весело хохотнул.
         -- Аннулар в курсе твоих планов?
         -- Неа.
         -- А ты его хоть раз видел?
         -- Неа.
         -- И хочешь занять его место?
         -- И займу, увидишь, -- неожиданно гневно взвизгнул блондин.
         -- Зафига козе баян? - философски заметила я. - Поднимай руки и пошли.
         -- С какой стати?
         -- Хочешь иметь дело с полицией?
         -- Хочу иметь дело с тобой, -- Коля по-мальчишечьи откинул челку с глаз и задорно улыбнулся. - Я обещаю сделать тебя счастливой, со мной у тебя будет вечный медовый месяц... Я сделаю для тебя всё!
         -- Например, отравишь? - не вдохновилась я. Надо было прирезать этого монстра пару минут назад и не мучаться...
         -- Софья, ничего личного, милая, -- ласково проворковал Коля. - У меня противоядие есть, я бы тебя вылечил... И потом, яд совершенно безвредный...
         -- Умница. А теперь подумай своей безмозглой башкой и уясни, кто я и для кого создавали этот яд... А? Пасьянс складывается или помощь нужна? Кто отдал тебе приказ?
         -- Я сам себе...
         -- Кто-отдал-тебе-приказ? - я начала потихоньку выходить из себя. Еще немного, и будет много трупов. Один точно.
         -- Ний, -- неохотно признался одноклассничек.
         -- Зачем?
         -- Я не могу...
         -- За-чем?!
         -- Конкуренция, милая.
         -- Назовешь меня еще раз милой, и я сготовлю из тебя котлету по-киевски...
         -- Милая, милая... Милая. Очень милая. Обожаю, когда ты злишься... милая, -- он улыбнулся, зачем-то посмотрел на ковер... И вдруг бросился резко вбок, вышиб стекло плечом и спрыгнул вниз. Вот скотина!
         Я выбежала за отравителем на балкон и, как и он, спрыгнула вниз... Но поздно. Вокруг щебетали птички, вдалеке грохотало море, а вечно спокойное солнце с интересом рассматривало одинокую меня, растерянно бродящую по изумрудной полянке...
         Николай сбежал.
         Я посмотрела на часы. Если потороплюсь, еще успею с противоядием. И если оно, конечно, в комнате несостоявшегося убийцы.
         Я обошла бунгало слева и поднялась по лестнице на второй этаж... Дверь, само собой, оказалась запертой - я ведь ее так и не открыла. Пришлось помудрить с магнитным замком. В конце концов, что-то там щелкнуло, пискнуло и разблокировалось. Надеюсь, я успею обшарить комнату, прежде чем придут нехорошие дяденьки с ресепшена... Насколько я знаю, Коля считает, что лучшие места для припрятывания - это под подушкой и в носках... С них и начнем.
         Фу, сколько дряни мне пришлось увидеть за следующие десять минут! Я в подробностях изучила все тайные стороны мужской жизни... К плюсам Гэри, как выяснилось, можно отнести еще и аккуратность! Я перевернула вверх тормашками всё, до чего дотянулась...
         ... И нашла пузырек с черной жидкостью в столе.
         -- Наконец-то! - я с облегчением вздохнула и тут же навострила ушки. Внизу тихо переговаривались два мужчины... и они направлялись сюда. Вот с кем-с кем, а с охраной отеля мне болтать некогда. Я захлопнулась ящик, быстро протерла ручку краем футболки и смылась через балкон.
        
        
         Когда я пришла, Тузика колотило. Вокруг его кровати с похоронными лицами сидели Володя, Катя, Гэри и еще какой-то старичок в белом хитоне, помешивающий что-то в плошке. Это что-то воняло, словно конский навоз, и выглядело просто отвратительно.
         -- Противоядие, -- пояснил Геральд.
         -- Ужас, -- я с отвращением поморщилась и кинула пузырек с черной жидкостью напарнику. Теперь я знаю, что за дрянь там плавает, хотя лучше бы не знала! - Оно?
         -- Где ты... -- Гэри оживился и торопливо открутил крышечку. Фууу. - Оно! ОНО!!! Софья, ты ангел!
         -- Спасибо, что напомнил... А то я уже начала забывать, -- я устало плюхнулась рядом с Тузиком и положила ему на лоб руку. Да, бедняжка, мучается... Но теперь все будет в порядке. Обязательно будет.
         Старичок в белом достал шприц, наполнил его черной бякой и вколол Тузику...
         -- Имши, -- старичок нервно махнул рукой в сторону двери.
         -- Что он сказал? - шепотом спросила я у напарника.
         -- Что мы должны уйти, -- Гэри поднялся на ноги, поклонился доктору и вышел. Нам тоже пришлось уйти: старичок разбушевался не на шутку, сыпал проклятиями на тарабарском и грозил нам страшными очками в позолоченной оправе.
         -- Псих, -- обиженно пробурчала Катя. - Вот где тебя носило?
         Последнее адресовалось мне... А как же! Надо же поругать на всякий случай, а то вдруг у меня войдет в привычку лазать по чужим балконам!
         -- Вот и мне интересно, -- поддакивал Лисе напарник. Конечно, интересно!
         Я честно рассказала друзьям всё-всё, кроме того, что отравитель - мой бывший одноклассник Коля. Мне не хотелось об этом вспоминать. Кроме того, Катя тоже хорошо знала Николая, одно время они неплохо дружили, и я боялась, что подруга сильно расстроится... Рано или поздно она все равно узнает, но хотя бы не сегодня. И не от меня.
         -- Зачем Нию травить Тузика? - Катя сосредоточенно нахмурилась.
         -- Не Тузика, -- отрезал Гэри. - Он ни при чем. Нию нужны мы с Софьей... Вероятно, вы теперь тоже, раз ввязались в это дело.
         -- И что теперь? - я пнула ногой камешек.
         -- Ничего. Идти дальше, -- спокойно усмехнулся Гэри. - Господи, ты не могла поаккуратнее через кусты лазить?
         -- А что? - я с тоской посмотрела на исцарапанные руки. Ничего страшного, через неделю всё заживет, словно на кошке. Даже следа не останется. - Тебе меня жалко?
         -- Мне жалко кусты, -- невозмутимо признался напарник.
         -- Паразит, -- беззлобно огрызнулась я.
         -- Давай сюда, экстремалка, -- подумав, Геральд вытащил из кармана ватку с йодом.
         -- У тебя в карманах всегда аптечный склад?
         -- Взял у Мухаммеда...
         -- Который старичок в белом балахоне?
         -- Да.
         -- У которого очки в позолоченной оправе и коса за спиной?
         -- Соф, Мухаммед славный дедушка!
         -- Это не дедушка. Обычно так выглядит белая горячка... Ай! - я отдернула руку. - За что так больно?
         -- Мухаммед один из наших, местный колдун... -- Гэри подул на мою руку. Жечь перестало.
         -- Во-во, если наши, значит, точно со сдвигом... -- я оглянулась. Катя с Володей загадочным образом исчезли. Мелкие интриганы! Надеюсь, их сперли зеленые человечки!
         -- Соф, -- Гэри принялся за самую гадкую из всех царапин, и я то шипела, то ругалась, то морщилась от боли. - Ты рассказала не все.
         -- И что?
         -- Не расскажешь мне хотя бы? Я же вижу, тебя мучает что-то...
         Я задумалась, не забывая при этом изредка шипеть и ругаться. Почему бы и не рассказать?
         -- Это был Коля.
         -- Коля?
         -- Ну тот, в самолете... Помнишь?
         Гэри сочувственно на меня посмотрел.
         -- Мне очень жаль.
         Я кивнула.
         -- Да, мне тоже. Но он сам свой путь выбрал... Знаешь, во всех людях скрывается и зверь, и ангел... Кого они выберут, тем и станут. Коля выбрал зверя... Ай!
         -- Извини, -- Гэри улыбнулся.
         -- Афван, -- тюрбан Мухаммеда высунулся из двери и прервал наш разговор. Гэри встал и потянул меня за собой в комнату.
         Старичок бегал по комнате и что-то лепетал на своем арабском. Тузик лежал неподвижно и выглядел спокойным, словно труп, но, прислушавшись, я поняла, что он просто дрыхнет. Слава Богу!
         -- Мухаммед говорит, что все в порядке... -- Гэри просиял. - Тузику надо полежать дня три, но он точно поправится...
         Слава Богу...
         Теперь осталось только прибить Пэка за нехорошее поведение и наставить на путь истинный Николая... Ну и еще найти артефакт... Мелочи какие, подумаешь!
         Но по сравнению с жизнью Тузика все это действительно мелочи.
        
     
   Глава 8.
   В гости через окно.
  
   Пустыня, кругом пустыня...
   Я стояла на небольшом камне посреди пустыни и пыталась понять, как на этой выжженной земле могла зародиться великая цивилизация. В Египте никогда нет зимы, почти нет дождей... нет ничего, что помогает человечеству выживать. Только пески, только великие пески и вечное солнце...
   Ну и еще Нил, разумеется. Я обернулась. В десяти метрах от меня красноватый песок пустыни резко переходил в изумрудный рай оазиса. Поразительно, как одна речка - пусть и такая большая, как Нил - может изменить ландшафт и подарить жизнь целой цивилизации...
   -- О чем думаешь? - Гэри подошел ко мне и встал рядом. Выглядел он решительным, что и понятно, поскольку он твердо решил доломать машину окончательно.
   -- Хочу поймать верблюда с арабом сверху, -- мрачно призналась я.
   -- Ну и как? - с неподдельным интересом осведомился напарник.
   -- Хм, -- глубокомысленно изрекла я и отвернулась. - Араб пробегал, но без верблюда он неинтересный...
   День не заладился с самого начала. Утром, во-первых, сломался будильник (кажется, я спросонья швырнула этого гада об стенку... разумеется, чисто машинально!), в итоге все проспали завтрак, потому как именно я обычно бужу Геральда, Геральд - Катю, Катя - Володю, а Володя - весь отель...
   Во-вторых, Володю поймали за ограблением аквариума со вкусными рыбками и отругали на 100 $. Ста долларов у него не оказалось, и успокаивать взбешенных арабов пришлось мне. А успокоить их стоит 200 $... Это в-третьих.
   А теперь еще сломалась эта чертова машина и нам, скорей всего, придется добираться до Каира на своих двоих! Представив себе это, я жалобно всхлипнула и решила, что вариант с верблюдом не так уж плох...
   -- Вот как, -- Гэри загадочно улыбнулся. - Верблюда у меня нет, но машину я починил!
   -- Серьезно? - значит, час усиленных упражнений в нецензурном ораторском искусстве и шаманские пляски вокруг машины даром не прошли.
  
  
   Каир, как и весь Египет, полон контрастов. Роскошные, с богатой архитектурой, кварталы сменяются унылой картиной недостроенных зданий, где отдельные, особо добропорядочные, граждане скрываются от налогов на жилье. Раз дом без окон и облицовки, значит, налог можно не платить... При всем при этом жить там можно. Египтяне, оказывается, тоже халяву любят!
   Мы приехали в самую, наверное, неприглядную часть Каира... Нет, дома, конечно, достроенные, но все равно напоминали что-то печально знакомое. Подумав, я вспомнила, что так выглядят большая часть российских городов - уныло и однообразно. Мда, дома-то и не замечаешь, а тут, после причудливой красоты восточного города, прямо так и бросается в глаза!
   Я с интересом изучила торчащую передо мной многоэтажку. Нет, она не стояла, она именно торчала, будто пьяный великан перенес ее с одного места на другое, чтоб не мешалась под ногами. Вся такая кривая, неровная и перекосившаяся...
   -- Он что, не мог получше места найти? - я скептически поджала губы.
   Напарник молча пожал плечами и набрал номер квартиры. Спустя минуту из домофона донеслось египетское приглушенное "кто там".
   -- Конь в пальто, -- не удержалась я. Напарник посмотрел на меня с легким упреком и вежливо представился. Мол, мы тут самые обычные ангелы, пусти, дядя, а то прям здесь от жары скончаемся, а тебе потом придется с братвой объясняться.
   -- Уходите, -- испугался домофон.
   Мы с Гэри переглянулись.
   -- Вам сообщили о нас? - на сей раз более осторожно начал напарник.
   Наш незримый собеседник помедлил.
   -- Сообщили, но я больше не желаю иметь с вами ничего общего! - в конце несчастный почти сорвался на крик и, видимо, повесил трубку.
   Гэри нахмурился и набрал номер еще раз. Никто не ответил.
   -- Ладно, придется по старинке, -- вздохнул напарник.
   -- Это как? Со взломом?
   -- Нет, много шума, -- Гэри задумался. - Но через окно...
   -- Ты думаешь, нас тогда никто не заметит, -- ехидно подхватила я.
   -- В кого ты такая вредная?
   -- С кем поведешься... -- я исподлобья взглянула на напарника и тут же отвернулась, не выдержав его взгляда. - Что ты предлагаешь?
   -- Влезть в окно, -- Гэри не отводил от меня своего взгляда, я это чувствовала. Словно маленькие иголочки в душе - очень странное ощущение. - Я полезу, выясню, что да как, открою дверь тебе.
   -- Может, отмычки?
   -- Долго и нудно, никогда их не любил...
   -- А я на что?
   -- Хм, даже не знаю... -- глубокомысленно изрек напарник, ощупывая стену в поисках зацепок.
   -- Нахал, -- обиженно пробубнила я себе под нос.
   -- Я всё слышал!
   Египет - это еще и мужская страна, так что в чем-то Гэри был прав: я здесь совсем как пустое место...
   -- Ну и лезь себе на здоровье! - крикнула я вдогонку уползающему ангелу-пауку и полезла в карман за отмычкой. Ха, мы еще посмотрим, кто быстрее попадет в квартиру!
   Я уже всерьез намылилась взломать замок, воровато оглянулась. Вроде никого не было. Торжественно поднеся отмычку к замку, я вдруг вспомнила, что замок кодовый. Хорошо, отмычка отлетает, зато подойдет специальная карточка...
   -- Excuse me? - улыбающийся араб вежливо отодвинул меня в сторону и продемонстрировал ключ. Я сделала большие удивленные глазки, будто мне показали инопланетянина в скафандре, а сама подумала, что мы с Гэри идиоты. Блин, всё гениальное просто и надо было просто дождаться кого-нибудь из жильцов!
   Я со вздохом посмотрела наверх. Напарник в позе "а-ля человек-паук в отпаде" застыл на уровне второго этажа. В его взгляде сквозила нечеловеческая тоска, прямо как у святого на иконе...
   -- Спасибо, -- обреченно улыбнулась я арабу.
   -- Are you married? - так, понеслось-поехало! Ну почему всех арабов ко мне один и тот же вопрос?!
   Гэри сверху погрозил мне кулаком. Ах, так?!
   -- Нет, что вы, я абсолютно свободная девушка, -- мстительно ответила я на английском. Напарник чуть не свалился вниз от избытка чувств.
   -- О, а вы такая красивая!!! - на том же английском принялся раздавать комплименты араб. - Ваши глаза очаровательны!
   -- Правда? - я насмешливо улыбнулась, представляя себе, в какой ярости напарник. Мне жутко нравилось его поддразнивать, сама не знаю почему!
   Приняв улыбку на свой счет, араб весь так и изошелся медом, завалив меня таким огромным количеством всяких разных комплиментов, что даже приятно стало. Арабы мне не нравятся, честно говоря, но какими же красивыми словами они окутывают женщин!!! Если бы наши мужчины, особенно некоторые, хотя бы вполовину усвоили здешнюю манеру обольщения, всё было бы гораздо проще. Ведь в мужчине одно из главных качеств - смелость, а какая же смелость в мужчине, который боится сказать девушке, что она ему нравится? Никак не пойму, то ли это действительно страх, то ли природное нежелание человека признавать достоинства другого...
   В любом случае, араб открыл мне дверь, вызвал лифт и даже проехал лишний этаж, слишком занятый подбором восторженных слов в мой адрес. Мне удалось избавиться от надоедливого ухажера только на пятом этаже... где я и вздохнула с облегчением. Все-таки достал немного... Пожалуй, излишек внимания тоже не есть хорошо!
   Я подошла к обшарпанной двери двадцать пятой квартиры. Выглядела эта дверь так, словно ее раз триста сносили и столько же приставляли обратно. На обивке виднелись следы крови - человеческой, судя по всему. Не слишком оптимистично. А еще я заметила длинные тонкие полосы: царапины от когтей. Интересно, что здесь произошло и кого убили?
   Наверное, я стала слишком черствой за последний месяц. Раньше от одного вида крови мне бы стало не по себе: не потому, что страшно, а потому, что кровь связана со смертью. Словом, я бы чувствовала себя, словно прикоснулась к какой-то тайне. А сейчас я не чувствовала ничего, совсем ничего, даже малейшего трепета. Всё это стало обычным и никаким не удивительным. Наверное, это нормально, но иногда я все же скучала по любопытному страху... Всегда приятно немножко побояться, если знаешь, что на самом деле бояться нечего.
   Вздохнув, я нажала на кнопку звонка.
   -- К-кто т-т-... -- наш доблестный и храбрый контакт не смог договорить от страха. Вот уж кто не скучает по любопытному страху!
   -- Конь. В пальто, -- терпеливо повторила я.
   -- А... А! - донеслось изумленное из-за двери.
   -- Не "А!", а мне надоело торчать снаружи! - сердито подытожила я. - Открывай, ... как там тебя? Ахмед!
   -- Ух... Ух-ходите, -- пискляво гнул свое контакт.
   -- Ахмед, давай короче, а?
   -- Уходите! - осмелел Ахмед.
   -- Ну как хочешь, я могу и под дверью посидеть, -- нагло фыркнула я. - А тебя пока кто-нибудь, вылезший из окна, скушает...
   Дверь быстро открылась. Иногда люди на удивление предсказуемы!
   -- Ну вот, я знала, что ты сделаешь правильный выбор... -- философски заметила я. Тут-то и появился Гэри во всей своей злящейся и обиженной красе.
   -- Ты!!! - он обвинительно ткнул пальцем в нашу сторону и непонятно, к кому же это он конкретно предъявлял претензии. Ахмед посчитал, видимо, что вылезший из окна красавец пришел по его душу, и немедленно грохнулся в обморок. Я его едва успела подхватить - это вышло как-то само собой, а подумать бы хорошенько, так пускай бы себе падал!
   -- Блин, -- подвела я итог нашему приключению, приседая от тяжести, -- ты убил контакт!
   -- Ничего не убил... А ты флиртовала с арабом!!! - если бы Гэри был драконом, он бы тут спалил всё на фиг.
   -- Ну?
   --Ну?! - Гэри подхватил бездыханное тело под мышки и отволок его в квартиру. - Это для тебя нормально?!
   Я отряхнулась и закрыла дверь изнутри. На губах у меня застыла коварная улыбка, я радовалась... И радовалась, кажется, ревности напарника... Кошмар, докатилась!
   -- Я бы понял, если б какой-нибудь... -- Геральд нахмурился. - Ты чему улыбаешься?
   -- М? Ты о чем? - я состроила невинное личико.
   Гэри внимательно посмотрел на меня. Что-то ему понравилось, потому что он наконец перестал дуться, и почти черные глаза тотчас посинели.
   -- Знаешь, давно хотел тебе признаться... -- он осторожно положил Ахмеда в кресло и подошел поближе.
   -- Да-да? - равнодушно откликнулась я. Чего можно ждать от напарника такого сенсационного, чего я еще не подслушала где-нибудь?
   -- Мне не нравится, когда... -- Гэри замялся, -- когда тебе нравится кто-то...
   -- Кто-то? - кажется, что-то новенькое!
   -- Кроме меня, -- решительно закончил напарник, глядя мне прямо в глаза.
   Я даже села от неожиданности на пол. Да, а вот этого я еще не слышала!!!
   ... Обалдеть что творится.
   -- Это... -- я неопределенно махнула рукой. - Дааааа....
   Напарник стоял и ждал от меня ответа.
   -- А... у...э... ну, ты уже говорил, что тебе придется искать нового напарника... -- нашлась я и тут же отругала себя. Нашла время!
   -- Я врал, -- коротко отрезал Геральд.
   От необходимости что-то говорить меня избавил очнувшийся Ахмед... Даже не знаю, вовремя он очнулся или как раз наоборот, но в глубине души я очень жалела, что ему взбрело в голову очнуться именно сейчас! Зараза, нельзя было подождать немного?!
   Мы с Гэри одарили "контакт" очень теплыми взглядами, от которых тот сжался в комочек и постарался уползти в самый дальний угол кресла.
   -- Ладно, -- Гэри разочарованно вернулся к Ахмеду. - Нам передали, что ты знаешь, где артефакт.
   -- Я... -- Ахмед растерянно посмотрел на меня, словно искал защиты. Пришлось отвернуться и начать насвистывать мелодию. Жестоко, а что делать? Да и Гэри же не зверь, пытать несчастного не будет. По крайней мере, сейчас не будет, при мне...
   --Вы ведь ангелы, да? - голос Ахмеда дрожал. Чего он так боится? Может, мы как-то не так выглядим? Может, надо было нацепить на себя крылья и прилететь с Луны, в сияющем потоке, с крутящимся над головой нимбом и в развевающемся халате? Да еще так крылом эффектно взмахнуть и потребовать себе массажиста, дабы отблагодарить оного за праведную жизнь (ну заодно уж и крылышки пускай разомнет, чего уж там!)...
   -- А что, не похожи? - не вынесла я неопределенности. Гэри, успешно подсмотревший в моей голове образ мурлыкающего в руках массажиста ангела, безуспешно боролся с улыбкой.
   -- П-похожи... ну да, -- после долгих раздумий ответил Ахмед. "Ну да, примерно как корова на ящерицу" -- читалось на его лице.
   -- И в чем ботва тогда? Мы не кусаемся, разве что иногда, - я пожала плечами и стала рассматривать картину на стене. Она как раз изображала ангела и - о чудо! - этот ангел оказался копией моей "сияющей в халате" фантазией.
   -- Ты знаешь, где артефакт? - нетерпеливо потребовал ответа Гэри.
   -- Знаю... Но сюда приходил...
   -- Кто?
   -- Другой, наш враг.
   -- Ний?
   -- Не знаю, -- Ахмед помотал головой, будто отгоняя видение, и закрыл руками глаза.
   -- Глаза бешеные, рога ветвистые, такой маленький и ехидненький? - пришла я на помощь.
   -- Да, а откуда вы знаете? - насторожился "контакт". Так и подмывало сказать: "Это были мы!!!", но я сдержалась. Я же по сути добрая и хорошая... наверное.
   -- Значит, Ний, -- я важно кивнула головой.
   Ахмед отогнул край рукава и продемонстрировал боевое ранение. На двери, значит, его кровь.
   -- Смотрите, что он мне сделал!
   -- Хм, а Ний был в хорошем настроении... -- заметила я.
   -- В смысле?
   -- В смысле мог убить.
   Ахмед побледнел и, судя по лицу, вознес молитву Аллаху... или в кого он там верит?
   -- Он забрал карту... -- вяло промямлил он, виновато поглядывая то на меня, то на Гэри. Ясно, Ний был в плохом настроении (как обычно), но зато Ахмед обладал хорошей физической формой и умел быстро бегать... Незаменимое качество для шпиона и для журналиста.
   -- По памяти нарисуешь? - Гэри нашел на столе бумагу и бросил ее Ахмеду.
   -- А ручку? - пискнул тот. Напарник нехорошо сощурился от подобной наглости, лениво склонился над нахалом и протянул свою любимую ручку (и мою любимую, кстати, тоже, я на нее которую неделю уже облизываюсь!).
   -- Рисуй, -- сопроводил Гэри свои действия комментарием и, довольный, подошел ко мне.
   -- Ну ты крут, -- я зевнула.
   -- Завидуешь? - высокомерно спросил напарник.
   -- Издеваюсь, -- я насмешливо улыбнулась.
   -- Ну-ну, -- насупился бедняга и поспешил проверять домашнее задание Ахмеда. - Готово?
   Дрожащий Ахмед, на которого маленькая демонстрация Геральда произвела неизгладимое впечатление, протянул напарнику листок бумаги и сжался в кресле. Он явно побаивался нас, и я могу его понять. Обычным людям не место в этой войне... Обычным людям... Не так давно я и сама была "обычной". Кто знает, может, если бросить "обычного человека" в самую гущу схватки, он станет сильнее всех вместе взятых ангелов и демонов...
  
  
   -- Это пещера где-то в пустыне, -- напарник повертел листок в разные стороны. - Я ему не верю.
   -- Я тоже не верю, а есть варианты? - выпив воды, я стала доброй-доброй и даже не стала издеваться над "где-то в пустыне". Учитывая, что весь Египет - это одна пустыня, то, чувствую, бродить нам по ней в поисках пещеры вечно. Хороший повод повторить путь Моисея, а вместо народа можно водить за собой Катю с Володей!
   -- Из этого Ахмеда явно не выйдет художника! - Гэри воды еще не пил. Поэтому он вел себя, как сварливый дракон на драгоценностях, сожравший рыцаря и теперь страдающий от несварения.
   -- На, -- я протянула ему бутылку.
   -- Да я не хочу, -- отмахнулся неблагодарный напарник.
   -- А я думаю, хочешь, -- я решительно открыла бутылку и снова протянула Геральду.
   Тот недовольно отхлебнул глоток. Потом еще один. Потом выпил всю воду и отдал мне пустую тару. "Да я не хочу", бе-бе...
   -- Хотя... понял, где это! - и слава богу, что понял, а то я б его точно через полчасика удушила.
   -- Браво, -- равнодушно похвалила я. - Поехали домой, а?
   Гэри с интересом изучил измученную меня и с нежностью отвел волосы с моего лба.
   -- Прости, что замучил совсем...
   -- Ничего не замучил, -- по привычке огрызнулась я, сворачиваясь калачиком на сиденье. - Но если что, при пожаре выносить первой...
   Гэри не ответил, но загрустил.
   -- Можно второй, -- поспешила поправиться я, однако напарник не отреагировал. - Ты чего такой грустный?
   -- Я жалею, что втянул тебя в это...
   -- Во что?
   -- В войну.
   -- Меня втянул не ты, Гэри, а еще родители.
   -- Но ты даже не представляешь, через что тебе придется пройти, -- с горечью сказал напарник. - Зачем ты? Почему не кто-то?
   Я серьезно посмотрела на него. Я уже думала обо всем об этом и знала ответ.
   -- Если не я, то кто? Можно оставаться в стороне, всю жизнь мечтая о подвигах, а можно сожалеть о подвигах, но совершать их... Не будь я ангелом, кем бы я была?
   -- Ты... не жалеешь? - с сомнением протянул Гэри.
   Я улыбнулась.
   -- Нисколько. Я рада, что живу так, а не иначе, -- устроившись поудобнее, я категорично заявила: -- ...при пожаре выносить первой!
   Да, а еще я рада, что рядом есть Гэри, со всей его вредностью и со всей его заботливостью... И совершенно мне наплевать, что там будет со мной дальше, лишь бы с ним все хорошо...
   Но если честно, сейчас больше всего я рада, что буду спать, и не дай бог меня кто-нибудь разбудит! Покусаю.
  
   Глава 9.
   Узники пещеры.
  
  
   Первые лучи солнца скользнули по песчаной полосе берега, раскрасили море разноцветной радугой и выстелили золотую дорожку к горизонту. Темные горы постепенно светлели, словно просыпаясь от долгой ночи, стряхивали с себя остатки мрака и ужаса. Мир оживал и радовался. Радовался пришествию законного короля - Его Величества Солнца, умершего вчера и вот теперь вновь воскресшего...
   Я отвернулась от окна и нервно прошлась из угла в угол.
   -- Соф, может, у них просто машина сломалась? - Гэри беспокойно постукивал пальцами по столу. Я исподлобья взглянула на него... Напарник не спал всю ночь и теперь едва держал чуть покрасневшие глаза открытыми...
   -- Может. Шел бы ты спать! - я с тихим вздохом уселась в кресло. - Всё равно мы сделали всё, что могли...
   Катя с Володей так и не вернулись вчера от информатора... Не появились они и утром. Мы с Гэри успели достать всех служащих гостиницы, спрашивая, куда подевались наши друзья... но всё без толку. Друзей и след простыл...
   Тогда мы связались с информатором, который подтвердил наши худшие опасения. "Да, ангелы приезжали... Нет, они уехали еще вчера днем".
   -- Не могу я спать, когда ты ходишь из угла в угол, как привидение!
   -- А я могу не ходить! - виновато буркнула я и забилась в уголок кресла, всем своим видом напоминая обиженную тучку.
   -- С ними всё хорошо будет, -- Гэри устало улыбнулся. - Могу поспорить, Володя просто не удержался и заехал в какое-нибудь кафе...
   -- Ты так думаешь? - подозрительно спросила я. На первый взгляд версия убедительная.
   -- Почти уверен, -- хмыкнул напарник.
   -- Ну где их может носить так долго!!! - я не выдержала и снова вскочила. - Могли бы и предупредить! Так трудно, что ли?!
   -- Соф, ангел мой, сядь, -- Геральд так спокойно это сказал, что я поневоле села. - Надо решить, что делать...
   -- Ждать!
   -- Мы не можем терять время.
   -- Но мы должны их дождаться!
   -- Я поручил их разыскать нашим в Египте, -- Гэри встал. - Мы ничем не поможем, а вот артефакт можем упустить... Тогда миру не спастись.
   -- Ой, ну и... -- я осеклась. Нет, не хрен с ним. Иначе всем кранты, и друзьям в том числе... Разве что Аннулар загонит всех ангелов в клетки и будет за деньги показывать всем особо любопытным, но мне что-то такая перспективка не очень... Лучше тогда сразу помереть!
   -- Ну что ж, вот и славно! - Гэри, благополучно подслушавший мои мысли, улыбнулся. - Значит, через пять часов выезжаем!
   -- Уговорил, -- вяло отмахнулась я, забыв даже поругаться напоследок. Что толку бороться с этим импатом? Все равно ведь подслушает!
   Но где могут быть Катя с Володей... Где? Я сильно волновалась за них... Что, если с ними что-нибудь случилось?
   Однако Гэри прав: помочь мы не можем... Остается только ждать.
  
  
   Пещерку оказалось не так-то просто найти. Затерянная в песках, она как будто специально для всяких артефактов создавалась!
   Я с интересом посветила фонариком в темный туннель. Любопытство гнало меня вперед, в пещеру, а здравый смысл приказывал бежать отсюда без оглядки, чтоб только пятки мелькали. Воображение рисовало то сокровища, то спутанные клубки ядовитых гадов и полчища скорпионов, копошащихся в песке... Бррр! Со скорпионами я еще могу примириться, но змеи?! Бееее...
   И все-таки дух исследователя во мне уже проснулся окончательно. Пещера манила и звала, и сопротивляться никаких сил не было!
   -- Я полезу, -- я всунула Геральду фонарик в руки.
   -- Кто тебя отпустит! - Геральд вернул фонарик обратно. - Отойди-ка!
   -- Ну щас, размечтался! Я первая!
   -- Ты вообще здесь стоять будешь! - напарник осторожно отодвинул меня в сторону.
   -- Ни за что!
   -- Это еще почему?
   Я уже хотела сказать какую-нибудь колкость, но тут на меня снизошло озарение свыше.
   -- Мне страшно одной, -- я сделала жалостливое личико и опустила глаза.
   -- Так я и поверил! - заявил бездушный и нехороший импат. - У тебя инстинкт неприятностей проснулся, не иначе!
   Я постояла, обиженно посопела и наконец демонстративно отвернулась.
   -- Ну и черт с тобой!
   -- Вот черта как раз не надо, -- добродушно заметил напарник, разматывая веревку. - Ты посторожишь на входе... Заметишь кого - дерни раз пять за веревку.
   -- Ну что ж мне каждый раз дергать? Тут знаешь как много народу?! - я эффектно простерла руку в сторону абсолютно безлюдной пустыни. - Они ж тута толпами бродят!!! Вон смотри, смотри - яблоку упасть негде! И прям все в пещеру стремятся, прям так и бегут!
   -- Хорош прикалываться! - возмущенно фыркнул Гэри, но всё-таки оглянулся - а вдруг и правда бегут? Никого не обнаружив, напарник привязал один конец веревки к выступающему камню, а другой обвязал вокруг своей талии. - Стой здесь.
   -- Размечтался! - вполголоса буркнула я. Геральд услышал, развернул меня к себе и взял за подбородок.
   -- Стой здесь, -- с нажимом повторил он. - И не смей никуда лезть.
   -- А то что? - дерзко поинтересовалась я.
   -- А то... -- Гэри замялся. - А то!
   -- Хм, боюсь, -- я издевательски улыбнулась. - Какое ужасное наказание!!! После ТАКОГО еще никто не выживал!!!
   -- Ты иногда такая... вредная! -- Гэри развернулся и проверил, как крепится веревка к камню. - Всё, я полез. А ты здесь стой и ни шагу!
   -- А, ну да, -- со скептическим видом покивала я головушкой и осталась при своем мнении.
   Гэри отобрал у меня фонарик (чтоб я никуда не рыпалась, ведь я, в отличие от напарника, в темноте не вижу!) и осторожно пошел вперед. Очень скоро он скрылся во мгле, а я быстренько сняла с себя рюкзак, покопалась в нем и с коварным видом извлекла оттуда моток веревки и запасной фонарик.
   Для верности пришлось выждать минут десять. Я села на камень и уставилась в безбрежное песчаное море с дюнами-волнами. Время тянулось как-то особенно медленно, словно издевалось над одиноким ангелом, невесть чего забывшим в пустыне. Наконец я посмотрела на часы и обнаружила, что десять минут прошли. Потом поднялась, обвязала себя веревкой и отправилась вслед за Геральдом.
   Извилистый коридор достаточно долго вел меня вперед, пока не оборвался пропастью, причем метрах в трех от этой пропасти виднелась стена. Веревка напарника тонкой змейкой струилась вниз, из чего я сделала вывод, что лететь вертикально недалеко... И действительно, стоило мне опустится на колени и посветить в глубину, как оказалось, что там всего-то метров семь. Значит, можно спуститься и продолжить свой путь!
   Я привязала фонарик к концу веревки, повернулась спиной к пропасти и осторожно опустила ногу... Нащупала устойчивый выступ, опустила вторую ногу. Так вот постепенно и добралась до конца невысокой стены!
   -- Я же сказал стоять там! -- раздался шипящий шепот, стоило мне только встать на обе ноги.
   -- Хто здесь?! - я резво подпрыгнула и тут же приняла боевую стойку.
   -- Догадайся! - темная фигура недовольно подпирала стенку. - Я так и знал, что ты меня не послушаешь!
   -- А, это ты, -- я разочарованно покачала головой. - Ты что здесь делаешь?
   -- Тебя жду, -- недовольная фигура отделилась от стенки и подошла вплотную. - Да включи ты уже фонарик, нос еще разобьешь!
   Дельный совет.
   -- А как ты узнал, что я за тобой иду? - я осветила лицо Геральда и только тогда успокоилась.
   -- Я же знаю тебя, -- отмахнулся Гэри. - Надеялся только, что тебя пропасть отпугнет, но тебе, видно, очень захотелось вляпаться в очередные неприятности.
   Да!!! Еще как захотелось!!!
   Я огляделась. Вправо и влево вели темные коридоры, впереди расстилалась большая пещера со свисающими сталактитами. Гулко капала вода. Холодно, мрачно и жутко красиво!
   -- Куда дальше? - я говорила шепотом: почему-то не хотелось нарушать звенящую тишину подземного царства.
   -- Выключи теперь фонарь, -- так же шепотом посоветовал напарник.
   -- Зачем?
   -- Летучие мыши...
   Я инстинктивно посветила на потолок пещеры... Лучше бы не светила! Мыши висели под потолком, словно вампиры в ожидании своей добычи. Свет растревожил их, одна мыша неожиданно распахнула свои крылья и пронзительно заверещала. И вот вся вампирья стая сорвалась с места и начала кружить под сводами, выкрикивая проклятия на своем мышином языке...
   -- Выключи! - крикнул Гэри, одновременно сбивая меня с ног. Я упала на бок, выругалась и нажала эту чертову кнопочку. Напарник прикрыл меня от визжащих тварей... На него они почему-то не нападали, зато на меня обозлились по полной! Летучие долго еще носились вокруг, хлопая крыльями и издавая отвратительные крики. Минут через десять они успокоились...
   -- Надеюсь, твоя жажда неприятностей утолена, -- приглушенно прошипел напарник, все еще прижимая меня к каменному полу.
   -- Твои родичи? - ехидно заметила я.
   Гэри гордо фыркнул. Мол, мы, высшие вампиры, с такой мразью не водимся! Да ладно, знаем мы всё! Чего там своей семьи стесняться!
   -- У тебя такие симпатичненькие братишки и сестрички! - от души похихикала я.
   -- Ты в порядке? - Гэри нисколько не обиделся на мои шуточки.
   -- Да, всё нормально...
   Гэри поднялся и помог мне.
   -- Больше так не делай, -- строго приказал он. - Пошли налево.
   -- Но девочки направо... -- робко возразила я.
   -- Соф! - предупреждающе прошипел напарник. Да, не время для шуток, я знаю.
   -- Ладно, налево.
   Мы долго шли вперед. По пути нам попадались боковые коридорчики, но мы проходили мимо, все углубляясь и углубляясь в пещеру. Один раз мы свернули направо и попали в огромный каменный зал, где возвышались загадочно поблёскивающие сталагмиты. В левом краю протекал небольшой родник, его дно словно светилось - белым, призрачным светом.
   Мы постояли немного в тишине, любуясь нереальной красотой подземелья, и двинулись дальше. Мы шли и шли, а ни конца ни краю этому длинному коридору видно не было. Пришлось сделать привал.
   -- Ты знаешь, куда мы идем? - я села рядом с напарником и зевнула.
   -- Предполагаю, -- осторожно ответил Гэри. - Но точно не знаю. Чисто по рисунку этого Ахмеда...
   -- Как думаешь, Пэк здесь был?
   -- Не думаю... -- Геральд вздохнул. -- Как спать-то хочется!
   Мы одновременно зевнули.
   -- Да, хочется, -- согласилась я. - Стоп! Ты слышал?
   -- О чем ты?
   -- Тише!
   Где-то далеко-далеко слышались будто бы голоса - какой-то стон. Звуки долетали из-за стены, и мне на миг показалось, что это призрак воет...
   -- А ты слышал когда-нибудь о некоей Белой Даме... или как там ее? - я поплотнее прижалась к напарнику. Нет, не то чтобы страшно, но слегка не по себе...
   -- Боишься? - Гэри обхватил меня одной рукой. - Может, отвести тебя на поверхность?
   -- Не дождешься! - страх куда-то испарился и теперь мне стало хорошо и тепло рядом с Геральдом. - Надо пойти и выяснить, что это... -- я встала и подошла к стене. На первый взгляд стена как стена. Почти гладкая, но с выступающими камнями. Я прошлась от края до края и вдруг заметила неприметную дыру в правом углу. Она была очень маленькая, но это еще не самое плохое... Хуже, что она вела вниз, а внизу плескалась вода...
   -- Гэри!
   Напарник тронул меня за плечо, отодвигая в сторону.
   -- Надо посмотреть.
   С этими словами он опустился прямо вниз, в холодную воду, задержал дыхание и нырнул.
   -- Гэри, ты что делаешь! - я опустилась на колени и вгляделась в воду. Легче сказать, чем сделать... В такой темной воде и золотого дракона не заметишь при всем своем желании!
   Ну куда его понесло?!!! А мне что теперь делать? Я осмотрелась и решила, что самое путное, что я могу - это схватиться за веревку и ждать, пока напарник не соизволит за нее подергать. То есть не просто подергать, а подать сигнал, что, мол, караул, тону, умираю, помоги, добрая Софушка, обещаю вести себя хорошо!!!
   Прошла минута... Интересно, а сколько ангелы могут находиться под водой? Или не совсем ангелы? Люди недолго могут, хотя смотря кто. Говорят, некоторые полчаса держатся, а то и дольше... Но так то некоторые! Впрочем, если дать человеку какую-нибудь трубку для дыхания, так и днями торчать под водой будет...
   Я вздохнула и уже собралась спасать напарника, но он неожиданно спасся сам.
   -- Там какая-то пещера, -- выдохнул напарник, едва только вылез из воды. - Я пока проверю, а ты здесь оставайся. Я скоро.
   И снова исчез в воде. Я успела только гневно фыркнуть... Ну кто так с напарницами поступает, а? Так я и осталась, ну да, ну да...
   Я проверила веревку на всякий случай и сняла рюкзак, чтобы не промочить. Лезть в воду не хотелось, но любопытство взяло вверх. Зажмурившись, я набрала в легкие воздуха и нырнула... Ой, мама!!!
   Вода оказалась не просто холодной, а до ужаса ледяной! Словно побывала на сеансе иглоукалывания... Бррр!
   Пришлось вынырнуть из воды и набрать в легкие еще воздуха. Потом такой возможности бы не представилось: только здесь над водой нависала арка, дальше - ни сантиметра пустого пространства.
   Водный туннель я проплыла на удивление быстро и через две минуты уже вынырнула...
   -- Что-то ты долго, -- как ни в чем не бывало заметил Гэри. Я видела только его силуэт в темноте. Напарник сидел, одной рукой опираясь о камень и согнув ноги в коленях, словно любовался звездами в ожидании вечно опаздывающей подружки.
   -- Извини, забыла реактивный двигатель дома!
   -- Давай руку.
   Я схватилась за предложенную руку и с грехом пополам выползла на каменный берег. Теперь мне показалось, что в пещере раз в двести холоднее, чем в воде. Меня колотила мелкая дрожь, зубы потихоньку выстукивали чечетку - кошмар, короче...
   -- Соф, тебе холодно? - заботливо осведомился напарник с легким намеком на издевку.
   -- Н-нет, б-блин, ж-ж-жарк-ко!!!
   Гэри в ответ рассмеялся (вот скотина!) и набросил на меня абсолютно сухую куртку (впрочем, не такой уж и скотина!).
   -- Отк-куд-да? - только и смогла выдавить я, кутаясь при этом в куртку.
   -- Есть такой набор для ангелов, не пробовала использовать?
   Ах, черт! Там же и правда есть непромокаемая теплая одежда! А я всё оставила в рюкзаке!
   -- М-молодец, -- бодро простучала я зубами. - Н-нашел к-кого?
   -- Нет, но звук здесь сильнее... Подожди...
   Я замолчала. Через минуту раздался леденящий душу вой, то усиливающийся, то затихающий... Его сопровождало легкое постукивание, словно кто-то стучал деревянной тростью по земле. Аж волосы дыбом встали!
   -- Ч-ч-ч-черт!!! - непонятно, от чего у меня стучали зубы больше: от холода или от страха! - Пошли обратно, а?
   -- Ты меня...
   -- Нет, не подожду!!! - резко оборвала я. - Я пошутила.
   И снова - бесконечные коридоры, уходящие во тьму, извивающиеся, словно змеи... Веревки осталось совсем чуть-чуть, еще немного - и придется делать метки. Но хуже всего оказалось для меня отсутствие фонарика: хоть мои глаза уже и привыкли к темноте, однако же я постоянно спотыкалась об камешки и выступы. От падений меня заботливо уберегал Гэри...
   А еще у меня жутко болели ноги. Ходили мы уже пять часов по этой пещере - всё брели и брели, так что чувствовала я себя уставшей и потрепанной. Но я не жаловалась. Сама, в конце концов, напросилась! Могла бы сидеть себе наверху, на солнышке, ковыряться в песочке, строить куличики...
   Извилистый коридор вывел нас в небольшую уютную пещерку с огромными сталактитами. Я первым делом посмотрела наверх, выискивая злобных тварей под названием летучие мыши... Я уверена, они против меня что-то имеют! Наверное, к Геральду ревнуют?
   К счастью, мышей я не нашла.
   Мы прошли в следующую пещеру - чуть побольше - где сталактиты и сталагмиты образовывали красивые колонны... За колоннами виднелось подземное озеро в туманной дымке - темная вода была неподвижна, словно черное зеркало. Я подошла к воде поближе и всмотрелась в глубину... Какие же твари могут водиться в этом зеркале! Жутко...
   Зловещий хохот, сменившийся воем, заставил меня подпрыгнуть.
   -- А, чтоб тебя! - я с досады пнула камешек. Он, подпрыгивая, покатился к воде и с тихим плеском скрылся в ее глубинах.
   "Бя-бя!" -- передразнило меня эхо и завершило своё выступление эффектным хохотом вперемежку с воем.
   -- Сюда, -- Гэри махнул рукой влево. "Да-да!" -- подхватило услужливое эхо.
   Мы свернули в левый коридорчик и прошли немного вперед. Коридор вел в тупик, однако в конце его стояло нечто вроде саркофага.
   -- Мы нашли Хеопса! - радостно воскликнула я. "Опса!" -- ответило эхо и тут же сменилось стуком и воем, исходившим, как ни странно, прямо из саркофага...
   Гэри внимательно на меня посмотрел. Даже в темноте я уловила задорный блеск в его глазах.
   -- Какой-то чересчур живой нам Хеопс попался! -- загадочно хмыкнул он и легко сдвинул крышку саркофага вбок. Катя с Володей дружно замычали сквозь кляпы, а эхо весело захохотало и завыло...
  
  
   Пока мы развязывали Володю, Катя успела рассказать нам, что на обратном пути от информатора их поджидала засада. Разумеется, возглавлял ее Ний - он же Пэк. Лиса очень ярко, красочно и с выражением высказала свое мнение о всяких там начальниках, которые ни хрена не делают, а только нервы всем подряд портят, и очень ласково пожелала Пуку провалиться сквозь Землю и нажраться серной кислоты.
   -- Вы ему отдали карту? - я развязала последний узел на веревке Володи и отошла полюбоваться целыми и невредимыми друзьями.
   -- Да пошел он! - Катя потерла запястья и злобно усмехнулась. - Мы отправили его поплавать...
   -- Поплавать?
   -- Дали координаты где-то посередине Северного Ледовитого!
   -- Ну а здесь-то вы как оказались? - я посмотрела на Геральда. Тот усмехнулся. Он, конечно, уже всех просканировал и теперь всё знает.
   -- Пэк искренне хотел нас прибить и закопать на грядке... Но почему-то привез сюда, -- Катина фигура (а я по-прежнему ни хрена не видела, хоть в этом месте и было светлее из-за белых кристаллов) недоуменно развела руками.
   -- Ваша смерть развязала бы войну прямо сейчас, а Аннулару без Книги ее не выиграть, -- спокойно разъяснил Гэри. - Что касается пещеры... Соф, ты помнишь, что у нас всего лишь копия карты?
   -- Он был здесь... -- мрачно кивнула я.
   -- Да, и, видимо, Книги здесь нет, -- Гэри опустился на корточки и отколупнул белый кристалл из стены. - Остается выяснить, где она.
  
  
   Глава 10.
   Блуждающий оазис.
  
   Впереди расстилалась великая пустыня - безжизненная, суровая... завораживающая... Нигде ни травинки, ни деревца - только рыжеватый песок и больше ничего.
   Я вздохнула. Легкое беспокойство не покидало меня все утро, а сейчас превратилось в самую настоящую панику. И что самое обидное - задание нам предстоит пустячное: всего лишь отыскать блуждающий оазис и поговорить с его Хранителем. Так что я никак не могла понять, чего боюсь.
   Я нервно облизала пересохшие губы и обернулась. На пыльной дороге, рядом с джипами, стоял напарник и ожесточенно спорил с нашими проводниками. Разговора я не слышала, что меня, в общем-то, не сильно огорчало. За несколько месяцев я научилась доверять напарнику, как никому другому. Уж он-то нашу компанию в обиду не даст.
   Гэри перехватил мой взгляд и задорно подмигнул. Ну, понятно, опять все мои мысли узнал, импат проклятый!
   -- Не понимаю вас...
   Я вздрогнула. Катя стояла возле своего квадроцикла и буквально пожирала меня недовольным взглядом.
   -- О чем ты?
   Подруга не ответила, но так сердито стукнула по квадроциклу, что я испугалась.
   -- Она о том, что пора бы перейти к следующему шагу, -- ехидно подсказал Володя, залезая на квадроцикл. - Видишь ли, мы тут поспорили...
   -- Еще слово, и я тебя прирежу, -- перебила его подруга. Ага, я, кажется, знаю, о чем они поспорили... Сводники!
   -- Хм, -- я не стала поднимать бурю в стакане и ограничилась презрительной усмешкой. - Ну надо же. Как интересно.
   Гэри присоединился к нам через пять минут, причем судя по расстроенным вздохам арабов и торжествующему лицу Геральда, арабы остались ни с чем.
   -- Всё. Поехали, -- коротко приказал он, взбираясь на квадроцикл.
   -- О чем спорили? - я укутала все лицо платком, наподобие бедуинки, и надела очки. Скорость будет порядочная, поэтому защита от летящего в лицо песка не помешает.
   -- О ерунде всякой... -- уклончиво ответил напарник, следуя моему примеру и обматывая голову бедуинским платком. - Я не хотел, чтобы кто-то нас сопровождал... Все готовы?
   ... Через минуту мы уже мчались по бескрайней пустыне, все дальше и дальше удаляясь от дороги и туристических маршрутов. Нас ждали непокоренные пути, которыми еще никто ... ну, на квадроциклах-то точно не ездил! Ветер рвал одежду, песок хлестал по рукам, а скорость была такая, что любой каскадер позавидует!
   Больше всех радовался Володя, с криками и гиканьем ныряя в песчаные волны. Катя не отставала, ну а мы с Геральдом тащились в хвосте, притворяясь осторожными и мудрыми взрослыми.
   -- Эй, вы!!! Каааапуш-ш-ши!!! Салют, черепахи!!!
   Мимо нас на рекордной скорости пронесся квадроцикл, на котором восседали двое - какой-то незнакомый араб и говорящая собака!!!
   -- Тузик?!!! - удивленно воскликнули мы с Гэри. Ничего себе, больной песик!!!
   Араб с "больным песиком" тем временем обогнали Катю с Володей, взлетели на бархан, подпрыгнули в воздух, словно крутые байкеры, и тут же рухнули камнем вниз.
   -- Йохаааа!!! - раздался из-за бархана торжествующий лай. - Догоняаайте, чааайники!!! Ждёоом на перевалеееее... Ааааааааа!!! ОЙ!!! Ух ты!!! А еще разок?!
   -- Блин, экстремал хренов, лежал бы себе дома!!! - громко выругался Геральд и прибавил скорости. Я последовала его примеру, про себя радуясь, что наконец-то могу побыть безрассудной. А то напарник всю дорогу мешал мне что-нибудь сломать, да еще так заботливо, что даже послать его язык не поворачивался.
   Как мы ни старались, но догнать вредного добермана смогли только в бедуинском поселении, где у нас по плану была небольшая остановка. Тузик возлежал на потрепанном пуфике и нежился в лучах жаркого солнца. Вокруг него столпились местные кочевники - судя по одухотворенным лицам, они явно приняли нашего хвостатого коллегу за древнеегипетское божество и надеялись выведать секрет бессмертия. Божество лениво отмахивалось от назойливых поклонников, пока все это безобразие не прекратил злой и нехороший ангел.
   -- Что ты здесь забыл? - Гэри встряхнул добермана за шкирку. - Тебе кто выходить разрешил?
   -- Видишь ли, коллега, -- песик гордо трепыхнулся в руках напарника, но, убедившись, что завис в воздухе надолго, сник, -- скучно мне. Делать нечего совершенно! Так я тут нашел ваши каракули на листочке и решил развлечься...
   -- Развлечься? - иронично уточнил Геральд.
   -- Ты же меня не прогонишь, а? - совсем приуныл Тузик. - Мы ведь друзья, да?
   Напарник вопросительно взглянул на меня. Я лишь плечами пожала. После болезни Тузик до жути походил на свеженькую мумию, так что, если на нас позарятся древнеегипетские фараоны в бинтах, то у добермана есть шанс с ними договориться... Ну, и если честно, то я неплохо понимала, каково это - торчать в отеле, пока твои друзья ищут приключения на свою голову. Это несправедливо и очень обидно.
   -- Ну хорошо, -- Гэри разжал руку, и доберман свалился в песок. - С нами - так с нами, но учти, что никто с тобой носиться не будет. В случае чего оставим в пустыне. Поедешь с Катей... Твоему спутнику придется дожидаться здесь.
  
  
   -- Девять... Восемь... Семь... Шесть... Уже скоро.
   Володя сверился с часами и задумчиво посмотрел на заходящее солнце. Раскаленный диск светила медленно скатывался за горизонт, окрашивая всю пустыню в фантастический красный оттенок... Словно бы оказались на мгновение в другом мире.
   -- Четыре... Приготовьтесь... Вот сейчас!
   И правда - в последних лучах солнца вдруг сгустился туман, сквозь который медленно проступили очертания пальм...
   -- Вот он! - торжествующе воскликнула Катя. - Мы нашли его!
   -- Что толку, если мы его упустим... За мной! - скомандовал Геральд и первым бросился к призрачному оазису. Мы с друзьями испуганно переглянулись и кинулись вдогонку за напарником. А ну как убежит, где его потом искать?
   Про Блуждающий оазис разнюхала Катя. Пока Володя уминал за компанию с контактом яичницу, подруга успела облазить чужую квартиру и обнаружить карту. Карта оказалась занятной, а через два часа зверского допроса контакт даже сознался, куда она ведет. Вообще, друзья меня поразили - они не только нашли карту, но и смогли спрятать ее от Пэка. Если бы не они, то наша операция закончилась бы, так толком и не начавшись.
   Однако этот оазис не так-то просто найти: он появляется только на закате, когда солнце касается горизонта. А потом исчезает бесследно...
   -- Софья, сюда! - Гэри схватил меня за руку и помог забраться на небольшой зеленый холм. - В порядке?
   -- В полном... Хотя нет... подожди... -- я сморщилась и оглушительно чихнула. - Ох.
   -- Будь здорова! - рассмеялся напарник. - Сюда, ребята! Не отставайте!
   Пока Геральд помогал моим друзьям, я двинулась вверх, на холм повыше, и замерла на его вершине в восхищении. Внизу расстилалась невероятной красоты долина, окруженная со всех сторон изумрудными холмами и утопающая в зелени. Узкие дорожки, украшенные по бокам красными и желтыми цветами, змеились с холмов в самый центр долины, где возвышалась огромная пирамида... Она отличалась от пирамид Гизы, и в первую очередь своим совершенством. Вместо камней - гладкая поверхность металла, переливающаяся на солнце золотом... А на самом верху этого чуда красовался огромный камень, в гранях которого будто замерли солнечные блики...
   -- Вот это да... -- потрясенно прошептала я.
   -- Ты еще не видела Главный Дворец Сиверлэнда.
   Геральд, как всегда, подкрался незаметно и напугал меня до полусмерти.
   -- Черт бы тебя... -- я схватилась за сердце и недовольно посмотрела на напарника. - Зачем так пугать?
   Гэри ласково провел по моей щеке, убирая волосы, и едва заметно улыбнулся.
   -- Прости.
   -- А вот и не прощу! - я сердито увернулась от руки, хотя очень не хотелось. Однако женская гордость, чтоб ее, свои правила диктует! - Вот надену на тебя колокольчик - будешь знать!!! - я немного еще поиграла в маленькую тучку, но потом не выдержала и тоже улыбнулась. Слишком хорошо здесь, чтобы дуться.
   ... Хотя все-таки странное беспокойство не покидало меня, а наоборот - усиливалось.
   -- Пошли, -- напарник усмехнулся и потянул меня вниз. Однако, чем ниже мы спускались, тем мне становилось страшнее. Будто в этом идеальном мире что-то не в порядке. Будто здесь притаилось что-то злое, что-то очень опасное...
   Я остановилась на середине холма и оглянулась по сторонам, пытаясь отыскать источник опасности. Но вокруг царила гармония и покой, птички всякие пели, пчелки жужжали... И все же я, повинуясь какому-то инстинкту, нырнула за ближайший валун, знаком приказав друзьям сделать то же самое.
   -- Что случилось? - Гэри прислонился плечом к камню и осторожно выглянул. - Вроде все в порядке?
   Я в ответ зябко повела плечами.
   -- Сама не понимаю... Дурь какая-то, но мне здесь не нравится.
   -- То-то я думаю, ты на себя не похожа. Сейчас посмотрим... Катя, не высовывайтесь!
   Подруга нахмурилась, но спорить не стала и быстро скрылась в тени большой пальмы.
   -- Замечательно, -- проворчала пальма Катиным голосом. - Только быстрей давайте, а то один придурок добрался до бутербродов!
   -- Фто? - отозвалась соседняя пальма. - Я вфё флыфу!!!
   -- Заткнитесь, -- холодно прервал перепалку Геральд. - И чтоб никаких разговоров, ясно?
   Пальмы красноречиво промолчали. Я тоже, хотя у меня как раз вертелся на языке один вопрос...
   Сколько мы так сидели, я не знаю. Вроде бы долго, хотя часы показывали, что каких-то три минуты. Наконец Володя не выдержал.
   -- Ну и что мы торчим здесь? - друг вышел из-за пальмы и хмыкнул. - Здесь никого нет! Тишина, спокойствие... Вот смотрите! - Володя сложил руки рупором и что есть силы заорал: -- ЭЙ, МЫ ЗДЕСЬ!!!
   И тут же, словно приветствуя, прозвучала автоматная дробь... Володя чудом успел отпрыгнуть и скрыться за пальмой. Пули еще целую минуту добросовестно взрыхляли землю, а потом так же неожиданно все стихло.
   -- Идиот, -- серьезно прокомментировал Геральд и оттеснил меня в сторону. - С такими только в разведку ходить!
   -- Извини, -- виновато пискнула пальма и смущенно зашелестела листвой.
   Ох, дотянуться бы до этого Володи и дать ему хорошего подзатыльника, чтоб не так обидно было! Так нет же, приходится терпеть молча...
   -- Ну и что дальше? - я встала на четвереньки, подползла к краю валуна и осторожно выглянула. Разряженные в камуфляж товарищи, которые вообще-то нам совершенно не товарищи, уверенно двигались в нашу сторону. Вот демон! Хотела бы я знать, чьи это люди. Наверняка не Хранителя, хотя кто их, этих Хранителей знает? Я еще ни с одним не встречалась...
   -- Софья, влезь обратно, -- с тревогой в голосе потребовал напарник. А вот шиш ему, хочу - и вылазю... нет, вылажу... а хрен с ним, короче! Хотя заботится - приятно до ужаса!
   -- Не мешай, -- нетерпеливо отмахнулась я. - Я в разведке.
   -- А может, мне тоже хочется? - капризно протянул Гэри и оттянул меня под прикрытие за воротник. - Слушай меня внимательно, вы сейчас сидите и не двигаетесь, а я с этими... быстренько...
   -- По стаканчику? - ехидно подколола я и снова подползла к краю. - Нет уж, Гэри, сейчас я чего-нибудь придумаю... -- я подавилась словами, потому что напарник неожиданно оказался позади охранников. Как это так?
   Я моргнула и оглянулась через плечо. Геральда рядом не оказалось. Ах он, эгоист хренов! Лишь бы с ним ничего не случилось, а то ведь я буду плакать и биться головой об стенку...
   Я снова высунула свой любопытный нос из-за камня и приготовилась броситься на выручку в случае чего... Напарник отчаянно замахал руками, явно требуя, чтобы я исчезла. Пришлось притвориться, что я ничего не понимаю. Гэри нахмурился, но ему не оставалось ничего другого, кроме как смириться.
   Охранников для ловли незаконных ангелов-иммигрантов выслали всего лишь двоих, но вели они себя очень неосторожно для такого малого числа. Один - светленький, низенький и с весьма противным личиком - беспечно курил сигарету, изредка бросая разочарованные взгляды в сторону пальмы, за которой притаился Володя. Видимо, ему очень не понравились незваные гости - с ними же еще разбираться надо, а так не хочется на рабочем месте работать! Здесь я с ним согласна, меня тоже всегда бесит такое положение дел.
   Второй - на вид постарше - показался мне более опасным противником. Его походка напоминала походку разъяренного тигра - уже что-то да значит. При всей своей внешней расслабленности он не упускал ни одной детали вокруг - будь то хруст веточки или шелест листьев. В руках он держал автомат. Нехорошо, хотя что можно такого плохого сделать ангелу с помощью этой глупой железяки?
   Я хмыкнула, но при этом в кои-то веки проявила разумность и не стала бросаться на нехороших дядей с криком "Банзай!". Много чести. Тем более что Геральд уже совсем рядом с этими двумя боровами, и явно замышляет что-то коварное.
   Второй охранник внезапно остановился и поднял руку, призывая к тишине первого. Они замерли, и тут второй резко развернулся и ударил прикладом Геральда! Точнее, попытался ударить. Я шумно выдохнула, когда обнаружила напарника в двух метрах от автомата - целого и невредимого... Вот черт, я уж думала самое худшее...
   Геральд тем временем бросился вперед и резко ударил рукой. Автомат переломился надвое, а Гэри продолжил избиение вооруженных дядей... Каюсь, самое интересное я пропустила - просто потому, что за напарником уследить практически нереально. В любом случае, через секунду оба охранника, обезоруженные и недвижимые, лежали на земле, а Геральд брезгливо вытирал руку в крови о рубашку.
   Тут я не выдержала и выскочила из убежища. Уж очень хотелось узнать, что за типы решили выступить против троих ангелов, одного вампира и зловещего говорящего добермана (надо ж додуматься!) с жалкими автоматами. Я почему-то твердо знала, что это - не люди Хранителя. Хранитель выставил бы людей с мечами, безжалостных и неумолимых, таких, которые порубят армию демонов на кусочки, а потом спросят, кто это был... Артефакт - это все-таки не игрушка, его охранять надо.
   -- Надо их связать, а то вдруг очнутся! - я подбежала к Геральду и присела рядом с горе-охранниками.
   -- Нет необходимости.
   -- Что?
   Геральд с непонятным сомнением на меня посмотрел и спрятал руку за спину. Кажется, я понимаю...
   Я присмотрелась к охранникам. Так и есть. Мертвы. И на руке напарника именно их кровь... Ну что ж... Се ля ви!
   -- Профессионально, -- я потерла руки и отогнула воротник одного. На шее охранника черным пятном выделялось клеймо Аннулара - змея, свернувшаяся кольцами. Гэри присел рядом.
   -- Ты не расстроена?
   -- Что?
   -- Я убил их.
   Я вздохнула. Похоже, Геральд думает, что я тут сейчас срочно запишу его в злодеи и начну истреблять. Не дождется. Я уже взрослая девочка и в курсе, что бывает с людьми, которые лезут не в свое дело. На войне как на войне: либо ты, либо тебя. Сомневаюсь, конечно, что я смогла бы так же легко убить кого-то, но осуждать других точно не стану. Тем более эти охранники сами виноваты - нечего было на нас покушаться.
   -- Это хорошо, -- напарник вздохнул с облегчением и приступил к осмотру трупов. - Похоже, это люди демонов. Поверить не могу, что Ний и сюда добрался!
   -- Думаешь, опоздали?
   Геральд с сомнением мотнул головой и протянул мне нож.
   -- Пригодится.
   Я не стала говорить, что у меня этих ножей с собой столько, что любой металлоискатель сломается при одном моем виде, и без разговоров приткнула дополнительную игрушку к любимому кинжалу, спрятанному под штаниной. Гэри кинжал заметил, но не стал ругаться, только выразительно хмыкнул и перевел разговор на другую тему.
   -- Скорей всего, мы как раз вовремя. Иначе бы охраны здесь не оказалось. Поэтому сейчас надо проникнуть в Храм и все выяснить, как следует...
   Мой тяжкий вздох потонул в одобрительных возгласах друзей. Вот не нравится мне это, и пусть считают меня коммунисткой, но не хочу идти в Пирамиду!
   Но кто ж меня послушает?
  
  
   Меня грубо схватили, закрыли рукой рот и втащили за угол.
   -- Тихо!
   Я узнала Геральда и кивнула. Он немедленно убрал руку с лица, продолжая, тем не менее, держать меня за талию. И хорошо, что так, иначе бы я точно грохнулась. И нас тогда даже чудо бы не спасло.
   По коридору, четко чеканя шаг, прошествовали несколько странных типов в черных мантиях. У этих, в отличие от охранников снаружи, автоматов уже не было. Вместо бесполезных в этой местности (кишащей ангелами и, как выяснилось, демонами) огнестрельных игрушек - смертельно опасные катаны за спиной.
   -- Кхахтанг ура ккетсан! - прошипел один из этих типов, внезапно остановившись. У меня от его голоса чуть волосы дыбом не встали!
   -- Шингара, -- ответил второй и обернулся. Лучше бы он этого не делал! Потому что, как только я увидела его лицо, мой ужин попросился наружу - к счастью, не очень настойчиво. Нет, в принципе, самое обычное, даже, наверное, в чем-то симпатичное личико, если бы не два больших "но". У него не было носа, зато были красные глаза с вертикальными зрачками.
   Гэри успокаивающе прижался щекой к моей руке и знаками показал, что все в порядке. Ага, в порядке! Мне же кошмары всю жизнь сниться будут!!!
   -- Гирган, -- в коридоре появился еще один тип в мантии. Судя по походке и властному голосу, это начальник... Да и куда более симпатичный, кстати... Хоть на человека похож! - Тоде!
   Те двое склонились в поклоне и чуть ли не бегом бросились в боковой коридорчик. Старший же - теперь я точно знала, что это старший - остался маячить в коридоре, действовать нам на нервы и смущать своим присутствием. Впрочем, недолго. Очень скоро вернулись его подчиненные, волоча по металлическому полу двух измученных пленников.
   --Да будьте вы прокляты, отродья тьмы!!! Я проклинаю вас!!! - кричал один из пленников. - Да покарает вас рука богини за то, что осквернили Храм ее!!! Вас ждет кара небесная! Вы сгорите в аду!!!
   Все проклятия несчастного остались без внимания. Главный нетерпеливо проверил веревки на руках пленников и удовлетворенно кивнул головой.
   -- Вастархс, -- сухо прошелестел он. - Вакаллана... здис! - махнув рукой, он круто развернулся и пошел туда, откуда пришел. Подчиненные с пленниками двинулись следом. Черт! И ведь даже помочь им нельзя!!!
   -- Пойдем за ними, -- прошептал напарник, когда захватчики скрылись за углом. - Прости, что тащу в самое пекло, но оставлять тебя здесь опаснее... Эй! - Гэри махнул рукой друзьям, показывая, что надо идти по следу. Катя с Володей двумя тенями метнулись к стене, Тузик спрыгнул со статуи и прижался к полу.
   -- Надерем им за... уши? - хрипло поинтересовался доберман.
   -- Надерем, -- серьезно ответил Гэри. - Но позже. А пока кто дернется - лично разберусь... Софья, ближе ко мне держись!
   -- Я же не маленький ребенок, -- едва слышно пробубнила я, но спорить не решилась. Не время и не место. Но потом... Да, потом я отыграюсь!!!
   Если выживу.
   Я скользнула к стене и почти с ней слилась. Гэри, который сам себя возвел в руководители операции, крался впереди, то и дело останавливаясь, чтобы проверить, все ли на месте.
   Мы завернули за угол, потом еще за один и оказались в достаточно широком коридоре, где притаились за единственной статуей. Металлические стены поблескивали в свете факелов и уходили к огромному залу, в центре которого на троне восседал темноволосый мужчина. Еще не старый, но уже и не юноша, он держался с той особенной величавостью королей, которая заставляет народы сгибаться в рабском поклоне. Он был красив, даже очень - какой-то странной, резкой красотой. Жестокие, абсолютно черные, глаза, их хищный и проницательный взгляд и оттенок тьмы во всем образе... Я невольно поежилась. Он напомнил мне чем-то Геральда, когда тот в ярости. Такой же... опасный.
   Глаза Гэри неожиданно полыхнули чернотой, когда он увидел этого мужчину. Мне стоило огромного труда не отшатнуться от напарника в ужасе. Но я справилась, вместо этого дотронувшись до его плеча. Геральд растерянно посмотрел на меня, чуть улыбнулся и приложил палец к губам в жесте молчания. Что ж, дельный совет.
   Пленники стояли на коленях перед троном, раболепно склонив головы перед могуществом странного мужчины. Если бы я только могла помочь... А почему нет? Их всего лишь четверо, этих странных захватчиков... Мы справлялись с целыми армиями, почему бы сейчас не попытаться?
   Я посмотрела на друзей. Судя по их лицам, мысли у нас совпадали. Только вот Гэри почему-то не спешил разделять нашего боевого настроя. Строго посмотрев сначала на меня, а потом на всех по очереди, он резко рубанул воздух ладонью, вроде как показывая, что он с нами сделает в случае непослушания. Мы с едва слышными вздохами отказались от нападения и стали выжидать.
   -- Ну так что, мои хорошие, вы ведь мне все расскажете, не так ли?
   От этого вкрадчивого голоса я похолодела. Ох, лучше бы этот мужчина на троне орал или вел себя так, как положено вести себя всем негодяям... Но не так, словно ему все равно.
   -- Иди к черту, отродье тьмы!!! Богиня покарает тебя!!! - зло сплюнул один из пленников, тот самый, который упирался. - Убирайся в ад!!!
   Мужчина запрокинул голову и расхохотался.
   -- Браво! Так меня еще никто не смешил! Да будет тебе известно, что я только что оттуда! Замечательное выступление... Что скажешь ты, Алоакан? Тоже будешь отсылать меня домой? Или все-таки проявишь элементарное гостеприимство?
   Второй пленник поднял голову и спокойно ответил.
   -- Ты знаешь, что я не могу тебе противостоять... Десять веков я был хранителем Храма, десять веков я берег то, что завещали моим предкам найнберги... Я не предам их, Кетонур, будь ты хоть трижды правой рукой Аннулара! Но я проклинаю тебя... Навеки. Тебя и твоего хозяина! Когда вернется богиня, она покарает тебя!
   Кетонур? Да, много я про него слышала, но представляла я его несколько... иначе.
   -- Вот как... Жду с нетерпением, -- равнодушно хмыкнул Кетонур. - Только видел я твою богиню... Маленькая глупая девочка. Ей не суждено вернуться в этот мир, ведь ты ее душу охранял... сколько там? Да, десять веков. Что? Ты не знал, что это она создала Книгу? О, постой-ка, это становится интересным...
   Кетонур легко спрыгнул с трона и обошел вокруг пленника несколько раз.
   -- А ведь не похож на глупца, -- с легким разочарованием заметил он и склонился над несчастным. - Знаешь, что я делаю с такими, как ты, Алоакан? - он резко выдернул из рукава своей мантии кинжал и полоснул им по шее пленника. Брызнула кровь - не красная, как обычно, а какая-то черная... Я дернулась, но Гэри не дал мне наделать ошибок, удержав на месте. Хотя я не могла понять, почему напарник ждет. И чего он ждет... Пока и второго пленника прирежут, как свинью?
   -- Нельзя, -- одними губами прошептал он.
   Кетонур же, дождавшись легкого стука, с которым тело опустилось на пол, спокойно закончил свою фразу:
   -- Я их убиваю. И забираю их души, -- он расправил мантию и сел обратно на трон. - А ты? Что будешь делать ты, служитель? Так горячо посылал меня в ад, бросался громкими словами, и вдруг словесный поток иссяк? Ну-ну... Хочешь попробовать меня убить, а? Давай же! Не стесняйся! Я весь в твоем распоряжении.
   -- Ты не узнаешь от меня, где Книга, -- твердо сказал пленник.
   -- Ты меня разочаровываешь... Я не спрашивал, где Книга. Для этих целей вполне подойдет и Хранитель...
   -- Не смей трогать его!!!! Или я убью тебя!!!
   -- Как там сейчас люди говорят? Бла-бла... -- презрительно скривился демон и дал знак своим подданным. - Я ведь уже предлагал тебе меня убить... Смотри - кинжал... Видишь? Я даже сопротивляться не буду... Считай меня самоубийцей, но я...
   Демон не договорил. Пленник, неожиданно схватив предложенный кинжал, бросился вперед и воткнул его по самую рукоятку прямо в сердце Кетонура. Я даже раскрыла рот от восхищения - настолько быстрым и точным было движение пленника. После такого удара еще никто не выживал!
   Кетонур удивленно посмотрел на кинжал в груди и... и рассмеялся!!! Он смеялся долго, очень долго, будто наслаждаясь...
   --Идиот! - почти дружелюбно заметил он, когда отсмеялся. - Считай, что ты меня прикончил... Ну и что дальше? Три моих помощника прекрасно расправятся с тобой без моей помощи.
   Пленник в ужасе вскрикнул и сделал несколько шагов назад. В его глазах плескался не просто страх, а самый настоящий ужас... И он, и мы, и, разумеется, Кетонур- все прекрасно знали, что этому человеку не выжить...
   --Беги, -- улыбнулся Кетонур.
   И пленник побежал - безумно кинулся вперед, надеясь выбраться из этого зала, выбраться живым... Я до боли закусила губу и зажмурилась, лишь бы не видеть торжествующей улыбки на губах демона... Я закрыла уши, лишь бы не слышать равнодушного приказа "Убить". Увы, я все равно услышала, как услышала и жуткие крики... Они сожгли его. Сожгли живьем. Это я знала. Хотя лучше бы не знать.
   Гэри дотронулся до моей руки, и я открыла глаза. Обугленное тело лежало совсем рядом с выходом... Иногда магия приносит вред. Страшный вред.
   Я выдохнула - оказалось, что я не дышу - и сосчитала до десяти. Нет, легче мне не стало. Но панический ужас перед этим странным существом, восседающем на троне, сменился холодным безразличием.
   Кетонур равнодушно посмотрел на кинжал, застрявший в сердце, и легким движением выдернул его.
   -- Победа будет легкой... -- задумчиво сказал он, будто бы рассматривая кинжал. - Ангелы, похоже, настолько далеко ушли от найнбергов, что даже не в состоянии поставить вокруг себя защиту... Или скрыть себя от любопытных глаз... Не так ли, малыш Геральд?
   Геральд вздрогнул, вздрогнула и я. Откуда он может знать? И неужели он все это время знал о нас?
   -- Милый Геральд, будь добр, подойди ко мне с твоей прекрасной спутницей... Я очень давно тебя не видел. Хотелось бы поговорить... по душам. А остальных - так и быть! Отправлю в темницу сразу! Взять их!
   Стоило этим словам прозвучать, как ожили стены, закопошились тени... и нас взяли в кольцо. Откуда они появились только? Я отшатнулась к друзьям и приняла боевую стойку. Но уже совсем скоро поняла, что нам не справиться с таким огромным количеством врагов... Что же делать? Одно ясно - сдаваться им нельзя!
   Я потянулась к кинжалу, но Гэри остановил меня и на этот раз.
   -- Не надо. Только хуже сделаешь, -- хрипло выдохнул он и совсем сник. - Прости. Я не хотел, не знал...
   Он не договорил и закрыл лицо ладонями. Мне очень хотелось его утешить, но я не знала, что сказать. Мы проиграли. Впервые встретились с серьезным противником и проиграли...
   -- Ты не виноват, -- я попыталась улыбнуться. - А мы выберемся...
   У меня мелькнула безумная мысль использовать свои силы на полную катушку. Хоть это и риск, но он оправданный. Однако, когда я попыталась вызвать магию, я обнаружила, что у меня ничего не получается... Я попыталась еще раз... И еще. Бесполезно.
   -- Не получится, -- с болью прервал мои попытки напарник. - Здесь высшая магия под запретом...
   -- Браво, малыш... -- послышался голос Кетонура. Демон даже не встал, чтобы полюбоваться на свою победу над нами. - Есть места, где даже нам, избранным, приходится действовать, как обычным людишкам... Приведите Геральда и юного найнберга ко мне... Остальных - в темницу! А псу намордник наденьте! Не хватало только бешенства в моих рядах!
   Нам пришлось подчиниться - тем более, что выбора не было. Нас всех связали - довольно грубо, могли бы и повежливее! Впрочем, когда с пленниками обращались хорошо?
   Я проводила взглядом друзей и пожелала им выбраться из этой заварушки живыми. Как раз в этот момент меня резко дернули за веревку, и я чуть не упала.
   -- Шаккесса!!! Коргадо лендесс арени! - прикрикнул на демона Кетонур, и тот склонился в поклоне.
   -- Кергес, -- почтительно отозвался демон и с ненавистью посмотрел на меня. Я уж думала он меня на мелкие кусочки порвет, но вместо этого демон с издевательским полупоклоном сделал приглашающий жест. Ага, понятно, это, типа, чтобы я своими ножками шла.
   -- Иди, --тихо подсказал Геральд. - Я рядом.
   Я кивнула и подчинилась. Гэри действительно был рядом. Он как-то так встал, что оказался чуть позади меня, будто боялся, что демоны могут напасть со спины.
   -- Ближе, -- с усмешкой приказал мне Кетонур, когда я оказалась в пяти метрах от трона. Я сделала несколько шагов, и демон довольно улыбнулся. - Это из-за тебя так много шума в двух мирах? Забавно... Ты не знаешь. Совершенно ничего не знаешь... Что в тебе особенного? - он подался вперед, словно хотел лучше меня рассмотреть, и нахмурился. - Ах, вот оно что! Теперь понимаю... Встать на колени!
   Геральд неохотно опустился. Мне вдруг стало обидно и больно... Это уже слишком. Кетонуру мало нашего поражения, выходит? Надо еще и унизить, как следует? Ну уж нет. Хватит с меня.
   -- А не пойти ли тебе...? - дерзко начала я, но Кетонур в мгновение ока оказался рядом и хлестнул меня по щеке. Я упала от удара и приложила ладонь к лицу. Теплая кровь побежала вниз по руке...
   -- Придется преподать тебе парочку манер... Раз малыш Геральд не смог!
   -- Не надо, -- почти умоляюще прошептал Гэри. - Прошу тебя...
   Кетонур посмотрел в глаза напарнику и до странности мягко улыбнулся.
   -- Ну хорошо. Не сейчас. Вылечи ее, -- демон кивнул одному из своих подданных и тот немедленно подбежал ко мне. Ему хватило пары секунд, чтобы избавить меня от пульсирующей боли и остановить кровь. Похоже, и порез тоже исчез. Это хорошо, а то бы неделю еще точно заживал.
   - Жалко портить такую красоту... Тем более, девчонка тебе дорога, как я погляжу... Интересно - насколько? Я хотел бы проверить... -- задумчиво прошептал Кетонур.
   -- Оставь ее в покое, -- Гэри едва взглянул на меня и опустил голову. Ну вот, он, похоже, чувствует себя виноватым... Не хватало этого только! - Тебе не она нужна, а я.
   -- Уверен? Боюсь, что у тебя, малыш, мания величия. "Я" да "я"... Мне приказано убить ее, и приказ отдал Хозяин. Во что бы то ни стало убить.
   -- И что ты... Ты выполнишь приказ? - Гэри нервно сглотнул, а я лишь усмехнулась про себя. Конечно, выполнит! Приказы Аннулара не обсуждаются. И теперь я, кажется, начинала понимать почему. Если уж какой-то Кетонур может так подчинять себе, то что уж говорить о существе, которое смогло уничтожить непобедимую цивилизацию ангелов...
   -- Посмотрим, -- после долгой минуты раздумий ответил Кетонур. - Уведите их!

   Коридоры освещались горящими факелами, и все равно казалось, будто тьма клубится вокруг. Время в этом странном месте текло иначе, и через маленькие окошки, расположенные под самым потолком, пробивались яркие лучи солнца. На улице разгорался день, но здесь казалось, будто наступила ночь.
   -- Шакесс! - веревка предупреждающе натянулась. Я подавила в себе злость и ускорила шаг. Хотя больше всего мне хотелось вцепиться этому мерзкому исчадию ада в горло и уничтожить его раз и навсегда. Однако при всем моем желании, я понимала, что мне, да еще с завязанными руками, никогда не справиться с этим демоном... Сил не хватит.
   -- Делай, что они говорят, -- Гэри незаметно сблизился со мной и с болью улыбнулся. - Пока я жив, они тебя не тронут. Обещаю.
   -- Эштал! - второй демон грубо дернул за веревку Геральда и заставил его отойти от меня на положенное расстояние. Я опустила голову вниз, чтобы напарнику из-за выражения моего лица не досталось. За последние десять минут я уже успела убедиться, что за малейшее неповиновение следует кара. Причем наказывали не виновного, а того, кто рядом. Демоны быстро раскусили, что я готова рисковать собой, но ни за что не подставлю под удар напарника.
   Нас вели вниз - очевидно, в темницы. Я старалась поменьше смотреть по сторонам, чтобы не видеть трупов служителей. А их здесь было немало, и чем ниже мы спускались, тем больше нам встречалось окровавленных, словно бы изломанных тел... Старики, юноши, мужчины, иногда женщины... и даже маленькие дети. Демоны никого не пощадили.
   "Скоро ты к ним присоединишься" -- эта мысль крутилась в голове, как назойливая муха, и отравляла и без того безрадостные минуты. Но даже хуже этого была другая мысль: моих друзей тоже навряд ли пощадят. И Гэри... Я всхлипнула и тут же одернула себя: раскисать нельзя. Не время для истерик.
   Я, как могла, старалась запомнить дорогу, хотя все эти залы и помещения до ужаса походили друг на друга. Единственное, что я поняла - так это то, что мы спускались все ниже, под землю.
   -- Ширгедес, -- демоны неожиданно встали, и я смогла осмотреться, как следует. Мы остановились посреди длинного коридора - металлического, как и все помещения в этой пирамиде. Только в этом коридоре было очень много дверей с небольшими оконцами-решетками. Похоже, мы дошли до темницы...
   Демоны о чем-то негромко переговаривались. Наконец, один из них дернул мою веревку, заставляя подойти ближе.
   -- Иди, -- шепнул Геральд. Я кивнула, да и не было у меня особого выбора. Когда я подошла, демон взял меня за локоть и подтолкнул вперед.
   -- Шакесс.
   "Шакесс", как я поняла, означает "вперед". Я растерянно оглянулась на напарника. Неужели нас в разные камеры посадят? За себя я не переживала - все равно Кетонур выполнит приказ - но вот за напарника очень.
   -- Шакесс! - на этот раз демон не стал ждать от меня послушания, а больно стиснул руку и повел к одной из дверей.
   -- Софья!
   Я снова обернулась. Геральд упирался, пытался вырваться из рук демона, освободиться от магических сетей... Может, здесь можно колдовать? Может, у меня получится?
   Я попыталась снова вызвать хоть немножко силы, и поняла, что не могу. Но почему?! Если они могут, то почему я не могу?!
   -- Пусти меня!!! - я попыталась вырваться из лап демона, но тот лишь сильнее сжал руку и толкнул вперед, прямо в железную дверь. Я зажмурилась, понимая, что сейчас будет больно, но вместо того, чтобы врезаться, пролетела через дверь и оказалась в темной комнате. От неожиданности я не смогла сохранить равновесие и упала... Впрочем, тут же кошкой вскочила и метнулась к двери... Толку-то! Дверь - та самая дверь, через которую я пролетела, словно через воздух, -- обратно меня не выпустила.
   -- Гэри! - я в отчаянии пнула дверь ногой. - Только сделайте с ним что-нибудь, и я обещаю... я... я...
   Я всхлипнула и села прямо на пол. Что я могу им сделать? Я тут беспомощна, как котенок, как какой-нибудь младенец. Без магии я никто.
   -- Кто ты? - в темноте загорелся робкий огонек и осветил лицо старика, сплошь покрытое мелкими, но глубокими морщинами, словно бы вырезанными ножом. Белая борода и такие же, абсолютно белые, волосы резко выделялись на фоне смуглой кожи... -- Как ты сюда попала?
   Незнакомец выглядел безобидно, но я поднялась на ноги и сосредоточилась. Мало ли, как выглядят люди, иногда они прикидываются овечками, а на деле оказываются самыми лютыми волками. Надо быть всегда настороже. Особенно, когда кругом одни враги.
   -- А вы?
   Старец подошел поближе и грустно улыбнулся.
   -- Не бойся. Я Хранитель... А ты...
   -- Я ангел.
   -- ...ты найнберг.
   Он не спрашивал, он утверждал, и мне оставалось только кивнуть головой.
   -- Отсюда можно как-то выбраться? Я хочу...
   Хранитель поднял руку вверх, призывая к молчанию, и покачал головой.
   -- Это невозможно. Отсюда нет выхода, иначе я давно бы выбрался. Весь оазис зачарован, здесь крепость, а не простой храм. И магия здесь не действует...
   -- Действует, -- я снова села. Итак, выбраться отсюда нельзя, моих друзей увели, а я сама скоро... даже думать не хочется. Остается только ждать - ждать и надеяться неизвестно на что. - Но как же Кетонур вас захватил, если здесь крепость? Почему вы не смогли его... победить? Что за дурацкие... -- я хотела сказать, что ни к черту не годятся здешние воины, что это не крепость, а какая-то насмешка... Много еще чего хотела сказать, но вовремя прикусила язык. Легче всего обвинять других в своих неприятностях, срывать на других свою злость. Но все мои слова были бы несправедливы. Кроме Кетонура и моей собственной слабости никто не виноват. Если бы я только научилась контролировать свою силу! Если бы только научилась!
   --Хорошо, что ты понимаешь. В урагане не виноваты волки... Однако помни, что ураган никому не подчиняется, и иногда нужно просто спрятаться от него...
   Я устало потерла лоб. Вот только загадок мне для полного счастья не хватало!
   -- Что?
   -- Проще говоря, ты не виновата, что вы попали в ловушку, как не виноват никто из вас, -- Хранитель поставил свечку на пол и сел по-турецки. - Здесь не действует высшая магия, такая, как твоя или Темного Жреца - Кетонура. Зато простая магия здесь в избытке. Твои друзья могли бы использовать свою силу, только вот толку от нее немного.
   Я вздохнула.
   -- Ничего не понимаю.
   Хранитель задумчиво погладил свою бороду и устало улыбнулся.
   -- Есть ангелы и есть найнберги. Вы по своему невежеству не разделяете их. Однако ангелы никогда не смогут сотворить то, что за границами их дара. Знание полета исключает знание будущего, а знание будущего исключает знание материи. Для найнбергов же нет ничего невозможного, но вся их сила связана с этим миром, вся их магия разлита в воздухе. Здесь в воздухе магии нет. Так уж завещала богиня. Ты задумалась?
   Я невесело усмехнулась и встала. Что толку от этих знаний? Какая мне разница - ангелы или найнберги, я только поняла, что мне отсюда не выбраться.
   -- Надо делать что-то, -- я прошлась по периметру комнаты, зачем-то ощупывая стены.
   Хранитель следил за мной с интересом - так смотрит исследователь на крысу, загнанную в огненное кольцо, - и улыбался.
   -- За тобой уже идут, милая. Но сначала запомни, что я скажу... Иди под статую, если хочешь найти наследие богини.
   Я покачала головой. Не хочу я никакого наследия, я выбраться хочу! Даже не так - я хочу, чтобы хотя бы Гэри выбрался. Хотя бы он.
   Но слова все-таки запомнила.
   -- Значит, за мной идут?
   Старец не ответил... Он сидел на полу, с закрытыми глазами, и казалось, что спал. Я подошла к Хранителю поближе и внимательно посмотрела на него.
   Говорят, Хранители обладают особым даром - они могут остановить свое сердце, заставить его замолчать... Когда живешь тысячи лет, жизнь становится скучной и предсказуемой, и хочется узнать главную тайну: что ждет там, за пределами мира... И когда Хранитель понимает, что ему больше нечего делать на Земле, он уходит искать ответ.
   Я стояла долго, молча всматриваясь в суровое лицо мудреца, и все никак не могла поверить, что он решился на такой шаг...
   Он умер. Просто умер.
  
  
   За мной действительно пришли очень скоро. Кетонур расщедрился и отправил за мной сразу несколько демонов. То ли он боялся, что я попытаюсь сбежать, то ли решил, что я проникнусь его заботой и скажу спасибо за дополнительный эскорт... Плевать.
   Мне связали руки и снова потащили куда-то. Я даже не сопротивлялась, хотя могла бы. Поскорей бы все это закончилось! Лишь бы Кетонур не тронул друзей и Геральда.
   Когда я вошла в зал, у меня внутри будто что-то оборвалось. Геральд... Он был прикован к стене, по пояс обнаженный, а по всей груди шли красные полосы - будто от кнута.
   -- Геральд! - я рванулась к нему, но веревка быстро поставила меня на место.
   -- Эштал!
   Я вложила во взгляд всю свою злость и посмотрела демону прямо в глаза. Тот неожиданно отступился от меня, будто демоном здесь была я, а он - жертвой.
   -- Отпусти! - прорычала я. Я знала, что он послушается. И он послушался.
   -- Интересный номер...
   Я резко обернулась и столкнулась взглядом с холодными черными глазами. Кетонур снисходительно усмехался, вытирая руки бархатной тряпкой.
   -- Очень, -- довольно уточнил он. - Но теперь командовать здесь буду я. На колени!
   Какая-то неведомая сила бросила меня на пол, заставив подчиниться.
   -- Вот это мне уже больше нравится... Подчинение и дисциплина, -- Кетонур медленно прошел к трону и с достоинством сел. - Позволь мне объяснить... Видишь ли, милый Геральд проявил крайнее неуважение к старшим, и мне пришлось его... наказать. Надеюсь, ты будешь более благоразумной...
   -- Может, тебе еще и сплясать? - со злостью прошипела я. По лицу Кетонура пробежала тень неудовольствия, однако тон остался все таким же неестественно спокойным.
   -- Я вижу, ты просишь научить тебя манерам...
   -- Не смей! - Гэри дернул рукой, но от оков избавиться не смог. - Ты обещал!
   Кетонур холодно усмехнулся и равнодушно посмотрел на меня.
   -- Я помню, малыш. Только обещания, знаешь ли, всего лишь набор букв. Впрочем, как пожелаешь... Твоей подружке будет достаточно знать, что за ее непослушание будешь наказан ты... Не так ли?
   Я испуганно посмотрела на Геральда. Он ободряюще кивнул, будто говорил, что за него не стоит волноваться, но я волновалась. И еще как. Не думала, что он так много для меня значит!
   Я покорно склонила голову в поклоне.
   -- Любовь творит чудеса, -- довольно подытожил Кетонур. - Я так и знал. Теперь твоя подружка, Геральд, будет подчиняться мне, словно рабыня. Я могу делать с ней все, что мне угодно... Вертеть и так, и сяк...
   -- Чего ты хочешь? - прошептала я.
   -- Правильный вопрос... -- Кетонур махнул рукой, приказывая мне встать. Я подчинилась. - С одной стороны, я обязан выполнить приказ... Убить тебя - это было бы забавно, но не доставит мне нужного удовольствия.
   Кетонур выдержал паузу и усмехнулся.
   -- Нет... Слишком просто... Я хочу проверить, насколько ты благороден, малыш Геральд...
   -- Не трогай ее, ты меня понял?! - глаза напарника потемнели от ярости. - Тронешь ее, и я тебя с того света достану!!!
   -- От тебя зависит, что с ней станет... -- демон медленно встал и кинул на пол стеклянный шарик. Шарик разбился, и от него пополз белый туман в разные стороны. - Я бы остался, но совершенно нет времени. Дела, сплошные дела. Однако я ни в коем случае не брошу вас одних... Мои слуги займутся вами, уж поверьте... Убейте девчонку, только по-честному! Хендапетес!
   Геральд с отчаянием рванулся вперед.
   -- Ты же обещал!!! Ты ведь обещал мне!!!
   -- Я обещал, что Я не трону ее. Ну так я и не трогаю!
   С этими словами демон шагнул в белый туман и растворился в воздухе. А мы остались. Геральд, прикованный к стене, и я - окруженная демонами.
  
  
   Демоны подходили не спеша, растягивая удовольствие. Наверное, забавно наблюдать сейчас за моим лицом. Могу себе представить, насколько я растерянная. Вот всего ожидала, только не демонов с катанами! Будь я на их месте, я бы воспользовалась каким-нибудь заклинанием, да помощнее, чтоб долго не мучаться... Но раз они хотят поиграть... Будет им игра.
   Я резко бросилась в сторону - туда, где круг демонов не успел сомкнуться - и оказалась за его пределами. Не ожидала от себя такой скорости! Мимолетная гордость за свои достижения сменилась паническим ужасом, когда ближайший из демонов оказался прямо передо мной и со всего размаху рубанул катаной по тому месту, где должна была находиться моя голова. Я вскрикнула и уже потом поняла, что каким-то чудом успела увернуться.
   Демон недовольно цокнул языком и нанес еще один рубящий удар. И опять я увернулась. Выходит, я могу двигаться быстрее их!
   Следующий удар уже не застал меня врасплох. Я поднырнула под меч, схватила демона за запястье, а правой ногой резко ударила врага в колено. Что-то неприятно хрустнуло, и демон заорал от боли.
   Торжествовать победу было некогда. Выхватив катану из ослабевших рук врага, я толкнула беднягу вперед, а сама отпрыгнула назад. И как раз вовремя. Оружие другого демона разрубило пополам подбитого врага и лишь чуть-чуть задело меня.
   Я до боли закусила губу, чтобы не закричать. Мдааа... Первая кровь - и так больно! Придется потом на руку швы накладывать... Потом... если выживу.
   Я чудом увернулась от удара слева и отбила справа. Долго так продолжаться не может. Я катану первый раз в жизни держу в руках, нечего и думать о том, чтобы защищаться. Самурай из меня никудышний - и это еще мягко говоря.
   Надо что-то придумать... Я огляделась по сторонам и метнулась к какому-то предмету, накрытому белой тряпкой. К сожалению, я была одна, а демонов много, и при всем моем желании всех врагов я держать в поле зрения не могла.
   -- Шик-шик-шик, -- клинок катаны оказался прямо у моего горла. Я едва смогла остановиться, чтобы не напороться на него. - Шик-шик-шик...
   Демон, поймавший меня, довольно улыбнулся.
   -- Гирда мон, наинберг! Гирда мон.
   Я замерла на месте, заворожено разглядывая опасный клинок. Вот и доигралась. Вот и всё.
   -- Ну давай, -- выдохнула я. - Давай, не тяни.
   Демон понимающе кивнул и чуть отвел катану от горла, чтобы покончить одним ударом... но вместо того, чтобы ударить, он закатил глаза и осел к моим ногам.
   -- Гирда мон, -- Геральд нервно рассмеялся. У него на руках все еще висели кандалы, только к стене они уже не крепились. - Отойдите от нее!
   Демоны все, как один, подались назад. Я же бросилась к напарнику, но не решилась подойти к нему ближе, чем на три шага. Напарник был не просто в злости, он был в ярости. Глаза сверкали черным пламенем, на лицо легла тень мрака...
   -- Софья, отдай мне катану и отвернись, -- холодно приказал он и протянул руку. Я заколебалась, но все-таки послушно отдала оружие. Он, конечно, прав. Оставлять демонов в живых - глупо. Да и не настолько я ангел, чтобы играть во всепрощающую доброту... Хотя сама бы убить не смогла.
   Однако отворачиваться я не стала. Слишком много врагов и рисковать напарником я не хотела.
   -- Отвернись, я справлюсь, -- сухо обронил Гэри. - Прошу.
   Почему он хочет, чтобы я отвернулась? Что в этом такого?
   И все-таки я отвернулась. Никогда себе не прощу, если с ним что-нибудь случится, но он никогда себе не простит, что позволил мне это увидеть... Тут и эмпатом быть не надо, чтобы понять.
   Я выдержала минуту от силы и повернулась обратно. Гэри стоял посреди зала с черной от крови демонов катаной и держал за волосы последнего из демонов. Уже мертвого...
   Я отшатнулась, но тут же одернула себя. А ты чего хотела? Цветочков вместо крови и бабочек вместо трупов?
   -- Софья, -- Геральд смотрел на меня с болью и со стыдом.
   -- Все нормально, -- я выдавила из себя улыбку. - Спасибо, я бы без тебя...
   Гэри вздохнул и отшвырнул мертвого демона в сторону.
   -- Пойдем отсюда, -- он старательно вытер руку о штаны и подошел ко мне. - Прости меня. Я так... виноват. Я... от меня одни неприятности...
   -- Глупости, ему нужна была я...
   Гэри с досадой рыкнул и ударил по предмету, скрытому белой тканью.
   -- Много ты знаешь! Почему ты веришь мне?! Я... я... А что если я не тот, за кого себя выдаю?! Что если... -- он закрыл глаза и продолжил уже спокойнее. - Я должен был тебе сразу рассказать. Но как же я боюсь этого момента, Софья! Как боюсь...
   Он замолчал и ласково прикоснулся пальцами к моей щеке.
   -- Я испугался. Я думал, что он все-таки... прости меня.
   Я резко шагнула назад.
   -- Если ты будешь себя винить, то я тебя никогда не прощу.
   -- Соф... ведь я... чудовище... посмотри вокруг... -- Гэри махнул рукой. - Это всё я. Я. Я могу убивать, не замечая этого... Это темная половина, с которой ты не знакома, но это часть меня...
   -- Хочешь сказать, что ты собираешься меня с ней познакомить? - я насмешливо взглянула на напарника и улыбнулась. - Хватит. Ты никогда мне ничего плохого не сделаешь... Потому что я всегда дам сдачи.
   Геральд сопротивлялся, но я так старательно корчила рожицу крутой Терминаторши, что ему пришлось улыбнуться.
   -- Уверена?
   -- А ты сомневаешься? - я вздохнула легче, когда поняла, что приступ самобичевания у напарника прошел. - Можешь проверить!
   -- А если я проверю? - глаза Геральда нехорошо блеснули. Уж не собирается ли он и правда проверить?
   -- А ты... -- я не договорила. Гэри резко наклонился и прикоснулся губами к моим губам. Прежде чем до меня дошло, что я делаю, я ответила на поцелуй, да еще как! Вот уж не ожидала от себя... Сердце колотилось, как бешеное, готовое вот-вот вырваться из груди, а я сама с упоением наматывала волосы напарника на пальцы, не в силах остановить это безумие, которое - я знала - разрушит наш хрупкий мирок. Я знала, но ничего не могла поделать с собственными чувствами. Словно бы время остановилось...
   Я нашла в себе силы остановиться, только когда в странное безвременье ворвалась боль.
   -- Прости, -- Гэри испуганно отшатнулся и с недоумением посмотрел на свою руку в крови. - Тебя задели? Почему ты не сказала?
   Я судорожно вдохнула воздуха, попутно вспоминая, как дышать, и, заикаясь, призналась.
   -- З-забыла...
   Напарник обреченно вздохнул.
   -- Ты всегда молчишь о самом главном, -- он порывисто прижал меня к себе и ласково провел рукой по волосам. - Если бы ты только знала... -- он осекся и тут же отпустил меня, будто вспомнил о чем-то.
   -- Если бы я только знала что? - я постаралась нахмуриться. После последних минут состроить оскорбленную невинность оказалось нелегко, но я честно старалась.
   -- Потом поговорим, -- Гэри сдернул ткань с предмета и оторвал от нее приличный кусок. Однако перевязать руку я ему так и не дала...
   Под тканью хранилась чудесной работы статуя. Волшебная, летящая работа - девушка с крыльями и таким живым лицом, что я сначала приняла камень за настоящего человека. Волосы девушки разлетались застывшим камнем, словно от ветра, и сама она будто жила... Чем дольше я смотрела на это чудо, тем прекрасней мне оно казалось. Свет, любовь, солнечный свет, радость... С каждой секундой открывалось новое чувство, новая грань...
   Я обошла статую по кругу. Совершенство!
   -- Иди под статую, если хочешь найти наследие богини, -- потрясенно прошептала я.
   -- Софья, что с тобой? - Гэри с неодобрением посмотрел на девушку, застывшую в камне, и схватил меня за здоровую руку, чтобы удержать на месте.
   -- Ты не понимаешь? Нам нужно туда, -- я решительно указала вниз. - Под статую. Так сказал Хранитель.
   Геральд недоверчиво покосился на меня, но, к счастью, дар эмпатии у него не отшибло, иначе решил бы, что я сошла с ума.
   -- Ну, хорошо, мой ангел. Но сначала я остановлю кровь, а потом ты отправишься домой, а я...
   -- Один ты не пойдешь, -- резко перебила я. - А за подкреплением ты не успеешь. Нет. Пойдем вместе.
   -- Соф...
   -- Не надо, -- я протянула раненую руку и подвела итог. - Перевязывай. Потом идем вызволять друзей, а затем спускаемся вниз... вместе!
   --Нет, -- твердо отрезал Гэри. - Я пойду один.
   Я помолчала, стараясь найти что-то такое, что заставит напарника передумать. Там может быть Ний и, что еще хуже, Кетонур... Мы не в состоянии с ними справиться даже вместе, а что уж говорить о каждом в отдельности. Нет, отпускать напарника одного я не стану. Если честно, то я бы тоже предпочла отправить Геральда домой, от риска подальше... Но разве от него теперь избавишься? Он же полезет следом и тогда...
   Я хмыкнула. Вот оно! То, что подействует безотказно.
   -- Тогда я пойду следом за тобой, и ты не сможешь меня защитить, -- непререкаемым тоном пригрозила я. - Даже не думай, что я отступлю.
   Геральд возвел глаза к потолку и вздохнул. Как я и ожидала, страх, что я влипну куда-нибудь одна, оказался сильнее страха, что мы влипнем в это "куда-нибудь" вместе.
   --Хорошо. Ты пойдешь со мной. Ты довольна?
   Я зашипела от боли и на вопрос не ответила. Что ж, своего я добилась. Теперь осталось убедить себя в том, что я в состоянии пережить очередное приключение. Мне сильно не нравилось предчувствие, которое весь день меня не покидало. Я старалась отмахнуться от него и не могла... Что-то произойдет. Вот только что?

   Глава 11.
  
   Тысячи линий пересекали бумагу. Ну и карта! Самый настоящий лабиринт... Как еще не додумались построить несколько этажей?
   Приглядевшись повнимательнее, я схватилась за голову. Додумались! Еще как додумались! Под землей находились несколько уровней, каждый из которых один другого запутаннее. Теперь я, кажется, понимаю, почему на ближайшей стене крупными буквами написано "Карту не забудь!!!". Дельный совет. Жаль только, что тут и с картой заплутать можно...
   Я встряхнула желтоватый лист. От него тут же отвалился кусочек и с тихим шелестом упал на пол. Вот ведь замечательно! Теперь мы тут точно веками бродить будем!
   -- Они что, бункер тут построили?! - я с досады пнула камешек прямо под ноги напарника. Гэри удивленно посмотрел на "подарок" и перевел взгляд на меня. Какие же у него глаза красивые... И почему я думаю не о том, о чем стоит думать?!
   Геральд благополучно прочитал мои мысли и просиял. В первый момент я хотела его отругать, чтоб неповадно было, но потом передумала. Пусть себе читает на здоровье, жалко, что ли? Ничего такого особо секретного в моей голове не содержится, разве что ветер гуляет из стороны в сторону, порой я даже слышу его свист...
   -- Зря ты так... Мне твои мысли даже очень нравятся... -- противный эмпат насмешливо улыбнулся. Вот всегда он так! Имею я право на свободу мыслей или нет? Надо будет написать какой-нибудь шишке в правительстве, чтоб он запретил копаться в чужих мозгах!
   Я не ответила, только постаралась сделать сердитую мину. Боюсь, мне это не очень удалось, но я честно-честно старалась!
   -- Что тебя беспокоит? - неожиданно спросил Геральд. Глаза, еще секунду назад насмешливые и озорные, стали серьезнее и проницательнее. Да, он меня насквозь видел. Всегда видел. Мне иногда кажется, что он знает все мои тайны, все мои страхи и надежды... Что он знает меня лучше меня самой. Это одновременно и пугало, и притягивало.
   Я помолчала, пытаясь подобрать нужные слова. Как ему объяснить это чувство, когда боишься непонятно чего и непонятно почему? Когда ждешь беды на каждом шагу? Невозможно объяснить...
   -- Я понимаю тебя, -- тихо сказал напарник. - Но нельзя сдаваться, надо идти вперед. И в жизни, и в... отношениях.
   Больше всего мне хотелось подойти к напарнику и прижаться к нему, спрятаться от мира и всех-всех проблем... Вместо этого я просто кивнула и отправилась наверх за друзьями. Если я хочу, чтобы в будущем что-то было, то я должна действовать. Не прятаться, а идти вперед. Геральд прав: нельзя сдаваться.
  
   Мрак казался чем-то живым, материальным... Будто дотронешься до него, и он утянет тебя неизвестно куда. Туда, откуда нет выхода... Да еще и воздух здесь, под землей, какой-то... странный. Непривычный, сырой. К сырости примешивался и другой запах - запах древности, старой пыли и смерти. Неудивительно. Наверняка табуны скелетов в бинтах бродят...
   -- Кто-нибудь догадался с собой фонарик взять? - сердито проворчала Катя.
   В ответ послышалось шуршание. Видимо, кто-то пытался отыскать фонарик.
   -- Блин! Хрен с этим фонариком! Я покушать забыл!
   -- Володя... -- раздался сдвоенный вздох.
   Тут чиркнула спичка и робкий огонь факела осветил лицо напарника.
   -- Что бы вы без меня делали?
   Мы с ребятами переглянулись и дружно пожали плечами. Наверное, померли бы в поисках двери...
   -- Берите факелы, -- закатил глазки к потолку Геральд. - Лучшей компании для сверхсекретной операции не придумать!
   -- Ой-ой, подумаешь! - прошептала я, за что получила строгий взгляд от напарника. - Что?
   Геральд усмехнулся.
   -- Ты - это разговор вообще отдельный.
   Я не совсем поняла, что хотел сказать напарник, но на всякий случай обиделась. Схватив факел, я поднесла его к факелу Геральда, чтобы зажечь, и ядовито уточнила:
   -- Да что ты?
   Он аккуратно заправил прядку моих волос за ухо.
   -- Для меня - всегда особый.
   -- Мы что-то пропустили? - деловито вклинился Тузик. Пришлось срочно строить невинное личико. Этот пес всегда не вовремя, чтоб его!
   В свете факелов стали видны древние стены узкого коридора, ведущего вниз, вглубь... Наверное, к тому самому лабиринту, который нарисован на карте.
   Странно, но на миг мне захотелось, чтобы мы заблудились и не нашли Золотой пирамиды. Такое чувство, что это неправильно, что мы собираемся нарушить границы, которые пока еще не время нарушать.
   Я подошла к левой стене и осветила ее факелом. Тысячи непонятных закорючек пересекали ее горизонтально. Приглядевшись, я поняла, что не такие уж они и непонятные: всего лишь древние иероглифы. Некоторые из них я даже знала, а вот в целую картину они никак не складывались...
   -- Справа налево, -- подсказал Гэри. Ах да! Древнеегипетские надписи, в основном, читаются справа налево, а я совсем об этом забыла.
   Весь смысл написанного сводился к одному - всех, кто осмелился потревожить "священный покой гробницы знаний", ждет, как минимум, четвертование, повешение, колесование и мечи загадочных Стражей с последующей мумификацией. О максимуме скромно умалчивалось...
   Я усмехнулась. Древние в своем репертуаре; всё, как обычно. Ну и ладно! Подумаешь! Напугали ежа известно чем.
   -- Опять? - скривилась Катька, выслушав от меня перевод надписей. - Лучше бы они триллеры писали, а то такой талант пропал!
   -- Ну не скажи... -- простонал Володя. - В животе уже урчит... Наверное, проклятие действует!
   -- Поскорей бы оно тебя добило! - от души ляпнула подруга. - Что там с картой?
   -- Пойдемте, -- кивнул Гэри.
   Коридор оказался не просто узким, но еще и низким. Кое-где нам пришлось даже ползти - сначала на коленках, а потом и вовсе на животе. Стены хранили зловещее молчание, и вокруг царила густая - иначе не назовешь - тишина. Лишь изредка до нас доносились какие-то шорохи и постукивания, но от этого становилось не легче, а даже еще страшнее. В такой тесноте встреча с любой, даже самой неповоротливой змеей, может быть смертельной: нет никакой возможности повернуться и посмотреть, что происходит сзади, не то что в сторону отпрыгнуть..
   Постепенно туннель начал расширяться и ветвиться. Вот один коридор, другой, и еще один... Без карты мы бы уже заблудились. А так пока что шли вроде верно, хотя точно ведь не скажешь.
   Время от времени попадались древние комнаты. Странно было проходить мимо них. Столько веков они не видели человека... А ведь когда-то, давным-давно, здесь кто-то ходил, проектировал, строил... Я словно бы увидела человека с дощечкой, в задумчивости стоящего посреди одной из таких комнат... Хотела бы я хоть на минуту оказаться в прошлом.
   Мы сделали первый привал, когда не обнаружили нужного поворота. По карте получалось, что он обязательно должен быть...
   -- Где-то сбились, -- наконец выдавил Геральд. Я прекрасно понимала его чувства. Сбиться сейчас, когда мы так близко к цели! И когда так мало времени...
   Я села прямо на пол. Ноги гудели, а голова отказывалась работать. Больше всего хотелось выйти на свежий воздух, и чтобы рядом не было никаких стен - только чистое поле, где так хорошо и свободно дышится!
   -- Нельзя оставаться на одном месте, -- Гэри аккуратно свернул карту и присел рядом. - Ты как? Можешь идти?
   Я вздохнула. Интересный вопрос. Могу ли я идти? Разумеется, нет...
   -- Да, -- соврала я без зазрения совести. А то хватит ума меня здесь оставить!
   -- Софья, врать нехорошо... -- нахмурился Гэри и громко объявил: -- На пять минут привал!
   Друзья с тихими стонами повалились на пол, а я прислонилась к плечу напарника и закрыла глаза. Хорошо-то как...
   -- Мы найдем путь, -- прошептал он. Почему-то я ему не поверила. Но возражать не стала.
  
   Через полчаса, в которые вылилось наше "пять минут", мы наконец двинулись дальше. Володя нашел в рюкзаке мел, и теперь мы оставляли пометки на стенах, чтобы в случае чего найти место, из которого отправились. Очень быстро мы поняли, что ошиблись в выборе коридора: путь преграждала стена.
   -- Очень мило! - Тузик с тоской осмотрелся. -- Что за идиоты строили этот Лабиринт?!
   Никто доберману не ответил. Я прислонилась лбом к холодной стене и закрыла глаза.
   И будто провалилась...
  
   Это был огромный зал, не похожий ни на один из тех, которые я видела раньше. Повсюду горели странные светильники, они парили в воздухе и медленно меняли цвет: от красного к фиолетовому, от фиолетового к синему, от синего к зеленому... В центре зала росли настоящие деревья; они располагались кругом, как колонны. Летали бабочки, пели птицы, но это был именно зал. Здесь были такие же стены, как в лабиринте.
   -- Эн ту айри Бэа Нэвет... Нера хэме-нечер перте...
   Я подошла поближе к центру зала, заинтригованная подозрительно знакомой речью. Этот язык я точно никогда не изучала, но я его уже слышала. Где-то слышала...
   Я выглянула из-за дерева и застыла. Женщина смотрела прямо на меня, но... не видела. Она протянула ко мне белую изящную руку, но тут же опустила ее и удивленно пожала плечами.
   -- Ту хурма сэдем айд, -- тихо прошептала она. К ней тут же подбежал мужчина и поклонился.
   -- Айти?
   "Айти"... Я потерла лоб, пытаясь вспомнить, и неожиданно в голове всплыло "Повелительница"... И понеслось... Тысячи слов носились в голове - незнакомых и в то же время родных. "Эн ту айти Бэа Нэвет" -- "я обязана хранить Город Ангелов"... "Нера хэме-нечер перте" -- "только жрица Хаоса пройдет"... "Ту хурма сэдем айд" -- "я должна слушать сердце"...
   -- Мой мир рушится... Взошла звезда Бену, мой друг...
   Я схватилась за голову. Каждое слово женщины отдавалось страшной болью. Но я понимала ее!
   -- Светлое крыло смотрит в темную сторону. Наступит миг, когда темное крыло выберет свет. А пока... Я должна сохранить душу Великой. Ты будешь охранять гробницу знаний. Только жрица Хаоса пройдет... Слышишь? Только жрица Хаоса.
   Слуга поклонился и подошел к стене с замысловатым узором. Он нажал сначала на круг, потом на глаз Гора, на птицу и на цветок... Стена медленно поехала вверх, открывая проход.
   Женщина снова посмотрела на меня, но опять не увидела. Растерянно покачав головой, она положила руку на голову черной кошки...
  
   -- Софья?
   Я вздрогнула и раскрыла глаза. Лбом я упиралась в тот самый замысловатый рисунок! Ну конечно...
   -- Я не слышу тебя, -- растерянно прошептал напарник. Я поморщилась от боли в голове. Ну и ну! Похоже, переутомилась и теперь у меня галлюцинации... Правда, полезные галлюцинации, особенно если сработает.
   Круг... Глаз Гора... Птица... Цветок...
   Стена дрогнула, внутри что-то заскрежетало, и древний механизм заработал!
   Друзья испуганно отшатнулись - то ли от стены, то ли от меня. Надеюсь, что все-таки от стены!
   -- Как ты догадалась? - Геральд сощурился. Сейчас будет мои мысли читать, параз... ох!
   Я грохнулась на пол от невыносимой боли. Голову словно на части разрывало.
   -- Перестань! Пожалуйста, перестань! - закричала я сквозь слезы. Тысячи иголок вонзались глубоко-глубоко, и я никак не могла им помешать.
   -- Софья! - испуганно вскрикнул Геральд. Он, кажется, опустился рядом со мной, но я этого не видела. Скорее, почувствовала...
   Он больше не пытался прочитать мои мысли. Боль отпускала - медленно, но отпускала - и я смогла вдохнуть воздуха. Ничего себе прислонилась лбом к стенке!
   -- Соф!
   -- Соооф, -- жалобно протянул напарник, обхватывая меня руками. - Скажи хоть что-нибудь!
   Много бы я тебе сейчас сказала!!! Но скажу только одно...
   -- Задушишь...
   -- Ну слава Богу! - выдохнул Володя.
   -- Ну и напугала ты! - подхватила подруга.
   Гэри нервно рассмеялся, но, когда я посмотрела в его глаза, то увидела в них не смех, а боль и страх. И вину...
   -- Я всем приношу несчастье, -- тихо прошептал он. - Прости меня.
   -- Гэри... -- я хотела дотронуться до него, но он отшатнулся. Резко поднявшись, он через силу улыбнулся и отошел к открывшемуся проходу.
  
   Я знала, какой зал будет за стеной. И действительно - это был он. Только светильники не горели, деревья засохли, а краски потускнели. Жизнь ушла из этого места, да иначе и быть не могло. Но дух величия остался...
   Немного волнуясь, я подошла к трону. В моей галлюцинации на нем сидела женщина, но сейчас он был пуст. Еще бы! Непонятно, чего я ожидала...
   В полном расстройстве я прошла из одного угла в другой. Может, я ошиблась, и мы совершенно случайно попали в этот зал? Я-то уже размечталась, что нас сюда привели древние силы... Чтоб долго не бегали по лабиринту...
   Вздохнув, я уже собралась объявить друзьям, что пора искать другой путь, но тут стена с грохотом опустилась на место. Это произошло так быстро, что мы даже не успели ничего понять!
   -- Это что еще? - Тузик испуганно прижал к себе корону и отступил в центр зала.
   Мы кругом встали в самом центре, напряженно ожидая, что из углов полезут всякие забинтованные дяди или какие-нибудь кровожадные тараканы. Мало ли какую бяку подготовили любящие древние своим дорогим потомкам?!
   Но время шло, а из углов никто не лез. Обидно даже.
   -- Может, на что-то нажали? - робко сказал Володя.
   -- Наи, -- рассмеялся кто-то. - Наи...
   Стены - все, кроме той, которая могла бы вывести нас отсюда, и еще одной, поднялись вверх. За ними скрывались небольшие ниши, а в нишах клубился черный дым... Один из столбов дыма приблизился к нам. Он вертелся и вертелся, пока наконец не принял форму человека.
   -- Кеха мэ! - человек из дыма указал на нас рукой, и другие "дымы" потянулись к центру.
   Я вцепилась за руку Геральда. "Кеха мэ"... "Убить их"... Очаровательно!
   "Дымы" все приближались и приближались, и чем ближе к нам, тем больше они становились похожими на людей... У всех мечи...
   -- Софья, расслабься, -- Гэри осторожно пожал мне руку. - Ты должна знать, да? Ты знаешь их язык? Вспомни...
   Ближе... Еще ближе...
   Я должна вспомнить. Обязана.
   -- Наи! - я подняла руку прямо перед занесенным мечом. Главный, который отдал приказ, резко поднял руку, и все Стражи снова обратились в дым.
   -- Ин хурма кех, -- как-то неоптимистично буркнул Главный и подлетел поближе. - Нера хэме-нечер перте!
   Почему это "мы должны умереть"? Я вот не согласная!
   -- Ту хэме-нечер перте! - смело, конечно, заявлять, что "я жрица Хаоса", но вдруг обмануть удастся?
   -- Я сум? - призрак облетел меня вокруг, будто оценивая. Он остановился после пятого круга и замер. Мы с тревогой ожидали решения. Как на суде, честное слово! Идут века, а ничего не меняется...
   -- Тэва Сэнахе Дайар, -- наконец вздохнул призрак. - Перте! Дайу дет сэнеха, хэме-нечер!
   -- Что он сказал? - испуганно прошептал Тузик.
   -- Ты ангел. Ты можешь идти. Пусть вечно жизнь твоя будет, жрица Хаоса.
   Призрак склонился в легком поклоне и обратился в столб черного дыма. Когда все стражи заняли свои места, стены опустились.
   Зато поднялись две другие, и одна из них вела вглубь...
  
   Глава 12.
  
   Внешне коридор ничем не отличался от коридоров лабиринта - узко, пыльно, душно - но было в нем что-то такое, что завораживало, околдовывало... Свет от факелов метался по стенам, стараясь разогнать темноту, но безуспешно: впереди все равно царила чернота.
   Я перехватила факел поудобнее и подошла к стене. Большую часть света съедала тьма, но все-таки мне удалось разглядеть почти исчезнувшие надписи. Рисунки оказались не древнеегипетскими, сделаны они были на другом языке, и я, как ни старалась, ничего не поняла. Чуть приглядевшись, я заметила еще и какие-то значки, вклинившиеся между рисунками. Забавно...
   --Всё, я больше не могу! - Володя отбросил рюкзак в сторону и бухнулся на пол, к моим ногам. - Соооф, ну скажи хоть ты им!
   Я ухмыльнулась.
   --Что и кому сказать?
   --Да ты же знаешь нашего Володеньку, ему б всё пожрать, -- ехидно подсказала Лиса, устраиваясь рядом с Володей. - А еще б поваляться и полентяйничать...
   Друг воткнул факел между рюкзаком и стеной, проверил, не падает ли он, и хмыкнул.
   --Слушай, че ты такая язва? Сама только что ныла, что пора бы отдохнуть пять минут...
   --Я не ныла! - вскинулась Лиса. - Я вообще, знаешь ли...
   --Всё, привал! - перебил их напарник. Под глазами у него залегли тени, выглядел он сильно уставшим. Я посмотрела на него, и беспокойство нахлынуло с новой силой. То самое неясное беспокойство, которое преследовало меня целый день - постоянно, не отпуская ни на секунду...
   Гэри заметил мой взгляд и улыбнулся:
   --Что ты на меня так смотришь?
   --Страшно? - я отогнала неприятные мысли и сощурилась. Надеюсь, что хитро. - Это я кушать хочу... Думаю, сколько в тебе калорий...
   --Отравишься, -- удивленно мигнул напарник.
   --А что, ты такой невкусный? Так и знала, что ты ядовитый, - разочарованно протянула я. - А я так надеялась... Столько времени потратила, чтоб затащить тебя сюда, где никто тебе не поможет... И сожрать!
   --Это я-то ядовитый? - лукаво сощурился Гэри.
   --Нууу, готова взять свои слова обратно... После дегустации.
   --Людоедка!
   --Сам вампир! - нашлась я.
   Мы с напарником сурово нахохлились... Потом Гэри как-то странно всхлипнул и уткнулся лбом в стену. Кажется, он смеялся. Тоже мне, нашел время!!! Я ему тут, можно сказать, душу изливаю, а он смеется! Всё, кажется, я обиделась...
   --Смешно-о? - обиженно возмутилась я, и напарник расхохотался в голос. Я с облегчением вздохнула. Ну вот, теперь он хотя бы на труп не похож... А то ходит тут, пугает, понимаешь ли...
   Я улыбнулась.
   --Ну ладно, уговорил, не буду есть...
   --А я бы съел, -- мимоходом отметил Тузик. Доберман - бледный настолько, насколько может быть бледным доберман - прошествовал мимо нас вперед и скрылся в темноте.
   --Предатель, -- беззлобно проворчал напарник. - Софья?
   Я, как всегда, утонула в синих глазах, и ответила не сразу. Могу поспорить на что угодно - ну, например, на парик Пэка - что напарник закончили курсы гипнотизеров, иначе почему под его взглядом, я постоянно забываю о самом главном?
   Геральд грустно покачал головой.
   --Думаю, мне понравились бы твои мысли.
   Я помолчала. Странное дело - я так долго мечтала выдворить посторонних из моей головы! Но вместо радости пришло совсем другое чувство. Сожаление и грусть от потери...
   --Еще бы нет... Всё к лучшему, Гэри... Наверное, так надо.
   --Не уверен, -- быстро возразил напарник. - Мне не нравится...
   --Ребят, а что значит "Дайу дет сэнеха, хэме-нечер"? - прокричал из темноты доберман, и тут же что-то случилось. Я даже не поняла что... По коридору пронеслась волна холодного воздуха, и всё изменилось... Факелы потухли - все до единого, и нас окружила темнота - непроглядная, неумолимая... Казалось, будто в одну минуту исчезли стены, пол, потолок, а мы увязли в этой темноте...
   Я протянула руку и вздохнула с облегчением: стена никуда не убежала. Что ж, по крайней мере, мы все еще в коридоре, а не в какой-нибудь черной дыре.
   --Гэри?
   Что-то легонько дотронулось до моей руки.
   --Я здесь.
   --И я здесь, -- подхватил Тузик. - Какого демона вы потушили все факелы?
   --Я тоже здесь, -- тихо отметилась Катюша...
   Мы все ждали, когда же отзовется Володя, но он молчал... А вдруг с ним что-то случилось? Холодок страха пробежался по телу. Могло случиться все, что угодно... Кто знает, что произошло на самом деле?
   --Володя? - судя по голосу, Катя подумала о том же самом.
   Тишина...
   --Володя?!
   Что-то зашелестело сбоку и раздалось смачное чавканье...
   --Володя-а, -- привычно вздохнули мы с Катей.
   --Ваш Володя уничтожает стратегические запасы, -- голос Тузика раздался совсем рядом. - Зажгите факел уже наконец, даже я едва вижу!
   Чиркнула спичка... Потом еще раз...
   --Ничего не понимаю, -- задумчиво протянул Геральд.
   --Не зажигается? - я попыталась различить хоть что-нибудь в темноте, но не смогла.
   --В том-то и дело...
   Там, где, по идее, должен был находиться Володя, опять что-то зашелестело.
   --А я фонарик нашел! - довольным голосом доложил друг. Что-то щелкнуло... -- Не понял... Да что такое?
   Так, похоже, мы влипли...
  
   Через двадцать минут, проведенных в попытке найти хоть какой-нибудь свет, мы смирились и побрели вперед. Держались цепочкой, сначала шел Геральд - он неплохо видел в темноте, потом я, Катя, Володя и, наконец, Тузик.
   С каждым шагом становилось все хуже. Наверное, так чувствует себя человек, очнувшийся в гробу вместо кровати... Мало воздуха, мало пространства, очень душно... Теперь еще и темно.
   Я не жаловалась, молчала, хотя едва передвигала ноги. Я обещала себе никогда больше не ввязываться во всякие авантюры, мечтала об отпуске где-нибудь, где много света и воздуха... Что угодно, лишь бы не думать о том, что ждет нас там, впереди... Ведь это так легко - не думать. Так просто.
   Я настолько замечталась, что потеряла счет времени. Может, мы прошли десять минут, а может, два часа. Но вокруг начало постепенно светлеть, словно наступал рассвет... Хотя какой рассвет в коридоре?
   Свет шел от стен, причем он появился как-то резко, будто бы между темнотой и светом существовала еще какая-то граница, которую мы не видели.
   --Софья, ты как? - Геральд обернулся. В его глазах горела неподдельная тревога, и мне вдруг стало очень приятно, что кому-то не все равно, что со мной происходит.
   --Хре... -- я запнулась. - Нормально.
   --Врешь, -- улыбнулся напарник. - Ребят, давайте быстрее подтягивайтесь!
   Я оглянулась. Друзья вяло брели метрах в пяти от нас, уставшие и совсем никакие. Демон, куда мы идем?! Да нас сейчас даже маленький ребенок победить сможет...
   Они подошли совсем близко к нам и неожиданно остановились - прямо на границе со светом. Володя удивленно поднял голову и ощупал пустое пространство так, будто там была стена.
   --Тупик, -- услышала я приглушенное. - А куда подевались...
   --Да какой тупик! - я устало откинула волосы со лба. - Володь, давай переставай придуриваться!
   --Подожди, не могли же они сквозь землю? - Катя осторожно, незряче, подошла к Володе и точно так же ощупала пустое пространство. - Демон знает, что такое! Тузик! Где эти... шатаются?!
   --Эээй! - я неуверенно сделала шаг к друзьям. - Мы здесь!
   --Понятия не имею... Только что были здесь... -- доберман тоже подошел поближе и посмотрел в нашу сторону. - Демон, да куда ж они могли деться-то?!
   --Их здесь нет? - спросил Володя.
   --Нет, -- отозвался Тузик. Катя села на пол и схватилась за голову.
   --Как они могли нас бросить?! Здесь?!
   Я растерянно посмотрела на Гэри. Вид у того был озадаченный и растерянный. Ясно, тоже ничего не понимает.
   Я фыркнула. Ну что за ералаш в самом деле?! Вздохнув, я быстро вернулась к друзьям... Попыталась вернуться... Где-то на той самой границе света и тьмы меня мягко, но настойчиво что-то оттолкнуло назад. Я попробовала еще раз - и опять то же самое!
   --Гэри, что это? - я испуганно посмотрела на напарника.
   Геральд отвел глаза и вздохнул.
   --Думаю, мы на разных уровнях...
   --Уровнях?
   --Я встречался раньше с таким. Мы перешли границу, а они слишком слабы для этого.
   --Что это значит?
   Напарник подошел ближе.
   --Есть разные уровни жизни... Как пирамида. Люди живут на одной ее высоте, а над этой высотой есть еще одна высота и там живут другие существа... Те же призраки... А есть еще уровни, их очень много...
   --Я не понимаю, -- честно призналась я и еще раз взглянула на друзей. Они сидели молча, мрачно, с отчаянием на лицах...
   --Софья, это хорошо, что они не могут сюда попасть... -- помедлив, сказал Геральд. - Их бы здесь просто разорвало. Я... Жаль, что ты прошла.
   --Ты знал?! - я аж подскочила от возмущения. - Гэри, ты мог бы сказать!
   --Соф, это моя битва, -- твердо отрезал напарник. - Моя, а не твоя...
   Я помолчала. Трудно сопротивляться такой решимости и уверенности. Уверенность - уже половина победы.
   Но я не собиралась так просто сдаваться.
   --Нет, Гэри. Это НАША битва, и, что бы ни случилось, ты не станешь меня защищать... Ты будешь сражаться, как на войне, когда не смотрят, убили твоего соратника или нет... Ты не будешь меня защищать, Гэри! Обещай мне!
   Я говорила тихо, но четко и твердо, выговаривая каждое слово, и напарник, похоже, понял, что я не шучу.
   --Нет... -- тихо сказал он.
   --Гэри!
   --Ты погибнешь, -- обреченно прошептал он. - Ты погибнешь...
   --Возможно, -- как-то спокойно ответила я. - Но если ты будешь разрываться, то не спасешь ни себя, ни меня...
   Гэри оглянулся, будто бы он искал поддержки, но он понимал, что я права.
   --Будем вместе, Гэри, но будем вместе, как напарники, а не как друзья или...
   Я хотела сказать "нечто большее", но не стала. Думаю, он и так понял.
   --Обещаю, -- наконец выдавил он. Ну вот и хорошо. Если уж он пообещал, то сдержит слово. Надеюсь...
   --Ладно, -- вздохнула я. - Может, и нет там никого... Может, случилось чудо, и все демоны сдохли... И вообще, не знаю, как ты, а я буду жить долго-долго... И тебя заставлю.
  
   Коридор закончился неожиданно - просто оборвался и всё. Зал, который открылся нам, чем-то напоминал зал из моего видения. Четыре огромные колонны, словно стражи, безмолвно возвышались в углах помещения. Вокруг них спутниками кружились маленькие светящиеся шары. Они медленно переливались разными цветами...
   В центре зала тянулись к потолку сухие стволы деревьев. Когда-то это были настоящие исполины, метра два в обхвате, но сейчас от былого величия ничего не осталось. Лишь дерево в самом центре еще как-то держалось. Самое большое, оно всё цеплялось за жизнь. На одной ветке я даже заметила пожелтевший листик; больше листьев не было.
   Я вздохнула и решила ничему не удивляться. В конце концов, почему бы не существовать бессмертным деревьям? Существуют же бессмертные ангелы? Вон, Игорек помнит даже эпоху Империи Ангелов... Но дерево... Без света, без воды... Невозможно.
   Я мотнула головой. Возможно всё. Тем более в этом сумасшедшем мире.
   --Соф? - Напарник усмехался, глядя на меня. - О чем задумалась?
   --Ни о чем, -- я отвела взгляд от дерева и пожала плечами. - Просто... смотрю.
   --Ах, смотришь, -- насмешливо хмыкнул напарник. - Ну смотри... Но если тебе интересно, в центре - дерево ангелов. Самое главное.
   Гэри выразительно посмотрел на меня, в его глазах плясало торжество. А я вот не поняла, чему он радуется. Ну, дерево. Ну, ангелов.
   --И что?
   Напарник вздохнул.
   --Темнота, -- едва слышно буркнул он. - Таких вещей не знать... Не понимаешь?
   Я отрицательно покачала головой, и Геральду пришлось пояснить:
   --Мы на месте, Софья! Легенда... говорит, что дерево будет жить, пока жив хотя бы один истинный ангел... Но это не главное, главное то, что оно охраняет Золотую Пирамиду...
   Я умно хмыкнула, но промолчала. Не скажу, чтобы я сильно обрадовалась. Наверное, устала настолько, что сил на радость просто уже не оказалось.
   --Все будет хорошо, -- ободряюще улыбнулся напарник, заметив мое настроение. - Мы будем первыми, и уйдем раньше, чем сюда доберутся враги...
   --Ты в это веришь? - я скептически поджала губы.
   Геральд помолчал.
   --Нет, но надо же быть оптимистами?
  
  
   Дверь отыскалась быстро... Обычная, не металлическая, не бетонная - просто деревяшка. Я остановилась около нее, поджидая Геральда, и уставилась на то, что заменяло ручку - золотой круг с непонятными значками. Что там, за этой дверью? Вот не хочу туда идти... Я уже было решила совсем повернуть назад - и это в самом конце пути - но вспомнила, что для нас значит этот чертов артефакт, и передумала.
   Едва ли лучший выход дожидаться победы Аннулара, отсиживаясь в темном подвале со стаканом воды и успокоительным. Люди обычно так и делают... До чего довели мир! Как страшно и безрассудно загубили природу, насколько невыносимыми сделали жизнь на родной планете! И ведь понимают, что есть проблемы, но вместо того, чтобы их решать прячутся в бетонных коробках и делают вид, что все в порядке. Столько слов - и так мало действий. Но я же теперь не совсем человек... Или даже совсем не человек. Разве я имею право скрываться от трудностей? Разве имею право выбирать легкие пути? Ну вот выберу, ну спрячусь за стенами... Но ведь Аннулар все равно найдет меня. Рано или поздно, он придет в мою жизнь, разрушит ее, растопчет...
   Я решительно нажала на круг, и где-то заворочался древний механизм. Дверь вздрогнула, потом медленно и неохотно приоткрыла маленькую щелочку... Ну вот. Всё. Пути назад отрезаны.
   Я толкнула дверь, удивляясь, насколько просто она поддается, и, не оглядываясь на напарника, переступила порог. Золотая Пирамида... Да, не так я ее себе представляла!
   Так же, как и в предыдущем зале, здесь возвышались четыре колонны. Этим сходство и ограничивалось. В огромном помещении не было ничего - совершенно ничего... Ни деревьев, ни трона, ни даже рисунков на стенах...
   Лишь в центре - изящный алтарь с непонятными золотыми пластинами... Артефакт.
   Но мы были в зале не одни... Возле алтаря стоял человек - спиной к нам - и насвистывал мелодию.
   Геральд схватил меня за руку и заставил сделать шаг назад.
   Что ж, глупо было надеяться...
  
  
   Человек обернулся, и я поняла, что это никакой не человек. Демон... Существо небрежно откинуло со лба прядь длинных черных волос, похожих на стебельки водорослей, и хмыкнуло.
   --Так-так-так... Кто тут у нас? -- желтые глаза с любопытством и ненавистью смотрели прямо на меня. - Детки вышли на прогулку...
   Я узнала его по голосу. Узнала и испуганно сжалась. Ний! Могла бы догадаться! Он выглядел иначе, вел себя иначе, но все-таки это был он... Называть бывшего начальника Пэком почему-то больше не хотелось.
   --Здравствуйте, дети! - демон по-отечески улыбнулся, но глаза сверкали яростью. Издевается, скотина! - Давно же я ждал вас... Скажи мне, Геральд, что тебе стоило привести эту малявку чуть раньше? ОН бы тебя тогда... Впрочем, неважно. Теперь у тебя иная судьба... Отойди-ка от нее, она мне нужна!
   Геральд мягко, но решительно задвинул меня за спину.
   --Через мой труп, Ний.
   --С удовольствием, -- Ний выбросил вперед руку, и Геральда отбросило вбок, в стену. Я вскрикнула.
   --Нет!
   Напарник врезался в стену, но не сполз безвольной куклой, а лишь поморщился.
   --А ты глуп, -- сквозь зубы процедил Геральд. - В прошлый раз не понял, что я живучий... Только тронь ее, и я тебя с того света достану!
   --На папочку надеешься? - непонятно отозвался Ний. - А зря. Я заставлю ее взять артефакт...
   --Я за этим и пришла, -- я отвела взгляд от Геральда и посмотрела прямо в глаза бывшему начальнику. - Но что ж ты сам его не взял? Альтруизм проснулся?
   Ний, кажется, обиделся.
   --Альтруизм! - передразнил он. - О Великий Аннулар! Чему вас учат? Знаешь, хорошая моя, демоны не могут дотронуться до этого алтаря. Только найнберги. Поэтому - прошу! - он чуть-чуть отодвинулся, открывая путь к алтарю. Я быстро посмотрела на артефакт, но с места не сдвинулась.
   --Нет, Ний!
   --Как это нет? Ты мне... перечить вздумала? - Ний зло прищурился. - Надо было уволить тебя еще в самом начале... А потом убить. Жаль, что не получилось сразу... Но я тебе гарантирую - ты сделаешь так, как я скажу.
   Я помотала головой. Ний еще больше прищурился, но потом хмыкнул и махнул рукой.
   --Николай!
   --Да, мой господин, -- отозвались ехидно из ближайшего угла, и черная тень метнулась к напарнику. Гэри резко отпрянул в сторону, пропуская тень, и принял боевую стойку. Тень не растерялась. Зеркально повторив действия Гэри, она остановилась, и только тогда я поняла - Коля... Коля... Жалкий предатель! Какого черта он здесь забыл?! Надо было сразу его убить!
   --Ну вот видишь... Я скажу - он убьет... А теперь подойди к артефакту, отдай его мне.
   И действительно, Коля как-то причудливо повернул голову, и Геральд согнулся пополам. Я видела - ему больно... Так больно, что он не может пошевелиться. Но почему-то не могла прийти ему на помощь, ноги как ватные сделались... Как в страшном кошмаре, когда силишься сделать хоть шаг, но вместо этого беспомощно плачешь...
   --А теперь ты... Иди сюда!
   Я сопротивлялась, пыталась хоть как-то вернуть контроль над своим организмом, но ноги делали шаг за шагом, и я вынуждена была подчиняться им.
   --Ближе! - торжествовал Ний.
   Ноги сделали еще несколько шагов, и я остановилась у алтаря.
   --А теперь возьми артефакт...
   Руки потянулись сами собой... Боже, что я делаю?! Зачем я сюда пришла?! Он бы никогда не смог дотронуться до артефакта без меня!
   Я боролась... Голова раскалывалась на части - приказ Ния против моего собственного... По щеке потекло что-то теплое. Кровь... Наверное, она.
   Совсем не вовремя возник вопрос - а как Ний попал сюда? Неужели тоже прошел через весь лабиринт, через стражей... Наверное, нет. Наверное, у него есть эти странные белые шарики...
   --Возьми артефакт! - рявкнул Ний над ухом. Странное дело, когда я не думала об артефакте, руки замирали на одном месте. И я снова принялась думать о странных белых шариках... Что это? Телепортация? А интересно, умели ли найнберги мгновенно перемещаться? А общались ли они с другими цивилизациями?...
   Я думала и думала об отвлеченных вещах, чувствуя, что мой приказ побеждает, организм начинает слушаться меня...
   --Ты! Возьми артефакт! - еще немного и Ний взорвется... В буквальном смысле. Надуется, как красный шарик, а потом взорвется...
   Я представила эту картину, и мне стало отчего-то смешно, очень смешно! Я неожиданно - даже для себя - осела на пол и зашлась безудержным, истеричным смехом. Ний прыгал вокруг меня и орал, что я должна его слушаться, а я смеялась все громче... Пока не поняла, что снова могу себя контролировать. Сила - уверенная, непобедимая, неумолимая - переливалась через край, наполняла всю меня, проходила волнами...
   Я резко оборвала смех и с ненавистью посмотрела на врага.
   --А теперь поговорим иначе, -- хрипло выдохнула я.
   --Тварь, -- потрясенно прошептал демон. Он явно не ожидал, что я буду сопротивляться... Я встала, заставив Ния отшатнуться.
   --Ну уж нет, -- прошипел демон и расправил плечи. - Раз ты не подчиняешься мне, то умрешь! -- Ний махнул рукой, но я успела отпрыгнуть вбок. Теплая волна воздуха пронеслась мимо, взъерошив волосы.
   --Лучше не бегай, все кончится быстро...
   Но я уже бежала к древней колонне. Только нырнув за нее, я смогла выглянуть и посмотреть, что происходит с напарником. Картина, которую я увидела, принесла мне одновременно облегчение и отчаяние. Облегчение потому, что Геральд жив. Он держался молодцом, без труда отбивал атаки Коли... Но Коля... Как он мог?!
   Я чуть было не кинулась напарнику на выручку, но вовремя вспомнила, что мне лучше сидеть тихо. Ний сотрет меня в порошок, я против него, что крестьянин против армии ниндзя. Толку от меня, боюсь, будет мало, если он вообще будет - этот толк! И то, что я справилась с его гипнозом, ничего еще не значит...
   Я схватилась за голову... Думай же, думай! Ох, ну почему мы нашли это место? Почему не заблудились в лабиринте? Почему я не послушала голос сердца, ведь знала же, что нельзя идти сюда!
   Я мотнула головой, отгоняя навязчивые мысли. Почему, да почему!!! Надо успокоиться и попытаться найти выход. Мы еще живы, живы оба, всё не так уж и плохо. Обязательно должен быть выход!
   --Милая Софьяааа, -- ласково пробормотал голос Ния, и я почему-то резко бухнулась на пол. В тот же миг в колонну будто самолет врезался. Послышался взрыв, треск и половина колонны с жалобным стоном обвалилась. К счастью для меня, обвалилась так, что меня не задело.
   --Софья! - испуганно крикнул Геральд, но я не обратила внимания. Пора выживать самостоятельно, не оглядываясь с надеждой на напарника, Игорька, Ника... Иначе мне не выжить.
   Я с удивительной для самой себя проворностью откатилась в сторону, пропуская еще одну волну силы, и вскочила на ноги. Придется попрыгать...
   --Ну что же ты мне работы добавляешь? Померла бы себе спокойно... -- укоризненно заметил Ний. Я не ответила. Спокойствие и уверенность - это два чувства, которые приходят, когда уже нечего терять. Когда вынуждают принять бой, и ты понимаешь: либо проиграешь, либо выиграешь...
   Ний побледнел под моим взглядом и снова выставил руку вперед. Это единственная возможность выиграть бой. Я должна сломать замки на силу. Должна добраться до силы... Найти узел...

   Не так-то просто бороться с силой, превосходящей твою в несколько раз... А, может быть, и несколько тысяч раз. Я пыталась дотронуться до силы, освободить ее, но раз за разом терпела неудачу. Меня мягко отталкивали... Пока мягко, но я знала, что терпение чуждой мне силы сойдет на нет очень скоро. И тогда мало не покажется.
   Но отступать некуда, терять нечего. И я снова и снова пыталась прорвать защиту.
   --Чего ты хочешь? - я смотрела на мир сквозь пелену черных линий. Окружающее застыло: время за гранью мира иное... Ний с протянутой рукой, готовый убить меня... Гэри с предателем Колей... Я - размытая тень... Как жаль, что сейчас все это не существует. Здесь не существует...
   --Чего ты хочешь? - повторила я, уже зная ответ. Кровь. Ну, разумеется, моя кровь! Сегодня все хотят моей крови. Неудачный день... - Забирай.
   В каком-то полусне я наблюдала, как на ладони проступает красный порез... Потом еще один и еще... Пока не появился незнакомый знак, полностью повторяющий один из знаков на стене в коридорах. Боли не было - она появится позже, когда я вернусь в реальность, а пока...
   Надо идти дальше. Я закрыла глаза и доверилась течению силы, ветру, бушующему за гранью мира. Он подхватил меня и понес далеко-далеко...
  
   Линии... Кругом линии... Они опоясывали всю планету, сверкая золотом, переливаясь, словно маленькие огоньки. От планеты они расходились вдаль, к другим звездам, пересекались с другими золотыми линиями, разрывались, но неизменно соединялись вновь и текли дальше...
   Кто сказал, что в Космосе есть только тьма?
   --Свет и Тьма не существуют по отдельности... Вместе они идут, рука об руку, без них не было бы Силы...
   Я узнаю голос, хотя впервые его слышу в этой жизни. Но жизнь не ограничивается рамками, она идет бесконечно, век за веком... угасает, чтобы вновь разгореться ярким огнем.
   Сила струилась, опоясывала планету и замыкалась на определенных местах. Я узнала их - Стоунхендж, Великая Пирамида, Перу... Таких мест было много - очень много, и именно в эти места стекались темные потоки чего-то вязкого на вид, будто грязь, вылитая с водой на землю.
   Я почему-то поняла - Узлы. Там очищаются мысли, без Узлов планета давно бы утонула в этой отвратительной грязи мыслей.
   Но мне не это нужно... Нет, не это. Мне нужны места, лишенные Силы, воронки, впитывающие золотые линии.
   Я нашла их, и нашла среди них место, где сейчас находилась я - другая я, та самая, которая принадлежит тому миру. Целая сеть сдерживала совсем маленькую воронку, не давая ей разрастаться, и в этой сети тонули линии.
   Я потянула за одну из нитей, и сеть лопнула, осела золотистой пылью, выпуская и растворяя в мире мертвую пустоту.
  
  
   Меня буквально вышвырнуло в тело. Боль адская, словно тебя разрывают на миллионы частиц и собирают снова. Хуже всего заново учиться дышать, воздух так сильно обжигает, что на глаза наворачиваются слезы... Это меня и спасло. Не в состоянии удержаться на ногах, я бухнулась на колени, и заклинание Ния пролетело надо мной.
   --Сволочь! - коротко рявкнул демон. Я не стала отвечать. Много чести. Собрав всю волю в кулак, я заставила себя вдохнуть воздуха и тут же закашлялась. Если бы было время, я бы еще и поорала от души - как орут дети, только что появившиеся на свет. Но времени не было.
   Я поднялась на ноги и позвала силу... Откликнулась! Мягким светом окутала меня, дотронулась до самого сердца.
   --Ты все равно умрешь! - Ний поднял руку. А что будет, если я решу затронуть силу? Я потянулась было к золотистой линии, но вдруг засомневалась. Хранитель говорил, что я черпаю силу извне, а остальные из себя. Ний - из себя, похоже. У него не хватит запаса, чтобы уничтожить это место вместе с нами, а у меня... точнее, у мира... хватит.
   Ний что-то шепнул, и ко мне понеслась обжигающая волна. Я уже чувствовала ее жар, чувствовала ее смертоносный огонь... Видела, как Геральд дернулся, что-то крикнул, и его тут же атаковал Коля, тесня к стене, подальше от меня.
   --Не сегодня, -- твердо сказала я. Почему-то я знала, что справлюсь. И знала, как справлюсь, словно кто-то тихо нашептывал, что я должна делать.
   Вытянув руку, я стянула на нее всю силу, до которой смогла дотянуться... Она откликалась быстро, попутно вытягивая из меня мою собственную жизнь - какую-то ее часть, - но не так много она тянула, чтобы я действительно пострадала. Терпимо. Бывало хуже... Наверное.
   Заклинание Ния не долетело до меня, разбилось о щит Силы, разлетелось и собралось вновь, чтобы ударить своего создателя.
   --Создавший Зло, да погибнет от него, -- не удержалась я от мудрого изречения, с затаенной яростью наблюдая, как демона отбрасывает в сторону, бьет об стену... Он горел в огне и пытался сбросить пламя, выкрикивал проклятия и обещал, что уничтожит меня. Наконец ему удалось справиться с собственным заклинанием, и он кулем повалился на пол. Хрустнули кости - противно, мерзко... И демон застыл. Поплыли, превращаясь, черты лица, вытянулись руки. Как это все отвратительно.
   Я судорожно вздохнула. Если он умер, то не от моей руки. От своей собственной.
   --Молодец...
   Я обернулась. Геральд, придерживая правую руку, левой вытирал с губы кровь. У его ног изломанной куклой лежал Коля, бледный, совсем не похожий на себя... Странно, я не нашла в себе жалости. Должна была, но не нашла.
   Вздохнув, я постаралась успокоиться. Вот и все. Все кончилось. Мы победили. Победили...
   --Мы победили? - неуверенно спросила я.
   Геральд улыбнулся.
   --Иди сюда... -- робко протянул он руку. Внутри черной ночи глаз разрасталось синее небо, ласковое, теплое... родное. Я бы не смогла жить без него... Как я раньше жила? Я бы не задумываясь погибла, лишь бы это нереально синее небо никогда не гасло, горело всегда... Оно ведь ярче, чем солнце.
   Мне вдруг безумно захотелось обнять Геральда, и я не стала сопротивляться... Глупо - зачем? Ведь страх не стоит даже самой маленькой частички любви...
   --Прости меня, -- прошептал Геральд, осторожно обхватывая меня за плечи.
   --Не за что прощать... -- я вздохнула. Мы победили... Выиграли битву.
   Но почему на душе так тягостно? Я поморщилась и отошла от Геральда на два шага. Откуда это чувство? Где-то рядом... Где-то упустили... Будто время отсчитывает секунды... Раз... Два... Три...
   --Софья!
   Черный страх в синем небе... Я уже почти обернулась, как руки Геральда резко толкнули меня в сторону и крепко схватили, не давая упасть... И его глаза - так близко, так рядом... Полные боли, с тенью смерти...
   --Я люблю тебя... -- небо тускнеет... закрывается.
   --Нет! - я не дала ему упасть...
   Что толку?
   Поздно.
   Слишком поздно...
  
   Он лежал на холодном полу... Из раны сочилась рубиновая кровь, растекаясь на груди, обтекая бурый край острого кинжала, выглядывающего из груди...
   Мне хотелось кричать, но я не могла. Зачем? Ну зачем...? Лучше бы я! Только не он, только не он...
   Руки дрожали. Я провела пальцами по красной дорожке от крови, струящейся чуть ли не от сердца на пол, и осторожно нашла рукой рукоятку... Подлый удар - в спину... Я отомщу... Но не сейчас. Я его спасу, он обязательно выживет.
   Я потянула рукоятку, кинжал неожиданно просто поддался. Кровь заструилась с новой силой - теплая, она собиралась в моей ладони, и капала с нее на пол... Я всхлипнула, когда кинжал вышел полностью, но сдержалась. Если заплачу, потеряю его... Не могу потерять... Не сейчас.
   Я отбросила кинжал... Но что теперь? Что я могу сделать? Нет, нет, не умрет!!!
   --Не смей! - зарычала я. Слезы все-таки текли по щекам...
   Это сон. Да, точно, это сон! Вот сейчас я проснусь и рядом будет сидеть жизнерадостный полувампир, с насмешливой улыбкой и наглыми комментариями... Это сон.
   Да кого я обманываю? Это не сон. И Гэри умирает... Сейчас, на моих руках...
   --Не смей... пожалуйста... -- я провела пальцами по его щеке и остановилась на лбу... Сила текла через ладонь. Я рисковала. Переизбыток может убить его, недостаток - не спасет. Я вкладывала в него свою жизнь, и медленно и неохотно, но она устраивалась в его сердце... Лишь бы хватило этой жизни на время... Она не даст ему уйти.
   Я слабела с каждым мгновением... Пусть. Он будет жить.
   "Хватит!" -- шепнула мне сила, и громче: "Хватит!" Я не сразу послушалась. Только мысль, что могу его убить, заставила меня убрать руку.
   --Не поможешь ему... -- прошипел из угла Ний. Он стоял, пошатываясь, с мечом. Красноватая кожа пострадала от огня, и в некоторых местах по ней расползались бурые ожоги. Дрянь... Ненавижу его! Ненавижу!!!
   Я выпрямилась. Убью его. Все равно, что будет. Убью.
   --Будь ты проклят, Ний! - с ненавистью выдохнула я, щедро черпая силу из мира.
   Убить.
   Отомстить.
   Сила вырвалась; брызнула осколками тонкая граница между мирами... Ния отбросило в сторону.
   Мало. Еще.
   Я подошла ближе, по пути вытягивая силу из одной линии, из другой... Снова бросила.
   Мало. Еще линию. Пусть горит в огне!
   Ярость застилала глаза. Я не думала, не чувствовала боли, не обращала внимание на слабость... Только это лицо. Лицо демона, будто вырезанное из камня и резко отличающееся от всего остального.
   Убить. Уничтожить. Отомстить. Линия за линией...
   Я подошла вплотную... Ний задыхался, он почти обезумел от боли... Но жил. Не должен жить. Нет...
   Еще одна линия - и он умрет. Только одна линия...
   "