Paly4: другие произведения.

Оружейники. Книга 3. След Химеры. Пролог + Глава 1

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
  • Аннотация:
    Продолжение приключений Дениса Смалькова и его команды. На сей раз действие происходит в одном из миров Предтеч-Архонтов, где Дэн надеется отыскать ответ на вопрос, что же случилось с Предтечами? Почему они вымерли в короткий срок? А также как со всем этим бороться. Вместо этого (вернее, заодно) вляпывается в крупные неприятности, из которых выбирается с большим трудом, но, как всегда, остается в профите. Внимание! Здесь будут главы 1...3, остальное ищем на Автор.Today.

  Оружейники. Книга 3. След химеры
  
  Пролог
  
  Картинка, выведенная на настенный монитор, была откровенно так себе - в лучшем случае в 4К-разрешении, если вообще не в Full-HD, к тому же изображение периодически застывало неряшливыми квадратиками графических артефактов. Тем не менее, само действо было вполне различимо, тут даже кэп Иванов не нашел, к чему придраться. Да и сценка пред взорами зрителей числом трое - помимо капитана, компанию мне составлял не пожелавший пропустить очередное развлечение финансовый директор - разворачивалась занятная.
  По широкому проходу между двумя рядами церковных скамей решительно вышагивал высокий белый мужик. Белый не только в смысле расы: ниспадавшие на плечи светлые волосы практически терялись на фоне белого же пиджака, составлявшего единый ансамбль со щегольскими зауженными брюками и дизайнерскими туфлями из белейшей замши. В правой руке, чуть на отлете, мужик сжимал резную трость с рукоятью затейливой формы, изготовленной из чего-то вроде слоновой кости, набалдашник которой едва заметно покачивался в такт шагам - "белый рыцарь", как я незамедлительно окрестил главного героя ролика, впечатывал каблуки в мрамор пола с такой силой, будто намеревался раскрошить неподатливый камень. Впрочем, тот раз за разом сопротивлялся, и мужику приходилось снова и снова повторять попытку, заодно перемещаясь в пространстве. Направлялся он, по всему судя, к возвышавшейся прямо по курсу сцене с изукрашенной золотыми зави-тушками трибуной.
  Казалось бы, чего особенного - мужик и мужик, идет, палкой размахивает? Все так, если бы не звуковое сопровождение - еще более убогое, нежели картинка, с отчетливыми хрипами и западающими частотами, но весьма примечательное: в такт покачиваниям трости густо заполнившая скамьи толпа прихожан, закутанных, такое впечатление, в белые простыни, громогласно скандировала что-то вроде "Миссия!.. Миссия!.."Получалось на редкость слаженно: шаг "белого рыцаря", перемещение набалдашника из одной крайней точки траектории в другую - бьющее по барабанными перепонкам "Мис!", многократно отраженное сводами зала; следующий шаг, обратный ход трости - не менее ошарашивающее "Сия!!!", едва ли не выдавливающее звуковой волной пестрые витражи в огромных окнах за трибуной. Или они орали "мессия"? Без тщательной экспертизы и не разобрать. Хотя, если вду-маться, что один вариант, что второй имели право на жизнь. И, сдается мне, последний для владельца трости был бы даже предпочтительней.
  Добравшись до сцены, мужик в белом величественно прошествовал за трибуну, повернулся лицом к почитателям (борода и усы оказались под стать шевелюре) и воздел над головой трость. Славословия ("миссия"? "мессия"? или вообще по очереди?), повинуясь условному сигналу, разом стихли, и в немаленьком, мест этак на тысячу-полторы, зале воцарилась гулкая тишина.
  - Дети мои!.. - "Белый рыцарь" окинул притихшую толпу горящим взором - камера взяла крупный план, и сейчас можно было даже рассмотреть цвет (блекло-синий, странно выцветший) глаз оратора, а не только каждую морщинку и складку на вполне себе сытой физиономии - и сборище, судя по довольной ухмылке мужика, еще сильнее прониклось благоговением. Однако же и этого оккупировавшему трибуну типу показалось мало, и он усилил нажим: - Братья по вере!.. Соратники!.. Сегодня мне было знамение!!!
  Левая рука взметнулась вверх, разворачиваясь раскрытой ладонью к сводчатому потолку, туда же устремился подбородок, сопровождаемый взглядом - дабы ни у кого не осталось ни малейшего сомнения, откуда именно это самое знамение снизошло - и толпа разразилась бешеными овациями. Немного понежившись в лучах заслуженной славы, "белый рыцарь" опустил руки, удобно пристроив их на трибуне поверх трости, и коротким кивком прервал бурю аплодисментов.
  - Радости моей нет предела! - заверил новоявленный "мессия" - теперь уже я не сомневался, какому варианту отдать предпочтение. - Вашей, как я вижу, тоже, дети мои! Мы долго ждали этого мгновения, и вот свершилось! Сбылось пророчество, путь наш в сей юдоли скорби завершен! Властью, данной мне Старшими (еще один устремленный к сводам зала одухотворенный взгляд), я объявляю завершение Подготовки! (Ага, прямо так и сказал - с большой буквы) Засим оставляем земной путь за спиной, и устремляем помыслы и дела наши вперед и вверх - к Чертогам Небесным. Дети мои! Настал великий час! Провозглашаю Исход!!!
  Зал снова разразился, как это обычно называется в прессе, "бурными продолжительными аплодисментами", а кое-где еще и "миссия!" покрикивать не забывали. Точно "миссия", тут уже не перепутаешь.
  - Отныне нет среди нас Чад младших, нет Указующих и Направляю-щих, нет даже Старшего-в-юдоли! - Выражение, с каким было произнесено последнее слово, не оставляло сомнений, кого именно оно обозначало. Хотя заявление "белого рыцаря", судя по вновь окутавшей помещение тишине, оказалось для присутствующих изрядным сюрпризом. - Да-да, вы не ослышались, дети мои! Нет среди нас отныне неравенства! Все мы с этой секунды Соратники! Ибо стремимся мы к общей цели - обретению Мира Обетованного! Нового и чистого, свободного от пороков сей скорбной юдоли! Мира, который мы построим с чистого листа! Мира, который будет наш и только наш! Мира, в который мы не пустим никакой грязи - ни физической, ни духовной! Аллилуйя, Соратники мои! Аллилуйя!!!
  - Мис-сия!!! Мес-сия!!! Мис-сия!!! Мес...
  - Возрадуемся же снова, возлюбленные дети мои! - прервал разошедшуюся толпу оратор. - Именем Старших даю я старт второй фазе Плана: объявляется Исход! На время Исхода все мы становимся Пилигримами, и останемся таковыми до тех пор, пока не достигнем Мира Обетованного! И только там мы сможем окончательно переродиться, получить новую жизнь и новые имена! И только тогда пути наши разойдутся в дозволенных пределах, дабы каждый мог реализовать свои права, дарованные нам Святой Конституцией!
  - Мис-сия!!! Мес-сия!!! Мис...
  - А до тех пор мы все, до последнего младенца или старика, будем единым целым! Будем работать как один организм, в котором каждая клетка знает свое предназначение и не ищет себе иной доли! Ибо только так сумеем мы достичь цели! Ибо только так победим! Такова воля Старших, таково их Знамение! - закруглился "белый рыцарь".
  Толпа снова принялась скандировать изрядно уже выбешивающий клич, а новоявленный мессия стоял и смотрел на своих Соратников, явно довольный произведенным эффектом. Впрочем, секунд через десять невидимый оператор решил, что все время пялиться на одну и ту же физиономию, принадлежи она хоть самому Папе Римскому, потенциальным зрителям быстро наскучит, и пустил камеру по кругу, постепенно захватывая в кадр пребывающих в диком восторге прихожан.
  Должен признать, попытка провалилась - оным зрителям и эта картинка моментально приелась: кэп Иванов вообще весь сеанс просидел с кислой миной, а сейчас, обменявшись с Грегом выразительным взглядом, и вовсе хмыкнул:
  - И что дальше?.. Что мы, сектантов не видели?
  - Спокойствие, только спокойствие, - уподобился я известному литературному персонажу. - Сейчас будет самое интересное.
  Изображение на экране и впрямь вернулось к исходному состоянию: оператор потерял интерес к прихожанам и взял средний план бывшего Старшего-в-юдоли. Тот снова воздел трость ввысь и гаркнул:
  - Соратники!!!
  Крупный план одухотворенной физиономии со стекающей из уголка правого глаза слезой.
  - Дети мои!!!
  С трудом сдерживаемый всхлип, уподобившийся грому в гробовой тишине.
  - Старшие вняли нам! Я снова получил Знамение! - "Белый рыцарь" дернул тростью, прерывая на полуслове взявшуюся было за старое толпу. - И Старшие в бесконечной милости своей разрешили мне поделиться с вами сим Знамением! Узрите же, и не говорите, что не видели!!!
  Подброшенная сильной рукой трость, совершив пару оборотов, застыла в верхней точке траектории, и вдруг в единый миг рассыпалась в черную пыль, взбухшую облачком в паре метров над головой Старшего-в-юдоли. Толпа ошарашенно ахнула и затаила дыхание, пораженная последующей метаморфозой бывшей совсем недавно тростью субстанции: облачко пару раз сверкнуло, окуталось туманной дымкой и втянулось само в себя, явив миру массивный обруч со странной матово-текучей поверхностью, незамедлительно устремившийся к полу. "Белый рыцарь" невозмутимо поймал неведомо откуда явившийся предмет, и столь же невозмутимо водрузил его на чело. Обруч сел, как влитой, и мужик окутался сияющей аурой, соткавшейся за спиной в структуру, наводившую на недвусмысленную ассоциацию с ангелом. Старший-в-юдоли, не обращая внимания на дикий гвалт, устроенный последователями, раскинул длани в пафосном жесте, отчего новообретенные "крылья" распахнулись во всю ширь зала... и на этом запись оборвалась.
  Несколько секунд в гостевых апартаментах рейдера "Молния" царила тишина (не такая, как временами в церкви на экране, но не менее красноречивая), а затем Грег разразился шуточными аплодисментами.
  - А этот Старший-в-юдоли парень не промах, - пояснил он в ответ на наши с кэпом недоуменные взгляды. - Даже молодец. Так завести прихожан! Талант, я бы сказал.
  - Последний кадр был впечатляющий, - согласился я.
  - Голограмма!.. - презрительно фыркнул капитан. - Денис, я сколько раз просил не отвлекать нас с Грегори на ерунду? Когда ты уже угомонишься?! Хоть иди Витьке жалуйся, право слово!
  - Так вы же уже пробовали, - сделал я невинное лицо.
  - Тьфу ты!..
  - Майк, не заводись! - вступился за меня мистер Слоун. - Прекрасно же знал, что в авантюру ввязываешься, когда соглашался Виктору помочь с младшеньким.
  Хм... сколько уже с ними, считай, бок о бок обитаю, а каждый раз какие-то новые подробности всплывают. И, что характерно, не только об этой сладкой парочке, но и об обожаемом папеньке. Тот, судя по постоянным обмолвкам старперов-оппозиционеров, в молодости тем еще шустряком был.
  - Кто же мог предположить, что его младшенький - черт, а не ребе-нок?! - не пожелал сдаться кэп. Впрочем, вопрос относился к разряду риторических и просто-напросто повис в воздухе. По крайней мере, я отвечать точно не собирался. А посему, чуток обождав, Иванов все же конкретизировал свою позицию по текущей проблеме: - Ты, Денис, нам это все зачем показал?
  - Для обоснуя, - пожал я плечами.
  - То есть это всего лишь вступительная часть? - счел нужным уточнить Грег. Научен горьким опытом - со мной иногда (читай - всегда) лучше перебдеть.
  - Боюсь представить, что будет в основной...
  - Да хватит уже стенать, Майк! Давай дослушаем молодого коллегу, а потом уже будем... приводить доводы "против".
  Угу, это он еще мягко выразился. Обычно эти типы совместными усилиями не оставляли от моих далеко идущих планов камня на камне. С их, разумеется, точки зрения. Хотя лично меня они еще ни разу ни в чем не убедили. Вернее, не разубедили. Просто с тех самых пор, как я стал владельцем контрольного пакета акций (пятьдесят процентов плюс одна штука) объединения Оружейников, приписанных к рейдеру "Молния", я сам старался не перегибать палку. Гадил, по выражению того же капитана, но исключительно по мелочам - вредничал, спорил, мотал нервы уважаемым старшим коллегам - в общем и целом же придерживался, что называется, генеральной линии партии. То есть не пытался каждые два-три месяца организовать дальнюю экспедицию по поиску Информатория Бродяг или еще какого-нибудь столь же мифического приза, а довольствовался добычей поскромнее, плюс в перерывах между "эпическими" (кэп с присущей ему прямотой выражался несколько иначе - по-русски и нецензурно) приключениями соглашался на рутинные, но высоко доходные "халтурки". Ну, это когда нам с Маком приходилось в основном работать языками, опрашивая свидетелей, да еще скучать, раздобыв образец технологии, а вкалывали проф Куатье с близнецами Джонсонами. Даже на долю семейства Свенссонов - папани с дочуркой - работы оставалось больше, нежели на нашу с мастером-рейнджером Макдугалом. Тем не менее, старики (ха-ха, еще и полтинника обоим нет!) чуяли приближение грандиозного полярного зверя песца, причем в его новооймяконской, куда более крупной версии. И были правы - просто время еще не наступило. До сегодняшнего дня.
  - Мы ждем, Денис.
  Ага, кэп таки взял себя в руки - уже не ерничает и почти не нервничает. Рано расслабился, голубчик.
  - Я хочу добыть технологию трансмутации.
  - Хм... а почему не сразу философский камень? - Грег Слоун иронично вздернул бровь и как-то странно на меня покосился.
  Н-да. Я вообще-то другой реакции ожидал. А они явно не впечатлились - кэп промолчал, а Грег дал понять, что, пожалуй, даже разочарован мелочностью предложения. Привыкли, что ли?..
  - А кому сейчас нужно банальное золото? - привел я контраргумент. - Я имею в виду, в промышленных масштабах? А вот превращение одних химических элементов в другие очень бы даже пригодилось. А здесь мы вообще имеем замечательный пример трансформы не только внутренней, но и внешней. Так сказать, и содержания, и формы. И, что характерно, без каких-либо видимых приспособлений.
  - Это вы сейчас о чем, Денис?
  - Да все о том же, мистер Слоун. О репликаторах, например.
  - Тоже мифических?
  Ну да, о таких технологиях сохранилось множество упоминаний в источниках Предтеч, но пока еще никто в Колониальном союзе не сумел отыскать действующий образец. Вернее, наверняка что-то такое нашли, только не сумели идентифицировать, не говоря уж об использовании. Нанотехнологий сколько угодно, а вот такого, чтобы засыпал в приблуду сырье, задал на программном уровне модель объекта, нажал кнопку и получил на выходе, скажем, работоспособный мобильник... мечты, мечты, как вы прекрасны!..
  - Пойду-ка я, наверное!.. - от всей души зевнул так и не дождавшийся внятного ответа капитан Иванов. - Теряешь квалификацию, коллега. Грег?..
  - Вы все-таки думаете, что ролик подделка? - не повелся я на демарш.
  - А разве нет? - притворно изумился кэп. - Спецэффекты убогие. А я все голову ломаю, чего это Макдугал так свое киностарье обожает... да оно в сто раз лучше нынешних поделок! Интересно, где сейчас настолько дешевый трэш снимают?
  - Ролик подлинный! - набычился я. Все-таки довел, хрен старый! - Держите.
  Две одинаковые пластиковые папки, до того покоившиеся на подло-котнике, перекочевали к старшим, мать их, коллегам, и те принялись с брезгливым видом листать экспертные заключения. Пакет документов пришел ко мне на почту вместе с роликом - мой источник информации предвидел подобную реакцию и заранее озаботился доказательством легитимности доказательства. Эк загнул! Это я от волнения, чего греха таить. Ведь если и официальные бумаги их не проймут, под ударом окажется истинный замысел, прикрытием которому служила очередная моя авантюра. Да-да, вы не ослышались - авантюра как есть, наиклассическая. Но с полным документальным подтверждением, прошу заметить.
  - Занятно... - через некоторое время хмыкнул Грег.
  Капитан промолчал, но, судя по взгляду, прикипевшему к бумагам, даже он впечатлился.
  Впрочем, я бы очень удивился, будь иначе - зря, что ли, сам штудировал многостраничный талмуд? Неведомый эксперт, если не целый экспертный отдел, оказался на редкость скрупулезным - подлинность записи и период ее создания были установлены путем сравнения чуть ли не каждой мелочи, хотя бы раз мелькнувшей в кадре, с историческими базами данных. Откуда, по-вашему, я бы знал про замшевые туфли Старшего-в-юдоли или про мраморные полы? Не настолько я хорош в смежных дисциплинах, чтобы на глаз отличить тот же мрамор от гранита. А эти даже точно установили, из какого именно месторождения он добыт, разве что не написали, в каком году. И так обо всем: что за церковь, из какого штата (дело происходило в США), кто и когда ее построил, кто поставщик витражей и в какой именно временной период они выпускались. Из какой линейки какого модного дома наряд новоявленного (или уже староявленного?) мессии, и - самое главное! - кто этот мессия в обычной жизни. В общем, экспертное заключение стоило тех денег, что пришлось за него отвалить. А как вы хотели? Что-то хорошее никак не может стоить дешево. А базы данных, доступ к которым имели эксперты, были не просто хорошими. Они были отличными. Я даже и предположить не мог, что у кого-то на просторах Колониального союза могут сохраниться, например, не только отрывочные сведения о моде периода начала Исхода, а полные каталоги отдельно взятых производителей. И уж тем более с трудом представлял объем работ по сбору и упорядочиванию разрозненной информации. Хотя вполне мог предположить, какой именно из ныне существующих организаций под силу не только потянуть подобное, а еще и цены задрать безнаказанно, потому как альтернативы все равно нет и не предвидится. И это я точно знаю, мы с Филиппом Нэшем - нашим штатным хакером - выяснили опытным путем. Пытались пару раз кое-что копнуть, ну и обломались. Так что пришлось, скрепя сердце, раскошелиться еще и на сильно урезанные специализированные базы, охватывавшие период в десять лет до момента, запечатленного в ролике.
  - Джереми Коулмэн... - закончив проглядывать документ, задумчиво протянул Грег. - Это не тот ли Коулмэн?..
  - Он самый, - с готовностью подтвердил я. - Легендарная личность. Участник первой лунной экспедиции тридцать седьмого года1 (см. Хронику исхода), а также первого похода "трофейщиков" сорокового2 (там же). Самый молодой "трофейщик" - совершил первый межзвездный прыжок в неполных двадцать четыре года. Входил в состав экипажа транспортника "Завоеватель" в Первую волну, но в колониях обосноваться тогда не захотел, вернулся на Землю. Во Вторую волну продолжал служить в межзвездном флоте ОбОН и побывал практически во всех на тот момент основанных колониях, пока не решил остепениться в конце сорок седьмого. Тут как раз, если помните, образовалась Колониальная служба, которая вцепилась в ценного кадра всеми конечностями. В течение трех лет Коулмэн подвизался на должности куратора направления и даже пару раз летал в командировки в дальние миры. Именно тогда он начал настаивать, чтобы его называли Преподобный Иеремия Мозес Коулмэн. А после очередного вояжа все бросил и свалил на переселение с какой-то сектой из Штатов на собственном корабле, как раз в этом самом походе и раздобытом. На этом его следы, равно как и его соратников, теряются. Внимание, вопрос: и что же такое он нашел в Дальнем Космосе, что заставило его резко изменить собственное мировоззрение, а потом и всю жизнь? Причем не только свою, но и почти десятка тысяч последователей? Уж не ту ли самую технологию трансмутации? Уж не то ли "знамение", которое показало ему возможность создать идеальный мир с "чистого листа", как он выразился? Как по мне, все это достаточно логично и укладывается в единую событийную цепь.
  - Такой же авантюрист, как и ты! - рыкнул кэп в ответ на мою пламенную речь. - И сам сгинул, и людей за собой утянул.
  - Но-но-но, я бы попросил! - счел я нужным слегка оскорбиться. - Во-первых, не такой же - он старше. На момент съемки ролика ему было уже тридцать три года. Очень символично, не находите?.. Во-вторых, я никого с собой силком не тяну. Всякий волен остаться на Новом Оймяконе. Или в любой другой Колонии, где у нас будут остановки.
  - Ты гляди, Грег! Настолько в себе уверен, что рассуждает об экспедиции, как о свершившемся факте! - недобро ухмыльнулся Иванов. - Может, обломаем?..
  - Обязательно, - кивнул мистер Слоун, - и не раз. Но... потом.
  Получилось?!
  - А по-моему, сейчас как раз самое время!
  И когда же он угомонится?! Чем я ему так насолил? Чертов кэп! Можно подумать, это он из-за нашей посудины так переживает... На неуловимое мгновение в памяти всколыхнулись незабываемые ощущения первого "прямого", то есть разум в разум, контакта с "материнским ядром" рейдера, но я поспешил отогнать мелькнувшую мысль о правоте собственной догадки. Это всего лишь корабль с искином, нельзя к нему привязаться, как к родственнику. А судя по реакции капитана, он воспринимал "Молнию" если и не родной матерью, так уж чадом точно. И еще не ясно, что хуже.
  - Возможно, - не стал спорить Грег. - Но, прежде чем поддержать... или не поддержать, - подмигнул он мне, - Майка, хотелось бы услышать ответ еще на один вопрос.
  - Внимательно, - буркнул я.
  Отвяжутся они от меня, наконец, или придется заставлять силой? Не хотелось бы окончательно портить отношения с упрямцем-кэпом, особенно накануне столь ответственного предприятия... да и с мистером Слоуном ругаться себе дороже. Но если придется, на этот раз я не отступлюсь. Как любит говаривать тренер дядя Коля, нет незаменимых людей, есть лишь незаменимые должности. Так что при нужде я лично в роли капитана, то бишь ретранслятора воли экипажа "материнскому ядру" рейдера, выступлю. Впрочем, послушаем сначала, чего там финансовый директор хочет.
  - Не поделитесь источником информации?
  Произнося это, Грег сверлил меня пристальным взглядом. И не пре-кращал "психическую атаку", пока я нехотя не процедил:
  - Отчего же? Информацию мне предоставил Брокер.
  Мистер Слоун удивленно заломил бровь, потом губы его искривились в ободряющей усмешке, направленной одновременно нам с капитаном: дескать, один молодец, наконец достиг нужного уровня, а второй фома неверующий, которому следует, в конце концов, перестать изводить молодого коллегу. Ибо рекомый молодой коллега прошел таки тест на профпригодность. По крайней мере, с Греговой точки зрения.
  - Смирись, Майк. Похоже, придется поддержать Дениса во всех его начинаниях.
  Победа?..
  - С каких это пор у нас на борту принято верить юным джентльменам на слово? - Капитан Иванов повторил недавний трюк Грега, то бишь устроил второй раунд игры в "гляделки", так что пришлось приложить нешуточные усилия, дабы не отвести взгляд, и еще большие - чтобы не ругнуться матерно вслух.
  Впрочем, на сей раз кэп и сам сообразил, что перегнул палку - отчасти из-за моего окаменевшего лица, отчасти из-за Грегова осуждающего покачивания головой.
  - Этим не шутят, Майк, - не повышая голоса, сказал финансовый ди-ректор. - И Денис об этом прекрасно осведомлен. Равно как и об уровне моих связей. И чем лично ему грозит необоснованная попытка прикрыться именем Брокера. Хотя новость приятная, не буду скрывать.
  Ну еще бы! Можно сказать, апофеоз его наставнической деятельности. Сколько он времени на мое обучение угрохал? Если в годах, то не очень много. А вот если в неделях... а еще лучше в академических часах... впечатляющая цифра получается. Равно как и закономерный итог: ученик если и не превзошел учителя, то как минимум стоял теперь на одной с ним ступени развития, уступая, так сказать, лишь в горизонтальной плоскости - широтой связей и опытом. Не пропустил науку мимо ушей, впитал, осознал и выделился в профессиональной деятельности, причем исключительно с положительной стороны. Другим способом привлечь внимание персонального Брокера, сиречь теневого (инкогнито, ага) партнера с Биржи, в принципе невозможно. Ибо сказано: не Оружейник находит Брокера, но Брокер - Оружейника. Как однажды выразился тот же Грег Слоун, отношения между этими двумя - высшая ступень социального симбиоза. Куда выше кровных уз и семейных связей. Загнул, конечно. Хотя с какой колокольни посмотреть...
  - А, делайте, что хотите! - махнул, наконец, в сердцах рукой кэп и демонстративно прошествовал к бару.
  Что характерно, нам с мистером Слоуном присоединиться не предло-жил. Впрочем, набулькав в широкий стакан на традиционных два пальца односолодового виски, он таки отсалютовал присутствующим емкостью и с удовольствием опрокинул пойло в глотку... незаметно для Грега мне подмигнув.
  Победа? Ага, полная и безоговорочная. Вот только особой радости что-то не ощущаю...
  - Не обращайте внимания на старого брюзгу, молодой человек! - ободрил меня финансовый директор, оставив демарш соратника по оппозиции без внимания. - Обретение Брокера слишком интимный момент, чтобы выносить его на всеобщее обозрение. Так что отпраздновали, и хватит. Перейдем к рутине. Куда вы планируете загнать нас на этот раз, а, мистер Смальков?
  - Тоже жажду подробностей, - булькнув вискарем, поддержал финансового директора капитан.
  Вернуться в кресло он категорически не пожелал, обосновавшись по-ближе к стратегическому запасу пойла. И это хорошо. Значит, смирился с поражением и озаботился средством для успокоения нервов. Так что сильного сопротивления можно не ожидать.
  - Система HD 97126, - не стал я в очередной раз испытывать их терпение.
  - Карантинный сектор? - без особого удивления уточнил кэп.
  - Угу, - кивнул я, про себя подивившись памяти родного начальства. Хотя с таким же успехом он мог воспользоваться и бездонным накопителем "материнского ядра", что даже вероятнее. - Скажу больше - дикая территория.
  Хм... и почему они не удивлены? Ну это ладно, а вот почему не воспоследовала буря негодования, хотя бы со стороны кэпа? Грег как-то посдержаннее в этом отношении.
  - Маленькие детки - маленькие бедки, - неожиданно выдал наш финансовый директор древнюю мудрость. Что характерно, на языке оригинала. - А, Майк?..
  - Дожили, - согласно булькнул вискарем тот. - Одно радует: тотальных разрушений инфраструктуры с массовыми жертвами среди мирного населения можно не опасаться по причине полного отсутствия таковых.
  Это он на Пандору сейчас намекнул? Ну так там не я виноват, а вовсе даже братец Арти... тоже, блин, "маленькая бедка", только уже семейства О"Мэлли. Или Нимойю приплел? Так там не то что разрушений, там и жертв как таковых не было... ну, за некоторыми исключениями. А больше я за собой ничего грандиозного и не припоминаю, остальное банальщина и рутина.
  - То есть вы - оба - не возражаете? - на всякий случай уточнил я. Все-таки слишком легко сдались, а так не бывает, как подсказывает опыт.
  - Теперь уже нет, - вздохнул капитан, оставив опустевший стакан в покое. - Я даже рад. У тебя появится возможность на собственной шкуре прочувствовать, что такое дальний переход без дозаправок на станциях и в полном информационном вакууме. Плюс столь же утомительный и удручающе скучный обратный путь. Готов ли ты, юный ученик, пожертвовать минимум полугодом своей жизни?
  - А вот это, Майк, прямо скажем, лишнее, - покачал головой мистер Слоун. - Не буди лихо, как любит выражаться Макдугал. И учти, что они долго были соседями. Прочувствовал масштаб бедствия?..
  Бросив взгляд на вытянувшееся лицо капитана, я ободряюще ему улыбнулся и удовлетворенно откинулся в кресле: мало того, что план удался, так еще и отмщен я, судя по всему, не просто полностью, а с изрядным запасом. А если я еще и девичью часть команды к борьбе со скукой подключу... тушите свет, короче.
  
  Глава 1
  
  Система HD 97126, дикая территория, планета LV-427 (Элва), 13октября 2138 года, день
  Граница выглядела впечатляюще, иначе и не скажешь. Нет, с высоты, конечно, ничего особенного - просто резкая линия, разделяющая колоссальный бледно-зеленый "лишайник" местного леса и куда более яркую проплешину Аномалии. Вот так вот, простенько и со вкусом. Элва вообще не способствовала усложнению терминологии. На всей планете если и было что-то интересное, так это сеть загадочных пирамидальных объектов числом девятьсот девяноста девять - однотипных построек Архонтов, назначения которых мы так и не поняли - да кусок Старой Земли откуда-то из американской глубинки. Потому и Аномалия, ага. И если собственно "пирамидки" за прошедшую неделю мы уже достаточно изучили, то бишь обломались почти со всех сторон, то до второй загадки только сейчас руки дошли. Заметили мы ее, естественно, на первом же витке. Вот только старинные инопланетные развалины, вовсе таковыми не выглядевшие, да к тому же расположенные подозрительно упорядоченно - такое ощущение, что в ячейках колоссальной сети, размеры которых исчислялись не километрами, а градусами по широте и долготе - сочли более перспективными в плане информации и артефактов. А Аномалия... что Аномалия? Мы ее поначалу и не восприняли чем-то странным. Подумаешь, заброшенная Колония. Хотя, должен признать, некогда довольно успешная - судя по результатам орбитальной фото- и ви-деофиксации, а также беглого сканирования первопоселенцы умудрились оттяпать у здешних джунглей обширную территорию. Не соврать бы, что-то между староамериканскими Коннектикутом и Мэрилендом. Причем правильной формы - почти идеальная окружность с самым крупным поселением в центре, аккурат на месте очередной "пирамидки". Уж не знаю, каким образом колонисты ее срыли - мы к большинству даже приблизиться не сумели. К тому же они еще и "лишайниковый" лес извели, опять же непонятно, как. Но результат, тем не менее, налицо: типичнейшая растительность континентальных субтропиков вместо эндемичных псевдодеревьев. Хотя каких, на фиг, континентальных? Вся поверхность планеты сплошной континент, плюс ни одного открытого водоема, даже самой захудалой речушки. Все воды исключительно грунтовые. Как так вышло, даже проф Куатье предполагать не берется, хотя наверняка какие-то соображения есть - это я по его хитрой ухмылке понял, когда обсуждали проблему на одном из брифингов. Но не суть. Главное, есть и лесочки, пусть и не поражающие размерами (по площади, я имею в виду, так-то здесь растения-гиганты все больше распространены), и степные участки, и даже лесостепные. Пестрое одеяло, если сверху смотреть. И абсолютно безжизненное в плане фауны - ни первичное, ни несколько повторных сканирований в разных диапазонах не выявили ни одного живого организма, который можно было бы смело отнести к животному миру. Растений - полно. Животных, включая человека - ноль. Равно как и бактерий, микробов и прочих вирусов. А всему виной особенности атмосферы Элвы вкупе со спектром звезды - ультрафиолета здесь с избытком, так что всю мелочь поджаривает сразу по прибытии. В этом мы убедились очень быстро, и столь же быстро отмели версию о гибели колонистов от какой-то экзотической инфекции. Здесь они ничего не могли подхватить по причине отсутствия этого "чего", а если умудрились что-то притащить с собой, так оно в течение нескольких часов было нейтрализовано УФ-излучением. Впрочем, как и сами колонисты - есть подозрение, что не пошло им впрок местное солнышко, наверняка проблемы с онкологией начались. Короче, в данный конкретный момент дыхательными аппаратами мы не заморачивались, даже фильтрами пренебрегли - неприятных запахов можно было не опасаться, поскольку отсутствовали организмы, вызывающие гниение или брожение. Оставался вопрос, каким образом перерабатываются отмершие растения, но пока он для нас не являлся самым актуальным. Видимо, был какой-то механизм, причем на территории Аномалии тоже, иначе она бы вся была покрыта толстенным слоем высохшей травы и валежником. Одно можно было сказать определенно: жилищно-коммунальное хозяйство, которое могло бы озаботиться расчисткой коммуникаций, здесь отсутствовало как класс, потому что Колония была заброшенной уже незнамо сколько десятилетий. По какой причине - тайна сие великая есть. Но, надо думать, сектор неспроста получил официальный статус карантинного, и это если забыть про титул неофициальный - дикие земли. Короче, мы с мастером-рейнджером Гленном Макдугалом и нашими питомцами были на планете одни. Ну, почти... но об этом позже.
  - Чего встал? - хмыкнул Мак, подозрительно на меня покосившись сквозь забрало шлема. Фильтры фильтрами, а от избыточного ультрафиолета даже нам с Гленном, привычным ко всякому, приходилось скрываться под одежкой и прочими элементами снаряжения. А, например, той же Асти вход на планету без спецзащиты и вовсе был заказан - обгорит моментально, с ее-то по-скандинавски бледной кожей. - Или решил уступить дядюшке Маку право первого шага? А что, я готов!.. Бадди, фу!..
  Одуревший от безделья пес перестал слюнявить Гленнов ботинок и одарил коллегу укоризненным взглядом, дескать, долго еще вас ждать?.. Впрочем, тот на провокацию не повелся - ваш покорный слуга его сейчас интересовал куда сильнее.
  - Стой где стоишь, - буркнул я, закинув автомат - проверенный временем "калашников", из тех, что мы еще на Пандоре пользовали - за спину и вооружившись телескопическим щупом. Возмущенный мяв, донесшийся из рюкзака, оставил без внимания - не до Васькиного удобства пока. Без оружия же разгуливать вообще не вариант: пусть местной живности и нет, зато от встречи с пришлыми, типа нас, никто не гарантирован. - Герой горских сказаний. И вообще, не лезь поперед батьки в пекло.
  - Это что-то новенькое! - и не подумал перестать сушить зубы Гленн. - Вали уже, батька.
  Сопровождавший его последнюю тираду мощный хлопок по плечу едва не заставил меня ткнуться носом в землю. Едва, м-мать, на ногах устоял. Вот бы было позору, если бы растележился! Я ведь теперь такой же мастер-рейнджер, как и Мак. Давно миновали те времена, когда я ходил "в поле" в статусе новичка-стажера. Вырос, возмужал. Заматерел, по меткому выражению капитана Иванова. Зато и спрос теперь больше. И ответственность, ага.
  - Пса держи, - отгавкнулся я, раскладывая щуп.
  Как всегда, вовремя - Мак успел схватить Бадди за ошейник и дернуть на себя, да так, что у бедного пса занесло корму, и он плюхнулся на задницу, обиженно взвизгнув. А нефиг лезть, куда не надо. Мало ли что у него седалищный нерв естественный детектор неприятностей. Технику безопасности еще никто не отменял, даже раздолбай Мак в этом вопросе был весьма принципиален. А тут и впрямь полная неизвестность плюс уже накопленный печальный опыт. Так что пройтись щупом над Границей, сначала легонько, чтобы не отрикошетило при встрече с невидимым препятствием (ага, и такой вариант не исключен), потом чуть увереннее и даже наглее - помахать влево-вправо, ткнуть в песочек... вроде ничего.
  - Пускай! Все равно далеко не убежит.
  Мак, будучи не понаслышке осведомлен об умственных способностях питомца, с сомнением покосился на пса, но все же приказ выполнил. Бадди радостно взвизгнул, рванул с низкого старта, взрывая песок всеми четырьмя лапами, и моментально перемахнул Границу. Впрочем, нечаянная собачья радость от вновь обретенной свободы очень быстро сменилась в оной свободе разочарованием - буквально за пяток шагов. После этого Бадди резко затормозил, развернулся к нам мордой, вывалив слюнявый язык, и уморительно осклабился, как это умеют французские бульдоги. Мол, и чего ждем?..
  - Да сейчас, сейчас... - буркнул я, занося ногу над Границей.
  Некстати вспомнился Объект-357 на далекой Пандоре, тот самый, на котором мы с Маком по трубе гаусс-разгонника гуляли, каждую секунду ожидая возникновения силового поля, в лучшем случае перекрывшего бы путь к отступлению, а в худшем - распластовавшего неудачника в лице меня или того же мистера Макдугала. Тогда, кстати, обошлось, хоть и не скажешь, что мы отделались легким испугом. Скорее, обделались... хм...
  Против ожидания, ничего страшного не произошло, разве что опора стала потверже, чем местный песочек. Который и не песочек вовсе, а какая-то абсолютно непонятная субстанция: вроде бы и мелкие темно-серые пес-чинки, а наберешь горсть да разожмешь пальцы - а песок и не подумает разлететься пылью под порывом ветра (а подвижки атмосферы здесь есть, куда ж без них). Такое ощущение, что отдельные частички друг к другу притягиваются, и вместо мелкодисперсного облака получаются скорее брызги. Черт, не знаю, как точнее описать. Короче, неведомая материя обладала одновременно признаками двух агрегатных состояний вещества - с одной стороны, состояла из отдельных мелких частичек, с другой - они взаимодействовали как молекулы жидкости, разве что эффект был менее выраженным. Третья по счету загадка этого мира. Над ней мы тоже уже неделю бились, и до сих пор безуспешно, хотя проф Куатье ночей не спал, переживал.
  А нам с Маком, как обычно, плевать на подобные мелочи жизни. Дыхательные пути не забивает, не токсична, вес тела держит - чего еще желать? Но, вынужден признать, ходить по такому "песочку" удовольствие ниже среднего - нога порядочно тонет, если не по щиколотку, то до середины стопы точно. Впрочем, нашим десантным берцам на местные особенности тоже пофиг, в них даже по серной кислоте прогуляться можно. Если недалеко, конечно. Да и комбезы надежные, равно как и остальная снаряга - мистер Макдугал для себя любимого предпочитает все самое лучшее. А я от него не отстаю, поскольку привык полагаться в подобных делах на богатый Гленнов опыт. Плюс из корпоративных закромов периодически всякое перепадает - от щедрот отца родного, Виктора Смалькова. Причем насчет отца я не шучу. По первости ожидали проблем для питомцев, у них-то никакого спецснаря-жения нет, но, на наше счастье, обошлось - от ультрафиолета их неплохо защищала шерсть, а песочек, как я уже говорил, летучестью не отличался, так что тот же Бадди даже не чихнул, когда впервые по нему прогулялся. Разве что тонул чуть больше, чем мы - почти до нижних суставов. И буксовал прикольно, хоть снимай да в Ноосферу выкладывай, на один известный видеосервис, перекочевавший из земного Интернета. А чего? Не только котикам просмотры набирать... оный котик, кстати, местную почву вообще не оценил и предпочитал перемещаться в специально для него оборудованном кармане рюкзака. По большей части, в сонном состоянии.
  Хм... а ничего так. Я бы сказал, что здесь, за Границей, под ногами по ощущениям самый обычный твердый грунт. Из тех, что в песне про "пыльные тропинки далеких планет" упомянуты. Да и на вид чернозем черноземом... хотя нет, вкрапления чудной местной землицы тоже есть. Переходный пласт, что ли?..
  - Эй, наверху, картинку нормально принимаете?..
  А в ответ тишина... связи нет?.. С силовым "забором" повезло, значит, в чем-то другом подлянка?.. Но электроника вроде бы не вырубилась, чего я подсознательно опасался, имея соответствующий опыт, благоприобретенный при исследовании "пирамидок"... да и помех тоже нет, они бы непременно на внутренней стороне забрала отобразились, ибо она по сути своей прозрачный дисплей боевого вычислителя.
  - Ау, профессор!..
  - Слушаю.
  Ф-фух, как гора с плеч. А то ведь от этой планетки чего угодно ожи-дать можно. Почему мы с Маком, к примеру, ноги били почитай пару километров, пока до Границы дошагали, вместо того, чтобы просто на катере прошвырнуться сразу до центра Аномалии? Да потому что испытали уже на собственной шкуре - далеко не везде можно пользоваться воздушным транспортом. Короче, были причины передвигаться на "одиннадцатом номере", как выражался тренер дядя Коля. И все они сводились к старинной пословице, которую тот же Мак постоянно поминал по делу и без: тише едешь, дальше будешь. Со связью тут тоже кое-где такая же проблема, как и с полетами. Вот и... забеспокоился, так скажем. И дело даже не в гипотетической опасности - с орбиты нам все равно ничем помочь не смогут. Просто рациональнее, если проф Куатье вместе со своими балбесами - близнецами Джонсонами - видел бы ту же картинку, что и мы. И тоже в реальном времени. И почти что от первого лица - видеопоток шел с нашлемной камеры. Для всех так проще - нас не за... хм... не залюбят вопросами, а нам в ответ руки распускать не придется. Потому как реально бесит, когда любую мелочь уточняют по десять раз, порой даже не заморачиваясь изменением формулировок. Ведь, по выражению того же профа, в науке не бывает мелочей.
  - Профессор, как вам эта... суспензия?..
  - Весьма любопытна, moncher, весьма любопытна. Надо отдать вам должное, Дэни - термин весьма удачен. И полностью отражает суть явления - суспензия... кстати, не могли бы вы взять пробу?
  - Почему нет? - хмыкнул я, выпрямляясь. Зачем отказывать коллеге в такой мелочи, тем более что щуп уже в руках? - Любой каприз за ваши деньги, профессор.
  Хорошая вещь, кстати. После все той же памятной Пандоры, когда пришлось шариться по следам аномалий, заполненным мельчайшим песочком пополам с полудохлыми нанами, мы без щупа никуда. Специально Свена в свое время озадачили, и теперь у нас был роскошнейший телескопический дрын, в сложенном состоянии очень компактный, зато в разложенном позволявший забирать пробы с глубин до полуметра. Естественно, если плотность исследуемой среды тому способствовала. Воду и с пары метров достанем. А еще пробоотборник изнутри отделан псевдоживым металлом из корпуса нашей "Молнии" - как оказалось, данная среда пришлась очень по вкусу пандорианским нанам. Срок их жизни вырос на порядок, и теперь боты вместо того, чтобы тратить ресурсы на поддержание численности популяции, за-нимались более полезной деятельностью, то бишь служили универсальными сенсорами. А поскольку с этой мелочью Зевс мог общаться в режиме реального времени невзирая на расстояние (правда, с разными энергозатратами - далеко не всегда этот режим связи был выгоден) (См. Оружейники-1, 2), то инструмент получился что надо.
  "Зевс, как принимаешь картинку, прием?"
  Обмениваться мыслями напрямую, как у капитана Иванова с материнским ядром корабельного искина, у нас до сих пор не получалось, так что приходилось для упрощения процесса представлять фразы в виде печатного текста на этаком воображаемом дисплее, что, впрочем, все равно было удобнее виртуального "кабинета", которым я пользовался раньше. Можно было, конечно, просто вслух спросить - наны моей собственной колонии-"ключа" (см. "Оружейники") отлично воспринимали вибрации костей черепа - но не хотелось нервировать окружающих. Естественно, коллеги-Оружейники были в курсе некоторых моих приобретенных возможностей, но все равно стремно. Так что лучше лишних поводов не давать.
  "Норма. Объекты с первого по четвертый в пределах досягаемости. Вывести метки на трекер?" "Да/Нет?"
  Шутить изволит-с. Ну ладно...
  "Выводи".
  "Хорошо, Денис".
  "И Бадди на короткий поводок возьми, путь дальше десяти метров от нас не отходит".
  "Как скажешь, Денис".
  Вот и ладненько. Теперь хотя бы за непоседливым псом можно особо не следить. Бадди и сам по себе умный, плюс "жопочувствительность" у него неестественно развита, но с Зевсом надежнее. Колонии нанов у питомцев я загодя обновил, дня на три теперь хватит (кстати, при "дальней" связи основная проблема именно в ресурсе "мелюзги"), а дольше мы по планете шариться и не собираемся. Хотя в случае с псиной могу и ошибаться - мой друг-искин управлял своеобразным "периферийным устройством" посредством электрошокера - наны генерировали электрический ток и шарашили по шаловливой лапе, сигнализируя псу, куда идти не следует. Эффект потрясающий, вот только кончаются микроскопические зверушки очень быстро. То ли дело Васек - знай себе дрыхнет, пока шебутной хозяин работать не заставит. Да и потом он старается справиться с задачей как можно быстрее, чтобы в уютный рюкзак вернуться. К прерванным кошачьим грезам, ага.
  - Профессор, пошли данные?..
  - Да, Дэни, телеметрия идет. Спасибо.
  - Еще пробы нужны?
  - Был бы вам очень признателен. По стандартной схеме, пожалуйста.
  По стандартной так по стандартной. Освободив пробоотборник от отработанного материала, я осторожно сместился вглубь Аномалии метров на двадцать, и снова вонзил щуп в почву. Можно было и почаще останавливаться, да смысла не вижу - на мой взгляд (причем и на невооруженный, и на усиленный стараниями Зевса, который таки выполнил команду и вывел на сетчатку левого глаза схему-трекер, а правый использовал как оптический сенсор) концентрация частичек местной "почвы" в привычной землице не изменилась. А вообще ясность в этом вопросе наступит еще через десяток проб, и тогда проф Куатье либо попросит вернуться на один из пройденных участков, либо удовлетворится уже полученными результатами. Рутина, по большому счету. И предаваться ей еще часа два, не меньше - именно столько по моим прикидкам займет наш переход из приграничной области Аномалии, где все еще ощущалось влияние исходных природных условий, в зону вполне себе земной Америки. С научной точки зрения именно этот отрезок пути представлял наибольший интерес, и даже я с этим не спорил - скучно, нудно, долго... но нужно.
  Зато можно особо не заморачиваться и думать о чем-то своем, работая на автомате. Ибо о безопасности думает мастер-рейнджер Макдугал, с каковой основной целью он ко мне и приставлен вкупе с лентяем-псом. Про лентяя-кота промолчу, его время придет позже.
  -//-
  Система HD 97126, дикая территория, планета LV-427 (Элва), за пять дней до событий
  - Дэнни-бой, ты скоро?!
  - Ага!..
  Чертов Мак, все бы ему под руку говорить. Сам-то не полез на стенку, мне эту сомнительную честь предоставил. Ладно хоть, страхует. А лезть надо, по-другому никак. Точно говорю. Пробовали на глайдере подбираться, но "пирамидки" оказались защищены каким-то поганым полем, вырубающим электронику, причем все - едва живы остались. После третьего по счету памятного кульбита (согласно известному закону, что первый раз - случай, второй - совпадение, а третий - выявленная закономерность) Алиска наотрез отказалась приближаться к развалинам Предтеч, и особенно по воздуху. Сказала, что пилот, а не женщина-птица. И если нам, идиотам, терять нечего, то она на такую работу не подписывалась. Та еще цаца. Подумаешь, типичная ситуация. Мы и не гробанулись при первой же попытке лишь по той простой причине, что ожидали чего-то подобного. Ибо научены горьким опытом. Которого у нее, кстати, пока Васька наплакал. Ничего не поделаешь, скучноватой последняя пара лет выдалась.
  Хорошо, что сгинувшие строители излишней эстетикой не заморачивались. Поверхность только издали выглядела монолитной, едва ли не зеркальной, а на самом деле щели между блоками очень даже немалые. По крайней мере, скальные крюки, наштампованные в корабельной мастерской, в них входили легко и даже с удовольствием, стоило лишь чуток поработать молотком. Я уже три станции (1 - см. сноску) соорудил, сейчас экономить на снаряжении себе дороже. К тому же ниндзя из меня, несмотря на все старания тренера дяди Коли, никакой - не умею по гладким стенкам карабкаться. Да и приблуд соответствующих тоже нет, я, если на то пошло, даже их японских названий не знаю, по крайней мере, большинства. Старая добрая альпинистская снаряга, пусть и "хэндмэйд", зато надежная, пара ледорубов-молотков, собственные пальцы (которые уже почти до крови содрал) да некое подобие асико - ножных когтей воинов ночи. Опять же кустарных, сам лично по памяти набросал 3Д-модель и штампанул. Получилось грубовато, зато удалось присобачить к тапкам на резиновом ходу. За три с лишним года, что я подвизался на нынешней должности (инженер-аналитик и по совмести-тельству владелец контрольного пакета акций объединения, если что) как-то не пришлось в скалолазании упражняться, вот и не озаботился приобретением специализированной обувки. А терять уйму времени (не день-два, а как минимум неделю-другую), чтобы смотаться в ближайший спортивный супермаркет, как-то не с руки. Забрались мы в этот раз в такие... дали дальние, что и представить страшно. Знали бы вы, сколько пришлось приложить усилий, чтобы двух старперов - капитана с финансовым директором - к авантюре склонить... на фиг, на фиг...
  Архонты, по непроверенным сведениям являвшиеся творцами ступенчатой пирамиды, возвышавшейся посреди бледно-зеленых, смахивающих на колоссальный лишайник джунглей, с неподъемными глыбами предпочитали не связываться. И этот факт отчасти нивелировал зловредность тех же Предтеч, которые озаботились оснащением своего строения гадской системой обороны. Равно как и то, что оная система была скорее нелетального действия: вовремя среагировать на неполадки куда больше шансов, чем увернуться от лазерного залпа или самонаводящейся ракеты. Или, не будь к ночи помянуты, блуждающих силовых полей, как в Колонии Пандора. В общем, я не в обиде. В ровные, как по линеечке, щели через каждые полметра очень удобно вставлять асико, и, выпрямившись на опорной ноге, вбивать один из ледорубов в зазор повыше. Второй нужен для надежности, плюс страховочная веревка на самодельной обвязке. Навернуться с уровня четвертого этажа радости мало, вот и извращаюсь. Последний рывок - как раз еще одна станция, и останется метра полтора вверх, до странного оплывшего выступа, ко-торый именно этой странностью и привлек наше внимание. Вернее, Зевс просканировал картинку и при всей своей мощи сумел выделить лишь эту точку. Была надежда, что это или повреждение стены из-за замыкания ком-муникаций, или выход какого-то датчика, что вряд ли - на десятке близле-жащих (эк сказанул!) "пирамидок" подобных дефектов мы не выявили, а дальше искать просто поленились. Повезло нам, можно сказать. В обоих случаях существовала отличная от нуля вероятность подсадить туда нанов. Ну а дальше дело техники...
  Убедившись, что асико и левый ледоруб держались надежно, я выпу-стил из ладони правый, повисший на темляке и едва не врезавший мне по ребрам, и достал из поясного кармашка очередной скальный крюк. Небольшого усилия оказалось достаточно, чтобы он на пару сантиметров заглубился в щель, остальное довершил ледоруб, повернутый обухом и превратившийся в альпийский молоток. Аналогичным образом закрепив второй девайс, я соединил их куском веревки с парой карабинов и нащелкнул на нее третий с пропущенным сквозь него страховочным концом. Порядок. Теперь если и навернусь, далеко не улечу. Чего все равно не хотелось бы, одет слишком легко, в камуфляжные шорты и футболку цвета хаки. Сугубо для маскировки, если верить Маку, потому что от ультрафиолета куцее облачение не спасало, приходилось терпеть. Плюс перед восхождением хорошенько кремом от загара обмазался - спасибо Асти и Алиске, чьи запасы этого стратегического ресурса пришлось ополовинить.
  От кого тут такими незатейливыми методами маскироваться, ума не приложу. Хотя должен признать, на фоне стены я терялся, особенно издалека. Откуда знаю? Чисто из любопытства попросил Зевса спроецировать картинку со сканера глайдера мне на сетчатку. Алиска благоразумно держалась поодаль, но глаз с нас старалась не спускать, готовая в любой момент подогнать транспорт максимально близко. Техника безопасности наше все, спросите у Мака. Как по мне, протащить на закорках пострадавшего целый километр (минимальная безопасная дистанция, установили опытным путем), да еще и по джунглям, хоть и весьма своеобразным, - достаточно сомнительная затея. Спросите, в чем своеобразность джунглей? Да элементарно в расположении деревьев. В обычных джунглях ведь как: есть гиганты с кронами в поднебесье, есть средний ярус - кусты, ну и травка под ними. Здесь же кроме представителей первой озвученной категории нет ни-че-го. Вообще. Одна лишь черная с фиолетовым отливом топкая почва между стволами, удаленными друг от друга где на двадцать-тридцать, где на пятьдесят, а где и на все сто метров. Высоко наверху деревья смыкаются кронами, причем тоже достаточно своеобразным способом - за счет то ли лиан, то ли воздушных корней. Точно так же, как и под землей, на глубине в десяток метров. Очень, кстати, забавно это выглядит на сканере, особенно в режиме 3Д-моделирования - этакий колоссальный пружинящий коврик из двух слоев. Впрочем, не суть. Главное, колонии нанов, обитающей в моем родном организме, система безопасности Предтеч не вредила, а потому и связи мы не лишились. Зевс даже намекал, что улавливает... нечто, но слишком слабое. Видимо, экранировка мешает. Собственно, поэтому я и полез на стену, хотя тот же Макдугал в скалолазании был куда опытнее меня.
  Но хватит о грустном. Рывок, еще один... есть! Ледоруб в левой руке зацепился за край выступа, и я, подтянувшись, закинул на подозрительно гладкий камень правую ладонь. Опора оказалась не самой надежной, но я вонзил асико в следующую щель, выпрямил ногу и навалился на выступ грудью и левой рукой, выпустив ставший ненужным инструмент. Рукоятка чувствительно приложила меня по локтю, но я не обратил на это внимания. Вместо этого принялся шарить взглядом по ближайшему куску стены, стараясь вертеть головой плавно.
  - Как там, Дэнни-бой?! - донесся до слуха глуховатый голос Мака - высоковато я забрался, так что для нормального обмена информацией глотку драть приходилось.
  Как-как... не понятно еще.
  "Зевс, есть что?"
  "Визуальный осмотр аномалий не выявил, рекомендую органолептический метод".
  Это я сейчас, это я запросто. Если Зевс говорит, что ничего не нашел, значит, всяческих сюрпризов типа шипов, мономолекулярных нитей или лужиц кислоты можно не опасаться. И прощупать выступ в буквальном смысле кончиками пальцев, в которых уже ощущалось знакомое покалывание - наны сконцентрировались под поверхностью кожи, готовые перескочить на новый объект. И с этим Зевс тоже справится куда лучше, от меня требуется лишь плавно елозить ладонью по камню.
  "Стоп".
  "Нашел?.."
  "Чуть левее".
  - Так?.. - не удержавшись, буркнул я вслух.
  "Упорядоченная полиметаллическая структура, предположительно усилитель сигнала".
  - Ч-черт!.. Зевс, давай живее... мокро.
  Плевать на душевное спокойствие Мака, сейчас не до "текстового ре-дактора". Да и не слышит он меня толком.
  "Процесс завер..."
  - Эй, Дэ-энни-и-и-и!..
  Да чтоб тебя!!! Ставший вдруг невероятно скользким, почти как лед, камень поехал под руками - медленно, но неумолимо. Вернее, это я пополз по выступу, влекомый силой тяжести, и, несмотря на то, что пару раз трепыхнулся, забрасывая вспотевшие конечности обратно, завалился спиной вниз, успев в последний момент выдернуть асико из щели. И все равно приятного оказалось мало. Вывиха голеностопов избежал, зато сполна насладился коротким свободным падением с последовавшим рывком страховочной веревки и связанной с ней "беседки" (2 - см. сноску), больно отдавшимся в позвоночнике, а потом еще и приложился о стену левым боком. Это уже спасибо Маку, который успел среагировать и немного стравить реп-шнур. Вот меня и мотнуло. С другой стороны, позвоночник в шорты не осыпался, а ведь мог. Плечо отбил, зато голова цела - не зря деактивированный шлем от десантного комбеза напялил, хоть и жарко в нем. Мля, больно-то как!..
  - Дэ-э-эн!!! Ты там цел?..
  - А сам-то, ... , как думаешь?!
  Знаю, знаю, что он там подумал. Ругается, значит, все в порядке. Страховщик хренов, вот надо было под руку орать!.. Зевс-то хоть успел?..
  "Процесс завершен".
  Ф-фух. Гора с плеч. Еще раз лезть к уступу отчаянно не хотелось. Очень уж странным получилось падение. Я мог дать голову на отсечение, что поверхность камня сначала была сухая и шершавая, зацепился я надежно, да и лежал крепко. Так с чего пополз-то? Настолько вспотел, что пропитал потом камень? Не смешите мои тапочки. Во-первых, я в перчатках. Пусть и с отрезанными пальцами, но тем не менее. Пропитать хорошо выделанную кожу насквозь? А во-вторых, там такое ощущение было, как будто воды налито с полсантиметра. Или верхний слой камня поплыл, как асфальт в жару. Не, бред. Или нет?.. От этой планеты чего угодно можно ожидать. И даже нужно. Опыт, он такой. А тут еще интуиция. Ч-черт!
  Помотав головой в тщетной попытке вытрясти из ушей пораженческие мысли, я ненароком скользнул взглядом над шапкой джунглей и застыл, прищурившись. Так-так-так... а это еще что?..
  "Вероятность конденсационного следа неопознанного летательного аппарата - 92%".
  Вот спасибо, утешил.
  "Зевс, у нас что, гости?"
  "Материнское ядро сканирует дневную сторону планеты".
  Н-да. "Молния" хоть и рейдер легендарных Архонтов, но далеко не космическая станция слежения. Да у него и задачи такой никогда не было. Так что не удивительно, что визитеров проморгали. Особенно если они в другом полушарии приземлились. Наш-то корабль на стационарной орбите. Их, кстати, тоже вполне может быть. Тогда шансов засечь его побольше. Но вообще странно: нас с Маком и с орбиты пасут, и Алиска страхует... глаз не сводят, можно сказать. Хм... а почему бы и нет? На нас сфокусировались, соответственно, зона охвата сократилась. А раз след, по словам Зевса, конденсационный, то он однозначно в верхних слоях тропосферы или на нижней границе стратосферы - там и температура подходящая, и влажность достаточная. А облака здесь есть, несмотря на отсутствие водоемов с испаряющейся жидкостью (по той же причине нет полярных ледяных шапок, хотя соответствующие перепады температур присутствуют), просто разнообразием форм не поражают, да и осадками не балуют. Вернее, если что-то и выпадает, то испаряется по пути, до места назначения почти не доходит. Тем не менее влажность у поверхности планеты почти везде одинаковая и довольно комфортная - примерно как в континентальной зоне той же Америки. Разница ощутима, конечно, но такого, чтобы в одном месте пустыня, а в другом - тропическая парилка, нет. Растения, опять же, вполне нормально себя чувствуют, в том числе и земные. Еще одна загадка, короче.
  Это я все к чему? Да к тому, что конденсационный след здесь виден издалека. Плюс мне местные лишайникоподобные древесные гиганты обзор не закрывают... ну, почти. Так что демаскирующий признак я чисто случайно засек. А что это означает? Да что угодно. Незваные гости (хм, а мы сами какие?..) вполне могут как шифроваться (по любимому выражению Мака), так и не заморачиваться всякими глупостями, потому что тоже нас еще не обнаружили. Или обнаружили, но им параллельно. Или делают вид, что им параллельно. Или просто первичным осмотром заняты, тогда и нас могли засечь. Или обосновались на планете еще до нас, а теперь за нами следят. Или... да хватит уже. Главное, это точно не след от Алискиного глайдера - тот слишком близко к нам.
  - Дэн, ты там чего?
  - Мак, отвали! Эли, как слышишь, прием?
  Да знаю я, что коммуникатор не работает. Зато у меня Зевс есть, луч-ший в Колониальном союзе ретранслятор сигнала. И наны, ретранслируемый сигнал генерирующие. Я вообще полон сюрпризов. Зато если кто-то что-то и увидел, так это она, поскольку над деревьями держится.
  - На связи. Ты тоже туристов заметил?
  Хм... Туристов ли? Днем, на глайдере, и именно в заинтересовавшем нас районе, хоть вплотную и не подлетели. Нас постеснялись, скорее всего, что автоматически снимало половину вариантов, ту, где мы остались незамеченными. Или просто косячнули и запалились нечаянно.В любом случае подозрительно смахивает на наводку. Так что вряд ли туристы, скорее конкуренты. Только их нам и не хватало.
  - Радаром засекла?
  - Да где там!.. Глазками, все глазками.
  Понятно. Нас они, скорее всего, тоже через оптику засекли, потому и свернули вовремя, не засветились на приборах. Что тоже наводило на невеселые размышления.
  - Так, радость моя, готовься нас подхватить. Зевс, напрягай капитана и Грега. Мак!!!
  - А?..
  - Спускай меня, в гости едем...
  -//-
  Система HD 97126, дикая территория, планета LV-427 (Элва), 13октября 2138 года, день
  Как показало дальнейшее развитие событий, насчет гостей я погоря-чился - уж не знаю, где новоприбывшие (или старо?..) укрыли корабль, да и когда и где вообще умудрились проскользнуть в Систему, чтобы материнское ядро "Молнии" не засекло хотя бы остаточных сигнатур от маршевых двигателей, но факт оставался фактом: гостей мы до сих пор не нашли. А сами они к контакту не стремились - поскольку у нас запалиться возможностей было до фига и больше, ничем иным объяснить так и не случившееся знакомство не получалось. Да мы и не очень старались, если честно. Просто усилили бдительность - вон, Мак с "калашниковым" тому доказательство - и продолжили работать в прежнем режиме. То есть занимались рутиной в окрестностях "пирамидок", в основном вблизи помеченной, а потом, осознав полную бесперспективность оного занятия, решили по Аномалии пошарить. Впрочем, об отсутствии перспектив я со зла ляпнул - Зевс таки умудрился внедрить колонию нанов во внутреннюю коммуникационную сеть объекта, вот только на этом дело и застопорилось - протокол передачи данных оказался настолько замудреным и ни на что не похожим, что он до сих пор над дешифровкой бился. Оттого, собственно, у нас и появилось время на исследование кусочка "Алабамы". Плюс кэпа с Грегом удалось успокоить - я ведь собственную команду в эти... дали дальние затащил как раз под предлогом в заброшенной Колонии пошуровать. На предмет утерянной технологии Предтеч, в полном соответствии с уставом объединения Оружейников, каковым мы по факту и являлись. И плевать, что я сын главы совета директоров Корпорации, под флагом которой наш экипаж действует. Любимчиков у нас нет, как говаривает периодически капитан Иванов. По той простой причине, что он всех одинаково недолюбливает. Приколист этакий.
  - Дэн, ты тоже это видишь?..
  Ну да, вижу, задумался просто. Рутина штука такая - и не заметишь, как в себя ушел, да и вернуться получается далеко не сразу, настолько посторонние мысли поглощают. Знаю, что непрофессионально, да ничего с собой поделать не могу. Зато приноровился работать на рефлексах - приобретенных, естественно. Вот как предыдущие битых два часа: пройти десяток-другой метров, вонзить щуп в почву, подождать, освободить пробозаборник. Повторить необходимое количество раз. Соответственно, преступно расслабился, чему способствовало немалое число благоприятных факторов - Мак, Бадди, наблюдение с орбиты и Зевс. Да и собственное периферийное зрение работало на полную мощность, общая задумчивость ему только в плюс, потому как ни на чем конкретном не зацикливался. Так что странный объект я заметил задолго до опытнейшего рейнджера Макдугала, не среагировал просто. Адекватно, я имею в виду. Так-то мозг на автомате проанализировал картинку, пришел к выводу, что непосредственной опасности нет, да и забил на раздражитель.
  А раздражитель - вот он, рукой подать. В теньке, под редковатой кроной какого-то привнесенного с Земли дерева. В ботанике я слабо разбирался, а фокусировать взгляд на данном конкретном представителе растительного мира, чтобы Зевс его характеристику на глазной дисплей вывел, не видел надобности. Куда интересней выглядел объект прямо под ним - по обводам самый что ни на есть колесный кар в конфигурации внедорожника. И вот здесь я от дополнительной информации отказываться не стал - прищурился для пущего удобства, и впился внутренним взором в выпадающую менюшку у выделенного зеленым контура.
  - Дэ-эн!..
  - Да здесь я, здесь...
  - Ну и что это за хрень?
  - Зевс говорит, что "Тойота-Тундра", модель 2030-го. Гибрид с форсированным бензиновым двигателем, двухместный, кузов типа пикап.
  - Хм... и так хорошо сохранился?
  - А с чего ты решил, что хорошо? - Скользнув рассеянным взглядом по рассевшемуся неподалеку Бадди, я все же решил пустить в ход более подходящего исполнителя - попросту говоря, извлек на свет божий недовольно ворчащего Ваську. Ага, прямо за шкирку - даже рюкзак снимать не пришлось, только руку протянул. Опустив зевнувшего во всю пасть кошака на твердую опору, легонько наподдал ему ладонью под зад: - Васек, разведка.
  Тот все понял правильно: припав к земле, втянул носом воздух и за-скользил-заструился по чахлой траве, огибая самые жесткие стебли. И бук-вально сразу исчез из вида, не смотри, что черно-белый. Или как раз благодаря этому. К тому же еще и компактный (кто сказал тощий?!). Впрочем, локализовать его на трекере труда не составило: как и в случае с псом, кота тоже направлял Зевс. Да что и говорить, если бы не мой друг-искин, фиг бы у меня получилось зверье к работе припрячь. Особенно к выполнению обычно не свойственных им функций. Вот как сейчас, например: Васька аккуратно приблизился к внедорожнику (пока не доказано обратное, буду его так называть), принюхался, присмотрелся, а потом принялся его обходить по довольно широкой (естественно, в кошачьих масштабах) дуге. Сейчас я его все же видел, опять же спасибо Зевсу и "цифровому" зуму. Была, кстати, возможность вывести на мой боевой дисплей вид "из глаз", и мы даже как-то пробовали такой трюк провернуть, но быстро от этой затеи отказались - Васек, как и любая кошка, видел мир более размытым, да и цветовых оттенков различал куда меньше. Вроде бы и ничего страшного, но к такому изображению нужно было приноровиться, адаптироваться, а потом еще потерять время на восстановление собственного зрения, что в критической обстановке чревато. Поэтому в качестве оператора системы наблюдения "Basil-one" выступал Зевс - ему плевать на палитру. А тратить ресурсы нанов на преобразование картинки в удобную для меня форму мы тем более посчитали расточительным. Вместо этого Зевс в режиме реального времени строил 3Д-модель осматриваемого объекта, что оказалось куда полезнее простой картинки.
  - Ну и что там? - снова не вытерпел Мак.
  Видимо, зум во встроенном в забрало шлема цифровом бинокле его не устроил. Или просто молчать надоело.
  - Тачка, - подтвердил я.
  Как раз в этот момент Василий окончательно убедился в безопасности загадочного объекта и до того оборзел, что с разбегу замахнул на крышу пассажирского салона. Осмотревшись на новом месте, кот уселся в самой середине удобной обзорной площадки, обмотался хвостом и принялся усердно вертеть головой - больше от любопытства, нежели от беспокойства. Я собственного питомца за прошедшие годы изучил более чем достаточно, чтобы различать оттенки настроения по манере двигаться, так что знаю, о чем говорю.
  - Интересно, на ходу? - загорелся Гленн.
  - Сам-то как думаешь? - хмыкнул я в ответ. - Ей лет восемьдесят, если не больше. Наверняка живого места не осталось.
  - Вроде неплохо выглядит...
  Ага, вполне. По крайней мере, лакокрасочное покрытие целое, равно как и лобовое стекло. Дыр сквозных нет, фары на месте, даже покрышки на колесах в нормальном состоянии, разве что утонули в почве где-то на треть. Так что даже если фантастическое предположение напарника окажется верным, то вряд ли мы внедорожник из плена вызволим. Лопат-то у нас с собой нет. Плюс странно это, странно это, быть беде... ну ладно, влажность небольшая, ладно, пыли в воздухе почти нет, да и непогода с осадками явление скорее исключительное, нежели повседневное... но это все за границей Аномалии. А внутри вполне себе обычная землица, склонная к пересыханию и превращению в мелкий абразив. Не могла старушка настолько хорошо сохраниться, по определению не могла, особенно под открытым небом. И тем не менее факт оставался фактом: чуть тусклый лак на черной краске, да кое-где прилипшие мумифицированные листья от укрывшего артефакт дерева.
  "Зевс, состояние объекта?"
  "По внешним признакам удовлетворительное, Денис".
  "А по внутренним?"
  "Анализ полученных данных - 92%... 93%... завершен".
  "Ну и?"
  "Объект соответствует "Тойоте-Тундре" модельного ряда 2030-го года исключительно по внешним признакам".
  Успокоил.
  "Что ты имеешь в виду?"
  "Затрудняюсь сформулировать. Тебе лучше своими глазами посмот-реть, Денис".
  Ну вот, дождались. От Границы на неполных три километра отошли, и уже загадки.
  - Мак, похоже, это все-таки не тачка, - уже на ходу буркнул я.
  - А что?..
  Да кто бы знал... но точно не опасное - вон, Васька даже глазеть по сторонам перестал, занялся вторым по значимости делом, то бишь принялся тщательно вылизываться. И Бадди к непонятной штуковине отнесся с полным безразличием. Даже лапу поднять и пометить побрезговал, предпочел рядом с Маком потусоваться.
  Шагов с десяти стало ясно, что мнимая "Тойота" составляет с землей под деревом единое целое. Ну, или ее специально на свеженасыпанный холмик загнали, так, чтобы она пузом на него села. А потом еще аккуратно набросали грунта в салон и в кузов-недомерок, не обделив вниманием и подкапотное пространство. Последнее обстоятельство проявилось, когда я подошел к загадочной инсталляции вплотную. Не поверив собственным глазам, попытался открыть капот, но не преуспел - такое ощущение, что крышка с кузовными деталями являлась единым целым, просто контур кто-то наметил, и все. А еще под нормальной почвой обнаружился смахивающий на обсидиан конгломерат. Такой же присутствовал в кузове и в салоне - определили мы это без труда, попросту сковырнув верхний слой. Щуп загадочную субстанцию не взял, но Зевс запустил на ее поверхность часть нанов и сумел таки проанализировать состав. А потом с ехидным смайликом сбросил таблицу с перечнем элементов мне на дисплей.
  - Н-да... - только и сумел я выдавить, изучив полученную информа-цию. - Мак, это хрен поймешь что. Профессор, вы меня слышите?
  - Да, Дэни.
  - Зевс вам инфу скинул уже?
  - Естественно. Это нечто невероятное! Я такого еще никогда не видел! Нам нужно срочно взять нормальную пробу...
  - Проф, проф, успокойтесь!.. - влез Мак. - Сейчас все будет. Только объясните, с чего такие восторги?
  - Да с того, что это просто винегрет, - пояснил я, с трудом сместив взгляд с объекта на напарника. - Тут чего только не намешано - и пластик, и органика, и металлы, причем разные... и такое ощущение, что внутри монолита эти разнородные материалы расположены упорядоченно. Я даже не знаю, как описать... как в зародыше... или... вот представь: есть у тебя какой-то механизм, который ты бросаешь в чан с кислотой. И представь, что он у тебя начал растворяться не с поверхностных слоев, а сразу везде, во всем объеме. Только раствориться не успел - чуть расплылся, но общую форму сохранил. Вот тут примерно так и есть.
  - Ничего не понял, но, видать, жутко интересно! - ухмыльнулся Мак. - Хотя про зародыш очень наглядная аналогия. Что дальше?
  - А ничего, - отмахнулся я, соображая, с какой стороны подступиться к артефакту - проф про нормальную пробу не шутил. - По плану работаем. Сейчас кусок отколупаю, и дальше пойдем. Может, еще что занятное попадется.
  - И никаких гипотез?
  - Ха, мистер Макдугал! Вы меня просто поражаете - запомнить такое сложное слово!
  - Уймись, трепло.
  Да уже, собственно. Сказать оказалось куда проще, нежели сделать: перед псевдо-"Тойотой" спасовали и щуп, и верный мультитул, так что пришлось вооружиться компактной горелкой из арсенала Асти. Как в воду глядела, когда мне ее всучила перед выходом "в поле". А я, дурак, поначалу отнекивался, дескать, тяжелая да громоздкая, хотя по габаритам приблуда весьма смахивала на баллончик с краской.
  - Гленн прав, Дэни, - поддержал моего напарника проф. - Давайте-ка посерьезнее.
  - У вас предчувствие, профессор? - заинтересовался я, не прекращая орудовать горелкой.
  Если это на самом деле так, то лучше не отмахиваться. Проф у нас тот еще интуит, особенно в части, касаемой безумных гипотез. Уже сколько раз на собственном опыте убеждался. А учитывая, что наш главный научник пропускает через себя всю добытую информацию, да еще умудряется ее каким-то образом разложить по полочкам в собственном мозгу, то лучше него никто не видит картину в целом. Так что наверняка у него уже есть предположения по поводу артефакта, просто пока делиться не хочет. И правильно - у нас уже даже некая технология мозговых штурмов выработалась: какое-то время каждый молча переваривает информацию, пока она не превысит некий критический уровень, а потом выдает на гора гипотезу. Оные гипотезы подвергаются сравнению, жесткой критике и зачастую безжалостному разгрому, затем процедура повторяется. И так до тех пор, пока не остается единственно верное предположение. Но пока реально рано о чем-то говорить, нужно еще хотя бы пару подобных объектов на изучение. А еще лучше, находящихся на разных стадиях процесса. Вот тогда результат будет практически гарантирован.
  - Ф-фух... вроде все. - Вырезанный из двигательного отсека "Тойоты" монолитный обломок алел срезом, но боевые перчатки и не такое позволяли игнорировать. Впрочем, в карман добычу я покуда убирать не стал, в отличие от инструмента, да и от раскуроченного артефакта предпочел отойти - жаром от него тянуло нешуточным, если сканеру верить. - Ладно, Мак, погнали. И по сторонам поглядывай, надо еще таких поискать.
  - Как скажешь, босс.
  Это у него такой новый прикол, ага. Раньше он "в поле" командовал, на правах старшего по званию и более опытного. А теперь по званию мы равны, а по статусу я даже ровнее - все-таки акционер, причем владелец контрольного пакета. Плюс опыт, как известно, дело наживное. А мой почему-то еще и специфический, так что я мистера Макдугала догнал и перегнал. Вот он и ершится. А я и не против. В текущей миссии потерплю, а как вернемся, лично найму ему подручных. И пусть идет лесом с капризами. Меня натаскал, и с новенькими справится. Поноет, подуется, но справится. А попробует мне мозг вынести, получит адекватный ответ. За мной теперь не заржавеет, надо мной уже почитай два года две девицы издеваются. Иммунитет выработался, да и опыт, опять же специфический... или я уже это говорил?.. Да пофиг, все равно дальше идем, а заняться нечем - Мак и Бадди бдят, мне же проще и дальше на расслабоне, ни на чем конкретном не фокусируясь.
  - Васек, место!..
  Прохлаждавшийся на крыше псевдо-"Тундры" кот нехотя приподнялся, потянулся от души, выгнув спину, и небрежно перемахнул мне на плечо, подгадав момент, когда я проходил мимо. Мой верный питомец с самого нашего знакомства исповедовал принцип "лучше плохо ехать, чем хорошо идти", и никогда не упускал случая прокатиться на презренном двуногом. А тут еще уютный карман в рюкзаке - короче, сам кошачий Будда велел. Тем более что за обстановкой следить не надо, поскольку я пристроился в хвост Макдугалу, а тот, соответственно, плелся в арьергарде у Бадди. Так и пошли, на всякий случай не теряя бдительности.
  ... А вообще мне теперь редко выпадает такая вот ненапряжная работа. Я ведь сейчас, по сути, обыкновенный наблюдатель, сиречь двуногий видеорегистратор - шагаешь себе, размышляешь о всяком, параллельно скользя взглядом по окрестностям, а работает лишь подсознание. В полном, между прочим, соответствии с рекомендациями учебника юного рейнджера, гласившими, что при беглом многократном осмотре панорамы куда больше шансов заметить какое-то изменение, нежели если будешь вглядываться в горизонт до рези в глазах. Психология, м-мать!.. А у меня еще и Зевс - он с колонией нанов даже лучше, чем полиграф, на изменение моего физического состояния реагирует. А оное изменение имеет место всякий раз, когда подсознание что-то фиксирует. Я сам еще не осознал, что именно неправильно, то бишь глаз режет, а мой друг-искин уже проанализировал картинку и выделил нужное контуром. А в особо тяжелых случаях еще и подсветил. Очень удобно, кстати. Я даже придумал, как еще нанов попользовать к вящему своему удовольствию - засеял микроколонией прицельные приспособления "калашникова", и теперь у меня еще и усовершенствованный компьютерный прицел появился. Надежный и неубиваемый, не в пример маковой приблуде. Так что нечего мне пенять, что я себя слишком по-раздолбайски на необследованной (читай - условно враждебной) территории веду. Если разобраться, я даже боевому уставу корпоративной десантуры не противоречу. Так что имею полное право перемывать косточки своим благоверным, пусть и мысленно.
  А что мне еще остается?! Их ведь целых две, и ни одна, как выясни-лось, ни хрена не подарок. Ладно Асти, с ее тараканами я уже почти свыкся. Но Алиска! Блин, да знай я, что она такое учудит, фиг бы повелся на обещания и уж тем более не стал бы шуры-муры заводить. И ведь сколько раз обещал себе не идти на поводу у баб, но ведь нет! Вот что мне стоило отказать? Не тогда, на Нимойе, стоя у дареного катера - я, можно сказать, был в состоянии аффекта. Да и что там было-то? Обнимашки да практически невинный поцелуй. И больше ни-че-го. Просто потому, что чисто технически я в клубе "Амэя" подцепил вовсе не Элисон Баркли, а искина в теле специально выращенного клона. Алискиного, разумеется. А синтетическую личность звали (да и по сей день зовут, ибо живет и здравствует в Синоби-сити) Кийоко. Именно с ней у меня все и было, а Эли просто потом на грубость нарвалась, вознамерившись меня усыпить и умыкнуть. Вместо этого попалась сама, и была в процессе связывания частично обнажена. Всего лишь. Я даже сиськи у нее не видел, но вот поди ж ты, подсознанию оказалось пофиг, чья именно душа живет в данном конкретном теле. Девицы-то по всем внешним признакам тождественны, стало быть, чего стесняться? Короче, твердости духа не хватило, стоило лишь Алиске приложить минимум усилий. И ведь как мастерски сработала! Там взгляд, тут улыбка, здесь мимолетное, как бы невзначай, касание... и сам не заметил, как оказался в ее постели. В ее, обращаю ваше внимание, а не в моей. То есть на ее территории, в ее каюте, после ее душа. Ну и понеслось... короче, около двух месяцев мы и впрямь прожили как парочка. Я даже не постеснялся воспользоваться служебным положением и переселиться в отдельную каюту по соседству с женским сектором. И чисто случайно вышло так, что мы с Элисон жили буквально через стену. Да случайно, случайно, зуб даю. Асти обитала в следующем боксе, а дальше располагалось логово Мисс Лёд. Вот уж с кем, кстати, никаких проблем не возникло - у нашей медички у самой оказалось рыльце в пушку, хоть они с Грегом Слоуном и шифровались. Впрочем, от капитана свои отношения они скрывать и не думали, надо полагать, по той простой причине, что именно он и обустроил им потайную дверцу в смежной переборке. Но - т-с-с-с-с! - это секретная информация. Грег не знает, что я знаю... Собственно, по их примеру и я собирался озаботиться аналогичным полезным девайсом, но обломался: жилой модуль у нас производства Корпорации STG, а не Архонтов, так что просто договориться с материнским ядром не получилось. Тут нужно было бригаду ремонтников привлекать, причем в силах тяжких - с болгарками и сварочными аппаратами. Но на столь откровенный демарш я не решился, ибо на тот момент являлся владельцем контрольного пакета акций без году неделю. Постеснялся, в общем. С чем себя, любимого, впоследствии неоднократно поздравлял. Почему? Да потому, что внезапно нагрянувшая страсть по прошествии времени куда-то испарилась. Быт заел, судя по всему. Причем сбежала как раз Алиска, я-то притерпелся и даже получал некое из-вращенное удовольствие. Нет, не от того, о чем вы подумали, а именно что от вороха проблем, сопровождающих любую особь женского пола, оккупировавшую половину мужского логова. Хотя тут я сильно преуменьшил масштаб бедствия - это поначалу было похоже на половину, но с каждым днем ареал бабьего обитания все расширялся и расширялся, и к концу второго месяца выяснилось, что живем мы не в каюте инженера-аналитика, а в филиале пилотского ада. Видимо, и до самой Алиски дошло, что она слегка - вот настолечко! - переборщила. И та в один прекрасный день просто-напросто ретировалась: собрала вещички и, улучив момент, когда на жилой палубе никого не было, перетащила пожитки к себе в каюту. В моей же тщательно прибралась, да так удачно, что я еще месяц после нее бардак разгребал. И все равно периодически рылся во всех возможных местах в поисках нужной мелочевки. Что характерно, в полном соответствии с законом Мэрианна всегда находил то, что не искал, зато потом, когда нужда в искомой мелочевке уже отпадала, та непременно попадалась на глаза. Причем там, куда бы я и не подумал заглянуть. Женская логика пострашнее атомной бомбы.
  Короче, слиняла Алиска очень вовремя. Еще бы чуть-чуть, и не миновать грозы сразу из двух источников: мало того, что она меня чуть не довела до белого каления бытовой безалаберностью, которую предпочитала скромно именовать девичьей непосредственностью, так еще и Асти на нее ополчилась. Угроза натравить Мисс Лёд служила сдерживающим фактором лишь первые две недели, а потом на борту разгорелась самая настоящая холодная война. Надо отдать девицам должное, посторонних они в свои разборки не вмешивали, да и до горячей стадии противостояние ни разу не дошло (по крайней мере, драк не было). Зато бесконечные словесные перепалки, полные яда, презрительные взгляды и пренебрежительные усмешки являлись неизменными атрибутами их, хм, "общения". Но тут уже я пошел на принцип и разбираться с белокурой бестией не стал - большие уже девочки. Плюс Сьюзан посоветовала игнорировать обеих. Естественно, лишь по этому поводу. Дескать, пусть грызутся, на что-то более серьезное и каверзное сил не останется. И ведь как в воду глядела! Время всех рассудило: как только Алиска от меня сбежала, Асти растаяла и даже проявила к соседке иной, нежели чисто гастрономический (на предмет сожрать с потрохами) интерес. Короче, приятельствовать они начали, а я убедился, что в Астрид всего лишь собственнический инстинкт взыграл.
  Я было вздохнул с облегчением, но вскоре все запуталось еще сильнее. Какое-то время ничего не происходило, а потом, в одно далеко не прекрасное утро, я снова проснулся с Алиской. И в этот раз, что характерно, в ее каюте. Из которой и был незамедлительно выпровожен с наказом не воображать себе ничего такого - мы свободные люди и между нами лишь ни к чему не обязывающий дружеский секс. Дружеский, народ! Вы вдумайтесь только. Лично я был в шоке. Ну не привык к такому. В моем понимании отношения это отношения, какими бы мимолетными они ни были. А в ее, выходит, это всего лишь дружеская услуга, которую я ей оказываю. А она, соответственно, мне. Ох-ре-неть!.. Я был настолько ошарашен девичьим легкомыслием, что и не подумал отнекиваться, и отныне подвергался регулярным домогательствам, когда раз в неделю, а когда и чаще. Причем, что интересно, в данном вопросе Эли считала меня равноправным партнером, а потому и в моих - достаточно редких - аналогичных просьбах не отказывала. Баш на баш, как говорится. И так сложилось, что периодические постельные забавы оказались нашей един-ственной формой межличностного общения. На работе мы были начальни-ком и подчиненной, а после нее Алиска предпочитала оставаться кошкой, которая сама по себе. Да что говорить, она с Маком и даже с Асти проводила гораздо больше времени, чем со мной. С ними у нее, видите ли, были общие темы для разговоров, а со мной-то о чем беседовать? О компьютерах, Бирже, акциях и тому подобной чепухе? Спасибо большое, на работе наелась... тьфу!.. Хотя вскоре я начал думать, что это она таким образом страховалась от развития отношений. Ну вот на фиг ей не надо замуж и детей, или чего еще похлеще. Быстро просекла, шельма, что быть женой наследника крупной Корпорации та еще морока. Если не прямо сейчас, то в будущем точно. А оно ей надо?.. Как ни парадоксально, мотивация у нее оказалась схожей с Асти, правда, та считала себя недостойной такой чести. А Алиска, получается, обузы для себя не хотела. Подходы диаметрально противоположные, а результат одинаковый. Женщины!..
  Ага, вроде остыл вырезанный кусок, можно и в карман сунуть... о чем там я?..
  ... Маман еще бензинчика в огонь плеснула - Асти ей в свое время очень даже понравилась. Планы же относительно обустройства моей личной жизни родительница всегда строила далеко идущие, причем очень быстро и не спросив меня. А тут нате вам: практически уже все, захомутали, стреножили, тащи тепленького под венец! И фигушки. Разрыв шаблонов, однако. Мария Смалькова к такому не привыкла. Кое-как отбрехался, умудрившись не засветить дружеские шашни с Алиской, а то вообще бы труба.
  Но добили меня не эти две представительницы женского племени, а вовсе даже третья - та, кого я уже мысленно представлял в статусе собственной половинки. До известных событий, разумеется. Мало того, что Асти оказалась сверхмнительной натурой, добровольно от меня отказавшейся после знакомства с моей матерью. Мало того, что пошла она на этот радикальный шаг, чтобы маман не подумала, что она охотница за наследством и вообще я ей не нужен, а интересуют ее только мои деньги, пусть и потенциальные. И даже мало того, что такие тараканы мне ни до, ни после не попадались. Ко всему прочему моя благоверная (?) оказалась еще и садомазохисткой. Нет, не в плане каких-то противоестественных наклонностей - ни кожаных плеток, ни наручников, ни специальных свечей для истязаний у нее не было и нет. Садомазохизм был чисто психологическим. То есть она не только сама мучилась от неразделенных (якобы) чувств, но и мне житья не давала. Проявлялось это весьма специфически: время от времени, с периодичностью когда в месяц, а когда и больше, я оказывался уже в ее постели. Помню, как это произошло в первый раз. Как раз накануне Алиска от меня сбежала, и я какое-то время пребывал в нервной задумчивости: как, почему, зачем? Да и что делать, в конце концов? Ну и потерял бдительность. Шел себе по коридору жилого модуля, никого не трогал, и сам не заметил, как был схвачен чуть ли не за шкирку и затянут в каюту. А потом попал в миниатюрное торнадо, настолько беспардонно меня облапали, заткнули рот поцелуем, а потом еще и на лежанку швырнули. И откуда столько силы взялось! Короче, заездила она меня в тот вечер знатно. И знаете, я ведь даже вновь начал питать надежду - чувства, как выяснилось, никуда не делись. Но тщетно - она растаяла как дым уже на следующее утро, когда Асти без каких-либо пояснений вытолкала меня взашей. Ладно хоть по примеру Алиски не начала втирать про независимость и дружбу. А потом снова на месяц как отрезало. Зато с Алиской друзья. Подколодные, если позволите так выразиться. Но лучше уж пусть так, чем холодная война. После того случая я слегка (не долго) поохреневал, а потом наплевал и забыл, смирившись с дружеским использованием со стороны пилотессы. Ровно на месяц. Оказавшись же в Астиной койке повторно, попытался расставить все точки над "ё", но был немедленно послан далеко и надолго. Ага, еще на месяц. Соответственно, в следующий раз поступил умнее, затеяв разборку еще до того, как оказался использован. Не прокатило - Асти пропустила мои гневные слова мимо ушей, прямо-таки принудив к ин-тиму, а по окончании, хм, процесса снова спровадила. На сей раз вообще беспардонно - вытолкнула за дверь, всучив ворох одежды. Чертова садистка! Но не драться же с ней, в конце концов? Да и не хотел я. Больше скажу, во мне по-прежнему пылала безумная надежда, что взбалмошная блондинка наконец успокоится, разберется в себе и предложит хоть какой-то выход. Не важно, какой, но чтобы кончились вот эти внезапные порывы страсти. Ведь я видел, что ей отчаянно не хотелось меня отпускать, но она себя пересиливала. А впоследствии вообще додумалась выгонять со скандалом - цепляться к словам моя ненаглядная (?) всегда умела. Я первый раз натурально... офигел, так скажем. Потом понял, что это у нее такая защитная реакция, и она себя специально накручивает, чтобы не поддаться эмоциям, и оставил демарши без последствий. Пожалел дурёху. Хотя конечно раньше я в ней мазохистских наклонностей не замечал.
  Так с тех пор и живем - по факту уже почти два года. Асти как та собака на сене - и сама не ам, и вам не дам. Я-то со всей душой, чувства со временем, такое ощущение, все больше крепчали, видимо, в силу запретности плода. А она ни в какую. Даже от отчаяния Свена попытался привлечь. Уж на что тот упрямый и за кровиночку кого хочешь порвет, но даже он посоветовал не париться и дать ей перебеситься. И это родной отец, больше всех заинтересованный в счастье единственной дочери! Тогда-то я и осознал окончательно, что в данном случае переупрямить упрямицу не получится. А как повернуть ситуацию таким боком, чтобы она сама передумала, я не имел представления. Видимо, плохо меня этому искусству Грег Слоун обучил. В итоге я пришел к выводу, что ничем в этой ситуации любимой (?) помочь не в силах - хочет заниматься самоистязаниями, ну и флаг в руки. Мне же оставалось только пожалеть девчонку. Ну и по возможности не усугублять ни ее, ни свое положение. Это, кстати, тоже на собственном опыте прочувствовал - как-то раз заупрямился и не дал затянуть себя в каюту. Так она потом неделю ходила мрачнее тучи. Думал, или Алиску пристукнет, или с собой что-нибудь сотворит. Но вроде отпустило. А я решил до крайностей больше не доводить. Впрочем, Мак со свойственной ему циничной прямолинейностью обозвал меня болваном и посоветовал быть мужиком, что в его понимании означало немедленное овладение предметом воздыханий, невзирая на оного предмета чаяния. Потому как "... бабы только и могут, что мозги нашему брату сношать". Убедившись же, что внушение действия не возымело, заклеймил меня тряпкой и зарекся лезть в амурные дела. Тем более что его они никаким боком не касались - наша старая каюта находилась теперь в его полном распоряжении.
  Что самое интересное, Алиска восприняла такое отношение со стороны бывшей как само собой разумеющееся. Когда я попытался после первого Астиного "срыва" намекнуть пилотессе, что все, хватит такой дружбы, я вроде бы к зазнобе возвращаюсь, та в ответ заявила, что я дурак и ничего в женской психологии не понимаю. Типа, нечего питать несбыточные надежды. И вообще, хватит увиливать от дружеских обязательств. Короче, закончилось все как всегда. И продолжилось, что характерно.
  Чертовы бабы! Я даже от отчаяния попытался подбить Мака на шашни с Эли, но тот, не будь дурак, послал меня еще дальше, чем та же Асти. Ему и на шариках и прочих космических станциях добычи хватало, а обременять себя отношениями, и в особенности такими, как у меня, он совершенно не желал. Капитану же я сам жаловаться счел ниже своего достоинства. Свен, как я уже упоминал, оказался в этих делах слишком мягкотелым. И получился у нас замкнутый круг. Воплотился в реальность мой самый главный страх - оказаться внутри порочной системы. И никак из нее не вырваться. По крайней мере, лично я выхода не видел. Даже вздумай я Алиску уволить, ничего бы принципиально не изменилось - позиция Асти крепка как никогда. Тараканы у нее в голове откормились и заняли все доступное пространство. М-мать, разогнать бы всю эту шоблу! Но ведь коллеги не поймут, и особенно остальные два акционера. Кто я такой, чтобы из-за собственных проблем на личном фронте рушить сложившуюся высокопрофессиональную команду? Да и что, собственно, за проблемы? Так и представляю ироничную ухмылку кэпа: зажрались вы, молодой человек-с. Вас две такие красотки поочередно пользуют, а вы возбухать изволите-с? Ну-ну... А Грег Слоун еще и глаза страдальчески закатит, мол, мне бы твои проблемы...
  - Дэн, еще одна!
  - А?.. Что?.. - Я заозирался по сторонам, среагировав на голос Мака, и сразу же наткнулся взглядом на очередной артефакт, выделенный зеленым контуром.
  - Эй, ты чего это? - не на шутку встревожился Гленн. - Дэнни-бой, ну-ка, просыпайся! Подведешь под монастырь, что я потом кэпу скажу?
  - Все, все, я в норме...
  Блажен, кто верует, ага. Себе-то можно не врать. Нифига я не в норме. Стоило только задуматься о хитром (чертовы бабы!), и все, поплыл. Так не пойдет. Не на увеселительной прогулке, в конце концов. Так и влипнуть недолго.
  - Уверен?..
  - Да отвали уже! Васька, разведка...
  На сей раз, как я и надеялся, нам достался артефакт на следующей стадии "развития" - буду для краткости так этот процесс называть. Идентичная первой находке вплоть до дефектов на краске "Тундра" вросла в землю колесами и мостами, в остальном же являла собой самый обычный внедорожник, опасный не более любого другого автомобильного собрата. Это стало ясно уже после первичного котообследования, да и Бадди предварительный вывод подтвердил, невозбранно забравшись под черную бандуру. Чего он там искал, так и осталось неизвестным, но и задерживаться в сомнительном укрытии пес не пожелал. Скорее всего, унюхал что-то, причем не сам, а Зевс. Кстати, еще одно направление совершенствования Зевсового софта - искин потихоньку составлял банк запахов, чтобы впоследствии использовать Бадди в качестве совершенного обонятельного сенсора. Вот только работы еще непочатый край - все, что можно, на борту "Молнии" они уже обнюхали, да и во всех остальных местах не упускали возможности пополнить базу данных. Короче, все бы ничего, если не обращать внимания на заменившие колеса странные оплывшие "ноги", смахивавшие в нижней половине на черно-серых слизняков.
  - Мак, посмотришь?
  - Давай сам.
  Продолжать напарник не стал, но я и так посыл уловил: работай давай, начальничек, а то уже вообще мышей не ловишь. Еще чуть-чуть, и засыпать начнешь на ходу. Ладно, просыпаться так просыпаться. Тем более что в груди защекотало - а это, доложу я вам, первейший предвестник чего-то действительно интересного. Давненько я этого забавного ощущения не испытывал, не соврать бы, с полгода как. А на Элве внутренний детектор вообще молчал, скорее всего, ввиду полной неопределенности. Понятно, что тайны тут на каждом шагу... данный фактор и послужил ограничителем - фигурально выражаясь, сенсор забило помехами. А здесь вдруг сработал...
  Ну-ка, что тут интересного?.. Да, собственно, все - начиная с состояния лакокрасочного покрытия. Идеального и почти без пыли - серый налет, такое ощущение, в одну песчинку толщиной. В салоне и под капотом девственная чистота, как будто они герметично закрыты. Хотя почему как будто? Так и было, пока мы не появились - уплотнения сохранились в идеальном состоянии, такое ощущение, что до меня никто ни разу не открывал тот же капот. А салон вообще наполнился атмосферой с характерным хлопком, стоило лишь потянуть за ручку водительской дверцы. Не мудрено, что в таких условиях интерьер предстал в первозданном блеске. Равно как и машинерия - что движок внутреннего сгорания (рядная наддувная "четверка", если это кому-то интересно), что генератор, от него запитанный. Стандартная для тридца-тых годов прошлого столетия схема, к которой шли четыре с лишним десятка лет - так называемый последовательный гибридный привод, при необходимости позволявший полностью исключить из работы бензиновый двигатель. Лишь бы заряда в накопителях хватало. В этом, собственно, и состояла основная беда - не было у людей достаточно емких и долговечных батарей. Сейчас-то появились - вон, мой запасной энергоблок взять: его половинного заряда с лихвой хватило бы на две-три сотни пробега по пересеченной местности. Конкретно этого не самого легкого и достаточно габаритного аппарата, прошу заметить. Проводка тут, кстати, простейшая, ничего не стоит запитать тяговый электродвигатель (или, что вернее, четыре мотор-колеса) напрямую от такой батарейки, минуя генератор и встроенный накопитель. Жаль только, ничего из этой затеи не выйдет - автомобиль намертво врос в почву. А было бы неплохо...
  - Мак, смотри какая прелесть! - окликнул я напарника, вдоволь налюбовавшись начинкой моторного отсека. - Можно сказать, муха не сношалась.
  - На ходу? - изумился тот. - Иди ты!
  - Не, обломайся пока, - спустил я товарища с небес на грешную Элву. - А вот со следующей, думаю, можно будет попытаться. Если привод от коррозии не заклинило - здесь-то не разберешь.
  - Угу...
  Впрочем, едва приблизившись к находке, Мак обо мне и думать забыл - забрался в салон и принялся играться кнопками, рычажками и джойстиками, коих оказалось неожиданно много для столь простого аппарата. Действо сие напарника увлекло всерьез и надолго, я даже скучать начал. Потом, правда, нашел, чем себя занять - вооружился щупом и попытался выяснить, насколько глубоко машина "укоренилась". Результат получился неожиданным: где-то на глубине в полметра слой типичного суглинка превратился в смесь оного с той самой загадочной субстанцией, что шла на Элве в качестве почвы, а потом и вовсе уступил ей место. А "колесо", судя по построенной Зевсом трехмерной модели, имело форму капли наоборот, как будто она из толщи планетарной коры вверх стремилась. Впечатлившись увиденным, я переместился от переднего левого к заднему правому "колесу" и повторил опыт. Что характерно, с абсолютно аналогичным результатом.
  - Нарыл чего, Дэнни-бой?
  Ага, Мак соизволил от игрушки оторваться. Странно, кстати, что профессор до сих пор голос не подал...
  "Профессор Куатье занят анализом информации из четырех независимых источников. Думаю, даже для него это перебор".
  Спасибо, Зевс, ты настоящий друг.
  "Не за что, Денис".
  Четыре независимых источника, надо же! Щуп, Васька, Бадди... а, еще камера на шлеме Гленна. Все сходится, в общем.
  - Хьюстон, у нас проблемы!..
  - Отвали, Мак, нормально все, - сбросил я задумчивое оцепенение. Иногда мистер Макдугал бывал излишне назойлив, но ему простительно. - Сам чего выяснил?
  - Ты будешь смеяться, Дэнни-бой, но внутри у этой малышки... - ударил он обеими ладонями по рулевому колесу, - все в полном порядке. Я не поленился подключить тестер, и он показывает, что хоть сейчас в путь. Ни одна подсистема не отказала, представляешь?.. Такое ощущение, что все это несколько минут как с конвейера.
  Я невозмутимо ухмыльнулся и дернул плечом, мол, чего тут такого? И покруче видали.
  - Чего ты лыбишься?! - возмутился Мак. - Восемьдесят лет прошло как минимум, как сюда эту тачку доставили! Не могла она так сохраниться! Уж поверь моему опыту, кожа на сиденьях должна была если не истлеть, так хотя бы пересохнуть и потрескаться. Знаешь, в каком состоянии были ножны фамильного палаша, когда он мне достался?
  - Могу представить.
  - Вот! - обличительно ткнул в меня пальцем Гленн. - А здесь, такое ощущение, все в вакуумной упаковке хранилось.
  - Не так уж ты и не прав...
  - В чем?
  - Во многом, - отмахнулся я, складывая щуп. - С вакуумом, например, угадал. А вот насчет того, что эту малышку сюда доставили...
  - У вас уже есть гипотеза, Дэни?.. - опередил Мака проф Куатье.
  - Наметки, - не стал я раскрывать карты. - Надо третий артефакт поискать, чтобы вывести закономерность. Ладно, народ, погнали! Васек, место!..
  На сей раз, чтобы опять не облажаться, я решил идти в авангарде, отпустив чуть вперед одного лишь Бадди. Василий снова устроился в рюкзаке, а не на шутку озадаченный Мак слегка приотстал. Впрочем, он быстро исправил это упущение, пристроившись рядом.
  - Ну-ка, Дэн, колись!
  - По поводу?
  - Почему я прав с вакуумом?.. Чтоб тебя!..
  - Под ноги смотри, - попенял я напарнику. - И вообще, не спи на ходу.
  - Кто бы говорил! - немедленно огрызнулся тот. - И не увиливай от ответа.
  - Я думаю... нет, я уверен, что и под капотом, и в салоне был вакуум. И образовался он одновременно с машиной. То есть изначально в замкнутых объемах не было атмосферы.
  - Интересно, как это возможно? - усомнился Гленн.
  - А вот этого я пока не знаю, - разочаровал я напарника. - Есть предположение, но я его пока придержу. Равно как и мысли насчет появления здесь этой техники.
  - Ой, вот только не надо мне пудрить мозг с трансмутацией! - возму-тился Макдугал. - Уж я-то знаю, где ты тот ролик с фанатиками откопал.
  - Тс-с-с!.. Не пали контору.
  На этом разговор сам собой заглох, и дальше мы шагали молча, обшаривая окрестности теперь уже внимательными взглядами. И, что самое приятное, еще через пару километров неспешного марша наши усилия были вознаграждены: очередной клон черного монстра пребывал на заключительной стадии "эмбрионального развития" и по факту был готов к "рождению". Задействованные по проверенной схеме питомцы подтвердили отсутствие опасности, и к внедорожнику мы с Маком ломанулись чуть ли не бегом.
  - Красотка! - не сдержал восторга Гленн, с ходу рванув водительскую дверцу. Застыл, впечатленный хлопком заполнившей вакуум атмосферы, и тут же решительно полез в салон. - Дэнни, я обещал тебя прокатить с ветерком?
  - Не помню, - буркнул я. - И это, не радуйся пока. Надо посмотреть, что с ходовой частью. Да и расходники неизвестно, в каком состоянии.
  - В каком бы ни были, на прокатиться хватит! - оптимистично заявил Мак. - На топливо нам пофиг, от батарейки запитаем. А трансмиссии как таковой тут нет.
  - Зато подшипники есть.
  - Угу, необслуживаемые.
  Хм... похоже, в этом напарник прав. Но проверить не мешает. Двигатель внутреннего сгорания нас не интересует от слова вообще, хотя с учетом вакуума и в нем масло должно нормально сохраниться, а вот в мотор-колесах вполне могла проявиться коррозия. Хотя, опять же, твердые смазки, маслонасыщенные антифрикционные материалы... по идее, необслуживаемые подшипники на то и необслуживаемые, чтобы о подобных проблемах не задумываться. Но лучше запустить нанов и развеять последние сомнения.
  "Зевс, сколько времени нужно на полный анализ технического состояния?"
  "Недостаточно исходных данных, но по предварительным расчетам - от десяти до сорока минут".
  Нормально. Если получится потом хотя бы плохо, но ехать, потеря сорока минут не будет критичной. Вот если обломаемся, то другое дело. Хотя что нам мешает вызвать Алиску на катере и вернуться на "Молнию", а завтра начать с того же места? Сразу в центр аномалии на воздушном транспорте я бы все равно не рискнул соваться - если до сих пор мы на неприятные сюрпризы не нарвались, это вовсе не означает, что таковых не будет в дальнейшем. Особенно памятуя о том обстоятельстве, что как раз там положено быть "пирамидке". А тут еще и законы Паддера вспомнились: все, что хорошо начинается, кончается плохо. А все, что начинается плохо, заканчивается еще хуже. Мерфология такая мерфология! По любому поводу найдется подлянка. А конкретно эта вообще про нас, в чем неоднократно уже на собственном опыте убеждался. Хотя, с другой стороны, я до сих пор жив... но это может быть и вступительной частью первого процитированного закона - еще далеко не вечер. В переносном смысле, разумеется. В любом случае придется подо-ждать. А делать это гораздо веселее в компании. Так что не отвертеться мастеру-рейнджеру Макдугалу от дружеских подначек...
  Дверь со стороны пассажира открылась столь же легко, как и водительская, разве что звуковых спецэффектов не воспоследовало. Да и тесновато в кресле оказалось - поначалу, естественно. Потом я разобрался, за что потянуть и куда нажать, чтобы отодвинуть сиденье в крайнее заднее положение и относительно свободно на нем развалиться. От снаряжения избавляться не хотелось, так что с рюкзаком в качестве прокладки между моей спиной и анатомической спинкой сидушки пришлось смириться. Разве что "калаш" на коленях пристроил, да там и забыл, поскольку сразу же отвлекся на занятный приборчик, торчавший в верхней части торпедо. С виду обычный сенсорный экран, да и кнопка рядом украшена до боли знакомым значком - гадом буду, кнопка "Вкл.". Так и оказалось - приблуда отозвалась на первое же касание, и на дисплее высветился характерный логотип в виде стилизованной "Т", заключенной в овал, быстро сменившийся стандартным интерфейсом медиасистемы.
  - Ха, а я-то думал, она дохлая! - незамедлительно прокомментировал событие Мак. - Хочешь радио включить?
  - Бессмысленно, - отмахнулся я. - Пробовали уже. Лучше посмотрю, что в памяти...
  - Пустота, - поскучнел Гленн. - Это же все напрямую с конвейера...
  - Знал бы ты, приятель, насколько прав насчет "конвейера", - буркнул я себе под нос, не забывая тыкать пальцем по сенсорам. - Ага!.. Получите, распишитесь!
  Как это у большинства производителей и водится, все установки аудиосистемы пребывали в положении "среднее", но и его с лихвой хватило, чтобы вызвать у нас с Маком нервический смешок - динамики с первой же секунды оглушили диким гитарным запилом, а потом еще и басами по барабанным перепонкам вдарили. Пришлось лихорадочно выкручивать звук почти на минимум, а потом еще и по меню шарить в поисках чего-нибудь более удобоваримого, нежели разнузданный блэк-металл с гроулингом. Последовательно перебрав что-то из рэпа, электроники и этники, я остановил выбор на тягучем блюзовом мотиве, не испорченном вокалом, и с облегчением откинулся на спинку сиденья.
  - Эх, хорошо!..
  - Ага, - поддакнул Мак. - Только запалились знатно.
  - Забей. Перед кем тут палиться?
  - Тебе напомнить?.. - съехидничал напарник.
  Вот уж без чего обойдусь... впрочем, головомойку мне кэп устроил знатную, захочешь из памяти выбросить, и все равно ничего не выйдет...
  -//-
  Система HD 97126, дикая территория, планета LV-427 (Элва), за четыре дня до событий
  - Хорошего мало, Денис. И ты это осознаешь не хуже нас.
  Михаил Владиславович Иванов - капитан и владелец нашей славной посудины, сиречь рейдера "Молния" - проигнорировал протянутый Грегом Слоуном стакан (это с односолодовым двенадцатилетним виски!) и принялся раздраженно барабанить пальцами по подлокотнику роскошного кожаного кресла. Мистер Слоун, подвизавшийся на должности финансового директора объединения, с сомнением покосился сначала на емкость, потом на меня, но все же решил, что совершеннолетний владелец контрольного пакета предприятия и элитный напиток в одной точке пространства-времени в конфликт не вступят. Я, естественно, отказываться не стал, когда еще такой случай представится! И дело даже не в том, что у меня нет доступа к бару гостевых апартаментов (фиг вы угадали), а в очередном, пусть и незначительном, торжестве справедливости. Если кто не понял, мой статус равного среди равных только что лишний раз подтвердили. А таких фактов за те три года, что я проторчал на "Молнии", раз-два и обчелся. Очень уж неохотно старики-оппозиционеры, науськанные папенькой, до такого снисходили. Опять же, сильно подозреваю, из чистого уважения к Виктору Андреевичу Смалькову, председателю совета директоров Корпорации "Спейс Текнолоджиз Групп", к которой объединение пусть и формально, но принадлежало. К тому же всех троих, насколько я понял из скупых обмолвок, с младых лет объединяла дружба. Так что неудивительно, что два старпера взяли надо мной шефство. Ну, как они это понимали, естественно. И хотели, как лучше. И вообще, вели себя как няньки. Тьфу, зла не хватает! Тренер дядя Коля надо мной никогда так не трясся, наоборот, предпочитал действовать по принципу "авось сам выплывет". А эти как наседки, только и знают кудахтать. И почему это меня постоянно подмывает над ними поиздеваться? Прямо даже не знаю...
  Едва завладев стаканом, я демонстративно плюхнулся на диван, расположенный напротив кресел Грега и кэпа, отсалютовал обоим емкостью и не менее демонстративно сделал хороший глоток, предварительно покатав виски по рту. Капитан нахмурился, но я оставил это без внимания. Если каждый раз пугаться, инстинкт самосохранения атрофируется. К тому же, буду честен с самим собой, и пострашнее видали.
  - Я склонен согласиться с Майком, молодой человек.
  - Да сколько угодно, - пожал я плечами, повторно отдав должное односолодовому. - Господа, я решительно не вижу проблемы. За исключением нашего неизменного конфликта поколений.
  - Прикинь, Грег, он не видит! - притворно изумился кэп. - Такой молодой, а уже проблемы со зрением.
  - Ты к нему несправедлив, Майк, - не согласился мистер Слоун. - Не в зрении дело. Тут с мозгами напряженка, да и с манерами туговато. Может, соизволите проявить к старшим каплю уважения, Денис?
  - Безусловно, мистер Слоун. Как только вы перестанете устраивать цирк с конями всякий раз, когда я прихожу с каким-либо предложением.
  - Заслужи сначала, пацан!
  - А это в вас, Михаил Владиславович, все еще обида за бездарно продутое пари говорит. Пора бы уже и смириться с фактом.
  - Хватит! - Капитан хлопнул ладонью по подлокотнику, неторопливо выпростался из кресла и принялся неспешно вышагивать по каюте, заложив руки за спину. - Действительно, цирк с конями! Денис, если ты настаиваешь, то я разложу ситуацию по полочкам.
  Ну-ну, любопытно. Вообще-то наш капитан вполне адекватен. Ну, по большей части. Но иногда на него накатывает, и тогда к нему лучше прислушаться. Интуиция у него не хуже моей, а может и лучше. Он у нас природный псион, в отличие от меня. Я, по большому счету, читер. Без нанов и Зевса никуда, зато более универсален - у кэпа прямая связь только с материнским ядром "Молнии", а у меня с любой доступной техникой. Правда, сначала надо поиметь тактильный контакт, чтобы ботов подсадить. Вот такая любовь на расстоянии. Но на борту капитан царь и бог, этого не отнять. Да вот хотя бы сейчас: не переставая вышагивать, даже не меняясь в лице (разве что лоб чуть наморщил), Иванов усилием мысли активировал голопроектор, и половина помещения, не обремененная предметами роскоши, превратилась в объемное изображение области Млечного пути, занятого Колониальным союзом и пограничными территориями. Изображение, повинуясь невысказанному желанию кэпа, чуть померцало, переливаясь всеми цветами радуги, потом подсвеченная зеленым область скачком приблизилась, обретя четкость. Объемная вуаль превратилась в плотное скопление разноцветных точек, символизирующих отдельные звездные системы согласно классам светил, и капитан, не обращая внимания на метаморфозы каюты, продолжил прерванную мысль:
  - Это у нас, если кто-то вдруг не знает, седьмой звездный сектор. Одна из задниц Галактики, фигурально выражаясь. Чего ты морщишься, Грег? Суровая правда жизни, и ты прекрасно знаешь, что я прав. На всю область одна полноправная Колония, и пять систем со статусом пограничных территорий. До ближайшей корпоративной планеты больше сотни парсек. Для большинства кораблей это дорога в один конец, дозаправиться просто негде. Захолустье с большой буквы "З". Глушь. Местным здесь делать нечего, у них едва хватает ресурсов на освоение домашних миров, Корпорациям тоже не до здешних богатств, логистика слишком дорогая. Я вообще не уверен, что до нас в этой системе кто-то бывал. У нее даже названия нет, один только номер по каталогу Дрейпера, еще земному.
  Как бы в доказательство слов капитана объемное изображение вновь увеличилось, выводя на передний план систему оранжевого гиганта, окру-женного десятком планет. Всплывающая менюшка продемонстрировала номер звезды: HD 96127.
  - Внимание, вопрос: кто и что может искать на экзопланетеHD97127d?.. А это что еще такое? - Капитан недоуменно уставился на косматый оранжевый шар, занявший почти треть каюты, и сферу поменьше, подсвеченную зеленым и красующуюся бейджиком с надписью "LV-427". - Денис, твоя работа?
  - Никак нет, - отперся я. Посмаковал очередной глоток и сдал бывшего соседа с потрохами: - Это все Мак. Мастер-рейнджер Макдугал, сэр!
  - Что эта тарабарщина значит?
  - Ну, вы же знаете нашего Мака. Он фанат ретрофильмов, особенно фантастики. Вот и решил воспользоваться случаем. LV-426 - это планетоид, на котором команда "Ностромо" нашла корабль Жокеев и яйца ксеноморфов. И все завертелось.
  - А я говорил, что к нему нельзя никого подселять, - счел нужным за-метить Слоун. - Испортил мальчишку.
  - Это я еще вовремя слинял!
  - Чья бы корова мычала, - буркнул капитан, оставив мою реплику без внимания. - Сам-то давно от зависимости избавился?
  - Ну, пораньше некоторых...
  Ух ты! Я, конечно, подозревал, что Гленн Макдугал личность по-своему уникальная, но не думал, что все настолько запущено. Хотя Мак кого хочешь плохому научит, особенно когда скучно и заняться нечем. За эти годы я какого только трэша не насмотрелся, и все из времен, предшествовавших Исходу. А что делать? Детские привычки не искоренить, а у них на Нова-Скоттии порядки настолько суровые, что мелюзге до чего-то современного просто не добраться. Вот и шарятся по архивам, выискивают всякое. Настолько старый контент даже тамошним отмороженным на всю башку законотворцам запретить в голову не пришло. Наоборот, объявили всеобщим культурным достоянием.
  - Ладно, вернемся к нашим баранам, - предпочел замять тему капитан. - Повторяю вопрос: кому и что понадобилось в Богом забытой системе на планетоиде...
  - Элва.
  - Что, прости?
  - Это я так планету назвал, капитан. Эл-вэ, Элва. Каждый раз цифры озвучивать язык сломаешь.
  - И по какому же праву? - осведомился кэп, подавив тяжкий вздох.
  - Как говорит Мак, кто первым встал, того и тапки.
  Со стороны кресла Грега Слоуна послышался сдавленный всхлип.
  - Научил на свою голову, - поморщился Иванов. - А, пофиг уже. Небось, и в базе союза изменения подтвердили?
  - А как же.
  - Вот и спалились! - рыкнул капитан, обличающе вперив в меня указательный палец. - Болтун - находка для шпиона!
  - Не смешно, Майк.
  - А по-моему, очень даже, - поддержал я Иванова. - Сэр, вы бы виски глотнули, что ли. Вам нервничать вредно, возраст и все такое...
  - Грег, если я его придушу, ты скажешь Витьке, что я был в состоянии аффекта?
  - Эй-эй-эй!.. - отгородился я стаканом от разгневанного шкипера. - Осознал, раскаялся, заткнулся.
  - Вот это правильно. - Иванов помолчал, собираясь с мыслями. - Итак, коллеги, кто меня убедит, что кто-то еще помимо нас заявился на Элву случайно?
  - А есть еще какие-то версии?
  - Денис, не надо включать дурочку! - рявкнул кэп. - Мне изначально не нравилась вся эта ситуация!
  - А подробней?
  - Подробней? Изволь. Мы поперлись в такую даль с неизвестной це-лью...
  - Я сразу сказал, что ищу технологию трансмутации.
  - ... с настоящей целью! Денис, ты настолько скрытен, что даже твоему отцу, чтоб ему икалось почаще, не снилось! И не надо меня убеждать, что мы ищем химеру!
  - А еще это материнский мир Архонтов. Ну, или один из... разве вам не интересно, сэр?
  - Неужели? - едко хмыкнул Иванов. - Позволь тогда поинтересоваться, а где же развитая инфраструктура? Вот это вот?
  За спиной капитана резко увеличился шар Элвы, до такой степени, что стало различимо бескрайнее море зеленоватого лишайника (высотой с хорошую пятиэтажку, а кое-где и побольше), а потом камера сфокусировалась на пирамиде, стену которой совсем недавно я штурмовал.
  - Это единственное рукотворное сооружение Предтеч во всей системе!
  - Единственный тип, вы хотели сказать? Согласен - из тех, что мы обнаружили. А еще есть Аномалия...
  - Жалкая попытка, пацан. Папке своему расскажешь. А лично я еще и Кольку попрошу тебе веселую жизнь устроить. Может, тогда дойдет, что нельзя - слышишь, нельзя! - соваться в незнакомое место, да еще и у черта на куличках, избавившись от девяноста процентов персонала! У меня на весь корабль три человека команды! С кем я должен работать, с профом Куатье? Или с балбесами Джонсонами?
  - А как же соображения секретности? - незамедлительно отбрехался я, сознательно проигнорировав косяк с регистрацией нового названия планеты. Да и поспешил я с подтверждением - запрос ушел, но не известно, когда дойдет по адресу, и дойдет ли вообще. - И не надо кокетничать, сэр. Уж мы-то с вами прекрасно знаем, что вас и одного более чем достаточно. В крайнем случае я подменю.
  - Не дождешься!
  Это точно. Кэп за рейдер держится мертвой хваткой. Да и ко мне не-ровно дышит с тех пор, как я обнародовал некоторые специфические способности. Понятно, что я и не собирался отжимать "Молнию", но сам факт, что кто-то на борту может взять на себя его функции, капитана, прямо скажем, выводил из равновесия. Раньше у него всегда был козырь, причем туз, а сейчас получалось, что он последнего рычага влияния на меня лишился. Согласен, подчиняться малолетнему щеглу несколько... напряжно, да. Но я думал, что таки сумел убедить старых оппозиционеров в собственной вменяемости. Что ж, нет так нет.
  - Так что мы будем делать, если гости знакомиться заявятся? С фигой в кармане и недобрыми намерениями, а?
  - Майк, как ты себе это представляешь? - вмешался, наконец, Грег Слоун. - На абордаж нас возьмут? Очень смешно. И потом, кому это надо?
  - Конкурентам! - отрезал кэп. - Напомни-ка мне, Денис, как мы их обнаружили?
  Н-да, тут Иванов прав.
  - Молчишь? А я тебе скажу! Они однозначно приперлись по наводке! Ничем иным объяснить появление их глайдера в том же районе, который заинтересовал нас, нельзя! Они ищут то же, что и мы! Вернее, то, что пытается обнаружить наш скрытный юный коллега! А с учетом привлеченных нами ресурсов, я боюсь даже представить, кто стоит за ними!
  - Да их бы найти хотя бы...
  - Вот именно! - прервал меня на полуслове кэп. - Очередное доказа-тельство как минимум фиги! Не было бы пересечения интересов, хрен бы они прятаться стали!
  - Прячутся, значит опасаются! - попытался я контратаковать.
  - Или просто секретность блюдут до подхода основных сил! - тут же нашелся Иванов.
  - Каких еще сил?!
  - Превосходящих! - с удовольствием добил меня кэп. - Ты вообще задумывался, как мы их появление в системе проворонили? И до сих пор не нашли?
  - Намекаете на то, что их посудина настолько крута, что ее аппаратура Архонтов не засекает? - недоверчиво ухмыльнулся я. - Вот уж где сказки...
  - Нет, я намекаю на то, что они сюда прибыли до нас! - рявкнул капитан. - Поэтому мы их и не засекли! И в дальнейшем не засечем, потому что сами нарисовались, такие все красивые, и они затаились. Думаешь, Архонты были всемогущи? Да я тебе прямо сейчас могу перечислить десяток способов обмануть их приборы! Да и не способен единичный рейдер контролировать все пространство внутри системы. У тебя, Денис, просто завышенные ожидания, порожденные вредными мифами.
  Действительно, чего это я... для мониторинга такой колоссальной бездны пространства нужна целая сеть специализированных спутников или как минимум группа из нескольких вымпелов, причем не менее специализированных. Вот если бы наши оппоненты на подходе попались, тогда да - вцепились бы в них мертвой хваткой и фиг куда отпустили. Так что, как это ни печально признавать, со всех сторон Иванов прав.
  - Значит, не опасаются... - задумчиво покачал я головой. - Наблюдают. Потому мы и у "пирамиды" их запалили - схалтурили ребята во время слежки. И тут снова мне видится два варианта: либо они ждут, пока мы сделаем за них работу, чтобы прийти на готовенькое, либо и впрямь в один далеко не прекрасный момент подмога к ним подойдет.
  - И что мы сможем сделать против флотилии? - снова завелся капитан.
  - Ну, на самом деле довольно много...
  - Я не позволю рисковать моим кораблем! - решительно рубанул воздух кэп. - Даже не мечтай. Предлагай нормальный план, или мы немедленно отсюда убираемся. К чертовой матери!..
  - А тебе не кажется, Майки, что это уже перебор?
  Тихий голос Слоуна подействовал на капитана успокаивающе, и тот наконец перестал нарезать круги по каюте, вместо этого рухнув в кресло. Впрочем, сдаваться он не собирался - упрямо помотав головой, он уставился мне в глаза.
  - Я жду, Денис.
  Хм... вижу, что ждешь, пердун старый. Вот только не знаю, что ска-зать. Признаться, я на такую реакцию не рассчитывал. Тут явно что-то из прошлого, причем из тех времен, когда вся честная компашка тесно взаимодействовала с папенькой, а тот умудрился крупно облажаться. И наверняка всем соратникам досталось на орехи. Я, естественно, вовсе не Виктор Андреевич Смальков... но я Денис Викторович, а яблочко от яблони, как известно... короче, осадок остался, и кэп теперь неосознанно на меня проецирует папенькин косяк. А мне отдуваться... твою же ж мать!..
  - Хорошо, капитан... - Пауза неприлично затягивалась, но я так и не решался окончательно расколоться. Про некоторые мои находки, как на Пандоре, так и на Нимойе - в частности, флэш-накопитель из подземелий Таюки - я так никому и не рассказал. А теперь, что называется, пожинал плоды собственной скрытности. - Хотите вы, не хотите, но вам придется... вернее, я вас прошу: поверьте, у меня более чем серьезные причины для пребывания в данной системе. И преследую я, как вы совершенно справедливо считаете, сразу несколько целей, причем прибыль - лишь одна из них и далеко не главная. Остальное, если все удастся, сработает во благо даже не Корпорации или Колониального союза, а человечества в целом. Как вида, не побоюсь этого слова.
  - Эвон как! - криво ухмыльнулся кэп, обменявшись с Грегом многозначительным взглядом. - На мелочевку не размениваемся, счастье сразу для всех и много! Знакомый мотив. Уж не старший ли Смальков здесь ручонки шаловливые приложил?..
  Я промолчал, про себя понадеявшись, что такое объяснение устроит обоих, и едва сдержал облегченный вздох, когда те не стали развивать тему. Пустил по ложному следу, и ладно.
  - Отец, получается, в курсе? - все же решил уточнить Слоун, и я в от-вет одарил его ироничным взглядом вкупе с заломленной бровью - дескать, сами же все понимаете, зачем еще воздух сотрясать? - Что ж... это многое объясняет. Но далеко не все! - снова повысил голос Грег. - Вы уж уважьте стариков, Денис, дайте нам хоть какой-то повод остаться...
  - Формализмом занимаешься?..
  - Да ладно тебе, Майк! - отмахнулся мистер Слоун. - Знаешь же, что уступим. Собственно, уже уступили. Так пусть хотя бы совесть будет чиста. Ну, Денис, я жду!
  - Хорошо, вот вам формальный повод, - сдался я. - Если хотите знать, как раз теперь, с обнаружением незваных гостей, бегство вообще не вариант решения проблемы. И вздумай вы настаивать, я бы привлек все возможные ресурсы, в том числе и административные. Во-первых, потому что присутствие неизвестных подтверждает мою гипотезу, пусть и косвенно. Соответственно, я теперь уже точно не отступлюсь. А во-вторых, потому что выяснение степени их осведомленности сейчас столь же важная задача, как и непосредственно миссия. Даже если у них свои дела, никак не связанные со сферой наших интересов, с учетом принадлежности мира я был бы не прочь приобщиться к их тайне.
  - Опять высокая корпоративная политика? - хмыкнул кэп. - Приоб-щиться... так бы и сказал - отжать. Виктор бы не стал миндальничать. Как это знакомо...
  - Вы совершенно правы, Михаил Владиславович, - радостно ухватился я за подсказку. - Проблема напрямую затрагивает стратегические интересы Корпорации. Если я прав с первоначальной гипотезой, то планета может стать очень ценным призом.
  - И насколько же?..
  Ага, Слоун не очень-то и верит... ладно, подольем масла в огонь, воспользовавшись любимой папенькиной страшилкой.
  - Вряд ли я смогу оценить его в финансовом плане. Скажу только, что с ним изменятся расклады в возможном противостоянии с любым врагом. Что с новым, что со старым. Поэтому не дать им завладеть конкурентам не менее важно, чем самим прибарахлиться.
  Черт, заглотили наживку?.. Не научился я еще столь же виртуозно работать голосом, как дражайший папенька. Могли и пропустить мимо ушей...
  - Так и знал, что Витька пацану голову заморочил! - пригвоздил меня капитан в конце пламенной речи, да столь удачно, что я едва сдержал довольный смешок. - Сам параноик, и младшенького испортил... когда он уже угомонится?!
  - Сдается мне, в дальней перспективе наш старый друг не так уж и не прав, - задумчиво покачал головой мистер Слоун. - Даже если не брать в расчет Старую Землю, и в Колониальном союзе можно найти пару-тройку достойных противников, против которых неплохо бы заиметь лишний ко-зырь.
  - И не отдать его в чужие руки, - закончил я его мысль. - Надеюсь, милостивые государи, вы удовлетворены? Еще какие-то обоснования нужны?
  - Нет, - рубанул кэп. - Но планами все же поделись.
  - Планы прежние, - пожал я плечами. - Работаем пока с тем, что есть. А дальше будем действовать по обстоятельствам. От контакта уклоняться я точно не намерен, но и специально искать встречи не стану - нечего распы-лять ресурсы. Проявят себя - прекрасно. Пообщаемся. Не проявят - еще лучше. Ибо это будет означать лишь одно: наши интересы не пересекаются. И тогда текущая миссия в приоритете, вплоть до ее завершения. А потом уже можно будет и пришлыми заняться. Если они ищут что-то другое, не то, что я - флаг им в руки. Нам это тоже не помешает. Но что-то мне подсказывает, что мы довольно скоро пересечемся, не у "пирамидки", так в Аномалии. Мы им однозначно интересны, а ловить нас на Элве больше негде. Статистика наука точная.
  -//-
  Система HD 97126, дикая территория, планета LV-427 (Элва), 13октября 2138 года, ближе к вечеру
  - Все-таки здесь неплохо...
  - Спасибо, капитан Очевидность! - хмыкнул я в ответ на сентенцию Мака. - И ноги с панели убери, бесит.
  - А мне нормально, - не остался в долгу тот. И, естественно, даже не подумал выполнить просьбу. Ладно, ладно, приказ. - Не трясет, кочек нет... чего еще желать?..
  Да вот хотя бы определенности!.. Черт, вспылил. Но было с чего, вы-нужден признать. За последнюю пару часов мы порядочно продвинулись вглубь Аномалии, и ничего, ровным счетом ничего не изменилось. Как простиралась вокруг вымершая псевдоамериканская глубинка, так и простирается. Как пожирала наша "тойота" километр за километром ровненького, будто каток, двухполосного шоссе, так и пожирает. Ску-ко-та. В попытке борьбы с оной я даже выгнал Мака из-за руля и сам занял водительское место. Думаете, легче стало? Да фиг там, еще и в сон неумолимо потянуло. Не думал, что рулить ретрорухлядью (в моральном смысле, не в физическом) будет настолько скучно. У нас на Новом Оймяконе зимние джипперские покатушки очень популярны, ни один отрок от семи лет и старше в стороне не остается, очень быстро овладевая затейливой наукой удержания в узде двухтонного четырехколесного (и полноприводного к тому же) зверя. Не миновало сие увлечение и меня. И вот что я вам скажу, детишки: после новооймяконского "Патриота" на заснеженном полигоне здешняя "Тундра" на ровнейшем шоссе за наземный экипаж вообще не катит. Где бьющий в руки на каждой колдобине руль? Где, в конце концов, сами колдобины? А где мороз градусов в тридцать? Ниже нуля, естественно? Тут, поди, вообще по Фаренгейту температуру мерили... когда было, кому этим заморачиваться. Кантри это еще долбанное...
  - Дэн, а ничего повеселее нет? Задрало уже это нытье...
  Вот, а я о чем говорил?! Но нет, к сожалению. Если только тот блюзовый альбом от неизвестного исполнителя по пятому кругу запустить. Или рэп.
  - Не ной, Мак! - сурово осадил я напарника, не отрывая взгляда от полотна шоссе, бликующего в лучах потихоньку склоняющегося к горизонту светила. - И наслаждайся жизнью. Чего тебе еще надо? Дорога, скорость, аутентичная музыка...
  Хотя... можно Зевса напрячь, у него медиатека обширнейшая, да и закачать в память магнитолы через тех же нанов десяток-другой альбомчиков проблемой не будет. Заморочиться, что ли?..
  "Уточни список предпочтений, Денис".
  Ага, а вот с этим уже сложнее. Музыкальные вкусы у нас с мистером Макдугалом очень разные, на него фиг угодишь. Да и, честно говоря, кантри сейчас в тему, так что ну его на фиг. Пока, по крайней мере.
  "Могу воспроизвести в накопителе ваши личные коллекции, а дальше сами разбирайтесь".
  Ну вот, другое дело...
  - Вот это и бесит, - тяжким вздохом вернул меня к реальности Гленн. - Может, я за руль вернусь?
  - А смысл?
  - Тоже верно...
  Хорошо питомцам: Васька дрыхнет в рюкзаке, который в свою очередь покоится в багажном отделении, заботливо прикрытом пластиковой крышкой, Бадди - там же. Что характерно, в кузове тоже муха не сношалась, и мы без колебаний отправили туда скарб. Чем наш пес и воспользовался, незамедлительно улегшись сверху. Васек было мякнул недовольно, но тут же заткнулся, поощряемый дружеским рыком. Так и ехали - кузов почти не трясло, барахло по нему не скользило от борта до борта, соответственно, помощникам нашим жилось вполне себе комфортно. А вот мы с Маком подыхали от скуки. А ведь как все хорошо начиналось!..
  ... Завести колымагу получилось без проблем - Зевсу даже запрошенные полчаса на анализ не понадобились. Убедившись же в принципиальной возможности оживить аппарат, я незамедлительно попытался воплотить ее в жизнь. И, что самое удивительное, с блеском это осуществил, без затей выдрав с корнем силовой жгут, идущий от генератора к аккумуляторной батарее, и подцепив к нему на живую компактный энергоблок. Напрямую запитывать электромоторы не стал, дабы не лишиться возможности управлять всей этой машинерией штатными средствами. И не прогадал - подождав минут двадцать, пока подзарядятся штатные батарейки, велел Маку проверить работоспособность. Тот без возражений вжал клавишу автозапуска и удивленно вскинул брови, когда приборная панель ожила и продемонстрировала готовность к использованию жизнерадостным помигиванием разнообразных индикаторов. Надо отдать Маку должное, в управлении старинным монстром он разобрался очень быстро, а поскольку риск заглохнуть на электроприводе в принципе отсутствовал, то уже со второй попытки ему удалось стронуть машину с места. А дальше совсем весело пошло: тяговитые мотор-колеса легко перемещали аппарат по лесной почве, и хоть за нами и оставались порядочные колеи, мы нигде не застряли. Вплоть до этого вот шоссе, которое, если верить спутниковым фотографиям, тянулось аж из центрального поселения в полутысяче километров от нас, и упиралось в ничто и нигде, потихоньку сходя на нет вблизи Границы. Таких дорог по Аномалии было проложено множество, и именно они при первом знакомстве вызвали у меня наибольшее удивление: это сколько же труда и ресурсов колонисты на это дело угробили? Впрочем, познакомившись с Аномалией поближе и обзаведясь первыми гипотезами, объяснявшими творящуюся здесь чертовщину, я перестал жалеть сгинувших поселенцев. Теперь бы еще доказательства найти, и вообще тогда буду в гармонии с самим собой жить да радоваться.
  А потом была затяжная поездка - два часа со средней скоростью под сотню. Со средней, потому что мы периодически останавливались, замечая что-то занятное. Естественно, издалека, потому что при ближайшем рассмотрении вся занятность незамедлительно испарялась. Попадались нам все больше банальные универсальные боксы, с одинаковым успехом способные служить как жилыми модулями, так и простецкими амбарами. Ничего интересного мы в них не нашли, за исключением того, что несколько первых экземпляров также пребывали на разных стадиях "развития": у каких-то едва крыша из земли торчала, какие-то вылезли на треть, а то и на половину. И лишь потом пошли полноценные объекты, правда, девственно пустые. Мы даже не поленились у одного дверь выломать, воспользовавшись все той же верной горелкой, дабы вырезать петли и замок. Как и в найденных "тундрах", внутри постройки царил вакуум, в который и устремилась с тихим свистом местная атмосфера, едва мы прорезали первое сквозное отверстие. Еще один звоночек, ага. А еще невероятно высокое качество уплотнений. Короче, Мак тоже начал что-то подозревать, но я упорно отказывался колоться, стоически выдерживая все его наезды. Проф же Куатье по нашему молчаливому договору предпочитал не вмешиваться в процесс.
  Потерянное при осмотре хибар время мы с успехом компенсировали коротким спуртом с разгоном под двести. Правда, долго такой гонки не выдерживали - слишком стремно. Как признался Мак, ему постоянно казалось, что тяжеленная колымага сейчас на взлет пойдет. Да и потревоженные незадолго до того питомцы недовольство выказывали - раздраженным мявом и не менее раздраженным рычанием. Можно было бы и забить, звукоизоляция в кабине выше всяческих похвал. Но я их все равно "слышал" - через нанов и Зевса, а потому предпочитал воздействовать на Мака, дабы не страдать в одиночестве.
  Проверив поочередно три полноразмерных бокса и убедившись в полнейшей бесперспективности дальнейших осмотров, мы на них вообще перестали реагировать. Впрочем, ничего нового все равно по дороге не попадалось, а осматривать довольно-таки чахлую растительность всякий раз, когда Зевс засекал нового представителя флоры, мы не горели желанием. Так что пришлось скучать, раз за разом переслушивая гитарный блюз. В конце концов это до такой степени мне надоело, что я вынудил Гленна притормозить и поменяться со мной местами. Как я уже и говорил, легче не стало - проще только на такси с автопилотом куда-то добираться. Но и поделать с этим обстоятельством мы ровным счетом ничего не могли. Оставалось лишь расслабиться и получать удовольствие - извращенное, ага.
  Что самое страшное, в конце концов у меня это получилось: дорога действовала столь умиротворяюще, что я без медитации погрузился в состояние полной гармонии с окружающей реальностью. Восприятие обострилось, и я начал замечать, насколько красиво здесь небо, насколько глубок и необычен его оттенок - синий с фиолетом и еле заметной прозеленью; как мало здесь облаков и как они не похожи на снежные новооймяконские тучи. Да и поля с перелесками, тянущиеся вдоль шоссе, настраивали на лирический лад - издали вполне себе веселая зелень. Если, естественно, не присматриваться. И близко не подходить, потому что с короткой дистанции в глаза бросались чахлые листья и бледноватая кора. Не очень хорошо здесь себя земные эндемики чувствовали. Существовали, не более того. Было бы интересно взглянуть на возделанные сельхозугодья, но чего не было, того не было - судя по отрывочным сведениям, связь с Колонией на Элве утеряна лет семьдесят с гаком назад. Можно было ожидать, что данный конкретный мир понизился в статусе до дикого с соответствующей деградацией населения, потому и связь пропала. Но я уже упоминал, что в плане животной жизни планета девственно чиста. Факт оставался фактом: колонисты вымерли. Единомоментно это произошло, или имел место достаточно длительный процесс - тайна сие великая есть. Возможно, в поселениях найдем хоть какие-то ответы. Но до ближайшего городка еще пилить и пилить - с полсотни кэмэ. Причем увидим мы его с очень близкого расстояния, поскольку в его окрестностях равнина плавно превращалась в холмистую местность, и шоссе пролегало аккурат между двумя возвышенностями. Если бы здесь присутствовали местные жители, меня бы этот момент здорово насторожил - стремно вот так соваться, можно прямиком в засаду угодить. Но здесь и сейчас на данное обстоятельство можно с легким сердцем забить. И благополучно забыть, ага.
  Скорей бы уже, что ли...
  - Сколько еще?..
  Ага, и Мака пробрало! Как будто у самого в шлеме GPS-трекер не активирован.
  - Около десяти километров, - все же ответил я. И знаете, даже как-то легче от живых голосов (льющийся из динамиков речитатив не в счет) стало. - Потерпи немного.
  - Это, пожалуй, вытерпишь! - закатил глаза Гленн. Ну не любил мой напарник электронщину, даже мелодичную, и даже - о ужас! - с толикой ямайских мотивов. - Выключил бы к черту.
  - А вот это уж хренушки.
  Пусть спасибо скажет, что чуть ниже среднего установил, хотя так и подмывало крутануть регулятор, чтобы динамики басами выбило. Впрочем, именно это соображение и уберегло от необдуманных действий. Поначалу, ага. А потом я все же решил сделать Маку приятное и принялся при помощи нанов перебирать треки, остановившись в конце концов на чем-то дико ритмичном, но разбавленном гитарными запилами. Поморщившийся было напарник на первом же риффе довольно осклабился и принялся мотать головой, а я, расплывшись в ответной ухмылке, вдавил педаль газа в пол. Нас тут же вжало в спинки кресел ускорением (а Бадди, по ходу, свалился с рюкзаков, но за ревом динамиков его обиженный рык, равно как и глухой удар в задний борт, мы не расслышали, а потому пропустили мимо ушей), и некоторое время в салоне "Тундры" царили... кто сказал трэш и угар? Ничего подобного - покой и умиротворение.
  Ровно до тех пор, пока Мак что-то не заподозрил и не завопил:
  - Эй, эй, Дэнни! Притормози-ка!
  Хм... а чего это напарничек забеспокоился?.. Всего-то сто пятьдесят на спидометре... м-мать, он же в милях!..
  - Извини, Мак, задумался, - повинился я, плавно сбросив скорость до приемлемой и параллельно - снова через нанов - сбавив звук до "чуть ниже среднего". - Очень уж обстановочка... способствует.
  - Это точно, - кивнул напарник, соизволив, наконец, убрать ноги с приборной панели. Затек, наверное. - Ты вообще давай не гони. Кто его знает, что там...
  - Развалины, - хмыкнул я. - Пустые. А что?
  - Ничего. Просто не гони. И музон выруби.
  - Параноишь?
  - Да, паранойлю!.. Тьфу! Паранойю! Па...
  - Да понял я, понял... ладно.
  - И окна приоткрой.
  Слушать будем? Ну-ну. Кроме свиста обтекающего машину воздуха вряд ли что расслышим, на такой-то скорости... хотя... уговорил, совсем сбрасываю. Тем более что и ехать осталось пару километров от силы.
  Оценивший мой маневр Мак говорить ничего не стал, только кивнул одобрительно да облокотился на дверцу, наполовину высунув наружу шлем. Тоже верно - аудиосистема в нем качественная, плюс можно настроить баллистический комп на фильтрацию звуков. Мне, кстати, тоже нужно озаботиться. Или пусть лучше Зевс займется.
  "Процесс активирован. Прогресс 1%... 2%... 3%..."
  Молодец, молодец. Прямо мысли читает, ха-ха три раза. Ну и для полного счастья еще в магнитоле звук приглушить, до еле слышимого фона. Совсем ее вырубать, несмотря на просьбу Мака, я не стал. Вот, нормально...
  Последний километр, тот самый, что между двух холмов, дался нам тяжелее всего. Не знаю, как Мак, но я натурально извелся, до рези в глазах всматриваясь в дорогу прямо по курсу. Чего-то высмотреть пытался, ага. Только чего именно без понятия. А Гленн вообще, такое ощущение, в статую превратился. В конце концов нервы у меня все же не выдержали, и я снова от души газанул, подсознательно желая как можно быстрее миновать стремное место. Что характерно, Мак не возразил, даже залез целиком в салон, поудобней пристроив "калаш" - так, чтобы никуда не упирался, но и меня на линии прицеливания не было. Последнее обстоятельство очень порадовало, поскольку напарник его заодно и с предохранителя снял.
  Черт, а ведь и вправду проняло! Не будь у меня сейчас руки рулем заняты, я бы тоже за автомат схватился. А так он покоился между сиденьями - очень уж удобная ниша, такое ощущение, что специально для перевозки огнестрела. Ружей, скорее всего, поскольку длинный магазин моего "калашникова" излишне торчал и я его периодически задевал локтем.
  - Не гони.
  Угу, и правда что-то увлекся... так, до сорока примерно сбросить, а то ничего не видно - вроде бы и вырвались из ложбины, да пока одни лишь кусты по обочинам. Хотя нет, лужайки пошли... или даже огороды. А вот и крайние дома - вполне, надо признать, обыденные. Для староземельной американской глубинки, я имею в виду. У нас на Новом Оймяконе такие не строят, слишком хлипкие для нашего климата. И, судя по выражению лица Гленна, на Нова-Скоттии тоже. Хотя с другой стороны довольно просторные, с жилыми мансардами, гаражами и еще какими-то пристройками, назначение которых сходу и не определишь.
  И тишина... только шуршание шин по асфальту - на такой скорости даже ветер не особо свистит, а сопел с реактивными струями наше транс-портное средство было лишено. Блин, хоть бы где ставня хлопнула... хотя о чем это я? Заброшено все тут. И уже давно. Жили бы здесь микроорганизмы, так уже и сгнило бы все на фиг. А так стоит, как новенькое, жути нагоняет...
  - А это еще что за?..
  Остаток фразы напарника заглушил раздавшийся где-то впереди грохот, сопровождавшийся звоном стекла, а потом мне и вовсе не до его ругани стало: в самый центр забрала что-то ударило, заставив долбануться затылком о подголовник. И буквально в то же мгновение дважды прилетело в район груди, усугубив эффект. Меня вжало в спинку кресла, потом она, естественно, спружинила, и я снова приложился грудиной - на сей раз о руль. Правая ступня непроизвольно слетела с газа, зато левая от души утопила тормоз(напоминаю - у нас гибрид, а не чистый электромобиль, дисковые тормоза наличествовали во всех колесах), и короткого, зато резкого нажатия вполне хватило, чтобы "тундра" сорвалась в занос. И все бы ничего, только как раз в этот момент что-то врезалось в левый висок, и меня мотнуло, соответственно, вправо - прямо на Мака. Так я еще по пути и руль зацепить умудрился для полного счастья, и занос усугубился заваливанием на левый борт... визг тормозов, скрип шин по асфальту, скрежет сминаемого металла, удар!.. Снова скрежет, но теперь уже от скользящей по асфальту на боку машины... и, наконец, тишина.
  Нет, сознания я не потерял, хоть и приложился от души шлемом и левым плечом - пристегнуться-то и не подумал. Дорожной полиции здесь днем с огнем не отыщешь. Мак, кстати, тоже этой простейшей мерой безопасности пренебрег, и теперь меня придавило его тушей. Все вместе дало натуральный оглушающий эффект - как будто в нокдаун отправился. Вроде и воспринимаешь все, а как-то сквозь муть в глазах. И общая заторможенность. И конечности не слушаются. Зато в голове пульсирует мысль - одна-единственная: "Вот попали!" И сердце, такое ощущение, сейчас из груди выпрыгнет.
  Потом я подумал, что все-таки далеко мне еще до мастера-рейнджера Макдугала - вот это интуиция, доложу я вам! Ведь никаких предпосылок не было для такого исхода предприятия. А еще осознал, что дырки в лобовом стекле, обрамленные паутинным узором трещин - следы попаданий... и царапина на забрале тоже от пули. М-мать!..

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"