Маленький Диванный Тигр: другие произведения.

Ворон. Путь домой. Дневник оборотня

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Конкурс фантастических романов "Утро. ХХII век"
Конкурсы романов на Author.Today

Летние Истории на ПродаМане
Peклaмa
  • Аннотация:
    Ворон хорошо освоился на Ветви - богатство, высокое положение, ученики, любимая жена... Но тоска по дома всё же прячется в глубине души. Тосковать или пытаться забыть Землю? Не для него! Сашка/Сильвер/Рэй-Шпага - настоящий ученый и откроет Дверь между Мирами./////ТРЕТЬЯ книга. ПЕРВАЯ глава выложена 17. 08. 2014 года. ЭПИЛОГ - 13. 10. 2014 года.

   Ворон
  
   Путь домой
  
   Дневник оборотня
  
  
  
  
   Глава первая
  
  
  
  - Дэн, на "пихничёк" едешь? - раздался в трубке голос Макса. Мужчина ненадолго задумался - выезд на природу... С Максом не слишком хотелось - опять будет "пивасик", очередная "тёлка" и один из его "корефанов". Вопрос решила Юля, услышавшая предложение.
  - Конечно едем, - безапелляционно сказала она, - давно не выбирались.
  Денис поморщился, но спорить не стал - жена давно хотела выехать куда-нибудь за город. Давно пора наладить громкость на телефоне так, чтобы домашние не слышали разговоров...
   Выезд намечался только на завтра, так что времени на подготовку было предостаточно. На условленное место Денис приехал загодя и...
  - Денчик, здаров, - с голливудским оскалом приветствует его Мишаня, маша рукой из окна Тойоты.
  - Здравстуй, - не слишком умело изобразил радость от встречи Денис. Настроение у него испортилось - пикничёк с этими двумя...
   За прошедшие годы друзья детства несколько поутихли, но... "Если б только друзья, а то ведь ещё и родня" - вздохнул про себя молодой мужчина.
   Большой домосед и работяга по натуре, он искренне не хотел с ними общаться, но родители вели упорные разговоры о важности родственных связей. Важные-то они важные, но если вспомнить, в какое количество неприятностей они его втравливали - то от такой родни нужно держаться подальше.
   Что Макс, что Мишаня, слово "Работа" считали ругательным - они "крутились". Это означало постоянные контакты с "братвой" и ментами или, по их выражению - "с кентами и ментами". Вообще, подобных мусорных выражений они использовали великое множество и лет до двадцати были большими фанатами "пацанской" речи.
   Крутились и получали дивиденды они, а вытаскивать почему-то приходилось их Денису - то общение с чрезмерно брутальными личностями, то непогашенные кредиты... А уж "мелочи", вроде ночных звонков посреди ночи с просьбой вытащить, привезти денег, помочь...
   К сожалению, он был слишком мягким, о чём прекрасно знали близкие - и пользовались этим. Нет, если его разозлить... Рост далеко за метр девяносто, широкая кость и достаточно массивное, пусть и нескладное, телосложение, делали его достаточно серьёзным противником. Прибавьте к этому отменную реакцию в сочетании с озверением в бою - и становится ясно, что до греха доводить не стоит.
  
   Поляна для пикника, присмотренная Максом, оказалась на одной из излучин Дона. Далековато, но и в самом деле хорошо. Спутницы родичей выпорхнули из машин - нагламуренные (!) - и принялись деловито хлопотать, а точнее - изображать хлопоты. Ну в самом деле - многое ли сделают женщины, которые даже хворост собирают так, чтобы не испачкаться. Ира и Лера, кажется... Но это не важно - это явно очередные "тёлки".
  - Динька! - звонко позвала супруга. Потребовалась мужская сила. Да, кроме него некому - как бы странно это не звучало. Пусть Максим ростом и габаритами не уступал ему, да и Миша был парнем рослым, но...
   Макс был откровенно рыхлым - с детства имея проблемы с почками, он был освобождён от уроков физкультуры, да и спортом не занимался - в принципе, как и физическим трудом. Вообще, он часто "козырял" проблемами со здоровьем, что не мешало ему пить пиво в колоссальных масштабах.
   Миша же... Высокий, спортивно выглядящий, он производил очень благоприятное впечатление и казался этаким приверженцем фитнеса и здорового образа жизни. Без майки же он производил откровенно отталкивающее впечатление. Проще говоря - был откровенным "дрищом". В реальности же он был ещё "дохлее", чем казалось на первый взгляд.
   Родичи привычно балагурили, Денис столь же привычно работал. Говорить им... Бесполезно - говорено много раз, а переболтать их...
   Всё шло привычным чередом - шашлык, пиво, водка, травля анекдотов и житейских баек. Вот тут его родичи были на высоте - языки у обоих подвешены хорошо.
  - ...ну я так и сказал тому лоху! - ржёт Макс. Мишаня подхватывает, Денис же вежливо улыбается - ему не нравились истории о "разводах лохов", "тёрках" и прочих "понятийных" историй. Юля же млела - ей казалось, что вот она - настоящая, интересная жизнь! Вдохнув, он покосился на супругу.
  - Ну что, может - баиньки пора? - предложил ей.
  - Ты иди, я посижу, - скинула жена его руку с плеча. Навалилась тоска и руки сами потянулись к бутылке водки.
  
  - Еб..., пацаны, это что ж мы вчера вытворяли?! - разбудил его голос Максима. Денис вылез, держась за голову - ну да, бодун... Оглядываться было неохота - всего в нескольких шагах маячила начатая упаковка баночного пива. Колечко, шипение, запрокинутая голова - и через минуту он мог уже что-то соображать.
  - Вы как хотите, а я водку не буду - явно палёная херня, - категорично высказался Макс. Денис посмотрел по сторонам... Мда, это ж надо - они куда-то перебазировались.
  - Где мы хоть, - вылезла Лера. Сейчас, с размазанной косметикой, она производила довольно отталкивающее впечатление.
  - Да хер его знает, - ответил ей Денис, - меня другое интересует - это мы что - пьяными катались?!
   Судя по всему - не просто катались, но даже свернули лагерь, переехали в какие-то ебеня и снова развернули. На хрена и каким образом - не помнил никто. Нет, ну с этими двумя, - тут Денис покосился на родичей, - влипали и не в такие истории, но один хрен - попадалово!
   Попадалово оказалось конкретным - машины не заводились. Специалисты из них были аховые - если он ещё что-то соображал, то вот Макс с Мишаней могли только "понты колотить", рассуждая о достоинствах и недостатках каких-то машин. Открытый же капот навевал на них тоску.
   Проверка показала, что машины вроде в порядке.
  - Ну что там, - окликнул его нетерпеливый Макс.
  - Понятия не имею. Вроде всё в норме, только аккумулятор сел наглухо.
  - Жоопа, - протяжно сказала деловито красившаяся Ирина, - кто-нибудь хоть помнит, где здесь люди живут?
   Координаты прежнего посёлка ещё помнили, но вот эти дебри были решительно незнакомы. Самое же печальное - дорог поблизости не наблюдалось - вообще. Так - поле с перелесками.
  - И мобила не ловит, - раздражённо сообщил Миша. У остальных тоже не ловили. Поход по окрестностям не вдохновлял - не с бодуна же! В итоге, решили опохмелиться как следует, позавтракать, а вот потом уже решать - что делать.
   Вчерашние шашлыки и засохший на воздухе хлеб разогрели над костром. Завтракали скорее пивом, но подействовало - оживились. В итоге, "на хозяйстве" остался Денис с женой, остальные разошлись - причём парочками.
  - Даа, долго они будут искать, - протянула Юля, уловив общий настрой. Мужчине же было просто всё равно - навалилась какая-то бездумность.
  - Пойду, речку разведаю, - сообщил он супруге.
   Поплескаться они вчера успели, но в другой.
  - Раки, Юлёк, да сколько!
  - Да откуда они в нынешние времена?
  - Хрен его знает, - Денис встал и задумался, - думается мне, что нас куда-то в заповедник занесло.
   Женщина поглядела вокруг и согласилась:
  - А пожалуй. Дорог нет, мусора тоже, раков до хренища, да и рыба здесь, - ткнула она пальцем в расходящиеся на воде круги.
  - Остаётся одно - ждать лесничих, ну и не гадить по возможности.
  - Штраф впаяют, - невольно скривилась супруга.
  - Да может и не впаяют, - почесал он упитанный животик, - всё ж таки в банке работаю, связи кое-какие имеются.
  - Да твои связи, - раздражённо фыркнула супруга, - пашешь больше всех, а всего лишь мелкий начальник.
  - Всего лишь, не всего лишь, - пожал плечами Денис, - а достаток у нас есть - и не слабый! Кстати - напомни, кем там твои родители работают?
  Родители жены были далеко не элитой, а вот откуда у неё взялись эти замашки - непонятно.
   Почесав затылок, удержаться от ловли раков и рыбы Денис всё же не смог. Не то, чтобы он был каким-то очень уж азартным, но когда рыбу можно ловить буквально руками... Всего за полчаса он наловил сотни полторы раков, из которых штук пятьдесят отпустил - тех, что помельче. Остальные же раза этак в три превышали размеры привычных, предлагаемых на рынках.
   Помимо раков, руками (!) поймал двух крупных - больше полуметра каждая, рыбин. "Поросята" подплывали близко и совершенно не боялись человека.
  - Вот что значит - нетронутая природа, - нравоучительно сказала супруга.
   Добычу запекли - котелков и ведер просто не было. К возвращению остальных, всё было готово и запахи стояли умопомрачительные.
  - хрен знает, - развёл руками Максим, - отошли на несколько километров, нашли возвышенность, Иринка вот даже на дерево залезла - и ни хуя!
  - Аналогичная херня, - сообщил Мишаня, - думаю, мы в какой-то заповедник влезли, причём в самую серединку - ни дорог не видно, ни линий электропередач.
   Решили не волноваться понапрасну - выходные всё-таки. День и ночь проведут, как на пикнике, а вот если за это время лесники не подтянуться - разводить костёр с сырыми ветками для подачи дымового сигнала.
   Искать дорогу самому? А кто будет этим заниматься? Макс с Мишей даже в киоск за сигаретами на машинах ездят. Для них и утренняя прогулка километров на пять... Вон - стонут, как им плохо и как всё болит. Их бабы? Ага, щаз - видно, что они из тех, кому все должны.
   Остаётся только он сам, но тоже желания не было - если уж с возвышенности даже дорог не видно, то далековато забрались. Проще говоря - больше шансов на то, что он просто заблудится и искать придётся уже самого Дениса. В общем, тож на тож, разве что гемора больше...
   День прошёл неплохо - еда, выпивка, речка. Вот только несколько тяготила неопределённость обстановки. Денис пытался возиться с машинами - но хрена, заводиться они отказывались - в принципе. К вечеру Лера закатила истерику про - "Настоящих мужчин, которые ДОЛЖНЫ прыгать вокруг женщин". Её было заткнули словами, что настоящие мужчины прыгают вокруг настоящих женщин, а она за всё время даже хворост не пыталась собирать, не говоря уже про готовку.
   К сожалению, истеричку поддержали остальные бабы, да с таким надрывом... В общем, сделали сигнальный костёр с большим количеством сырых веток. Дымило хорошо, но день уже клонился к вечеру, так что мужчинам было понятно - это усилия без особого смысла.
  
   Необычного гостя они увидели не сразу - молодой парень в странных мешковатых штанах и рубахе стоял у кустов, как-то задумчиво на них поглядывая.
  - О, браток, здорово! - полез к нему Макс, - понимаешь, такое дело - приехали сюда и заглохли. Бросать тачки неохота, да и понятия не имеем - куда идти. Так, на разведку сходили, но ни хрена не въехали...
   Сыпя словами, он подошёл к незнакомцу и потряс его за руку. Видно было, что парень явно не в восторге, но посылать не стал.
  - Горожане? - мелодичным голосом спросил он, - ясно...
  - Лапочка..., - негромко выдохнула Ира, глядя на незнакомца. Денис поморщился, но... следует признать - парень и в самом деле красив. густая шапка русых волос, синие глаза, красивое - видно даже через мешковатую одежду, телосложение и плавные, завораживающие движения.
   А ещё - ножны, закреплённые за спиной. Их заметил и Мишаня.
  - Ё! Ролевик? - и не дожидаясь ответа, - молодца. Для серьёзного человека нет, а для молодняка побегать, да баб по кустам повалять...
   Парень почти не отвечал, отделываясь междометиями, ну его и не торопили - и без того ясно, что ночевать придётся здесь - уже темнело. Он ходил по лагерю и внимательно, но как-то хмуро осматривался. Наконец, начало темнеть и парень... Кстати, как его зовут, а то невежливо как-то...
  - На небо посмотрите, - сказал гость. Вместо этого все посмотрели на него. Тот вздыхает и показывает рукой на небо, все послушно поднимают головы - ну луна, ну ещё одна...
  - Мать твою! - тоскливо протянула Юля, - попали.
  - Именно, - спокойно подтвердил... Ээ, абориген?
   Начался крик, мат, скандалы, взаимные обвинения. Ну, а чего ещё можно ожидать - это только в книжках герои в экстремальных ситуациях превращаются в дружную команду, в жизни это как-то не часто встречается...
  - Расставил Сторожки, по лагерю можете ходить спокойно - и в радиусе примерно пятидесяти метров от него. Прилечу завтра с утра, - сообщил местный, после чего подпрыгнул в воздух (высоко, между прочим - метра на три!), превратился в ворона и улетел. Нужно ли говорить, что шума стало ещё больше?
  
   Истерили долго - мужчины тоже. Пусть это скрывалось под напускной бравадой и разнообразными историями о собственной крутости, они и сами в это не верили. Заснули далеко за полночь, спали плохо и проснулись на рассвете в поганом настроении. Начали ждать вчерашнего Ворона (за незнанием настоящего имени), но тот всё не появлялся.
   В итоге, начали осторожно обследовать окружающее пространство, ища отличии от Земли. Нашли много всего - даже песок оказался "каким-то не таким". Денис свой скепсис держал при себе - они даже обычнейшую заячью капусту обозвали "инопланетной хренью".
   Хлопанье крыльев - вот уже перед ними вчерашний абориген.
  - Меня зовут Рэй-Шпага, - первым дело сообщил он, - как вас зовут, я помню.
  Началась лекция - краткая, потому как Рэй после потока встречных вопросов по каждой мелочи просто махнул рукой - и голос у всех пропал.
  - Это временно, - сухо сказал он, - дослушайте лекцию до конца и тогда большая часть вопросов отпадёт сама-собой.
  То, что порталов на Землю нет, было сказано в первую очередь, затем информация о множественности миров и рас, затем... много всего.
   Особенно впечатлила их история о существовании Иных и магов на Земле. Ирина аж подпрыгивала:
  - Я знала, я всегда это знала!
  - Это многое объясняет, - с умным видом сообщил Максим.
  - Магия, - задумчиво сказала Лера и выражение её лица было настолько говорящим, что Рэй немедленно сообщил:
  - Нет, вы не маги и не "Избранные" - просто люди, попавшие в неприятную ситуацию.
  - Магистр... Архимагистр, - поправился Максим, - а мы здесь сможем как-то поприличней устроится?
   Равнодушно пожатие плечами:
  - А это смотря что вы умеете и на что годитесь. В офисе сидеть точно не получится. Скорее всего придётся зарабатывать руками - ну первое время, по крайней мере.
  Поплохело всем - руками, да в чужом (совсем чужом!) государстве Средневекового типа...
   Маг тем временем задумчиво осматривал лагерь и особенно - машины.
  - Хотя знаете, можете продать мне свои машины. Много не обещаю - годовой заработок среднего ремесленника.
  Попаданцы начали было торговлю, но маг сообщил им, скривившись:
  - Годовой заработок среднего ремесленника - это даже завышенная цена. На Земле они стоили именно столько. Если вы думаете, что здесь это они особенно ценны, то заблуждаетесь - слишком сложная, да и ненужная в наших условиях, механика. Беру из-за стали.
  Торговля быстро увяла.
  
   Когда маг превратился и улетел куда-то за повозками - транспортировать машины, то женщины не выдержали и начали высказывать претензии:
  - Вы не мужики, - визжала Лера, - а тряпки!
  - Из-за стали! - вторила ей Ирина, - это наше имущество и мы можем выставлять за него любую цену! Это редкость, да наверняка найдутся коллекционеры!
  - Завалили хлебало! - вылез Максим, а затем и Миша.
  - Вы жопой слушали? - вкрадчиво начал Миша, - мы в другом мире. С нами общается маг и мы ПОЛНОСТЬЮ в его власти. Всосали? Даже если он звиздит - "Право сильного", слыхали? Он вообще может нас кинуть тут, забрав наше имущество - и куда ты пойдёшь жаловаться - до первого хищника?
   Не сразу, но недовольных баб удалось успокоить. К счастью для Дениса, супруга истерику не закатывала - несмотря на не самый приятный характер, дурой она не была.
  
  
  
   Глава вторая
  
  
  
   Встреча с земляками оставила меня равнодушным, ну почти. Как-то они не глянулись - откровенное гнильё. Семейная пара ещё ничего - обычные обыватели, а вот остальные...
   Ну вот взять хотя бы рукопожатие с этим жирным Максимом... Честное слово - как за хер подержался! Поясняю - у любого мужчины, да и у женщин, есть хоть какие-то мозоли - от физической работы, от занятий спортом, от перетаскивания сумок, от ремонта, да даже от чистки картошки и резки овощей появляются какие-то уплотнения в определённых местах! Более того - это держится годами, сходит очень неохотно и легко появляется вновь. Так вот, у Максима - нет вообще намека на мозоли. Как это может быть... Ну только если он НИЧЕГО и НИКОГДА не делал руками. Ну ладно - хотя в последние лет пять, не меньше. Вот кажется мне, что это многое говорит о его характере...
   Вообще-то, к таким вот представителям "Поколения пепси" отношусь достаточно спокойно - у большей части это поверхностное, наносное. Много раз сталкивался, когда какие-нибудь гламурные фифы с килограммом макияжа на лице выхаживают парализованную бабушку и работают волонтёрами в детских домах. Аналогично и с мужчинами.
   Но эти... Не скажу, что сильный ментальный маг - скорее слабый. Но вот в сочетании со знанием психологии и прочих "штучек", получается достаточно прилично. Гниль.
   Вот есть такие, про кого сложена поговорка - "Родную мать за копейку продаст", есть. Не просто продадут, но ещё и обставят всё так, что мать окажется виноватой, а его будут хвалить за правильный поступок - и лишь немногие, наиболее проницательные, будут видеть суть. Впрочем... Не буду спешить с выводами.
  
   Попаданцы достаточно близко от ближайшего селения - всего пара дней пешего пути. Пару раз бывал проездом во время охоты, так что меня здесь знают. Оборачиваюсь у дома старосты.
  - Господин маг! - радостно (ещё бы - мелочи в тот раз не было, так что за крынку простокваши кинул золотой) всплёскивает руками хозяйка, - радость-то какая!
   Коротко сообщаю обстоятельства - встретил чужаков со сломанными механизмами, купил эти механизмы ради любопытства, теперь вот требуется перевезти ко мне.
  - А это, господин Рэй - как мы будем объясняться с ними, если они чужаки? - осторожно спрашивает староста.
  - Молодец, что напомнил, держи! - протягиваю ему артефакт-переводчик и объясняю, как с ним обращаться, - только учти, переводит он буквально, так что фразы строй попроще.
   Мужик почтительно кивает, но не уходит. А...
  - На, - потягиваю ему монеты, - задаток в пять золотых.
  Вижу заблестевшие глаза и добавляю:
  - Но чтоб механизмы не повредить!
   С машинами разобрались - доставят в лучшем виде. Местность там достаточно ровная, так что скорее всего просто впрягут быков и доволокут их таким образом. Ну а если нет - разберут на части, мне все равно целыми только двигатели нужны.
  
   Кстати - сейчас у меня отпуск, потому и полез в глушь. То есть совсем отпуск - даже жена не полетела со мной. Так, летаю, веду походную жизнь, даю волю вороньим привычкам - не все из них уместны в цивилизованном обществе, а отпускать на волю Зверя (в моём случае - Птицу) иногда нужно.
   Нет, жену я люблю - и даже очень. Просто... Ну вот надо иногда так - в глушь, подальше от благ цивилизации. Зато когда вернёшься... Даже обычный сортир со смывом воспринимается как верх комфорта, а уж как воспринимается любимая женщина, которую ты не видел несколько недель...
   Ладно, прерву отпуск - всё равно настрой уже рабочий. Ступаю на Тропу и через какое-то время уже сижу дома, рассказывая Нефертари про случайную встречу с земляками.
  - Совсем никакие? - сочувственно спрашивает милая. Морщусь:
  - Ну семейная пара ещё туда-сюда, а остальные... Вот провалились бы менты, военные, инженеры, токаря, строители - всем бы применение нашёл. А эти? Самый толковый - экономист.
  - Милый, но ведь экономист - тоже неплохо, - осторожно говорит супруга.
  - Да понимаешь, он в банке работал, а туда обычно устраиваются не умные, а со связями. То есть всё может быть, но скорее всего - пустышка. Да даже если знающий - экономист в банке, это не экономист на производстве. Производственники могут оказаться полезными. А банкиры... ростовщики, короче.
   Жена морщит носик - ростовщиков здесь не любят. Ну да, был определённый период, когда Карфаген "увлёкся" даже не торговлей, а ростовщичеством в ущерб всему остальному. Но было это достаточно давно и с тех пор внесли серьёзные поправки в законодательство.
   Насколько серьёзные? Ну... среднестатистический банк Земного типа открыть в Карфагене просто невозможно - за одно только предложение о таком грозит как минимум изгнание, а как максимум - повиснут на крестах*. Ну и куда его? Знания даже если и есть, то нужно всерьёз переучивать - хотя бы законодательство по части финансов, а то ведь предложит работодателю какой-нибудь земной "эксклюзив" - и хана дурачку.
  
   В школу зашёл по крытому мосту - после покупки домов, решено было их объединить, ну и объединили - такими вот мостушками и подземными переходами. Мне это не было нужно - скорее ученикам для ощущения комфорта - вроде так они живут не отдельно от нас. Мосты, кстати, получились на диво - ажурные, невесомые на вид, но чрезвычайно прочные - Леер строил, как и подземные ходы, впрочем.
  - Дядя Рэй, дядя Рэй, - запрыгала вокруг Белка, - смотри как я умею!
  Раз - и почти невесомая пыль собирается в фигурку, скелетик...
  - Белочка, да ты молодец! Прах Древности не каждый Магистр так быстро соберёт!
   Девочка сияет и убегает хвастаться остальным ученикам - ну да имеет право, Плетение чрезвычайно сложное, требующее не Силы, но запредельного контроля. Далеко не каждый некромаг в принципе способен их мельчайших частиц скелета, давным-давно распавшегося на части, собрать его заново.
   Почему дядя? Нет, она мне не родственница, просто... Когда её привезли, она была самым меленьким ребёнком и соответственно, приходилось уделять больше времени обычному общению. Плюс - она из той культуры, где Учитель становится родственником - в буквальном смысле, кровным.
   Откровенно говоря, я не против... И кстати - таланта у неё... Двенадцать только недавно исполнилось - а уже Мастер. Так что если хочет звать меня дядей и считать родственником - я не против. Ребёнок на редкость милый, да вдобавок - мощный некромаг и дорастёт, как минимум (!) до моего ранга. Скорее всего - больше, потому как несмотря на все знания и умения, до Архимага мне очень далеко - банально не хватает Силы. У Белки же уже сейчас её хватит...
   Учеников, кстати, сейчас много - больше сорока. Вот только до уровня той же Белки, не говоря о Ганнибале или Майи, не дорос никто - трое Подмастерьев, а остальные и вовсе - всевозможные Ученики, Адепты и Знахари. Вообще-то, такое считается невероятно быстрым прогрессом, но честно говоря - легче от этого не становится.
   Чтобы от учеников был какой-то "выхлоп" в исследованиях, нужен уровень как минимум Бакалавра, так что... И да, помимо учеников настоящих, ещё около сотни ребятишек проходили обучение в школе. Как я уже упоминал - мне подойдёт далеко не каждый, так что отсев получается достаточно серьёзный.
   Если с Направлениями и Оттенками магии я более-менее научился разбираться, то вот с особенностями мышления и характера - не слишком. Так-то могу и досконально разобраться, вот только время... Вот и получается, что дешевле и выгодней - система с "отсевом". Ребятам тоже неплохо - так-то ведь большинство из них "проскочили" бы мимо обучения в Ковене - всё-таки не секрет, что на учёбу стараются брать "своих". Но раз уж их признали магами - от дальнейшего обучения Ковену не отвертеться.
   Нет, Ковен не предъявлял мне претензий из-за "внеплановых" учеников. В конце-концов, ранг у меня достаточно велик, чтобы чудить куда-как более серьёзно... Ну и заслуги как перед Карфагеном, так и перед Ковеном, достаточно велики. В итоге, таких вот "внеплановых" учат, но потом просто отсылают в провинцию.
   Жестоко? Да ладно! Что лучше - быть грузчиком в мегаполисе или начальником в провинции? Кажется мне, что ответ очевиден.
  
  - Рэй, милый, тебе тут семена привезли, - зашла в кабинет Нефертари.
  - Отлично! - оживился я и помчался разбирать. После установки портала на остров и решения сделать там убежище по всем правилам, началась работа. Непосредственной защитой занималась, в основном, супруга - у жрецов за многие тысячелетия накопилось столько идей, что и Стивен Кинг с Эдгаром По обзавидовались бы.
   Я же занялся бытовым обустройством - ландшафтный дизайн и всё такое. Понимаю, что звучит не брутально, ну да и хрен с ним - всё-таки образование у Нефертари соответствующее. Как выяснилось (исключительно из косвенных данных), готовили её, в основном, именно как специалиста по Защите - в самом широком смысле этого слова.
   То есть Лабиринты с ловушками, Щитовые Заклятия/Плетения/Заклинания и прочее в том же духе. Конкретнее сказать не могу - жреческие тайны. У меня они тоже появились, пусть и жрец из меня достаточно условный - "светский", если можно так выразиться. Что уж там у потомственной жрицы...
   Остров-Дачу переделывал долго - и продолжаю переделывать. Очень понравилась идея с многочисленными ручейками-речушками, соединяющимися между собой. Долго пришлось заниматься картографией и ещё дольше - делать расчёты, но кажется мне, что оно того стоило.
   Если раньше на Даче были обширные, но не частые водоёмы, то теперь это реки/ручьи/канавы от шести до двенадцати метров шириной и глубиной от полутора до четырёх метров. Ну и понятно - множество мостов - самых разных. Это могут быть как "классические" каменные, так и обычные "случайно упавшие", грубо обтёсанные каменные плиты; деревянные мосты в русских и азиатских традициях и сплетённые из ветвей или корней деревьев.
   Мостов много - уже сейчас больше сотни. Не то, чтобы они действительно были нужны... Но атмосферно - Нефертари впечатлилась, а ради этого и было задумано... Около каждого мостика - небольшой, метров на двадцать квадратных, домик в аналогичном стиле. Ну так - романтичное укрытие, в котором можно переждать тёплый дождь.
   Вдоль каналов высаживаю фруктовые/ореховые/полезные деревья и кустарники - самые разные. Ну и луга останутся - планирую потом завезти копытных - коней там, антилоп всяких. Работы много - потому как торопиться здесь не стоит, помню прекрасно историю кроликов в Австралии**. Если что, есть возможность решить проблему магией (проще говоря - грохнуть неподходящий вид), но лучше заранее просчитывать риски.
  Ну и...
  - Рэй, а тебе не кажется, что яблочные семена, прорастающие в людях, у которых нет нашей Метки, несколько чересчур? Арбалетные жёлуди ещё ладно...
  Целую маленькую ладошку и честно говорю:
  - Ну что ты, милая, это пока так... Начало.
  
  
  
  
  За одно только предложение о таком грозит как минимум изгнание, а как максимум - повиснут на крестах* Не преувеличение - хоть банки известны издавна, однако изначально их роль отличалась от современной очень заметно. Многие вещи, ставшие для банкиров в наши времена нормой, ещё в 19-ом веке считались мошенничеством и соответственно наказывались.
  
  Историю кроликов в Австралии** Эту историю можно считать началом возникновения массового интереса к проблемам экологии. Завезённые кролики быстро размножились и стали большой проблемой - условия в Австралии для них практически идеальные. Они оказали достаточно пагубное влияние на вымирание местных видов и помимо этого вызвали в некоторых местах эрозию почвы.
  
  
  
   Глава третья
  
  
  
  Автомобили вместе с Землянами доставили почти через две недели. Странно, но я о них не то что забыл - скорее, поставил в ряд малозначимых событий. Ну да - они сразу произвели на меня негативное впечатление, отсюда и такое отношение. Ещё по Земле помню - отдыхаешь на каком-то курорте - и тут появляется "развесёлая" компания из России...
   В отеле русских и русскоязычных может быть много, но таких... нормальных. А "развесёлые" же пьют литрами, матерятся, хамят направо и налево и главное - всё время подчёркивают, что они русские. Вот честное слово - аж прибить хотелось! И ведь самое интересное - чаще всего это именно русскоязычные, а не русские и уж тем более - не типичные.
   Но... персонал отеля и остальные туристы видят хамов, которые орут о своей "русскости". Дальше продолжать? Вот так и с этими - они мне неприятны и всё тут. А потому - вот нет ощущения "землячества", хоть ты тресни.
  
  - Заталкивай, заталкивай! - орал во дворе кто-то из попаданцев-мужчин, - ну что ж ты за бампер берёшся, чурка неумытая, еблан!
  Затем женский визг, короткий шум драки... Вздыхаю и выхожу во двор.
  - Ну что случилось? - спрашиваю у Ганнибала.
  - Это, - брезгливо показывает он на попаданцев, - шумели и хамили. Я хоть языка не понимаю, но жесты откровенно оскорбительные, да и пинок под зад почтенному Мурано...
   Снова вздыхаю и снимаю Онемение с Дениса - он у них самый рассудительный. Начинаю выяснять картину... Ну да, всё ясно - по дороге общались с крестьянами и по привычке попытались сесть им на шею. Прокатило - больно уж плату старосте щедрую вручил. Ну и здесь они решили, что раз попаданцы, то всяко выше "диких аборигенов". ёлки, ну и дебилы...
   В итоге, учитель из моей школы (не маг), решивший помочь с затаскиванием странной повозки, получил под зад - и в ответ сломал Максиму сперва челость, а затем и ногу.
  - Сами виноваты, - выношу вердикт, - это ж надо - в другом Мире вести себя по хамски, да не разобравшись толком в реалиях! Короче - вылечу, но после лечения "выдам головой"* учителю Мурано.
  Уфф, теперь объяснять, что такое "выдача с головой"...
   Землян поселил в одном из недавно приобретённых домов в квартале Фэйри - сейчас их у меня шесть штук - и ведь все нужны! Личный дом - для себя с Нефертари; дом для представительских нужд - приёмы и прочее; для школы "первичной" - то есть той, где происходит отсев; для "настоящей" школы; под жильё для педагогов (включая Ганнибала с Майей) и наконец - тот, где живёт всевозможный обслуживающий персонал, наёмные воины и прочие личности. Ну да - потихонечку обрастаю свитой...
   Так вот - поселил я их в нормальных условиях - каждой паре по комнате, сортир в конце коридора. Эй, это неплохие условия, особенно если учесть, что они мне в принципе несимпатичны, а ведь взял при этом на полный кошт!
  - Учитель языка Март, - тыкаю пальцем в подростка, тот кланяется. Прижился парнишка пару лет назад и вот поди ж ты - магии ни грамма, но мозги отменные, так что уже сейчас заменяет иногда учителей - обычных. Ну и скорее всего, будет в будущем либо таким же учителем, либо... Посмотрим.
  - Повторяю ещё раз - вы здесь никто, ниже рабов. Буквально - за рабом стоит хозяин, законы и обычаи, божество, которому он поклоняется. За вами - только моя защита. Всё. Здесь любой выше вас - в принципе. Равны вы только самым отбросам городского дна, а таких немного.
  Смотрят на меня такими глазами, будто я это притащил их на Ветку и установил в Карфагене такие законы - тяжёлая ненависть. Ну не дебилы ли, а?
  - Ваша задача - учить язык, учить законы и поконы. Э... неписаные обычаи, имеющие ранг законов. Учиться разжигать печь, ходить на рынок, торговаться и - помогать по дому.
  Снова ненависть. Да что ж это такое...
  - Ещё раз - вы мне не нужны в принципе, так что желающие могут выйти за ворота и идти куда хотят. Золото отбирать не буду - отберут на улице. Как слуги вы мне тоже не нужны - это для того, чтобы вы научились простейшим бытовым вещам, которые местные знают с детства. Ясно?
   Раздаю языковые амулеты и поясняю, как с ними работать.
  - Март, двойная плата, они ещё дурнее, чем я думал, - сообщаю подростку.
  - Спасибо, Магистр Рэй, - скалит тот зубы в довольной усмешке. Ну ещё бы - он и так получает весьма приличные деньги, на уровне приличного ремесленника, а тут вдвойне! Ой рано радуется - попаданцы гарантированно устроят ему сюрпризы... Да и мне.
  
   Залез в нутро машин - и понял, что ничего не понимаю. Весь пластик, да и вообще искусственный материал, разваливался прямо на глазах. Беру проводок в пластиковой оболочке и тру пальцами - маслянистый какой-то, да и запах... Подношу пальцы к носу - так и есть пахнет нефтью...
   Как это возможно и главное - почему, вопрос очень серьёзный. Ни минуты не сомневаюсь, что Портал на Землю заработает, как не сомневаюсь в том, что буду зарабатывать с его помощью и планы - ого-го! Так что лучше сейчас выяснить - из-за чего такая хрень. Не дай Эшмун, привезу товар, а потом вот такая фигня приключится.
   Исследования простейшие - просто разобрал автомобиль по винтикам и сейчас наблюдаю за коррозией. Ничего особенного - просто несколько раз в день подхожу и смотрю - ну и записывающий артефакт в сочетании с несколькими учениками. "Неправильные" детали гниют быстро и почему-то кроме пластика и синтетики вообще, распадаться на части начал алюминий. Остальной металл вроде цел. Самое обидное - не могу понять закономерности. Если с синтетикой ещё можно строить гипотезы, то причём здесь алюминий?
   Блин, за несколько недель закономерности в коррозии так и не уловил. Точнее, идеи-то есть, но все они нуждаются в длительной проверке и возможны только после попадания на Землю. Так что - потихонечку разобрал автомобили на части и пустил металл в дело. Большая часть пошла оружие, ну а меньшая - на эксперименты в артефакторике. Опять же - ничего особенного, просто хочу выяснить заранее кое-какие подробности для торговли.
  
   Попаданцы быстро выучили язык, но вот с бытовыми вопросами... Было туго - сказывалось различие культур, ну и особенности конкретных личностей. Окружающих раздражали неумеренные амбиции Землян - по словам Марта. Никчемушники, они пытались поставить себя выше окружающих только на том основании, что они "цивилизованные".
   Постоянно приходилось гасить мелкие конфликты - то они начнут хаять местные обычаи - прилюдно, мать их (!), то подговаривать на какие-то афёры или учить азартным играм - Миша с Максимом. Если Денис с Юлей хотя бы старались учиться, хоть и довольно вяло, то эти...
   Бабы строили глазки окружающим, откровенно заигрывая - и очень удивляясь потом попыткам трахнуть где-то в сарае; устраивали истерики по любому поводу (отсутствие нормального лака для ногтей, например) - причём не только своим мужчинам; демонстрировали неумение и нежелание выполнять "женские" работы. И главное - очень возмущались при этом, что местные относятся к ним как к откровенному быдлу (действительно - с чего бы?) - они же королевы!
   Мужчины... Афёры, как уже упоминал; попытки "наебать" местных в каких-то азартных играх - как будто их здесь до появления попаданцев не существовало (!); какие-то сложные схемы с "долгами" и "понятиями", призванные заставить местных выполнять их работу и прочее. И опять же - раздутое эго.
   Да с чего, вашу мать!? Учились (но не выучились) в школе одиннадцать лет, а потом "посещали" институты "для корочки"? Знаете слово "компьютер" и можете раскладывать на нём пасьянс? Все претензии на "элитарность" были в том же духе. И снова - окружающие относились к ним, как к быдло, а попаданцы возмущались...
  
   Да хрен с ними - помог на начальном этапе, а тянуть дальше не собираюсь... Обдумывая проблему, одеваюсь в жреческие одежды.
  - Дядя Рэй, помочь? - спрашивает наблюдающая Белка.
  - Не надо, ты лучше к Нефертари сбегай да скажи, чтобы к вечерней трапезе не ждала - поздно приду.
  Девчонка вылетает из комнаты, я же одеваю последний браслет, поправляю ритуальный фартук и ступаю на Тропу.
   Во дворе храма поклон от служки и:
  - Сияющий**, в больнице тебя уже ждут.
  Ну да, в больнице, а вы что думали - жрецы только службы проводят да политикой занимаются? Не здесь.
   Одна из обязанностей - ассистирую целителям. Связка целитель-некромаг творит чудеса - чудеса даже для мира магии. Ну сами представьте - кому проще "грохнуть" раковую опухоль - "жизнюку", у которого едва ли не трава под ногами вырастает при ходьбе - или мне? Вот то-то...
   Отказываться? Да на хрена - это уважение, да и знания. Так-то маги не любят делиться знаниями, но в такой вот ситуации целитель никуда не денется - приходится хотя бы объяснять что к чему. Польза, да ещё какая - недавно вот как целитель добрался до уровня Магистра третьей степени. Вряд ли продвинусь сильно дальше - Направление не то, но и это здорово помогает. Да и до этого уровня добрался только из-за нейробиологии.
  - Кто на этот раз, - спрашиваю Иону (да-да, старинного приятеля - мир тесен). Тот кривится:
  - Вельможного идиота. Влез в Проклятье, да лечиться сам попробовал - он же Высокородный, всё умеет!
  "Вельможный идиот" в сознании, но не пытается спорить - сам понимает, что дурак. Ну в самом деле, одно - рану на ноге вылечить и совсем другое - незнакомое Проклятье.
  - Первичное сканирование делали?
  - Вот, - подаёт кристалл ученик Ионы. Прикладываю к виску...
  - Недостаточно - есть там... Тени, понять не могу.
  - Долго? - спрашивает коллега.
  - Да нет, но вот расшифровка - хрен его знает.
  - И что с ним тогда делать? - показывая на больного.
  - Если затянется - в Стазис, - отмахиваюсь от него.
  - Ну давай.
   Даю - и понимаю, что не зря - Проклятье даже не с "двойным", а с "тройным" дном. Штучка специфическая и...
  - Зови Стражу - будем фиксировать, - говорю Ионе, - некромантские штучки***
  Пациент мгновенно покрывается крупными каплями пота.
  - Не волнуйся, тебе ничего не грозит, просто Стражи зафиксируют, что Проклятье некромансерское и всё, вылечу. Разобрался уже с ситуацией.
  Шумный выдох и благодарный взгляд.
   Стража прибыла быстро - и не только она. Заинтересовались целители, коллеги-некромаги, жрецы... В общем, уже через полчаса у стола с пациентом собрался настоящий консилиум, с интересом исследующий "бяку" - Стражи давно ушли.
  - Приступим, коллеги, - говорит Ион и мы приступаем. Да нет - ничего особо интересного, но коллегам с менее серьёзной квалификацией не повредит понаблюдать.
  
  
  
  "Выдача головой"* В русской (да и не только) традиции закон, по которому виновный поступал в распоряжение пострадавшего. Если речь шла об убийстве, его могли убить, взять выкуп или продать в рабство; финансовые потери - работал на пострадавшего, пока не заплатит долг. Ну и соответственно оскорбления - должен был выслушивать ответные (обычно прилюдно) и подвергаться каким-то унизительным поступкам. И всё это - молча и без пререканий, потому что иначе его вина становилась более тяжёлой.
  
  Сияющий** Не обращайте внимания - это всего лишь жреческие титулы.
  
  Некромантские штучки*** Некромантия - гадание на трупах, обычно человеческих. Адепты этого запрещённого направления - "чёрные" маги в классическом понимании. То есть получают Силу от смертей и страданий, да и вообще - гады.
  
  
  
   Глава четвёртая
  
  
  
   Проблема с некромантом неожиданно затянулась - зараза ускользал из расставленных ловушек. Можно было бы плюнуть, но некромант на Ветви - как серийный убийца на Земле, причём в худшем варианте - когда число жертв исчисляется сотнями.
   Изначально это направление было одной из разновидностей гадания - гаданием на внутренностях. Специально обученные жрецы во время жертвоприношений животных, предсказывали по требухе какие-то события - перемены погоды, неурожай и прочее. Штука, в общем-то, достаточно действенная, но вот беда - для максимально точных предсказаний нужны жертвы либо массовые, либо человеческие.
   В некоторых, особо важных случаях, потрошили и людей. Однако это должны были быть ДЕЙСТВИТЕЛЬНО важные случаи и каждый эпизод заносился в анналы. Если к обычным человеческим жертвоприношениям относились достаточно спокойно - они до сих пор бывали даже в Карфагене. То вот к гаданию по внутренностям - не слишком хорошо.
   Гадание вообще считалось чем-то таким, с чем не стоит заигрывать, да тут ещё и мучения жертв... Однако до поры терпели, а затем произошло сразу два открытия - жрецы-гадатели нашли бескровный способ вопрошать богов о будущем, а некроманты открыли, что при пытках и убийствах можно получать Силу...
   Думаю, дальнейшее развитие событий ясно - некромантов начали потихонечку прикрывать и они ушли в подполье. Бросать некромантию? Да щаз - слабеньким, в общем-то, магам и жрецам, начала идти посмертная Сила, увеличивая могущество едва ли не порядок.
   Как это обычно и бывает - нашлось достаточно людей и нелюдей, не обременённых моралью или хотя бы зачатками совести. Некромантия позволяла омолаживаться и омолаживать других, увеличивать личную Силу... Правда, заодно это корёжило души - причём в буквальном смысле. Некроманты со стажем или постоянные клиенты начинали перерождаться. Да-да - вампиры и прочая дрянь.
   "Гнездились" они обычно в крупных городах - так проще находить жертвы и клиентов. Выстраивались целые сети, законспирированные крайне тщательно. Само-собой разумеется, что в этих сетях были в основном преступники и влиятельная верхушка.
   Не все - только самый отмороженные, со "сдвигом". В преступном мире таких предостаточно, да и среди богатых они не такая уж и редкость. Хватало закрытых кланов и родов, которые по минимуму появлялись на публике - и вот среди таких и следовало искать клиентов некромантов.
   Нет, большая часть закрытых кланов была абсолютно нормальной и закрывались они по вполне прозаическим причинам. Ну вот к примеру: семья Ра являлась старым жреческим родом и хранила слишком много тайн. Аналогично и со многими другими. Но хватало и тех, кто закрывался из-за многочисленных врагов или странных семейных традиций, или... В общем, поиск не будет простым.
   Какую-то часть семей можно отсеять изначально - ну вот хотя бы семью моей ненаглядной. Служили они солнечным богам, что просто несовместимо с этой грязью - сгорели бы в буквальном смысле. Теоретически, так можно было пройтись по многим родам, но...
  
   Дело затягивалось, так что создали специальную комиссию, куда вошли не только Стражи, но и маги, жрецы - из тех, кто гарантированно не может быть замешан, но может быть полезен. Предложил свои услуги и я - не только как эксперт-некромаг, но и как сыщик. Не скажу, что очень опытный специалист, но оперативной и следственной работе в своё время учили - такие навыки здорово способствуют выживанию.
   Вообще, местные спецслужбы базировались на совершенно иных принципах, чем на Земле. Не скажу, что хуже и лучше - просто других. Для примера - многое здесь было на магических клятвах, на обещаниях богам.
   Оперативная работа? Достаточно слабо - да просто и не слишком-то нужно. Города сравнительно небольшие и даже такие "мегаполисы" как Карфаген, по численности населения будут поменьше большинства областных центров. Вдобавок - все жители селятся по кварталам - то есть медники в одном, кожевники в другом... Ну и отдельные кварталы для чужаков.
   Получалось, что забрёдший в чужой квартал, сразу же попадал под наблюдение. Нет, ничего параноидального, просто жители квартала знались и дружили поколениями, так что кто-то посторонний прямо-таки бросался в глаза. Ну а раз все друг друга знают и объединены родственными, дружескими и деловыми связями, то друг-другу гадят очень и очень редко. А постороннему совершить преступление и остаться незаметным... Не смешно.
   То есть вся оперативная работа меняется кардинально (не забываем о магии и богах). Соответственно - другой подход к следствию, к криминалистике, да ко множеству вещей.
   По привычке, разобрался в системе сразу же после того, как решил здесь осесть - нужно знать сильные и слабые места Системы. Так что - предложил свою помощь потому, что понимал - помочь действительно могу.
  - Непривычно то как, - задумчиво говорит щуплый, немолодой следователь Гасдрубал (имя достаточно популярное), глядя на доски, - но удобно.
  Ещё бы - привычная для Земли методика с досками, на которые крепятся фотографии и прочее, очень удобна и главное - наглядно.
  - Я так понимаю, подобных откровений у тебя не мало?
  Киваю:
  - На Земле цивилизация отличается весьма значительно, так что подобных идей у меня довольно много.
  Следователь закуривает*, затем виновато смотрит на окружающих:
  - Вы не против?
  Отвечаю за всех:
  - Что вы, - и создаю у него над головой воздушную вытяжку. Благодарный кивок и пояснение:
  - Отбили лёгкие недавно, да ещё и Заклятие схлопотал, вот целитель и назначил.
   Дальше, по идее, должен быть мозговой штурм и гениальное решение. На деле же... Длительный и упорный многонедельный труд следователей - ну и немного нас, экспертов. Отсекались заведомо неправильные решения, проверялись и перепроверялись люди и нелюди, которым можно было бы доверить часть следствия.
   Начали находить жертв - а раньше и этого не было! И вот тут-то наступила моя очередь работать - снимаю отпечатки ауры, пытаюсь вызывать души (успех невелик). Словом, выполняю работу некромага-криминалиста.
  - Напали на след, - говорит Гасдрубал в один прекрасный день, - помогли твои методы.
  Расплываюсь в улыбке - удалось в несколько раз уменьшить количество подозреваемых, ометя в сторону тех, кто в принципе не мог бы это совершить.
  
  - Облачное, - кидает мне Нефертари, залетая в комнату, - собирайся, едем туда.
  Собираюсь, не задавая вопросов - она и её семья тоже участвуют в расследовании. Что, крутые у нас ресурсы? Ага, вот только у некромантов не намного хуже - если верить косвенным данным, они уже лет десять занимаются этим "бизнесом", что было бы невозможно без покровительства на самом верху.
   Я там нужен на случай, если придётся "гасить" некромантов - мы это умеем неплохо, специфика такая.
  - Милый, может этих... возьмёшь, - предлагает жена. Под "этими" она имеет в виду попаданцев, которые её изрядно раздражают.
  - Может, прогуляются за ворота, да увидят, что мир достаточно жесток, да поумнеют?
   Сомневаюсь, но раз супруга захотела, так почему бы и нет. Не во время задержания, а чуть погодя подвезти, да показать... Формирую Вестника и шлю Землянам - пусть подготовятся к путешествию на пару дней.
  
   Группа "быстрого реагирования" - почти полсотни опытных магов и вояк. Не "самых-самых", но рангом куда выше среднего. Затем несколько сот храмовых воинов для оцепления - среди них у меня много знакомцев, частенько вместе тренируемся.
   Вот и Облачное... В первых рядах боевые маги и воины, затем бойцы поддержки, куда вхожу и я. Маскировка хорошая - изобретение Рэйвена, для здешних мест - вообще аналогов нет. Большое поселение, выглядит очень пасторально, даже слишком.
   Если приглядеться, можно увидеть мелкие несоответствия - очень мало животины на улицах; слишком нарядно одетые поселяне - причём видно, что это у них повседневная одежда; огородики около домов изрядно заросли и прочее. Если вдуматься, то становится ясно - живут здесь не сельским хозяйством.
  - Готовы? - спрашивает Гасдрубал. Дожидается ответов и...
  - Начали!
  - Ррааа!!!
  В посёлок врываемся озверевшими демонами - здесь не будет такого понятия, как "Невинные" или "Заложники" - они все так или иначе замешаны.
   Основные строения известны - туда-то и рвутся бойцы. Однако без внимания нельзя оставлять даже сарайчики, так что они тоже исследуются или чаще - ломаются.
   Широкий взмах шпагой - и на целой улице наиболее хлипкие строения превращаются в труху. Ну да, Прах Времён, да с накопителем... Пижонство, но ребятам полегче работать будет. Бегу дальше под охраной боевой тройки - огненный маг и двое волков-оборотней. Снова взмах - и снова часть строений рассыпается в труху.
  - Вжжиг! - пролетела стрела. Уклоняюсь - я не киногерой, ловить или отбивать их. Могу, конечно, но на хрена? Их частенько "заряжают" какой-нибудь дрянью. Огневик вскидывает посох - и в доме, откуда прилетела стрела, вспыхивает гигантский огненный шар. Скалится.
   Вижу, как остальные члены отряда "потрошат" деревню - быстро, очень быстро, прошло чуть больше десяти секунд.
  - Горгульи!
  Мать твою, из земли выкапываются уродливые твари размером с собак! Специфика их такова, что они очень плохо поддаются тонким Плетениям - только грубой, сырой Силе. Оружие? Так и тела у них - каменной прочности.
   Горгульи очень любят некромантов - они и сами частично питаются болью и страданиями - недаром многие считают их частично демоническими созданиями. Но вот у меня против них... Слабовато. У меня Плетения скорее изящные, чем сильные - это вообще свойство моего Направления. Так только - наполовину магией. наполовину врукопашную.
  - Рррааа! - раздаётся боевой клич и закованные в сталь паладины с тяжёлым оружием начинают разбираться с полудемонами - и успешно.
  - Рэээй!
  Бегу на крик - некромант начал ритуал Вызова. Не знаю, что это будет, да и знать не хочу... Падаю на колено и бью руками по земле, выдавая одновременно выплеск Силы - не сырой, а подготовленной. Короткая вспышка и вокруг некроманта... некромантов, он не один, начинают кругами загораться сложные системы символов, лишая их магии. Успел...
  
  
  
  
  Следователь закуривает* Не думайте, что курительные смеси и травы пришли от индейцев. Курили и раньше - коноплю, галюциногенные смеси, смеси трав - в том числе в лечебных целях. Та же конопля помогает от некоторых лёгочных болезней, но есть и полезные смеси без содержания наркотических веществ.
  
  
  
   Глава пятая
  
  
  
   Всё - теперь с некромантами работают следователи и жрецы - работают очень грубо. Поскольку вина очевидна, то оставлять их в живых никто не собирается, так же как и миндальничать - менталистика рулит. Вижу Нефертари - они зачищают местность и проверяют оставшихся в живых местных жителей.
   "Под нож" пойдут все, просто некоторые примут огненную смерть. Жестоко? Нет - они соучастники. Да, дети тоже считаются соучастниками. Такой подход очень рационален, несмотря на кажущуюся жестокость. Если знаешь, что за определённые преступления казнят не только тебя, но и всю родню... Как-то задумаешься - а стоит ли.
   На Земле вон, в России - мелкие наркоторговцы очень часто цыгане с кучей детей. И что? Их даже не посадишь толком - смягчающие обстоятельство, да "Несовершеннолетние на иждивении". В итоге, притоны всем известны, а закрыть по закону не получается... Здесь же - наличие детей является ОТЯГЧАЮЩИМ обстоятельством.
   Не афишируется, но детей у таких вот семей убивают не только поэтому - некромантия разъедает душу. То есть даже взрослый, живущий неподалеку, может пострадать - депрессии всяческие. Даже если он вообще ни в чём не замешан! Дети же - более восприимчивы и из них вырастают настоящие чудовища... Не обязательно вампиры и прочая нечисть - "просто" маньяки и садисты.
   Не афишируется потому, что не всегда некроманты вершат свои ритуалы в отдельных посёлках - иногда они устраиваются в густо населённых кварталах. Последствия представляете? Вот то-то... Приходится "зачищать" - и прежде всего детишек. Эпидемии там всякие и прочее. Да, приходилось в этом участвовать... Не хочу вспоминать.
  
  - Ааа! - раздался какой-то нутряной вой. Даже не оборачиваюсь - "ломают" сознания захваченным. Ну да - так намного проще, чем допрашивать, записывать... "Взломал" - и готово, необходимые знания уже в голове. Времени экономит охренительно, а в некоторых случаях это ой как важно.
  - Что за хрення, мать вашу, - донёсся до меня разговор на русском. Март, осклабившись, ведёт за собой попаданцев. Радуется человек - не любит от некромантов, личные причины. Так что в данном случае, для него картина пожарища и трупов - бальзам на сердце.
   Слылу, как Март объясняет им ситуацию на упрощённо детском уровне - злые некроманты, добрые паладины, воины Света, бла-бла-бла.
  - Нет, ну не детей же! - взвизгивает Лера. Снова объяснения о суровой необходимости и прочим. Голоса жужжат, мат, кто-то из них блюёт.
   А кстати - Денис с Юлей помалкивают. Эта парочка мне тоже не нравится, но они хотя бы поняли, что это ДРУГОЙ мир с другими законами; что я не виноват в их попаданстве и не обязан обеспечивать им красивую жизнь; что... Да много чего - остальные продолжают упорно меня ненавидеть, пытаются "нагнуть" под себя аборигенов и категорически не желают даже пытаться искать работу. ёлки...
   Ну вот ненавидеть-то меня за что? За то, что более успешен и не делюсь, не приглашаю их, таких красивых и умных в равноправные партнёры? Если верить Марту, то именно в этом. Что-то подслушал, что-то Земляне сами брякают, а уж собирать информацию и анализировать подросток умеет неплохо.
   С поиском работы такая же херь - Денис пытается изучать местную бухгалтерию и делопроизводство - и вроде успешно. Не знаю насчёт карьерного роста, но вот то, что его хотят взять мелким клерком в торговую компанию - факт. Юля... та менее успешна, но хотя бы пытается изучать быт и хозяйство, помогает с уборкой, на кухне, ходит на рынок. В общем, врастает в жизнь домохозяйки.
   Максим с Мишей - только "крутиться" пытаются, а поскольку здесь нет привычных связей и "лохов", то ни хрена не получается. Работать? А что они умеют? Ладно на Земле - родственные связи обеспечивали неплохую поддержку, помогало умение вешать лапшу на уши, заводить полезные знакомства. Здесь это ну никак "не катит". А больше они ничего умеют и не хотят.
   Лера уже переселилась в отдельную комнату и быстро становится той, кем и была на Земле - то есть женщиной "облегчённого" поведения. Дура, она не понимает, что здесь не Земля и все эти подарки от многочисленных мужчин считаются одной из форм проституции. Да вроде как уже и деньги начинают оставлять...
   Ирина пока держится, но со своим мужчиной ругаются целыми днями - он должен, должен, должен! Должен обеспечивать ей достойную жизнь; должен срочно наказать того козла, который сально на неё посмотрел; должен купить ей новую одежду, украшение... Она должна?! Да он, козёл, должен (!) быть счастлив просто потому, что она у него есть!
   В общем, я таких не люблю и не понимаю. Вас обеспечили жильём, одеждой, едой, приставили учителя... Мать вашу, да вы хоть покажите, что стремитесь к чему-то достойному!
  
   Работа шла, я стоят на подстраховке - мало ли. Безумно хихикающий Март стал сюрпризом неожиданным. Нет, он вообще-то достаточно смешливый паренёк, но только в своей компании - не принято здесь травить анекдоты с большими начальниками. Нет, всё равно подходит.
  - Они, - хрипло произносит он и сгибается от истеричного хохота, - земляне ходят и рассказывают всем, что ты некромант!
  После этого он аж захлебнулся от хохота.
   Ага, вот ещё идут рассказчики, судя по багровым перекошенным физиономиям. Ну да - "народные мстители" решили, что раз делиться богатством с ними не желаю и вообще "веду себя неправильно", то меня надо "опустить".
   Такие подробности всплыли после осторожного допроса у менталиста. После услышанного, меня аж перекашивает - по хорошему, за такое нужно убивать... Убивать не хочется, но видеть их рядом с собой больше не хочу.
   Решение проблемы попаданцев было простым - подсказала Нефертари.
  - Рэй, да чего ты мучаешься? Оплати им комнаты в трактире, да с питанием - и всё это на год, да чтоб трактир подальше он нашего квартала. А дальше... Захотят - выплывут, ну не захотят, так это их проблемы - кто ж кусает кормящую руку?
   Всё - сделано и забыто. Ну... не совсем - Март по собственной инициативе проследил за ними. Денис с женой не стал пользоваться халявой, а нашёл себе место клерка, отказавшись от комнаты и прервав контакты с родичами-земляками. Вроде как было сказано много "тёплого" на прощание, если верить обрывкам фраз, подслушанных парнишкой. Так что может быть он и не совсем пропащий.
   Лера переехала, но попросила отдельную комнату - Март оплатил на свой страх и риск.
  - Ладно, - машу рукой, - оплатил так оплатил, компенсирую.
  Получив отдельную комнату, она быстро договорилась с хозяином трактира и окончательно стала проституткой. Вроде как она выбирала тех, кто ей нравится, а не спала со всеми подряд - но чувствую, это не ненадолго.
   Ирина тоже запросила отдельную комнату и сейчас в поисках нового "папика". Проституткой быть она не хочет, но не хочет и меняться - всё те же неоправданно высокие запросы и претензии ко всем окружающим. Хотя... Может и найдёт - из небогатых торговцев пенсионного возраста - остальным проще найти менее истеричную любовницу или просто купить рабыню.
  
   Задумываюсь - сколько же времени прошло на Земле? Да не так уж и много, если коэффициент один к пяти. Родные почти не постарели, племянница только недавно должна окончить интернатуру. Мда... А здесь столько событий, что просто охренеть.
   Вот не лезу в авантюры специально - не "приключенец", нет нужды в подпитке адреналином. И всё равно - то очередной прорыв, то... Что? Да, очередной - после удачной остановки Тирского Прорыва, где я хорошо себя показал, стал очень востребованным специалистом.
   Платят? Да неплохо, хотя в частном порядке мог и бы и больше зарабатывать. Но - дело нужное, да и статус. Вот, был недавно в одном из городов Союза и попал в период погрома "Проклятых нелюдей". Ну да там и в самом деле была нездоровая обстановка - слишком много чужаков у власти. Ладно, это к делу не относится. Так вот сижу в кондитерской, ем сладости - и сюрреалистическая картина - погромщики проходят мимо и вежливо (искренне!) со мной здороваются...
   Ну как же - я же не "поганый нелюдь", а "тот самый Рэй-Шпага". Пусть и "нелюдь", но - не торгаш какой-то, не наёмник, а порядочный некромаг, спасающий жизни. МЧС.
   Помимо Прорывов, приходится Чистить территорию после последствий Прорывов состоявшихся; после некромантов; после больших битв. Вроде бы и мирная профессия... Ну как мирная - нормальные разумные не нападают. А всё равно - то с демонами сталкиваюсь, то ещё с какой-нибудь пакостью. В общем, приключений хватает - и ведь не ищу!
   Представил, что было бы у "канонного" попаданца, который лезет с героизмом и своими понятиями о справедливости в каждую щель... Ну, как в книжках описывается. Либо убили бы в одной из заварушек - а кто откровенно психованного чужака жалеть будет? Скорее даже прибьют еще ДО заварушки... Ну или как вариант - рабство, попрошайничество, удел слуги. По крайней мере - на первых порах. Потом, очень нескоро, как адаптируется более-менее, есть возможность взобраться повыше - немного.
   Даже вот я - откровенный Марти-Сью по имевшимся еще до попадания навыкам... Многое бы навоевал, если б решил действовать по книжной логике? Ну, то есть Завоевывать Ымперии; ходить войной на Чёрных Властелинов или хотя бы попытался остановить "Свящённую" войну за несколько гектаров спорного выпаса...
   Это другой Мир, точнее - Миры. "Ломать" его под себя, да ещё сходу... Даже сейчас бы не потянул. А вот встроиться, найти своё место - и потом уже что-то менять, пожалуйста. Но - не скоро, нужно хорошо понимать, что можно, а что нельзя трогать.
  
   Рядом возникает Шарик, прямо-таки пышущий нетерпением и восторгом.
  - Да, мой хороший?
  В ответ - Образы, взбудораженные, малопонятные... И среди них мелькает Земля. Ну-ка ну-ка... Слегка охлаждают энтузиазм Гончего и тот начинает транслировать Образы более чётко.
   Поиск... Поиск дома... Поиск Земли... Возвращение по собственным следам до последнего Островка того рокового путешествия по Кромке... Познакомиться в вменяемыми обитателями Островка и с их помощью найти ещё один отрезок той самой дороги... И снова... И вот - Земля.
   Обнимаю Шарика, говоря ему самые ласковые слова, которые только могу выдумать, транслирую счастье, радость, одобрение... Гончий тоже счастлив - он всё сделал правильно!
   Знал, что он у меня намного умнее обычной собаки. Нет, до человека ему достаточно далеко, но всё равно - это надо было спланировать - и потом действовать, день за днём, год за годом.
   В самом начале он спросил у меня одобрения и я одобрил - скорее машинально, для отмашки. А вот поди ж ты... Теперь возвращение домой... Нет, не навсегда - мне на Ветви уютно! Возвращение - дело решённое. Не сразу - сперва буду долго прокладывать Тропу.
   К сожалению, по следам Шарика могу идти недолго - он всё-таки создание Кромки, я же такими способностями не обладаю. Но всё равно - несколько недель... Ну максимум месяцев - и я дома.
  
  
  
   Глава шестая
  
  
  
   Информацию о Тропе Нефертари восприняла очень неоднозначно. С одной стороны, она искренне за меня радовалась, а с другой - опасалась и опасения эти не были напрасными...
   Прогулка такой длительности - занятие само по себе рискованное, да и мало ли - что там может случиться на Земле. Не факт, что проход останется открытым...
  - Милая, ну ты меня знаешь - я если и рискую, то риск просчитанный, - целую жену в заплаканные глаза, - то есть со стороны может казаться, что я удалец, но ты же знаешь - дурной удали у меня нет.
   Шмыгает носом и постепенно успокаивается. В больших глазах начинает появляться надежда.
  - Во первых, по следам Шарика пойду осторожно и буду ставить "якоря" как можно чаще. Во вторых - пойду только после того, как окончательно разберусь с возможностями порталов и координаты Ветви буду помнить даже во сне.
  - Ладно..., - успокоенно тянет супруга. - Обещаешь?
  - Обещаю.
  
   Обещание пришлось подкреплять постелью. Гм..., в последние несколько месяцев жена намекает на то, что мне ПОЛОЖЕНЫ наложницы. Звучит дико, да, но... Здесь не ревнуют к наложницам*, особенно если муж не забывает про жену в постели. Ну и... "эксперименты" с подружками до свадебных времён не прошли даром - Нефертари скучала по девичьим "забавам".
   Второе - и самое главное - темперамент у неё оказался ниже моего. Нет, не "брёвнышко", далеко не так. Просто мне желательно каждый день (если только в работу "с головой" не ушёл), да по много раз. Жене - раза три, ну четыре в неделю по паре-тройке раз. Больше - воспринимается уже как супружеский долг, а не удовольствие.
   Оказалось, что она давно намекала мне об этом, но - разница в менталитете и воспитании, так что намёков я не понял. Ну согласитесь - сложно принять тот факт, что жена САМА предлагает найти любовниц.
  - Ладно, сколько нужно?
  Лицо Нефертари приняло задумчивое выражение:
  - Да с десяток - разномастных чтоб. Рыженькие, беленькие, чёрненькие, полненькие, худенькие...
  Поскольку вид у неё при этом был несколько смущённый, то мне было понятно - под себя подбирать будет... Да я только за!
   После этого разговора приоткрылось немало интересного о храмовом сексуальном эээ... просвещении - без подробностей. Девственность среди женщин здесь ценится по целому ряду причин, но не в этом суть. Суть в том, что все прекрасно знают, что женщины тоже люди и хотят секса. Ну а поскольку ценится девственность, то - сами понимаете. Нет, "игры" не поощряют, но скажем там - стараются не замечать. А дальше просто - женский коллектив и всё такое**. В сочетании с храмовыми фресками специфичного свойства и кое-какой литературой, выходят они подкованные в сексуальном плане, но скорее теоретически.
  
   Основные расчёты с порталами были закончены через три месяца после памятного разговора, так что - потихонечку натаптываю Тропу.
  - Уфф..., - тяжело опускаюсь на... поверхность, наверное - не знаю, как точнее можно назвать эту часть кромки. Нет, не так просто - потому как физические законы здесь СИЛЬНО отличаются - большее количество измерений, изменяющаяся сила тяжести и многое другое.
   Вот и сейчас - сделал "якорь" и сажусь, почёсывая Шарика, подставляющего голову. Вот только он расположился вверх головой - по отношению ко мне - и тоже на "поверхности". Так вот причудливо закручивается пространство, да...
  - Ну что, малыш, домой к Нефератари или поиграем немного?
  Гончий задумывается, затем выдаёт образ - "Всё сразу", то есть играть по пути назад. Смеюсь - он сильно напоминает детей в возрасте около пяти лет. Ну... временами... иногда. Мышление у него всё-таки сильно отличается от человеческого, так что это скорее ассоциации.
  - "Как играть"?
  - "Друг/хозяин кидать, я ловить" - и отчаянное мотыляние хвоста. Транслирую образ согласия - и Гончий спешит на поиск желающих поиграть. Да-да, понимаю, что звучит странно, но желающие есть - местные обитатели вполне могут друг с другом сотрудничать. Отыскать дорогу домой Шарик смог только с помощью такого вот сотрудничества - "опрашивал" местных обитателей. Зачатки интеллекта у пета есть и сильно подозреваю - что побольше, чем у некоторых людей - просто это другой интеллект.
   Наконец, находится какой-то гибрид птицы и обезьянки с постоянно меняющимися конечностями. Он осторожно приближается ко мне и транслирует Образ Силы. Понимаю и делюсь, выпуская немного в виде шарика. Вот уж не знаю почему, но наша Сила для этих созданий - как лакомство, хотя вообще-то недостатка в энергии они не испытывают. И - Сила воронов должна быть отдана добровольной. Вот у других - не обязательно...
   Подобные сценки повторяются вновь и вновь - якорей установил уже не сотни - тысячи! С ужасом представляю себе - какой-же колоссальный путь я преодолел, попадая на Ветвь. То есть Земля может оказаться совсем близко, буквально "за поворотом". Вот только нужно знать маршрут, а вслепую... На фиг!
   "Пахнет" уже знакомо. Не то, что я здесь бывал раньше, но есть, есть ощущение Земли. Поэтому...
  
  - Милая, я уже близко подошёл, - сообщаю Нефертари, - так что наверное ещё выход-другой - и я на Земле. То есть могу задержаться на несколько месяцев - чтобы не волновалась понапрасну. Ладно?
  Жена храбрится, но вижу - взволнована. Однако истерики и завываний нет - воспитание. Не только храмовое - здесь вообще привыкли, что мужчины могут погибнуть - на войне, от когтей дикого зверя, от яда змей и насекомых, в шторме... Да вариантов масса! Привыкли - и воспринимают это... Ну не как норму, но как должное, что ли.
   Теперь на каждый выход экипируюсь очень серьёзно - одеваюсь более-менее по земному, клинки всегда с собой, артефактами обвешиваюсь и т.д. "Более-менее" - это значит сапоги, штаны, рубаху, куртку. Извращаться и пытаться воспроизвести земную одежду... Да на хрена - Отвод глаз и всё, будут принимать за рядового фрика даже со шпагой на перевязи.
   Вот и знакомые места... С силой выдыхаю - и открываю Кромку. Лес, а точнее - лесополоса или парк. Что Земля, видно сразу - пластиковые бутылки, мать их. Путешествие утомило сильно - даже с якорями, артефактами и накопителями опустошён до донышка. То есть при необходимости могу использовать магию или поуворачиваться от пуль, но это должна быть именно необходимость - Сила практически на нуле.
   Устало констатирую очевидные вещи: лето, примерно конец июня - начало июля, по растениям можно понять; смеркается... Вижу костёр и устало бреду к нему.
  -"Эге", вяло шевелятся мысли, - "это ж насколько я устал, если именно бреду".
  У костра - неправильно разведённого, кстати, сидят молодые парни и девушки с гитарами. Они едят, пьют и наигрывают нехитрые мелодии. Понимаю какое-то несоответствие, но не сейчас - от усталости почти не соображаю. Есть такая "фишка", общая для магов любой известной расы - при магическом истощении мыслительные способности резко падают. Поэтому - отдых крайне важен.
  
  - Позволите путнику присоединиться к вам? - спрашиваю у компании. Смотрят как-то странно. Хм... Переспрашиваю на Сиди-н - и снова не понимают. А... вот в чём дело. Прокашливаюсь и повторяю уже на русском:
  - Разрешите путнику посидеть у костра?
   Отодвигаются и дают местечко. Достаю из котомки сыр, пресные лепёшки и копчёное мясо, выкладываю на общий стол. Отщипываю от каждого понемногу - показываю, что пища в порядке. Затем тянусь к жареной курице - показываю, что доверяю им. Жую - невкусно, мясо рыхлое, "неправильное". Нет, я жилы не люблю - домашняя скотина куда вкуснее дикой. Просто... неправильное.
   Народ тоже оживает, берёт мою еду - всё, между нами мир.
  - Охренеть, какая вкуснятина, - говорит один из парней, грызя полоску копчёного мяса, - попробуйте.
  Пробуют мясо, сыр, хлеб.
  - Фермерские продукты, такое студентам не по карману, - вздыхает одна из девиц, - а что за мясо хоть?
  - Оленина.
  - Чо, правда?
  Киваю.
  -Охренеть! Сам добыл?
  - Купил.
   Дальше идёт чавканье, сопение - едят неаккуратно. Не то чтобы нарочно - скорее просто не умеют есть в таких условиях. Попутно ведётся какой-то невнятный разговор, называют друг друга странными именами - почти все на "Э". А...
  - Вы толкиенисты, да? - прямо спрашиваю молодёжь.
  - Нет богов кроме Валаров и Толкиен - пророк их! - с преувеличенной важностью заявляет прыщавый парнишка с... накладными ушами? Да, действительно...
   Потом ещё несколько громких фраз на эту же тему.
  - Толкиенисты, да, - поясняет одна из девиц, - но не ортодоксальные - мы на любые ролёвки ходим. Кстати - как тебя зовут-то?
  - Зовите меня Рэй-Шпага, - привстаю и слегка кланяюсь, прижав руку к груди.
  - Очень приятно, а я -..., - снова звучат странные имена.
  - Та эльф-наёмник, да?
  - Ворон-оборотень, Архимагистр-некромаг, - поправляю её.
  Хмыканье одного из парней:
  - Фантазия работает, да и аутентичность мощная - аж верится.
   Постепенно Сила восстанавливается, но медленней, чем привык на Ветви. Наконец, мал-мала отхожу - и начинаю понимать, что усталость сыграла со мной интересную шутку. Пора улетать, пока не натворил что-нибудь ещё.
  - Спасибо, что пустили к костру, - начинаю собираться. Достаю из сумки простенькие, но многофункциональные амулеты... Какие-какие... - мошкару/комаров/блох/пиявок/оводов/вшей не подпустят, собаки будут относится дружелюбней, у людей агрессия гасится.
  - Вот, в благодарность за компанию, - раздаю каждому по амулету.
  - Серебро, да красивое, - тянет девушка, - спасибо.
  
   Лёгкий поклон, отхожу чуть в сторону, прыжок вверх метра на четыре, Оборот - и вот я лечу к одной из своих законсервированных баз. Мысленно прокручиваю общение - всё ли правильно сделал? Поздоровался, пищей поделились, не гневался за недоверие... Да вроде всё нормально.
   Где-то в глубине сознания занозой сидела мысль, что что-то я сделал не так, но вот что именно... Гашу мысль в зародыше - всё равно, пока не отдохну, мыслитель из меня - как из Буша Младшего.
  
  
  
  
  
  
  
  Здесь не ревнуют к наложницам* Многие культуры (не только ислам), достаточно спокойно относятся к многожёнству - в том числе и сами женщины. Это скорее дело воспитания. Впрочем - встречается и многомужество.
  
  Женский коллектив и всё такое** Не думайте, что это свойственно только женщинам - в закрытых мужских коллективах процветает содомия. Поправочка - чрезмерно закрытых. То есть если у подростка или молодого парня есть возможность более-менее регулярно общаться с женщинами - всё нормально, нет - многие стремительно голубеют. И чем моложе человек - тем больше на это шансов - в подростковом возрасте "поправить" ориентацию чрезвычайно просто.
  
  
  
   Глава седьмая
  
  
  
   Старая, давно позабытая база оказалась цела. Сделал её в одном из заброшенных заводов, которых вполне достаточно даже в Москве с её дефицитом площадей.
   Отсыпался больше суток, затем прорезался аппетит и начал отъедаться. В заначке была не самая полезная еда - шоколадные батончики с орехами. Знаю, что дрянь, но хранится долго и даже если орехи прогоркнут, то всё равно остаются съедобными.
   Здесь же переодеваюсь - стандартная "джинса" с вьетнамского рыка. А что - дёшево и сердито, полстраны в таких ходит. Оружие... Поколебался немного, но оставлять не стал - стоит оно многократно больше своего веса в золоте, да ещё и попробуй найди.
  
  - Шарик! - практически мгновенно возникает разрыв в Пространстве и появляется виляющий хвостиком Гончий.
  - "Охранять оружие. Там - на Кромке. Можешь"?
  Пет непонимающе смотрит на меня и несколько раз переспрашивает Образами. Наконец понимает и осторожно подходит к шпаге с дагой.
   Живые артефакты и Гончий изучают друг-друга и пытаются общаться. Вроде бы получается - во всяком случае, Шарик виляет хвостом и утаскивает на Кромку. Эльфийские клинки после долгих раздумий решил оставить с собой - не могу без оружия, привык уже. Ну и короткие они, можно спрятать.
  
   Вылетаю и начинаю облёт Москвы - осторожно. Не знаю, насколько далеко зашли в тот раз военные действия - не исключено, что они до сих пор продолжаются; или вороны были вынуждены покинуть Москву; или... Вариантов негатива хватает, так что рисковать не хочу.
   Привычные точки Иных особой информации не дали - ну не говорили здесь о воронах. Так что - лечу на одну из тусовок музыкантов. Оборачиваюсь перед зданием ДК в переулке и чуть-чуть подправляю внешность с помощью метаморфизма. Ёжкин кот, как мне этого не хватало на Ветви с их паранойей и следящими артефактами... Впрочем - паранойей оправданной, ибо метаморф может такого наворотить под чужой личной...
   Документы тоже есть - и нет, не фальшивые. В своё время понаделал себе несколько десятков личин, которые пройдут достаточно глубокую проверку. Сейчас я... Серёга из Рязани, грузчик-комплектовщик на продовольственном складе и музыкант-любитель, фанатеющий от рока. Личина удобная - сколько таких Серёг по Руси...
   Быстро выцеливаю завсегдатаев и устраиваю классический сценарий знакомства:
  - Куда прёшь! - толкают меня.
  - Извини, брат, не часто в столице бываю, не привык к многолюдству.
  - Деревня, - фыркает пострадавший. Флегматично пожимаю плечами:
  - Да не спорю - деревня и есть. Правда, сейчас в Рязань перебрался.
   Слово за слово - и вот я уже вливаюсь в тусовку на правах неофита. Легко? Ну если учесть, что таким вот "подходам" меня учили... Не меня одного - большую часть молодняка Иных. Правда, эта самая большая часть дальше азов не идёт, но это уже их выбор.
  
   Три дня спустя я уже в привычной, "родной" тусовке - под личиной Рязанского Серёги. Лица знакомые, но воронов и союзников пока не вижу.
   Вот он - Ганс! Живой и здоровый, улыбающийся. Но вот не под приглядом ли? Снова осторожная проверка - не вижу. Незаметные жесты, сами по себе ничего не значащие - по отдельности. Вместе они заставляют его насторожиться - и когда выхожу покурить, он идёт следом.
   Еле слышно постукиваю ногтями по стене - как бы в задумчивости:
  - "Важный разговор. Без случайных ушей. Возможно"?
  Возвращаемся и минут через двадцать Ганс начинает рассказывать о Митино, да какой там есть чудесный домик... Всё понятно, выхожу блуждаю по улочкам и наконец оборачиваюсь в одном из переулков, накинув Отвод глаз.
   Крыша того самого домика. Приземляюсь в тени чердака и Оборачиваюсь. Ганс стоит, курит, спокойно глядя на меня-незнакомца. Метаморфизм - и перед ним стоит Сильвер/Сашка.
   Лицо ворона невозмутимо и он начинает разговор "ни о чём", вставляя кодовые слова и требуя от меня таких же. Нет, не заранее заученные, а такие, ответить на которые посторонний просто не сможет. Наконец, проверка закончена и Ганс делает несколько шагов ко мне. Обнимаемся до хруста в костях.
  - Сашка, мы уж думали, что ты всё... Ну рассказывай, как выжил? Параноик чёртов...
  Улыбаюсь, но отрицательно качаю головой:
  - Только в защищённом месте.
   Естественно, что защищённых конспиративных убежищ у разведчика воронов хватало.
  - Выкладывай.
  - Попал в другой Мир. Точнее даже - Миры.
  Глаза у Ганса округляются - такое даже для него...
  - Подробности, - хриплым голосом требует он.
   Подробностей было много, так что примерно через час он начал готовить, а я - продолжать рассказывать. Потом продолжил рассказ во время еды.
   Море вопросов и уточнений, просьб продемонстрировать что-то.
  - Ладно, пока всё, - прерывает он меня, - думать надо.
  А думать надо было вот о чём - тот самый рейд был хорошо известен воронам и союзникам. Было известно и о том, что я затерялся на Кромке. Соответственно - появление вызовет массу вопросов и чтобы эти вопросы не привели к раскрытию тайны, нужно придумать грамотную легенду.
  - Ночуй здесь. Вот еда, напитки, лекарства, артефакты, оружие. Если что - не стесняйся, может разносить квартиру вдребезги и уходить по Тропе. Прибуду утром, а скорее даже - ближе к обеду.
  
   Решено было, что вернулся Сильвер, а не какой-то другой ворон. Да, была и такая мысль, но её отбросили - больше недостатков, чем достоинств. Легенда была достаточно оригинальной - меня выкинуло где-то очень далеко (на Земле), в облике ворона и с полной потерей памяти. Всё это время я был в облике птицы и с птичьим же сознанием - и лишь недавно память начала возвращаться.
   Подобные истории бывали у оборотней - не часто, но всё же. Менталисты в течении недели делали Слепок - если вдруг (крайне маловероятно) посторонний залезет в мозги, то прочтёт там подтверждение истории.
  - Сашка, етить тебя за ногу, - устало говорит Славян, - не знаю, где и как тебя носило, но Защита - просто охренеть! Силы потратил, как будто Старейшине Слепок ставил.
   Только после менталиста - встреча со Старейшинами. Разыгрывается настоящая пьеса - действие отрепетировано не один раз. Затем - якобы реабилитация, а на самом деле - подробности, подробности и ещё раз подробности.
   Не только от меня - мне тоже рассказывают политическую обстановку среди Иных и людей. А вообще - говорить приходится очень много и спасает только специфика метаморфа - иначе сорвал бы голос.
   Интересует Старейшин многое - структура Ветви в географическом, энергетическом и политическом плане; магия; населяющие Миры расы.
   Магия, кстати, несмотря на некоторую "дуболомность", ещё как - на Ветви можно было многому научиться - те же порталы на Земле давным-давно позабыли. Аналогично и энергетикой - крупные "подстанции" просто разучились строить. Было и другое - очень много всего. Старейшины выглядели очень довольными:
  - Рычаг-то какой-то появился! - с воодушевлением сказал Юлий с хищной улыбкой.
  
   Ну да, теперь осталось настроить портал или натоптать Тропу - и вороны станут самым сильным кланом Иных на Земле. Да и на Ветви - мы же привыкли держаться вместе, а тамошние вороны живут небольшими семьями. Не знаю пока, будет ли участвовать в проекте только стая из Москвы или привлекут всех, но даже пара сотен прирождённых некромагов - сила, с которой придётся считаться и ковену Союза Городов.
   Кстати, с проблемой разлагающегося алюминия разобрались до смешного быстро - просто-напросто другой состав атмосферы и соответственно - другая валентность некоторых атомов. Плюс Сила, которая тоже заметно влияет на предметы. Стыдно, но разгадку подсказал Ганс в разговоре, причём сходу. И ведь действительно - вопрос, по сути, школьного уровня, но... А я, между прочим, такие зубодробительные формулы выводил...
  
  - Не выйдет, - сходу отмёл Юлий моё предложение натоптать Тропу на Ветвь, - слишком далеко, да и мы там никогда не были.
  Эге ж... Оказалось, что далёкий божественный предок оставил всё-таки что-то полезное и на Кромке я могу пробыть без вреда для себя больше Старейшин.
   С порталами тоже оказалось не так всё просто - несмотря на то, что суть Старейшины поняли достаточно быстро (плюс мои записи, взятые с собой), но - всё упиралось в неразвитую энергетику Земли. То есть теоретически-то можно сделать портал, но на практике придётся сотрудничать с Иными не только Москвы, но и России, а это утечка информации. А что может натворить такая информация, понимали все.
   В итоге, решено было работать с Ветви, но для большего эффекта, меня постарались нагрузить знаниями - полезными для дела, разумеется. Короткое тестирование знаний и возможностей...
  - Неплохо, - задумчиво говорит Рэйвен, - Силы маловато, со знаниями получше, с пониманием и вовсе неплохо, а вот с контролем - идеально. Как вы считаете, коллеги?
   Коллеги считали точно так же, так что было решено поделиться знаниями - теперь дорос и главное - методикой раскачки Силы. Методика это чисто "воронья", причём годная только для урождённых. Ну да, у самоинициации не только плюсы, но и вот такие вот досадные недостатки... Но поскольку я теперь чистейший ворон без "примесей", то мне она подходит.
   Снова привычный ритм жизни - двенадцать часов учёба, восемь - раскачка магии, боевая магия, физические тренировки. Можно было бы и и сбавить темп, но дома меня ждала Нефертари. Уже послал Шарика доложить, что всё в порядке, но это совсем не то.
   Интересно, что за обучения взялись Старейшины и только Старейшины. В переводе на язык Ветви - Архимаги, пусть и с некоторыми особенностями. На вопросы "почему именно они", вороны отмалчивались, пока Юлий не сказал с печальным вздохом:
  - Мог бы и сам догадаться, ты уже вплотную к нашему уровню подошёл.
  Стало неловко - действительно, мог бы догадаться. Но грёбаная психология - привык уже, что Старейшины - нечто недосягаемое, а тут...
   Раскачка Силы оказалась штукой болезненной - даже слишком. И учтите - это говорит оборотень, который давно уже привык заживлять после тренировки распоротый живот или собирать осколочный перелом. На что похоже? Как будто в кровеносные сосуды заливают кислоту.
   Лежу на столе, крепко вцепившись руками в металлические скобы, ноги тоже зафиксированы - самостоятельно. Несколько Старейшин стоят вокруг и потихонечку вливают Силу, ну и занимаются научной работой заодно. Я подопытный? И что? Уровень занятости у них - ого-го, да и сам не могу похвастаться наличием свободного времени. В общем, совмещение сразу нескольких дел для нас - норма.
  - Ааа!
  - Ещё чуть-чуть подай.
  - Ааа, ёлкиаа!
  - Откачай.
  - Ууу!
  - Снова подай.
  Ору я - больно. Силу подают в меня до предела и даже чуть больше, затем откачивают - и снова - и так раз за разом. Неприятно, да, но что поделать - это одно из упражнений. Большинство других не сильно лучше. Чтобы не потерять высокий уровень контроля, приходится много медитировать, наполнив Силой каждую клеточку тела - ну, насколько это вообще возможно. Сразу скажу - тоже ничего приятного, как будто в кипятке сидишь.
   А что делать - даже банальнейшая физкультура идёт через пот, через боль в мышцах, через растянутые связки, а тут "немного" серьёзней. А что вы хотели? Без усилий ничего не бывает - и чем больше "морковка", тем тяжелее её достать. Цель - достигнуть уровня Старейшины/Архимага, причём желательно не через триста-четыреста лет, а через десять-двадцать.
  
   Неожиданно встал вопрос о родственниках.
  - Проследили твою линию Крови, - с порога заявил Ганс.
  - И?
  - Ты сперва кофе налей. Бразильский? - потянул он ноздрями, - а нет, смешанный. Да хрен с ним, пахнет вкусно, так что наливай.
  Наливаю и начинаю слушать.
  - Проследили твою линию крови и знаешь что?
  - Ну?
  - Было решено, что она не должна пропадать.
  Приподнимаю бровь.
  - Ты сам заметил, как быстро эволюционируешь, - говорит друг и с шумом отхлёбывает горячий напиток, - так вот, у твоей родни помимо божественного происхождения... Ну оно как раз не слишком важно. Помимо него, есть сильный, пусть и спящий, дар метаморфизма. Понимаешь, что это значит?
   Понимаю - именно метаморфизм сделал из меня учёного и могущественного - без лишней скромности (!) мага. Увлечение магией и наукой вылилось в усиление мозга. Ага - я же говорил, что в начале интеллект был вполне средним. Ну - средне-высоким, точнее говоря. А сейчас - весьма серьёзный.
   Получается, что родня в теории может обладать такими же качествами...
  - Рисковать не дам! - категорически заявляю ему.
  - А мы и не собираемся. Просто начнём вести наблюдение, а затем, если кто-то покажет малейшие способности к инициации, начнём потихонечку развивать эту возможность.
  Постукиваю пальцами по столу, думаю.
  - Рисковать не будем, - ещё раз повторяет Ганс, - сам должен понимать, что нам выгодно, чтобы они остались живы. Не они, так дети или внуки могут стать воронам - такими, как ты.
  - Согласен, действуйте.
  
  
  
   Глава восьмая
  
  
  
   Занятия продолжались и выходных не было предусмотрено - вообще. Жутко хотелось уйти "в отрыв" и уехать на месяц-другой куда-нибудь в провинцию, как музыкант. Хрена - в ближайшие лет десять мне это точно не грозит, да и позже... Маловероятно.
   Раскачка помогала очень хорошо - Силы прибавилось почти вдвое. Увы, но до уровня Архимага/Старейшины предстоял ещё долгий путь, а прогресс уже сильно замедлился. Ну как оно обычно и бывает - вначале темпы поражают, а потом любая мелочь достигается кровавым потом.
   "Качали" меня до тех самых пор, пока прогресс не замедлился - и на этом всё, дальше сам. Всё это время вороны работали на Проект - делали те самые многофункциональные артефакты, которые не умеют на Ветви, подготавливали материалы, добывали знания о ритуальной магии и артефакторике, которые хотя бы теоретически могут мне помочь. Ну и сами учились.
   Если основы работы с порталами Старейшины ухватили быстро, то потом - "стоп машина". А чего удивляться-то, если моя разработка длилась годами и была основана во многом на Кромке. Поскольку выяснилось, что с ней у меня особые отношения, то магам приходилось многие моменты просто-напросто переделывать.
   Наконец - всё. Артефакты, образцы материалов для опыта, искусственные алмазы под накопители и прочее, прочее.
  - Ну всё, братья, я пошёл, - выдох и ступаю на Тропу. В этот раз путешествие далось чуть легче - якоря-то уже были. Не сильно легче - вымотался дико.
  
  - Я дома, спать ложусь - хрипло сообщаю в переговорный амулет, как только выхожу с Тропы. Короткий писк, отключаю переговорник и заваливаюсь на кровать, успев снять только груз.
   Открываю глаза - и вижу глаза жены, наблюдающей за мной, сидя в кресле. Она моментально вылетает оттуда и судорожно обнимает.
  - Я так за тебя боялась, - тихо говорит Нефертари. Глажу медные кудри...
  - Я сильно по тебе соскучился...
   Спал я почти двое суток - и это замечательно. Замечательно, что усталость была скорее физической, а не магическим истощением, как во время путешествия на Землю. Ну если учесть, что пёр я свыше ста килограммов... Поверьте, это и для оборотня вполне достаточно, особенно если идёшь не по ровной дороге, а по Тропе.
   Хотелось бы сказать, что "Мы с женой не вылезали из постели несколько суток", но нет - следующие несколько дней я отсыпался и отъедался. Не забывайте, что вернулся я с Земли, где пониженный магический фон. Проще говоря, сильно проще - акклиматизация.
   Координаты Земли теперь известны, так что сажусь за расчёты. К сожалению, портал будет на порядок сложнее (и дороже), чем на туже Дачу - расстояния "немного" другие. Насчёт дороже, кстати, сильно - требуется либо много золота/платины/драгоценных камней в качестве проводников и накопителей, либо строить нечто в стиле египетских пирамид. Или... сплавы и кое-какие "полуфабрикаты" с Земли.
   Как вы понимаете, выбрал я последний вариант, так что пришлось снова ступить на Тропу. В этот раз вышел точно в резиденции воронов, да и вышел во вменяемом состоянии. Якоря и другие хитрости позволяют пустить нечто вроде прославленного Заклинания "Скатертью дорожка", когда за один шаг преодолевается несколько метров.
   В случае с Кромкой всё ещё сложней, но работает - и как выяснилось, ко Кромке я лучший специалист (практик) среди воронов Москвы - как минимум.
  - Учитель, вот то, что мне нужно, - протягиваю Юлию подробный список, плюс расчёты, - посплю и назад пойду. Что можете - добудете за это время, а нет, так позже ещё зайду.
  - Эк ты расходился, - хмыкает Юлий и смотрит в список. Брови поднимаются всё выше...
  - А что делать, - развожу я руками, - или так, или Стоунхендж городить.
  Развожу потому, что дорого получается. Даже для богатых воронов.
   Время шло и вот уже Майя сдала на звание Магистра. Быстро - невероятно быстро по здешним меркам. Ганнибал, Майя, Белка, Шамес, Эннал - все они были уже состоявшимися магами, несмотря на юный возраст. И если в случае Ганнибала или Белки можно было говорить о врождённых талантах и прочем, то об остальных этого не скажешь. Поэтому заговорили о моих талантах как Учителя.
  
  - Сиятельный Рэй, ты бы не хотел стать старшим Наставником в храме Эшмуна? - начал свою речь Верховный*. Задумываюсь... Предложение невероятно щедрое - звание само по себе "кардинальское", так ещё и Наставничество...
   По здешним понятиям, Учитель - второй отец, скорее даже - первый. Учитывая моё долгожительство, лет через двести-триста влияние на жрецов Эшмуна может быть практически на уровне Верховного.
  - Хотел бы, - честно говорю ему, - но времени не хватит.
  - Я знаю, что боги дали тебе не простое задание, - улыбается он, - да и на Земле наверняка найдутся важные дела. Обещаю помощь со стороны храма и... Эксплуатировать буду в меру. Нужно скорее кураторство, а не непосредственное руководство.
   В этот раз задумался надолго.
  - Верховный, звучит соблазнительно, но ответить на это предложение смогу не раньше, чем портал будет сделан и хоть немного отлажен.
  Жрец склоняет голову:
  - Понимаю и не тороплю - мне нравится твоё отношение к жизни и, - тут он подмигивает, - жрецы Эшмуна всегда хорошо относились к воронам - и наоборот. Мы поможем твоей Стае.
  Молча кланяюсь, а что тут ещё сделаешь... Просчитал.
   Нет, особо не расстроен - бог, которому я служу как "светский" жрец, личность довольно симпатичная и порядочная. Того же требует и от жрецов. То есть им никто не мешает быть политиками, искать выгоду для храма и себя лично, даже убивать, но - в рамках. Откровенных мудаков система не пропускает наверх. Мда, не то что на Земле...
  
   После сдачи Майи экзамена на Магистра и утрясания некоторых формальностей, закатили праздник - как и положено. Молодая женщина не была привязана к определённому кварталу, как муж. Происходила она из семьи давно разорившихся аристократов и кочевали они из дома в дом, из квартала в квартал - в зависимости от работы старших членов семьи.
   Какой? Ну в основном - разнообразные клерки. Поскольку родные у неё, несмотря на хорошее образование, были "с претензиями", то конфликты с работодателями возникали достаточно часто. Дальше следовало увольнение - и новый работодатель, всё же образование выручало, иначе таких вот... неуживчивых, никто бы не нанимал.
   Потому и решил устроить праздник там, где она прожила дольше всего - в квартале Фэйри. Квартал не самый большой - меньше трёх тысяч жителей. Устраиваю по старому, давно известному принципу - пара сотен гостей празднует у меня, остальные - в квартале. Ну как положено - бочки вина и пива, бараны на вертелах, приглашённые танцоры и прочее в том же духе. По деньгам не накладно... для меня, а вспомнить народу будет что.
  
   Работа с порталом несколько подзатянулась и стало понятно, что о нескольких неделях и даже месяцах речи быть не может. Скорее - год-два. К работе привлёк Ганнибала, хотел и Майю, но не судьба - после сдачи экзамена на Магистра она быстро забеременела, а в таком состоянии работать с Кромкой рискованно - она не ворон.
   Зато порадовала Белка - девчушка посмотрела на праздник в честь Майи и заявила, что тоже хочет сдать экзамены. Отговаривать не стал - она давно уже была на уровне Бакалавра и не представлял её в Ковене исключительно из педагогических соображений - чтоб научилась самостоятельности. Ну а раз приняла решение, да настояла на нём - аргументированно, то значит - достойна. Ну и понятно - праздник закатили на славу. Прибыли даже родичи Белки из Вишеры - немного, дорога всё-таки не самая близкая.
   Очень нужны были доверенные помощники, поэтому рискнул и привлёк девочку к работе. Она неожиданно быстро разобралась и помощи от неё стало больше, чем от Ганнибала. Впрочем, последний не переживал:
  - На мне школы висят, да дальнейшее самосовершенствование - и так времени не хватает.
  Тут он был прав на все сто - школы в последнюю пару лет повисли почти исключительно на нём. То есть составление учебных планов и "дрессура" педагогов - на мне, но все хозяйственные хлопоты и "текучка" - на них с Майей. А когда число подопечных детишек перевалило за полторы сотни...
  - Дядя Рэй, гляди! - восторженно пищит Белка показывая собственноручно сформированное сложное Плетение из разряда ремонтных.
  - Умничка, давай ещё раз. Ага, но вот тут кисть доверни вправо. Видишь - так немного легче.
  - Нуу, - обиженно гудит ребёнок, - это мелочь. Киваю согласно:
  - Верно, но почти всё состоит из таких вот мелочей.
  Задумывается, затем розовеет от смущения. Зная её, смущается она из-за того, что само этого не поняла.
   Осторожный стук в дверь, затем она приоткрывается и показывается круглое, добродушное лицо - Лий:
  - Там это... Накрыто уже на стол.
  - Хорошо, уже идём.
  Да, у меня всё те же старые слуги - не стал на их место брать новых. А зачем? если в "парадном" доме для приёмов прислуга (немногочисленная) вымуштрована, то в "жилом" доме бывают только близкие люди и нелюди. Потому и в слугах ориентируюсь больше на личные качества, а не на умение прогнуться.
   Лий и Лия - добрые, хорошие люди из тех, кто усыновляет беспризорников, лечат собак со сломанными лапками и ходят со сладостями, дабы раздавать встреченным по дороге детишкам. Нет, не "святенькие" - прошлое у них достаточно бурное. В частности - Лий больше десяти лет был абордажником, что внушает уважение. Лия - потомственная маркитантка** и тоже навидалась... всякого.
  
   Продолжал регулярно ходить на Землю по Тропе, но уже ненадолго - буквально на пару-тройку дней. Таская туда-сюда разнообразное барахло, которое может заинтересовать торговцев. Ну и понятно - попутные эксперименты со свойствами веществ в разных Мирах.
  - Работает, понимаешь, работает! - с такими словами встретил меня Юлий сразу после Перехода, тыча в лицо склянкой с эликсиром. Приглядываюсь... и сам начинаю плясать.
   Выглядит дико, но событие это из разряда... высадки на Луну. Не шучу - мы всё-таки нашли на Ветви целую серию лекарств, работающих на Земле - работающих без искажений и побочных эффектов. Это "вундевафля" такого уровня... Ну для примера - зелье, которое ВЫРАЩИВАЕТ новые зубы. И оно не самое "крутое"...
   Поясняю - это колоссальные деньги, влияние на власть имущих, непаханное поле для экспериментов и научной работы - и это только навскидку. Да, они и на Ветви не самые дешёвые, но даже дорогой эликсир стоит меньше, чем полное протезирование зубов в хорошей клинике. Но согласитесь - свои зубы всё-таки получше.
   Однако самое настоящее "золотое дно" - афродизиаки уровня виагры, но - без побочных эффектов. Точнее, побочные эффекты всё же есть, но на порядки безобидней Земных. Есть и средства для увеличения члена - как в интернет-рекламах - на несколько сантиметров за пару недель.
   Звучит всё это пошловато, но для огромного количества мужчин эти вопросы весьма болезненны, а ведь многие из них находятся у власти. Дальше продолжать?
  
  
  
  
   Верховный* В некоторых религиях жрецы определённого ранга отказываются от имени, подчёркивая этим, что они прежде всего служители бога.
  
   Маркитантка**, маркитант - люди, сопровождающие войска, но не являющиеся военными. Чаще всего мелкие торговцы, скупщики трофеев, иногда повара и так далее.
  
  
  
   Глава девятая
  
  
  
  Эксперименты с веществами, сплавами и эликсирами продолжались. Фармакология Ветви "рулила":
  - Я хренею, - озадаченно говорит Рэйвен, - такое впечатление, что все эти их "Древние знания" действительно существуют. Точнее, существовали - фармацевты на Ветви такого уровня... Пусть даже это благодаря тому, что видов живности там на порядки больше. Но всё равно - простым перебором такого не добьёшься.
  - Настолько сильно? - спрашиваю его. Кивок.
  Может, это благодаря тому, что аптекари там не настолько закрыты? - высказываю своё предположение, - то есть знания не теряются и какой-никакой обмен происходит. А за тысячи лет даже перебором можно многого добиться.
  Задумывается:
  - Недостаточно данных, к сожалению, - с кислой физиономией говорит Старейшина.
   Кстати, я удивился, но у ВСЕХ Старейшин серьёзные научные разработки как минимум в нескольких направлениях - в том числе и не магических. Раньше почему-то думалось, что они сплошь маги или политики, а собственный подход - соединить нейробиологию с некромагией, казался гениальным решением, до которого никто не додумался...
   Рейвен - химик и алхимик высочайшего класса. Да, алхимия существует и это НЕ лженаука. Другое дело, что она намного сложнее... Нет, даже не сложней, а запутанней химии - требуется учитывать не только привычные для химиков вещи, но и такую, казалось бы, ерунду, как фаза луны или географическое положение проводимого эксперимента. Ладно, последнее частично вписывается в современную науку, но как быть, если учитывать приходится место и время рождения самого экспериментатора, его расу, пол, возраст и десятки других параметров.
   То есть получается, что алхимик вынужден самостоятельно вычислять такие вот вещи - и зачастую экспериментальным путём, теряя время. "Общие" таблицы есть, но этого недостаточно. В результате, если хорошего химика можно получить лет за десять-пятнадцать, то алхимика - минимум за тридцать-сорок. А до этого придётся побегать в учениках...
   Для долгоживущей расы или мага ещё нормально - всё-таки даже средний маг может дожить лет этак до двухсот. А как быть обычному человеку, особенно после появления Инквизиции и ухода Иных в "подполье"? Вот и деградировала наука до такой степени, что практически ушла в небытие. Даже Рэйвену сегодня проще добиться нужных результатов методами "классической" науки - в большинстве случаев.
   Нашлись "плюшки" и для меня. К примеру, немного разобрались с проблемой алюминия и начали покрывать его несколькими слоями специального лака, после чего он перестал так быстро разрушаться на Ветви. На Земле на пластины наносили руны и накачивали Силой, после чего покрывали тем самым лаком. Если нарушить слой и активировать мину, как раздавался взрыв - на уровне гранаты.
   Но работала эта схема только на Ветви, на Земле всё оканчивалось пшиком. Не расстраиваюсь - теперь у меня при себе несколько десятков "гранат", формой и размером напоминающих номерки от гардеробной - очень удобно.
  
  
   Всё - расчёты закончены, материал на месте, приступаю к созданию портала. Делать его решили на Даче. А что? Место отдалённое от цивилизации на многие сотни километров, защита уже стоит. Ну и... паранойя. Что меня убью, я не боюсь, но вот попытаться отодвинуть в сторону, на вторые роли - запросто. То есть Стая на это не пойдёт в принципе, но вот карфагеняне - запросто.
   Хрена - портал с целым Миром, это такая кормушка, за которую можно (и нужно!) драться. Как сделаю, будет хорошее отношение с богами, так что убить без большой необходимости меня не рискнут. Ну а интриги... Постараюсь как можно дольше остаться монополистом - хотя бы несколько лет, а лучше десятилетий.
   Дело даже не в жадности (хотя и в ней тоже), а скорее - в статусе и власти. Грубо говоря - стать из "генерал-майора" почти без подчинённых, генералом армии с той самой армией. Опять же - дело не в стремлении к власти, просто в Карфагене и Союзе у меня нет нормальной поддержки.
   Родня Нефертари? Поможет при случае - если это не будет вредить роду. Если же будет, то и сами "съедят"... Ковен? Так там почти вся верхушка может похвастаться не только личными достижениями, но и родственными связями.
   Вот когда я смогу протащить сюда своих воронов, да помочь им закрепиться понадёжней... Тогда и буду спокоен. А пока слишком много желающих "подмять" под себя. Даже предложение Верховного жреца храма Эшмуна имеет немало подводных камней.
  
   Время шло, у Майи родился ребёнок - мальчик, Белка вплотную подошла к уровню Магистра, но не везде - для некоторых Плетений банально не хватало "взрослости". Не Силы - её у венедки было предостаточно, а именно "взрослости". Проще говоря - организм ещё не сформировался толком.
   Да помню, что сам начал её обучение некромагии рано, но там и выхода особого не было. Здесь же - на фиг. Девочка согласилась с моими доводами и теперь "троллила" взрослых коллег, показывая на собраниях "элементарные" Плетения уровня Магистра второй и временами даже первой ступени - из тех, что были для неё доступны. Ну да, обучение-то я не прервал - просто некоторые разделы отложил "на потом".
   Магистры исходили ядом, а Белка со своей деревенской простотой (которая, к слову, давно уже напускная) и детской наивностью (тоже отсутствует) всячески издевалась. Но трогать мою ученицу не смели, да и ко мне с претензиями как-то не подходили...
  - Давай, Белочка, опускай, - командует Ганнибал. Девочка послушно снижает Плетение, закусив губу.
  - Всё! - выдыхаю я, - основу сделали. Отладка осталась. Ученица сияет - она стала главной моей помощницей, так что все достижения и провалы воспринимает близко к сердцу. Ганнибал кивает задумчиво - он постарше и прекрасно понимает, что отладка может отнять больше времени, чем расчёты и установка.
  - В принципе, сама отладка уже почти, но рисковать не хочу, - говорю парню, - это же не просто один из Миров Ветви. Это оторванный Листок, который требуется Привязать - и Привязать надёжно.
  Хмыканье:
  - Не все это понимают. Вот, Эллиля сына Гамеда, точно отчислять придётся.
  - А что такое? - настораживаюсь я. Парнишка умный, насколько я знаю.
  - Не понимает смысла осторожности, - мрачно говорит Ганнибал, - я с ним уже второй год работаю по этому вопросу - и никак. Личные беседы, со жрецами сводил, с воинами увечными - так, чтобы беседы касались необходимости просчитывать последствия. И ничего! Такое впечатление, что в мозгу у него какой-то барьер стоит: мало того, что он действительно не понимает, так ещё и не хочет понимать. Смотришь за ним - делает работу более-менее правильно. Отвернулся - понеслось.
   Задумываюсь - проблема серьёзная.
  - Ладно. Я с ним сам поговорю, а не получится, да и хрен с ним - закончу обучение. Уровень Подмастерья уже позволяет оторваться от Учителя, так что дам знать Ковену о его недостатках - и законопатят голубчика куда-нибудь туда, где он своей поспешностью не сможет никому навредить. Ну и последят - осознает и исправится, хорошо, а нет - так он сам судьбу выбирает.
  
   Рождение ребёнка у одной из учениц что-то переключило в мозгу Нефератри. Теперь она почти каждый день шла к Маейе и маленькому Гильгамешу, а домой приходила с мечтательной поволокой в глазах. То и дело начинала разговоры о детях - о Гильгамеше и его достижениях, о наших собственных - в будущем. Затем с виноватым выражением затыкалась - он не хотела подталкивать меня под руку, торопя с порталом.
   С порталом же всё обстояло благополучно - он уже был готов. Но... перепроверка. Нестабильный портал и на Ветви достаточно опасен, а тут ещё и не привязанный мир. Ну и конечно же - хочется исключить малейшую долю Прорыва. Да, это реально, если действовать по моей методе. Правда, мощный проход таким образом сделать сложно. Однако таскать туда-сюда грузы в промышленных масштабах и не собираюсь, так что и этого достаточно.
   Почему не собираюсь? Скрытность - как только начнутся перевозки десятками фур, так о ней можно забыть. А дальше... найдутся "доброхоты" и вот уже к России предъявляются требования предоставить портал "Мировому сообществу" под угрозой ядерной войны.
   Даже золото таскать нельзя - достаточно легко определяется, на каком именно руднике оно добыто. Так что - только "капельная" контрабанда. По крайней мере - на первых порах. Потом, ясное дело, найдётся возможность сделать ситуацию более благоприятной, но для этого нужно хотя бы пару лет.
   Проверка, проверка и ещё раз проверка. Дошло до того, что в дело пошла "тяжёлая артиллерия" - Земные физики и прочая научная братия, которой подкинул интересные и высокооплачиваемые задания - чисто теоретические для них. Сколько же интересного они раскопали... Понял, что после "устаканивания" ситуации попробую "погрызть" фундаментальную физику и математику - возможности у этих наук оказались колоссальными.
   Наконец, готово. Нефертари опять у Майи, портал с Дачи домой заблокирован - если что-то пойдёт не так, то родные останутся целы... Выдох и...
  - Поехали! - ору я в пустоту, активируя схему. Меж двух больших каменных колонн в Лабиринте появляется слабое свечение. Ещё раз проверяю одежду и оружие - нервное. Шаг...
  - Здравствуй, Ганс, - негромко говорю другу, выходя в заброшенном военном бункере, давным-давно находящимся у хозяйственных воронов.
  - Сделал..., - неверяще говорит тот, затем прыгает ко мне, обнимает и начинает дикарскую пляску, продолжая держать. Смеюсь и танцую вместе с ним, настроение эйфоричное - счастье просто переполняет. Затем несколько раз гуляем туда-сюда для проверки - всё нормально, всё исправно.
   Минут через десять "отпускает".
  - Ладно, я назад и сделаю пока портал односторонним - со своей стороны. Ты пока Старейшин предупреди без лишнего шума. Не стоит с ними плясать!
  Ганс тычет меня кулаком в бок и улыбается до ушей, улыбаюсь и я. Договорившись о времени, расходимся.
  
   Теперь Дача, Карфаген и Ветвь соединены с Землёй. Выполнен квест богов и - мне больше не надо разрываться между старой и новой Родиной.
   Возвращаюсь. Иду за Нефертари - у неё сейчас заканчивается служба в храме. Передаю одному из служек, что жду у одного из служебных входов. Жена не задержалась - к храму хожу не часто, так что или новость важная или настроение романтичное.
  - Соскучился? - кокетливо говорит она. Киваю.
  - Да, а ещё - я сделал портал и уже проверил.
  Визг раздаётся такой, что слышно, наверное, на сотни метров. Затем - также на повышенных децибелах, Карфагену сообщается - "Какой я у неё умница, герой" и так далее.
   Затем супруга делается серьёзной и говорит:
  - В храм. Нужно сообщить богам, что ты выполнил их задачу.
  Всё верно... Солнечный храм - один из Старших, да и Эшмун каким-то боком один из Солнечных богов*. Захожу в отдельный закуток, который можно было бы обозвать "Зал всех богов". Он предназначен для таких случаев, когда нужно "пообщаться" со всеми Старшими богами "оптом". В моём случае это общение нужно понимать буквально...
   Выходим озадаченные - боги не поскупились:
  - То, что я стану вороном, можно было предвидеть, - рассуждает жена, - но как я при этом останусь соколом и человеком? И как ты станешь Солнечным вороном? Что это вообще такое?
  Даже для неё, привыкшей к нестандартной божественной логике, дар не слишком понятен.
  
  
  
   Глава десятая
  
  
  
  - Выполнить задание богов - достижение серьёзное, - важно говорит полный, чернобородый торговец из Совета Трёхсот.
  - Многие из могут похвастаться весомыми достижениями, - индифферентно отвечаю я. Купец важно приосанивается и поглаживает бороду, затем отходит. Вздыхаю... ещё один дурак.
   Совет Трёхсот, в котором я состою, орган скорее совещательный, но кое-какие "плюшки" от такой должности всё же есть - потому и не стал отказываться. Как вступить? Имущественный ценз и гражданство Карфагена, плюс - "Хорошая репутация у граждан". Имущественный барьер преодолел с некоторым трудом, да и то - повлияла скорее известность у горожан.
   Среди "коллег" хватает не самых умных - среди потомственных купцов. Куцец здесь - понятие очень широкое. Это торговец, производственник и даже рантье. Так что есть, есть экземпляры, на которых наследственность "отдохнула". Гордые домовладельцы, к примеру - здесь очень сложно прогореть, особенно если не совершать "резких телодвижений". Вот и Марко из таких... потомственных. Но всё равно - время от времени приходится посещать - самые важные заседания, хотя бы ради того, чтобы не получать потом информацию через десятые руки.
   Люди по-настоящему влиятельные входят в Совет Ста Четырёх - это уже аристократия и богатейшие купцы из тех, что ворочают серьёзными делами. "Пустышки" здесь тоже есть, но мало - десятка полтора. Попасть сюда... Да, хотелось бы - избирают-то пожизненно, а привилегии весьма серьёзные. К примеру - даже расследование в отношении Советника можно затеять только после одобрения Советом. А уж арестовать...
  
   Вызову из Совета Ста Четырёх не удивился - информация здесь расходится быстро, так что существование портала в новый, "необмятый" Мир, не могло оставить равнодушным.
  - Архимагистр Первой Ступени Рэй-Шпага, Высокий Совет просит тебя проследовать в Зал! - торжественно объявляет служитель.
   Захожу - и взоры присутствующих сразу же обращаются на меня. Разглядывают - так, будто решают, а не выгнать ли меня назад в коридор? Я спокоен, я совершенно спокоен... Раздражает, да, но учили противостоять подобным вещам. Если я не люблю политику, это не значит, что совсем уж в ней не разбираюсь.
  - Архимагистр Рэй, - мягким баритонов начинает один из присутствующих, - мы рады приветствовать тебя в нашем Зале. Гордость за одного из наших сограждан, совершивших великое деяние во славу Города и Богов и открывшего проход в новый Мир, заставляет наши сердца трепетать.
   Произношу ответную речь - поскольку представлял примерно, о чём может пойти разговор, то приготовил несколько десятков заготовок. Ну так память отменная, а искусству дискуссий учили - и неплохо.
  - Мы рады, что у одного из наших граждан нашлись знания и воля...
  Бла-бла-бла. Постепенно подводят к мысли, что надо бы передать "вкусняшку" Совету, а уж он отблагодарит - поставит в очередь как претендента в Совет Ста Четырёх. А ещё даст звание "Почётного гражданина"; да флейтистов в сопровождении - чтобы все знали - вот идёт Рэй-Шпага...
   Проще говоря - предлагают поменять деньги и влияние на "значки" и всевозможные почётные звания, но как предлагают... Честно - даже нашим политикам и юристам стоит поучиться. Всё это замаскированно красивыми оборотами и если не прислушиваться и знать тонкости законодательства, то может показаться, что все эти "значки" дают как приятный бонус к деньгам и влиянию.
   Не удивляюсь - люди... Да и нелюди, везде одинаковы. Нужно учесть ещё, что я заработал репутацию этакого "ботаника", которого не слишком интересует власть и прочие "плюшки". Разумеется - интересует, хотя это и не самоцель. Просто... Знаю прекрасно психологию - чужаку нельзя быть СЛИШКОМ богатым и влиятельным, особенно если за ним никого нет. Появляется искушение "отнять и поделить", а оно мне надо? А так вот, потихонечку, будет связь со своими - и вот тогда можно будет поиграть в игры "больших дядей"...
   Отказываюсь, но столь же велеречиво - настолько, что самые искушённые знатоки только через минуту понимают их послали, пусть и культурно - всё те же "домашние заготовки". Во взглядах появляется уважение - я уже признан Игроком, а не фигурой. Начинается торг - и быстро заканчивается.
   Единственное, что я могу гарантировать - купцы Карфагена будут иметь право первоочередной торговли, но - по нормальным ценам Союза. То есть наебалова воронов не будет. А дальше - всё зависит от условий.
   Попытки поторговаться есть, но пресекаю достаточно быстро:
  - Уважаемые, я мало что смыслю в торговле и праве - так, немного нахватался по верхам. Не хочу, чтобы из-за моего невежества в будущем у нас было недопонимание. Через некоторое время члены моей Стаи прибудут сюда, освоятся - вот тогда и решим более конкретно.
  
   Делегация воронов уже ждала меня в бункере - двое Старейшин и полтора десятков нужных им специалистов. Быстро пресекаю приветственные обнимашки:
  - Давайте в портал, там наобнимаемся.
   Дружелюбие не наигранное - вороны, как и прочие представители маленьких диаспор, держаться друг за друга очень крепко. Нет, намного крепче кавказцев - у нас-то не просто проблема "правильных" или "неправильных" наций - мы просто не можем иметь детей от представителей других рас. В мою сторону не тыкать - тут вмешательство целого ряда могущественных богов, да не за просто так.
   Да, "разборки" между своими полностью исключены - вообще. Это и расовая особенность и воспитание - и много чего ещё. так что появлению одного из своих, который считался погибшим, обрадовались все - искренне.
  - Стоп! - ору я на торопыг, - сперва Метки.
  - Ну ты прям Воландеморт, - хихикает один молодых.
  - Спасибо, - отвечаю ему язвительно, - но ты чем слушал? Я же сказал - остров опасен для всех, кроме меня с женой и тех, на ком есть Метка. Все остальные не пройдут и сотни метров по Лабиринту.
  Затем окидываю взглядом столпившихся соплеменников и с сомнением в голосе добавляю:
  - Ну может, вороны пройдут и двести, а Старейшины и все пятьсот.
  - Лепота! - высказался Ёган, выйдя из лабиринта и увидев остров.
  - Лепота-то лепота, не спорю, но здесь даже мышка может вас убить, если вы без Метки - долго старался. Причём сомневаюсь, что ты догадаешься, каким именно образом.
  Хмыканье, но такое... одобрительное. Как же приятно, когда твою паранойю одобряют!
   Вожу по Даче и показываю самые опасные места - то есть те, куда и с Меткой заходить не стоит. Да, есть и такие - с механическими ловушками и прочим. Считаю их лишними, но тут уже Нефертари разошлась, а спорить с женой из-за такой мелочи...
   Домой не веду - незачем пока.
  - Устраивайтесь в главном доме, только наши апартаменты не занимайте. Ну или кто любит уединение, может занять "мостовые" дома.
  
   Знакомство со Стаей жены и учеников решил отложить на завтра - сегодня в Карфагене один из праздничных дней, так что все заняты. выхожу из портала, коротко говорю супруге:
  - Всё нормально, - и начинаю переодеваться к службе. У неё тоже служба, но переодеваться будет уже там - я то могу пройти по Тропе, а вот она...
   Гм... Вполне возможно, что и она тоже - не зря боги сделали её ещё и вороном. Впрочем - "Торопливость хороша только при ловле блох", позже разберёмся со свалившимися изменениями.
  
   Вороны всю ночь таскали грузы - в первую очередь для собственного обустройства. Таскали осторожно - в бункер проходили исключительно по Тропам, так что надеюсь, не засекли.
  - Ну и вы... Самосвалы, блин, - удивлённо говорю, оглядывая гору барахла.
  Улыбаются устало, но с оттенком гордости - натаскали несколько десятков тонн. Солидно само по себе, а если учесть, что таскать в бункер приходилось по Тропам, то и вообще.
   Из-за моей спины выходит жена, с любопытством оглядывая воронов.
  - Нефертари из рода Ра, моя жена, - представляю её воронам. Затем и воронов представляю ей. Милая одета с небрежной роскошью - так, чтобы видно было, что это домашнее одеяние, но одновременно - что стоит оно ой как дорого. Момент очень важный - Стая должна понять мой статус на Ветви, чтобы в дальнейшем не было "непоняток".
   То есть при общении без посторонних они могут орать "Санька!" и хлопать по плечу, а вот при карфагенянах - нежелательно. Социальные схемы здесь очень сложные и вписаться в них получилось с заметным трудом - спасало только то, что вёл себя крайне осторожно и много внимания уделял работе на благо города. А прибывшие вороны и без того заметно нарушают сложившийся порядок вещей, так что следует действовать поосторожней.
   Народ понял, проникся и стал вести себя по всем правилам вежества. Нет, никаких поклонов в три дуги и прочей ереси - просто сдержанность в поведении и при разговорах.
   Поглядывали на жену с интересом - они уже в курсе особенностей её семьи, да и про общение с богами и последующие подарки тоже известно. Плюс - она редкая красавица. Правда-правда, даже по сравнении с Даной и прочими эльфийками. Ну а что вы хотели - селекция на протяжении тысячелетий!
   Знакомить Стаю с учениками решил заранее, так что через полчасика сходил за ними и привёл десяток самых доверенных.
  - Вот вам "языки", так что не стесняйтесь задавать вопросы, - объявляю воронам, - у них "командировка" сюда примерно на неделю. Если надо - больше.
  
   Старшие группы - Ганс с женой. Он - разведчик и дипломат высокого класса, Донна - пророчица и Видящая. Да, та самая,из-за спасения которой и заварилась вся каша с заложниками и незапланированным путешествием на Ветвь по Тропе. Финикийский выучили все благодаря языковым амулетам со встроенными словарями, так что теперь - только совершенствоваться.
  - Предлагаю следующий план - вы двое просто селитесь у меня и начинаете потихонечку осваивать язык на более серьёзном уровне, ну и местные особенности. Карфагенская Старшина будет в курсе, кто вы и откуда, но предупрежу, чтобы не лезли. Ну а дальше, как освоитесь, сами будете решать.
   Переглядываются, затем Донна мелодичным голосом произносит:
  - Логично - пусть мы и изучали материалы по Карфагену, но наверняка пропустили очень много мелочей, а насколько важны могут быть мелочи, знают все.
   Переступают портал и оказываются в подвале. Да - теперь у меня два портала на Дачу - в спальне и подвале. В пределах Ветви, да ещё и в знакомое место, делать их могу "на раз". Ну ладно, не "на раз", но достаточно легко - отнял меньше месяца, да и то - именно на нём отрабатывал некоторые идеи.
   Забавно - идут вороны так, будто вся поверхность тела превратилась в уши и глаза одновременно - то есть впитывают информацию едва ли не на клеточном уровне. Понимаю и одобряю - паранойя пополам с исследовательским порывом, сам такой. Но тем не менее, со стороны зрелище получается довольно забавным.
   Поднимаемся, устраиваю их в спальне, затем представляю Марту - парень стал моим секретарём и обязанностей у него предостаточно. Представляю друг-другу и:
  - Март, прикрепляю тебя к ним - приоритет высший. Понадобиться кто-то ещё в пределах твоей компетенции - бери. За пределами - обращайся ко мне.
  Затем, уже по русски, друзьям:
  - Учёба, прогулки по городу, общение со жрецами - всё через него.
  
  
  
   Глава одиннадцатая
  
  
  
   Ганс с Донной несколько дней не покидали дома. Точнее - домов, потому как все они были соединены подземными и надземными переходами. Всё это время они оттачивали произношение и языковые нюансы. "Мелочей" было предостаточно, причём таких, какие могли бы стать серьёзной проблемой. Ну сами представьте - изучать язык по словарю, причём язык совершенно чуждой культуры, где до сих пор существуют не только более-менее привычные поединки, но и такие понятия, как "оскорбление богов" и человеческие жертвоприношения.
   Март постоянно с ними "тусовался", набрав почти десяток помощников. Много? Так для разъяснения некоторых нюансов требовались воины, для других - купцы или купеческие приказчики, для третьих - жрецы. Понятно, что все были связаны многочисленными клятвами, дабы в народ не пошёл слух о воронах - рано пока.
   Примерно через неделю они начали выбираться на прогулки по кварталу. Первый раз вышел с ними и я - показать, что это не просто чужаки, а чужаки под моим покровительством. Гуляли в тот раз долго и я постоянно останавливался, заводя беседы с местными "авторитетами", после чего втягивал в беседу воронов и общался с ними нарочито почтительно.
   Прождав несколько дней - чтобы слухи разошлись как можно шире, начал выпускать их уже без своего сопровождения - но в сопровождении старших учеников и воинов - на всякий случай. "Случаев" не было - и слава Эшмуну.
   Впечатление от квартала у парочки было сильным:
  - Мдааа, - протянул Ганс после первой же прогулки, - теперь я понимаю, что значит "Строить на века". Тут даже не на века - на тысячелетия, - говорит он и смотрит на меня вопросительно. Подтверждаю:
  - Некоторым строениям, говорят, даже десятки тысяч лет. Ну в этом я немного сомневаюсь - разве что несколько раз проводилась реставрация уровня едва ли не капитального строительства. Но так да - строят здесь так, чтобы о капитальном ремонте не думать хотя бы лет триста.
  - Мне говорили о таком, - начала пророчица и тут же замолчала. Вид у неё стал совершенно отсутствующий - осталось только повесить табличку - "Ушла в себя, приду не скоро". Ганс махнул мне рукой к выходу.
  -Транс, - пояснил он мне в коридоре, лучше не прерывать.
  - Гнев богов? - с понимающим видом спрашиваю у него. Ворон хихикает, затем спохватывается - на Ветви гнев богов - понятие вполне бытовое...
  - Нет, просто мигрень начинается, да и обычно после транса есть какая-никакая полезная информация.
  
   В общем, вводили воронов в местные особенности неторопливо - так, чтобы не пропустить ни единой мелочи. И дело тут даже не в паранойе - я больше бравирую этим понятием. чем действительно всех опасаюсь. Просто... Когда понимаешь, что при элементарной осторожности и предусмотрительности можешь прожить тысячи лет... Мышление как-то меняется. И да - появляется та самая предусмотрительность.
   Большая часть бытовых вопросов перестаёт быть важными: ну какая мне разница, что сосед купил себе новую модную "цацку", если, если пройдёт каких-то несколько лет или десятилетий - и "цацка" превратится в мусор - вместе с соседом. А ещё через несколько десятилетий или веков может изменится и социальный строй - и важны станут совершенно другие вещи. Сложно? Так это ещё сильно упрощённый вариант, на деле всё намного сложней. Это так, для примера.
   Семейная парочка осваивалась поразительно быстро - намного быстрее, чем я в своё время. К концу первого месяца пребывания в квартале, они уже самостоятельно гуляли по нему, торговались, разговаривали на бытовые темы. Вот тогда-то и были выведены "в свет" остальные вороны.
   Стаю поселил в отдельном доме рядом с собой. Переплатить за него пришлось... Много, в общем. Ну да ничего, теперь молодняк осваивается под чутким руководством старших, а сами старшие под моим руководством "юзают" Карфаген. Медленно? Ну так ещё раз повторю - это ДРУГАЯ цивилизация и нарваться на неприятности - легко.
   Да, неприятности эти вряд ли будут смертельными, но испортить отношение с каким-нибудь купеческим Домом или храмом - запросто.
  - ёлки, - устало выдыхает Ёган, плюхаясь за обеденный стол, - как на Марсе каком-то.
  Хмыкаю.
  - А что думал? Что другие цивилизации буду построены по принципу Земной?
  Парень хихикает и выдаёт:
  - А знаешь, да. Умом-то понимаю, что это не так, а подсознание ожидает чего-то..., - он вертит кистью в воздухе, выписывая замысловатые фигуры.
  - Фэнтезийного? - прихожу ему на помощь.
  - Да, - обрадованно говорит он, - то есть эльфы, гномы. драконы, феодализм, - но чтоб банки были, супермаркеты, привычная юстиция и прочее в том же духе. Вот сам понимаю, что бред, но вот поди ж ты...
  - А что ты хочешь? Как бы мы не дистанцировались, но жили-то мы в окружении Земной культуры. Хорошей или плохой - не суть важно, - выдаёт одна из девушек.
  - Вороны, дискуссии потом, - прерывает нас Нефератри, - завтрак на столе!
  Да, Стая ест у нас дома - и для этого сразу несколько причин. Во первых - показать соседям, что они нам близки; во вторых, научить местным манерам и в третьих - приучить к местным блюдам. Есть и в четвёртых, в пятых, в десятых...
   Кстати, неожиданно выяснилось, что сильно прогрессировал в воинских искусствах. Если раньше был неуверенным середнячком, то теперь побеждал даже Ганса. А он между прочим, пусть и не Мастер, но близко, близко.
  - Эк ты наловчился, - удивился он после первой же учебной схватки, - сильные здесь бойцы.
  Задумываюсь... Сильные, конечно же, но это не главное: складывается впечатление, что после превращения в Истинного ворона, у меня как будто прорезались новые органы чувств, да и прежние как-то... эволюционировали. Сперва это было непонятно из-за другой энергетики Ветви, затем понемногу научился пользоваться. Ну а после благословения Богов и вовсе - таким "крутышом" стал, что сам пока толком не могу понять - что же я умею. По хорошему, отложить бы все дела на годик-другой, да заняться исследованиями изменений, но где там - портал и всё с ним связанное, отнимает почти всё время.
  
   Время от времени кто-нибудь из команды уходил обратно на Землю - с записями и "видеосъемкой". К сожалению (а может - и к счастью), электроника здесь не работала - вообще. Дело оказалось не только в пресловутом отличии Миров по физическим и химическим показателям - имела значение и Сила.
   То есть в теории можно было бы изготавливать простенькую электронику. Но вот на практике - хрена. Поскольку Миры разные - и с разными физическими свойствами, то каждую партию электроники пришлось бы подгонять под совершенно конкретные требования конкретного мира. Мало того - в разных районах этого самого Мира, разной была и энергетика - и снова другие требования к приборам.
   Всю технику пришлось бы делать исключительно мелкосерийной, что уже делает производство НА ПОРЯДКИ затратней. Так не забывайте о научных исследованиях, которые в данном случае окажутся ещё дороже. В общем, не то чтобы совсем безнадёжно... Скорее, принцип тот же, что и у попаданца, который затеял бы производство АКМ веке этак в восемнадцатом. Теоретически-то возможно. Вот только придётся поднимать ВСЮ промышленность до такого уровня. В общем, не хватит на это ни денег, ни специалистов. В лучшем случае, через пару десятков лет на руках будут штучные экземпляры сомнительного качества - и буквально "золотые" по стоимости.
  
   Через пару месяцев после создания портала, вороны уже достаточно свободно гуляли по Карфагену. Учили язык, религии, культурные особенности, магию... Да всё подряд, пожалуй. Теперь члены отряды гуляли на Землю с отчётами буквально каждый день - по очереди.
   Только сейчас вспомнил о попаданцах-засранцах. Ну, тех самых, что возненавидели меня классовой ненавистью. После некоторого раздумья решил отыскать их и вернуть на Землю - стёртая память или ложные воспоминания и всё такое. По моему приказу Март отыскал их и - живы к этому времени остались не все.
   Миша - тот самый дрищеватый тип, был убит в драке. Убит не специально - просто стукнули - и умер. Прибывшая Стража забрала было убийцу в кутузку, но экспертиза показала, что удар был нанесён достаточно слабый, просто убитый Землянин был слишком болезненный. Да честно говоря, убийцу и без того бы оправдали - Миша промышлял мелкими аферами, жульничеством и тому подобными вещами, так что уже был на примете. Вот и в тот раз - подсел к подвыпившей компании и решил "развести лохов на бабки". Ну и получил, что заслужил.
   Максим согласился с радостью - после многочисленных попыток разбогатеть (работу не предлагать!), он запил - и очень сильно. И ещё - не знаю, что с ним случилось за это время, но он очень нервничал - не полезет ли менталист в его мозги, не начнёт ли просматривать личные воспоминания? Возникло у меня нехорошее подозрение: откуда такая нервозность, но отбросил - не всё ли мне равно. Все эти зоновские понятия...
   Лера отказалась категорически:
  - На хуя?! Я и на Земле пиздой подторговывала, пусть и не так явно, только с деньгами было куда как хуже. Компьютеры и сотики мне на хрен не впились, телевизор... ну он да. Зато здесь магия есть - и я смогу оставаться молодой как минимум до пятидесяти.
  Оказалось, что бабёнке изрядно "фортануло" и какой-то проезжий караванщик оставил ей весьма солидную сумму. Так что женщина купила дом в "весёлом квартале" и собиралась открыть бордель. Если учесть, что на Земле у неё (по её же словам) была молодожёнка, которую она делила вместе с больной матерью... К слову - на мать ей было "Насрать".
   Ирина не колебалась - требования у неё изрядно завышенные, а вот "фарта" как-то не было. Ну и откровенно - откуда бы он взялся, если ты сидишь целыми днями в дешёвом трактире и ждешь принца. В таких местах они не водятся...
   Денис с женой обрадовался было, но затем пошептался со своей Юлей и попросил достать информацию о банке, в котором работал ранее. Вороны достали - и вроде как достаточно подробную. Экономист после прочтения сильно побледнел и отказался возвращаться. Однако и "жаба душила", так что он закрутил какие-то сложные схемы через Ганса. Вроде как он хочет продать имущество там и перевести выручку в Карфаген. Не стал интересоваться - каким образом дом и счета могли сохраниться за такое время, не поменяв хозяев - не интересно.
   Знаю только, что с помощью Дениса вроде бы есть возможность "откусить" кусок банка стоимостью в несколько сот миллионов рублей. Гм, а парень-то не совсем дурак, да и не гнилой - если уж просит позаботиться о матери.
  
   Ладно, с Землянами разобрались достаточно быстро, теперь осталось только одно - наладить путь на Землю, причём таким образом, чтобы он остался под моим контролем - и контролем Стаи.
  
  
  
   Глава двенадцатая
  
  
  
   Давила жаба - с появлением Стаи множество проектов стали возможными, но... Сейчас важен портал и только портал - остальное потом. И всё равно - компьютеры, электроника, физика/химия и многое, многое другое заставляло едва ли не подвывать от бешенства - настолько хотелось ими заняться.
   Увы, в порталах из воронов разбираюсь пока что только я, да и в Карфагенской действительности Стая пока не слишком ориентируется. Да даже если бы и ориентировались - они-то пока чужаки, а я свой... относительно. Хочешь не хочешь, а приходится почти каждый день наносить визиты нужным людям - сперва самостоятельно, а затем вместе с Гансом и Донной.
   Мелькали было мысли подпустить родичей к своим разработкам, но... Вот тот же компьютер - чтобы просто понять, как он работает, нужно разбираться как в программирование, так и в биологии. Плюс - как минимум пару недель нужно будет бросить всё и сидеть рядом, обучая работать на нём. В общем - нафиг.
  
  - Эллиен ап Эллимель, - представляю Ёгану аптекаря, - достать может всё, но откровенный махинатор. Личность... специфическая - из тех, кого сами евреи назовут "жидярой" и "христопродавцем".
  - Настолько специфическая?!
  - Ни малейшего преувеличения.
  - Ну зачем так отзываться о бедном эльфе, - всплеснул руками "жидяра", - каждый хочет заработать немного денег и удивляется, что того же хотят и остальные, - скорбным голосом проговорил он. В глазах стояли слёзы и вселенская печаль, длинные уши грустно обвисли. Почему-то стало стыдно.
  - Ёба, - ошарашенно проговорил Ёган и потряс головой, - ОНИ, ну... все такие?
  - Нет, это уникальный экземпляр - остальные нормальные.
  - ёлки, да как тут не верить в реинкарнацию...
   Объясняю, что с этого дня Ёган будет общаться с ним теснее, чем хотелось бы ворону - несмотря на все недостатки, умение доставать что угодно их пока что перевешивало.
  - Слушай сюда, - при разговоре с Эллиеном я часто перехожу на "Одесскую мову", - намечаются большие дела. Будешь умным мальчиком - сможешь заработать много золота. А что для этого надо?
  - Что? - послушно спрашивает аптекарь.
  - Не трепаться - даже родственникам, друзьям и коллегам; не пытаться обмануть - нас; делать минимальную накрутку. Будешь выполнять эти условия - на объёме поставок заработаешь. Ясно?
  - Ясно, - повеселевшим голосом отвечает тот.
  
   Землян переправили на Родину - тех, кто сам этого хотел. Вроде как вложили в мозги похищение-рабство-побег, но подробностями не интересовался. Ну а наши дела продвигались - и с каждым днём всё лучше и лучше. Ставка на основательность оказалась правильной - первая "партия" воронов уже неплохо ориентировалась в местных реалиях, а Донна с Гансом уже крутились в "обществе". Не самом высшем, но на уровне членов Совета Трёхсот их уже принимали, пусть и с некоторой осторожностью.
   Имею в виду - принимали именно их, не как "моих" соклановцев, а за собственные заслуги. Потихонечку те начали "крутить" какие-то проекты - осторожно, стараясь вовлечь горожан из числа влиятельных. Как зачем?! Общие интересы - и особенно общая прибыль, сближают куда лучше трескучих заявлений. А если в воронах будут заинтересованы десятки купеческих и аристократических семей, то жизнь в Карфагене станет намного проще. Был и второй слой - такие вот проекты позволяли узнать о городе и горожанах больше моих лекций. Были и другие слои - много.
  
   Постепенно на Землю начались поставки лекарств - пока самых простых, типа виагры. Что-то поставлялось и с Земли - тоже оружие, к примеру. Не огнестрел, а "холодняк". Холодное оружие на Ветви было на порядок (!) лучше, чем на Земле - если говорить об элитных образцах. Вот только стоили они... Ширпотреб же заметно уступал Земному - всё-таки металлургия и присадки во многом превосходят магию - особенно если речь идёт о массовом выпуске.
   Доспехи, мечи и прочее железо таскалось десятками тонн. Но дело тут не столько в прибылях, сколько в необходимости "зацепиться" - а дальше видно будет. Ну и хорошие отношения с местными вояками - всю Стражу и храмовых бойцов снабжали по сниженным ценам. Не в убыток, разумеется, но и прибыли с них особой не было - так, на посиделки в трактире.
  - Учитель, может хватит металлоломом заниматься? - высказываю претензии к Юлию, посетившему нас "с высоким визитом".
  - Скоро прекратим, - успокаивающе говорит он. Затем, со смешком:
  - Ты даже представить не можешь - СКОЛЬКО и КАКОЙ информации выдали нам осчастливленные вояки.
  - Учитель, понимаю прекрасно. Уж поверьте - иначе я бы здесь просто не добрался до нынешнего статуса.
  Задумчивый взгляд в глаза. Не отвожу.
  - Да, вырос, - негромко говорит Юлий и отводит сам.
  - Дело даже не в том, что объёмный груз раздражает. Просто если он и дальше будет в таких вот... "вагонных" объёмах, то нужно делать портал не подвале моего дома.
   Старейшина ненадолго задумывается:
  - Не могу пока сказать. Потерпи недели две, сейчас как решается вопрос о рамках сотрудничества. Может, составами начнём возить...
  Приподнимаю бровь, показывая удивление их неосторожностью.
  - С маскировкой всё в порядке, - отмахивается он, - там другие вопросы важней. Скорее всего выйдем на уровень тонны-другой в день в обе стороны - и так по крайней мере на несколько лет. Потом уже будем думать.
  
  - Я больше не Ра, - сообщила мне Нефертари в один прекрасный день, придя из храма.
  - Ну да - с тех самых пор, как вышла за меня замуж, - смеюсь я.
  - Ты не понял, - жена настроена очень серьёзно, - после благословения богов организм начал меняться. Проводили сегодня один из ритуалов на Крови, так вот - я теперь им даже не родственница. В принципе.
  Свищу тихонечко - ситуация... интересная.
  - Родные будут вопрошать богов, но скорее всего, меня отделят. Чужой не стану, но так - очень дальней родственницей.
  Супруга задумчива, она ещё не решила - как реагировать на ТАКУЮ новость. Хм..., понимаю - сам ещё не решил.
   Отношения с семьёй жены у меня... настороженные. Не то что не сложились - просто они настолько отличаются от нормальных людей и нелюдей, что тех, кто постарше, не могу понять. Ну представьте себе - люди... Ну пусть будут люди - так проще.
   Так вот - люди служат Богам веками, время от времени впуская в себя частичку божественного сознания. Между тем, даже одноразовое "аватарство" не проходит бесследно, оставляя заметный отпечаток на личности. А если десятки, сотни и тысячи раз?
   Добавьте долгожительство, зацикленность на делах храма (ещё бы - это можно сказать "семейный бизнес" на протяжении многих тысячелетий!) и прочие "мелочи" и получается такая ядерная смесь... Да, Нефертари тоже чудила временами "не по детски", но - именно временами. Во первых, воспитание её было пусть и храмовым, но не совсем уж закрытым, так что она видела, как ведут себя ровесники и ровесницы в других местах. Во вторых, готовили её скорее как "технического специалиста", ну и молодая ещё.
   Вот и получилось как получилось - главная ветвь рода слишком странные; младшие ветви она почти не знает - как и они её, так уж сложилось. Так что как вышла замуж, так и стала "отрезанным ломтём". Не до конца - но многие жреческие ритуалы теперь она не проводит, а после такой вот новости о генетике, встаёт вопрос - будет ли она вообще каким-то боком принадлежать храму? Как мне кажется - останется максимум "техническим специалистом", но поглядим.
   Так оно и получилось - Нефертари теперь стала "светской" жрицей и "технарём" - специалистом по защите. Вот только Боги расщедрились и подарили ей несколько интересных "плюшек".
  - Не могу объяснить, - чуточку виновато говорит она мне, - чтобы понимать, нужно многое знать о моей специальности. Ну это как с Кромкой - никто не поймёт, кроме некромагов, да и то - от уровня зависит.
  - Ну это-то хоть того стоило?
  Вместо ответа лицо милой озаряет широкая, безумно счастливая улыбка:
  - Ещё как!
   Приятные бонусы появились и у меня - выросла Сила где-то на треть (всё равно до Архимага ещё далеко); появилась склонность к Огню и Свету, Жизни. Было и другое, но тут надо разбираться - и разбираться долго. Приятным сюрпризом оказалось, что не пришлось проводить "настройку" Силы заново, что прямо-таки напрашивалось из-за изменившихся показателей. Но нет - всё это воспринималось как родное, привычное.
  - Недурственно, - задумчиво бормочу после очередного (короткого) эксперимента с собственными возможностями, этак я не только Архимагом, но и Чародеем могу стать - ну, в перспективе.
  - Как только закончим "вороний" проект, нужно будет всерьёз заняться новыми способностями, - твёрдо говорит помогавшая с экспериментом жена.
  - А дети?
  Вздох.
  - Потом. Меня нужно подтянуть в некромагии хотя бы на уровень мастера - ну и по Кромке ходить. Штука полезная, а вроде как теперь у меня к этому должен быть нешуточный талант.
   "Хотя бы" в её устах не похвальба - базовые знания у Нефертари более чем серьёзны. Пусть они несколько непривычны, но примерно по полутора десяткам Направлениям она на уровне Знахаря-Мастера (не полностью - со своей, жреческой спецификой). Ещё несколько - на уровне Бакалавра. И это при том, что жреческая подготовка весьма заметно отличается от магической. То есть в переводе на "язык родных осин" - у супруги за плечами десяток "техникумовских" и несколько "ВУЗовских" дипломов. Внушает.
   То есть умом-то понимаешь, что если взять очень умного (селекция!) ребёнка и учить всерьёз, а не формально, то результат как раз и будет примерно таким, но нужно учитывать, что магическое образование было для неё второстепенным...
  
   Родня с Земли... Человеческая, имею в виду, начала... чудить.
  - Сам не понимаю толком, - говорит Юлий, но знаешь... Такое впечатление, что Вера, племянница твоя, вот-вот инициируется. Ну это ещё ладно, но и другие ближе подошли.
  Тру переносицу:
  - А может, просто боги? Вот сам подумай - у них теперь есть ход на Землю. Настройки там на Крови, так что "учуять" родных - легко. Вот и решили отблагодарить - как умеют.
  Старейшина задумчиво кивает:
  - Да пожалуй. Мы, правда, на первое место выдвинули более научные теории - не привыкли пока к богам. Ну то есть знаем, что они существуют. Вот только на Земли это были скорее... Тени, что ли. Что-то могли и умели, основа божественная, но... не то.
  - Как там Вера?
  - Да нормально. И по жизни, да и с инициацией должно гладко пройти. Вот только лучше её провести с твоей помощью - меньше риска будет, всё-таки Родная Кровь. Мы всё подготовим, ну а за несколько дней придёшь и сделаем. Заодно и на Родине побываешь.
  
  
  
   Глава тринадцатая
  
  
  
  Внеплановый отпуск на Земле несколько расстроил Нефертари - сама она просто боялась там появляться. Техногенный мир и "неправильные" законы социума сильно пугали и вызывали отвращение.
  - Милый, ну его, я лучше здесь останусь да за Стаей пригляжу.
  Целую и захожу в портал, затем короткая прогулка по Тропе и вот я на одной из баз воронов.
  - Маскировать будем как иностранца, - сходу заявил сопровождающий, - ты теперь СИЛЬНО отличаешься.
  Не спорю - в данном случае со стороны виднее и если "стилист" заявляет, что это настолько бросается в глаза, то лучше и не спорить.
   Моя "легенда" - богатый индус из высшей касты, воспитанный в провинции и получивший образование на родине. Публика эта крайне своеобразная - приходилось сталкиваться. Честно - хуже наших депутатов. Вот представьте человека с состоянием в десятки миллионов долларов, живущего там, где сотня баксов считается достойным доходом, на который живёт большая семья. Прибавьте сотни родственников у власти и кастовую систему...
   Да, кастовость в Индии всё ещё работает - и это серьёзно. Пусть власти и борются с этим официально, но неофициально... Каждый индус хочет залезть повыше, но ни в коем случае не допустить туда "быдло". А "быдло" находится почти всегда - хоть кто-то будет ещё чуть ниже по социальному положению.
   В общении с нижестоящими такие типчики крайне неприятны. Обычно за границей они несколько затихают - белые считаются более-менее достойными личностями, даже если это белые грузчики. Не так чтобы очень..., но сойдёт. Однако хватает и тех, кто считает своё поведение и свою систему единственно приемлемой - и навязывает её окружающим даже в других странах и регионах.
   Именно такого говнюка и буду изображать я:
  - А по другому никак, - поясняет "стилист", - ты себя в зеркало видел?
  Подхожу к зеркалу. Взгляд - властный, жёсткий; мимика - "я царь". Мда... Не то чтобы это было плохо... В Карфагене привык уже быть в "верхушке". Привык и немного переигрывать - необходимо для более уверенного общения с некоторыми личностями. Такая вот "личина" включается теперь автоматически при общении с чужаками. Вот даже "стилист" - пусть и свой, да не совсем - союзник, но не ворон. И всё - маска приросла. Ставлю мысленную галочку: заняться проблемой - уроки актёрского мастерства нужно освежить.
   Одевают "от кутюр" - неудобно и непрактично. И раньше не любил все эти галстуки-пиджаки, а уж после Ветви... Вот честно - одеваются там намного удобней, а если в отдельных случаях это и нет так - причины вполне логичные и понятные. На Земле же - почти исключительно "вИденье" очередного уродаса. которого другие уродасы считают "гуру".
  - Положено, - сочувственно говорит эльф-"стилист", - сам не понимаю... это, но в "легенду" проще будет вписаться.
  Вздыхаю и перестаю корчить рожи - эльф этот приглашён не случайно, он великолепный психолог и считается одним из лучших в России специалистом по внедрению - и не только среди Иных.
   Не знаю, как уж там его вербовали, но Ганс и Старейшины ему полностью доверяют - не первую сотню лет. А не внедрили ли его к нам в своё время? Всё может быть, но если верить косвенным данным, вороны для него и его родных сделали слишком много. Ну и опять же - магические клятвы в принципе не просто обойти, а уж наши и подавно.
   Смотрюсь в зеркало - слегка смугловатый красавец, похожий скорее на выходца с Северного Кавказа, чем на "классического" индуса из кино. Всё верно - представители высших каст в большинстве своём вполне себе "арийцы".
   Одет... Модно и стильно - по стандартам "высокой" моды, но ярковато - это частая "фишка" у южан. Снова вздыхаю и выхожу к машине с шофёром и охранником - типа статус у индуса высокий.
   Катаемся по Москве - заново приучают меня к местным реалиям. Ничего особо интересного - архитектура в Карфагене (да и в любом городе из Союза Городов) куда-как интересней, девушки... Ну тут да - большинство карфагенянок слишком чернявы на мой вкус.
   Пару дней катали по городу и окрестностям, давая время привыкнуть, затем начались прогулки с телохранителями. Забавно, но телохранители скорее охраняли горожан ОТ МЕНЯ, чем наоборот.
  
   Понятно, что большую часть времени посвящал учёбе - политическая ситуация в мире, новые Направления магии и новые аспекты некромагии. С оружием же...
  - Ни хуя ж себе! - эмоционально выразился Чех после проверки, - и такой воин получился из ТЕБЯ?!
  Улыбаюсь - к манере наставника давно привык - ему можно. Да и... как-то так вышло, что оскорбление смешалось с похвалой и похвала здесь важней.
  - В пизду! В командировку срочно! Где ты говоришь, в казармах Решефа?
  - Точно. Давай так - ты отпрашиваешься у Старейшин, решаешь свои дела здесь - и ко мне. Познакомлю тебя с такими интересными личностями...
   Непривычно, что мудрые вороны, прожившие сотни лет, матерятся как подростки? А с чего вы взяли, что они должны строго следовать всем правилам СОВРЕМЕННОГО этикета? Во-во - сотни лет назад, во времена их молодости (точнее - молодости тех, кто сегодня принимает решения), такое поведение считалось вполне приемлемым. Неприемлемым было струсить, предать... Сейчас акценты "немного" сместились...
  
   В личине Серёги из Рязани навестил музыкальную и около музыкальную тусовку. Не то чтобы сильно соскучился (хотя есть, не спорю), скорее дела. Подробности объяснять нет буду, но поверьте - здесь тоже порой решаются серьёзные вопросы. Для понимания - именно шоу-бизнес и формирует в немалой степени общественное мнение. Вспомните сами - сколько людей прислушиваются к высказыванию своего "идола" по какому-то вопросу.
   А ведь в большинстве случаев этот самый "идол" интеллектом ничуть не отличается от среднего клерка или слесаря, а уж в политике/экономике/спорте/образовании разбирается обычно ещё хуже... Да и озвучивают "кумиры" чаще всего не свои мысли, а мысли, вложенные им в головы. Это может быть кто-то из родственников, друзей, коллег... Да не важно - важно то, что в большинстве случаев можно пройти по цепочке и вычислить какой-то департамент, который целенаправленно занимается идеологией. И не всегда это будет департамент отечественный...
  
   Иду, слегка задумавшись - информация очень уж интересная. Топот за спиной, отступаю в сторону, давая дорогу. Нет, им нужен я... Несколько раз машинально уклоняюсь от ударов, продолжая стенографировать мысли в блокнотике - пока "не убежали".
  - Слышь, ёба, - прокуренным голосом с азиатским акцентом говорит один из... Грабителей? - стой, сука, хуже будет! - и звук взводимого курка.
   Вот действительно сука... - с мысли сбил! Скользящий шаг к "Ёбе", пальцами вырываю кадык - так, чтобы не запачкаться. Одновременно бросаю авторучку в потенциального стрелка - та с противным чмоканьем впивается в глаз. Последнего из троицы бью ногой в грудь. Неприятный хруст и бандит-гастарбайтер оседает. Призываю ручку... грязная. Простейшее Плетение очищает её. Перешагиваю через бьющегося в конвульсиях "Ёбу" и иду дальше с довольной улыбкой - мысль всё таки не улетела, идею удастся записать!
  
   После того, как более-менее адаптировался, решил навестить родню и посмотреть - что же подразумевали вороны, говоря о "странностях". Понятие это растяжимое и лучше один раз увидеть, чем слышать пересказы из третьих уст. Иду по Тропе... Кстати - после экстремального попадания на Кромку это стало мне даваться едва ли не на порядок легче, а уж после благословения Богов я наверное смогу прогуляться и в Австралию. Имею в виду - прогуляться без "якорей".
   В Шепиловке я под "личиной" геодезиста - в деревне для него не трудно найти причину для появления. Снимаю на пару дней комнату у тихого алкоголика - из приличных, есть и такие.
  - Вань, жрать вставай, кашу сварил, - расталкиваю я хозяина, одновременно давая ему стакан рассола.
  - Ой спасибо..., - смущённо говорит мужчина, перебарывая похмелье. Отмахиваюсь от него:
  - Ты вставай да наверни, пока горячая - я туда морковку с луком пережарил на сале, неплохо получилось.
  Поскольку в воду добавил кое-что из своих запасов, то и тошноты у него нет, так что поест. Почему вожусь с алкоголиком? Так они разные бывают - кто-то едва ли не со школы с радостью уходит в запои, ну а кого-то жизнь ломает долго и упорно. Иван из таких - тех, у кого жизнь не задалась, но его обвинить в этом нельзя. Ну да о чём тут говорить - после развала Страны многие судьбы пошли кувырком...
   Шатаюсь по деревне, делаю съёмку и общаюсь с местными. В "свои" меня записали ещё вчерашним вечером. В деревне это трудно и легко одновременно: служба в армии, умение начистить морду, делать что-то своими руками, иметь стержень - и всё, тебя уже признают за человека. Будут ещё проверки и "прописки", но уже так.
   Это как пример - на деле всё несколько сложней, да и вариантов значительно больше. Но главное - для деревенских ты должен быть либо родичем, которому прощаются "косяки", либо Личностью. В маленьком социуме не получится существовать отдельно и все достоинства и недостатки быстро становятся очевидными.
   Родичи здесь были своими - многие из деревенских приходились нам дальней (колене этак в пятом) роднёй, что вообще-то достаточно привычное явление для провинции. Плюс - состоятельные, влиятельные, да и... Родня у меня не самая плохая - прижились и заработали достаточно серьёзный авторитет.
   Несколько отрепетированных разговоров и вот уже "специалиста на все руки" сестра останавливает поговорить. Смотрю на неё с затаённой нежностью и понимаю, что соскучился. Но всё равно - НЛП, прикладная психология - и вот уже я в доме. А том по новой - зацепиться языками и... Да что рассказывать - многие знают таких людей, а уж если вас специально учили, да знаете "слабые места", то и говорить не о чем. Общаюсь, даю житейские и строительные советы - и сканирую, ставлю жучки и Плетения.
  
   Информация получалась достаточно интересной - боги явно вмешались. Во всяком случае - ничем иным не могу объяснить тот факт, что сестра - самая далёкая от возможной Инициации, стала вполне реальным кандидатом.
   Хорошо то хорошо, но плохо. Поясняю - физически они могут стать воронами без серьёзного риска. А психически? "Крыша" течёт даже у тех, кто был готов к переменам, а уж тут... Особой надежды в данном вопросе на Богов нет - они существа со своим виденьем.
  - Как хотите, но с вас психологическое сопровождение родни, - ставлю ультиматум Старейшинам. Нет, это не грубость и не шантаж, а нормальная постановка вопроса. Согласитесь - сложновато мне будет работать, зная, что родные могут частично умереть, а частично спятить (и потом умереть) - причём речь идёт не паре престарелых больных родичей, а обо всё семье.
  
  
  
   Глава четырнадцатая
  
  
  
   Племянница оказалась действительно на грани самоинициации, так что "соломку" подложили не зря. Да, я прекрасно помню, что инициировался самостоятельно и это дало мне ряд преимущество. Вот только преимущества были пусть и весомыми, но меньшими, чем казалось в самом начале - плюс риск.
   Какой? Ну например - сойти с ума в самом начале и в результате остаться человеком, но со "сдвинутым" сознанием; застрять в животном/птичьем облике навечно; застрять - и стать настоящим животным/птицей. В общем - "игра не стоила свеч".
   Веру подталкивали и "толсто" и "тонко" - подсовывали в интернете нужные сайты, расклеивали в окрестностях дома и работы "правильные" объявления и много чего другого. Сложно? Да ничуточки - подобрать в интернете нужные материалы - работы на пару часов максимум, да подсовывай потом потихонечку. Расклеить объявления и вовсе - распечатать на принтере да нанять студентов. Ну и так далее.
   Сложнее было улавливать психологический настрой - так, чтобы она постоянно была "на грани", но в тоже время - обошлось без самоинициации. Вот тут уже да... - и вокруг женщины постоянно крутились вороны. Зачем такие сложности? Так нас мало - очень мало - и на Ветви ситуация ничуть не лучше. Каждый член Стаи - ценность. Добавьте возможность метаморфизма...
  - Пора, - сказали мне в один прекрасный день. Вдох-выдох, вдох выдох, собрался. Нажимаю на звонок входной двери...
  - Да? - раздаётся за бронированной дверью.
  - Здравствуй, Вера, я вернулся...
  Щелчки замков, дверь отворяется - и в лицо смотрит "Сайга".
  - Можно пройти?
  Судорожный кивок, делает несколько шагов назад. Захожу - движение медленные и плавные, осторожно поворачиваюсь и снова защёлкиваю замки, затем снимаю куртку и разуваюсь.
   Нервозность племянницы понимаю - наследство оставил неслабое и предположить мошенника - раз плюнуть. Подобрать похожий типаж, надрессировать, грим или даже пластическая операция...
  - Задавай вопросы, - приказываю племяннице, опускаясь в любимое кресло - в квартире мало что поменялось. Задаёт - много и только те, которые мог знать близкий человек. Затем переходит на личные - те, что может знать только она и я. Затем...
  - Дядя Саша! - кричит она и прямо с карабином бросается в объятия.
   Даю прореветься и выговориться - продолжается это больше часа. Выплёскивается обида на то, что я оставил её, личные переживания, проблемы родни, проблемы с мужчинами... Наконец, начинает успокаиваться, так что встаю и иду заваривать кофе.
  - На тебя делать?
  - Делай, дядь Саш.
  Лезу в шкафчик - почти всё так же, как было при мне. Ну да ничего удивительного - училась и учится, так что времени постоянно не хватает. Да и к слову - не барахольщица она, что редкость для женщин.
   Лезу и в холодильник, думая поживиться бутербродами, но нюхаю колбасу... Нет, ЭТО есть не хочу. Она не протухла. просто изначально была не съедобной.
  - Вер, принеси там сумку!
  Распаковываю - и на столе появляются свёртки - вина в глиняных бутылях, окорока...
  - Да у тебя прямо бездонная сумка, - несколько нервно шутит племяшка.
  Ну не бездонная, но с пространством немного поигрался, - спокойно отвечаю ей. Вера хихикает, но быстро перестаёт - после появления десятилитрового бочонка.
  - Магия, - отвечаю ей на невысказанный вопрос.
   После демонстрации нескольких простейших фокусов она наконец-то поверила, что магия существует.
  - И какой-ты маг? Огонь, вода, воздух?
  - Некромаг, - спокойно отвечаю ей.
  - Ик, - довольно забавно реагирует родственница. Ржу до слёз - нервное, мать его, - Шуточки, - обиженным голоском.
  - Да не шуточки. Просто... Ты вот патологоанатомов не боишься?
  - А чего их... Аа, поняла. То есть никаких ужастиков, а расчленёнка если и есть, то в сугубо утилитарных целях?
  - Верно. В зависимости от специализации мы... Как МЧС, Скорая Помощь, патологоанатомы или криминалисты - профессии грязные, но нужные и вполне уважаемые обществом. Ну разве что доходы у нас повыше.
   Немного объяснил суть некромагии - она очень заинтересовалась возможностями. Затем:
  - Дядь Саш, а у тебя высокий ранг?
  - Архимагистр.
  - Звучит внушительно, а как оно на деле?
  - На деле тоже. Не "самый-самый", но очень высокий.
   Молчим, но вижу - это предгрозовое молчание:
  - Так почему ты не предупредил меня, что ты не погиб!? Когда мне позвонили, сердце чуть не остановилось!
  Быстро прерываю:
  - Не мог! И никто не мог - все думали, что я правда погиб.
  - Рассказывай.
  Рассказываю - про Иных, про воронов (с упором на то, какие мы хорошие), про Ветвь... Глаза круглые, слушает - буквально раскрыв рот. В подростковом возрасте Верка "болела" Толкиеном, но потом плюнула - из-за "Сладенько и и пафосно". И вот сейчас - сказка входит в её жизнь. Сказка суровая и местами жестокая - с битвами, с пытками, богами, храмовыми жертвоприношениями...
   Рассказываю долго - успеваем поесть и выпить кофе, посетить "уголок задумчивости" по нескольку раз и снова проголодаться.
  - В общем, где-то так, - несколько неловко заканчиваю повествование.
  - Охуеть, - вяло говорит Верка, - я спать - информации столько... и такой, что аж мозги не выдерживают. Ты не уходи, ладно? Побудь со мной.
  
   Утром она, как только открыла глаза, сразу начала искать меня:
  - Дядь Саш! - неуверенно позвала племянница.
  - Аюшки! На кухне я, завтрак готовлю.
  Заходит и...
  - А, теперь вижу - это не сон.
  Ну что тут такого - приготовить зав... Гм, когда сковородка висит в воздухе и окорок на ней шкворчит, хотя огня не видно...
   Вера с жадностью смотрит на простейшую... Зажрались вы, батенька - не такая уж и простейшая.
  - А я так смогу? - вырывается у неё.
  - Ну после инициации да обучения, - пожимаю плечами, - почему бы и нет.
  Глаза загораются:
  - Я тоже вороном стану!? А как там - в Небе!?
  - Сто-стоп-стоп! Не так быстро. Вороном тебе становится не обязательно, но желательно - некромагия наш родовой Дар, да и как ворон ты уже почти состоялась. Просто воронам это направление даётся намного проще. Ну и безопасней оно для нас. Ах да - живём мы НАМНОГО дольше. Но сразу скажу - риск есть. Можешь разум потерять или ещё что... В общем, ты пока не спеши, я потом пришлю тебе одного из наших - он-то тебе всё подробно и расскажет.
  - А сам?!
  - Уж извини, занят.
  Вздыхает:
  - Ладно, присылай.
  
   К ней пошла одна из из Старейшин - дело тут такое, что к мужчине мог бы возникнуть своеобразный "импринтинг" . Ну как же - Принц из Сказки! С женщиной же проще - да и нет у Веры лесбийских замашек. Пошла Марина - ромейка из старинного рода, инициированная ещё в прошлом тысячелетии.
   Выгода тут многократная - женщина давно присмотрела племянницу в качестве ученицы - умная она у меня. Ну и Вере как-то проще будет поверить в превосходство воронов, когда собеседница - такая вот красавица-долгожительница.
  
   Сам же я и правда был занят - началось официальное внедрение воронов в Карфаген. Встречи с нужными личностями, предварительные переговоры и прочее в том же духе. Если быть точным - это было "официальное неофициальное" внедрение. То есть мы шли уже как вороны из другого Мира, но вроде как "инкогнито". Ну как раньше было - "граф Н.". Все знают, кто скрывается под данным псевдонимом, но виду не показывают - иногда полезно.
   Так и здесь - у нас остаётся возможность для маневра, а у горожан - время на "переваривание" такой информации. То есть "верхушка" о нас и так знала, но в данном случае необходимо было именно представление широкой общественности. Зачем? Ну так чтоб каждый горожанин понял, что портал в совершенно новый Мир, открытый в их городе - это ещё одна доходная область для них лично. Не для всех, конечно же, но кто-то из родни, друзей или соседей от этого непременно выгадает.
   Были сперва некоторые опасения по поводу безопасности портала, но я попросил Тиамат проверить его. А уж заключение о том, что через мой портал прорыв НЕВОЗМОЖЕН от САМОЙ Тиамат успокоило даже паникёров - рейтинг доверия к ней был абсолютным.
  - Интересные решения, Рэй-Шпага, - задумчиво говорит женщина, - для больших порталов этот способ пока не применим, но для малых идея интересная.
  Губы сами-собой расползаются в улыбке - похвала от неё стоит очень многого.
  - Единственный минус - ставить такие порталы могут только вороны. Ну или я.
  - Ну так под себя и делал, - виновато повожу плечами, - сама знаешь, школы у нас отличаются, да и расовые особенности... Вон, даже мои ученики вряд ли смогут. То есть починить уже имеющийся или помочь при создании - запросто, но вот сделать такой же самостоятельно - никак.
  - А сможешь разработать столь же безопасный, но уже для... нашей школы? - Тиамат внимательно глядит на меня.
   Задумываюсь - вопрос не самый простой.
  - Теоретически да, но даже предварительные расчёты появятся не раньше, чем лет через пять - и это если я не буду отвлекаться на другие серьёзные проекты.
  Задумывается...
  - А если ваши родичи подключатся?
  - Ну тут уже можно рассчитывать на положительный ответ, но опять же - не сразу. Порталы у нас на Земле были позабыты. Правда, зато Тропы достигли куда больших высот.
   Вздыхает:
  - Ладно, тогда просто скажи своим сородичам, что Ковен Союза и меня лично этот вопрос чрезвычайно интересует. Впрочем, как и Ковены других государств и Конфедераций. Если твои соплеменники решат этот вопрос, их пребывание на Ветви станет намного более комфортным и безопасным.
   Предложение Тиамат "прошло по инстанциям", но особого ажиотажа не вызвало - Старейшины давно уже просчитали данный вариант. Более того, за мои работы по порталам уселись те вороны и союзники (и самых надёжных), что разбирались в физике и математике. А также артефакторы, ритуалщики, специалисты по Тропам...
   Словом - не сомневаюсь, что через какое-то время проблема будет решена. Ну согласитесь - когда дело берётся коллектив из десятков и сотен учёных, да с вычислительной техникой и нормальной научной школой - это намного серьёзней самодеятельных исследований Ковена, в которых принимают участие максимум десяток представителей - и при этом таятся друг от друга.
  
   Мне же пока не до исследований - живу светской жизнью. Не в восторге, но надо "выгуливать" представителей Стаи по разнообразным приёмам, встречам, торжественным богослужениям и прочим мероприятиям. Меня в Карфагене знали и уважали, остальные же вороны считались пока что "довеском" к Рэю-Шпаге.
   Уматываюсь жутко - моя "любовь" к светским мероприятиям не является секретом, так что психологический дискомфорт прежде всего. Но и чисто физический есть - "тусуюсь" буквально по двадцать часов в день, причём мало того, что график "рваный", так ещё и нужно именно общаться, а не стоять в уголочке.
   Ну да ничего - такая вот хрень продлится ещё пару недель, а потом пойдёт на спад. Соплеменники уже продемонстрировали кое-какие личные таланты, начали заключать предварительные договора как некромаги и прочее, прочее. В общем, скоро квартал Фэйри ждёт внушительно пополнение.
  
  
  
   Глава пятнадцатая
  
  
  
   После разговора с Верой прошло чуть больше месяца - и всё это время племянницу умело подводили к самой грани. Так чтобы ещё чуть-чуть и началась самоинициации. Сложно, да - но подобная "раскачка" делала последующую инициацию чуть более безопасной - и ещё чуть, и ещё...
   Там много было интересного - работа с Силой, идеология (вороны лучше всех!), Иные. Кстати - в отличии от меня, ей выдали почти полный расклад по Иным. Ну что удивительного - в каждом случае вороны работают индивидуально и какие-то шаблоны отсутствуют как класс.
   Непросто, но и результат неплох. Только сейчас начал понимать, насколько сложен процесс формирования и становления ворона. В операции с Верой уже были задействованы свыше полутора десятков членов Стаи. Понятно, что не на постоянной основе, а на подмене, но всё-таки. Опять же - она медик, причём хороший, плюс практически гарантированный метаморфизм. Проще говоря - перспективный специалист. Согласитесь - на её фоне я в начале пути выглядел бледно - всего-лишь строитель средних лет с девятью классами весьма среднего образования.
   Спрашиваю об этом у куратора операции:
  - Да всех "ведут" по полной программе. Перспективный-неперспективный... Думаешь, ты один такой, кто в начале Пути не представлял из себя ничего особенного? Статистика-то ведётся не первую тысячу лет, так что безперспективных у нас не бывает - в принципе.
  - А как же молодёжь, не желающая развиваться?
  Пожимает плечами:
  - А что молодёжь? Это со стороны выглядит, что мы пустили дела на самотёк. Так они всё равно учатся, пусть и достаточно поверхностно, связями среди прочих Иных обзаводятся. Да и... Там добрая четверть - под "легендой" работает - изображают "золотую молодёжь", а сами таковой не являются. Нормальные маги, учёные, воины или специалисты широкого профиля. Правда, таких одержимых трудоголиков как ты, немного.
   Были мысли,были... Но всё равно - звучит странно.
  - А у других Иных молодёжь тоже изображает бездельников, не являясь таковыми?
  - От расы и клана зависит - есть такие, что не глупее нас, а есть и дурни. Вон, где власть по наследству передаётся, обычно так и происходит. Ну или где по богатству, умению интриговать.
  - То есть меритократия* - наилучшая форма?
  Куратор задумывается на секунду:
  - Для нас - да, а остальные пусть сами решают.
  
   Инициация племянницы проходила по всем правилам - психологически она уже была готова, прямо-таки жаждала стать вороном, взмыть в Небо, начать творить магию... Так что дождались наилучшего положения звёзд и луны... Да, это тоже важно. Не сильно, но в таких делах желательно учитывать ничтожнейшие мелочи.
   Одна из важнейших составляющих в ритуале - кровь. Поскольку у Веры есть родной дядя (то есть я) в Стае, то ситуация сильно облегчается - безопасность практически гарантированна. Правда, мне сейчас будет очень нелегко...
   Родственница лежит на специально сделанном ложе - сделанном именно под неё. Двенадцать сакральных сортов дерева, двенадцать священных камней, сложнейшие руны - всё конкретно под неё!
   Вера лежит в трансе - процедура болезненная, так что это получается своеобразным обезболивающим. Не полностью, но боль ощущается как бы со стороны - терпимо, в общем. Несколько Старейшин, ритуалисты, артефакторы (есть у нас и такие) и я.
   Я нужен как донор - в буквальном смысле слова. Переглядываемся, затем Тэнгу задирает рукав ритуального балахона и начинает отсчитывать время по хронометру.
  - Начали!
  Опуская руки на ложе и помощник режет мне вены. Кровь бежит по канавкам - много крови. Почти тут же он вставляет мне капельницу с кровью... Что? Да, такая вот эклектика - многие древние ритуалы в сочетании с современной наукой дают весьма неплохи результаты, так что не пренебрегаем.
   Кровь моя же - сдавал заранее на консервацию. Удобно это тем, что ритуал становится для меня полностью безопасным. И нет - лить в канавки сразу из пакетов нельзя. Требуется именно из вен, так что вот.
   Ощущения не самые приятные - вылилось уже почти полтора литра, что чуствительно даже для оборотня. Пакеты с кровью частично компенсируют, но не то. Всё, кровь теперь еле сочится и начинаю пускать в неё Силу. Юлий делает надрезы на теле Веры по сложной системе - в том числе и в интимных местах. Ну да - обнажённая - и нет, ничего стыдного в этом нет.
   Все заняты делом - я контролирую правильный ток Силы с нужным "оттенком", Юлий делает надрезы, другие работают с Чарами/Плетениями/Заклятиями/Заклинаниями.
  - Пускай, - слышу голос Донны.
  - Так? - доносится подрагивающий от напряжения голос Ларисы.
  - Нормально.
  - Отпускай, - это уже мне. Убираю руки и быстро заживляю надрезы, через пару минут убираю капельницу. Так, пока в сторонку - моё участие понадобится чуть позже.
  
   В ритуалах инициации разбираюсь не слишком хорошо - как-то так сложилось, что были другие интересы, затем Ветвь... Но надо знать - как будущий Старейшина (а это уже озвучено Стаей), некоторые вещи я знать ОБЯЗАН. То есть всё, связанное с историей, "сакральной" магией, ритуалами и прочими вещами, важными для выживания народа.
   Да - со Старейшиной уже решено. Ну то есть отказаться могу... Но зачем? Я так делаю то, что положено нормальному Старейшине - то есть "двигаю" науку и магию, открываю для воронов новые горизонты. Проще говоря - тяну воз. Вот и решено было, что раз уж соответствую по большинству параметров, то Стая натаскает меня - чтоб соответствовал по полной программе.
   Процесс этот не быстрый, да и образ жизни менять не придётся, так что особо не переживаю. Стая у нас не самая большая, да и подавляющая её часть - личности вполне серьёзные. В общем, превращаться в "профессионального руководителя" не придётся - буду всё так же заниматься интересной для меня работой, ну а когда понадобиться - решать вопросы Стаи.
   Меритократия тем и хороша, что многие вещи делаются как бы сами собой. Если все мало-мальски важные посты занимают личности, которые им соответствуют, то количество работы уменьшается на порядок. Не понятно? Ну... у немцев есть поговорка - "За солдатский героизм нужно расстреливать генералов". Или проще говоря - если работа налажена как следует, то необходимости в "авралах", "жертвенности" и тому подобных вещах просто нет.
   У нас же - налажена практически идеально. Ничего удивительно, если учитывать, что вороны "штучный товар", да ещё и долгожители. Глупости в "промышленных" масштабах делают либо молодые, либо... эээ, недоразвитые личности. У воронов же дураков просто нет, да и средний возраст членов стаи свыше ста лет...
  
   Юлий дёргает кистью, подзывая поближе. Ага... Сейчас должна начаться решающая фаза, от которой будет много зависеть. Раздеваюсь и лезу на ложе, прижимая к себе племянницу. Эротика и инцест? Ну это надо быть больным - заподозрить такое, особенно если учесть, что Вера вся покрыта своей (надрезы) и моей кровью, находится в трансе и больше похожа на жертву вурдалака.
   Всё проще - нужен достаточно тесный контакт, чтобы Сила текла без малейших искажений, вот и приходится. Это ладно - я с племянницей обнимаюсь, а бывает, что и мужику с мужиком... Не сильно приятно, конечно, но повторюсь - эротики в этом ни малейшей, да и к слову - это достаточно безобидный ритуал. Ритуальная магия - она вообще такая... Много крови, много секса (не в данном случае!) и много обнажёнки.
   Сила высасывается как пылесосом - в бешеном темпе. Чувствую, что начинают холодеть руки и подаю сигнал, в меня тут же начинают вливать Силу - капельно, каждый из присутствующих. В таком случае она получается чем-то усреднённым и при смешении, воспринимается организмом Веры как моя - то есть никаких искажений.
   Несколько минут - и размыкаю объятия. Встаю, отходу в сторонку - и на меня обрушивается ледяной душ. Кровь смывается и снова напяливаю балахон.
   Начинаем тянуть мантры. Это не совсем верное название, но все эти "ууу, ооом," и прочие несуразные на первый взгляд (или слух) звуки, достаточно важны. Через несколько минут нащупываем нужную "частоту", на которую откликается Сила племянницы. Тело её начинает светиться, порезы заживают, затем она поднимается над ложем на высоту чуть более полуметра...
   Вспышка! И вот растерянная птица сидит на полу, глядя вокруг ошалелыми глазами. Оборачиваемся и мы - это важный момент, от которого зависит довольно много. Вера сейчас должна как можно лучше почувствовать единство с нами.
   Минут десять крутимся в птичьих обликах, затем начинаем Оборачиваться в... "гуманоидные" формы - и Оборачиваем вместе с нами Веру. Выглядит она так, будто не ела недели две - и всё это время бегала по лесам.
  - Держи! - протягиваю ей банальнейшее детское питание и молодая женщина припадает к стакану. Затем перекладываем на носилки и - капельница с питательным раствором.
   Это не обязательно - организм сможет быстро восстановиться сам. Но зачем? Одно дело - будет она отлёживаться несколько дней и ещё неделю ходить, держась за стены. И совсем другое - если сможет приступить к полноценным занятиям уже послезавтра.
  - Ты теперь ворон, всё хорошо, - говорю я ей и племянница засыпает со счастливой улыбкой.
  - Замечательно прошло, - устало (но рожа довольная!) говорит Юлий - сразу могу сказать, что процесс адаптации пройдёт быстро и что она - метаморф. Тебе, возможно, уступит, но всё одно - способности к метаморфизму сильно выше среднего.
  
   В ближайшие дни мне нужно быть на Земле, а вот Карфаген без меня не обойдётся - слишком много проектов завязано на моей особе. Не удивляйтесь - это потом вороны станут "крутить" самостоятельные проекты, а пока - имя Рэя-Шпаги перевесит для горожан всех воронов, вместе взятых. Вот и приходится - участвовать, вникать, присутствовать, улыбаться...
   В бункер по Тропе, портал - и вот я дома. Сканирую помещение - Нефертари не наблюдается. Отлавливаю одного из слуг:
  - Госпожа в доме у отца, - кланяется тот, - решает вопросы с наследством.
  - Давно?
  - С час, как ушла.
  Нуу, это не пойдёт. Блин, я на Земле был занят достаточно плотно, но не скажу, что очень уж устал. Зато вот "мужской силы" поднакопилось - настолько, что аж яйца трещат. Ладно, обойдусь наложницами.
  
  
  
  
  Меритократия*- власть достойных. Проще говоря, "рулят" самые достойные, а не те, кто может похвастаться происхождением, богатством или умением плести интриги. У воронов с их Старейшинами именно такая система власти. Каждый Старейшина - могучий маг - то есть боевая мощь плюс самодостаточность; учёный - то есть развит интеллект плюс самореализация и понимание - какие направления науки нужно отслеживать; умеет принимать решения и реализовывать их (как и ГГ с порталом). Таким личностям нет необходимости что-то кому-то доказывать - они уже состоялись. Нет необходимости лезть во власть из-за материальных богатств или ради самой власти - уже полно того и другого. То есть если он/она начинает "рулить", то помыслы именно о пользе коллектива, возможности сделать для него что-то важное.
  
  
  
   Глава шестнадцатая
  
  
  
   Сообщение о Прорыве пришло в самый неподходящий момент - мы с Нефертари занимались "постельной борьбой". Закончили, но половина удовольствия было "смазано".
  - Где на этот раз?
  - В Ладоге, - отвечаю жене.
  - Далековато, - задумчиво тянет она. - Слушай! А возьми-ка ты свою Стаю - тех, кого можно. Им полезно будет получить опыт, да и глядишь - помогут чем.
  - Умничка ты моя, - говорю довольной супруге и иду с идеей к Гансу.
  
  - Интересно..., - говорит он и надолго замолкает - просчитывает варианты. Пока он думает, решил пройтись по дому воронов. ёлки, ну и бардак! Понимаю, что дом, по сути - что-то вроде перевалочной станции, но один хрен - нельзя же так запускать!
  - Рей! - слышу голос друга. Возвращаюсь.
  - Много надо-то?
  Фыркаю:
  - МНЕ - вообще никого не надо. Это так - вас натаскать, авось пригодиться. Ну а если полезными окажетесь, то глядишь - мне чуть легче.
  - Если? - цепляется он к слову.
  - Поверь - именно "Если". Прорыв - такая зараза... Ну, как бойцы вы там точно пригодитесь, но не скажу, что сильная отдача будет. Там важнее именно специалисты, а объяснять все тонкости - слишком долго.
   Разведчик снова задумывается, затем:
  - Кого посоветуешь?
  - Парочку Старейшин из тех, что не только в некромагии, но и в ритуалистике с артефакторикой разбираются, - Ганс фыркает:
  - Да все разбираются.
  - Я не закончил - нужно ещё, чтобы они в демонологии понимали, хаосе... Ну и остальные вороны нужны такие, чтобы... Специалисты широкого профиля, короче.
  - Ясненько, - понимающе кивает "Мюллер", - то есть чтоб присмотрелись, а потом, дома - решили, что конкретно мы можем противопоставить этой пакости.
   - Ф точку!
  
   Команду собрали странноватую - за исключением Ёгана и ещё парочки, остальные семеро достаточно слабо ориентировались даже в Карфагене, не говоря уж о Ветви - новички. Не всё так страшно, разумеется - язык они выучили, да и основные правила тоже, так что...
  - Просто держитесь тех, кто уже не первый месяц на Ветви - сами никуда не лезьте. Понимаю - вы привыкли на Земле быть "самыми-самыми", но здесь это не так. Пусть вороны круты, но хватает народов ничуть не менее сильных, а самое главное - они местные. Думаю, никому не надо объяснять - какое это даёт преимущество?
  - Сэр, нет, сэр! - схохмил Ёган.
   Путешествие получается достаточно длительным - по Тропе вслед за мной идти не так уж и просто, так что пришлось делать несколько остановок. Затем Оборачиваемся и оставшуюся часть пути проделываем в небе - в основном, порталы-то проходим в двуногом обличье.
  - Не близкий путь, - жизнерадостно сообщает рыжеватый Тиль, - но до чего же здорово - столько интересного вокруг!
  Интересного и правда было немало - взять хотя бы то, что природа Ветви на порядки богаче Земли. Я не говорю о количестве биомассы вообще, а именно о достаточно крупной флоре и фауне.
   Наконец, Ладога. Приземляемся возле Ратуши - таковы правила хорошего тона.
  - Голова здесь? - спрашиваю у вооруженного протазаном и коротким мечом стражника. Тот смотрит на меня хмуро, затем расплывается в улыбке:
  - Есть, как не быть, - потом поворачивается, приоткрывает парадную дверь и орёт, - Рэй-Шпага прибыл! К Голове!
   Боярин Вадим - старый приятель, сталкивались несколько раз и он произвёл на меня самое приятное впечатление. Вроде как и я на него. Так что - вот уже год общаемся "без чинов".
  - Я со своими воронами прибыл, - первым делом сообщаю ему. Довольная улыбка прорезает седые усы. - Эй, на них не надейся - это пока так... Наблюдатели.
  Взгляд становится не столь радостным, но и разочарования не показывает.
  - Разместить?
  - Да. Учти, они не прихотливы, но лучше по отдельности от других - наш Мир сильно отличается и могут возникнуть проблемы недопонимания.
  - Сделаю, - отдаёт несколько распоряжений помощнику.
   К сожалению, пообщаться по нормальному не хватало времени, так что дождались провожатого и пошли в выделенную избу.
  - Да туточки, возле Марьиного Утёса, - словоохотливо вещал гид, - хорошее подворье, а что пустует, так вы внимания не обращайте. Тут спор из-за наследства ведётся, так вот и получилось.
   Подворье и в самом деле оказалось хорошим:
  - Кижи* отдыхают, - выдохнул Глеб. Ну... Кижи не то чтобы "отдыхали", но да - красиво даже для Ладоги. Это, кстати, один из немногих городов, где строят принципиально из дерева, а не камня или кирпича. Впрочем, у здешних мастеров есть свои секреты, так что в скором времени после строительства, дом перестаёт поддаваться воздействию гнили, плесени, жучков и огня. Да и прочность повышается в разы.
  
   Оставляю воронов во главе с Ёганом обживаться, беру двоих из тех, кто более-менее разбирается в местных реалиях, с собой на совещание.
   Большущий терем, сложенный из брёвен толщиной в несколько метров... внушает. По просторному - с четверть футбольного поля (!) двору, шатается сотни две низкоранговых магов - ждут Учителей, совещающихся внутри. У многих из местных есть странноватая привычка таскаться повсюду со свитой - чтоб все видели, что идёт ВИП. И ладно бы, свита была действительно серьёзная, а то так - всевозможные Ученики да Адепты со Знахарями. Меня с ними не сравнивать! На серьёзные дела в принципе не беру кого-то ниже уровня Мастера, да и то - если это необходимо для дела. Вот и сейчас - вся "воронья" команда по местной классификации не ниже бакалавров - так что пусть они и не знают специфику Прорывов, но и лишними не будут.
   Взбегаю по широким дубовым ступеням, стража у широких дверей почтительно отстраняется и подсказывает - куда конкретно нужно идти. В большой горнице за длинным столом сидят меньше трёх десятков магов.
  - Моё почтение Высокому Собранию! - вежливо говорю им, - я Рэй-Шпага, а это мои сородичи и коллеги.
   Поскольку имён не сообщаю, то они считаются как бы "оруженосцами" и отходят в сторонку - к остальным "безымянным". За столом только те, кто может сделать что-то серьёзное - маги начиная от Магистров (и то не все - погодники, как вы понимаете, в данном случае не нужны), члены Магистрата (Голова сейчас занят хозяйственным обеспечением операции), парочка воевод.
   Немного для столь серьёзного дела? Так это только начало операции - почти все здесь - исключительно местные, позже подтянуться и другие.
  - Кхм! - привлекает внимание воевода и продолжает прерванный разговор, - ... таким образом, бойцов уровня Витязь** Ладога может выставить только четверых; опоясанных воинов с золотыми поясами*** - семнадцать; храмы могут выставить почти три десятка паладинов****. Ну и так - многие бояре и купцы владеют интересными артефактами.
   Послушал-послушал...
  - Высокий Совет! - встал я из-за стола, - смотрю я, вы и без меня грамотно работаете, так что пойду пока, да разузнаю получше - что же там с порталами происходит.
  
   С порталами происходила "непонятка" - на взгляд местных специалистов. На мой же...
  - Похоже на попытку Пробоя, - озадаченно говорю сам себе и спешу к воеводе.
   Гостомысл разглаживает пышные усы и лицо его каменеет.
  - Уверен? - тяжело спрашивает он.
  - Насколько вообще можно быть уверенным. Для меня это не первый Прорыв и даже не двадцатый, да и в Порталах разбираюсь.
  Боярин ругается по чёрному, затем остывает и произносит, тяжело дыша:
  - А ведь могло бы получиться: что мы в таком случае обычно выставляем? Маги да жрецы - эт, конечно, хорошо, но вот слышал я, что есть такие артефакты, что магию перекрывают..., - и вопросительно смотрит на меня.
  - Не артефакты... Но в общем, да - есть. Штука редкая, дорогая и имеет массу недостатков. Но так-то - запустить установку, затем кавалерия или лучники - к примеру. Маги вырезаются, а воины, что их охраняют... Да пусть они даже поголовно Золотыми поясами будут - сколько их обычно на защите стоит? Не больше нескольких сот, а обычно и сотни не набирается. Массой сомнут.
   Боярин не спешит покидать моё общество - со мной можно обговорить какие-то идеи, не боясь показаться дураком, ну а к Совету придти уже более-менее подготовленным.
  - Откуда, можешь понять?
  - Что с Ветви, так это точно, а точнее никак.
  Задумывается, превращаясь в подобие статуи.
  - Если такое задумали, то это не для грабежа, - медленно произносит мужчина, - это начало войны - и войны большой. Союз Городов такой оплеухи не простит - и там не могут этого не знать. А значит - силы вторжения приготовлены мощные и с той стороны никак не меньше, чем Империя или Союз, равный нашему, а таких немного... Захватить, перекрыть временно остальные порталы, а затем обосноваться, получив плацдарм для экспансии.
   Повторять свою речь мне пришлось заново уже перед всем Советом.
  - Ты уверен в своих словах? - недоверчиво произносит один из магов. В данном случае такой вопрос - на грани оскорбления.
  - Я уже сказал своё Слово, - предельно вежливо отвечаю ему. Видимо, понимает, потому как затыкается.
  - На какой срок можно рассчитывать? - Это уже Голова.
  - ЕСЛИ ничего не изменится, то на три дня - дальше всё. Учтите - здесь я бы поставил на меньший срок, так что - за сутки ручаюсь, не более.
   Мрачные переглядывание...
  - Мы можем надеяться, что ты будешь с нами в одном строю?
  - Нет! - отвечаю предельно резко, - это не моя война.
  
   Возможно, это кому-то покажется неправильным и не патриотичным, но Ладога - не мой город. Да, они славяне - и что? Но я-то нет... Да, я теперь воспринимаю себя именно как ворона. Неправильно? Но это моё решение - и чужое мнение меня не интересует. И к слову - я вообще избегаю боевых действий. Не забывайте, что живём мы долго и значит - может стать своеобразными "раздражителями", вмешавшись в войну, которая не касается нас напрямую.
   Что за "раздражитель"? Ну представьте, что где-то там живёт кто-то, убивший вашего прадедушку на Великой Отечественной. И этот "кто-то" молод, силён и способен пережить ваших внуков. Мало того - этот "кто-то" ещё и влез не в свою войну... То есть не просто по долгу службы или "поддался пропаганде", а именно доброволец из другой страны. Скажите, не зачесались ли руки - придушить такую личность? Вот... А теперь представьте, что воспитание у вас вполне себе воинственное и "кровная месть" является священным понятием.
   Это одна из причин, почему долгоживущие избегают войн - любая заварушка может стать причиной многовековой вендетты. Зато уж если войны ведутся - то обычно сугубо оборонительные. Имеется в виду не только защита территории, но и интересов - позволять "наступать себе на яйца" нельзя категорически. Если же война не оборонительная, то долгоживущие ведут её едва ли не дуэльными способами - чтобы было как можно меньше поводов к вендетте. Но если уж не получается... Противник вырезается весь - от мала до велика.
   После категоричного отказа лица присутствующих слегка мрачнеют: судя по всему, они надеялись на мои "сапёрные" таланты.
  - Просим тебя не уходить пару дня - возможно, нам понадобиться твоя помощь с порталом, - обращается с просьбой Вадим. Коротко кланяюсь в знак того, что услышал и согласен.
  
  
  
  
  
  Кижи* - музей под открытым небом, где представлены шедевры русского деревянного зодчества.
  
  Бойцов уровня Витязь** Здесь Витязь является высшей степенью воинского посвящения - воин-маг. В принципе, ГГ мог бы претендовать на это звание, но он скорее маг-воин, да и характер не тот. Ну и другие моменты: в частности, он категорически не желает учиться воевать верхом.
  
  Опоясанных воинов с золотыми поясами*** Опоясанный воин - рыцарь, а пояса, шпоры и прочее - степени посвящения. В нашем Мире система достаточно похожа - то есть "просто рыцарей" практически не было.
  
  Паладины**** Вопреки некоторым "фэнтезийным" мифам паладин не "супербоец", а просто рыцарь, служащий богу или взявший на себя Высокий Обет. Как правило, это и в самом деле бойцы уровнем выше среднего, а на Ветви добавьте ещё и Божественные "плюшки". И тем не менее - это не "вундербойцы".
  
  
  
   Глава семнадцатая
  
  
  
  Суета и беготня по поводу предстоящего вторжения продолжалась несколько часов. Начали массово прибывать специалисты из других городов Союза, в том числе и портальщики, но... Их квалификация сильно уступала моей - последствия того, что некромаги, ритуальщики и артефакторы "варились в собственном соку". В результате, "шаг влево, шаг вправо" - и они уже практически не ориентировались в других Направлениях.
   Подтверждать или опровергать они не спешили, только мялись с виноватым видом. Ну и среди некромагов я тут был (пока что) самой крупной "рыбой". Так что, власти пошумели, но в конце-концов снова вызвали меня:
  - Рэй, а есть шанс как-то обезапаситься? - сходу начал Вадим.
  - Два - либо выставлять армию и магов, после чего надеяться, что "войска" расставлены правильно и их достаточно. Второй - просто сломать портал.
  
   Даже гипотетическое предположение о поломке портала вызвало большой шум. Отдельные... личности даже попытались назначить меня виноватым. За что - не слишком понял. Положил ладонь на рукоять шпаги и совершенно недвусмысленно посмотрел на крикунов - заткнулись.
   Нет, я прекрасно понимаю, что ломать не хочется - стоимость постройки такого портала - доход всей Ладоги (не только самого города, но и городков-"спутников", весей и хуторов) за несколько лет, а цифра эта выражается одним словом - "охренительно"! Пока они тут совещались, вернулся на подворье и стал паковать вещи - побуду тут обещанное время - и домой. По прибытии сразу же предупреждать Совет Ста Четырёх о ситуации и хотя бы временно перекрыть порталы к Ладоге.
   К сожалению, портал в Ладоге перекрыть нельзя, его уже контролируют посторонние - так что только ломать. Посыльный от Совета - писклявый белобрысый мальчишка лет десяти - босой, в коротких полотняных штанах и полотняной же рубахе на вырост, прибыл тогда, когда я уже собирался ступить на Тропу.
   Не скрывая раздражения, лечу к зданию Совета.
  - Ломай! - выдыхают мне, едва только переступаю порог. Посовещавшись, они решили, что если ворон отказывается оставаться - это точно не привычный Прорыв.
   Если же это вражеское вторжение, то нет ни малейших сомнений, что оно хорошо подготовлено. Не факт, что Ладога и Союзные города смогут их отразить - времени на сбор армий уже не остаётся. Да даже если смогут - то только ценой гибели "лучших людей" города, да и от самого города мало что останется.
  
  - Хорошо подумали? - спрашиваю Совет? - ко мне не будет претензий? Слово?
  - Слово, - говорит Вадим.
  - На площади, - прерываю его. Голова сильно недоволен - не факт, что после столь ярко выраженного недоверия между нами сохранятся приятельские отношения, но... Уверен, что если не сделать этого, то проблемы с Ладогой всё равно будут.
   Будут смутно высказанные претензии от горожан, давление с просьбами/требованиями сделать свою работу для них подешевле - "Потому как в убытки их ввёл" и прочее. Потому - даже формулировку составил на бумаге, так чтобы никакой отсебятины Вадим не произнёс.
   Протягиваю ему листок, боярин хмуро смотрит. Да... Понятно, что приятелями нам точно не быть, да и вообще - в Ладоге лучше не появляться.
   Вечевой колокол собирает горожан - не всех, а только тех, кто имеет право голоса. Кто это? Те, кто прошёл имущественный ценз; ремесленный и воинский. В переводе - горожанин должен обладать собственным жильём (и не разваливающейся хибаркой); обладать ремеслом - то есть не обязательно быть ремесленником в прямом смысле, можно быть магом, купцом, знатоком языков и так далее; воинский - умение владеть оружием выше определённого уровня, наличие этого самого оружия и стаж службы на благо города (обычно пограничная служба в неспокойных местах, несколько недель в году).
   Толпа собралась большая - правом голоса здесь обладает добрая половина мужчин и едва ли не пятая часть женщин (у них немного другие критерии - не оружие, хотя и это не возбраняется, а количество детей и их "качество", то есть умение воспитывать будущих граждан).
   Голова объяснил ситуацию, члены Совета подтвердили и толпа, примерно через через час весьма шумных обсуждений. решила, что финансовые потери - лучше гибели.
  
   К порталу собрал всех воронов, что прибыли со мной - пусть учатся на практике. Что-что, а способность повредить портал лишней не станет. Именно поэтому попросил убраться подальше всех остальных. Транс, соскальзываю на Изнанку - но тело остаётся на месте.
   Астрал? Нет, несколько другие понятия - вороны по многим параметрам отличаются от людей. Транс и Изнанка нужны исключительно для экономии времени - в таком состоянии оно как бы растягивается и одна минута тянется часами.
   Вот и остальные члены команды появляются здесь. Сразу же начинаю раздавать задания и нет - в их помощи не нуждаюсь, это исключительно для того, чтобы вороны лучше поняли суть работы.
   Сложность в том, что в таком вот состоянии невозможно разговаривать нормально - только Образами. Я более-менее умею - с Шариком натренировался, а вот остальные - далеко не все. Четверо не умеют и соответственно - не понимают толком заданий, так что приказываю им просто наблюдать:
  - "Сидеть. В стороне. Смотреть. Неподвижно".
  Вроде поняли.
   Так... начинаем разбираться в портале - прежде чем сломать, интересно поковыряться во "внутренностях", может в будущем пригодиться.
  - "Поводок. Нитка. След", транслирует мне Ёган. Ага, вижу...
  - "Полка. Пирожки. Еган берёт пирожки с полки", - транслирую ему шуточную похвалу. Ворон хихикает и на мгновение сбивается.
   Начинаем исследовать Поводок... Нацепили его с этой стороны - то есть можно с уверенностью утверждать, что здесь поработали какие-то диверсанты.
  - "Орк, орк, орк!" - транслирует Тиль. Не понял... А, вот оно в чём дело - поводок "пахнет" орком" - и достаточно сильно. Показываю на поводок остальным - и заключение единогласное - орк. Более того, одна из девушек транслирует Образ орка-шамана - и транслирует с большой уверенностью.
   В тансе проводим несколько часов - если верить внутренним ощущениям. На деле же - меньше минуты. Выскальзываем и ещё какое-то время тратим на согласование действий. Пусть в трансе сильно экономится время, но работать лучше обычными методами.
  - Все всё поняли? - оглядываю народ. - Все... ну что ж, поехали...
  - Левые..., да, фиолетовые Плетения...
  - Снимаю... Держи-держи-держи! Во... расплетай.
  - Дай чуток Силу сюда... Нет, направление на минус поменяй. Ещё чуть.
  - Лена, резче, резче! Так..., - командую я, выполняя скорее функции своеобразного "дирижёра".
  - Ну молодцы, справились, - хвалю я команду, - теперь следите внимательно - это буду снимать я сам, вы пока не справитесь.
   Несколько минут возни и - портал "мёртв". Тиль летит к Совету, ожидающим результатов где-то в километре от нас. Несколько минут - и они прибывают верхом, сверх всякой меры обвешанные амулетами и артефактами.
  - Ну что там? - сухо бросает мрачный казначей.
  - Готово. Но сломали "чисто", так что когда начнёте восстанавливать, примерно две трети сэкономите.
   Лица бояр проясняются буквально на глазах - сумма по прежнему колоссальная, но уже "подъёмная", не придётся всем городом растрясать кубышки и несколько лет перебиваться с хлеба на квас.
  - Ну хоть одна хорошая новость, - облегчённо выдыхает глава местного Ковена, а как вы умудрились-то?
  Пытаюсь подобрать слова...
  - Портал, по сути, остался - только "адреса" у него нет. "Привязку" делать придётся, а основа уже есть.
  Недоверчивое хмыканье, тяжело смотрю на него.
  - Прошу простить меня, а на секунду забыл, что ты тот самый Рэй-Шпага, а не обычный некромаг, - извиняется Архимаг.
  - Прошу простить и меня, уважаемый Рарог - день выдался тяжёлый.
  
   Рарог, кстати, личность уникальная: погодник и "жизнюк", но одновременно - боевой маг высочайшей квалификации. Сочетание дичайшее и почти немыслимое - это примерно как хороший боксёр, шпажист и математик в "одном флаконе". Это я к чему - выёживаться перед ним, всё равно, что выйти где-нибудь в России второго августа к фонтану и орать что-нибудь негативное про ВДВ - мандюли гарантированы. К счастью, черту я не перешёл, да и сам - человек на редкость спокойный и вежливый.
   Мои вороны... Гм, вот привык уже к ученикам, какой-то свите и пожалуйста - "Мои"! Но да - они и в самом деле мои, даже Тиль (между прочим - Старейшина!), подчиняется без лишних слов. Дело тут не моей харизме и прочем - просто работает правило "местничества". Проще говоря - я знаю обстановку, а они нет.
   Так вот - мои вороны собирались быстро, без лишних слов. Все мы прекрасно понимали, что пряниками кормить не будут. Нет, никакого преследования вместо благодарности и прочей хрени. Всё проще - люди избежали опасности и сейчас (или совсем скоро) появятся мысли, что опасность была не такой уж большой, что избежать её можно было и меньшей ценой...
   Затем начнутся косые взгляды и недовольные шепотки - "Ввели в такие расходы, ироды!" Оно мне надо? Я даже вопросов оплаты не поднимал - не время сейчас. Нет, не альтруист - решу потом этот вопрос через Ковен.
  - Ничего не забыли?
  - А что так быстро-то? - растерянно спрашивает Лена, - город-то какой интересный. Может останемся?
  - Я тебе потом объясню, - мягко говорит ей Ёган, - нельзя нам задерживаться.
  Оборачиваемся и взлетаем. Над городом не кружим, как обычно, выбирая подходящие воздушные потоки - не стоит мозолить глаза.
  
   Пы. Сы. К счастью, через несколько часов после нашего отлёта прибыла Тиамат. Само-собой разумеется, что местные власти попросили её проверить портал - и магесса полностью подтвердила мои слова. Более того - дополнила, заявив, что успел я максимум за несколько часов перед вторжением. Подтвердила она и орочий след, но вот с последним ничего не было ясно - орочьих государств сравнимого масштаба было всего несколько, зато в качестве наёмников их можно было встретить где угодно. Так что - кто и зачем затеял вторжением, осталось пока неизвестным. Впрочем, даже если и раскопают - сильно сомневаюсь, что поделятся.
  
  
  
   Глава восемнадцатая
  
  
  
   Вернувшись, мы на удивление быстро разобрались с оплатой за работу в Ладоге - сказалась непосредственная забота Тиамат. Вообще, магесса очень тепло отнеслась к воронам, здорово выручая по мелочам. Мелочам для неё, но для нас каждый из этих пунктиков мешал бы достаточно сильно. В принципе, было понятно такое отношение - мы были едва ли единственной силой, способной хоть немного двинуть прогресс в области порталов, а для местных это, пожалуй, самое болезненное место.
   Нужно сказать, что местные вообще относились к нам без боязни. Вроде бы - пара сотен некромагов из другого Мира сделала портал в тот самый Мир в их родном городе - и ничего. Убедившись, что пресловутый портал не грозит Прорывом (ну и что размеры весьма скромные), карфагеняне моментально успокоились. Какой-либо паранойи в отношении чужаков попросту не было. Бояться нас как потенциальных завоевателей...
   Не смешите - ну сколько нас? Даже если собрать всех земных воронов под своим крылом, то на ситуацию это не сильно повлияет - нас всего несколько тысяч. Да, маги, но - некромаги. Несмотря на все преимущества данного Направления, недостатков у него тоже хватало. Прежде всего - это не боевое направление. Так что - пара тысяч боевых магов (а в том же Союзе из намного больше) раскатает нас в прямом бою без особых потерь.
   Земные знания? Ну так и местные далеко не дураки (несмотря на все свои "прибабахи"), хранят немало секретов, так что ещё вопрос - кто кому "устроит похохотать". Партизанить? Снова мимо - чтобы диверсионная деятельность была хоть немного успешной, нужно знать знать реалии "от и до".
   Ну и наконец - нам не выгодно становиться завоевателями и тем более - основывать собственное государство. Завоевать что-то серьёзное не выйдет - все местные государства и города связаны десятками союзов, обязательств вассалов и сюзеренов...
   То есть начиная военные действия, мы "оттаптываем ноги" такому количеству влиятельных персон, да ещё и в десятках миров... Как воюют местные? Так и воюют - учитывая все нюансы. Ну и понятно - они тоже состоят во всевозможных Союзах и Конфедерациях. Они - но не мы.
   Горожане прекрасно понимали ситуацию и совершенно не волновались. Да собственно говоря - и нам это на хрен не надо. Крупное государство мы не покорим (а если и покорим, то не удержим) из-за чисто "технических" вопросов, а мелкое... А зачем оно нам?
   Намного выгодней вот так - небольшими группами в крупных государствах. Зато и группы эти - привилегированные. В одном только Карфагене может осесть как минимум полсотни воронов на весьма "вкусных" должностях при храмах, да по Союзу... Да и не обязательно ограничиваться Союзом Городов...
   Теперь я стал понимать, почему местные вороны живут столь разобщённо - они просто нарасхват! Нет необходимости собираться в Стаи для защиты от кого-то - их и так не трогают. Правда, и уровень знаний у них "пожиже" нашего - из-за необходимости быть универсалом. Знают они много, но скажем так - неглубоко.
  
   Да, по поводу оплаты - оплатили не столько золотом, сколько всевозможными привилегиями мне лично и нашей Стае. Объяснять долго - сложнейшая система взаимозачётов в самых разных областях. Часть полученного золота раздаю тем, кто был со мной тогда.
  - Недурственно, - подаёт реплику Лена, - быстро сделали и столько золота...
  Блин... Вот такие моменты выдают, что она ещё новенькая.
  - Лен, это немного, поверь мне - эту работу во всех Союзе Городом в ПРИНЦИПЕ смогло бы сделать трое. Понимаешь? А сколько времени я на потратил - совершенно не важно. Здесь как в анекдоте - "Рубль за то, что на кнопочку нажал, а девяносто девять - за то, что знал, куда нажимать".
  Девушка хихикает и затыкается, но ненадолго:
  - А нам-то за что? Ты ведь и один смог бы это сделать?
  - Блин... Тиль, заставь её выучить Кодекс. А то не знать такие элементарные понятия, как правила Доли... Это, знаешь...
  - Знаю, - нехорошим голосом говорит Старейшина, глядя на побледневшую Лену, - я ведь давал ей Кодекс, но проверять не стал - понадеялся, что уже взрослая...
  
  Одним из важнейших дел для меня стало разбирательство - какие товары в принципе могут оказаться востребованными в Карфагене. Если оружие и броня (броня особенно!) с Земли были востребованы, то остальное было пока не слишком понятно.
   Можно было бы пойти по пути наименьшего сопротивления и просто завалить Союз дешёвым металлом - лопаты, плуги и прочая хрень. Железо здесь было достаточно дорогим - в разы дороже, чем на Земле. Ну а что вы хотите - добыча металла здесь не слишком развита, да и металлургия... И учтите - Карфаген всё-таки один из важнейших городов богатейшего Союза, так что с ценами здесь ещё более-менее благополучно, как и доходами. Где-нибудь на периферии кухонный нож будет стоит столько же, как здесь топор, а доходы - в несколько раз меньше, чем у горожан Карфагена.
   То есть рынок теоретически перспективный. На практике же - не слишком. В тонкости вдаваться не буду, но смысл в том, что для нормальной торговли ширпотребом, необходимо налаживать торговую сеть - иначе большую часть выгоды получат посредники. А наладка её - это время, да и "оттаптывание ног" у остальных торговцев - то есть масса недовольных.
   Поэтому нужны товары, которые будут востребованы, но не станут причиной грызни. Как ни странно прозвучит, но некоторые "очевидные" вещи пришлось отмести в сторону. К примеру - косметика. Вот честно - местная была не хуже Земной и если по кое-каким параметрам и уступала, то по другим - превосходила в разы. Каким? Не имела побочных действий в виде аллергических реакций - напротив, была ещё и лечебной.
   Зато дичайшее предложение одного из молодых воронов о велосипедах, прошло на ура. Старые, наиболее примитивные модели, не содержали никаких сплавов, да и с резиной удалось разобраться. К настоящему моменту продано было больше ста велосипедов.
   Нельзя сказать, что они стали прямо-таки сверх модными, но для храмов и наиболее амбициозных купеческих домов велосипеды стали чем-то вроде знаков статуса. Нет, сами жрецы и купцы на них не пересели, а вот посыльные... Однако самокаты, скейтборды и роликовые коньки пока не пользовались спросом. Почему? Да хрен его знает!
   "Попёрли" слесарные инструменты - не отвёртки, понятное дело, но те же напильники шли на "ура". Местные аналоги были пусть и качественней, но и дороже - на порядки.
  
   В общем, потихонечку-полегонечку, торговля налаживалась, но скорее - потихонечку. Не было какого-то ажиотажа, который любят изображать писатели - что-то у местных уже было, что-то просто "не шло", ну а большая часть была под запретом Старейшин из-за нежелания ввязываться в торговые войны.
   Это только в книгах умные попаданцы легко переигрывают местных, в жизни всё немного иначе.
  - Ну не может такого быть, - упиралась Вера, - Земля намного богаче.
  - Не богаче, - меланхолично отвечаю ей, - на Ветви только основных Миров два десятка, а так - едва ли не под тысячу.
  Замолкает, придавленная такой информацией, затем продолжает, но видно - из чистого упрямства:
  - Должны быть какие-то "бусы" и "зеркальца", - выделяет она голосом, - за которые "туземцы" ухватятся.
   Поворачиваю голову и спрашиваю "ласково":
  - У тебя с логикой всё в порядке?
  - А что?! Скажешь, в Африке не меняли рабов на зеркала, стальные ножи, бусы?
  - А сколько это веков назад было? - вкрадчиво спрашиваю племянницу.
  - Лет четыреста назад началось, - уже неуверенно отвечает она.
  Киваю.
  - В общем, верно. Вот только ты разве не читала, что в те времена железо вообще было дорого, а тут - стальные (!) ножи. Зеркала... С ними та же история - ещё придворный какого-то из Людовиков - четырнадцатого, кажется, выменял венецианское зеркало в полный рост - на ПОМЕСТЬЕ! Понятно, неграм таскали зеркала размером с ладонь, но всё же... Стеклянные бусы? Таже хрень - они в Европе вполне себе ценились.
   Вера мрачно сопит - отвыкла чувствовать себя... неумной. Но надо, надо - для профилактики. Продолжаю:
  - И на все эти сокровища африканские вожди меняли захваченных ЧУЖИХ людей, а если и своих, то - неугодных. А помимо людей, взамен европейских товаров они давали драгоценные породы деревьев, перья местных птах и прочее. То есть то, чего у них и так с избытком. Так правда ли они были глупы? Или может, торговля была ВЗАИМОВЫГОДНОЙ? А теперь сравни Землян, которые отдают реальные богатства за доллары... Ты в курсе, что эти фантики НИЧЕМ не обеспечены?*
  - Ладно, дядь Саш, осознала, - говорит она и "соскакивает" с темы, - ты обещал мне экскурсию в храм Эшмуна?
  - Собирайся.
  Да, Вера со своей наставницей гостили у меня. Зачем? Ну как же - она моя племянница и соответственно, будет появляться у меня достаточно часто. И глупо в такой ситуации не "представить" её Карфагену.
   Если будут знать, что она племянница Рэя-Шпаги, то количество потенциальных недоброжелателей резко снизится. Честно говоря, я всерьёз думаю, что Ветвь намного перспективней Земли. Согласитесь - одно дело таиться, как все Иные и совсем другое - иметь возможность жить открыто, пользуясь всеми преимуществами.
   Не убежища и конспиративные квартиры, а дворцы; не постоянное балансирование на грани раскрытия и заигрывание с власть имущими, а нормальные деловые взаимоотношения; не...
   Словом, Вера тут гостит уже второй раз и я намереваюсь (с Мариной, её Наставницей, обговорено), оставить племяшку здесь. Не сразу - сперва она пройдёт классический для воронов "курс молодого бойца" и научиться бегать с авоматом под пулями, чинить автомобили и взламывать серверы Пентагона. Но потом её основной задачей станет именно Карфаген.
   Местные колоссальное значение придают родственным связям, так что лет через пять-семь смогу оставлять её на хозяйстве. И... Надеюсь, не только её - другие мои родственники тоже близки к инициации.
  
  
  
  
  
  Доллары НИЧЕМ не обеспечены* Так оно и есть, желающие могут поискать в интернете. Печатают их ровно столько, сколько сочтут нужным банкиры - и они изначально ничем не обеспечиваются. По сути, если отбросить всю шелуху, то доллары берут потому, что у американцев есть армия и флот - самые мощные (хотя бы в теории) в Мире. То есть по сути - банальный рэкет.
  Пы. Сы. Понимаю, что могут раздражать подобные вставки, но они нужны, чтобы лучше подчеркнуть отличии Ветви и Земли.
  
  
  
   Глава девятнадцатая
  
  
  
   Лежбище вампиров обнаружил Ганнибал. Вампиров настоящих, а не героев "Сумерек". Это твари, нежить, а не романтические герои. Какой на хрен секс!? С кем, с одержимым трупом?!
   Твари эти могли появляться от доброго десятка причин, но к счастью - не могли инфицировать окружающих укусами. Вся эта хрень из серии "высший вампир", "птенец", "мастер гнезда" и прочее - хрень, повторяю ещё раз. Это одержимые люди и нелюди, постепенно становящиеся самыми настоящими трупами.
   Трупами, но тем не менее, поддерживащими какое-то подобие жизни. И для этого им нужна была энергия живых - не обязательно кровь. На начальном этапе это были примитивные упыри, жравшие мертвечину (остаточная энергия), затем они начинали убивать живых - и жрать их уже потом, затем - пить кровь и наконец - "просто" тянуть энергию из жертвы или жертв с расстояния до нескольких десятков метров.
   Чем больше они "эволюционировали", тем более опасными становились - здесь авторы "вампирских" романов не соврали. Скорость, сила, регенерация, сверхпрочная плоть, подчинение и прочее, прочее. Вампиры могли отличаться - в зависимости от первоначальной расы; от причин, из-за которых они стали вампирами; от местности и т.д.
  - Много, - судорожно сказал Ганнибал, отпивая вино прямо из кувшина, стоявшего на моём столе. Он влетел во время обеда и сходу выпалил информацию.
  - Хоть приблизительно?
  - Больше полусотни, меньше ста - точнее сказать не могу, - оторвался он от кувшина.
   Такая нервозность вполне понятна - от них сложно уйти даже некромагу уровня Ганнибала, способному гулять по Тропам. Он не ворон - и не может открыть уйти на Кромку столь же быстро, как мы - нужно время. Кроме того, твари каким-то малопонятным образом воздействовали на эту способность, ещё больше замедляя открытие Тропы.
  - Сильные? - это более-менее точно можно понять по внешнему виду.
  - Видел около полусотни - примерно пополам на кровососов и "энергетиков". Учитель, их надо уничтожить!
  Киваю - надо, вот только...
   Новость о предстоящей охоте пришлась Стае по душе. Ну как Стае - молодняку. Их требуется "натаскивать" на серьёзную "дичь", как бы это ни звучало. На Земле? Нет, таких тварей у там не водится - к счастью. Всё-таки низкий энергетический потенциал имеет и кое-какие преимущества. Сами вампиры на Земле обитают, вот только нааамного слабее местных.
  
  - Охота, охота, Королевская охота! - орала молодёжь. Улыбаюсь - для них это всего-лишь приключение, схватка с сильным противником.
   Ни Старейшинам, ни просто Старшим это не нужно - любой из нас уже побывал в... приключениях. Да, я тоже - всё-таки Ветвь не располагает к "толстовству". Почему не рассказывал? Так вспоминать не хочется - это же не дуэль, а грязь, разбросанные повсюду кишки и гниющая плоть, Проклятия и прочие "прелести". Для лучшего понимания - это как взорвать морг - так, чтобы всё содержимое на стенах, полу и потолке, а после устроить там бои без правил. Выворачивает? Вот и меня тоже...
   Наша задача другая - подстраховка, то есть следить, чтобы молодёжь осталась живой (не обязательно целой), а твари не ушли. Спешиваемся за пару километров. Да, именно на лошадях - оборудования много. Ну как зачем - местность потом зачищать, лечебные саркофаги для особо тяжёлых и прочее. Можно было бы и на своём горбу допереть по Тропе, но для молодых это пока тяжеловато, да и груз частично такой, что не терпит Кромку.
   Лошадей привязываем к деревьям на большой поляне, оставляя с ними проводников. Само-собой разумеется, что ставим Защиту - не дай Боги, какая-нибудь падла сюда добежит! Затем Оборачиваемся и облетаем место по периметру, выбирая наиболее оптимальные места - с точки зрения видимости и соответственно - контроля.
   Молодняк идёт грамотно - бравировать у нас отучают палкой - в буквальном смысле слова. Выставлены клинки, активированы амулеты... Но - пока Старейшины (не я, я пока не умею) держат Сферу Безмолвия и вампиры нас не чувствуют.
  
   Позиции заняты... Есть! Сфера дезактивируется и тут же раздаётся жуткий многоголосый вой - твари почуяли нас. Они вылетают... Нет, не на крыльях, просто гигантские и очень быстрые прыжки - из каждой щели полуразвалившейся башни, из каких-то подземелий.
  - Ррраа! - орут в ответ вороны. Клич старинный и смыслов у него много, но главное - помогает бороться со страхами. Вместе с боевым кличем, активируются амулеты: ничего особенного, просто направленный Свет, чтобы сбить первый порыв нечисти. Получается - и упыри визжат, Свет их обжигает. Движения замедляются и становятся неуверенными - ненадолго, но нам и этого хватит.
   Клинки начинают собирать урожай - весьма противный. Вот ко мне подкатилась одна такая голова, сперва отрубленная, а затем отфутболеная в порыве сражения. Серая глянцевая кожа, безгубый рот с игольчатыми губами, большие глаза без век и ресниц, щель на месте носа, скошенный назад крохотный подбородок, какие-то огрызки вместо ушей... Нормальный экземпляр, бывают и противней! Голова щёлкает зубами и дёргается, пытаясь вернуться назад, к телу.
   Пусть щёлкает, мне она не мешает. Продолжаю наблюдать и... Аркан Силы на секунду сдерживает чересчур резвого упыря, почти схватившего Лену - из-за её чрезмерной брезгливости, кстати. Надо бы ей устроить работу с лежалыми трупами - брезгливость лечит на раз.
   Работаем по большей части голой Силой - то упыря придержать или оттолкнуть, то кого-нибудь из молодых. Заклинания редки, но... Мать твою! Делаю шаг, проваливаясь в Кромку - и выхожу в полусотне метров. Удар-толчок вампиру в грудь не убивает его, просто отталкивает - не хочу лишать молодняк нужного им опыта. Левой рукой держу раненого Варяга - бывшего в недавнем прошлом офицером ВДВ и потому слишком самоуверенного - он привык быть "самым-самым", потому и оплошал. Держу - и снова ухожу через Кромку на прежнее место.
  
  - Держи руку, - кидает мне Тиль. Держу - она почти оторвана, так что чем быстрее, тем лучше.
  - Ебаный рот! - орёт Варяг, корчась от боли. Ну а что вы хотели - прирастающая конечность, это жутко больно - хуже, чем опустить её в огонь. Да, знаю - такой эпизод был у меня в прошлом.
  - Неприятно? - сердито выговаривает Тиль, - ты какого хрена полез с ним в рукопашную? У тебя в руках что было? Мечи! Так какого хрена на кулачках с ними сходиться?
  Прав Старейшина, ох как прав... Вот честно - бывшие вояки, особенно офицеры, контингент для Иных очень непростой. Вроде бы и хорошо на первый взгляд - воины, психологическая подготовка и прочее. Да вот только именно на первый.
   Как бы объяснить... Проще научить с ноля, чем переучивать. У таких вот бойцов - совершенно ненужные для нас рефлексы, но - вбитые буквально в подкорку. А психологическая подготовка... Так стать оборотнем В ПРИНЦИПЕ может только человек со "стержнем"*, так что и психологическая подготовка - не самая серьёзная проблема. Нет, это не распространяется на всех Иных.
  
   Оставляем Варяга отлёживаться в сторонке - и снова включаемся в дело. Так... Снова Толчок и слова Ленка. Ну точно, устрою её с утопленниками работать!
   Сердце колотится, адреналин едва ли не выплёскивается - волнуюсь за подопечных. Замечаю, что переживаю как бы ни больше, чем когда сражаюсь сам. Очень хочется оттащить "детишек" от опасностей и прибить упырей самому.
  - Первый раз на подстраховке? - сочувственно спрашивает рыжий Тиль. Киваю нервно, не отрывая глаз от происходящего.
  - Оно всегда так - такт и хочется самому решить все проблемы, - философски замечает ворон, - ничего, потом немного привыкнешь.
   Свалка продолжалась и из почти трёх десятков молодых воронов, пятеро уже "отдыхали" в сторонке. Но и упырей уполовинили! Могли бы уже и всех прикончить, но сегодня они тренируются именно как воины. А где ещё? Друг с другом спарринг - замечательно, вот только нет понимания, что тебя могут убить и главное - ХОТЯТ убить. А как это подстёгивает обучение...
   Сходить на "войнушку"? Спасибо, нет - я уже упоминал про кровную месть, растянутую на века, не хрен. Обычная "мясорубка" ещё ладно - там вряд ли последствия будут. Но там и противников серьёзных нет. А есть они среди эльфов, нагов... - То есть среди долгоживущих - злопамятных (!) народов. Есть и среди людей, пусть и немного - бояре старых родов, к примеру. Но они "почему-то" отличаются ничуть не меньшей злопамятностью и считают священным долгом мстить за родичей, причём помнят порой даже не веками - тысячелетиями!
  
   "Антитеррористическая операция" наконец-то закончилась - как и упыри. Воронята тоже пострадали - семеро отлёживались, причём одному потребовался Саркофаг.
  - Зачистка! - напоминает Ганс и начинается муторная проверка всех щелей. При чём тут Ганс? А он почти всегда при чём - разведка, что ж вы хотите.
   Зачистка оказалась не лишней - хватило предметов, которые можно охарактеризовать как ПрОклятые, было и золото-серебро в довольно приличных количествах. Закончили уже в сумерках, так что решили остановиться здесь на ночь. Разместив раненых в подготовленном за время нашего отсутствия лагере, начали и сами устраиваться поудобней.
   Поскольку спим мы очень мало, то естественно - начался своеобразный пикник. Плескались в озере, отмываясь и заодно обеспечивая нас дополнительной провизией в виде рыбы, раков и ракушек. Ну и водные растения. Кто-то пробежался по лесу и сейчас в стороне разделывали парочку оленьих туш.
  - Рэй, а вампиры всегда такие... противные? - спросила Лена.
  - Да всякие: зависит от от того, от чего они вампирами стали и прочее.
  - А красивые бывают?
  - Бывают. Но как красивые... Вроде мельком взглянешь - да, а начнёшь приглядываться - гадость. Вроде мелочи какие-то, но картину портят - и это не говоря об инстинктивном ощущении брезгливости.
  - А правда, что некоторые местные добровольно выбирают этот путь? - это уже Варяг.
  - Выбирают, - подтверждаю я, - причин для этого масса. Гнилых причин, конечно же, но тем не менее. Но самая главная - бессмертие. Многие считают, что богов можно как-то обмануть или стать демоном или ещё что-нибудь в том же духе.
  Смешки вокруг - мы, вороны, прекрасно ЗНАЕМ, что душа есть. Знаем и о том, что у нечисти не бывает души - никогда. А без неё невозможно жить - только существовать.
  
  
  
  
  
  
  Стать оборотнем В ПРИНЦИПЕ может только человек со "стержнем"* - из-за двойственной природы оборотней. Слабый психологически просто не сможет принять в себе Зверя. Он сойдёт с ума в процессе Оборота и потом либо погибнет, либо просто застрянет в зверином облике. Бывают ещё и случай, когда Зверь берёт верх, отсюда и все страшилки про кровожадных оборотней. Такие экземпляры достаточно быстро (не всегда) уничтожаются самими Иными или соответствующими спецслужбами.
  
  
  
   Глава двадцатая
  
  
  
   Более-менее разобравшись с порталом и адаптацией воронов в Карфагене, нашёл время на исследование новых возможностей. Нефертари немного обогнала меня и теперь могла превращаться в ворона, радуясь новым возможностям.
   Да-да, я помню, что она уже была соколицей, вот только это было чисто божественным даром и шло "в комплекте" с массой сложностей. В итоге, жена становилась соколом меньше двадцати раз за всё то время, что я её знаю. Теперь же - возможность мгновенного Оборота без каких-либо ограничений приводила её в восторг.
   Единственное - её Птица была почему-то достаточно светлой, с лёгким оттенком желтизны.
  - Да и ты изменился, - сообщила супруга. - Не заметил?
  Действительно не заметил... И главное - как-то быстро, ведь буквально неделю назад, во время путешествия на Ладогу, всё было в порядке.
   - Солнечный ворон, - напомнила жена, - не знаю, что именно имели в виду боги под этими словами, но думаю, скоро выясним.
   Вздыхаю - с оттенком тоски. Боги, они такие... боги. Нет, ну правда - логике их поступки поддаются достаточно слабо, прецедентов масса. Ни малейшего сомнения, что их дар - невероятно щедрый, но не факт, что он пойдёт во благо именно для меня. Масса примеров, когда Божественные Дары приносили неприятности своим владельцам...
   Снова Оборачиваюсь, кручусь перед зеркалом... Да, изменился, но облик не могу контролировать - нет у меня дара метаморфизма в крылатом обличии. Ладно, отложим пока - всё равно нормальных исследований не проведёшь. Точнее - провести-то можно, если запереть меня в лаборатории в качестве подопытного животного. Но смысл? Боги - те ещё шутники и ради забавы способны "пошалить" во время исследований, а становится объектом их "шуточек"... Спасибо, идите на...
   Вот выяснять новые возможности - можно и нужно. Помимо того, что увеличился уровень Силы и появились новые способности - потенциальные, особо порадоваться было нечему. Способности-то есть, а учителя? Требовались не просто сильные маги с более-менее равным статусом... Низкоранговые просто не смогут объяснить некоторых понятий!
   Ах да - желательно, чтобы мои потенциальные учителя были ещё и учёными-исследователями, иначе разбираться с новыми способностями можно долго и самое опасное - разобраться "криво". Между прочим - такая опасность действительно имеется, очень уж необычные сочетания Направлений появились у меня. Да и... Ну вот не было воронов, умеющих работать со Светом - вообще! То есть как это "аукнется" - ХЗ.
  
   Пока искали учителей для меня, начал обучать Нефертари некромагии - поверхностно, с большой оглядкой, ибо не знаю точно, как это будет сочетаться у неё... Но пока неплохо - она уже умеет открывать Кромку и даже пройти немного по Тропе. Пока под приглядом Шарика (транслирующего Образы беспредельного счастья от таких прогулок), но всё же.
   Пусть мало, но это уже - дополнительная защита, возможность смыться при опасности. Ну и - показатель Силы и расположенности. Открывать путь на Кромку супруга научилась за неделю. Да, с моей постоянной помощью, с божественным "плюшками" и поддержкой Шарика. Но поверьте - это всё равно очень серьёзная заявка на будущее могущество.
   Приятным бонусом было то, что многие храмовые ритуалы косвенно пересекались с некромагией. Не сильно, но по крайне мере, понимание Сути предмета у неё было, да и брезгливость отсутствовала. Блин, как же всё-таки интересно - на что способна семья Ра...
   Спрашивать жену? Нельзя - магические и божественные клятвы работают даже на Земле, а уж здесь и подавно. Так, могу только на косвенных данных кое-что улавливать и... С каждым днём уважаю супругу всё больше и больше.
   Ритуальная часть некромагии давалась ей невероятно легко - всё-таки в храмах ритуалистика используется более чем серьёзно.
  - Правильно?
  Обхожу гексаграмму по кругу - начерчено вполне, вполне. Несколько избыточная точность и академичность, но на начальных этапах это только плюс. Это я могу начертить буквально левой пяткой нечто кривое - и оно будет работать, да ещё как. Но то я - опытный некромаг, один из лучших в своей Стае - если без лишней скромности.
  - Молодец, - хвалю супругу, - захотелось придраться, так даже не нашёл - к чему.
  Хихикает и показывает розовый язык.
  
   Эй, это нормально - пусть мы и нелюди-"ботаники", но это не делает из нас "сухарей", скорее наоборот. Долгожительство накладывает отпечаток и подростковое поведение - скорее норма. Мы, вороны, ещё более-менее. Эльфы же... Вот представьте себе среднестатистических подростков лет пятнадцати... Ага, именно поэтому они такие приверженцы этикета и прочей хрени - иначе слишком легко "срываются" из-за любого пустяка. А так - пока совершишь все предписанные "па", так глядишь - остыл немного. Да и лишнего сложнее наговорить, если следовать этому самому этикету.
  - Не поймаешь, не поймаешь, - дразнится Нефертари, бегая по лаборатории.
  - Я злой и страшный..., - смотрю на себя с нарочитым сомнением, - жёлтый ворон.
  В ответ - искренний смех. Ну да - прервали исследование, играем в догонялки. И что? Поверьте, даже когда работал в университете и занимался нейробиологией, развлекались мы там не так уж редко - даже сотрудники глубоко пенсионного возраста. "Учёные мужи" умеют веселиться ещё лучше, чем "пролетарии" - уж я-то знаю.
   Наконец угомонились (снеся попутно несколько стоек с оборудованием) и снова приступили. Сейчас ничего серьёзного не происходит - совмещаем обучение Нефертари некромагии с исследованием её новых возможностей.
  
   Начал замечать, что ученики несколько нервно реагируют на воронов. То есть замечал это и раньше, но сейчас проблема начала подниматься в полный рост. Проблема серьёзная - опасение за своё будущее.
   Люди опасались, что после появления Стаи, обучать я их буду по остаточному принципу. Опасение бредовое, но это знаю я, они же видят, что Учитель занят и стал уделять им на порядок меньше внимания. Ну и наверное - опасения по поводу дальнейшего трудоустройства. Тоже можно понять - пара сотен некромагов даже по меркам Союза весьма впечатляет, что уж говорить про Карфаген.
  Поэтому...
  - Совету не стоит рассчитывать на нас слишком сильно, - вворачиваю нужную фразу, подстроив разговор "правильно".
  - В смысле? - не врубился Ганнибал.
  - Ну, у нас и на Земле масса обязательств, так что пусть Ветвь и перспективна, но Стая не будет переселяться целиком - четверть от силы. Да и то - большая часть начнёт работать сперва по городам Союза, а затем и по другим странам и Конфедерациям. Ну знаешь - дипломатия, наведение "мостов", торговые связи, то-сё... В городе если кто и останется, то скорее так - в качестве дипломатической и торговой миссии. Так - если возникнет что-то критическое для города или Союза или "вкусное" и рассчитанное именно на воронов, тогда поработаем. А так...
   Ганнибал кивает с умным видом, но в эмоциях облегчение. Он не за себя волнуется - статус Первого Ученика гарантирует от меня поддержку и в будущем. Он переживает уже за своих подопечных - "школоту". А раз никто не будет отнимать хлеб - уже хорошо...
   Ещё через пару дней завожу разговор о школьных планах - и ему становится ясно, что и со школой всё будут в порядке. Будет покровительство с моей стороны, спонсорская помощь, помощь при трудоустройстве и прочее. Отказываться от такой возможности? Да вы что?! Пусть даже в большинстве своём они остановятся в развитии на уровне Знахарей-Подмастерий и разъедутся по глухим уголкам Союза. Но понятие "агент влияния" никто не отменял!
  
   Волей-неволей, но они будут рекламировать добрых и щедрых воронов и прежде всего - меня. Для этого я бываю в школах* не реже двух раз в неделю. Называю это "изображать Дамблдора". Ну так - пройтись, одарить подарками и благосклонными улыбками, похвалить или пожурить за учёбу, выслушать мелкие детские просьбы... Несложно, но как полезно...
   Местные этого не понимают, а точнее - понимают очень плохо и работают намного грубей. Даже Нефертари искренне считала, что - "С них достаточно того, что ты содержишь школы". Угу..., вот только в таком случая я остался бы кем-то абстрактным, а "добрым дедушкой Дамблдором", ну или "отцом-благодетелем", стал бы не я, а Ганнибал и учителя. Дети есть дети - они не слишком понимают абстрактных материй.
   Я сволочь? Да почему же - детям помогаю по-настоящему, а что не ухожу потом скромно в уголочек, так извините - привык рассчитывать на десятилетия вперёд. Вполне возможно, "школота" через полвека поможет сгладить какую-то напряжённость или спасут раненого ворона или помогут с информацией или...
  
   Закончили возиться с исследованием и...
  - Милая, а не пройтись ли нам по городу всей толпой?
  Милая захихикала и согласилась. Вот только если я подразумевал нас и воронов, то супруга вытащила на прогулку все школы с учителями, охранниками... А это, на минуточку представьте - почти двести пятьдесят человек и полтора десятка нелюдей.
   Отказываться от своих слов не стал, только взглянул на смеющуюся в кулачок супругу и на довольных детей. Ты хотела подшутить надо мной? Ну-ну...
   Когда галдящая орава окружила мороженщика, я думал, ему станет плохо - от счастья, раскупили минут за пятнадцать всё, что было в запряжённой осликом тележке-холодильнике. Затем наступил черёд квасника, кондитерской... И это мы ещё не вышли из квартала фэйри!
   Как водится, дети напузырились "по самое не хочу", но ближайший общественный туалет был закрыт - опечатан Стражей, какое-то преступление. Возвращаться назад - далековато, терпеть до следующего... Большинству детей от восьми до двенадцати - не тот возраст.
   Выручил ближайший переулок, но ситуация получилась откровенно комической - народу-то сколько? Вот то-то... Настоящий ручей получился. Он с весёлым журчаньем дотёк до ближайшей ливневой канализации и начал стекать туда. Запах - соответствующий. Хорошо ещё, какать никому не захотелось...
   Пока старшие Плетениями чистили мостовую, пока я платил штраф квартальным, Нефертари стала аж красной от смеси стыда и веселья.
  - Всё, всё, ты победил, тихонечко говорит она, вцепляясь в рукав моей рубахи.
  - Милая, да ты что? - почти искренне удивляюсь я. Потом не выдерживаю и смеюсь.
  - Не стоит стеснятся таких вот вещей, - уже серьёзно объясняю жене, - поверь, ложная стеснительность может стать причиной гибели.
  Жена вдыхает тихонечко - она уже знает, что если я так серьёзен, то её ждёт курс по искоренению этой самой ложной стыдливости! И курс этот Нефертари заранее не нравится.
  
  
  
  Школах* во множественном числе не оговорка - их две. Одна - отборочная, где учатся будущие некромаги, у которых ВОЗМОЖНО есть способности к некромагии с "вороньим" оттенком. Далее часть учеников (у которых "вороньей" магии не обнаружено), переходит на обучение к "классическим" некромагам Ветви. Другая часть переходит в школу, где их обучают по всем правилам "вороньей" (а точнее - Земной) магии.
  
  
  
   Глава двадцать первая
  
  
  
   Мы с Нефератри с каждым днём менялись - и я имею в виду не только как крылатые. Увеличился резерв, ускорилась регенерация, улучшился контроль... Вот последнее было самым невероятным подарком - контроль вообще штука сложная, а уж когда увеличивается резерв, он обычно падает. Ну что тут можно сказать - шуточки богов.
   Крылатый облик тоже претерпел изменения - теперь мы были воронами ярко-жёлтого цвета, немного изменились формы. Немного - но достаточно заметно. То есть биолог бы "влёт" определил, что мы с женой - какой-то подвид воронов, но кто-то непосвящённый - не факт.
   Какой именно подвид, Ганс определил сходу, как только увидел меня:
  - Феникс, что тут гадать.
  - Эээ..., я почему-то думал, что это какой-то отдельный вид.
  Разведчик с лёгкой иронией оглядывет меня и припечатывает:
  - Недоучка. Ты так спешил зарыться в свои исследования, что пропустил целый пласт знаний.
  Становится неловко, но ненадолго - друг продолжает рассказ:
  - Собственно говоря, феникс - не совсем биологический вид, а скорее - набор определённых магических и божественных качеств. То есть фениксом могут быть вороны, орлы, соколы, ястребы... Да целый ряд других птиц. Если уж совсем откровенно, то здесь столько всего понакручено, что в двух словах не объяснишь. Давай-ка я притащу тебе литературу на эту тему, да копайся на здоровье.
  
   Став фениксами... Или ещё не став? Так вот - воронами мы быть не перестали, а точнее - не перестал я. Нефератари же постепенно становилась членом Стаи.
  - Привычно, - ответила она на мой вопрос о положении вещей, - как и прежде - большая семья. По другому, конечно, но нормально. Тепло.
   Ну а раз Стая её приняла, то... Начался "курс молодого бойца". Магии её не надо было учить, в том числе и Земной - давно уже показал основные принципы и супруга вполне уверенно "юзала" её, совмещая с местной.
   А вот с технологиями были проблемы... Нет, дурой она не была, да и в технике разбиралась - на Ветви в ходу достаточно сложные механизмы, пусть их и на порядки меньше, чем на Земле. В шок вводил сам подход: ну непривычно было хозяйственной супруге видеть бытовые приборы, рассчитанные на годы или даже месяцы.
  - Как это перестаёт работать через пару месяцев, - невереще переспрашивает она, глядя на обычнейшую лампу, - а зачем их тогда вообще выпускать?
   Попытки объяснить не приводят ни к чему - она твёрдо уверена, что:
  - Плодить мусор - нехорошо!
  Точка.
   Звучит странновато - для нас. Для жителей Ветви всё наоборот - они привыкли к вещам, которые передаются из поколения в поколение. Даже одежда - как это на один сезон? Если штаны не могут прослужить хотя бы лет десять при более-менее бережном отношении - руки надо рубить таким мастерам!
   В общем, так и не поняла жена принципов Земной цивилизации. Зато задала столько неожиданных вопросов... На многие из которых мы и сами не знали ответов, потому как привыкли воспринимать некоторые вещи без раздумий: банковскую систему, школьное образование (зачем учится..., а точнее - посещать школу одиннадцать лет и ещё несколько лет просиживать штаны в институте, если в итоге идёшь работать продавцом или грузчиком?).
   Изучала Землю - языки, культурные особенности, технику, науки. Как получалось? Да по разному: вот математика, к примеру, давалась невероятно хорошо - меньше чем за три месяца он одолела школьную программу. Правда, до этого тоже неучем не была. Техника - тут сложнее, сильно раздражали запахи. Но - нормально получалось.
   А вот с культурными отличиями - полный затык. Вроде как Ветвь - целый набор Миров и должна была уже привыкнуть к многообразию - но нет. Многообразие многообразием, но Нефертари считала социальное устройство Земной цивилизации на редкость уродливым явлением и что самое неприятно - аргументированно. Впрочем, у меня было схожее мнение - все эти секс меньшинства у власти и прочий изврат...
  - Фуу! - были её первые слова после посещения Земли - запах не понравился. И ведь находимся мы не в самой Москве, а в Подмосковье...
  - Терпи или ставь фильтры.
  Ставит, но все равно - фу. По моему, у неё изначально предвзятое отношение к Земле. То есть она отчётливо видит весь негатив, но и любые вещи и события воспринимает исключительно предвзято.
   Идём по Тропе к одной из баз - несколько дней будем жить именно здесь. Смотреть телевизор, пользоваться газовой плитой и микроволновкой - изучать быт, проще говоря. Милая оглядывает выделенные покои, ходит по комнатам и проверяет выключатели, смыв унитаза, включает-выключает телевизор.
  - Мне здесь не нравится, - жалобно говорит она, - нехорошо здесь.
  Обнимаю, целую в пушистую рыжую макушку и успокаиваю:
  - Мы здесь ненадолго. Сама же знаешь, что раз мы будем иметь дела с Землянами, то лучше тебе знать о них как можно больше.
  Мда, уже Земляне - "Они", дожил.
   Выдержала она двое суток, после чего слёзно запросилась домой. В итоге договорились, что посещать мой родной Мир будем раз в неделю - часов этак на шесть. Но зато более активно - гулять по улицам, звонить по уличным телефонам, пить квас и так далее.
  
   Собрание Старейшин и Старших было в разгаре. Присутствовал и я - как Старший.
  - Есть у меня одна мысль, - говорит Рэйвен, поглаживая подбородок, - но пока так... Рэй, ты малые порталы как быстро можешь делать?
  - Никак, - чуточку грубовато отвечаю ему. Грубовато, потому как не первый раз задают подобные вопросы, могли бы уже и запомнить ответы.
  - Каждый портал - индивидуален, - поясняю ответ, - размер, куда ведет, где стоит и прочее. Самый маленький и простой - дней за пять. Но это так - лаз в соседний огород. Если что-то уровня с Земли в Карфаген, то где-то за месяц, но это именно делать. До этого были расчёты, закупка материалов и всё в том же духе.
  - Рэйвен с Донной переглядываются:
  - А если мы тебе помощников дадим, да с материалами никаких проблем, да с расчётами поможем?
  - Слушайте, конспиролухи - может выложите мне свой план, тогда и решать будем?
  Снова переглядывания:
  - Хотим соединить второстепенные города Союза с Карфагеном. Пусть кусок и невелик будет, зато чисто наш.
   Мысль интересная...
  - А как насчёт равновесия-то? Не будет потом проблем с торговыми Домами, храмами? Сами знаете, что это такое.
  - Нормально, - уверенно отвечает Донна, - мы и просчитывали ситуацию, и с Верховным Эшмуна посоветовались.
  - В принципе, не против, - не слишком уверенно тяну я, - но именно в принципе. У меня и без того планов - ого-го, так что - только с помощниками. А это - сами знаете, не раньше, чем через год. Пока подберу, да пока выучатся...
  - Не к спеху, дело слишком важное, тут главное - не запороть.
  Медленно киваю и говорю:
  - Учтите - порталы дело такое, что помимо интеллекта ещё и талант нужен. Так что если хотите результатов не через полвека, через отбор должны пройти все. И если кто-то подойдёт, то чтоб без отнекиваний.
  - Принято.
  
   Вскоре после этого разговора мы всерьёз занялись порталами. Точнее - всех воронов прогоняли через краткий курс, недели этак в три. Неожиданно яркий талант оказался у Ганса с Донной. Вот-вот - именно у обоих супругов. И это при том, что тот же Ганс был откровенно "никаким" некромагом несмотря на внушительный возраст; да и Донна с её пророческими закидонами...
  - Время терпит? - напряжённо спрашивает друг, узнавая о неожиданных результатах, - сам понимаешь, с моей работой если начну всерьёз заниматься порталами, то сам понимаешь - мои "Штирлицы" начнут сыпаться. Да и Донна...
  - Можете изучать дистанционно, - пожимаю я плечами, - сложнее будет едва ли не на порядок, но так-то - ради бога. Да и сам же знаешь, что ТАКИЕ знания лишними не будут.
   Несмотря на поиск талантов, через обучение прогоняли всю Стаю - просто если уж есть такое явление, то нужно хотя бы понимать - как это работает. Рано или поздно это может стать серьёзным козырем.
   Нашли двоих среди молодых - Лена (НЕ Елена, а именно Лена, девчонка из какой-то малой народности и имя у неё вполне "аборигенное") и Шамиль. Если Лену нужно было воспитывать и воспитывать (что и понятно, девчонке ещё и двадцати не стукнуло), то Шамиль, несмотря на "гарачый кавказкый кров" оказался парнем на редкость интеллигентным и вдобавок - физиком по образованию.
   Очень простой и мирный, да вдобавок абсолютный русак по воспитанию, он чурался всевозможных лезгинок и имаматов, но и пойти против своих по крови тоже не мог. Так что постепенно он замыкался всё больше и больше и скорее всего, лет через несколько у него начались бы проблемы с психикой. Становление вороном стало для него настоящим счастьем - больше не было проблемы выбора правильной стороны. Единственная его просьба была, после появления информации о других Мирах - отправить его в Карфаген, он решил окончательно порвать с Землёй.
  
   Основной задачей воронов на Ветви было всё-таки налаживание контактов, а не порталы и иже с ними. Так что - потихонечку-полегонечку, но через "общагу" (именно так прозвали вороны подаренный Стаей особняк неподалёку от меня) прошла вся стая до единого представителя. Учили тонкости произношения, местные особенности и прочее, прочее.
   И постепенно один за другим Старшие начали путешествовать по городам Союза - поначалу. Чуть погодя - и по другим государственным объединениям. Контакты, контакты и ещё раз контакты. Ради этого через портал провозились порой самые причудливые вещи. К примеру - у одной из небольших морских держав жутким спросом пользовались презервативы. Эльфам поставлялись заколки "невидимки".
   Товар копеечный, плюс перевоз, так что прибыли, как вы понимаете... Не то чтобы совсем плохо, но далеко не фонтан. Зато Ганс ходил радостный - информация стекалась ручьём. Его "Штирлицы" вербовали людей по "мягкому" принципу, который здесь мало кто знал. Принцип в следующем - агенты даже не знали, что они агенты.
   Взаимовыгодные контракты у купцов, поклонники у актёров, умные собеседники у учёных... Сами всё выбалтывали и искали следующих встреч, всё-таки Земная Школа разведки - штука серьёзная, да и психологию никто не отменял.
  
  - Информация просочилась, - с каменным спокойствием сообщил Тиль. Не понял..., - о мирах.
  Ебическая сила... Понятно, что рано или поздно правда всё равно бы всплыла, но я-то надеялся хотя бы на несколько спокойных лет.
  - Кто?
  - По косвенным, шпионов нет, - успокаивает ворон, - да и самой информации немного. Тут другое - ещё несколько недель максимум - всё, придётся либо делиться информацией, либо начинать свару и готовиться к возможному уходу в Карфаген.
  
  
  
   Глава двадцать вторая
  
  
  
   Косвенные или не косвенные, но прогулки на Землю пришлось полностью прекратить. Иные далеко не дураки (да и человеческие спецслужбы не стоит сбрасывать со счетов) и связать порталы у воронов со мной вполне реально. Да и Нефертари выделялась - и это мягко говоря. Я-то привык на Ветви к таким типажам, но на Земле это было редкостью и выглядела она скорее как инопланетянка. Вот знаете - вроде бы все черты вписываются в привычные каноны, но чуть-чуть там, чуть-чуть здесь...
   Маскировка? Но она обманет разве что случайного прохожего, среди Иных Отвод Глаз и тому подобные Плетения и артефакты распространены широко. На несколько секунд, в толпе - да, скроют внешность. Но вот при полноценной слежке - хренушки.
  - Ты знаешь, я ни капельки не расстроилась, - весело сообщает супруга. Затем задумывается и выдаёт:
  - То есть расстроилась, но только из-за того, что у Стаи проблемы. А так... Ну не нравится мне Земля!
   Нравится, не нравится... Меня лично ситуация раздражала - уже решил основные проблемы и намеревался устроить себе что-то вроде небольшого отпуска. Проще говоря - поездить по памятным местам, поностальгировать. Облом.
  
   Было и другое опасение:
  - За родных переживаю, - говорю Гансу. Тот отмахивается, но по моему настоянию связывается с кем-то, затем буквально через секунду (!) сереет и говорит мёртвым голосом:
  - Правильно беспокоишься.
  Выходит и начинает поднимать своих подчинённых. Своих - это не только воронов, у нас есть как союзные, так и вассальные кланы. Есть контакты среди людей - как в спецслужбах и среди членов правительства, так и среди этнических группировок.
   Беспокоился я, как выяснилось, не зря - нехорошие шевеления уже начались. Несмотря на писаные и неписаные законы, призывающие не трогать человеческую родню, время от времени они всё-таки нарушались. Нарушались по разным причинам - если родич-Иной очень уж... наследил, если противники были отморозками или же - если куш был слишком хорош.
   Поскольку вот-вот могла начаться Большая Игра, то нет ни малейшего сомнения, что зашевелятся все - то есть буквально все. Кого-то будут использоваться "втёмную", кого-то нет. Не важно - важно то, что избежать нервотрёпки практически невозможно. Есть шанс смягчить последствия, перевести в цивилизованное русло торга, переговоров и уступок.
  
  - Есть слежка, - сообщил мне один из агентов Ганса уже через несколько часов.
  - Уводить, - не задумываюсь, командую я. Вроде бы слежка - ничего особенного, но предчувствия нехорошие. То есть совсем нехорошие... Бежать туда самому? Спасибо, нет. Ещё один боец "погоды" не сделает, а вот то, что есть какие-то капканы именно на меня - нет ни малейших сомнений.
   Метаморфизм-метаморфизмом, но повторюсь - Отвод Глаз и прочие кунштюки у нас известны слишком хорошо. А вот подделать энергетику уже сложней. То есть можно, но так - для случайной проверки. А вот если меня ждут...
   Отслеживаю ситуацию с помощью переговорников, для чего всё-таки пришлось пройти на Землю. Но и бункера не выхожу, нужен я не как руководитель операции - есть спецы куда как круче меня (да большая половина Стаи!). Важнее знание некоторых нюансов - характер родичей, их реакция на определённые действия. И опять же - Ганс давно "ведёт" мою семью из-за потенциальной склонности к метаморфизму, так что откровенно говоря, моя помощь в данном случае скорее для моего же самоуспокоения.
   Решено было выводить их максимально естественно. Для этого были организованны внеплановые пикники у друзей, авралы на работе, неприятности у знакомых, скидки на нужные товары и прочее в том же духе. Вывести получилось не всех - несколько родичей заупрямились. Ну да ладно - всё равно меньше работы.
   Сижу с каменным лицом, время от времени отвечая на вопросы "ребятишек" Ганса. Но в душе... Я уже давно сгрыз себе ногти по самые локти. Хуже, намного хуже, чем было во время "вампирской" битвы. Там - Стая с подготовленными бойцами, возможность придти на помощь в любую секунду. Да и опасность, по сути, была скорее виртуальной - с такой-то страховкой и регенерацией оборотней.
   Здесь же... Ну вот представьте - каково будет тётке, которой уже за семьдесят, со всеми этими "побегушками" и шпионскими играми... И она ведь не одна такая. Да, в своё время позаботился и здоровье у родичей куда как лучше, чем у их сверстников. Но возраст есть возраст, да и родня у меня пусть и без особо вредных привычек, но и приверженцев ЗОЖ* среди них маловато. Шарахнет инфаркт по время "побегушек" и думай - то ли откачивать, рискуя попасть в плен, то ли тащить дальше, рискуя дотащить труп...
   Сижу уже несколько часов - здесь важно собрать всю родню и провести её по Тропе, пока чужаки не опомнились. Можно и по Тропе, можно - мы всё-таки потомственные некромаги, да и боги... Надеюсь. А собственно говоря, надеяться больше и не на что - родичей всё равно нужно вытаскивать.
   Вытаскивать не только из-за ситуации с заложниками. Вы даже не представляете - сколько "интересного" можно сделать с человеком или Иным, если в вашем распоряжении его близкие родственники. Начиная с банальнейшей работы с кровью, заканчивая ментальным воздействием.
   Да, я теперь ворон, причём чистокровный - и что? Родственные связи это не отменяет. Пусть ни один генетик не сможет найти в нас что-то общее, но вот для магов вырисовывается другая картина.
  - Захват, ребята, похоже на захват, - забубнил переговорник, - не знаю, в чём там дело, но к селу подъезжают несколько микроавтобусов, от которых фонит магией.
  - Школа, я школа, подтверждаю, - отзывается другой, - есть нехорошие шевеления. Директор ходит как деревянный и такое впечатление, что хочет выпрыгнуть в окно. Похоже, позвонили и наплели что-нибудь про террористов.
  - Центр, подтвердить не могу - если и ведут, то очень грамотно. Но ощущение взгляда в спину есть. Похоже, ОМОН или что-то в этом духе.
  - Отвлекающие операции, - слышу голос Ганса.
  - Принято, - многоголосое подтверждение от остальных участников.
   Несколько минут ничего не происходит, затем слышу малопонятные шумы - видимо, отвлекающие операции.
  - Есть, чисто!
  - Уводи по Тропе.
  - Принято!
  
   Через минуту в бункер вваливается тётя Люда с сопровождающим вороном. Глаза у неё круглые, но восторженные. Не понял? Ей что, путешествие по Кромке понравилось?! Понимаю, что мы прирождённые некромаги, но всё-таки...
   Бросаться с объятиями и изображать героев мексиканских сериалов не спешу - они сейчас в шоке, да и мало ли, вдруг моя помощь где-то понадобится.
   Не понадобилась - вся родня проскочила через бункер. Не все в столь радужном настроении, как тётя Люда - некоторые явно были в пред инфарктном состоянии. Ничего, вылечат... Жду ещё некоторое время - интересно, чем завершилась операции. Затем на Дачу.
   Родня ждёт в Отстойнике - специальной площадке, где можно находиться безопасно, не имея Меток. Быстро ставлю - всё так же, без слов - и ухожу.
   Всё - родня на попечении воронов, я же появлюсь здесь не ранее, чем через неделю. Пока шок пройдёт, пока вопросами закидают, пока подлечат, пока... В общем, времени нужно порядочно - а его у меня не настолько много.
   Работёнка сопровождающим предстоит не самая приятная - успокаивать истерики, рассказывать про магию и другие Миры... Ну да ничего, справятся. Без меня.
   Через пару часов появился Ганс с отчётом. Довольный, выглядел он очень уставшим.
  - Не томи! - прошу его.
  - Сперва накорми, напои..., - с ехидцей отзывается друг, - да правда, давай-ка сладенького, вымотался страшно.
  Несколько минут он жадно ест, не столько лакомясь, сколько пополняя силы. Затем отставляет в сторону поднос с пирожными и начинает:
  - Натравили полицию, - сообщает он, - но знаешь, так... Коряво, что ли. За полицией стояли ФСБшники, а за ними уже Иные, ну и... Кураторы. Вроде как всё предусмотрели, но операции были толком не подготовлены, так что реагировали медленно. Приказы через несколько инстанций проходили, да везде с согласованиями. В общем, знали бы - могли бы и не торопиться, спокойней работать.
  - Получается, что они и сами не были толком уверенны?
  - Точно. Но ты был прав, рисковать в таком случае нельзя. Сам знаешь - отпечатки Силы на родичах, косвенные данные... На фиг.
  Хмыкаю:
  - Представляю, сколько погон после сегодняшнего дня полетят.
  - Не факт, - медленно тянет Ганс, - я там одну аферу проворачиваю и если удастся, то выглядеть это будет так, будто мы и сами не в курсе порталов и вообще - ими занимается кто-то "левый". Мы же, дескать, сами в "непонятках".
  - А с роднёй как? Вытаскивали-то шустро.
  - Попробуем поставить вопрос, будто нас просто напугала их активность - мы сейчас вообще бучу на эту тему поднимаем.
   С аферой, как будто мы и сами не в курсе про порталы, удалось потянуть несколько недель. Затем - увы. Сперва всё те же косвенные данные, затем исследования - и пожалуйста, Иные Москвы и правительственная верхушка в курсе.
  
   К счастью, этого хватило для "обрубания хвостов" - не у одного меня эвакуировали родственников. Теперь на Даче жило почти пятьсот человек, а я ломал голову - куда же их переправить?
   Родичи (не только мои) сообщения о магии и Ветви восприняли довольно истерично. Крики о порушенной карьере и брошенных друзьях, как-то совместились с радостью от возможностей магии и грандиозными планами по поступлению в Магические Академии и становлению Архимагами максимум через десяток лет. Были и планы по строительству казино, прогрессорству...
   В общем, народ сам себя накручивал. Пришлось ждать, пока пройдёт истерика и эйфория, а Дача за это время... Мда... Свинарник - наиболее точное описание. Люди в большинстве своём расслабились и принялись вести себя как на привычном пикнике.
   Нет, пластиковых бутылок и прочего мусора не было, но сотни пятен кострищ, переломанные ветки, попытки поставить бредешки и прочее. Словом, добрая половина вела себя откровенно неадекватно, будто обдолбаные подростки.
   Справедливости ради нужно сказать, что такую странную реакцию у большинства вызвала Сила. Как-никак, но большая часть была с определёнными магическими способностями. На Земле из-за недостатка энергии, они спали, а здесь "каналы прочистились". Так что не обижаюсь - идёт перестройка организма, куда входит и перестройка гормональная.
   Другое дело - куда девать такую ораву? В Карфаген? Да ни за что! Несколько сот родичей воронов, которые не ориентируются в текущей действительности... Это такое "поле" для шпионажа, шантажа и прочих милых забав, что отмели изначально.
  
  - А может, не ломать голову, да поселить их на аналогичном острове, только побольше? Ну или островах, - предложил я. - Примерно в пятистах километрах отсюда есть милый архипелаг, очень напоминающий Гавайи, разве что чуть-чуть попрохладней. Ну а там, кто захочет, в коммуне будет жить, кто захочет - отдельно.
   Идея была признана здравой. Ну в самом деле - если молодых можно было адаптировать под новые условия... Ну и таких, как тётя Люда. То большая половина людей воспримет такое положение вещей как дар небес. Согласитесь - не ходить на работу и не задумываться о столь пошлых вещах, как деньги... И при этом иметь уровень жизни куда как выше среднего - даже по меркам любимых телесериалов. При желании, можно было бы транслировать и те самые телесериалы. Не с помощью электроники, а с помощью записывающих артефактов.
   Ну а дальше - кто захочет, будет учиться языкам, магии, законам и поконам, географии. А кто не захочет... Да в конце-концов, пару сотен тунеядцев на тропическом острове содержать совсем несложно.
  
  
  
  
  ЗОЖ* - Здоровый Образ Жизни.
  
  
  
   Глава двадцать третья
  
  
  
   "Великое переселение" и последующее - менее великое, прошли практически без моего участия. Да, сперва предоставил кров, а затем нашёл новое место для жизни, но вот вся эта суета - мимо. Понимаю, что с Русского Архипелага (а именно так назвали свой новый дом родичи-люди) мне придётся делать портал, но не сейчас. Договорились уже, что не раньше, чем через год. Пока нет времени, да и откровенно говоря - опасно. Возомнит себя кто-нибудь "Избранным" и отправится "приключения совершать". Оно нам надо? Пусть Сила станет привычной - у кого она есть. Ну и изучение местных особенностей поможет охладить пыл будущих Архимагов...
  
   Приступить к общению с родственниками вышло только через месяц. Пока "перегорели", пока переселялись родичи других воронов, пока мои снова расселялись по Даче, но уже кому как нравится...
  - Так почему ты не сказал, что ты оборотень! - размахивает руками двоюродный брат, - это ж круть какая! Мы бы с тобой ух!
  Да потому и не сказал... Родители, уже успокоившиеся (два дня успокаивались), выглядят очень довольными. Да, эмоции и прочее, но... Знание, что давно, казалось бы, погибший сыночек жив, умирать не собирается, да ещё и женат на такой...
  - Ух ни хрена ж себе! - не удержался отец, увидев Нефертари, - мужики в нашем роду всегда красавиц выбирали (мать смущённо улыбается), но чтоб такую!
   В общем, всё хорошо и замечательно. А особенно замечательным был тот факт, что они проживут как минимум ещё лет сорок-пятьдесят - это если не станут воронами.
   Вот последней новости семья явно обрадовалась. Но не все.
  - Вороны - суть порождения дьявола, - уверенно заявил дядя, широко перекрестившись, - тебе молиться надо, чтобы господь тебя простил.
   Женился он вроде бы удачно, но вот супруга досталась верующая - даже слишком. Ну а дальше - ночная кукушка и ежедневное промывание мозгов. Отсюда и такое вот... Самое интересное, что племянника (то есть меня), он любил, но всё равно - "Вороны суть порождения дьявола".
   С этим потихонечку разбираемся - благо, что его сын тоже вполне пригодный кандидат для инициации. А вот с женой будут проблемы. Мало того, что она никаким боком не относится к воронам, так ещё и Силы почти нет. То есть надеяться на длительную и счастливую жизнь магички ей не приходится.
   Дядя, да и большинство других родичей, быстро заскучали и от безделья принялись изучать местную действительность. Кто больше, кто меньше, но все. Ну а что - прекрасный климат и жизнь без забот, это замечательно. Вот только при отсутствии телевизора, радио или хотя бы газет, становится скучновато. Сенсорное голодание, мать его.
   Не буду врать - не было никакой учёбы от зари до зари. Так - три-пять часов в день, включая лекции воронов о "Международном положении". Ещё были попытки заниматься магией и воинскими упражнениями - час-два в день в общей сложности. С этой целью я оставил обучающие артефакты.
   Нет, не слишком круто - для новичков они были очень хороши, но только до определённого уровня. Если говорить о физическом развитии - то помогают примерно до уровня второго разряда. Об интеллектуальном - класса этак до четвёртого, если не третьего. Дальше необходимы педагоги. Но да, даже это - ого-го какая "плюшка"!
  
   Пока суть да дело, пришла интересная новость с Земли:
  - Договорились, - умиротворённо сообщает Юлий. Но выражение лица такое... сытое.
  - Много полегло?
  Хмыкает:
  - Да уж пришлось напомнить - что такое некромаг-ворон!
  - Я смотрю, Учитель, хорошо запомнят?
  Добродушный оскал сытого до "не могу" хищника стал мне ответом.
   Отечественные политики и российские Иные попробовали было надавить, но основные активы Стая вывела из под удара. А что-то типа акций... Да кому они нужны в Карфагене! Но нет, вернули и акции. Вернули после того, как убедились, что портал один-единственный и контролируют его исключительно вороны - с обеих сторон.
   Были и попытки захвата заложников, шантажа. Зря. Старейшины так ответили... В общем, равновесие на властном Олимпе сместилось настолько сильно, что впервые за два десятилетия полетели с постов высокопоставленные чиновники, да в таких количествах. А главное - полетели не на другие уютные должности, а под следствие...
   Понятно, что реального наказания мало кто получит, но всё-таки получат и главное - лишатся денег и влияния. Удар получился сильным даже в масштабах страны, так что на воронов теперь смотрели снизу вверх даже высокомерные светлые эльфы - после такой-то демонстрации могущества.
   Затем начались упорные попытки как Иных, так и человеческих политиканов, пригласить меня на переговоры. Ну вот зачем я туда полезу? Вариантов ведь немного - меня попытаются уговорить (НЛП и психология), воздействовать магически либо шантажировать. Точка. Поэтому - отказ категорический.
   Увы и ах, но можно уверенно сказать, что на Землю мне путь перекрыт намертво. Возможно, через несколько десятилетий ситуация изменится, но маловероятно. Мы уже постановили, что сохранить монополию на порталы - жизненно необходимо, потому все, кто хотя бы теоретически сможет их сделать, на Землю больше не возвращаются. Основы, которым обучают каждого ворона, не в счёт - это всё равно, что умение водить машину. Сами понимаете, от умений автослесаря это достаточно далеко, а уж от умения спроектировать и создать...
  
   Монополия на порталы не только из-за жадности - мы хотим сохранить Землю целой. Ну вот согласитесь - потерпеть монополию ОДНОГО клана воронов ещё можно. А если отдать в руки правительства? Ядерная война, однозначно. Он даёт такое преимущество (хотя бы в теории), что другие страны быстро скатываются на положение третьестепенных. Если какой-нибудь Эквадор ещё вытерпит, то вот США, Англия... Продолжать?
   Поделиться со всеми? Ещё хуже - "рулить" в проектах будут политики, финансисты... Словом, кто угодно, но только не те, кто нужно. От портальщиков будут требовать отсчётов, давать ЦУ... То есть власть имущие будут всячески демонстрировать другим свою значимость, всячески вмешиваясь в работу.
   Ну вот для примера - влезли бы те же европейцы в Карфаген. Что они увидят поверхностным взглядом? Огнестрельного оружия нет, а богатства - ой как много. Да ещё и права меньшинств ущемляются... Как каких? Всех сразу!
   Влезут европейцы? Да безусловно! И получат в ответ от тех же целителей или жизнюков эпидемию, выкашивающую не хуже Средневековой чумы... Это на Ветви они такой эффективности не добьются, ибо давно разработаны как средства нападения, так и сдерживания. А на Земле-то с этим не сталкивались... И ладно ещё, если Европой дело и ограничится.
  
   После секса Нефертари полезла под бочок - женские обнимашки неистребимы, независимо от расы и Мира. Ну... насколько я могу судить.
  - Я вот думаю, - мурлыкающим голосом начала она.
  - Ты это прекращай! Когда думаешь, у мозга начинают появляться извилины!
  Тихий смешок и жена трётся щекой о плечо.
  - Ты же помнишь предложение Верховного жреца Эшмуна? - продолжает она, - тогда ты решил отложить вопрос и в общем - правильно. Но видишь ли, какая история - Стая начала наводить контакты с другими городами и храмами. В общем, Верховный подходил - лично (!) и просил передать просьбу о встрече.
  Задумываюсь...
  - У тебя на этот счёт есть догадки?
  - Есть, - с готовностью отвечает она, - он хочет покрепче привязать Стаю даже не к городу, а к храму. Пусть у тебя от этого звания будет в дальнейшем влияние на жрецов. Но так ведь это - палка о двух концах. Волей-неволей ты будешь думать о благополучии храма и своих учеников. Логично?
   Логично, да ещё как - милая всю предстоящую беседу разложила "по полочкам". Не дословно, но смысл она предугадала, как и аргументацию. Ну так что удивляться-то, не в самой простой семье выросла...
  - Умная у тебя супруга, - смеётся Верховный, - всё верно.
  Ну да, выложил ему расклад - опять-таки по советам супруги. Ну а что вы хотите - она здесь родилась и реалии вполне понятны. Я же - только-только начинаю вникать.
  - Всё так, - флегматично повторяет жрец, - ты сам понял проблему - мы очень зашорены. Приверженность традициям и прочее - не так уж и плохо, скорее даже хорошо. Но вот одно дело - когда люди это понимают, а не просто следуют по проторенной колее. Нам такие нужны, чтобы осознавали важность традиций, но при необходимости проявляли гибкость.
  Задумываюсь...
  - Знаете, есть интересная идея, но надо посоветоваться с друзьями. Можно я прямо отсюда уйду, мысль такая... боюсь потерять.
  - Иди, дарую тебе разрешение входить и уходить в храм по Тропам. Кроме священных мест, разумеется.
  Кивком благодарю его и ступаю на Тропу.
  
   На Тропе и начинаю обдумывать идею. Подзываю Шарика и начинаю чесать за... Ну будем считать, что за ухом - с его-то изменчивостью. Идея достаточно проста - коммуна, как у знаменитого Макаренко*. Но вот как адаптировать её к здешним условиям и удастся ли адаптировать вообще...
   С другой стороны - и приз очень велик. Полная поддержка культа Эшмуна это... ого-го! Стая не просто адаптируется в Союзе Городов (и не только!), она сразу же займёт достаточно высокое место.
  
  
  
  
  Коммуна, как у знаменитого Макаренко* У нас этого педагога знают не все, а если знают, то скорее в ироничном ключе. На деле же, личность эпическая - признан ЮНЕСКО одним из четырёх величайших педагогов за всю историю. Мало того, на его научных трудах основано десятки педагогических школ. Отметился он не только в педагогике: в частности, японская (и не только) корпоративная система во многом опирается именно на его труды - и сами японцы ничуть этого не скрывают. При чём тут корпорации? Так не даром - коммуна. Все его работы были на грани педагогики и экономики. В частности, ДЕТИ построили с нуля несколько заводов, в том числе - ультра передовой по тем временам завод фотоаппаратов. В эксплуатации детского труда не стоит обвинять - производственная практика была нормой в те времена. Другое дело, что из его коммун дети выходили с солидным банковским счётом, готовой специальностью (дефицитной!) с достаточно высоким разрядом; умением зарабатывать (и тратить с умом, что ещё более важно) деньги; полной социализацией в обществе (вчерашние беспризорники и малолетние урки становились нормальными людьми) и качественным образованием. Ну и идеология - хотя бы 10% таких людей в обществе - и мы бы давно уже сажали яблони на Марсе.
  
  
  
   Глава двадцать четвёртая
  
  
  
   Предложение по Макаренко прошло - воронам он был знаком более чем хорошо. Нет, мы учились по другой системе - не люди всё-таки и может себе позволить по несколько педагогов на одного ученика. Ну и другие отличии имеются. Однако кое-что использовалось.
   За адаптацию системы взялась Донна: пророчица, оказывается, работала с ним в своё время... Ну да для Иных это не такое уж редкое явление - работать рядом с гением. Жизнь у нас длинная, да и тянемся к личностям неординарным, так что так...
  
   Я же пока насел на Юлия с просьбой более подробно осветить "Ночь длинных ножей". Он не отнекивается:
  - Решили действовать жёстко - никаких полумер и "джентельменских" игрищ. Не та публика, да и времени мало, так что придумали план по максимальному устрашению, - начал Учитель, поудобней устраиваясь на ложе. - Милая, принеси-ка мне кизилового щербета и сладостей побольше! - подозвал он служанку.
  - Основой плана - убийства и акции устрашения разными способами.
  - Терроризм? - приподнимаю я бровь.
  - Он самый. Или у тебя есть какие-то предубеждения? - с откровенной ехидцей спрашивает ворон.
  - Да никаких. Старый принцип: если наш, то благородный разведчик, если их, то подлый шпион. А тем более, когда речь идёт о терроре адресном, а не "на кого боги пошлют"...
  Кивок - и Юлий продолжает:
  - Идеи предлагались самые идиотские - убийства электричеством, укус крысы-зомби, ядовитые комары. Хм, последние, кстати, оказались крайне эффективными. Основная задача - показать, что нам плевать на преграды. Любые. Сам же знаешь - у верхушки не только классические телохранители работают, но и Иные с необычными способностями, Ковен.
   На время разговор прервался - пришла служанка со сладостями. Благодарю и готовлюсь слушать дальше.
  - Защитится от Тропы... Можно, но только на определённом участке. То есть засесть в особняке и не выходить никуда. И чем больше закрытая территория, тем дороже это стоит.
  - Так-то мы не наглели - выйдем поблизости, да того же комарика выпустим. То есть на прямой контакт особо не шли. Иногда, правда, резню устраивали - но тоже обычно не своими руками.
  Он усмехается по волчьи:
  - Помнишь того прокурора, что с гоблинами из Звенигорода чересчур сдружился?
  - Как не помнить, - с неохотой отвечаю ему, - столько крови попил, падла.
  - Не только нам. Мы-то что... финансово потеряли, а вот оборотни из Стаи Янтаря - четверть этой самой Стаи. На вертолёте решил поохотится в заповеднике, да с крупнокалиберным - нравилось ему, как кишки разлетаются.
  Наклоняюсь непроизвольно чтобы лучше слышать:
  - Не томи!
  - Взломали Защиту и впустили туда эту самую Стаю! - скалится Учитель. - Ну и потом - вытащили из поместья и переправили в Анды, там у нас есть свои анклавы. В поместье же живых не осталось вообще - даже кошек резали...
  
   Не жалко ли мне невинных? Да не слишком - "жалелка" отвалилась ещё во время "производственной практики" в Конго. Да и о каких невинных идёт речь? Он не просто вор, на его руках кровь - много крови. Заказные убийства, наркотики, рэкет, рейдерские захваты... Нормальный такой "букет" для крупного чиновника. Неужели близкие о том даже не догадывались? Догадывались... Ну так почему не дистанцировались, почему пользовались кровавыми деньгами? Значит, виноваты.
   Дети не виноваты? А разве были виноваты дети, которых из-за их папочки/дядюшки стали сиротами или погибли? Горничные и прочие охранники... А их кто-то заставлял под дулом автомата работать на него? Ах, зарплата... Да, продавцом в супермаркете или слесарем на заводе меньше получишь...
  
  - А сам? Я ж помню, какой ты был... сытый.
  Юлий довольно улыбается:
  - Да вспомнил молодость, как я у Нерона... Ладно, это не в тему (давно заметил, что Старейшины крайне неохотно вспоминают прошлое). В общем, они забыли, что мы пусть и не боевые маги, зато в шпионских и диверсионных делах равных нам нет*.
  
   Ещё как понимаю - те же Тропы, создания Кромки вроде Шарика и прочее. В прямом столкновении огненный маг поджарит полдюжины некромагов, вот только кто сказал, что некромаги будут ждать этого самого столкновения? Ну а вороны, способные за секунду Уйти на Тропу или Обернуться...
   Да и склонность к науке даёт о себе знать. Самые страшные люди (и нелюди), это учёные. Огнестрельное оружие, динамит, химическое и бактериологическое оружие, атомная бомба, ракеты... А теперь представьте, что для создания столь "милых" вещей не нужны огромные производственные мощности - достаточно небольшого коллектива, а порой можно обойтись и без него. Ну и научного мышления никто не отменял. А в сочетании с военным опытом и оригинальнейшими магическими способностями получается та ещё "вундервафля".
   Нет, есть расы не менее "крутые" - те же гномы с их склонностью к артефакторики тоже могут устроить "похохотать". Вот только разница в том, что гномам некуда смыться, а нам - есть. Продемонстрировав боевые возможности в открытую, мы ничем серьёзно не рисковали, просто вместо того, чтобы "обрубать хвост по частям", устроили одноразовую операцию и избежали жертв со всей стороны. А ответный удар наносить-то и некуда - "плацдарм" в другом Мире служит лучшей защитой.
   Показав, что готовы драться и не боимся нарушить равновесие, заставили власть имущих задуматься. Воевать против нас? А смысл? Если что - тактика террора и отступление на Ветвь. Как-то не повоюешь... Ну и выгнали нас - так и портал-то всё равно не достанется...
   Понятно, решение приняли не сразу и мнения разделились. Не секрет, что у власти в нашей стране - весьма солидная "Пятая колонна", которую ещё хрен сковырнёшь, настолько качественно окопалась. Ну... Остальные тоже далеко не фонтан, но всё-таки связали своё будущее с Россией, а не какой-то другой державой.
   Иные? Благоразумно ушли в сторону, за исключением самых неадекватных и откровенных врагов вроде тех же гоблинов. Так что дрались вороны прежде всего против Ковена. Гоблины - скорее интриганы и финансисты, чем бойцы или маги. Но раз влезли, то и получили по полной - их популяция в Москве сократилась на четверть...
  
  - Я? - рассеянно отвечает Юлий, - так, классическое жертвоприношение. Собственно говоря, гоблины - моя работа. Забыли они, кем раньше были, слизь болотная. Воевать против нас решили!
  Дальше было что-то неразборчивое - на незнакомом, странном языке, от которого продирало позвоночник. Судя по всему - очередной "Привет" из глубины тысячелетий. Вот уж не знаю, что за тайны от меня скрывают. Точнее, не только от меня:
  - "Вот станешь Старейшиной, тогда и расскажем".
   Дальнейший рассказ получается скомканным - Учитель не в настроении. Понял только, что "Пятую колонну" удалось проредить очень сильно, как и традиционных врагов воронов (вроде тех же гоблинов). Их "делянки" подобрали "лоялисты", отчего к Стае стали относиться заметно более благодушно, а правительство получило возможность вести более независимую политику по отношению к "Империи Зла".
  - Охохонюшки, - вздыхаю я, - это получается, что мы сместили баланс сил на Земле?
  - Получается, - подтверждает Юлий охотно, - и не скажу, что я не рад. Сам знаешь, рано или поздно пришлось бы принимать бой, так что лишний козырь...
  - Какие просьбы-требования выдвинули люди к нам?
  - Лекарства - в первую очередь. Сам понимаешь, какие.
  Ох понимаю... пусть рушится весь Мир, но размер пениса и его функциональность для обывателя обычно важней гибели каких-то абстрактных людей. А уж если эти самые обыватели у власти...
  - Затем мы вышли уже на тех, кто непосредственно принимает решения. Ну и разговор пошёл более серьёзный - оружие и прочее.
   Переспрашивать не стал - и так догадываюсь, не зря же одним из первых вопросов Ганса после моего эффектного возвращения, был вопрос о ядерном оружии на Ветви и его аналогах. Было тут и такое - очень-очень давно (если верить местным историкам, то едва ли не миллионы лет назад). А потом... Нашли способ предотвращать сперва последствия ядерного взрыва, а затем и сам ядерный взрыв. Сравнительно недорогой, эффективный - и совершенно не секретный. От другого оружия это не спасает, но и это...
  
   Отделив "мух от котлет", а точнее - моих родичей-людей от родичей-людей остальных воронов, началась настоящая работа - инициация. В этот раз играть в "обнимашки" голышом не понадобилось - племянник инициировался самостоятельно, несмотря на контроль, который (по идее) должен быть постоянным.
   Ничего, нормально проскочило - сидит, лупает чёрными глазами и хрипло, удивлённо каркает. Ох, ядрёны пасатижи... Оборачиваюсь и сажусь рядом.
  - "Я ворон?"
  - "Ворон, ворон", - успокаиваю его.
  - "Небо, небо, небо" - орёт Фёдор во всю глотку и начинает подпрыгивать, сильно, но бестолково маша крыльями. Не мешаю - пусть утомится, тогда можно будет говорить нормально.
   Понятно, что взлететь с первого раза у него не вышло: инстинкты-инстинктами, но даже воронята учатся летать. Так - вспархивания не несколько метров вверх. Наконец он успокаивается и садится на покрытую перьями задницу, тяжело дыша.
  - "Хватит. Человек обратно", - командую ему. Не сразу, но получается Обернуться. Счастье на лице... Ну да, он же с детства хотел стать пилотом (несколько абстрактно хотел, потому как учился довольно средне), но что-то там со здоровьем не прошло. Нет, так-то всё нормально, но к пилотам требования повышенные.
   Дальше пошло быстрее - тётя Люда, которая начала стремительно молодеть (и заигрывать с молодыми воронами - давно уже вдова), сестра, двоюродный брат Лёха.
   Не всё было благополучно - отец не выдержал Оборота и погиб... Мать очень тяжело восприняла это, но помог возраст - я сам давно уже не мальчик, а уж они-то... А в таком возрасте смерть ровесников воспринимается пусть и с печалью, но как нечто обыденное.
   Одна из троюродных сестёр хоть и Обернулась, но едва не спятила и сейчас с ней работают менталисты. Говорят, что прогноз неплохой - будет нормальным членом общества. Но - к полноценной общественной жизни Стаи допустят не раньше, чем лет этак через пять.
   Лучшей рекламой стала тётя Люда, которая за пару недель помолодела лет на тридцать и ходила невероятно счастливая:
  - Ну наконец-то купальник смогу одеть, да и мужики..., - после "Мужики" она заливисто хохотала, но было понятно - жару даст.
   У дяди не заладилось с супругой - сильно не заладилось. В итоге, он с сыном остался на Даче, жена (похоже, что теперь бывшая) переселилась на русский Архипелаг. Печально, конечно, но куда деваться. Думаю, таких вот историй будет ещё много.
  
  
  
  
  В шпионских и диверсионных делах равных нам нет* Обычное преувеличение. Пусть вороны и имеют крайне необычные способности, есть и другие расы, со способностями не менее интересными - те же наги, к примеру. Просто вороны наконец-то смогли "разгуляться", не опасаясь ответного геноцида, вот гордыня и взыграла.
  
  
  
   Глава двадцать пятая
  
  
  
  - Информация о порталах передана всем воронам Земли. Точнее - Старейшинам, - с этих слов начал совещание Рэйвен.
  - Ну и?
  - Начались переговоры, - с блаженным видом сказал Старейшина, - условие они знают.
   Условие перехода на Ветвь было всего одно - вассалитет нашей Стае. Вариантов много, но как минимум - Клятва за себя и за потомком не лезть к нашей Стае (и конкретно ко мне с супругой и нашим с Нефертари потомкам - она настояла). Мотивировала просто:
  - Мы теперь фениксы, милый. Ты уверен, что останешься вороном? А наши дети?
  Так что подстраховались и на этом направлении - вполне возможно, что через какое-то время мы станем не единой Стаей, а Союзниками. Родственники-то демонстрируют оперение, с каждым днём всё больше отдающее желтизной...
   Кстати - у нас пошла уже не желтизна, а какие-то огненные всполохи - огненные буквально. В минуты волнений приземляться на ветки было нежелательно - обугливались. Уже сейчас было ясно, что способность эта контролируема, но всё равно - есть повод призадуматься.
   Уйти, кстати, хотели многие. Странно? Да чего странного - мы здесь как индейцы в резервациях! Да, можем "укусить" очень больно, но при серьёзном противостоянии шансов нет, даже если все Иные дружно восстанут против владычества людей. А пока... Все мы сидим в своеобразных "резервациях", в большей или меньшей степени работая на правительство.
   Не хочешь "танцевать перед туристами" или строить "индейское казино" (условно), так сиди в пустынном уголке и спивайся потихонечку. Так и у нас - пока соблюдаем "правила игры", нам позволяют жить более-менее комфортно.
   Да, теоретически вороны (как и представители других рас) могли бы "устроить похохотать" вплоть до апокалипсиса, вот только Ковен не дремал, да и вражда между многими расами Иных была куда сильней враждебности к людям.
   Понятно, что поводу Иных-"индейцев" я утрирую - и довольно сильно. Но всё равно - "роли" у нас "второго плана". А согласитесь - хочется быть "самыми-самыми". Это вообще нормальное явление, а когда ты действительно превосходишь почти всех окружающих по большинству параметров... Кроме одного - банальной численности. Думаю, что другие расы могли бы рассказать не менее интересные вещи...
   Так легко покидаем Родину? Ну во первых, мы её не покидаем, а лишь частично передислоцируемся (безопасность, а главное - перспективы-то какие!), а во вторых - в скором (лет через тридцать-сорок) времени Земля будет связана с Ветвью не одним порталом, а как минимум парой десятков, так что возможность поностальгировать у родных берёзок/пальм/секвой и прочих баобабов будет у всех желающих.
   Просто... Там можно будет жить, не прячась в "убежищах" и "конспиративных квартирах", построить своё государство - если захочется. Немало, как видите.
   Ну а патриотам... Как вы думаете, начнётся ли мировая война или вторжение теперь, когда известно о существовании Миров и есть понимание, что на голову агрессора может свалиться обидевшийся маг с неизвестными Земной науке артефактами/Плетениями/вирусом/другой пакостью. И не важно, будет ли этот маг Иным или представителем Ковена. Важно то, что будет наверняка. И вполне возможно - с союзниками.
   Так что - попытки "взять на слабо", подкупить, переиграть экономически или политически - да. А вот Большая Война - крайне маловероятно.
  
   Начались переговоры со множеством сторон, но я в этом особо не участвовал. Задача номер один - дать воронам основы работы с порталами; номер два - координация Стаи с Карфагеном и городами Союза, номер три - родственники. Ну и последнее по важности - Русский Архипелаг.
   Люди-родичи устроились там весьма недурно. Ну сами представьте - что такое тропический остров с обилием всевозможных растений и живности, но живности не опасной для человека. И самое главное - полное отсутствие кусачих насекомых. Что в таких условиях требуется? Тростниковая хижина и пареу вокруг бёдер.
   Но поскольку выдёргивали людей без переговоров, то посчитали необходимым обеспечить их на максимально возможном уровне - в меру. Таскать по Тропам... На фиг, так что пришлось поднапрячься и сделать пресловутую "дыру в заборе", а проще говоря - портал.
   Поскольку вёл он непосредственно на Дачу - то есть чисто территориально очень близко, то справился за неделю. Ну да, небольшой - с дверной проём размером. Но хватило и такого - и потянулись вереницы нагруженных воронов.
   Швейные машинки с ножным приводом (электричества-то нет), патефоны, зеркала, иголки/ножницы/булавки, ткань, бельё, книги, скотина и прочее, прочее. Что-то таскали с Земли, ну а что-то с Карфагена (козу по Тропе если и притащишь, то только дохлую). Барахла требовалось удивительно много - некоторые люди на халяву размахнулись достаточно широко. И ведь самое главное - как аргументировали...
   Поскольку таскал не я, то разнообразные требования/просьбы скорее забавляли. Ну к примеру - древние кинопроекторы (а другие здесь не работали) и фильмотека было хоть как-то понятна - без ТВ многих будет натурально "ломать". А тренажёры-то зачем? Казалось бы жизнь на природе - ходи, бегай, плавай, занимайся на турнике. Фехтование, в конце-концов.
   В итоге, по уровню комфорта острова стали напоминать скорее отель. Ну, Кубинского типа, без особых излишеств. Но всё равно - спортивные центры на открытом воздухе, искусственные пресные водоёмы и прочее в том же духе.
  
   Довольно быстро люди на Архипелаге поделились на две части: тех, кого положение дел более чем устраивало и тех, кто собирался ломать себя и встраиваться в новую жизнь.
   Хотелось бы сказать, что самыми активными стали потенциальные маги, но нет. Да, они были несколько активней, но не сказать, чтобы очень. Демонстрация простейших ученических упражнений и лекции по началам магии не привели их в восторг: оказалось, что учиться нужно долго, что это опасно, порой весьма болезненно и самое главное - никто не гарантирует результат.
   Проще говоря - наличие Силы эпического объёма никак не гарантирует, что ты станешь потом хотя бы Мастером. Требуется ещё и интеллект, желание, талант и главное - работа над собой. Много работы.
   Насколько же проще оказалось с моими родичами... Не думаю, что они все такие уж "лапочки", хотя специфическое происхождение наложило отпечаток - и довольно заметный. Однако дело тут скорее в божественных "плюшках", что подтвердила и Нефертари:
  - Скорее всего, - авторитетно заявила она, жуя морковку, - бги, оы угут.
  - Прожуй.
  - Божественные дары, если говорить по простому. Твой портал... Короче, отец недавно виделся со мной и сказал, что боги в восторге. Не совсем поняла его (да я его вообще не понимаю!), но вроде как дело в том, что потенциальных верующих на Земле ОЧЕНЬ много. А вот конкурентов - нет. Так, какие-то полупаразитические сущности. Ну и какие-то Земные религии и секты даже переделывать не надо.
   Хмыкаю: информация куда важнее, чем кажется Нефертари, иначе не отнеслась бы к ней столь легкомысленно - есть у неё склонность к пафосу, свойственная вообще почти всем местным. Можно уверенно сказать - порталы на Землю станут многочисленными не через тридцать-пятьдесят лет, а нааамного раньше.
   Не сейчас, так через год-другой боги попросят или прикажут соединить Землю понадёжней. Так что:
  - Я к Старейшинам.
  Супруга на секунду замирает, просчитывая информацию, затем морщится слегка - и в самом деле, как же она-то не додумалась?!
  
  - Интересненько, - тянет Донна, - крайне интересненько. Мы и раньше подумывали о том, что монополия сохранится ненадолго...
  - Стоп! - резко прерываю женщину, - о монополии ничего не было сказано и думаю, что можно будет сохранить её за собой. По крайней мере, надеюсь. Думаю, что богам всё равно - в чьих руках порталы, лишь бы они надёжно привязывали Мир.
  - Думаю, что знаю, как активизировать переговоры, - и на моих губах появляется усмешка, - Япония.
  Короткое молчание и Донна начинает хихикать.
   Дело в том, что многие японские Иные достаточно своеобразны. Все эти Ёкаи и Аякаси зачастую не имели аналогов на материках - вообще. То есть виды сугубо местные.
   Соответственно - сильная связь с местными правительственными структурами, Ковенами и прочими организациями - и совершенно никакая с другими Иными. Была, конечно же, но так... Вяленькая. По ряду причин, Японские Иные поддерживали человеческую политику самоизоляции и спохватились достаточно поздно.
   Результат очевиден - когда они решили вылезти, то наиболее "вкусные" места и были заняты, а Союзы... А кто будет их заключать с такими слабаками? Так что - прозябали они даже не на вторых или третьих, а на четвёртых-пятых ролях.
   И тут - предложение уйти куда-то, где они смогут как-то развернуться. Да, вассалитет, но - у могущественного сюзерена (это я о Стае и о себе)), причём вассалитет напрямую, а не через кого-то, как это было раньше. Согласятся? Даже не сомневаюсь! Повышаются возможности для каждого в отдельности и вида в целом, а главное (для Иных Японии) - статус.
   Проще говоря - быть вассалом независимого правителя намного почётней, чем вассалом сеньора, который является вассалом барона, который является вассалом графа, который является вассалом герцога, который является вассалом короля. Запутано? Это ещё достаточно коротко...
   За ними последуют другие Иные из слабейших... Итог - нарушение равновесия и грызня за место в иерархии. Ну и сильнейшие задумаются - не пора ли и им поискать своё место место на Ветви, а то такими темпами пока они одумаются... Вчерашние ничтожества будут диктовать им свои правила!
  
   Подействовало - слабейшие Иные охотно заключали вассальные договора за себя и своих детей, даже если эти самые договора были составлены в достаточно жёстких формах. Заключали целыми родами и кланами, уходя без оглядки. И... разборки на Земле из-за иерархии начались быстрее, чем мы ожидали.
   Работали следующим образом - обучающие амулеты, курс лекций по местному праву и - добро пожаловать. Сопровождающие вели их к одной из условленных точек. Обычно это был один из захолустных уголков Союза, где не помешали бы специфические особенности конкретного вида.
   Заключался контракт и переселенцы обязаны были отработать на благо конкретного города, за что город обязался обучать их языкам, праву и прочим премудростям, необходимым в данном регионе. Ну а дальше - решайте сами.
   Нужно сказать, что Японские Иные были "в загоне" не только потому, что опоздали - они просто были достаточно слабы или вовсе уж малочисленны. Так что серьёзной роли они не станут играть и на Ветви.
  
  
  
   Глава двадцать шестая
  
  
  
   С переселенцами работали через культ Эшмуна: раз уж я его жрец, да и вороны теперь крепко с ним повязаны, то чего уж там... Но ключевым лицом в программе была всё-таки Нефертари - она прекрасно знала тонкости, до которых что мне, что Гансу, было ещё расти и расти. Ну и конечно же - Ганс.
   Порой мне кажется, что без него не обходится ни одно мероприятие. Но... как-то так сложилось, что работаю я в достаточно масштабных проектах, так что и в самом деле - вряд ли обходится без него. Вот тех же переселенцев взять: ну кто, как не бывший (и действующий тоже) дипломат и разведчик способен разместить их так, чтобы учесть пару десятков факторов? Причём быстро.
   Ну и конечно же - вербовка в самых разных вариантах. И не только Иных, но и руководство тех городков, где они размещаются, купцов, ремесленников. Как же хорошо Ганс и его ученики умели работать "на косвенных", когда еле заметные намёки и правильно поставленные интонации заставляли собеседника САМОМУ начинать думать и приходить к нужным Гансу выводам...
  - Психология, менталистика, интуиция и опыт, - пожимает плечами ворон, - сам знаешь, насколько это сложно.
  Вздыхаю - разведка, это то, что меня всегда интересовало, но - "бодливой корове бог рогов не даёт". Помимо прочих факторов (увлечение нейробиологий и некромагией), таланта к данному ремеслу не обнаружено.
   Умею, конечно - и довольно много. Однако врать не буду - выезжал и выезжаю за счёт "задницы". Проще говоря - старательности и знаний. А вот так, на интуиции... Хренушки. Вот Нефертари мгновенно улавливает любые тонкости и судя по всему, какие-то совместные аферы уже крутит. Нет, от меня не скрывает - если спрошу, то расскажет. Но зачем? Чтоб было понятно (и главное - интересно), нужно постоянно "вариться" в этой "кухне", а так, ради пустого любопытства...
  
  - Понимаю, что неожиданно, но..., - разводит руками Рэйвен. - или сейчас или через несколько десятков лет. А учитывая отношение богов к Земле, этих самых лет у нас нет.
  Кривлюсь, но деваться некуда - расчёты проверены и перепроверены - мне нужно идти на Землю. Да - именно нужно и нет - не хочу. Склонности к авантюризму у меня нет, это именно необходимость.
   Необходимость появилась из-за Земных учёных - самых лучших на Ветви. И в данному случае - к сожалению. Дело в том, что портал на Земле не поставишь где угодно. Даже наш бункер был выбран из-за близости у узловой точке. Да и то - поскольку близость эта была достаточно сомнительной, пришлось тратить дополнительные ресурсы.
   Однако и это - настоящий подарок небес. Москва и Подмосковье воронами всё-таки относительно контролируется (или уже контролировалось?), а взять ту же Австралию или Чили... Нужно или "столбить" какие-то места заранее, причём через десятые руки, либо делиться информацией с кем-то ещё. Делиться не хотелось даже с другими вороньими Стаями - "жабы" устроили настоящий митинг.
   Портальные точки достаточно нетрудно рассчитать. Нет, отношение к энергетическим линиям планеты они имеют разве что косвенное. Но - всё-таки имеют. Проще говоря - если поднапрячься, то закономерности можно уловить. Сложно, но если в чужие руки попадёт хотя бы приблизительная точка координат первого (и пока единственного) портала - а она непременно попадёт, это только вопрос времени...
   Блин, вот несмотря на все недостатки Земной цивилизации, некоторыми её достижениями восхищаюсь: те же учёные. К сожалению, работать они будут против нас...
   Разрабатываем сценарии моего путешествия. Много, но самый простой - автостопщик из долбанутых. Ну знаете - постоянно укуренный или поддатый парень бомжевато-студенческого вида и невнятной национальности. Явление это международное и трансконтинентальное, такие везде встречаются.
   Главная проблема - как экранироваться. Вариантов масса, но все такие... сомнительные. Беда в том, что экранироваться-то можно, но как распознать опасность без магии? А главное - вовремя смыться. Неполная экранировка даёт большую возможность обнаружения, ну а полная - невозможность смыться.
   Решение пришло случайно, когда играл с Шариком. Заметил, что Связь с ним настолько хороша... Проверил - и да, магии она не требует вообще, он воспринимается едва ли не как собственная конечность. Так что ставку решили сделать именно на Шарика, который будет постоянно рядом со мной на Грани Кромки. Проверили - работает отменно. Некромаги уровня Рэйвена могут его распознать, да и то - если знают, что именно искать - и у кого.
  - Такая устраивает? - протягивает мне папку с "легендой" один из "ребятишек" нашего "Штирлица". Пролистываю: студент, двадцать четыре года, служба в армии, занятия спортом. Спорт - экстремальное скалолазание, паркур, рукопашный бой, современные танцы. Ага... Задерживался в состоянии наркотического опьянения (укурыш), опьянения обычного. Внешность - усреднённо-европейская с лёгким южным "акцентом".
  - Отлично, идеальный вариант. - Разведчик ухмыляется довольно и исчезает. Я же - начинаю изучать свою личину более подробно. Она, кстати, настоящая - "донор" погиб пару лет назад, но произошло это в глуши и нашли его представители одного из наших вассальных кланов. Похоронили по чести - и решили использовать удобную "личину".
   А что? Близких родственников у нет, друзей тоже - сплошь приятели. Спортивный, непоседливый, слегка дурковатый - такой легко впишется в самые причудливые компании. Автостопщик, волонтёр в благотворительной организации, разнорабочий на стройке, официант - везде будет смотреться естественно.
   В течении двух недель разучиваю "легенду" - друзья-приятели, те самые танцы, манера двигаться. Затем самое неприятное - экранирую Силу.
  - Будь осторожней, - говорит племянница, выбравшаяся по такому случаю из Карфагена.
  - Буду непременно, - уверю её. Не вру - вороны (как и все долгоживущие) не склонны к экстриму, а я даже на их фоне чрезмерно осторожен.
  
  - Здаров, дядька, - радостно говорю остановившемуся на трассе дальнобойщику, - нам не по пути?
  - Да я почём знаю, - удивляется тот, - я в Ростов, а куда тебе...
  - О, устраивает! Покатай меня, большая черепаха!
  Голос львёнка в сочетании и глазками котика из Шрека действует - водитель хихикает и запускает. Едет без напарника - случай не такой уж редкий. По дороге травлю байки, пою песни, рассказываю про армейскую службу - словом, делаю всё, что и положено нормальному автостопщику. Развлекаю.
   В Ростове задержался ненадолго - точек-то для порталов было много, но оптимальных всего две. Остальные по разным причинам не то что не годились - были вариантом на крайний случай. Где-то местность слишком густо заселённая, где-то сами точки не слишком хороши и потребуют в разы больше усилий.
   Ну да - годится не каждая. Если б всё было так просто, то давно бы вычислили и головы не ломали. Каждую, мать её, смотреть нужно - собственными глазами.
   А дальше путь лежал в Восточную Европу - несмотря на значительно большую плотность населения, здесь было огромное количество заброшенных объектов*. Шахты, военные бункеры, остановившиеся заводы и прочее в том же духе. Собственно говоря, промышленные районы были, по сути, заброшены. Ну а кто будет гулять по развалинам, особенно если оттуда давно уже вытащили всё ценное...
   Болгария и Венгрия - самые перспективные в этом плане, а Западная Европа не порадовала, как и Северная Америка. То есть в той же Канаде или Финляндии были подходящие точки - в теории. На практике же - промышленные зоны были востребованы, а в лесной глуши затевать стройку... Всё равно, что вывесить транспарант с надписью - "Здесь происходит что-то интересное".
   В общем, наиболее интересными оказались Южная Америка, Мексика, Индия и Россия. Но тем не менее, более-менее подходящие точки засекал везде - мало ли. Ну и понятно - не просто засекал, а оставлял свои пометки.
  
   Путешествие длилось более полугода и успело изрядно надоесть. Проблема в том, что кроме меня, выполнить работу некому - раз. Приходилось то и дело останавливаться для подработок или участия в мелких соревнованиях для поддержания "легенды" - два. Невозможность пользоваться магией, слишком опасно - отпечатки моей Силы есть у... противников и они настроили поисковые системы - три. Ага - совсем нельзя. Вот представьте - каково это ворону и магу...
   Один из минусов - постоянный контроль над собой, особенно на первых порах. Реакция на простейшие действия окружающих поменялась и порой чрезвычайно сильно:
   "Остановился пописать в туалет при заправке. Нет, в поле нельзя - это США, штраф лютейший, разве что совсем в поле - на несколько сот метров от дороги, но это может быть проблематично - поля и пастбища частенько огораживают или они находятся под охраной или... Писаю спокойно, рядом делает свои дела татурированный здоровенный байкер с бородой до пупа и пивным брюхом. И вдруг этот байкер хватает меня за член и начинает рассказывать, какой я "сладенький".
   В общем, убил. А сколько было потом приключений с трупом... Спрятать-то его нужно было без магии, да с учётом камер и возможных свидетелей... Весело, в общем. А ведь раньше бы как? Оттолкнул, возможно - ударил или даже побил. А тут - даже задумываться не стал - убил так, что даже на самооборону или случайную драку не спишешь."
   Да и на женщин другая реакция - пусть Нефертари и дала мне "добро" на адюльтер:
  - Милый, я знаю, что мужчинам вредно воздерживаться, да и роль у тебя такая... В общем - спи с кем хочешь".
  Так ведь не хотелось! После Нефертари и собственного гарема (который, кстати, супруга подбирала даже не "под себя", или под меня, а скорее с учётом модных тенденций, чтоб было чем среди друзей хвастаться - такие в Карфагене нравы)), как-то... Не вдохновляло. Было, кончено, но скажем так - даже потенциальных кандидаток набиралось немного.
   А сам-то? Да ничего - нормальная такая "личина" получилась - для современных девах самое то. Ну и... проскальзывало... этакое. Жёсткость, что ли? В общем, клевали со страшной силой. Не то чтобы постоянно отказывался, но скажем так - потрахушки по принципу "ну да ладно, пойдём", штука не слишком интересная. Так, что-то дежурное, вроде посещения туалета с утра - удовольствие, конечно, но довольно сомнительное.
  
  - Ну всё, парни, давайте! - прощаюсь с командой сухогруза, на котором и пересёк Атлантику в обратном направлении.
  - Давай! Может, ещё увидимся где, - доносится с борта. Всё, путешествие завершается, но из образа выходить рано - слишком серьёзная игра, а я - не самый сильный игрок.
   Заметал следы классическим способом - метро, супермаркеты, парки. Несколько раз переодевался - снял куртку и сложил её в сумку, одел джемпер. Всё этот так, чтобы не вызвать подозрений - совершенно естестенно.
   Наконец, с помощью Шарика вижу - оторвались гарантированно и что немаловажно - не вызывая подозрений. Безлюдное место, Тропа - и вот я в бункере.
  - Держи материалы, - кидаю сумку дежурному, - Гансу передашь, что сам зайду, как только освобожусь.
  Как же я соскучился по жене...
  
  
  
  Огромное количество заброшенных объектов* После развала Социалистического Блока были закрыты многие предприятия Восточной Европы, ведь в социалистических странах они были связаны в единую сеть, а раз он развалился - развалилась и сеть. Затем наступил черёд "эффективных менеджеров", ну а добило промышленность вступление в Евросоюз. Никакой агитации - знакомые ездили в рабочие командировки в эти страны, сведения от них.
  
  
  
   Глава двадцать седьмая
  
  
  
   Обучение новых учеников несколько застопорилось - Лена и Шамиль закрутили бурный роман. Настолько бурный, что даже слепому стало бы ясно - дело движется к свадьбе. И без того было понятно, что девушка не останется одинокой - у воронов очень мало женщин. Но не ожидал, что так рано.
   Своеобразная воронья специфика заключается в том, что женщины у нас "созревают" заметно позже мужчин - не раньше тридцати, а то и сорока лет, если говорить об урождённых. Инициированные же - не раньше, чем лет через десять после инициации.
   Желание любить и быть любимой у них прорезается только тогда, когда поблизости оказывается "их" мужчина. И вот тут препятствовать нельзя - ибо дети. Дети у воронов, как и у всех долгоживущих народов, большая проблема - требуется долго и упорно "работать" для достижения результата. Одно из немногих исключений - в самом начале "просыпания". Так что - обучение отложил, дети важнее.
   Да, важнее - порталы порталами... Но знали бы вы, сколько "важнейших и неотложных" дел у среднестатистических московских Иных! И что, личную жизнь из-за них откладывать? Да щаз! Ну получится так, что обучать Шамиля смогу лет через пять, а Лену и вовсе - через десять-пятнадцать...
   Ну значит, придётся переходить на резервный план и искать помощь на Земле - среди всевозможных физиков и математиков. Раскидаем проблему по кускам, замаскируем информационным мусором - и поставим задачу всевозможным провинциальным НИИ. Да, риск чуть побольше, но не слишком - справимся.
   Собственно говоря, можно было изначально работать именно таким образом, а не традиционными методами - с учениками и прочим. Просто ученики - это перспектива, всё равно в будущем придётся учить. Ну отодвинется эта самая перспектива на полтора-два десятка лет, не критично.
  - Так что...
  - Учитель, мы собираемся пожениться, - сообщили они мне, держась за руки. В эмоциях - сумасшедшая смесь счастья, сексуального желания (друг к другу, естественно), смущения и ещё кучи всего. Вздыхаю.
  - Плодитесь и размножайтесь, дети мои.
  - Ты на нас не сердишься? - виновато спрашивает Лена.
  - Не сержусь, да и планы вы не поломали. Кое-что изменить придётся, но не критично.
   Успокоенные, они уходят. Куда-куда... В спальню, куда же ещё! Теперь, пока не наделают маленьких воронят, "портахушки" будут часов этак по двенадцать в день.
  
   Стража встретила меня приветливо: ещё бы, я один из немногих по-настоящему сильных некромагов, постоянно им помогающий. Дешёвые доспехи и оружие с Земли, "практика" моих учеников и прочее в том же духе. Так что - приподняли копья и в знак приветствия и пропустили в здание.
   Заходим в морг... Да обычный - он мало отличается от привычного Земного. Те же столы для вскрытия, ячейки-морозильники для тел. Ах да - несколько рунных кругов и артефакты, необходимые для поднятия покойников. Ну как зачем?! Основное предназначение здешних моргов - криминалистика. То есть сомневаешься, что покойник помер естественной смертью - вези. А там... Вскрытия-вскрытиями, но иногда проще поднять тело и спросить - "А не били ли тебя, любезный труп, тяжёлым тупым предметом по голове?"
  - Какие вам нужны? - спрашиваю местного некромага. Пожилой уже мужчина в ранге Мастера радостно суетится - мы здорово его выручаем. Если с текучкой он более-менее справляется и сам, то сложные случаи ставят его в тупик. Ну а что поделать - люди (и нелюди) прекрасно знают о существовании некромагов и научились ставить нам "палки в колёса".
   Приходим мы не часто - два-три раза в месяц, потренировать учеников.
  - Шмель (маленький, крепенький, чрезвычайно солидный - и крайне серьёзный боец), ты давай с младшенькими повозись, сними "текучку" с Мастера Илу, - ученик понятливо кивает и отводит детвору в дальний угол. Ну да, детвору - и что? Никаких кошмаров им не снится - психологическую подготовку никто не отменял.
   Продвинутые ученики вместе со мной идут в отдельный закуток, где сложены все "проблемные" тела. Мастер Илу несколько суетливо объясняет свои проблемы:
  - Вот этому глаза вырезали и Малое Упокоение по Адриану провели. Вызываю Тень, а она почти ничего не соображает - так, на уровне собаки какой, - печально разводит он руками, - Так что кто его и как...
  - Ганнибал, скажи-ка ты своё мнение.
  Ученик протягивает руку и Поднимает тело. Илу восхищённо цокает языком - он не ревнует, напротив, очень любит такие моменты, ведь получается своеобразный "мастер-класс".
  - Действительно сложно. То что Мастер Илу сумел вызвать Тень, уже показатель нешуточного мастерства.
  - Ну-ка ну-ка, - я перехватывают управление телом, - да пожалуй. Поздравляю со званием Бакалавра, Илу. Потом зайду в Ковен, подпишу твоё представление.
  Мужчина расцветает на глазах - широченная, "арбузная" (во всю харю) улыбка. Затем кланяется - неглубоко, но как-то... истово. Ну да, мастер-классы дали свой результат...
  - Так, а что у нас с телом... Интересненько-интересненько... Белка, взгляни-ка.
  Девочка, а точнее - уже девушка, подходит и после короткого осмотра заявляет:
  - Кто-то из наших его грохнул. Вот, смотрите, - показывает она леденцом, - вот линия Живы перечёркнута. Такое в принципе может сделать только тот, кто хорошо знаком с венедскими обрядами. Хотя... Нет, не наш - Жива дважды перечёркнута.
   Поясняю Илу, потому как Белка пока что хреновый лектор:
  - Живу перечёркивают, когда хотят отомстить, сделать посмертие хуже. На такое в принципе могут пойти, только в случае, если покойник ОЧЕНЬ сильно нагадил - Откат мстителю достаётся неслабый. Ну а дважды перечёркнуто, так Откат есть, а на посмертие покойного никак не влияет.
  - Угу, - влезает венедка, - то есть убийца что-то слышал, но что не венед - точно. Ну и покойник - явно не простой, обряд перечёркивания Живы достаточно сложный, пусть даже и такой корявый.
   Илу чешет подбородок, собирая факты как пазлы - он не просто служитель морга, а один из местных криминалистов.
  - То есть можно твёрдо сказать, что покойника хотели "привязать" к венедам, но при этом они не имеют к ним никакого отношения. Мда... А мы-то думали, что местный мелкий криминал...
  
   Мал-мала разобравшись (не всё делали самостоятельно - кое-что просто подсказали Мастеру, сам потом разберётся), выходим.
  - Это моя нога, - слышу детский голосок, - отдай!
  - Лиа, Шер, хватит баловаться, вот Тирон уже один кадавра собрал, - солидно гудит Шмель.
   Выхожу и вижу привычную картину - ребятня резвится. Ну морг... И что? Спросите знакомых медиков - ЧТО они вытворяли в моргах, а ведь были уже взрослыми людьми...
   Резвится своеобразно - две девчушки играют в перетягивание ноги. Как водится у женщин - с криками и визгами. Нога принадлежала орку - когда-то. Сейчас это так называемый "мясной" отдел, куда складывается всевозможная невостребованная расчленёнка.
   Её довольно много в Карфагене - холодное оружие есть у каждого и владеют им поголовно. Так что отрубленные конечности после серьёзного конфликта - не редкость.
  - Девочки, ну что это вы, - укоризненно говорю им, - если вам разрешили поиграть и собрать кадавриков, то играли бы себе тихо.
  Девочки виновато сопят, опустив головы. Мордашки запачканные кровью, хотя ухитриться сделать это подмороженным "мясом" достаточно проблематично. Повеселились знатно...
  - Ладно, играйте ещё с полчасика, а потом всё, домой. Но чтоб без шума!
  Счастливые глазки, благодарный писк - и уносятся играть дальше.
  
  - Служба на благо Города, - несколько уныло сообщаю новость жене, - посольство в Великий Лес*.
  Нефертари задумывается и тут же начинает выспрашивать подробности.
  - Значит, от Совета Трёхсот** - как решишь накопившиеся проблемы, так и домой. Знаешь, ты не спеши расстраиваться, - уверенно произносит она, - обещать не могу, но... Есть одна идея.
   Идея оказалась интересной - раз уж отмазаться не получается... Нет, я не против работать на благо Карфагена, просто сейчас как-то не слишком вовремя. Так вот, раз не получается увернуться, то почему бы не попробовать совместить? Я ж не только в Совете Трёхсот состою, но и в Ковене, в Научном Сообществе, жрец Эшмуна... И это только самые значимые должности! Так-то их десятка три накопилось.
   Получилось - дела к "Великому Лесу" были как у Ковена, так и храма Эшмуна. Не сказать, чтобы такие уж важные и неотложные, но у Ковена были кое-какие претензии к эльфам, которые требовалось решить в ближайшие год-два. Храм же...
  - Интересная идея, - медленно сказал Верховный, - признание культов много даст. Ну попробуй - так, предварительные переговоры.
   Идея заключалась в следующем - взаимо-признании культов. Если быть точным, то здесь просто не было "неправильных" религий (если исключить откровенную хрень типа поклонения демонам). Все боги были "истинными", но - неофициально палки в колёса вставлялись. Ну я и предложил убрать эти самые "палки". С религиозной точки зрения - вроде бы фигня, но это автоматически повышает наши отношения с "Нейтральных" на "Союзные", пусть и краешком. Соответственно - пойдёт торговля. И кому купцы будут благодарны? Мне и храму Эшмуна.
  
  
  
  
  
  
  
  Великий Лес* - крайне распространённое название. Эльфы, дриады, лесные гоблины и тролли, некоторые племена людей. Словом - все лесные племена из тех, кто поклоняется Матери Природе в разных вариантах, очень любят название "Великий Лес" и тому подобные, столь пафосные словосочетания. На взгляд местных - абсолютно нормально.
  
  От Совета Трёхсот** На Ветви принята такая система, что многие чиновничьи должности - временные. То есть требуется решить какую-то проблему - назначают компетентного исполнителя. Этот самый исполнитель не всегда в восторге, поскольку его могут оторвать от занятий торговлей, управления поместьем или преподавания магии. Но ничего не поделаешь - своеобразный "налог на успешность". Поскольку все значимые жители Города состоят во всевозможных Советах и Ковенах, получая за это какие-то привилегии, то они считаются как бы чиновниками на общественных началах. Так что - эти самые привилегии приходится отрабатывать, а если не справляешься без уважительных причин, то могут оштрафовать на кругленькую сумму или хуже того - лишить официальных званий. Хуже потому, что без официальных званий враги (которые есть у каждой значимой личности) стараются их "заклевать". В общем, метод не без недостатков, но работает вполне успешно. И да - в Земной истории было тоже самое.
  
  
  
   Глава двадцать восьмая
  
  
  
   Ехать пришлось с помпой - свита, охрана, повозки с барахлом. Да, именно пришлось - положение посла обязывало, ну и честно говоря - ничего страшного. Пусть здешние Миры и напоминают порой Средневековье, но именно напоминают. Вот те же повозки - настолько прочные, лёгкие, удобные и ремонтопригодные, что я просто не помню таких в Земной истории. То есть сейчас-то могут сделать и лучше - с использованием современных материалов. Но здесь-то их нет, магии при постройке не применялось, да и повозки эти - вполне обычные.
   Народу со мной ехало много - Нефертари, Ганнибал, Майя, Белка, племянница Вера с наставницей (пока не Учительницей!) Мариной, Тиль, мой секретарь Март, ещё десяток учеников - это только "мои" люди и нелюди. Плюс - несколько чиновников от Совета, несколько от Ковена и конечно же - жрецы Эшмуна. Всего получалось почти три десятка официальных и полуофициальных лиц - не считая стражников, слуг и возниц.
   Престижа ради, со мной отправили Волков из храма Решефа - почти полсотни. Общая же численность перевалила (и хорошо перевалила!) за сотню... Увы и ах, но все - люди нужные. Можно было отправиться и в куда как меньшем количестве, но... Время.
   Все эти чиновники и писцы не только должны были продемонстрировать эльфам всю серьёзность намерений, но и существенно экономили время. Они даалека не тунеядцы - все эти поправки, согласования, знания законов... С их помощью я надеялся решить проблему максимум за месяц, а если всё пройдёт идеально - дней за десять. А вот без "свиты" застрял бы минимум на полгода.
   Единственные, кто не особо был здесь нужен - так это мои ученики. Но и то - относительно. Требовалось время от времени "выгуливать" их на таких вот "светских" мероприятиях - в будущем они и сами станут политиками - вынужденно, как и все маги высокого уровня. Так что - надо, Рэй, надо... Ну и опять же - показываю "товар лицом". Есть у эльфов такая особенность, что дела они предпочитают вести с теми, кого знают лично.
   Рекомендации не отметаются, но так... вторичны. Так что в будущем будет больше шансов получить у них работу знакомому им лично Мастеру, а не Магистру с рекомендациями. Так что я молодец - забочусь о будущем учеников.
  
   Поездка... скучная. Ну всё как обычно - пыль (спасают артефакты), скрип колёс и ржание лошадей, "аромат" навоза и конского пота... Непроизвольно зеваю - заняться нечем. Именно поэтому я сижу в крылатом обличии на повозке - только что вернулся от виднеющегося вдали леса и подумываю - а на хрена я возвращался?
   Да-да, в теории я должен изображать заботливого руководителя каравана, с умным видом листать бумаги и собирать вокруг себя учеников, обучая Великим Тайнам Магии.
   Шаз! Караванщики опытные и справляются без моих ЦУ, а если они и нужны... Ну честно - с неба я вижу любую техническую проблему. Листать бумаги - бессмысленно, мы едем на предварительные переговоры. Так - пролистал информацию по конкретно этому "Великому Лесу" да заставил учеников и членов посольства подучить - и всё. Обучать - тоже не слишком получится. Ученики "продвинутые" и нуждаются не только в лекциях, но и сопутствующих вещах - "материале" для практике, всевозможных пента/гексаграммах и прочем.
   Так что - развлекаемся как можем. Ученики (а также Вера, Тиль и Марина), принимают определённое участие в жизни каравана - для них это в новинку, изучают. А остальные... Ну воронам попроще - можно отлететь в сторонку и успеть поохотиться, позвенеть мечами, заняться любовью или просто поплескаться. Движутся повозки не так чтобы очень медленно, но и не быстро - около десяти километров в час, так успеваем. А вот тому же Ганнибалу с Майей скучновато - только и остаётся "развлечений", что приглядывать за учениками. Продвинутые-то они продвинутые, но возраст соответствующий - подростки, так что приключения на юные задницы находят с поразительной скоростью и изобретательностью.
  
  - Иии! - раздался громкий визг. Вздыхаю и лечу туда. Ну так и есть - один самых талантливых учеников отличился. И почему талант часто сочетается с бытовой бестолковостью или шилом в мягком месте?
  - Ну что тут?
  ёлки... Понимаю, что ему тринадцать, но всё-таки - засовывать перец в задницу мулу как-то... слишком.
   Диагностирую - сломаны рёбра. Ну да, лягнул мул, хорошо ещё вскользь попал. Несколько Плетений - фиксирующее, регенерации, ускоряющее обмен веществ, ряд других, помельче.
  - Ну всё, до вечера заживёт, - говорю я, поднимаясь с колен, - Плетения поставил ускоренного типа (а какие же ещё - всё-таки путешествуем, а тряска со сломанными рёбрами как-то не сочетается), так что - в конец каравана.
   Послышались смешки и язвительные замечания, парень покраснел смущённо - в конец каравана отправляю его по самой прозаической причине - дристать будет. Ускоренные плетения обычно сильно вытягивают энергию из организма, так что идут в сочетании с усиленной кормежкой. Ну и процесс дефекации... усиленный. Так что добрую четверть времени до окончательного заживления его задница будет свисать с повозки.
  
   Парочка порталов, неделя путешествия и пожалуйста - впереди Великий Лес. С некоторым сомнением смотрю на широкую реку, отделяющую его от нас - не вижу ни малейших следов моста или парома. Перевожу выразительный взгляд на местного проводника.
  - Щас, Ваш Милсть, - после чего достаёт из грязной кожаной сумки не менее грязный рог и выдувает достаточно замысловатую мелодию. Облизывает потрескавшиеся губы и почёсывая грязную (я понимаю, что он охотник и живёт в относительной глуши, ну так здесь же тепло, неужели нельзя хоть изредка мыться?!), лохматую бороду, произносит:
  - Щас они выйдут, подождать надо.
   "Щас" оказалось двумя часами ожидания, после чего на берегу появился эльф в посольских одеждах*, несколько минут покрутившийся - дабы все увидели, что он посол.
  - Лучников-то сколько, - сообщает жена, - вон в тех кустах... И там... Да, с полсотни точно есть, а скорее всего - больше раза в два.
  Киваю - прекрасно их вижу. Это не значит, что эльфы плохо маскируются - начали работать особенности Фениксов.
   Кстати - сталкивался уже с эльфами неоднократно и по поводу их мастерства маскировки настроен не то чтобы скептически... Скажем так - если убрать магию, то средний эльф не превосходит опытного спецназовца. Да и то только потому, что живут длинноухие долго. Почему так? Шаблоны: местные вообще любят действовать по заученным сценариям, а для долгоживущих это особенно характерно. Для примера - додуматься до маскировочной одежды эльфы смогли, а вот до бесформенных накидок-"лохматок" - нет.
   Постояв, он сел лёгкую лодчонку, сделанную как будто из листа. Ну вырастили - бывает, другое дело - могли бы сделать её более функциональной, а то бедолага аж упрел, настолько неудобная лодка.
  - Архимагистр Рэй-Шпага прибыл говорить с Великим Лесом от имени Карфагена, - по всем правилам вежества представляюсь я.
  - Великий Лес рад приветствовать тебя и твоих людей, - ответил эльф.
  
   Затем была проверка посольских грамот и прочая хрень, а затем всплыл мост... Именно всплыл - со дна реки. Красивое решение, ничего не скажешь. Не скажу, что очень уж сложное, но грамотное и продуманное, молодцы.
   Мост, по сути, лежит на воде, так что кони и мулы ступают осторожно, подозрительно всхрапывая. На эльфийской стороне реки пришлось долго петлять самыми извилистыми путями - и "чуйка" подсказывала, что все эти кусты и деревца - явление искусственное, что-то вроде лабиринта.
  - Не прикасайтесь к растениям, - ещё раз повторяю своим, - это приграничная полоса и не удивлюсь, если они тут ядовитые.
  - Так есть, - поворачивается ко мне эльф-сопровождающий, - граница.
  Затем произносит без особого сожаления:
  - Много погибли. То рыбаки, то травники, то приключенцы какие. Лезут.
   Киваю понимающе - держать границу, дело не самое простое. Лучше так, когда знают, что она опасна. Иначе... жопа. В самом деле жопа - леса длинноухих известны огромным количеством ценнейших растений - культивируют. Ну и так барахла хватает. Так что если не делать вариант "Граница на замке" и пытаться фильтровать случайный люд, отделяя невиновных от "приключенцев", то через несколько лет "случайных" рыбаков/пастушков и прочих плохо замаскированных авантюристов будет столько, что половина граждан Леса вынуждена будет начать работать таможенниками и пограничниками. А так... Растения ядовитые, сигнальные, какие-то боевые зверушки - и пожалуйста, диверсанты и "приключенцы" не пройду, а всех пограничников - полдюжины от силы.
   Пограничную полосу преодолевали больше двух часов - и это с помощью проводника. Наконец - "жилой" эльфийский лес. Несмотря на то, что уже бывал в подобных, восхищения не могу сдержать - ну красиво же! Безымянный проводник, искоса поглядывающий на меня, с гордостью сказал:
  - Моя семья много для сделала - красоту (да, он не слишком хорошо говорит на финикийском, но ведь говорит!).
  
   Эльфийские Леса на деле скорее сады. Обрезкой веток и прочим они не занимаются, но постоянно высаживают полезные растения и травы, привозят новые из других Миров. И всё это так, чтобы растения дополняли друг-друга, росли в симбиозе.
   Понятное дело, что ежегодной перекопкой Леса они не занимаются. Просчитали все последствия, высадили, проследили - и дальше только поддерживают баланс. Аналогично и животными, рыбой, птицами.
   В итоге - Эдемский Сад**, да и только. И кстати - дело тут не только в пресловутой "продуктовой безопасности" или торговли - эльфам вообще свойственно такое отношение к природе. Если бы у них был путь на Землю, то нет ни малейшего сомнения в том, что очень скоро бы разъярённые мстители-диверсанты начали бы резать глав нефтяных компаний и наиболее одиозных представителей других отраслей, загрязняющих природу. Эко-фашисты? Это если очень мягко. Скорее даже - эко-SSовцы.
  - Вот, - широким жестом показывает сопровождающий на комплекс... Теремов? Даже не знаю, как описать такое - эльфийская архитектура - она такая, своеобразная.
  - Заселяйтесь, - продолжил чичероне***, сегодня разговоров нет. Завтра.
  
   Ну завтра так завтра... Заселяемся не спеша - многие моменты не совсем понятны. К примеру - казарма для воинов, где спальню волки приняли было за спортзал. Здесь была популярной система многоярусных подвесных кроватей - что-то типа гамаков, но с более жёстким основанием. Местная канализационная система тоже оказалась не привычной - смывной, а... Что-то вроде сильно пористой губки, куда впитывалось содержимое - очень быстро, кстати. А? Ну да, протестировал.
   И таких вот моментов хватало. Учтите - это ещё дом, более-менее приспособленный под нужды посторонних. сами же эльфы обитали в крайне странных жилищах - на наш взгляд. Но справедливости ради - вполне удобных и целесообразных. Но непривычных.
  
  
  
  
  
  Посольские одежды* не имеют ничего общего с дипломатическим приёмом. Это просто знак того, что данный индивидуум является послом и потому неприкосновенен. То есть нападение на него = объявлению войны.
  
  Эдемский Сад** - один из синонимов Райского Сада.
  
  Чичероне*** - гид, проводник, экскурсовод.
  
  
  
   Глава двадцать девятая
  
  
  
   Следующий день в Великом Лесу начался с экскурсии - так положено. Древнее правило длинноухих - враг или союзник должен проникнуться могуществом эльфов. Ну, насчёт могущества я бы поспорил, но вот затевать осаду или пытаться взять штурмом - совершенно бессмысленно. Не один я такой умный, превративший зверьё и растения на Даче, в оружие против потенциальных противников. Даже не сомневаюсь, что после какого-то условленного сигнала обычная синичка у эльфов может стать опасней обычного ястреба.
  - Смотри, один в один как у тебя, - хихикает Нефертари, слушая объяснения гида (снова безымянного - какая-то местная традиция), - такие же параноики.
  - Господин посол имеет поместье, похожее на Великий Лес? - заинтересовался один из сопровождающих.
  - Не слишком похожее... Но да, принцип тот же.
  Вижу в глазах вопрос - и снимаю тюрбан, показывая заострённые уши:
  - Мы с женой вороны-фениксы.
   Отношение моментально потеплело - мы теперь почти свои. Вот интересно - не изменились движения, интонация голосов, мимика - всё равно чувствуется, что экскурсия из "дежурной" становится чем-то большим.
   Дело даже не том, что мы вороны, просто эльфы значительную часть оборотней считают роднёй*, да и вообще - отношение к оборотням значительно теплее, чем у людей. В том же Карфагене волки вынуждены идти на службу - почётную и высокооплачиваемую, но тем не менее - "поводок" цепляют.
  И кстати - правильно, в городах оборотни становятся более агрессивными, да и поводов выплеснуть агрессию значительно больше. Нет, к воронам это не относится, как и к ряду других оборотней - у нас своя специфика, так что давление по части "Службы государевой" значительно мягче. Но было, было... Впрочем, как и ко всем, кто мог быть полезным городу и разумеется - его Лучшим Представителям.
  
   Эльфийский Лес - это нечто. Растительность ОЧЕНЬ богатая и складывается впечатление, что находишься в каком-то элитном ботаническом саду или не менее элитной теплице, где садовников больше, чем растений.
  - Теперь я понимаю, почему эльфы - вегетарианцы, - задумчиво бубнит себе под нос Белка, - тут прямо под ногами столько вкусного...
  - Не вегетарианцы, - решительно отрицает сопровождающий, - мясо едим, да. Меньше вас, но едим. И крупное зверьё не любим. Птички там, ежи, бурундуки.
  - Понимаю, - произносит девушка, - зверья здесь много, да ещё и прямо под ногами, так что специально охотится не надо. А мелкая дичь всегда вкусней.
  - Наверх? - спрашивает экскурсовод, показывая рукой на Верхние Пути. Что это? Часть деревьев здесь настолько велика, что их просто не замечаешь - что-то вроде помеси сековй с баобабом. Непривычный взгляд воспринимает это скорее как холмы, так что даже ученики, узнавшие информацию из книжек, увидели их только тогда, когда их ткнули носом**. В тени этих гигантов и росли остальные, обычные деревья и кустарники. На гигантах и располагались жилища эльфов, ну и само-собой разумеется - деревья соединялись своеобразными "мостами" из ветвей.
   Подняться наверх можно только эльфу или существу с не меньшим уровнем подготовки - какие-то сучки, торчащие из ствола сантиметров на десять - вот и вся лестница... Скептически смотрю на эльфа.
  - Сейчас поднимут, - успокаивает он. Вскоре спустили что-то вроде большой корзины - местный вариант лифта. Ну, учеников в несколько партий подняли с их помощью, а мы, вороны, решили попробовать эльфийский вариант.
  - В принципе, мог подняться и человек, - уверенно говорит Тиль. - Не каждый, понятное дело, но какой-нибудь акробат-гимнаст-паркурист, особенно если нет страха высоты - запросто.
   Ежу понятно, что мог бы, только вот что дальше? Поднялись - а наверху крайне сложная система добротных мостков, обычных (но достаточно крупных) ветвей и всевозможных канатов. В общем - воевать в таких условиях могут только сами длинноухие или существа, не менее ловкие.
  
   Сами деревья и жилища - красивы до безобразия. Ощущение, что попал в какую-то сказку - беседки, домики, дома и целые терема крайне необычных архитектурных конструкций. Необычность эта понятна - жилища частично выращены, частично построены, причём так, что слово "многоэтажный" здесь никак не подходит.
   А что подходит? Сложно сказать - даже комнаты, явно принадлежащие одному... дому (?), напоминают скорее множество крайне причудливых скворечников, прикреплённых к дереву едва ли не наобум. Между собой они тоже прикреплены - лесенки, мостики, какие-то странные переходы, ветви, канаты...
  - Кха-кха-кха! - закашлялась Белка. - Дышать забыла, - обвиняющим тоном сообщила она сопровождающему эльфу. Тот расцветает - это комплимент местной архитектуре. Пусть и не слишком "светский", зато искренний.
   Сперва центр "города", где стоит дворец правителя и общественные здания. Ну... особо оживлённым место не назовёшь. Длинноухих и так не слишком-то много, так ещё и пространство трёхмерное. По мере удаления от центра жилища попадаются всё реже и реже.
  - Работающие живут, - поясняет эльф, но видя наше непонимание, поясняет, - те, кто работает на Лес, кто делает вещи, кто правит, кто учит.
  - На одном дереве сколько семей? - Интересуется Шмель.
  - Одна, - сопровождающий смотрит на него как на дурачка, - традиция такая - одно дерево, одна семья.
  Шмеля этим не смутить:
  - Ну так и семьи бывают разные.
  - Разные, - соглашается эльф, - но вместе живут только родственники.
  - А эти... Рабочие деревья?
  - Там не всегда родственники, но в таком случае - члены одной... Гильдии? Нет, не только гильдии, но и...
  - Суть мы поняли, - прерываю его мучения.
   Просторно живут: одно дерево накрывает кроной несколько гектаров... Ну а почему бы и нет? При необходимости они вот как шустро бегают, так что могут собраться очень быстро. Ну а если необходимости в централизованной жизни нет***, то зачем тесниться?
  - Очень красиво, - искренне хвалю Лес. - Кстати, тут такое дело - мы с женой - вороны. Не знаю, сколько мы тут пробудем, но хочется иметь возможность разминать крылья. Не хотелось бы попасть под стрелу или заклинание...
  - Решаемо, - не задумываясь отвечает эльф, - но придётся сперва превратиться перед записывающим амулетом, а затем подождать пару дней.
  - Вкусно, - восхищённо заявляет Лиа, уплетая местные сладости, - всегда бы их ела.
  - Это только поначалу кажется, - со смешком говорит сопровождающий, - но мы сами с охотой едим блюда других народов, когда выбираемся за пределы Леса. Не все, кончено же.
  - И кашу? - неверяще произносит ребёнок.
  - И кашу, особенно на молоке, - мечтательно отвечает длинноухий.
  
   Красота-красотой, но...
  - Нас записывали, - сообщает Тиль, как только мы вернулись в выделенное жилище. Приподнимаю бровь...
  - Сейчас нет. Было несколько амулетов-артефактов, но, - тут он хищно усмехается, - поломались.
  - Ну что ж, вполне понятно, особо не удивлён. Это даже не столько шпионаж, сколько попытка проанализировать наши характеры. Но вот в жилище - это уже перебор...
  
   На следующий день нас ждала всё та же экскурсия по Великому Лесу, но уже по земле. Ну что сказать... Повторю - красиво. Однако немного... чересчур. Пожалуй, это будет наиболее точным словом. Для примера - почти все растения съедобные, а которые "не все" - так поголовно имеют лекарственное значение или идут на производство красок, верёвок и прочего. Более того - обычно это совмещается.
   Правильно, логично, грамотно, но... ощущение, будто ты в гигантской оранжерее. Искусственность, проще говоря. Единственное, что порадовало, так это охота на единорогов - крайне опасных и злобных зверюг, владеющих магией.
  
  
  
  
  
  Значительную часть оборотней считают роднёй* - младшей, разумеется. Здесь писатели не врут - они считают себя Высшей Расой и "Перворожденными". Воронов тоже считают младшими - но равными. Вроде как мы произошли от них, но потом "Достигли Равных Вершин". Старейшины воронов на такое имеют свою точку зрения - вроде как наша раса старше на два порядка, что подтверждается Драконьими Хрониками. Однако убеждать... Эльфы здесь напоминают наиболее одиозных украинских "историков", рассказывающих о "Протоукрах" и динозаврах с оселедцами.
  
  Увидели их только тогда, когда их ткнули носом** Звучит странно, но с теми же секвойями есть схожий эффект - описана масса случаев, когда люди гуляли в лесу и только через несколько часов понимали, ГДЕ они гуляют. И кстати - многие ухитрялись так и не увидеть деревьев... Они СЛИШКОМ большие и сознание просто не воспринимает их как деревья.
  
  Необходимости в централизованной жизни нет*** Специфика Ветви вообще и государств долгоживущих в частности такова, что крупных производств здесь почти нет, из-за чего нет и необходимости в скученности. Кроме того, каждый долгоживущий знает множество ремёсел и знает их хорошо. Не только из-за долгой жизни и специфического обучения, но и из-за более качественной мелкой моторики, глазомера, координации. То есть средний эльф/ворон/наг/сид, если берётся за какое-то ремесло, то в самом скором времени становится неплохим специалистом. Знание множества ремёсел во многом вынужденное - долгоживущие в большинстве своём имеют проблемы с потомством, так что каждого детёныша учат всему, что хотя бы теоретически может пригодится в будущем. Ещё одно - большинство государств долгоживущих крайне невелики по численности - чем больше проживает народу, тем больше проблем с интригами, кровной местью, родственными связями и прочим. Так что о разделении труда и узкой специализации думать не получается ещё и по этой причине.
  
  
  
  
   Глава тридцатая
  
  
  
   Смотрю на потупившуюся Белку, но понимаю - не слишком-то она и расстроена. Умная, талантливая, работяга, но... шило в одном месте частенько перебивает все достоинства. Вот и сейчас - полезла устанавливать связь с Лесом, а проще говоря - с теми самыми секвойями-баобабами, на которых расположились дома эльфов. А действительно ли она умная? Мда, хороший вопрос...
   Деревья эти не простые... Я не упоминал? Деревья эти вырабатывают Силу, да вдобавок Лес целиком образует что-то вроде полу-разумной Сущности. Какой? Объяснить коротко невозможно - аналогов у людей просто нет. А длинно... Оно вам надо? Мэллорны не мэллорны, но всё-таки оберегают от посторонних. А тут...
   Вроде бы не ребёнок уже - пятнадцать скоро будет, но вот поди ж ты... Соединила знания по некромагии, менталистике, жизни и целительству - и установила связь. Теперь Лес воспринимает её как свою... Замечательно? А ничего, что теперь есть три варианта: убить её, оставить эльфам или попытаться как-то решить проблему.
   Просто так её не отпустят - теперь она способна провести посторонних и все эти ядовитые кустарники и зверушки на границе просто не тронут ни её, ни тех, кого она приведёт с собой. Понятно, целое войско не пройдёт, но и десяток другой огневиков, к примеру - ой как серьёзно. Выкладываю ей свои соображения, но в ответ:
  - Учитель, вы что-нибудь придумаете, - произнесённое достаточно легкомысленно. Мда... Придумать-то я придумаю, но то, что ты перестала быть моей Ученицей - гарантированно. Да и вариантов теперь только два - после такого-то отношения к произошедшему.
  
  - Она из венедов, племя вентичей, - произношу я многозначительно. Жрец* невозмутимо смотрит на меня, но постепенно маска разглаживается.
  - Ты хочешь оставить её у нас, - мелодично, как и все эльфы**, произносит он, - навсегда?
  - Предварительно - да, - склоняю я голову, - ну дальше видно будет, не стоит заранее отрезать себе другие пути.
  - Да будет так.
   Спасение Белки заключается в том, что племя её пусть и люди, но такие... необычные. Подробностей не знаю, но вроде как они поклоняются Матери-Природе и имеют кое-какие особенности, свойственные эльфам, дриадам и другим обитателям Лесов. Словом, если оставить её здесь, то через какое-то время она может стать эльфийкой под воздействие ритуалов и Силы Леса.
   Процедура не то чтобы частая... Но и не такая уж редкая, хотя и не афишируемая. Ну сами понимаете - эльфом может стать только маг, причём "Созвучный" (чтобы это ни обозначало) и достаточно сильный. То есть личность, которой эльфийское долгожительство на фиг не нужно - и без него может прожит не одно сотню (а то и тысячу) лет. Так что - большая часть Преобразований не совсем... добровольные.
   Забрать её с собой? Спасибо, нет. Отпустят - я же всё-таки посол, но... Ссориться с целым народом из-за взбаломошной девчонки, обрекая себя на многовековую вендетту... На хрен. Жалко Белку? Не слишком - она останется жива (скорее всего) и проживёт долгую жизнь. Жалко разве что потраченных усилий на её обучение.
   По человечески? Нет, не слишком - я давно уже не человек и мораль заметно отличается. Да и... умная дура из-за пустого любопытства подставила не только себя, но и всех нас. Всех - это буквально всех, включая остальных учеников, воинов, писцов и чиновников.
  - Править память будем? - вопросительно-утвердительно спрашивает жрец.
  - Разумеется, уважаемый***...
  - Зови меня Эвиен.
   Править память нужно было обоим - я уберу и Белки наиболее "вкусные" воспоминания о школе и некромагии (тонкости), жрец Эвиен поправит так, чтобы она всеми силами стремилась сама стать эльфийкой. Жестоко? А попробуйте провести аналогии на допуск в Лес с ракетными дивизионами, охраняющими государство от вражеских бомбардировок, к примеру. Вот попали они в чужие руки... Поплохело? Вот то-то, так что стать эльфийкой с подправленной памятью - это ещё очень мягкий, "щадящий" вариант...
  
  - Белка погибла, - озвучил я ученикам официальную версию. - Полезла зачем-то с Лесом Связь устанавливать - ну мозги и сгорели-то...
  Нефертари сжимает губы, глаза холодеют, у учеников шок. До рыданий и истерики не дошло - другое воспитание, но настроение всем испортило.
  - Установила Связь, отдал эльфам, буду чистить память, - сообщаю жене и Тилю. Затем подробности - много подробностей.
  - Правильно сделал, - мрачновато сообщает супруга, - в такой ситуации можно было только так - никак иначе.
  - Жалко девочку, - тянет Старейшина, - умненькая.
  - Нет, - отрезает Нефертари, - не умная, а как по вашему... Вундеркинд! Просто раннее созревание интеллекта, а сейчас он, по сути, уже выправился по сравнению со сверстниками.
  - Уверена? - осторожно спрашивает ворон.
  - Абсолютно - нас учили определять.
  - А вот у нас нормальной методики нет, - тихонечко бормочет Тиль.
  - У неё и поступки-то во многом из-за этого, - продолжает вторая половина, - и так-то... нестабильна была. А после того, как начали догонять сверстники - и вовсе в разнос пошла. У вундеркиндов это частенько проблемой становится - и психика "едет". Привыкла ощущать себя самой-самой, а тут на тебе - всего лишь "одна из". Может быть, со временем бы и выправилось, но вот - влезла.
  
   И снова несколько дней без аудиенции. Официально - чтобы не мешать трауру, а не официально...
  - Почистил участок, - устало выдыхает Эвиен, - убрал негатив.
  Подскакивает помощник... Может быть и ученик - мы-то откуда знаем? Если учесть, что среднестатистический длинноухий знает несколько десятков ремёсел, то не удивлюсь, если это вполне себе квалифицированный специалист - в своём ремесле. ну если надо - помогает жрецу. И вполне возможно, что временами роли меняются.
   Теперь мой черёд - лезу в сознание... Нет, я не особо квалифицированный менталист, но связь Учитель-Ученик, пусть и разорвана, но разорвана она не моей вине, так могу, могу влиять... Начинаю идти по ассоциативным цепочкам и "снимаю" знания выше уровня Мастера, причём местного уровня - незачем эльфам знать мои секреты.
   Сколько это отнимает времени? Да хрен его знает - при работе в сознании кажется иной раз, что прошли несколько веков и одновременно - несколько секунд. Вижу картинки с Перекидывающимися воронами - и закрепляю их как приятные воспоминания. Далее "иду" и всё, что связано с нами, делаю мутным, расплывчатым - но неизменно добрым и светлым.
   Зачем-зачем... Не удивлюсь, если эльфы лет этак через десять-двадцать, когда она окончательно "врастёт" в местную среду, раскроют ей правду - под нужным углом. А так... пусть она не станет другом, но хотя бы и не врагом...
   "Чистить" приходится много - магия вообще и некромагия в частности очень разветвлённые системы, опирающиеся на такое количество перекрёстных данных, что сам удивляюсь. Наконец, "выныриваю" из сознания, тяжело дыша. Это у меня такая особенность - после работы с менталом кажется, что я долгое время был под водой и не могу надышаться. Причём неважно, сколько "чистого" времени я отсутствовал в "реале".
  - Я всё, - вяло сообщаю окружающим. Всё - это значит всё, теперь Белка полностью передаётся в руки эльфов, а что там с ней будет дальше... Нет, страшилок не ждите - никаких опытов и прочей ереси. Имею в виду - какую ей придумают семью и биографию и прочее в том же духе.
   Возвращаемся не в настроении - пусть она и дура, которая подставилась просто феереически, да и нас подставила (!), но это была наша дура, с которой связывались какие планы, были совместные чаепития. Теперь я не услышу от неё - "Дядя Рэй!"...
  
  - Обычное взаимо-признание, - говорю князю, - просто благоприятный режим. Соответственно - вы сможете поставить свой храм в Карфагене, если разрешите поставить храм Эшмуна в Великом Лесу.
  - Смысл?
  - Упрощение торговли и дипломатии, - без всяких виляний говорю ему, религия здесь вторична. Важна, конечно, да и сам понимаешь - Эшмуну плевать на расы, да и у нас Мать-Природу почитают, пусть и не столь рьяно. Но главное все - возможность без особых промедлений переслать письмо, выучить какие-то особенности другого государства и прочее в том же духе.
  - Жрецы Эшмуна понимают, что храм мы разрешим поставить только на строго отведённом участке, да и выход за его пределы будет для жрецов не частый и только под присмотром? - с интересом спрашивает эльф.
  - Понимают, но со своей стороны обещают относиться к жрецам Матери более лояльно, - с нескрываемым ехидством отвечаю ему.
   Князь откидывается на спинку резного, очень удобного (сижу в точно таком же) кресла и задумывается. Тонкие пальцы теребят длинные, светло-русые волосы, заплетённые в косу, синие глаза прикрыты.
  - Похоже, тут нет "подводных камней".
  Фыркаю:
  - Князь, я и сам параноик, но не настолько же! Это пока предварительный договор о согласии, который крючкотворы с обеих сторон оформят более-менее грамотно. Затем будет исследоваться каждая запятая и вноситься поправки. И только после этого - очень нескоро (!), можно будет говорить о полноценном договоре.
  - Что ж, я согласен. Вина?
  - Не откажусь.
  
   Всё, основное дело сделано и я расслабленно сижу в кресле, наблюдая за князем. Да, сам ухаживает за гостем - и что тут такого? Эльфы не люди и тратить потенциал и без того немногочисленных соотечественников на "принеси-подай" как-то не принято. Да и я ему - ровня.
   Ровня-ровня. Княжество-то у него не самое большое - чуть больше пары тысяч граждан. Ну а за мной - Стая, Карфаген, Союз Городов, Ковен, Эшмун, где я везде занимаю достаточно весомые позиции. И неизвестно ещё, кто из нас "весит" больше.
   Любуюсь князем, а точнее - его одеждой. Эльфы практичны****, так что одежда у большинства достаточно военизирована (что не исключает красоту) и чаще всего напоминает что-то условно спецназовское или "шинобское". Парадной же одеждой служили шёлковые халаты, обильно украшенные искуснейшей вышивкой-артефактами. Красиво и удобно.
  - Купить можно?
  А? - но проследив на направлением взгляда, - да, конечно. Не точно такой же, сам понимаешь, да и лучше заказать - все эти вышивки, он ж не случайны.
  - Непременно закажу.
  
   Несмотря на происшествие с Белкой, поездка не затянулась - на всё про всё ушло менее двух недель. Назад ехали весёлые - постоянное сопровождение и многочисленные "табу" здорово утомили.
   Понимаю, что вроде как после "смерти" девушки это неприлично, но во первых - прошло какое-то время, а во вторых, отношение к смерти здесь было значительно проще - почти у каждого из учеников были умершие в детстве братья и сёстры, погибшие дядюшки/тётушки/кузены. Ну сами понимаете - семьи большие и родственники колена этак до пятого - близкие. Так что смерть и похороны - явление пусть и печальное, но вполне привычное. Ну а чиновникам, жрецам и охранникам было просто наплевать.
  
  
  
  
  
  Жрец* Не стоит переносить привычные на Земле понятия на Ветвь. Жрецы здесь - не просто молятся и совершают ритуалы, но и являются специалистами в какой-то области. Война, медицина, юриспруденция, охрана Закона и т.д. - вариантов масса. Более того - большая часть жреческого сословия является в первую очередь специалистами, а уже во вторую - служителями богов.
  
  Мелодично, как и все эльфы** Оборотни тоже могут похвастаться невероятно красивыми, богатыми голосами. Другое дело, что они в большинстве своём стараются подобрать более естественные (для людей) "оттенки", чтобы быть менее заметными. Эльфам же это не нужно, да и не получится - внешность специфическая, а способности к метаморфизму у них нет. Плюс - невероятно мелодичный язык, в котором общее количество звуков - более ста двадцати, а больше ста из них - гласные.
  
  - Разумеется, уважаемый***... Геморрой с именами из-за этикета. В некоторых случая эльфы (да и не только они) представляются по должности, так выполняют некую служебную функцию. Соответственно - и представляются по этой самой функции.
  
  Эльфы практичны**** Далеко не всегда, крупные (свыше десяти тысяч граждан) государства длинноухих склонны к формализму такого уровня, что пресловутые "Китайские церемонии" императорского Китая и этикет времён Людовика Четырнадцатого, показались бы по сравнению с ними образцами Махновщины.
  
  
  
   Глава тридцать первая
  
  
  
   Инициация родни завершалась - почти все стали воронами, помолодели и вовсю осваивали новые возможности. К сожалению, были и печальные моменты - не все пережили инициацию. Отец, двоюродная сестра, брат, тётушка, троюродная племянница... Печально, но похоронных настроений нет ни у кого - эйфория от новых возможностей слишком велика. Ну и откровенно говоря, возраст - все погибшие были далеки от детского возраста, так что в нормальных условиях самые молодые прожили бы максимум лет по двадцать - при большом везении, постоянных поездках по санаториям и крайне бережному отношению к собственному здоровью.
  
  - Саш, я борща сварила, придёшь?
  Смеюсь:
  - Мам, могла бы и не спрашивать, просто сообщила бы, что борщ готовишь.
  Помолодевшая мама заулыбалась и шутливо огрела меня полотенцем. Вот до чего забавные привычки остались у некоторых... Она вот, по привычке домохозяйки, вечно таскает с собой полотенце на плече. Понятно, что машинально, но до чего забавно...
   Ещё более забавно, что Дачу она воспринимает именно как дачу. Доходит до того, что из дома она выходит в домашних тапочках, а между прочим, территория острова - не один десяток километров. Ну да, при необходимости Оборачивается, но когда я впервые увидел, как ворон превращается обратно в маму, стоящую в тапочках и с грязным полотенцем через плечо... Ржал долго.
   Грязное, кстати, оно потому, что она может им протереть пыль на мостике... Ага, я же говорил - она воспринимает остров именно как домик с приусадебным участком... Знаю, что со временем это пройдёт, просто психике так проще адаптироваться, вот она и цепляется за какие-то привычные мелочи.
   Вообще, "крыша" слегка поехала у всех новоиспечённых воронов - сестра вот переключилась на сериалы, смотрит их по двенадцать часов в день; дядя штудирует религиозную литературу Ветви... Словом, в большей или меньшей степени чудят все. Это нормально - я ведь тоже в своё время чудесил, но понял это только годы спустя - тогда такое поведение казалось совершенное правильным, естественным и логичным.
   Потихонечку-полегонечку, вороны будут выправлять это - как выправляли мне. Вообще, работа с молодняком у нас поставлена замечательно, но изначально это было вынужденной мерой именно из-за особенностей психики. Сейчас вспоминаю, насколько мягко и умело меня "вели" - и поражаюсь.
   Все эти обучения на автослесаря и прочим ремёслам - ведь встречал потом "сенсеев" - совсем другие... гм, нелюди. То они "играли", подстраиваясь под меня и одновременно "подстраивая" мою психику. Позднее, незадолго до попадания на Ветвь, я и сам начал помогать новичкам подобным образом.
  - Саш! - раздался мамин голос в переговорнике, прерывая размышления, давай уже, лети домой, борщ стынет, все только тебя ждут!
  И тут же голос сестры:
  - Я к чаю пирог испекла, с яблоками, двигай домой.
  Улыбаюсь непроизвольно - как хорошо, теперь родные рядом со мной...
  
   Информация о порталах сместила равновесие на Земле. Она дошла до власть имущих и... Естественно, просочилась. Не в прессу, разумеется, но скажем так - круг информированных личностей стал слишком велик. И как ни странно - это оказалось на руку нам.
   Не понятно? Слишком многие решили "порулить", понимаете? Ну а что бывает, когда "рулевых" слишком много, объяснять не надо. Воот...
   На первый взгляд казалось, что Запад стал давить несчастную Россию, но на деле... Давление это было неравномерным и бестолковым, принося больше пользы, чем вреда.
   У Иных же ситуация была ещё веселей - начали давить на воронов и старых, проверенных наших союзников. Опять же - поскольку многие "давильщики" узнали о нашем существовании только-только, то и попытки распоряжаться были соответствующего уровня - крайне неумелые и неаккуратные.
  - В Сан-Диего спецназ применяли против Стаи, - сообщает мне довольная наставница Веры, без особых церемоний* ввалившись ко мне домой.
  - И у них получилось?! - каким-то писклявым голосом спросил я.
  - Нет, конечно же! - торжествующе ухмыляется женщина, - их там показательно выпороли. Буквально.
  - Кхе-кхе-кхе! Не шути так, женщина!
  - Да какие шутки, - громким шёпотом говорит Марина, подавшись вперёд, сидя в кресле, - повязали, сняли штаны и выпороли собственными ремнями. Ты понимаешь, что это значит?
   Понимаю, да ещё как - неосторожные... Да будем говорить откровенно - хамские действия власти СИЛЬНО достали воронов. Политиканы и представители олигархических кланов с желанием перетянуть "одеяло" на себя, переусердствовали. Мало того, что многие из них если и знали о существовании Иных, то так - в общих чертах.
   Ну кто из американцев будет учить информацию, которая не относится к работе? Ага - даже те, кто работали с Иными, в большинстве своём знали только свой сектор. Ну а сейчас мало того, что влезли вообще "левые" личности, так они ещё и влезли с вполне определённой целью - хапнуть как можно больше власти лично себе/клану. И плевать на остальное!
   Они слишком привыкли, что система, которую они создали, велика и могущественна, что позволяло выправлять большую часть ошибок. Большую, но не все. А тут... Мало того, что после развала СССР они "расслабились", так ещё и не поняли до конца - насколько серьёзно обстоят дела.
   Насколько? Ну вот к примеру - из-за порталов и возможности перестать быть "индейцами в резервациях", многие Иные уже начали переходить на нашу сторону - и это ещё ДО того, как власть имущие решили "порулить". Кланы, рода, семьи, отдельные личности... Иные достаточно быстро переселялись на территорию России и начали "наводить мосты".
  
   Вороны же... На них давление наших противников было самым глупым решением. Если эльфы, гоблины или орки могли стать нашими противниками в данном противостоянии... В большинстве случаев теоретически. То вот вороны НИКОГДА не воевали против своих.
   Нет, дело не в том, что мы такие хорошие и правильные, да и вообще - многие народы Иных отличались аналогичным подходом. Нас слишком мало, плюс - родственные связи и не самое простое происхождение, которое также накладывало отпечаток на психологию и инстинкты.
   В итоге, мы могли друг против друга интриговать - иногда довольно жёстко. Но - все интриги заканчивались, как только одному из нас грозило что-то серьёзное. То есть перехватить выгодный заказ - запросто. А вот что-то, угрожающее жизни, здоровью или позиции Стаи против прочих Иных - никогда.
   Здесь же - на кону стояло само существование нашего народа. А ведь мы могли иметь детей только от других воронов... Я не в счёт - подобные лазейки были, но редко.
  То есть даже захочет кто-то из воронов личного благополучия (чисто теоретически), то "играть" против своих... Да ещё и с пониманием, что ты САМ лишаешь своих потомков процветания... В общем, ситуация эта не слишком реальная.
  
  - Предложите не вассалитет, а старшинство, - говорю я, размешивая кофе в фарфоровой чашечке, - вассалитет и клятвы... Это, конечно, хорошо - но сами знаете, клятвы можно обойти.
  - Пффф, - с шумом выдыхает Юлия. - Вассалитет как-то понадёжней. Сейчас не актуально, но в будущем...
  - Я тоже в будущее смотрю, - не соглашаюсь я с ней, - только, видимо, под другим углом. Предложите вариант "Первый среди равных" - формально это старшинство, а не вассалитет, зато обойти его невозможно даже теоретически.
  - Поддерживаю Рэя, - говорит Рэйвен. - Можно было бы и "поиграть" с клятвами, но время... Будь у нас в запасе лет двадцать-тридцать - можно было бы и бы и так, как предлагает Юлия. С каждой Стаей по отдельности, затем с проверенными союзниками... Осторожно, неторопливо... Но времени нет - события несутся галопом. Нужны союзники - и союзники искренние, а главное - прямо сейчас.
   Проголосовали и моё решение было принято. Ну как моё... Я был "одним из" на Совете Старейшин. Нет, пока не как Старейшина, но кто создал портал? Вот то-то... Пусть отношения в Стае и весьма семейные, но уравниловкой здесь не пахнет - богатство личное и богатство Стаи - вещи "немного" разные.
  
   К чему ближе? К... Сталинскому социализму, пожалуй - можешь стать хоть миллионером**, но исключительно своим трудом. Попытки спекуляций и "игры" с акциями не пройдут - предприятия только артельного типа***. Условно, понятно, но смысл ясен - с портала мне шли как отчисления, так и... "политический" гонорара, если можно так выразиться. Во всяком случае, в некоторых случаях мой голос шёл за несколько на Совете Старейшин - по ограниченному ряду вопросов, разумеется.
  
   Постановить-то постановили, но вот куда девать всех этих эмигрантов... Да, кланы с Земли в большинстве своём небольшие - там полсотни-сотня - скорее норма, обычно даже меньше. Но пойдут такие личности... Нет, не отморозки, просто... Местные Иные в большинстве своём - это более-менее самостоятельная и достаточно замкнутая община-государство.
   Наши же в большинстве своём сильно интегрированы в Земную цивилизацию и привыкли к некоему симбиозу. Биология, медицина, магия жизни... Да, но прежде всего - предприниматели, военные, детективы, сисадмины, инженеры... Тесновато им будет в замкнутом мирке. А встраиваться в чужие... Сложновато.
   Соплеменники из местных вряд ли примут их с распростёртыми объятиями - разве что на вторых ролях. Принять-то их смогут, но - почти наверняка только по одиночке или небольшими группами, "растворить". Отношение к чужакам, пусть даже они той же расы, достаточно настороженное - до каких-то постов их вряд ли допустят.
   Ну а если и допустят... я тому пример. То не стоит забывать, что был я безопасным одиночкой, не нарушающим местные законы/поконы, да и присматривались ко мне ой как тщательно. И даже Стая, прибыв сюда, всеми силами старается подстроиться под МЕСТНЫЕ обычаи. Причём опять же - оговорено, что большая часть Стаи "рассосётся" по городам Союза - и не только.
   Пришельцы же вынуждены будут либо строить нечто своё, "играть" на "подпевке" или же пытаться пробиться поодиночке, в надежде когда нибудь снова собрать вместе. Соответственно - начнётся либо "ломка" себя, либо "прогрессорство", либо... Проще говоря - проблем с пришлыми будет не просто много - а ОЧЕНЬ много.
  
   Всё это промелькнуло у меня в голове буквально за несколько секунд.
  - Не расходимся, - чуточку резковато кидаю воронам, - есть проблема, о которой следует подумать. - И озвучиваю свои мысли.
  
  
  
   Наставница Веры, без особых церемоний* У воронов вообще отношения достаточно тёплые, у Стаи же - по сути родственные, это скорее клан, пусть и не все в нём являются кровными родичами. Здесь же - наставница племянницы, что автоматически включает её в "Ближний круг".
  
  К... Сталинскому социализму, пожалуй - можешь стать хоть миллионером** Не все знают, но частное предпринимательство в Союзе было, разрушили его только при Хрущове. К моменту смерти Сталина, всевозможных предприятий артельного и частого типа было 114 000. Ага. Причём не только мелочёвка, но целые заводы. А ещё - свои НИИ, конструкторские бюро, экспериментальные лаборатории. И работало здесь 2 000 000 человек, производя большую часть ширпотреба. Ну и учёным жилось неплохо - за научные работы, за изобретения и прочее, шли отчисления - жирные. Тоже Хрущёв порушил.
  
  Предприятия только артельного типа*** Прибыль идёт только тем, кто непосредственно работает на предприятии. Купить акции и жить как рантье нельзя, как нельзя и сгрести в свои руки неоправданно большой пакет акций. Захотел выйти на пенсию или перейти на другую работу? Коллектив выкупает пай участника - и только коллектив. Поступает новичок - выдаётся пай.
  
  
  
   Глава тридцать вторая
  
  
  
   Проблемы с эмигрантами начались сразу же - мы не учли, что резко поднявшийся уровень Силы может ТАК подействовать на всегда сдержанных светлых эльфов. Они и без того по эмоциональному состоянию - подростки, просто скованные этикетом и разумом. А тут... Представьте себе подростков "под кайфом"...
   Эльфы были не виноваты, но... Проблем это не отменяло. "Глушить" Силу или эмоции? Опасно, по крайней мере, пока организм не привык к новому Миру. Так что...
  - Мирчо, они виноваты, знаю, - успокаиваю я разгневанного квартального, - но сам пойми - они сейчас как будто постоянно пьяные.
  - Эт с хрена им пьяными ходить? - подозрительно смотрит на меня человек, габаритами напоминающий скорее орка - причём из из самых крупных. Валуева помните? Теперь представьте, что он культуризмом увлёкся - вот примерно так Мирчо и выглядит.
   Объясняю ему ситуацию с Силой - слушает сочувственно, но затем выдаёт непреклонно:
  - Трахнул девку? Трахнул! Так нечего...
  - Но ведь не насиловал!
  - Дак это... С такой рожей по улыбаться достаточно - девка сама из штанов вытряхнет. Да и эти... феромоны. А потом? Ходить ей, да стыдиться? Ладно бы ещё где тишком потрахушки устроили, но в переулке!
   Несмотря на достаточно свободное отношение к сексу на публике*, это и в самом деле - перебор. Решением проблемы стало целое представление, устроенное перед семьёй девушки и их соседями. Виновник "торжества" долго каялся, рассказывая, какой он нехороший. Затем разливался соловьём - какая же она (пострадавшая) желанная, что он, такой нехороший, не удержался. Ну и затем - вира в золотом эквиваленте. Репетировали представление несколько часов, так что прошло "на ура".
   Мелочь? Согласен - такую вот хрень могли бы решить и без меня. Но - только в теории. По местным понятиям, я считался ответственным как за Стаю, так и за всё происходящее безобразие. И к сожалению, в некоторых случаях переложить часть проблем на кого-то другого просто не получалось. "Текучка" заедала со страшной силой, а переселенцы преподносили всё новые и новые сюрпризы...
   Проще всего оказалось с Крылатыми - Стаи и одиночки просто переселялись в безлюдную местность за пару дней полёта, после чего несколько недель приходили в себя, привыкая к новым возможностям. Затем к ним приставлялся куратор, помогающий прояснить какие-то моменты и регулирующий их общение с местными.
   Были мысли "выдерживать" эмигрантов на Даче, но там магический фон был ещё выше, да и новоявленные вороны-родичи сами чудили так, что... В общем, всё сложно.
  
   На Земле ситуация постепенно выправлялась в нашу пользу... В нашу - это не только воронов, но и России в целом. Рано загадывать, но похоже, у страны есть шанс вылезти из ямы - не без нашей помощи.
   Согласитесь - портал на Землю является очень весомым преимуществом, поэтому в стабильности и надёжности системы мы были заинтересованы кровно. Тем более, что было принято решение и остальные порталы делать пока на территории России. С правительством заключались соответствующие договора, а ВПК и армия начали разворачиваться в нечто, напоминающее (пока отдалённо) по боеспособности Советскую армию.
   Так и шло - вороны опирались на правительство, правительство на воронов. Нормально так получается, да. "Огрехов" более чем достаточно, но с Ветви поступали артефакты, лекарства... Да много чего поступало. Так что равновесие сместилось - в нашу пользу.
   Хорошо? Да как сказать... Другая сторона тоже начала наступление по всем фронтам и неизвестно ещё, чем всё закончится. Даже вот противоядерные... системы, притащенные нами из Ветви - не панацея. Там-то они стоят (ибо стоят сравнительно недорого, а обслуживания почти не требуют) рядом с более-менее крупными городами, защищая сравнительно небольшую территорию. А у нас? Одна только Москва с Подмосковьем потребует несколько десятков систем, а они путь и недорогие... относительно, но достаточно громоздкие и на их сооружение нужно время - и довольно много. Да и помимо ядерно оружия, проблем хватает - химия, вирусы, сейсмические системы... Да и перевороты с покушениями никто не отменял.
  
   Стая Тарха из Литвы** прибыла организованно. Ну да что говорить - одна из древнейших Стай, где половина Старейшин помнят ещё времена Гедимина***, да и по влиянию могла соперничать с Московской Стаей.
  - Скоро накроет? - деловито спрашивает Тарх - невысокий, довольно щуплый внешне, от которого тянуло... Даже не властностью, а чем-то вроде... Не могу даже передать толком - казалось, что это такой "концентрированный" папочка, имеющий право даже не приказывать... Ему и не надо было приказывать - просто делать то, что он сказал, было ПРАВИЛЬНЫМ.
   С трудом стряхиваю... это, на что сам Тарх виновато разводит руками:
  - Оно само так, это не эмпатия.
  Бывает... У некоторых из наших есть не менее интересные особенности.
  - Накроет вас после первой же ночи - во сне организм перестраивается. Сейчас тоже будет... потряхивать, но так, в меру.
  - А тебя сильно "трясло"?
  Отрицательно качаю головой:
  - Я пришёл сюда по Тропе, - во взгляде Старейшины появляется ошалелое выражение (очень, кстати, приятно!), - так что у меня многое было по другому. Так что - поклажу оставляете здесь, а сами летите как можно дальше от города, проводника дадим.
  - Так сильно колбасит?! - удивляется ворон.
  - Скорее, на всякий случай. Просто мало ли... А обычаи здесь и без того сильно от Земных отличаются - так что вляпаться можно и без эйфории.
   Провожала его Стаю Вера - начинаю "натаскивать" племянницу. Да и откровенно говоря - особого выбора-то и нет. Наша Стая не так уж велика и сейчас добрая половина работает на Земле по разным проектам. Да на Ветви - разведка по городам Союза (всякая - в том числе изучаем потенциально интересные места для оседания эмигрантов), дипломатия - снова по большей части по эмигрантским проблемам, проекты Карфагена и личные...
  
   Проводил и я. Затем, уже дома подошёл к зеркалу... Мда...
  - Укатали сивку, - вслух комментирую увиденное. Если раньше был... КрасавЕц, грех жаловаться, то сейчас напоминаю вариацию на тему упырей - вытянутое лицо, бледная кожа и красные глаза с нехорошим огоньком.
  - Я тебе давно уже твержу, что ТАК работать нельзя, - материализуется жена, - на кого стал похож! Если уж оборотень до того себя довёл...
  - Всё-всё! - шутливо поднимаю руки, - сдаюсь, ты права. А то и в самом деле - дела-делами, но ведь и сорваться могу... Давай-как мы с тобой на недельку рванём....
  - На Дачу не хочу! - быстро говорит Нефертари, - ты опять там в проблемы родни закопаешься, а они сейчас так дурят... Давай в глушь куда-нибудь? Ты давно грозишься подучить меня "Выживальческим штучкам", так и давай. Не всерьёз, а так.
  Подхватываю её на руки:
  - Отличная идея - ты да я... Ух, поваляю по кустам!
   Отпуск решили провести на Севере - в тундре. Сейчас в одном из Миров как раз было лето, а тундра летом, это... сказка. Единственный минус - необыкновенно большое количество мошки и комаров. Такое, что что рассказы об обглоданных до костей людей и животных, не кажутся преувеличением.
   Но маги мы или погулять вышли!? Оборотней они и так-то не трогают, так что оставалось просто запастись артефактами, от которых насекомых бы "тошнило" и они бы облетали нас как можно дальше. Ну как зачем?! Говорю же - МНОГО насекомых. Настолько, что если открыть рот, ими можно наесться. И это не преувеличение.
  
   Полёт, портал, снова полёт, снова портал - и вот не прошло и четырёх часов, как мы в тундре.
  - Сколько птиц! - округляет глаза ненаглядная. Да, даже для Нефертари, выросшей рядом с далеко не бедной природой Карфагена, зрелище впечатляющее.
   Птицы, зверья, рыбы - охренительное количество - период размножения.
  - Какой забавный! - показывает она на медведя. Он ещё подросток, "годовичок", смотрит на нас осоловелым взглядом, сидя в одной речных проток. Держит лапами здоровенную - больше метра длиной рыбину, от которой вяло откусывает. Медведь настолько обожрался... Да по пузу видно! Они и так-то те ещё жиртрестики, а данный экземпляр и вовсе - хоть на выставку посылай.
   Раскладываю палатку... Вы хотели экзотики с медвежьими шкурами? Вынужден огорчить, но Земная палатка намного удобней, долговечней, меньше весит и т.д. - особенно если это хорошая палатка.
   Пока я раскладывал палатку, ходил за грибами, рыбой и дровами (это скорее лесотундра - редкими, невысокими - метров до двух, деревьями), Нефертари устанавливала Защиту.
  - Быстро, - удивлённо сказала она, когда я вернулся, - или это я заработалась?
  Смеюсь:
  - Да ты по сторонам погляди.
   Как я уже упоминал - рыбы/птицы/зверя здесь - голыми руками ловить можно****, грибы повсюду - да какие здоровенные (!) - и они никогда не бывают червивыми.
  - Мда, - задумчиво тянет супруга, - проблемы с пропитанием и его разнообразием у нас точно не будет.
  Затем переводит взгляд на меня и говорит лукаво:
  - Так что ты там насчёт кустов обещал?
  
  
  
  
  
  
  Свободное отношение к сексу на публике* Эксбиционизма на Ветви нет, но и ханжества мало. Грузчики, к примеру, частенько работают голышом и никого это не волнует. Не на центральных улицах, но где-нибудь в порту - запросто. Выскочившая из дома голышом домохозяйка, с забытым мужем обедом - тоже. Не принято, но и пересудов не будет. Отношение к сексу тоже достаточно свободное - если увидели невзначай, то ничего страшного, пусть завидуют. Но вот "потрахушки" в переулке для девицы из "приличной семьи" - уже перебор. Особенно если не с будущим мужем или хотя бы "действующим" парнем, а со случайным нелюдем, да под воздействием эльфийских чар.
  
  Стая Тарха из Литвы** Литва здесь - в старинном, Средневековом понимании - то есть Беларусь, частично Украина с Россией. Современно же государство Литва называлось в те времена Жмудью. Отношение к данной провинции было столь пренебрежительным, что в польском слово "Жмудный" означает "Ненужный, бесполезный", причём с самым пренебрежительным оттенком.
  
  Гедимин*** - легендарный родоначальник Гедиминовичей. Историки (современные) почему-то навесили на него ярлык жмудина, да и правительство современной Литвы всячески это подчёркивает. Вариант сомнительный - скорее всего (это не я придумал -это мнение тех историков, которые пытаются ДУМАТЬ, а не повторять заученные "мантры") происходил из балтских славян, причём если верить косвенным данным - знатного рода. В пользу этой версии говорит хотя бы то, что он сам и его потомки откровенно наплевательски относились как к народу жмудинов (из которых якобы вышли), так и к самой Жмуди. Женились только на русских, были православными, опирались на русские дружины и т.д. Если вспомнить, что в те патриархальные времена предпочитали опираться на родню, то...
  
  Рыбы/птицы/зверя здесь - голыми руками ловить можно**** НЕ преувеличение. Были на СеверАх знакомые и родные - так оно и есть. Летний период там - нечто невероятное.
  
  
  
   Глава тридцать третья
  
  
  
   Первые же минуты в Карфагене начались с проблем:
  - Вашество! Тут это, разговор есть, - подбежал ко мне один из старейшин соседнего с нами квартала скорняков (да, район у на не самый престижный - ну так в квартале Фэйри живут нелюди, а не "титульная нация").
  - Долгий?
  - Да так сразу и не скажешь, - замялся дедок. Вздыхаю и отхожу от дома:
  - Пойдём, в кафе поговорим.
  В кафе - потому как дедок этот "рылом не вышел", в гости ко мне заходить. Здесь довольно строгие понятия по части иерархии и излишняя демократичность вредна - на шею сядут.
  - Дык это..., начал скорняк, погладив жиденькую сивую бородёнку, - ваши эти пришельцы охальничают. То подерутся с кем, то к бабам пристают, - важно высказывал мне он. Таак... Похоже, на шею уже сели... Слушаю его несколько минут - все претензии из разряда даже не хулиганства - скорее озорства. Мал-мала организовали для новоприбывших различные барьеры, да направляем их энергию в безопасное русло, так что особых пакостей окружающим они не причиняют.
  - Севаш, - начал я вкрадчиво, - ты молодец, что пришёл.
  Дедок важно приподнял голову, поглядывая на окружающих, жадно вслушивающихся в обрывки беседы.
  - Только одно не понимаю - я тебе деньги давал? Заранее, чтобы всевозможные безобразия вы сами регулировали?
  - Ну эта, - уверенным тенорком говорит скорняк, - деньги-деньгами, но шалости - это того.
  - На хрен пошёл, уёбок старый, - громко и чётко выговариваю я - так, чтобы слушали все окружающие. Дедок непонимающе хлопает глазами.
  - Деньги взяли, а теперь ещё и мозги мне выносите? Ещё захотели? Ты, ушлёпок старый, какого хрена ко мне с претензиями попёрся? Случилось бы серьёзное что - ладно, понимаю, а так... Мне вспомнить, что я некромаг и жрец Эшмуна? Прокляну, суки - и ведь никто не возьмётся исправлять..., - шипел я на него.
   Севаш посерел так, что в нормальной ситуации давно бы кинулся помогать - "Человеку плохо!", но сейчас...
  - В общем так - для меня квартала скорняков не существует. Увижу кого из вас в квартале Фэйри - Прокляну. Своим ученикам запрещу с вами работать, да и другим не рекомендую.
  
  Говорю громко - чтоб все слышали. Слишком резко? Да нет - по хорошему, его вообще испепелить на месте можно. В переводе на "Язык родных осин" - это "наезд", причём феноменально наглый. Спустить такое...
   Ещё проще? Представьте себе времена "развитого феодализма" со всеми "прелестями" - вроде почти неограниченных прав сеньора и прочего. И представьте... нет, не бесправного серва, но мелкого ремесленника, пришедшего в баронский замок с претензиями - публичными (!), что баронские дружинники ведут себя временами слишком шумно. При этом ремесленник "забывает", что эти самые дружинники весьма щедро сорят деньгами, да и барон уже оплатил - заранее и очень щедро - с запасом! И теперь этот самый ремесленник требует (!) доплатить, да намекает, что неплохо бы уважить его, ремесленника, не только деньгами, но и извиниться (!) перед ним.
   Как вы думаете, долго бы прожил подобный... экземпляр? Да, аналогия весьма приблизительная, но поверьте - такое НЕЛЬЗЯ спускать на тормозах - иначе мне в Карфагене просто не жить - ноги начнут вытирать и вполне возможно, что через некоторое время - буквально.
   Правила "игры" хорошо всем известны, так что... Менталистика? Нет, проверил - это инициатива скорняков, решивших подзаработать на слишком богатом нелюде, который щедро разбрасывает золото и главное - слишком вежлив (это потому, что слаб!). Ну как не развести такого лоха...
  
   Один из кланов пришлось курировать лично - орки решили осесть в глуши и оглядеться, ну а дальше - "Видно будет". Место выбрали достаточно грамотное - на одной из проток большой судоходной реки, протекающей среди невысоких гор. Скорее даже - холмов. По местным понятиям местность достаточно густо населённая - до ближайшего населенного пункта - меньше трёх дней пути на лодке по парусом... Ну, в небе пути короче, так что добираюсь быстро.
  - Овцы нужны, зерно посевное, - перечисляет вожак. Записываю, но потом останавливаюсь...
  - Вы сельским хозяйством собираетесь заниматься? На продажу?
  - Зачем на продажу, - недоумённо смотрит вождь, - так, самим кушать.
  Тут уже трясу головой :
  - А зачем тогда зерно и лошади?
  - Сажать и пахать, - отвечает орк. ёлки... Разговор дурного с тупым...
  - На продажу ничего выращивать не собираетесь?
  - Нет, зачем, мы все горожане, - благодушно отмахивается вождь, - зато с металлом многие работать умеют. А мы смотрели - здесь руда хорошая, уголь есть. И всё это - фактически открыто, шахты копать не придётся.
   Вздыхаю.
  - Пошли, - и веду вождя с несколькими любопытствующими за собой. Захожу в воду и стою. Через полминуты любопытные рыбины подплывают, тыкаясь носами в сапоги. Хватаю за жабры и выкидываю на берег. Иду в перелесок, молчаливые орки за мной. Подобранным голышом убиваю какого-то зайцеобразного грызуна.
  - Всё понятно? - спрашиваю у орков.
   Вижу, что непонятно.
  - Вас - меньше сотни. Природа здесь - богатейшая. Двое-трое дежурных могут обеспечивать рыбой, дичью и грибами всё племя, не особо напрягаясь. Зачем вам сельское хозяйство?
  Они начинают оглядываться по сторонам широко распахнутыми глазами, только сейчас понимая - НАСКОЛЬКО богатая здесь природа.
  - ёлки! - вырывается у вождя.
   Сошлись на том, что огородики они всё-таки заведут - огурчики-помидорчики и прочие кабачки. Ну и коз немного - на молоко. Мясо и рыбу... не смешно. Да и зерно - проще купить купить у соседей да привезти на лодках. Лошади тоже вряд ли понадобятся - уголь и руду можно добывать едва ли не с лодки.
   Выглядела эта ситуация донельзя глупо, так что пришлось утешать орков, рассказывая, что они не одиноки в своём идиотизме. Настоящих, пусть и несколько утрированных случаев, было более чем достаточно. А так... Ну горожане они, горожане... Впрочем, деревенские в такой ситуации вряд ли выглядели бы лучше.
   Почему? Да шаблоны, мать их. Даже Иные привыкают действовать по алгоритмам. Не думать, не размышлять: загорелся зелёный - переходить дорогу; свистит гаишник - останавливаться и готовить кошелёк; нужна еда - купить в магазине или вырастить самому. Если вороны или часть эльфийских кланов были менее зашоренные в силу специфики - магия там, постоянные перемещения, интриги... То орки по большей части либо вояки-штурмовики, либо обычные работяги - металлурги, каменщики и т.д. Ну а что - по части интеллекта они не лидируют, да и с магией не слишком радужно. Зато здоровья... Знали бы вы, сколько "шабашников" на стройках Подмосковья обладает дублёной шкурой с зеленоватым или сероватым оттенком...
  
   Одно из банальнейших "проверочных" посещений храма Эшмуна в Тире, обернулось для меня сюрпризом: чувствую "нехороший" взгляд и, повинуясь ещё Земным привычкам, ухожу перекатом. Как выяснилось - не ушёл... Короткая вспышка боли в плече - и проваливаюсь в беспамятство.
   Просыпаюсь от нестерпимого желания пить. Глаза открываются нехотя. Поднимаю руку, чтобы протереть их - и поднимаю с трудом. Кажется, что к ней привязана даже не гиря, а полноценный желозобетонный блок. Но ничего, справляюсь и всё-таки ухитряюсь открыть глаза.
   Я в храме Эшмуна, а точнее - в больничных его покоях. Бывал здесь неоднократно, так что... Всё, глаза снова закрываются и проваливаюсь в лихорадочный, нехороший сон, полный мутных сновидений и неприятных ощущений. Следующий раз очухиваюсь уже в своей комнате, дома.
  - Пить, - сразу же заявляю сонной служанке.
  - Ой, очнулся, радостно всплёскивает та руками и куда-то уноситься. Впрочем, тут же возвращается и начинает поить меня из чашки с носиком. Лицо Лии прямо-таки излучает счастье. Ну да, здесь верные слуги, боготворящие хозяев, явление вполне привычное, особенно если хозяева эти выглядят выигрышно на фоне остальных богатеев.
   Очень быстро прибежала жена и как водится у женщин - кинулась обнимать и вообще - "разводить сопли". Сейчас-то зачем? Ясно же, что раз очнулся, то буду жить - такие вот особенности у наших организмов.
  - Рэй, я так переживала, - рыдала Нефертари, - когда ты упал - я подумала, что у меня сердце остановится...
  
   К счастью, вскоре супруга смогла нормально разговаривать - и картина выяснилась интересная. Покушение было именно на меня, подготовлено на высшем уровне - даже совместные усилия спецслужб Карфагена и озабоченных проблемой Иных не дали результатов.
   Да, Иные тоже забеспокоились - я всё-таки портальщик, мало ли что... Большинство пусть и ушло с Земли, но надеялось пусть и не вернуться, так хотя бы иметь возможность навещать её - родственники, друзья детства, торговля, компьютерные игры и прочее. А для подобных экскурсий одного портала явно маловато...
   Покушавшихся не нашли, но зато установили - из чего в меня стреляли и чем. Артефакт, примерный аналог нашей снайперской винтовки, только ещё и проламывающий Щиты - и крайне дорогой. Стреляли же кремневыми снарядиками, напоминающими маленькие, плотно сжатые еловые шишечки.
   Кремень и сам по себе - не подарок, у него легко отслаиваются чешуйки и заражение почти неизбежно. Далее - на кремень хорошо ложатся как Плетения, так и яды. Причём при желании на каждую чешуйку - отдельные! Ну и самый "смак" - применение его категорически не одобряется. По местным понятиям, это равносильно объявлению войны, причём войны тотальной, с вырезанием всех "Выше тележной чеки" и прочими "прелестями".
   Радостно-то как... Получается, что мне объявили войну, а кто и за что - понятия не имею. Точнее - догадки-то есть, но к делу их не пришьёшь, а так... Пусть я мирно себя вёл, но даже до создания портала на Землю, наследить успел порядочно. А уж после...
   Это могут быть какие-то купцы и купеческие гильдии, решившие заранее устранить потенциального конкурента; спецслужбы Яссы; сектанты-демонопоклонники, которых я гонял (и буду гонять!); эльфы из Великого Леса; наконец - таинственные "вторженцы", которым я перекрыл дорогу. И это только так - навскидку! На самом деле, "обиженных" может быть много больше - я до сих пор не всегда понимаю, где у местных проходит грань между смертельной обидой и конфликтом средней тяжести, который нетрудно урегулировать.
   Ситуация ещё больше запуталась, после того, как выяснилось, что покушение и "кровная мстя" могло быть направлено не просто на меня, а на меня - лидера (по местным понятиям) воронов и всех Пришельцев (да, Земляне получили у местных именно такое прозвище!). Здесь версий было ещё больше.
  
  
  
   Глава тридцать четвёртая
  
  
  
   Несмотря на неудачи, расследование не прекращали - пусть и не удалось выйти на злоумышленников по "горячим следам", так попробуем по "остывшим". Факты постепенно собирались, но так - разрозненные. Ну, Шерлоков Холмсов среди нас нет и рассказывать о злодеях по случайному следу, да ещё и в подробностях...
   Мало того, что Карфаген НАМНОГО более разнообразен, чем Лондон, так ещё и великий писатель пусть и придумал свой прославленный "дедуктивный метод", но... В реальной жизни всё намного сложнее. Да и честно говоря - в рассказах про сыщика столько логических нестыковок, что можно только восхищаться талантом писателя, сумевшего построить сюжет так, что их почти никто не замечает в ДЕТЕКТИВНОМ произведении.
   В расследовании мне досталась роль наблюдателя, которого держат в курсе происходящего - не более. Спорить не стал - как я уже упоминал, разведчик/оперативник/дипломат из меня весьма посредственный. Более того - я был рад, что остался исключительно наблюдателем - со стороны расследование выглядело крайне интересно.
  - "Вы уверены, что видели тем вечером мужчину человеческой расы? - задаёт вопрос Пришелец - один из тех, кто заполонил в последнее время улицы Города.
  - Как я могу быть уверена, - с нескрываемой иронией отвечает старая торговка, - если есть такая штука, как МАГИЯ! Выглядел он как человек, а кто на самом деле... Может, у него артефакт какой или зелья нахлебался или того проще - актёры замаскировали. Может, вы у богов спросите? В конце-концов, видела я его выходящим из храма Астарты - даже если жрецы ничего не увидели, могла увидеть богиня.
   Пришелец издаёт странный звук - как будто подавился чем-то. Затем быстро раскланивается, поглядывая на неё СТРАННО и уходит прочь, бормоча под нос что-то непонятное. Старуха Ашат проводила его задумчивым взглядом - беспокойные какие, суетливые и забавные - считают себя умнее местных только на том основании, что очень образованны. А это, конечно, хорошо... Вот только их образование не мешает быть полными невеждами в вопросах, касающихся Ветви. Не знать элементарных вещей и пытаться вести расследование... Странные."
   Подобных сцен было немало - местная специфика предполагала другие способы действий. Впрочем, Земные специалисты лишними не были - несмотря на все несостыковки, знание криминалистики, психологии и прочих наук были к месту. Для примера - отпечатки пальцев здесь были неизвестны, так что... Нет, помогло не так чтобы очень - для нормальной работы нужна хоть какая-то база данных, где содержатся эти самые отпечатки. Но даже такой, недоделанный вариант, помог достаточно сильно, а ведь подобных мелочей хватало.
   Хватало и чисто магических способов, которые на Земле использовались с куда большим искусством - отпечатки аур, к примеру. Поскольку Силы на Земле меньше, чем на Ветви, а с наукой - совсем наоборот, то отечественным магам-криминалистам волей-неволей пришлось изобретать более "продвинутые" способы - в великом множестве.
   Но не могу сказать, что всё было гладко - масса проблем возникала как из-за незнания Землянами местных законов и поконов, так и из-за незнания обеими сторонами возможностей друг-друга. Постепенно притирались, но честно говоря - не слишком хорошо.
   Я же пусть и встал с кровати, но выздоровления затянулось - и это несмотря на регенерацию оборотней! К покушению подошли ответственно, так что пресловутые кремневые "шишечки" были заряжены на редкость погаными Проклятиями/Заклятиями/Заклинаниями/Плетениями и ядами - едва ли не каждая кремневая чешуйка - своим. Они-то и по отдельности были достаточно серьёзной проблемой, а уж вместе... Они "гуляли" в моём организме, время от времени вступая друг с другом в самые причудливые реакции. В результате меня время от времени "колбасило" - то тошнота, то начинался понос, то мигрень, то ещё какая-нибудь "бяка" приключалась...
  
   Так что - курировал расследование я больше по бумагам и рассказам, чем в живую. Согласитесь - не в моей ситуации бегать по городу или ходить на приёмы, если в любой момент может стать нехорошо. Думал недолго - и переехал на Дачу.
  Здесь тоже хватало своих проблем, но скажем так - не критичных. Почти все они были связаны с родичами, ставшими воронами. Даже одного обучить - проблема ещё та, а уж когда больше двух десятков...
   Какие проблемы? Да у всех новоиспечённых оборотней "сносит крышу" от открывающихся возможностей... Ну представьте, что внезапно вы стали атлетом такого уровня, что хоть на Олимпиаде выступай - причём в десятках дисциплин. А ещё обострился нюх, слух, зрение, обоняние, осязание...
   Хочется попробовать всё и сразу - секс (а чувственность также резко обостряется, хорошо хоть в первые годы только у мужчин), давно знакомые блюда играют новыми оттенками... В общем, хочется наслаждаться жизнью, а самое главное - мозги-то тоже перестраиваются - и новоявленный ворон начинает чудить.
   Как? Да по всякому - мама вот свои привычки домохозяйки и матриарха довела до абсурда. Уже рассказывал, что ходит по Даче в тапочках (а остров, между прочим, больше ста квадратных километров!) и может начать протирать запылившиеся перила мостика. Это ещё ничего - гораздо хуже - желание "строить" окружающих в сочетании с железобетонной уверенностью, что - "Она знает, как лучше".
   Я-то лавирую достаточно уверенно - всё-таки учили прикладной психологии и различным хитростям, а вот сестра... Она недаром "подсела" на сериалы - сейчас у неё слезливо-истеричный период. И вот представьте - насколько непросто хотя бы уживаться вместе лю... нелюдям с подобными "тараканами", а ведь приходится учить.
  - "Надо именно сейчас вас учить, - объясняю я сестре, - мозги сейчас перестраиваются. То есть "сидеть на жопе ровно" - нельзя категорически - если не будет интеллектуальной нагрузки именно сейчас, то потом учиться вам будет НАМНОГО сложнее - в разы.
  - Ты не хочешь входить в моё положение, - привычно разрыдалась сестра, - вот так всё потерять и стать о...о... ооборотнееем!
  Привычно сую её носовой платок и невозмутимо пережидаю пик истерики.
  - Положение у тебя - превосходное. Ты жива, дети живы (с мужем давно развелась) - и проживёте ещё долго-долго. Как и все наши родственники. Я богат - и вы нищими не будете. Я обладаю немалой властью - и этой властью будете обладать вы. Плохо?
  - Хорошо, - тихо говорит успокоившаяся сестра.
  - Так не реви.
  - Но такая нагруузка! - снова начала она.
  - Какая? Всё замечательно - вы занимаетесь по шестнадцать часов в день. Много? А теперь вспомни - сколько времени проводила на работе? Ага, девять часов, да на дорогу, да домашние хлопоты... А теперь вспомни, сколько ты раньше спала?
  - Часов шесть - больше времени не было.
  - А теперь?
  - Час-два - и больше не хочу.
  - Вот... Тем более, что занимаетесь вы не нудистикой какой, а вещами интересными. Интересным?
  - Интересными, - подтверждает сестра, лицо у нее светлеет. Ну ещё бы - магия, да воинские искусства (они пока так - на разминочном уровне), да сколько ремёсел новых, да история Карфагена, да языки...
  Успокаивается - вроде как всерьёз. Затем хлюпает носом - напоследок и выдаёт:
  - Саш, ты иногда заходи вот так... Ладно?
  
  - Давай-давай! - командует Вера моему двоюродному брату, пытающемуся взлететь, - всем телом... Молодец, иди сюда. На! - и суёт с распахнутый клюв маленькую полоску вяленого мяса. Смотрится... странно, но что поделать - первоначально в птичьем обличьи мы ведомы животными инстинктами. Точнее - они на нас сильно влияют - отсюда и такая вот... дрессура.
  
   Если родичи несмотря на все проблемы, прогрессировали достаточно быстро, то люди на Русском Архипелаге стали источником головной боли. Большая половина была более-менее вменяемой и усиленно изучала всё, что может понадобиться в новой жизни - языки, история, законы/поконы, религиозные культы и прочее в том же духе. Ах да - конечно и магию с воинскими "штучками".
   Здорово выручали "школьные" артефакты - с их помощью можно было усвоить хотя бы основы какой-то науки или ремесла. Ну а дальше... Дальше будет дальше, а так они хотя бы видели - в каком направлении можно развиваться.
   Какие-то науки требовали учителей, но пока решили повременить - ждём, пока все наши "Робинзоны" нахватаются хотя бы верхов. Да, артефакты помогают, но и изучить нужно немало - одна только местная география... Да и история с религиоведением ничуть не лучше, да юриспруденция... И ведь мать её, всё важно - жизненно.
   Ну вот хотя бы - как делать покупки на рынке? Торговаться? Замечательно... А вы сможете оценить качество керамической посуды? Да и сама торговля сильно отличается: разговор с эльфом должен строиться совсем по иным принципам, нежели с орком, а славянин за многие высказывания, привычные для финикийца, просто перегрызёт горло... Ерунда? Ладно, а как насчёт того, что хождение имеют золотые, серебряные, бронзовые и медные монеты нескольких десятков государств - и все они отличаются весом, содержанием драгоценным металлов...
   Но это ладно - учились, в большей или меньшей степени, но учились. Но - не все. Значительная часть эвакуированных родичей-людей (не моих, к счастью) считала себя несправедливо обиженными - похитили, дескать. Другие "козыряли" возрастом или тонкой душевной организацией... Проще говоря - не хотели работать. В принципе.
   Хрен бы с ними, но жить они хотели в богатстве и роскоши. Если первоначально претензии были не слишком уверенными, то теперь...
  - Я просил меня сюда тащить?! - истошно орал один из таких - рыхлый пузан на тонких ножках, - у меня там дом был, положение, заработок. Вытащили - так обеспечьте меня так, как я привык. Не можете организовать интернет и безопасные путешествия по экзотическим странам? хрен с вами - постройте мне дворец здесь, да слуг дайте, да развлекайте меня!
   На первый взгляд, подобные требования были отчасти справедливыми - многие и на Земле жили весьма неплохо. Но - по-настоящему преуспевающих не было. Богатые были - преуспевающие нет. Как-то так сложилось, что все люди с состоянием в качестве "довеска" имели либо серьёзные проблемы со здоровьем (возраст, "деловые" пьянки, нервы), либо проблемы с органами/братками.
   Здесь их подлечили - да ещё как! Собственно говоря - пресловутый скандальный пузан несколько месяцев назад имел атлетичную фигуру и неплохое здоровье после всех медико-магических процедур. Да, своими силами заново разожрался. Помимо лечения и продления жизни (!), им обеспечили и неплохие условия для жизни.
   Но... Это не то, ведь условия эти были одинаковыми для всех, а таким вот дядечкам важнее был не столько комфорт, сколько положение - привык он быть самой большой пиявкой в маленькой луже. Теперь им потребовались особняки, дворцы, слуги... И без каких-либо усилий с их стороны! Мы им должны!
   Попытки объяснить, что для того их и учат, чтобы в дальнейшем у них были особняки и слуги, не приводили ни к чему - подавай всё это сейчас и главное - без каких-то усилий. Ну, особо никто не удивлялся - большая часть "ленивцев" были те, кто и на Земле не хотел прикладывать никаких усилий. Ну а скандалисты - те, кому в жизни повезло, но именно повезло.
   Проще говоря - те, кто пробился не благодаря интеллекту, а удачной женитьбе/замужестве, случаю... То есть люди понимали, что халявы больше не будет, оттого и бесились.
   Между тем, проектов у воронов исчислялись тысячами и для некоторых буквально позарез требовались Земляне - хотя бы более-менее адекватные и разбирающиеся в местных традициях. То есть разбогатеть и обзавестись слугами вполне реально, просто для этого нужно приложить достаточно серьёзные усилия, сравнимые примерно с добросовестной учёбой (и благополучным окончанием оного, разумеется) в ВУЗе.
  
  
  
   Глава тридцать пятая
  
  
  
  - Вышли на убивцев, - хрипло сказал Ганс и махнул стопарик (налил ему, как только увидел выражение лица), - такие... экзоты, мать их. Помнишь курс лекций про всех этих ацтеков или самураев с их людоедской психологией?*
  Киваю.
  - Вот примерно такого же типа погань, - мрачно сообщил друг, сцепив пальцы. - Проблема даже не объявлении войны, в их вывернутой логике - "просчитать" их очень сложно. Вроде люди, пусть и странные... Ну ладно - ритуальные жертвоприношения и каннибализм, секс на площадях во время праздников... Тоже ладно. Вот только таких вот "мелочей" набирается с избытком. Да и... Вот представь себе - у них даже математика... Не десятками считают, не дюжинами и даже не в двоичной системе - всё вертится вокруг цифры "четыре". Религия тоже... Даже для Ветви экзотичная и отчётливо "пахнет" демонами.
  - Выяснили хоть, из-за чего привязались?
  - Да из-за портала - это они тогда вторжение готовили, ну и обиделись.
  Вот ведь... Предполагал ведь, что дело закончится чем-то таким, но раз демонами "пахнет" - не жалею, такое пресекать надо.
  - Странновато, таких уродцев обычно режут в начале пути.
  Ганс морщится:
  - Проглядели местные. Да и эти... затихарились в нескольких провинциальных мирках и сидели, как говно в траве - размножались усиленно, да силу копили. Мы, кстати, разведку смогли провести только потому, что летать умеем и кое-какие технические приспособления с Земли сумели приспособить под те условия. Да и то - сам видишь, информация самая общая.
  - Что так?
  - Да... Вот уж где точно можно сказать - тоталитарный режим. Там даже не Железный Занавес из книг - там прямо-таки Оруэл с его "1984"**, если не хуже. Ну и внешность специфическая - они там буквально краснокожие, с таким "мясным" оттенком.
  - А метаморфизм?
  - Хрена, говорю же - замкнутое общество, да и странное весьма. Там столько всевозможных вариантов приветствия, специфических манер поведения и прочего...
  - Ясно, пока изучишь...
  - Именно. Даже язык пришлось с ноля осваивать - наши лингвисты говорят, что структура у него - полностью искусственная.
   Свищу изумлённо и откидываюсь на спинку кресла - вот это мы (а тут уже никаких сомнений нет - именно мы, то есть вороны, Карфаген с Союзом Городов и т.д.) вляпались. Создать ТАКУЮ структуру обычным сектантам не по силам. Соответственно - государство пользовалось (а наверное - и пользуется) весьма неслабой поддержкой.
   Кого? Это могут быть те самые демоны и демонические Ордена, может быть разведка какого-то особо хитрожопого государства, вырастившего себе ручного монстрика... Может-может - долгоживущие любят длинные интриги, ведущиеся веками - и не такое бывало... Могли подсуетиться и вполне светлые культы - ради того, чтобы прихлопнуть (если сами вырастили, то и слабые места знают) потом и максимально упрочить своё влияние.
   Это я к тому, что требуется вычислять ещё и возможную поддержку Ацтлана со стороны. Не факт, конечно, что сторона эта сохранилась - проект мог перерасти давно развалившийся Орден/спецслужбу, но тем не менее - учитывать возможность поддержки со стороны необходимо.
  - А как с военными силами?
  - Смотря как оценивать, - отвечает ворон, - если на кратковременные бои, то они могут вывести на Поле добрую половину взрослых, включая женщин - и все прилично обучены и вооружены. Но долговременную войну не потянут - экономика не та, ресурсов не много.
   Что ресурсов немного - это понятно. Раз государство в захолустье, то и с порталами туго, а раз с ними туго, то и пресловутых рудников и прочих "вкусняшек" - меньше, чем хотелось бы. Ну и с логистикой у них на порядок хуже - если не на порядки.
   Чуть позже выяснилось, что покушение было дурной инициативой одного из начальников среднего звена - решил отомстить мне. Вот уж... не на своём месте человек. Им бы сидеть тихо - никто бы и не допёр, что там с порталами и Вторжением, глядишь - и получилось бы в конце-концов. Хотя... Психология то у них специфическая...
  - Такое впечатление, что это вообще не люди, - с энтузиазмом учёного рассказывает Старейшинам и Старшим менталист, - там такое в мозгах накручено...
  - Всё может быть, - бубнит под нос Ганс, - не удивлюсь, если при становлении этого государства были прямые ментальные воздействия. Сложно, кончено - но если это был проект серьёзной организации или тех же демонов - то почему бы и нет.
  - Точно! - ликует менталист, - очень на это похоже. То есть сначала - воздействие на какую-то основную группу лидеров, затем закреплённые правила поведения. Религия там и прочее... Да даже без религии можно - составить свод правил, ведущих якобы к удаче - и пожалуйста. К примеру: сварить заживо кошку - получить хороший урожай на огороде, отрубить себе мизинцы на ногах - повысить потенцию. И вот постепенно такие изуверские поступки станут нормой, а там уже хоть инцест с младенцами пропагандируй - никому не покажется, что это "за гранью".
   Дружно морщимся - очень уж пример удачный подобрал. На Земле давно уже никого не удивляет партия педофилов***, так что прямо как про наш Мир, мать...
   Уверенности нет, но кажется, что Ацтеки не засекли нашу разведку. Так что - продолжаем изучать "фронт работы". А то, что нам предстоит с ними "работать" - сомнений не вызывает.
   Ну и раз нашли Земляне, то наша Стая и стала куратором данного проекта. Практически тут же к нему подключили остальных Крылатых, прибывающих с Родины. Кстати - к ним условия вассалитета/Старшинства были столь же мягкими, как и к воронам - родня как-никак, пусть и дальняя.
   Крылатые работали толково, ведя разведку и одновременно знакомясь с Мирами. Поскольку среди Путников Неба было больше двух десятков рас, то была возможность вести дела, не вызывая (надеюсь!) подозрений Ацтлана. Тяжело - да, но никто не роптал - помимо мягких условий эмиграции, Крылатые после возвращения их разведки, имели дела со жрецами, представителями спецслужб и наиболее адекватных людей из Совета Ста Четырёх. То есть проще говоря - сразу врастали в "общество". Так что - интеграция в Союз Городов у Крылатых проходила нааамного проще, чем у остальных переселенцев.
   Были мысли подключить к разведке и других Иных, но передумали - вода и земля Ацтлана была населена достаточно специфичными тварюшками и не факт, что Иные пережили бы встречу с ними. Сами же ацтеки с помощью странноватых ритуалов ухитрялись с ними договариваться. Похоже - дополнительная линия обороны.
  
   Постепенно вся пакость из меня выходила - медленнее, чем хотелось бы, но и то хвала Эшмуну. Начал нормально тренироваться, выходить на какие-то длительные прогулки и главное - заниматься с женой любовью.
   Нет, раньше было не до того: говорю же - постоянные приступы мигрени, тошноты или поноса... Представили, как это "романтично" при общении с любимой женщиной? Да честно говоря - было достаточно паршиво, так что не очень-то и хотелось. Раньше.
  
   Низкий, стелющийся прыжок назад - и алебарда (затупленная, разумеется) обрушивается на песок. Блокирую посохом копьё и ухожу перекатом. От мечника же приходится уворачиваться и лишь изредка отбивать посохом, но только по плоскостям лезвий.
   Клинки вращаются так, что пресловутые "лопасти вертолёта" - не просто преуменьшение, а преуменьшение - издевательское притом. Волк на редкость силён и быстр даже для оборотня, но не скажу... уф... не скажу, что мастер - молод пока. Заучил набор движений, но зато как...
   Под босую ногу попадает небольшой камешек. Ложиться удачно и при очередном отскоке пинком отправляю его в кисть алебардиста, ломая ему палец. На долю секунды тот мешкает и получает посохом по другой руке. Плюёт с досады и идёт к скамье.
   Вот теперь волки воспринимаю меня всерьёз - и начинаю гонять, скоординировавшись достаточно грамотно. Более опытный копейщик выпускает вперёд "вертолётчика", сам же работает как бы "под прикрытием", подлавливая меня во время маневров. Зарраз... С трудом успеваю увернуться... Ну почти - на боку красуется длинные глубокая царапина.
   Хорош, ну до чего же хорош... Опять уворачиваюсь от стального жала - и тут же приходится забегать на стену в лучших традициях паркуристов, спасаясь от озверевшего мечника. Не получается...
  - Слабо, парни, слабо, - выходит на Арену десятник волков, - сами же знаете, что Рэй ещё от болезни не отошел. И втроём против него ухитрились потерять своего... Мда... Причём если на клинках Рэй всё-таки мастер, то посохом... Не обижайся, но слабоват.
  Пожимаю плечами - на правду не обижаются. Я вообще не столько техникой беру или физическими кондициями (хотя после становления фениксом они явно улучшились), а пытаюсь переиграть тактически, используя по максимуму любую мелочь - те самые камешки под ногами, солнце в лицо... А в последние пару лет получается использовать даже эмоции противника. Мало того - даже "исправлять" их на ходу.
   Как? Не просто, сильно не просто - вовремя скорчить нужную гримасу, опустить руку после удара, показывая усталость... По сути, это и есть то самое "тайное НЛП спецслужб", вот только люди не могут им овладеть НАСТОЛЬКО хорошо, как любят рассказывать всевозможные "учителя". А вот мы можем - лучше развита мимика... Как что?! Оборотень лёгкой гримасой может передать больше информации, чем мим минутной пантомимой. Ну и с остальным так же - чтобы "ловить" противника таким образом, требуется и соответствующая реакция. И да - эмпатия не помешает, да основы менталистики...
  Так что если знаете мастеров НЛП, которые не просто "звиздят", а действительно что-то могут, то знайте - это нелюди. Ну или иногда - представители Ковена. И совсем уж редко - люди самостоятельно "раскачиваются" до такого уровня, но будьте уверены, долго они "на свободе" не пробудут и достаточно скоро станут полноправными представителями Ковена.
  
  
  
  
  
  Ацтеков или самураев с их людоедской психологией?* Реальность сильно отличается от кино, настоящие ацтеки - отморозки, причём с какой-то "перпендикулярной" логикой. "Благородные самураи" также были далеки от "канонных" персонажей. В реальности это довольно скверные бойцы (стычки с европейцами убедительно это доказали - тем более, что в начале им противостояли обычные моряки торговых кораблей), готовые подставить задницу вышестоящему - причём в буквальном смысле. Но это ладно, а как вам, к примеру, такое - уже в двадцатом веке, когда их нравы СИЛЬНО смягчились, на оккупированных территориях ОБЫЧНЫЕ японские солдаты и офицеры могли устраивать соревнования - кто больше срубит голов мирным жителям за определённый промежуток времени. Есть ещё "веселей" - изнасилования ВСЕХ женщин в захваченном городе - причём действительно ВСЕХ - вплоть до ясельного возраста. И не только женщин...
  
  Оруэл с его "1984"** Знаменитый роман-антиутопия.
  
  Партия педофилов*** Есть такие - в той же Голландии. Более того - там уже снизили так называемый "возраст согласия" до двенадцати лет, причём если не ошибаюсь - в том числе для однополых отношений. А это вообще недопустимо - подростки по сути своей в большей или меньшей степени бисексуальны (почему - объяснять не буду, многа букафф - ищите в Нете сами), так что психику такое ломает нешуточно. Однако можно быть уверенным - вскоре будет ещё хуже. В частности, в США педофилы уже не больные извращенцы, а лица с нетрадиционной сексуальной ориентацией. Ориентация эта ПОКА не одобряется законодательством, но именно ПОКА. А вообще - голоса ЗА раздаются там всё громче и громче - лобби у них очень мощное.
  
  
  
   Глава тридцать шестая
  
  
  
   Проблемы были как с Ацтланом, так и с Землёй - там многие были недовольные сместившимся равновесием. Удивляться не стоит - все разумные эгоистичны и стараются грести "под себя". А поскольку гребли не они, а мы, то настроение у них было соответствующее.
   Ну и ещё один факт - некоторые сообщества Иных предпочитали оставаться на Земле, а не эмигрировать куда-то, просто потому, что здесь они занимали более-менее привилегированное положение, а там... На Ветви они выигрывали материально, выигрывали стратегически (с точки зрения выживания вида на Ветви явно безопасней). Но... престиж.
   Повторюсь - на Земле они занимали привилегированное положение, а на Ветви - нет. Пусть они станут жить богаче, но не то, не то... Грубо говоря, миллион долларов в Российской глубинке - деньги колоссальные - с соответствующим влиянием, а в Москве их обладатель будет одним из многих.
   Вот и "распирало" некоторых - настолько, что нам выкатывались какие-то претензии едва ли не уровне бандитских "стрелок" девяностых. Дескать - обеспечьте им на Ветви столь же комфортное положение, да без вассалитета, а не то... Старейшины воронов улыбались и кивали, кивали и улыбались - но не говорили ничего конкретного.
   Понятно, что таких вот... мы точно не пустим (я уже наложил "вето") или в крайнем случае по самым жёстким вассальным обязательствам. Согласитесь - на хрена они нужны?
   Таких вот "оригиналов" было больше, чем мы подсчитывали в начале. В первую очередь это какие-то Сообщества без корней - такое часто бывает у волков, орков или гоблинов, когда власть берётся по праву силы - будь то магия, поединок на ножах, богатство или интриги. Своя сермяжная правда в этом есть - если бы мы жили в эпоху викингов. А так...
   Терялись многие древние знания (а зачем их копить, если они не помогают влезть на верхушку?); терялись какие-то горизонтальные связи в данном сообществе - и его члены начинали воспринимать остальных скорее как приятелей из одной банды, а не братьев - и начинали считать, что так же думают все прочие Иные; терялись нормальные связи с другими сообществами - те становились "чиста" деловыми партнёрами.
   Наконец - такие сообщества СЛИШКОМ интегрировались в человеческую среду, начиная думать как люди. Нет, ничего плохого в этом нет, но Иные не случайно так называются - у нас другие сроки жизни, другая физиология, психология... В итоге, из таких вот "кривых" сообществ получалось нечто ломано-бестолковое, склеенное не столько родством, идеологией и интересами собственной расы, сколько меркантильностью.
   В общем, они просто НЕ ПОНИМАЛИ реалий происходящего и воспринимали их на уровне едва ли не бандитских разборок. Дико звучит, да, но что есть... Поскольку сами они потеряли пресловутые "корни", то просто не понимали - каковы же настоящие возможности некоторых рас, что такое настоящая магия - а не их фокусы.
  
   В один из дней ко мне ввалилась Вера, обмотанная окровавленными бинтами, но жутко довольная.
  - Пусть выпивку принесут, - попросила она. Зову прислугу и племянница начинает выбирать - чего же ей хочется...
  - Принеси ей всё, что она сейчас перечисляла, - несколько раздражённо командую я. Женщина кланяется слегка и исчезает за дверью.
  - Рассказывай, - бросаю Вере и плюхаясь на соседнее кресло. Та некоторое время ломается, но...
  - Начались "Схватки бульдогов под ковром", - блаженно щурится она, перебирая бутылки и кувшинчики. Нет, она не алкоголичка - специфика у магов вообще и оборотней в частности, что алкоголь на нас действует очень слабо, зато отменно восстанавливает Силу - количество калорий (и легко усваивающихся) там "выше крыши", так что для нас выпивка - это способ восстановить Силу и насладиться хорошим букетом.
  - Ликвидировали одну бандочку, ну и пришлось применять на практике кое-какие познания с Ветви - ну и применила, да так... В общем, бандочки нету.
  - Что за бандочка-то хоть, - с любопытством интересуюсь я.
  - А, - вяло отмахивается рукой племянница, - что-то этническое. Если не ошибаюсь, какой-то кавказский Клан. Ну знаешь - из тех, где люди и Иные вперемешку. Ну и соответственно - высокое самомнение и низкий реальный уровень.
  - Конкретней? Что за Клан-то?
  - Да откровенно говоря - даже не знаю. Ты же знаешь, Кавказ дело такое, что... Одних только горских евреев вспомни**.
  - В общем, присосались они к поставкам оружия. Не так чтобы очень, но на хлеб с икрой хватало. Ну и они возомнили себя крутыми - дескать, с оружием дело имеют, да спецслужбы в дураках оставляют...
  Тут я не выдерживаю и начинаю смеяться.
  - Ты чего это? - недоуменно смотрит племянница.
  - Прости, но ты и сама знаешь, про "Спецслужбы в дураках". Уж что-что, а крупные банды ВСЕГДА под их контролем**.
   Вера фыркает:
  - Я-то знаю, но они считают иначе. И вообще - не перебивай!
  - Молчу! - задираю я руки кверху.
  - "Джигиты" эти додумались напасть на одного из курьеров. Им, понимаешь, в голову придти не может, что их Клан относится к самым незначительным - они ж такие крутые в своём ауле! А ещё московские земляки хвастают так, что прямо-таки заместители Бога на Земле - не меньше.
  - Кто курьером-то работал?
  - Марат. Ну, тот лесной эльф из Башкирии. Порезали его так... SS отдыхает. Урроды... Заживёт, но целители говорят, что выйдет не раньше, чем через три месяца.
   Мне аж дурно становится - регенерация у лесных пусть и уступает оборотням, но три месяца, да ещё у целителей... Это что - ему руки-ноги заново выращивать?
   Оказалось, что не только это, но и другие части тела - важные для мужчины. Наблюдающая за моей реакцией Вера кивает:
  - Вот и мы озверели... А самое противное - знаешь что? Что они, мать их, были искренне удивленны нашей реакцией. То есть нам полагалось либо утереться, либо воевать с ними "по благородному".
  - Они что, совсем дикие?! - у меня аж дыхание перехватило - давно не сталкивался с подобным идиотизмом.
  - Ага.
  - Как-то неправдоподобно звучит.
  - А их как живцов использовали, - невозмутимо отвечает племянница.
   А, ну это всё объясняет. Достаточно частый сценарий - группа отморозков, искренне считающая себя крутыми, а за ними, в тени - серьёзные личности.
  - Не тяни.
  - Отбились, - с деланным равнодушием пожимает та плечами, - мы такое подозревали. Зато я их одна уделала - всех, - с нескрываемым удовольствием произносит молодая женщина. Уточнять не надо: "всех", - это именно всех, живых там не осталось в принципе.
  
   Понимаю её гордость... Нет, не из-за убийств. Просто то, что её взяли на операцию, где подразумевались какие-то сложности, показатель нешуточный - вроде как один из этапов совершеннолетия. Вера вообще молодец - она активно осваивает не только традиционную для нас некромагию, но и медицину, целительство. Причём осваивает так, что можно быть уверенным - девка будет звездой. Ну и "на сладкое" - как-то так сложилось, что у неё есть нешуточный талант к шпионским игрищам. Для долгоживущих - не последнее дело.
   Некоторое время выяснял подробности произошедшего - ничего особенного, достаточно рядовая операция. Но вот общая информация по шпионским игрищам на Земле была познавательной. Дико звучит, но сейчас там настали времена "Джеймсов Бондов".
   Да-да, именно как в фильмах - с перестрелками в центре города, посещением казино и так далее. Понятно, что до абсурда, показанного в "Бондиане", не доходило, но тем не менее, происходящее резко выходило за рамки. Обычно же как? Спецназ работает по принципу - "Пришёл, нагадил и ушёл", причём нередко противник спохватывается несколько дней, а то и недель спустя. А уж по части доказательств... Штурмовики - "Перед нами всё рыдает, за нами всё горит". "Штирлицы" так же играют по своим правилам.
   Ну а сейчас время наступило такое, что требовалось работать не по шаблону - вот и начали спецназовцы и штурмовики носить смокинги и соблазнять красавиц, а "Штирлицы" под маской бухгалтера или юриста брать в руки автоматы и снайперские винтовки.
   Как ни странно, но получалось - и получалось неплохо. Если сперва лидировали противники - просто в силу численности, на порядки превосходящей Союзную, то сейчас ситуация выравнивалась.
   Как ни крути, но импровизация и умение найти нестандартное решение у людей свойственно прежде всего славянам, а у Иных прежде всего - оборотням и лесным эльфам. Специфика у нас такая - слишком много "переменных" в жизни и строить её на шаблонах не выйдет при всё желании.
   Ну а поскольку в данной ситуации славяне и большая часть оборотней/эльфов были на одной стороне, то и результаты... Что с оборотнями, что с лесными эльфами, у нас была давняя комплиментарность***, так что и условия для прохода через портал были для них поинтересней, чем для прочих Иных. Так что - союзники они были искренние.
  
   Из минусов - Украина стала полем боя. Пока не в прямом смысле, но там явно намечалась очередная "Оранжевая" революция, причём в этот раз - не уровня Ющенко, а куда как серьёзнее. А зная привычку Запад давить, да совместить её с решением нашей стороны не уступать...
   Картина рисовалась достаточно пессимистичная, особенно если учесть, что противники собирались использовать как территорию Украины, так и её народ, как инструмент, не слишком заботясь о сохранности... Но и Россию в данной ситуации будет заботить собственная сохранность, что и понятно - "Балканский сценарий" с "гуманитарными бомбардировками"... Логика властных структур с обеих сторон была ясна - и ясно было, что "точечным" воздействием проблему решить не получится.
  
  
  Крупные банды ВСЕГДА под их контролем** Это не преувеличение - количество людей спецслужбах, в большинстве стран многократно превышает количество людей в армии. Соответственно, любая более-менее крупная сделка не проходит мимо - по определению. И уж тем более - криминальная. Доходит до того, что при аресте крупной банды дело часто рассыпается по самой тривиальной причине - почти все фигуранты являются агентами каких-то спецслужб (особенно часто это происходит в США, там бывают прямо-таки анекдотичные случаи). Получается, что организованная преступность состоит во многом из представителей спецслужб и борются они сами с собой. Уровень преступности накручивается - ради дополнительного финансирования, новых подчинённых, уровня влияния и т.д. Звучит дико, но на эту тему очень много статей - с фактами, а не голословными обвинениями. Проводились расследования - и всё подтверждалось, но ситуация только ухудшается, несмотря на "говорильню". Россия, США, Европа, Азия... Везде одно и то же.
  
  Одних только горских евреев вспомни** Национальный вопрос на Кавказе всегда стоял очень остро. Постоянные войны, волны переселенцев и в итоге - в одном ауле могут проживать десяток национальностей, разговаривающих на нескольких языках - именно языках, а не наречиях. Евреев там тоже много - и поскольку переселялись они "волнами", то группы эти отличаются друг от друга - и порой весьма сильно.
  
  Комплиментарность*** Имеется в виду комплиментарность народов - то есть неосознанная симпатия или антипатия разных народов друг к другу. Родственные связи народов здесь играют достаточно малую роль. В частности - русские и поляки уживаются друг с другом, как кошки с собаками (впрочем, поляки ни с кем не уживаются). Зато русские хорошо уживаются не только со славянскими народами или с немцами, но и с монголами, с итальянцами... Вроде бы - обычная теория, которую даже не все учёные признают. Однако работает не только на уровне отдельных личностей, но и на уровне компаний, государств.
  
  
  
   Глава тридцать седьмая
  
  
  
  - Свеженький, - льстиво заглядывая мне в глаза, сообщает продавец, - только недавно прибыл.
  - Гм, какой-то он вялый..., - с некоторым сомнением оглядываю человека.
  - Ну так контингент какой! К нам же кто поступает? Такие отпетые, что у меня волосы дыбом на груди встают! Не просто убивцы какие, а особо подлые да опасные - кто разбойничал не один десяток лет, кто наркотиками торговал, кто детей растлевал... Да навыки у многих такие, что...
   Продавец отчаянно режет руками воздух, жестикулируя так, что создаётся сквозняк. Для болотных гоблинов это вообще характерно - хуже итальянцев. Маленькое, оливкового цвета лицо морщится в отчаянных гримасах - мимика у них небогатая, но вот поскольку разговаривают они "всем телом" - условно говоря, то и получается такое вот... Откровенно говоря - здорово похоже на поведение какой-то мартышки, хотя раса вполне симпатичная.
  - Ну и побаиваемся мы их, честно говорю, так что опаиваем, да и то... Всякое бывает - у меня вон сменщику года два назад один из этих руку откусил.
  - Ладно, забираю этого и... Насильники есть?
  - Как не быть, Ваше Магичество! Что-что, а такой падали у нас хватает. Вот!
  Забираю обоих преступников - зверовидного вида, заросшего волосами по самые брови, человека - именно такими представляют "канонических" оборотней. Но нет - чистокровный человек, даже слишком. Проще говоря - поколения инцеста. Второй - благообразного вида толстячок, этакий "дядюшка" - тоже человек.
   "Оборотень" - убийца, людоед и садист, несколько лет разбойничавший на тракте с такими же родственничками. "Дядюшка" - маньяк-педофил, на счету которого не просто совращённые, но ещё и изнасилованные, а затем убитые дети.
   Зачем они мне? Жертвы, вестимо! Я упоминал уже, что человеческие жертвоприношения здесь в ходу, пусть и нечастое явление. Жестоко? Да не особо - делают это только в исключительных случаях - эпидемию там остановить или что-то такого же плана. Ну и другое - если жертвы добровольные (что бывает чаще всего), то идут они прямым ходом в местные варианты Ирия или же на перерождение - тоже "козырное". Примерно так же обстоят дела с жертвами не добровольными, но "чистыми" - захваченные в плен воины и т.д.
   Ну и такие вот... обмылки рода человеческого (и не только) идут по несколько иному сценарию - и посмертие у них получается не самым лучшим. Мы, некромаги, помогаем сделать его как можно поганей... Да откровенно говоря - они того заслуживают. И нет - это не "самодеятельность", а законная практика по приговору Божественных Судов.
   Божественных в прямом смысле - судьбу ЭТИХ решают боги. Подробностей не буду рассказывать, но своей смертью они делают Мироздание несколько чище. Нет, не только потому, что их самих больше нет. Как бы сказать... Их души становятся чем-то вроде половых тряпок, которыми вытирают грязь.
   Этих-то преступников собирают и используют - для остановки эпидемий и прочего. Ну а если переизбыток наблюдается... То можно и на сторону продать. Не за деньги обычно, а за какие-то услуги. Как-то так сложилось, что переизбыток этой дряни бывает в мирах захолустных, расположенных на Путях между большими государствами. Преступников там обычно - переизбыток, а вот толковых магов - как-то наоборот.
  - Ганнибал, возьмешь старших ребят, кто достиг уровня Подмастерья, да... Хотя нет, пусть Шмель едет - уровень подходящий уже, да и парень ответственный. Оформишь ему командировку с практикантами.
  - Уважаемый, - обращаюсь я к продавцу, - у вас других проблем по магической части нет?
  - Нет, Ваше Магичество, нам некромаги нужны, целители и эти... крымыналисти.
  - Криминалисты? Те, кто преступления расследуют?
  - Они самые, - облегчённо улыбается гоблин, - а то Стража у нас есть, но вот расс... раз... Преступления раскрывать не могут. Ежели по горячим следам - тогда ещё ничего, а так... Нам бы кого толкового, кто поучил бы наших - хоть немного.
  - Ладненько, будет вам толковый.
  
   По приезду домой, озадачил "ребятишек" Ганса найти криминалиста для командировки.
  - Да где я тебе его возьму? - озадачился один из них, - наши все заняты, запара-то какая.
  Вздыхаю, подхожу поближе и костяшками пальцев стучу по лбу. Гулко.
  - Ты не забыл, что сейчас через нас проходят эмигранты? Неужели никого подходящего не найдётся?
  Ворон краснеет и произносит смущённо:
  - Забегался совсем, голова уже не работает.
  
   Гонец из храма явился на следующий день.
  - Жертвы подготовлены.
   Захожу за старшими (не только в смысле возраста) учениками, - практика. Жертвоприношение - явление не самое частое, да и проводят его обычно маги/жрецы высоких рангов. Пусть хоть поприсутствуют, лишним не будет - может и пригодится когда.
   В храм идём весёлой, гомонящей толпой, ученики возбуждены предстоящим событием. Эээ - они не садисты! Просто ТАКОЕ за разумных не считается. Честно слово, умели бы видеть души хоть немного, поняли бы меня. Так что ученики воспринимают это как возможность лишний раз сходит в храм (а они любят здесь бывать - очень красивое место, да и жрецы-целители всячески их привечают), поучаствовать в "крутом" ритуале (будет, чем хвастаться!), ну и главное - они увидят, как Мир станет чуть чище.
  - Сиятельный, всё готово, - обращается ко мне служка, ждущий в воротах.
  - Спасибо, Рам. Как обычно?
  - Да, подготовил всё, но сам пока не лез.
  Вот до чего хороший помощник, слов нет! Подбирал долго, но зато и работаем душа в душу. Бывший караванщик, которого помотало по свету и повидал он... В общем, Синдбад-Мореход отдыхает - на приключения ему "везло" так, что хоть записывай - и ведь не врёт! Ну и к полувековому юбилей поднадоело сражаться и встревать в неприятности, вот и решил осесть в храме Эшмуна, жрецы которого десятки раз собирали его едва ли не по кусочкам. К сожалению, магической Силы в нём нет, ну да ладно, мозги-то есть, а это важнее. Так что - вот уже пятый год является личным ассистентом.
   Большое помещение с каменным столом в центре, испещрённом рунами. Пол... странный - и это мягко сказано. По всей поверхности идут тонкие полосы металла - в основном медь, но есть и серебро, а кое-где поблёскивает золото. Полоски складываются в причудливые геометрические рисунки - но какие-то незавершённые, местами этих самых полосок явно не хватает.
   Гомонящая команда учеников выстраивается на возвышениях у стен - чтоб лучше видеть происходящее. Начинаю выкладывать плоски металла, соединяя схемы. Принцип достаточно простой - все эти "узоры" из металла - схемы, а в просторечии - пентаграммы. Незаконченными, "незамкнутыми", они сделаны специально.
   Просто каждый раз вычерчивать их заново... долго. Для каждой схемы свой зал? Дороговато... их не одна сотня. Ну и придумали систему из металлических полосок. Одних только медных здесь почти два десятка оттенков, так что перепутать схемы сложно. А при необходимости - там добавил, там убрал - и пожалуйста, работай.
  - Красная самородная медь..., делаю я паузу, - посвящена Ваалу, - выдыхают ученики. Так и дальше всё идёт - несколько растянуто, с комментариями и вопросами. А почему бы не воспользоваться оказией и не погонять учеников по предметам? И кстати - такая "учебная" обстановка помогает заодно абстрагироваться от происходящего. Всё-таки эти твари на алтаре сильно напоминают людей.
  
   Первым на алтарь идёт насильник - нам давно пора "почистить" роддом... От чего? Да скапливается всякое, ведь роды, мягко говоря, дело не простое - тут тебе и кровь, и рождение новой жизни. Мало того, что всевозможные Сущности любят такие места, так ещё и женщины добавляют - то скажет сгоряча во время родов - "Лучше б я аборт сделала", то ещё что-нибудь в том же духе... А смерть? Невинный младенец или рожающая женщина - это такой выплеск Силы, что просто ой. Ну и пропитывается место потихонечку всяким... нехорошим.
   Защищаем, конечно же, ритуалами всевозможными, да божественное покровительство, да мы (некромаги) чистим, но... не то. Грубоватое воздействие. А жертва - не невинная, а такая вот... бяка, это вроде как дезинфекция получается - сильная, но в то же время мягкая. Разница? Ну процентов на двадцать, а когда речь идёт о детских жизнях, согласитесь...
  - Проверяйте! - приказываю ученикам. Они начинают смотреть контуры, комментируя свои действия. Я специально сделал несколько ошибок - пусть тренируются.
  - Нашла, вот! - радостно пищит Шер, - вот здесь контуры не замкнуты - красная медь!
  - Почему ты так решила?
  - Ну посвящение Ваалу, а новорожденных Ашера оберегает..., - зачастила та. Запинается время от времени, но видно - суть происходящего понимает.
  Ну что ж, всё правильно, - треплю девочку ласково по голове, - так что принеси-как мне набор из обсидиана.
  Снова радостный писк - и дробный топот ножек, убегающих за инструментом.
   Старшие ученики и жрецы помогают втащить насильника на алтарь. Он парализован так, что не может даже моргнуть, но чувствует всё. Жалко? Нет, но если бы не необходимость, продиктованная богами, то болевые рецепторы ему бы отключил - не сторонник "страданий во имя страданий". Если как воспитательный момент для мелкого преступника (плетей там ввалить воришке) или показательная жестокость, чтобы напугать потенциальных "клиентов" - тут обеими руками "За". А если просто убить надо, то просто и убиваю. Однако здесь и сейчас его боль поможет очистить роддом, так что вот...
   Раскладывают его так, чтобы руки-ноги-голова легли как положено. Привязывать? Я уже сказал, что он полностью парализован. Проверяю и перепроверяю всё ещё раз - схемы, положение насильника/жертвы, обсидиановый инструмент... Нормально.
  
   Начинаю работать - состругиваю мясо с пальцев, одновременно подавая Силу, чтобы остановить кровь. Работа... не самая приятная, но к сожалению, здесь нужен некромаг или целитель - причём высокой квалификации. Силу там направлять, предотвращать Уход за Грань, контролировать выбросы эмоций, перехватывать мысленные Проклятия и прочее в том же духе. Большая половина работы - контроль и интуиция, Плетений/Заклятий почти нет.
   Начинаю читать список его прегрешений, продолжая выполнять работу палача. Жрецы в это время тянут молитвы Эшмуну, ученики вытянули головы и оттопырили уши, ловя информацию. Список длинный - одних только убитых детишек больше сотни, а уж скольким психику поломал - и сказать сложно.
   "Оно" ранее курировало беспризорников. Явление это на Ветви нечастое, но поскольку городок стоял (и стоит) на Тракте, то всякого хватает - в том числе и осиротевших детей, которые толком не могут сказать - откуда они и где их родственники. Да и откровенно говоря - не у каждого землепашца или охотника хватит денег и времени на длительное (и дорогостоящее - потому как проход через порталы не бесплатный) путешествие за каким-нибудь пятиюродным племянником.
   Отрезаю большие пальцы на руках, сопровождая выбросом Сила нужной направленности.
  - Ни этой жизни, ни в смерти, ни в посмертии - ты никогда не возьмёшь в руки оружие! - торжественно говорит помощник, обращаясь с жертве.
   Перерезаю сухожилия под коленками.
  - При жизни, в смерти и в посмертии - ты всегда будешь стоять на коленях!
   Сухожилия на руках.
  - При жизни, в смерти и в посмертии - ты будешь жить из милости, ибо не сможешь зарабатывать своими руками!
   Переворачиваю на живот и дроблю несколько позвонков.
  - При жизни, в смерти и в посмертии - ты всегда будешь сгорблен, не в силах разогнуться!
   Снова на спину, отрезаю яйца и член.
  - Отныне и на все грядущие перерождения - ты не сможешь продлить род.
   Отрезаю язык и перерезаю голосовые связки.
  - При жизни, в смерти и в посмертии - ты будешь кричать, но не услышат тебя!
   Затем наступает черёд ушей, глаз... Неприятно, да, но повторюсь - так постановил Суд Богов. Да и честно говоря - заслуженно. Здесь прекрасно различают психически больных и если бы он не контролировал себя, наказания было бы куда как мягче. То есть убили бы - таких здесь даже не пытаются лечить. Но вот пытки и посмертие... Это за то, что он прекрасно всё понимал и осознавал - ему просто нравилось...
  
  
  
   Глава тридцать восьмая
  
  
  
   Бегу, нервно посматривая в небо - там кружат такие "птички", что откровенно скажу - ссыкливо. Так что - беги, Рэй, беги, не думай о полёте. Не то что бы совсем... Скажем так - для преодоления рек/оврагов риск невелик, но вот если захочу преодолеть более-менее серьёзное расстояние... Не стоит даже хотеть.
   К сожалению, "втопить" не могу - местность сильно пересечённая, так что бегу хоть и быстрее врагов, но не так чтобы очень. Не было бы у них "сменщиков" - давно бы оторвался, а так... Передают друг-другу, как эстафетную палочку.
   Насколько я могу судить, перенесло меня в Ацтлан - на окраину. Как-как... Каком кверху! Лоханулся я, честно говорю - привык считать себя... Ну, не самой большой рыбой, но скажем так - могучей и сильной. Привык, да совсем забыл, что авторитет мой держится на некромагии да на порталах, а вот с боевой магией... Мда.
  
   Не всё так плохо, но и не скажу, что хорошо. Но - привык ощущать себя в безопасности. Покушение? Это серьёзно, но случай-то редчайший - артефакт, который может проломить Щиты, стоит столько... А в любой другой ситуации я всегда смогу уйти через Тропу. Вот... Не ушёл.
   У ацтеков оказался ещё какой-то хитро вывернутый артефакт - что-то вроде одноразового портала. Вот и перенесло меня... Есть такие артефакты, есть. Вот только стоят они как годовой бюджет того же Карфагена. Ну и не уложилось у меня в голове, что ради меня готовы потратить ТАКУЮ сумму - и это притом, что я всё-таки надеюсь выбраться из этой задницы.
   Впрочем - не факт, что этот самый артефакт стоит так много и в Ацтлане. Может быть, это у них вполне привычная штуковина. Ну или психология - дело чести, непременно грохнуть меня. Любой ценой.
   Откровенно говоря - расслабился. Привык, что теперь меня охраняют "ребятишки" Ганса, да спецслужбы Карфагена, да служаки Эшмуна, да... Вот и получилось - "У семи нянек..." Я на них понадеялся, они друг на друга - и вот результат.
   И ведь насколько всё примитивно - посыльный, якобы от храма Эшмуна. Ну незнакомый - и что? Здесь не принято представляться служителем бога, если ты им не являешься - чревато. Боги, они такие... А вот у ацтеков боги могут быть из совсем другого пантеона - демонического... Ай, да что оправдываться - расслабился, лоханулся, ступил!
  
   А места здесь неприятные - джунгли, причём такие, как в приключенческих книгах века так девятнадцатого - с ядовитыми змеями на каждом шагу, удавами длинной в тридцать метров и прочими "милыми" зверушками. Местные обычно избегают селиться в подобных местах, предпочитая более-менее умеренный климат.
   Ну в самом деле - кому нужны разносящие заразу насекомые, паразиты, пираньи в реках и прочее? Нет, жить-то можно - амулеты там, Договоры с различными духами и прочее. Просто... геморройно. Зато и не лезли в Ацтлан чужаки - не привыкли здесь, что цивилизация может существовать в неудобных местах. Ну а если и существует... То на это убожество не стоит обращать внимание! Вот и докатились...
   Бегу не просто так - магия-то недоступна, да и по Тропе не могу уйти. Не уверен, но судя по всему, блокируют обитающие здесь духи. Случай не частый - духи обычно не лезут в дела живых, но... Это Ацтлан, где их щедро кормят Силой и душами, так что они здесь "ручные".
   Примерное направление знаю - карты в разведке смотрел, да и на кристаллы информацию сбрасывали. Фора тоже есть, а точнее - надеюсь на это. При "попаданстве" меня ждали, но не в конкретной точке, а скорее в квадрате, километров этак в двадцать диаметром.
   Войск нагнали... Жуть! Но проскользнул. Учили-то меня обходиться и без помощи магии, но вот противники могли быть как магами, так и представителями спецслужб (впрочем, одно другому не мешает). Так что у противников могли быть как амулеты/артефакты/Плетения, так и приборы ночного видения/спутники/прочие технические приблуды.
   Ну а местные - нет. Я уже говорил, что даже эльфы уступают ветеранам спецназа по части скрыта? Ну разумеется - если они не в своём Лесу, да не обвешаны артефактами - слишком уж надеются на Лес, да на магию, да на те самые артефакты. Воот... Ну а меня гоняли самые "ветеранистые ветераны". Не только меня, разумеется - многих Иных.
   Что-что, а по части убийств, диверсий, воинских искусств, шпионажа и прочих пакостей, Земляне заметно превосходили местных. Разве что фехтование здесь примерно на том же уровне.
   Вот и проскользнул - незаметно, обходя всех. Магией не пользовался, хотя один из вариантов "Отвода глаз" использовал. Но это не магия, а... Другое, в общем. Сейчас бегу изо всех сил и думаю - ставить мне ловушки или нет? Если они встали на след, то ловушки должны немного замедлить, а вот если нет, то они замедлят только меня и помогут быстрее встать на след. Дилемма... Проблема вскоре разрешилась сама-собой - на след ацтеки встали, духи помогли. Так что начинаю безобразничать...
  
   Срываю на ходу ядовитый плод - что-то вроде здоровенного лимона. Кидаю в сумку... Какую? Встречал я псевдо-посыльного в домашнем облачении - короткие, просторные штаны чуть ниже колен; тапочки с открытой пяткой и что-то типа короткого халата. Вот из этого-то халата и сделал подобие вещмешка.
   Оружие тоже было с собой - эльфийские "брат с сестрой". Но к ним я настолько привык, что снимаю только когда купаюсь или в постель ложусь. Для меня это не столько оружие, сколько инструмент: оценил в своё время уникальные возможности кристаллов-клинков, ну и понапихал в них... всякого. Серьёзные Плетения в них не засунешь, но всякие мелочи, помогающие расчётам, запросто. Проще говоря - встроенный калькулятор/компас/астролябия, если говорить ОЧЕНЬ приблизительно.
   Так и бегу - вижу какую-нибудь ядовитую гадость - хватаю. Интересные колючки - туда же. О, а вот и перспективное местечко для пакостей! Колючий кустарник - что-то типа нашей ежевики, даже менее опасный. Разросся широко, обходить неудобно.
   Беру ядовитый "лимон", разрезаю на две половинки - и просто сжимаю, брызгая им за собой, размахивая руками. Нет, это не смертельно, но при попадании в кровь этого сока, возникает лихорадочное состоянии. Проходит-то оно быстро - через несколько часов, но и то...
   Почва под ногами жирная, но не от чернозёма, а от всевозможных мокриц, сороконожек и слизней. Часть - ядовитая, но к счастью - не для меня. Оборотни вообще ко многим пакостям имеют усиленный иммунитет, а после становления фениксом обнаружилось, что иммунитет усилился. Да и вообще - всякая кусачая зараза старательно меня избегает.
   Погоню начал чувствовать - они примерно за пять-семь километров позади меня. Но это ненадолго - вскоре будет и по бокам, спереди... Достаю змейку из вещмешка. Маленькая, желтовато-коричневая, она покорно обвисает в руках. Сжимаю головку и начинаю "доить", капая ядом на стратегически расположенные колючки.
   Ямы с кольями и летающие брёвна? Нет, на это нет времени, да и честно говоря, пройдёт такое против совсем уж неумелого противника. Так что - колючки и яд, яд и колючки... "Кровищи" будет мало, но думаю, что поэффективней.
   Яд, яд, яд - снова собираю змей, ядовитые плоды, всевозможных мокриц и слизней. Время от времени "шалю" и "минирую" территорию по "обочинам" моего пути. Нагибаюсь, ставлю "сторожок" из гибкой тростинки и маленькой древесной змейки, затем делаю чрезмерно широкий шаг - так, что ступня чуть-чуть заходит за сторожок, едва его не касаясь. Если внимательно смотреть - то следопыт увидит слишком широкий шаг и возможно, тоже захочет перешагнуть подозрительное место. Ну, стандартный вариант "След в след".
   Фигня, такое быстро раскроют? Скорее всего, вот только такой фигни у меня в арсенале МНОГО и ставлю "мины" автоматически, не то что на ходу - чаще даже на бегу. Там веточку загнул - с закреплённой в рогульке змеёй или колючкой, там гнездо шмелей потревожил - не критично, чтоб только насторожились.
   Как вспомню, сколько меня "дрессировали", чтобы появилась подобная лёгкость - аж передёргивает. Гоняли-то не просто так, а с мотивацией. Нет, "пряника" не было - один "кнут" и порой буквально. И если честно - это ещё одно из самых безобидных наказаний. Но - действенно, мать их...
  
   Останавливаюсь, Вслушиваясь в ветер. Пусть магия и блокирована, но это другое - многие охотники так умеют, причём даже не какие-то абстрактные чукчи/индейцы, а обычные любители. Снова пробежка и остановка... Ну точно - начинают окружать. Не то, чтобы меня прямо так "ведут", но это их дом, да и помощь духов много значит. Пусть духи эти по большей части не блещут даже зачатками интеллекта, но... Обернуться не могу, не могу уйти на Кромку, не могу использовать магию. Точнее - могу кое-что, но мало. И риск велик - меня может буквально вывернуть наизнанку. Так что из-за мелочей рисковать не стоит - пока.
   Река - сильно замусоренная, как нередко бывает в тропиках. Какие-то коряги, топляки... Здесь недавно прошёл сезон дождей, вот и нанесло. Вода успела уйти, а мусор ещё остался на месте. Примериваюсь - и длинными прыжками начинаю преодолевать преграду.
   Крокодил? И он к месту - приземляюсь на морду рептилии, пасть захлопывается с каким-то чавкающим звуком и голова резко (ещё бы - во мне около семидесяти килограмм!) уходит под воду. На склизком берегу не могу удержаться на ногах и съезжаю назад. Быстро выбираюсь - рыбки здесь водятся...
   Знаю, что пираньи и прочие хищники водятся далеко не в каждом водоёме, да и агрессивность у них зависит от многих причин. Но я-то новичок именно В ЭТИХ местах и рисковать как-то не тянет. Выбираюсь и с досадой замечаю - видно, где я вылез, видно хорошо. Маскировать? Долго - и не факт, что получится, так что ходу, ходу!
  
   Пошла территория, заросшая гигантскими деревьями. Внимательно поглядываю в небо... Нет, крылатых хищников достаточно крупного размера здесь нет. Оборачиваюсь и лечу "противозенитным" зигзагом, старательно (ибо жить охота!) избегая мест, где может напасть хищник.
   Устаю быстро - очень часто приходится махать крыльями и менять траекторию, а вороны (как и фениксы) птички крупные, мы скорее парим. Хорошо ещё, к воздушному "пилотажу" приспособлены много лучше других.
   Пусть и устал порядком, но около десяти километров по прямой преодолел, а это минимум два часа форы - от старых преследователей. Территория-то всё равно ацтекская, так что духи наведут новых. Но глядишь, не тот у них будет уровень - всё полегче.
  
   Пусть я и оборотень, но потею, да ещё как. Чувствую, что не просто пить хочу - организм на грани обезвоживания. Поглядываю по сторонам и особенно внимательно - вверх, не прекращая бежать, разумеется. Ну наконец-то! Лианы, в которых содержится вода!
   Несколько прыжков - и я на ветви гигантского дерева. Перерезаю лиану и пью чистую, вкусную, а главное - полностью безопасную воду. Несколько минут сижу, затем снова вниз, но раз уж попил, теперь надо и поесть... А что у нас из легкоусвояемой пищи? Правильно - насекомые!
   Слизни и гусеницы хоть и выглядят страшновато, но давно уже приучили, так что воспринимаю их как источник белка. И честно говоря - вкусного. Да серьёзно!
  
   Ночью темп пришлось сбавить и даже потратить пару часов на сон. Пусть я вижу в темноте, но не так уж хорошо. А всевозможные светлячки-гнилушки распространены не равномерно, а "пятнами". Вот и...
   Ночью приходится отгонять леопарда. Ну не совсем - но кошка крупная, килограмм на пятьдесят. Судя по запаху - зверь ранен, так что рискнул напасть на незнакомую добычу. Убивать его не стал - отвесил плюху, да сбросил с дерева. Выживет - его везение, а нет, так и хрен с ним.
  
   День-ночь-день-ночь - и вот я на границе Ацтлана. Границе не только географической, но и... физической, что ли. Большая, полноводная река была Чистой. В ней не водилось каких-то экзотических духов, а были нормальные водяные, русалки, кэлпи...
  
  
  
   Глава тридцать девятая
  
  
  
   Нормально переправиться не удалось - воздух здесь патрулировался ещё серьёзней. А потом... Потом меня нашли. Двенадцать ацтекских... егерей (?) с диковинными тварюшками на поводках. Такое ощущение, что тварюшки эти - мутанты какие-то, ну или выходцы из ОЧЕНЬ далёких миров.
   Действительно странные - фантазия на тему динозавров, над которыми потрудились инопланетяне. Во всяком случае, даже не знаю - как можно классифицировать шустрое подобие велоцераптора метра этак полтора до макушки - и с пучком явно ядовитых шупалец на голове. Ну и остальные - не менее... интересные.
   Егеря вооружены не единообразно - у кого-то причудливого вида палицы, у кого-то - мечи, боевые плети... Но у всех есть копья и все одеты в хлопковые доспехи*. Элита, блин...
   Сама элита - хрен бы с ними, но вот "петы"... Были бы это обычные собаки-волки-леопарды - не было бы проблем, с такой скотинкой знаком хорошо. А вот что ждать от таких... динозавриков - понятия не имею. Точнее - примерно могу представить, но полагаться в бою на это "примерно" - идея не самая умная. Вот те же щупальца на башке - может они удлинятся могут или "выстреливать" какую-то пакость или сами "отстреливаться или вовсе - чисто декоративная хрень для привлечения самок.
  
   Воины, тем временем, расходились полукругом, пустив вперёд петов. Лица серьёзные, но спокойные, суженые зрачки... Какой-то дрянью закинулись? Бежать - нет смысла, петы у них достаточно шустрые, всё равно задержат, хотя...
   Срываюсь с места и кидаюсь бежать. Писк-визг-рычание - и зверьё срывается следом за мной. Бегу так, чтобы они не слишком отстали, но это явно не тот случай - одна из зверушек, напоминающая длиннолапого крокодила с укороченной мордой, оказывается хорошим спринтером.
   Надеюсь, мои познания в биологии не подведут и уверенность, что она окажется не слишком маневренной, оправдаются... Прыгаю с разбегу на ствол дерева, резко отталкиваюсь вправо и... "Крокодильчик" не успевает развернуться как следует. Приземляюсь ему на спину босыми ступнями, кожа неожиданно горячая. Несколько быстрых ударов в районе позвоночника с расшатыванием клинка в ране - и отпрыгиваю подальше.
   С полминуты приходится заниматься настоящим паркуром - зверушки успели подобраться достаточно близко. Во время одного из прыжков "велоцераптор" оказывается рядом. Курткой-вещмешком бью его по голове, блокирую потенциально опасные щупальца, а "сестра" вспарывает шею.
   Что "крокодил", что "велоцераптор", ещё живы - крепки на рану. Впрочем, в погоне они уже не участвуют, так что похрен. Снова отрываюсь, растягивая противников в цепочку. Ацтеки заметно отстали - метров за триста от последней зверушки и почти за километр от меня. Ну да, стандартная тактика - зверьё загоняет и задерживает, воины сражаются с уже раненым и усталым противником - если этот самый противник вообще остался в живых.
   Миниатюрному тиранозавру (всего-то с хорошего телёнка размером), забрасываю в открывшуюся пасть ядовитый фрукт, напичканный для надёжности колючками. Пасть рефлекторно захлопывается, затем раздаётся обиженный вой и зверушка начинает крутиться на месте, пытаясь выхаркать подарок или достать его короткими лапками - я уже забыт.
   Невольно улыбаюсь - адреналин херачит. Пусть я и метаморф, могущий частично управлять не только внешностью, но и выделением адреналина, но особо не лезу, чревато. Так, контролирую, чтобы на мозги не давило.
  
   Ацтеки понемногу отстают, но не скажу, что сильно.
  - Бах! - раздаётся громкий хлопок и из группы преследователей в небо взлетает ядовито-красная ракета с густым дымным шлейфом. ёлки... Придётся ускоряться, пока "группа поддержки" не набежала.
   Ускоряться пришлось испытанным методом - рисковать. Не то чтобы я боюсь ран... Но когда неизвестны характеристики противников, то оно как-то... Может, у них даже кожа ядовитая!
   Так оно и оказалось - жаба переросток сперва плюнула в меня какой-то слизью (увернулся), а когда рубил "старшим" поперёк бока, с трудом увернулся от когтистой лапы, частично блокировав её всё той же курткой-вещмешком. Там, где он соприкоснулся с её кожей, ткань разъело. А ведь это шёлк!
   Побегав минут пятнадцать и угробив большую часть монстриков, начал загибать вбок. Попутно собираю... Да-да, всё те же колючки, змей и прочее. Не поможет? Поможет - хотя бы тем, что ацтеки рефлекторно отшатнутся или блокируют брошенную непонятную пакость. Пригодиться, короче.
   Резкий рывок навстречу оставшимся ручным монстрам Ацтлана - и вот я бешено кручусь волчком, стараясь даже не убить - просто зацепить как можно крепче, не попав при этом под ответный удар/укус/плевок. Получается, в общем-то, но плечо саднит - плюнули, судя по всему, концентрированным желудочным соком. Слегка зацепило, но неприятно.
  
   Воины, увидев гибель петов, тормознули и начали бежать не растянутой цепочкой, а плотной такой группкой, ощетинившись копьями. Бегу навстречу неторопливой трусцой. Ацтеки начинают расходиться тремя группами по четыре человека в каждой, норовя взять меня в клещи.
   Почти позволяю им это, но за десяток метров начинаю изображать паркуриста. Но понятно - работаю не "на красоту", а на целесообразность, так что выглядит это не слишком эффектно. Зато эффективно.
   Десяток прыжков - и вот я уже не в центре треугольника, а на одном из его углов и противостою не двенадцати одновременно, а всего четырём бойцам. Клинки в каждой руке, налетаю на ацтеков вихрем. Противодействуют умело, даже слишком: техника ещё ладно, но скорость, сила... Многовато для человека. Ах да - они же чем-то обдолбались...
   Их лица невозмутимы, но уголки глаз почему-то подёргиваются. Ловлю момент - и плюю колючкой в глаз одному воину, затем второму. Удачно - один просто падает навзнич - мёртв, дошло до мозга. Второй невольно отшатывается, но за глаз не хватается и построение не ломает - характер! Однако мне хватает и заминки, так что "младший отрубает руку ему и походя цепляет внутреннюю поверхность бедра у другого воина.
   Последнего из четвёрки спасли подскочившие воины, выставив угрожающе копья. Снова кручусь вокруг, не давая возможность помочь раненным. Хм... А они и не думают...
   Вкладываю клинки в ножны и перехватываю валяющееся на окровавленной земле копьё. Наконечник почему-то бронзовый, но какой-то зазубренный, с мелкими чешуйками, хрупкими даже на вид. Как интересно-то...
   Изображаю Царя Обезьян, прыгая вокруг них и закручивая невозможные финты из китайских единоборств. Фигня эта - чисто спортивная, что-то вроде художественной гимнастики с оружием, так что ТАКОГО здесь не видели. Смотрят внимательно, даже слишком.
   Хоп! И наконечник вылазит из груди одного из засмотревшихся. Яростный рёв остальных воинов - судя по всему, убил вождя. Ах да - у него же не просто хлопковые доспехи. У него они украшены перьями, читал что- такое - только "природной" знати положено.
   Атакуют пусть и яростно, но умело, прикрывая друг-друга. Отбиваюсь, не пытаясь заняться "акробатикой" - ловлю момент. Ага! "Старший" ныряет в прореху в классическом (для Земли) фехтовальном выпаде, "младший" же отбивает меч - деревянный, с обсидиановыми вставками. Зачем такое...
   Ёжкин кот, да вот зачем! Отскакиваю, держась за распоротую ногу - и снова начинаю изображать обезьяну. Обсидиановые вставки оказались достаточно эффективной штукой - пусть после столкновения с моим клинком немалая их часть и осыпалась, но дело своё сделали - задержали клинок. Вот и поплатился...
   К счастью, зацепили меня обычным мечом, а то как вспомню тот самый кремневый снаряд... Даже не сомневаюсь - обсидиановый меч создан по схожим принципам.
   Семеро - уже не опасно. Нет, я не самонадеян, просто окружить они меня теперь не смогут, строя толкового тоже не создадут... Ну да, группой умеют работать, но для "обезьянки"-паркуриста, да в лесу... Не актуально, в общем.
   Несколько минут прыгаю (а что делать - самая эффективная тактика в данный момент) вокруг них, пока не вынуждаю отойти в сторонку - и снова в моих руках копьё. Угрожающе приподнимаю и нацеливаю в ацтеков. Один из них - коренастый крепыш, непроизвольно облизывает спекшиеся сухие губы.
   Намёк на финт... И резкий посыл вперёд по всем правилам копейного боя. Увидеть и понять они успеваю, но отразить - нет, я банально быстрее и сильнее. Отпрыгиваю назад и хватаю ещё одно копьё. Начинаю ухмыляться - демонстративно, очень "нехорошо". Отрабатывал такие вот ухмылки специально.
   Зачем? Ну в сочетании с... Ки, могу заставить обосраться среднего человека. Не обывателя, а такого... Нормального мужика, прошедшего армию и работающего в мужском коллективе.
   Этих не получилось - закалка посерьёзней, но дрогнуть - дрогнули. Нет, раньше было нельзя - не было бы даже такого эффекта. А вот теперь, когда половина их товарищей лежит на земле...
   Издаю инфернальный рык (снова тренировался!) и начинаю атаковать. Агрессию буквально источаю, сочетая Ки и звуковую волну. Наконечником копья отвожу в сторону странного вида палицы, с какими-то причудливыми изгибами и крюками, чиркаю её обладателя по горлу и тут же - посылаю её дальше, в стоящего за ним воина со шкурой ягуара поверх хлопковых доспехов. Не слишком точный удар, но хватает - пробивает лицевую кость и застревает. Воин жив - пока...
   Время, время... Снова клинки - и вперёд, их уже немного. Орудую эльфийскими мечами, полностью сковав ацтеков. Как, впрочем - и они меня. Но - у меня есть ещё и ноги... Удар в колено одному, по ступне другому и... Через несколько секунд я добиваю ещё живого воина с торчащим из лица копьём, вытираю клинки и снова бегу к реке.
  
   Переправляться можно только одним способом - вплавь. Возможно, где-то подальше от берега я и смогу Обернуться или встать на Тропу, но пока... Вхожу в воду без всплесков и плыву старым "потайным" способом, когда руки в принципе не высовываются из воды. Никаких всплесков потому, что они могут приманить - как ацтеков и их "ручных" духов, так и "нормальных" духов реки, которые не всегда бывают дружелюбными.
   Проплыл метров пятьсот, когда на берегу показались преследователи. Слышу голоса - над водой они разносятся невероятно далеко. Языка не знаю, но... А, блин, обнаружили - слышу возбуждённые голоса и чувствую взгляд в спину. Что ж... Включаю "форсаж" и плыву так...
   Олимпийские медали? Не смешите - человеческие рекорды легко перекроет ЛЮБОЙ обученный оборотень, так что - нааамного быстрее. Плыву - краешком сознания пытаюсь нащупать ту грань, когда духи Ацтлана прекратят давить на меня. Рядышком, совсем близко, ещё чуть-чуть... Есть! И я взмываю в воздух, изо всех сил лупя крыльями.
  
   Пронзительный визг - и меня догоняют Кетцалькоатли. Ну то есть они могут называться как-то по другому, но как ещё обозвать пернатых змеев БЕЗ КРЫЛЬЕВ я не понимаю.
   Несмотря на отсутствие крыльев, двигаются они на удивление быстро и легко, догоняя меня. Уворачиваюсь, пытаясь заниматься воздушным боем, но не слишком успешно - они заметно больше, да и уровень пилотажного мастерства примерно одинаков.
   Тем не менее, интеллект (и любовь к компьютерным игрушкам тоже) кое-что значит - и вот одна пернатая тварь летит в воду с выклеванными глазами. Второй вцепляюсь в нос когтями. Пусть и не орёл, но кое-что могут и наши когти... Несколько ударов клювом... И срочно ретируюсь - подоспели его собратья.
   Тропа, тропа... Нет пока Тропы, как нет и магии - я ещё до середины реки не добрался. Нащупал... Так... Есть контакт! Но тут с неба пикирует явно демоническая тварь - и не одна. Уворачиваюсь, но меня пытаются схватить когтями, ударить крыльями и хвостом, плюнуть кислотой, слизью и огнём.
   Демонов... А в этом нет уже ни малейшего сомнения. Так вот - их становится слишком много, а по Тропе пока уйти не могу. Мало того, что... Не нащупал пока, так ещё и они перекрывают. Опасно, проще говоря - могу уйти и попасть прямиком к ним в "гости".
   Но что-то надо делать... Призываю Силу. Да, в птичьем обличии пользоваться её не мог - раньше. Сейчас же, когда стал фениксом, что-то такое начало проклёвываться...
   Особого выбора нет - или рискнуть - или быть убитым. Призываю Свет. Вспышка... И я проваливаюсь в беспамятство.
  
  
  
  
   Хлопковые доспехи* Много слоёв хлопка, сложенного особым образом. Защита достаточно надёжная - в частности, мушкеты конкистадоров не всегда их пробивали. У ацтеков же право носить хлопковые доспехи имела только знать или же воины, приравненные к таковым за заслуги. То есть ГГ встретился не с ополченцами, а с местной элитой.
   В начале двадцатого века такие вот доспехи, стилизованные под жилеты, были популярны у гангстеров. Они достаточно надёжно держали револьверные пули, особенно так называемого "останавливающего" действия. Правда, "ливер" отбивался достаточно серьёзно.
   Для "неверующих" - наган, несмотря на всю надёжность системы (и то, что пули у него считаются вполне "пробивными", а не останавливающими), метров с пятнадцати-двадцати не пробивал обычный зимний тулуп. Застревали пули.
  
  
  
   Глава сороковая
  
  
  
  - Ты кто, существо? - слышу я как будто сквозь сон. Вопрос повторяется снова и снова. В конце-концов, это так меня раздражает, что отвечаю раздражённо:
  - Ворон! Архимагистр-некромаг Рэй-Шпага! - и открываю глаза.
  Надо мной склонилось... нечто, которое я не сразу, но опознаю - водяной. Это не раса, а скорее воплощённый дух, так что выглядеть они могут по разному и выдают их только некоторые детали.
   Конкретно этот выглядит как помесь сома, коряги и человека. Несмотря на описание, выглядит водяной вполне гармонично. Кстати... Я в воде нахожусь. И как, собственно, могу дышать и говорить? А, ну да, водяной же... Магия у них своеобразная, так что да, возможно и не то.
  - Видел ваши игры, - заявляет Хозяин Реки, - неаккуратно.
  - То не игры, то я с демонами дрался.
  Водяной смешно жуёт толстые, отвисающие губы с щетинками.
  - Демоны? Не есть хорошо. Ещё воевать с ними будешь?
  - Непременно.
   Довольный кивок, какое-то... мурчанье (?) и ко мне подплывают младшие духи, напоминающие русалок - достаточно отдалённо.
  - Помогу, - заявляет тем времен водяной, - демонов не люблю.
  Смотрит на меня с некоторым сомнением:
  - Не обманываешь?
  Приношу клятву Силой и Хозяин Реки довольно кивает.
   Далее последовал сложный разговор - сложный потому, что это всё-таки дух и он СИЛЬНО отличается от людей или Иных. Они по другому думают, мыслят... Насколько по другому? Ну для примера - понятия времени у них не существует, как и понятия пола. Вот теперь попробуйте представить - КАК может мыслить подобное существо.
   "Мой" водяной стар, очень стар - и только поэтому он может хоть как-то понимать меня - а я его. Скажу сразу - нечастый случай. Обычно общение с духами выстраивается с помощью ритуалов - кинул кусок хлеба в водоём - просишь о временном покровительстве. Ну и прочее в том же духе. Что-то посложнее - целая проблема.
   Демоны ему не нравятся, но довольно абстрактно - они могут загадить Реку. Не нравятся ему и ацтеки, потому как - "Завели у себя непонятно что". Но к сожалению, пусть они ему и неприятны, причин воевать с ними водяной не находил. Это они демонов пригласили? Нет, не понимает взаимосвязи...
  
   Младшие духи отбуксировали меня сложными путями к одной из проток Реки, где точно не было никаких ацтеков или "странных духов". Выныриваю - и меня тут же начинает рвать - вода выходит из лёгких.
  - Фуу, - выдыхаю я облегчённо и встаю на ноги, - ну и приключение.
   Не понял...
  - Фуу, ну и приключение, - ещё раз повторяю я, как следует прокашлявшись. Тонковат голосок. В голову приходят странные мысли и первым делом смотрю на руки, затем заглядываю в штаны... Ну так и есть - помолодел.
   Создаю Зеркало и внимательно рассматриваю отражение, мрачнея с каждой секундой. Отражается там кавайная версия меня, выглядящая лет этак на двенадцать. Наверное, именно так и выглядел бы я, если б родился чистокровным вороном. Красив, даже слишком. Если раньше красота как-то перебивалась... брутальностью, что ли, то теперь... В общем, мимо ТАКОГО ребёнка невозможно пройти равнодушно - сплошное мимими. ёлки.
   Почему такое произошло, понятно и так - феникс, смерть, возрождение. Хорошо ещё не младенец... Вот только меня мучают несколько важных вопросов. Прежде всего - Сила. Начинаю прогонять сложнейшие Плетения/Заклинания/Заклятья... всё по прежнему, почти никаких изменений. Затем воинские комплексы - и снова тело слушается так, будто никаких изменений не происходило. Оборачиваюсь - и вижу, что пернатый облик сильно изменился, теперь я "чистый" феникс.
   Наконец, снимаю штаны и... включаю метаморфизм - "краник" послушно увеличивается до "взрослых" размеров. Затем вспоминаю приятные моменты с Нефертари... Работает! Окончательные испытания буду проводить уже с женой, но... не всё так плохо.
   Скажу даже, могут открыться и приятные моменты - возможно, увеличатся магические Силы, когда организм начнёт расти. И кстати - сколько я буду расти до "взрослого" состояния? А то метаморфизм-метаморфизмом, но... Член - одно дело, но увеличить всё тело не смогу. А с таким телом выстраивать отношения с окружающими может быть проблематично. Мимими.
   Прогнав тестовый режим, начинаю попытки сориентироваться на местности. Взлететь? Не так-то всё просто - я толком не знаю, как далеко меня отбуксировали и на какое расстояние от границ Ацтлана может летать всяческая пакость.
   Ещё одна интересная мысль - а если попытаться убить меня сейчас, в детском облике, то не станет ли попытка "зачётной"? Очень может быть - не факт, что организм сможет ещё раз "откатиться" назад. А если и да, то кем я стану... Детсадовцем?
   Сориентировался... Прилично отбуксировали, но лететь пока не хочу - не настолько, чтобы можно было не опасаться нападения. Так что - ножками.
   Из одежды только штаны, которые теперь несколько великоваты, да шёлковый пояс с эльфийскими клинками - тоже великоватыми. Нет, справлюсь и с такими - благо, столько фехтовальных школ "вбито" в подкорку... Просто не так удобно. Штаны с низкой мотнёй (юг, "хозяйство" должно проветриваться), так что приспосабливаю пояс вместо лямки и теперь они мне аккурат до солнечного сплетения. Пристраиваю клинки - и вперёд.
   Отошёл на полсотни километров - к вечеру следующего дня. Эй, это всё-таки джунгли, а не степь, здесь порой и несколько километров день - расстояние более чем солидное! Помню, что могу уйти и по Тропе, но зачем рисковать? Во первых - не знаю, насколько далеко демоны и как сильно они могут влиять на Кромку. А то знаете - "в гости" к ним как-то не хочется. Ну и второе - я же всё-таки несколько изменился и не знаю пока, насколько.
   Если воинские упражнения или проверка Силы достаточно безопасны, то ходить по Тропе лучше там, где есть какие-то знакомые ориентиры-якоря. В противном случае, уйти можно далеко...
   Да что далеко за примером ходить! Общеизвестно, что дети по другому воспринимают многие вещи - вкус продуктов, течение времени, эмоции... Так что рисковать нет никакого желания - только дома, под присмотром опытных Старейшин.
  
   Всё, больше не ощущаю никаких демонических эманаций. Вызываю Шарика и пет появляется, радостно виляя... тем, что сейчас у него вместо хвоста. Язык, сотканный из частиц Кромки, радостно облизывает моё лицо. Узнал, кончено же - я для него ни капельки ни изменился, такие создания многое воспринимаю совершенно иначе.
  - "Домой, Нефертари, хозяин жив, хорошо", - транслирую ему цепочку образов и отправляю "делегатом связи". Через несколько минут он вновь возникает около меня - уже с информацией от жены.
  - "Цел? Помощь нужна? (фигурки вооруженных родичей, медицинские препараты, кучки золота)"
  - "Цел. Нет. Домой через несколько дней (закат-рассвет, закат-рассвет)"
  
   Жду около часа, но видимо, всё понятно, так что Шарик появился уже по собственной инициативе - пообщаться. Некоторое время вожусь с ним, не заходя на Тропу, затем отпускаю и Оборачиваюсь. Лечу, играя в воздушных потоках - новый птичий облик отличается достаточно заметно и сразу скажу - в лучшую сторону.
   В смысле - в лучшую с "пилотажной" точки зрения, но вот незаметным меня теперь никак не назовёшь... Впрочем, заранее расстраиваться не спешу - ведь получилось пользоваться Силой в крылатом облике, так что возможно - смогу и способности метаморфа подключить.
   Примерно направление знаю, но именно примерно, да и места незнакомые, так что - путешествие предстоит не самое короткое. К полудню следующего дня вижу посёлок. Начинаю "листать" имеющуюся в голове информацию... Нет, даже представления не имею - чей.
   Немного снижаюсь... А, Этрурия - строения специфические. Конкретней сказать не могу - не слишком-то интересовался. Помню только, что относится к союзникам, но таким - условным. Условным потому, что особых точек пересечения нет, разве что культурные - общие боги и всё такое.
   Снижаюсь уже без опаски - Эшмуна в разных его "вариантах" знают многие, а если знают, то и жрецов не тронут. Как и положено - Перекидываюсь метров за триста до сторожевых вышек. Что интересно - сторожевые вышки есть, а ограды нет. Обернувшись, иду медленно - даю возможность рассмотреть получше, доложить местным Старшим о прибытии путешественника.
   Зачем я сюда вообще залетел? Так координаты уточнить, а то ведь только примерно представляю, где именно нахожусь. А это самое "примерно" может оказаться лишними сутками.
   У ворот не слишком представительная делегация из десятка ополченцев с луками, парочка магов низкого ранга - но даже это многовато для посёлка, и несколько стариков. Выпускаю Силу и маги тотчас ломают спины в поклонах.
  - Мастер Крапон, целитель.
  - Подмастерье Фуфлун, погодник.
  - Архимагистр Рэй-Шпага, - представляюсь в ответ. Непонимающие взгляды остальных людей, но поскольку маги серьёзны, то представляются люди по всем правилам.
   Как ни странно, но главными в поселении оказались маги. Странно потому, что мы обычно предпочитаем позицию "в сторонке" - так удобней. Но у этрусков маги и жрецы - одно и тоже, да и позиции жрецов будут посерьёзней, чем в Карфагене или Венедии.
   Сижу в доме Крапона, с любопытством осматриваясь по сторонам. Любопытство не наигранное - детские эмоции "рулят". Домашние мага-жреца всё время норовят зайти в залу, умилённо поглядывая на меня. Ну да - грёбаное мимими... Раздражает - и довольно сильно, но молчу. Попытался в своё время перед Зеркалом строить грозную физиономию - получается ещё умильней. Так что делаю вид, будто не замечаю - не хочу выглядеть глупо.
   Разговор о погоде, пока не приносят еду. Не то чтобы голодный... Однако понятие "переломить хлеб" родилось в незапамятные - даже для воронов (!) времена. Тут сразу несколько понятий - если ты с кем-то ешь, то ты ему доверяешь. После (или во время) совместной трапезы, строить какие-то нехорошие планы на сотрапезников - гневить богов. Ну и хлебобулочные - по ряду причин, нечисть их избегает, так что...
   Ем с удовольствием, налегая на пироги - организм требует. Наконец, отваливаюсь и сижу, отхлёбывая квас** и сыто отдуваясь.
  - Кхм, дозволено ли мне будет узнать, как ты появился в наших краях и... в таком... непривычном виде, - спрашивает Крапон, после "незаметных" переглядываний с Фуфлуном.
  - Дозволено, - и рассказываю сокращённую версию.
   Люди бледнеют - они и раньше без восорога относились к Ацтлану, а после новости о демонах... В общем, понять можно - ацтеки в качестве соседей, явление не самое приятное. И пусть соседство это дальнее - свыше пятисот километров, но - неприятно...
   Да, я много преодолел - даже для феникса. Но упоминал уже, что "пилотажные" и "аэродинамические" качества повысились, да и удачно поймал воздушное течение.*** Я хоть и птица... Или птиц? Но сочетание инстинктов с разумом и академическими знаниями, позволяет находить наиболее оптимальные воздушные пути даже в незнакомом месте.
  - Война? - мрачно спрашивает Фуфлунс. Киваю.
  - Нас зацепить может?
  Задумываюсь.
  - Разве что теоретически.
  Облегчение в глазах присутствующих видно очень хорошо.
  - Но всё равно - на вашем месте я бы поберёгся.
   Поев и уточнив координаты (вот туда пойдёшь - на две ладони правее солнышка), Оборачиваюсь и лечу. Только в воздухе понимаю, что мог бы попросить хотя бы рубашку. Нет, не буду возвращаться...
  
   Несколько дней (и порталов) спустя подлетаю к кварталу Фэйри - предварительно отметившись в Ковене и Страже, облик-то у меня новый, нужно включить его в сторожевую систему Города, чтобы не реагировала лишний раз. Приземляюсь во дворе и... натыкаюсь на Ганса.
   Недоумевающий взгляд, узнавание и дикий хохот. Га... Га... Гаврош, мать твою! - произносит он, тыча в мою сторону пальцем.
  
  
  
  Гаврош* Персонаж известного романа Гюго, мальчишка беспризорник.
  
  Отхлёбывая квас** Напитки на основе брожения известны с незапамятных времён и известны крайне широко.
  
  Поймал воздушное течение*** При длительных перелётах птицы обычно пользуются воздушными течениями. Скорость воздушных потоков может достигать весьма значительных величин, так что "по кривой" ГГ мог преодолеть куда большее расстояние.
  
  
  
   Глава сорок первая
  
  
  
  - Ой, - было первое, что сказала жена при виде меня, а затем..., - Хи-хи-хи! Милый, ну где ж ты так вляпался!
  Рассказываю, но слушает она плохо, норовя потрепать за щёчки, погладить по голове и даже посадить к себе на колени. Терплю - во первых, ситуация и правда достаточно забавная, а вторых (и это самое главное) - это нервное.
   Узнать, что твой муж был похищен, бегал как загнанный зверь, сражался с демонами и наконец - умер... Это как-то слишком. На этом фоне "откат" в детство - полная ерунда, над которой можно и постебаться.
   Стёб - это полбеды. Хуже другое - она перестала воспринимать меня как сексуального партнёра. Нет, мог бы и воспользоваться "правом мужа", но не хочу. Хочу привычной страсти, а не делать так, что она ощущала себя педофилом. Так что - жду.
   Прекрасно понимаю, что через несколько дней она привыкнет к мысли, что хорошенький мальчуган - это я, её муж. Тогда и... А пока - терплю, ну и к наложницам бегаю. Тем более, что одна из них - индусского типа, аж вся загорелась при виде моего нового облика. Судя по всему - была предрасположенность...
   В тот же день посетил и Дачу, пообщался с родными.
  - Сашка, ты?! Живой! - такими были первыми слова родни. Затем много объятий, слёз... Ну а затем по накатанной - смех и попытки потискать.
  - Дядь Саш, ты такой умильный стал! - восторженно пищала Вера, - прям пусечка!
  К сожалению, новое прозвище среди домашних приклеилось и до самого вечера кроме как "Пусечка" меня никто не называл... Спасала только выдержка некромага (а у нас контроль эмоций должен быть на особенно высоком уровне) и способности метаморфа к контролю эмоций. И даже при таком "дуёлкиже" выдержал с трудом.
   Вера с её обнимашками - это даже не поверхность "айсберга", а самая-самая верхушка. Всё-таки для неё я авторитет - привыкла видеть во мне не просто старшего, но и умного (что не всегда совпадает). Ну и потом - она уже пообтёрлась с воронами и представляла мой настоящий уровень.
   А теперь представьте, КАК затискали мать с сестрой, тётка... Честно скажу - несколько раз с трудом сдержался от заковыристого Проклятия. Ну, что-то вроде поноса - недельки этак на две... Сдержался с трудом, но сдержался - чем и горжусь.
  
   Здесь же, на Даче, проверили способность ходить по Тропе - и я оказался прав. Прав в том, что не лез туда самостоятельно. Как и предполагалось - сильно обострились и/или изменились некоторые... чувства.
  - Интересно-интересно, - с восторгом маньяка бормотал Учитель. Затем отлучился ненадолго - и вот уже все Старейшины и почти все Старшие изображают маньяков...
   Восстановить способности я смогу быстро, но сам факт, что отношение к Кромке изменилось, говорил о многом. Если проще - Кромка, это что-то незыблемое и одновременно изменчивое - ну вроде как океан. И вот представьте, что в океане вдруг появляются течения с пресной водой, которая не смешивается с солёной. В теории-то можно представить и не такое, но вот осуществить это практически - хренушки.
   Три дня ушло на рассылку информации о моих приключениях всем важным лицам, уточнение некоторых деталей этих самых приключений. Ну и конечно же - работа, изучение своих способностей.
   Изменением "чувства Тропы" не обошлось. Поскольку теперь я "чистый" феникс, то прорезались новые способности. В частности - умение изменять свой крылатый облик. Пока совсем немного, но и то.
   Фигня? Да не скажите - стал-то я настоящим "жар-птицем", а с такой расцветкой... опасно. Появилась возможность манипулировать Силой в птичьем облике - напрямую, без Плетений. Не знаю, выйдет ли из этого что-то более серьёзное, но и этого хватило - от счастья я долго бегал по Даче и орал всякую бессмысленную хрень.
   Ну сами представьте - теперь Небо для меня безопасно. Не полностью, но скажем так - в пищевую цепочку меня теперь смогут включить очень немногие воздушные хищники. Не уверен, но кажется мне, что сейчас я бы справился с теми демонами. Или по крайней мере - битва шла бы более-менее на равных.
  
   Выступление в Совете Ста Четырёх было... незабываемым. Народ здесь собрался в основном весьма неглупый, умудрённый опытом и прямо скажем - немолодой. И мой выход стал настоящим испытанием как для меня, так и для них. Ну сами посудите - они уже в курсе моего нового облика, да и отношение к Рэю-Шпаге весьма серьёзно. Но... Вылез я в центр Зала - и у доброй четверти лица стали умильными-умильными.
   Отошли быстро, но время от времени "рецидив" случался. И как ни печально - в самых серьёзных местах.
  - Демонов и демонопоклонников нужно уничтожать, - сурово говорю я. Правильные, эффектные жесты, великолепная риторика, дикция... Даже ритмика речи поставлена образцово! И что? И снова - умильные физиономии дедушек, пришедших поддержать внука на школьном утреннике...
   Смотрю на присутствующих и прерываю речь.
  - Высокое Собрание, я вижу, что мой новый облик некоторым членам Совета мешает воспринимать меня адекватно.
  Делаю паузу, выразительно глядя на некоторых.
  - Поступлю проще. Я не буду вас убеждать начать войну - война уже начата и начата не нами. Согласитесь - нападение на одного из членов Ковена и Совета, похищение... Богохульство, в конце-концов*. Насколько я знаю, подобные... нехорошие вещи случились не только со мной?
   Здесь я опираюсь на слабые слухи и логику - я не настолько важная птица, чтобы вся эта катавасия была исключительно из-за меня одного - несмотря на порталы.
  - Вижу, что прав. Думаю, что некоторые из вас грешили на происки конкурентов. Но сами посудите - кто будет... мешать соседям сейчас, когда начались нехорошие шевеления с демонами?
   Смотрю - задумались... Сейчас я давлю на эмоции - большая часть неприятностей у сенаторов вполне Карфагенского происхождения, но пусть задумаются, а то знаю я их - "раскачиваться" они могут долго. "Добиваю" простым перечислением неприятностей, которые ацтеки уже доставили конкретно мне и Карфагену в частности. Затем - неприятности потенциальные.
  
   Итак, война объявлена! Карфаген и финикийские города вынули меч из ножен. Думается, что и союзники в стороне не останутся - венедов проблема уже коснулась, да и остальные вряд ли захотят оспаривать волю богов и оставаться в стороне, когда появились демоны.
   Понятно, что у городов Союза вклад в предстоящее... мероприятие будет непропорциональный - здесь не бывает уравниловки. Прежде всего вкладываются наиболее заинтересованные, а остальные - кто как. Многие и вовсе пришлют исключительно добровольцев, да и то - по остаточному принципу. Ну да как обычно...
   В Городе война началась громко и пафосно, с перечислением всех неприятностей, что причинил нам Ацтлан. Особо упирали на то, что нападение было не спровоцированным (попытка Вторжения в Союзный город) и оскорёлкиющим богов (фальшивый гонец, демоны). Добровольцев было много.
   Тот факт, что основные причины массовых смертей были как раз из-за проблем с порталами (Прорывы, Вторжения и прочее - с сопутствующими эпидемиями) и порой из-за этого вымирали целые города, то сами понимаете - к ацтекам отнеслись очень недружелюбно.
   Правда, "добровольность" некоторых воинов была достаточно сомнительной. Вот захотелось повоевать местному купцу/аристократу за благое дело - так записывался с личной дружиной. Будет ли воевать он лично или засядет где-то в тылу - не суть важно, его воинам в тылу точно не будет места... А с другой стороны - они ведь сами выбрали профессию наёмника.
   Неожиданно (для меня) оказалось много храмовых бойцов (всё то же пресловутое оскорбление богов) и верующих, среди которых очень много ветеранов, пожелавших погибнуть не в постели, а в Священном Бою. Однорукие, одноногие, одноглазые, кособокие, покрытые шрамами - они собирались перед "своими" храмами в радостно гомонящие толпы.
   Непривычно, что радостно? Так гибель в бою против ТАКОГО противника смывает множество грехов (а их накопилось, да...) - боги сами сказали. А в существование загробного мира здесь не просто верили - знали. Так что предстоящую войну многие воспринимали как праздник - немного потрудиться, зато потом место в раю и приличная реинкарнация обеспечены... Вообще, существование богов меняло многие вещи, привычные Землянам.
   У меня же из-за этого квеста возникла проблема - меня не отпускали на войну. Тут и "откат" в детство, и ценный специалист и... Много всего, в общем. В обычное время я бы не рвался, но беготня по джунглям в качестве дичи откровенно меня разозлила. Ну и проблемы эмоций, связанных с новым возрастом...
   Отошёл, но не сразу. В самом деле - на хрена мне лезть в эту заварушку? Что от меня будет польза - даже не сомневаюсь, но я прежде всего учёный, а не вояка. Так-то я может быть и "полез в бутылку", несмотря на выдержку некромагов**, но "откат" в детское состояние и проблемы с Тропой никуда не делись. Ну а позже Нефертари привыкла, что я выгляжу... непривычно - и в постели у нас всё наладилось.
  
  - Интересно, - задумчиво говорит супруга в перерыве между "схватками", глядя в потолок, - я бы после гибели в тот же возраст "откатилась" бы?
  - Примерно. Думаю, что это связано как с формированием мозга***, так и с половым созреванием. Если ещё раз "откатит", то думаю, могу потерять часть воспоминаний.
  - Да уж, - жена кладёт руку мне на живот, потихонечку сползая пониже, - и мне почему-то кажется, что это будут прежде всего личные воспоминания.
   Разговор прервался - по вполне понятным причинам. Однако позже супруга показала мне портреты, скульптуры и... голограммы**** возраста потенциального Отката. Ну что сказать... Ребёнок был необыкновенно милый, но - именно ребёнок. Не уверен, что смог бы лечь в постель с женой, если б её отбросило в этот возраст. Понимаю, что это всё равно была бы именно она, но...
  
  
  
  
  Богохульство, в конце-концов* Некто, вручивший ГГ портал, представился как посланник храма Эшмуна. По местным меркам - вопиющее преступление.
  
  Несмотря на выдержку некромагов** ГГ изрядно преувеличивает эту самую выдержку - вороны всё-таки долгоживущие и весьма эмоциональны. Эльфам уступают, но сильно "превосходят" людей. Выдержка, конечно же, имеется - вот только она скорее результат опыта и "палочного" обучения. Они могут эмоции не показывать и даже какое-то время сдерживать или приглушать, вот только эти самые эмоции всё-таки есть.
  
  Формированием мозга*** Мозг примерно к тринадцати годам формируется настолько, что сознание к этому времени (не опыт и не знание!) уже достаточно взрослое. Соответственно, человек может в полной мере (с поправкой на недостаток жизненного опыта и некоторую инфантильность) отвечать за свои поступки и заниматься сложной интеллектуальной деятельностью.
  
  Голограммы**** Если это выглядит как голограмма, то не буду придумывать другие, "специальные" названия.
  
  
  
   Глава сорок вторая
  
  
  
   Начало официальных военных действий ознаменовалось не крупными сражениями, а "укусами" спецназа. Прежде всего разведка территории предстоящих боевых действий. Так что главную роль играли наши крылатые, выполняющие функции проводников у... Назовем это спецназом.
   Уже через пару недель количество таких групп было доведено почти до сотни. Ну и соответственно - спецназ в дальнейшем будет заниматься не только диверсиями и "художественной резьбой по горлу", но и поведёт уже "настоящие" войска.
   Огромную роль здесь стали играть Земляне - с самого начала. Прежде всего - ради репутации, которую проще всего заработать на войне, где суть людей и нелюдей раскрывается достаточно быстро. Впрочем, мои земляки преследовали не только меркантильные интересы - демонический пантеон их/нас сильно встревожил.
   Кстати - Земляне сходу заявили о себе как о крутейших бойцах. Напоминаю - у нас приходилось "работать" с учётом как магических, так и технических "приблуд", при этом самим не слишком полагаясь ни на магию, ни на технику. Специфика такая, ведь что что электроника, что артефакторные системы как "радиолокации", так и "стеллсов", были достаточно громоздки.
   Так что, попав сюда, Земные вояки чувствовали себя... Нет, не как на курорте - обстановка всё-таки незнакомая. Но в общем, не находили в ситуации ничего страшного - несмотря на противодействие духов. Тем более, что это на Ветви мало кто жил в "неудобьях" вроде джунглей, высокогорья или пустынь.
   У нас была противоположная ситуация - большая часть конфликтов как раз и проходила в этих самых "неудобьях". Как ни парадоксально звучит, но Земляне оказались более боеспособными, чем местные.
   Блокировка магии? Ну что вы - это можно очень немногих заблокировать. Когда же на территории начинает резвится несколько тысяч вояк десятков рас - "настройки" выставить не получится. Да и откровенно говоря - Сил у местных духов на это не хватит. Так, могут помешать разве что по мелочи.
   Правда - и мелочей хватало, чтобы осложнить нам жизнь. В частности, Тропы открывать было рискованно - соседство с демонами и возможный поход "в гости" как-то не вдохновляли. Можно, в общем-то, но едва ли не на расстоянии видимости. Могли открывать Тропы и "монстры" вроде Юлия, Рэйвена и других Старейшин. Теоретически мог и я - но не сейчас, "настройка" ещё не закончена.
   Так что особо не их открывали - очень уж "громко" получалось - и при этом намного медленней чем хотелось. Использовали их разве что для экстренной эвакуации и масштабных диверсий с местными аналогами взрывчатки.
  
   Хорошо-то хорошо, но даже жёстких Иных с Земли коробило от некоторых местных реалий. В частности, ВСЕХ ацтеков предполагалось "пустить под нож". До такого на Земле давно уже не доходило...
   Могли вырезать целиком всю семью или даже клан, но происходило это не слишком-то часто. И честно говоря, в таких случаях больше говорили о поголовном вырезании - детей обычно (по возможности) всё-таки не убивали. Так - менталистика, изменение памяти - и на усыновление куда-нибудь подальше. Подобную "мягкотелость" не афишировали просто потому, чтобы "дикие" кланы хоть немного держались "в рамках".
   Так вот - вырезать почти полумиллионное население Ацтлана, было насущной необходимостью.
  - Не знаю, что они там экспериментировали, - морщится Верховный как от зубной боли, - но это теперь не люди.
  Видя наши выразительные лица, поправляется:
  - Нелюди, если точнее. Дело даже не в физиологии... Хотя дам потом посмотреть материалы - плохо станет. Они вроде как частично демоны, понимаете? Таких не перевоспитаешь, ничего не сделаешь.
   Позже посмотрел материалы и сразу скажу - замутило. Не знаю, как - но ацтеки стали частично... тараканами. И учтите - я не просто просмотрел бумажки, я изучил доставленные тела как нейробиолог и некромаг (кстати, у меня уже начала появляться полноценная нейробиологическая лаборатория - таскают с Земли). В подробности вдаваться не буду, но для примера - своих... детёнышей они рождали в своеобразных полумягких яйцах - и не меньше, чем по полдюжины зараз. Меньше был и срок вынашивания, быстрее половое созревание...
   В общем, нам повезло, что мы наткнулись на них именно сейчас. А точнее - что они просто-напросто поспешили. Помедли они лет этак двадцать - и противостоять пришлось бы не полумиллионному населению, а как минимум двадцати миллионному.
   Вот, кстати, один из недостатков Ветви - подобных происшествий здесь хватает, иначе народу бы проживало НАМНОГО больше. А так, несмотря на общее благополучие, время от времени "всплывает" что-то... нехорошее - и "кровопускание" достигает таких масштабов, что "под нож" идут целые Империи...
  
   Стыдно сказать, но несмотря на патриотизм и прочее, жители Карфагена не слишком активно записывались в войско. Были добровольцы среди ветеранов и верующих, храмовые бойцы, но в целом... слабовато. Зато жители Ладоги подключились сами и подключили родню - не только славЯн, но и слОвинов, слАвинов, венедов, венетов, антов, роксолан, русь, асов и прочих скифов, задействовав как родственные, так и союзные связи.
   Узнав их уровень, охренел не только я, но даже Рэйвен с Юлием - некоторые добровольцы прибывали из таких далёких миров...
  - Мда, на Земле о таком национальном единстве можно только мечтать, - с "деревянным" выражением произносит Ганс на наших посиделках.
   Несмотря на столь благие вести, настроение у нас едва ли не похоронное - стыдно. Дело даже не в том, что вороны ассоциировали себя со славянами - нет, это не так. Просто на фоне ладожан и их родни даже мы, вороны, всегда гордившиеся единством, выглядели откровенно блекло.
   Порадовали и представители долгоживущих из Союза - воинов и магов было немного, зато каких!
  - Умно, - прокомментировал Ганс, как только познакомился с прибывшими длинноухими. Смотрю вопросительно.
  - Прислали действительно лучших. Не факт, что они будут активно воевать - эльфы умеют находить "обстоятельства непреодолимой силы", хотя... в парочке сражений точно покажут себя. Но вот пиар... Прислали лучших, причём мельком глянул - там едва ли не половина разбирается в дипломатических тонкостях и разведке. А значит что?
  - Что? - послушно спросил один из молоденьких воронов.
  - Прежде всего они будут наводить контакты, демонстрировать своё благородство, "показывать товар лицом". И ведь к месту, к месту! Здесь уже собрались представители как минимум трёхсот городов да племенных Союзов. И длинноухие пропиарятся перед ними на высшем уровне. Недурно, не правда ли?
  - Недурно, - соглашаюсь с ним, - но и мы...
  Разведчик хихикает как-то по девчоночьи:
  - Нам можно!
   Да, мы тоже пиаримся на полную. Землян возглавила именно наша Стая (вассалитет и старшинство, не забыли?), так что... А одних только активных бойцов и магов - причём ВСЕ (!) высокого класса, участвующих в войне, уже набралось больше пяти тысяч. Эльфы-Земляне, кстати, тоже предпочли воевать под нашими знамёнами, несмотря на возможность (прямо скажем - скорее теоретическую, поскольку местных особенностей пока толком не знали) присоединиться к сородичам или даже выступать отдельно.
   Подробностей не знаю, но кажется, с местными длинноухими наши земляки как-то не сходились. Разные условия существования породили разный подход к проблемам и даже Земные традиционалисты выглядели на фоне местных эльфов едва ли не анархистами.
   Гоблины и орки к походу подошли довольно формально, но откровенно говоря - не намного уступили Карфагенянам. И это при том, что им-то как раз непосредственной опасности не было... Мои нынешние сограждане даже такую ситуацию воспринимали прежде всего как возможность подзаработать, снабжая армию строительными материалами и продовольствием. Мда... С воронами уже обсудили это и нашли нездоровым. Так что будем собирать данные и думать - то ли поднимать вопрос в Совете и перевоспитывать горожан, то ли просто плюнуть и сделать в памяти "зарубку".
   Вообще, склонность к излишнему торгашеству имеется у всех финикийцев. Вояки они храбрые и умелые, но если сочтут, что воевать "невыгодно", могут "слиться", попытавшись решить проблему другими способами. Иногда это получается, но вообще-то излишняя "хитрожопость" на Ветви не приветствуется.
  
   Несмотря на то, что непосредственно в боевых действиях участвовать мне запретили (да и сам я, когда подостыл, уже не рвался), работа нашлась. Порталы, что ж ещё. Упоминал уже, что "дырку в заборе" могу сделать где-то за неделю, если вторая точка находится в том же мире и сравнительно близко. Ну и озадачили.
   Поломать голову пришлось - не хотелось лезть на территорию Ацтлана. Но здесь выручила Нефертари, притащив от родных схему*, по которой можно одну из точек "привязать" к... Да назовём это артефактом.
   Так вот, портал "привязывался" и открывался потом без всяких проблем. Но было и "Но" - схему дали под клятвенные заверения, что не буду использовать её иначе, как с одобрения семьи Ра. И второе - такой портал был дороже обычного чисто по материалам, но работал не больше двух недель. Жалко, но в принципе, нам и этого было вполне достаточно.
   Использовать его планировалось следующим образом: подготовить как следует лагерь со всеми припасами, включая пронумерованные столбы для укреплений, после чего живенько перетаскать всё это через портал на территорию Ацтлана. То есть получится форт, стоящий на территории врага и на который уже можно будет опереться.
   Такие вот "пронумерованные" форты сооружаются буквально за день - как конструктор**. Понятно, что без помощи магии мы бы провозились куда как дольше, но если она (магия) есть, то почему бы не воспользоваться?
   Ещё парочку фортов планировалось возвести другими методами, но не лезу в чужую епархию - секретность. Не то, чтобы сильная, но чем меньше посвящённых, тем лучше. Да и откровенно говоря - приблизительно я представляю, а подробно - просто неинтересно.
  
  
  
  Выручила Нефертари, притащив от родных схему* Несмотря на всю иронию над ними, а местами и откровенную вредоносность, "Древние Знания" действительно существуют. Другое дело, что толку от них обычно мало...
  
  Такие вот "пронумерованные" форты сооружаются буквально за день - как конструктор** Иван Грозный при осаде Казани построил крепость у реки, тщательно пометив все столбы. Затем сплавил по реке и установил рядом с Казань в рекордно короткие сроки. Опираясь на крепость (Свияжск), русские войска взяли Казань, навсегда включив его в земли России.
  
  
  
   Глава сорок третья
  
  
  
   Война-войной, работа-работой, но выбираться из дома всё равно надо. Появляюсь теперь только в сопровождении охраны и только по проверенным маршрутам. Как удалось выяснить (исключительно из косвенных данных), для Ацтлана я и в самом деле был врагом "номер один", а точнее - для демонических покровителей государства.
   Портал на Землю что-то там нарушил с равновесием и боги Ветви получили возможность... Никто не понял, какую именно, но вроде как демонов на Ветви стало легче не то искать, не то пинать им задницы. Так что попытку Вторжения на Ладогу тоже спровоцировал именно я. Демоны зашевелились и попытались сыграть "Ва-банк", причём как я понимаю, особого выбора у них просто не было. Отсюда и "пламенная" любовь ко мне...
   Как узнал такую новость, скажу честно - перепугался до усрачки. Это в теории хорошо рассуждать о Силах Света, противостоянию Злу и прочем. В реальности же, когда именно ТЫ оказываешься на переднем фронте это самого противостояния, причём одним из главных героев...
  - Да я-то не против повоевать с демонами, - пьяно жаловался я Гансу, - но честно скажу - где-нибудь в глубине строя чувствовал бы себя намного комфортней. А вот так...
  - Ффу, - выдыхает не менее "трезвый" друг, - зато посмертие и благоволение богов гарантированно.
  - Благоволение, - кривлю я рожу, - сам же знаешь - "Минуй нас пуще всех печалей и барский гнев и барская любовь". Боги... они своеобразные и их благоволение может оказаться ничуть не лучше демонического интереса.
  - Ну надо же тебя как-то утешать... А, вспомнил! - ликующе произносит разведчик, - тебя и твою семью всё-равно преследовали бы демоны - ты же феникс!
   Озадаченно чешу нос - об этом я как-то не задумывался. Почему-почему... Ну не было в нашей "системе координат" демонов! А ведь и феникс-то совсем непростой: как ворон я остался некромагом, а как феникс, получил возможность пользоваться светом, ну и жизнь с целительством не слабо так приоткрылись...
   Блин, могущество в потенциале вырисовывается такое, что без особых колебаний могу сказать - до Архимага "допрыгаю", причём такого... многофункционального. Но к сожалению, враги к потенциальному могуществу прилагаются не менее могущественные...
  
   Кстати, по поводу прогулок - моя новая внешность вызвала в Карфагене бурю веселья и породила массу анекдотов. Некоторые были смешные, но большинство - "Комедия положений", причём низкопробная. Обижаться и преследовать "юмористов" не стал - юмор в Городе (да и на Ветви вообще), крайне незатейливый*. Пресловутый торт в рожу или банановая кожура под ноги - верх изыска.
   Были, конечно же и более умные варианты, но смешными они были для узкого круга лиц, понимающих, почему эта ситуация может быть забавной хотя бы теоретически. Да и откровенно говоря, подобный "интеллектуальный" юмор мог вызвать разве что лёгкие улыбки.
   Земные же анекдоты, даже адаптированные под местные условия, вызывали в большинстве случаев ступор и непонимание. Однако случались и "прорывы", после чего весь Карфаген по несколько дней пересказывал его друг другу. Чаще всего - крайне неприличные и тупые варианты, но вот поди ж ты... Странно, но "сортирный" юмор нравился и местным интеллектуалам.
   Из-за этих "забавных" выдуманных историй обо мне, многие начинали расплываться в улыбке, едва заметив меня. В общем, неприятно, но можно уверенно констатировать - я стал этаким "Штирлицем", персонажем анекдотов.
  
   Война-войной (повторяюсь, да), а жизнь продолжается. Портал сделал, пусть и не за неделю - пришлось потратить на него больше месяца. Увы и ах, но далеко не всегда получается так, как хочется. Схема же от семьи Ра оказалась просто-напросто не-то что незнакомой - она работала по другим принципам.
   Неприятно, да, но насколько я знаю, на планы Генштаба это особенно не повлияло. Так, пришлось кое-что скорректировать, не более. И опять же - подробности боевых действий мне неизвестны, только в общих чертах. Многие отряды действовали автономно, а пресловутый "Генштаб" был скорее координационным советом.
   Нет, не глупость - как ещё работать в местных условиях? Союз Городов - не то что многонациональное - многорасовое объединение, так что... Именно - подковёрной грызни хватало, в том числе и из-за расовых проблем. Да даже человеческие города не были едиными - финикийцы хорошо сходились с эфинами или та-кемтцами, но весьма посредственно - с венедами/русами/славянами. Напоминаю - Союз этот прежде всего торговый, никакой особой Дружбой Народов здесь не пахло, чисто меркантильные интересы.
   Так что отряды, по сути, работали по отдельности и хорошо ещё, что советовались в Генштабе по выбору направления боевых действий, да выручали друг-друга. Но нужно заметить, что взаимовыручка в дальнейшем оборачивалась хоть какими-то политическими/экономическими преференциями для спасителей...
   Тем не менее, воевали вполне успешно - привыкли. Да и откровенно говоря - ацтеки не блистали. Несмотря на весьма приличный средний уровень и знание местности, Союзу они проигрывали. Удивляться не стоит - противостояли-то им в большинстве своём "Живущие мечом".
   Установив портал и понаблюдав несколько дней за его работой - на всякий случай, да и впечатляло, как красиво и слаженно устанавливают форт и перетаскивают грузы. Нет, правда - зрелище и в самом деле было из разряда цирковых представлений. Инженерные войска ценились здесь как бы не повыше "спецназа"**.
  
   Переселенцы всё шли - и для решения спорных вопросов понадобилось моё присутствие. Несмотря на то, что Стая представляла этакую общину - весьма социальную, кстати, уравниловки всё же не было. Было что-то вроде "ЗАО" для своих, ну и в вопросах портала мне принадлежала весьма значительная часть условных "акций".
   "Акции" эти порой давали не только доход, но и определённый политический вес, так что некоторые вопросы приходилось решать именно мне. Нет, передоверить могу не всё - не принято. И так уже большая часть переложена на Старейшин и на Нефертари, но вот переложить всё - нельзя.
   Нельзя по разным причинам - на некоторые вещи портал мог среагировать неадекватно. В самом начале сделал ограничения на некоторые материалы (ядерные, наркота, химия) и ту же электронику - чтобы излишне хитрожопые Стаи/Кланы/Семьи не тащили сюда всякую хрень и не пытались заниматься прогрессорством "мимо кассы". Менять "настройки" теперь могу я и только я.
   Нужно что-то выше определённого уровня? Обращайтесь к нам. Точно - монополия. И что? Дело не только в доходах или попытках контролировать (хотя и это важно), но и в возможных проблемах. В частности - были уже попытки притащить психотропные вещества - для облегчения врастания в местное общество.
   Ну вот даже удалось бы "подсадить" какую-то часть аборигенов - и что? А то, что дальше разгневанные жители начали бы убивать наглых пришельцев - ну и нам бы заодно досталось. И таких вот любителей халявы - предостаточно. В конце-концов, дошло до того, что пришлось наложить столько запретов... А куда деваться? Когда примерно представляешь - ЧЕМ могут обернуться через несколько месяцев или лет попытки "контрабандистов" для тебя лично... Зябко становится.
   Учтите - мы считались не просто сюзеренами/старшими над вновь прибывающими. Мы за них реально ОТВЕЧАЛИ. Причём на Ветви был популярен принцип коллективной ответственности, когда за "косяк" одного идиота мог пострадать не только он, но и вся община. А Земляне и были неким подобием общины - пусть и достаточно аморфным.
  
  - Не советую, - охлаждаю я пыл просителя. - То есть дельтапланы и их составляющие вы можете пронести без проблем. Если моторы к ним - только после того, как поклянётесь уйти в незанятые земли - чтоб не было желания использовать их как бомбардировщики.
  Лицо сида недовольно морщится.
  - Ладно, а почему не советуешь-то? Запреты какие религиозные у местных или что?
  - Властители Неба, - и поясняю, видя его немой вопрос, - грифоны, драконы и прочие.
  - Сами-то вы как тогда летаете? - с явным скепсисом в голосе спрашивает один из кланнеров сида.
  - А так и летаем - осторожно. Ну и учтите, что птицы намного маневренней и быстрей любого дельтаплана, а самое главное - размеры. Большая часть серьёзных... игроков нами просто не заинтересуется, даже если под носом будем летать. Ну и дельтаплан практически наверняка будет восприниматься либо как желанная дичь, либо как потенциальный противник.
   Лица у сидов становятся задумчивыми. Они настроились строить свой город-государство (с блек-джеком и... мда...), причём по возможности использовать какие-то Земные наработки, а тут облом за обломом. Да - дельтаплан это не первое их предложение.
  - А не проще составить список - что можно и нельзя на Ветви?
  Молча тыкаю в лежащий на столе толстый журнал, сид открывает... и уши полыхают багровым.
  - Прошу прощения, - сдавленно говорит остроухий, - видимо, другой мир плохо повлиял на мои мыслительные способности.
  Киваю - и больше эту тему мы не поднимаем.
   Вообще, список запрещённых к провозу вещей различается сильно. Зависит это от самого Клана (степень вассалитета и доверия) и от местности, где они желают поселиться (чем ближе к обитаемым землям, тем больше "нельзя"). Есть и другие критерии - много.
   Помимо этого - все, то есть ВСЕ эмигранты ведут со мной переговоры на тему - "А не забацаешь ли ты нам портальчик? На халяву? Ну или с отдачей когда-нибудь через много-много лет... И чтоб без процентов!" Утрирую, но не слишком. И самое интересное, что если сильные Кланы вели такие разговоры намёками или же пытались меня чем-то заинтересовать (и некоторые заинтересовали - но это на будущее), то "дикие" и провинциальные считали, что портал к ним, красивым - для меня верх мечтаний. А они за это помогут мне "по пацански". Когда-нибудь, может быть. И в этот раз - не утрирую.
   Понимаю, что такое поведение "дикарей" смотрится глупо, но... Это изначально слабые Кланы/Стаи, которые и оказались в провинции потому, что слабы и не выдерживали нормальной конкуренции. Далее - они часто оказывались единственными Иными в городе и привыкали сравнивать себя не с другими Иными - а с людьми.
   Ну и конечно, сравнение это было в их пользу - особенно если учитывать только физические показатели... Как-то так получалось, что в большинстве своём дела их вертелись около криминала и более-менее умные или осторожные кланнеры старались отойти в сторонку - и постепенно оказывались в Москве, Питере, Воронеже, Мичуринске и других более-менее крупных центрах Иных.
   "Дикие" же если и сталкивались в дальнейшем с другими Иными, то обычно со столь же... серьёзными. Если же сталкивались с "путёвыми" Кланами (и закономерно терпели поражение), то относили это самое поражение исключительно за счёт "связей" и "козырного" положения последних, не желая принимать во внимание, что для "козырности" нужно делать хоть что-то, а не барахтаться на грязном "мелководье".
   В общем, личности своеобразные - дураки (а умные давно присоединились к нормальным Кланам) с претензиями. Самое же неприятное, что вести переговоры приходилось именно с ними. Пусть их процент в общей массе был и невелик, но зато каждая Стая из полудюжины членов считала должным отвлекать меня. Нормальные же сообщества обычно решали вопросы с переселением и грузами и без - "Самого главного, кто там у вас есть".
  
  
  
  
  Юмор в Городе (да и на Ветви вообще), крайне незатейливый* Желающие могут изучить анекдоты полувековой или вековой давности. В большинстве случаев они откровенно "плоские" и убогие. Однако лучшие шутки времён Эпохи Варварства или Средневековья ещё дебильней.
  
  Инженерные войска ценились здесь как бы не повыше "спецназа"** Это вообще нормальное явление - технарей в таких условиях, как вы понимаете, немного.
  
  
  
   Глава сорок четвёртая
  
  
  
   Строительство второго портала было делом вынужденным: во первых, одного явно не хватало, да и расположение в бункере...; во вторых - боги, с их стремлением покрепче привязать Землю; ну и наконец - "охотники" из Ацтлана, решившие грохнуть меня во чтобы то ни стало.
   Не скажу, что ацтеки выдающиеся киллеры, но... У них хватало "примочек", неизвестных или малоизвестных другим обитателям Ветви. "Примочки" эти, понятное дело, были в большинстве своём демонического происхождения. Однако хватало и тех, что покровители поставляли им из дальних миров, так что поставить "блок" или "сигнализацию" на демонические эманации не получалось.
   Покушения разозлили меня, так что вместо того, чтобы затаиться, я решил действовать. Нет, не "впереди на лихом коне", разумеется. Из-за чего на меня "обиделись"? Порталы. Вот и решил соорудить ещё один - из вредности.
   Преувеличиваю, понятно - рано или поздно всё равно пришлось бы этим заняться - и скорее раньше, чем позже. Пропускной способности нашего портала в бункере банально не хватало, ну и учтите, что таскать всё, включая переселенцев, приходилось по Тропе.
  
   Думать, где же именно начинать строительство, не пришлось - обдумали всё заранее. На Земле выбрали Воронеж - город большой и не самый благополучный, да и другие критерии... На Ветви же нашли и вовсе "козырное" местечко - большой архипелаг. Здесь же решили строить не только порталы, но и резиденцию воронов, ну и заодно - город.
   Да, мы всё-таки решили попробовать жить не при ком-то, а самостоятельно. Само-собой разумеется, что жить здесь будут не только вороны, но и другие Иные. Но только Иные.
   Стая дружно решила, что смешанными городами "наелись". Я с этим не согласен, но не так чтобы слишком, так что спорить не стал - попробуем. В конце-концов, это будет наш город и наши правила игры, которые при необходимости можно будет и поменять.
   Место было выбрано достаточно давно, так что портал к Карфагену я поставил здесь задолго до конфликта с Ацтланом. Разумеется - с соответствующими настройками. До поры это было даже не второстепенное, а третьестепенное направление, которым занималось всего несколько членов Стаи. Ну а раз обстоятельства изменились, то и и работы пришлось форсировать.
   Портал на безымянный (пока) архипелаг ставил небольшой - раз уж направление намечалось второстепенным. Но это не критично - пока.
   Переселился на остров вместе с Нефертари и... мамой. У неё был самый пик "Я знаю, как лучше", который должен пройти месяца этак через два - вот тогда она станет достаточно вменяемой. А пока что я, что жена, от её присутствия не страдали - "психологическое айкидо" - и проблемы решены... Ну и в самом деле - неужели нам сложно кушать то, что она готовит (а готовить она любит и умеет), слушать монологи про родственников (отвечать не требовалось) и ворчание по поводу грязной одежды...
  - Сашка, ты меня не слушаешь!
  - Слушаю, мам. Тётя Вера со своим хахалем...
  Монолог продолжился, я же спокойно обдумываю проблему - как мне работать в Воронеже? Если сотрудничать со спецслужбами, то можно вляпаться: умников, которые решат попытаться захватить меня, предостаточно. Если не сотрудничать, а работать тайком, то придётся опять строить портал в очередном бункере. Хотя...
  - Милая, позови, пожалуйста, Ганса, - обращаюсь я к супруге (мама уже ушла). Улыбка в ответ - и Нефертари ступает на Тропу. Да, научилась уже многим "штучкам" воронов. Нет, я за неё не боюсь - Тропа натоптана давным-давно и якорей на ней... Да и Шарик приглядит.
   Мог бы позвать и сам, но ей нравится использовать способности некромага, а особенно гулять по Кромке. И кстати - получается ничуть не хуже, чем у меня, а ведь я даже среди воронов -"призёр".
  
   Ганс прибыл недовольный, но скорее на публику. Точнее - недовольство было для жены.
  - С жены сняла, ну думать же надо! Открыть Тропу в спальне, ну это вообще...
  Смущённая жена удалилась подальше и разведчик негромко, с явственным хихиканьем, сообщил мне "на ушко":
  - Давно так не ржали!
  - Слушаю сюда, - и излагаю ему проблему с Воронежем. Хмыканье и задумчивый вид... Не стоит думать, что мы такие никчемушники, что не могли обдумать проблему раньше. Могли - если бы время на это было. А так... Поверьте, ещё недавно этот вопрос не входил даже в сотню самых актуальных.
  - Я вот думаю - а не представится ли мне учеником самого себя? Спецслужбы, конечно, всё равно начнут игру, но играть будут помягче. Да и проработать вопрос как-нибудь так, что я буду учеником из тех, кого не жалко и который работает строго по инструкциям, толком ничего не понимая.
  - Ага, а ещё можно сделать тебя учеником из какой-нибудь вассальной Стаи, - с ходу подхватил Ганс.
  - Только вот есть проблема - моя новая внешность успела примелькаться и вполне возможно, что и за портал описание ушло.
  - Да гарантированно ушло, - без колебаний отвечает разведчик, - минимум каждый четвёртый сохраняет "подвязки" на той стороне.
  Срываю травинку и начинаю рвать её на кусочки - так почему-то легче думается.
  - А если..., хотя нет... А вот это может! - сам с собой разговорился друг. - Ганнибал при необходимости тебя сыграть сможет?
  Откидываюсь на спину, не спеша отвечать - вопрос непростой.
  - Да пожалуй и сможет... Но далеко не во всём.
  - Это понятно. В быту и в общих вопросах, связанных с порталом, сможет? - и вопросительно смотрит на меня.
  - Сможет, если продумать всё заранее, да вы подстрахуете.
  
   Ганнибал к идее сыграть меня отнёсся с восторгом - в конце-концов, был он ещё совсем молодым парнем и несмотря на внушительное мастерство и статус, хотелось каких-то приключений. Ну а тут и приключения и нешуточное доверие. Беспокоиться из-за мелких проколов? Нет, ученик часто расспрашивал о Земле сперва меня, а затем и остальных членов Стаи, а позднее даже бывал там. Да и о взаимоотношениях между Земными Иными не то что слышал - разбирался как бы не лучше меня самого.
   Понятное дело, двигалось всё это совсем не быстро: мало того, что требуется отшлифовать все детали, так ещё и не было возможности бросить всё и заниматься только этим - у нас война! На подготовку ушло больше двух недель и скажу сразу - работало над ней ОЧЕНЬ много воронов и союзников. В большинстве своём, разумеется - втёмную.
  
   Война? Идёт своим чередом - спецура "откусывает" от ацтеков по кусочкам, опираясь на несколько фортов. Было предпринято несколько попыток взять их и одна оказалась успешной. Так что - одна из крепостей (не моя) была уничтожена, но и краснокожих положили там столько...
   А что вы хотели - против профи бросили "мясо"-ополченцев, так что счёт был один наш на несколько десятков ацтеков, да и то - исключительно потому, что те чем-то обдолбались и полезли штурмовать, не пытаясь играть в стратегию. Как ни странно прозвучит, но в некоторых случаях такая самоубийственная тактика более эффективна. Народу, кончено же, погибает до хренища, но зачастую в разы меньше, чем от пары десятков более "правильных", но слишком вялых атак.
   Жалко? Да, но не слишком - в крепости сидели как раз смертники - те самые покалеченные ветераны, решившие "очистить карму" от грехов и заработать "бонусы" у богов. Да, вы угадали - они изначально предназначались на убой. И что? Это война, причём война священная - в буквальном смысле этого слова.
  
   С Воронежем тоже было всё не просто - идти мне предлагалось практически в естественном обличии - то есть сперва изменялась внешность настолько, чтобы было ясно - я не "тот самый" Рэ-Шпага, а обычный малолетний ворон. Ну и вторым слоем была человеческая внешность. Ктати - внешность эта была подростковая, иначе "плыл" первый, "вороний" слой. В общем, всё сложно.
   А поскольку "ребёнок" не может жить один, то мне придумали "легенду" - беженец из Украины. Ну и "родственников" подыскали, у которых смогу на время остановиться. А иначе никак - пробыть мне там предстояло не меньше недели, а скорее всего - не меньше двух. То есть сделать работу я смог бы и быстрее, но именно я - Рэй-Шпага, а не я... Как меня "зовут", пока не в курсе, "легенду" стараются подбирать более-менее реальную.
  - Издевательство какое-то! - сообщаю я окружающим, глядя в зеркало. Окружающие давятся смехом - вариант "Я-человек" получился ещё более мимимишным, чем "Я-ворон". И ведь самое неприятное - это не издевательство и поменять ничего не выйдет, пробовали уже.
   "Вести" меня начали ещё в Москве - особо не скрывались. То есть скрывались, конечно... Но скажем так - не для моего уровня. Пусть я и не слишком хорошо знаю оперативную работу, но "не слишком хорошо" - для воронов. А так - на уровне хорошего опера из райотдела.
   Для "Большой Игры" уровень преследователей был не самым сильным - раз уж не просто засёк, а засёк быстро. Хотя... не исключено, что это просто "играют на нервах" или же за "неумехами" скрываются более серьёзные парни.
   Веду себя "естественно-неестественно". Звучит странно, но я же "маленький мальчик", пытающийся казаться взрослым. Маска НЕВЕРОЯТНО сложная и без помощи менталистики я бы просто не справился. Да и с помощью менталистики было непросто.
   Кстати - менталистика считается (и является) настолько сложным направлением, потому как приходится изучать не только её, но и психологию, психиатрию, этнографию и много, много всего... Сами представьте - СКОЛЬКО нужно знать, чтобы создать такую "маску", которая выдержит многодневные проверки профессионалами. Так что ценятся эти специалисты так, что нам, некромагам (тоже, между прочим, редкая специальность), остаётся только позавидовать. Для примера - в нашей Стае (одной из "самых-самых") всего ОДИН настоящий менталист. А разбираются в этом, пусть даже на начальном уровне - около двадцати. Но сразу скажу - разница между теми, кто "разбирается" (я в их числе) и теми, кто действительно умеет что-то серьёзное - как между кремневым пистолетом времён Колумба - и автоматом Калашникова.
  
  
  
   Глава сорок пятая
  
  
  
   Воронеж встретил неласково - пробки на въезде в сочетании с проливным дождём, "приветливый" ГАИшник (и похрен, что ГИБДДшник) и аж несколько мудаковатых водил - иногородних, если верить номерам. Не исключаю возможность, что мелкие неприятности устраивают спецслужбы - ради того, чтобы понаблюдать за моей реакцией. Там чуть-чуть, там... Глядишь - и готов достоверный психологический портрет...
  
  - Здрасьте, тёть Даш, - угрюмо поздоровался я с "родственницей" на вокзале. Сопровождающий достаточно быстро вручил документы и "тётка" повезла меня домой на стареньком, воняющем бензином жигулёнке. Переигрывать и рассказывать всем вокруг о "несчастном мальчике" не стали - и хвала Эшмуну.
   "Дядя" - немолодой, лысеющий, несколько неопрятный мужчина, бурчал всю дорогу, рассказывая о правительстве, дорогах, соседях. Бурчание это было не раздражающим, несмотря на негативную окраску. Бывает.
  - Вот твоя комната, Серёженька - устраивайся.
  Киваю благодарно... Нет, никаких "конспиративных разговоров" - всё давно обговорено. И к слову - понятия не имею, насколько мои "родственники" в курсе происходящего. Не исключаю возможность, что они вообще не знают о существовании Иных, а меня воспринимают как настоящего ребёнка, каким-то образом влезшего в интригу спецслужб.
   Комната как комната - старый раскладной диван с выступающими пружинами вместо кровати; такой же старый шкаф (но весьма добротный - к слову); письменный стол... С ноутбуком, что приятно! Понятно, что ноут "заряжен" следилками "по самое не балуйся", но я и просто в Сети поброжу с удовольствием - без всяких целей.
   Помылся, поел магазинных пельменей (чутьё оборотня подсказывало - дрянь феноменальная) и "дядя" проводил меня в социальную службу. Не забывайте - я же "беженец"!
  
   Немолодая, расплывшаяся тётка лет пятидесяти (на деле - довольно симпатичная орчанка) занялась моим делом, время от времени причитая:
  - Да что ж твориться-то на Белом Свете, - весьма искренне. Затем потребовались новые данные - и орчанка взялась меня сопровождать.
   Гм... Вот до сих пор не могу привыкнуть, что в обычном (на первый взгляд) здании может оказаться несколько подземных уровней. Сколько конкретно, сказать не могу, но по ощущениям, спустились мы на уровень хорошего такого противоатомного убежища федерального уровня.
   Коридоры-коридоры... Тускло освещённые - только чтобы не спотыкаться, но тем не менее, весьма и весьма ухоженные - никакой плесени на стенах и тому подобного. На всякий случай проверяю - могу ли я Уйти на Тропу... Без проблем, так что следую за женщиной спокойно.
   Наконец, пошли оживлённые места, стали встречаться люди... Нет, с "военной выправкой" было как раз немного, но вот "агентов в штатском" - каждый второй.
  
   Кабинет с неприметной дверью... Стальная, сантиметров десять толщиной... Не слабо... Заходим - несколько немолодых людей, я таких называю "Дамблдорами". Ну знаете - "гиена в сиропе"...
  - Здравствуйте, молодой... Гм, человек... Серёжа, кажется? - начал свою речь один из них - этакий "государственный муж" с заранее утомлённым взглядом Настоящего Начальника.
  - И вам здравствовать, - равнодушно отвечаю ему, сканируя взглядом остальных.
  - Поработаем на благо Родины? - брутально-ласково спрашивает старший. Окидываю его взглядом, где выражается сомнение в душевном здоровье и интеллекте оппонента.
  Нельзя так, если я играю ребёнка? Да можно - дети разные бывают, особенно если они не люди. Несмотря на общую инфантильность молодняка Иных, были и такие, что просто ой. Да и "доброго дедушку" желательно поставить на место сразу, а то знаю таких - как поработали, так "Мы", даже если он не имел к этому никакого отношения; а как "косяк" какой - так сразу в стороне. На хрен мне такие... примазывающиеся.
  - Вы свободны, товарищи, - раздаётся голос из угла - и "товарищи" послушно уходят. В том числе - подставной начальник. Развели? Неа - подозревал такой сценарий, очень уж нарочито, да и "серый кардинал" в углу - чересчур жалкий старикашка.
  - Давайте без подстав, - сухо сообщаю ему. - Если вам потребуются проверки, то тоже по минимуму. Сразу скажу - если будут серьёзные задержки с работой из-за ваших Комитетских... развлечений - дальнейшее сотрудничество будет сильно затруднено.
  - Экий ты прыткий юноша, - без эмоций говорит старик.
   Пожимаю плечами:
  - Что велено передать, то и говорю. Я и сам далеко не дурак, так ещё и разные сценарии прогоняли. Так что думайте.
  Недолгое молчание и без всяких переходов:
  - Пойдёмте, покажу вам зал, который мы предлагаем для портала.
  
   Зал большой, с каменным полом, у стен свалены материалы для портала. Гм... Перестарались - здесь на полсотни хватит, причём грузовых, а не мелких.
  - Зал подходит, но тут важнее - насколько прост будет доступ Иных к нему?
   Проверять пришлось долго, зато удостоверился, что ходы в противоатомный бункер (я оказался абсолютно прав) ведут аж из полутора десятков зданий, причём таких, где поток незнакомцев не вызовет ни малейшего интереса.
  - Годится, - коротко сообщаю старику, - и... Давайте сразу договоримся - нужно вам установить приборы - устанавливайте, мне они они помешают. Но никакого вмешательства в мою работу, никаких попыток "разговоров по душам" и попыток вербовки меня... Ну и прочее. Договорились?
   Старик демонстративно кхекает, изображая изумление.
  - Переигрываете.
  Никакого смущения - просто принял к сведению.
  - К слову - попытка завербовать меня, шантажировать или похитить - бессмысленна. Думаю, вас уже просветили, что меня просто натаскали на выполнение некоторых операций - причём исключительно для этого портала.
  - То есть каждый портал..., - начал один из сопровождающих, напоминающий классического "безумного учёного".
  - Понятия не имею! Грубо говоря - я умею пользоваться калькулятором, то есть знаю, на какие кнопки нажимать. Серьёзных математических познаний или же знаний об устройстве калькулятора от меня не ждите.
  
   Далее я начал изображать, что будто сверяюсь с инструкцией - время от времени уходил в транс... Ну и прочее. Предложение того самого "безумного учёного", которого представили Иваном Ивановичем, помочь, вызвало у меня самый живой (и одобрительный) отклик.
  - Если только не "рукожопов" в помощь, - с некоторым сомнением заявляю ему. Учёный было обиделся, но быстро опомнился и закивал.
   Подсобники с учёными степенями бросались на любое дело с энтузиазмом фанатиков, жадно впитывая любую мелочь. Да мне не жалко... Даже специально составил программу для такого случая и сейчас выполняю именно её.
   Проще говоря - много лишних "деталей", ну и проговариваю действия вслух. Смогут из этого что-нибудь вычленить - ради всех богов, но откровенно говоря - сомневаюсь. Работа порталов на Ветви опирается на такие вещи, которые Земной науке просто неизвестны - проверяли.
   То есть создать портал они может быть и смогут, но проще будет сделать нечто полностью своё, "посконное", основанное на принципах Земной Науки. А так... Представьте соединение вудуизма и ядерной физики. Представили? Так вот - порталы на Ветви устроены ещё "дурней" - если смотреть привычным взглядом.
   Собираем каркас будущих... рамок. Название не совсем корректное, но на Земных языках многим словам просто нет нормальных аналогов. Подсобники едва не тыкаются в меня носами...
  - Парни, отодвиньтесь-ка, мешаете, - бросаю я им. Отодвигаются, но взгляды такие...
  - На сегодня всё, я домой. Провожатых не надо!
  Охрана аж задергалась, краснея и бледнея. Смотрю на них...
  - Ладно, если только в стороне - и чтоб в бытовые склоки там не лезли. Толкнут там меня или ещё в том же духе - не лезьте.
  
   Несмотря на то, что Воронеж считается не самым благополучным городом, мне он понравился - люди симпатичные. Да и город какой-то... живой, что ли.
   Остро захотелось сожрать какую-нибудь гадость - мороженное, чебурек или другую дрянь. Ностальгия? Мороженое передумал - в Карфагене оно куда как вкусней и главное - никакой химии. Не то чтобы для оборотня это опасно, просто... Попробуйте представить, что вы полили стаканчик зелёнкой, йодом, перекисью, валерьянкой... То есть содержимым домашней аптечки. Не слишком аппетитно, не правда ли?
   Пирожки же и выпечка встречались довольно приличные. Взял несколько пирожков с картошкой - плохо толчёной, с большим количеством перца. Но всё свежее, да и продукты более-менее качественные.
   А может и не ностальгия... Заметил уже, что как только приезжаю в незнакомое место, мне нужно поесть местной еды в какой-нибудь забегаловке или вовсе - с лотка. Гм, если учитывать, что выражение "переломить хлеб" родилось не на пустом месте, то что получается? Я пытаюсь подружиться с неким собирательным духом Города?
   Очень может быть... Вороны вообще известны странностями, а я о своей расе не знаю многое - как ушёл в науку, так и не выныривал из неё. Даже решение сделать меня "Настоящим Старейшиной" пока как-то... Ну некогда!
   Прохладно и ветрено, пусть пока и лето. Иду, разглядывая народ и наслаждаясь прогулкой. Нет, мне и правда нравится - детское тело всё-таки влияет на эмоции.
  - Пацан, ты с какого района? - не сразу соображаю, что это меня. Трое парнишек лет тринадцати-четырнадцати, подвида "гопник обыкновенный, начинающий". Называю им адрес "тётки".
  - А чё здесь забыл? - О... аж молодостью повеяло...
  - А тебе чё за дело? Смотрящий по району или как?
  - Мы все тут смотрящие, - небрежно сплёвывает один из "резких и дерзких".
  - Да ну? - деланно изумляюсь я, - отвечаешь?
   Отвечать "за гнилой базар" они не пожелали и потихонечку отступили, по всем "пацанским" понятиям. Блин! Вот смешно же - ощущение, что в детство вернулся: взрослый ворон, чувствую себя победителем как бы не больше, чем после того, как смылся от ацтеков. Что за хрень? Детские комплексы? Так не было у меня таких проблем в детстве. Хрень какая-то...
   Пока раздумывал, потихонечку добрёл до своего "раёна". Что? Нет, не заблужусь - город-то заранее изучен по картам, так что знаю досконально - вплоть до расположения последней парикмахерской. Стайка девчонок малолеток неподалёку от подъезда вытаращились на меня как ненормальные, раскраснелись и захихикали. Чего-то они? А, да...
  
  - Припоздал ты, - осуждающе сообщает "тётя" Даша, - мой руки да за стол, лапшички сварила.
  При этих словах оживился и "дядя" Гена - большой любитель поесть - судя по фигуре. Ел я много, сильно "выиграв" у своего "родственника" - ну так и метаболизм другой, да и... вкусно.
  - Завтра также поздно придёшь?
  - Да, тёть Даш, не раньше. Да и обедом обещали там накормить.
  - Ну смотри... А то знаю я эти обеды из столовки - вот Генюсик мой гастрит заработал, - ласково погладила его по лысеющей голове.
  - Да, - вздохнул тот, - если на вкус там может быть ещё ничего так, то вот качество... Там на масле сэкономили, там ещё на чём - и готово.
   Смотрю я на "родственников" и поражаюсь - то ли они и в самом деле настолько хорошие актёры... Но скорее всего - "играют" их "в тёмную". Ладно, неважно - сделаю работу и распрощаюсь. Ну а если и дальше всё будет хорошо - оставлю им кое-какие подарки.
  
  
  
   Глава сорок шестая
  
  
  
   Жизнь в Воронеже оказалась не такой уж плохой - но это если говорить о самом городе. Активная социальная жизнь, масса клубов и спортивных секций... В общем, понравился город, да.
   Но вот если о работе... Не всё так гладко - и прежде всего отношение комитетчиков. Мешать они вроде как не мешали..., но постоянное ощущение взгляда в спину раздражало. Взялся как-то подсчитать - сколько же людей опекают-охраняют меня и за время прогулки насчитал не менее тридцати. При этом учтите - пусть я и разбираюсь в оперативной работе, но мастером не являюсь, так что в действительности... Да минимум раза в три больше!
   Договору это не противоречило, но бесило - люто. Попытки поговорить с тем самым "жалким старикашкой" не привели ни к чему хорошему - диалога не получалось. Нет, я понимаю, что им важно составить мой психологический портрет, обеспечить безопасность проекта и прочее в том же духе. Но согласитесь - можно было бы делать это не столь демонстративно.
   Ну и... желание сотрудничать в дальнейшем как-то выветрилось. Если в начале было что-то такое... патриотичное, то теперь испарилось. Ну в самом деле - неужели не понимают, что долгосрочное сотрудничество важней, чем желание очередной большой шишки (как водится - не слишком компетентной) продемонстрировать немедленные результаты. Причём совершенно не важно - мальчишка я или Рэй-Шпага, такое отношение скажется неизбежно - самым отрицательным образом.
   "Родственники" же не доставляли ни малейших хлопот. Как я понял, использовали их "втёмную" и из немногих оговорок и всплесков эмоции, считали они меня важным свидетелем какого-то преступления, участвующим в чём-то вроде "Программы защиты свидетелей".
   В общем, по-настоящему порядочные и патриотичные люди из тех, кто делает добрые дела без трескучих фраз. Так что решил последовать сказочным традициям и оставить им на прощание волшебные подарки. Не знаю пока, что именно, но например - поправлю им здоровье напоследок или ещё что-то в том же духе.
   С родственниками всё было хорошо, а вот с девчонками-малолетками - не слишком. Тот эпизод с краснеющими и хихикающими девочками, оказался только первой "ласточкой". Теперь около подъезда крутились целые табуны девочек лет этак от восьми до пятнадцати.
   Внешность? Разумеется, но не только она - далее последовала "романтичная" информация о "беженце", причём каким-то образом я оказался "героем Сопротивления". Причём девочки сами толком не знали - чему же именно я "сопротивлялся"...
   Впрочем, во многом я сам был виноват - пришлось поговорить с возмущёнными ухажёрами некоторых и судя по всему - поговорил слишком по взрослому. Да-да, учили актёрскому мастерству и прочему... И что? Актёр-то из меня достаточно посредственный (нынешняя ситуация не в счёт - работаю благодаря Маске) и при близком общении мелькало что-то такое... Ну знаете, как в глазах у людей, неоднократно сталкивавшихся со смертью - вроде бы никакой "брутальностью" и не пахнет, а нарываться как-то не тянет...
   Короче говоря, сейчас я "на раёне" самый популярный среди сверстников. К счастью, ничем серьёзным здесь не пахнет - малявки насмотрелись аниме и насколько я могу слышать (а я могу!), постоянно спорят - на какого героя аниме я больше похож. В общем - ничего серьёзного.
  
   С порталом же мог бы уже всё закончить, но тянул из вредности - перегружал схему деталями, проще говоря. Ну да, звучит странно - с учётом моего "восторженного" отношения к комитетчикам, но знаете... Захотелось вот повредничать.
   Сколько осталось? Да дня на три работы, не больше.
  - Сергей, а вот этот прибор можно поставить?
  Изучаю характеристики прибора - мало ли...
  - Можно, но не нужно - куда вы будете его лепить? Учтите, что портал создан не для вашего изучения, а для работы, а вы уже весь зал своей научной хренью заставили.
  - Но Сергей, неужели вы не понимаете, насколько это важно?! Отечественная наука.... - начал тот самый "Сумасшедший учёный".
   Ясненько...
  - С ним я больше не буду работать, - сообщаю я охране, подскочившей на мой жест. Лица у них сразу же делаются скучными и парни начинают бубнить в рации какие-то кодовые фразы.
  - Но Сергей! - всё тот же учёный.
   Отворачиваюсь - надоел. И без того я смотрел сквозь пальцы на многие выкрутасы - сам учёный, понимаю интерес. Но мать твою, тебе сколько раз говорили - портал строится НЕ ДЛЯ ТЕБЯ! Тебя терпят - пока ты не мешаешь, не более. А это уже не первый разговор - и вежливый язык он не понимает.
   Постоянно находились какие-то отговорки, "завтраки" и так далее. Наука? Важно, конечно же. Вот только ни я, ни другие вороны, не заинтересованы в том, чтобы посторонние разгадали тайну порталов. Но хрен бы с его попытками разгадать загадки - мне важнее, что нет места для грузов, для переселенцев и т.д., а учёный вместо того, чтобы пытаться сотрудничать, решил сесть на шею.
   А ведь места нужно много - не только для того, что Иные могли пройти. Они потащат грузы - и часть этих грузов будет складываться предварительно где-нибудь здесь. Да и не только грузы - нужно место для того же конвейера. Как зачем?! А сыпучие грузы, к примеру? Те же удобрения или селекционное зерно.
  
  - Я предупреждал, что о ваших... игрищах будет доложено и на их основе будет приниматься решение о дальнейшем сотрудничестве?
  Старик кивает с невозмутимым видом.
  - Так вот - я этим сотрудничеством недоволен и выскажу своё мнение. Не факт, что оно сильно повлияет, но что его учтут - не сомневаюсь.
  - Дурная инициатива Ивана Ивановича..., начал было комитетчик.
  - Это ВАШ подчинённый и ВАША инициатива - не надо играть словами.
   Раскланиваемся очень сухо, но уже через пару часов лишние приборы были увезены. Учтите, что монтаж очень многих требует специально подготовленных людей, так что ждали они подобного демарша от меня, ждали... Ну и дождались.
   Почему раньше не мог? Так психология - он проверяет нас на прочность, я его - на хитрожопость. И проверка эта мне не понравилась - даже в ТАКОЙ ситуации они находят уместным затевать свои игры... Нет, точно буду рекомендовать на Совете Стаи обратить внимание ещё и на Беларусь.
   Сажусь прямо на пол "шуршать листочками" - так я называю состояние медитации, когда я якобы "вспоминаю" инструкции. Делаю это так, что несколько раз "ошибаюсь" и переделываю, а пару раз "слил" информацию (невербалкой показал), что я с кем-то побеседовал и меня поправили.
   Путаю, да. Дело тут не только в безопасности - личина оказалась достаточно перспективная, так что стоит "играть" максимально реалистично. Не факт, но очень может быть, что "Серёжа" ещё не раз появится на Земле.
   И кстати - буду говорить на полном серьёзе, чтобы нынешнее руководство Проектом со стороны спецслужб убрали. Старик этот - человек явно компетентный, но... Работа с ним не идёт. Почему и есть ли на это веские причины - совершенно не интересно. Вполне возможно, что он человек подневольный и точно следует букве и духу приказов или вовсе - шантажируют жизнью любимой внучки.
   Главное для меня - работать с ним неудобно. Может быть, следующий куратор будет и менее компетентным, но что более... комфортным для нас - не сомневаюсь.
  
   Закончил уже под вечер и решил прогуляться. Вот, кстати, момент, который мы не продумали - мышцы и движения. Двигаюсь я (не один я - все оборотни и добрая половина Иных) так, что мало-мальски компетентный человек понимает - я спортсмен серьёзного уровня. А уж сходить на пляж или хотя бы одеть майку с короткими рукавами...
   Нет, мышцы не выпирают и рельеф не то чтобы такой уж заметный. Просто во время движений они перекатываются под кожей так... Ну и кое-какие мелкие отличии от человеческой анатомии. Вот же ж... Когда "личины" однослойные - никаких проблем, а вот такие - слой на слое... Здесь приходится работать по минимуму - иначе вообще слезает.
   Взял холодной минералки и присел на лавочке в парке, наблюдая за прохожими. Через несколько минут народу в парке стало значительно больше - всё те же сопровождающие-охранники. Морщусь - грубо работают, не исключаю, что старик решил напоследок нагадить, раз уж стало понятно, что ему со мной не работать. Или опять какой-то психологический выверт?
   Вытягиваю указательный палец как пистолет и начинаю демонстративно "отстреливать" их. Через несколько минут их ряды изрядно уменьшились, зато образовалась очередь в общественном туалете, да и из кустов начали доноситься неаппетитные звуки.
   Ничего особенного - мелкое Плетение. Защитные амулеты? Да может и есть, вот только для моего уровня что они есть, что их нет... Да и у воронов много секретов, так что не "палюсь". Ну вот, прогулку испортили, осталось идти домой и рыться в интернете - а больше нечем заняться.
  
   Дома ополоснулся под душем и сел за компьютер, но уже через полчасика вышел - надоело. "Следилок" на нём слишком много, так что приходится думать - как совместить интересное времяпрепровождение и не дать комитетчикам составить верный психологический портрет, а такое "совмещение" быстро надоедает.
   Откровенно говоря - скучаю. Вот уж не гадал - думал, наоборот - ностальгия замучает по "родным берёзками". Но вот как-то обошлось. Наверное потому, что вся родня и большая часть друзей-приятелей давно уже находилась в Карфагене, да и на Ветви частенько сталкивался как с пресловутыми берёзками, так и представителями славянских общин.
   А вот непосредственно по цивилизации не скучаю. Ну... немного по интернету - без "следилок", а остальное на фиг не нужно. Понятно, что те же холодильники, горячая/холодная вода или нормальный туалет на Ветви есть далеко не у каждого (хотя в целом - по уровню комфорта здесь как бы не получше, чем сёлах русской глубинки), но... Я маг и представитель того самого "правящего класса", так что комфорт у меня на уровне, да.
   Телевизор? Нет, спасибо - многие Иные быстро перестают его смотреть. И дело тут даже не в какой-то брезгливости к потоку бреда, льющегося с экрана - нормально воспринимать ЭТО мешает именно "Иность". Когда ты привык подмечать каждую мелочь...
   Не только многократно обмусоленые несуразицы, вроде пачек сигарет в конце девятнадцатого - начале двадцатого века* или чернокожих среди викингов, но и те же единоборства, оперативную работу и прочее. То есть то, вокруг чего и крутится большая часть сюжетов. Для понимающих... нелюдей большая часть боевиков и остросюжетных фильмов - дешёвый цирк. Добавьте к этому умение читать эмоции по мимике и прочие вещи... И получается, что даже актёрской игрой мы не может наслаждаться, так-как слишком часто мимика и слова героев противоречат друг-другу.
   Блин, скучно... И время потратить не на что. Хотя... Была ведь у меня мысль помочь "родственникам" поправить здоровье. Омолаживание и что-либо серьёзно на фиг, а вот убрать болячки и подтянуть форму... А почему бы и нет?
   Избавлюсь от скуки, сделаю хорошее дело и заодно покажу наблюдающим, что хорошее отношение с нами - выгодно.
  
  
  
  
  Пачек сигарет в конце девятнадцатого - начале двадцатого века* Сигареты - это папиросы с фильтром. Фильтры начали выпускать только в 1927 году, причём отдельно - их надо было вставлять самостоятельно. "Настоящие" же сигареты начали выпускать только перед Второй Мировой.
  
  
  
   Глава сорок седьмая
  
  
  
   Отладка портала заняла ещё два дня - бюрократические тонкости, мать их. Теперь я точно уверен, что команда старика явно обиделась. В чём дело - понятия не имею, ведь они изначально не слишком-то были настроены на сотрудничество, так что это проблема Ганса. Я лишь буду настаивать "не класть яйца в одну корзину" и начать сотрудничество с Беларусью. Тогда несколько проще будет общаться с излишне хамоватыми "товарищами в штатском". Можно будет будет подумать и о сотрудничестве с другими странами, но вот с какими? Китай слишком... Китай, Запад тоже не слишком вдохновляет, ну а остальные страны так или иначе стоят на какой-то из перечисленных сторон. Да, подумать нужно всерьёз - чем больше будет "клиентов", тем проще будет общаться с представителями человеческих властей.
  - Сюда заноси, - командую я группе рабочих, - нет, монтировать не надо - просто поставьте в углу и шнурами огородите приблизительною площадь, которую она будет занимать.
  - Командир, - с ноткой иронии спрашивает старший из "грузчиков" (челюсть даю, что они в офицерских званиях!), - а где шнуры взять?
  - Твои проблемы, - без лишних церемоний отрезаю я. Ну в самом деле - развлечься за мой счёт захотели, вопросики глупые...
  - Отлаживать когда будем? - подходит ко мне представитель научной группы.
  - Вы? Понятия не имею, а я - как только грузчики удалятся.
  Не то чтобы они мне сильно мешали, просто знаю по опыту - чем больше толпа, тем больше шансов, что что-то пойдёт не так. Наконец, "грузчики" удаляются и начинаю окончательную доводку. Много шаманю, совершая пусть и реально существующие. но совершенно не нужные ритуалы; в ход идут Плетения/Заклятия/Заклинания - из той же серии. Параллельно занимаюсь инженерной работой.
   Будущий портал выглядит сейчас как футуристического вида конструкция, напоминающая многоножку на длинных лапах. Есть! И "многоножка" эта начинает мерцать, растворяясь в воздухе. Пространство, на котором стояла и продолжает стоять (пусть одновременно она... висит между измерениями) конструкция, сдвигается и появляется тонкая, полупрозрачная плёнка.
  - Всё!? - Неверяще произносит один из научной братии и подходит поближе. Всматривается в "зеркало" (не слишком большое, кстати - как двустворчатая дверь, разве что повыше) и решает посмотреть на него с другой стороны. Идёт - и создаётся впечатление, что он марширует на месте - вот только моторика движений совсем другая. Останавливается и начинает идти назад - и снова странноватый (для него) эффект.
   Наконец, "дошёл" - и взгляды научной братии обращаются на меня. Пожимаю плечами:
  - А я что? Можете считать это шутками богов, а можете - свёрнутым пространством или чем-то ещё. Единственное - не лезьте в эту область с приборами. Всё, я пошёл.
  И вот так вот буднично шагаю в портал...
  
   Я неосторожен? Неа - всё давно проверено и перепроверено, в том числе и непосредственно перед "последним шагом". Это так - спектакль для посторонних.
   На Ветви встречает дежурный, мгновенно оповестивший остальных о моём прибытии. Уже через пару минут - шум, гам... Ну а что вы хотите - волновались. Если вороны-"старички" ещё держали себя в руках, то вот моя родня... Да, они тоже пришли - кто-то уже сам освоил Тропу (мама - и это НЕВЕРОЯТНО быстрый результат, а кто-то прицепился "вагончиком" к кому-нибудь ещё.
  
   Несколько дней отсыпался/отъедался/проводил время с женой. Странно звучит, если я жаловался на скуку на Земле? Так нервное напряжение никуда не делось. Да, было приглушено "маской", зато как только её сняли, "откат" был такой... Откровенно говоря - его просто не ожидали, судя по всему, это "приколы" организма феникса.
   Затем - посещение храма Эшмуна.
  - Второй портал? Недурственно, недурственно, - кивает своим мыслям Верховный, - и главное, как удобно - снова под контролем воронов!
  Ехидство понятно, но...
  - Это такая уж редкость?
  - Нет-нет, это я так...
  - Донна недавно порадовала - её работа по адаптации педагогики под местные условия сдвинулась с места. Быстрых результатов не обещает, но по предварительным данным, где-то через полгода-год можно будет говорить о подготовке учителей.
  - А вот за это большое спасибо!
  Верховный оживляется куда сильней, чем после информации о новом портале. Ну в самом деле - портал-то общий (общий для всех богов), а новая учебная программа "заточена" не просто под реалии Ветви и Карфагена - непосредственно под храм Эшмуна.
  - Сам-то смотрел программу? - спрашивает меня жрец.
  - И смотрел и в разработке участие принимал. Скорее как куратор, понимающий местные реалии - "рабочей лошадкой" не стал.
  
   И снова исследования - тело-то вновь показало, что у фениксов есть масса особенностей, о которых мне неизвестно. А раз неизвестно - надо изучать. Мало того, что это жизненно необходимо лично для меня, так есть ещё и Нефертари, родные... К сожалению, передоверить право быть "лабораторной мышкой" кому-то из родных было нельзя.
   Дело даже не в пресловутой этике или опасности исследований. Проблема заключалась в том, что я как бы "эволюционировал" несколько больше, потому участие родни в программе не имело особого смысла. Привлекали, конечно же, но так - на второстепенные проекты.
   Исследования постоянно прерывались необходимостью менять настройки и общаться с эмигрантами. Ещё раз повторюсь - не могу переложить эту работу на кого-нибудь ещё. Ганнибал за время моего отсутствия справлялся неплохо, а точнее - лучше, чем мы надеялись. И всё равно - ляпов было много и это несмотря на то, что с ним была целая команда из полудюжины воронов.
  
   Отдать проект "на откуп" воронам в целом тоже не могу - "потеряю лицо" - и не только в глазах местных. Среди Иных Земли (и воронов тоже) были достаточно своеобразные понятия о чести, ответственности и прочем. Кое-что прекрасно вписывалось в привычную для современной цивилизации парадигму, но кое-что нет.
   Грубо говоря, если я отстраняюсь от проекта слишком сильно, то из условных "герцогов" я скачусь в "рыцари", а то и в оруженосцы. То есть сейчас я по своему влиянию как минимум в первой пятёрке в нашей Стае - и это несмотря на то, что не являюсь пока Старейшиной. И не стоит забывать, что Стая-то наша имеет сюзеренитет или Старшинство над всеми Стаями/Кланами/Семьями Иных, прибывающих с Земли.
   За властью не гонюсь, но... Существует Нефертари, для которой брак со мной - существенное понижение в статусе - и неплохо бы этот статус поднять. Она меня любит и вряд ли когда-нибудь упрекнёт, но с точки зрения мужского самоуважения... Есть родные, которым проще помогать, будучи у руля Большой Власти. Нужно учитывать и тот факт, что я и все мои родные - фениксы.
   А это значит, что от моих сегодняшних действий напрямую зависит существование нового народа - и то, какое место займёт этот самый народ в иерархии Ветви. То есть хочется или нет, но лезть в политику необходимо - с головой... Тяжело - и даже очень, я всё-таки не политик, но - надо. Здесь сильно помогает Нефертари - благо, она прекрасно ориентируется в местных хитросплетениях, да и особенности Земной политики знает достаточно прилично - благодаря сотрудничеству с Гансом.
  - Меня же как Защитника учили, - пожимает точёными плечиками супруга, в ответ на прямой вопрос, - в основном как... "Технического специалиста" - так, кажется, говорят на Земле. Но если работаешь с... системами безопасности, то нужно достаточно прилично понимать - какими путями могут вторгнуться противники. Ну а чтоб лучше понимать - учили и саму играть на другой стороне. Так что с работой разведки и особенно контрразведки, знакома неплохо. Ну а там... Пришлось начать, потому как одному из нас нужно было лезть в... это, а ты занят намного больше меня.
   Откровения не были неожиданностью - нечто подобное давно... Даже не подозревал - знал. Вообще-то, зарекался в своё время спрашивать о таких вещах, но не получается. Хочешь не хочешь, а "нырять" в пресловутую политику нужно. А раз нужно, то нужно и выяснить степень осведомлённости супруги - всё-таки самый естественный союзник.
  
   С того памятного разговора и началась моя учёба как политика/разведчика. На данном этапе я не слишком-то хорошо в этом соображаю...
   Понятно, что НАМНОГО лучше среднего обывателя - где-то на уровне депутата городского Совета (уровня райцентра) из бывших ментов. Но мало, мало... Волею Судьбы и своими стараниями, вскарабкался я достаточно высоко, а здесь "климат" и "экосистема" отличаются более чем серьёзно.
   Учёба идёт тяжело, но идёт. По словам жены, я "скорее не хочу, чем не могу" разбираться в этом. Вроде как подсознание отказывается воспринимать, потому как считает не слишком интересным. Ну а поскольку сейчас ситуации изменилась - и весьма заметно, то прогресс пошёл. Не могу сказать, что "семимильными шагами", но пошёл.
  
  - Комитетчики просят прохода для своих людей, - сообщил мне Ганс.
  - Я против!
  Резковато? Есть немного, но... они нам не нужны, по крайней мере - сейчас. Потом, через несколько лет, когда всё "устаканиться"... Может быть. А может быть и нет.
  - Что так?
  - А зачем они нам? Сам же знаешь - моментально начнут "Игру", а то, что у них среди Иных есть какие-то агенты - сомнению не подлежит. "Спящие", активные, пассивные, добровольные или кадровые... Да пофиг! Есть гарантированно - и как только появится сигнал, начнутся "шпионские страсти", а оно нам надо?
  - Надо, - уверенно заявляет Ганс, - у нас столько планов на двойную игру...
   Беру паузу.
  - Ганс, ты заигрался. Подумай сам: как бы мы не были круты, против нас - СИСТЕМА. Да, "козыри" у нас - и что? Среди эмигрантов гарантированно есть агенты, которые только и ждут хоть какой-то связи с Землёй. Да, сперва мы может выиграть что-то тактически - хорошие отношения там и прочую муру, но потом что? А потом что? Мы ведь даже не закрепились, понимаешь!? То есть какие бы у нас не были позиции на Ветви ПОТЕНЦИАЛЬНО, главное - не просрать их!
   Ганса убедить не удалось и это стало одним из немногих случаев, когда мы всерьёз поссорились.
  - Неужели он не понимает, что нам крайне необходима монополия? - разорялся я перед женой. И кстати - ей было действительно интересно, ну не было у нас привычки выкладывать второй половинке все новости.
  - Понятно, что монополия эта продлиться не слишком долго - лет двадцать, если повезёт. Но зачем своими руками ломать её? Нам нужно укрепиться, собрать "сливки" с Земли, приучить эмигрантов к тому, что мы главные не только формально... Да много чего!
  - Думаю, что он и в самом деле не понимает, - задумчиво сказала Нефератри после некоторого раздумья.
  - Ганс... Он умный, безусловно умный, но... слишком государственник, понимаешь? Даже не так... Имперец. До становления вороном, он был дипломатом и разведчиком, работавшим на Россию. После - дипломатом и разведчиком, работавшим на воронов в России. Получается, что у него уже на подсознательном уровне - "Нужно сотрудничать с Россией".
   Прикусываю губу - очень на то похоже...
  - Отсюда и его стремление к Большой Игре и прочему, - медленно говорю я, стараясь не упустить мысль, - он подсознательно или даже сознательно "привязывает" нас к России и прежде всего - к российским спецслужбам. Гансу непривычно или неуютно существовать отдельно - отсюда и такой подход.
  
   Я не против сотрудничества с Россией и в другой ситуации сам бы голосовал за более тесное сближение. Но сейчас? Сейчас вороны заняты так плотно, что при более тесном варианте придётся либо допустить к своим проектам посторонних, либо закрыть часть проектов.
   А какие мы можем закрыть проекты, если откроется "Проект Россия"? Да все остальные - и никаких шуток! Мало нас, мало! Для обеспечения нормального сотрудничества даже не с правительством, а со спецслужбами (как нам, по сути и предлагается), нужно задействовать минимум сотню воронов - причём исключительно компетентных - молодёжь не пойдёт. А ведь нужно ещё работать с эмигрантами, вести разведку на Ветви (в том числе на благо эмигрантов), вести проекты в Карфагене...
   Как ни кинь, но получается, что начиная серьёзное сотрудничество со спецслужбами, мы теряем свои позиции на Ветви и хуже того - своими руками помогаем взобраться на них комитетчикам. Лет... Да хотя бы через десять, когда мы сможем как-то проверить эмигрантов и доверить им часть дел - тогда возможно. А пока - нет.
   Не боюсь ли я, что такая позиция станет поводом для прекращения сотрудничества? Неа - мы и так тащим на Землю МНОГО интересного. Артефакты, лекарства, золото, редкие растения... Понятно, что не всё это проходит через "таможню", но поверьте - одних только лекарственных средств перетащили на десяток миллиардов долларов в переводе на Земные эквиваленты (если они имеются) - и это если считать по "скромному" варианту.
   На ближайшем же Совете Стаи я поднял вопрос с Гансом и убедил Старейшин и Старших, что его позиция не верна.
  - Более того, я считаю, что его нужно отстранить от работы с Землёй. Вольно или невольно, но он слишком сильно подыгрывает другой стороне.
  
   Моё предложение посчитали правильным и Ганса отстранили.
  
  
  
   Глава сорок восьмая
  
  
  
   После отстранения Ганс повёл себя... неправильно. Я эту самую неправильность не уловил, но уловили те, кто знал его дольше. Началось расследование - ну ещё бы, наш главный разведчик может быть двойным агентом...
   Нет - все его деяния шли исключительно на благо воронов, но благо это было плотно завязано с Россией. Не с русским народом или хотя бы славянами, а именно с Державой. Разница есть - и существенная, ведь благо государства - не всегда благо народа. Ментал? Нет - такие вещи проверяли. Начали копать - и нашли. Церковь.
   Ранее он был человеком, всю жизнь проработавшим как дипломат и разведчик. Когда - уже на склоне лет, он стал вороном, то растерялся. Век-то был - 19-й, когда к религии относились серьёзно. Ну и пошёл по привычке в церковь - верующий ведь.
   А как выяснилось, у неё были свои секреты и одним из секретов был способ коррекции сознания. Не ментал и не "зомбирование", а аккуратное такое вмешательство в разум. Разум этот должен быть подготовленным постами и молитвами, сомнениями, надеждой на что-то и разумеется - это должен быть разум верующей личности.
   Вот и... Случилось то, что случилось - Ганса обработали так, что никакие последующие проверки не показывали этой самой обработки. Ну в самом деле - что может быть естественней, чем некоторая привязанность к былым ориентирам и желание помогать прежним родственникам/друзьям/коллегам. Ну и некий патриотизм в пользу государства не осуждался - особенно если он не шёл в разрез с патриотизмом в пользу своего народа.
   Вороны, эльфы, орки - все мы помнили свои прежние нации. Да, декларировалось, что после Изменение мы становимся Иными, а не людьми - и прежние привязанности должны уйти в сторону. Вот только в большинстве случаев свежеиспечённых Иных не торопили и декларации эти оставались скорее неким ориентиром на будущее.
   В пользу государства церковь обрабатывала его не от избытка патриотизма - всё намного проще. Начиная с Петра Первого, государство сделало церковь одним из своих... министерств, что ли. Во всяком случае, в дела её вмешивались без всякого стеснения и совершенно неприкрыто.
   Правда - и взамен предлагали нешуточное покровительство. Для примера - только в начале 20-го века отменили статьи, связанные с православной церковью, по которым можно было загреметь на каторгу*. Так что - симбиоз церкви и государства в то время был настолько надёжным, что защищая государство, церковь защищала себя.
   Только эти можно было объяснить тот факт, что не было попытки сделать "якорь" именно из православия. Хотя... Ну всё верно - Иные как бы "немного" по другому начинают относится к основным постулатам любой религии.
   Почему? А вы представьте, что только в нашей Стае четверо старейшин старше официальной даты рождения Христа... Сложновато всерьёз относиться к некоторым событиям, когда у этих самых событий есть живые свидетели и рассказы их сильно отличаются от канонических.
   Проблема оказалась достаточно серьёзной и прежде всего потому, что "клиент" не желал в это верить. Ну ладно - убедили, но дальше-то что? А дальше требовалась длительная работа менталистов и удаление от источника раздражения. Проще говоря - его оставили в... органах, но уже (пока) не главным и теперь его основная задача - разведка Ветви.
  
  - Да никто не ожидал, - сумрачно отвечает Юлий на мои вопросы о друге, - проморгали. Слишком привыкли, что мы такие могучие да мудрые...
   Учитель морщится - он Старейшина и отвечал (среди прочих) за проверку Ганса.
  - Не учли, что есть и другие заинтересованные организации, у которых может быть не менее впечатляющий опыт и знания.
  - Откуда хоть такое умение? - мне и в самом деле интересно - это что-то вроде смеси психологии/НЛП/гипноза и... Той самой "магии, которая не магия".
  - Из Ромейской империи**, вестимо, а вот откуда там - неизвестно. И нет - мы методику потеряли вовремя Крещения Руси.
   Увы, но вороны далеко не так всезнающи, как казалось вначале. Диапазон знаний чрезвычайно широк и пытаться изучить их все... Даже нашей жизни не хватит. Ну и другое - чтобы что-то изучать, нужно к этому самому "что-то" иметь талант. Вот для примера - в ментальной магии разбирается менее двух десятков воронов - и это именно "разбирается", до хоть каких-то понятий мастерства любому из нас... Далеко, в общем.
   Учил нас всех - единственный мастер, имеющийся в Стае. А вот никто из нас не сможет научить других даже азам менталистики... Увы и ах, но со многими магическими и мистическими практиками дело обстояло схожим образом. Даже просто понять - с чем же мы столкнулись, получилось благодаря одному из Старейшин, который когда-то изучил даже не азы, а "азы азов".
  - Успешно-то хоть лечение идёт?
  - Да лучше, чем можно было бы ожидать, - просветлел лицом Учитель, - Ганс как только осознал, как его... поимели, так сам начал работать над исправлением ошибок прошлого. Да и откровенно говоря... не слишком-то то было и это критично. Просто из-за резкой смены обстановки у него... программа сбилась, вот и выскочило наружу. А так она потихонечку затиралась и лет через сто-сто пятьдесят исчезла бы сама-собой. Но вот - вышло так, как вышло.
  
   Мой отказ о более тесном сотрудничестве со спецслужбами привёл к неожиданному результату - нас признали на самом Верху. Ага, если раньше мы общались с Тузами только неофициально, да и прямо скажем - доступ к Вождям был надёжно перекрыт, то теперь...
   Видимо, там наконец-то поняли, что мы теперь полностью самостоятельны и независимы. Да и до некоторых из наших это дошло только сейчас... Странно звучит от умных воронов? Так инерцию мышления никто не отменял. Интеллект-интеллектом, но есть ещё и такая вещь, как привычка.
   Иные привыкли быть в тени, в сторонке... Настолько, что даже Рэйвен или Юлий не сразу это осознали. Повторюсь - инерция мышления. Жизненный опыт и долгожительство в данном случае оказались "гирями", висящими на сознании. То есть Старейшины и Старшие действовали по шаблонам, а остальные привычно доверяли им...
  - Мать-мать-мать, - вяло произнёс Рэйвен, грея в руках бокал с коньяком, - даже не подозревал, что когда-нибудь сам попадусь в такую ловушку.
  Юлий хмыкает:
  - А что ты хочешь? Какие-то "якоря" должны быть у каждого, а все эти слова о гибкости мышления... Хороши, конечно, но в меру - и особенно для нас.
  Взгляды скрещиваются на Учителе.
  - Нам эти "якоря" особенно важны. То есть некий консерватизм, традиции, привычки... Сумасшествие, понимаете? Долгоживущие без "якорей" слишком подвержены этому - вспомните хотя адептов хаоса.
   Передёргивает всех - психи они ещё те, пусть в их психозе есть и какая-то система. Но вот уж точно - мышление у них, гибче не бывает!
  - Так что, господа хорошие, хватит переживать, - продолжает Юлий, - облажались мы знатно, но что поделаешь. Надеюсь, все мы усвоим этот урок.
  - Лично я только за традиции, - подаю я свой голос, - просто теперь перед принятием серьёзных решений буду проверять их на шаблонность.
   Смешки - ну да, банальность сказал. Но мне можно - молодой ещё, да и разрядить обстановку не помешает.
  - А ведь и правда, - мечтательно произносит Донна, жмуря синие глазищи, - я только сейчас поняла - какие у нас перспективы. Ведь даже перестанут работать порталы на Землю - на Ветви наши позиции куда как сильны. Торговые связи, вассалитет эмигрантов с их знаниями, собственный город, не нужно прятаться...
   Некоторое время сидим, строя самые бредовые планы, но помимо психологического расслабления - зуб даю, какая-то часть этого бреда войдёт в нашу жизнь через несколько лет или веков.
  
   По поводу же Ганса и Церкви было принято единогласное решение - долгогривых на Ветвь не пускать! Да, сейчас мы вообще не пускаем людей, но церковников не собираемся пускать и впредь - никаких. Христиане, мусульмане, буддисты, ламаисты*** и прочие... просветлённые - табу.
   Дело даже не в пресловутом "Гневе богов", не терпящих конкурентов - на Земле нет настоящих богов, только разжиревшие Сущности. Просто вся эта... братия неизбежно начнёт расшатывать обстановку, занимаясь миссионерством и прочим. А положение воронов - не только сплошные плюсы, но и минусы. К примеру - именно мы несём ответственность за эмигрантов и их поступки.
  
  
  
  
  
  
  Только в начале 20-го века отменили статьи, связанные с православной церковью, по которым можно было загреметь на каторгу*. Не шутки - даже за попытку перейти из православия в другую веру - ссылка до 10 лет. А вообще статей очень много - и применялись они очень активно. Желающие могут пройти по ссылке http://kritix.ru/religion-and-atheism/221-pravoslavie-i-zakony-rossijskoj-imperii или поискать информацию самостоятельно.
  
  Из Ромейской империи** - Византия. Восточно-Римская империя получила имя Византия от учёных-историков через несколько веков после своего падения. В реальности же они называли себя "римлянами" или "ромеями" на местном диалекте. Рим же "настоящий" после захвата его варварами считался варварским и по мнению "ромеев" - захватчики не имели права называть себя римлянами. Такая точка зрения имеет право на существование и вполне логична - в "старом" Риме "настоящих" римлян фактически не осталось - их вырезали при захвате, да и оставшиеся впоследствии старались эмигрировать. Соответственно - "просели" науки и прочее. "Византия" же соединила в себе знания как Старого Рима, так и греческих городов-государств, присоединившихся к союзу. Уровень знаний получившегося государства поражает - некоторые вещи, нормальные для его граждан, теперь считаются исключительно атрибутами современной цивилизации или магических миров. Для примера - после захвата турками Константинополя, именно беженцы-ромеи стали основой так называемого "Возрождения" - желающие могут проверить. Да и последующее могущество Османской империи основано именно на "остатках роскоши" - то есть специалистов-ромеев.
  
  Ламаисты*** и буддисты - не одно и то же. Формально это - одна из ветвей буддизма, но "ушла" она так далеко, что большинство специалистов по религиям считают их не разными ветвями, а совершенно отдельными религиями. Более того - прославленный Далай-Лама не является лидером буддизма - у буддизма просто НЕ МОЖЕТ быть единого лидера. Структура учения этого в принципе не предполагает. Ещё интересней, что многие буддисты считают ламаизм "чёрным" направлением. Звучит непривычно, но... Желающие могут почитать, как "святые монахи" ещё в середине 20-го века (то есть до прихода "злобных китайцев") держали (официально!) рабов, несостоятельным должникам отрубали руки и ноги, а в числе подарков "просветлённым" входила кожа, снятая с младенцев и другие... ингредиенты того же плана.
  
  
  
   Эпилог
  
  
  
  - Сложно было, да, - неторопливо рассказывает Рэйвен, - странноватые получились переговоры.
  Молчит, задумавшись о чём-то, но не тороплю его - события произошли эпические - без всяких преувеличений. Начнём с того, что были проведены "Переговоры на высшем уровне" - впервые за несколько столетий в истории Иных. До этого наш допуск был до уровня зам. министра максимум - и это было делом принципиальным для власть имущих.
   Сейчас же - не только президент и премьер, но и Те, кто Решает. Не все из них имели официальные посты и не все были в списке олигархов, но все - люди могущественные, хотя и скажем прямо - не обременённые моралью.
   И вот с ними-то и велись переговоры - непростые. Непростые для обеих сторон - мы жёстко отстаивали позицию даже не равноправного, а старшего (!) партнёра в проекте; Те, кто Решает - пытались давить на нас, помня, что ещё не так давно мы были пусть и достаточно могущественной, но уязвимой общиной под их непосредственной властью. А точнее даже - под властью заместителей.
   Психология? Ну да, а чего вы хотели? Логика, интеллект, знания... Но и психологию никто не отменял. Им - казалось унизительным даже разговаривать с нами на равных - не привыкли. Нам же... трудно было не сорваться и не начать разговаривать "через губу", ведь все преимущества сейчас у нас.
   Да, работаем с эмигрантами и всё такое прочее, но по факту... По факту, наша Стая вполне самодостаточна, да и практически все Земные вороны уже на ветви. То есть политика помощи эмигрантам не то чтобы благотворительность... Но всё-таки основные свои задачи мы выполнили.
   Уверенное положение на Ветви, десятки тысяч вассалов (пусть в большинстве своём достаточно условных), пресловутые порталы и прочее. Дальнейшая же работа с Землёй не то чтобы не нужна..., но скажем так - не критична. Родню и союзников вытащили, вассалами себя обеспечили; обеспечили научно-технической литературой в самом широком смысле слова, приборами... Да много чем.
   То есть лишней торговля и сотрудничество не будет, но уровень материального благосостояния, безопасности и главное - перспектив, у нас уже намного выше, чем на Земле.
   А вот у Тех, кто Решает - ситуация обратная - мы им нужны. Будет дальнейшее сотрудничество с нами, будет возможности стать Ключевыми Фигурами не в масштабах страны - причём уязвимыми для влияния извне (!), а Теми, кто Решает - но уже в планетарном масштабе.
  
  - Мы оказались той самой соломинкой или "чудо-оружием" - на твой выбор, - усмехнулся Старейшина, - Земная магия и её возможности изучены давным-давно. Есть, конечно же, какие-то неизведанные области, но и там - мы хотя бы примерно знаем, чего можно ожидать.
   Отпивает глоточек кофе, жмурясь блаженно - и продолжает:
  - Ветвь же... Сам знаешь - насколько она другая. Сами принципы во многом отличаются. Пусть даже они в большинстве своём бестолковей, чем у нас! Но всё же... Да сколько новых дисциплин - в принципе нам неизвестным! Вот и получается, что в противостоянии Меча и Щита* все преимущества на нашей стороне.
   Он замолк ненадолго, явно вспоминая переговоры.
  - А там... Пока они найдут - что можно противопоставить нашим поставкам с Ветви - десятилетия могут пройти, если не века. Так что если бы Тузы не засунули глупые понты себе в..., - старейшина проглатывает окончание, косясь на маму. Боится? Не... Не с его "послужным списком", тут скорее "планирование семьи" намечается - она же всё-таки помолодела, а Рейвен у нас - одинокий ворон...
  - В общем, встав перед выбором и поняв, что мы не шутим, они согласились на все наши условия, - с нескрываемой ноткой самодовольства сказал Старейшина.
  - На все!?
  Ещё более самодовольный кивок... Недоверие моё не случайно - многие условия мы выставляли исключительно для торга и то, что они согласились, говорит о многом. Ну например о том, что теперь мы официально равноправные партнёры вообще, а в данном проекте - старшие.
  - Приятно, Мардук мне в печёнку, - довольно произношу я и растекаюсь по креслу. Рэйвен как-то по кошачьи фыркает и жмурится. Некоторое время мы сидим, наслаждаясь ПОБЕДОЙ (!), затем расходимся - дел у нас очень много.
  
   Договор стал поворотным моментом для нас - он многое давал для экономики, производства, политического веса и той самой психологии. Вороны отныне становились не объектами, а субъектами политики**, а это ой как много значило...
   Вороны и союзники ходили ошарашенные - это ж теперь мы сами сможем решать - как нам жить! Учитывая наше влияния на дела Союза Городов в сочетании с подписанием Договора с Россией, перспективы открывались...
   Надо сказать, что только договор с Земным государством дал нам почувствовать себя по-настоящему свободными и... настоящими, что ли. До этого многие наши действия мы сами воспринимали как "игрушечные". Даже колоссальные успехи на Ветви (особенно после удачно завершённой войны с Ацтланом) воспринимались как-то несерьёзно.
   Странно звучит, но судя по всему, у всех Иных были своеобразные комплексы по отношению к Земле. Сочетание личного могущества (по сравнению со средним человеком) и зависимости твоей расы от не самых лучших представителей этого самого человечества давило сильней, чем могло показаться даже на сто десятый раз.
   Ветвь же воспринималась несколько отстранённо - как компьютерная игрушка с полным погружением, что ли. Она была "слишком" - слишком много Миров, рас, видов магии, растений, животных, слишком яркое всё... и слишком чудесное.
   Договор стал этакой "точкой отсчёта", после которой Иные поняли - дела обстоят серьёзно и... у них имеются колоссальные перспективы! А перспективы и правда были серьёзными - несмотря на все проблемы, Земляне всех рас привыкли думать быстро и главное - "рамки" расставляли значительно шире. Так что в большинстве своём устраивались очень неплохо.
  
   Победа - именно так стали воспринимать Договор все Иные. Он объединил нас так... Нет, мы и до этого пропускали на Ветвь только те Кланы, с которыми мы были если и не в дружественных отношениях, то хотя бы были уверенны в их миролюбии и вменяемости.
   Прибыв на Ветвь и оценив, насколько мягкие условия мы предложили за всю эту благодать... Вассалитет или Старшинство были не самым тяжким грузом - многие эмигранты сами открыто говорили, что на нашем месте выставляли бы намного более жёсткие условия. Да и в Стае были сторонники более серьёзных требований.
   Но это не важно, важно то, что теперь эмигранты САМИ приходили к нам, предлагая свою помощь и интересуясь планами, а прежде всего - строительством Города. Ранее энтузиастов этой идеи было не слишком много: несмотря на общую Родину, противоречий хватало и большая часть общин предпочитала строить свою жизнь самостоятельно.
   Теперь же как прорвало - они наконец-то осознали, что "Первые среди равных" из нас получаются достаточно перспективные. Плюс - нежелание прерывать связь с Землёй, желание воссоздать если не город Солнца***, то по крайней мере - построить нечто такое, где им будет уютно, взяв всё лучшее как с Земли, так и с Ветви.
   Городу быть - это решено твёрдо. Наша Стая, многие другие вороны и Крылатые, эльфы, наги, гоблины... Приходили посланцы общин и выдвигали эту идею.
   Достаточно быстро идея "овладела массами" и пошла в народ - к Землянам, разумеется. Сладкая идиллия? Да что вы - споров и даже ссор много, некоторые предложения противоречить друг-другу, так что можно быть уверенным - произойдёт это не скоро и не все останутся довольными.
   Однако уже сейчас было ясно, что архитектура Города будет причудливой - свои идеи выдвигала каждая раса. Причём учтите - идеи эти заложены буквально "в подкорке". То есть Крылатые тяготели к высоким зданиям или возвышенностям, недоступным без крыльев; водные и полуводные расы хотели строить свои кварталы так, чтобы часть зданий находилась под водой...
   И все, все (!) хотели образование для своих детей и возможность научной деятельности для себя и своих соплеменников. Даже орки, сроду не блиставшие интеллектом, настаивали на этом.
  - Мне?! Мне на фиг это не нужно, - басил бывший морпех, инициированный ещё после Афгана, - да вообще, среди наших вряд ли будет много кандидатов в учёные.
  - Тогда зачем настаиваешь на строительстве научного центра!? - не выдерживает Вера. Гигант (и очень красивый кстати - орки имеют пусть и достаточно своеобразную внешность, но вот уродами их точно не назовёшь!) насмешливо смотрит на неё и вздыхает:
  - Вот ты наверное умная... Но дура!
  Племянница вскидывается было, но моментально успокаивается. Орк по прозвищу "Товарищ Вова", тем временем продолжает:
  - Наука - это знания, это промышленность, это безопасность... Да даже развлечения! Все эти пейнтболы-страйкболы, компьютерные игрушки... Лишним не будет! Да и скажу тебе, девонька, что схватки на мечах "грудь в грудь" (здесь прогнусавил в нос с "французским" прононсом, явно кого-то спародировал) или романтика кочевой жизни хороши только в книгах. Ну или как разновидность экстремального туризма. Мне АКМ и сортир со смывом милей целого воза булатных мечей, а компьютерная игрушка интересней очередного турнира по мордобою на звание Чемпиона Пивного Ларька - ну или Великого Турнира очередного королевства из пяти захудалых деревень.
  
   Информация о беременности Нефертари не то что застала меня врасплох... Я давно уже надеялся стать отцом, да и боги обещали такую возможность...
   Вот оно, счастье: миры, где тебя ценят и уважают за личные качества; где есть возможности построить что-то своё, а не пытаться "встроиться в систему", которую сам же считаешь ущербной... Рядом семья, друзья, любимая женщина и новая жизнь - ТВОЙ будущий ребёнок.
   Некоторое время мы стояли, обнявшись, затем, переглянувшись, мы решили рассказать новость родным. Начинаем спускать вниз по тропинке, держась за руки. Внизу раскинулся строящийся Асгард. Чувствую тепло и умиротворение, начинаю мурлыкать под нос нечто невнятно-бодрое и Нефертари запевает негромко неофициальный пока гимн Города:
  
  В буднях великих строек,
  В веселом грохоте, в огнях и звонах,
  Здравствуй, страна героев,
  Страна мечтателей, страна ученых!
  Ты по степи, ты по лесу,
  Ты к тропикам, ты к полюсу
  Легла родимая, необозримая,
  Несокрушимая моя!
  
  Нам нет преград ни в море ни на суше,
  Нам не страшны, ни льды, ни облака.
  Пламя души своей, знамя страны своей
  Мы пронесем через миры и века.
  
  Нам ли стоять на месте?
  В своих дерзаниях всегда мы правы.
  Труд наш есть дело чести,
  Есть дело доблести и подвиг славы.
  К станку ли ты склоняешься,
  В скалу ли ты врубаешься-
  Мечта прекрасная, еще не ясная,
  Уже зовет тебя вперед.
  
  Нам нет преград ни в море ни на суше,
  Нам не страшны, ни льды, ни облака.
  Пламя души своей, знамя страны своей
  Мы пронесем через миры и века.
  
  Создан наш мир на славу,
  За годы сделаны дела столетий.
  Счастье берем по праву
  И жарко любим и поем как дети.
  И звезды наши алые
  сверкают небывалые
  Над всеми странами, над океанами
  Осуществленною мечтой.
  
  Нам нет преград ни в море ни на суше,
  Нам не страшны, ни льды, ни облака.
  Пламя души своей, знамя страны своей
  Мы пронесем через миры и века.
  
  
  
  В противостоянии Меча и Щита* - то есть наступательного и оборонительного оружия.
  
  Субъект политики** - самостоятельный игрок в политике. Соответственно "объект политики" - добыча для игроков.
  
  Город Солнца*** - утопическое общество всеобщего благосостояния, дружбы, социального равенства.
  
  
  
   Постскриптум
  
  
  
   Трилогия "Ворон" завершена. Знаю, что многие начнут писать, чтобы выяснить - кто родился у героев, какова архитектура города и прочее. Отвечать не буду - жизнь у моих героев продолжается прямо сейчас и описывать её дальнейшее развитие не хочу.
   Старая традиция - хорошая сказка должна оканчиваться красиво. Это может быть принц с невестой на коне, едущий к закату; победа в Войне или как как у меня - строительство нового государства и зарождение новой жизни.

Популярное на LitNet.com А.Ардова "Брак по-драконьи. Новый Год в академии магии"(Любовное фэнтези) И.Громов "Андердог - 2"(Боевое фэнтези) В.Палагин "Земля Ксанфа"(Научная фантастика) Р.Цуканов "Серый кукловод. Часть 1"(Киберпанк) В.Соколов "Мажор 4: Спецназ навсегда"(Боевик) К.Федоров "Имперское наследство. Сержант Десанта."(Боевая фантастика) А.Алиев "Ганнибал. Начало"(ЛитРПГ) Н.Лакомка "(не) люби меня"(Любовное фэнтези) В.Василенко "Стальные псы 5: Янтарный единорог"(ЛитРПГ) М.Олав "Мгновения до бури 3. Грани верности"(Боевое фэнтези)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
Д.Иванов "Волею богов" С.Бакшеев "В живых не оставлять" В.Алферов "Мгла над миром" В.Неклюдов "Спираль Фибоначчи.Вектор силы"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"