Абсолют Павел: другие произведения.

2. Абсолютный ноль

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 5.37*76  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    20/09/2013 Текст выложен полностью на моей странице на АТ. Действие происходит в мире Знака, но герои другие. Приобрести можно здесь
    Жизнь всех творений безумного ученого расы нэсов очень коротка. Но у очередного эксперимента появляется шанс на существование. Что же ждет его впереди?

  
  
  Абсолютный ноль
  Глава 1
  Мир 3-44.
  Маги дальней разведки.
  - Клэр, не так быстро, - попросил мужчина в элегантном, но в то же время удобном костюме. Случайный наблюдатель при взгляде в небо бы ничего не заметил. Пролетающую под облаками пару магов надежно скрывал полог невидимости.
   - Мы и так еле летим. К чему такие предосторожности?
   - В этом мире хорошо развита техника. Пусть тут и очень мало магии, но неприятности доставить они нам могут.
   - Да знаю я про закрытые миры, Зак. Но мы то здесь зачем?
   - Я и сам не совсем понимаю подоплеку решений совета. Но факт остается фактом. На любые магические отклонения в этом мире отправляются проверяющие.
   - Наблюдающие смогли выяснить местоположение?
   - Нет, известно только, что в этом районе периодически происходят всплески магической активности.
   - Превосходно! Очередная утка. Думаешь, возможно найти что-то в таком большом районе?
   - Придется постараться, Клэр.
   - Пфф, - фыркнула женщина. Набрав скорость, колдунья оторвалась от своего компаньона и устремилась вперед.
  
   Карстон'нэс.
   Большой зал был захламлен всевозможными приборами и артефактами, многие из которых светились нездоровым цветом или вибрировали. Повсюду царил беспорядок. На полу валялись объедки, различный мусор и разрушенные приборы.
   Возле большого грязного саркофага стояло странного вида существо с полубезумными глазами. Ярко красные волосы, длинный остроконечный хвост, небольшие рожки и желтые глаза с вертикальными зрачками - вот краткое описание представшего ученого. А Карстон был именно ученым. Несмотря на не совсем адекватное состояние, этому представителю расы нэсов удалось практически в одиночку сконструировать множество сложных артефактов и механизмов. Что ни говори, а для такой большой работы требуется неимоверный талант и упорство. У Карстон'нэса этого было в достатке.
   Ученый также обладал одним немаловажным качеством для проведения экспериментов с живыми существами. У Карстона напрочь отсутствовало чувство морали и этики, как, впрочем, и у большинства нэсов.
   - Э-ээ, Хозяин? - к красноволосому ученому подошло уродливое существо невысокого роста.
   - Скажи мне, что в этот раз вы не пришли с пустыми руками, - устало проговорил Карстон.
   - Мы захватили человеческую самку, Хозяин, - уродец потупил глаза.
   - И?
   - Еще мы захватили старика, но вы же сами говорили, что с него мало проку... - слова давались твари с трудом - ... понимаете, мы голодные были.
   - Я же приказал вам не трогать людей! - глаза нэса опасно сузились. - Вам скота мало?!
   Прислужник упал на колени:
   - Хозяин, в окрестных деревнях почти никого нет. Нам больше негде брать еду.
   Гнев хозяина понемногу утих:
   - Сегодня новое Рождение, - с улыбкой проговорил Карстон. - Не стоит омрачать такой день. Но если вы сожрете кого-то, кроме стариков, вы следующие отправитесь в мясорубку. Хоть какой-то прок от вас будет.
   - Да, да, Хозяин! Только старики! Мы все сделаем! Принесем еще молодых самок и самцов, - пятясь от опасного существа, тараторил уродец.
  
   - На этот раз все получится, - старый нэс сжал руки.
   Коридоры заброшенной шахты освещались бледно-зелеными магическими светильниками. Гулкие шаги ученого эхом разносились по бесчисленным заплесневелым ходам старой шахты. Узкий коридор закончился, и Карстон'нэс привычно вошел в округлый зал, заставленный непонятными приборами. По сравнению с остальными помещениями шахты здесь царила чистота и порядок. На противоположной стороне размещалась вместительная емкость с отвратительным на вид склизким веществом. Внутри резервуара виднелось маленькое тельце. Крошечные рожки и черный хвост говорили о том, что младенец внутри бака - нэс.
   - На этот раз все получится, - словно заклинание повторил Карстон. Старый нэс совершал только ему одному понятные манипуляции с артефактами в зале. - Угнетения нэсов закончатся... обязательно... - в глазах кровожадного существа появился безумный блеск.
   - Моя девочка, - Карстон очень бережно вытащил тело маленькой нэссы из резервуара и аккуратно вытер чистым полотенцем. Младенец словно очнулся от долгого сна и открыл глаза. С удивлением и интересом девочка обозревала окружающий мир. Несмотря на неудобства и весьма вероятное чувство голода плакать новорожденная и не собиралась.
   - Сейчас мы проверим тебя, моя девочка. Не волнуйся, больно не будет, - совершая магические пассы над телом ребенка, ученый направился к хрупкому на вид артефакту в другом конце зала.
   Положив младенца в специально углубление, новоявленный отец принялся за активацию прибора. Артефакт завибрировал и негромко загудел. В ребенка ударил тонкий голубоватый луч света. На вид, девочка ничего не почувствовала, только с любопытством принялась разглядывать красивый мерцающий свет, направленный прямо в ее крохотное сердце.
   - Ну вот, уже почти все. Сейчас будут видны результаты, - с отеческой заботой произнес Карстон'нэс. - Видишь эти пять индикаторов? Если загорится хотя бы один, значит у нас все получилось.
   Прошло около десяти минут, артефакт прекратил свою работу. Ни один из индикаторов так и не загорелся. Невидящим взором Карстон уставился на артефакт. Несколько минут прошло в молчании.
   - Я все сделал верно! - внезапно взорвался старый нэс. Он был в бешенстве. - Я не допустил никакой ошибки! Должны были появиться изменения! Должны! - остроконечный хвост метался из стороны в сторону, грозя задеть один из важных приборов. Младенец продолжал с интересом наблюдать за происходящим.
   - Это все из-за тебя, тварь! - со злобой обратился Карстон к безмолвной нэссе. - Это ты во всем виновата! - в порыве гнева ученый схватил беспомощное тело девочки и с силой зашвырнул в дальнюю стену. После удара раздался глухой всхлип, но больше младенец не издал ни звука.
   - О, нет нет, - опомнился Карстон и подскочил к лежащему на полу тельцу. - Только не умирай! - маг-ученый передал частичку своей магической энергии в покалеченное тело.
  
   При появлении Хозяина маленькие уродцы засуетились, изображая полезную деятельность, но Карстон не обратил на них внимания.
   - Женщина здесь? - властно спросил ученый.
   - Да, Хозяин. Она пришла в себя.
   - Умоляю, отпустите меня! - бедная женщина заходилась в рыданиях. - Я не понимаю, о чем вы говорите, но сделаю все, что скажете. Ради всего святого... отпустите меня, пожалуйста!
   - Каждый раз одно и то же. Тащите ее к мясорубке, - брезгливо приказал нэс.
   - Да, Хозяин, - прислужники шустро принялись выполнять приказание.
   - Как продвигаются дела с изучением языка аборигенов? - ловко работая с управлением громоздкого артефакта, спросил Карстон'нэс.
   - Мы стараемся Хозяин, но слова сложно запомнить, - извиняющимся тоном начал главный среди уродцев. - Человеки слишком быстро заканчиваются...
   - Все с вами ясно, - безмятежно уронил старый маг. Что-то внутри артефакта под названием 'Мясорубка' треснуло, захрустело и раздался режущий уши грохот. - Бросайте ее!
   - Нет, пожалуйста! - продолжала умолять женщина, но всем вокруг было полностью плевать и на ее переживания, и на ее жизнь. - Поща... - крик жертвы оборвался, когда брошенное тело достигло горловины артефакта. Раздался неприятный хруст. Сконструированное безумным гением творение буквально высосало до капли всю жизненную энергию живого существа.
   Карстон понаблюдал за движением цветных индикаторов, обозначающих заполненность накопителей магической энергией, но не выключил артефакт.
   - Хорошо, - ученый поднялся, и, аккуратно взяв тело младенца, направился к помосту, откуда сбрасывали жертв.
   - Хоть для чего-то сгодишься, - безо всяких эмоций сказал Карстон и отпустил еле дышащее тельце в лоно своего аппарата. За свою короткую жизнь маленькая нэсса не успела произнести ни звука.
   - Прекрасно, - подытожил безумный ученый. - Энергии хватит на новое Рождение. А это значит, что у нас есть повод отпраздновать. Отпраздновать рождение моего нового ребенка, - твари-прислужники одобрительно загудели и заулюлюкали. Не откладывая, нэс своим же хвостом произвел небольшой разрез на левой руке и взял образец своей крови.
   - Зак, ну что там? - нетерпеливо спросила женщина, стоящая на огромном валуне.
   - Снова замечен всплеск магической энергии. Он был кратковременный, но круг поисков значительно сузится. Примерно десять километров в диаметре.
   - Превосходно! Все что нам остается - это лететь в эпицентр и ждать повторного всплеска, - доказывая свои слова делом, Клэр немедля оторвалась от камня и взмыла в воздух.
   - А как же ужин? - вяло поинтересовался Зак.
   - Доешь когда прибудем на место, Закномайн, - женщина выразительно посмотрела на мага. Спутник колдуньи вздохнул и принялся убирать припасы в сумку.
   - Хозяин? - тихо спросил главный среди прислужников.
   - Вы опять пришли ни с чем? - холодно спросил Карстон.
   - В деревнях никого не осталось, - опустил голову уродец.
   - Последний раз вы приводили людей больше недели назад. Вы меня разочаровываете.
   - Простите, Хозя...а-кх-ркх, - шею говорившего словно сдавило невидимой петлей. Уродец начал задыхаться.
   - Завтра - ваш последний шанс исправиться. И помни, вам не сбежать от меня.
   Потирая опухшее горло, прислужник шустро вылетел из помещения.
   - Прошло уже девять дней. Похоже, время настало, - довольно проговорил Карстон.
   Зал с инкубатором ничуть не изменился с последнего раза. Разве что тело, плавающее в вязкой жидкости, принадлежало теперь нэсу мужского пола.
   - Мой мальчик, - нежно обратился старый маг к младенцу. - Я уверен, в этот раз у нас все получится. Давай же скорее разбудим тебя, - ученый подошел к артефакту и принялся за активацию пробуждения своего нового творения.
   Карстон'нэсу было невдомек, что этим своим действием он дал знать о своем местонахождении паре магов, уже несколько дней поджидавших в округе.
   - Клэринна, просыпайся, - произнес маг. Несмотря на крепкий сон, женщина быстро вскочила и принялась собираться.
   - Что там? - еще немного сонным голосом спросила колдунья.
   - Я видел слабое магическое возмущение. Похоже, это где-то внутри той возвышенности.
   - Возможно, там есть пещеры или шахты, - буквально за минуту женщина была готова к действию, - Вперед!
   На сей раз пара магов действовала более профессионально. Зак летел впереди, прикрываясь небольшим щитом, готовый в любой момент развернуть защиту на полную мощность. Клэр же держала наготове боевое плетение - одно из самых убойных в своем арсенале.
   - Вон там, - показал рукой Зак. - Скрыто пологом невидимости. Похоже на вход в шахты.
   - Прикрой меня, - обронила колдунья и ринулась в темный проем.
   - Вот же неугомонная, - пожурил напарницу Закномайн и отправился следом.
   Сразу же последовали первые столкновения. Однако у бедных прислужников не было ни единого шанса против опытных боевых магов.
   - Гоблины, но с какого мира не определить, - резюмировала женщина-маг.
   - Да эти твари везде есть. Смотри, на них магическая метка стоит, - указал Зак на еле видимое магическим зрением свечение.
   Неожиданно оба мага синхронно остановились и напрягли свое магическое зрение до предела.
   - Это активация портала! - вскрикнула Клэринна. - Скорее! - женщина увеличила скорость и понеслась вперед по опасно узкому петляющему коридору шахты.
   - Стой! - крикнул вслед улетающей напарнице Зак. - Вот же неугомонная.
  
   - Ну же, быстрее! - выкрикнул Карстон'нэс, прижимая к груди маленький комочек плоти, завернутый в тряпье.
   Портал открывался очень медленно, словно нехотя. Старый ученый нэсов чувствовал, что ему не справиться с магами, вторгшимися в его владения. Именно магами, поскольку увидеть скрытый вход в шахту мог только обладающий даром. А учитывая, что таковых во всем этом мире было крайне мало, то, скорее всего, это боевые маги из других планов. Ученый не питал никаких иллюзий - он был посредственным боевым магом.
   Аккуратный огненный смерч ворвался в зал, сорвав зачарованную дверь с петель. Карстон отреагировал молниеносно и послал в противника неслабый огненный шар. Колдунья после только что созданного заклинания лишь в последний момент успела создать слабый магический щит, от которого и отрикошетил магический снаряд. Дым и вонь заполонили помещение. От разрывов убийственных заклинаний сверху посыпались куски породы. Продолжение ожесточенного сражения грозило похоронить обоих под грудой камней, но маги не унимались.
   Очередным заклинанием маг-женщина выбила из рук нэса непонятный сверток и только тогда магическим зрением увидела, что это ребенок. На секунду колдунья опешила. Этого времени хватило противнику, чтобы немыслимыми скачками преодолеть несколько метров и скрыться в портале. Попытаться скрыться. Ворвавшийся Зак за мгновения оценил ситуацию и бросил в портал точечное плетение. Переливающийся овал портала в то же мгновение потускнел, и связь разорвалась. Лишь верхней половине Карстон'нэса удалось достичь другой стороны портала. Нижняя - осталась лежать в разрушенном зале заброшенной шахты мира 3-44.
   - Вовремя ты, - вытирая пот, сказала Клэр.
   - Мне очень многое хочется тебе сказать, но сейчас не время.
   - Да, извини, извини. Ты видел этого нэса? Я думала, среди них не бывает магов, - обратилась к напарнику колдунья.
   - Кажется, я даже знаю, кто это был. Карстон. Похоже, он решил возродить производство этих тварей.
   - Тот самый Карстон? - Клэр подошла к свертку и аккуратно подняла младенца. Маленький нэс заходился в кашле - в зале нечем было дышать. - Ничего, мой милый, сейчас мы выйдем на свежий воздух.
   - По крайней мере, мне известен только один маг среди нэсов, - обронил Зак и указал на ребенка. - Что ты собираешься делать с ним?
   - Пока не знаю, - женщина бережно держала младенца и не собиралась никому отдавать.
   - Ты же понимаешь, что его надо уничтожить, - попытался образумить напарницу маг. - Или ты хочешь, чтобы из него выросло очередное чудовище.
   - Нэ-эс, - неуверенно произнес новорожденный.
   - Не волнуйся, мы не причиним тебе вреда, - словно не замечая слов мага, обратилась к мальчику Клэр.
   - Хорошо, тогда надо позаботиться, чтобы его доставили в резервацию нэсов, - вздохнул Зак.
   - Нет, - твердо произнесла женщина.
   - Нет??!
   - В резервации, как ты и сказал, он точно вырастет чудовищем.
   - Хорошо, делай, что хочешь, но я снимаю с себя всякую ответственность, - маг оглядел разгромленное помещение с остатками артефактов. - Дальше уже без нас разберутся. Будь моя воля, я бы тут все уничтожил, - Зак бросил красноречивый взгляд на малыша, но увлеченная колдунья его не заметила.
   - Мы найдем тебе новый дом. И любящую семью. Все будет хорошо, - с заботой сказала женщина. Маленький нэс с интересом смотрел по сторонам и маленькой ручкой крепко держался за одежду своей спасительницы.
   Глава 2
   Мир 2-246.
   Возраст: 2 месяца.
   На окраине большого хутора, даже скорее маленького городка Вилинес, расположилось имение четы Бертолье. Немного потрепанный двухэтажный особняк мог похвастаться неплохим ухоженным садиком и свежеокрашенным забором. Из трубы шел дым, означая, что семья готовится к ужину. Служанка, она же повариха, готовила всего лишь на двух персон. За столь продолжительное совместное проживание супругам так и не удалось завести детей. Именитый лекарь поставил миссис Лауре Бертолье страшный диагноз - бесплодие. С тех пор в семье воцарилось уныние. Стен Бертолье налег на выпивку, что еще больше увеличило количество ссор между супругами.
   - Тук, тук, тук, - раздалось у главного входа.
   - Иду-иду, - крикнула служанка, вытирая руки о фартук. На улице было уже темно, лил крупный, летний дождь.
   - Госпожа! Вы только посмотрите на это!
   - Кто там, Нида? - послышался строгий голос Лауры, подошедшей в гостиную.
   - Когда я открыла, на пороге уже никого не было. Только вот это, - служанка указала на небольшую корзинку, стоящую на крыльце.
   - Ну, кто тут у нас? - с заботой в голосе произнесла миссис Бертолье. Женщина аккуратно взяла на руки малыша. - Смотри, как он все разглядывает? - с улыбкой обратилась к прислуге хозяйка. - И ведет себя тихо, не плачет.
   - И правда, - Нида заглянула под одеялко. - Это мальчик.
   - Ребенка подкинули? Вот те на! - подоспевший мистер Бертолье хлопнул себя по боку. - Ну и что же мы будем делать с этим сюрпризом? - супруг задал этот вопрос в шутливом тоне, но Лаура так на него посмотрела, что Стен понял сразу: они ни за что не отдадут ребенка.
   - Нэ-эс, - тихо сказал мальчик.
   - Нэс? Это твое имя? - спросила миссис Бертолье, державшая его на руках.
   - Нэс. Странное имя, я тебе скажу, - вставил свое слово супруг.
   - Смотрите, у него медальон есть, - заметила служанка.
   - Дай-ка взгляну, - Стен придвинулся поближе и внимательно осмотрел позолоченный медальон на шее малыша. - Это недешевая вещь. И я сомневаюсь, что люди, оставившие нам этого ребенка, нуждались в деньгах.
   - Это не важно, - упрямо поджала губы супруга. - Они бросили его возле нашего дома как ненужную вещь. Кто бы это ни был, он не должен воспитывать детей.
   - Тут я с тобой не спорю. Все равно странно. Всего месяц назад узнали о твоем недуге, и уже подкидыша под дверью оставили.
   - Вероятно, у родителей были причины пойти на этот шаг. Но если они захотят вернуть себе сына, у нас с ними будет долгий разговор, - холодно произнесла новоиспеченная приемная мать. - А сейчас надо приготовить все для ребенка: еду, одежду, пеленки.
   - Ой, госпожа, если вы не против, я могу принести все что осталось от моих младшеньких.
   - Конечно, я буду тебе очень признательна. Нида, сколько ему месяцев, как думаешь?
   - На вид то и полгода не дашь, но мои, значит, начали произносить слова только после года.
   - Пусть будет полгода, - решила миссис Бертолье.
   - Теперь не походишь так свободно на твои светские приемы, - заметил Стен.
   - В нашей жизни появилось нечто большее, нежели светские приемы и балы, - со счастливой улыбкой сказала Лаура. - Нэс, я постараюсь стать хорошей мамой. Нэс Бертолье, как звучит?
   - Так себе, - пожал плечами супруг и получил в ответ укоризненный взгляд от жены.
  
  
   Возраст (по счету семьи Бертолье) - 3 года
   - Ни на минуту тебя оставить нельзя, - огорченно произнес Стен Бертолье. Напротив него стоял насупленный маленький мальчик с короткими взлохмаченными темно-русыми волосами и карими глазами. Для своего возраста он выделялся хорошей координацией движений и некой уверенностью в своих действиях. Также он немного обгонял сверстников в умственном развитии. В остальном же Нэс был обычным мальчишкой, с учетом, конечно, того, что его воспитанием занимается не самая бедная семья.
   Отец встал на одно колено и спросил, глядя мне в глаза:
   - Скажи, зачем ты избил эту птицу?
   - ...
   - Тебе за это ничего не будет, обещаю. Ты же знаешь, отец всегда держит свои обещания.
   - Она мне не понравилась.
   - И только поэтому она заслужила смерти?
   - Мне так захотелось.
   - Хорошо, мы не будем говорить об этом случае маме, только пообещай мне одну вещь. Если тебе снова захочется совершить нечто подобное, то сразу же сообщишь мне. Обещаешь?
   - Обещаю.
   - Ну вот и славно.
  
   Возраст - 4 года.
   - Пап, мне надо тебе что-то сказать.
   - Да?
   - Я сегодня гулял и увидел собаку. Она была совсем старая и, наверное, больная.
   - И что ты сделал?
   - Я ее ударил несколько раз палкой, и она больше не шевелилась.
   - Ты ведь избил ее не потому, что тебе стало ее жалко?
   - Нет, - я помотал головой.
   - Ты же обещал мне, что скажешь, когда тебе снова захочется.
   - Прости, пап.
   - Ничего, - отец взлохматил мне голову. - Ты молодец, что рассказал мне. Как твои успехи в укрощении лошадей? - внезапно сменил тему отец.
   - Хорошо, - осторожно ответил я, - Мистер Хескайн говорит, что я держусь в седле как опытный наездник.
   - Вот и славно. В следующее воскресенье поедешь с нами на охоту.
   - Правда? Вы, правда, возьмете меня?
   - С луком ты вряд ли справишься, но с арбалетом поучу обращаться.
   - Спасибо, пап! - я побежал рассказывать радостную весть. - Мам! Мам, представляешь, папа меня с собой на охоту берет!
   - На охоту? - послышался удивленный возглас Лауры. - Дорогой, тебе не кажется, что ему еще рано?
   - Ничего не рано! Меня отец в том же возрасте начал брать с собой.
   - Ах, вот как! Пойдем-ка поговорим. Нэс, иди поиграй пока.
   Я не знаю, чем там дальше закончился разговор родителей, но со следующего воскресенья отец начал брать меня на охоту. И каждое подобное событие я ждал с нетерпением.
   Возраст - 4,5 года
   Мы с отцом задержались на охоте и возвращались домой поздно ночью. К моей кобылке был привязан молодой кабанчик, коего метким выстрелом подстрелил отец. Я бы тоже не промазал, конечно, но кабан вылетел прямо на отца, и он выстрелил первым. На всякий случай я послал в дергающееся животное арбалетный болт, но лавры победителя по правилам все равно отошли отцу.
   - Ни зги не видно, даже луна за тучами. Опасно так ехать, как бы лошади ноги не переломали.
   - О чем ты, все же видно? - спросил я, недоумевая.
   - Да ладно тебе заливать, не видно ни черта.
   - Я не вру. Вон там дальше овраг, нам лучше объехать его, - показал я рукой.
   Отец глянул в мою сторону, но ничего не сказал.
   Возраст - 5 лет.
   - Это просто безумие какое-то! У всех сильные ушибы и ссадины, у двоих выбиты зубы. У старшего сломана рука, - через неплотно прикрытую дверь я слышал визг этой толстой истерички. Родители поддакивали ей:
   - Мне очень жаль, миссис Калленгхейм. Пожалуйста, давайте мы как-нибудь компенсируем этот проступок нашего сына.
   - Ничего мне от вас не надо! - крикнула тетка. - Просто держите ваше чудовище подальше от других детей.
   Раздался громкий хлопок входной двери. Судя по громкому поскрипыванию половиц, ко мне направился отец.
   - Мама расстроилась? - сразу спросил я.
   - Не то слово. Рассказывай, что случилось?
   - Они все время издевались над Сарой. А сегодня они хотели снять с нее одежду, хотели посмотреть. Сара начала плакать.
   - Продолжай.
   - И я разозлился. Не как обычно. Я не знаю, как объяснить. Будто все потемнело. Я пришел в себя, а вокруг они лежат все в крови. И руки у меня все в крови были, - я вытянул руки, на которых почти и не осталось следов недавней драки.
   - Ответь мне честно на один очень важный вопрос. Тебе захотелось их избить, также как и животных на охоте?
   - Нет, пап, в этот раз я просто разозлился.
   - В этот раз?
   - Иногда... очень редко... мне хочется кого-то побить...
   Отец изменился в лице.
   - Но я правда ничего такого не делал с людьми до этого.
   - Обещай мне, Нэс, - придвинулся отец, - что ты лишишь живого человека жизни только при одном условии. Этот человек или эльф - неважно, будет угрожать жизни или здоровью тебе или другим людям.
   Мурашки пробежали у меня по спине:
   - Я обещаю, отец.
   - Вот и славно. Но наказать тебя все же придется. На следующую охоту с нами не поедешь. И не надо делать такое кислое лицо - сам виноват.
   Возраст - 7,5 лет.
   - Следующие - Вейтрансы. Проходите, - произнесла женщина средних лет в приемной.
   - После них мы, да?
   - Нэс, не крутись. Посиди хоть десять минут спокойно.
   Как же тут успокоиться? В Авенроке - столице Сторарии я был первый раз. Да здесь же совсем другая жизнь! На улицах толпы народу снуют. В каретах проезжают разодетые вельможи. А дома какие? Наш особняк рядом с ними словно ободранная кошка. Мы проезжали бродячий цирк, и я видел мельком выступление акробатов. Толпа им аплодировала. Странно, я ведь могу не хуже, но никогда не считал это чем-то выдающимся. Хотя отец, помнится, похвалил меня за подобные трюки.
   Нынешний прием мог кардинально изменить мою жизнь. Правда, папа считал нашу поездку бесполезной тратой времени и денег. И я склонен с ним согласиться. Ведь всем известно, что человек с задатками воина не может стать магом. И наоборот: человек, наделенный даром, не сможет научиться мастерскому владению мечом. Это как-то связано с направлением потоков внутренней энергии. Все это даже детям известно. Я же уже был достаточно взрослым, чтобы раздобыть некие сведения перед поездкой. Оказывается, существовали люди, наделенные и магическим даром, и воинскими талантами. Но в обеих дисциплинах они показывали посредственные результаты. Себя же я считал прирожденным воином. Любое оружие становилось как бы продолжением моей руки, и отец не переставал удивляться тому, как быстро я учусь. К шести-семи годам у человека дар развивается в достаточной степени, чтобы его можно было разглядеть магическим зрением. Именно за этим мы и приехали в столицу к мастеру Геслеру.
   - Бертолье, ваша очередь.
   Мы с родителями чинно прошествовали в богато обставленный кабинет мастера Геслера. Магу было на вид лет сорок пять, хотя аккуратная седая бородка говорила о куда большем возрасте. Хрен разберешь этих магов. Ему может быть и сорок и сто лет. Родители уселись в кресла, я же остался стоять. Нам оставалось только вежливо ждать, когда мастер закончит писать и обратит на нас свое внимание. Вскоре Геслер отложил бумаги и обратился ко мне.
   - Нэс Бертолье, я полагаю, - маг достал из стопки листок и быстро пробежался по нему глазами. - Странное имя.
   - По-моему, очень даже милое, - мама встала на мою защиту.
   - Ну, вам виднее. Хорошо, Нэс, раздевайся по пояс и присаживайся на кушетку.
   Хотя я, разумеется, и сам мог, но мама принялась помогать мне расстегивать одежду. Вскоре я занял место на кушетке.
   Сначала мастер обследовал меня сам:
   - Хм, интересно, - потом он осмотрел меня с помощью довольно громоздких очков.
   - Ну что ж, можешь одеваться. Хочу вас обрадовать: у вашего сына очень развит энергетический узор.
   - Это значит он станет магом? - спросила мама. К слову, она также владела слабым магическим даром.
   - Нет, к сожалению мне не удалось найти признаки развития дара. Но я рекомендую подумать о поступлении в одну из воинских школ. Исходя из моего опыта, люди с хорошо развитой от природы аурой становятся первоклассными воинами.
   - Это отличная новость! - радостно сказал отец. Папа - бывалый воин, отличившийся в последней войне. Конечно, он будет рад, что я пойду по его стопам. Да и мне самому это интересно.
   - Мы подумаем над вашими словами, мастер. Спасибо за прием, - видимо маме не очень-то понравилась идея отдавать меня на многие годы в закрытые школы воинов. В некоторых заведениях набирали учеников с пяти лет.
   - И вам всего наилучшего, - Геслер вернулся к своей работе над бумажками и больше не обращал на нас внимания. Мы попрощались и покинули здание, в котором принимал мастер.
  
   Дальше последовали долгие словесные баталии родителей, обсуждавших мое будущее.
   - Мам, я бы хотел в такую школу, - вставил я свое слово.
   - Вот видишь, Лаура. И с его мнением тебе придется считаться, - получив поддержку, отец увеличил напор.
   - Там будет очень тяжело.
   - Ничего, я справлюсь. Ну, есть же школы, в которые набирают с десяти лет.
   - Правильно, за два с половиной года я тебя как следует понатаскаю. Ежедневные пробежки и другие упражнения. Поучу тебя обращаться с оружием. После моих тренировок занятия в школе покажутся тебе раем.
   - Ну, это мы еще посмотрим, - ответил я ему.
   - А что же скажет наша мама? - спросил отец.
   - Что ж, похоже, вы уже все решили, - вздохнула Лаура. - Куда бы ты ни пошел, я поддержу тебя, - сказала мне мама.
   - Такое событие следует отпраздновать в лучшем столичном ресторане! - добродушно произнес отец.
   - Ну уж нет. Мы пойдем в обычный ресторан, а отпразднуем уже дома, - более практичная жена сразу расставила все на места.
   Этим же вечером, в одном из домов Авенрока.
   Маг Геслер совершал свой обычный ритуал. И каждый раз ему приходилось принимать огромные меры предосторожности. За свою службу ему удалось выполнить всего два мелких поручения, которые, впрочем, и позволили ему занять очень выгодное место и получить дом в центре столицы. Но вот уже больше года Она молчала.
   Геслер убедился в отсутствии поблизости аур живых существ и открыл тайник. Внутри находилась лишь невзрачная статуэтка из черного камня. Своими очертаниями она напоминала женщину в платье. Как только он коснулся ее, в голове у него возник голос:
   - Ты хорошо выполнял мои указания, Геслер, - произнес приятный женский голос.
   - Госпожа...
   - У меня для тебя есть одно очень ответственное поручение.
   - Да, Госпожа. Я сделаю все, что вы скажете.
   - Я дам тебе шанс. И как ты им распорядишься только тебе решать.
   - Что от меня требуется? - с готовностью спросил Геслер.
   - Сегодня на приеме у тебя был мальчик...
  
   Прошло три недели с момента нашей поездки в Авенрок. Мы несколько дней находились в столице и посещали различные школы, обучающие воинскому искусству. Как мне потом признался отец, он бы отправил меня на учебу в Арву. Как известно, в этой стране лучшие магические и воинские школы. Но Арва находится далеко от Сторарии, и мать не согласилась отпускать меня. Авенрок, в принципе, тоже неплохой выбор, но с Илладой ему все же не сравниться. В Илладе - столице Арвы находилась лучшая в мире школа магов, а также очень известная школа воинов.
   Отец сдержал свое обещание, и с первых дней по возвращении в родной городок мы приступили к тренировкам. К моему удивлению, наши занятия оказались не такими сложными, как мне их описывал отец. Первым обычно уставал он, хотя и в пробежках и силовых упражнениях папа практически не участвовал. Но вот тренировки с оружием порядком изматывали отца, особенно наши учебные поединки.
   - Поражаюсь, откуда в тебе столько энергии! - воскликнул запыхавшийся отец. - Не ты ли сегодня пробежал десять километров? Да еще и кучу упражнений потом с тобой сделали.
   - Не знаю, пап. Может, это ты не в форме?
   - Вот как? Пожалуй, стоит увеличить нагрузку.
   Мне не хотелось признаваться отцу, но приемы, которым он меня обучал в обращении с оружием, были донельзя примитивными. Причем я не совсем понимал, откуда у меня взялись навыки владения холодным оружием. Как только я брал в руки меч или шест, я сразу же словно знал, как ими пользоваться. И мог показать даже отцу кучу разных приемов. Но я терпеливо ждал, когда же отец перейдет к более сложным тренировкам и тактикам сражения с разным вооружением.
   - Дорогой, он тебя совсем умотал, - с улыбкой сказала Лаура.
   - Не то слово, он просто демон какой-то. Но знаешь, что меня убивает?
   - Что?
   - Я показал ему большую часть своего арсенала разных приемов с мечом, некоторые даже запрещенные. Он освоил их, будто всегда умел. И он ждет от меня чего-то большего. А я не могу ему это дать, - расстроенно поведал Стен.
   - Ученик обогнал учителя?
   - Кто здесь ученик это еще спорный вопрос. Я думаю, его место в Илладе, в Королевской Школе Воинов.
   - Нет, у нас в Авенроке тоже хорошие преподаватели. И я уверена, он получит достойное обучение.
   - Тебя не переубедишь. Пойми, Нэс не такой как все. Он... Я не знаю, как тебе объяснить. Он прирожденный воин. Его даже обучать особо не требуется. Я не дурак, я вижу, как он сдерживается. Представляешь, я - сорокапятилетний опытный рубака, участник многих кампаний, не могу победить в учебном поединке семилетнего пацана. Ты бы видела, как он движется, мне за ним просто не угнаться.
   - Ему почти восемь. И все мы не молодеем, Стен, - супруга положила руку на плечо мужа.
   - Да как же ты не понимаешь?!... Ай, ладно! Раз решили, так тому и быть, - закончил спор уставший тренер.
   Вечером в Тот день, семнадцатого мая, я делал домашнее задание. Родители сами по мере сил обучали меня основным наукам. И вместе с тренировками мне доставалась и солидная умственная нагрузка. Однако больших успехов в учебе мне было сложно достичь. Сосредоточиться за чтением и не уснуть - уже казалось победой.
   Я услышал шум в прихожей и выглянул посмотреть.
   - Нет, что вы делаете?! - крик испуганной Ниды будет еще долго меня преследовать в кошмарах.
   Вооруженные люди вломились в наш дом. Тот, что вошел первым, сразу же погрузил свой узкий клинок в тело беспомощной служанки. Брызнула кровь. Все произошло так стремительно, что я просто не успел понять в чем дело и просто тупо смотрел на происходящее в приоткрытую дверь своей комнаты.
   Откуда-то из коридора вылетел кинжал и вонзился прямо в незащищенную шею убийцы. Хрипя разорванным горлом, бандит опустился на пол и продолжил истекать кровью. В поле моего зрения показался отец. В руках он крепко сжимал полуторный меч, но надеть что-то из защиты не успел.
   - Что вам от нас надо?! - проревел Стен. Бандиты попятились - все-таки отец был довольно известной в округе личностью.
   - Пропустите, недоумки, - растолкав вооруженных людей, в дом вошел старик с седой бородой. Да это же тот маг, Геслер! В походной одежде его было сложно узнать. Я все также продолжал стоять в растерянности.
   - Мне нужен ваш сын, - просто сказал маг и воздел руки в сторону отца. Я хотел вскрикнуть, но не смог. Словно в замедленном темпе я наблюдал, как из вытянутых рук Геслера рождается удивительное по красоте и убийственности желтое магическое пламя. Увернуться на таком расстоянии было невозможно. Выжить тоже. В мгновение ока яркое пламя охватило моего отца:
   - Вы поплатитесь за это, ублюдки! - кожа плавилась и лопалась, запахло горелой плотью. Оставляя за собой горящий след, из последних сил отец бросился с мечом на ближайшего бандита и проткнул его насквозь, даже не обратив внимания на клинок, воткнувшийся ему в живот. Мага окутало какое-то магическое поле. Поняв, что главного врага не достать, полыхающий человек железной хваткой схватил другого бандита, получив еще один клинок в район легких.
   Отец уже был мертв, но горящему вместе с ним негодяю было не разжать его руки. Как он кричал! Он звал на помощь, но другие бандиты побоялись к нему подходить. Отец же не издал ни звука.
   Я смотрел на обугленное тело отца, и меня постепенно охватывало знакомое чувство. Ярость. Как тогда, когда я подрался с мальчишками. В руке я сжимал старый кинжал, который я прятал у себя под кроватью. Я потерял контроль над собой, все поплыло.
   Внезапно, словно снежный вихрь, в комнату ворвалась мать. Белая, как мел. Она обняла меня, не замечая, что кинжал до крови воткнулся ей в предплечье.
   - Нэс, ты должен бежать. Слышишь меня?! Ради меня и папы ты должен спастись. Обещай мне! - голос матери срывался.
   - Я обещаю, - словно во сне произнес я.
   - Я люблю тебя, - мама поцеловала меня в лоб и толкнула.
   Я будто очнулся. Быстро отворив окно второго этажа, я выпрыгнул наружу. Перекатившись, я погасил силу удара и подскочил на ноги. Соображалось туго. Я побежал.
   Мне наперерез бросился один из бандитов, дежуривших неподалеку. Меч он вложил в ножны и расставил руки, чтобы схватить меня. Я бросился прямо на него, но вовремя нырнул вниз и ушел перекатом, одновременно обрезав ему сухожилие на правой голени. Не замедляя темпа, я вскочил и продолжил бег.
   - Сука, вот паскуда мелкая! - сидя на земле, мечник зажимал рану на ноге. Теперь-то он за мной не побегает.
   Раздался страшный грохот. Из нашего особняка во все стороны полетели разряды молний. Часть строения просто разметало в труху. Это мама. Она была слабым магом, но в минуту опасности даже слабые маги могут натворить дел. Это значит, что я уже потерял обоих родителей.
   Словно во сне я остановился и повернул назад. Геслер с прислужниками еще не скоро придут в себя, если они еще живы. Пока у меня есть немного времени. Я развернулся и направился в сторону раненого бандита.
   - Да, да, иди сюда малыш, - на этот раз воин отнесся с куда большим уважением к маленькому мальчику и вытащил меч из ножен. Сделав обманный финт, я сильно полоснул ему по правой руке. Он выронил меч.
   - Постой, пацан! Я могу помочь тебе, - я присел на корточки рядом с ним, зная, что он просто пытается тянуть время и надеется вытащить кинжал из-за голенища сапога.
   Когда мне надоело его слушать, точным движением я перерезал ему горло. Теплая кровь брызнула мне на руки. Крови было очень много. Никогда не думал, что в человеке ее так много. Жизнь медленно покидала налетчика. Я почувствовал удовлетворение и... радость. Это было совсем иначе, нежели с животными. Это было в сто раз лучше. Но в то же время я помнил давнее обещание, данное отцу:
   - Отец, я не подведу тебя! - я крепче сжал окровавленный кинжал.
   Пока я терял время, меня заметили несколько человек, и рванули в мою сторону. Если там остались только эти верзилы, я бы еще мог что-нибудь придумать, но с магом у меня не было никаких шансов справиться. Я снова побежал.
   Бежать без обуви было очень неудобно, а иногда и больно. Но на кону висела моя жизнь, поэтому выбора не было. Мы пробежали около двух километров, преследователи не отставали. Мало того, вдали показались всадники. Теперь, шансы оторваться от погони резко упали. Я немного изменил направление.
   Спустя пятнадцать минут я стоял на берегу Льдинки и пытался отдышаться. Преследователи меня скоро нагонят, поэтому это единственный способ уйти. Льдинка берет свое начало где-то в горах. А название у нее подстать температуре воды. Даже летом немногие закаленные личности осмеливались купаться в этой бурной реке. Суда по ней не ходили из-за мелководья и большого количества порогов. Во времена весеннего паводка перебраться через реку становилось настоящей проблемой. Сейчас напор воды немного спал, но на тот берег можно было перебраться только через мост километрах в десяти от нашего поселка.
   Отрезав край рубахи, я крепко привязал кинжал к ноге. Я был уверен, что он мне пригодится.
   - Вон он! - послышались выкрики.
   Разбежавшись, я прыгнул в воду. Меня словно кипятком обдало. Сердце на мгновение остановилось, а потом начало работать в ускоренном темпе. Я заработал руками и ногами, но не справлялся с течением. Оно уносило меня все дальше и дальше. Я попытался схватиться за камень, но руки соскользнули. Впереди показался первый порог. Меня бросало, вертело, затягивало на дно, мой рот был постоянно полон воды. В борьбе со стихией я проигрывал по всем статьям.
   Глава 3
   Несколько раз я пытался выбраться, проходил опасные пороги и даже небольшой водопад. Вконец обессиленный и замерзший, я заметил, что скорость течения уменьшилась, и не преминул этим воспользоваться. Наконец, я выбрался на берег, еле переставляя деревянные ноги. В таких ситуациях мать постоянно говорила, что я подхвачу простуду. Но ее предсказание не сбылось ни разу. За всю свою жизнь я никогда ничем не болел.
   Погони было не видно и не слышно. Я очень слабо представлял себе, как скрыть следы. К тому же плана у меня конкретного не было, поэтому я просто пошел куда глаза глядят, стараясь придерживаться одного направления. Вскоре я согрелся. Одежду решил не снимать - так быстрее высохнет.
   Напился я за время купания достаточно, но вот есть после таких приключений хотелось зверски. Когда я думал о родителях, передо мной вставало лицо Геслера. Он идеально подходит под отцовское описание тех, кого я могу лишить жизни. Я представлял его убийство различными способами, и на душе становилось чуть лучше. Мне казалось, что смерть убитого мною человека перевернет мою жизнь и заставит сожалеть о содеянном. Но я не жалел ни капли. Может, я и правда чудовище?
   Я шел уже третью неделю, не встретив ни единой живой души. Мне кое-как удавалось находить воду, благо периодически проходили дожди. Ночи были достаточно теплыми, чтобы не замерзнуть насмерть. Но каждое утро мне приходилось с большим трудом разгибать свое одеревеневшее тело. Поэтому я старался спать в более теплое время суток. В темноте я видел отлично, и проблем с передвижением ночью не было.
   С едой же было туго. Животные встречались очень редко. Для броска или удара кинжалом приходилось подкрадываться очень близко. Это у меня получалось неплохо. Попытка у меня была только одна, и я метил в самые уязвимые зоны. Ведь если зверек скроется в лесу с моим кинжалом в боку - это будет очень неприятно. Питался я сырым мясом и корнями известных мне съедобных растений. К моему удивлению, сырое мясо не вызвало отвращения, и я поедал его с удовольствием.
   Весь грязный, в лохмотьях, с куском кроличьего мяса в зубах я сам, наверное, напоминал какого-нибудь дикого зверя. Только медальон на шее напоминал о прошлой жизни. Я никогда не снимал его и просто перестал обращать на украшение внимание. Мне было уже все равно кого я встречу, пусть хоть своих преследователей.
   Впереди я разглядел непонятные деревья. Подойдя поближе, я понял, что это кресты. Это кладбище! А там где кладбище, там и люди рядом.
   Как только я зашел на территорию погоста, я почувствовал неладное. В последние годы в Сторарии участились случаи разупокоения мертвецов на кладбищах. Говорят, Теневая Госпожа положила глаз на наше небольшое государство. И если это правда, то пиши пропало. Это в крупных городах тела погибших сжигали на кострах, а в селениях поменьше по старинке закапывали трупы в землю. И это представляло большую опасность для местных жителей.
   На кладбище стояла пугающая тишина. Ни чириканья птиц, ни стрекота насекомых, даже деревья не колыхались. Нет, ну не может же первым встреченным местом после моих скитаний оказаться разупокоенный погост? Это просто несправедливо.
   Я осторожно продвигался в сторону виднеющегося низкого строения и почувствовал знакомый запах. Пахло кровью. Пройдя чуть дальше, я нашел окровавленные тела пяти человек в сельских одеждах. Нет, надо отсюда валить поскорее.
   - Твою же ж...!!! - словно почуяв живое человеческое мясо, из могильника вынырнула костлявая рука и схватила меня за лодыжку. Я попытался вывернуться, но только упал на землю. Рука держала меня самой что ни на есть настоящей мертвой хваткой. Я достал свое единственное оружие и принялся резать руку. Спустя несколько минут мучений мне удалось, наконец, освободиться, но кисть все также осталась висеть у меня на ноге и не ослабляла хватку.
   Почему то я не почувствовал сильного ужаса. Да, я боялся за свою жизнь, боялся умереть. Но паники не было. Скорее любопытство - я ведь никогда не видел мертвяков.
   Не размышляя более ни секунды, я рванул по направлению деревни. Словно в страшной сказке, из могил, которые я пробегал, начали вылезать уродливые создания. Надругательство над самой природой, над всеми живыми существами. К концу кладбища начали попадаться уже практически вылезшие мертвяки. Они тянули ко мне свои руки, ползли со всех сторон. Хотели полакомиться свежим человеческим мясом.
   Я буквально выпрыгнул с территории кладбища и пробежал еще некоторое время. Кисть руки по-прежнему сжимала мою ногу стальными тисками. Я оглянулся. Лучше бы я этого не делал. Из одной могилы вылезло нечто, совершенно не похожее на человека. Раздался пронизывающий до самого нутра рев. Нечто среднее между волчьим воем и противным металлическим скрежетом.
   Костяные гончие. В отличие от неповоротливых мертвяков и скелетов, гончие обладали скоростью, с которой запросто догоняли бегущего человека. Убить их или обездвижить было очень сложно.
   В данной непростой ситуации я принял единственно возможное решение. Я побежал со всех ног. Но в сторону виднеющейся деревни бежать было нельзя. Вдруг я приведу мертвяков к людям? Конечно, эти твари, скорее всего, и сами дойдут до деревни, но становиться возможной причиной гибели стольких людей все равно не хочется.
   Издалека я разглядел проселочную дорогу, выходившую из села. Я свернул через поле в сторону от деревни, надеясь сбить своих преследователей со следа. Возможно, по дороге я встречу хоть кого-нибудь верхом. Может быть, из-за меня, этому встречному будет грозить опасность, но умирать мне самому тоже не очень хочется. Я снова быстро оглянулся. За мной неуверенно следовала пара костяных гончих. Прочий сброд пока не ушел далеко от кладбища.
   Я пробежал около пяти километров и смог немного оторваться от погони. Однако я быстро уставал - из-за последних событий я был в очень плохой форме. В то же время гончие постепенно учились правильно переставлять ногами и увеличивали скорость. У них-то с выносливостью было все в порядке. Я совершенно не представлял, что мне с ними делать. Единственный вариант - залезть на дерево, но так я загоню себя в угол.
   Неожиданно на дороге показался человек со здоровенной секирой. Он ждал меня.
   - В сторону, парень! - скомандовал незнакомец.
   - Там две костяные гончие! - крикнул я ему и свернул в подлесок.
   - Я знаю, - просто ответил здоровяк.
   Я остановился, тяжело дыша, рядом с деревом, по которому в случае чего можно было легко взобраться наверх. Оглядевшись, я заметил еще людей с оружием, стоявших чуть дальше. А еще дальше в поле виднелись их лошади. Это что, отряд по истреблению нечисти? Похоже, фортуна решила вернуть свой должок и привела меня прямо к спасителям.
   Гончие показались из-за поворота и ринулись на одинокого воина. Когда до человека оставалось с десяток метров, земля под гончими разверзлась, и твари провалились вниз. Сразу же провал захлопнулся, надежно приковав костяных мертвяков. Верзила с секирой методично, я бы даже сказал, буднично подходил к каждой твари и несколькими ударами лишал их этой жалкой подобии жизни.
   К месту схватки стали подходить другие люди. Все они имели разное вооружение и броню. Только один был с коротким посохом - очевидно, маг земли.
   - Эй, парень, подь сюды! - зычным голосом крикнул один из воинов.
   Я подошел к ним, все еще сжимая в руке старый кинжал.
   - Что у тебя на ноге? - спросил, видимо, их вожак. Я глянул себе под ноги и только сейчас вспомнил про руку мертвяка.
   - Рука.
   - Да вижу, что не голова. Подойди к Ниаре, она снимет ее. Только ножичек то свой убери.
   - Мне некуда его убирать.
   Воин оглядел мои лохмотья:
   - Хм, действительно. Рассказывай, что случилось.
   Ко мне направилась единственная женщина в их отряде:
   - Раз ребенок, так сразу Ниара. Ну конечно, у Ниары просто громадный опыт общения с детьми! - ворчала себе под нос красивая женщина средних лет.
   Я отдал ей кинжал, после чего женщина с усилием разогнула пальцы вцепившейся руки и отлепила ее.
   - Спасибо. Я был на кладбище и увидел пять убитых людей. Потом из земли полезли мертвяки. Их очень много было, - я старался рассказать покороче. - Я побежал в сторону от деревни. Может, мертвяки не найдут людей?
   - Нет, они их чуют за километры, - обронил главный.
   - Я же говорил, что стоит заскочить в эту деревню! Авось на этот раз с живых людей деньги получим, - произнес высокий худощавый воин в легких кожаных доспехах с длинным кинжалом и узким мечом на поясе.
   - Их староста оказался на удивление сообразительным. Даже письмо отправил с просьбой о помощи, - поведал мне другой воин - среднего роста и очень плотного телосложения с длинным мечом за спиной.
   Еще в их отряде было два человека. Один - обычного телосложения с мечом и большим щитом, другой - это нечто невероятное. Если мне их главарь казался большим, то этот был просто гигантским. Даже объемный живот не сильно скрывал мощь его мускулов. Его руки были в обхвате, как моя талия. И оружие у этого амбала было соответствующее - здоровенный боевой молот, весивший на взгляд килограмм пятнадцать.
   - Как тебя зовут? Я Ниара, - наклонилась ко мне женщина. На поясе у нее висел короткий меч, за спиной - небольшой круглый щит.
   - Нэс, - ответил я.
   - Ладно, разговоры потом, - сказал воин с секирой. - Сколько до деревни?
   - Километров семь, не знаю точно, - ответил я.
   - Все по коням! - приказал главный.
   Отряд шустро направился назад по дороге к оставленным лошадям.
   - Вот, держи, - женщина сняла один из ремней с небольшими кожаными ножнами, куда я сразу примостил возвращенный кинжал. - Жди здесь, за тобой вернутся.
   - Нет, я пойду с вами!
   - Это опасно.
   - Я все равно побегу за вами.
   - Ну хорошо. У нас есть запасная лошадь, но если свалишься - пеняй на себя.
   Ниара отвязала от своего коня заводную лошадь с навьюченными припасами. Я кое-как примостился в седле. Пока мы собирались, остальная часть отряда уже ускакала вперед. Ехать было неудобно, но уж проще, чем бежать самому. Сейчас бы воды и еды, но я не стал клянчить у Ниары. Сначала надо разобраться с опасностью.
   Вскоре мы выехали на пригорок, с которого была видна деревня. Члены отряда уже спешились и оставили копытных подальше от будущего места сражения. Что интересно, лошади были не привязаны. Это было бы очень неприятно, если какой-нибудь мертвяк вдруг вылез на беззащитных привязанных животных. Ну, не совсем беззащитных конечно. Но так у лошадей было намного больше шансов выжить.
   - А лошади не убегут? - спросил я Ниару.
   - Нет, они специально приучены к нежити.
   Мы подъехали к месту, где оставили лошадей. Отряд уже вступил в сражение. Мертвяки разбрелись на подходах к деревне и не могли нападать сразу большим количеством. Отряд профессионально уничтожал небольшие группы нежити, понемногу отступая. Даже отрубленные части тел представляли опасность, поэтому они старались сражаться на открытой местности подальше от порубленных мертвяков.
   - Жди нас здесь, - бросила Ниара и отправилась на помощь товарищам.
   Мне ничего не оставалось, кроме как смиренно ждать и наблюдать за схваткой. А посмотреть было на что. Воины отряда не бросались бездумно в гущу сражения. Действовали аккуратно. Ведь это их работа, этим они зарабатывают себе на жизнь. И чем осторожнее ты будешь, тем дольше проживешь. Даже бугай опасался выходить на двоих мертвяков со своим молотом. Казалось бы, эти медлительные твари были не способны причинить вреда здоровяку, но он не рисковал. Тяжелый молот крошил черепа, словно переспелые арбузы, ломал подчас хрупкие сгнившие кости в труху. Любой его взмах делал на одного противника меньше.
   На вожака с секирой тоже было одно загляденье смотреть. В отличие от чудовищных ударов молота, его секира порхала словно бабочка. Он метил в шею, иногда обрезая конечности. Мертвяки в отличие от живых людей были более податливы. Если уж даже я затупленным старым кинжалом смог отрезать человеческую кисть, то эта секира проходила сквозь тварей, как нож сквозь масло.
   Один из воинов с большим башенным щитом принимал на себя удары сразу нескольких мертвяков. Его поддерживал другой высокий воин с мечом в правой руке и кинжалов в левой. Этот высокий действительно был мастером. Он не просто рубил мертвецов, он словно танцевал на поле. Движения его были точны и выверены до сантиметра. Чаще всего он лишал мертвяков конечностей, чтобы потом их добили.
   Если становилось туго, и накидывалось сразу несколько с неожиданной стороны, то в дело вступал мощный воин с очень длинным мечом. Просто вертя своим чудовищным оружием за один взмах он, бывало, обрывал недожизнь двоим мертвякам за раз.
   Маг стоял позади и точными магическими ударами обездвиживал в земле небольшие группы врагов, приближающиеся к отряду. Ниара присоединилась к рубке, останавливая слишком резвых тварей щитом и добивая поваленных.
   Поначалу я думал, что подобная схватка - хорошая возможность посмотреть на разные приемы с холодным оружием. Но спустя минут пятнадцать я понял, что воины отряда применяют одни и те же однообразные приемы. Конечно, они были очень действенны, но ничего нового мне почерпнуть не удалось.
   Во время скачки я заметил, что к лошади привязан сверток с двумя мечами в ножнах. Кинжалом то с мертвяками особо не повоюешь. Если я найду что-нибудь получше, то от меня хоть какая-то польза на поле боя будет.
   После некоторых колебаний, я вытащил оба меча из ножен. Они были полностью одинаковы по размерам, внешнему виду и балансу. Это парные мечи. Но никто из отряда не пользуется парными мечами, а значит это оружие другого члена отряда. Где он сейчас - не столь важно. Я повертел обоими мечами. Они были тяжелы для меня. В длительной схватке это только навредит. Я положил один из мечей обратно и присмотрелся к оставленному. По всей длине лезвия шла вязь непонятных рун. Так вот, как они так легко справляются с мертвяками! Зачарованным оружием даже я смогу на равных сражаться с разупокоенными. Я сделал пару взмахов мечом и остался более чем доволен оружием.
   Посмотрев на место сражения, я понял, что мое вмешательство и не требуется. И хотя отряд постепенно отступал, делал он это со знанием. Время шло, и количество мертвяков таяло на глазах. Спустя несколько минут я заметил странность в поведении нечисти. Они стали действовать более организованно, будто ими кто-то управлял. Две большие группы мертвяков стали обходить отряд сбоку.
   - Отходим! - прокричал главный, который сразу заметил опасность.
   Я выбрал фланг слева от растянувшегося отряда и помчался навстречу противнику.
   - Ты куда, недоумок?! - кто-то крикнул мне.
   Вблизи твари выглядели еще более отвратительно. Многие просто представляли собой скелет человека, кости которого непонятным образом держались вместе. Другие походили на гниющие куски мяса соответствующего цвета и запаха. В некоторых еще виднелись черви, выползающие прямо изо рта и глазниц.
   Я не стал ничего придумывать и просто начал повторять действия того высокого мечника. Мне понравилась его техника. Когда я ударил первого мертвяка в шею, то не почувствовал никакого сопротивления. Руны на мече слабо заблестели. От неожиданности я чуть не потерял равновесие. Спереди напирала целая волна нежити. Удар, отступление, поворот, удар, отступление, удар... Вскоре я приноровился и во мне проснулся азарт. Пусть они и нежить, лишение их этого подобия жизни приносило мне громадное удовольствие. В какой-то момент у меня немного помутился рассудок, и я начал наступать на них. Знал же, что этого нельзя делать. На меня набросилось сразу несколько мертвяков с разных сторон. Еле увернувшись от загребущих рук, я перекатился и отбежал поближе к отряду.
   - Тебе совсем жить надоело?! - зло крикнула мне Ниара.
   - Увлекся немного, - буркнул я в ответ.
   Далее я действовал более аккуратно и не отходил далеко от партнеров. Неожиданный маневр нежити провалился. На другом фланге воины отряда также успешно отразили атаку мертвяков. Как это ни грустно, но количество разупокоенных подходило к концу. Нам осталось только добивать недобитков и отлавливать ушедших непонятно куда одиночек.
   Когда опасность миновала, из церкви повылазили деревенские мужики. Кто-то был с вилами, кто-то с топором. К нам подошел мужчина с седой бородой, но не сильно старый. Несмотря на возраст, он все еще излучал энергию и уверенность в своих силах.
   - Я староста этой деревни. От лица всех жителей я выражаю вам благодарность за спасение наших жизней и упокоение наших предков.
   - Отлично. Я Гарнет - предводитель отряда охотников за нечистью. Сейчас мне потребуется ваша помощь. Необходимо собрать всех мертвяков в одну кучу и сжечь.
   - Мы все в вашем распоряжении. Спасение нашего села надо обязательно отпраздновать опосля.
   Мужская часть принялась за работу.
   - Пойдем, герой, - сказала мне Ниара.
   Я подошел к женщине и передал ей оружие.
   - Извините, что взял без спросу.
   - После того, что ты сделал, глупо на тебя сердиться. Где ты так научился обращаться с мечом?
   - Отец научил. Извини, у тебя нету чего-нибудь поесть?
   - Скоро будет пир, ты уж потерпи.
   - Я не ел несколько дней. Умираю с голоду.
   - Несколько дней? Где твои родители?
   - Я сирота. И я не из этой деревни.
   - Вот как. Что с ними случилось? - спросила Ниара. Мы направлялись к лошадям.
   - Их убили.
   - Сочувствую. Ты знаешь кто это сделал?
   - Какие-то бандиты. Мне удалось убежать, - я не собирался рассказывать про Геслера. Нет уж, он мой. - А кто управлял этими мертвяками? Некромант?
   - Да, такое часто бывает. Но в открытый бой он не пойдет. Мы проверим окрестности, да только вряд ли кого-то найдем.
   Женщина вынула из запасов флягу с водой, кусок сыра, немного вяленого мяса и черствого хлеба. Я набросился на еду, словно это была последняя трапеза в моей жизни.
   - Не торопись. Похоже, ты действительно был очень голоден, - Ниара присела рядом со мной и стала наблюдать за исчезновением продуктов.
   Израсходовал я припасов достаточно. Живот приятно округлился, начало немного клонить в сон.
   - Если это твой обычный обед, но на тебя никакой еды не напасешься, - с улыбкой сказала Ниара. - Пойдем к остальным. Надо решить, что делать дальше.
   Помотав головой, я прогнал навалившуюся усталость и пошел следом за женщиной. Огромный костер из человеческих останков полыхал вдали от деревни. А в дальнем конце села уже составляли столы и стулья для всеобщего застолья. Из труб многих домов валил дым - женщины доставали из своих запасов самое сокровенное, что берегли для праздника. Ведь то, что охотникам удалось предотвратить нападение на деревню иначе как чудом и не назовешь. Чаще воины приходили уже после того, как деревня была разорена, либо раньше. Во втором случае некроманту не удавалось завершить свой ритуал и призвать нежить.
   - Много вам заплатят?
   - Кто сколько даст. Но тут каждый понимает, что без этих денег нас бы тут просто не было. Когда мы очищаем от нечисти разоренные села, то выгоды меньше.
   - Вы обыскиваете дома?
   - А что? Есть то всем хочется, - ответила Ниара. - Деревенские живут небогато, но у каждого есть тайнички с добром. Найти их все - задача непосильная. Поэтому гораздо выгоднее получать с живых жителей.
  
   Во время шумного застолья я слонялся по всей деревне без особой цели. Празднество длилось довольно долго, так что я вернулся к столу в надежде снова набить свое брюхо. Кто знает, что дальше будет?
   - А, вот и Нэс пожаловал! - встретил меня Гартен хмельным голосом. - Ниара мне рассказала про тебя. Эй, что за обноски на тебе?
   Предводитель охотников попросил у старосты предоставить мне одежду по размеру. Тот в свою очередь позвал жену, которая и увела меня в дом старосты:
   - Наши то уже отдельно живут, но кое-что от младшего осталось, - вещала немолодая женщина, роясь в старом шкафу.
   - Вот, примерь, - жена старосты выкладывала передо мной одежду. Я примерял. - Чем богаты, тем и рады.
   Я выбрал себе добротные штаны, рубаху и куртку. Стоптанные башмаки были чуть великоваты, но уж лучше, нежели босиком.
   - А теперь иди умойся, как следует. Там таз с водой греется, - командным голосом приказала женщина. Ее наказ я принялся выполнять с радостью. Я и так уже весь чесался.
   Свежевымытый, в чистой одежде, сытый я, как никто другой, осознал, как прекрасна жизнь.
   - Вот держи рюкзак. Я тебе там теплых вещей положила.
   Я взял старую потрепанную сумку из рук жены старосты.
   - Спасибо вам огромное!
   - Да чего уж там. Носи на здоровье.
   Я вышел во двор и снова направился в сторону стола. Многие уже разошлись. На лавках сидела большая часть отряда и несколько самых стойких жителей со старостой во главе.
   - О, да ты белый человек, оказывается! - обратился ко мне высокий воин, намекая на отсутствие грязи.
   - Мистер Гартен, у меня к вам просьба.
   - Говори! - вожак был навеселе, но все еще нормально соображал.
   - Возьмите меня в отряд.
   За столом раздался смех тех, кто не видел меня в бою.
   - Сколько ты сегодня убил этих тварей? - спросил меня Гартен без намека на веселье.
   - Двадцать шесть или семь, - ответил я. Смех стих.
   Главный удовлетворенно обвел взглядом свой отряд.
   - Гартен, ты понимаешь, что ребенку не место в отряде? - спросила Ниара.
   - Пока что я вижу, что нам недостает одного бойца. И у нас есть подходящий воин на его место, - произнес Гартен и после обратился ко мне. - Пойми парень, тебе никто не будет вытирать сопли, следить за тобой. Ты будешь наравне со всеми членами нашего отряда. И ты должен будешь беспрекословно выполнять любые приказы. Ты готов к этому?
   - Да, я готов, - четко ответил я.
   Гартен громко хлопнул по столу:
   - За это следует выпить, вы так не считаете? За Нэса, нового охотника за нечистью из отряда Гартена!
   - За Нэса! - раздался нестройных хор подвыпивших голосов.
  
   Глава 4
  
   Возраст - 10 лет.
   - Видишь? - спросил меня Винсент, наш отрядный маг.
   - Ага. Вон та гончая второго уровня, да? - я сделал предположение.
   - Верно. А про другую что можешь сказать?
   - Гм, по-моему, первого уровня... - я присмотрелся получше. - А! Ядовитая!
   - Правильно, на кончиках когтей и зубов можно увидеть фиолетовый блеск. В течение какого времени необходимо принять противоядие?
   - В течение пяти минут, - ответил я немного обиженно на такой простой вопрос.
   Мы стояли в кустах на окраине разоренного села. Остальные были чуть позади. Нам были видны несколько гончих и шатающиеся ходячие трупы. Одна из гончих беспрерывно пожирала одного из мертвых жителей деревни. Мерзкое зрелище, учитывая, что никаких органов тварь не имела, и куски оторванного мяса просто сваливались на землю. Гончая снова отрывала новый кусок.
   - Сколько, по-твоему, противников?
   Я осмотрел виднеющихся мертвяков и прикинул:
   - Сотни полторы мертвяков, но вот гончих может быть до десятка.
   - Да, с ними у нас могут возникнуть проблемы.
   - А некроманта вы не чувствуете? - спросил я мага.
   - Нет, он, скорее всего, уже ушел. Ступай, доложи обо всем Гартену.
   Аккуратно, стараясь не бренчать мечами за спиной, я отполз к основной части отряда.
   За два года я в составе охотников за нечистью Гартена побывал во всех уголках Сторарии и даже в близлежащих странах. Наш отряд знали все от мала до велика, поэтому по моей просьбе я путешествовал под вымышленным именем. Я был уверен, что меня все еще ищут. Маг Геслер пришел к нам в дом именно за мной. Из-за меня погибли мои родители. И это я никогда не прощу ни себе, ни Геслеру.
   Когда мы с отрядом впервые оказались в Авенроке, я был весь на взводе. Я очень долго и тщательно готовился. Нашел дом, где жил Геслер, продумал несколько вариантов отступления, подобрал неприметную одежду и подходящее оружие. Ночью я проник в дом мага, убедившись в отсутствии магической защиты. Я влез в приоткрытое окно на втором этаже и принялся обыскивать жилье. К моему огорчению, мне не удалось найти мага. В доме проживала какая-то немолодая семейная пара. Мне также удалось незамеченным покинуть дом. Я был очень разочарован. На следующий день я отправился в место, где раньше Геслер принимал людей на обследование. Но в приемной мне сообщили, что маг переехал. И было это в мае два года назад. Как раз после того, как убили моих родителей. Этого было немного, но я хотя бы узнал, что он выжил в том магическом взрыве. И рано или поздно я найду его.
   В последние несколько месяцев в Сторарии прекратились разупокоения кладбищ, и нашему отряду стало не хватать работы. Сегодняшнее событие происходило в небольшой деревушке на границе Сторарии и Единого Королевства, также известного как Бестен. Единое Королевство объединило некогда разобщенные княжества и баронства. Центром королевства стало княжество Бестен, поэтому многие так называли всю страну целиком. Слухи распространялись со скоростью скачущей лошади, и нам стало известно, что в Бестене участились нападения мертвяков. Отряд принял решение покинуть Сторарию и поискать работу в других местах. Никто не знал, что хотела у нас получить Теневая Госпожа. Да и не факт, конечно, что это она причастна к нападениям нежити. Я только слышал, что произошли какие-то перемены в власти, но политика не была моей сильной стороной.
   За это время в отряде почти ничего не изменилось. Лишь один человек покинул нас. Это был Барн - воин, пользующийся длинным мечом. Он потерял свою руку в очень жаркой схватке с тварями в одном из пригородов столицы. Именно в том бою я увидел в первый и единственный раз костяную химеру - самое опасное существо из арсенала некромантии. Тогда мы уже были наемниками короля и сражались вместе с войсками. В тех боях по защите столицы мы больше исполняли роль консультантов по борьбе с нежитью, нежели обычных бойцов. Хотел бы я сказать, что Барн потерял свою руку в какой-нибудь героической атаке на костяную химеру, но это не так. В обычной, казалось бы, простой ситуации он далеко отделился от отряда и оказался в окружении мертвяков. Что ж, за такую прибыльную работу приходится расплачиваться риском быть покалеченным или убитым. Барн накопил достаточно сбережений, чтобы купить трактир или дом с участком, так что жалеть его ни в коем случае не стоит.
   После ухода Барна мы очень долго искали замену, хотя от желающих было не протолкнуться. В итоге нам приглянулся жилистый выносливый воин схожего амплуа - владеющий длинным мечом. Звали его Тирсон, и он довольно быстро прижился в отряде.
   Я осторожно вернулся назад к основным силам. Все были наготове. Я кратко доложил обстановку Гартену.
   - Хорошо. Заходим с южной части села, к домам пока не лезем. Нэс прикрывай нас сзади. Всем ясно? - спросил предводитель.
   Послышался нестройный хор голосов, выражающий согласие со словами Гартена.
   С самого моего первого боя у меня в отряде сложилась позиция некоего резерва. В случае нападения сзади я принимал удар на себя. Если становилось слишком жарко, я также вступал в схватку. И хотя я уже не раз доказал свою боеспособность, пускать меня первым никто не хотел. Впрочем, в каждом бою у меня было достаточно возможностей порубить на куски кучу ходячих трупов. Мне этого вполне хватало.
   Не сговариваясь, тяжело экипированные воины рванули вглубь села. Прямо навстречу пятерым гончим. На таком расстоянии магическая маскировка уже не спасала - их заметили. Маг Винсент работал в поте лица, посылая в мертвяков обездвиживающие заклинания. Как он мне однажды объяснил, маг обладал неплохим арсеналом атакующих заклинаний. Но в бою, особенно длительном, гораздо эффективнее были вот такие вот манипуляции с землей.
   Сильно рискуя, охотники за нечистью бросились на обездвиженных гончих и покончили с ними в несколько ударов.
   - Отходим! - прокричал Гартен. Со всех сторон стали подваливать толпы опомнившихся мертвяков, некоторые уже бросались на воинов сбоку. Лестер с большим щитом и Ниара с щитом поменьше находились в первых рядах и прикрывали отступление. Тирк с длинным узким клинком и кинжалом в другой руке носился от одного мертвяка к другому словно вихрь. Лезвие его меча оставляло после себя эффектные росчерки, означающие, что одним противником стало меньше.
   Вскоре отряд выбрался на открытое место подальше от домов и стал принимать небольшие кучки мертвяков. Я глядел по сторонам и следил за ходом боя. Все складывалось хорошо, пока три гончие не стали обходить отряд по широкой дуге. В идеале в сражении с костяными гончими должно быть соотношение один к одному. Но сейчас схватка была в самом разгаре, и каждый воин был на счету.
   - Ниара, займись гончими! - приказал Гартен, продолжая шинковать лезущих отовсюду мертвяков.
   Не один десяток сражений мы сражались бок о бок, и уже понимали друг друга почти без слов. На расстоянии вытянутых мечей мы двинулись навстречу бегущим гончим. Мечи приятно холодили кожу ладоней. За эти пару лет я немного подрос, и смог освоить, наконец, оба меча. Предыдущий хозяин звал их Аскерт и Фуэде, что с эльфийского означало Левый и Правый. Я довольно быстро научился различать их по незначительным различиям в весе и балансе, но, хоть убей, не мог узнать, какой меч как назывался. Прошлый владелец мечей хвастался эльфийской техникой, однако, судя по его нынешнему состоянию, его слова были далеки от истины.
   Гончим хоть и хватило ума обойти отряд сзади, но вот в командных действиях они были не сильны. Бежали они с разной скоростью и нападали поодиночке. Первая гончая с фиолетовыми клыками налетела на щит Ниары, чуть не сбив девушку с ног. Я выдвинулся вперед и точным ударом лишил тварь одной из конечностей. Дальше Ниара сделала выпад и отсекла гончей голову. Груда костей еще отчаянно дергалась, и мы поспешили отойти. Тут же на Ниару налетели две оставшиеся гончие. Одну я отвлек на себя и предоставил женщине разбираться с другой.
   Словно дикое животное гончая кружила вокруг меня, выжидая удобный момент. Я немного опустил мечи, и мертвяк в тот же момент ринулся вперед с громким воем. Подставив клинок со смертоносными рунами, я отпрыгнул от атаки в сторону. Гончая сама напоролась на меч и практически развалилась на части. В последнюю секунду твари удалось нанести мне неглубокую рану одной из своих раздвижных конечностей. Это стало для меня настоящим сюрпризом - никогда ранее я не встречал таких способностей у гончих.
   Ниара тем временем действовала более аккуратно и нанесла гончей серьезный удар. С несколькими сломанными костями из каркаса, гончая все равно представляла опасность. Я быстро зашел сзади, и мы вдвоем добили мертвяка.
   - Что у тебя там? - обеспокоенно спросила Ниара, показывая на рану.
   - Пустяк, заживет быстро.
   - Ты выпей на всякий случай противоядие.
   - Хорошо, - я достал маленькую бутылочку из-за пояса и сделал глоток. Гадость еще та.
   Ниара направилась к центру сражения дальше выполнять свою роль. Интенсивность боя пошла на спад, и я принял решение тоже поучаствовать в резне. Откуда-то сбоку медленно приближалось около дюжины обычных мертвяков. С разрешения Гартена я направился к этой группе нежити и принялся аккуратно уменьшать ее количество. Наименее рискованными методами борьбы с мертвяками я уже давно научился, и сейчас просто делал свое дело.
   Очистив деревню от нежити, мы начали обыск. В небольшой деревянной церквушке Святого Аскера удалось обнаружить десяток чудом уцелевших местных жителей. Церкви и иные символы святого учения действительно обладали некоей силой, отпугивающей нежить. Спасенные были немного не в себе, но все же нашли в себе силы помочь нам с переносом трупов.
   На некоторое время мы остановились в деревне, отсыпаясь и набираясь сил перед поездкой. В наши планы входило посещение крупных городов Бестена и сбор слухов о деревнях, откуда давно не приходило вестей. Спустя столько времени наш отряд научился мастерски отделять зерна от плевел. То бишь, перебирать слухи в поисках действительно важных мест, где могла появиться нежить. Сейчас примерно каждое второе село, которое мы осматривали, было атаковано нежитью. По ставшей уже привычке я опросил жителей села о маге по имени Геслер и привел его описание. Как и во всех предыдущих случаях, о таком человеке никто не знал.
   Следующие пару лет мы путешествовали по Единому Королевству, регулярно отбивая у мертвяков опустошенные деревни. Настал момент, когда стали приходить дурные вести не только из маленьких деревень. Нашему отряду из восьми человек уже было не справиться с таким количеством разупокоенных, поэтому в некоторые города мы не заходили.
   В октябре мы находились в одном из княжеств королевства - Синдервилле. В среднем по размеру городке находилось достаточно таверн и трактиров, чтобы переждать холодную пору. Хотя здешний климат был достаточно теплым, чтобы при желании продолжать охоту круглогодично.
  В таверне Ржавый Топор было как всегда многолюдно. Бойкие служанки только и успевали разносить выпивку. Отчасти именно мы и создали такой ажиотаж. Местным жителям очень хотелось посмотреть на известных охотников за нечистью. Такое внимание иногда раздражало, но хоть хозяин таверны разрешил нам ночевать у него за полцены.
   Только в Бестене мы узнали, что, оказывается, охотники Гартена знамениты. Из-за меня отряд выделялся на фоне остальных охотников, и слухи разлетелись достаточно быстро. Согласитесь, довольно необычно, что среди суровых охотников на ужасных мертвяков затесался двенадцатилетний парень. За мной иногда целые толпы мальчишек бегали, прося их научить сражаться с нечистью. Каждый раз это почему-то веселило меня.
   На фоне остальных изрядно захмелевших посетителей таверны наш отряд выглядел трезвым и довольно унылым. Сегодня принималось решение о дальнейших действиях, поэтому выпивка была под запретом.
   - Что думаете о Дестерденвилле? Язык сломаешь, - пробурчал Гартен, уставившись в потрепанную карту.
   - Население около тысячи. Я думаю, нам не стоит рисковать, - произнесла Ниара.
   - Да что ты дрейфишь? В Сторарии и не такие зачищали. Без всяких проблем между прочим, - высказался Лестер.
   - Пойдем и разберемся. И так уже засиделись, - почесывая бороду, вставил Тирсон.
   - Мне кажется, нам не стоит туда соваться, - сказал Ханс.
   - Да ладно, твой панцирь же никакая гончая не пробьет, - Тирк шутливо хлопнул по объемному пузу здоровяка. Тот в свою очередь знатно замахнулся, чтобы отомстить обидчику.
   - Так, тихо! Голосуем, - прекратил споры глава.
   В результате 'против' проголосовали только Ханс и Ниара. Промочив напоследок горло, отряд разбрелся по комнатам собираться в путь. В городишко со странным названием Дестерденвилль.
  
   - Мужики, удачи вам! - небольшая группа местных жителей отправилась проводить нас к границам города.
   - У нас тут и дамы есть, между прочим! - высказалась Ниара.
   Детвора бежала за нами до самого леса. Приятно, что твое дело ценят.
   Путь до Дестерденвилля занял около трех суток. До зимы было еще неблизко, но ночи уже были очень холодными. Тот, кто стоял на страже, занимался поддержанием костра, чтобы не дать нам замерзнуть окончательно. Осень полностью вступила в свои права, окрасив листву в самые невероятные цвета. Вполне возможно, что в этом году, это наш последний поход. Сами некроманты также предпочитают переждать холодный сезон, так что наша помощь зимой особо не требуется.
   Первое время мне очень тяжело было в дороге без привычных вещей. Горячая пища и вода, мягкая постель - остались в городе. В пути же были только холод, голод, грязь и усталость. Тем не менее, человек ко всему привыкает. Привык и я. Пустые разговоры не о чем, подколки друг над другом, иногда песни - все это хоть как-то позволяло нам разнообразить время в пути. С охотниками я забывал о родителях, о своем доме. Они стали неотъемлемой частью моей жизни, и я смутно представлял, что мне делать без них.
   На четвертый день путешествия мы выехали на окраину деревни. Винсент издалека приметил гнилые ауры мертвяков и предупредил нас. Как обычно, мы с магом отправились вперед на разведку, не пренебрегая магической маскировкой. Мы осторожно обогнули холм и спрятались в ближайших кустах. И хотя мертвяки чувствовали людей с помощью магии, попадаться в их поле видимости все равно было неприятно.
   - Немало их тут. Cотни три, я думаю, наберется, - шепнул я Винсенту.
   Маг не ответил сразу.
   - Не нравится мне что-то.
   - Некромант рядом?
   - Это вряд ли, - маг обвел взглядом окрестности. - Нет, ритуал провели довольно давно. Но вот возмущение на кладбище какое-то странное. Ладно, пошли назад.
   Мы доложили обстановку Гартену и принялись ждать указаний.
   - Действуем по стандартной схеме. Устраняем побольше гончих и отступаем на открытое место. Нэс поглядывай в сторону кладбища.
   - Будет сделано, командир, - отсалютовал Тирк.
  
   Выждав подходящий момент, отряд ворвался в поселок. Целью были тройка гончих, методично вырывавших куски мяса из бесформенных трупов жителей. К сожалению, на этот раз быстрое наступление не сработало. С самого начала все пошло наперекосяк. Из соседних дворов вылезла целая толпа мертвяков, так что отряду пришлось отступить. Гончие не стали бездумно бросаться в гущу сражения, а принялись кружить вокруг и выжидать удобный момент. Радовало только то, что их было всего шесть.
   Я прикрывал отряд сзади, наблюдая за ходом сражения. Воины переместились на открытое поле и принялись выкашивать нежить небольшими группами. Гончие поодиночке стали заходить в тыл к отряду. Но для начала им требовалось пройти через меня. Сначала я разобрался с одной, потом с другой. Если бы они заходили хотя бы по двое, у меня бы уже возникли проблемы. Гартен периодически посматривал в мою сторону, но так как я не просил подкрепления, он предоставил мне самому отбиваться.
   Рядом с останками второй гончей поднялся небольшой столб едкого дыма. Ядовитая жидкость гончей выжигала траву, и даже камни. Расслабиться мне надолго не дали. Следующая тварь побежала сразу в мою сторону. Я приготовился, встав в боевую стойку. Бежала гончая очень быстро, почти стелясь над землей. С несущейся на тебя гончей только один способ справиться - уйти в сторону. Что я и сделал, когда нежить оказалось достаточно близко. К моему удивлению, гончая даже не пыталась изменить направление бега, а впилась зубами прямо в выставленный меч. Конечно, зачарованному оружию клыки твари не были преградой, но удар был настолько силен, что я не удержал меч в руках. Почти располовиненная гончая грохнулась вместе с мечом на землю. Не теряя времени, я добил противника и потянулся за мечом. Он был весь покрыт ядовитой разъедающей слизью. Даже если я его вытру, то держать его в руках с перчатками все равно опасно. А времени чистить оружие взять неоткуда.
   Тем временем у отряда не все шло гладко. Мертвяков оказалось больше, чем мы ожидали. И они были более шустрые, чем обычно. И более злобные, что ли. Охотники сражались уже рядом со мной - им постоянно приходилось отступать. Я немного отошел от рубки. У меня остался только один меч, но это не страшно. В мою сторону направилась очередная гончая, с которой я разобрался без особых проблем.
  Раздался крик Лестера. Я обернулся, и передо мной предстала удручающая картина. На каждого члена отряда приходилось по несколько мертвяков. Все сражались на пределе сил, лица были мокрые от пота. Он заливал глаза, оружие выскальзывало из рук. Отряд, не сговариваясь, сомкнул ряды, встав на защиту раненого. Лестер закрывал рукой сильно кровоточащую рану на шее, другой опирался на сильно помятый щит. Винсент сотворил мощное заклинание, убрав под землю около полусотни мертвяков. Видно было, что это далось чародею тяжело. После чего маг бросился к раненому, буквально на ходу вылив на шею Лестеру зелье из своих бесчисленных запасов. Воин не издал ни звука, хотя мне было известно, какую боль он сейчас испытывает. Рана быстро покрылась твердой коркой и перестала кровоточить. Сейчас жизнь Лестера вне опасности, но боец из него теперь никакой. Винсент вернулся к своим обычным заклинаниям, но видно было, что он тоже на пределе.
  Обезвредив еще одну гончую, я ринулся на помощь отряду. Я подхватил свой второй меч - кожа на перчатке немного нагрелась и задымилась от ядовитой жидкости. В центре обороны было тяжко, поскольку из-за выбывшего бойца отряд не успел полностью сомкнуть ряды. Ниара отбивалась сразу от четверых мертвяков. Я пришел ей на помощь, встав рядом. Куски костей и плоти полетели во все стороны. Я махал клинками почти без остановки. Учитывая их тяжесть и невозможность дать одной руке отдохнуть, устал я очень быстро. Но критический момент в сражении был пройден, и уже можно было немного расслабиться. Вокруг меня возникла небольшая горка трупов, так что нападающим приходилось уже обходить ее. И потом становиться продолжением этой горки.
  Битва опьяняла. На моем лице играла легкая улыбка. Было тяжело, но мне это нравилось. Казалось, что я рожден именно для этого: крошить бесчисленные полчища врагов, уничтожать сонмы уродливых монстров. Натруженные мышцы рук ныли, прося передышки. Но я не мог остановиться.
  - Химера!!! - словно гром прозвучал возглас Винсента.
  Этого просто не могло быть. Когда до меня дошел смысл сказанного, мурашки поползли по моему телу.
  - Отходим! К лесу! Живо! - крик Гартена чуть не оглушил.
  Не задавая глупых вопросов, мы бросили мертвяков и во весь опор помчались к виднеющемуся вдалеке лесу. Обычной нежити было не поспеть за нами, только одна гончая продолжала преследование. Мы с Тирсоном подхватили под руки Лестера. Он потерял много крови и не мог быстро бежать.
  - Их две, - принес безрадостную весть Винсент, периодически поглядывающий в сторону кладбища.
  Химера представляла собой огромного монстра, собранного из человеческих останков. В Сторарии мы видели химеру в виде паука под четыре метра ростом. Около сотни опытных воинов королевской гвардии пало в том бою с пауком. Лишь помощь восьми сильных магов помогла остановить наступление нежити. Как я потом узнал, химеры бывают любого вида. Это зависит только от воображения некроманта и количества влитой силы. Обычно тварей создавали в виде животных, иногда даже летающих.
  Со стороны кладбища раздался вселяющий ужас рев. Любому живому существу после такого оставалось лишь уносить ноги. Страшное оружие темной магии вырвалось на свободу.
  Мы бежали так быстро, как никогда в жизни. Пот заливал глаза, хриплое дыхание вырывалось из легких, броня и оружие бряцали и больно ударяли при беге. Ханс и Ниара стали отставать. До леса было далековато, однако химере уже ни за что не поспеть за нами. Так я думал в тот момент.
  Словно почувствовав неладное, мы обернулись и немного замедлили бег. Над кладбищем взвился плотный клуб пыли. Виднелось какое-то неясное движение. Спустя мгновение в небо взвилось смертельное существо огромных размеров. Химера. Она была создана в виде птицы. Даже скорее не птицы, а...
  - Дракон, - кто-то рядом произнес убитым голосом. Тварь и правда походила на дракона из древних сказок. Только это существо живым не было. Его создало больное воображение мастера смерти - некроманта. Зачем же было призывать такого монстра в маленькой незначительной деревушке? Размах крыльев костяного дракона был поистине впечатляющим. Подобная тварь никак не смогла бы подняться в воздух без магии.
  - Ходу, ходу! - скомандовал Гартен.
  - Это ловушка, - произнес Винсент, с трудом переводя дыхание.
  Ловушка? Значит, химеры ждали кого-то, кто придет зачищать деревню. По идее это должны были быть княжеские войска, но не повезло именно нам.
  Лестер уже не мог переставлять ногами. Рана на его шее открылась. Кровь пошла и изо рта. Мы с Тирсоном из последних сил тащили раненого.
  Внезапно Лестер оттолкнул нас и упал на землю.
  - Уходите! - хрипя, выплюнул Лестер.
  - Но... - начал я. Лежащий на земле воин достал откуда-то чудом сохранившийся маленький бутылек фиолетового цвета. Я видел это зелье первый раз. Откупорив, охотник быстро протолкнул снадобье в горло.
  - Пойдем! Живо! - Тирсон потянул меня прочь от Лестера. Я послушался старшего и побежал дальше. Оглянувшись, я успел увидеть, как тело раненого выгнулось дугой.
  Химера была уже близко - она летела со скоростью ветра. Позади первой неслась другая тварь не меньших размеров. Нам ни за что не успеть укрыться от них.
  - Иди сюда, падла! - послышался позади бодрый крик Лестера. Я просто не поверил своим глазам. Воин стоял во весь рост, поигрывая своим немаленьким мечом. В отличие от щита, с оружием Лестер так и не расстался.
  - Не останавливайся, - сказал мне бегущий рядом Тирсон.
  Дракон заметил свою цель и начал заходить прямо на Лестера. Тварь не собиралась снижаться слишком низко, намереваясь достать человека длинными смертоносными когтями на лапах. Но охотник тоже не думал так просто умирать. Воин совершил безумный нечеловеческий прыжок метра на два вверх и встретился с химерой. Сразу в десятке мест острые когти и шипы прошили тело человека насквозь. Лестер успел всего один раз замахнуться и сильно ударить химеру в район крыла.
  - Ха-ха, получила, тварь? - раздался предсмертный смех охотника, пронзенного летающей нежитью. Химера попыталась взлететь, но поломанное крыло плохо слушалось, и дракон начал терять равновесие. Ума не приложу, как Лестер все еще оставался живым. Он получил несколько смертельных ранений, но продолжал веселиться. Видимо, все дело в зелье. Дракон снизился и неуклюже грохнулся на землю, пропахав целую борозду. От бывалого охотника из отряда Гартена осталось лишь кровавое месиво.
  Героическая жертва Лестера остановила одну из химер. Но другая неумолимо приближалась.
  - Бегите, я задержу ее! - на сей раз остановился Ханс. С него прямо ручей лился. На лбу билась жилка, глаза были безумные.
  Остальные члены отряда пробежали еще какое-то время, но вскоре остановились. Даже Тирсон, который пробыл в отряде меньше всех, встал рядом с другими охотниками.
  - Ханс, примешь удар на себя, - взял бразды правления Гартен.
  - Да, босс!
  - Остальные заходите сбоку и обрезайте крылья. Не дайте твари снова взлететь.
   Мы выстроились немного на удалении по бокам от здоровяка с боевым молотом.
   - Нэс... - обратился ко мне Гартен и махнул в сторону леса. - Твое место не здесь. Поступай, как сочтешь нужным.
   Я только сжал покрепче мечи и ничего не ответил. Левой перчатки уже не было, кожу начало жечь, словно на открытом огне. Я поменял мечи местами - другая перчатка была еще цела. Боль, как ни странно, хоть немного помогла сосредоточиться.
   Огромная махина, словно ураган, налетела на Ханса. Воин, взяв солидный размах, нанес сокрушительный удар по химере. Острое костяное лезвие нежити прошло наискосок через Ханса от левой стороны бедра и до правого плеча.
   Удар охотника заставил тварь снизиться, и мы не преминули этим воспользоваться. Подпрыгивая, мы наносили удары по крыльям химеры, пытаясь сбить ее. Я удачно срезал в прыжке несколько костей правого крыла и откатился в сторону. Но не всем также повезло. Химера заложила вираж, и ее левое крыло опустилось очень низко над землей. Ниара успела упасть на землю, выставив клинок, но Гартену просто не хватило времени. После Ханса он был самым крупным воином в отряде. Не мудрено, что нежить нацелилась на него. Химера сбила Гартена крылом и понесла вперед. Несколько шипов воткнулось ему в грудь и живот.
   Все происходило словно во сне. Как в тот день, семнадцатого мая. Я ощущал свое бессилие. Я не смог тогда защитить своих родителей, я не могу защитить своих друзей сейчас. Ярость радостно откликнулась на мой зов. Разумом то я понимал, что мне нельзя впадать в это состояние, но в этот момент мне было сложно контролировать себя.
   Немного пролетев вперед вместе с Гартеном, химера упала на землю. Видимо не я один чувствовал ярость. Не сговариваясь, мы бросились к химере. Маг попытался схватить костяного дракона в земляной ловушке, но химера вовремя взмахнула крыльями и избежала заклинания Винсента.
   Когда мы подбежали, Гартен уже лишился головы. Тело все еще висело на левом крыле химеры, орошая его кровью, а голова лежала где-то в поле. Тирсон, Тирк, Ниара и я принялись ожесточенно рубить крепкие кости химеры, уворачиваясь от мельтешащих конечностей и шипов. Хвостом дракон нанес немыслимый по силе и скорости удар Тирку. Охотника отбросило на десятки метров, после чего он уже не пошевелился. Мы рубили химеру уже, казалось, целую вечность, а конца ей все не было видно.
  Следующей пала Ниара. Не обращая внимания на наши с Тирсоном удары, химера бросилась на женщину и буквально вдавила в землю.
  - Нет! Ниара! - крикнул в отчаянии Тирсон и рванулся к голове дракона, пытаясь перерубить шею. Ему почти это удалось, однако гигантские челюсти твари сомкнулись прямо на охотнике. Снова брызнула кровь.
  Оттолкнувшись от земли, я взмыл вверх и нанес удар по шее химеры, довершив дело. Голова вместе с зажатым в ней Тирсоном медленно упала на землю. Тело дракона все еще продолжало дергаться, и я отошел немного в сторону.
  Я осмотрел место сражения в надежде найти выживших. Все были мертвы.
  - Тебе надо бежать, - Винсент подошел ко мне и положил руку на плечо. Кожа его лица была серой. Он еле держался на ногах.
  - Я пуст. Можно сказать, я даже в минус ушел, - криво ухмыльнулся маг. - Почти все внутренние резервы израсходовал.
  Первая химера, раненная Лестером, каким-то образом поднялась в воздух и медленно полетела в нашем направлении.
  - Беги, Нэс. Я задержу ее. Хотя бы ты выживи. Расскажешь об этой славной битве. Чтобы память об отряде Гартена осталась...
  - Я... Я не хочу снова убегать. Лучше я здесь останусь, - понуро сказал я.
  - Ну что ты. Жизнь - хорошая штука. А ты еще совсем юн. У тебя еще все впереди. Кто знает, может, ты сможешь и за нас отомстить? - высказался Винсент. - А теперь иди! ЭТО ПРИКАЗ! - надрывая глотку, крикнул мне на ухо маг. От неожиданности я подпрыгнул и двинулся в сторону леса.
  Когда химера приблизилась к Винсенту, я успел пробежать некоторый отрезок пути. Обернувшись, я увидел, как маг сплел заклинание и кинул в дракона. Раздался небольшой взрыв, который лишил тварь задних конечностей. Винсент пошатнулся и начал падать. Химера не стала ничего придумывать и просто рухнула на мага, убив на месте.
  Вот и все. Я снова один. В голове не осталось ни одной мысли. Я просто тупо переставлял ноги, стараясь не споткнуться. Лес был уже близко. Недалеко от спасительных деревьев я взглянул назад и увидел, что костяная сволочь выжила и снова пытается взлететь. Не медля, я влетел в густую чащобу.
  Я бежал довольно долго, пока не начало темнеть. Когда я остановился, то понял, что вряд ли смогу продолжить путь, если не отдохну. Загнал себя чуть ли не до смерти. Место было неплохое - сверху прикрывали толстые кроны деревьев. Я упал в мягкий сухой мох и мгновенно вырубился.
  Среди ночи я очнулся от страшного треска. Перед глазами все плыло, тело страшно ломило. Сверху сквозь деревья падало что-то огромное. Я попытался рвануть вперед, но было поздно. Острый коготь вонзился мне в плечо, пригвоздив на месте. Я вскрикнул. Как только рука моя двинулась за мечами, химера за коготь подняла меня вверх и ударила об дерево. Я снова закричал. Коготь прошел мое плечо насквозь, закапала кровь. К шее тварь приставила другой острый коготь.
  - Ну, давай! - крикнул я. Но изрядно побитая химера почему-то медлила.
  Огромный уродливый череп осторожно приблизился ко мне. Клыки костяного дракона были размером с мои мечи. Нежить смотрела на меня некоторое время пустыми глазницами. Дыхания не было, но вонь стояла отвратительная. Я еле сдерживал рвотные позывы.
  - Здравствуй, мой мальчик, - раздался у меня в голове женский голос. Я плохо соображал и подумал, что у меня глюки.
  - И тебе привет.
  - А ведь все могло сложиться по-другому, - приятный голос убаюкивал. Кровь медленно вытекала из проткнутого плеча.
  - Да?
  - Но у тебя все еще есть выбор.
  - И какой? - до меня начало что-то доходить.
  - Встань в мои ряды и получишь все, о чем мечтал и даже больше.
  - Мои родители? - ко мне пришло озарение.
  - Ты должен был принести жертву.
  - Геслер тоже в твоих рядах? - обратился я к Госпоже в лице костяной химеры.
  - Он потерпел неудачу, но это неважно. Теперь мы с тобой вдвоем, - я словно покинул свое тело, оказавшись наедине с неясной, расплывчатой женщиной. Я не видел ее лица, но почему-то мне казалось, что она улыбается. Боль ушла, мне стало хорошо.
  И что же у меня осталось? Н-и-ч-е-г-о. А может, это и впрямь неплохая идея? Чувства ушли, мягкий шепот уговаривал меня.
  - Ты получишь силу... Ты получишь знание... Ты получишь власть...
  - Я... - я не успел договорить. Яркий свет залил все вокруг. Вернулась боль в плече. Химера взревела, словно раненый зверь, и выпустила меня. Я мешком рухнул возле большого дерева, сознание угасало. Последнее, что я запомнил - старик в серых одеждах, от которого исходил теплый белый свет.
  
  Глава 5
  Неясные образы мелькали передо мной без остановки. То родители, скрывающиеся в огромной пасти ярко-красного дракона. То охотники за нечистью, тела которых обступила толпа костяных гончих словно падальщики. Я пытался помочь им, но видение пропадало. Один раз я увидел размытый силуэт странного красноволосого существа в пещере.
  Очнулся я возле костра на обочине проселочной дороги. На удивление, тело болело не так уж и сильно. Кто-то заботливо укутал меня теплым одеялом. Я осторожно потрогал пострадавшее плечо - рана была перевязана.
  - А, очнулся, парень? - услышал я хрипловатый голос с другой стороны костра. Обладателем голоса оказался лысый старик в неприметной походной одежде.
  - Кто вы?
  - Меня зовут Эйнхарт. Я лекарь. Путешествую по крупным городам, зарабатываю золотишко. И не стоит благодарить за то, что спас тебе жизнь.
  - Извините, мистер Эйнхарт. Меня зовут Сэм Бристолл и я очень признателен за вашу помощь.
  - Да уж, угораздило же тебя в этом Дестер-как-то-там-вилле. Сколько живу, первый раз такое страшилище увидал, - маг не спеша закурил красивую резную трубку.
  - Как вам удалось...?
  - Я владею светлой магией. А как ты знаешь, мертвяки очень ее боятся.
  - Вы один стоите отряда охотников за нечистью.
  - Не смеши мою лысину! Вчера мне просто повезло. И Химера была побита, и мне удалось застать ее врасплох. В открытом бою мне с несколькими мертвяками не справиться, - старик выпустил струю густого дыма. - Светлая магия она...скажем так, не для атакующих целей. А вот для лечения больных самое то - поэтому я в лекари и пошел. Что это я все про себя, да про себя. Мечи у тебя что надо. Сам-то откуда будешь?
  - Я был в отряде охотников за нечистью Гартена, - Эйнхарт удивленно хмыкнул. - В Дестерденвилле мы встретили довольно много мертвяков, но все шло нормально, пока не появились Химеры.
  - Их даже несколько было? Вот те на! Ладно, продолжай.
  - Мы уничтожили одну химеру, но из отряда выжил только я. Мне удалось убежать в лес. Я никак не думал, что эта тварь сможет найти меня! А вы как здесь оказались?
  - Дык ты был не очень далеко от дороги. А химеру эту я издалека магическим зрением увидел. Честно скажу, было бы их две, я бы не полез тебе помогать, Сэм. Все эти сражения - это не мое.
  - А жаль. Вы бы очень пригодились в отряде, Эйнхарт, - я осторожно ощупал плечо, - Можно воды?
  - Конечно, держи, - маг протянул мне объемную флягу. Я сделал несколько глотков. - Если есть хочешь - говори, не стесняйся. И зови меня Эйн. Мне так проще.
  - Хорошо.
  - Слыхал я про Гартена. Много, говорят, мертвяков покрошил его отряд...
  Старик мог без умолку болтать на любые темы. Я не мешал ему. Мне было тяжело думать об отряде, но мысли время от времени все равно возвращались к ним. Я думал и о родителях. Я строил догадки о том, зачем я мог понадобиться Теневой Госпоже, но на ум ничего не приходило.
  Эйнхарт рассказал мне многое о своей жизни. В пути с ним случалось множество забавных и не очень историй. Он очень красочно описывал мне некоторые ситуации, пытаясь отвлечь от случившегося. Жил он в Валленте - центре княжества Синдервилль. По его словам, старик был одним из лучших лекарей княжества, если не всего королевства. Он ездил по разным городам и занимался лечением самых разнообразных болезней в основном у богатых людей.
  - А что? Если хочешь получить лучшую лекарскую помощь, изволь платить денежки, - мне почему-то нравился этот простодушный с виду старик. С ним было легко общаться. Я даже рассказал ему про схрон.
  - Что дальше-то думаешь делать? Я в городок этот ни ногой, - старика передернуло.
  - Надо властям рассказать в первую очередь. И достойно похоронить охотников. Они умерли, как герои.
  - Да, редко встретишь таких смельчаков. Светлая им память.
  - Надо схрон наведать... - сказал я грустно. Не думал, что этот день настанет.
  - Чего? - спросил Эйнхарт.
  Я немного поколебался, но все-таки рассказал магу.
  - Там мы храним наши... Завещания, можно сказать. И наследство. У некоторых семьи остались. Надо их навестить.
  - Сдается мне, это будет непросто.
  - Да уж, они все из разных стран были...
  - Ничего, Сэм. Все наладится, вот увидишь.
  - Да, спасибо.
  - Но прежде тебе надо полностью выздороветь. У меня ты получишь лучшую в округе лекарскую помощь. Причем абсолютно бесплатно. Ну как?
  - От такого предложения сложно отказаться.
  - Вот и славно. Был со мной как-то один случай...
  Тепло костра, уверенный голос мага говорили мне о том, что жизнь продолжается. Сейчас у меня есть вполне четкая цель. Но что же мне делать потом? И дальше продолжать крошить нечисть? Нет, я не хочу снова терять родных и друзей. Я думал о разном, лежа возле огня под одеялом. И неожиданно я вспомнил давно забытые дни тренировок с отцом. У меня ведь была и есть мечта - поступить в школу воинов. Отец, а потом и охотники мне очень подробно описывали Арву и столицу Илладу. Там действительно было много чудес. Но я все время откладывал поездку на потом, не желая расставаться с отрядом. Да и денег на поездку требовалось накопить изрядно. Теперь же меня ничего не держит. И сбережений я собрал более чем достаточно за годы походов на нежить. Почему бы и нет?
  Постепенно бесформенные планы обрели реальные образы. Я подумал о Геслере. Сейчас я на него почти не злился. Конечно, если я его встречу, то приложу все силы, чтобы отомстить. Но главное действующее лицо останется безнаказанным. А что я могу сделать Теневой Госпоже? Ровным счетом ничего. Ну, разве что убить себя - у нее ведь на меня есть какие-то планы. С другой стороны, я могу попросить помощи у врагов Госпожи. Я уверен, служители Святого Аскера с большим вниманием отнесутся к моей истории. Надо будет еще подумать над этим.
  Следующим утром, когда я проснулся, мага с лошадью не было рядом. Чувствовал я себя вполне неплохо. На костре стоял небольшой котелок с приятным на вкус варевом. Что-то вроде каши с мясом. Я набросился на еду, словно голодная гончая и в несколько минут покончил с большой порцией.
  Спустя пару часов вернулся Эйнхарт:
  - Да ты все слопал, я погляжу!
  - Извините.
  - Да будет тебе. Смотри, какую повозку мне удалось раздобыть!
  Я оглядел старую, кое-где прогнившую повозку и скептически ответил:
  - Как бы не развалилась она в пути.
  - Эй, зачем же так? - маг стал собирать пожитки и перекладывать в телегу. - Надо быть оптимистом во всем. Вот, например, какова вероятность того, что маг, владеющий светлой магией, в этом захолустье выйдет прямо на человека, атакованного химерой?
  - Довольно низкая.
  - Вот именно! Я бы сказал, что это просто чудо.
  До Валленты мы путешествовали чуть больше недели. Мы не спешили, иногда останавливаясь на ночь в местных трактирах. К концу пути мое плечо практически зажило, и я старался не показывать его Эйну.
  Валлента показался очень приятным и спокойным городом, что не свойственно столицам. Люди были здесь очень приветливы и добры к встречным. Проезжая по улицам, я видел много улыбающихся лиц, играющую детвору. Будто мы находимся не в соседской со Сторарией стране, а на другом конце света.
  Слушая многочисленные истории путешествующего лекаря, я составил о нем представление, как об очень богатом человеке. Дом Эйнхарта не совсем оправдал мое мнение о маге. Это было хорошее, качественно сделанное двухэтажное здание из каменных блоков серого цвета. Но в Валленте находилась целая россыпь намного более богатых с виду особняков. Тем не менее, жилище лекаря мне очень понравилось, правда, создавалось ощущение, что он въехал сюда не так давно.
  В первый же день в городе до нас дошли слухи о нападении на Дестерденвилль. О химерах и о гибели известного отряда охотников за нечистью. Говорили, что туда отправили отборную сотню ветеранов, побывавших во многих сражениях с нечистью.
  Начинать свой путь в такое время - довольно глупая затея. Снежные метели в Бестене не редкость, и замерзнуть насмерть мне совсем не улыбается. Переждать холодную пору я решил в доме, любезно предоставленном Эйном. К тому же стоило подумать о будущем, как ни неприятны были иногда такие мысли.
  Мне было известно, что в Королевскую Школу Воинов в Илладе по контракту набирают только с четырнадцати лет. Знаменитое учебное заведение предоставляло несколько видов обучения: за свой счет, по контракту и бесплатно. Разумеется, даром школа обучала только некоторых особо отличившихся воинов. Я не знал, что для этого надо сделать, но лелеял надежду, что мне удастся поступить на бесплатной основе. Даже учитывая мои неплохие денежные запасы, мне не потянуть полную оплату учебы. На крайний случай остается учеба по контракту. Это значит, что после окончания школы вам придется отрабатывать деньги. Говорили, что данный срок составляет от пяти до десяти лет. В зависимости от того, как устроишься. Поэтому по контракту набирали студентов старше 14 лет. Обучение идет максимум пять лет. Школе невыгодно проводить долгое обучение, но в то же время после выпуска им необходимо получить уже достаточно взрослого умелого работника.
  У меня еще есть полтора года, чтобы забрать вещи из схрона, посетить родных охотников и добраться до Иллады. Кроме этого, мне еще предстоит одно очень неприятное дело. Мне надо подтянуть обычные учебные дисциплины, вроде математики и истории. А то я рискую вылететь с первого же курса. Те задания, что я выполнял вместе с родителями в Вилинесе, казалось, были целую вечность назад.
  В один из дней я рассказал Эйнхарту о своем решении отправиться в Арву. Он сразу же согласился заниматься со мной, хотя я думал, что его придется долго уговаривать. Маг действительно очень много отсутствовал в доме, даже зимой. Но когда он появлялся, то уделял мне достаточно времени, а на период своего отсутствия оставлял обширные домашние задания. Это было просто ужасно. Я понимал, что мне это необходимо для поступления в школу, но иногда просто на стенку хотелось лезть. Учеба явно не была моей сильной стороной. Зачем вообще воинам эти бесполезные в бою знания?
  С лекарем у нас сложились очень дружеские отношения. Он относился ко мне, словно к непутевому сыну. Все его истории были очень поучительны. Эйнхарт часто расспрашивал обо мне, будто стараясь отыскать нечто необычное. Я не совсем понимал интерес мага, но старался почти ничего не утаивать.
  В январе со мной стало происходить что-то непонятное. Я стал очень раздражительным. Меня все бесило, я не мог ни на чем сосредоточиться. Главное, у меня не было никаких предположений, почему это началось. Просто, мне как будто чего-то не хватало. Эйнхарту я говорил, что не в настроении. Спустя неделю я уже дошел до предела. Я ничего не понимал, и это меня злило.
   Это случилось одним морозным зимним вечером. Эйн снова уехал по делам, а я слонялся без дела по городу. Встреченные мной люди приветливо здоровались. И чего эти тупые уроды лыбятся? Мне хотелось стереть с их лиц улыбки. Заставить страдать. Хотелось...
  Я остановился как вкопанный посреди заснеженной улицы. Несчастная дворняга, которую я безжалостно гонял палкой, поскуливая, умчалась дальше по улице.
  Я не спеша промотал события своей пока еще не очень длинной жизни и понял одну очень неприятную вещь. Я постоянно убивал. Как это ни ужасно, но мне это нравилось. Сначала животных, потом мертвяков. А однажды я убил человека. Я вспомнил то ощущение текущей по рукам теплой человеческой крови, чувство власти над жизнью и смертью. Глаза затуманились. Я чуть не потерял над собой контроль. Когда я пришел в себя, у меня в руке находился длинный кинжал. Спиной ко мне стоял какой-то ободранный алкаш. Рядом никого не было.
  Ах, как сладко было бы вонзить добрый кинжал прямо ему в глотку. Взглянуть в глаза умирающему...
  Нет! Я не могу допустить этого!
  Я слегка воткнул кинжал себе в ногу. Пришла боль и разум прояснился.
  Как я мог подумать о подобном? Я же просто чудовище, маньяк, любящий убивать! Нет, я не могу подвести отца. Он сделал многое, чтобы утолить мою жажду крови. Теперь я понимаю, почему он всегда мне оставлял разделывать тушки зверей. Но что мне делать сейчас?
  Я поднял оружие и не глядя пошел вперед. Из-за своей тяги я уже не мог нормально соображать. Как будто, поняв себя, я разрешил себе любое зверство. Ноги сами вывели меня в бедняцкий квартал. Деревянные домишки ютились настолько близко друг к другу, что здесь даже телеге негде было проехать. В любом крупном поселении есть подобные места. Именно здесь вовсю кипит ночная жизнь города.
  Немного пошатываясь, я забрел в какую-то подворотню. Вокруг было слишком оживленно. Я прошел немного дальше и нашел темный укромный уголок.
  - Гони бабки, сосунок! - я даже не заметил, как он подошел. Один был в немного рваной одежонке, другой - в приличной теплой куртке.
  - У меня нету ничего, - меня начало трясти, и грабитель принял этот знак за страх.
  - Ты че не понял, *****. Я сказал, выворачивай карманы и курточку скинь. Она мне понравилась, - бандит гнусно ухмыльнулся и стал подходить, поигрывая здоровенным кухонным тесаком.
  Я уже не мог сдерживаться и просто отдался на волю своим желаниям. Все произошло так быстро, что я не успел толком ничего понять. Вот грабитель идет ко мне, а в следующее мгновение он уже лежит на земле, постанывая. С кинжала закапала темно-красная кровь.
  Его подельник, стоявший на стреме, бросился на меня тут же. Он имел при себе короткий меч, но вот пользовался им из рук вон плохо. Бандит сделал просто невероятный замах, видимо, намереваясь разрубить меня надвое. Мне ничего не стоило предугадать движения нападавшего и уйти в сторону.
  Я пару минут наслаждался танцем с бездарным мечником. Он действовал все менее уверенно. После очередной неудачи, бандит развернулся и собрался было драпать, но я совершил быстрый прыжок в его сторону. Кинжал вошел под лопаткой прямо в сердце.
  Я не спеша вытащил оружие из лежащего в снегу бездыханного тела. Оба грабителя были мертвы. Я вздохнул полной грудью морозный воздух с металлическим привкусом крови. Это было великолепно. Я вытер кинжал и постарался незамеченным скрыться с места схватки.
  Можно было проанализировать свои действия с моральной точки зрения. Но какой смысл? Я просто не мог противиться зову крови. Это, конечно, не оправдание, но кто знает, сколько людей я спас, очистив Валленту от пары негодяев?
   Возраст: 13 лет.
  Целых два месяца я спокойно занимался, пока на меня снова не напал приступ. Один раз я попробовал утихомирить свою жажду, забив свинью, но это не принесло успокоения надолго.
  Начался март. Было тепло, снег давно сошел, но дороги были еще не слишком пригодны для путешествия. Я решил выехать немного раньше, чем планировал. Быть может, в пути зов крови не будет настолько сильным и мне не придется убивать людей? По крайней мере, я на это надеялся.
   В скором темпе я собрал припасов в дорогу и взял взаймы у мага немолодую кобылу. У меня не было денег, но Эйнхарту не нужны были гарантии. Он отдал мне ее просто так. Я, честно говоря, просто не перестаю ему поражаться. Некоторые его поступки за гранью понимания.
  
   Первой целью моего пути был Дестерденвилль. Я должен был убедиться, что с мертвяками покончено. Я должен был навестить могилы охотников.
  Несмотря на плохие дороги, я смог добраться до рокового города всего за три дня. В этот раз не было никакой необходимости ехать медленно.
  На подступах к Дестерденвиллю мной овладел страх. Я не хотел признавать, что мои друзья погибли. Точно также было и с родителями. Мы несколько раз с отрядом проезжали близко от моего родного Вилинеса, но я не смог себя заставить посетить старый дом. Что меня там ждало? Абсолютно ничего, кроме обугленных развалин старого особняка и могил родителей.
  На этот раз я пересилил себя и въехал в разоренный город. После зимы здесь почти ничего и не напоминало о том, что здесь была яростная схватка с порождениями тьмы. Город пустовал. Даже огромные кости химеры и те пропали. Немного поплутав по округе, я обнаружил могилы охотников. Семь аккуратных холмиков с массивными деревянными крестами.
  - Спасибо, - я вслух поблагодарил людей, которые достойно похоронили воинов Гартена. На крестах даже были вырезаны имена всех погибших. Да уж, наш отряд был довольно знаменитым.
  - Спасибо тебе, Ханс. Ты был добрым человеком и никогда всерьез не обижался на шутки.
  - Спасибо тебе, Винсент. Я узнал у тебя основы магии и научился многим полезным вещам.
  - Спасибо тебе, Тирсон. Ты был моим лучшим другом. И ты не бросил отряд в тяжелую минуту.
  - Спасибо тебе, Лестер. Твой героический поступок навсегда останется в моей памяти.
  - Спасибо тебе, Тирк. Ты показал мне, как держаться с достоинством и быть своим в любой компании.
  - Спасибо тебе, Ниара. За то, что ты заменила мне мать.
  - Спасибо тебе, Гартен. За то, что принял меня в свои ряды, доверял мне. Спасибо за то, что создал отряд, который уничтожил тысячи мертвяков и спас множество жизней.
  - Спасибо вам, ребята.
  Минут десять я простоял возле могил, подставляя лицо освежающему весеннему ветру. Комок стоял в горле. Я простился с охотниками, отпустил их. И мне стало легче.
  Следующие полгода я путешествовал в поисках родни погибших. Я вытащил добро из схрона и посетил родственников Лестера, Ниары, Винсента, Гартена и Тирсона. Некоторые сильно горевали, другие же наоборот больше обрадовались доставшемуся наследству. Я отдал доли охотников до последнего медяка. К сожалению, родню Тирка мне так и не удалось найти.
  Напоследок я оставил Ханса, родственники которого жили в горах в одной стране на западе. Это находилось по пути в Арву, поэтому я решил повременить с ними.
   Для начала я решил еще раз навестить Эйнхарта и хоть как-то отплатить за его доброту и гостеприимство. Вместе с долей Тирка у меня была внушительная сумма денег. После посещения семей погибших я направился в Валленту.
  За это время в пути происходили различные события. Мне так и не удалось победить жажду крови. Когда я посещал крупные города, там неизменно становилось на одну-две неприятной личности меньше. Я старался путешествовать вместе с торговыми караванами. Дважды мы набредали на шайки разбойников. Но эти эпизоды не шли ни в какое сравнение с тем, что случилось со мной в Сторарии.
  
  В середине августа я находился на севере Сторарии. Здесь находилась маленькая деревня, откуда был родом Гартен - предводитель отряда охотников.
  По пути в Бестен я останавливался в разных городках на ночь. И каждый раз я спрашивал про мага по имени Геслер. Это у меня уже вошло в привычку. Сдается мне, что существовали гораздо более эффективные способы по розыску человека. Особенно при достаточном количестве денег. Тем не менее, в одном городе мне рассказали о похожем маге, который поселился в городе по соседству.
  Приехав в Истэлтон, я первым делом наведался в крупный трактир. Как показала практика, это самое верное место для поиска информации.
  Когда я вошел в здание, первым делом я увидел его. Лишь потом до меня начали доходить запахи пищи и алкоголя, пьяная ругань и громкий смех веселых компаний. В трактире было много народу, и мне с трудом удалось найти свободный столик. Подоспевшей служанке я заказал первое, что пришло на ум. Сам же я практически не отрывал глаз от человека, не спеша смакующего ужин в дорогом трактире.
  Я сразу узнал Геслера. Он и не изменился практически: все та же седая бородка и аккуратная прическа. Случайный взгляд мага прошелся по мне, но он не узнал свою давнюю жертву. За эти годы я очень сильно изменился. Где же остался тот щуплый на вид мальчонка? Сейчас я был не очень высокого роста и некрупного телосложения. Однако при взгляде на меня большинство забияк как-то теряли запал и обходили стороной. Видневшиеся над плечами рукояти дорогих мечей совсем не прибавляли им смелости.
  За соседним с Геслером столиком сидело два человека в легких доспехах. Они не походили на местных стражей, но и от обычных бандитов тоже отличались. Больше всего воины походили на телохранителей. Изредка они осматривали зал и окидывали пристальным взором соседей мага. Если они действительно охранники Геслера, то мне придется туго. Надо как следует понаблюдать за магом и дождаться удобного случая, когда телохранителей не будет рядом.
  Наконец мне принесли еду, и я стал вяло ковыряться в тарелке. Мысли мои были далеко...
  - Нет, что вы делаете?! - я вспомнил предсмертный крик нашей доброй служанки Ниды.
  - Вы поплатитесь за это, ублюдки! - последние слова моего отца.
  - Я люблю тебя, - сказала мне мама в тот день и поцеловала.
  На этот раз ярость охватила меня мгновенно. Я даже сделать ничего не успел. Я слышал только голос, шептавший: убить, убить, убить!
  Голова Геслера, сделав несколько кувырков, остановилась у соседнего столика. Я очнулся. Кровавый фонтан обрызгал меня с головы до ног. Кровь была на столе, на полу - повсюду. Я несколько секунд наслаждался этим чувством. В зале трактира стояла полная тишина.
  В следующий миг трактир просто взорвался. Со всех сторон поднялся ор. Охранники выхватили мечи и бросились ко мне. Еще несколько человек последовали их примеру. Большинство же посетителей просто побежали прочь из этого ужасного места.
  Я с большим сожалением оторвался от созерцания агонизирующего трупа убийцы моих родителей. Рванув с места, я чудом увернулся от атаки сбоку и нырнул под большой деревянный стол. В суматохе мне кое-как удалось выбраться из трактира одним из самых первых. Забавно, но многие так и не поняли, что произошло и просто ломанулись за остальными.
  Я выбежал наружу и припустил дворами к выходу из города. Лошадь была расседлана, и у меня совсем не было на нее времени. Если бы я только был более сдержанным! Двое охранников в зеленоватых доспехах не отставали от меня. Я перепрыгивал какие-то заборы, перелезал через низкие строения, но преследователям было хоть бы хны. Вскоре я выбежал за город на холмистую местность, изрытую оврагами. До леса было рукой подать. Охранники мага немного отстали. Видно было, что они не выдерживают такой темп. Что ж, придется немного поплутать по лесу - не впервой. Убивать телохранителей я не мог - они все лишь делали свою работу. Далеко не факт, что они прислуживают Темной Госпоже. Я не собирался нарушать обещание, данное отцу.
  Когда я пересекал поле, воины не побежали за мной. Я быстро оглянулся и увидел нечто непонятное. На руке одного из воинов находилась то ли перчатка, то ли нарукавник странного вида. Он имел четыре длинных шипа, которые воткнулись в руку надевшего.
  - Тебе не уйти! - крикнул мне вслед один из них и направил перчатку в мою сторону.
  Это же магический артефакт! Причем артефакт магии крови, запрещенной повсеместно.
  Я услышал громкий хлопок. Ко мне с бешенной скоростью устремилось смертоносное заклинание. В последний момент я только успел вытащить один из мечей. Неужели это конец? Все вокруг полыхнуло, руку и лицо обожгло ярким пламенем. Покореженный меч улетел в сторону. Волосы мгновенно испепелились, одежда загорелась. Взрывом меня отбросило в сторону, и я потерял равновесие на крутом склоне.
  Из последних сил я пытался ухватиться за что-нибудь, но все было тщетно. Больно ударившись плечом, я сверзился с десятиметрового обрыва. Я был контужен, один глаз ничего не видел. Левая рука висела бесполезной плетью. В обычной ситуации я бы еще как-то смог сгруппироваться, но сейчас я был абсолютно беспомощен. У меня было лишь одно желание - оказаться подальше отсюда. Что-то внутри меня откликнулось. Я протянул здоровую руку и послал наружу частичку себя. Мир сдвинулся.
  Я упал на какую-то вязкую склизкую субстанцию. Вокруг было темно. Я ничего не понимал. Неужто я мертв? Постепенно глаза привыкли, и я стал различать окружающее. Лучше бы я этого не видел. Там, куда я попал, все было по-другому. Преобладали темные цвета: фиолетовый, черный, бордовый, темно-синий. Стоял густой полумрак. Воздух, или нечто на него похожее, расплывался и плавился, словно в очень жаркий день. Но здесь было очень холодно. Не как зимой, а будто что-то пожирало меня изнутри. Высасывало жизненную силу.
  - Надо выбираться, - я кое-как поднялся с поверхности. Ощупав лицо, я очень обрадовался, что глаз уцелел.
  - Да уж, умирать одноглазым не так приятно, - попытался я подбодрить себя. Уже в метрах десяти я ничего перед собой не видел в этом жутком месте.
  Неким чувством я ощутил на себе чей-то взор. И это что-то приближалось. Где-то вдалеке я разглядел черные завихрения воздуха. Это мне совсем не понравилось. Сначала я побежал наугад. Но как только я подумал об Эйнхарте, ноги сами понесли меня вперед. Вихрь очень быстро настигал меня.
  Неожиданно для самого себя я остановился, не понимая, куда мне бежать дальше. Ужас охватил меня. Даже убегая от химеры, я не испытывал подобного. Черный вихрь коснулся моего тела. Я закричал от боли и закрыл глаза.
  Когда я открыл глаза, передо мной предстала ночная поляна. Блеклая луна освещала заброшенное кладбище. Но не все тела находились под землей. Тринадцать тел лежали в разных позах на концах сложной многолучевой звезды с различными символами и иероглифами внутри.
  - Что? Как ты здесь оказался??? - воскликнул Эйнхарт.
  Даже учитывая мое неважное состояние, ужасная правда дошла до меня через секунду. Я бросился на мага, на ходу вытащив второй меч здоровой рукой. Уж лучше пусть некромант убьет меня, чем я оставлю своих друзей неотмщенными. У Эйна было достаточно времени, чтобы сплести заклинание, но он почему-то промедлил.
  Зачарованный клинок с трудом вошел в грудь старого мага, словно он был сделан из дерева.
  - Кха-х, - некромант издал булькающий звук и опустился на колени.
  - Я... почему-то и думал, что этим все кончится, - сказал Эйнхарт.
  - Но почему?! - спросил я, сжимая в руке рукоятку меча.
  - Я так и не смог понять, что эта сучка хотела от тебя. Она посмела перехватить, кхех, мою химеру... - маг завалился на бок.
  - Но запомни, парень, - прошептал Эйнхарт, вцепишись в мою руку. - Я никогда не работал ни на Нее, ни на этих святых ублюдков. И ты держись от них...
  Некромант не успел договорить. Тело обмякло, глаза остекленели. Эйнхарт был мертв. Мне было плохо, я устал. Слишком много событий произошло за очень короткое время. И многие вещи я был просто не в состоянии объяснить. Вокруг меня одна лишь смерть, и конца этому не видно.
   Глава 6
   Ближайшая деревня называлась Прествилль. Довольно крупная, но городом это поселение язык не поворачивался назвать. Встреченные на подходах детишки при моем появлении разбежались с немыслимой скоростью. Когда я подошел к первым бревенчатым строениям, мне навстречу вышло несколько хорошо вооруженных человек.
   - Кто таков будешь? - сурово спросил чернобородый житель с копьем.
   - Сэм Бристолл. Бывший охотник на нечисть из отряда Гартена, - под таким именем меня знали в отряде. - На кладбище у вас некромант хотел ритуал провести.
   - Что с ним?!
   - С ним покончено. Там еще тринадцать трупов. Когда я пришел, они уже были мертвы.
   Воин с черной бородой обратился к другому стражнику:
   - Беги к старосте, скажи обо всем. Надо людей собрать проверить кладбище.
   - Сделаю, - молодой житель, вооруженный мечом, резво побежал по направлению к центру деревни.
   - А тебе парень придется обождать, - сказал мне черная борода.
   Я устало опустился на скамейку, сделанную из двух пеньков и грубых досок. Думать о произошедшем совсем не хотелось. В голове была сплошная каша. Я осторожно потрогал подлог куртки. Хорошо хоть золото уцелело.
   - Ну и видок у тебя. Как будто с драконом голыми руками воевал.
   - Лучше уж с драконом...
  
   Вскоре мои слова подтвердились, и меня пустили в деревню. Старостой оказался тощий мелкий въедливый тип, который готов был меня уже спровадить. Мол, это я некроманта в их деревню привел. Городской старшина вовремя вступился и предложил свой дом для отдыха. Я с радостью согласился, однако мелькнула гадкая мысль: в прошлый раз подобное лечение ничем хорошим не закончилось. Но ведь не могу же я наступить дважды на одни и те же грабли?
   Старшина пригласил местного лекаря, который прописал мне кучу мазей и трав. Был бы тут нормальный маг - подняли бы за пару дней. А так пришлось несколько недель восстанавливаться.
  У старшины было две дочки почти одного со мной возраста. Поначалу они уделяли мне много времени. Но я был не особо разговорчив с ними, и девушки отстали. Не то, чтобы мне была противна женская компания, просто после всего случившегося мне было трудно заводить отношения. Все кого я знал или умирали, или предавали. Я был малоразговорчив и большую часть времени находился в одиночестве. В деревне у меня была возможность поразмыслить о прошедших событиях.
   Во-первых, что со мной произошло в Истэлтоне? Я получил сильный магический удар. Примем это как данность. Но как я оказался в Бестене за столь короткое время? Навскидку, между поселениями было расстояние километров триста. И что, демон побери, за странный мрачный мир, в который я попал?
   Я пытался вспомнить любые упоминания о подобных местах, но у меня ничего не вышло. Про вихрь я тоже ничего не знал. Но главное, что с помощью этого места я очень быстро преодолел огромное расстояние. Я мог только предположить, что магический взрыв снаряда запретного артефакта каким-то образом переместил меня туда. Если это правда, то больше я таким способом путешествовать не хочу.
   Очень непривычно было ходить полностью лысым и без бровей. Волосы то на лице и голове вырастут. Но ожоги останутся надолго. Левая рука вплоть до плеча была во многих местах сильно обожжена. Небольшой шрам расположился на левом виске возле глаза. При мне остался лишь один меч, да спрятанное золото. Одежду тоже пришлось сменить - от нее остались одни лохмотья.
   Я думал и о Эйнхарте. Если бы мы встретились в других обстоятельствах, все могло сложиться по-другому. Кто знает? Несмотря ни на что, я не испытывал сильной ненависти к старому магу. Когда он спас мою жизнь, у меня промелькнула мысль, что он может быть некромантом. То, что именно он был в тот момент рядом и смог помешать химере разделаться со мной - очень странно. Но я был уверен, что невозможно владеть светлой и темной магией одновременно. Как оказалось, это не было столь редким явлением. Такие маги не были мастерами в обоих направлениях. Это как с боевыми и магическими умениями. Только владея одним талантом, можно добиться в нем максимальных результатов. Несколько умений разделяли силу.
   Некромант Эйнхарт не стал уходить далеко от своих творений. Ему хотелось посмотреть на результат. Его можно понять. И тут мы вторглись на его территорию. Пусть это не совсем соответствовало его планам, он уже не стал ничего менять. Химеры должны были уничтожить наш отряд, но тут вмешалась Теневая Госпожа. Видимо, она имеет какую-то связь со всеми порождениями тьмы. Госпожа так хотела со мной побеседовать, что рискнула захватить власть на чужой химерой. Некроманту это не понравилось, и он решил помешать ей. Эйнхарт слышал наш разговор, и он захотел понять, в чем заключается моя необычность. Личные попытки Госпожи переманить на свою сторону людей - очень редкое явление.
   Я не совсем уж дурак. Глупо отрицать или закрывать глаза на очевидное. Я отличался от обычных людей. Может, во мне течет кровь какого-нибудь необычного существа? Вампиры, оборотни, зверолюди, орки, эльфы наконец. И это только общеизвестные расы. Каких только монстров не рождалось на свет под этим солнцем. И я один из них.
   Теплые летние дни сменялись один за другим. Сейчас был самый разгар сезона, и деревенские надолго пропадали в полях и огородах. Безжалостное солнце не щадило никого из тех, кто посмел высунуть свой нос наружу.
   Кормили меня на убой. Уже через пару недель я был почти что в своей прежней форме. Стоило поспешить. Жажда моя никуда не делась, и мне не хотелось искать жертв в этом милом городишке. У старшины по неплохой цене я купил сносного коня с седлом. Собрав припасы и попрощавшись со знакомыми жителями, я отправился в путь. В Илладу. Когда я думал об этом знаменитом городе, настроение сразу поднималось. Все внутри трепетало от ожидания новых ощущений и впечатлений. В Сторарии и Бестене меня больше ничего не держало. Я смело шел вперед.
  
   Немногим меньше месяца мне потребовалось, чтобы добраться до одного высокогорного поселения в землях на западе от Бестена. В основном я путешествовал один. Следуя слухам, я старался объезжать места, в которых хозяйничали разбойничьи шайки. Семью Ханса я нашел без труда. Спутать их было невозможно.
  Я постучал в дверь большого двухэтажного дома. Мне открыла немолодая женщина внушительных габаритов.
  - Э-э, здравствуйте. Меня зовут Сэм Бристолл. Я был в отряде Гартена.
  - Правда? Проходите, нечего на пороге стоять.
  - Да я ненадолго, - я неуверенно мялся на пороге.
  - Проходи, чего стоишь? В ногах правды нет.
  Я аккуратно прошел в гостиную, осматривая дом. Спустя некоторое время хозяйка принесла чай с целой кучей разной снеди.
  - До нас дошли слухи, что отряд Гартена уничтожен. Это правда? - спросила женщина.
  - Да, я последний оставшийся в живых.
  - Вот как, - женщина сгорбилась и словно постарела сразу на десяток лет. - Расскажи мне о сыне.
  Не спеша, смакуя вкусную домашнюю еду, я поведал женщине о нашем отряде.
   Когда мой рассказ подошел к событиям в Дестерденвилле, в дом радостной гурьбой забежало два мелких карапуза лет пять-шесть. С ними был пожилой мужчина - высокий и с широкими плечами. Отец Ханса.
   - Подойдите все сюда. Послушайте про папу, - слезы лились из глаз сильной на вид женщины.
   - Что случилось? - спросил старик.
   - Он оставил своих детей здесь? - спросил я немного недоуменно.
   - Жена Ханса умерла при родах. Он не смог вынести горя и ушел. Не вини его.
   Что ж, это их дело.
   Я начал рассказывать наш последний бой. Дети сидели тихо, хватая каждое мое слово.
   - ... именно Ханс принял на себя первый удар. Его молот сокрушил тварь, втоптал химеру в грязь. Он сражался отчаянно, как настоящий герой. В самый тяжёлый момент он как всегда стал опорой отряда. Именно благодаря ему я сижу сейчас здесь и разговариваю с вами...
   Я еще долго рассказывал про подвиги здоровяка. Мать тихо плакала, утирая слезы платком. Отец, сурово поджав губы, смотрел куда-то вдаль. Дети, раскрыв рты, внимательно слушали меня.
   Около часа я пробыл в доме семьи Ханса. Настало время уходить.
   - После смерти Ханс оставил сбережения вам. Но произошло непредвиденное, - я постарался подобрать слова. - Его доли сейчас у меня нету, к сожалению. Но я могу отдать вам свою...
   - Нет, тут и речи быть не может. Я верю тебе. Ты сделал достаточно, парень. Спасибо, что рассказал нам о Хансе. Деньги тебе самому пригодятся, я уверен. Ты можешь остаться у нас на пару дней. Отдохнешь с дороги, сил накопишь.
   Поначалу я хотел решительно отказаться, но потом передумал. До начала учебного года еще уйма времени. Почему бы и нет?
   - Спасибо за гостеприимство. С удовольствием принимаю ваше приглашение.
   В результате в деревне, откуда родом был Ханс, я остался почти на месяц. Я подружился с его сыновьями и научил некоторым премудростям, которые узнал в путешествиях. Родители Ханса также не были против: в хозяйстве ни одна рука не лишняя.
   Я бы остался и на куда большее время, но очередной приступ погнал меня дальше. Деревня была слишком маленькая, чтобы искать здесь кровавую жертву. Тепло попрощавшись, я продолжил свой путь на запад. Чтобы попасть в Арву, мне надо было добраться до Нерфолка - крупного государства в самой западной части нашего континента. Нерфолк славился своими бесконечными пляжами, мощным флотом и большим количеством пиратов. В Бурном океане, омывавшем берега Нерфолка и Арвы, находилась целая россыпь маленьких островков и архипелагов. Эти земли вовсю кишели морскими мародерами, нападающими на каждый встреченный корабль. Разумеется, с ними ведутся настоящие войны, но безуспешно. Через Бурный океан идет крупнейший поток торговых кораблей, поэтому всегда находятся те, кто хочет поживиться чужим добром.
   Торговые и пассажирские перевозки через океан между Нерфолком и Арвой происходят не только на водном транспорте. Само собой, самый интересный вид транспорта - это воздушные корабли. В каком-то там лохматом году в Илладе был изобретен 'воздушный' камень. Магом по имени Леверуш, если не ошибаюсь. Этот камень поворачивает вспять притяжение планеты и позволяет строить эти самые воздушные корабли. Сейчас технология производства летающих машин такова: корабли строятся с таким количеством воздушных камней, что без груза они улетают высоко вверх. В воздушных портах происходит погрузка товаров и посадка людей, после чего добавляют противовесы. В итоге воздушная машина парит над землей, почти не меняя высоты. Ей может управлять даже слабый маг - требуется лишь разогнать эту махину, а дальше остается только поддерживать скорость.
   Секрет производства воздушных камней Арва бережет, как зеницу ока. В какой-то стране все же смогли создать нечто подобное, но большинство государств просто не умело делать такие камни. Соответственно, и воздушные корабли строились тоже в основном в Арве. У нас в Сторарии считалось верхом богатства иметь какой-нибудь старый ржавый воздушный корабль, купленный за бешеные деньги в Арве. За свою жизнь я их видел-то всего десяток раз. Чего греха таить, я очень хотел прокатиться на таком аппарате и готов был потратить сколько угодно денег. Тем более, что путь по морю был менее безопасным и более долгим.
   По дороге в Нерфолк, как назло, не встретилось ни одного крупного города. Жажда крови совсем довела меня. Я боялся наброситься на первого встречного. Иногда я словно проваливался куда-то глубоко и пропускал целые отрезки времени. Я уже начал плотоядно поглядывать на своего верного коня, с которым успел сдружиться. К счастью для меня, дорогу преградила небольшая шайка полубезумных бандитов из пяти человек. Вооружены они были неважно - у одного был даже обычный колун для рубки дров.
   Темная сущность вырвалась наружу, снова не спросив моего совета. Спустя миг по моим ощущениям я уже стоял на земле, крепко сжимая в руках меч и отрезанную человеческую голову. Я был с ног до головы в крови. Отбросив в сторону свой кровавый трофей, я осмотрел поле боя. Скорее поле бойни. Трое были прямо нашинкованы мечом на мелкие части, один только лишился головы. Пятый же... Когда я посмотрел на его тело, меня чуть не стошнило. Его горло было вырвано... руками. Неужели это все сделал я?!
   Неподалеку я нашел мелкий ручей и принялся остервенело смывать кровь и отстирывать одежду. Я потратил на чистку часа два, пока не убедился, что следов побоища не осталось. Обыскивать незадачливых грабителей я не стал. Немного побродив, я отыскал убежавшего коня. Он шарахался от меня и только раза с пятого позволил залезть себе на спину. Мне стало намного легче - я словно сбросил с плеч тяжкий груз. Но настроение все равно было отвратное. Неужели мне до скончания дней придется творить подобные зверства?
  
   Нерфолк встретил меня очень доброжелательными стражами на пограничной заставе. Стребовали с меня за проход две серебрушки. Немыслимо. Какие же цены тогда в больших городах здесь? Будем надеяться, что это всего лишь жадные стражи.
   Главный морской и воздушный порт Нерфолка походил на один большой базар. Здесь тебе могли впарить даже морскую воду. Повсеместно использовался воздушный транспорт. Даже внутри города порхали небольшие двух и четырехместные воздушные суда. Зрелище свободно летающих в небе людей завораживало. И не только людей. В столице Нерфолка проживало очень много представителей других рас. Просто пройдя по торговым рядам, мне удалось увидеть разумных почти все рас. И высокие орки, и темные эльфы, даже одного светлого эльфа увидал.
   За месяцы после смерти Геслера и Эйнхарта волосы на голове отросли. Я стал меньше привлекать внимания - меч я носил на боку. Досюда слава о нашем отряде не докатилась и возникали случаи, когда подвыпившие или просто борзые личности стали наезжать на меня. А что это маленький мальчик здесь делает? А зачем ему такой большой ножик сбоку? Один раз пришлось давать взятку прибежавшей страже за нанесение тяжелой раны приставшему недоумку.
  Я впервые увидел океан. Он был великолепен. Небольшие волны степенно накатывались на песчаный берег, оставляя после себя белые завитки. Множество разноцветных ракушек усыпали пляж. Даже в ноябре здесь было достаточно тепло. Первым моим желанием было сразу же залезть в воду, но осторожность взяла вверх. На берегу было немало людей, и оставлять свои деньги без присмотра мне совсем не улыбалось.
  Некоторое время я наслаждался этим красивым портовым городом. Пробовал блюда местной кухни, осматривал достопримечательности. Нашел безлюдный пляж и вдоволь накупался в немного холодноватой соленой воде. Одним словом я отдыхал. От убийств и от трудностей постоянных скитаний.
  Деньги уходили, словно вода сквозь сито. До начала приема в Школу было еще полгода. Я немного разузнал про цены в Илладе, и по всему выходило, что сбережений мне хватит максимум на год. В Сторарии же я бы смог лет десять прожить безбедно. Вот и еще одна большая разница между этими странами.
  После прошлой резни жажда крови долго не показывалась, но я решил не рисковать. Что если в пути меня настигнет очередной приступ? Найти жертву оказалось до неприличия просто. Надо было только поздно вечером изобразить подвыпившего в опасном квартале. Здешние бандиты были лучше организованы, нежели в предыдущих случаях. Хотя может всему виной то, что я все полностью осознавал, и большой необходимости в убийстве не было. С двумя я разделался быстро, но третий заставил меня попотеть и использовать самые разнообразные приемы. Он владел какой-то необычной техникой уклонения, когда мои атаки неизменно находили пустоту. В итоге длительного противостояния мне удалось подловить его и нанести смертельную рану.
  - Почему? - спросил он, истекая кровью, с прямо таки детской обидой в голосе.
  - Ничего личного, просто мне надо было кого-то убить. С такой работой, как у вас, это обычное явление, - как ни печально это признавать, но убийство людей вошло у меня в привычку.
  На следующий день с неким предвкушением я направился прямо в главный воздушный порт города. Это было большое трехэтажное здание с огромной прилегающей к нему площадью. Отсюда взлетали летательные аппараты всех возможных размеров и расцветок. Здесь же грузили товар и ставили противовесы, чтобы сбалансировать тягу воздушных камней.
  Безо всяких проблем я купил билет на завтрашний круиз до Иллады. Солидная сумма осела где-то в недрах этого здания, но я совсем не жалел. Говорят, в столице Арвы почти все жители используют подобный транспорт. И маги, владеющие стихией воздуха, там просто нарасхват. Хотелось проникнуться этой атмосферой и самому испытать полет на воздушном судне.
  Коня я продал сразу же по прибытии в город, так что дел здесь у меня никаких больше не осталось. Сутки до отправления тянулись неимоверно долго, но всякое ожидание когда-нибудь кончается.
  Наш корабль был рассчитан на тридцать пассажиров и какое-то количество груза. Он был деревянным и сделан в виде заостренного короткого колышка. Наверное, чтобы снизить сопротивление воздуха. Я, честно говоря, ожидал что-то более грандиозное. Корабль висел в воздухе, закрепленный к земле толстыми канатами. Через мутное смотровое окошко я смог понаблюдать, как к дну транспорта подвозят противовесы, сделанные в виде каменных глыб.
  Когда мы взлетели, я немного поменял свое мнение. Главное не внешний вид, а то, что эта штуковина может летать. Тут уж все зависит, конечно, от мага. Наш пилот разгонялся и набирал высоту очень медленно, так что можно было заснуть. Я не смог как следует прочувствовать полет и был немного раздосадован. Может, стоило приобрести билет на воздухолет классом повыше?
  Две недели мирного воздухоплавания пролетели незаметно. Спальные места в каютах были жесткие для всех, кроме меня. Привыкнув к частым ночевкам на земле на тонкой подстилке, койки в летательном транспорте для меня были словно мягчайшая перина. Кроме как глазеть на облака и воду внизу делать было нечего. С другими пассажирами я не заводил разговор.
  Спустя отведенное время наш корабль прибыл в Илладу. Город находился в устье небольшой реки, образовавшей в этом месте несколько крупных островов. Иллада давно вышла за их пределы и раскинулась на много километров вдоль побережья. Пролетая сверху, я смог вволю полюбоваться на город, в котором, я надеюсь, мне предстоит жить еще довольно долго. Иллада была прекрасна. Многочисленные шпили и башенки, соборы и богатые особняки украшали город. Здесь было бесчетное множество мостов и переходов. Дома тянулись ввысь на пять этажей.
  Самое первое, что привлекает внимание любого, кто посещает Илладу в первый раз, был, разумеется, Королевский Дворец. Он еще назывался Летающий Остров. И это в прямом смысле был летающий остров с парками, садами и целой анфиладой красивейших зданий. На создание такого чуда потребовалось просто гора воздушного камня, не менее. Повсюду в воздухе сновали воздушные корабли всех возможных размеров. Встречались даже просто летающие туда-сюда люди, наделенные магическим даром, само собой. Увидев магов, пересекающих воздушные просторы, я немного пожалел, что сам не владею магией. Зато боевые искусства - моя стихия, и этого у меня никто не отнимет.
  Цены на жилье в Илладе были подняты до беспредела. Первые дни я скитался по городу в поисках дешевой комнаты. Заодно и про работу спрашивал. Спустя горы расспросов и хождений к людям, которые не могли мне предложить ничего стоящего, я вышел на торговца Фредша. Он владел сетью складов и сдавал место в них любому желающему. Он искал сторожей, которые бы могли постоять за себя, поскольку всегда находились желающие попытать счастья. Сначала он и смотреть на меня не захотел в силу возраста, но я показал ему пару эффектных приемов с мечом, так что он быстро изменил свое мнение.
  В умении торговаться я был очень слаб, и мне не удалось выбить себе лучшие условия. Меня взяли на работу сторожем на складе, взамен разрешив жить в подсобном помещении. Осмотрев это место, я пришел к выводу, что сделка неплоха. Мы договорились на охрану сутки через сутки. Всего в смене дежурило два человека. Фредшу был очень выгоден наш договор, поскольку я ночевал на складе и экономил ему на втором работнике. В подсобке уже была смонтирована некая сигнализация, чтобы другой дежурный мог в случае чего разбудить меня.
  Здание склада не было крупным, но по словам Увули - другого сторожа, темнокожего, к нам довольно часто наведывались грабители. Раз в месяц минимум.
  Вскоре и я столкнулся с влезшими незаконно на склад личностями. Это были полные оборванцы, которые набрали охапку одежды из ближайшего ящика и бросились бежать. Я быстро догнал одного из них и повалил на землю. Увули не стал бежать за другим, меланхолично заметив:
  - Буду тут я еще за всякими ночью бегать.
  Однако перед пришедшим поутру начальником темнокожий сторож лебезил, как мог. Именно он стал тем в результате, кто поймал вора. Я даже ничего сказать не успел в свою защиту. После этого эпизода общение с Увули у нас не заладилось. Были и другие сторожа в разных сменах, с которыми у меня также не было особого желания разговаривать.
   Возраст: 14 лет.
  Все это время в свободные дни я не сидел, сложа руки. Я ходил по городу, запоминая улицы и важные здания. Я побывал почти во всех уголках Иллады, и узнал о городе больше, чем иной коренной житель. Разве что в Королевский дворец на летающем острове так и не удалось попасть. Примерно раз в полтора месяца я искал жертв в злачных местах города, чтобы утихомирить свою жажду крови. Каждый раз это было по-разному, тем не менее, мне всегда удавалось уйти. Правда, местные что-то прочухали, и охотиться ночью стало гораздо труднее.
  Пару раз в неделю я наведывался к Королевской школе воинов. Это было большое двухэтажное здание, разделенное на секции переходами. Вокруг было множество пристроек, различных тренировочных комплексов и площадок для учебных поединков. После пробежек и силовых упражнений стая мальчишек и даже девчонок всех возрастов и их учителя собирались вокруг этих площадок.
  Из-за высокого забора на тренировочные поединки неизменно следила еще большая стая городских мальчишек. Преподаватели никак не препятствовали этому, а наоборот поощряли. Я как-то думал, что они будут скрывать секреты своей техники, но оказалось наоборот. Поначалу я не мог никак уразуметь, в каком же стиле обучает Школа, но потом понял. Каждый учитель преподавал свой способ ведения боя. Здесь не подбирали учеников под свою технику. Здесь каждому ученику подбирали свой стиль боя. Оркам - силовые приемы и размашистые удары, эльфам - тактику уклонения и нанесения быстрых точных ударов, людям - броски и использование нестандартных приемов.
  Любая тренировка была безумно интересна и познавательна, но когда проходили учебные поединки между преподавателями и учениками старших курсов - это было нечто. Движения каждого бойца были уникальны. Их техника и оружие были подстроены идеально под их телосложение, ловкость и сноровку. Я с нетерпение ждал поступления в Школу, когда я сам буду точно также стоять на этих рингах, и городские мальчишки будут глазеть на мои схватки. Я и мысли не допускал, что могу не поступить. Придется, конечно, заключать контракт со школой, но это не страшно. Зато я буду уверен, что мне найдут подходящую работу и снабдят достаточным количеством практики.
  Первого июля у всех учеников Королевской школы начались каникулы. В этот же день начался прием нового пополнения. Поступление в Школу состояло из небольшой проверки общих знаний и физической подготовки. Когда я пришел в назначенный день к главному зданию, толпа поступающих вытянулась на сотни метров. Отбор даже на контрактную основу обещает быть очень жестким. Вместе со мной стояли и босоногие мальчишки, и богато разодетые молодые щеголи всех рас. Для каждого правила были одинаковы.
  Целый день я провел, смиренно ожидая подхода своей очереди, но она так и не наступила. Поздно вечером ученики старших курсов записали наши фамилии и сказали, что завтра принимать будут по этим записям.
  Только на четвертый день мне, наконец, удалось попасть на прием в Школу. Я и так уже весь изнервничался за это время. Первым делом секретарь заполнил бумажную карту моими данными: имя, фамилия, возраст, откуда родом и тому подобное. Потом мне подробно объяснили дальнейшие действия, кои заключались в следующем: магический осмотр, осмотр лекаря, экзамен по проверке знаний и экзамен по физической подготовке. Голова пухла от обилия новой информации, и приходилось спрашивать у встречных, где что находится.
  Экзамены проходили в строго отведенные дни недели, поэтому сначала я решил пройти осмотры. Что это за магический осмотр я не знал, поэтому все же немного нервничал. В небольшой кирпичной пристройке находился магический артефакт, которым управляла пожилая женщина. Поступающий становился в круг между двумя длинными и широкими металлическими стержнями, которые начинали вращаться по кругу вокруг абитуриента. Возникало еле видимое зеленоватое свечение. После проверки артефактом ученик подавал свою карту женщине, куда она ставила печать, и потом заносила данные в свой журнал.
  Очередь здесь была тоже немаленькая, но я мужественно отстоял несколько часов в этом душном помещении. Летом в Илладе после таких нервотрепок самое то посетить местный пляж, который в этот сезон заполнялся отдыхающими до предела.
  Спустя бесконечное число круговоротов артефакта, подошел мой черед. Я прошел вперед и передал свою карту женщине с большим магическим стилом.
  - Проходи в круг. Снимай все магические амулеты, - быстро проговорила заезженную фразу проверяющая.
  - Нет у меня их.
  Женщина ничего не ответила и устало активировала бегающие по кругу стержни. Когда они вертелись вокруг меня, мне показалось, что свечение стало немного ярче. Спустя минуту движение прекратилось.
  - Что-то создает помехи... - наморщив брови, буркнула тетка. - Неважно. Молодой человек, спешу вас огорчить. Согласно правилам Королевской Школы Воинов в Илладе вы не можете поступить в наше заведение, - женщина вынула другую печать и громко стукнула по бумажке с моими данными.
  Некоторое время я просто молча стоял, не зная как реагировать на происходящее. Другие поступающие с интересом поглядывали на меня.
  - Но почему?! - спросил я единственное, что мне пришло на ум.
   Глава 7
  Женщина укоризненно посмотрела на меня и произнесла лекторским тоном:
  - Согласно пункту шесть Положения о приеме в Королевскую Школу Воинов в городе Илладе запрещается принимать людей с магическим даром ниже тысячи единиц.
  Своеобразный рейтинг магической силы магов был построен в порядке убывания. То есть, чем твой дар сильнее, тем меньше будет оценочный коэффициент. Тысяча единиц - очень маленький показатель для мага.
  Я был растерян. Такого поворота событий я совсем не ожидал.
  - Этого не может быть!
  - Еще не было случая, когда наш артефакт показал неверные данные, - надменно произнесла старушка.
  - Но ведь не может же одновременно быть и магический дар, и воинские умения?
  - Почему не может? - проверяющая начала терять терпение. - Такие личности встречаются не так уж и редко. Вот только в боевых искусствах и магии они никогда не смогут достичь больших высот. Мы таких людей не принимаем.
  - Как же так? Я ведь хорошо сражаюсь...
  - Так, Бертолье! Не задерживайте очередь. Ради вас не будут менять многовековые традиции нашей Школы. Следующий!
  Ошеломленный и немного злой, я уступил место другому поступающему. По пути к выходу за территорию элитной школы воинов я передумал много всего, но так ни к чему и не пришел. Произошедшее шло вразрез со всеми нормами и правилами нашего мира. Ну не могу я никак владеть магией и точка!
  Спустя всего полчаса ноги сами вывели меня на площадь перед парадным входом в Илладскую Школу Магических Искусств. Сокращенно ИШМИ. Я был здесь пару раз, осматривая это знаменитейшее заведение со всех сторон. Говорили, что с ИШМИ могу соперничать только столичные магические школы темных и светлых эльфов.
  Здесь наверняка работают одни из лучших магов во всей Арве. Магический артефакт вполне мог дать сбой - женщина сама что-то говорила о помехах. В ИШМИ же любой преподаватель слету определит, есть ли у меня дар. Я надеялся, что в приемные дни мне удастся получить консультацию.
  По размерам ИШМИ немного уступала столичному учебному заведению для воинов. Назначение некоторых построек Школы магии издали было определить сложно. Может, лаборатории какие, или полигоны тренировочные. Мне было известно, что тут училось намного меньше людей, чем в Королевской Школе воинов, ведь магов по статистике рождалось очень мало.
  На территорию магической школы не пускали всех подряд. Возле главных ворот дежурило несколько вооруженных суровых стражей. Неподалеку за столами сидели группа учеников в одеждах ИШМИ. Вокруг них собралась целая толпа, которая и не собиралась расходиться.
  - Да врут все ваши шары! Я вот своими руками молнию выпустил прямо в дерево! - громко кричал какой-то паренек не совсем вменяемого вида.
  Я осторожно протолкнулся через народ и подошел поближе к столу. За своеобразным прилавком сидел молодой безусый парень, ненамного старше меня самого. Усталым голосом он объяснял правила пользования магическими артефактами, сделанными в виде небольших шариков. Я немного подождал и смог составить себе полную картину об их использовании.
  - Берете шар. Капаете на него немного своей слюны или крови. Держите в своих руках, никому не передавая. В среднем через пятнадцать минут появятся результаты. С этим же шаром идете к привратникам, и вас пропустят. Если по истечении часа шар не поменял свой цвет, то у вас нет магического дара. Второй артефакт мы не выдаем.
  Видно было, как этих бедных учеников задолбали стаи поступающих с их идиотскими вопросами. Я вежливо попросил себе шар, и, получив желаемое, отошел в сторонку. В магическом артефакте не было ничего необычного на первый взгляд. Обычный серый шарик. Я плюнул на него и сжал в руках.
  Ну вот! С таким доказательством вполне можно наведаться к той упрямой старушенции. Проще некуда. Еще и бесплатно. Королевская Школа от меня не отвертится.
  Минут десять я простоял, сжимая шарик в руках. Он так и не изменил свой цвет. Я пошел обратно к школе воинов, предвкушая, какой я разнос устрою даме, ответственной за магический осмотр. Весело насвистывая и подкидывая в руках серый шарик, я шел по залитым солнцем улицам Иллады. Через полчаса я был почти у самых ворот Королевской Школы, когда мой взгляд случайно упал на магический артефакт.
  - Приплыли, - сказал я в никуда с кислым выражением лица. На злосчастном шарике вырисовались какие-то бледные разноцветные кляксы. Я понятия не имел, что они означают. Вздохнув, я поплелся обратно к магической школе.
  Никаких мыслей у меня не было насчет поступления в ИШМИ. Я был очень огорчен неудачей в школе воинов, но любопытство взяло верх, и я направился к привратникам. Они проверяли эти самые шары и пропускали желающих поступить в Школу магии. Наверное, я был единственным из всех, кто хотел, чтобы шарик остался серым.
  - Извините, а что значат эти кляксы? - спросил я у стража на входе. Тот осмотрел магический шар.
  - Проходи, - немногословности человека у ворот мог позавидовать каменный истукан.
  Нехотя я пошел вперед по дорожке к очередному столпотворению. На сей раз за столами восседали взрослые люди - вероятно, преподаватели. Я немного помялся, не зная к кому подходить, но потом разглядел таблички на столах. На них значились названия факультетов и направлений магии.
  Увидев табличку 'Факультет боевой магии', я несмело направился к мужчине средних лет в темно-синем костюме. И здесь пришлось отстоять небольшую очередь из трех человек и одного орка.
  - Ну-с, молодой человек, давайте свой пропуск, - уверенным голосом обратился ко мне маг. Я протянул ему ненавистный шарик.
  - И что же вы забыли с такими показателями на факультете боевой магии? Это уже ни в какие рамки не лезет, - мужчина вернул мне шарик.
  - А что значат эти разноцветные разводы? - спросил я, не обращая внимания на тон собеседника, чем изрядно его удивил.
  - Ты даже этого не знаешь? Цвета означают стихии, которым ты владеешь. Как ты можешь увидеть, здесь шесть цветов. Это значит, что тебе доступны все шесть магических стихий. Ты полный универсал.
  - Это же хорошо? - спросил я, ожидая подвоха. И он не заставил себя долго ждать.
  - Наоборот! - весело ответил мне учитель. - Яркость этих цветов говорит нам о том, что у тебя очень низкие показатели в каждой стихии. Причем по всем, что странно. Обычно у универсалов есть выделяющаяся стихия, которой они и придерживаются.
  - А у меня как? - поинтересовался я без особой надежды.
  - Да у тебя нет никаких шансов закончить хотя бы первый семестр. В твоем возрасте рост магических умений почти не происходит.
  - И что же мне делать?
  - Смириться, - у мужчины было своеобразное чувство юмора.
  - Но как же так? Я всего лишь хотел поступить в школу воинов и завалил первую же магическую проверку. А теперь и на мага идти смысла нет.
  - Ты хотел поступить в Королевскую Школу воинов? - в преподавателе проснулся интерес. Он посмотрел на висевший у меня на поясе зачарованный клинок.
  - Ты знаешь для чего эта вещь? - спросил маг, указывая на меч.
  - Разумеется. Чтобы мертвяков рубить. Я же был в отряде по истреблению нечисти в Сторарии.
  - Даже так! - преподаватель присвистнул. - Очень любопытно. Знаешь, я поменял свое мнение. Мне кажется несправедливым, что воины-маги не имеют шанса поступить ни в магическую, ни в воинскую столичные школы... - преподаватель начал пространно рассуждать об участи подобных мне людей. - ... Поэтому я хочу дать тебе шанс. Тебе будет очень тяжело. Тебе придется прыгнуть выше своей головы, хотя я и постараюсь смягчить экзамены. Меня зовут Бен Освальдо, я один из преподавателей факультета боевой магии, - маг протянул мне руку.
  - Нэс Бертолье, - я пожал крепкую мускулистую руку. - Мне нужно время, чтобы подумать.
  - О чем тут думать? - Бен искренне удивился. - Такой шанс выпадает раз в жизни. Ты что, не хочешь учиться в Илладской Школе Магических Искусств?!
  - Нет, - просто ответил я.
  - Гхм, хорошо. У тебя есть время до конца лета. Не забудь о сдаче экзаменов по общим знаниям, Нэс.
  - Вы вот так на слово мне верите?
  - Времени проверить твои слова будет предостаточно, если ты поступишь.
  Очередь за мной уже начала роптать из-за такого долгого собеседования. Я вежливо попрощался с Освальдо, и не спеша пошел к выходу из школы. На центральной дорожке я наткнуся на мерзкую парочку из светлого эльфа и человека. Один из них больно задел меня локтем, другой обозвал:
  - Смотри куда лезешь, деревенщина! - процедил эльф.
  - Прошу прощения, - воспитание все-таки дало о себе знать и не позволило сцепиться прямо на территории школы.
  Это были такие же абитуриенты, как и я, но вели они себя словно студенты последних курсов. Да уж, среди магов встречаются самые разные личности. Что ни говори, а магические умения у многих развивают манию собственного величия. Даже такой слабый дар, ставил меня сразу на несколько ступеней выше в социальной лестнице. Маги были особой кастой, и отношение к ним было особое.
  Я зашел в недорогую столовую, чтобы утолить голод. За весь этот суматошный день так и не удалось перекусить. Главный вопрос - что мне делать дальше? Школа магии - это отличный выбор для любого сильного мага. Я же таковым не был. Может, стоит поискать другую, менее престижную и требовательную воинскую школу? В Илладе было еще штуки три подобных заведения меньшего размаха, нежели Королевская Школа. Я думаю, меня там примут с распростертыми объятиями. И учиться там будет легко, в отличие от школы магии.
  Жаркому с птицей немного недоставало специй, но для пустого желудка это была просто пища богов. После трапезы я не спеша потягивал пенный напиток, размышляя о своей дальнейшей судьбе. Я припомнил всех, кто обучал меня обращению с оружием. Отец, а потом и все члены отряда охотников каждый понемногу, занимались со мной. Кого я обманываю? Я только делал вид, что их тренировки приносят пользу. Есть ли мне вообще какой-либо смысл поступать в Школу воинов? Вероятно, там я смогу очень быстро пробиться наверх и заработать себе репутацию с моими навыками. Но узнаю ли я что-то новое для себя? Стану ли сильнее? Магия же для меня была будто темный лес. Одновременно и притягивала, и отпугивала. Для такого полного профана в магии, как я, учеба будет тяжелой. Но Освальдо сказал, что такой шанс может выпасть раз в жизни, и тут я склонен с ним согласиться. Почему бы и не рискнуть? Ведь умение пользоваться даже своим слабым даром сделает меня гораздо сильнее. Поднимет на ступень выше обычных воинов.
  В последующие дни лета я успешно прошел экзамен по общим знаниям, несколько обследований и всю бюрократическую волокиту по оформлению контракта и общежития. В отличие от Школы воинов с их казарменными условиями проживания, ИШМИ могла похвастаться несколькими здоровыми общежитиями. Комнат в них было так много, что людей здесь размещали по одному-два человека. По размерам комнаты были больше моей детской в особняке в Вилинесе.
  Для поступления в Школу магии требовалось пройти несколько осмотров. Один из них напоминал магический осмотр в воинской школе. Только артефакт был больше и, как мне сказали, намного точнее. А вот физическому обследованию, наоборот, почти не уделяли внимание.
  Денег у меня оставалось еще прилично, но об оплате учебы и думать было нечего. Цены были баснословные. Впрочем, в Школе учились люди разных сословий, и некоторые были достаточно богаты, чтобы оплачивать обучение.
  Я получил стандартную школьную форму темно-синего цвета. Она была на ощупь мягкая, но в то же время прочная. Как мне сказали в пункте выдачи, одежда способна выдержать попадание слабого боевого заклинания. Когда я думал о магии, мне становилось страшно. В этом возрасте все поступающие имели за плечами горы магической практики. Я же вообще ничего не умел! Даже магозрением не знал, как пользоваться.
  Из ненавистной конуры на складе Фредша я переселился в монументальное общежитие на востоке Школы. Стены общежития были сделаны из огромных каменных глыб. Смотрелось даже величественно. Меня поселили в одно из двух мужских общежитий. Здесь жили только те, кто обучался по контракту или смог пройти на бюджет. Вредная вахтерша долго не хотела отпускать меня, заставив перетаскивать мебель из пустующих комнат.
  Можно сказать, мне повезло - меня поселили в отдельную комнату, которых в блоке насчитывалось всего восемь. Была небольшая кухня и ванная. В комнате стояло две кровати, так что нового соседа могли подселить в любой момент.
  Мерсен Освальдо, декан факультета боевой магии ИШМИ.
  Немолодой маг аккуратно выводил ровные ряды букв на наполовину исписанном листе бумаги. И одежда декана, и обстановка рабочего кабинета говорили о том, что перед нами сидит очень влиятельное лицо. Все было обставлено богато и со вкусом. Многие вещи и книги остались здесь в память о прошлых деканах. Мерсен Освальдо занимал свою должность уже двадцать шесть лет, и последние семь он вынужден был мириться с выходками одного несносного преподавателя.
   В дверь кабинета постучали.
   - Войдите.
   В комнату вошел подтянутый мужчина средних лет в синем костюме.
   - Отец, ты хотел меня видеть?
   Мерсен выхватил со стола приготовленный листок:
   - Бен, как ты это объяснишь?
   Сын декана взял протянутый листок и быстро пробежался глазами.
   - А, Бертолье! Пап, мне кажется, что парень еще покажет себя.
   - Ах, ему кажется, видите ли! - воскликнул декан. - Это уже не первый случай. Финансовый департамент и так уже в печенках у меня сидит. А ты снова приводишь очередного неумеху.
   - Может, в магии он и не силен...
   - У нас, между прочим, - перебил отец, - Школа Магических Искусств. Магических! А ты со своими недомагами-недовоинами портишь нам статистику!
   - Статистику значит, - поморщился младший Освальдо. - Тогда уговор! Если Бертолье успешно окончит первый курс, ты от меня отстанешь.
   - А если нет, то ты перестанешь принимать всех подряд, - продолжил Мерсен.
   - По рукам, - отец и сын деловито пожали руки, скрепив уговор.
   Нэс
  Я постепенно осваивался в ИШМИ. Здесь был целый мини-городок, так что новичок вполне мог заблудиться. После вступительной церемонии мне должны были открыть доступ в библиотеку и к некоторым тренировочным полигонам.
  В школьной столовой готовили отвратительно. Я так и не смог привыкнуть к местной кухне. Большей частью территория школы пустовала - остальные ученики разъехались по домам или на практику.
  Разобраться в бесконечном разнообразии обучающих программ и курсов было невыполнимой задачей. На платной или бюджетной основе здесь принимали с восьми лет. Обучение могло длиться вплоть до шестнадцати. В школе шло разделение не только по факультетам, но и по направлениям магии. Группы студентов формировались по специализации, но многие занятия проходили по индивидуальной программе. Какой смысл посещать огневику лекции по водным стихиям, если он оными не владеет? Я совсем не завидую тем, кто составляет расписание для учеников.
  Первого сентября в ИШМИ проходила вступительная церемония. Людей всех рас была тьма. Это торжественное событие посетил мэр Иллады, что является высокой честью даже для известной Школы магии. Сид Толорус оказался полноватым низеньким мужчиной, с лица которого почти не сходила улыбка. Признаться, даже я стал испытывать симпатию к этому человеку, умеющему расположить к себе с одного слова. Ректор же ИШМИ смотрелся на его фоне словно бесчувственный чурбан. Произнес стандартные фразы напутствия студентам и поблагодарил собравшихся родственников. Ректор Доминик Тавлесо выглядел лет на пятьдесят и имел длинные волосы, собранные сзади в хвост и отдающие сединой.
   Далее наши будущие классные руководители зачитали список групп. Среди первокурсников факультета боевой магии я заметил эльфа и человека, которых я встретил в день приема. Слава всем святым, их определили в другую группу. Как я и предполагал, моим руководителем стал Освальдо.
  В первый учебный день нам провели небольшую экскурсию и рассказали про этапы обучения. Экзамены, практика и контрактная работа. В свободное от учебы время студенты могли подрабатывать на предложенных Школой должностях, таким образом частично оплачивая свой контракт. На каникулах можно было прилично заработать. Различали несколько уровней оплаты контракта. Существовали опасные работы, которые и оплачивались раза в три больше стандартных. Имеется в виду, конечно, оплата контракта. На руки же выдавали сущие гроши. Я принял эту информацию на заметку. Неизвестно пока, будет ли у меня для работы свободное время. Бен нам сообщил, что если найти хорошее место, то закрыть контракт можно и за три года вместо стандартных десяти. Все зависит от уровня оплаты.
  В нашей небольшой группе из двадцати двух студентов было двое темных эльфов и трое светлых. К ним уделялось повышенное внимание. Некоторые общительные личности уже успели сдружиться и вместе проводили время на перерывах. Я же старался держаться в стороне и не шел ни с кем на контакт.
  Часть студентов, как и я, не смогли расстаться с холодным оружием в стенах Школы. Запрета здесь на ношение оружия не было. Какой смысл, если при желании можно убить человека и боевым заклинанием? Я не так давно узнал, что по отпечатку ауры зачарованного оружия в Илладе довольно быстро можно отыскать орудие убийства. Это не стало для меня сюрпризом. Нечто подобное я подозревал и ранее, поэтому чаще пользовался кинжалом. Если бы я использовал свой меч при кровавой охоте в городе, то это бы наверняка закончилось плачевно.
  Совсем недавно до меня дошли очень неприятные слухи. За мою голову назначили награду. Вернее, за того, кто безжалостно вырезал уличных бандитов Ночной Гильдии. Так они назывались в Илладе. Кто-то из местных воротил предложил солидных куш за информацию о 'мяснике из подворотни'. Видимо, они совсем отчаялись, раз пошли на такие меры. Теперь следует планировать свои атаки с еще большей осторожностью.
  Первый учебный день быстро подошел к концу. После ознакомительного занятия, ученики нашей группы стали расходиться. Освальдо обратился ко мне:
  - Бертолье, можно вас на минуту?
  - Да, конечно, - я подошел к преподавателю.
  - Согласно последнему обследованию твой общий магический рейтинг составляет 420 единиц. Очень скромный показатель, - перешел сразу к делу наш руководитель.
  - Еще бы, - ведь магом и воином одновременно не стать.
  - Я составил расписание твоих занятий, исходя из твоей... неопытности. Так что не обессудь.
  Я не совсем понял его слова, но поспешил заверить, что ценю его помощь.
  - Хотя есть одна приятная новость - твой магический резерв очень высок по сравнению с силой заклинаний. Возможно, тебе подойдет работа заряжающего.
  - Спасибо за информацию, - ответил я Бену. Ну, уж нет. Я лучше пойду в какой-нибудь отряд по борьбе с нежитью, чем стану ходячим резервуаром маны. Кстати, насчет отряда - неплохая мысль. Думаю, многие себе с радостью возьмут даже начинающего мага.
  На следующий день на занятии по теории магии нам рассказали много полезного про развитие дара. У разных рас магические умения начинали формироваться в разном возрасте. У людей дар появлялся в семь лет, достигал максимума в четырнадцать-шестнадцать лет. У светлых эльфов - в восемь-девять лет, максимум - в семнадцать-восемнадцать. Темные эльфы могли проявить магические способности только с двенадцати-тринадцати лет, зато максимума достигали очень быстро - всего за пять лет.
  Учитель рассказал нам о кривой Бинота, отражающей усредненные показатели развития дара любого разумного. Всего два обследования твоего дара могут помочь выявить закономерность и просчитать максимальный возраст, в котором рост дара остановится. Надо лишь знать текущий возраст и расу испытуемого. Чем больше точек обследований и чем больше между ними прошло времени, тем точнее будет прогноз. Первокурсникам второе обследование проводили через месяц - тогда и выяснялся твой будущий вероятный магический рейтинг. То есть, насколько сильным магом ты можешь стать. Потом уже подобные обследования проводили раз в год.
  Теоретические уроки были не так уж и сложны для понимания. Я немного воспрял духом. Вторая половина занятий была напичкана практическими тренировками. Тут наша группа разделилась на несколько частей. Кому-то поставили в расписание практику по развитию своего магического резерва, другим - отработку несложных заклинаний разнообразных стихий. Только я один занимался в другом корпусе школы.
  Когда я туда первый раз пришел, то сначала подумал, что не туда попал. Находившаяся там учительница быстро развеяла мои сомнения, прочитав имя Бертолье в списке учеников. Теперь-то я понял, за что извинялся Освальдо. Детям на этом занятии было лет семь-девять. Я на их фоне смотрелся умудренным годами старцем. Образ дополняли шрамы от ожогов, меч за поясом и суровое выражение лица. Ученики меня немного побаивались. Ну и демон с ними!
  Занятие было интересным. Немолодая женщина учила нас пользоваться магозрением. Это было очень индивидуальное умение, и не у всех получалось на первом уроке. Не получилось и у меня. Учительница сказала, что в таком возрасте намного сложнее учиться совершенно новым вещам и навыкам.
  Собственно, все остальные на неделе практические уроки для меня проходили в попытке увидеть магическую суть мироздания. Без этой способности все остальные занятия не имеют особого смысла. В пятницу мне, наконец, удалось сделать существенный рывок и впервые разглядеть разноцветные линии и кляксы. Я был вне себя от радости.
  - Расскажи, что ты видишь? - спросила довольная учительница.
  - Тут все меняется. Не стоит на месте. Словно вода течет. И в людях плывут какие-то потоки.
  - Верно, посмотри на вон тот цветок на подоконнике. Какого он цвета?
  - Черного.
  - Как это черного?!
  - А-а, нет! Темно-коричневый, почти не разобрать.
  - Какие цвета ты еще видишь?
  - Ну, тут все темные цвета. Мрачные какие-то. Черный, темно-синий, фиолетовый, темно-коричневый. Там за окном я вижу черно-бордовый. Я понял! Бордовый - это огонь, да?
  - Гм, огонь люди видят красным, - учительница была немного удивлена, словно впервые столкнулась с подобным случаем.
  Со временем я научился различать темные оттенки и сопоставлять их стихиям. После того, как я увидел мир магозрением в первый раз, мне сразу же вспомнилось одно место. Краски были точь-в-точь такие же, как в мрачном мире, в который я попал после взрыва снаряда магического артефакта. Я безо всяких мыслей спросил на одном занятии Освальдо, не известно ли ему про этот странный магический мир?
  - Хм, ты затронул очень деликатную тему, Бертолье. Астрал вы будете более подробно изучать на старших курсах, а пока прошу не распространяться на эту тему, - больше от преподавателя не удалось услышать ничего полезного.
  Одноклассники с любопытством уставились на меня, словно только что узнали о моем существовании. Я держался особняком и совсем не собирался заводить отношения, поэтому меня стали немного сторониться.
  Для всех учеников Школы начальных курсов была обязательная физическая подготовка. И только для факультета боевой магии в дополнение шли занятия боевыми искусствами. На уроках по физ подготовке я значительно выделялся среди всех одноклассников. Я просто поражался, как можно быть настолько слабым телом. Потом я вспоминал о своих успехах в магии и мысленно затыкал себя.
   В Королевскую Школу воинов мне все-таки удалось попасть на занятия. Между двумя столичными учебными заведениями был заключен договор, по которому ученики-боевики ИШМИ тренировались в Школе воинов. В свою очередь, школа магии предоставляла начинающих магов для учебных поединков со студентами Королевской Школы. Каждому воину необходимо уметь сражаться с магами. Знать их слабые и сильные стороны.
   Уже в первую учебную неделю нас повели на занятия по боевым искусствам в школу воинов, располагавшуюся в получасе ходьбы. Нам отвели отдельный зал немаленьких размеров. Встретил нас молодой накачанный мастер:
   - Меня зовут Стивен Воррис. Приветствую вас на первом занятии по боевой немагической подготовке. Многие из вас могут подумать, что данные тренировки бесполезны. Это не так. Магия - штука переменчивая, и вы можете оказаться в ситуации, когда на нее нельзя будет рассчитывать. В таких случаях остается полагаться лишь на собственные мускулы и умения, - одна из девушек нашей группы скромно подняла руку. - Да, юная леди?
   - Скажите, у нас будет и экзамен по этому предмету?
   - Совершенно верно! Для девушек будут послабления, но совсем небольшие. Главное, чтобы вы совершенствовались и преподаватели видели ваш прогресс. Пока что у нас вступительное занятия. Дальше я распределю вас по тренерам.
   - А почему нельзя заниматься всем вместе? - спросил один парень, и сразу же понял глупость своего вопроса.
   - Да ты сам посмотри, какие жлобы есть в вашей группе, - учитель показал на пару не в меру упитанных учеников, - Как ты себе представляешь, что они буду заниматься с хрупкими девчонками? Эльфы тоже будут тренироваться по отдельной программе. Скорее всего, они пойдут к тану Сорвиэлю.
   - Почему это мы должны заниматься у светлого эльфа? - недовольно спросил один из темных.
  - Если сможете победить его в простом поединке, то будете вольны выбрать себе любого учителя или совсем отказаться от занятий. Всем все ясно?
  Больше вопросов не последовало.
  - Хорошо. Сейчас Эрен проверит ваши навыки. Он учится на четвертом году обучения и примерно одного с вами возраста.
  Будто из ниоткуда вынырнул худой парень среднего роста.
  - Всем привет. Выбирайте себе любое тренировочное оружие на стенде и приступим, - бодро начал Эрен.
  Мистер Воррис вызывал нас по очереди, и мы демонстрировали ему свои навыки, точнее их полное отсутствие. Лишь эльфы немного продержались против Эрена благодаря врожденной сноровке и скорости. Меня вызвали последним - вполне возможно, что учитель в курсе моих навыков.
  Я не стал выделяться и взял себе простой деревянный учебный меч. Эрен взял такой же, и мы прошли к площадке для поединков. Сразу же юный воин начал очень агрессивно, намного жестче, чем с остальными учениками. Я некоторое время посопротивлялся, сделав несколько эффектных приемов. Одноклассники явно не ожидали от меня такой прыти и даже начали подбадривать. Каждый из них еще не совсем остыл от поражения в учебном поединке. Эрен действовал очень умело, однако против меня у него было мало шансов. Я мог предугадать почти каждое его действие или просто выиграть за счет скорости, но не стал. В итоге я уступил изрядно запыхавшемуся Эрену.
  - Ты не больно то и устал от такого затяжного поединка, - заметил учитель. Я слишком поздно осознал свой промах и стал оправдываться:
  - Эрен ведь уже столько поединков провел! Тут у любого бы кончились силы.
  - Возможно, - нейтрально сказал мастер боевых искусств.
  Да уж, я был о себе слишком высокого мнения, думая, что смогу обмануть профессионала.
  - Хорошо! - Стивен громко хлопнул в ладоши. - Все вы показали свой уровень. У кого-то лучше, у кого-то хуже. Сейчас я составлю группы и скажу, у какого тренера вы будете проходить обучение. Запомните их имена, а лучше запишите. Со мной вы увидитесь только на экзаменах.
  Учитель зачитал каждому их нового преподавателя. Мне же достался он сам. А ведь говорил, что больше мы с ним долго не увидимся!
  Остальные ученики, разбившись на группы, разошлись по другим залам и помещениям в поисках своих учителей. Я остался наедине с Эреном и мастером Стивеном.
  - Раз ты не устал, то давай я буду твоим оппонентом, - разминая на ходу мышцы, предложил учитель.
  Мы взяли себе по длинному деревянному мечу и осторожно приступили к спаррингу. Учитель пробовал разные приемы, пытаясь подловить меня. Я действовал аккуратно и не поддавался. Наконец Стивену надоело, и он начал действовать более активно. Как известно, любая атаки имеет свои сильные и слабые стороны. Я ушел в глухую оборону, отбиваясь от града ударов со всех сторон. Воррис был действительно очень опытным мастером в обращении с мечом. Даже более умелым, чем Тирк, коего я считал сильным воином.
  В реальном бою у меня было бы много возможностей для ответного выпада. Все-таки в отряде меня научили множеству грязных трюков. В учебном поединке использовать такие приемы было совсем низко. Воррис был намного мощнее по комплекции, но и он тоже не совершал силовых ударов, которые могли бы просто смести меня.
  Неожиданно в своей очередной атаке Стивен открылся чуть больше, чем следовало, и я не замедлил этим воспользоваться. К чему эти игры и притворство? От кого я прячусь, от Теневой Госпожи? Ее почитатели найдут меня в любой обитаемой части планеты, так что затея глупая. Я рванул вперед, перехватив его руку, и приставил свой деревянный клинок к шее соперника. Полная победа.
  По лицу мастера катился пот. Затянувшийся каскад быстрых ударов сильно вымотал Ворриса. Он отошел чуть назад и уважительно поклонился. Я ответил ему взаимностью.
  Эрен с глазами в пол-лица и открытым ртом наблюдал за происходящим.
  - До меня дошли слухи, что ты хотел поступить в нашу Школу?
  - Это правда, но у меня обнаружили слабый дар.
  - И правильно, тебе здесь почти нечему учиться, - резким тоном заметил Стивен.
  Я с интересом посмотрел на мастера.
  - Но как же так? - недоуменно спросил Эрен, который все еще не мог поверить в поражение учителя.
  - Всегда найдется кто-то сильнее тебя. И это хорошо! Это заставляет тебя тренироваться усерднее и двигаться дальше, - с нездоровым блеском в глазах пафосно воскликнул мастер. - Что ж, я с радостью проведу с тобой еще не один поединок, Бертолье. Только учить тебя мне практически нечему. Учитывая, что к ученикам факультета боевой магии требования очень низкие. Ты можешь больше не приходить на занятия, а за экзамен не переживай.
  - Спасибо, мастер Воррис! Мне очень пригодится свободное время для практики в магии.
  - Да уж, давай там старайся в магических дисциплинах. Чтобы не было за тебя потом стыдно!
  Я пока не мог просчитать, приведет ли сегодняшний эпизод к каким-то последствиям. Просто обрадовался появившемуся свободному времени.
  На второй неделе сентября произошел один неприятный инцидент. Приснопамятная пара из человека и эльфа наехала на меня в школьной столовой. На сей раз я не сдержался и от души им навалял. Даже вдвоем они так и не смогли меня подмять, и заработали кучу синяков. Разумеется, произошедшее дошло до учителей и мне устроили хорошую взбучку. Пригрозили даже исключением из Школы. Освальдо был очень недоволен моим поведением. В будущем придется лучше контролировать свои эмоции и постараться избегать этих кретинов. Может, их ко мне кто-то подослал? На ум приходило лишь одно имя, о котором я старался не думать.
  После того, как я немного освоился с магозрением, Освальдо тут же поменял расписание практических занятий. Если я не хочу с треском провалить экзамены, мне придется поднапрячься.
  У любого учащегося в ИШМИ была своя основная стихия. Даже универсалы часто придерживались одного направления магии, не уделяя много времени остальным. Мы с классным руководителем долго думали, какую стихию взять мне. На первом обследовании выяснилось, что дар по всем стихиям у меня развит абсолютно одинаково. В итоге решили остановиться на стихии огня, как наиболее простой в изучении.
  Считалось, что первое заклинание - самое сложное. Необходимо перестроить мышление и научиться за раз управлять своими внутренними потоками. Я приготовился к длительному ожиданию первых результатов, но уже на второй день практики мне удалось вызвать небольшую искру. Это не описать словами. Создание заклинания - сродни дыханию. Ты не в состоянии контролировать детали процесса, тем не менее, магия у тебя получается сама собой. Таким же образом я перепробовал остальные стихии. Темная и светлая магии, к которой у меня также были слабые способности, мне с первого раза не дались. Я решил оставить их до лучших времен и сосредоточиться на стихии огня.
  После эйфории от первого заклинания мне показалось, что мой максимум гораздо дальше, чем выявили магические осмотры. Я напрягся до предела и попытался сплести заклинание помощнее. Возник небольшой огненный шарик сантиметров пять в диаметре. Я добавлял еще маны и внезапно почувствовал слабость. Я будто пытался поднять огромный груз. Мне стало плохо, и я чуть не потерял сознание. Из носа пошла кровь. Учитель практики быстро развеял мое заклинание и стал оказывать мне помощь.
  - Каждый должен сам почувствовать свой предел, - сказал пожилой учитель с короткой бородкой.
  - И это мой максимум? - спросил я огорченно.
  - Ничего, - утешил меня преподаватель. - С тренировками ты сможешь увеличить силу своего дара, пусть и не намного.
  Несмотря на неутешительные показатели, я все равно обрадовался возможности плести простенькие заклинания. Только сейчас я осознал, что стал магом. Потрясающее чувство власти над миром заполнило каждую частичку моего тела. На миг я увидел себя рассекающим воздушные просторы и сеющим хаос на землю огромными огненными шарами. Но в следующую секунду пришлось спустить с небес на землю и отправиться в медпункт, поскольку кровь из носа все не унималась.
   Глава 8
  Время летело очень быстро. На улице становилось холодно. Нам выдали зимнюю одежду - очень неудобную и сковывающую движения. Я немного втянулся в учебный ритм, привык к жизни в общежитии. Даже удалось немного подружиться с соседями по комнатному блоку.
  Я научился заранее определять время наступления очередного приступа. Жажда крови никуда не делась, и каждый раз вынуждала меня совершать ужасные поступки. За неделю я как следует подготовился. Мою очередную жертву звали громила Грон. Он был мелкой шестеркой в западном торговом районе и выполнял разную грязную работенку. Мне удалось выяснить наверняка, что он причастен к трем убийствам. Местные женщины, торгующие собственным телом, его побаивались. Несколько девушек их профессии пропали без вести, и последний раз их видели именно с ним.
  На уличную шпану стало охотиться опасно. Мелкие бандиты зыркали на каждого встречного, выискивая таинственного убийцу. Даже нападения в городе стали происходить реже. Я, честно говоря, не рассчитывал на подобный результат, но все равно было приятно.
  Именно поэтому я решил переключиться на цели, с которыми я сам смог бы выбирать место и способ убийства. Я несколько дней выслеживал громилу Грона, составляя его маршрут. Он выполнял работу по выбиванию долгов, запугиванию купцов и ремесленников. В общем, за что больше платили, тем и занимался.
  Наиболее оптимальным местом для дела мне показался одноэтажный дом Грона, поскольку в последнее время он жил один. Поздно вечером, не вызывая подозрений, я незаметно проник в здание. Вот где мне очень пригодилось магозрение. На окнах стояла какая-то примитивная магическая сигнализация. Открыв окно, мне удалось перепрыгнуть тонкую светящуюся линию. В доме будто ураган прошел. На полу валялось какое-то тряпье, бутылки и остатки еды.
  Часа полтора я прождал его в провонявшем помещении. Когда мой ужин уже готов был вылезть наружу, я услышал громкие шаги. Грон был один, и это главное. Я достал длинный острый кинжал и встал возле входа в комнату. Темнота совсем не мешала мне прекрасно видеть окружающую обстановку.
  - Что за *****? - здоровяк обо что-то споткнулся. Послышался грохот и трехэтажные маты. Я терпеливо подождал, пока пьяный Грон пройдет в поле моего зрения.
  В проход комнаты, где я находился, влетел грязный сапог, потом другой. Покачиваясь, через проем в помещение ввалился Грон. У него даже хватило ума зажечь небольшой артефакт, испускающий бледный свет. Бугай стал поворачиваться в мою сторону, и я прыгнул.
  Удар сзади бы подошел лучше, но и так неплохо. Кинжал вошел по самую рукоять в грудь противника. Он инстинктивно отмахнулся своей лапищей, и мне пришлось отскочить в сторону, оставив оружие в теле Грона. Я не верил своим глазам! Пьяное животное и не думало умирать. Я, конечно, знал, что у него нет сердца, но не в буквальном же смысле! Громила нажал кнопку на своем массивном перстне, и в меня полетело небольшое заклинание стихии огня. В последний момент я увернулся, огненный шар лишь опалил одежду.
  Я разозлился и набросился на Грона. Упершись одной ногой в тело противника, я вытащил кинжал, но взамен получил смачную оплеуху по голове. Из груди жертвы брызнула струя крови. Только сейчас здоровяк начал выхватывать свой меч внушительных размеров. И как он собрался воевать с ним в ограниченном пространстве? Движения Грона были настолько медлительны, что я успел подскочить и перерезать ему горло прежде, чем он вытащит оружие.
  Я быстро огляделся вокруг, осмотрев комнату в поисках возможных улик. Не хотелось бы оставить здесь частицу своей крови. По ней меня можно будет найти с помощью специального артефакта. Я не сильно беспокоился насчет шума - вряд ли кто-то из соседей рискнет сунуться в обитель Грона.
  Кто-то схватил меня за ногу. Я аж подпрыгнул от неожиданности. Это был Грон, дергающийся в предсмертных конвульсиях. Живучий гад. По полу расплывалось красное озеро. Я немного постоял над телом умирающего, как следует подкормив свою жажду крови. На сегодня хватит.
  Когда я скользил вдоль дома Грона в темном закутке я разглядел фигуру светлого эльфа, наблюдающего за мной. Выпирающие остроконечные уши выдали его. Я чертыхнулся. В следующее мгновение от наблюдателя и след простыл.
  На следующий день, в воскресенье, у меня было достаточно времени, чтобы поразмыслить над случившимся. Обдумав все свои приступы, я пришел к неутешительному выводу. Жажда крови обязательно меня погубит. Когда-нибудь удача отвернется от 'мясника из подворотни'. Меня либо поймает городская стража или Ночная гильдия, либо просто прибьет очередная жертва. Вчера было темно, но кое-какие приметы эльф вполне может указать страже. Но что же мне делать в таком случае? Сколько я ни думал, решение так и не находилось. Участие в популярных сейчас подпольных боях? Смерти там не редкость, но если каждый мой оппонент будет погибать, это... вызовет подозрения.
  Я припомнил свою жизнь в отряде. Тогда я уже убил человека, но нынешней тяги не чувствовал. Мне за глаза хватало мертвяков. В чем же дело тогда? Внезапно меня осенило. Не важно, кто мой противник. Главное - я должен рисковать собой, моя жизнь должна находится в опасности. Когда я был маленьким - мне хватало животных. Они были большие и страшные. Сейчас мне нужно большее. Кто же может заменить людей в таком случае? Монстры...
  Первыми на ум приходили Керберийские джунгли, просто кишащие смертельными тварями всех мастей. Вот где я смогу полностью утолить свою жажду. Но джунгли находились далеко, в нескольких днях лету на воздушном корабле. Я слышал, что в Кербере ИШМИ очень хорошо платит за опасную работу. Намного ближе к Илладе располагался Двонский лес, прозванный 'Гиблым'. По сравнению с Керберийскими джунглями, лес был довольно безопасным, но чудовищ там тоже можно было найти. Решено! Если будет возможность, в следующий приступ я поеду в Гиблый лес.
  Самое ужасное, что я начал мириться с неотвратимостью каждого приступа. Убийство человека не вызывало былого омерзения. Я научился чуть лучше понимать свою жажду крови и предугадывать ее появление. Я привык убивать.
  В один из учебных будней произошел забавный эпизод. Я, можно сказать, впервые пообщался с представителем расы темных эльфов. Эльфы из моего класса не в счет. Они были очень необщительны с людьми, хотя иногда все же обращались к нам по необходимости.
  Внешний вид темных эльфов очень необычен. Кожа у них фиолетового цвета всевозможных оттенков. Волосы от белого до серого цветов, издалека выглядящие будто седина. Разумеется, длинные заостренные уши. Я лично не видел среди эльфов ни одного некрасивого лица. Они были все похожи, и только при близком рассмотрении можно было увидеть различия. По сравнению с людьми, лица эльфов напоминали красивые фарфоровые маски.
  После обеденного перерыва я спешил на практические занятия по защитным заклинаниям. Учитель мне на этот раз попался очень придирчивый. Он сильно не любил опоздания. Я так задумался, что совсем не заметил, как налетел на темную эльфийку и сбил ее с ног. Она разговаривала с другой ученицей и смотрела куда-то в сторону. Юная студентка тоже совсем не ожидала, что я вылечу на нее из-за угла.
  Эльфийка на вид была года на два младше меня. Как и все представители расы эльфов, она была красива. В таком возрасте больше подойдет слово милая. Даже в гневе.
  - Изви... - начал я.
  - ТЫ ЧТО СЛЕПОЙ?! - гневный голос ученицы звучал словно музыка. Я даже удивился этому сперва.
  Юбка школьной формы немного задралась, оголяя тонкие ножки. Увидев, куда направлен мой взгляд, эльфийка сердито поправила юбку.
  - Хватит пялиться на мое нижнее белье! - на весь коридор произнесла темная. Некоторые мимо проходившие учащиеся с любопытством уставились в нашу сторону
  Я немного растерялся. Мне пришел в голову, как показалось сначала, достойный ответ едкой девчонке:
  - Да больно надо мне смотреть на твои бабушкины панталоны.
  - ЧТО?! Я ношу белье только по последней моде! - доказывая слова, эльфийка задрала юбку и выставила напоказ свое белье голубого цвета.
  - Э-э-э... - промямлил я.
  - Ты что делаешь? - удивленно спросила подружка эльфийки.
  Очнувшись от наваждения, темная быстро опустила юбку. Лицо ее из гневного начало быстро превращаться в бешеное. Она была готова вот-вот наброситься на меня, но подружка ее схватила.
  - Беги, долго я ее не удержу, - бросила мне девочка. Я благоразумно решил последовать ее совету и быстро удалился.
  М-да, странные они, эти эльфы. А эльфийки так и вовсе за гранью человеческого понимания.
  Максимальная сила заклинаний, которые мне были доступны, немного увеличилась. Но этого все равно было очень мало даже для первокурсника. Я много тренировался и смог найти другой путь. Среднее время создания боевых заклинаний было от десяти до двадцати секунд. Много зависело от силы заклинания, но и умения мага тоже были важны. После изнурительных занятий, мне удалось снизить время заклинания до секунды. Огненные шары получались маленькими и неспособными нанести большой урон. Зато я строчил их с такой скоростью, что у потенциального соперника просто не было времени для ответной атаки. Мои крохотные заряды брали не качеством, а количеством. Главное, что магический щит соперника потихоньку проседал от заклинаний даже малой мощности.
  С плетением защитных заклинаний у меня были определенные проблемы. Я просто не в состоянии был создать магический щит достаточный, чтобы надежно прикрыть все тело. Максимум, на что я был способен - это небольшой круглый барьер сантиметров сорок в диаметре. Впрочем, от мощного заклинания мой магический щит спасал плохо.
  Основными экзаменами на нашем факультете были учебные поединки между магами. По устоявшейся традиции против первокурсников выставляли студентов вторых курсов. Для остальных соперники были также на курс старше. С учениками последних курсов сражались сами преподаватели. Конечно, подобный экзамен был не совсем объективен. Кому-то мог попасться маг-гений, против которого не будет и шанса победить. Другому может попасться кто-то вроде меня... В целом победа или поражение не были столь важны для оценки. Специальная комиссия смотрела на твою общую подготовку как боевого мага.
  По остальным предметам у меня не было столь катастрофичного отставания, как по боевой магии. Главная проблема - это защита. Мой магический щит ни на что не годился. В бою мне оставалось только надеяться на свою скорость и навыки боевых искусств. Запрета на использование своих физических умений не было, что не могло не радовать.
  В октябре, немного с опозданием, нам провели второй магический осмотр. Все первокурсники уже который день с нетерпением ждали от преподавателей результатов. Ведь именно они определят, насколько сильным магом ты можешь стать. Пусть и неточно.
   Мерсен Освальдо.
  Без всякого стука в рабочий кабинет декана факультета боевой магии ворвался преподаватель, размахивающий исписанными листами.
  - Вот, полюбуйся на это!
  - Мне казалось, что я тебя хорошо воспитал, а ты даже стучаться не научился, - пробурчал Мерсен, недовольный отвлечением от дел. Декан внимательно прошелся по строчкам. - Это что за бред? Какой еще ноль?
  - Вот и я о том же!
  - Это на человека, - декан нахмурился. - На темного эльфа кривую Бинота пробовали строить?
  - Да, - Бен протянул очередной листок.
  - Ну, вот! Это уже больше похоже на правду, - после ознакомления с данными сказал старший Освальдо.
  - Но он же человек, как ни посмотри!
  - Внешний вид обманчив. Бывает, что внутри нас течет кровь совершенно другой расы. Я не силен в этом вопросе. Тебе лучше к целительскому факультету обратиться.
  - То есть, он темный эльф что ли?
  - Нет конечно! - рассмеялся декан, - Просто он унаследовал дар от своих предков, вот и все.
  - И как мне ему это объяснить?
  - А вот это уже полностью твоя проблема. Что ж, - Мерсен откинулся в кресле. - Судя по всему, я уже проиграл наш спор. Если Бертолье не совсем болван, то экзамены он сдаст.
  - С тебя выпивка! - ухмыльнулся Бен.
  - Пока еще ничего не решено, - ухмыльнулся в ответ отец.
  - Но-но! Только без грязных трюков!
  - Да как ты мог подумать такое про своего отца?
   Нэс
  - Как я и обещал, сегодня будут результаты обследования. Подходите по одному. Если будут вопросы, спрашивайте, - произнес наш классный руководитель.
  Человек десять сразу же попыталось прорваться к заветным листкам, но учитель быстро навел порядок. Как и все, кто раньше не делал подобных обследований, я очень волновался. Если мой дар останется на нынешнем уровне, то смысла учиться дальше первого курса особого не было.
  Усевшись за парту, я принялся изучать полученный листок с данными. Здесь была изображена кривая Бинота. Внизу я прочитал, что мой магический рейтинг к восемнадцати годам будет составлять тридцать четыре единицы. Офигеть!
  В неофициальном разделении одаренных по рейтингу считалось, что маги силой выше ста единиц - слабые. Те, чей рейтинг был от десяти до ста - средней силы. От десяти до единицы - высшие маги. Чародеев с рейтингом меньше одной единицы было в мире всего несколько десятков. Их называли архимагами.
  Я еле дождался окончания занятия. Когда все разошлись, я подошел к Освальдо:
  - Учитель, это правда? - задал я бесполезный вопрос.
  - Да.
  - Но я думал, что в этом возрасте рост дара не происходит...
  - А... Да, иногда такое случается, - немного неуверенно начал учитель. - Твой дар обнаружили очень поздно, и до этого ты им совсем не пользовался. Сейчас развитие дара пойдет ускоренными темпами, - мне почему-то показалось, что Бен что-то не договаривает.
  - Но тридцать четыре единицы?
  - Не обольщайся. По принятым правилам рейтинг учитывает не среднюю силу по стихиям, а их сумму. Поэтому можешь свой рейтинг смело умножать на шесть. Против мага, владеющего одной стихией на уровне сто единиц, у тебя мало шансов. Тебе надо отрабатывать противоположные стихии. И не расслабляйся, рост будет происходить очень медленно.
  - Да, учитель.
  Расслабляться я и не собирался. По совету Освальдо я начал тренировать другие стихии - воду и воздух. Как ни странно, именно воздух был наиболее востребованной в мире стихией. Воздушные перевозки приносили магу-пилоту очень хорошие деньги. К тому же, сильная магия воздуха могла переносить самого мага на большие расстояния. Другими словами, маг воздуха мог леветировать или попросту летать. Не зная о существовании дара, я не задумывался об этой способности магов. Теперь же в своих мечтах я частенько видел себя разрезающим облака в небесной выси.
  Получается, по одной стихии у меня будет... около ста восьмидесяти единиц. Не густо. Интересно, хватит ли мне сил поднять собственный вес? В продаже были специальные облегчающие вес пояса из воздушных камней, однако летать с ними считалось постыдным занятием. В Илладе, как и в большинстве других крупных городах существовали правила воздушного движения. Они были довольно просты. Вертикальное и горизонтальное движение разрешено только по отдельности. То есть, при изменении высоты вы можете двигаться только прямо вверх или низ. Запрещается резкий набор высоты или быстрое приземление, а также резкое изменение курса горизонтального полета.
  В Арве для самостоятельных полетов и для управления воздушными судами даже требовалась специальная лицензия. ИШМИ после полетного экзамена выдавала подобные разрешения. Движение в некоторых районах города было настолько интенсивным, что власти даже подумывали создать специальный отряд магов, проверяющий лицензии и контролирующий воздушное движение.
   Каждый день был интересен, каждый день я узнавал что-то новое о магии. Иногда я тренировался до полного истощения своего немаленького резерва. И потом тратил кучу времени на восстановление запаса маны. ИШМИ была построена на месте пересечения крупных силовых линий. Магический фон на специальной площадке просто зашкаливал, и восстанавливаться здесь было очень удобно.
  Так незаметно пролетел октябрь и половина ноября. Размеренную жизнь в магической школе снова прервало предчувствие приближающего приступа. Жажда крови посетила меня почти по графику.
  Я уже было настроился на путешествие к Гиблому лесу, но Освальдо спутал все планы. Как я ни уговаривал, он наотрез отказался отпускать меня на неделю с занятий. Пригрозил отчислением из ИШМИ.
  Я потерял несколько дней на сборы в путь и безрезультатные уговоры. На поиск жертвы оставалось все меньше времени. По себе я знал, что с приближением пика приступа, я соображаю все хуже. Пришлось вернуться к старому способу и выйти ночью на улицы Иллады.
  Я пошел в дальний район города, в котором еще не отмечался убийствами. Во мне теплилась надежда, что местная шпана менее пуглива и клюнет на такую шикарную приманку. Ради такого случая я прикупил богато смотрящуюся одежду и нацепил свой зачарованный меч в красивых ножнах. Хоть пользоваться им я не мог, но выглядел он недешево.
  Целый вечер я безо всякого результата бродил по ночным улицам Иллады. Ни одна сволочь даже не попыталась напасть на меня. С виду район был достаточно бедным, и я видел несколько потенциальных жертв, оценивающе смотревших на меня. Вконец продрогший, я повернул обратно к ИШМИ, и тут, наконец, я дождался заветного нападения.
  Вот только все произошло совсем не так, как я планировал. Некоторое время я беспечно шел по темным улицам и переулкам, чувствуя на себе чей-то взгляд. За мной шли по пятам. Я свернул в закуток и приготовился ждать появления незнакомца. Это было последнее, что я запомнил.
  Очнулся я в грязной луже когда первые лучи солнца начали выглядывать из-за горизонта. Окоченевшее тело еле слушалось. Я сначала подумал, что мне дали чем-то тяжелым по голове. Ощупав себя, я с удивлением обнаружил, что ничего не болит. Еще больше я офигел, когда понял, что у меня ничего не украли. Совсем ничего. Я походил вокруг в поисках хоть каких-нибудь улик, но ничего путного так и не отыскал. Лишь аромат смутно знакомых духов остался после вчерашнего налетчика.
  Когда я стал хоть немного соображать, то первым делом подумал о магии. Что, если у атаковавшего меня человека был магический артефакт или он сам был магом? Я как-то всерьез не принимал ментальную магию, а вон оно как оказалось. Первым делом я посетил местный рынок магических артефактов и отобрал себе амулет ментальной защиты по неплохой цене. Отрядных денег оставалось не так уж и много.
  Я кое-что знал про ментальную магию, но решил для начала проконсультироваться с настоящим специалистом. Отдельного предмета по этому направлению магии у нас в школе не было. Я смог отыскать лишь преподавателя ментальной защиты - маленького скрюченного старичка. Он любезно согласился уделить мне несколько минут своего драгоценного времени.
  - Магов, владеющих ментальной магией очень и очень мало, - ответил учитель на вопрос, почему же у нас в школе не учат этому направлению. - Тут уж каждый сам тренируется. Если тебе интересно, за скромную плату я возьмусь за твое обучение.
  - Нет спасибо. Меня больше интересует защита.
  - Тогда тебе следует знать, что не только маги владеют ментальной магией.
  - Вампиры? - первое, что пришло мне на ум.
  - И они тоже в некоторой степени, хотя больше подходит слово гипноз. Никакой маг не сравнится в ментальной магии с суккубом - вот кто настоящие профи в этом деле. Этот дар у них с рождения.
  - Я слышал немного о них.
  - Да, в умелых руках это страшное оружие. У нас в городе есть орден суккубов, если ты не в курсе.
  - Даже так?
  - Да, все законно. Но иногда все же происходят случаи нападения вампиров или суккубов на мирных жителей.
  - И что тогда будет?
  - После вампира ты будешь чувствовать слабость от недостатка крови, до смерти редко доходит. С суккубами же немного иначе. Простой человек может впасть в беспробудный сон от недостатка жизненных сил или даже умереть. Маг же в большинстве случаев имеет достаточный запас маны, чтобы суккуб насытился.
  - Вот оно как! Спасибо вам огромное, учитель. Вы мне очень помогли, - я благодарно поклонился старику, не пожалевшего на меня свое время.
  - Да, да, старайтесь в учебе.
  Вот те на! Я считал себя опытным охотником, многое повидавшим в жизни. На деле же я сам оказался беспомощной жертвой. Пищей для какого-то нелюдя.
  В свободное время я посетил школьную библиотеку в поисках информации. И про вампиров, и про суккубов нашлось очень много разных книг и справочников. Я немного полистал их, но ничего существенного не нашел. Суккубами были только женщины, и рождались у них только девочки. От вампиров же при их неподдельном участии можно было заразиться и самому стать вампиром. В общем, многое из прочитанного и так все знали. В детстве нам рассказывали страшные истории про оборотней, вампиров и других страшных существ.
  Каждый день с тех пор я выходил на вечернюю прогулку в тот квартал в надежде расквитаться с обидчиком. В одном талмуде я прочитал, что суккубам надо подпитываться раз в десять-пятнадцать дней, но я боялся пропустить и ежедневно прочесывал район.
  В один из дней я как обычно плотно поужинав отправился в вечерний рейд в поисках нападавшего. Какого же было мое удивление, когда я почувствовал за собой неумелую слежку почти от самой ИШМИ. Не подавая вида, я продолжил путь.
  Я осторожно следовала за парнем, стараясь не попадаться на глаза. Как же хочется есть! Я старалась не отставать, но было темно, и я плохо его видела.
  Учащийся ИШМИ беспечно шел по опасным улицам. Здесь правили различные бандитские группировки. С появлением пресловутого 'мясника' в Илладе даже ночью стало сложно найти себе неприятности. Никто не хотел получить кинжалом в сердце. Как же хочется есть!
  Что же этот парень искал тогда, в первый раз бродя по ночному городу? Не важно. Главное, что этот сопляк ответит за мое унижение. В прошлый раз я наелась до отвала, и сейчас я тоже собираюсь как следует подкрепиться. Как же хочется есть! Глядя на спину жертвы я представляла, как теплая вкусная энергия потечет ко мне. Неожиданно парень свернул в какой-то переулок. Отлично.
   Нэс
  Обнаружив подходящее место, я предпринял попытку оторваться от погони и забежал в грязную подворотню. Где же мне еще находится? Раз уж я - 'мясник из подворотни'... Магозрением сквозь стену я увидел сильно размытый силуэт преследователя. Я приготовился к битве и даже начал плести заклинание.
  Ба-амс!
  По голове словно кувалдой ударили. Врагу даже не потребовалось выходить из-за угла. Амулет ментальной защиты нагрелся. Продавец уверял меня, что я буду стопроцентно защищен от подобных атак. Его слова были далеки от истины.
  Ба-амс!
  На этот раз долбануло еще сильней. Все вокруг закружилось. Пока я не потерял сознание, надо что-то предпринять. Чутье подсказывало мне, что выход из-за укрытия чреват очередной отключкой. Толща камня хоть как-то сдерживала ментальные атаки. В то же время она не позволяла мне разглядеть нападавшего.
  Я бросился в противоположную сторону от мага. Перебравшись через хлипкий забор, я припустил по темным городским улицам. Спустя несколько минут я удостоверился в отсутствии погони и повернул обратно к Школе.
  Что тут сказать? Я был не готов к схватке с таким необычным соперником. По всему выходило, что нападавший - кто-то из ИШМИ, и искать его надо в стенах школы.
  На следующий день в отличие от первого нападения у меня немного побаливала голова. Защитный амулет оказался малоэффективен против нападавшего. Впрочем, мне хотя бы удалось выдержать первые атаки и сбежать.
  Прошло уже достаточно времени с того момента, как я почувствовал приближение приступа. После нападения жажду крови как отрезало. Я действительно не хотел никого убивать, и это было потрясающе. Я даже начал подумывать, а не стать ли мне специально пищей для того суккуба? Я не совсем понимал причину отсутствия жажды убийства, но факт остается фактом. После того, как нападавший высосал часть резерва, мой приступ полностью прошел.
  В свободное от занятий время я бесцельно блуждал по ИШМИ в поисках вчерашнего знакомого. Или скорее знакомой, учитывая, что это суккуб. Я ни на что конкретно не рассчитывал, ведь каких-либо зацепок по сути не было.
  В один из ноябрьских дней я почувствовал знакомый запах в коридоре школы. Сначала я не придал этому значения, но потом до меня дошла важность данного события. Я почувствовал запах духов нападавшего. Был перерыв в занятиях, и я неосторожно заглянул в ближайшие классы. Во втором кабинете находилось полтора десятка учащихся на пару лет меня младше.
  За одним из столов я разглядел темную эльфийку, с которой когда-то столкнулся в коридоре. Точно ведь! Вот откуда мне был знаком запах духов ментального мага. Я быстро ретировался, пока меня не заметили.
  Сколько я не размышлял, ничего умного в голову не приходило. Не убивать же эльфийку в конце концов? Рассказать про ее сущность учителям? Для нее это будет неприятностью, но не катастрофой. Что если она поняла, зачем я в тот вечер бродил по улицам города? Сопоставив факты, можно прийти к очень опасному для меня заключению. Чья тайна страшнее в таком случае понять не составило труда.
  Вечером после ужина я занялся чтением старой книги о суккубах в надежде отыскать какие-нибудь слабые места врага. В комнату вежливо постучали:
  - Привет, Нэс Бертолье! - лучезарно улыбаясь, поздоровалась темная эльфийка, стоящая у порога моей комнаты. - Тяжело было тебя найти.
  - Зачем приперлась? - спросил я нервно и начал медленно отступать за амулетом ментальной защиты, лежащим на тумбочке.
  - А то ты не в курсе? Нам надо уладить кое-какие разногласия, - маленькая чертовка бесцеремонно прошла в комнату и огляделась.
  - Ничего так, жить можно, - резюмировала эльфийка. - Меня зовут Айа ла Ниэль. Я предлагаю тебе стать мои партнером. - девчонка подошла ко мне вплотную.
  - А какие у меня есть варианты? - спросил я, незаметно схватив амулет.
  - Никаких... - лицо прекрасной эльфийки придвинулось еще ближе. Она осторожно коснулась губами моей шеи, и я почувствовал, как магические силы стали медленно покидать меня.
  - М-м, у тебя самая вкусная энергия. Просто объедение, - насытившись, произнесла Айа.
  Я подумал о том, что такой союз может избавить меня от необходимости убивать людей. Становиться пищей для темной было неприятно, но решение пришло само собой.
  - Допустим, я согласен, - осторожно сказал я эльфийке.
  - Ну вот и отлично! - обрадовалась юная учащаяся Ишми.
  Я в недоумении проследил взглядом за Айей. Она вышла из комнаты. Через пару мгновений темная вернулась с парой огромных чемоданов в руках.
  - Как удачно, что к тебе еще никого не подселили.
  - Что это значит?!
  - Я буду жить с тобой.
  - Тебе же не разрешат! Это мужское общежитие. Как тебя вахтерша вообще пропустила?
  - Пришлось немного над ней поработать.
  - Ты что свои умения на ней применяла?
  - Поздравляю, теперь мы брат и сестра! Иначе она отказывалась селить нас вместе. Крепкая старушка.
  Айа по-хозяйски стала осматривать шкафы и тумбочки и раскладывать туда свои вещи. Я уселся на кровать и отложил бесполезный амулет в сторону.
  - Бред, - тихо сказал я, наблюдая, как темная эльфийка устраивается в моей, то есть нашей, комнате.
Оценка: 5.37*76  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"