Абсолют Павел: другие произведения.

1. Идеальная Клятва

Журнал "Самиздат": [Регистрация] [Найти] [Рейтинги] [Обсуждения] [Новинки] [Обзоры] [Помощь]
Peклaмa:
Литературные конкурсы на Litnet. Переходи и читай!
Конкурсы романов на Author.Today

Конкурс фантрассказа Блэк-Джек-21
Поиск утраченного смысла. Загадка Лукоморья
Peклaмa
Оценка: 5.02*72  Ваша оценка:
  • Аннотация:
    23/06/2016 Книга закончена (часть удалена по требованию издательства). Карта в обычном, хорошем качестве. Иллюстрации к: Части 1, Части 2, Части 3, Части 4.
    Слуга, давший Клятву, не может предать. Его мысли заняты исключительно благополучием Хозяина. Добровольно данная Клятва намного страшнее: Хозяин становится буквально центром твоего мироздания. И оттого многократно больнее потерять своего повелителя, свой смысл жизни. Хиири предстоит найти свое место в мире, где сохранить свободу неимоверно сложно.

    #гарем #фэнтези #аниме #Япония #18+


   Большая часть текста удалена в связи с требованием издательства. Вообще, сильно удивился, что текст кого-то заинтересовал. Слишком уж нестандартное произведение, больше на фанфик смахивающее.
  
  
  [От автора:
      -- Для удобства чтения физические величины в тексте используются привычные, а также названия животных и растений, если есть аналог (отличия указываются в примечаниях отдельно)
      -- Слова "люди", "человек" относятся к Аксис - наиболее распространенной и похожей на земную расу
      -- В некоторых местах прилагательные не совпадают с родом существительного. Например, преданная слуга.]

Павел Абсолют (Страница на СИ)

  

Идеальная Клятва. Часть 1.

  
  
  
  
   Семнадцать дней и ночей, озаряемый голубым свечением Солона, Творец создавал Мир. В извечной пустоте собрал Творец материю и стал лепить мироздание. Землю, камень, песок, воду, ледники, горы и равнины, моря и бездонные впадины. Двенадцать дней перекраивал Он материю по своему разумению. Оглядевшись, Творец остался недоволен - слишком пустынно было в его новом Мире. И тогда, на тринадцатый день, создал он растения зеленые, деревья и кусты, морскую траву. И покрылась земля зеленым покровом. Однако слишком медленно жили растения, даже для бессмертного Творца. Захотел Он большей живности привнести в новый мир, и на четырнадцатый день создал зверей и тварей разных мастей и размеров, расселив по всему Миру. В воде и на земле, в горах и в воздухе - всюду появилась жизнь. И наказал Творец им питаться растениями и друг другом, дабы выживал только сильнейший.
   На пятнадцатый день глянул Творец в пучину океанскую, где носились рыбы разные и огромные гады морские, и стало грустно Ему от того, что некому было понять Его помыслы, некому было созидать. Одно лишь было на уме у морских обитателей - есть, да множиться. Одинокая слеза скатилась тогда по Его лику, коснулась океанской глади, и гады в том месте обрели разум, получив толику величия Творца и научились созидать. Так на пятнадцатый день от сотворения появились в Мире Дивы. Спокойные и рассудительные, однако скороспелые и оттого горюющие, что жизни им так мало отмерил Творец.
   На шестнадцатый день в облике зверя диковинного бродил Творец по суше, любовался своими детьми - растениями и животными. Прыгая с ветки на ветку в молодом лесу заметил Он своим орлиным взором беременную лань, что убегала от стаи саблезубых. Кинулся Творец в зверином облике к лани, схватил ее своими клыками и подпрыгнул так высоко, что саблезубые скрылись далеко внизу. Частицы слюны Его попали в кровь животного, однако Творец не стал вмешиваться и доставил неразумного зверя в безопасное место. И появились на свет одиннадцать дочерей, что стали праматерями всем Новам в Мире. Деятельные и яркие, но ограниченные в своем разнообразии и своих вместилищах.
   Остался доволен Творец своим трудом. И в воде, и на суше кипела жизнь и разум. Дивы и Новы радовали Его новыми плодами созидания. Тогда, на семнадцатый день, решил Он в облике Нова пройтись по суше в последний раз. Густые джунгли привлекли Его внимание. Ступая по пестрому ковру разнотравья, оперся Творец о лиану гибкую, не заметив иглу, что защищала растение от зверья. Слабая плоть Нова не устояла, и пролилась кровь Творца прямо на лиану. Джунгли изменились, пожелтев и обретя разум. Так появились Альвы. Долгоживущие и непримиримые.
   Не стал Творец ничего менять, ушел, оставив Мир на поруку Дивам, Новам и Альвам. С тех пор мы чтим Его память и продолжаем радовать Мир жизнью и созиданием.
  
   О сотворении Мира. Автор /.-('|\ (Чкштрыд). Перевод - Увен из Семьи Лонтардо.
  
  

Пролог

   Новорожденный заливался громким плачем, не обращая внимания на причитания и покачивания держащей его нова.
   - Ну же, не плачь, - тихо проговорила молодая кафанэс, трогая свободной рукой лоб младенца. - Жара нет. Только ведь кормили, и чем ты недоволен? Может, к маме хочешь?
   Девушка повернулась к постели, с теплотой поглядывая на лежащую женщину. Подруга-вонси устало дремала, прикрыв глаза, и даже детские вопли не тревожили ее покой.
   - Не мешай, пусть мама отдохнет, - ребенок всхлипнул, намереваясь снова нарушить тишину. - Смотри, будешь реветь, забодаю! - шутливо произнесла кафанэс и легонько толкнула младенца головой. Спиленные практически у самого основания рожки никак не могли навредить ребенку. Мальчик замер, перебирая крохотными ручками по волосам и костяным отросткам девушки. Вряд ли новорожденный понимал, насколько редка раса "рогатых" кафанэс, но это не мешало ему с неутомимым любопытством исследовать серые рожки и трепать относительно длинные темно-серые волосы.
   Услышав шаги за дверью, девушка прекратила возню с ребенком и повернулась в сторону входа. Через пару секунд в помещение вошел Лорд Дейевик - мужчина, на вид сорока пяти лет, с ухоженной бородкой и длинными темными волосами, собранными в хвост. Недовольное выражение лица сменилось брезгливым, когда он услышал хныканье ребенка. Кафанэс вскочила на ноги и почтительно склонила голову. Вонси также очнулась и попыталась встать с кровати, но мужчина махнул рукой:
   - Лежи, чего уж. Набирайся сил, мне потребуется твоя помощь в переговорах с Шессетерами через неделю.
   - Да, Хозяин. Я буду в порядке к тому времени.
   - Еще бы. Что с дитем? - обратился мужчина к кафанэс-няньке.
   - Здоров, ест хорошо...
   - Хватит. Скажи мне что-нибудь интересное.
   - У него есть дар, мой Лорд. А ведь в таком возрасте слабую ауру трудно разглядеть. К тому же он вонси. Смею заметить, из него получится прекрасный наследник...
   - Молчать! Мне всего сорок два. Рано еще о наследниках.
   - Но, Хозяин. Вы ведь обещали... - пролепетала женщина-вонси.
   - Я обещал подумать. В последний месяц дела в Семье идут не очень, нужны деньги. И я не хочу к пятидесяти иметь в Семье мелкого уродца, только и мечтающего о моей смерти.
   - Нет-нет, мой Лорд. Я уверяю вас, что из мальчика вырастет достойная смена, он совсем не будет мешать вам. Я прослежу.
   - Хватит пререкаться. Это приказ. Что-то ты совсем расклеилась, Нуме.
   - Хозяин... - еле выдавила новоиспеченная мать, пытаясь перебороть действие Клятвы.
   Лорд Дейевик поморщился:
   - Эти ваши гормоны и материнские инстинкты. Из-за них ты ставишь собственное благополучие выше Семьи, выше своего Хозяина. Все-таки удивительно, - мужчина с интересом посмотрел на сжавшуюся, будто перед ударом, женщину. - Слушай мой приказ, раз по-другому не доходит. Дней через пять отнесешь дитя к Замостери. Он обещал дать надбавку в пять процентов. Скажешь, что ребенок родился днем ранее. За это время его дар чуть подрастет, а значит и его стоимость. Ну, не мне тебе объяснять. В общем, торгуйся до последнего медяка, как ты умеешь.
   - Слушаюсь, Хозяин. Позвольте вопрос?
   - Что еще?
   - Могу я дать ему имя?
   - Только если от этого не будет убытков, - Лорд Дейевик задумался о чем-то своем, развернулся на выход и махнул рукой. - На благо Семьи.
   - Служу на благо Семьи, - синхронно склонились вонси и кафанэс.
   Громкий шум пришелся новорожденному не по нраву, и он в очередной раз разревелся. Кафанэс осторожно передала ребенка на руки проснувшейся матери, а сама устроилась рядом, приобняв подругу за плечи.
   - Нуме, я не думаю, что тебе разрешат оставить имя. Ты же знаешь эринеек - они любят давать слугам свои имена.
   - Нет, я сама хочу назвать его. Это единственное, что я могу сделать.
   - Это влетит тебе не в один злат. Хозяин же сказал, чтобы не было убытков?
   - Ничего, у меня достаточно личных сбережений, чтобы договориться. Убытков не будет. Как ты думаешь, он попадет в хорошую Семью? - задумчиво произнесла вонси.
   - Хмм, я уверена, что твой сын получит достойное образование и подготовку. Это же Эринея, они с магов пылинки сдувают.
   - А про Семью ничего не сказала...
   - Не люблю давать ложных обещаний.
  
  
   Глава 1
  
   Тягучие мысли, словно густой сироп, вяло плескались в ноющей голове. Переменчивое время остановилось, но только для меня одного. Где-то вдали слышался вой голодных шакалов, дерущихся друг с другом из-за очередного куска. И зачем только надрываются, вокруг ведь полно тел с прошедшей битвы? Хватит всем, если только место побоища не решила навестить стая в пару сотен голов. Двигаться никакого желания не возникало. Ведь Она мертва.
   Серая хмарь затянула небо, не оставив солону ни единого просвета. Периодически из туч ниспадали вниз небольшие дымные смерчи. Штог набирал обороты, и скоро его фронт достигнет поверхности. Забавно будет окончить свой путь при таком редком природном явлении.
   Мне говорили о том, что это тяжело, но даже в самых пессимистичных прогнозах я и представить себе не мог подобного. Будто смысл жизни потерян навсегда. Та путеводная нить, что вела меня с самого детства, что всегда была рядом со мной. Ругала, хвалила, награждала, наказывала. Один из шакалов подобрался ближе и с утробным рычанием схватил Геста за ногу. Попытался оттащить в сторону, но ничего не вышло. Худой дикой собаке просто не под силу было сдвинуть здоровяка Геста. Неожиданно собрату пришел на помощь второй шакал. И хотя они злобно рычали друг на друга, кое-как вдвоем поволокли тело солдата в сторону зарослей. Я хотел было пошевелить рукой, но... Какой смысл? Ради чего мне бороться? Неужели остальные проходят через подобное?
  
   ...На идеально ровно подстриженной лужайке стоял небольшой уютный стол, заполненный снедью и графинами с напитками. Приборы и посуда сверкали на солоне, пуская повсюду блики голубого света. Я первый раз присутствовал на подобном мероприятии, поэтому очень волновался. Вокруг столика стояли несколько молодых мужчин слуг - телохранители и лакеи, готовые в любую секунду отразить нападение на Хозяйку или поднести требуемое блюдо. Покосившись налево, я разглядел четверых мальчишек примерно моего возраста - лет по семь. Мы стояли в одну шеренгу с самыми серьезными лицами, на какие были способны. Однако неподвижность утомляет сильнее, чем самая жесткая тренировка. Хорошо этим мальчишкам - принесли Клятвы и можно расслабиться. Я немного завидовал им. Они обучались в Младшей Ветви - их посвящали во все секреты Семьи с рождения. Я же трудился в Побочной Ветви, кем-то вроде помощника или подопытного для разных работ. Мою память чистили неоднократно, отчего часто болела голова. Единственное, что я узнал - это плохое отношение ко мне, как не оправдавшему надежд. Я с чем-то не справился, разочаровал.
   За праздничным столиком сидела немолодая представительная женщина вместе с двумя нарядными девочками моего возраста. Хозяйка Виллаха с дочками. Или Леди, поскольку она не давала никому Клятв и имеет больше десятка слуг. Леди Виллаха. А дочки ее - пока что лоты. Это значит, что они не давали и не принимали никаких Клятв. Свободные.
   - Сегодня вам исполняется по семь лет, и по традиции вы должны получить ваших первых слуг. Эти пять юношей с сильным даром были приобретены Семьей сразу после вашего рождения, чтобы стать вам в будущем поддержкой и опорой. Их воспитывали в нашей Младшей Ветви... О чем вам наверняка прекрасно известно.
   Девочки хитро улыбнулись.
   - Вы можете выбрать любого из них. Помните, чему вас учили по обращению со слугами.
   - Да, госпожа.
   - Лаха, нечего строить глазки. В этот раз выбирать первой будет твоя сестра.
   - Спасибо, госпожа, - девочка с черными волосами победно глянула на сестру и не медля выпалила. - Я выбираю Люста!
   - Что же повлияло на твое решение, Вил? - поинтересовалась Хозяйка.
   - Ну-у, я видела, как он тренируется. А учитель из Младшей Ветви сказал, что он самый способный. К тому же он по росту выше остальных.
   - Твое право. Стежан, "освободи" Люста.
   - Да, Леди, - склонился один из телохранителей, который и являлся Хозяином Младшей Ветви. - Люст, я освобождаю тебя от Клятвы.
   Я скосил глаза на парня сбоку, но не ощутил магии совершенно. Говорят, когда тебя "отпускает", то чувства непередаваемые. На лице Люста промелькнуло немного удивленное выражение.
   - Ну, что застыл? - нетерпеливо поторопила черноволосая Вил.
   Люст быстро опустился на одно колено и торжественно произнес известную всем каноническую фразу:
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Я принимаю твою Клятву.
   Я заметил, как на секунду Вил распахнула глаза, однако быстро взяла себя в руки. Интересно, каково это, приносить Клятву? Или принимать? Лаха же скорчила недовольную гримаску. Похоже, обе близняшки хотели получить именно Люста в качестве своего первого слуги. Лаха очень похожа на сестру, разве что цвет волос светлее.
   - А кто тот мальчик, справа? Я его раньше не видела.
   - Его зовут Хиири. По определенным причинам он подходил для одного дела в нашей Побочной Ветви. Поэтому редко появлялся в столичной резиденции.
   - Значит, он сильный?
   Виллаха старшая улыбнулась и ответила нейтрально:
   - Все они имеют сильный дар, и со временем станут очень полезными слугами.
   - Если я приму его, можно сменить имя? Мне не нравится Хиири. Гром звучит лучше.
   - Имя останется с ним надолго. В будущем ты можешь пожалеть о таком опрометчивом поступке. Ты помнишь урок о разделении личного и семейного?
   - Да, госпожа.
   - К чему относится имя слуги?
   - К личному.
   - Верно. Ты не должна влезать в личное пространство слуги, поскольку это может привести к негативным последствиям. Никакой необходимости для Семьи в смене его имени нет. Вот если бы его звали Крысоед...
   Лаха хихикнула.
   - Я поняла, госпожа. Я выбираю Хиири. Освободите его.
   - Прошу прощения, госпожа. Я пока не давал Клятвы, - рискнул я подать голос и опустился на колено. - Клянусь...
   - Постой! - перебила меня Лаха. - Я хочу поговорить с ним, раз его не связывает Клятва.
   - Пожалуйста, - махнула рукой Виллаха старшая и вернулась к чаепитию.
   Девочка в ярком голубом платье бесцеремонно схватила меня за руку и отвела в сторону.
   - Хиири, я хотела спросить твое мнение. Наверное, это глупо, но для меня это важно, понимаешь? Я не хочу принуждать. Будет лучше, если ты согласишься по своей воле. Ты ведь наверняка знаешь, что только одна из нас с сестрой станет истинной наследницей Семьи Виллаха. Поэтому мы во всем соперничаем. Пусть мама ничего такого не говорила, даже дураку ясно, что Семью получит только одна из нас. Мы с Вил обе одаренные, причем почти одинаково. Но учителя хвалят ее чаще, чем меня. А ведь я так стараюсь, - глаза Лахи заблестели. - Я очень боюсь, что мать выберет ее, а от меня... просто избавится или сделает игрушкой сестры. Пожалуйста, помоги мне искренне. Я обещаю, что буду заботиться о тебе.
   Проникновенная речь маленькой девочки тронула меня, хотя я плохо себе представлял, чем могу помочь. Я ведь в любом случае дам Клятву. В то же время было приятно, что кто-то смотрит на тебя с такой надеждой, а не как обычно -- разочарованно.
   - Я сделаю все, что в моих силах, - выдавил я.
   - Спасибо, - улыбнулась Лаха, цепко схватила мою ладонь узкими пальчиками и повела обратно к лужайке.
   Под взглядами присутствующих я опустился на колено и произнес:
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Я принимаю твою Клятву.
   Все произошло очень быстро. Сначала я почувствовал, как натянулась невидимая струна между нами. Как только Лаха закончила свою фразу, что-то теплое и мягкое проникло в меня и уютно устроилось внутри головы. Будто бы это нечто всегда было частью моего разума, и я наконец-то стал целым.
   - Умно, Лаха, - похвалила Хозяйка.
   - Спасибо!
   - Что? Вы о чем? - возмутилась Вил.
   - Вас не должны были еще учить таким тонкостям, однако твоя сестра, очевидно, кое-что смогла выведать. Добровольно данная Клятва от чистого сердца действует более полно, глубже проникает в разум. Хотя и у такого поступка есть свои последствия, о которых вам пока лучше не знать.
   Лаха, моя новая Хозяйка, самодовольно усмехнулась...
  
   Штог приблизился к земле, серые копья-смерчи метались буквально в полусотне метров над головой. Неприятно будет попасть под эту ледяную стихию. Повернув голову, я увидел краем глаза карету Хозяйки, которую начал оплетать желтоватый плющ. Плохо дело - альвы где-то близко. Теперь понятно, почему шакалы так торопятся. Скоро и меня покроет с головы до пяток тошнотворно-желтый плющ, а поганые лианы с бритвенно-острыми лезвиями порежут тело на части.
   И что? Почему бы и нет. Пусть режут. Какой смысл трепыхаться? Какой смысл куда-то двигаться, бежать? Лучше всего уйти в блаженное забытье. К ней. Как-то отстраненно я отметил возникшую в ноге сильную боль. Даже сознание слегка прояснилось. Здоровый матерый шакал, возможно даже вожак стаи, тянул меня за левую ногу, прокусив сапог длинными клыками. Зачем это все? Какая у меня цель в жизни? Нет ее.
   Аура немного восстановилась, и я почуял вдалеке альвскую пульсацию. Что делает росток альвов так близко от тракта? Хотя какая мне разница? Однако сегодня у ростка невиданный пир - столько халявной, рассеявшейся после битвы энергии. То-то мерзкий плющ с лианами ползут с такой скоростью, будто они часть живого альва. Вожак, похоже, что-то заподозрил и перестал тащить мою тушку. Я услышал сдерживаемое рычание в мою сторону. Теперь точно все? Сейчас набросится и перегрызет горло. Может, стоит ответить? Только ради чего? У меня нет Цели, в этом проблема. Тогда надо придумать. Надо ли? Почему бы и нет? Цель - выжить? Нет, не то. Отомстить за Хозяйку? Нет.
   Некоторое время я перебирал разные варианты, пока в голове не сформировалась четкая и нелепая мысль, которую я даже озвучил вслух:
   - Моей Целью будет найти свою Цель в жизни.
   Шакал, заслышав мой голос, бросился вперед, скаля клыки. На крохах энергии я сформировал небольшой щит и оттолкнул прыгнувшего зверя дальше по направлению его движения. Пока он не сделал новый выпад, я приподнялся и послал в него ледяное копье, из-за недостатка силы больше похожее на сосульку. Шакал взвизгнул - удар пришелся прямо ему по морде. Не смертельно, но этого хватило, чтобы животное отступило.
   Надо уходить, пока страж ростка не пожаловал. Пошатываясь, я с трудом поднялся на ноги. Левая рука отзывалась плохо. Элитный доспех из обработанной кожи находился в плачевном состоянии, однако функцию свою выполнил отлично -- кроме многочисленных синяков и вероятно сломанного ребра серьезных ран не наблюдалось. А вот голове не повезло. Онемение в левой верхней части черепа не отступало, и я даже боялся трогать это место. Кровь из раны на голове сцепила короткие волосы в спутанный клубок и скрыла половину лица уродливой багровой маской. Левый глаз открылся с трудом. Надо идти.
   Переступая через тела поверженных врагов и слуг моей бывшей Семьи, я добрел до центральной кареты Хозяйки. Дверца, забрызганная пятнами засохшей крови, приоткрыта, но не позволяет разглядеть, что внутри. Я постоял с полминуты, не решаясь заглянуть. Времени на погребальные почести у меня нет, а пропажа Клятвы однозначно дает понять, что Леди Виллаха мертва. Интересная картина, наверное: окровавленный парень неподвижно стоит возле кареты, окруженный телами солдат и рычащими шакалами, плющ неумолимо обволакивает повозку, сверху же разыгрывается настоящий штоговый концерт дуэта дождевых туч и концентрированной магической энергии.
   Ужасающий звук вывел меня из оцепенения. Сложно его описать. И не рык животного, не крик нова. Нечто вроде учащенного птичьего клекота, смешанного со скрипом столетнего дерева, гнущегося под порывами сильного ветра. Лишь третий раз в жизни я слышу нечто подобное, но предыдущих двух мне хватило за глаза. Каждый такой клекот в результате заканчивался гибелью кого-то из Семьи. И сейчас некому прикрыть мне спину. Я бросился к задней части кареты и с ходу врезал "холодом" по хлипкому замку рундука. Использовав подобранный меч в качестве рычага быстро отогнул крышку и начал вываливать тряпье и прочее барахло наружу.
   - Вот он! - воскликнул я, выдернув приличных размеров мешок из плотной ткани.
   Почувствовав неладное, я резко отпрыгнул в сторону. Тут же стремительно просвистела желтоватая лиана с тремя рядами коротких ножей -- в каждом ряду в разные стороны торчало по четыре острых лезвия. Быстрым взмахом я обрубил отросток альва, после чего снова послышался деревянный клекот. Подобные тонкие лианы не очень опасны. Главное увернуться от лезвий и не дать себя связать. Более толстые "руки" альва намного смертоноснее -- их не перерубить несколькими ударами, а сила их такова, что легко могут поднять человека в воздух. Я бросился в противоположную сторону от места, откуда исходил звук. Альва пока не видно, однако его руки могут простираться на сотни метров.
   - Черт!
   Пара лиан прыгнула одновременно, и я не смог увернуться от обеих. Короткое лезвие пропороло борозду в плече, зацепившись за остатки доспеха. Я быстро скинул броню вместе с извивающейся лианой и побежал дальше. А штог бушевал уже практически над головой. Ну конечно! Ведь всем известно, что в штог нельзя магичить. Здесь же случилось полноценное магическое сражение. Обычно ледяная стихия промораживает только верхушки самых высоких зданий, не опускаясь до земли. Следя за лианами, я чуть не пропустил новую опасность. Серый дымок копьем сверзился сверху, потеряв запал прямо над моим левым плечом. Шею и левую сторону лица обдало обжигающим холодом. Одновременно новая лиана прыгнула в мою сторону и схватила выставленный меч. Пришлось бросать оружие. Я припустил еще быстрее, в надежде покинуть эпицентр штога. Сзади раздался мерзкий клекот, в котором мне почудилась боль. Хех, не любишь прохладу, альвское отродье? Лианы отступили, и мне оставалось лишь бежать вперед, внимательно следя за серыми падающими конусами.
   Спустя несколько минут я смог прорваться в более спокойное место. Штоговый фронт бушевал метрах в восьмидесяти над головой. Обернувшись, я смог оценить открывшееся мне зрелище. Над местом схватки сомкнулся огромный серый туманный купол, постоянно меняющийся и метающий небольшие морозные смерчи. Неужели, место и время засады было рассчитано специально? Почему тогда вещи не обыскали? Ладно, потом буду размышлять. Тяжелый мешок приятно оттягивал руку, как бы намекая, что не все еще потеряно. Не обязательно ведь сразу искать свою цель в жизни? Сначала надо осмотреться, устроиться, а дальше... как пойдет. Знакомая тупая нудящая боль кольнула мою голову, заставив меня стиснуть зубы и отрешиться от неприятных мыслей.
  
  
   Глава 2
  
   Как ни прискорбно это признавать, но я банально заблудился. Мы, конечно, проходили многочисленные тренировки по ориентированию на местности и способы выживания в диких условиях, но, по правде говоря, я так и остался исконно городским жителем. Хотя можно все свалить на серьезную травму головы и освобождение от Клятвы. Да и другие яркие события последних дней серьезно повлияли на мышление. В общем, несколько часов после побега от альва я мало что соображал, а потом нашел более-менее удобное лежбище в лесу и отрубился.
   Джунгли я старательно обходил стороной -- только самоубийца полезет в вотчину альвов в одиночку. Может, из-за этого так и не вышел на дорогу? На вторые сутки я приметил небольшую скалистую гряду, к которой и решил держать путь.
   Со мной происходило что-то непонятное. Большую часть своей жизни я прожил в качестве слуги и просто не разумел другой жизни. Не так я себе это представлял. Растерянность, голод и жажда, холодные ночи, постоянная усталость и напоминающие о себе раны. И это свобода? Зачем она сдалась кому-то? Нет того внутреннего голоса, который говорил бы мне что правильно, а что нет. Нет рядом той, кто простым наставлением может определить мою дальнейшую судьбу. Теперь только я сам решаю, что мне делать. В Семье нас учили многому, но не такому. Вернее, есть инструкции на случай гибели Хозяйки, но сейчас они кажутся полным бредом. Принимать решения в бою, анализировать, вырабатывать тактику, вести переговоры. Но не решать, куда тебе идти дальше. Хотя нет, что-то я слишком сильно ругаю учителей. Просто это я сам из-за Клятвы никогда не думал о подобном, вот и растерялся.
   Не только последствия Клятвы волновали меня. Было и еще кое-что, накатывающее волнами и вызывающее сильную головную боль. Я никогда не говорил об этой своей способности никому. Даже Хозяйке. Примерно с семилетнего возраста, насколько я себя помню, Это всегда было при мне. Сначала я думал, что так действует Клятва, но со временем стал замечать разницу. Другие слуги выполняли свои обязанности со всем тщанием, но редко сильно усердствовали. Ведь потеря работоспособности для слуги равноценна предательству своего Хозяина. Нет, если выбор отсутствует, то слуга легко пожертвует своей жизнью, но в ином случае будет беречь свое здоровье, дабы быть полезным Хозяину. На меня же, бывало, находил какой-то приступ, превращая в настоящего фанатика. Тогда для меня существовал только приказ, который надо выполнить во что бы то ни стало, не жалея себя, а иногда и окружающих. Подобное поведение удивляло других, поэтому я решил помалкивать, попросту стесняясь этой особенности. Особо не мудрствуя, назвал это Делом. Раньше серьезных проблем не возникало. Клятва и Дело действовали сообща, работая на благо Семьи и Леди Виллахи. Просто иногда я слишком рьяно брался выполнять ее указания, вот и все. Теперь, после смерти Хозяйки все в голове смешалось.
  
   После восстановления ауры раны стали тревожить намного меньше, хотя до полного исцеления нужно еще пару дней. Да и про обильную кровопотерю забывать не стоит. Уж кого-кого, а самих себя нас учили лечить в первую очередь. Из оружия при мне была только длинная палка с заостренным концом. Жаль, что метательные ножи пропали - они бы мне сейчас не помешали. Магия ведь не работает мгновенно, зачастую нападение можно встретить только сталью.
   Темный зев пещеры я приметил издалека. Откровенно надоело искать себе место под ночлег и спать вполглаза. Обычно подобные пристанища используют крупные животные, однако ни помета, ни остатков еды при входе не видно. Тяжелый мешок из кареты Хозяйки, который я тащил все это время, аккуратно припрятал в зарослях. Аурное чутье не дало результатов. Впрочем, от него легко спрятаться. Я осторожно прошел внутрь и подождал несколько секунд, пока глаза привыкнут к темному освещению. За поворотом меня ожидало множество следов пребывания человека. Остатки кострища, лежанка из соломы и веток, какое-то тряпье. Судя по всему, место еще не брошено, а значит хозяин может быть где-то... Шаркающий звук, мелькнувшая тень, и что-то бросилось сверху мне прямо на спину. Я пошатнулся, откинул кол и инстинктивно потянулся руками, почувствовав возле горла что-то острое.
   - Не двигайся или я перережу тебе глотку!
   - Не двигаюсь.
   - Говори Клятву!
   - Какую клятву?
   - Не прикидывайся идиотом!
   Лезвие ножа еще плотнее прижалось к моей шее, прорезав кожу. Мыслил я на удивление спокойно. Судя по голосу и весу, на меня напал подросток. Маловероятно, что маг будет жить в подобных условиях, получается, он ушел от моего аурного взора просто благодаря еле заметному слабому дару. А значит, можно попробовать одну фишку.
   Сильным выбросом силы я отклонил руку противника на небольшое расстояние, достаточное, чтобы успеть перехватить самому. Взяв нападавшего за обе руки, я согнулся и перебросил тело через себя. Человек приземлился спиной на камень, издав какой-то всхлипывающий звук.
   - Не-не убивай, - подросток сжался в комок в ожидании удара.
   - В моей Семье принято смывать подобные оскорбления кровью. Бывшей Семье, - задумался я. Оскорбление - звучит слишком пафосно для текущего случая. Какой-то бездарный оборванец пытался сделать меня слугой. Смешно. Но даже если это и оскорбление, я не обязан следовать кодексу Семьи теперь. Я могу делать, что захочу. А что я хочу?
   - Встань.
   Оборванец тут же вскочил, морщась от боли. О! Если бы я знал, что нападавший женского пола, то не стал бы действовать столь мягко.
   - Что у тебя с голосом?
   - Застудила.
   Передо мной стояла девочка-подросток лет 14-15 в потрепанной пыльной одежде. Светло-русые волосы, достигавшие шеи, торчали в разные стороны. Неужто из Хозяев? Хотя лоты тоже любят носить длинные волосы. Простое лицо с выразительными карими глазами, признаков иных рас не заметно. Обычная девушка.
   - Ты кто такая?
   - Меня зовут Сэйто Минкош. Я из Синамидайхо. Два месяца назад на нашу деревню напали люди из Эл-Тагоа. Мне удалось убежать, - коротко отрапортовала девочка.
   - ... - некоторое время я обдумывал информацию.
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас, - подрагивающим голосом произнесла Сэйто. После чего нас связала неосязаемая магическая струна.
   На меня напал некий ступор. Стать самому Хозяином - это просто не укладывается в голове. Совершенно противоестественно. Меня готовили как слугу, учили как слугу, обращались как со слугой. Никогда и мысли не возникало встать во главе Младшей Ветви. И уж тем более стать кем-то вроде Лорда.
   - Отказываюсь.
   Струна бесследно исчезла.
   - Э-э? Но почему?! Господин, я буду полезна вам. Я умею готовить, шить, могу убирать у вас в доме. Или в вашей Семье так не принято?
   - Сейчас я лот.
   - Я тоже! - чему-то обрадовалась девочка. - Ну вот, вам ничего не мешает. Клянусь своей жизнью служить...
   - Отказываюсь.
   - Почему?! - воскликнула Сэйто.
   Казалось, весь привычный ей мир рухнул в один момент.
   - Лучше ответь, зачем ты так рвешься стать слугой?
   - Но ведь это нормально? Вы сильнее меня... к тому же маг, да? Я не очень-то разбираюсь в правилах Семей. В нашей деревне мы приносили парные Клятвы. Когда я осталась одна, иногда мечтала самой стать Хозяйкой, вот попыталась... - девочка вздохнула. - Мне говорили, что вне деревни рано или поздно кто-то сделает меня своей слугой.
   Что-то она не договаривает.
   - Это ведь не все?
   - Ну... я устала жить в этой гадкой пещере. Холодно, сыро. Я хочу нормально поесть, поспать на мягкой кровати, выпить сладкого чаю. Хочу хлеба, печеной рыбки, пирог с персиками... - Сэйто понесло.
   - Хватит, я понял.
   Ответом мне послужило урчание желудка голодной девочки.
   - То есть ты готова стать слугой первого встречного?
   - Но ведь вы меня победили?- недоуменно похлопала глазками Сэйто. - Я собиралась на днях пойти к людям. Там бы меня кто-нибудь сделал слугой. Господин, вы примете мою Клятву? Пожалуйста!
   - Нет. И можешь на ты - мне всего семнадцать. Ты говорила о парной Клятве. Где твой партнер?
   - Его убили. Саято пошел со всеми защищать деревню, мама мне велела бежать. Потом связь Клятвы пропала.
   - Вы даете несмертельные Клятвы? Какой в этом смысл?
   - Не знаю, так принято. В пять лет мы даем неполную Клятву паре, которую нам выберут. В шестнадцать мы можем сменить партнера. Тогда же мы и приносим друг другу полную Клятву.
   - Повезло, что тебе не шестнадцать.
   - Да, иначе я была бы сейчас мертва. В нашей деревне немного воинов. Если это были войска Эл-Тагоа, то они никого не оставят в живых. Почему Лорды так ненавидят деревни вроде нашей?
   - Ты и сама знаешь ответ. Система парных Клятв не дает возможности сделать вас слугами. Если подобное распространится, то это будет крахом для Хозяев. Что с твоей семьей, родители? Ты не сильно-то переживаешь.
   - Я... видела семью без клятв. У нас в деревне жили несколько таких, поэтому я могу сравнивать. Мои родители же... Для них не было никого на свете, кроме друг друга. Ко мне относились, как к работе. Я их не ругаю, просто таково действие Клятвы. Но и привязаться к ним у меня не получилось - мать с отцом так и остались чужими.
   - Вот как? Не знал о такой особенности парных Клятв. Я из Эринеи, у нас их не используют.
   - А ты видел Леди? - загорелась Сэйто. - Какие они?
   - Тихо, я еще не все вопросы задал. Ты уверена, что напали войска Эл-Тагоа? Что они делали так далеко от своих границ?
   - Не уверена. Я убежала почти сразу. Видела издали только нескольких конников в синих одеяниях. Герб не рассмотрела. Соседнее королевство Северное Аомори заключило союз с Эл-Тагоа - слухи такие ходят. Говорят, что там часто бывают войска Лордов-патриархов. - Я промолчал, и Сэйто стала сбивчиво рассказывать дальше. По-видимому, ей не с кем было поговорить, живя тут отшельником. - Наше королевство, Уэясу, часто воюет с соседями. Мы с родителями раньше жили на востоке, пока нашу деревню не разграбили войска Каннагути - это восточный сосед. Шесть лет назад они совершили поход на Уэясу. Нам чудом удалось спастись. Остатки нашей деревни вместе с другими беженцами осели в новом месте на северо-западе королевства, подальше от Каннагути. Никто не думал, что угроза будет исходить из Северного Аомори.
   Я более пристально оглядел пещеру, но ничего интересного не приметил. Тряпье, какие-то палки, прочий хлам. Правда, сложенный аккуратно, и вокруг достаточно чисто.
   - Запасы крупы давно закончились, а охочусь я плохо, - смутилась девочка. - Далеко нельзя заходить - можно на альва набрести.
   - Здесь, в Уэясу еще ничего. Видела бы ты, что на нашей речной границе творится, - занятно. Я все еще в мыслях причисляю себя к жителям Эринеи.
   - Господин, а... как вас, то есть тебя зовут? - расхрабрилась Сэйто.
   - Хиири. Попить есть?
   - Да, - подскочила девочка и быстро выудила откуда-то бурдюк с заметной прорехой у горла. - Осторожно, тут дырка.
   Ну, травить меня вряд ли станут, да и не особо я расстроюсь. После освобождения от Клятвы должно пройти время, чтобы в голове все встало на свои места, как мне кажется. Утолив жажду, я присел на валун.
   - Раз уж ты поведала свою историю, расскажу про мою бывшую Семью. Тебе известно про Эринейский Матриархат?
   - Да! Эринеей правят Великие Семьи во главе с Леди.
   - Правильно. Шестнадцать независимых Великих Семей. Это официальная позиция. На самом деле, учитывая силу первой Семьи, не удивлюсь, если остальные Леди находятся под Клятвами. Еще десяток лет назад Семей было пятнадцать. Я почти сразу после рождения попал в Семью Виллаха и служил в Побочной Ветви. Леди Виллаха, как и любая уважающая себя Хозяйка, вовремя озаботилась наследницами. Первая же беременность принесла ей успех: родилась девочка с даром, но не одна. Я же стал слугой одной из близняшек. Пожалуй, моя Хозяйка была хитрее и удачливее в интригах, ее сестра - более сильная и прямолинейная. Наверное, поэтому наследницей Семьи со временем стала именно моя Хозяйка. Однако после смерти старой главы, всех ждал сюрприз. Представляю лица этих Леди на совете, когда они зачитывали завещание, - я усмехнулся. - Вообрази, в Эринее господствовала сильная четвертая Семья Виллаха, и согласно завещанию активы семьи разделили поровну между сестрами - теперь уже одиннадцатой и двенадцатой Семьями! Моя хозяйка получила имя Виллаха, а ее сестра стала Леди Катсода. Катсода - так звали отца близнецов, представляешь?
   - А-а, да, - буркнула Сэйто.
   - Забыл, что ты не из Эринеи. Леди относятся к мужчинам исключительно как к слугам. Появление новой семьи с фамилией от мужчины - это будто пощечина для них. В общем, мы с Хозяйкой Виллахой и лучшей сотней солдат направлялись в Южное Аомори. Ты знаешь, скорее всего, что в этом королевстве матриархат, и у Эринеи и Аомори хорошие отношения. Мы ехали на большой аукцион за слугами. Два дня назад на нас напали новы, в основном люди, тивианцы и агаши. Утверждать не берусь, но вполне возможно, что я единственный выживший.
   - Зачем ты мне это рассказываешь?
   - После освобождения я... чувствую себя странно. Мне нравится говорить без давления Клятвы, без необходимости следить за словами. К тому же с противоположным полом интересно беседовать. - Сэйто смутилась. - Количество девушек, с которыми я общался, можно пересчитать по пальцам: старая и новая Леди Виллаха, сестра Хозяйки, несколько Хозяек в академии, ну и девушки-слуги из нашей Младшей Ветви.
   - У вас есть девушки-слуги? Мне говорили, что в Эринее не жалуют конкуренток.
   - Совершенно верно, но есть пара исключений. Ветви из девушек держат для удовлетворения сексуальных потребностей слуг. Своего рода поощрение за хорошую службу. Еще есть Хозяйки, которым нравятся однополые отношения. Например, Леди Винсотра из Пятой Семьи.
   Лицо собеседницы залилось краской.
   - А у вас в деревне как с этим?
   - Ну-у, этим занимаются только со своим партнером - кому принес полную Клятву.
   - Если тебе тяжело, можешь не отвечать.
   - Мне не тяжело, - вспыхнула девочка. - Просто о таких вещах не принято разговаривать девушке и парню... наедине... в темной пещере.
   - Ладно, у каждого свои традиции и правила, не стоит переступать через себя.
   - Это не традиции. Просто здравый смысл. Блин, не знаю, как объяснить.
   - Хмм, у нас о сексе учителя рассказывают еще в школе.
   - Я поняла, - выдавила из себя Сэйто и сменила тему. - Что ты намерен делать дальше?
   - Это мое дело или я ошибаюсь?
   - Возьми меня с собой! Вот увидишь, я буду тебе полезна.
   - Хорошо.
   - Я умею... Что? Ты возьмешь меня?
   - Прямо здесь?
   - Здесь? - непонимающе переспросила девочка и снова вспыхнула. - Как ты можешь говорить такое?!
   Я коротко рассмеялся.
   - С девушками, и правда, интересно общаться. Был у нас такой - Патрик, тоже смущался от подобных тем, отчего над ним постоянно подшучивали.
   Сэйто недовольно насупилась, став почему-то симпатичнее. Помнится, когда Патрик злился, тоже выглядел забавно.
   - В Баронствах, все девушки такие?
   - Я такая одна-единственная!
   - Это еще интереснее! Больше выбор, - улыбнулся я. - Так, есть хочешь?
   Сэйто энергично закивала головой, с надеждой глянув на меня.
   - Я тоже хочу, - вздохнул я.
   - Дурак! - обиделась девочка. - То есть я хотела сказать... - видя, что я не злюсь на нее, Сэйто перестала оправдываться. - Ты какой-то неправильный. Теперь-то мне можно дать Клятву?
   - Я не хочу становиться Хозяином.
   - Но если мы пойдем к людям, меня кто-то обязательно сделает слугой...
   - Ты преувеличиваешь. Магия, которая определяет наличие Клятвы, довольно сложная. Ее не будут применять на всех подряд. Если ты будешь рядом со мной, все и так подумают, что ты моя слуга, судя по тому, что я успел понять в Баронствах.
   - Не советую тебе называть наши земли Баронствами. Местные могут обидеться, - посоветовала девочка.
   - Спасибо, учту. Привык, что эринейки называют Королевства именно так.
   Сэйто заразительно зевнула, прикрыв рот ладошкой, напомнив мне о собственной усталости и недосыпе последних дней.
   - Можно мне погостить в твоей милой обители? - поинтересовался я.
   - Можно. И хватит насмехаться надо мной. Я и так в полной твоей власти.
   - Ну почему же? Я сейчас собираюсь спать, а ты можешь придумать десяток способов прикончить меня во сне.
   - Клянусь своей жизнью...
   - Нет, - отрезал я и прошел к соломенной куче. - Гостевых лежанок не предусмотрено? Тогда, с позволения хозяйки... - Сэйто снова что-то недовольно пробурчала про издевательства. Я нагло улегся на ветки возле стены. А что? Довольно неплохой спальник. Явно лучше, чем на голой земле. Похлопал рукой по соломе рядом с собой и добавил вслух, поскольку мой жест в вечернем полумраке почти не заметен. - Давай сюда.
   - Хиири?!
   - Ты же сама говорила про холод? Вдвоем теплее.
   - Но... как же нам с тобой... вместе?
   - Очень просто. Ладно, как хочешь, уговаривать не собираюсь. Хищники внутрь не проберутся?
   - Нет, зверье сюда близко не подходит.
   - Отлично, - пробормотал я, быстро погружаясь в дрему.
   Через несколько минут, уже почти заснув, почувствовал, как девочка осторожно прилегла рядом, стараясь не прикасаться. Снилось мне что-то приятное, большое и теплое, вроде подушки, пытающейся почему-то убежать от меня. Подробности, к сожалению, не запомнились. Открыв утром глаза, я моментально понял, к чему был этот сон. В моих цепких объятиях уютно сопела Сэйто, причем лежа наполовину на мне. Судя по ее вчерашнему поведению, сама бы она точно не решилась на такой шаг. Хотя... кто его знает, что на уме у женщин? Я осторожно разжал хватку и аккуратно стащил девочку с себя. Признаюсь, этой ночью я не замерз совершенно, однако все тело затекло. С новой силой вернулась на время отступившая головная боль.
   - Что, уже утро? - пробормотала Сэйто. В сонной беззащитности девочки было что-то милое и забавное.
   - Как спалось? - спросил я, отстранившись от мигрени.
   Сэйто отпрянула в сторону, будто только вспомнив обо мне.
   - Отвратительно. Ты лапал меня всю ночь. Я пыталась уйти, но ты вцепился словно клещ.
   - Но ведь тепло?
   - Пожалуй, - нехотя согласилась Сэйто. - Можно мне Клятву?
   - Ты выпрашиваешь у меня принятие Клятвы? Не находишь это странным?
   - Да. Просто это ты странный.
   - Хмм, в Уэясу ведь патриархат? Видимо, ты неосознанно причисляешь меня к вашим Хозяевам-Лордам. Я же простой слуга, в таком же положении, что и ты сама. Ну разве что магический дар поднимает меня на ступеньку выше.
   - Слуга?
   - Я ведь говорил, чем ты слушала? Мне тоже непросто говорить с девушкой - вы у меня ассоциируетесь с Хозяйками. Посмотри на мои короткие волосы - нам запрещено их отращивать длиннее пальца. Только Хозяева могут носить длинные волосы, еще лоты иногда. У вас в Королевствах схожие правила.
   - Тогда мне надо обрезать свои? - с сомнением протянула Сэйто.
   - Ты всегда можешь сказать, что так повелел твой Хозяин. Некоторые слуги носят длинные волосы - торгующие своим телом, например.
   Девочка решительно завела нож за спину, намереваясь покромсать свою и так неряшливую прическу. Я быстро перехватил ее руку.
   - Ты хочешь стать слугой? Вот тебе первый приказ - оставь себе такую длину волос, которая нравится.
   После освобождения руки, девочка опустила нож.
   - У мамы были длинные волосы, - глаза Сэйто заблестели.
   - Вот и славно. Хочешь шикарную копну волос - запрещать никто не будет. Так ли уж важно, что о тебе подумают другие?
   - Вообще-то важно.
   - То есть для тебя мнение каких-то плебеев важнее хозяйского?
   - Если бы я принесла Клятву, все было по-другому.
   - Да что ты заладила с этой Клятвой как заведенная? Блин, я сейчас готов даже вареный лук есть! А знаешь, как я отношусь к вареному луку?
   - Как?
   - Ненавижу до одури! Где ближайшее поселение?
   - Там, примерно, - махнула рукой Сэйто. - Два дня идти.
   - Юго-юго-восток, значит. Спасибо за гостеприимство, - я направился к выходу из пещеры.
   - Хиири, подожди меня. Я мигом!
   Буквально через пять минут девочка уже выбежала из логова с небольшим узелком на плече. Выражение лица ее было таким серьезным, что я обязательно бы подшутил на ней, если бы не чудовищная боль, разрывавшая голову на части. Единственную подходящую емкость - дырявый бурдюк, мы наполнили водой из ручья, заодно сами ополоснулись. Я забрал из укромного места подозрительно позвякивающий мешок, однако Сэйто на удивление не стала любопытствовать.
   Местный лес не сильно отличался от эринейского. Разве что на родине за границей с джунглями следят намного более тщательно, и случайно выйти на альва практически нереально. Из-за неизвестности нам с Сэйто казалось, что из каждого куста зыркает какая-нибудь хищная тварь, а любая встреченная лиана сначала разрубалась на всякий случай. А уж если мы замечали что-то желтого цвета, то сразу обходили по широкой дуге.
   Я лелеял надежду, что в движении головная боль стихнет, однако этому не суждено было сбыться. В очередном поле, испещренном непролазными оврагами, меня настиг сильный приступ мигрени. Вот я мягко ступаю по траве, внимательно смотря под ноги, а в следующую секунду уже лежу на земле, и рядом нависает обеспокоенная Сэйто.
   - Что с тобой?
   - Голова болит.
   - Могу я как-то помочь?
   - Нет. Мне никто не...
   Новая вспышка боли очистила сознание от мыслей. Я свернулся в позе эмбриона, обхватив голову руками. Губы Сэйто двигались, но звуков я почему-то не слышал. Критический порог. Ошибка. Отсутствие директивы. Ошибка. Контроль отсутствует. Ошибка.
   - Хиири! Хиири, ты слышишь меня?!
   - Слышу...
   - Что мне делать?
   - Дело! - прохрипел я. - Придумай мне Дело!
   - Что ты несешь? Да еще в таком состоянии... Сам себе придумывай дела.
   Установка вторичной директивы. Подтверждение. Контроль отсутствует. Ошибка. Подтверждено. Критический порог. Принудительное исполнение.
   Боль отступила, я присел на траве. Странное чувство. Будто я только что узнал нечто, но сразу же забыл. Но раз я забыл, как я могу помнить о том, что мне что-то было известно? Бред какой-то.
   - Как ты? - спросила спутница.
   - Странно.
   Взгляд мой наткнулся на цветущий голубой цикорий, коего было раскидано множество в поле. В следующее мгновение я буквально взлетел на ноги, чуть не сбив плечом склонившуюся надо мной Сэйто. Новое Дело толкало меня вперед, и неважно кто или что стояло у меня на пути. Сначала Дело, потом все остальное. Первыми я начал аккуратно срывать цикорий, стараясь оставить ровный срез и собрать цветы одинаковой длины. Далее в ход пошли васильки, аконит, пижма и какой-то оранжево-красный цветок, название которого я не знал.
   - Не трогай, - буркнул я на Сэйто, приблизившуюся к моему цветочному складу.
   Поразмыслив, я нарвал охапку простых белых цветов неизвестного мне вида. Сойдет в качестве основы. Во флористике я был почти полный ноль. У нас в Семье имелись специальные слуги, которые составляли Хозяйке утренний букет, обеденный букет и прочую непонятную ерунду, на которую я мало обращал внимание. Однако кое-что запомнилось, как оказалось. Наверное, если бы не Дело, я и не вспомнил об этом. В целом, мой нынешний приступ, как и в прошлые разы, запомнился мне урывками. Постоянная спешка: то одно надо поправить, то другое; если что-то не нравится, то переделать до идеального состояния. В центре расположились оранжевые цветы, поскольку их всего три штуки нашлось. Далее ровная прослойка нейтрально белого, после - симметрично уложенный голубой, прослойка белого, синий, белый, фиолетовый с желтым. Аккуратно вырезав полосу ткани из собственной рубахи, я перевязал объемный букет. Дело выполнено.
   Я пришел в себя и не смог устоять на ногах от поднявшейся эйфории. Вот в такие моменты Дело представляется мне лучшим занятием на свете. Его успешное завершение дарит невероятные ощущения, сродни оргазму.
   - Хиири? - с опаской подошла Сэйто.
   - Да?
   - Ты в порядке?
   - Теперь да.
   - А... кому эти цветы? Мне?
   Хмм, и с чего это она так решила? Хотя не себе же я два часа собирал букет?
   - Тебе. Бери.
   Девочка осторожно приняла букет:
   - Зачем? Что это значит?
   - Ничего не значит. Просто захотелось.
   - У тебя не все дома, - уверенно констатировала Сэйто.
   - Я знаю. Все еще хочешь идти со мной?
   - Ну, если твои заскоки ограничатся цветами, я не против.
   - Хотелось бы и мне на это надеяться, - тихо пробормотал я. - Смотри, там, по-моему, дикая яблоня растет?
  
  
   Глава 3
  
   Яблоки оказались маленькими, жесткими и горькими, однако это не помешало нам смолотить целую кучу, да еще и про запас набрать. Как бы потом живот не скрутило. Заночевали на раскидистом дереве, которое Сэйто специально обустроила ранее. Половина пути до Таннагавы пройдена. На этот раз девочка сама осторожно прижалась ко мне сбоку. Впрочем, на дереве не так много места было. Ночью я просыпался от непонятных шорохов с земли, но кто бы то ни был, лезть в наше логово не стал. Утро же встретило нас сдвоенным бурчанием желудков. Во время завтрака вчерашней добычей лица у нас были такие же кислые, как и сами яблоки.
   Даже пожалел о своем решении не спускаться вниз ночью. Волчатина, медвежатина или рысятина тоже должны быть неплохи на вкус. В светлое время суток нам крайне редко встречались животные. Аура у зверей слишком слабая, чтобы заметить издалека. Только к полудню мы удачно наткнулись на какую-то куропатку коричнево-черной раскраски. Ледяным копьем я промазал, и от расстройства зарядил вслед улепетывающей птице огненным шаром. Самое удивительно, что я попал, хотя уклониться было несложно. Сэйто осторожно подошла и попинала черную обуглившуюся тушку, я же схватил птицу с большим энтузиазмом.
   - Набери хвороста, постараюсь почистить.
   Девочка бросила на уголек сомнительный взгляд, но все же направилась исполнять мою просьбу. Спустя некоторое время и столько-то ругательств нам все же удалось добыть немного мяса и поджарить на костре. Большую часть я отдал спутнице, поскольку она, судя по всему, жила впроголодь дольше меня.
   - Слушай, как думаешь, на твою деревню действительно тагойцы напали? - решил я начать беседу. - Может, кто-то надумал их подставить таким образом?
   - Мне-то откуда знать? В Синамидайхо только и разговоров о сортах огурцов, да выборе партнера для Клятвы. Еще как утаить налоги от Королевства.
   - Понятно.
   Обглодав косточки, мы отправились дальше в путь. Желтоватые деревья и лианы стали попадаться чаще, и мне приходилось постоянно осматриваться аурным зрением, что отнимало много сил. К середине дня мы без всяких приключений проскочили альвский участок джунглей и вышли в долгожданный привычный лес. До среднего по меркам Уэясу города Таннигавы оставалось, по словам Сэйто, часа три хода.
   Когда я перепрыгивал через поваленное дерево, в мешке, стащенном из кареты моей бывшей Хозяйки, в очередной раз предательски звякнуло.
   - Что у тебя там бренчит, никак золото? - шутливым тоном поинтересовалась девочка.
   - Ага. Примерно полторы тысячи эринейских златов: половина в слитках, половина в монетах.
   - Хватит уже надо мной прикалываться. Покажи, что там?
   Я развязал шнурок и растянул горловину, показывая содержимое девочке. Золото красиво поблескивало на голубом солоне.
   - Это деньги на разные походные расходы, и на покупку слуг для Семьи Виллаха, - пояснил я.
   - Полторы тысячи... Это же... Мне просто не представить такую сумму, - потрясенно пробормотала Сэйто. - Значит, кило риса стоит четыре медяка, за сребреник можно купить пять кило. Эринейский злат ценится выше злата Уэясу, где-то по восемьдесят сребреников. Итого четыреста килограмм риса за монету.
   - Неплохо считаешь.
   - Меня мама учила счету. Осталось полторы тысячи умножить на четыреста. Это будет... шестьдесят тысяч?
   - Шестьсот.
   - Шестьсот тысяч килограмм... это шестьсот тонн... Мне это все равно не представить. Я никогда не видела столько риса.
   - Сколько у вас в деревне дом стоит?
   - Ну-у, по разному. На новый хороший сруб, если нанять рабочих, то можно за полсотни златов поставить, наверное. Эринейских... за тридцать примерно. То есть на эти деньги можно построить пятьдесят домов?! Пятьдесят домов. Это же как две Синамидайхо!
   Сэйто даже остановилась, не в силах переварить информацию.
   - Ты убьешь меня, да? Поэтому ты так свободно мне все рассказываешь и поэтому не хочешь принимать Клятву? С самого начала решил узнать дорогу до города, а потом избавиться?
   - И зачем ты мне все это говоришь? Раз я такой страшный по твоему мнению? Хочешь, чтобы я убедил тебя в обратном?
   - Пожалуйста... - голос ее сорвался. - Я клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   Состояние Сэйто очень близко к панике. Она действительно думает, что я убью ее. И надеется, что в качестве слуги я сочту ее полезной и оставлю ей жизнь.
   - Я принимаю твою Клятву.
   С интересом я ждал, когда подействует магия. Секунды шли, а ничего не происходило. И тут до меня дошло. Клятва ничего не меняет в Хозяине, только дает тот же самый поводок, по которому слуга и Хозяин могут определить, жива ли другая сторона. А что делает со слугой, я и на своем опыте прекрасно знаю.
   - Спасибо, Хозяин, - облегченно произнесла моя новая слуга.
   - Обращайся ко мне Хиири.
   - Слушаюсь, Хиири!
   Я вздохнул. Все-таки добилась своего. Скомандовав продолжить путь, я предался размышлениям о сути Клятв. Если коротко, то Клятва - это договор между двумя разумными, за исполнением которого следит магия. Если точнее, то в момент заключения Клятвы магия особенным образом влияет на разум, и в дальнейшем человек сам добровольно исполняет все условия заключенного договора. Текст Клятвы может быть самым разнообразным, однако существуют некоторые побочные эффекты. Самое главное - чем короче Клятва, тем лучше. Объясняют это тем, что мозг не в состоянии следить за всеми условиями, а уж если встретятся противоречия - то дело плохо. Заторможенность, головная боль, обмороки, галлюцинации и даже смерть. Поэтому так распространена каноничная фраза "Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас". Каждое слово в этой фразе имеет свой смысл, и сделать ее короче невозможно, иначе появятся двойственные толкования. Иногда упрощают вторую часть до "..., пока мы живы". Существуют различные вариации стандартной фразы в разных странах, часто с какими-то дополнительными условиями. Парные Клятвы отличаются по своей сути. Точно не знаю, как они звучат. Что-то вроде "Клянусь отдать тебе свою жизнь, взяв взамен твою" или "Клянусь навсегда связать свою жизнь с твоей ".
   Главное правило любого магического Договора - можно дать только одну Клятву, а принять множество. Отсюда и пошли Хозяева со слугами, основа политической иерархии Эринеи и многих других стран. Однако для разума Хозяина также существуют ограничения, иначе в стране бы правил один человек и подданные, все до единого поклявшиеся ему служить. Количество возможных слуг зависит от многих факторов: значительно от силы магического дара, от сложности Клятв слуг, давал ли сам Хозяин Клятву. Также к "хозяйствованию" более предрасположена раса вонси. Например, среди Великий Семей Эринеи семь Леди из шестнадцати - вонси. Прошлая Леди Виллаха и ее дочери тоже вонси.
   Невольно я коснулся собственного остроконечного уха. По сути, это единственное физическое отличие от аксис [то есть людей] - наиболее распространенной расы в мире. Ну и мы еще не такие большеглазые, как люди. Вон, у Сэйто какие выразительные глазищи, и видит она дальше меня. Как не крути, а представители иных рас недолюбливают вонси. Наверное, это уже на уровне инстинктов: никто не желает становиться слугой. Гхм... Я снова покосился на Сэйто. Ну, почти никто.
   - Что? - спросила девочка, уловив на себе мой взгляд.
   - Ничего. Просто глаза у тебя красивые.
   - Пфуф. Спасибо, Хиири.
   - ...
   - Что мы будем делать в городе?
   - Во-первых, поесть, во-вторых, обновить одежду и купить оружие. А дальше посмотрим.
   - Ясно.
   - Что-то ты какая-то неразговорчивая стала после Клятвы, - спросил я с подозрением.
   - Не хочу докучать Хозяину глупыми вопросами. Ты скажешь все, когда сочтешь нужным.
   Я снова вздохнул. Вот был человек, общался, ругался, возмущался и тут бац! Теперь Хозяин - то, Хозяин - се. Думаю, только в разговоре с другими людьми Сэйто останется прежней собой, если речь не будет идти о Хозяине. Отчасти поэтому мне и не хотелось принимать Клятву.
   - Впереди дорога, - заметила зоркая слуга.
   - Отлично!
   Дальнейший путь до Таннигавы мы проделали с большим комфортом. По пути встретили крытую повозку с немолодой женщиной-возницей. Вполне возможно, что чья-то слуга, но спрашивать прямо не стал - считается дурным тоном. Вместо этого я с помощью подсказок Сэйто удачно разменял злат на местные деньги и купил часть провизии женщины: кусок черствого хлеба и сушеную рыбку. Никогда в жизни не ел ничего вкуснее! Поэтому в город входили в куда более приподнятом настроении. Мешок с деньгами прикопал недалеко от дороги на всякий случай. Захватил с собой три десятка златов -- должно хватить на все про все.
   Поселение прижималось к невысокой холмистой гряде, и было опоясано высоким деревянным частоколом. Вокруг расстилаются привычные для Королевств рисовые поля. Дома же в основном деревянные, с раздвижными дверьми, некоторые крытые черепицей. При путешествиях за пределами Эринеи в городе обычно ночевала только Хозяйка с десятком телохранителей (куда входил и я). Остальное войско располагалось вне городских стен. А вот и ворота.
   - Слуги бесплатно, с остальных вход пять медяков, - лениво произнесла дородная девка со здоровой дубиной у пояса. Рядом околачивалось еще несколько охранниц.
   - А как вы определяете, кто слуга, а кто нет? - полюбопытствовал я.
   - Магесса проверяет. Под настроение. Часто и по лицу все понятно. Так что лучше не юлите, а то штраф платить. Три сребреника.
   - Вот как? Что про нас скажете?
   - Будь вы один, я бы сказала, что вы лот. Но по глазам вашей спутницы видно, что она слуга, тогда вы, скорее всего, ее Хозяин. С вас пять медяков.
   - Круто! Я восхищен вашим талантом!
   Охранница хмыкнула:
   - Если хотите получить мою службу, говорите с Хозяином. Спросите про Толстого Хака, его все знают.
   Занятно. Ушлый же Хозяин у этой женщины. Слуги сами себя рекламируют, набивают цену, а он их потом продает. Прибыльное дело, наверное.
   - Обязательно. Где тут переночевать можно?
   - Вон тот следующий дом, - махнула рукой женщина.
   Народу возле ворот было немного, и все они были женского пола. А Хозяева наверняка нежатся где-то дома. В Эринее с точностью до наоборот - все работы выполняют мужчины-слуги, а Хозяйки только руководят.
   - "Синяя настойка", - прочитал я вывеску заведения и мысленно пожал плечами. Встречал в пути и поинтереснее названия.
   Внутреннее убранство скудное - стойка, над которой возвышалась тетка немаленьких габаритов, широкие деревянные столы и грубые скамейки. Еще в углу наличествовало нечто вроде возвышения-сцены. Посетители скользнули по нам взглядом и вернулись к своим делам - в основном к распитию спиртного. Картина, привычная патриархальному укладу Уэясу: трое мужчин и шестнадцать женщин. Выделялись два столика, за которыми очевидно сидели мужчины-Хозяева со слугами. Третий - бородатый мужчина сидел в одиночестве. Еще семь девушек расселись кто втроем, кто вдвоем. В принципе, соотношение полов в таверне примерно соответствует уровню Королевства. В Эринее, например один к семи. То есть на одну женщину приходится семь мужчин. В патриархальных странах обычно один к шести или пяти.
   Я быстро заказал еды, и мы с Сэйто сели за свободный стол. Девочка озиралась с явно заметным любопытством.
   - Ну как тебе Таннигава?
   - Большой город.
   - Большой? Ты в других городах бывала?
   - Нет. Нам нельзя было до полной Клятвы покидать деревню. Родители сами ездили иногда. Один раз после отъезда проезжих купцов пропали два соседских мальчика. Поэтому нам запрещали даже играть на улице, когда кто-то чужой приезжал.
   - Суровые у вас порядки. А что власти, которым вы платили налоги?
   - Король не любит деревни вроде нашей, - сухо ответила Сэйто.
   Ну да, и на то есть множество причин.
   - Сядь рядом.
   Девочка пересела ко мне на скамью.
   - Наклонись поближе.
   Щеки Сэйто тут же заалели, однако она тотчас же выполнила мою просьбу. Я ведь Хозяин. Вытянула губы и закрыла глаза. Это было бы смешно, если бы не было так грустно. Я осторожно склонился к ее уху и прошептал:
   - Я освобождаю тебя от Клятвы.
   Магический поводок бесследно испарился. Сэйто тут же в ужасе отпрянула, будто увидала во мне страшного альва.
   - Тихо ты. Сядь, успокойся. Сейчас поесть принесут. И говори потише.
   - Почему? - жалобно вопросила девочка.
   - Я не хочу быть Хозяином - уже говорил тебе. Из-за твоего сегодняшнего состояния, пришлось сделать временное исключение. Смотри - вокруг полно людей, ты сейчас в относительной безопасности. Никто тебя убивать не собирается.
   - Но как же так? Почему ты бросил меня?
   - Слушай, я тебе не нянька, усекла? Я не собираюсь отвечать за твою жизнь и вытирать сопли. Как же это удобно скинуть всю ответственность на кого-то другого, да? Тебе пора становиться взрослой и самой принимать решения. Я тебя прекрасно понимаю - сам считал точно также недавно. Жаль, что ты так рано лишилась родителей, но тут уж ничего не поделаешь. Я, например, даже лиц своих родителей не видел.
   - Без Клятвы я чувствую себя голой. Страшно смотреть кому-то в глаза. Вдруг он сделает меня своей слугой?
   Я равнодушно пожал плечами. Вскоре принесли вареное мясо с овощами и, конечно, рисом, и мы с Сэйто надолго выпали из этой жизни. Приятная тяжесть в желудке благотворно повлияла на девочку, и она перестала шарахаться от каждого звука. Уже насытившись, мы вяло попивали разбавленный яблочный сок, когда Сэйто решилась продолжить разговор.
   - Хиири, прости мое поведение. Я больше не буду приставать с Клятвой, только если сам не попросишь. Я хотела бы остаться с тобой, пока не освоюсь в городе. Если не помешаю, конечно.
   - И тебе безразлично, какие у меня планы, куда я направляюсь?
   - А куда ты направляешься?
   - Не знаю. Пока не решил.
   Сэйто тихо пробормотала, возмущаясь тем, что ей достался неправильный Хозяин. Или что-то вроде того.
   - Попрошу минуту внимания! - девушка приятной внешности на сцене громко хлопнула в ладоши. - Уважаемые Лорды, пэры, лоты и слуги, спешу вас обрадовать. Именно сегодня вечером проходит очередной еженедельный аукцион непревзойденного Толстого Хака. Только у нас лучшие слуги любых навыков и умений по самым выгодным ценам!
   Вовремя выбрала момент. Хозяева за другими столиками уже изрядно набрались.
   - Первый лот -- резчица по дереву! - ведущая махнула рукой и все присутствующие обратили внимание на новые лица в таверне. В подсобке, по-видимому, дожидались. Три девушки: человек и две агаши. - На сцену вышла женщина среднего возраста в довольно откровенном наряде. - Лучшая мастерица во всей Таннигаве и окрестностях. Хотите обустроить свой дом изысканной резной мебелью? Сделать красивый фасад на зависть соседям? Или просто получать стабильный доход, торгуя готовыми изделиями? Тогда Шаешелла подходит вам полностью! Начальная цена всего семнадцать златов. Вы можете задавать слуге свои вопросы, и даже оценить ее мастерство. С собой у Шаешеллы имеется несколько образцов резного искусства...
   Первый лот, что удивительно, вызвал серьезный ажиотаж. Оба Хозяина торговались очень активно, и в итоге цена подскочила аж до двадцати шести уэясских золотых монет. Вторым лотом аукциона выступала агаши средних лет неприметной внешности. Со свойственными этой расе волосами темно-зеленого цвета и кожей желтого оттенка. Говорят, агаши произошли от альвов, что частично подтверждается расположенностью к магии природы. Но в целом это маловероятно. Женщину представили как хранительницу очага -- готовка, уборка по дому и прочее. Никого из Хозяев она не заинтересовала.
   Третий лот выглядела очень колоритно. Атлетически сложенная высокая агаши лет двадцати пяти с несколькими короткими шрамами на лице. Желтоватая кожа и, самое поразительное, длинный шлейф зеленых волос, стянутый в хвост. В довольно фривольных одеждах -- видимо, таковы правила этого Толстого Хака. Вдруг клиент клюнет на фигуру слуги? С одной стороны на поясе закреплено два клинка в ножнах -- один длинный, другой короткий. По первому впечатлению, она умеет ими пользоваться.
   - Искусная воительница Линна, прошу любить и жаловать, - склонилась ведущая. - Участница войны с Каннагути и многих других известных сражений. Отлично разбирается в военном ремесле. Несмотря на возраст, может дать фору любым опытным полководцам. В качестве личного телохранителя также будет незаменима и определенно не раз спасет вам жизнь! Всего за четырнадцать златов. За эти деньги вы получаете не только первоклассную мечницу, опытного стратега и инструктора боевых искусств, но и всю ее амуницию, включая клинки и ножи отличного качества...
   Что-то дешево за такого монстра. Только я об этом подумал, как за соседним столиком краем уха услышал вескую причину низкой стоимости Линны. Да уж, ни за что не стал бы тратиться на нее...
   - Мы покупаем! - произнес звонкий голос рядом со мной.
   - Продано уважаемому вонси! - немедленно отреагировала ведущая.
   - Сэйто?! - я угрожающе понизил голос.
   - Нам ее помощь будет кстати. К тому же так дешево. Ну и у нее такие глаза грустные... - с каждым словом голос девочки становился все тише, а она сама отводила взгляд.
   Что-то Сэйто не договаривает. Пока мы выясняли отношения, ведущая уже подвела Линну к нашему столику.
   - Господин...?
   - Хиири.
   - Господин Хиири, поздравляю с поку...
   - Извините, мы немного поторопились.
   - Слуга четко озвучила вашу позицию. Свидетели в таверне подтвердят. Если вы, уважаемый Хиири, отказываетесь от слов своей слуги, то согласно правилам аукциона Толстого Хака обязаны выплатить неустойку в размере восьми златов.
   Ссориться с, судя по всему, одним из боссов Таннигавы пока точно не стоит.
   - Что это за неустойка такая? Сравнимая со стоимостью самой слуги?
   - Таковы правила Хозяина.
   - Ладно, я покупаю. Эринейские златы подойдут?
   - Вполне. С вас девять с половиной монет, господин Хиири.
   Я быстро рассчитался с дамой, получив в ответ любезную улыбку:
   - Благодарю за покупку. Толстый Хак всегда будет рад видеть вас в гостях, - закончила девушка дежурной фразой.
   Линна церемонно встала на колени, склонилась до пола, сведя руки вместе. Это простое действо в исполнении мечницы походило на часть элегантного ритуала.
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   Мне уже стало отчасти привычно появление очередного магического поводка.
   - Я не видел, чтобы вы освобождали ее от Клятвы, - с подозрением обратился к ведущей. Спросил, поскольку первый лот освобождала именно она.
   - Это не важно. Давайте не будем терять наше с вами время, господин Хиири. Меня еще ждет уйма работы.
   - Значит, это правда, что про нее говорят? - усмехнулся я. Слуга Толстого Хака снова натянуто улыбнулась и промолчала. - Ладно, я принимаю твою Клятву.
   - Всего самого лучшего, господин Хиири, - коротко поклонилась ведущая и быстро покинула таверну, захватив с собой невыкупленную агаши.
   Я более внимательно осмотрел свое невольное приобретение. Даже немного завидно стало. По комплекции и по росту мы были примерно равны. А ведь я не без оснований считал себя крепко сбитым парнем. Впрочем, половые различия давали о себе знать: я был шире в плечах, Линна само собой превосходила меня в груди и немного в бедрах.
   - Хозяин, позвольте недостойной обратится к вам? - склонила голову Линна.
   - Да?
   - Недостойная пока не знакома с кодексом вашей Семьи. Я смогу служить вам лучше, если ознакомлюсь с отличиями от классического кодекса. Еще раз прошу простить меня за дерзость.
   - Э-э-э... отличия? Я плохо знаком с местным кодексом, так что пока отложим этот вопрос. Ты можешь обращаться ко мне более свободно. Без этого официоза.
   - Как пожелаете, Хозяин. Дозволено ли мне будет снять эти порочащие и неудобные одежды?
   - Сейчас? Или у тебя есть другая одежда?
   - У меня есть подходящая одежда, Хозяин. Если вы так желаете, я могу переодеться здесь.
   - Держи деньги. Иди сними номер с двумя кроватями.
   Линна молча кивнула и направилась к стойке. Я повернулся к Сэйто:
   - Довольна?
   - Ну, извини. Мне она показалась такой несчастной. У тебя ведь достаточно денег и...
   - Это мои деньги. Я успел потратить всего пятнадцать сребреников, тогда как из-за тебя потеряна сумма почти в десять златов.
   - Я просто хотела помочь.
   - Всем не помочь. Только если я сочту цель достойной, то могу вмешаться. Ты можешь советовать или что-то просить, но не тратить мои деньги. Если что-то не нравится, выход там.
   Сэйто поежилась:
   - Я все поняла.
   - Хозяин, я договорилась о лучшем номере, - вернулась Линна. - Две комнаты, две кровати и диван. Злата хватит только на четыре дня.
   Моя рука с хлопком столкнулась со лбом:
   - Святые праматери, вы разорите меня за неделю!
   - Простите недостойную, Хозяин. У меня не было информации о вашем финансовом положении, и я решила, дабы не обидеть господина, снять лучший номер. Я готова понести любое наказание.
   - Ладно уж, - вяло махнул я рукой. Все-таки Линна сейчас под Клятвой, а значит у нее и в мыслях нет навредить Хозяину.
   - Господин, наказание?
   - Ничего, проехали.
   - Так не пойдет, Хозяин. Своевременное наказание служит отличной мотивацией всем слугам Семьи без необходимости отдавать прямые приказы. Пункт восемнадцать королевского кодекса Уэясу.
   - Хмм, ты что, любишь такие вещи?
   - Нет, господин. Я считаю, что для Хозяина и для Семьи так будет правильно.
   - Не будет наказания, это приказ. А про кодекс мы поговорим позже. Лучше скажи, это правда, что про тебя говорят? Мол, ты пережила восемь Хозяев, которые все умерли от чьей-то руки? - именно этот слух обсуждали за соседним столиком. По их разговору выходило, что Линна хорошо известна в Уэясу. Никто не желает становиться ее следующим Хозяином.
   - Ого, - тихо удивилась Сэйто. Видно, что у нее тоже имеются вопросы, но девочка старалась не перебивать.
   - Неправда, мой господин. От чьей-то руки умерли только семеро. Двое Хозяев освободили меня от Клятвы по своей воле, еще с четырьмя произошли несчастные случаи.
   - Ты и меня хочешь загнать в могилу?
   - Как можно, Хозяин? Мое тело и разум принадлежат только вам.
   - Есть какой-то трюк, как обойти Клятву? Как у тебя это выходит?
   - Если и есть, мне об этом неизвестно. Я лишь следую кодексу Семьи и стезе воительницы.
   - Ладно, пойдем в номер. Уже поздно.
   Выделенные нам комнаты были вполне ничего. В таких покоях останавливалась Леди Виллаха. Я вместе с парой других личных телохранителей обычно занимали смежную комнату. Не удержавшись, я с разбега плюхнулся на широкую мягкую кровать. Здорово! Мог ли я неделю назад подумать о таком? Что сам превращусь в Хозяина? Вряд ли. Сэйто присела в кресло рядом, Линна же осталась стоять столбом, ожидая указаний.
   - Сэйто, давай с тобой разберемся. Ты ведь не все причины мне рассказала?
   - Ну-у, я подумала... Э-э-э, ты молодой здоровый мужчина. И ты можешь потребовать от меня всяких пошлостей. Мне немного страшно. Нет, ты красивый и я не против, но все равно страшно...
   - Я правильно понимаю, ты купила Линну, чтобы оградить себя от моего... внимания?
   Сэйто кивнула.
   - Ну ладно. Это даже разумно с твоей стороны. Мы уже все обсудили с тобой, и я надеюсь, ты престанешь делать глупости. Или хотя бы станешь их делать реже. Теперь Линна.
   Слегка боязно делать то, что я задумал. Все-таки эта женщина пережила больше десятка Хозяев. И это уже мало похоже на совпадение. Каким-то образом ее служба ведет Хозяев к смерти. Я совершенно не считаю себя умнее ее предыдущих владельцев. Наверняка они пытались всеми способами выяснить причину. Поэтому остается только один способ.
   - Линна, переодевайся.
   - Да, Хозяин.
   - Хиири! - тут же возмутилась Сэйто. Я цыкнул на девчонку.
   Мечница отстегнула пояс с клинками и стала снимать свой скудный гардероб. Нижнего белья не было. Фигура у Линны превосходная, с пышной грудью, в некоторых местах даже рельефная, но я так и не понял, нравится мне это или нет. Все же раньше мне не доводилось иметь знакомство с девушками подобных габаритов. Ее фигура вызывает ассоциацию с мужчинами. Далее воительница нарочито медленно облачилась в несколько бесформенное нижнее белье, серое кимоно с широкими свободными рукавами и длиннополую черную юбку. Сам я подобные вещи не носил, поэтому мне сложно оценить их удобство в бою. Я даже не уверен, правильно ли я называю эти элементы одежды.
   - Хозяину понравилось?
   - Пока не понял. Хорошо, считай, что ты отработала десять золотых. Я освобождаю тебя от Клятвы.
   Магический поводок исчез, сделав меня снова свободным лотом.
   - Господин, вы прогоняете меня? - ничуть не удивилась Линна. - Я принадлежу вам, можете мне доверять полностью. Даже без Клятвы, я буду служить вам до самой смерти. Иногда Хозяевам требовались непривязанные слуги для разных операций. Я всегда успешно их исполняла и возвращалась обратно.
   - Мне не нужны слуги. И не нужны фанатики, которые яростно следуют Семейным кодексам. Я не против твоей компании, только если это именно твое желание. А-а-а, короче, я хочу спать. Выметайтесь отсюда. Не умею, не хочу и не буду Хозяином. Навыдумали тут, блин, на мою голову. Я лот и хочу таковым остаться, - продолжил я бурчать уже тише. - Что встали? Вам персональный пендель выписать?
   Девушки тут же споро ретировались, оставив меня, наконец, одного. Я предусмотрительно запер раздвижные двери. Мало ли, что взбредет этой валькирии в голову? Может, согласно какому-то пункту кодекса, освобожденная слуга должна покончить с жизнью или отомстить бросившему Хозяину. Или еще какая-нибудь ересь.
  
   [Сэйто, Линна, смежная комната]
   Я уже немного начала привыкать к выходкам Хиири. Достаточно просто все время ожидать, что он поступит не так, как ты думаешь. Хоть поначалу это было тяжело. Хиири - дурак! Отчитал меня сегодня, как неразумного ребенка. А я уже почти взрослая. Ну да, он мне нравится, глупо врать самой себе. И я хочу, чтобы он увидел во мне девушку. Правда, немного страшно... Если бы он принял мою Клятву, все было бы гораздо проще.
   Еще эта Линна. Я видела, как Хиири любуется ее обнаженным телом, и в этот момент идея с покупкой слуги показалась мне невероятным идиотизмом. "ты купила Линну, чтобы оградить себя от моего... внимания?". Дура! Как есть, дура.
   - Что ты собираешься делать? - спросила я Линну после продолжительного молчания. Мечница ответила не сразу:
   - Мне надо подумать. Меня никогда так не прогоняли... Я не совсем поняла, про что господин говорил.
   Охо-хо. Да уж, спокойная уверенная маска на лице воительницы может обмануть кого угодно. А на самом деле она просто в ступоре от выходок Хиири, как и у меня не раз случалось. Даже почувствовала нечто вроде родства с этой зеленовласой девушкой.
   - Сэйто, подскажи мне, что на уме у господина? Как мне себя вести с ним?
   - Правильно, слушайся меня, и все у тебя будет отлично, - сразу стало веселее. - Хотела бы и я узнать, что творится у него в голове. Хиири до недавнего времени был слугой у эринейской Леди. Не представляю, как их там воспитывают.
   - Эринея, значит? Я плохо знакома с тамошним кодексом. Скажи, как мне лучше истолковать слова Хозяина - остаться или уйти?
   Очень заманчиво избавиться от соперницы раз и навсегда. Но это будет значить, что я попросту выкинула деньги на ветер. Нет, я должна заставить Хиири признать ее полезность. И тогда смогу сказать "если бы не я, мы бы ее не купили".
   - А что ты сама желаешь? Хиири ведь именно так и сказал.
   - Я не знаю. В кодексе про это нет. Хозяин должен по возможности благоволить личным начинаниям слуги и всячески поддерживать, если это не будет идти во вред Семье. Пункт четырнадцать.
   - У-у, как все запущено. Я разрешаю тебе побыть пока с нами, но ты должна пообещать, что Хиири останется жив. А не как твои предыдущие хозяева.
   - Поклясться слуге Хозяина? Я должна сначала испросить его разрешения.
   - Не клясться, а пообещать.
   - Пообещать? То есть просто на словах?
   - Да.
   Некоторое время воительница что-то напряженно обдумывала.
   - Хорошо, я обещаю, что сделаю все возможное, дабы уберечь Хозяина от смерти. Кажется, поняла. У вас в Семье очень странные правила, которые отличаются от любого кодекса. Я постараюсь быстро перенять их. В то же время надо научить господина нашему кодексу, раз он ему неизвестен. Королевский семейный кодекс Уэясу хорошо зарекомендовал себя. Ему следуют многие Семьи и в Аомори, и даже в Каннагути.
   Эх, как все было просто в Синамидайхо. Первые же встречные люди не из деревни заставляют мозги выворачиваться наизнанку. Как, ну вот как можно понять их логику? Все, я сдаюсь. Пусть Хиири сам с ней разбирается.
   - Я займу кровать, если ты не против.
   - Не беспокойся, Сэйто. Я проводила ночь в условиях гораздо хуже, нежели лежание в тепле на мягком диване.
   - Да, кстати. Я не слуга Хиири, он не принял мою Клятву.
   Я быстро расправила постель, сбросила верхнюю одежду и юркнула под одеяло. Дальше краем глаза наблюдала за спокойными движениями Линны. Блин, вот бы мне такую же фигуру! На нее Хиири ни разу не посмотрел, как на ребенка.
   - Получается, за своевольный проступок, стоивший ему четырнадцать златов, Хозяин никак не наказал тебя?! - громко воскликнула Линна. Долго же до нее доходило. - Я завтра обязательно поговорю с Хозяином на этот счет, - уже тише продолжила мечница, так что я с трудом расслышала. - Куда это годится... в любой нормальной Семье... обязательно объясню... просто необходимо...
   Попробуй, - подумалось мне. - А я посмотрю, как это у тебя получится.
  
  
   Глава 4
  
   ...Повозка лениво плелась в середине обоза, подпрыгивая на камнях и рытвинах. Проклятые уэяссцы совершенно не следят за дорогами. Это ведь основа процветающей экономики, неужели не понимают? Как постоянно твердит Хозяйка: варвары, что с них взять?
   Вот уже третью неделю кавалькада из Великой Семьи Виллахи прокладывала себе путь через Королевства. Наша цель -- Южное Аомори, где проходят одни из самых масштабных аукционов слуг мужского пола. И зачем только Хозяйка решила отправиться самостоятельно? Без нее в сопровождение выделили бы на порядок меньше солдат, а значит и Семья в целом значительно сэкономила.
   Я оглянулся назад, внимательно осматривая местность. Сразу позади нашей повозки катилась карета Хозяйки, запряженная двойкой лошадей. Глупые животные -- от них сплошной вред в боевом магическом столкновении. К большому моему огорчению Леди Виллаха отказалась пускать меня в свою карету, поэтому я просто не находил себе места. Защитить. Защитить, во что бы то ни стало. Все эти дни я каждую секунду вглядывался в кроны деревьев или окна домов, пытаясь рассмотреть возможную опасность для госпожи. От этого путались мысли и болела голова. Спасибо парням -- они кое-как научились понимать, когда у меня приступ, поэтому старались не лезть под руку. Надо еще раз подумать, как улучшить защиту кареты, хотя командир обоза и так уже бегает от меня. Радует, что получилось добиться, чтобы расстояние между повозками снизили до предельного.
   - Сколько до Хадоя? - спросил Гест рядом.
   - Часа три-четыре.
   - Как бы под ливень не попасть. Вон какие тучи ходят.
   - Леди говорила, что мы там задержимся на день. Как думаете, удастся пощупать местных красоток?
   - Они тебя сами всего пощупают, а потом и их Хозяева дощупают то, что осталось.
   - Хех, и не говори.
   - Внимание! - услышали мы крик с впереди идущей повозки.
   Кавалькада остановилась.
   - Опять Старому привиделось что-то?
   - Его чутье всегда срабатывает в нужное время, только иногда бывают ложные тревоги.
   Я спрыгнул на землю и подошел к краю тракта. Опасно-желтые джунгли подступали здесь очень близко, что было не слишком воодушевляющим знаком. С несколькими альвами мы справимся сообща, но погибнут многие. Гест встал рядом со мной. Парень редко задавал вопросы, признавая во мне лидера. Если надо слезть с повозки и всматриваться в лес, значит так надо.
   Заметив шевеление в зарослях, я с ужасом наблюдал, как огромная шевелящаяся масса людских тел быстро двигается нам навстречу. В районе передней повозки послышался грохот и чьи-то крики. Хозяйка в опасности! Как всегда под Делом, в подобные моменты голова соображала на два шага вперед, однако потом образовывались провалы в памяти. Наши не успеют выстроиться возле кареты Леди. Если развернут защиту, долго она не протянет. Решение простое -- задержать неприятеля, пока союзники перегруппировываются. Похожий случай даже разбирался с учителем на тактике боестолкновений. Будет немного обидно, переоценить противника и вылезти под пару десятков солдат... Но защита госпожи -- это главное. Непохоже, чтобы продумавшие грамотную засаду враги не знали против кого они идут.
   Размышления заняли доли секунд. Я посмотрел на Геста, у которого во взгляде уже плескалось предвкушение грядущей схваткой.
   - За Леди Виллаху! - прокричал я, и мой крик подхватил товарищ.
   Выброс силы в ноги и резкий рывок вперед. Перепрыгнуть канаву и врубиться прямо в середину строя. Копье-щит, пожирающий просто уйму энергии, разбрасывал солдат в синем, как котят, внося сумятицу и давая нашим драгоценное время. Три десятка разлетелось в разные стороны, и как минимум половина получила переломы конечностей. И это только те, кто встретился у меня на пути. По грубым прикидкам неприятеля более двух сотен. Оставив самую каплю резерва, чтобы сформировать магический щит, я вступил в ближний бой. Не сразу, но я понял, что сражаюсь с женщинами. Привитые правила почитания Хозяек сыграли со мной злую шутку, и я чуть не пропустил удар длинным слегка загнутым мечом. Защитить госпожу! Любой ценой. Стиснув зубы, я продолжил отбиваться из последних сил. Глянув назад, я с облегчением заметил, что слуги успели выстроить оборону. Что-то горячее и острое врезалось в левую руку и плечо, сбив меня с ноги. "Ночное безумие" -- мой любимый эспадрон, подаренный Хозяйкой, застрял в теле прыгнувшей на меня мечницы. Последнее, что я запомнил -- летящий прямо мне в голову чей-то тяжелый щит. Леди Виллаха была бы мной довольна...
  
   [Хиири]
   Провалялся в постели до позднего утра. Восхитительно! Никто не пристает, никуда идти не надо, знай себе лежи под теплым одеялом. Посетив уборную, я вернулся в номер и заглянул в смежную комнату. Малявка-Сэйто все еще дрыхла, умудрившись занять все место на широкой кровати и скинуть подушку вниз. Линна сидела на полу в этой их неудобной позе на коленях с распущенными длинными волосами. Ступни повернуты друг к другу. Брр, я бы и пяти минут так не смог просидеть. При моем появлении Линна отложила расческу, быстро встала и склонилась в молчаливом приветствии.
   - Доброе утро, что ли. Решила остаться?
   - Доброе утро, господин. Вы вольны распоряжаться моей жизнью, Хозяин.
   - И это все, что ты можешь сказать?
   Мечница опустила взгляд.
   - Уже утро? - сонно потерла глаза проснувшаяся Сэйто и села в кровати. Что позволило мне вдоволь налюбоваться полуобнаженным телом еще незрелой девушки. Заметив мой взгляд, Сэйто моментально покраснела и спряталась под одеяло.
   - Замечательное утро, - я потянулся руками вверх и обратился к Линне. - Мне казалось, здесь слугам также запрещено иметь длинные волосы?
   - Верно, господин. Если вас не устраивают мои волосы, я тут же приведу их в подобающий вид. На уход за ними тратится много времени, к тому же это снижает мои боевые качества.
   - Нет-нет, оставляй какие хочешь.
   Воительница опять зависла на несколько секунд, и я решил подсказать ей:
   - Так почему у тебя тогда длинные волосы? Предыдущий Хозяин повелел?
   - В нескольких Семьях до этого я исполняла роль семейного церемониймейстера. В качестве отличительной черты и знака приближенности к Хозяину церемониймейстеру дозволяется иметь длинные волосы. Пункт двадцать семь дробь три.
   - О! Значит, ты хорошо разбираешься в уэясских законах?
   - Да, господин. Правда, в некоторых кругах считается, что длина волос слуги не должна быть больше, чем у Хозяина. Таким образом подрывается его авторитет.
   - Вы будто помешаны на этих волосах, - я прошелся рукой по собственной короткой черной шевелюре. - Делайте со своими, что хотите. Может, мне тоже начать отращивать, как думаешь?
   - Это будет правильным шагом к созданию образа могущественного Хозяина.
   - Я лот, плевал я на эти образы.
   Линна в очередной раз зависла.
   - Что с тобой? - спросил я вслух.
   - Ты слишком грубо рушишь ее привычную картину мира, - хихикнула Сэйто. - Я вчера кое-что узнала. Линна всегда выглядит уверенной в себе, не проявляет эмоций. Не знаю, может ее так научили. А на самом деле она просто не понимает, как себя вести с тобой.
   - Это правда?
   - Да, Хозяин. Простите недостойную. Я быстро освоюсь с правилами вашей Семьи.
   - Что ты все заладила: Хозяин, Семья? Скажи мне определение Семьи.
   - Семья - это группа лиц, объединенная общим делом и магической Клятвой, либо иным видом соглашений.
   - Хорошо. Перечисли, что же у нас троих за общее дело, активные Клятвы или другие соглашения.
   Мечница промолчала.
   - Их нет, - добил я. - Получается, мы не являемся Семьей.
   - Господин, на начальной стадии формирования Семьи нормально, что отсутствуют общие цели или Клятвы. Со временем все появится. Я приложу все силы, чтобы вы стали Великим Лордом. Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Отказываюсь, - со вздохом произнес я.
   - Хиири, - обратилась Сэйто.
   - М?
   - Можно мне одеться, наконец, или ты хочешь посмотреть? Как с Линной вчера?
   - Уже ухожу, - быстро вышел из комнаты.
  
   [Сэйто, Линна]
   - Дурак, - тихо буркнула я вслед ушедшему парню.
   - Как ты относишься к господину Хиири? - спросила Линна, пока я натягивала одежду.
   - Ну-у, он вполне ничего, только странный. Но добрый... наверное.
   Мечница о чем-то опять задумалась:
   - Почему он снова отклонил Клятву?
   - Я же говорю, он странный. И вообще, я всю жизнь прожила в десяти дворах. У тебя опыта намного больше, чем у меня.
   - К такому Хозяину меня не готовили.
   - А ты что про него думаешь? - поинтересовалась я.
   - Мне не хотелось бы отвечать на этот вопрос.
   - Как знаешь. Идем на завтрак?
   Мы прошли в общий зал и присоединились к Хиири, уже что-то уплетающему за обе щеки. Когда он молчит, то выглядит даже мило. Нам быстро принесли вездесущий рис с вареными яйцами и чай со сладкой булкой. Людей было немного - видимо отсыпаются после вчерашней попойки. Я еще не успела привыкнуть к такому обилию пищи и невольно слишком торопилась. Видела, как Хиири безмолвно посмеивается над этим. Ну и ладно, я еще отыграюсь. Линна же ела словно настоящая Леди - аккуратно, не торопясь, с достоинством. Выделывается перед Хозяином.
  
   [Хиири]
   - Предыдущие Хозяева к тебе хорошо относились? - спросил я, закончив со своей порцией.
   - По-разному, господин, - нейтрально ответила Линна.
   - Били, издевались, унижали?
   - Были и такие.
   - И тебя подобное устраивает?
   - Пункт второй. Слуга не имеет права оспаривать решения, принятые Хозяином в отношении него.
   - У тебя были хорошие Хозяева? - включилась Сэйто с интересом. - Ну-у, может тебе кто-то из них нравился?
   - Нет.
   - А как ты сама относишься к Хозяевам? - спросил я с подозрением.
   - Ненавижу.
   Я чуть чаем не поперхнулся:
   - То есть меня ты тоже ненавидишь?!
   - Да, господин.
   - Зачем ты так открыто мне это говоришь?!
   На мгновение совершенная маска мечницы дала трещину, и я поймал ее растерянный взгляд. В следующую секунду девушка взяла себя в руки и стала тщательно подбирать слова:
   - Простите недостойную. В разговоре с Хозяином я никогда не мыслила скрывать правду. Клятва все равно не позволила бы.
   - Что бы ты ответила на тот же вопрос, будь ты под Клятвой?
   - Что я относилась к моим Хозяевам со всем возможным уважением и всячески поддерживала, - убито ответила мечница.
   Вот он ответ. Наверняка кто-то из предыдущих Хозяев спрашивал ее о подобном, но всегда под Клятвой. Однако с магическим поводком на первый план выступает служение Хозяину, а истинная ненависть уходит глубоко внутрь. Но не испаряется полностью. Не знаю каким образом, но эта затаенная злоба нашла путь, чтобы обойти Клятву.
   - Невероятно, - пробормотал я. - Насколько же ты ненавидела Хозяев, раз... Даже не представить... Какого это переступить через себя самого?
   Линна сидела неподвижно, не мигая и даже, по-моему, не дыша.
   - Ладно, ты можешь думать что угодно, но я никогда не признаю тебя своей слугой. И никогда не приму твою ненависть. Найди себе другого Хозяина. Мне моя жизнь дороже десятка златов.
   - Хиири... Мы как-нибудь поможем... - пробормотала Сэйто.
   - Можешь принять у нее Клятву, если не трусишь. Вдруг Хозяйка-женщина что-то изменит в этой бездушной убийце?
   - Я не бездушная убийца, господин. Все мои помыслы направлены только на служение Хозяину.
   - Можешь и дальше обманывать себя, - я поднялся из-за стола. - Пройдусь по лавкам. Сэйто, идешь со мной? Учти, тебе пока одной лучше не появляться на улицах. Увидят, что без Клятвы - сразу приберут к рукам.
   - Но как же... - девочка бросила взгляд на замершую воительницу. - Хорошо, я иду.
   Улицы королевства были мне все еще непривычны. Столько женщин в одном месте в Эринее мало где можно встретить. Были и совсем дети, молодые девушки, пожилые старушки, красивые и не очень, некоторые с длинными волосами. Чаще, кстати, именно женщины в возрасте отпускали длинную прическу - наверное, Хозяева таким способом выказывали уважение к их долгой службе. Может и пункт такой есть в местном кодексе. В основном носили что-то вроде кимоно и длиннополой юбки, часть жителей расхаживала в юкатах, часть на тагойский манер - в рубашках и расширяющихся книзу штанах. Также было много физически развитых женщин, с оружием. Мужчин-одиночек не встретил - постоянно рядом с ними крутилась как минимум пара телохранительниц. Как-то совсем забыл, что теперь я без защиты Леди, и мне самому придется разруливать все нападки со стороны местных. Хозяева провожали нас с Сэйто подозрительными взглядами. Меня еще не знают в Таннигаве, но скоро, уверен, решатся попробовать на зуб.
   Выбор на единственном рынке небогатый. Лучше было конечно взять Линну - она наверняка разбирается в ценах, и не позволит торговцам обмануть нас. Только ну ее нафиг. Не хочу становиться очередным безликим Хозяином в ее длинном послужном списке смерти. Для начала мы с Сэйто полностью обновили свой гардероб. Девочка, похоже, думала, что я на нее еще сержусь за выходку на аукционе. Пожалуй, будь это мои личные сбережения, я бы пожадничал. Присвоенное золото ассоциируется с семейной казной. А значит и тратить могут все члены Семьи с разрешения Хозяина. Впрочем, перепады в собственном настроении можно списать и на последствия освобождения или на тот факт, что Сэйто мне попросту небезразлична. Сначала не хотелось покупать местную одежду - взял охотничью куртку и штаны болотистого оттенка. Пускай непрезентабельно, зато удобно. Но после хождения по рядам все же прикупил темно-синее кимоно и широкие штаны. На всякий случай. Сэйто нашла себе кимоно ядовито-лиловой расцветки и тагойские черные штаны. В принципе, смотрелось на ней неплохо, о чем я тут же поспешил сообщить и получил в ответ смущенное "спасибо". Также приобрели разные походные мелочи - вроде котелка и объемных заплечных сумок.
   Прицениваясь к товарам и рассматривая местные диковинки, я заодно решил узнать интересующие меня слухи. И вот что удалось выяснить полезного от разных людей:
   - Да, вы правы, молодой господин, тревожно нынче на дорогах. Говорят, под Хадоем целую армию поганые альвы вырезали. И что там творилось! Одни ледяные скульптуры остались.
   - Всего какая-то сотня километров от нас. Когда уж эти альвы угомонятся? Хотя кто-то уверяла, что враки это все про Росток альвов. Маги эринейские с дурости вздумали в штог магию творить, вот и вышла им небесная кара.
   - Синамидайхо? Что-то припоминаю... Кажется, из Северного Аомори туда наведались бандиты. Так и не поймали их. И правильно - все эти двойные Клятвы - дурость полнейшая. Разве ж где-то есть на свете сильное государство с этими самыми Клятвами? Нету. Так что пусть бандиты режут, авось и поумнеет народ.
   В Таннигаве мне определенно не стоит задерживаться. Совет Великих Семей не оставить смерть Леди безнаказанной. Сюда придет армия в десять раз больше и будет рыть вокруг землю. Мне лучше в это время оказаться подальше от Уэясу. Любопытно, конечно, из-за чего на Хозяйку Виллаху напали, да только собственная жизнь и свобода для меня намного дороже этих знаний.
   Напоследок оставил самое вкусное - оружейную лавку. Тут-то меня и ждало разочарование. Ни одного привычного эспадрона или на худой конец шпаги. Пришлось в спешном порядке знакомиться с местными изделиями холодного оружия, некоторые названия которых я слышал впервые. Долго ходил меж стеллажей, пробуя вес, баланс и удобство клинков, но так и не нашел ни одного подходящего. Катаны с ненужной мне огромной рукоятью и широким лезвием, вакидзаси слишком короткие, тати слишком длинные. Поразмыслив, решил не выделываться, а пойти на поводу у местных традиций. Прикупил парные клинки - похожими владела Линна и многие виденные мной на улице Хозяева. Назывались дайсе и состояли из более длинной катаны и короткого вакидзаси. Ни тот, ни другой мечи мне не нравились, но выбора в Таннигаве особого не было. Продавец предупредил, что в ряде других королевств за пределами Уэясу открытое ношение дайсе разрешено только местным военным силам. Сэйто с моего позволения прикупила себе танто, походивший на кинжал с односторонним клинком.
   Довольные, мы уже возвращались в таверну, как я почувствовал легкое касание к своему левому боку. Посмотрев назад, я увидел удирающего воришку вместе с моим сорванным кошелем. Только пятки сверкают. Я ухмыльнулся, представив его рожу, когда внутри обнаружатся простые камешки. Хоть у местных так принято, я еще не совсем выжил из ума, чтобы носить сбережения на самом видном месте. Золото свое держал за пазухой в удобном кармашке. В качестве отвлечения внимания решил повесить бутафорский кошель.
   Со злорадством и некой ленцой я следил за мелькающей среди прилавков спиной в серой бесформенной рубахе. Вот сейчас за углом дома скроется... Бууум! Одно мгновение, чтобы бросить свою сумку на землю, второй миг - отцепить пояс с дайсе, мешающий бегу. Выброс силы в конечности и резкий старт с места.
   - Хиири? - успел услышать я возглас опешившей Сэйто.
   В этот момент мне не было никакого дела до нее, до брошенных вещей и мечей. Единственная яркая мысль горела в сознании: догнать и отобрать! Вернуть свое имущество любой ценой. Погоня запомнилась мне рваным калейдоскопом. Вот я перепрыгиваю через прилавок, под которым пронесся наглый воришка, заодно разбрасывая разложенные овощи под гневные окрики продавца. Забегаю в какую-то посудную лавку, расталкиваю посетителей и выбегаю через задний вход в узкий проулок. Выбросом силы ломаю забор, в проем которого умудрилась пролезть моя цель. Во все стороны разлетаются прохожие, что-то кричат мне вслед. Ушлый воришка, как только я сближался, неведомым образом находил способ оторваться, в основном благодаря своим небольшим размерам. После получаса безумной гонки, он, наконец, начал сдавать. Я же был полон сил, израсходовав всего треть резерва.
   На последнем издыхании моя добыча метнулась в приземистый дом, я нырнул следом. На поверку заведение оказалось то ли трактиром, то ли притоном. В воздухе витал запах табака и спиртного. Малец направился к дальнему столику, но замешкался, и я настиг вора, повалив на пол.
   - Хозяин, спасите... - прохрипело тело, корчась от моего веса на себе.
   - Поганый илуг-цугун, как ты посмел прийти ко мне?! - взорвался немолодой мужчина за столиком, к которому и обращался воришка.
   Пальцы малявки так крепко сжимали мой мешочек с камнями, что мне не удалось с ходу вырвать его из рук. Я остановился, с подозрением вглядываясь в лицо морщинистого лысого мужчины с решительным взглядом. Он может стать помехой.
   - Уважаемый, Семья Цудошито готова решить возникшие разногласия. Назовите вашу цену.
   - Мне нужен он, - кивнул я на мальца, намекая на вожделенный мешочек.
   - Он? - удивился мужчина. - Хотите устроить свое наказание? Что ж, пусть будет так. Я освобождаю тебя от Клятвы.
   Воришка ослабил хватку, и я тут же вытянул заветный кошель. Да, это бесподобно! Божественно! Эйфория захлестывала меня с головой, но на этот раз я смог справиться и устоять на ногах. До меня не сразу дошел смысл сказанной фразы:
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   Настроение было превосходным, и я кивнул мальцу с королевским достоинством.
   - Принимаю. У меня больше нет претензий.
   Мы с Хозяином Цудошито коротко поклонились друг другу, и я покинул это замечательное заведение. Сознание слегка прояснилось, но ничего кроме смеха безумная погоня за бесполезными камнями и последующее недоразумение с приобретением слуги у меня не вызывала. Ох уж это Дело. Оно что теперь постоянно будет выкидывать подобные фортели? Мое поведение было намного более адекватным, когда Дело сдерживала Клятва Виллахе. Надо найти способ научиться контролировать свои приступы. Надеюсь, с Сэйто все в порядке?
   - Как тебя зовут-то хоть? - вспомнил я про плетущуюся позади слугу.
   - Старшие зовут Рохля.
   - А нормальное имя у тебя есть?
   - Настоящее свое имя я не знаю, Хозяин. Но... мне нравится Мицу.
   - Мицу? Пусть будет так.
   Я осмотрел девочку чуть более внимательно. Поначалу принял ее за пацана из-за эринейских стереотипов. Сложно привыкнуть, что даже ворье состоит из женщин в основном. Хотя... в погоне я не думал о ней, как о парне. Какая-то важная мысль о Деле мелькнула на периферии сознания, однако я не смог ее ухватить. Ладно. Мицу выглядела лет на тринадцать, имела короткий неровно подстриженный ежик темно-серых волос, простое лицо с невыразительными глазами и грязными разводами - вероятно, из-за погони, пыльную пропотевшую рубаху серого цвета и аналогичного цвета грубые штаны. Весь ее вид словно бы кричал, что "я простой серый человек, не обращайте на меня внимания". И это было немного странно. Даже бездомные в Эринее выглядели порой необычно. Может, так принято у здешнего ворья?
   - Как тебе предыдущий Хозяин?
   - Он не дал мне умереть с голоду.
   - Ты хотела бы у него остаться?
   - Нет, Хозяин.
   - Тебе есть к кому идти в городе?
   - Нет, Хозяин.
   - Обращайся по имени. Меня зовут Хиири.
   - Слушаюсь, Хиири.
   - Вот, можешь забрать свою добычу.
   Я кинул девочке потрепанный поддельный кошель. Мицу ловко поймала мешочек и осторожно заглянула внутрь. Стоило оббегать весь город, чтобы посмотреть на эти глаза. Она даже остановилась, вытрясла все камни на дорогу и принялась перебирать. Я не удержался и громко рассмеялся. Мицу нахмурилась, аккуратно собрала все камни обратно в кошель и наконец спросила:
   - Господин Хиири, почему?!
   - Сложный вопрос, я и сам не до конца понимаю. Возможно, я смогу ответить тебе позже.
   - Эти камни важны для вас?
   - Нет, просто мусор с дороги.
   Пожалуй, теперь Мицу стала чем-то похожа на Линну. Застывшее лицо, широко распахнутые глаза. Наверное, думает, что ей достался Хозяин-сумасшедший. Не очень веселая перспектива. Хотя формально меня можно считать сумасшедшим, полагаю. Даже немного жаль девочку из-за того, что ей попался такой ужасный Хозяин. Проклятая Клятва, надо избавляться от нее поскорее.
   Сэйто обнаружилась целой и невредимой в "синей настойке" за одним из столиков вместе с Линной. Обе встали при моем появлении. Только если мечница - отдавая дань уважения, то другая - чтобы негромко возмутиться:
   - Как ты мог бросить меня одну с вещами?!
   - Прости, так вышло.
   - Все-таки поймал воровку? Зачем ты погнался за ней? Я видела, как ты набирал туда камни.
   - Помнишь букет?
   - Вот оно что, - сдулась Сэйто и плюхнулась обратно на скамью. - Тогда все ясно.
   - Господин, вас можно поздравить с пополнением в Семье? - обратилась Линна.
   - Да! - буркнула Сэйто. - Помнится, кто-то убеждал нас, что не желает становиться Хозяином?
   Мечница укоризненно глянула на девчонку, но промолчала.
   - Мы в ответе за тех, кого приручили. Мицу, что ты будешь делать, если я освобожу тебя от Клятвы?
   - Вернусь к предыдущему Хозяину. Мне больше некуда идти.
   - А если я предложу тебе остаться с нами?
   - Но зачем, Хозяин? Освобождать и тут же снова требовать Клятву? - непонимающе спросила воровка.
   - Сэйто, ты у нас хотела помогать людям?
   - Ну да.
   - Тогда идите в номер, приведи Мицу в порядок и объясни ей что почем.
   - Пойдем, - Сэйто потянула девочку за руку и продолжила тихо бурчать, передразнивая меня. - Объясни что почем... Как будто я сама тут что-то понимаю...
   Я заказал перекусить и присел за стол. Постояв некоторое время, Линна последовала моему примеру.
   - Ну и? Что ты скажешь мне?
   - Господин Хиири, я бы хотела присоединиться к вам в качестве вольной наемницы, - подбирая слова, высказалась мечница.
   - О, вот это мне нравится! Согласен.
   - Хотелось бы только обговорить различные нюансы вашего... поведения. Я бы рекомендовала представляться Семьей, иначе это грозит разными проблемами в будущем. Также необходимо дать несколько уроков вам и Сэйто о том, как ведут себя на людях слуги и Хозяева.
   Подумав, я понял, что в словах Линны есть зерно истины. Как ни крути, противостоять нападкам местных в качестве Семьи проще.
   - Пожалуй, ты права...
   - Господин, возможно, вам не понравится, что я скажу, но... мы должны принести Клятву. Подождите, дайте объяснить. Если обнаружится, магией или иным способом, что кто-то из нас непривязан, любой уважающий себя Хозяин захочет получить слуг себе. Просто потому, что женщина в Уэясу должна служить кому-то. Представьте, что вашу слугу похитят и пытками или угрозами добьются Клятвы. Будет ли вам приятно это? Единственный выход защитить нас - это связать Клятвой.
   - Тут ты тоже отчасти права, но мне это не нравится,
   - Господин, я думала над этим. Хоть мне и непонятно это ваше нежелание принимать обычную Клятву. Возможно, нам надо поменять условия?
   - Ну, может быть. Обсудим этот момент позже, с остальными, - произнес я, заметив, как в нашу сторону направился тот самый мужчина-одиночка, виденный мной вчера вечером. Незнакомец одет в добротную рубаху с кожаными вставками, имитирующими подобие доспеха. В его внешности сразу выделяются яркая рыжая копна волос и густая ухоженная борода, завитая на конце в две косички.
   Означенный субъект с беззаботной ухмылкой подошел ко мне и бесцеремонно хлопнул по плечу:
   - Рисковый ты вонси. Решил оставить себе Несущую смерть?
   - Это про тебя что ли? - повернулся я к Линне.
   - Людская молва, господин. Всего лишь глупое прозвище.
   - Зато очень точное, - усмехнулся незнакомец и сел на скамью за наш стол. При этом мужчина внимательно следил за моей реакцией, и, не увидев недовольства, расслабился. - Твоя слуга известнее всех здесь в Таннигаве, даже Толстый Хак в пролете.
   - Прошу вас проявить должное уважение к моему господину, - ледяным тоном произнесла Линна. Да-а, наверняка, у нее за спиной десятки увлекательных историй и море приключений.
   - Меня зовут Хиири. Чем могу помочь?
   - Как раз это я готов предложить вам свою помощь. Позвольте представиться: Марис, наемник. Слугой кого бы то ни было становиться не намерен. Немного владею магией, да и за меч знаю с какой стороны браться. Хотя с Несущей смерть в этом плане вряд ли сравнюсь. Если вам нужен проводник по Королевствам, лучше в округе не сыскать. Уэясу знаю, как свои пять пальцев!
   - Интересное предложение.
   - Джунгли меняются каждый год. Надо не только знать, где безопасная переправа, но и чуять альвов. Дышать джунглями, понимаете? Таннигава уже многие годы в кольце альвов, так что без проводника выбраться непросто. Слышали, что под Хадоем случилось недавно?
   - Слышали, - буркнул я. - Что, клиентов мало?
   - Отчего же? Клиентов легко найти, только сейчас не сезон. Не люблю я на заднице сидеть, пропивая заработанное. А просто так мотаться меж городов тоже не дело. Так что будет работа - обращайтесь. Я обычно в "Терновнике" или здесь, в "Настойке" бываю. Ну, удачи, Хиири. Чтобы слуги тебя не подводили.
   - Удачи, Марис.
   Линна встала из-за стола вместе с наемником и церемонно поклонилась вслед, изображая примерную слугу.
   - Ну-ну, не стоит кланяться мне, детка. Не то распалишь мой вулкан страсти, - помахал на прощание бородач и скрылся из таверны.
   Вот сейчас я уловил, как нарастающее возмущение легко пробилось через маску спокойствия мечницы.
   - Не люблю подобных людей. Они выставляют вас в невыгодном свете, господин. Я сказала что-то смешное? Нет? Тогда почему мне кажется, что вы сейчас лопнете от смеха? Конечно, потешаться надо мной в вашей воле, но будет лучше, если вы объясните мне мою ошибку, дабы в следующий раз я не упала в грязь лицом перед вашими гостями.
   - Нет, ты все сделала верно... кажется. Просто я физически не могу следовать этим твоим правилам идеального Хозяина. А Марис вроде неплохой, кампанейский мужик. Среди слуг Виллахи встречались такие общительные. Хотя что-то в нем есть знакомое, необычное, не могу понять что?
   - Я заметила только явное пренебрежение правилами этикета при обращении к Хозяину и насмешку над его верной слугой.
   - У тебя совсем с юмором туго? Ничего, научим.
   - Спасибо, господин, меня и так все устраивает.
   С кухни принесли горячее, и как раз к этому моменту спустились Сэйто с Мицу. Девочки где-то раздобыли голубое кимоно, которое смотрелось на воровке очень мило. Еще бы штаны или юбку ей новые купить.
   - Хорошо выглядишь, Мицу.
   - Э-э, спасибо, Хозяин.
   - Давайте к столу.
   Новенькая поначалу очень осторожно тягала еду к себе в тарелку, будто опасаясь, что кто-то отберет. Но вскоре заразительный пример Сэйто, с бешеной скоростью уничтожающей запасы пищи, помог ей почувствовать себя более свободно.
   - Неоперившиеся птенцы
   бегут на огонь,
   пылающий в ночи, - продекларировала Линна, глядя на девочек.
   - Сама ты птенец! - возмутилась Сэйто. - Хиири, Мицу хочет тебе кое-что сказать. Давай, не бойся.
   Мицу немного помялась, но под настойчивыми уговорами Сэйто взяла слово:
   - Хозяин, я не хочу возвращаться к Цудошито. Если можно, я останусь с вами. Мне немного надо -- место, где можно спать, а на пропитание я сама добуду.
   - Я освобождаю тебя от Клятвы. Ты можешь делать то, что посчитаешь нужным. Итак, Линна, твое предложение?
   - Я предлагаю нам разработать свой вариант Клятвы, поскольку господину Хиири не нравится проверенный веками и поколениями Семей стандартный текст. К тому же вам надо научиться себя вести соответственно вашим ролям в Семье. Особенно это касается Сэйто и господина Хиири.
   - Хозяин, а почему вас не устраивает обычная Клятва? - робко спросила Мицу.
   - Долгое время я сам был слугой, поэтому мне претит сама мысль лишить кого-то свободы. Даже если он этого настойчиво просит.
   - Тогда, может, подойдет Клятва как у Сборщиков?
   - Отличное предложение, Мицу. Помнится... Клянусь своей жизнью не вредить тебе, пока смерть не разлучит нас?
   Мицу кивнула на слова Линны.
   - Кто такие сборщики? - спросила Сэйто.
   - Мерзкие и крайне таинственные личности, - поведала мечница. - Сборщики берут плату за то, чтобы принять у тебя эту Клятву. Формально ты остаешься свободным, но только если сам сборщик будет держать слово -- ведь он один может снять привязку. Отыскать их очень трудно, поскольку сама эта Клятва не позволяет даже под пытками выяснить у слуг его местонахождение. Сборщик очень легко может стать Хозяином. Классическая схема: начальный сбор слуг, получение денег, далее при продлении Клятвы вылавливание слуг по одному и принуждение их дать полную Клятву. На деньги они часто покупают услуги наемников, и с их помощью добиваются полной Клятвы у клиентов. Хотя не все кидалы, есть и добропорядочные сборщики, десятки лет работающие без нареканий.
   - Вариант неплох, но только в том случае если вы будете не со мной. Если кто-то хочет уйти, я приму такую Клятву бесплатно.
   - Не стоит заниматься благотворительностью, господин. Хоть вы и вонси, количество слуг всегда ограничено. Я точно никуда не уйду, если вы сами не прогоните.
   - Я тоже не уйду, - твердо сказала Сэйто. - Но чем эта Клятва плоха? Всего лишь "не вредить тебе".
   - Это сильно ограничит вашу свободу. Вы постоянно будете думать, что про меня можно сказать, а о чем лучше умолчать. Под вредом можно понимать разные вещи. Например, если кому-то не нравится рис, то он может зациклиться на этом и не даст мне его есть. Посчитает, что это вред для меня. В общем, пусть каждый подумает над текстом, завтра решим, какой вариант лучше. Линна?
   - Не стоит затягивать, господин. Начнем со слуг. Мицу должна быть в курсе большинства правил, так что ей достаточно продолжить следовать им на людях. Сэйто... пока что не буду зачитывать все уложения королевского кодекса. Просто знай, что ты не должна никоим образом портить репутацию Хозяина, тебе нельзя разговаривать с другими Хозяинами или лотами в присутствии Хиири. Твой уровень -- это другие слуги. И конечно, тебе стоит сначала спросить разрешение, прежде чем что-то сделать. К примеру, моя покупка -- это прямое нарушение кодекса.
   Девочка выглядела задумчивой и серьезной.
   - Ладно. Хиири, к вам у меня огромное количество претензий. Во-первых, на начальном этапе стоит сосредоточиться на приобретении более полезных слуг. В случае, если позволяют финансы -- получить магессу и хотя бы еще одну воительницу. Если нет -- тех, кто может приносить стабильный доход. Это общепринятые правила. Во-вторых, вам следует наказывать слуг за провинности. А учитывая, что они без привязки, я бы на вашем месте держала их в черном теле. В-третьих, строго рекомендую изучить королевский кодекс как можно быстрее. Это позволит избежать многих недоразумений с другими Семьями в будущем. В-четвертых, на начальном этапе на Хозяине лежат определенного рода обязанности по уходу за слугами и удовлетворению их потребностей. Сейчас перечислять не буду. В-пятых, нам нужно составить четкую стратегию развития -- каких слуг привлекать, в каком городе обустроиться, кого следует опасаться, отыскать союзников. Возможно, следует принять пэрство в какой-нибудь приличной семье. В-шестых...
   - Стой-стой! Ты уже забыла наш разговор?
   - Я перечисляю то, что принято в обществе. Мне пока мало понятно, что творится у вас в голове, господин. Поэтому сами решайте, что подходит для нашего случая, что можно изменить и принять.
   - Я понял. Спасибо. Кстати, у вас бани есть?
   - Господин, вы хотите помыться или развлечься?
   - А что, есть предложения?
   - Здесь есть горячие источники. Если деньги позволяют...
   - Пока позволяют. Отлично, я иду купаться, а вы как хотите.
   - Господин, вы собрались идти один? - Линна устало вздохнула. - Поймите, вам нельзя появляться на людях без охраны. Пока, к сожалению, только я одна представляю среди слуг реальную силу, поэтому буду везде сопровождать вас. Мицу, Сэйто, слушайте, господин Хиири -- самая сладкая цель для любого Хозяина. Слуг же наоборот часто не трогают, дабы переманить на свою сторону. Со смертью Хиири падет любая данная ему Клятва, и вас спокойно сделают слугами. Если вы цените ту свободу, которую вам по непонятной причине дает господин, вы будете защищать его любой ценой. Даже если потребуется отдать свою жизнь. Безопасность Хозяина превыше всех остальных членов Семьи. Без Хиири все развалится.
   - Мы поняли, - Сэйто, похоже, прониклась. - Можно мне тоже на источник? Я там не была никогда.
   - Конечно. Надо же иногда развлекаться? К тому же в Таннигаве мы максимум на неделю. У меня нет никакого желания встречаться с ищейками Эринеи. Мицу, ты тоже идешь.
   - Я?!
   - Пойдем, будет весело, - Сэйто взяла подругу под руку.
   Мицу же о чем-то задумалась, покраснела и тихо пробормотала:
   - Ну в принципе мне уже можно, наверное...
   - Конечно, можно! - с энтузиазмом откликнулась Сэйто.
  
  
   Глава 5
  
   На улице стоял погожий денек третьего лета. Неутомимый солон поджаривал прохожих до мягкой хрустящей корочки. Именно в такое время нет ничего лучше водных процедур.
   Мы прошли всего метров сто, как наше отличное настроение моментально испортили:
   - Так-так-так, кто это тут у нас? - послышался противный каркающий голос.
   Навстречу нам вышли три женщины, внешний вид которых не оставляет сомнений в их виде деятельности. Темное кимоно, штаны, короткие прически, меч на поясе. У предводительницы правый рукав кимоно снят, полностью оголяя руку и плечо. Виден край повязки, стягивающей грудь. Наверное, чтобы ничего не мешало вытаскивать катану. Сзади подошли еще две женщины.
   - Какое у вас дело к моему господину? - спокойно спросила Линна.
   - Многие уважаемые люди недовольны погромом, который твой господин устроил сегодня, - дамы за доли секунд выхватили звякнувшие клинки. - Достаточно веская причина?
   - Господин, на вас те двое, что сзади, - быстро произнесла Линна, освобождая катану из ножен.
   Эх, жаль. Я бы посмотрел, как она орудует клинком. Отпихнув застывших Сейто с Мицу в сторону, я прошел к своим противницам. Те ухмылялись и призывно махали клинками, поторапливая.
   - Что такое, мальчик еще не умеет пользоваться серьезным оружием?
   Я поморщился. Не в бровь, а в глаз. Катана для эринейского боевого мага слишком неудобна, поэтому пришлось вытаскивать короткий вакидзаси. Со стороны, наверное, потешно выглядит.
   - Сестра, можно мне проучить его?
   Соратница кивнула и говорившая тут же сделала резкий рывок вперед. На секунду женщина замешкалась, увидев мою стойку: правая рука отведена в сторону и вверх, левая -- перед собой, будто держит щит. Но в следующее мгновение последовал быстрый выпад -- разумеется, в открытую по ее мнению сторону левой безоружной руки. Напитав магический барьер в левую руку, я моментально отклонил катану, сблизился и полоснул ее по животу. Женщина ошарашено отпрянула, зажимая глубокий порез рукой. Пока не пропал эффект неожиданности, я бросился на вторую противницу. Выставленный меч снова отвел магическим щитом. Сближение и усиленный магией удар в лицо кулаком с зажатой рукояткой вакидзаси. Каким-то чудом женщина успела отклониться чуть в сторону, и мой кулак прошелся по касательной. Противница резко разорвала дистанцию, дав мне время на заклинание. Наспех созданный огненный шар моментально объял пламенем одежду нападавшей. Женщина упала на землю, пытаясь избавиться от огня.
   Поскольку обе мои противницы на время выбыли из схватки, я поспешил на помощь к Линне. У той дела обстояли вполне неплохо -- сама мечница получила лишь пару несерьезных царапин, тогда как одна из ее противниц зажимала рану в боку и уже не представляла опасности, у другой имелись глубокие порезы на ноге и правой руке, и только предводительница умело сдерживала атаки Линны.
   - Уходим! - крикнула главарь, завидев мой подход.
   Женщины, стараясь не показывать спину и прикрывать своих, быстро отступали по улице. Линна вопросительно посмотрела в мою сторону, но я не давал никаких указаний, поэтому она не стала преследовать.
   - Запомните! С Семьей Хиири лучше не связываться! - прокричала вдогонку мечница и повернулась ко мне. - Господин, вы не ранены?
   - Нет, порядок. Давай, помогу тебе, - я подошел к Линне и накрыл руками ее ранки. Так, теперь отрешиться, почувствовать ток чужой силы, направить туда часть своей энергии. К сожалению, на большее, нежели простая подпитка, я был не способен. В академии мне была выбрана специализация боевого мага, а не лекаря.
   - Не стоит господин, это просто царапины.
   Ранки уже покрылись запекшейся коркой и перестали кровоточить.
   - Я же должен заботиться о своих слугах, - хмыкнул я.
   - Хозяин, я не знала, что вы маг! - восхищенно заметила Мицу. - Как вы этих шалав раскидали? Одной рукой.
   - Господин? - удивленно откликнулась Линна.
   - Что? Я ведь бывший личный слуга-телохранитель Леди Виллахи, главы одиннадцатой Семьи Эринеи. Да меня гоняли раз в десять больше, чем остальных курсантов академии. К тому же, у обычной мечницы мало шансов при сражении с боевым магом.
   - Мне очень повезло иметь такого умелого господина, - церемонно склонилась воительница. - Признаться, увидев, как вы носите дайсе, я решила, что ваши навыки владения ими крайне низки.
   - Так и есть. Очень неудобное оружие. Может, знаешь, где в Таннигаве достать эспадрон или шпагу?
   - Нет, господин.
   - Ладно, я все равно намерен отдохнуть сегодня. Ведите на эти ваши источники!
   Преодолев около трех километров, мы поднялись на живописный холм, который полностью захватила сакура. Сверху открылся не менее прекрасный вид на Таннигаву. Мицу с Линной провели краткий экскурс по самым известным Семьям города и местам их обитания. Официальную власть короля и закон в Таннигаве представляла собой Семьи Туиджи, однако реальную силу имели люди Толстого Хака. На вершине холма раскинулся целый комплекс строений, основное здание которого походило на дорогую уэясскую гостиницу. Как пояснила Линна, владельцы местных источников предоставляют и такую услугу, но цены там уж просто заоблачные.
   В приемной сидела молодая девушка в традиционной юкате.
   - Нам малую купальню на четыре персоны на два часа, - заказала Линна.
   - Сию секунду. С вас тридцать сребреников. Купальня номер два, проходите за мной.
   Девушка забавно семенила впереди - туго затянутая юката не позволяет делать длинные шаги. Присев на колени и раздвинув перед нами двери в небольшое помещение, распорядительница повернулась к нам:
   - Прошу располагайтесь. Мы также предоставляем гостям напитки и закуски на выбор. Обращайтесь ко мне по любому вопросу.
   - Спасибо.
   Мы прошли внутрь небольшого предбанника, где можно было сложить вещи и взять мыльные принадлежности.
   - А-а, мы что, вместе будем купаться?! - растерянно произнесла Сэйто, оглядевшись. - Я думала, будут мужские и женские купальни...
   - А я полагал, что будет, как в Эринее -- отдельно Хозяева, отдельно слуги.
   - Разве это не одно и то же?
   - У нас много мужчин-Хозяев в Младших Ветвях, так что по-разному бывает.
   - В Уэясу принято купаться всей Семьей, - пояснила как маленьким Линна. - Вот, обмотаетесь простынкой. Иногда источники используют для переговоров с дружескими Семьями -- в таком случае не принято показывать друг другу полную наготу, - за разговором воительница успела скинуть всю верхнюю одежду.
   - Но ведь получается тогда слуги наедине со своими Хозяевами полностью голые...
   - Разумеется, сексуальная разрядка обычно входит в программу источников. Ладно, идите с Мицу вперед, быстро моетесь и залезаете в купальню. Мы с господином Хиири подождем вас.
   Я тактично отвернулся, когда девчонки переодевались, хотя даже Сэйто ни о чем не просила. А вот на Линну украдкой поглядывал. И понял, что на этот раз ее фигура не вызывает во мне неприятных ассоциаций. Может, дело сделали длинные зеленые распущенные волосы? В свою очередь, когда переодевался я, мечница даже не делала вид, что ей не интересно. Дыру во мне взглядом прожгла.
   - Без одежды вы смотритесь намного лучше, господин, - выдала свою оценку Линна. - Я бы хотела скрестить с вами клинки и посмотреть, кто же из нас сильнее. Без магии, само собой.
   - Если будешь себя хорошо вести.
   - Господин, я само послушание.
   - Можешь называть меня Хозяином. Я ведь вижу, что тебе так привычнее. Только помни, что это именно твой выбор.
   - Я ведь не слуга, правда? Поэтому могу называть вас как хочу.
   - Мы готовы, - крикнула Сэйто.
   Следом за Линной я вышел из предбанника под открытое небо. Купальня представляла собой небольшой открытый бассейн около метра глубиной, обложенный камнями. От других купален отделена высоким деревянным забором. В центре бассейна расположено несколько валунов, за которыми в настоящий момент и прятались Мицу с Сэйто. Мы с Линной направились к желобу с проточной водой, чтобы обмыться, прежде чем лезть в источник.
   - Господин, потереть вам спинку?
   - С удовольствием.
   Мечница со всем тщанием взялась за мою помывку, не пропустив ни сантиметра спины. Далее уже я взял мочалку. Линне пришлось оголить верх, чтобы и я смог помыть ее. Сэйто с Мицу о чем-то шушукались, периодически выглядывая из-за камней. Ополоснувшись, мы с наслаждением залезли в теплую воду.
   - М-м-м, блаженство!
   Глубины как раз хватало, чтобы присесть и без помех держать голову над водой. Да, сразу чувствуется разница с речной водой. Возможно, в ней содержатся какие-нибудь минеральные соли или что-то в этом роде.
   - Девчонки, как вам?
   - Здорово! - Сэйто.
   - Круто, Хозяин! Я не думала, что смогу попасть сюда, - Мицу.
   - Вода в этом источнике очень полезна для кожи, - Линна.
   В соседней купальне послышалась какая-то возня и сдавленный писк:
   - Ай... Хозяин, мне больно!
   - Заткнись!
   Последовавшие далее ритмичные звуки заставили покраснеть девчонок до кончиков ушей.
   - Хозяин, если вы тоже хотите расслабиться, можете пользовать меня.
   - Мицу! Что ты несешь?! - взвилась Сэйто.
   - А что? Мне почти четырнадцать. У Цудошито строго запрещено приставать к слугам младше этого возраста, поэтому у меня не было мужчины. Я еще неопытна, но, пожалуйста, позаботьтесь обо мне.
   - Эй, а мои чувства кого-то волнуют? Я вам что, племенной жеребец?
   - Простите, Хозяин!
   - Кстати, ходит поверье, что Клятва, данная в момент лишения девственности, остается на всю жизнь, даже если освободить от привязки, - заметила Линна. - Поэтому Мицу и не хочет, чтобы ее первый раз достался этому мерзкому старикашке Цудошито. Господин Хиири, давайте я сделаю вам массаж?
   - Давай.
   Я повернулся спиной к девушке, отдаваясь во власть ее сильных рук. Да, у мечницы отлично получалось -- каждую мышцу намяла в полной мере.
   - Линна, разве прижимание грудью -- это часть массажа? - буркнула Сэйто.
   - Но тоже приятно, - ответил я. - Теперь моя очередь. Ложись на коврик.
   Линна удивилась, но покорно вылезла из воды и легла на небольшой коврик животом вниз. Скрывающую простынь спустила к ногам.
   Само собой, умения массажиста не входили в программу обучения боевого мага эринейской столичной академии. Однако Виллаха частенько перед сном желала расслабиться, поэтому пришлось научиться. Каменные мускулы Линны отзывались плохо, что только добавляло азарта. Спустя минут пятнадцать их удалось наконец расслабить. Линна обмякла под моими руками и даже стала немного постанывать. Странно, что она возбудилась -- никакого эротического подтекста в моем массаже не было, я не опускался ниже поясницы. Может, повлияли продолжающиеся звуки из-за стенки? Закончив, мы снова залезли в источник.
   - После такого в нашей деревне для вас бы остался лишь один выход -- давать парную Клятву, - снова фыркнула Сэйто.
   - Не завидуй, дойдет и до тебя очередь, - промурлыкала довольная Линна.
   - Никто и не завидует.
   Вдоволь понежившись в чудесной водице, наплескавшись и накупавшись, мы стали собираться на выход. Я решил, что уж отдыхать - так по полной. Мы облачились в гостевые халаты и направились к девушке в приемной. По пути, в широком коридоре, встретились с другой Семьей. Девушки-слуги все как на подбор обладали приятной внешностью. Часть из них была одета в мужскую одежду, хотя я вполне могу что-то напутать в уэясских нарядах. Хозяином у них был высокий худощавый мужчина со смазливым лицом и длинными черными волосами, собранными сзади в хвост.
   - Господин Хиири, если не ошибаюсь?
   - Да, с кем имею честь? И откуда вы меня знаете?
   - Семья Дегосавара, к вашим услугам. Мне стало интересно, кто это устраивает беговой марафон в нашей славной Таннигаве, поэтому и разузнал. И не только меня вы заинтересовали. Город у нас тихий и скучный. Заезжие Хозяева - весьма неплохой повод развлечься.
   - Спасибо за предупреждение. Мы уже имели счастье недавно испытать на себе развлечения местных Хозяев.
   Дегосавара кивнул с полуулыбкой и обратил свой взор на девушек.
   - Несущая смерть, мое предложение все еще в силе. Разумеется, без всяких Клятв.
   - Благодарю, господин Дегосавара. Мой ответ не изменится.
   - Жаль, такие деньги упускаем, - покачал головой мужчина. Хозяин подошел поближе к Сэйто, протянул руку и приподнял подбородок замершей девочки. - Какие котятки. Если с вашим Хозяином что-то случится, помните, что у Дегосавары вы всегда найдете приют, - Сэйто в ужасе отпрянула. - Господин Хиири, мои девочки в любое время помогут расслабиться вашим слугам или обучат, как лучше доставлять удовольствие своему Хозяину. Со скидкой.
   Мужчина направился дальше по коридору к своей купальне, заметив мне на прощание:
   - Если есть желание заработать, я найду применение Несущей смерть.
   Семья Дегосавара, бросая на нас любопытные взгляды, прошествовала за своим Хозяином. Девчонки находились в некоем ступоре, и даже Линна хмурилась. У распорядительницы мы заказали напитки с простыми закусками - все-таки это не ресторан, и выбор ограничен.
   Нас препроводили в небольшую уютную комнату с татами, подушками и низким столиком. Ох уж эти Королевства, нормальные стулья сделать не могут. Еду принесли тут же - нарезанные овощи, мясо и сыр, так же подали ягодный морс и пару бутылочек заказанного спиртного.
   - Ну что, попробуем это ваше саке! - потер я руки. В Семье Виллахи выпивка была разрешена только по праздникам, но я и сейчас не испытывал к ней особой тяги. Просто интересно - каков на вкус местный вариант. Саке принесли в крохотных кувшинчиках - то ли глиняных, то ли еще что. - А из чего пить, из горла что ли?
   - Как можно, господин? - произнесла Линна и объяснила, будто необразованному варвару. - Благородный напиток следует употреблять из пиал маленькими глотками.
   - А что, бокалов или там стопок нет? Ладно, наливай в пиалы. Блин, будто чай из блюдца будем пить, - закатав рукав кимоно, Линна деловито разлила прозрачную жидкость. - И поведай нам, кто же был этот обходительный мужчина, и про какую работу он говорил?
   - Дегосавара, также известный как Красавчик Дего - Хозяин борделя. Как только я обосновалась в Таннигаве, постоянно меня обхаживает.
   - Борделя?! - воскликнула Сэйто. - Но ведь его слуги - девушки, разве другим Хозяевам мало своих слуг? - три пары глаз скрестились на девочке, отчего она занервничала. - Что? Я что-то глупое сказала?
   - Сэйто просто сама невинность. Хиири, где вы ее откопали?
   - В пещере, - усмехнулся я. - Ну, выпьем за Семью.
   Горьковатый напиток мне понравился. Немного крепче, чем вино.
   - Просто нам в деревне мало рассказывали про бордели всякие, - буркнула девочка.
   - Основные клиенты Дегосавары - это женщины, - начала лекцию Линна. - Среднее число слуг в Семьях Уэясу около десяти. Даже самый выносливый Хозяин не способен удовлетворить всех. Поступают по-разному. Самые глупые - запрещают любые связи, кроме как с ним самим. Другие разрешают хотя бы внутрисемейные отношения. Некоторые позволяют искать партнеров на стороне, но только на бесплатной основе. Ну и самые богатые даже оплачивают услуги Семей вроде Дегосавары, где профессиональные жрицы любви быстро снимают любое напряжение. Мужские бордели имеются только в крупных городах - здесь в провинции их бы не приняли. Поэтому однополые отношения - вполне себе рядовое явление для Королевств. За исключением редких поселений, где приняты парные Клятвы.
   Некоторое время Сэйто переваривала информацию:
   - Это мерзко.
   - Для большинства это нормально. Я не вижу в этом ничего плохого.
   - Хиири, у вас в Эринее также?
   - Почти. За исключением Великих Семей - в них существует одна или несколько Младших Ветвей, состоящих из девушек-слуг. К ним отправляют в виде поощрения за хорошую службу.
   - И ты тоже... Нет, не отвечай.
   - Тогда у вас и мужчины... ну-у, с мужчинами? - вопросила Мицу.
   - Да, среди моих соратников было немало мужелюбов. Леди Виллаха не запрещала подобные отношения.
   - Хиири, а ты сам не... - смутилась Сэйто и не закончила.
   - Нет, я нормальной ориентации. Наверное, дело в том, что я до семи лет воспитывался в Побочной Ветви. Хотя я мало что помню из того времени.
   - Да уж, было бы очень печально для ваших верных слуг, если бы вы не испытывали влечения к женскому телу, - в который раз непрозрачно намекнула Линна.
   - Тогда выпьем за женское тело. Прекрасное во всех смыслах.
   - Кампай! [примерный аналог фразы "до дна!"]
   - Интересная вещь, никогда не пробовал ничего подобного. Только что-то емкости маловаты - надо еще заказать.
   - Господин, саке может неожиданно ударить в голову, поэтому будьте осторожны.
   - На вкус не так уж крепко. Сэйто, Мицу, вам налить?
   - Нет! Нам и морса хватит, - Сэйто.
   - А я бы выпила. Старшие мне один раз дали попробовать саке. Но то была дешевая бурда, мне не понравилось.
   - Мицу! - снова взвилась Сэйто.
   - Отлично! Одну пиалу для Мицу на пробу.
   - Тогда и мне тоже! Но только на один глоток!
  
  
   - ... И он такой весь дрожит будто лист на ветру и говорит: "освобождаю тебя от Клятвы. Уходи.". А у самого губы трясутся. Ахахаха, представляете? - Линна по-дружески хлопнула сидящую рядом Сэйто по плечу. - У него был такой побитый вид, словно у щеночка, выброшенного на улицу. Я не удержалась, погладила его по головке и сказала: "ничего, ты еще отыщешь себе хорошую слугу". Ахахаха, у него глаза стали, что блюдца.
   - Ну дает! - поддакнул я. - Если б у меня на глазах расчленили любимую собаку, пусть она и укусила случайно, я бы точно был зол. А мне припомнился поединок с Люстом, слугой Хозяйки Катсоды, на соревнованиях в академии. Он был физически сильнее меня и так яростно атаковал, желая выслужиться перед Хозяйкой, что выдохся минут за десять. И когда я нанес Люсту поражение, у него тоже был взгляд побитой собаки.
   - По-моему, вам уже хватит, - заметила Сэйто сбоку. - На улице почти стемнело.
   - Да ладно, если что - здесь заночуем.
   - Нет, господин. В "настойке" уже оплачено, а здесь за одну ночь сдерут ползолотого с человека. Нам следует распоряжаться деньгами более экономно, - разумно заметила Линна, хотя было видно, что она не прочь продолжить банкет.
   - Что бы я делал без ваших советов? Сэйто, держи кошель, расплатись сама, только не продешеви.
   - Я?!
   - Считать ты ведь умеешь? Да и купленная тобою слуга пока одну пользу приносит. Будешь у нас казначеем, - решил я под влиянием спиртного.
   - Я же говорила, что она нам пригодится! - победно воскликнула девочка.
   Линна с неодобрением глянула на меня, но промолчала. Всю обратную дорогу до таверны мы проделали, подшучивая над Сэйто и строя различные предположения, куда она может вложить деньги. Высказывались и про источники с раздельными мужскими и женскими купальнями, но добила девочку Мицу, предложив построить в Таннигаве мужской бордель, раз ее так не устраивают однополые отношения.
   - Кстати, Линна, ты так и не сказала, что за работу предлагал Дегосавара?
   - Вы правы, господин, я не пользуюсь особой популярностью у женщин...
   - Я такого не говорил.
   - ...Красавчик Дего прочил для меня работу с Хозяевами. Хоть их немного, но каждый приносит хорошую прибыль. Главное - чем-то заинтересовать. Например, кафанэски или тивианки очень ценятся в этом деле. Я же своей фигурой или умениям в постели похвастаться не могу. Зато я известна в кругах Хозяев. Дегосавара уверял, что из меня получится превосходная "госпожа", а уж за "рабыню" со мной в главной роли готовы отсыпать просто кучу златов. Поэтому, вам стоит подумать о таком заработке, господин.
   - Ну и катись к этому Красавчику, раз так приперло.
   - Простите недостойную за эту глупую проверку, господин, - сумбурно пролепетала Линна. - Я не хотела вас обидеть. Приму любое наказание.
   - Ты снова за свое? Может, ты все-таки мазохистка?
   Мицу хихикнула.
   - Нет, но согласно кодексу... Как сочтете нужным, господин.
   Солон на закате окрасил городские улицы во все оттенки фиолетового. Прекрасное вечернее небо подняло всем слегка подпорченное настроение. Когда мы подходили к таверне, как-то получилось, что моя рука уже покоилась на талии Линны, а сама девушка прижималась ко мне разными мягкими частями тела. Целоваться мы начали еще перед дверью номера, не обращая внимания на недовольный тон Сэйто.
   Ввалившись внутрь, стали быстро избавляться от одежды, обмениваясь страстными поцелуями. Линна возбудилась моментально - видимо под влиянием недавнего массажа. Я тоже не остался равнодушным от купания с полуголыми девушками. Мы ничего друг другу не говорили, отдавшись каким-то животным инстинктам. К чести мечницы, от нее почти не доносилось криков или стонов, за исключением моментов пикового наслаждения. Пожалуй, этой ночью мне ни разу не пришло в голову сравнивать Линну с мужчиной. После часа кувырканий, агаши довольно отстранилась в постели, пробормотав, что силы господину могут понадобиться и завтра.
  
   - ...Хозяин, Хозяин, проснитесь...
   - Что такое, Мицу? - пробормотал я сонно, ощущая своей головой последствия вчерашнего возлияния.
   - Сэйто нигде нет. Я смотрела и в уборной, и в зале.
   - Куда она могла пойти? - сел я в постели.
   Линна мгновенно соскочила с кровати и принялась быстро облачаться. Вздохнув, я последовал ее примеру.
   - По-моему, она плакала ночью. Когда я проснулась, ее уже не было.
   - Пошли на поиски, что ли, - сказал я вслух, поскольку Линна молча ожидала моих приказаний и не собиралась действовать самостоятельно.
   Настроившись на многочасовое плутание по городу, мы были изрядно удивлены, увидев вернувшуюся Сэйто за одним из столов в зале.
   - Ты где была? - грубо спросила Линна.
   - Простите, я... не хотела...
   - Быстро отвечай, где была! - повторила мечница. - Если ты задумала что-то против господина, то тебе не жить. Может, ты решила продаться кому-то из местных, а? Как только тебе доверили казну Семьи?
   - ЧТО?! Как тебе в голову... Что? Я никогда... ты с ума сошла?! Причем здесь казна? Хиири... - умоляюще глянула на меня Сэйто.
   - Не будем делать поспешных выводов. Сэйто рассказывай все по порядку.
   - Это все из-за вас, - с затаенной злостью неожиданно переключилась Сэйто. - Для вас ничего необычного не случилось, а я... Я хочу, чтобы Хиири был только моим. Мне больно видеть кого-то рядом с ним.
   Линна посмотрела на девочку, как на последнюю идиотку.
   - Да, я просто ревнивая дура! И я не смогла слушать, как вы этим занимаетесь за стенкой, - Сэйто быстро вытерла выступившие слезы. - Как дура ходила по городу, пока не поняла, что мне некуда идти. Мне стало страшно. Разве это свобода? Я могу быть только с Хиири, у меня просто нет выбора.
   - Хорошо, что ты признаешь свою дурость. Из-за тебя господину пришлось поволноваться. Твои действия идут во вред Семье согласно любым возможным кодексам и правилам. Понимаешь ли ты это дура-Сэйто?
   - Понимаю, извините меня, пожалуйста.
   - Я уже сказал ранее. Если что-то не устраивает - выход там. Только будь добра, предупреди о своем уходе. Если ты так хочешь сохранить свою мнимую свободу, я могу пообещать доставить тебя в одну из деревень с парными Клятвами.
   - Нет, я хочу быть с тобой! - Сэйто смутилась под нашими красноречивыми взглядами. - Извините, я иногда сама себя не понимаю.
   - Мне бы тоже сложно было привыкнуть к жизни в Синамидайхо. Правда, что у вас мужчин и женщин почти поровну?
   Сэйто кивнула.
   - Говорят, что в такие места уходят женщины, не желающие становиться слугами и мужчины, у которых не получилось стать Хозяевами, - заметила успокоившаяся Линна.
   - А вариант мужчин, не желающих становиться Хозяевами, не рассматривается? - девушки хмыкнули, и я принялся оправдывать свою версию. - Всего несколько дней в роли главы Семьи, и у меня самого стали появляться такие мысли. Здорово было бы уйти в такую деревню, найти себе девушку для парной Клятвы, вон Сэйто, например. Мне кажется, там заморочек намного меньше. Раз Хозяев и слуг нет, то все равны между собой, получается?
   - Равны? Может, в маленькой деревенской общине и так. Посмотрите на Истелот. Разве люди там равны?
   - Тут ты права, - ответил я на слова Линны.
   - А что с Истелотом? - осторожно поинтересовалась Сэйто. - Родители говорили, что там живут свободные люди - отсюда Исте-лот, земля свободных. Я думала податься туда, но денег не было.
   - Что за каша у тебя в голове? - возмутилась Линна. - Истелот - единственная страна континента, где разрешено рабство. Одного этого достаточно. Это пристанище отпетых бандитов и работорговцев, место, где правит только грубая сила. Наглядная демонстрация того, что будет, если запретить Клятвы.
   - Ну, не стоит так сгущать краски и верить всему, что говорят. Я лично не думаю, что там так ужасно, но и не сказка уж точно. Да и с чего ты взяла, что при запрете Клятвы повторится история Истелота?
   - Вы слишком оптимистично настроены, господин.
   - Возможно. Неплохо бы размяться перед завтраком. Совсем забросил тренировки.
   - Господин, всецело поддерживаю.
  
  
   Глава 6
  
   Переодевшись в остатки своих прежних одежд, я направился на задний двор таверны, где имелась удобная ровная площадка. По пути меня перехватила Линна и, притянув к себе, жарко прошептала на ухо:
   - Спасибо, господин, что не забываете о своей верной слуге. Вы слишком много внимания мне уделили ночью.
   - Разве?
   - Да, вам не следует думать обо мне, просто получайте удовольствие.
   - Кхм, Леди Виллаха бы придумала мне наказание за такое халатное отношение к ней. Она редко приглашала меня в спальню, но я всегда старался не разочаровывать Хозяйку.
   Линна мечтательно улыбнулась.
   - Значит, вы понимаете, о чем я говорю? Непривычно, что кому-то в постели твои чувства важнее собственных. Это... это здорово.
   Мечница потянулась и быстро чмокнула меня в щеку, как-то по-дурацки хихикнула и быстро выбежала на улицу, оставив меня в некотором обалдении от треснувшего шаблона.
   Линна занялась девчонками, особенно сильно гоняя Сэйто, по-видимому, намереваясь через усиленные тренировки выбить из нее всю дурь. Я приступил к короткой немагической разминке, выполняя силовые упражнения: приседания, отжимания и бег на короткие дистанции. И нет - последнее не для того, чтобы успеть слинять с поля боя, а чтобы быстро сблизиться с лучником, например, или с магом. Школа боевых магов Эринеи предполагала близкий контакт с целью, в то время как большая часть других стран чаще использовала одаренных в качестве поддержки на дальней дистанции.
   Спустя полчаса в теле образовалась приятная усталость. И тут пришло пугающее невиданной ранее силой чувство. Первый раз за свою сознательную жизнь мной овладела чудовищная лень. Хотелось все бросить, уйти и еще пару часиков поваляться в постели. Раньше Клятва всегда поддерживала меня в такие моменты, а я даже не замечал. Сильный и выносливый слуга принесет больше пользы Хозяйке - примерно так я думал раньше, тренируясь до изнеможения.
   - Линна, - окликнул я мечницу. - Как ты заставляешь себя тренироваться без Клятвы?
   - Сложный вопрос. Привыкла, наверное. Слишком часто я оказывалась без Хозяина, и научилась со временем не отлынивать от тренировок. В принципе, можно подумать над разными мотивирующими призами, которые я могу вам дать, господин.
   - Это что ты там еще дать собралась? - возмутилась Сэйто, с которой градом катился пот. Третье-летнее утро выдалось на удивление жарким.
   - Кто знает, кто знает, - многозначительно произнесла Линна. Да уж, мечница ведет себя немного странно. Не то, чтобы это плохо, просто я привык к более собранной и спокойной Линне. - Господин, не желаете устроить спарринг? - девушка быстро зашла в таверну, вытащив на свет пару деревянных тренировочных мечей.
   - Где ты отыскала эти штуки?
   - Они называются боккен, делают из тростника. История их появления в "настойке" довольно интересна. Если вкратце, то... Дуэли - частое явление в тавернах. Мертвый клиент не заплатит за выпивку, поэтому в "настойке" обязательное правило - решать свои разногласия с боккенами, а не с настоящим оружием.
   Я взял в руки тростниковую палку с аккуратной круглой гардой. По весу и длине примерно как катана. Сделал несколько взмахов, привыкая к балансу.
   - Готов, - встал я в свою обычную стойку, отклонив боккен далеко вправо.
   Линна остановилась.
   - Господин, я хоть и знаю некоторые приемы борьбы с магами, но они в большинстве своем очень неприятны. А без них, боюсь, у меня мало шансов.
   - Извини, - я неуверенно перехватил боккен двумя руками, скопировав стойку Линны. - Мне непривычно сковывать левую руку.
   - Ничего, не стоит переживать. Это просто дружеский поединок. Я покажу вам разные стандартные приемы, а вы подумаете над тем, как лучше им противостоять.
   Сделав несколько стремительных шагов, Линна взмахнула боккеном, целя в голову. Место, которое новички прикрывают инстинктивно, оставляя другие части тела без защиты. И точно, замах пошел вниз, в район левого бока. Еле удалось извернуться, чтобы отбить меч. Я сделал несколько пробных выпадов, элементарно отбитых воительницей. Следующая сложная связка ударов заставила меня попотеть. Последний укол пришелся бы мне прямо в живот, если бы не рефлексы, направившие немного магической силы в руки, что позволило легко заблокировать боккен. Линна ничем не выразила своего удивления, но я поспешил оправдаться:
   - Извини, случайно вышло. Давай еще раз.
   Длиннополая юбка и широкие рукава сковывали мечницу, но в то же время мне чуть труднее удавалось предсказывать движение ее рук и ног, да и попасть по конечностям становилось сложнее. Азарт боя захватил меня с головой. Не знаю, сдерживалась Линна или сражалась в полную силу, но мне понравилось наше маленькое соперничество. Через некоторое время стало ясно, что я немного превосхожу Линну по скорости и силе, но это со значительным перевесом компенсируется ее опытом схваток и знакомым оружием. Увлекшись, после широкого замаха Линны, я плеснул энергии в ноги и смог дотянуться боккеном до плеча соперницы.
   - Извини, - остановился я. - Не получается без магии.
   - Не стоит извиняться, господин. Мне не нужен равный поединок без магии. Вы уже ночью мне все доказали.
   Что-то неукротимую Несущую смерть сильно задели наши ночные ласки. Никогда не считал себя каким-то героем-любовником, но оказывается для местных толика внимания - уже существенный подарок.
   - Надеюсь, спарринг был вам полезен?
   - Безусловно. Завтра повторим.
   Утренняя трапеза в таверне как всегда не отличалась изысканностью, радуя вместо этого двойными порциями и невысокой ценой. Все это сопровождалось стонами Сэйто:
   - Помираю... - убитым голосом произнесла девочка, не забывая отправлять в рот кусочек помидора. - Это наказание такое, да?
   - Вы должны уметь постоять за себя.
   - Линна, не думаю, что из них быстро получится сделать хороших бойцов. Поэтому сильно не усердствуй. Мицу лучше гоняй по ее основному профилю -- мало ли пригодится в будущем.
   - Слушаюсь, господин, - немного разочарованно ответила мечница.
   - Хиири, можно спросить? Вы вчера говорили про рабство. Разве Клятва не то же самое?
   - Хороший вопрос. Тут надо знать особенности работы Клятвы. Все, что хорошо для Хозяина с привязкой становится хорошим и для тебя, то есть выполнение приказов тебе в радость. Какими бы ужасными они ни были, Клятва оправдает любое действие Хозяина. Ты не будешь мучиться от невозможности выбора, ты просто всегда знаешь, что поступаешь правильно. Рабство наоборот ломает человека, вынуждает его выполнять ненавистную работу. Многие теряют рассудок или становятся безвольным марионетками. У Клятвы также есть недостатки в виде противоречий, подчас смертельных, но это не так важно для сравнения.
   - Ведь часто дают Клятву не по своей воле, под угрозой смерти...
   - Но после привязки ты меняешься и уже почитаешь Клятву за благо, за возможность служить своему Хозяину. Так что это вопрос скорее философский. Конкретно для самого человека Клятва всегда лучше рабства, как мне кажется.
   - Полностью согласна с господином, - кивнула Линна. - У меня тоже есть пара вопросов. Какие у нас планы в дальнейшем?
   - Ну, как я говорил, в Таннигаве мне нельзя дольше недели задерживаться. Если же говорить в общем... Я бы хотел попутешествовать... В Эл-Тагоа, например. Может, поискать какое-нибудь интересное занятие, научиться чему-нибудь.
   - Разве Семья -- неинтересно?
   - М-м-м, пока еще не определился. Возможно, это действительно станет моей Целью?
   - И еще один, более практичный вопрос. Я осознаю, что никакие мои слова не повлияют на ваше отношение ко мне. Просто, чтобы вы знали, Хиири. Я не испытываю к вам ни капли ненависти. Очень хочется, чтобы вы мне доверяли... - Линна сбилась с мысли. - Теперь мой вопрос прозвучит немного бестактно, прошу простить недостойную. Дозволено ли мне узнать, хотя бы примерно, какими финансами обладает наша молодая Семья?
   - О, какое серьезное начало. Я так и не сподобился пересчитать. Полагаю, более тысячи четырехсот златов, - лицо Линны приняло какое-то странное нечитаемое выражение. Мицу восхищенно пискнула. - Эринейских, - добавил я.
   Молчание за столом стало почти осязаемым.
   - Позвольте уточнить, господин Хиири, - спокойным голосом произнесла мечница, помассировав переносицу. - Я изо всех сил практически круглосуточно стараюсь обеспечить защиту вас и ваших слуг. Предлагаю различные варианты заработка, включая торговлю собственным телом. Подумываю и об участии в боях слуг на арене, - с каждым предложением голос Линны звучал тише, становясь похожим на змеиное шипение. - Ломаю себе голову в надежде измыслить дешевый способ получения преданных воительниц для Семьи или по-быстрому повысить боеспособность имеющихся. Отговариваю вас, господин Хиири, от необдуманных трат... В ТО ВРЕМЯ КАК ВЫ СИДИТЕ НА КУЧЕ ЗОЛОТА?
   - Извини. Я не очень хорошо умею распоряжаться таким состоянием. Больше двух золотых раньше не имел за душой. Да и решение относительно тебя принял недавно.
   - И какое же? - успокоившись, полюбопытствовала девушка.
   - Буду считать, что тебе можно доверять, пока не докажешь обратное.
   - Спасибо, господин. Обещаю, что не подведу вас. Я... очень хочу, чтобы с нашей Семьей все было хорошо. Не знаю, как выразить свои мысли. Я просто верю, что господин Хиири сможет построить нечто новое, хорошее и светлое, как в сказках. Хоть я давно в них не верю, с Хиири мне кажется все возможным. Святая праматерь, да я знаю его всего пару дней. Это какая-то магия?
   - Какие-то вы все тут слишком доверчивые. И странные.
   - КТО БЫ ГОВОРИЛ! - прозвучало хором, привлекая внимание других утренних посетителей.
   - Нет, это ненормально. Я вполне себе обычный слуга-маг, со своими заскоками и недостатками. Ни за что не поверю, что таких Хозяев не существует.
   - Мне не встречались ни разу, но думаю, вы правы. Просто не зная хорошо человека, сложно его сразу оценить. К тому же власть развращает. В самых безобидных на вид существах порой скрыта невиданная злоба.
   - Вот! Откуда вы знаете, что со временем и я не, хм-м, развращусь? Если вы хотите меня убедить в моей исключительности -- зря стараетесь. Знавал я отличных парней-слуг у Леди Виллахи, большинство из которых не выжили при нападении.
   - Теперь моя очередь говорить вот! Думаешь, многим слугам удавалось сбежать от эринеек? Раз, два и обчелся.
   - То есть, чтобы уничтожить хозяйский произвол в патриархальных землях, достаточно отправить Хозяев на обучение к эринейским Леди? Забавно. Интересно, если Хозяек воспитать в Эл-Тагоа, они будут добрее к слугам-мужчинам? Как-то сомнительно.
   - Следует учитывать, что мы изначально находимся в невыгодном положении. Общеизвестно, что выживают самые сильные и беспринципные Семьи.
   - Такое ощущение, что мы готовим всемирный заговор, - тихо заметила Мицу.
   - Я тоже думаю, что у нас все получится, - добавила Сэйто. - Хиири, тебе надо верить в себя, тогда мы сможем помочь многим.
   - Ну ладно Сэйто с Мицу, - вздохнул я. - Но ты-то чем думаешь? Или у тебя всегда после секса голову сносит? Что за ребячество? Заговоры, помощь, сказки... светлое построить она хочет. Что бы вы там себе не напридумывали, знайте, как только я сочту, что Семья мне мешает, я тут же уйду. Дам вам по десятку златов, и крутитесь, как хотите. Хоть я и принял правила, в своих мыслях останусь лотом. И это не изменится. Я буду поступать, как сочту нужным, а не во имя каких-то светлых идеалов. Если со стороны кажется, что я им следую, это не значит, что так будет в дальнейшем.
   - А теперь послушайте меня, господин, - приблизилась Линна. - Вы выросли в Семье Леди, практически на самом верху иерархии. Вертелись с себе подобными, с приближенными других Леди, в этой вашей академии соревнования устраивали. Видели ли вы настоящую жизнь? Фермерские Семьи, работающие семь дней в неделю и получающие побои и похлебку из помоев. Работяг в шахтах, которые становятся инвалидами к двадцати. Хозяев, приказывающих похищать зазевавшихся прохожих, пытать их, вызнавая о спрятанных тайниках. Видели ли вы когда-нибудь мать, пошедшую работать в поле, потому что того требует Клятва и приказ Хозяина. И знающую, что больной ребенок нуждается в уходе, и скорее всего не доживет до ее возвращения? Видели ли вы ее глаза? Видели ли вы склад отходов на аукционе слуг? Думаете, эринейки скупают всех мальчиков, которых рожают местные? Если младенец неодаренный, слабый телом, и его никто не купил, то он отправляется на свалку. Сразу же. В некоторых Королевствах пошли еще дальше и не дают пропадать питательному мясу, но мне даже говорить об этом тошно. Хозяева, подобные вам не выдерживают конкуренции: их слуги не пашут двадцать часов в сутки, не несут все заработанное в казну Семьи. Но я все равно верю, что у нас что-то выйдет. Называйте это глупой мечтой, как хотите. Я буду продолжать бороться, несмотря ни на что.
   Повисла напряженная тишина. Сейто потирала глаза и даже Мицу прослезилась.
   - Впечатляющая речь. Серьезно. Только не думай, что меня это убедило, - сказал я недовольным тоном. Недовольным потому, что со многим сказанным был согласен. Просто брать на себя какую-то ответственность, влезать во все это не хотелось совершенно.
   Линна вскочила со скамьи, рухнула на колени и замерла, прижав лоб к полу и вытянув вперед сложенные руки:
   - Прошу простить недостойную, господин, за то, что позволила дать волю эмоциям и говорила грубые вещи.
   - Прощаю, вставай уже. Наказание будешь отбывать ночью.
   - Слушаюсь, господин.
   - Хиири, что за непотребство?! Смотри, если ты сделаешь что-то с Линной... - Сэйто легко разрядила повисшую вокруг гнетущую атмосферу.
   - ...то Сэйто сама придет к тебе ночью, - закончила Мицу вместо подруги, сдерживая смех.
   - А что, возьму и приду! - смущенно подтвердила казначей.
   - Эй, давайте начистоту. Вы с Мицу не вызываете во мне желания, так что ищите себе пару где-то на стороне.
   Девчонки заметно приуныли. Линна взяла слово:
   - Господин, я считаю для Семьи необходимым назначить встречу с Толстым Хаком. Покупка слуг сейчас первоочередная задача.
   - Действуй. Тогда я прогуляюсь до схрона с деньгами. Сэйто, Мицу, подождите в номере.
   - Хорошо, будьте осторожны, господин, - невозмутимо пожелала мечница, однако я смог уловить в ее голосе тень разочарования. Переживает, что я не беру ее с собой, а значит не доверяю? Ну, хотя бы одного отпустила -- и то ладно.
   Серые тучи скрывали солон, не давая светилу издеваться над прохожими. Людей на улицах Таннигавы как всегда немного -- не сравнить с Апресто, столицей Эринеи. Я стал подмечать некоторые детали в облачении и носимых вещах прохожих. Вот грузчицы со специальными ремнями, вот пара охранниц порядка из Семьи Туиджи, пристально пялящаяся на нас подозрительная деваха из Цудошито или другой Семьи схожего амплуа, женщины в простых одеждах с корзинами и разными инструментами из фермерских Семей. Все спешат по своим делам, не желая разочаровывать Хозяев.
   Сделав несколько кругов, я тщательно проверил, чтобы за мной никто не следил. Только после этого забрал из тайника сотню золотых. Да уж, без всякого зазрения совести трачу казну своей бывшей Семьи. Раньше бы скорее отрубил себе руки, чем сделал нечто подобное. Поэтому, собственно, многие слуги знали о деньгах - от своих и не особо скрывалось. Буду считать это личным выходным пособием за хорошую службу.
   Перед таверной меня уже поджидала Линна, сообщившая, что Лорд Хакодатэ готов нас принять сразу. Мицу и Сэйто решили взять с собой, поскольку им полезно будет посмотреть на переговоры. Подавать голос запретили настрого. Не откладывая, мы направились к месту обитания Толстого Хака менее чем в десяти минутах ходьбы. Представший перед нашими глазами комплекс по меркам Уэясу выглядел впечатляюще. Обнесенная каменным забором обширная территория с садом, прудом и многочисленными одноэтажными строениями. Встретившая слуга препроводила нас в просторную комнату, из которой открывался вид на водоем. Другая миловидная девушка моментально принесла поднос с разнообразными безалкогольными напитками, включая любимый местными зеленый чай. Хозяин подошел минут через пять. Толстым Хаком оказался, как ни странно, тучный мужчина лет сорока с жидкой бородкой и редкими длинными волосами, убранными в сложную прическу.
  
   [Линна]
   По таком важному поводу господин наконец-то одел купленное синее кимоно и выглядел в нем превосходно. Увидев, что Хозяин уселся на подушку по-тагойски - скрестив ноги, Сэйто и Мицу тотчас последовали его примеру. Господин Хакодатэ проделал то же самое, проигнорировав ритуальную позу. Пара слуг молча стояли. Поэтому единственной, не нарушившей этикет, оказалась я сама. Привычно изогнувшись, присела слева подле Хозяина. Колени сведены, ступни повернуты друг на друга. Когда-то в этой позе мы с другими ученицами проводили по несколько часов в день. Господин Хиири с куда большим интересом следил за моими движениями, нежели за Хаком. Это и приятно одновременно, и немного раздражает. Лучше бы Хиири был более сосредоточен на деле.
   - Господин Хиири, рад видеть вашу Семью в своем доме, - учтиво поклонился Хозяин поместья.
   - Господин Хакодатэ, благодарю за радушный прием, - Хиири вернул поклон. - Думаю, Линну представлять нет нужды. Она будет помогать мне вести торги, если вы не сочтете это за оскорбление.
   Я коротко склонила голову, обозначая свое присутствие.
   - Ни в коем случае. Несущая смерть получит в этом доме больше уважения, чем многие Хозяева Таннигавы, - пробубнил этот боров. Теперь меня до самой старости будут так называть? - Не могу не поинтересоваться. Вы нашли способ обойти проклятие?
   - Хмм, это была спонтанная покупка. Лишь потом я узнал о слухах, да и выставленная по вашим правилам неустойка меня не устроила. Решил рискнуть.
   - Похвально, - улыбнулся Хак. - Мне сообщили, что вас интересуют воительницы и одаренные?
   - Верно, господин Хакодатэ, - ответила я после взгляда Хиири в мою сторону. - В первую очередь одаренные боевой направленности. Боевые магессы.
   - Довольно редкий товар. Такие слуги нужны и нашей скромной Семье, поэтому цены будут немаленькие. Сможет ли бюджет Семьи Хиири потянуть такие траты? Может, лучше начать с чего-то попроще?
   - Господин Хакодатэ, я, от лица Хозяина, предлагаю сначала посмотреть слуг и услышать конкретные суммы, после чего мы примем решение.
   - Будь по-вашему. Заводи, - махнул толстяк рукой.
   Одна из слуг вышла сквозь раздвижные двери на улицу и спустя мгновение вернулась в комнату вместе с женщиной среднего возраста в темной юкате с изящным волнообразным узором. Шустро у них тут дело поставлено. Недлинные, аккуратно уложенные русые волосы, невыразительное лицо, равнодушный взгляд.
   - А вот и наша "Ледяная дева" Сири. Превосходная боевая магесса. Как можно догадаться по прозвищу, специализируется на холоде и ледяных атаках...
   Пока толстяк расписывал слугу во всей красе, Хиири внимательно рассматривал женщину. Я также не забывала про себя составлять список уточнений, поскольку господин вряд ли когда-либо покупал слуг. Меня саму можно оставить за скобками.
   - Прошу прощения, господин Хакодатэ, - прервал Хозяина Хиири. - Она нам не подходит.
   С большим трудом удалось удержать невозмутимое лицо. О чем он только думает?! Я быстро наклонилась к уху хозяина и тихо сообщила, прикрыв рот ладонью.
   - Господин, вы проявляете неуважение слишком быстрым отказом. Если вас интересует мое мнение, то Сири отлично подойдет Семье.
   Глянула в сторону Хозяина Хака - тот не проявлял видимого неудовольствия. Все-таки он по большей части торговец. Там, где замешана неплохая прибыль, можно и закрыть глаза на неучтивость. Нет, ну каков Хиири?! После переговоров надо будет обязательно сделать ему замечание. И что ему не понравилось в этой волевой женщине? Она также участвовала в набеге Каннагути шесть лет назад и во многих других стычках. Подобный опыт магических сражений просто бесценен. Или ему подавай лишь красоток?
   - Извиняюсь за поспешность. Просто из-за некоторых обстоятельств, - Хиири неопределенно помахал рукой в воздухе, - талантам Сири найдут лучшее применение в другой Семье. Безусловно, такая слуга достойна хорошего Хозяина.
   Что это за обстоятельства, интересно? Во внешности магессы или характеристике, данной Хозяином, нет ничего преступного. Вдруг Хиири сейчас совершает ошибку, и мы отказываемся от ценной слуги? Эх, принеси я Клятву, подобных мыслей не возникло. Да, я бы также думала о благополучии Семьи, но слово Хозяина стояло бы всегда на первом месте.
   - Желание клиента - то, о чем мы заботимся, - вежливо улыбнулся толстяк. - Следующую!
   По сравнению с первой невзрачной магессой, вторая слуга напоминала яркий распустившийся цветок. Больше похожа на эринеек, чем на уэяску. Короткая белоснежная юката с желтыми лилиями, блондинистые волосы длиной с ладонь, голубые грустные глаза, лет восемнадцать на вид.
   - Бесподобная Синкуджи, повелительница земли. Одна из лучших магесс этой стихии в Таннигаве. Прекрасно подходит и для создания защитных сооружений в бою, и для плетения ям ловушек, и многого другого. Остальные стихии также находятся на значительном уровне. По сравнению с Сири не так опытна, но поверьте, эта магесса сможет удивить любого. 19 лет, сложение средне-худощавое, хронических заболеваний не имеет. Идеальное приобретение для вашей Семьи, господин Хиири. Экзотическая внешность не оставит равнодушным ни одного мужчину, а непоседливый характер не даст заскучать. Только ради вас я готов расстаться с ней за сто двадцать златов.
   Хиири снова внимательно рассматривал потенциальную слугу Семьи. Ну не может же он руководствоваться только смазливым личиком? Но какова тогда причина того, что Сири он отклонил сразу, а над Синкуджи раздумывает? Разница между девушками очевидна. Синкуджи сияет словно драгоценный камень. Радует, что в нужных местах девушка уступает мне. Магесса смотрится хрупким цветком, который можно неосторожно растоптать. Ведь мужчинам нравятся такие? Я перевела взор на Хиири, который не сводил глаз с девушки. Что, серьезно? Миленькая внешность -- это все, что тебя интересует? Вот кобель!
   Так, отставить неположенные мысли в сторону. Если Хозяину приглянулась Синкуджи, значит я не имею права возмущаться, только осторожно советовать. Выбор господина священен. Подарит ли он мне еще раз свое внимание, или все его мысли теперь заняты только новенькой магессой? Она очень женственная, в отличии от меня. Но ведь Хозяин обещал мне наказание ночью? Что бы это могло быть? Почему-то кажется, о чем бы я не подумала, Хиири выкинет совершенно противоположное. С него станется превратить ответственную для Семьи миссию в фарс. Наказывали меня по-разному. Болью, унижением, голодом или другими лишениями, однообразной сводящей с ума работой... Например, один из первых Хозяев приказал под Клятвой простоять сутки на месте, не меняя позы. Мир его праху.
   Хиири повернулся ко мне и тихо спросил, также прикрыв рот ладонью:
   - Мы можем как-то сбить цену? Например, временно привязать и задать разные вопросы?
   Значит, все-таки красоток себе собирает?! Если так подумать, то Сэйто с Мицу через пару лет наверняка станут донельзя привлекательными, если их еще и обучить некоторым хитростям. Да и я сама также постоянно получаю знаки внимания от определенной категории людей, которым нравится мой тип. Стоп. Все это совершенно неважно сейчас. Моя задача -- помочь сэкономить деньги Семьи. И я должна приложить все силы.
   - Подобное практикуется, - ответила я негромко. - Только Клятва дается кому-то из слуг, и задавать вопросы, касающиеся предыдущего Хозяина, строго запрещено.
   - Хорошо, на твое усмотрение.
   - Господин Хакодатэ, я, от лица Хозяина, прошу вас временно передать привязку ко мне, дабы мы могли задать Синкуджи некоторые вопросы.
   - Как пожелаете, - безмятежно ответствовал толстяк. Хак встал с подушки и отошел в сторону. - Не буду вам мешать, говорите в присутствии моих слуг свободно.
   Слова Хакодатэ мне показались слегка подозрительными. Не принято это оставлять подобное на слуг. Вдруг мы спросим что-то, подрывающее репутацию Хозяина, а после откажемся от сделки? Слуги не всегда посвящены во все дела Семьи и могут пропустить каверзный вопрос. Что еще больше привлекает внимание -- так это другая слуга, приставившая к шее Синкуджи острый танто. Минус пятнадцать златов как минимум. И это чудовище приглянулось Хиири?
   - Я освобождаю тебя от Клятвы, Синкуджи, - с этими словами Толстый Хак выскочил на улицу, но я успела почувствовать дыхание холода с той стороны. Слуга надавила кинжалом на шею улыбающейся магессы, так что показалась кровь. Синкуджи стала выглядеть более уверенно, и поглядывала в нашу сторону с неким превосходством. Вот оно что.
   Я наклонилась к остроконечному уху Хиири:
   - Господин, предполагаю, что Хозяин смутил ее разум многочисленными приказами -- отсюда заторможенность. Про противоречия вы и сами знаете.
   - Ладно-ладно, Лия, убери уже свою железку. Скажу я эту чертову Клятву. Клянусь служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   - Синкуджи, не позорь Хозяина, - прошипела слуга, которую именовали Лией.
   - Все-все! Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   Я чувствую, как магесса пытается подменять понятия Клятвы. Например, под "нас" можно понимать кого-то другого, кроме напрашивающихся себя и принимающего. В таком случае смерть этого кого-то или чего-то освободит тебя от Клятвы. Наивная. В этом противостоянии Хозяин всегда выигрывает. И я не соплячка, чтобы повестись на эти детские уловки.
   - Я принимаю твою Клятву.
   Магический поводок успешно связал нас с Синкуджи.
   - Не двигайся, не используй магию. Разрешаю только говорить - отвечать на вопросы.
   Магесса покорно застыла, и слуга Хака убрала танто от ее горла.
   - Много ли на тебе было активных приказов предыдущего Хозяина в момент снятия Клятвы? - спросила я.
   - Много. Простите, Хозяйка, не могу так сразу сосчитать.
   - Какие первые приказы дал тебе предыдущий Хозяин, не относящиеся к финансам или другим делам Семьи?
   - Не нападать на Хозяина. Не использовать магию против Хозяина. Не бить Хозяина. Не ругаться на Хозяина. Не плевать на Хозяина. Не кидаться собранной слюной или иными жидкостями в Хозяина. Не толкать Хозяина. Не ставить подножки Хозяину. Не...
   Отлично. Минус тридцать золотых, как минимум.
   - Достаточно. Какова причина... - я задумалась, подбирая слова.
   - Линна, дай я спрошу.
   - Будьте осторожны с вопросами, господин. Синкуджи, это господин Хиири. Отвечай на его вопросы, как если бы спрашивала тебя я. Понятно?
   - Да, Хозяйка.
   - М-м, Синкуджи, каким образом ты обходишь Клятву?
   - Клятву невозможно обойти, господин Хиири. Это известно даже детям.
   - Ого! Ты не считаешь, что только что ответила непочтительно?
   - Нет.
   - Ты считаешь, что нападки на своего предыдущего Хозяина... шли ему на пользу?
   - Да, господин!
   - Интересная позиция.
   Хиири о чем-то задумался и махнул мне рукой. Я уже собиралась сообщить о завершении допроса, как неожиданно сама для себя произнесла:
   - Синкуджи ты когда-нибудь испытывала жгучую, исступляющую ненависть к Хозяевам? Настолько сильную, что она оседала где-то вне сознания?
   - Нет, Хозяйка, - удивленно произнесла магесса. - Я только хотела помочь свои Хозяевам, а они в ответ ставили уйму запретов.
   - У нас больше нет вопросов.
   Повторилась обратная процедура перепривязки Синкуджи с подношением клинка к горлу и раздачей приказов от Хозяина Хака. Мужчина даже не успел договорить свой первый приказ, как девушка плюнула тому на кимоно. Хотя бы понимает, что воспользуйся она магией, и рука Лии могла дернуться.
   - Хмм, что ж, я надеюсь, уважаемые гости, вы в полной мере утолили свое любопытство? - немного раздраженно спросил Хакодатэ, вытирая чистым платком плевок с одежды.
   - Мы удовлетворены разговором с Синкуджи, господин Хакодатэ. Я, от лица моего Хозяина, смею утверждать, что цена за эту прекрасную магессу несколько завышена.
   - Строптивый нрав не отменяет того факта, что она лучшая земляная магесса во всей Таннигаве. Я готов пойти на незначительные уступки.
   - В состоянии множественных запретов от Синкуджи будет мало толку. Да и в повседневной жизни проблем с ней не оберешься. Заявляю, от лица моего Хозяина, что мы готовы расстаться с шестью десятками златов...
   Далее пошли торги - спокойные для непосвященных, но очень напряженные для самих договаривающихся. Ни одного злата не отдам этой толстой морде. Хак давил на меня, заставляя почувствовать себя маленькой мышкой перед голодным змеем. Но ради Семьи, ради нашего будущего, я должна приложить все свои умения!
   -...Восемьдесят три, и в придачу вы получите ее любимый вакидзаси.
   - Идет! - ответил вместо меня Хиири.
   Ну вот, можно было дожать еще несколько златов, это было только вопросом времени. Однако таков выбор Хозяина.
   - Лия, переодень Синкуджи и принеси ее вещи. Синкуджи, выполняй приказания Лии. Мы же с дорогими гостями пока изопьем отменного чаю, прямо с западных плантаций Эл-Тагоа.
   Некоторое время Хиири с Хаком перебрасывались малозначащими фразами про сорта чая и прочее. Вскоре привели Синкуджи. На этот раз на ней была дешевая юката однотонного зеленого цвета.
   - Господин, позвольте мне страховать при передаче? - учтиво спросила я.
   Хиири кивнул и снова проводил меня любопытным взглядом, пока я поднималась с подушки. Да, ноги у меня немного затекли, но показывать подобное - верх неприличия на важных для Семьи переговорах. Так что не дождешься, Хиири. Я медленно обнажила "сето" - короткий меч из пары дайсе и приставила к уже виднеющемуся порезу на горле магессы. Синкуджи сидела неподвижно, скованная приказами своего Хозяина.
   - Только дай мне повод, - проникновенно прошептала я.
   Толстый Хак снова предусмотрительно отошел к выходу из комнаты.
   - Я освобождаю тебя от Клятвы.
   Синкуджи слегка обмякла, расслабляя затекшие мышцы.
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас, - покорно проворковала магесса.
   - Я принимаю твою Клятву, - откликнулся господин.
   Некоторое время я держала клинок возле шеи девушки, но Хиири не спешил давать какие-либо указания.
   - Господин?
   - Можешь убрать меч.
   В другой ситуации я бы возмутилась, но не при чужом Хозяине и его слугах рядом. Присела чуть в стороне от магессы, положив обнаженный сето себе на колени. Пусть только рыпнется.
   Каким-то чувством я ощутила поднимающуюся волну холодной магии.
   - Ты что... - договорить я не успела. Хиири словно метеор пронесся мимо меня к опешившей Синкуджи, сграбастал девушку и бросился из комнаты. Наверняка усилил себя магией, я так быстро не могу двигаться. Разбежавшись по веранде, Хозяин слитным движением отправил магессу в воздух. Продолжительный полет для девушки закончился прямиком в декоративном пруду, вызвав тучу брызг. Хиири повернулся к удивленному Хаку.
   - Прошу прощения за погром. В нашей Семье свои методы воспитания. Если требуется, я оплачу неудобства.
   - Ну что вы! За такое зрелище не грех и самому заплатить. Шутка, конечно. Как воспитывать своих слуг, вы вольны выбирать сами, господин Хиири. Готовы ли вы продолжить смотр?
   - Да. Сэйто, Мицу, присмотрите за Синкуджи.
   - Слушаюсь, Хозяин, - ответствовала воровка.
   Хиири с Хаком вернулись в комнату и продолжили переговоры. Следующей магессой оказалась высокая худощавая женщина с вытянутым лицом, специализирующаяся на воде. Хозяин некоторое время поддерживал беседу, но я почти сразу заметила, что она ему не интересна. Опять это неприятное чувство кольнуло. Ладно, у других Хозяев куда как более неприятные заскоки, чем сбор исключительно миловидных слуг. У мужчин это в крови, так что остается только смириться.
   Больше одаренных на продажу у Толстого Хака не оказалось. Мы переключились на воительниц. Кого тут только не было! И местные мастерицы нагинаты [рукоять 1,2-1,5м с длинным изогнутым клинком, аналог глефы], и тагойские сабельщицы, лучницы, мечницы с двуручниками из северных Королевств. Одну за другой, Хиири отклонял предложенных слуг, руководствуясь только ему одному понятными соображениями. Даже не давал толком опросить.
   И вот привели тивианку, владеющую редким стилем боя с двух рук. Начальная цена вполне сносная, девушка умело продемонстрировала несколько пируэтов с клинками. Молодая, и на лицо приятная. К тому же сейчас тивианка находилась в "самом соку". При прыжках и иных трюках ее огромные шары заманчиво покачивались в такт движению. Да еще и юкату ей подобрали явно на пару размеров меньше. Всегда по-женски завидовала тивианкам. Благодаря своим расовым особенностям они самые выносливые новы - как в бою, так и в беге на дальних дистанциях. Их даже иногда используют вместо срочных курьеров. Мужчины-тивианцы, отъевшись, выглядели, как культуристы, хотя на самом деле все это были специальные отложения, которые они использовали в бою, становясь поистине неутомимыми. У женщин же вес откладывался в иные места, в результате чего за какую-то неделю их бюст из состояния плоской доски может достигнуть размеров спелых арбузов. Про ягодицы также не стоит забывать. Все это вкупе с тонким станом вызывает у мужчин вполне закономерную реакцию.
   - Господин Хакодатэ, эта слуга нам также не подходит, - с явным сожалением в голосе проговорил Хиири.
   Я ушам своим не поверила. Вся стройная теория об отборе Хозяином слуг рухнула в одну секунду. Видно же, что ему понравилась тивианка. Да даже мне сложно взгляд оторвать! Ничего не понимаю.
   - Очень жаль, господин Хиири. Боюсь, в данный момент мне больше нечего вам предложить.
   - Вы и так сделали очень много для нашей Семьи. В качестве благодарности прошу вас принять от меня шестьдесят златов [~ 90 уэясских златов]. Надеюсь, с эринейскими монетами проблем не возникнет?
   - Нет-нет, мы принимаем деньги практически любой чеканки. Желаете ли вы отметить удачное приобретение? В моих закромах есть саке на любой вкус, - вежливо сказал Хакодатэ.
   - Благодарю за предложение, но вынужден отказаться. Есть еще множество дел, в которых требуется мое участие.
   Церемония прощания растянулась еще минут на десять. Толстый Хак был доволен, а значит мы сильно продешевили с покупкой Синкуджи. Ох, и намаемся мы с ней.
  
  
   Глава 7
  
   Только выйдя за территорию поместья Хакодатэ, я обратила внимание, что одежда и волосы Сэйто с Мицу были немного мокрыми. Синкуджи же беззаботно шагала впереди.
   - Вы тоже за компанию искупаться решили? - поддел Хиири.
   - Эта ненормальная сразу брызгаться начала. И не хотела вылезать, - возмутилась Сэйто.
   - Хозяин, вы справитесь с ней! - простодушно высказалась Мицу.
   - Конечно, справитесь! - откликнулась блондинка, изменив курс в сторону Хозяина. Я положила ладонь на рукоять катаны, готовая в любой момент оголить клинок.
   Хиири не проявил и тени беспокойства - будто уверен в слуге на сто процентов. Синкуджи повисла на господине, прижавшись своим телом.
   - Хозяин, вы хорошо управляетесь со слугами?
   - А то!
   - Почему же вы медлите с приказами? - полюбопытствовала магесса.
   - У меня иные методы воспитания.
   - О-о, суровые наказания? Наверняка у вас богатая фантазия, Хозяин.
   - Хозяин сегодня обещал, наконец, заняться Линной, - заметила Мицу ехидно. - Ты и не представляешь, какие у него наказания.
   - Конечно, я приму любую боль, если на то будет воля Хозяина. Господин, а вы сильный, - Синкуджи нахально лапала Хиири, пробуя его мышцы на крепость.
   - Не забывайся, - рыкнула я на новенькую.
   - Дабы защитить себя, Хозяин должен всегда держать себя в форме. Я помогу вам в этом.
   - Я и сам в состоянии тренироваться, - вздохнул Хиири. - Ты можешь поучаствовать в нашей утренней разминке.
   - Но как же? Без хорошей магессы любая тренировка будет неполной. Вы ведь маг, вам нельзя расслабляться, Хозяин.
   - Спасибо, я обязательно сообщу, если захочу устроить спарринг. До тех пор оставь эти свои мысли. Иначе не получишь сладостей. Где здесь лавка была, по-моему.
   - Да-да! - оживилась Сэйто, подхватила Хиири под руку с другой стороны и потянула вперед. - Я хочу мандзю [пирожок из рисовой муки со сладкой начинкой]! Можно?
   Хиири кивнул с отеческой улыбкой. Ну... я думаю наша Семья не сильно обеднеет, если я попрошу Хозяина купить мне тайяки [печенье в форме рыбы со сладкой начинкой]? Лавочница определенно обрадовалась новым клиентам - раз десять поблагодарила за покупку.
   - Линна, помнишь наш разговор в таверне про... у тебя тут крошки, - Хиири осторожно поднес руку и мягко коснулся края рта, стряхивая остатки тайяки. И что во имя святой праматери это сейчас было?! Я впала в некую прострацию, пропустив дальнейшие слова Хозяина мимо ушей.
   - ...Ты слушаешь?
   - Простите недостойную, господин...
   - Помнишь, ты мне с воодушевлением описывала жизнь простого народа. Что-то я не вижу особо много на улице несчастных слуг?
   - Простите, Хозяин, я вспылила в тот раз и немного преувеличила. Вы вряд ли увидите несчастье на лицах слуг, поскольку пожаловаться для них - все равно что предать своего Хозяина. Испортить ему репутацию. Одежда должна быть не рваной и чистой, внешность опрятной, настроение светлым. Как я уже говорила, сложно оценить, как на самом деле обращается Хозяин со своими слугами.
   - Ясно. Синкуджи, тоже хочешь какое-нибудь лакомство? Если пообещаешь не делать этих твоих глупостей, то сразу купим.
   - Глупостей? Разве ваша безопасность - это глупость, Хозяин? Вы готовы к сражению?
   - Нет! Слушай...
   - Отлично, - ухмыльнулась магесса. - Тренировка вам просто необходима. Хозяин должен быть всегда начеку, чтобы отразить нападение. Это ради вашего же блага.
   - Синкуджи, не здесь!
   Воздух завихрился вокруг светловолосой слуги, и земля под ногами начала ходить волнами. Допрыгалась, гадина! Выхватив катану, я скользнула в сторону магессы, но путь мне преградила выросшая прямо из дороги высокая земляная стена. И тут из моей тупой головы напрочь вылетело главное правило борьбы с земляными магами - нельзя стоять на месте. Твердая утоптанная поверхность вдруг начала сыпаться. Слишком поздно я попыталась отпрыгнуть, земля подо мной разверзлась, поглотив с головой. Упав с трехметровой высоты, сделала перекат и уперлась в стенку. Проем надо мной моментально сомкнулся, оставив в кромешной темноте. Подвела Хозяина, вот дура! Остается только откапываться.
   Периодически я чувствовала дрожание земли, означающее, что наверху все еще идет бой. Знала ведь, что с ней возникнут проблемы. Слой почвы над головой плохо поддавался, будто его в течение веков утаптывали ноги паломников. Дайсе было жалко для такой грубой работы, но ничего не поделаешь. Надо скорее прийти на помощь Хозяину. Дышать становится все сложнее... или так просто кажется? Безмолвные стены давят словно многотонный пресс.
   Неожиданно сверху образовался ровный проем, дав лучам солона проникнуть внутрь западни. Глаза, привыкшие к темноте, заслезились. Земля снизу подхватила меня и вытолкнула на поверхность. Быстро оглядев поле боя, я опустила катану. По улице будто пьяная скульпторша прошлась. Причудливые фигуры-столбы вырастали из земли, изгибаясь и соединяясь. Все это соседствовало с глубокими ямами и трещинами. Синкуджи сидела на земле на коленях, в то время как Хиири держал ее за волосы. Левый глаз магессы наливался кровью.
   - Линна, с тобой все в порядке?
   - Да, господин. Только...
   - Что?
   - Я немного испугалась... за вас, - вовремя добавила я. Не хочется перед всеми раскрывать свои слабости.
   - Вы показали отличный уровень, Хозяин. Эта тренировка пойдет вам на пользу.
   - Дура. Если бы ты что-то сделала с Линной, я бы тебя прибил на месте.
   - Нет, я контролировала ситуацию. Не зря ведь я лучший земляной маг в Таннигаве.
   - Хозяин! - послышался обеспокоенный голос Мицу.
   Поставив Синкуджи на ноги, Хиири грубо поволок ее в сторону девочек. Мицу поддерживала сидящую на земле Сэйто. Казначей Семьи негромко плакала, две грязные дорожки слез прочертили полосы на ее лице.
   - Что случилось?!
   - Хиири, я не успела отпрыгнуть. Подо мной начал подниматься этот столб, меня подбросило высоко вверх... неудачно приземлилась. Извините, я такая слабая.
   - Никто и требует от тебя быть сильной. Синкуджи, быстро приведи улицу в порядок, извинись перед жителями. Если будут претензии, отправляй ко мне.
   - Да, Хозяин.
   Столбы начали неспешно всасываться обратно в землю. Хиири подошел к затихшей Сэйто и принялся трогать правую руку.
   - Ай! Больно... ай-ай-ай. Хиири, мне больно, - Сэйто закусила губу.
   - Рука сломана. Вправлять, скорее всего, не потребуется, но все равно надо сходить к целителю. Пока что я тебя силой подпитаю.
   Вот мразь! Уж я бы ее проучила!
   - Господин, позвольте мне заняться воспитанием Синкуджи?
   - Нет, это больше не потребуется.
   - Как вам угодно.
   Минут через десять Синкуджи устранила все повреждения дороги. Вот только несколько лавок зацепило, и возмущенные жители пришли требовать компенсации. Тут же обретались несколько охранниц из Туиджи, вызванные из-за происшедшей схватки. Я постаралась помочь Хозяину уладить инцидент, но все равно пришлось выплатить полтора золотых за разрушения.
   Когда толпа разошлась, мы вернулись к пострадавшей Сэйто. Хиири неожиданно снова схватил Синкуджи за волосы и резко бросил лицом вниз.
   - Что ты должна сказать?
   Хиири поднял голову магессы. Из ее носа струилась кровь, а сама она жадно хватала ртом воздух.
   - П-простите меня...
   - Скажи. Я самый дрянной маг земли в Таннигаве.
   - Я самый дрянной маг земли в Таннигаве, - покорно повторила магесса.
   - Я освобождаю тебя от Клятвы, - холодным голосом произнес господин. - Убирайся с глаз моих. Все же я ошибся в тебе. Жаль.
   Постояв несколько секунд, словно не веря своему счастью, Синкуджи рванула прочь, быстро скрывшись от нашего взора.
   - Господин, мы могли бы продать ее, - заметила я.
   Хиири только покачал головой. У Хозяина свои мысли, и очевидно не мне, простой слуге, понять их.
   - Линна, знаешь, где здесь целитель?
   - Конечно, господин. Следуйте за мной, проведу кратчайшим путем.
  
   [Хиири]
   Настроение было, мягко говоря, паршивым. И из-за Сэйто, и из-за не оправдавшей надежды Синкуджи. Я ведь на самом деле думал, что она сможет влиться в Семью. Вот только почему - трудный вопрос. Причем я начал замечать такие вещи недавно, после освобождения от Леди Виллахи. С Линной было сложнее всех - поначалу по ее лицу было невозможно что-то понять. Но Сэйто и Мицу почти сразу не вызывали у меня никаких опасений. Я надеялся, что Синкуджи со временем избавится от своих привычек, но то, что она натворила, прощать просто так не собираюсь. Жаль, чертовски жаль шесть десятков златов и потраченное время!
   - Ну вот, и совсем не больно было, правда? - добродушно спросила местная целительница, накладывая шину на руку девочке.
   Сэйто вымученно улыбнулась в ответ на эти слова.
   - Повезло, что Хозяин привел тебя ко мне. Некоторые не хотят тратить на слуг и десяток сребреников. Глупые Хозяева, не понимают, что здоровый работник принесет больше пользы. Вот у тебя хороший Хозяин, заботится о тебе.
   - Да, Хиири хороший. Иногда даже слишком.
   - Хех, а мой Хозяин совсем свою старуху забросил. Только посылаю ему деньги раз в три месяца, а от самого ни привета, ни ответа. По молодухам бегает наверняка, шельмец старый. Привязка то еще работает - жив Хозяин мой.
   - Действительно ли жив?
   На мгновение женщина сбилась с ритма, но быстро взяла себя в руки.
   - Конечно жив! Мне ли не знать.
   Врет бабка. Лот она, а не слуга. Можно даже провести магический ритуал, чтобы подтвердить отсутствие привязки... да и фиг бы с ней. Спустя полчаса правую руку Сэйто надежно зафиксировали. Нагло выпросив пятидесятипроцентную скидку, мы покинули целительницу и пошли в таверну. Из-за всех этих треволнений так нормально и не пообедали.
   В "настойке" нам быстро подали мисо-суп и рис с рыбой и грибами. Мицу все пыталась покормить Сэйто, но девочка упрямо тренировалась есть левой рукой. С этими их палочками -- нелегкое занятие.
   - Господин, дозволено ли недостойной узнать, по какому критерию вы выбирали слуг?
   - Сам не знаю. Просто из всех мне только Синкуджи показалась более-менее приемлемым вариантом для нашей Семьи.
   - Если это приемлемый, то насколько ужасны остальные? Признаться, я была уверена, что вы купите тивианку.
   - Я тоже, - поддакнула Сэйто.
   - Я вообще в шоке была, - Мицу.
   - Отвяньте. Хозяин имеет право на свои причуды. Кстати, подумали насчет Клятвы?
   - Я думаю, как у сборщиков - это идеальный вариант, - сообщила воровка.
   - Не пойдет.
   - А-а, мне что-то ничего не придумалось, - смущенно поведала Сэйто.
   - Может "Клянусь не предавать тебя"? - предложила Линна.
   - Не то. Надо что-то нейтральное. Я вот раздумываю над "Клянусь не сообщать о Клятве".
   - Но это же никаким боком ни к вам, ни к Семье не относится...
   - Пожалуй. В общем, ищите другие варианты. Чем вечером займемся?
   Девчонки подвисли все как одна. Думал, уж Сэйто что-то предложит, но и она как-то не горела энтузиазмом.
   - Мицу, ты не хочешь мне ничего сказать?
   - Простите, Хозяин. Если вы отпустите меня, я заработаю денег.
   - Мне не нравится использовать твои таланты таким образом. Особенно когда мы сами не бедствуем. К тому же что-то мне подсказывает, что Цудошито и прочим пока лучше не переходить дорогу.
   - Я... я найду какой-нибудь способ принести пользу Семье, Хозяин.
   - Не сомневаюсь. Я про другое. Сколько ты еще собираешься ходить в одолженном кимоно и этих дырявых штанах?
   - Ну-у...
   - Повторяю, мы не бедствуем, а значит ты можешь что?
   - Попросить вас купить мне одежду?
   - В точку! Линна тоже можешь себе что-нибудь присмотреть.
   - Господин, меня полностью устраивают мои одежды. Если только вы считаете, что мой наряд не соответствует статусу Семьи.
   - Я сегодня просадил без малого шестьдесят златов. Надо купить хоть что-то полезное.
   Поход по местным торговым рядам мне понравился. Для меня, в отличие от Мицу с Линной товары представлялись некоей экзотикой. Обычаи и нравы Королевств значительно отличались от эринейских. Да даже тагойцы были мне понятнее, хотя общих границ у стран не существовало. По результатам прогулки приобрели для Мицу юкату серебристого цвета. Как она объяснила, это не у воров так принято, просто девочке нравился серый цвет - хорошо подходил к волосам.
   Остаток дня прошел в непринужденной болтовне, старались развлечь приунывшую Сэйто, составляли туманные планы на будущее. Вечером распили на двоих с Линной кувшинчик приятного саке. После наступления темноты, мы стали расходиться по своим комнатам. Мечница, чуть помедлив, прошла вслед за мной. По лицу Линны сложно было понять, какие чувства она испытывала. Страх или предвкушение, смущение или безразличие?
   - Я придумал отличное наказание. Ложись на кровать.
   Мечница первым делом стала разматывать свой пояс.
   - Разве я говорил тебе раздеваться? Ложись и не двигайся, только если я не попрошу. Понятно?
   - Да, господин.
   Любопытно, что она почувствует, если я буду обращаться с ней, как с Леди? В прошлый раз Линна часто перехватывала инициативу и отстраняла меня от дел. Сейчас же мне хочется наверстать упущенное. Интересно, каково это без Клятвы? Ведь именно она позволяет совершенно не обращать внимания на собственные желания. Главное, чтобы Хозяйка была довольна. Буду считать это экспериментом, ну а что подумает Линна неважно. Глядя на покорно лежащую на спине агаши, меня начал охватывать некий азарт.
   И тут, совершенно нежданно на меня напал очередной приступ. Буммм! Доставить ей максимум удовольствия! Со стороны можно подумать, что в такие моменты я становлюсь дерганым и суетливым. Но это бывает только в том случае, если не мешает конечной цели. В этой же ситуации я должен вести себя естественно, дабы не смутить девушку. Статистических данных по Линне мало, будем работать с тем, что есть.
   Снова стали пропадать целые отрезки памяти. Вот я очень медленно последовательно снимаю одежду с Линны. Ничуть не простое дело, даже по сравнению со всеми этими подвязками эринеек. Следующий эпизод: мои руки плавно проходят по ногам полностью обнаженной агаши, начиная от лодыжек и заканчивая внутренней стороной бедер. Мечница дрожит, стараясь не совершать даже мелких движений. Вот я ласкаю ее упругую грудь, покусывая мочку уха. Все это делаю неспешно, раздразнивая аппетит. Далее, я покрываю тело девушки легкими поцелуями, используя язык в некоторых местах. Все это растягивается по времени, Линна тяжело дышит, находясь на пределе. Специально держу ее в таком состоянии. Вот агаши содрогается всем телом, вцепившись в мою руку и нарушая мой же приказ. Дальше начинаем заново: массаж, ласки, поцелуи. Заканчиваю второй раунд лицом у Линны между ног под ее стоны "Господин, не надо... ахх... неправильно...".
   Мне понравилось. Не как под Клятвой: Хозяйка довольна, значит и я доволен. Тут другое, сложно объяснить. Я просто сам получал удовольствие, купаясь в лучах наслаждения агаши. Дальше перешли к более традиционным позам. В некоторые моменты я позволял себе быть грубым, внимательно следя за тем, чтобы не вызвать отвращения у Линны. Иначе это будет настоящая катастрофа для Дела. Опять же, всю ночь это продолжаться не могло - мечница уставала, ощущения приедались. Почувствовав некий критический порог, за которым Линна уже не будет получать удовольствие, я отстранился от девушки.
   - Спи.
   Агаши и так почти дремала, получив этой ночью сверх меры ощущений. Я же завалился рядом, наслаждаясь чувством, которое дарит успешно исполненное Дело. Почему так происходит? Из-за чего активируется? Что такое Дело в действительности? Отчего именно я был выбран? Так и задумывалось или это неудачные последствия, побочный эффект? Сомневаюсь, что когда-нибудь узнаю подробности. Эринейские Семьи хранят свои секреты пуще золота, к тому же возвращаться на родину я точно не собираюсь.
  
   [Линна]
   Открыв глаза, я некоторое время не могла осознать, где нахожусь. Потом пришло понимание - в постели господина. Кровать все еще хранила тепло Хиири, он встал недавно.
   - Меня не готовили к такому Хозяину, - тихо сказала я в пустоту.
   Мысли разбегались в разные стороны, не давая сфокусироваться на чем-то одном. Надо все обдумать, принять решение, как мне ко всему этому относиться, но... не хочется. Ничего не хочется. Лежать вот так под нагретым одеялом и ни о чем не думать.
   Сделав волевое усилие, я заставила себя сосредоточиться и оглядела комнату. На секунду возникло чувство, что я попала в другой мир. В такой, где все Хозяева хорошие, исполняют любые прихоти своих слуг, готовы защищать их даже ценой своей жизни. Бред... Изменилась я сама, а не мир. Как глупо. Все, к чему я стремилась раньше, все эти правила и традиции - все это кажется чем-то далеким и совершенно ненужным. Разум выкидывает непонятные кульбиты, выдавая какие-то фантастические предположения. Может, я уже дала Клятву, а потом мне стерли память каким-то способом? И теперь чувствую то, что мне внушил Хозяин?
   Что-то совсем с головой не в порядке. Надо собраться, иначе для Семьи от меня будет один вред. Ну, хотя бы про Семью не забыла, это радует. Спрыгнув с постели, я быстро оделась и заглянула в комнату слуг. На кровати, по своему обычаю вставать самой последней, смотрела сны милашка Сэйто. Хиири склонился над ее замотанной рукой, осторожно водя ладонями сверху, передавая магические силы и стараясь не разбудить. Картина мне показалось настолько умилительной, что я моргнула несколько раз, чтобы убедиться, что уже не сплю. Тихо задвинув дверь на место, я не стала мешать господину.
   Утро выдалось бодрящим, что слегка помогло упорядочить мысли. Если это можно так назвать. До сих пор я пребывала в растерянности. Вчера жизнь была простой и понятной. Что же мне делать теперь? Я могу взять за основу помыслы и цели господина, сделать их своими. Но Хиири это наверняка не понравится. Чего же я сама хочу?
   Мицу обреталась на тренировочной площадке, старательно бросая раз за разом свой короткий нож в деревянную мишень.
   - Мицу!
   - А?
   - Возьми мои метательные ножи. Думаю, ты найдешь им применение, - я протянула перевязь с тремя изящными хорошо сбалансированными клинками.
   - А как же ты?
   - Тебе нужнее, бери.
   - Спасибо, Линна. Ты не такая уж бесчувственная, - ехидно добавила плутовка.
   - Благодарю за комплимент, - ответила я обиженно. - Попробуй привыкнуть к их форме, но сильно не усердствуй. Позже я покажу тебе упражнение для тренировки кистевых мышц.
   Несколько минут я наблюдала за Мицу. Надо и самой провести разминку, и небольшая усталость тут не оправдание... Но не хотелось ничего делать. Я подошла к таверне и присела на веранду, отложив дайсе в сторону.
  
   [Синкуджи]
   Разговор Несущей смерть и этой мелкой девки, Мицу, слышался очень нечетко. Из-за неподходящего состава почвы звук передавался с большими помехами. Плюс близко я старалась не подходить, и расстояние также искажало беседу. Ну уж дудки, про эту бешеную бабу я наслышана. Единственная, кого Жирдяй продавал без привязки. Даже слугам запретил ее привязывать. Одно это внушало опасения, хотя она и была простой неодаренной. Ну ладно, не совсем простой, но уж земляной магессе точно не ровня.
   Хозяин-маг также не шел у меня из головы. Пускай я не могла серьезно навредить ему под Клятвой, он словно играючи прошел все мои ловушки, пробил толстые земляные стены и оставил фингал на память. Но самое противное, то, что бесило до зубовного скрежета, это его слова про самую дрянную магессу Таннигавы. Про меня множество раз составляли нелестные отзывы, ругали, но никогда я не была так с ними солидарна. Как я могла допустить, чтобы пострадала простая слуга? И ведь сама же ранее уверяла, что все контролирую. Этому Хиири лучше не попадаться на глаза. Впервые я столкнулась с эринейским магом, и пока не знаю, что ему противопоставить. Могу в крайнем случаем закопаться под землю, где меня не достать. Но и я тогда стану практически слепой.
   Разговор прекратился, но непохоже, что слуги вернулись в дом. Пора заканчивать с подслушиванием. Слишком много сил отнимает, и неизвестно когда эта девчонка сунется наружу. Идти на встречу лучше готовой ко всему. Почему же меня отпустили и про какую ошибку он говорил?
   Создавать мажорную земляную лестницу не стала - просто перелезла через хлипкий забор, экономя магию. Несущая сразу же схватила свои лежащие рядом железки, но нападать не спешила. Да и в общем выглядела какой-то потерянной. А, точно! Ее Хозяин должен был наказать. Похоже, сильно по мозгам бьет, мастер своего дела этот Хиири.
   - А, вернулась все-таки, - подметила девка в сером.
   Я сделала несколько шагов обратно. Эти слова мне не понравились. Неужели ловушка? Но как он узнал, что я решусь вернуться, чтобы принести нормальные извинения его слуге?
   - Да ты не переживай, - спохватилась Мицу. - Хозяин простит тебя. Он хороший.
   - Вы его можете хоть святым считать, мне от этого ни жарко, ни холодно.
   - Ладно-ладно, - покорно подняла руки вверх коротко стриженная. - Пойдем с нами чаю выпьем, замерзла, поди, под забором стоять?
   Несколько секунд я размышляла на тему, может ли это быть импровизацией, с целью загнать меня в западню. В здании я сразу лишусь половины своих возможностей. Ради чая можно и рискнуть. Все время после освобождения я сторонилась людей, опасаясь, как бы таннигавкие не разнюхали, что я хожу без привязки. Если узнают, то сразу начнется охота, поэтому возле Хиири может быть безопасно. Надо только договориться на своих условиях. Если честно, очень хотелось поесть нормальной еды и насладиться свежезаваренным чаем, а не воровать с огородов и пить воду из речки. Посмотрела в сторону Несущей. Та так и сидела на веранде с отрешенным видом. Мицу перехватила мой взгляд и завистливо заметила:
   - Слышала бы ты, как она вчера вопила.
   - И ничего я не вопила, не надо врать.
   - Пойдем.
   Мицу требовательно схватила меня за руку и потянула внутрь таверны. Странно, почему она меня не боится? Вон даже Несущая следила за мной постоянно краем глаза.
   - Почему ты так спокойна?
   - Тебя выбрал Хозяин, значит можно верить. Если только тебя не успел поймать кто-то из чужих Хозяев.
   - Меня не так просто поймать.
   Эта мелкая чертовка насильно усадила меня за дальний столик. Народу в это утро было немало. Большая часть наверняка приехала на завтрашнюю ярмарку. Если бы не Хиири, меня вполне могли бы продать завтра на ней какому-нибудь отвратительному свинтусу вроде Жирдяя Хака. Получается, я должна быть благодарна Хиири? Обойдется.
   Вскоре стали разносить еще горячий завтрак, и по залу таверны разнеслись потрясающие ароматы. Подошла Несущая, ни на секунду не снимающая дайсе с пояса.
   - Линна, ну расскажи, что у вас было?! - пристала мелкая с расспросами.
   - Это дело исключительно мое и господина.
   - Жадина.
   - Но... - Несущая подозрительно покосилась в мою сторону. - Я себя как-то странно чувствую. Не удается сосредоточиться. И я постоянно думаю о господине.
   - Кхе-кхе-кхе, - закашлялась Мицу.
   - Прежде чем ты вставишь свой ехидный комментарий, замечу. Я знаю, что такое любовь, но в данном случае это нечто иное. Может, это какая-то магия? Я редко прислуживала без Клятвы, исключительно по своему выбору. Возможно, в этом все дело?
   - Ну-у, раз ты у нас такая опытная, сама разбирайся. Я могу только подтвердить очевидное.
   - И что же для тебя очевидно?
   - Ты в него втюрилась по уши.
   - Если так, то это плохо. Неподобающие чувства к Хозяину отрицательно скажутся на той пользе, которую я приношу Семье. Надо как-то от них избавиться. Сомнительно, чтобы я испытывала к господину Хиири что-то похожее на те чувства к моей наставнице по боевым искусствам. И мой второй Хозяин, он был строгим и частенько распускал руки, но все же был мне небезразличен.
   - Ну-ну-ну... - предвкушающее придвинулась Мицу.
   - Что ну-ну? Эх, нашла у кого просить совета. Ладно, Синкуджи, тебя можно поздравить с возвращением в лоно Семьи?
   - Что?! Я пришла извиниться перед девчонкой вообще-то. Можете ее позвать?
   - Пусть отдыхает. Проснется - сама подойдет.
   - И ваш Хозяин заодно, - тихо буркнула я.
   - Да-да-да, скажи еще цветочки пришла сюда поливать. Видела я, с какой мордой ты вчера липла к Хозяину. Только слюни успевай подтирать.
   - Я должна была убедиться в том, что он может себя защитить! Так на меня Клятва действует!
   - Конечно, ты совсем не думала о нашем молодом красивом Хозяине, о его сильных руках и...
   - Заткнись, пигалица.
   - Мицу, прекрати уже язвить. Может про себя расскажешь?
   - А что я? Хозяин мне нравится, но вот про что-то большее не уверена. Любовь уже очень давно не актуальна. Разве что в редких поселках, вроде того, откуда Мицу родом.
   Я вздохнула:
   - Что за приказы навесил на вас этот вонси? Вы только вдумайтесь, что за чушь вы несете. Для чего вы разыгрываете этот спектакль?
   - О-хо-хо, я думала, что это очевидно, раз он так легко тебя отпустил. Мы без Клятв вообще-то. Мы лоты.
   - Э-э, что?
   - Это крайне уязвимое положение для Семьи, - посетовала Несущая. - Нам нужно придумать текст Клятвы. Господин - бывший слуга из Эринеи и сам помешан на свободе. Он даже не согласен на Клятву сборщиков. Если ты что-нибудь придумаешь, сообщи сразу.
   Я оглядела серьезные лица девушек. Похоже, они верят в то, что говорят.
   - По правде, я думала над договором с вашим Хозяином, - осторожно произнесла я. - Он платит мне деньги как наемнице и представляется моим Хозяином. Что-то вроде этого.
   Тут в помещение вошел вонси и сразу направился к нашему столику. Я подобралась, готовая в любой момент использовать "землю". Само собой, если строение рухнет, то мне тоже не поздоровится, но лучше уж так, чем возвращаться к прежней жизни.
   - Что она тут делает? - холодно произнес Хозяин.
   - Я не к тебе пришла, ушастый.
   - Ну-ну, Хозяин, она всего лишь хочет извиниться, - добавила Мицу.
   - Надеюсь, без Клятвы ты более адекватна?
   - Я и с Клятвой всегда действую правильно. Мой Хозяин должен уметь защитить себя.
   - Господин, позвольте, я принесу свежее блюдо, это уже остыло, - поднялась Несущая.
   - Ничего, я так голоден, что съем все, что угодно!
   - Вам не стоит так утруждать себя, расходовать столько магии на Сэйто.
   - Это мне решать.
   - Да, господин.
   Хиири уселся за стол и принялся со зверским аппетитом уничтожать съестное, не забывая запивать чаем.
   - Ты ведь не фолько изфиниться прифла? - с набитым ртом пробормотал вонси.
   - Я хочу заключить договор в качестве наемницы. Ты платишь деньги, я предоставляю услуги мага.
   - Поразительная наглость.
   - Ты сам освободил меня.
   - Идет. Золотой в неделю устроит?
   - Эринейский.
   - Согласен.
   Мы скрепили соглашение на эринейский манер -- рукопожатием.
   - Что ж, одного года службы вполне достаточно.
   - Что?
   - Не думала же ты, что я так просто забуду про шесть десятков златов? Считай это авансом за свою службу.
   - Каково черта?! Мы так не договаривались.
   - Раз ты у нас теперь лот, то можешь идти на все четыре стороны. Только не удивляйся, если про твой побег быстро прознают.
   Вот мерзавец, не только бесплатно служить заставляет, но еще и шантажирует! Хотя, если подумать с другой стороны, именно ему я обязана своей нынешней свободой.
   - Что ты сделал со своими слугами?
   - Слугами? О чем ты, я же лот? Ну да, мы представляемся Семьей, поскольку это единственный способ выжить в Королевствах.
   - Думаешь, я поверю в этот бред?
   - Ты ведь умеешь проверять привязку?
   - Это требует сил и концентрации.
   - Да не буду я нападать на тебя. И вообще я не обязан тебе что-то доказывать. Можешь катиться куда подальше.
   - Ладно. Я хочу проверить Несущую. С ее разумом точно не все в порядке.
   - Если это требуется, чтобы развеять подозрения, я не возражаю, - произнесла агаши. Как будто от ее мнения здесь что-то зависит.
   Держа Хиири в поле зрения, я сместилась вбок и встала за спиной сидящей мечницы. Теперь немного напитать руки и попытаться нащупать исходящий пучок магии. Минут десять я без всякого результата водила руками вокруг головы Несущей.
   - Ну что?
   - Скоро найду! - огрызнулась я. - Вот уже что-то нащупала...
   Еще через пять минут пришлось констатировать, что передо мной сидит агаши-лот.
   - Линна, тебе хоть понравилось? Я очень старался.
   - Господин, я никогда не чувствовала подобного. Но это все равно неправильно. Вы только один раз, тогда как я... Господин Хиири, могу я высказать пожелание? - слова давались мечнице с трудом.
   - Да?
   - Я хочу наказать вас в ответ.
   - Ого! Кажется я немного понимаю, что ты чувствуешь. Это непривычно. Леди Виллаха крайне редко обращала внимание на своих слуг. И за что же меня будут наказывать?
   - М-м, пока не придумала. Не переживайте, каждый день у меня от ваших выходок душа уходит в пятки. Так что повод найдется.
   - Буду ждать с нетерпением. Синкуджи, долго ты еще будешь ее поглаживать?
   - Не могу поверить в то, что на ней нет привязки, - пробормотала я.
   Как же так? Ничего не понимаю. Но надо признаться, мне нравится находиться среди Семьи Хиири. Видно, что они не чужие друг другу. И сам Хозяин не вызывает омерзения. Опасение -- да.
   Внимание сидящих переключилось на подошедшую русоволосую девушку в лиловом кимоно. Из-под правого рукава одежды виднелась тугая повязка.
   - И она тут? - с опаской спросила слуга.
   Я встала, низко поклонилась и почтительно произнесла:
   - Приношу свои извинения за то, что мои действия вчера стали причиной твоих ранений.
   - Извинения приняты, - повеселела Сэйто. - Я рада, что в Семье появилась сильная магесса, - пострадавшая подошла поближе. - Еще у тебя глаза очень красивые.
   - И волосы такие мягкие на вид. Можно потрогать? - агаши неожиданно подкралась сбоку и принялась теребить прядь моих волос.
   - Эй!
   - Поменьше чем у Линны, но тоже ничего, - проклятая Мицу прильнула сзади, нагло лапая меня за грудь.
   - Вы что творите?! Я... я не по этой части!
   Вонси негромко засмеялся, наблюдая за открывшейся ему картиной. Взгляды посетителей таверны также скрестились на мне. Покраснев, я вырвалась из рук девушек, и, особо не размышляя, спряталась за Хиири. Спустя несколько секунд, поняв, как глупо это выглядит, отпрянула в сторону.
   - Если кто-то из вас подойдет ко мне, я заморожу его на месте!
   - Ладно, не приставайте к Синкуджи, а то она опять сбежит.
   - Простите, господин.
   - Да-да.
  
  
   Глава 8
  
   Агаши подошла к Хиири и присела рядом:
   - Господин, можно обратиться к вам по личному вопросу?
   - Да?
   - ...Только сейчас я почувствовала себя свободной. То есть, если я скажу вам, что хочу уйти, вы просто пожелаете мне удачи...
   - И расстроюсь.
   - Подождите, господин, не перебивайте. Я чувствую себя будто потеряла все ориентиры. Поэтому прошу у вас совета. Вы ведь только недавно освободились. Как вам удается выглядеть уверенным в себе, не отчаиваться?
   - Э-э, не думаю, что у всех это происходит одинаково. Может, дело в том, что я давал Виллахе Клятву по своей воле?
   - Господин, вы дали добровольную Клятву?! - воскликнула Несущая. - Как же смогли перенести смерть своей Хозяйки?
   - Тяжко было, не спорю. Но я смог придумать себе Цель, и продолжить жить.
   - Что за цель, господин?
   - Гхм, не хотелось бы об этом говорить. В общем, я не хочу давать тебе никаких советов на этот счет. Извини.
   - Не стоит, господин. Это я должна извиниться за то, что подняла неприятную вам тему.
   - Напрашиваешься на наказание?
   - Ни в коем случае, - сообщила Линна с улыбкой.
   Некоторое время все молчали. Только Сэйто неуклюже возилась с палочками для еды.
   - Вы тоже пойдете завтра на ярмарку? - спросила я.
   - Ярмарка? Из-за этого сегодня столько народа?
   - Да, господин. Раз в три месяца с окрестных деревень съезжаются из разных Семей. В основном для торговли ремесленными изделиями, продуктами и скотиной. Также будет аукцион слуг. Вряд ли что-то стоящее -- в округе именно Хак славится своим товаром. Однако нам надо использовать любую возможность для усиления Семьи. Особенно учитывая, что в деньгах нет недостатка.
   Ого, значит он действительно из богатеньких. Клад нашел что ли? Или свою бывшую Хозяйку обокрал?
   - Опять за золотом идти, получается?
   - Господин, я... - начала агаши, но ее перебила Сэйто:
   - Хиири, возьми меня с собой!
   - А как же рука?
   - Я могу идти. К тому же я хотела поискать травы в лесу... Мама меня учила заваривать специальный чай... Очень вкусно.
   Что-то царапнуло мой слух. Вонси как-то странно замер на секунду, но спустя мгновение произнес с улыбкой:
   - Хорошо, с удовольствием выпью твоего чаю.
   - Уррааа! Спасибо, Хиири.
   - Линна, пойдем помашем боккенами?
   - Как скажете, господин.
   Несущая с Хиири направились на задний двор, Мицу увязалась за ними. Сэйто осталась доедать завтрак, а я, поразмыслив, пошла догонять остальных.
   - Хиири, что случилось? - поинтересовалась я у вонси.
   - Заметила?
   - Господин? - непонимающе вопросила Несущая.
   - Отойдем в сторону, - помахал рукой вонси и направился к дальнему краю площадки. - Значит так. Я подозреваю, что Сэйто предала нас.
   - Что?! - воскликнула Мицу.
   - Господин, вы уверены?
   - Вероятность примерно девять из десяти. Это полностью моя вина. Полагаю, это случилось в тот момент, когда она убежала из таверны поутру. Почему-то после освобождения я стал подмечать некоторые мелочи... Сэйто плохо умеет врать. Крайне сомнительно, что у нее есть какая-то другая безобидная причина идти со мной, которую она не желает сообщать. Уж точно не за травками она собралась. Скорее всего, Сэйто нацелилась на деньги - вывести на них кого-то со стороны.
   - Господин, что будем делать?
   - Какие есть идеи?
   - Если исходить из того, что Сэйто знает приблизительное местоположение клада, - принялась рассуждать Линна. - То для противника будет логично расположить засаду в том районе. Поскольку мы будем проходить через ворота, то возле них должна находиться связная, которая предупредит основную группу о нашем выходе. Господин, позвольте, мне разведать? Надо узнать, с кем мы имеем дело.
   - Нет, ты слишком приметная. Мицу, вот, возьми денег, купи одежды, немного замаскируйся, убедись, что за тобой не следят. Посмотри, есть кто подозрительный возле ворот. Будет хорошо, если ты узнаешь из чьей она Семьи. Только не рискуй, ясно!
   - Все поняла! Будет исполнено, Хозяин! - обрадовалась серая.
   - Ладно, ведем себя как обычно. Мицу ушла за покупками, если что.
   - Хиири, покажешь, как ты так легко пробиваешь мои стены?
   - Раскрывать секреты Семьи какой-то наемнице? Обойдешься.
   Вот засранец! Ну ничего, я выведаю все твои слабые места сама и на следующей тренировке ты у меня попляшешь!
  
   [Хиири]
   Снова возникла неприятная ситуация из-за моей ошибки. Надо было принять хоть какую-то Клятву, например текст у сборщиков. Нет, уперся, как рогатое парнокопытное, не захотел брать на себя ответственность, теперь вот расхлебывай. Придурок. Никто из девушек мне в лицо, скорее всего, ничего не скажет, но я и сам могу додумать их мысли.
   Сегодня Линна действовала не так агрессивно в спарринге. Либо после бурной ночи не отошла, либо переживала за Сэйто. Девочка наблюдала за нашим противостоянием с неподдельным интересом. Хорошо, что из нее плохая актриса, иначе так бы и не догадались. Я не торопился, ожидая возвращения Мицу. За это время мечница успела мне разъяснить основные виды ударов и блоков. Я даже парочку самостоятельно разучил по ходу тренировки.
   Вернувшаяся Мицу щеголяла в бежевом кимоно и темных широких штанах.
   - Что-то Хиири только на тебя и тратится, - удивилась Сэйто.
   - Юката не подходит для дороги, вот прикупила заранее. Хозяин, нравится?
   - Неплохо.
   Улучив момент, когда остальные отвлеклись, Мицу быстро доложила:
   - Из подозрительных возле ворот я заметила только девку из Семьи Хандоджу. Она не больно-то скрывалась -- делала вид, что кого-то ждет.
   - Что известно про эту Семью?
   - В основном фермерство, также конкурируют с Цудошито, но ничего серьезного. Магесс две-три, воительниц не больше десяти. Приблизительно.
   - Ясно. Ты отлично поработала.
   - Рада стараться!
   Как только Сэйто отлучилась в туалет, мы быстро обрисовали ситуацию остальным, и я изложил свой план.
   - Положение серьезное. Не думаю, что они выведут все свои силы, но в любом случае нам придется несладко. Опять же, я не буду приказывать, только прошу.
   - Я с вами, господин, - просто ответила Линна.
   - Меня можете не спрашивать, - Мицу.
   - Синкуджи?
   - Я уже дала слово. Только вот насчет оплаты не согласна.
   - Если что-то заработаем, то делим поровну.
   - Ладно, уговорил.
   - Отлично. Не знаю, насколько они информированы, но будем надеяться, что появление магессы станет для них сюрпризом.
   - Смертельным, - ухмыльнулась блондинка.
   - Сэйто идет, - шепнула Мицу.
   - Хиири, когда мы пойдем? - с ходу спросила девочка.
   - Да прямо сейчас, только в номер зайду. Не скучайте без нас.
   - Господин, будьте осторожны.
   Переодевшись в более удобную одежду, мы с Сэйто покинули таверну.
  
   [Мицу]
   Синкуджи навесила на обувь Хозяина какую-то магическую метку, так что теперь его можно было легко отследить, когда он ступал по земле. Может, Сэйто и приняла ее извинения, блондинке я все равно не до конца доверяла. Как же так случилось с подругой? Во всем этом виновата только я. Сэйто мало что знает о нашей жизни, поэтому на мне лежала ответственность за ее обучение. В ту ночь мне следовало, спросить куда она направляется, проследить за ней, утешить, в конце концов. Но я посчитала - поплачет и успокоится. И ведь знакомы всего несколько дней, а я уже с уверенностью могу назвать ее своей подругой. Могла ли я так сказать о ком-то из Цудошито? Вряд ли. В моей предыдущей Семье царила строгая иерархия с четко расписанными правилами. Можно сойтись с кем-то своего уровня, но если того требуют дела Семьи, любая слуга просто перешагнет через твой труп. И я была такая же, просто возможностей для подстав в самом низу маловато. Сейчас я очень благодарна Хозяину, но и у Цудошито не испытывала никаких угрызений совести. Клятва - она такая.
   Голубой солон слегка прогрел воздух до вполне комфортных условий. Вот бы и днем прохладно было. Не люблю жару. Мы шли с Линной-старшей и Синкуджи по широкой улице Таннигавы всего в пяти минутах ходьбы позади Хиири и Сэйто. Агаши вышагивала с сосредоточенным лицом, будто ее на эшафот ведут. Синкуджи являла собой яркий контраст: беззаботно прыгала из стороны в сторону, рассматривала витрины лавок и глазела на прохожих. Я осторожно нащупала повязку с метательными ножами, спрятанную за поясом. Страшно. Очень страшно. Но ни за что не брошу Сэйто в беде.
   Осмотрев ворота из-за угла, я убедилась, что слуга Хандоджу ушла. Может, встретилась с тем, кого ждала? Нет, правильнее будет рассчитывать на худшее. Примерно через километр рисовые поля сошли на нет, уступив место величественному лесу. Мы осторожно следовали за Хозяином, пока старшая не заметила:
   - Впереди кто-то есть.
   - Сейчас, - бросила Синкуджи и прикоснулась рукой до дороги. - Семеро, идут за вонси.
   - Вы согласны с тем, что предложил господин? - засомневалась агаши. - По-моему, это слишком опасно.
   - Вот теперь я полностью уверена, что ты без привязки, - усмехнулась Синкуджи. - Не волнуйся, он даже в одиночку их может раскидать, уж я успела оценить его силу.
   - Но если там три-четыре магессы? - продолжила старшая.
   - Хиири успеет продержаться до нашего подхода. Что ты с ним носишься, как курица с яйцом? Он взрослый мальчик, сам справится.
   Мечница раздраженно выдвинула катану пальцем, после чего засунула обратно. Переживает. Про Несущую смерть я сама наслышана. Она нечто вроде символа свободы у слуг: под Клятвой, а поступает по-своему. Хотя детали никому неизвестны, только слухи разные бродят.
   Мы прошли около двух километров по дороге от Таннигавы, прежде чем свернуть в сторону. Еле заметная тропинка вела нас вглубь зарослей. Хозяин перестраховщик. Правильно. Будь у меня такие деньжищи, я бы их берегла больше всего на свете. М-м-м, а какую мне юкату красивую позволил купить Хиири? Пусть для него это небольшие расходы, могла ли я раньше мечтать о подобном? Все, что добывалось у Цудошито, уходило в руки Хозяина и старших. Хорошо, что голодать не приходилось - уж умыкнуть парочку фруктов или овощей среди рыночной толчеи не составляло для меня труда.
   - Впереди бой, - подобралась старшая и резко стартанула по тропе.
   Мы с Синкуджи побежали следом. Не успела я осмотреться на месте, как перед нами выросла тонкая земляная стена, мгновение спустя разлетевшаяся на части от попадания горящего заклинания. Прямо передо мной выдвинулась еще одна земляная плита - небольшая, но толстая. Спасибо Синкуджи. Я выглянула, держа нож наготове. Руки предательски подрагивали. Вот уж чего я был лишена у Цудошито, так это участия в различных межсемейных разборках. Мелочь вроде меня не брали на сходки. Деревья и мутный дым мешали обзору, я увидела только пару неподвижно лежащих тел. Звон клинков исходил откуда-то слева - видимо, там старшая. Впереди сверкали вспышки, сопровождающиеся скрежетом. Словно из ниоткуда возникла незнакомая фигура, стремительно направляющаяся в нашу сторону. Рука сама дернулась, отправив нож в полет. Прикрылась локтем! На секунду противница замедлилась, и этого хватило, чтобы земля разверзлась у нее под ногами. Вот только лес не лучшее место для таких ловушек. Женщина смогла уцепиться за торчащий корень и уже начала подтягиваться, как настоящая земляная волна накрыла ее сверху, погребая заживо. Выскочила еще одна мечница, к которой наперерез помчалась Линна. Столб земли выстрелил под противницей, лишив ее равновесия. Агаши хладнокровно закончила с ней.
   Не сговариваясь, мы бросились вперед. По ходу движения я пересчитала тела врагов. Семь штук. На открывшейся нам небольшой поляне Хиири сражался с последним "противником". Сэйто неуклюже кружила вокруг, изо всех сил стараясь достать его своим танто. Хозяин легко уходил от атак, иногда принимая удары на свой магический щит. Ран на подруге не видно, Хиири же имел несколько царапин и ушибов, но ничего серьезного.
   Завидев нас, Сэйто остановилась и развернула танто острием себе в грудь. Нет, только не это! Хозяин не успевает!
   - Стоооой! - крикнула я так громко, как только могла.
   На мгновение рука подруги дрогнула, и тут подоспел Хиири. Протаранив девочку, Хозяин смог выхватить клинок, а саму ее отбросить в сторону. Послышался глухой стон - Сэйто упала прямо на свою сломанную руку! Мы быстро подбежали к пострадавшей. И тут Хиири склонился над девочкой и со всей силы вдарил кулаком по голове Сэйто. Та дернулась, будто тряпичная кукла. Что он творит?! Я повисла сзади на нем, еле сдерживая рыдания:
   - Хозяин, не надо. Мы сможем ее спасти...
   - Отпусти! Она себе язык откусила. Если хочешь ее спасти, не мешай мне.
   Я тут же отпрянула, упав на землю. Ужасное чувство собственной беспомощности придавило с многотонной силой. Ничего не могу сделать, только надеяться на Хозяина. Прошу Хиири, помоги ей! Вонси склонился над девочкой, схватив рукой за шею. Сэйто все еще находилась в сознании и вяло сопротивлялась. Даже поломанной рукой пыталась дотянуться до Хиири. Совместными усилиями ее обездвижили. После того, как девочка перестала шевелиться, Хозяин убрал руку с ее шеи.
   - Надо перевернуть головой вниз, - распорядилась старшая. - Синкуджи, следи, чтобы она не захлебнулась кровью.
   - Как у тебя с целительством? - спросил Хозяин магессу. Выглядел он очень усталым, по лицу катился пот.
   - Не очень.
   - Тогда я сам.
   - Господин, - с укоризной произнесла старшая.
   - Знаю-знаю. Будет тебе повод для наказания.
   Синкуджи осмотрела рот:
   - Язык не до конца прокушен. Можно попробовать вылечить.
   - Попытаюсь.
   Я осторожно присела рядом, взяла Сэйто за руку и заворожено наблюдала, как Хозяин водит слегка светящимися ладонями над ее лицом, иногда засовывая в рот.
   - Синкуджи, помоги проверить тела, - крикнула издалека старшая, и магесса отошла к ней.
   - Хозяин, извините за это... - начала я.
   - Брось. Я понимаю, что ты чувствовала.
   Спустя несколько минут я заметила, что Хиири прилично шатает. Сменив место, я прислонилась к нему сбоку и позволила опереться на себя.
   - Хозяин, не переусердствуйте. А то Линна будет ругаться.
   - Ты права, - согласился вонси. - Будет неприятно, если вам придется тащить из леса два беспомощных тела.
  
   [Хиири]
   Вскоре подошли девушки. Синкуджи со связкой мечей нападавших.
   - Ничего ценного, кроме оружия не нашли, господин.
   Линна же тащила с собой ворох тряпья. Выбрав меч помассивней, агаши быстро срубила два молодых тонких деревца. Далее мы с интересом наблюдали, как мечница сноровисто мастерит носилки из двух жердей и пары кимоно. В ее действиях чувствовался богатый опыт подобных заварушек. Как только Сэйто перенесли на носилки, я начал раздавать указания:
   - Мицу, идешь впереди, смотришь, есть ли впереди кто подозрительный. Я пойду отдельно. Схожу за целительницой, вы возвращайтесь в таверну, действуйте на свое усмотрение. Любыми способами не дайте Сэйто прийти в сознание. Она может притвориться спящей, будьте внимательны.
   Сообщать им о том, что хочу сначала забрать золото, не стал. Еще обидятся на недоверие. Место, где я спрятал деньги, находится в другой стороне.
   - Я вижу, вас не переубедить, господин. Вы снова остаетесь без защиты. Придется продлить ваше наказание.
   - О, нет! Сжальтесь, милостивая госпожа, - съехидничал я.
   Мицу сдержанно хихикнула, а Линна так и застыла с открытым ртом.
   - Что, первый раз госпожой обозвали?
   - Ну... другие слуги называли, но чтобы Хозяин - ни разу.
   - Ладно, пора идти.
   - Избегайте схваток, господин.
   - Непременно.
   Услужливая Мицу помогла мне подняться с земли. Посидеть бы еще полчасика... но время не ждет. Разминувшись с девушками, я направился к схрону. Мысли нет-нет, да возвращались к тому, что сделали с Сэйто. Каким же мудаком надо быть, чтобы приказывать слуге убить себя, если не будет иного выхода? В голове не укладывается. В Эринее такие приказы не то, что не практикуются, за них даже могут лишить права Хозяйки и саму перевести в разряд слуг. Вот эту мразь мне очень хотелось проучить. Не из-за того, что он сделал это именно с Сэйто, а просто за то, что в принципе решился на подобное. Меня аж слегка трясло от бушующей ненависти, которую я выплескивал, распинывая попадающиеся поганки и трухлявые деревья. Даже самочувствие немного улучшилось благодаря сильным эмоциям.
   Деньги я спрятал в довольно рискованном месте: на границе с джунглями. Пускай, желтизна здесь проявляется еле-еле, это все равно опасно. Альвы - существа непредсказуемые. Кто скажет, что их толкает изредка в самоубийственные походы на новские селения? Кто-то говорит, они мстят за гибель джунглей, например, после пожара. Другие утверждают, что на этот шаг альвов толкает старость и болезнь разума.
   Я решил забрать снова сотню златов. Уж ста пятидесяти должно хватить на ярмарку, к тому же трат уровня Синкуджи не предвидится. В момент прикапывания мешка, я каким-то шестым чувством ощутил чужое присутствие. Ничего не происходило, неизвестное существо никак себя не проявляло. Передумав, я не стал закапывать мешок с деньгами, а взял его с собой, чтобы схоронить в более надежном месте. Постепенно удаляясь от джунглей, ощущение чужого взгляда пропало, и я вздохнул с облегчением. Не уверен, что в таком состоянии смогу убежать от альва.
   Дорога до таннигавской целительницы, той же самой старушки, прошла без приключений. Звонкие монеты тут же исправили нежелание женщины выбираться куда-либо из своего уютного домика. Хорошо хоть сонные зелья имелись в продаже - оказывается, они тут пользуются спросом. На всякий случай мы зашли в таверну с заднего двора. Целительница повозмущалась немного над ужасным состоянием ее пациентки. Хорошо, что про вливание зелья додумалась не задавать вопросов. Мы с девушками отошли в сторону.
   - Вроде нас никто не заметил, - сообщила Мицу. - Ошивалась тут одна при входе, но мы зашли со двора.
   - Господин, простите недостойных. Мы уже обсудили сложившуюся ситуацию и пришли к выводу, что на благо нашей Семьи необходимо принять ответные меры.
   - С этим я согласен...
   - К Хандоджу идем мы трое, - огорошила Линна и добавила, прежде чем я успел возмутиться. - Вы сейчас не в том состоянии, чтобы оказать серьезную помощь. Для нас же будет лучше, если мы не будем отвлекаться на вашу защиту. Я знаю, что бывает после магического истощения: замедленная реакция, головные боли, плохая координация. Господин, в вашем участии нет необходимости, это стандартная практика для Уэясу. Еще раз, простите недостойную.
   - А что Синкуджи?
   - У Хандоджу будет, чем поживиться, - серьезно ответила блондинка.
   - Господин, не стоит думать, что все вокруг так легко могут принять свою свободу. Синкуджи, как и все остальные идут за вами, как за сильным лидером. Ей сложно самой ставить себе цели, проще положиться на решение другого человека. Все-таки всю жизнь прожили в качестве слуг. Не понимаю, как вам удалось шагнуть дальше?
   - Эй, я могу принимать решения! - взвилась магесса.
   - Что планируете делать? - пропустил я их слова мимо ушей.
   - Конечно, надрать этому ублюдку задницу, простите недостойную за выражения. Королевский кодекс Уэясу запрещает Хозяину ставить самоубийственные приказы. Люди Хандоджу похитили члена Семьи, насильно привязали с целью заполучить нашу казну. Согласно традициям и кодексу мы вольны выставить им претензии в любом виде. Откладывать ответный визит до завтра нельзя. Пока не вышли все сроки возвращения воительниц, Хандоджу не догадаются о провале своей миссии, иначе наймут слуг из дружественных Семей или просто наемников. Сейчас они потеряли основу своей боевой мощи - просто идеальный момент для удара. И вы не хуже меня знаете, что из-за состояния Сэйто время на вес золота.
   - Но вас всего трое?
   - Не надо меня недооценивать, - вставила Синкуджи. - С одной-двумя магессами я разберусь. А уж если вам не нужен дом Хандоджу, то еще проще выйдет. Нам ведь просто убить его надо?
   Агаши кивнула:
   - По возможности берем в плен, узнаем о тайниках Семьи.
   Это ведь их личное решение? Не хочется вмешиваться. Немного беспокоит их слаженная совместная координация. Пока что это не идет во вред мне, но будет ли так всегда? Без Клятвы от них всего можно ожидать. Вплоть до кастрации. А что? Не такой уж бессмысленный ход, чтобы оградить Хозяина от принятия решений чем-либо, кроме головы. В Эринее нередки случаи, когда дуэли и даже целые войны Семей устраивали из-за одного слуги. Он мог быть красив внешне, обходительным с дамами, умелым в постели или обладать разными иными достоинствами. У Виллахи, как и у всех Великих Семей, имелись специально обученные слуги для оказания какого-либо влияния через постель с другими Леди. Еще, в случае продажи любого слугу отправляли на специальное обучение, чтобы он мог произвести максимальное впечатление на противоположный пол. Однако в целом их рассуждения звучат логично, поэтому причин отказывать не вижу. Надо только в будущем внимательно следить за острыми предметами вблизи своего паха, хех.
   - Будь, по-вашему. Я присмотрю за Сэйто. Если поймете, что к ним пришло подкрепление, тут же отходите.
   - Конечно, господин. Рисковать зря не будем. Клянусь своей жизнью не вредить тебе, пока смерть не разлучит нас. Так нужно для безопасности, господин. После снимете, если захотите.
   Синкуджи гневно нахмурила брови, но промолчала.
   - Принимаю, - высказал я нехотя.
   - И меня!
   Процедура повторилась с Мицу. После чего обе девушки уставились на Синкуджи.
   - Ч-что?! Не собираюсь я...
   - Не будь дурой, это всего лишь Клятва сборщиков, - перебила агаши.
   - Ладно, - вздохнула магесса. - Клянусь своей жизнью не вредить тебе, пока смерть не разлучит нас.
   Я почувствовал что-то неправильное в этой Клятве. Сложно описать. Будто она какая-то грязная.
   - Э-э, Линна, почему...
   - Я знаю, что вы хотите спросить, со мной она пыталась проделать то же самое. Называется подмена понятий. Например... под "тебе" или "нас" можно понимать совершенно иных людей. Был такой случай, когда одна слуга внушила себе, что солон -- это "смерть", Хозяин же был пьян при привязке. В результате ночью они спали в разных комнатах, и слуга освободилась, поскольку смерть-солон разлучила их. Вам достаточно настаивать на своем варианте и ждать, пока Синкуджи ответит внутренним согласием, тогда магия сработает.
   - Хмм, понятно. Слышал о таком, но только в теории. Я принимаю твою Клятву, - у Синкуджи округлились глаза. - Плевать, что ты там задумала. Главное, теперь ты под защитой.
   - Вонси, тебе говорили, что ты странный?
   - Каждый день, - поддакнула агаши.
   Я просто махнул рукой, выгоняя девушек прочь из номера. Кто-то уверял, что долгое прощание в таких случаях -- плохая примета.
  
   [Линна]
   На сборы не ушло много времени. Солон прошел половину пути по небосводу, но мы не стали дожидаться темноты. Неожиданность сейчас наш главный союзник. Конечно, в том случае, если нам удалось незамеченными пробраться через город. Хандоджу не настолько крупная Семья, чтобы поставить своих слуг на каждом перекрестке, но надо учитывать и то, что они могут подготовиться к встрече.
   Даже не спрашивая, я могу примерно восстановить хронологию событий. Сэйто убегает из таверны, ее примечает кто-то из слуг Хандоджу, узнает об отсутствии привязки, насильно приводит к своему Хозяину. Тот в свою очередь принуждает дать ему Клятву и после расспросов узнает о кладе, которым владеет Хиири. Далее в голову Хозяина приходит дерзкий план внедрить Сэйто обратно в Семью, он приказывает вести себя как раньше, но в нужный момент вывести людей Хандоджу к нашей казне. Приказ о самоубийстве, скорее всего, стандартная практика в этой прогнившей Семье. Все-таки стоит отдать ему должное: не каждый додумается до такого сложного хода. Обычная практика в таких случаях - требовать выкуп за пойманную без привязки слугу. Некоторые идут дальше и ловят даже привязанных слуг, но это означает прямое объявление войны.
   Я начала смутно понимать, по какому критерию господин отбирал слуг у Толстого Хака. Они должны подходить нашей необычной Семье, служить добровольно. Только вот каким образом он смог это определить после пяти минут разглядывания, за гранью моего разумения. Ведь на лбу у Синкуджи не написано: я колючая снаружи, но мягкая внутри, отлично впишусь в вашу Семью. Мы осмотрели больше десятка слуг, но лишь одна, по мнению господина, подошла нам. К сожалению, значительно снижаются возможности для маневра, поскольку мы не можем купить любую слугу и просто привязать к Семье Клятвой. Пока слуг всего четверо, даже на Малую Семью не тянем, и значит Хиири рано звать Лордом. Греет теплая мысль о том, что господин счел меня достойной войти в Семью, пусть и не доверяет до конца. Только время и безукоризненная служба поможет мне в этом вопросе.
   Резиденция Хандоджу сильно проигрывала особняку Хакодатэ. Не тот уровень. Добротный двухэтажный дом без всяких излишеств с небольшой территорией и несколькими пристройками. Однако Хозяин решил выделиться - тренировочные манекены и мишени располагались со стороны улицы, а не на заднем дворе. Возле входной двери лениво прохаживалась слуга с внушительной нагинатой, больше никого не видно.
   - Кроме нее на земле никого не чувствую, - сообщила магесса, приложив руку к почве.
   - Сможешь развалить дом?
   - Мне нужно осмотреть поближе, где расположены несущие балки и стены.
   - Кажется, я понимаю, почему ты не позволила Хозяину идти с нами, - заметила Мицу.
   Верно. Еще одна неозвученная причина состоит в том, чтобы Хиири не видел грядущей бойни. Хандоджу в основном занимаются фермерством, внутри строения есть и совершенно безвредные слуги. Их убийство может быть в тягость господину. На мне лежит множество смертей, поэтому лучше я сама приму это бремя.
   - Хватит болтать. За дело.
   Дозорную удалось устранить без всякого шума. Именно поэтому надо ставить двоих в караул, иначе пропадает весь смысл. Синкуджи осторожно обследовала стены, мы с Мицу прикрывали по сторонам. В здании было тихо. Ловушка? Может, Хандоджу специально пожертвовал слугой, чтобы мы ослабили бдительность?
   - Микуни, ты где? - послышался голос возле входа. - Сказала же, не отходить никуда!
   Нет, пока все идет по плану. Я осторожно подкралась к углу дома, как мне навстречу вышла вторая дозорная с нагинатой.
   - Ты что тут... - не тратя время на разговоры, я бросилась вперед. Первый удар катаной слуга отбила и успела крикнуть во всю мощь своих легких. - Тревога!
   Противница оказалась весьма сноровистой, продержавшись некоторое время. Помогла Мицу, бросив той нож прямо в лицо. Лезвие царапнуло щеку, и в следующее мгновение мой клинок пронзил слуге горло.
   - Начинай! - крикнула я магессе.
   - Мне надо осмотреть другие стены. Дом так просто не рухнет.
   - Ломай эту часть, пусть выбегают наружу.
   Лучше так. Синкуджи сейчас самый сильный боец среди нас, поэтому надо поставить выгодные ей условия. Сражение в помещении без земли ослабит магессу.
   Синкуджи присела на землю, и сразу почувствовалась вибрация. Громкий треск ломающегося дерева, крики слуг Хандоджу, поднимающийся столб пыли. Гонимые страхом за свою жизнь люди высыпали наружу. И вооруженные воительницы, и простые слуги - кто с ножами, кто с кочергой. Хозяин Семьи также выбежал на улицу, окруженный тускло мерцающим магическим барьером. Рядом с ним находилась магесса, которая и поддерживала защиту. Чем-то похоже на магию господина. Синкуджи сосредоточилась на воительницах, устраивая точечные ловушки из ям или каменных кольев. Мицу прикрывала по мере сил магессу. Я же рубила набегающих слуг. Бессмысленные смерти.
   - Стойте! - крикнул Хандоджу, немолодой гладко выбритый мужчина в черном кимоно с широкими наплечными вставками.
   Слуги покорно остановились. Я успела вывести из строя семерых, Синкуджи пятерых - из примерно двух десятков.
   - Я заплачу за свою жизнь и моих слуг вашему Хозяину. Убив меня, вы ничего не получите.
   Интересно, будь на мне полная Клятва, что бы перевесило: желание отомстить вражеской Семье или возможная выгода для Хозяина? Сейчас даже мысли не возникло торговаться с этим ничтожеством. Я переглянулась с Синкуджи, которая поняла меня без слов. Пора действовать, если мы хотим спасти хоть кого-то из слуг. Земля снова задрожала, и под Хозяином Хандоджу начали вылезать множественные столбы и колья. Магесса принялась их ловко рубить своей барьерной силой. Я бросилась вперед, расшвыривая слуг в разные стороны. Синкуджи, молодец! Две громадные земляные волны возникли между Хандоджу и его защитницей и стали расталкивать их в разные стороны. Барьер вокруг мужчины начал тускнеть по мере удаления от магессы. Мой клинок пробил защиту и столкнулся с катаной, вовремя вытащенной Хозяином. Поединок вышел коротким, поскольку мечником он был неумелым. Отпихнув застрявшее тело ногой, я осмотрелась.
   Звуки боя стихли моментом, поскольку привязка слетела со слуг, и никто из них уже не горел желанием участвовать в самоубийственной атаке.
   - Все живые слуги приносят Клятву ей, - махнула я в сторону Синкуджи. - И помогают раненым. Магесса, клянешься мне. Надеюсь, ты понимаешь, что расклад не в твою пользу?
   Специалистка по барьерной магии зыркнула в мою сторону, но перечить не стала и быстро проговорила текст Клятвы. Хорошо. Хозяин будет доволен.
  
  
   Глава 9
  
   [Хиири]
   - На кой черт вы привели их сюда?!
   Линна с Синкуджи застыли, и я поправился:
   - Извините. Вы двое молодцы, без всякого сомнения, - Мицу первым делом направилась к Сэйто, поэтому про нее умолчал. В зале таверны мы бы банально не поместились, и решено было провести совещание на улице. - Просто не представляю, что с ними делать. Да, я освобождаю вас от Клятв.
   - Простите недостойную, господин. Я полагала, что вы захотите усилить нашу Семью.
   - Ладно. В конце концов, продадим завтра на ярмарке.
   Я внимательно прошелся меж испуганных слуг, коих насчитывалось двенадцать человек, включая магессу. Если быть точнее, то восемь человек, две зеленоволосых агаши, одна остроухая вонси и одна бледнокожая сэмуэй. Никто из них не вызвал во мне чувство, схожее с тем, когда я выбирал Синкуджи. Может, эта моя способность сейчас просто не работает? От магессы вообще исходила какая-то опасная аура, так что я запретил ее отвязывать до продажи.
   Что касается имущества, то самым ценным является участок в городе с полуразваленным домом, мебелью и прочим. От одной из слуг узнали о небольшом тайничке для ежедневных нужд. Восемь с половиной уэясских златов. Где Хозяин хранил основную казну, и существовала ли она в принципе, слуги терялись в догадках. Еще и с Туиджи объясняться надо. Радует, что магесса и несколько других выживших слуг были в курсе планов Хозяина и могли под Клятвой легко подтвердить наше право на нападение и отбор имущества.
   - Мне никто из них не нравится.
   - Ишь ты, какой привередливый, - пробормотала Синкуджи.
   - Господин, пойдут слухи о том, что мы одолели Семью Хандоджу. Если мы продадим всех слуг, то станем богатой и лакомой целью в глазах других Хозяев.
   Я еще раз посмотрел на смурные лица девушек, только что потерявших Хозяина.
   - Нет, они не подходят.
   - Как будет угодно господину.
   - Забирайте себе, если так хочется, - буркнул я.
   - В этом нет смысла. Вы маг, поэтому легко сможете привязать и несколько десятков слуг. Господин, наша Семья могла бы сразу перейти в ранг Малой, а вы стали Лордом.
   - Мне кажется, лучше брать качеством, нежели количеством.
   - Я всего лишь объясняю, как это принято в обычных Семьях. Решение в любом случае будет за вами, господин.
   - Тогда подготовьте их к завтрашнему аукциону. Линна, будешь за главную. Синкуджи, поспрашивай насчет покупателей имущества Хандоджу. С ценами не наглейте. Учтите, что нам надо избавиться от них в ближайшее время. Деньги поделим поровну на пятерых. Вопросы, предложения?
   - У Хандоджу остались слуги в деревнях неподалеку. Я могу послать магессу, чтобы она взяла с них Клятву и привела на аукцион. Если они не сбежали, само собой.
   - Ты в этом лучше разбираешься. Если их уже кто-то прибрал к рукам, то сильно возмущаться не стоит.
   - Я поняла, господин. Насчет денег. В кодексе одним из пунктов прописано, что не следует излишне баловать слуг, поскольку...
   - Собственное слово я нарушать не буду, - перебил я.
   - Хмпф, строит из себя тут невесть что... - снова тихо пробормотала Синкуджи.
   - Это и так слишком щедрое предложение для такой неблагодарной слуги, - повернулась агаши к магессе.
   - Если тебе плевать, можешь отказаться от своей доли!
   - Тихо, хватит ссориться. Берите пример с Мицу и Сэйто.
   - Простите, господин.
   - Простите, господин, - передразнила магесса, и Линна снова вперила в нее негодующий взгляд.
   - Полагаю, вам всем надо сделать какое-то поощрение за хорошую службу?
   - Согласно Королевскому кодексу, это так господин. Но обещанных денег более чем достаточно.
   - Ладно, если вас устраивает.
   - Я бы предпочла отказаться от златов, господин. В обмен на одну просьбу.
   - Да?
   - Я бы хотела озвучить ее наедине.
   - Хмм, заинтриговала.
   Мы отошли подальше, чтобы наша беседа не доносилась до слуг.
   - Если Синкуджи правильно обучали, она уже должна уметь подслушивать разговоры на небольшом расстоянии.
   Линна на секунду задумалась:
   - Не то, чтобы я хотела скрыть это. Просто мне неловко говорить такие вещи при посторонних.
   Мечница смутилась. И сейчас, когда она не пыталась удержать свою надменную маску суровой воительницы, стала выглядеть ужасно мило. Даже свой роскошный хвост перебросила через плечо и принялась неуверенно теребить. Неплохая психологическая атака. Я внутренне подобрался.
   - Господин, если вы еще не выбрали себе первую слугу, то... я бы хотела ей стать. Знаю, звучит слишком самоуверенно, но... как решите, господин.
   - Стоп-стоп. Что за первая слуга?
   - В отсутствии Хозяина первая слуга имеет право отдавать приказы другим членам Семьи.
   А-а, заместитель. У Леди Виллахи имелось несколько заместителей. Плюс многочисленные ответственные советники по разным вопросам: финансы и торговля, подбор кадров, обучение слуг, боевое планирование, научное направление и многое другое. Звучит достаточно безобидно, но...
   - В чем подвох?
   - Господин, нет никакого подвоха. Эта должность считается наивысшим достижением для слуги, даже почетнее, чем стать Хозяйкой Младшей Ветви. Я не считаю себя достойной такой чести, но других членов нашей Семьи и подавно.
   - Хорошо, твоя доля пойдет в общую казну Семьи, первая слуга.
   Линна буквально просияла:
   - Я не подведу вас, господин.
   Когда мы возвращались к магессе с остальными слугами, с лица агаши не сходила мечтательная улыбка. Мои подозрения, что Линна недоговаривает, переросли в уверенность.
   - Поздравляю, - буркнула Синкуджи.
   - Может, ты мне объяснишь, что значит первая слуга? И разве ты не в курсе, что подслушивать нехорошо?
   - Вы мне ничего такого не приказывали, - невинно похлопала глазками чертовка. - Первая слуга - она же главная любовница. Ее берут на всякие статусные приемы и прочее. Слово есть подходящее... как же там?
   - Но если она имеет право отдавать приказы в отсутствии Хозяина, не логичнее ли ее оставлять дома за главную?
   - Ну да, - хмыкнула блондинка. - Только вот обычно мужчины выбирают в первых слуг самых красивых и фигуристых, тех, кого не стыдно взять себе в сопровождение. О, вспомнила! Нам говорили, что в свободных селениях, в Истелоте, например, есть такое понятие - "жена". Это как с парной Клятвой, только без Клятвы. Жена как бы одновременно и любовница, и не слуга...
   - Я знаю про этот обычай. Не думал, что в Королевствах есть нечто подобное.
   - Какая еще жена, дуреха?! - занервничала Линна. - Первая слуга должна быть примером для подражания остальным членам Семьи. Иметь кроткий нрав и приятную глазу внешность. В точности выполнять распоряжения Хозяина и являться продолжением его воли. Обучать других слуг и отдавать распоряжения от лица Хозяина в разрешенном порядке. Пункт двадцать два дробь два. Где ты здесь жену углядела?
   - На бумаге может и так, но по факту... - многозначительно произнесла Синкуджи.
   - Спасибо за лекцию. Я еще подумаю над этим. Пойдем в таверну, вам наверняка отдохнуть хочется.
   Линна еще раз недовольно глянула на Синкуджи, та же в ответ только усмехнулась.
   Со свободными номерами в таверне было туго, поэтому слуг отправили обратно в дом Хандоджу. Часть строения осталась нетронутой обрушением, да и пристройки почти невредимы. Мы же с девушками вернулись в "настойку" незадолго до времени ужина. Было занятно наблюдать, с какой скоростью уставшие добытчицы уничтожают запасы еды, будто соревнуясь из-за чего-то. Закономерным итогом для девушек стало переедание, отчего обе ушли отлежаться в номере.
   Меня отыскала слуга из Семьи Туиджи. Надменным тоном сообщила о том, что на завтра назначено заседание по моему делу, и лучше мне его не пропускать. Вернувшись в комнату, обнаружил занимательную картину: Синкуджи и Линна лежали на моей широкой кровати на максимальном друг от друга удалении, то есть на самых краях. В принципе логично, если они не хотят тревожить Сэйто в смежном помещении. Но если с агаши все было и так понятно, то Синкуджи оставляла довольно толстый намек: я не прочь разделить с тобой постель. Хотя, магесса сильно вымотана, и, скорее всего, просто не стала обращать на подобные мелочи внимания.
   - Господин? - Линна очнулась и начала вставать.
   - Лежи, завтра будет нелегкий день.
   - А-а... - мечница скосила глаза на свою соседку.
   - Не беспокойся, я ее выгоню, когда пойду спать.
   Агаши повалилась обратно на подушку, бормоча под нос:
   - ...преподать ей урок... непозволительно... никакого почтения...
   Во второй комнате было также тихо. Сэйто еле слышно сопела, укрытая одеялом чуть ли не с головой. Мицу полулежала на диване, подкидывая в воздухе один из своих ножей.
   - Как она? - спросил я негромко.
   - Действие зелья уже должно было закончиться. Может, лучше разбудить ее, Хозяин?
   - Не надо. Пусть спит.
   - ...Хи... или... - прошептала пострадавшая и открыла глаза.
   - Я тут, - подошел и присел на кровать.
   Выглядела девочка полностью разбитой, что и не удивительно, учитывая произошедшее. На голове, шее и руках расплылись внушительные синяки, множество ссадин, да и перелом наверняка дает о себе знать. На глазах у нее тут же выступили слезы.
   - Плости ме-я... - с трудом выговорила Сэйто с не до конца залеченным языком. Наверное, ей сейчас даже разговаривать больно.
   - Если ты извиняешься за то, что наплевательски отнеслась к своей безопасности и убежала тогда, то я принимаю твои извинения. За все остальное ты не несешь никакой ответственности.
   Девочка зарыдала:
   - Но как фе? Я федь...
   - Ты думала, что раз у нас хорошие отношения, то сможешь перебороть действие Клятвы? Не льсти себе. Никто во всем мире не смог это осуществить. Тот, кто виноват в случившемся, уже понес наказание.
   - Ты фсе говолишь плави-но, но... я фувствую фебя такой дуфой... флабой и ненувной...
   Ну, раз она пасует перед логикой, то тут слова бессильны. Придвинувшись поближе, я осторожно притянул Сэйто к себе, стараясь не беспокоить раны. Девочка доверчиво прильнула, крепко вцепившись здоровой рукой. Кхм, судя по некоторым местам, уже вполне себе девушка.
   - Я боюфь...
   - Побереги язык. Хочешь, чтобы мои старания пошли насмарку?
   - Я боюфь, - упрямо повторила Сэйто. - Не хофю снова... Клянуфь сфоей жифью слуфить тебе, пока смелть не лазлучит нас. Пофалу-та.
   - Принимаю твою Клятву.
   Настроение ее тут же поменялось, неуверенная улыбка осветила заплаканное лицо. Благодарить вслух не стала, помня, что мне, то есть ее Хозяину, не нравится, что она нагружает язык.
   - Открой рот. Посмотрим, как заживает.
   Девочка послушно исполняла все мои команды, даже с какой-то щенячьей радостью.
   - Отдыхай. Завтра будешь помогать Синкуджи или Линне, спросишь у них.
   Сэйто быстро закивала.
   Покинув девушек, я прошел в питейный зал. Народу тьма! Буквально не протолкнуться. Вежливо спросив разрешения, я присел за наполовину пустой столик в углу. Слушать разговоры таннигавских оказалось занимательно, но малополезно. Цены на редис и рис, ткани и оружие, различных слуг. Обсуждали и последние слухи. Тема с уничтожением армии под Хадоем все еще была в ходу. Полагали, что эринейки могут и сюда наведаться. Хозяева говорили про них недовольно, либо сворачивали на похабщину. "И что этим бабам дома не сидится?" "Вот я бы уж эту Леди как следует оприходовал, не то что их безвольные выкормыши. Запомнила меня б надолго." Также высказали пару слов и о кончине Семьи Хандоджу. Мол, не прочь выкупить несколько их бывших слуг из одной деревни.
   Во второй мой приход в номер картина не сильно поменялась, разве что Синкуджи перевернулась на другой бок, придвинувшись ближе к Линне. Я аккуратно прошел в другую комнату, согнал Мицу с дивана и сам устроился на нем. Им двоим места на кровати хватит с запасом. Крепкий сон - именно то, что необходимо при сильном истощении резерва.
  
   Разлепив глаза, первое, что я увидел - короткие пепельные волосы. Мицу удобно устроилась в моих объятиях на диване.
   - Мицу, ты что тут делаешь?
   - А-а, Хозяин? - зевнула девчонка. - Сэйто пихается во сне, уж лучше я с вами. И одеяло постоянно сдергивает на себя.
   - Вот как?
   - Да. А вы только пощупали немного, когда я легла рядом, и все.
   - Было бы что щупать.
   - Хозяин, это обидно слышать.
   - У тебя еще все впереди.
   - Пфф, - надула губы воровка. - Я еще посплю, ладно?
   - Спи-спи.
   Вставать не особо хотелось, поэтому я позволил себе некоторое время понежиться вместе с симпатичной грелкой. Пока нас не разбудил леденящий голос Сэйто:
   - Мицу, это как понимать?!
   - М-м-м, мы с Хозяином жертвуем личным удобством, чтобы не мешать тебе выздоравливать.
   - Удобством она жертвует, видишь ли. Ты уже забыла про наш уговор?!
   - Я ничего не нарушаю.
   - Что за уговор?
   - Хозяин, это личное, - ответила Мицу.
   - Мы договорились...
   - Стой, - прервал я Сэйто. - Это не приказ. Не хочешь рассказывать, не надо.
   - Да, Хозяин. Я бы не хотела говорить об этом.
   Сколько проблем от этой Клятвы. Поди разберись, когда слуга поступает по собственному велению, а когда под действием магии.
   Когда я раздвинул двери, то замер в ступоре, хоть и допускал вчера мысль, что подобным может закончиться. Увидев полуобнаженное переплетение женских тел, меня несколько выбило из равновесия. Если бы это были Мицу с Сэйто, то выглядело бы мило. Открывшейся же вид кроме как развратным нельзя было никак обозвать.
   Мицу хихикнула. Сэйто же раскраснелась и приоткрыла рот в возмущении.
   Никогда не понимал, почему другие так спокойно смотрят на однополые отношения. Конечно, соотношение женщин и мужчин один к семи в Эринее не дает большого выбора, но все же. У меня постоянно возникали различные недоразумения из-за ухаживаний кого-то из других слуг. Всякие двусмысленные намеки. Действительно ли тебя позвали в бани просто помыться или рассчитывая на нечто большее? Иногда я интересовался о подобном напрямую, зачастую оскорбляя спросившего. Некоторые слуги меня недолюбливали.
   Мужеложство всегда вызывало во мне отвращение. Ведь это противоестественно. Однако же нарисовавшаяся картина... не была столь неприятна. Неужели после освобождения я так изменился? Или неоднократно принятые Клятвы повлияли? Надо проверить.
   - Сэйто, Мицу, что вы скажете, если бы в подобном виде оказался я и, скажем, этот Красавчик Дегосавара?
   - Кхи-хи, я бы не отказалась посмотреть, - ответила Мицу медовым голоском.
   Сэйто покраснела еще больше и, запинаясь, произнесла:
   - Было бы... любофытно...
   Да, Клятва не дает ей солгать мне. Я уверен, что без нее Сэйто бы ни за что не призналась. Потом, после освобождения, наверняка еще припомнит мне. Хмм, с Мицу все понятно, а вот Сэйто в этом плане похожа на меня. Интимная близость у противоположного пола не вызывает у нее отвращение. Значит, это нормально? Или нет? А-а-а, по барабану. Нечего всякой дурью себе голову забивать. Хотят -- пусть развлекаются.
   Мне уже приспичило по нужде, и я направился было к выходу из номера, но на полпути остановился. Нет, я просто не имею права пропустить такое зрелище. Хотя... вдруг они действительно нашли ночью общий язык? Любовь -- штука непредсказуемая.
   Я подошел к краю кровати и склонился над ухом Линны.
   - Пора вставать.
   - Уже встаю, господин, - пробормотала мечница и закинула ногу еще дальше на свою соседку. И куда только делась ее позавчерашняя воинственная собранность и готовность подняться по первому зову?
   Синкуджи открыла глаза первая, после чего проснулась и Линна. Несколько секунд они немигающе глядели друг на друга и резко отпрыгнули в разные стороны. Обе встали в боевые стойки, агаши даже успела выхватить меч, прислоненный к стене рядом.
   - Что за шутки?! - взвизгнула магесса. - Ты блудливая... блудница! Я же ясно дала понять, что меня подобное не интересует!
   - Больно надо мне твое тощее тельце. Да ты даже катану поднять не сможешь! Посмотри на свои вялые руки и ноги. Позор, да и только! Если бы я и легла с женщиной, то уж точно не с такой замухрышкой. И вообще, как ты разговариваешь с первой слугой? Знай свое место, магесса!
   - Пефвая флуга? А фто это? - невинно поинтересовалась Сэйто.
   Упс. Я осторожно двинулся к выходу и незаметно вышел из номера.
  
   [Линна]
   - Это значит, что я второй человек в Семье после господина Хиири. И вы должны слушаться моих приказов.
   - Пффф, знаешь, кто такая жена? - добавила несносная Синкуджи.
   - Это женфина, которая дала муфу палную Клятву. Постой, вы что дали длуг длугу палную Клятву? Но ведь Хиили плинял фчела мою Клятву?!
   - Все не так, - упрямо отрицала я.
   - Она стала женой без Клятвы, - усмехнулась магесса.
   - Как это женой? Так нельфя!
   - Слушай, лет через пять, когда мой вид уже не буду радовать господина, сможешь занять мое место. Или даже раньше.
   - Ну, ладно, - немного успокоилась девчонка.
   - Жена и первая слуга -- это разные вещи. Если ты не научишься вести себя, как подобает в высшем свете, то и думать забудь о должности первой. Господину не нужна рядом с собой разряженная кукла. Ты должна разбираться во всех тонкостях взаимоотношений различных Семей, Хозяев и слуг, уметь поддержать разговор на любую тему. Только тогда у тебя появится мизерный шанс.
   - Поняла, - убитым голосом сказала Сэйто.
   - И чтобы я от вас про жену больше не слышала, - серьезно скомандовала я.
   - Я не собираюсь исполнять ни твои прихоти, ни Хиири. И вообще, не подходи ко мне, - грубо ответила Синкуджи и вышла из номера.
   Глубокий вздох. Глупо пытаться управлять нашей Семьей как это обычно принято. Синкуджи -- слишком важный член группы, поэтому надо будет позже постараться наладить отношения. Любые ссоры отрицательно сказываются на эффективности Семьи. Но как же мне тогда раздавать приказы без какой-либо дисциплины? Может, у господина совета спросить?
  
   [Хиири]
   К завтраку девушки спустились с разным настроением. Мицу весело и беззаботно улыбалась, подкалывала других, как обычно. Сэйто выглядела задумчивой. А вот между Линной и Синкуджи словно бы искры проскакивали. Глядя на них, я не смог удержаться от улыбки.
   - Господин, можно вас на пару слов? - спросила агаши, с подозрением глядя на мою довольную физиономию.
   Я оторвался от горьковатого зеленого чая и отошел в сторону вместе с девушкой.
   - Могу я высказаться по личному вопросу?
   Похоже, не так-то просто отбросить привитые годами правила и традиции. Я кивнул.
   - Господин, как вы могли так подло поступить со мной? Вы ведь сказали вчера, что прогоните Синкуджи? Я думала, что лежу с вами в кровати.
   - Э-э, гхм...
   - Скажете, что не хотели будить ее?
   - Да, она так мило спала, что мне стало жаль.
   - М-м-м, не будем тратить время на мои эгоистичные причуды. Господин, как первая слуга, я обеспокоена отсутствием дисциплины в Семье. Боюсь, что не справлюсь с возложенной на меня ответственностью. Никогда не слышала, чтобы Семьей управляли без Клятв.
   - Я тоже не слышал, так что не знаю, чем тут помочь.
   - Вот как.
   На некоторое время повисла неловкая тишина.
   - Ладно, пойдем к остальным. Еда стынет.
   Агаши печально вздохнула и покорно последовала обратно к столу. К слову, за несколько дней за нами успели застолбить один из столиков, немного в стороне. Обычно за ним можно было свободно разговаривать, но сейчас набилось столько народу, что серьезный вопрос уже не поднимешь. Некоторые прямо в зале таверны начали зазывать, расхваливая свой товар. Наша тренировочная площадка сейчас заставлена различными телегами и повозками, тюками и ящиками, да и людей там снует немало. Синкуджи сильно переживала по поводу того, что я решил отменить утреннюю разминку. Самоуверенно пообещала в следующий раз надрать мне задницу. Как только все насытились, я скомандовал вернуться в номер. Здесь мы хотя бы могли обсудить дела в более-менее приватной обстановке (не сказать, чтобы в таверне были особо толстые стены).
   Я осмотрел устроившихся девушек. Сэйто села на кровать, скрестив ноги по-тагойски, Мицу просто примостилась рядом, Синкуджи восседала на диване, закинув ногу за ногу, Линна опустилась на татами передо мной на колени в своей ритуальной позе.
   - Итак. Как бы ни была мне противна эта мысль, но случай с Сэйто показал, что с Клятвой что-то надо делать. Прямо сейчас.
   Магесса напряглась. Специально краем глаза посматривал в ее сторону.
   - Никаких Клятв, - пробурчала Синкуджи.
   - Господин, меня устроит любая Клятва, - смиренно поведала Линна.
   - Да что тут думать, возьмем текст сборщиков и все, - высказалась Мицу.
   Сэйто так и вообще промолчала. Думает, что ее это не касается?
   - Я освобождаю тебя от Клятвы.
   - Хиили! Пофему?! - испугалась девочка.
   - Думайте, ленивые каракатицы. Ради своего же блага хоть немного постарайтесь. Кто-то не так давно утверждал, что хочет изменить текущий порядок?
   Девушки замолкли, задумавшись.
   - Если ты так печешься о нашей свободе, почему бы не внести это в текст? - пренебрежительно произнесла Синкуджи.
   - Хммм. А это вариант! Вряд ли придумаем что-либо лучше. Линна, вот тебе и первое правило нашей Семьи. Э-э-э, членом Семьи Хиири можно считать только тех, кто принес Клятву: "Клянусь быть свободным, пока смерть не разлучит нас". Как вам?
   - Господин, но это же никоим образом не привязывает слугу к Семье! Даже хуже, чем у сборщиков. Я против. Почему исключили "своей жизнью"? Клятва может не справиться с пытками.
   - Хмм, мне кажется, "свобода" как раз и подразумевает, что ты не сдашься под пытками.
   - А если заставят предать Хозяина?
   - Это ведь также своеобразная свобода. Вы должны считать своего Хозяина хорошим кандидатом. А тот, кто тебя пытает, по определению не может быть лучше.
   - Предать других слуг?
   - Трудный вопрос. Я не знаю, как будет себя вести эта Клятва в разных ситуациях. Решайте сейчас. Или вы клянетесь мне, или мы с вами прощаемся.
   - Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас, - четко прозвенел голос Синкуджи.
   - Принимаю. Надо же, я думал, с тобой больше всего проблем возникнет.
   - Не хочу, чтобы вы подумали, будто у меня нет выбора. Я делаю то, что хочу.
   - Сина, ты такая милашка!
   Мицу бросилась к блондинке и повисла на ней, обхватив руками за пояс и зарывшись лицом в области груди.
   - Хватит липнуть ко мне!! Что еще за "Сина" такая?!
   - Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас, - произнесла агаши.
   Оп-па. Что это она задумала?
   - Линна, зачем ты подменяешь понятия?
   - Для меня свобода -- это служить вам, господин.
   - Я не приму такую Клятву. Вот уж от тебя не ожидал сюрпризов.
   - Я считаю, этот текст не подходит Семье, но раз таков ваш выбор. Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю. Не ты ли говорила, что хочешь построить что-то светлое и доброе?
   - Господин, вас в роли Хозяина более чем достаточно.
   - Ну уж нет. Хочешь сказать, я такой уникальный во всех Королевствах? Одного меня недостаточно. Даже эта Клятва не даст вам полную свободу. Вы будете привязаны ко мне, а значит должны охранять меня.
   - Отчасти вы правы, господин. Только не рассматривали ли вы с другой стороны? Скажем, навсегда запереть вас в темнице? Кто-то из нас будет дежурить, приносить еду и воду. Получается, если слуг четверо - месяц дежурства и три месяца свободы.
   - М-да, неприятный вариант. Часто подобное встречается?
   - Я не сталкивалась, но теоретически все может быть.
   С Мицу и Сэйто проблем не возникло. Как только Клятвы были приняты, в номер постучались. Агаши раздвинула створки.
   - Хозяин Хиири, если не ошибаюсь? - с поклоном спросила невысокая женщина в простой юкате.
   - Да.
   - Мы бывшие слуги господина Хандоджу из села Шиногасаки. После потери привязки мы разыскали вас. Согласно кодексу вы теперь наш новый Хозяин.
   - Сколько вас?
   - Девять, господин. Всего было четырнадцать. Трое убежали из Шиногасаки, еще двоих успел отловить один Хозяин. Думаю, он потребует выкуп за них.
   - А вы почему не сбежали?
   - Куда нам бежать, господин? - удивилась женщина. - Про соседние Королевства сплошь ужасы рассказывают. Лучше мы тут счастье попытаем. Не сомневайтесь, мы принесем вам пользу, Хозяин.
   - Я собираюсь продать всех слуг Хандоджу. Но раз вы пришли по своей воле, то дам вам шанс самим выбрать себе Хозяина. Деньги не столь важны.
   - Как вам будет угодно, - склонилась собеседница.
   - Принесете Клятву Линне, первой слуге - указал я в сторону агаши.
   День выдался вполне благоприятным для ярмарки. Легкие облачка усеяли небосвод, периодически спасая от палящего жара солона. Усеявшие Таннигаву повозки, на которые я днем ранее не обратил внимание, превратились в передвижные лавки и лотки со всеми возможными товарами. На улицах стало намного наряднее, ощущение праздника витало в воздухе. Мы с Линной направились к Семье Туиджи, захватив с собой пару свидетелей. Остальные свернули в сторону главного рынка, дабы успеть зарезервировать место. Перед тем, как разделиться, Линна обратилась к магессе:
   - Синкуджи, если ты утаишь от господина хотя бы один сребреник, то можешь прощаться с жизнью. Это ясно?
   - Не угрожай мне, - прошипела блондинка.
   - Линна, ты неправильно ставишь разговор.
   - Господин?
   - Синкуджи, ты можешь забрать все вырученные деньги и идти с ними на все четыре стороны. Обещаю, что не буду освобождать от Клятвы или преследовать. Делай, как сочтешь нужным.
   Агаши недовольно поджала губы, но комментировать не стала. Магесса же одарила меня презрительным взглядом, который было сложно как-то интерпретировать.
   Разговор с власть имущими прошел напряженно, но мы смогли в итоге договориться. Пришлось выплатить пятнадцать золотых за... причиненные неудобства. Какие такие неудобства мы принесли городу, уточнять не стал. Распрощавшись с Хозяином Туиджи, мы также двинулись в сторону рынка. Встретившись с нашими, увидели магессу Хандоджу, которая привела еще пятерых слуг из другой деревни. Поглядев по сторонам, заметил, что наша компания хоть и не самая крупная, но на продажу мы представляем больше всего слуг. Обычно Хозяева расстаются с имуществом в тех случаях, если оно больше не требуется или пришло в негодность. Пытаются надурить покупателя, впарив негодных слуг. В моем же случае сразу понятно: я хочу избавиться ото всех членов ушедшей со сцены Семьи Хандоджу. Учитывая, что и цены мы не задирали, торговля шла бойко. Некоторые покупали по пять человек кряду. Магессу приобрел сам Толстяк Хак за шестьдесят уэясских златов.
   Узнав, что я тоже хочу походить по рынку, Линна тут же скинула привязку на Мицу и встала подле меня, исполняя роль телохранительницы. Я ходил меж прилавков со слугами и пытался прислушаться к себе, нащупать ту тонкую нить, когда включается способность. Было занятно посмотреть на представительниц редких рас. Сэмуэй, тивианки, аллидо. Только кафанэсок ни одной не заметил. Каждая из этих четырех рас по-своему подошла к способу хранения или накопления энергии. Бледнокожие сэмуэй, что могли потреблять чужую силу, а также передавать при необходимости. Фигуристые тивианки, которые хранят запасы в собственном теле. Темнокожие аллидо, питающиеся лучами солона. И экзотичные кафанэски, имеющие роговидные отростки на голове с разными магическими особенностями. На фоне них аксис, вонси и агаши смотрятся блекло. Какая польза от заостренных ушей или зеленого цвета волос?
   Я уже практически обошел все палатки, как одна из слуг привлекла мое внимание. Рассмотрев женщину получше, так и не понял, что же меня зацепило. Внешность самая заурядная: черные короткие волосы, коричневая юката, светлая кожа. Хотя кое-что отличало слугу: крайне усталый, я бы даже сказал, болезненный вид. Левый глаз скрывала повязка, под вторым залег темный круг, будто от недельного недосыпа.
   - Она здорова у вас?
   - Конечно, господин! Не смотрите на внешний вид, ей еще пахать и пахать!
   - Что умеет?
   - Грамоте обучена. Умеет стирать, готовить, убираться по дому, рукодельничать, ходить за продуктами. Можно и на поля отправить или следить за скотиной.
   - Господин, воля ваша... но вы уверены? - шепнула Линна.
   - Не сказал бы. Ладно, поторгуйся пока. Будет наглеть -- не станем брать.
   Я подошел к девушке. На вид лет двадцать-двадцать два. Выражение лица обреченное какое-то. Словно завтра ей предстоит смертная казнь. Может, поэтому я и не смог пройти мимо?
   - Как тебя? - спросил я, пока Линна изо всех сил старалась сбить цену.
   - Алиетого, господин. Или просто Али.
   - Кроме глаза увечья или болезни есть?
   - Нет, господин.
   - Чем нравится заниматься?
   - Простите?
   - Я говорю, что любишь делать в свободное время?
   Девушка подвисла. Как будто ей никогда не приходило в голову заняться чем-либо, кроме выполнения приказов. Что-то все местные слуги одинаково реагируют на мои вполне безобидные вопросы.
   - Твой нынешний Хозяин... - я не стал продолжать, поскольку вовремя вспомнил, что это считается оскорблением.
   - Мой Хозяин хорошо обо мне заботится, есть крыша над головой и еды вдосталь. Мне не на что жаловаться.
   - Что же у тебя вид как на похоронах?
   - Мне жаль, что я не могу больше приносить пользу Хозяину, и он вынужден продавать меня.
   - Почему?
   - Иногда... я плохо служу Хозяину.
   - Подробнее.
   - Ничего особенного, господин.
   Да, вряд ли она скажет под Клятвой то, что принесет вред ее Хозяину.
   - На чем вы остановились? - спросил я агаши.
   - Шесть златов, господин.
   - Как шесть? Семь с половиной! - возмутился торговец.
   - Хорошо, даю тебе пять эринейских златов, отвязывай ее.
   - Благодарю за покупку!
   Приняв Клятву, мы вернулись к основной группе, изрядно поредевшей. Фактически, девчонки успели продать всех слуг.
   - Хиили, всего вылучили сто тридцать шесть златов. Основное - с плодажи магессы, - доложила Сэйто, посматривая на одноглазую девушку подле меня.
   - Вполне неплохо. Где Синкуджи?
   - Ушла показывать покупателю участок с домом.
   - Ладно, что вы уставились на нее? Зовут Алиетого, неодаренная.
   Слуга молча поклонилась. Мицу, внимательно разглядев мое приобретение, выдала:
   - А я поняла, по какому критерию Хозяин отбирает слуг!
   Все с интересом повернулись в сторону серой.
   - Посмотрите на нас: мы и внешне не похожи друг на друга, и характерами. Хозяин собирает разных слуг.
   - Хиили, это правда?
   - Хмм, отрицать не буду, но и подтвердить не берусь. Али, освобождаю тебя от Клятвы. Линна, введешь ее потом в курс дела. Итак, следующим заданием будет -- купить хорошую крытую повозку. Денег не жалейте, чтобы была вместительная и крепкая, с запасной осью, колесом, инструментами. В общем, все, как положено. Можно сразу с тягловой лошадью, если будет предложение. Я пока еще похожу по рынку, слуг посмотрю.
   Алиетого покорно стояла, ожидая своей участи. Ничего не спрашивала, ни возмущения, ни радости -- полное безразличие.
   - Что-то ты какая-то мрачная. Пойдемте для начала сладостей купим, хорошо поработали сегодня.
   Нас отыскала Синкуджи и поведала о том, что дом Хандоджу удалось быстро продать за сто двадцать уэясских златов. Хорошая цена, учитывая причиненный погром. Я рассчитывал на меньшее. Алиетого долго стояла возле прилавка с пышущими жаром пирожками и печеньем. Девушки с большим интересом следили за тем, что же выберет одноглазая.
   - Мне можно?
   - Можно конечно. Твой предыдущий Хозяин не покупал тебе сладостей?
   - Нет. Я не пробовала никогда, не знаю, что выбрать.
   - Нам, пожалуйста, всего по одной штуке, - обратился я к продавщице.
   - Сию секунду.
   Али не выглядела удивленной, будто ей каждый день скупают половину прилавка. Далее настала пора дегустации. Девушка немного нервничала, собирая на себе все внимание.
   - Ну, как тебе тайяки? Вкусно, правда? - подключилась Линна.
   - М-м-м.
   - Лучше попробуй вот это мандзю, - влезла Сэйто.
   - Не слушай их. Нет ничего вкуснее данго под соусом, - Мицу бесцеремонно впихнула в рот Али шарик из запеченного моти [сладкая рисовая лепешка]. - Ну?
   - Мне все нравится, - смущенно ответила слуга, пытаясь переживать пищу.
   - Какие люди! Тоже любишь побаловать своих девочек? - с нами поравнялся Красавчик Дегосавара со свитой из семи нарядно одетых девушек. Улыбка мужчины постепенно сменилась удивлением по мере того, как он разглядывал нашу кучу вкусностей. - Или ты решил запытать их едой?
   - Мы проводим важный эксперимент. Это слишком сложно для понимания, господин Дегосавара.
   - Твое дело, господин Хиири.
   Хозяин окинул слуг пристальным взглядом.
   - Ха! Толстяк даже Синкуджи тебе умудрился продать. Впечатляет. Не возникает с ней проблем?
   - Постоянно, - искренне вздохнул я.
   Магесса нахмурилась, но промолчала, разумно не вмешиваясь в беседу Хозяев.
   - До меня дошли слухи, что эринейские шавки рыщут в округе в поисках возможных выживших слуг из бойни под Хадоем.
   - Вот как? Думаете, в Таннигаве есть такие?
   - Все возможно.
   Вот прохвост. Я ведь не болтал о своем происхождении, только от Сэйто могла произойти утечка. Скорее всего, это просто его догадки: подозрительный маг появляется спустя несколько дней после уничтожения армии одной из Леди. Впрочем, немаловажной подсказкой являются монеты эринейской чеканки, коими я постоянно расплачивался.
   - Что ж, тогда следует предупредить слугу, если встретим. Не отдавать же его в руки эринейских стерв? - высказал я.
   - Совершенно верно. Всего хорошего, наслаждайтесь ярмаркой, - помахал рукой на прощание Дего.
   - И вам приятно провести время.
   Интересно, выжил ли кто-либо кроме меня в том сражении? Времени на розыск слуг не было совершенно. И что стало с другими членами Семьи Виллаха: многочисленными Младшими и Побочными Ветвями, Семьями Нэй-Леди и прочими? Наверняка, сестра - Леди Катсода своего не упустила. Не стоит исключать, что нападение подстроено именно ей, хоть это и не в стиле Хозяйки Катсоды. В общем-то, меня их разборки не касаются, и мстить за Леди Виллаху точно не собираюсь. Я задумчиво грыз кисло-сладкий шарик данго, когда молчание прервал робкий вопрос Алиетого:
   - Хозяин, а что за эс-пере-мент мы проводим?
   - Ну как же? Мы ищем, какие сладости тебе больше нравятся.
   - Тогда почему это сложно понять? - спросила Сэйто.
   - Я не очень понимаю, зачем это нужно, - вставила одноглазая.
   - Во-от. Лень было объясняться с Дего.
   - Хиили плосто хочет узнать какие сладости тебе нлавятся, - казначей принялась объяснять Али.
   - Но зачем?
   Сэйто на несколько секунд впала в ступор.
   - Хмм, да... Али, считай это важным экспелиментом.
   - Слушаюсь.
  
  
   Глава 10
  
   [Алиетого]
   Привычный мир уничтожен без остатка. Я была готова к этому с того самого момента, когда Хозяин заявил, что хочет продать меня. Но ожидаемые перемены все равно перевернули все с ног на голову. Мой бывший Хозяин был... не хороший и не плохой. Обычный, в меру заботливый, в меру строгий. Видела, как относятся к слугам в некоторых Семьях, так что на свою судьбу грех жаловаться.
   Я не так-то много Хозяев знавала за свою жизнь, но господин Хиири показался мне... необычным. Зачем-то сразу освободил от Клятвы. Неужели это такая своеобразная проверка? Какой в этом смысл? Мне некуда идти, да и убежать от магессы или Несущей смерть просто нереально. Он играется со мной, кормит пирожными и печеньем. Намекает, что это последнее, что я вкушу в роли свободного лота? Значит, это правда, что жизнь идет вперед только по наклонной вниз? Для Хозяев наоборот - вверх. Так достигается равновесие в мире. Чтобы кто-то был счастлив, другой должен быть несчастен. Если это исполняется в точности, мой Хозяин должен быть самым счастливым человеком на свете.
   После лавки сладостей все завертелось безумным круговоротом. С молодыми слугами Сэйто, Мицу и Синкуджи мы ходили по рынку и мастерским, выбирали повозку для Хозяина. Девушки не стеснялись примерять на себе разные безделицы: заколки, ленточки, узорные кошели и сумки, одежду и белье. Все подряд. По оброненным фразам выходило, что Сэйто, у которой имелись проблемы с речью, является казначеем Семьи. К деньгам девушка подходила ответственно: можно было смотреть что угодно, но вот покупка только с разрешения Хозяина Хиири.
   - Али, примеришь что-нибудь? - поинтересовалась блондинка - сильная магесса.
   - Но ведь Хозяин не разрешал мне ничего покупать?
   - Он всем новеньким позволяет сменить прикид. Можно даже не спрашивать, да, Сэйто?
   - Ну-у, ладно. Только не доложе половины злата.
   - Отлично! Мне кажется, тебе пойдет черный с белым. Будешь этакой страшной злюкой с повязкой на глазу. Отличная пара для Несущей смерть. На переговорах вы двое сразу придадите необходимую серьезность словам Хиири. А то он у нас еще молодой, неопытный.
   - Если вы так считаете... - пробормотала я.
   Дальше началось настоящее безумие. Меня таскали в примерочные, разные салоны тканей и шитья. Раз двадцать раздевали и одевали, делали замеры. Я просто молча исполняла все, что мне скажут. Голова перестала что-либо соображать. В итоге уже хотели шить юкату на заказ, как в одном из последних салонов магесса с радостным визгом вытащила готовое платье. Черная юката с белым воротом и белым поясом. Красивая.
   - Вот она! Быстрее раздевайся!
   Словно куклу меня в несколько рук нарядили в новую одежду.
   - Ого, - ахнула Сэйто.
   - Я же говорила, - заметила Синкуджи. - Еще бы повязку на глаз сшить особенную. С черепом, например. Да ее даже слуги Цудошито будут обходить стороной!
   - Но семьдесят слеблеников?
   - Не беспокойся. Когда Хиири увидит ее в этом наряде, никаких вопросов не возникнет.
   Меня так и оставили в новой юкате, старую убрали про запас. Надо же, на эти деньги можно было купить не меньше трех хороших обычных нарядов. Я сразу заметила, что люди на улице провожают меня глазами. Хозяева - с любопытством, слуги же - с некоей опаской, и сразу отводили взгляд. Это неприятно. Находиться в центре внимания. Меня теперь будут использовать в роли пугала?
   Хозяин Хиири выглядел расстроенным - больше никто из продаваемых слуг ему не приглянулся. Осмотрел меня с головы до ног:
   - Мрачновато как-то. Вроде подходит, но... тебе самой хоть нравится?
   Он меня спрашивает?
   - М-м-м, как вам будет угодно, Хозяин. Юката очень красивая, только я не уверена, что смогу... изобразить... помочь вам в переговорах.
   - Я сам еще говорить не разучился, спасибо. Что с повозкой?
   - Все, как ты плосил, Хиили. До завтла обещали подоблать более плотную ткань на велх и пеледелать. Конь холоший, импелской полоды.
   Хозяин улыбнулся:
   - Холосый конь - это холосо!
   - Хиили!!! - прокричала казначей.
   - Молчу-молчу. Пойдем перекусим? А то обед уже пропустили. А вечером снова на источники сходим. Есть тут в Таннигаве что еще можно глянуть?
   - Два раза в неделю проходит выступление танцующих лицедеек на открытой сцене. Насчет сегодня не уверена, - уведомила Линна.
   - У Красавчика Дего можно развлечься, - с хитрой мордашкой предложила Мицу.
   - Если кто горит желанием, могу выделить деньги. Само собой, лицам, которым исполнилось... хмм... шестнадцать лет.
   - Согласно кодексу Хозяин должен самостоятельно по мере сил удовлетворять потребности слуг. До тех пор, пока Семья не получит статус Малой, - продекларировала Несущая смерть.
   - Подожди. А если у меня будет девять слуг, я их тоже всех должен... удовлетворить?!
   - Да, согласно кодексу Уэясу.
   - Ты издеваешься? Да сколь бы ты ни был силен в постели, это попросту невозможно.
   - Простите, господин. Я не хотела вводить вас в заблуждение. Вы полностью правы. Я не слышала, чтобы подобное соблюдалось на практике. Хозяева думают в первую очередь о себе, и не исполняют эту часть кодекса.
   Разговор завял, и Несущая смерть с серьезной миной подошла именно ко мне. Неужели я сделала что-то не так?!
   - Алиетого, теперь ты в Семье Хиири, и я должна провести инструктаж. Думаю, тебе известны основные пункты Королевского кодекса, поэтому повторяться не буду. Хотя... я пока сама не так давно в Семье и смогла убедиться, что не все положения выполняются. Как со стороны Хозяина, так и со стороны слуг...
   Что?! Каким это образом? Слуги не исполняют приказы? Или непочтительно отзываются о Хозяине?
   - ...Пока единственное правило Семьи Хиири состоит в отличии текста Клятвы от классического...
   Неужто самоубийственная Клятва? Так и знала, что не может быть все так гладко. А сладости -- это просто откормка перед отправкой на убой.
   - ...Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас. Запомнила?
   - Что?
   Агаши терпеливо повторила фразу. Я судорожно пыталась найти какие-либо нехорошие лазейки, но текст был коротким и однозначным. Пожалуй, мне не хватает мозгов, чтобы понять весь замысел коварного вонси.
   - Кроме Хозяина ты также должна беспрекословно исполнять все мои приказания.
   - Я поняла, первая слуга.
   Линна вздохнула:
   - Ну хоть одна нормальная среди всех.
   Сроков подачи Клятвы не назвали, но, думаю, с этим не стоит медлить. Над значением текста поразмышляю на досуге. Я подошла к Хозяину Хиири, которого со всех сторон чуть ли не облепили другие слуги.
   - Хозяин, клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю. Дальше ты сама по себе. Если что не нравится - говори сразу.
   - Да, Хозяин.
   На обед для себя и, самое удивительное, для слуг Хиири не скупился. Пожалуй, на потраченные на меня деньги я могла бы питаться несколько дней. Похоже, мне попался богатый Хозяин. Хорошо это или плохо? Тогда и не удивляет покупка дорогой юкаты. Как бы с такими тратами через месяц его состояние не испарилось.
   Дальше мы вместе отправились на холм сакуры, где раскинулся известный в округе комплекс горячих источников Семьи Тоширо. Не многие знают, но история Таннигавы как раз и началась с обнаружения горячих вод. Лет пять назад Хозяин водил нас сюда. Но узнав цену на среднюю купальню, долго ругался и оставил часть слуг на улице. В тот день я так и не попала внутрь. У господина Хиири же в деньгах нет недостатка, да и слуг пока мало. Поэтому мне разрешили пройти к бассейну. Наверняка вода тут ужасная, грязная. Будет ли Хозяин пробовать свою покупку?
   Я уже привыкла постоянно находиться в ожидании худшего. Да и можно ли назвать событие плохим, когда за годы к нему привыкаешь и почитаешь за норму? Тут как повезет - с Семьей и Хозяином. Однако ничего постыдного в купальне не наблюдалось. Все пристойно натянули простынки, скрывшие большую часть тела. Господин сделал массаж Несущей смерть, которая к нему так и ластилась. Предлагал мне и магессе Синкуджи, но мы поспешно отказались. Потом уже сам вонси оказался во власти сильных рук Несущей. Изредка глаза сами выходили на рельефные плечи или грудь господина. Никогда не думала, что Хозяева изнуряют себя физическими тренировками. Зрелище завораживало. Младшие слуги: Мицу и Сэйто некоторое время о чем-то шептались в углу купальни, бросая на других оценивающие взгляды.
   - А-а-а! - взвизгнула я от неожиданности. Мелкая слуга с серыми короткими волосами незаметно подкралась сзади и схватила за грудь. Вот зараза! Кое-как я отбилась, побрызгав водой в сторону девчонки. Неужели даже самая младшая участвует в подобных забавах? В какую Семью я попала?!
   Однако же неприличным мыслям не суждено было сбыться. Накупавшись и хорошенько отмывшись, мы покинули купальню и обосновались в одной из отдельных комнат. Довольно быстро принесли саке с закусками. Агаши с Хозяином тут же осушили по плошке.
   - Будет еще кто? Совершеннолетние, само собой.
   - Я не откажусь, - заявила магесса.
   - Али?
   - М-м-м, только чуть-чуть.
   У предыдущих Хозяев мне так и не довелось попробовать спиртное. В тех Семьях существовали четкие приказы: никакого алкоголя, курения и прочего. Слишком затратны подобные вредные привычки для Семьи. Даже когда на совместных работах мне предлагали сидр, приходилось отказываться. Клятва не давала нарушить приказ Хозяина. Немного боязно, но в то же время жутко любопытно.
  
   [Хиири]
   Отдохнули на славу. Хотя никто не подозревал, что одноглазую так развезет с полкувшинчика саке. Алиетого стала очень общительной и эмоционально реагировала на любую фразу.
   - Вы вроде неплохой Хозяин... - заплетающим голосом проговорила слуга. - А когда начнется оргия? Разве мы не за этим сюда пришли?
   - Что такое олгия? - поинтересовалась Сэйто. Я невольно закашлялся. - Что?! Это что-то неплиличное, так ведь?!
   - Не бери в голову. Похоже, пора закругляться.
   - Э-э-э? - разочарованно протянула Алиетого. - Я только во вкус вошла!
   - Так! Ей больше не наливать.
   Всю обратную дорогу до таверны новоприобретенную слугу пришлось тащить на своем плече. Хотя Линна и порывалась постоянно взять на себя ее транспортировку. Мне-то нетрудно - напитал магией тело, и веса почти не чувствуется. В "настойке" Сэйто быстро сняла нам еще один отдельный номер, благо большинство постояльцев уехало сразу по окончании ярмарки. Я свалил бесчувственное тело на кровать, а Синкуджи обещала присмотреть за девушкой.
   Сам же я предвкушал провести приятную ночь со своей первой слугой. А что? Это ведь все на добровольной основе, так что никаких угрызений совести. А уж что думает об этом сама Линна: обязанность для нее это, работа или просто способ расслабиться - не столь важно. Вряд ли я за неделю смогу как-то серьезно повлиять на ее мировоззрение.
   Вернувшись в свой номер, я застал там агаши. Руки ее скрещены, изображая строгость и неприступность, лицо слегка раскраснелось - то ли от выпитого, то ли еще от чего:
   - Ты плохо себя вел! Нарушил уйму положений кодекса. И поэтому будешь наказан сегодня!
   - О! - открыл я рот в изумлении. Признаться, уже и подзабыл об обещании Линны. Что ж, это будет интересно, и я должен понять, наконец, о какой неправильности постоянно твердит мечница.
  
   Утром нас с Линной разбудило бесцеремонное вторжение Синкуджи:
   - Пора на тренировку, Хозяин, - сладким голосом пропела магесса. - Если вы будете и дальше отлынивать, то я буду вынуждена повторить свой прошлый урок.
   - Уже встаю, - зевнул я.
   - Ты слишком непочтительна к господину, - недовольно произнесла агаши.
   - Ты вспомнишь о почтительности, когда твой Хозяин не сможет уклониться от заклинания или подставится под катану.
   - Хмм, - Линна задумалась.
   - Эй-эй, не стоит перенимать ее манию, - забеспокоился я. - Меня вполне устраивает твое отношение.
   Магесса вытащила на задний двор всех слуг, не забыв про страдающую Алиетого. Одноглазая выглядела неважно, что добавляло ей еще больше очков мрачности и "зловещности". Агаши взялась за Сэйто, Мицу и Али, безжалостно гоняя по площадке. Я же с опаской следил за приготовлениями Синкуджи, однако все прошло относительно мирно: магесса не использовала накаченные маной заклинания. Простые ледяные копья, огненные шары и земляные стены. В боевом столкновении я бы попросту уклонялся от них, но здесь приходилось принимать на собственный щит, оберегая близлежащие строения от увечий. А Синкуджи все больше и больше бесилась, поскольку я не испытывал особых проблем с ее земляными уловками.
   - Как ты их так легко ломаешь?! Что это за техника? Признавайся! Никаких отговорок про семейные секреты не принимаются!
   - Ты действительно хочешь знать?
   - Да.
   Краем глаза заметил, как остальные слуги навострили уши.
   - Расскажи, почему ты предпочитаешь стихию земли?
   - Пфф. После прохождения обряда родства определили, что у меня предрасположенность именно к стихии земли. И я стала ее тренировать. Хочешь сказать, что у тебя родство с барьерами?
   - Возможно. На самом деле все гораздо проще. Каждый личный телохранитель Леди обязан владеть барьерной техникой, поскольку она наиболее эффективна для защиты кого-либо. Когда маг долго работает с одним типом магии, то он начинает лучше ее понимать. Тратить меньше энергии, плести более мощные заклинания. Собственно, в этом мы с тобой мало чем отличаемся.
   - И это все?! Хочешь сказать, что можно легко научиться твоим щитам, если долго тренироваться?
   Я пожал плечами:
   - Все зависит от мага. К тому же не каждый выдержит методы обучения в эринейской академии.
   - Хорошо. Как тогда ты так быстро передвигаешься? Прыгаешь на десятки метров?
   - Усиление магией.
   - И? - требовательно уточнила Синкуджи.
   - И все. Долгие тренировки в схожем ключе плюс физические укрепляющие упражнения.
   - Врешь. Есть какой-то секрет.
   Я снова неопределенно пожал плечами. Пусть думает, что хочет.
   - Давай так. Если я смогу победить тебя в честном поединке, ты рассказываешь мне все до конца.
   - Зачем это мне?
   - Поджилки трясутся? Хозяин - трусишка!
   - Синкуджи! Еще слово и я укорочу твой поганый язык! - сорвалась Линна.
   - Можно устроить, если для тебя это так важно. Но только в менее людном месте.
   - Отлично! Идем за город!
   - Я не говорил, что собираюсь именно сейчас заниматься этим.
   - Все-таки трусишь?
   - Отстань. С какого перепугу я должен потакать твоим капризам? - мне уже надоела эта приставучая девчонка. - Я освобождаю тебя от Клятвы.
   Синкуджи сразу же изменилась в лице:
   - Но как же... я больше не могу быть в Семье?
   - Извинись перед господином. Тогда он, возможно, поменяет свое решение, - непреклонным тоном сказала первая слуга.
   - Примите мои извинения. Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас.
   - Принимаю.
   - Хиили, это подло, - заметила Сэйто в тишине. - Угложать изгнанием.
   - Отвянь. Я. Никому. Из. Вас. Ничего. Не. Должен. Если что-то не устраивает, могу добавить ускорения в нужную сторону вот этим сапогом, - приподнял я ногу. Девчонки молчали, и я развернулся в сторону таверны. - Я закажу завтрак на всех.
  
   [Линна]
   Правильно господин преподал урок этой нахальной девке. Думает, раз Хиири однажды проявил заботу, можно из него теперь веревки вить? Несколько ударов плетью быстро поставили бы выскочку на место.
   - Теперь, понимаешь, да? - с презрением обратилась ко мне Синкуджи, когда господин скрылся в проеме здания. - Он ничем не отличается от остальных. Мы для него всего лишь вещи, необычные игрушки. Чем дальше, тем хуже будет!
   - Что-о? Хиили не такой!
   - Если тебя даже Хиири не устраивает, то, боюсь, ты не найдешь никогда покровителя, - язвительно заметила Мицу. В ее голосе чувствовалась такая же обида, что и у Сэйто.
   Алиетого просто молчала, только начиная вникать во все прелести взаимоотношений Семьи Хиири. Я же задумалась:
   - В чем-то ты права, Синкуджи. Но я, кажется, начинаю понимать слова господина. Одного его недостаточно. Именно поэтому Хиири выбрал такую Клятву, чтобы мы могли противиться его приказам. Чтобы мы могли указывать Хозяину на ошибки, советовали и наставляли на правильный путь. Понимаешь? От тебя не требуется быть безвольной слугой, только ты сама можешь сделать такой выбор.
   Магесса застыла.
   - Я... подумаю над твоими словами.
   - Думай, - кивнула я. - Но если ты еще по какой-то своей глупой прихоти потревожишь господина, то я исполню свое обещание. Не забывай об этом.
   Холода в моем голосе было достаточно, чтобы белобрысая магесса невольно сглотнула. Язык ее когда-нибудь доведет до беды.
   Вместе с остальными слугами мы вернулись в общий зал. Девочки выглядели немного расстроенными. Моя же злость моментально испарилась, когда я увидела еле заметную мечтательную улыбку на губах Хиири. Воспоминания о прошедшей ночи смыли все неприятные эмоции от инцидента. Уж я вчера постаралась, чтобы он почувствовал себя на моем месте. Хиири, как и я, не привык оставаться на вторых ролях. Был забавно наблюдать за его беспомощным состоянием, это даже возбуждало.
   - Хозяин, думаете о том, как ночью развлекались, да? - встряла Мицу.
   - Гхм.
   - Мицу, поговори мне тут, - попыталась осадить я.
   Вместо раскаяния чертовка высунула язык и скорчила рожицу. И как прикажете прививать дисциплину и послушание в Семье?
  
   [Хиири]
   За завтраком Мицу без всякого стеснения задавала провокационные вопросы о любимых позах и прочем. Будь я, например, из Пятой Великой Семьи, славящейся своими сексуальными похождениями, меня бы не застало врасплох. У нас же даже среди друзей не особо принято подробно обсуждать постельные темы. Леди Виллаха не любила подобные разговоры, и слуги старались не разочаровывать Хозяйку. Друзья... Гест, Тулимин, оставшийся в столице. Как он там, интересно? Могу ли я считать кого-то из девушек своим другом? Или им доступна только роль слуг, да любовниц? Другие Хозяева -- не те личности, которые охотно раскрывают душу. Встречу ли я в Королевствах кого-то, на кого можно положиться? Из немногочисленных утренних посетителей глаз выделил яркое рыжее пятно. Мужчина что-то почувствовал и повернулся в мою сторону. Я махнул рукой. Бородач тут же покинул свою компанию и подошел к нашему столику.
   - Марис, присаживайся.
   - С удовольствием. Слышал про твои терки с Хандоджу, - плюхнулся наемник на скамью, потеснив отпрянувшую в сторону Алиетого. - Говорят, ты даже не участвовал в налете?
   - Да. Что-то не так?
   - Нет, все в порядке вещей. Разве ж разумный Хозяин будет подвергать свою жизнь риску? Просто у тебя есть одна необычная слуга...
   Я задумчиво глянул в сторону Линны. Ни один мускул не дрогнул на ее лице, но я заметил, как побелели пальцы, сжимавшие глиняную кружку. Сломает ведь. Тоже мне каменная воительница. Заводится из-за любого пустяка.
   - И что же я по твоему мнению должен был делать?
   - Ты? Про тебя ничего не хочу говорить. Просто ходит такая молва, что Хозяева Несущей смерть сами первые лезут в пекло.
   - Любопытно.
   Я снова оценивающе посмотрел на ничего не выражающее лицо первой слуги. Что если она до сих пор играет свою извечную роль? В сражении с Хандоджу мне вряд ли угрожала серьезная опасность. Это могла быть и попытка втереться ко мне в доверие с ее стороны. Наверное, я слишком накручиваю, но... стоит признать, что я слишком полагаюсь на агаши-церемонимейстера. Линна почти идеально знает Королевский кодекс, местные правила и традиции. Она может так извратить любой закон, что я действительно совершу какую-нибудь глупость. И выучить кодекс Уэясу самому не вариант. Это всего лишь рекомендации, слова, записанные кем-то давно на бумаге. Все решает опыт и годы практики, которых у Несущей предостаточно. Если она действительно захочет, то при первой же удобной стычке с другой Семьей такой неопытный Хозяин, как я, может быстро окончить свое существование в мире живых. Также как и большинство моих предшественников.
   - Не смей выставлять в неугодном свете перед Хозяином первую слугу! - безобидная чашка все-таки лопнула, разлетевшись осколками во все стороны. - Наемник, ты вносишь разлад в Семью, а значит можешь считаться нашим кровным врагом!
   - Ну-ну, - Марис поднял руки вверх. - Не думал, что для вас это такая больная тема. - Линна звякнула вакидзаси, вытащив его на сантиметр из ножен. - Ладно, приношу извинения. Что вы как дикие големы на всех бросаетесь? Чувство юмора потеряли в джунглях?
   - Мне прекрасно известен юмор. Хочу заметить, что косу обычно заплетают на противоположной стороне головы.
   - Кха-ха-ха! Из твоих уст звучит и правда смешно, - Марис потеребил свою огненную бороду с двумя растрепанными косичками.
   - Я вижу, ты нашел себе клиентов? - поспешил сменить тему.
   - А, дак это ж бабы, что с них взять? Так, за гроши их по округе вожу, слежу, чтобы не заблудились.
   - Возможно, у меня будет для тебя работа через день-два. Интересует?
   - Все зависит от степени рискованности и оплаты.
   - Насчет денег договоримся. Главное - твое согласие. За мной могут охотиться, поэтому безопасного путешествия не обещаю.
   Наемник с умным видом поглаживал свою бороду:
   - Цель?
   - Сообщу позже, если ты идешь с нами.
   - Иду! - Марис думал недолго, но ответил вполне четко. - Надоело уже в этой дыре штаны просиживать.
   - Превосходно. Приходи завтра сюда, обсудим подробности.
   - Заметано!
   Бородач резво поднялся со скамьи, шутливо поклонился и напоследок отправил воздушный поцелуй Линне.
   - Господин, я буду самой благодарной слугой на свете, если вы разрешите проучить этого нахала.
   - Нет, кхе-кхе, - я попытался замаскировать смех под кашель, но, судя по нахмурившейся агаши, у меня ничего не вышло.
   Тут я увидел юную слугу, что вышла убираться в зале. Сначала подумал, что мой интерес был вызван этой непонятной способностью по отбору слуг в Семью. Однако по знакомому помутнению рассудка легко догадался о причастности Дела. Очистить! Убрать все до мельчайшей песчинки, избавиться от пыли и паутины в углах! Сейчас же. Немедленно! Отобрав метлу, я оттолкнул опешившую слугу и принялся за тщательную уборку. Воздушным заклинанием прошелся по потолкам и стенам, сметя скопившуюся пыль и редкую паутину. Водяной взвесью намыл пол и быстро начал высушивать подаваемым горячим воздухом, не забывая орудовать тряпкой. Девчонки переговаривались между собой, только мне не было слышно о чем. А может, из-за провалов в памяти, я ничего не запомнил. Первой ко мне присоединилась Алиетого. Не задавая никаких вопросов, слуга раздобыла тряпку и стала помогать натирать столы. Далее подключились и все остальные, включая что-то недовольно бурчащую Синкуджи.
   Когда я пришел в себя, вокруг все буквально сияло чистотой, столы и лавки выставлены идеально ровно. Слуги таверны стоят в стороне, растерянно глядя в нашу сторону. Увидев, что я остановился, Сэйто облегченно вздохнула:
   - Наконец-то, закончили.
   - Долго мы... прибирались? - поинтересовался я, пытаясь отстраниться от накатывающих приятных ощущений завершенного Дела.
   - Часа полтора, не меньше, - возмутилась магесса.
   - Господин, мы готовы выслушать вас, когда сочтете нужным.
   Даже Линна не откажется услышать объяснения происходящему. И как им рассказать про Дело, если я сам мало что понимаю?
   - Всему свое время, - ответил я загадочно.
   Наплевав на застывших истуканами слуг, мы все вместе вышли на прогулку по Таннигаве. Заглянули посмотреть на повозку. Внушительная махина, из толстых, качественно обработанных досок. Непросто коню придется. Мастеровая клятвенно заверяла, что до вечера успеет устранить все огрехи. Докупили разной полезной мелочи, без которой не обойтись в пути. Алиетого в вопросах стоимости и качества товара оказалась бесценным приобретением. Все-таки кроме нее никого из слуг не посылали за покупками на рынок. Даже Линна стала уважительно посматривать на одноглазую, азартно торгующуюся чуть ли не до хрипоты. Что вкупе с ее мрачным видом давало поразительный результат.
   Пообедать решили в знаменитой на всю Таннигаву раменной [горячая лапша с бульоном] на окраине города. На пути к забегаловке нас и поджидала группа людей, чей вид явно свидетельствовал о недружелюбных намерениях. Случайные прохожие тут же испарились с улицы, оставив нас одних друг напротив друга. Хозяином оказался видный мужчина в классическом кимоно с дайсе у пояса. Брови были грозно нахмурены, но в целом ничего примечательного в его внешности не наблюдалось. Из слуг же, на первый взгляд, было трое магесс и семь воительниц с самым разнообразным оружием, включая одну лучницу.
   - Известный под именем Хиири. С тобой говорит Лорд Сашива. Семья Хандоджу была дружественна нам. Я пришел предупредить. Уходи из Таннигавы, тебе здесь нет места. И следи за спиной.
   Мужчина сплюнул на землю, и махнул своим рукой. Готовые к схватке слуги расслабились и опустили оружие. Гордо подняв голову, члены Семьи Сашива неспешно удалились прочь.
   - Сколько проблем нам доставил этот Хандоджу. Линна, что скажешь?
   - Если заручиться поддержкой одной из сильных Семей, то Сашива нам не помеха. Но ведь вы и так собираетесь покинуть Таннигаву, господин?
   - Верно. До завтра надо подготовиться к дороге. Али, Сэйто, на вас закупка провианта и всего, что может понадобиться в дальнем пути.
   - Да, Хозяин.
   - Сделаем, Хиили.
   Не став менять ближайшие планы, мы всей толпой завалились в раменную. Довольно колоритное заведение, где правила суровая немолодая женщина с громогласным голосом. Лапша оказалась поистине вкусной и питательной. Я съел две порции рамена, от чего образовалась приятная тяжесть в желудке.
   С девушками хотел отправить Синкуджи в качестве охраны, но Линна переубедила. Мол, моя защита намного важнее для Семьи. Да и в целом, похищение слуг не сильно распространено. Слишком много проблем связано с этой деятельностью. Главное -- Сэйто с Али защищены Клятвой, и их так просто не запугать. Что ни говори, но привязка даже из последнего труса делает стойкого слугу, готового на все ради Хозяина. В нашем же случае -- ради свободы. Достаточно спорный вопрос, что для свободы важнее: преданность Хозяину или защита своей жизни и здоровья. Будем надеяться, что нам не придется проверять на практике.
   День прошел в немного суматошных приготовлениях к отъезду. Как это всегда бывает, в последние часы перед закрытием рынка обязательно вспоминали какую-то необходимую вещь. Вечером, в той же "настойке", я заказал праздничный стол со свежей запеченной форелью, бутылкой недешевого вина и несколькими кувшинчиками саке. Посидели славно, не забыв отметить новую должность Линны. Позже подошел и Марис, уточнить наши планы. Я извинился за то, что забыл предупредить наемника о раннем отъезде, но мужчина отмахнулся -- ему и собирать-то нечего.
  
  
   Глава 11
  
   Банкет ограничился заказанным изначально спиртным, поэтому утром никто проблем с головой не испытывал. Только Алиетого выглядела так, будто провела всю ночь в пьяном угаре. Предыдущим днем мы списали ее ужасный вид на похмелье, но теперь стала ясна оговорка Али при покупке. В ранний час одноглазая находится в совершенно нерабочем состоянии, что и явилось причиной продажи на ярмарке.
   - Эта скотина не кусается? - подошел я к запряженной повозке. Пегой конь покорно стоял, помахивая хвостом из стороны в сторону и отгоняя насекомых. Мощные ноги, широкий круп, густая грива, жесткий ворс возле копыт, приземистый силуэт -- все это указывало на происхождение на родине лучших коневодов -- империи Шантиум. Правда, это практически единственное, чем может похвастаться неоднозначное государство, расположенное на севере от Эл-Тагоа.
   - Не должен, господин.
   - Хиили, не любишь лошадей?
   - Трусливые животные. В бою от них никакого толку.
   - Даже от элитных имперских скакунов? - добавила Синкуджи.
   - В Эринее не умеют так дрессировать. Нас учили, что в сражении можно полагаться только на себя. Да и с нашим стилем боя лошадь будет только помехой.
   - Эринея, значит? - задумчиво протянул Марис. Уж от него скрывать сей факт я не собирался. - Вот кого нам надо будет избегать?
   - Верно.
   - Меня это не пугает, не беспокойся. И сдавать своих клиентов не в моих принципах. Если только ты не совершил что-либо противозаконное?
   Я отрицательно помотал головой. Присвоение казны Семьи после смерти Леди вполне себе законный поступок. Почти.
   Загрузив провизию и вещи в повозку, мы направились к воротам города. Алиетого умело правила конем, остальные рассредоточились вокруг. Возможно, в последний раз мы любовались улицами и понравившимися заведениями Таннигавы. Я бросил взгляд назад, где на холме, меж листьев сакуры, затерялось замечательное место с просторными бассейнами горячей воды. Пара слуг из Семьи Туиджи провожали нас взглядом, заметил и знакомую девушку от Толстого Хака. Такое ощущение, что все в городе знали о нашем отъезде. Лорд Сашива не явился нас проводить, что не может не радовать.
   - Будете проезжать мимо, обязательно загляните, господин Хиири, - заметила мускулистая охранница на воротах.
   - Непременно.
   Вот деревянный частокол и серые черепичные крыши остались позади. Потянулись нескончаемые рисовые поля, на которых с самого рассвета уже трудились слуги. Кто-то из крестьянок даже помахал нам рукой. По-моему, из тех слуг, которым мы разрешили самим выбрать себе Хозяина.
   - Кыш, кыш! Иди назад!
   Заслышав негромкий голос Мицу, мы обернулись назад и застали миленькую картину. Бешено вращая хвостом и высунув красный язык, некрупная серая собака привстала на задние лапы и ткнулась мордой в Мицу. Девочка смущенно заметила:
   - Извините, я давно не приносила ему вкусностей, вот он и...
   - Какая лапочка! - взмахнула руками Сэйто. - У нее есть имя?
   - Вообще-то, это он, - невозмутимо поправила Али.
   - Я зову его Мышь. Раньше был Мышонок, теперь вот подрос.
   - Хиили, можно мы его возьмем с собой?!
   - Как хотите, - пожал я плечами. - Но присматривать за ним будете сами.
   Девчонки явственно обрадовались новому попутчику. Даже на губах Линны заметил намек на улыбку, когда она наблюдала, как Сэйто увлеченно почесывает и гладит пса.
   Мы удалились на пару километров, прежде чем Марис заговорил:
   - Ну-с, какова наша цель? Я ведь все-таки проводник. Хотелось бы составить маршрут заранее, но с этой твоей таинственностью придется подстраиваться на ходу.
   - Никакой таинственности, - невозмутимо ответил я. - Девушки, куда поедем?
  
  
  

Павел Абсолют (Страница на СИ)

  

Идеальная Клятва. Часть 2.

   Глава 1
   - Господин, я правильно поняла? У нас нет четкой цели путешествия? - холодным голосом спросила Линна.
   - Думаю, стоит всем вместе обсудить, куда ехать. Какие предложения?
   На некоторое время повисло угрюмое молчание. Первым его снова нарушила агаши:
   - Хорошо. Полагаю, нам следует уехать подальше от мест, где сильно влияние Эринеи?
   - Верно.
   - Тогда Северное Аомори?
   - М-м-м, что-то там неспокойно в последнее время. Тагойцы часто наведываются.
   - Помнится, вы упоминали Эл-Тагоа в своих планах? - пытливо продолжила допрос мечница.
   Вот же, запомнила все-таки. Информация о моих родителях попала мне в руки случайно. Тулимин подсобил однажды в счет ответной услуги. Так мы с ним и познакомились, кстати. Про таких людей говорят - книжный червь. Тулимин занимался бумагами и договорами в одной из Младших Ветвей Семьи Виллаха. Не то, чтобы мне неинтересно поглядеть на родную мать с отцом, но чутье подсказывает, что ничего хорошего в Эл-Тагоа меня не ждет.
   - Лучше отложим эту поездку. Пока остановимся на Королевствах. Про Шантиум или Турис у меня мало данных.
   - Из крупных Королевств насчитывают двадцать шесть объединений, - проинформировал Марис. - Какое из них будет нашей целью?
   - М-м-м, ну, во-первых, стоит исключить те страны, у которых хорошие отношения с Эринеей. Вроде Южного Аомори. Линна, что насчет матриархальных Королевств?
   - В основном они относятся нейтрально к проезжим Хозяевам-мужчинам. Но вот обосноваться там... разве что в роли пэра в одной из Семей...
   - Не-е-е, я никому не собираюсь приносить Клятву, - заявил я безапелляционно. - Тогда семь матриархальных стран исключаем. Далее...
   Я припомнил скудные занятия по географии в школе. Королевства расположены неровной полосой между Эринеей на востоке и Эл-Тагоа на западе. Протянулись от одного края континента до другого. На юге выходят к Сигскому морю и Бесконечному океану, на противоположной же стороне от доступа к открытой воде - Северному океану их отделяет Истелот, "государство свободных".
   - ...Все приграничные с Эринеей Королевства также не подходят. Еще семь. Остается двенадцать стран. Исключаем Кассанкор и Неводзиму - они соседствуют с Истелотом. Я слышал, что из-за этого там куча проблем, да и ехать до них далеко.
   - Господин, - громко вздохнула Линна. - Я когда-то поднимала тему планов и стратегии развития Семьи. Только Великие Семьи могут распылять свои силы и заниматься всем подряд. Мы же пока даже на Малую не тянем. Нам следует определить куда двигаться дальше. Я и Синкуджи представляем защиту Семьи, Сэйто... решает финансовые вопросы. Только у Мицу есть кое-какая специализация, но насколько я поняла, теневое направление мы развивать не будем. На данном этапе Королевский кодекс и простой здравый смысл предписывает нам найти свою узкую нишу. Для начала это может быть фермерство, ремесло или производство, добыча полезных ископаемых, в некоторых случаях охота и собирательство. Так принято. Мы должны нанять слуг определенной специализации и продвигать свое дело. Например, есть Семьи, которые занимаются исключительно производством саке. Начиная с выращивания риса, получения солода, самим процессом варки и заканчивая продажей саке. Есть страны, где климат для этого подходит лучше, где не так много местных производств. Опять же, я не считаю себя опытной специалисткой в экономических вопросах. То, что я диктую сейчас - это прописные истины. Или вы считаете, господин, что семейной казны хватит нам на всю жизнь?
   - Кха-ха-ха. Словно строгая учительница и неразумное дитя, - рассмеялся бородач. - Будь осторожнее, парень, не то научит чему плохому.
   - Умолкни, Марис, - бросил я и повернулся к Линне. - Признаю, что плохо разбираюсь во всех этих семейных тонкостях. Я боевой маг, а не стратег.
   - В крайнем случае мы можем податься в наемные Семьи, - поморщилась агаши. - Но это грязное дело... Я была когда-то слугой-наемницей и не хотела бы возвращаться к подобному занятию, - Линна почтительно склонила голову, извиняясь. - Не сочтите за дерзость, господин. Это всего лишь советы вашей верной слуги.
   - Вот только куда заведут они Хозяина, никто не может сказать, - вставил Марис загадочно.
   Мечница бросила на мужчину испепеляющий взгляд:
   - Наемник, тебе поручено проложить безопасный маршрут, а не обсуждать дела нашей Семьи!
   - Ну почему? Может, Марис что-то дельное подскажет?
   - Как насчет Гоцу? Был я там один раз проездом. Бабы все как на подбор - тивианки отдыхают. Про крупные стычки давно не слышал в тех местах. Король... вроде бы кличут Каваси, не особо лютует с поборами.
   - Думаю, сойдет.
   - Но, господин?!!!! - Линна открывала и закрывала рот, не зная как выразить свое возмущение. - Вы не слушали, о чем я говорила? Мнение наемника для вас важнее слов первой слуги?!
   - Предпочитаю выслушать разные предложения и уже потом выбрать, - ответил я дипломатично. Похоже, агаши мое отношение серьезно задело.
   - Но я даже не высказала никакого конкретного Королевства! Хотела, чтобы вы сами обдумали и решили. И тут какой-то прохвост говорит "Гоцу", и вы тут же соглашаетесь?!
   - Да, Хиили, можно же ведь послушать Линну, - поддакнула Сэйто.
   - М-м-м, ты что-то имеешь против Гоцу? - спросил я.
   - Нет, господин. Я сама размышляла над таким вариантом.
   - Тогда в чем проблема?
   - Ни в чем, господин, прошу прощения.
   Агаши покорно склонила взгляд в землю и на все вопросы отвечала односложно. Так и не смог добиться ответа. Обиделась что ли?
   На ближайшем перекрестке мы повернули на север. Уэясу находится несколько южнее центра континента, Гоцу -- на северо-западе отсюда. Местность вокруг не сильно поменялась: все тот же величественный и спокойный лес, в основном лиственный с редкой примесью обычных джунглей. Разве что холмов стало чуть больше. Некоторые Королевства на нашем пути считаются гористыми, но в данном случае это всего лишь совпадение, а не закономерность.
   Менее чем через час после отъезда из города, собака Мицу стала проявлять беспокойство. Жалобно скулила, лаяла и несильно тягала девочку за штаны. Мы неумолимо продолжали движение вперед, и Мыши ничего не оставалось кроме как повернуть назад. Такой трогательной сцены расставания я в жизни не видел. Отойдя назад по дороге, пес несколько раз оборачивался, проверяя, не следует ли Мицу за ним. Когда же Мышь скрылась за поворотом, серая шмыгнула носом и заметила:
   - Его дом в Таннигаве.
   - Я думал, что собаки привязываются к хозяину.
   - Была еще женщина, которая его подкармливала. Видимо, он счел ее большей хозяйкой, нежели меня.
   - Не пележивай. С ним все будет в полядке.
   - Ты права. Спасибо, Сэйто.
   Удивительно, у девчонок глаза были на мокром месте. По Линне было сложно что-то прочесть, но вот Али и Синкуджи также заметно расстроились. Странно. Могло ли подобное произойти среди слуг Семьи Виллаха? Сомнительно. Мы, конечно, не бесчувственные солдафоны... Но по сравнению со слугами-девушками именно они и есть.
   - Хиили, может, мы заведем питомца? - предложила казначей грустным голосом. А что? Неплохая идея. Поддерживать эмоциональный настрой слуг -- полезно для Семьи. Виллаха никогда не отказывала нам в развлечениях на официальных праздниках: проводах третьей зимы, выходных независимости Эринеи, дне рождения Семьи (то бишь день рождения Леди) и еще парочке менее значимых. Кстати, в Семье Виллахи прижилась традиция праздновать день Семьи не только нынешней Хозяйки, но и предыдущей. Законный выходной два раза в год.
   - Можно. Только желательно полезного.
   - У собак холошее чутье. Будет столожить ночью.
   Я хмыкнул:
   - Дворовый пес? Не смеши мой вакидзаси! Да они от малейшей капли магии, от каких-нибудь "водяных искр", сразу делают... лапы. Ищи его потом. Вот если бы найти турисскую гончую или боевого оцелота... Ну или сову-пересмешницу.
   - А что эти совы умеют полезного? - заинтересовалась Синкуджи.
   - Навелное лазведывают свелху?
   - Нет, они милые.
   - ...
   - Что вы так на меня смотрите? В нынешнем году все Леди Великих Семей помешались на этих совах. Виллаха тоже приобрела пару пересмешниц. Они такие маленькие, с два кулака, с небольшими крыльями и перьями разных красивых расцветок. И глаза у них большие.
   - Хиири, ты открываешься с неожиданной стороны, - заметил Марис.
   - Что в этом такого?! Чего это вы на меня уставились? Короче, расскажи про наш маршрут, проводник, - буркнул я.
   - Мы поедем через Каскано...
   - С какой стати?! - тут же рявкнула Линна.
   - Не спеши, крошка, дай договорить, - Марис подмигнул агаши, тем самым моментально доведя девушку чуть ли не до кипения. - Если по прямой, то Гоцу от Уэясу отделяет всего два Королевства: Ташимига и Акадзуки. В Акадзуки есть свои сложности, но ничего непреодолимого. А вот в Ташимигу я бы крайне не советовал соваться. В последние годы там свирепствуют альвы, войска королевской Семьи не справляются. Слышал о целых исчезнувших городах. Если объезжать с востока, то там будет...
   - Волстейн, - я догадался, куда клонит Марис. - Мы с Хозяйкой проезжали его.
   - Верно, удобно расположенное Королевство при поездке из столицы Эринеи. Думаю, ваш Хозяин не горит желанием посещать эту страну. Таким образом, остается объезд с запада. Каскано, Шидосадара, Гоцу.
   - В Каскано ведь матлиалхат? - уточнила Сэйто.
   Марис кивнул девочке с улыбкой.
   - Ты можешь гарантировать нашей Семье безопасное передвижение? - серьезным тоном спросила агаши.
   - Полной гарантии не дам, но уверяю, что для вас это будет безопаснее, чем ехать через Волстейн. И уж тем более намного лучше Ташимиги.
   - Хорошо, будь по-твоему, наемник.
   - Меня зовут Марис, детка. Лучше привыкни к моему имени сейчас, иначе будешь кричать его во сне в своих фантазиях обо мне, - томным голосом подначил мужчина.
   - Ты слишком высокого мнения о себе, наемник, - презрительно бросила Линна. - Бери пример с нашего господина. Он не так много болтает, зато умеет делать девушке приятное. Ты ему и в подметки не годишься, - агаши осеклась. - Простите, господин, я не подумала, прежде чем использовать ваше имя таким образом.
   - Ну, похвала и диву по нраву.
   - Если не брать в расчет твое прошлое, Несущая смерть, то можно и поверить в эти слова.
   - Линна, тихо! Отпусти рукоять катаны!
   - Да, господин.
   Я прикрыл глаза. Эти двое точно доведут меня. Может, дать им выпустить пар? Заодно и проверить, насколько верны слова Мариса о собственных способностях. Ладно, если уж совсем другого выхода не будет...
   - Марис, следи за словами.
   - Лады, - наемник тут же поднял руки вверх. - Звиняйте.
   Далее мы с мужчиной обговорили оплату и прочие детали. Сошлись на пятнадцати уэясских златов, или десятке эринейских. Марис же обязался вступаться на защиту нашего отряда в случае прямой угрозы.
   Повозка плелась со скоростью пешехода, поэтому мы спокойно переговаривались, просто прогуливаясь рядом. Если кто-то уставал, то залезал внутрь передохнуть. Дорогами Уэясу не славился, и нам иногда приходилось помогать коню. Трудностей возникало немало: то растаскивать поваленные старые деревья, то переходить неглубокую речку вброд, борясь с течением, то толкать в особо разбитых местах, преодолевая огромные рытвины и целые овраги.
   На обед останавливаться не стали. Перекусили по очереди прямо в повозке. Пока имелись запасы пищи, не требующей готовки, предпочли именно их, дабы не испортились.
   - Али, тебя сменить? Не устала?
   - Нисколько, Хозяин. Меня все устраивает, - слуга жевала онигири [рисовые шарики] прямо на ходу, второй рукой правя поводьями.
   После полудня все разбрелись небольшими группами подле повозки. Сэйто с Мицу о чем-то секретничали, периодически посматривая в мою сторону. Линна гордо вышагивала впереди повозки в одиночестве. Марис же прицепился к Синкуджи, начал травить ей разные байки из своей жизни.
   Некоторое время я шел отдельно, размышляя о превратностях судьбы. Может, с виду становление Хозяином далось мне легко, сомнения постоянно всплывали в голове. Стоит ли ввязываться во все это? С другой стороны, есть ли у меня выбор? Могу ли я в одиночку продолжить существование? Моя аура мага заметна сразу, поэтому спокойно жить определенно не дадут. Разве что уйти куда-нибудь в глушь, как Сэйто. Пустота в глубине души после освобождения никуда не делась. Да, стало легче. Возможно, даже со временем эти раны излечатся сами по себе, но именно сейчас мне было неуютно от отсутствия каких-либо ориентиров.
   Что такое Цель вообще? Внутренняя установка, вроде: жить по совести? Или поиск своего места, обретение друзей и близких людей? А может, достаточно найти какое-то безобидное увлечение, которое будет приносить мне радость? Большинство ведь наверняка не задумываются о подобных вопросах, даже лоты. Жизнь сама по себе вполне себе приемлемая Цель для нова.
   В Эринее у меня имелось множество занятий, но было ли хоть одно добровольное, или же на все влияла Клятва Хозяйке? Единственное, что приходит на ум -- это магия. Мне было интересно постигать волшебные таинства, развивать свои магические умения. Хмм, можно будет прикупить какие-нибудь учебники по магии, хотя вещь это очень редкая и дорогая. Нет, я не могу использовать свой предыдущий опыт, поскольку весь он носит отпечаток Клятвенного принуждения. Я должен пробовать все заново, постигать с нуля, искать и учиться. В надежде закрыть гнетущую пустоту, отзывающуюся тупой ноющей болью в каждой частичке моего существа. Быть Хозяином, заботиться о Семье... Линна говорила, что это достойное занятие. Вполне возможно. Но пока мне не с чем сравнивать, можно сказать, я начал жизнь с чистого листа. И думаю, не стоит спешить с выбором.
   Магесса поначалу вяло поддерживала разговор с наемником, но потом ей надоело, и она послала его подальше. Мужчина предпринял еще несколько попыток, и отстал только после угрозы расчленения на девяносто девять частей земляными лезвиями. По-видимому, Марису крайне не хватало общения, поскольку он тут же переключился на младших членов группы. И в лице Сэйто с Мицу смог найти благодарных слушателей. Когда речь зашла о Каскано, то я поправил наемника:
   - На самом деле там доминирующий матриархат.
   - Это как? - спросила Мицу.
   - Нас учили, что все государства делятся на пять типов: матриархат, доминирующий матриархат, патриархат, доминирующий патриархат и прочие. Доминирующий означает, что в стране допустимы Семьи, как с Леди, так и с Лордами, но обычно один вид превалирует. Заметьте, я сказал именно про Лордов и Леди. Пэры, Хозяева и Хозяйки крошечных Семей вроде нашей, Нэй-Лорды и Нэй-Леди не учитываются. К матриархату относят Эринею и, по-моему, еще четыре Королевства, к доминирующему - Каскано и еще два. Патриархатом является Эл-Тагоа, Уэясу и еще... девять Королевств, доминирующим - четыре, а также империя Шантиум и магократическое государство Турис. Истелот и оставшиеся пять Королевств относят к прочим, поскольку в их внутреннем устройстве сам Творец ногу сломит.
   - Ух ты, здолово объясняешь. А Близнецы куда относят?
   - К прочим. Тут особый случай. В этих двух Королевствах исторически сложилось примерно равное соотношение Семей. Вроде как в одном из государств правит Король, в другом Королева. И они следят, чтобы не притесняли Семьи в соседней стране. Как-то так. Подробностей не знаю, не бывал там.
   День в пути пролетел незаметно. Солон склонился у горизонта, и мы начали устраиваться на ночлег. Свернули с дороги и немного углубились в лес, чтобы с тракта не заметил какой-нибудь лихой люд. Вот уж не ожидал, что возникнет проблема в том, кому готовить ужин. Честно признаюсь, будучи слугой, я никогда не проявлял инициативы в этом вопросе. Но периодически меня, как и всех, назначали поваром в походах, и Клятва не давала шанса улизнуть от обязанностей. Да и редко кто из магов или других слуг боевых специальностей рвались просиживать по полдня возле котелков или за мытьем грязных плошек. Сейчас же желание готовить изъявили все, кроме меня и притихшего Мариса. Линна упорно настаивала на своей кандидатуре. Как я понял, хотела хотя бы так искупить свою вину (какую именно, я терялся в догадках). Алиетого, Мицу, Сэйто и даже Синкуджи вызвались взять на себя эту заботу. Девушки все чаще бросали на меня взгляды, и я понял, что решать лучше самому, иначе так и до драки дойти может.
   - Хорошо, давайте разберемся.
   - Что тут думать? У меня наибольший опыт в походной кухне, господин. Выбор очевиден, - резко бросила агаши.
   - Хмм, мне кажется, не слишком разумно обременять отличного бойца дополнительными обязанностями.
   - Вы правы, прошу прощения, - быстро сдулась Линна. - От меня одни проблемы.
   - Хватит киснуть. Я лично предпочитаю вкусную еду и думаю, вы со мной солидарны в этом. Поэтому дадим шанс всем желающим. Надеюсь, об очередности вы сможете договориться?
   Поднявшийся гвалт смогла пресечь Линна, быстро распределив, кто после кого будет готовить. Себя, что любопытно, оставила последней в списке.
   - Эй, а про меня что, забыли? Я тоже не прочь блеснуть кулинарными талантами, - молвил Марис.
   - Э-э-э, в Уэясу у всех подобные увлечения что ли? - опешил я.
   - Вот оно! - воскликнула Мицу. - Хозяин выбирает слуг, которым нравится готовить!
   - Выискалась тут юная детективша... детективица... сыщица... Тьфу! Короче, давайте за дело, не то до ночи не управимся.
   Кто бы сомневался, что на ужин нам подадут рисовую кашу. Стоит признать, что получилось довольно вкусно. С небольшими кусочками мяса и зелени, вкупе с простыми лепешками из Таннигавы. То ли я успел так быстро отвыкнуть от пикников за пределами города, то ли Алиетого действительно отлично готовит.
   - У нас есть заявка на победу, - сообщил я хитро после трапезы. - Следующим придется постараться.
   - Благодарю, Хозяин, - коротко поклонилась одноглазая.
   Дабы опять не возникло разногласий, я сам распределил ночные дежурства. Будь у нас отряд побольше, то стоило бы поставить как минимум одного одаренного в дозор. Сейчас же разумным будет поделить ночь на две половины с одним караульным на каждую. Во второе дежурство лучше поставить мага, то есть либо меня, либо Синкуджи. Первой парой выбрал Линну и себя. Поэтому сразу после ужина я стал вытаскивать одеяла, устраиваясь поближе к костру. Агаши что-то бубнела про то, что Хозяину необходимо ночевать в удобстве, то есть в повозке. Я ответил, пусть там девчонки спят. И на то есть вполне себе понятные причины. Во-первых, я считаю собственный организм более устойчивым к плохим погодным условиям. Во-вторых, я маг, а значит, менее восприимчив к болезням. Если и подхвачу простуду, то выздоровею намного быстрее неодаренного человека.
  
   - Господин, ваша очередь, - потрясли меня за плечо.
   Кое-как я разлепил глаза и мягко отодвинул Мицу, которая нагло пролезла ко мне под одеяло.
   - Ага, иди спать, - зевнул я и поднялся.
   Не став ничего выдумывать, агаши забралась в то лежбище, которое я себе соорудил, не смутившись от соседства с посапывавшей Мицу. Ну да, приятно лечь в нагретую постель. Я походил по нашей стоянке, попрыгал и помахал руками, чтобы разогнать сон и ночной холод.
   Примерно через полчаса начало светать. Что говорит о несоблюдении Линной правила деления ночи на две равные части. Не думаю, что опытная агаши не может отмерить время по своему внутреннему хронометру. Даже если я устрою ей выговор, она в ответ скажет что-нибудь вроде: "Я всего лишь хотела, чтобы вы как следует отдохнули, господин". Я отвлекся от мыслей о наказании и подложил пару хворостин в затихший костер.
   Темно-синий рассветный солон величественно открывался моему взору на горизонте. Возникло чувство, будто я нахожусь на вылазке возле границы с джунглями, а рядом отдыхают мои сослуживцы - другие слуги Семьи Виллаха. Кажется, будто прошлая жизнь - всего лишь мутный сон с поблекшими красками. Тогда я испытывал к парням иные чувства: радость от сильных товарищей, которые охраняют покой Семьи и Хозяйки, небольшую зависть к тем, кто был опытнее и более умелый, а значит, служил лучше меня. Сейчас же... на первый план выходила жалость к ним, отдавшим свою жизнь в руки одной беспринципной жестокосердной Леди. Смог ли кто-нибудь захватить власть в Семье после смерти Виллахи? Мужчин не берем в расчет - такого Хозяина бы в любом случае не приняли иные Великие Семьи. Что-то никто из подходящих девушек-слуг не вспоминается. Совету придется несладко - собирать и принимать Клятвы с разбежавшихся членов Семьи. Гибель Леди - событие редкое, однако ничего удивительного в этом нет. Когда все сосредотачивается на одном человеке, то он становится самым слабым звеном. Но доподлинно я не могу предсказать судьбу Семьи Виллаха. Кто знает, может в завещании обнаружится, что в одной из Младших Ветвей проживает какая-нибудь наследница, которой приказали скрывать ото всех свое происхождение. Или Катсода под шумок сможет завербовать большинство слуг. Вариантов масса.
   Надо бы найти себе занятие в пути. Вдруг получиться отыскать Цель? Ну или какую-нибудь удобоваримую подмену. Может, музыкальный инструмент прикупить? Или поучиться из лука стрелять? В академии боевых магов не учили обращению с дальнобойным орудием. Даже метательные ножи я бросал на досуге. Парни любили посоревноваться в стрельбе из лука, маги же очень неохотно тратили резерв на подобные развлечения. Только на турнирах или в академии.
  
  
   Глава 2
  
   Сэйто ужасно нервничала, когда мы пробовали ее стряпню. Та же рисовая каша, на сей раз с грибами. Когда это успели прикупить их? Некоторое время я играл на чувствах девчонки, пробуя порцию с задумчивым и серьезным лицом. Но в итоге вынужден был признать, что получилось не хуже, чем у Али.
   - Уллаааа! - Взвизгнула Сэйто. - Во-от, а кто-то говорил, что мне даже блаться не стоит.
   - Ладно, это съедобно, - сделала одолжение Синкуджи.
   Утро выдалось пасмурным, словно намекая о том, что третье лето подходит к концу. Через пару дней начнется месяц последней в этом году осени. Третий сезон считается самым теплым, даже снег зимой никогда не выпадает. Что непременно скажется на скорости нашего путешествия в лучшую сторону. По расчетам Мариса мы должны достичь Гоцу в середине зимы нового года, то есть через полтора месяца.
   Мы с Линной немного подремали в подпрыгивающей на ухабах повозке. После продолжили путь, плотнее кутаясь в заранее купленные накидки. Угрюмое молчание, изредка прерываемое очередной историей Мариса, продолжилось почти до самого полудня.
   - Что это там впеледи? - первой заметила Сэйто.
   Подъехав ближе, мы все могли лицезреть неприятно-желтые листья и траву, изредка мелькающую по краям дороги.
   - Дальше должен быть бамбуковый лес, известное место, - нахмурился Марис.
   Наемник подошел, срезал ножом одну из желтых лиан и лизнул сочащийся жидкостью стебель.
   - Ну как, вкусно? - съязвила Синкуджи.
   Марис проигнорировал и ответил серьезно:
   - Свежие джунгли. Недавно тут был сильный выброс маны. Иначе так быстро вырасти не могли. В Таннигаве ничего не говорили про это направление, хоть оно и не особо популярно. Идет в обход столицы.
   - Здесь альвы? - спросила Мицу.
   - Не обязательно, - ответил я, а Марис дополнил:
   - Желтые джунгли не всегда означают наличие альвов. Они живут, где хотят. Вот если мы обнаружим Росток, то лучше не приближаться.
   - Дальнейший путь рискован, - упрямо заметила Линна. - Господин, нам следует объехать.
   - Марис?
   - Это займет неделю как минимум. Вы зря беспокоитесь. Даже если какие-то альвы решат занять это место, то только спустя месяц или два после появления джунглей. Они ведь не любят обычный лес или новские селения. Правда, среди них встречаются исключения... как и среди новов. Всякие отморозки, которые нападают на деревни.
   - Хорошо. Как скажешь, так и поступим.
   - Я предпочитаю оставлять подобные решения на нанимателя.
   - Идем прямо. Смотрим по сторонам. Если что, я постараюсь отвлечь альва, у меня есть кое-какой опыт сражений с ними.
   - Госп... - начала агаши.
   - Это не обсуждается, - отрезал я и принялся наставлять девочек. - Если что-то пойдет не так - просто убегайте. Альвы довольно медлительны, главное, избегать их зоны поражения. Это круг радиусом от полусотни до двух сотен метров в зависимости от силы древнего. В целом я согласен с Марисом. Альвы нечасто наступают в новых местах, но это не значит, что надо расслабляться.
   Проведя инструктаж, я скомандовал двигаться дальше. Желтые лианы, плющ и эпифиты стали встречаться чаще: вились по дороге, по дубам, ясеням и начавшемуся бамбуку. Папоротники, высокая трава. То тут, то там ввысь тянулись уже сформировавшиеся деревца. Небольшие пальмы, раскидистый тик. Что-то мерзкое и неправильное было в этих непривычно ярких джунглях. Может, не будь альвов на свете, то все было бы иначе. Желтый цвет, по сути, не делает плоды или корни несъедобными. Древесина вполне подходит для строительства. Хотя бывают и ядовитые виды растений, и просто странные. Единственное отличие: для нормального существования джунглям требуется высокий магический фон и природный источник поблизости.
   Вскоре зелень исчезла почти полностью, уступив место всем оттенкам желтого. Неожиданно я почувствовал чье-то внимание. Никогда раньше не понимал слова других слуг, когда им будто бы кажется, что за ними наблюдают. Ведь если не видишь и не слышишь, то откуда эта уверенность? А вот, поди ж ты. Тоже возникло нехорошее чувство слежки, да еще и смутно знакомое.
   - Не нравится мне это, - поежился я, внимательно осматривая заросли.
   - Сжечь бы тут все, - буркнула Синкуджи.
   В этот момент где-то позади послышался леденящий душу клекот, ослабленный расстоянием. Вот тварь! Ну, хотя бы о своем появлении предупредил заранее.
   - Вперед! - крикнул я.
   - Но-о, пошел! - Алиетого хлестнула коня, и повозка начала набирать ход. Остальные члены группы не отставали.
   Плохо, придется бросать скарб, если альв возьмет наш след. Животное не сможет тащить фургон с достаточной скоростью. Сэйто с Мицу и Синкуджи забрались внутрь, мы же бежали рядом, пока возле неприметной развилки не раздался голос:
   - Фх-шууххх. Стойте! - прошелестело в воздухе.
   Приготовив магические барьеры, я быстро осмотрелся по сторонам. Линна обнажила клинок, встав подле меня. В зарослях по левую сторону дороги обнаружился чуть повышенный магический фон.
   - Умрете, если пойдете дальше. Хфу-уш-ш.
   - Кто ты? Сзади альв, у нас нет времени!
   - Впереди альв, умрете. Кху-ууф. Идите здесь.
   Вот черт! Ловушка? Я обернулся и до рези в глазах начал всматриваться в ту сторону, где слышался звук. Есть, точно альв! Его туманную огромную развернутую ауру невозможно подделать. Времени нет, надо решать. Что если впереди дорога свободна? Альвы - не те существа, что любят бродить стаями. В несколько прыжков я оказался вблизи говорившего, но того и след простыл.
   - Глупый вонси, умрешь. Фху-у, - раздалось рядом.
   - Сворачиваем! Живее, - решился я и вернулся к своим.
   Взяв коня за узду, я помог развернуть повозку. Заросшая дорожка вела вправо, и даже Марис не мог сказать, куда именно. Мы двигались с максимально возможной скоростью примерно около часа. Пару раз слышали где-то вдалеке раскатистый клекот древних, но их самих не встретили. Постепенно желтизна начала убывать, дав место более привычному лесу.
   - Осторожно. Гху-ущ-щ. Альв, молодой. Не шумите, я отвлеку, - пронесся тихий скрипучий голос по верхушкам деревьев.
   Мы сбавили ход, давая ногам небольшую передышку.
   - Ты доверяешь ему? - спросил Марис, хмуро косясь по сторонам.
   - Альвы не станут слушать. А с новом можно и договориться... по-хорошему или по-плохому.
   - Думаешь, это нов?
   - А кто ж еще? - опешил я. - Див что ли? Да хоть бы и альв! По крайней мере, он говорить умеет.
   - Как скажешь, - пробормотал бородач.
   Мы осторожно ступали вперед, максимально напрягая все свои чувства. Как магические, так и обычные. Первой опасность приметила Синкуджи, коснувшись земли на небольшой промежуток. Всмотревшись в указанное направление я подтвердил подозрения магессы: в паре километров справа и немного впереди по дороге проявилась рассеянная аура альва.
   - Значит так! - начал я лихорадочно размышлять. - Синкуджи, как у тебя с выносливостью? Знаешь "Питающие корни" или как тут у вас это заклинание выносливости называется?
   Магесса отрицательно покачала головой.
   - Езжайте дальше со всей скорости. Мы с Линной отвлечем древнего. Али, трогай!
   Не тратя время на расспросы, одноглазая махнула поводьями, пуская коня вперед. Сэйто замешкалась, и ее тут же схватила Мицу, потащив в сторону удаляющейся повозки.
   - Марис, поможешь?
   - Я бы предпочел не рисковать.
   - Разумно. Береги девчонок.
   Отвесив короткий поклон, наемник бросился вперед догонять остальных. Мы с Линной пошли вперед по дороге, чтобы встретить кровожадную тварь на середине пути.
   - Имела дело с ними?
   - Приходилось.
   - В круг не лезть. Даже если со мной что-то случиться. Ясно?
   Агаши недовольно поджала губы:
   - Да, господин.
   - Держись на границе, отступай по мере необходимости. Я буду действовать осторожно, следи за лианами.
   Мы свернули с дорожки навстречу альву, который также двигался в нашу сторону. На этот раз никаких звуков слышно не было. Даже птицы с насекомыми смолкли, будто предчувствуя неприятную схватку.
   - Зжду-уущ. Молодой не отступит. Простите, - теплым ветерком разнесся голос.
   - Что ж, остается одно, - заметил я, пока не полностью доверяя незнакомцу.
   - Прошу вас, разойдитесь миром. Щукх-хх.
   - С этими тварями невозможно разойтись мирно, - холодно ответила агаши.
   Тут уже нам стало не до разговоров. Будто длиннющие змеи со всех сторон сползались желто-коричневые лианы разной толщины. Некоторые имели четырех-клинковые лезвия в несколько рядов, иные оканчивались чувствительными тонкими отростками, имитирующими новские пальцы. Другие имели зрительные и слуховые органы, мало похожие на привычные глаза и уши.
   - Держись границы! - повторил я и ринулся вперед.
   Копье-щит ставить не стал -- слишком затратная техника. Точечные барьеры наиболее эффективны против лиан. Конечно, если ты уверен в собственной скорости реакции. Несколько мешало непривычное мешковатое кимоно и выпирающие ножны дайсе. Поколебавшись, обнажил длинный меч. Посмотрим, как катана покажет себя в условиях джунглей. Кжи-ить! Первая "рука" древнего агрессивно прыгнула в мою сторону и закономерно получила ровный срез, докуда я смог дотянуться. Даже сейчас альв не издал ни звука, зато теперь он по достоинству оценил угрозу в моем лице. Толстенные стволы основных "рук" с бедро взрослого нова метнулись в мою сторону в компании десятка более мелких товарищей. Напитав ноги энергией, я резко разорвал дистанцию. Глянул в сторону Линны: мечница справлялась с дальними отростками, не приближаясь к опасной зоне. Я пробежал чуть в сторону вдоль границы "рук", после чего резко вбурился внутрь.
   Немного начал жалеть о своем решении не применять копье-щит. Приходилось действовать на пределе собственных способностей. Отскакивать от земли и веток деревьев, перерубать лезущие отовсюду лианы. Светло-зеленый сок покрыл катану полностью, не оставив и мою одежду без внимания. Кимоно начало мерзко липнуть к телу, пальцы скользили на рукояти. Периодически задействовал широкие барьеры в случае атаки с нескольких сторон. Использовать традиционные стихийные заклинания против альва малоэффективно. Особенно магу-одиночке. Пробиться к телу я не пытался -- просто отвлекал его внимание, находясь на периферии. Продвижение альва замедлилось, что нам и надо. Банально потянуть время. Этот бамбуковый лес неплохо просматривался, и изредка меж растений мелькала противная серая трехметровая туша.
   По прошествии некоторого времени я приспособился к рубке. Приемы альва начали повторяться. Вполне вероятно, будь у меня время и возможность восполнить энергию, я бы его уделал. Радиус рук составлял не больше сотни метров -- действительно молодой попался. Однако резерв таял, а ведь надо еще на обратный путь оставить. Да и просьба незнакомца всплывала в голове.
   Дорубив несколькими сильными ударами одну из толстых рук, я начал отступление. Линна истово рубилась на границе зоны, полностью забрызганная ошметками лиан и соком.
   - Уходим.
   - Есть, - агаши явно обрадовалась моему появлению.
   Поняв, что добыча ускользает, альв рванул все свои руки вперед, но не успел догнать убегавших нов. Что было бы, будь альвы быстрей нас, страшно представить. Линна подустала и не справлялась с высоким темпом, но это и не требовалось уже. Видимо, альв решил не связываться с нашей компанией. Фургон нагнали уже в обычном лесу без всяких примесей желтого цвета.
   - Вы в полядке? - обеспокоенно спросила Сэйто.
   - Да. Оторвались. Помыться бы теперь, - скорчив брезгливую гримасу, я вытер руки о штаны, и так уже серьезно заляпанные.
   - Судя по всему, скоро должна быть одна мелкая деревня. Ноти-что-то-там. Можно остановиться будет, передохнуть, - предложил Марис.
   - Отлично!
   Почуяв чужое присутствие, я моментально напитал барьеры и приготовился дать отпор, однако это был всего лишь наш давешний помощник:
   - Благодарю, что сохранили жизнь. Шууш-шх.
   - И тебе спасибо, если это все не подстроено было...
  
   [Сэйто]
   Ох и натерпелась же я страху. Нам всегда запрещали приближаться к джунглям, но все равно постоянно ходили разные страшилки. О том, как хитрый альв заманивает ребенка вглубь джунглей и превращает в дерево. До конца жизни будешь осознавать свою беспомощность, и даже с места не сдвинуться. Брр-р. Столкнуться практически лицом к лицу с этими темными порождениями было очень неприятно.
   Хиири вновь разговаривает с этим непонятным существом с хриплым, скрипучим нечеловеческим голосом.
   - Ничего не подстроено. Гфху-у. Просто хотел помочь.
   - Да-а-а? - протянул Хиири. Вонси стоял ко мне боком, но я почти сразу приметила знакомый прищур серых глаз. Опять что-то взбрело ему в голову, очередной бзик. - Выйди на свет. Согласно новским традициям мы обязаны угостить тебя трапезой за помощь.
   Что... за чушь он несет?! Не хочу встречаться с этим существом, пусть убирается к себе в чащу!
   - Помни, ты нас сильно обидишь своим отказом. Я разведу костер. Чья там очередь готовить?
   - Моя, - неуверенно сказала Мицу. - Хозяин, нам правда надо...
   - Надо, - отрезал Хиири.
   Позабыв про собственный неопрятный внешний вид, наш глава принялся активно собирать дрова, сам разжег костер и даже начал помогать Мицу. Периодически он комментировал свои действия, хотя существо ему и не отвечало, но, по-видимому, продолжало находиться рядом с нами.
   Вскоре из котелка стал разноситься приятный запах. Есть хотелось ужасно после всех этих сумасшедших скачек. Я сходила за тарелками с ложками в фургон и на обратном пути краем глаза заметила какую-то неправильность. Странное дерево. Присмотревшись, я невольно ахнула и выронила посуду. Хиири тут же оказался рядом и положил руку мне на плечо, подбадривая.
   - К-кто это?! - выпалила я.
   - Да, чудно выглядит, - заметил вонси.
   Чудно? Всего лишь чудно?! Да я даже не слышала никогда о подобных существах! Оно выглядит слишком... просто слишком! Худой силуэт примерно моего роста, замотанный в потрепанную коричневую хламиду. Лицо молодое, узкое, даже скорее детское. Пухлые потрескавшиеся коричневые губы, светлая кожа, отдающая серым, пронзительные глаза с голубым белком и зеленым зрачком. Фантастические волосы коричневого цвета с желтыми концами невероятной длины, примерно до поясницы. Причем они собирались в небольшие пучки с мизинец толщиной, а не разделялись на волоски. Остроконечные уши.
   - Я Хиири, будем знакомы. А это Сэйто.
   - У меня нет новского имени. Теперь мы должны соприкоснуться руками?
   В этот момент волосы на голове незнакомца пришли в движение, разойдясь волнами во все стороны. Жуткое зрелище. Будто шевелящийся клубок змей. "Бщдууущ" - именно волосы издавали этот странный звук.
   - Что? А, да.
   Хиири протянул свою руку и пожал узкую ладонь этого существа. На его лице возник интерес, хотя я могу ошибаться.
   - Ты ведь шад? Для начала давай определимся с полом. По твоему внешнему виду сложно что-то сказать.
   - Однажды я повстречал путника - нова по имени Тацуя. Он сказал, что я женского пола, но чтобы удостовериться, Тацуя попросил меня снять одежду. Я никогда до этого не видел нова без одежды. Решил, что у вас не принято оголять тело, поэтому я отказался.
   И выжидающе уставилась на Хиири.
   - Ладно, пускай женский пол. Тогда тебе надо говорить о себе в женском роде, чтобы не вводить в заблуждение.
   - Это так важно? - прическа снова пошла вразнос, отростки дернулись в разные стороны с неприятным звуком. - У альвов нет пола, хотя они могут исполнять как роль самки, так и самца.
   Это как?! Я попыталась представить, и мне стало дурно.
   - Но ты ведь не альв?
   - Наполовину.
   - Ладно, идем к столу. Мицу уже накладывает. Ты ведь можешь есть?
   Девочка (вроде бы) кивнула:
   - Я ем, пью воду, мочусь и испражняюсь.
   - Просто прелестно! Только вот среди новов не принято говорить о таких вещах.
   Волосы периодически издавали громкие скрипы и шорохи, будто жили своей жизнью. Сложно было оторвать взгляд от этой неестественной картины.
   - Про еду? Но ведь ты сам...
   - Нет-нет, про то, что поступает внутрь говорить можно, а вот про то, что на выходе, лучше умолчать.
   - Понял...а. Поняла. Правильно?
   - Да.
   Впервые в своей жизни я участвовала в таком необычном обеде. Пикантность придавала всего лишь одна единственная девочка, если ее можно так обозвать. Все, кроме Хиири держались от нее подальше, и я их прекрасно понимала. Слишком сильны различия между нами, слишком тяжело привыкнуть. Однако Хозяин оказывал ей множество знаков внимания. Научил пользоваться ложкой, следил, чтобы она не запачкалась. Змееволосая быстро опустошила тарелку:
   - Можно добавки?
   - Конечно! А ты неплохо знаешь нашу речь? - поинтересовался Хиири, выгребая остатки каши из котелка.
   - Это единственное, что осталось со мной после перерождения. Раньше я была вонси, как и ты. Потом умерла.
   - Где тебя сделали?
   - Нигде. Я поняла, про что ты говоришь. Мне поведал тот путник. Надо мной не проводился ритуал шада. По вашим терминам выходит, что я дикий голем.
   Линна резко отшатнулась, вцепившись в рукоять меча.
   - Тихо-тихо. Ты что-то путаешь. Дикие големы неразумны, ими правят исключительно животные инстинкты.
   - Ритуала не было. Просто я умерла вблизи того, что вы зовете Ростком.
   - А-а, понятно. Шад как раз тем разумнее, чем меньше времени прошло с момента смерти до ритуала. Иначе получится бестолковый голем.
   - Выходит, я - шад?
   - Ага, почти. Ну как, вкусно?
   - Вкусно. Умеете вы, новы, готовить. От еды альвов выворачивает... Про это не надо было говорить?
   - Ничего. Если пойдешь с нами, будешь всегда так есть, и даже еще вкуснее.
   Вот. Наконец-то Хиири перешел к главному и озвучил свои мысли. Неужели он принял такое решение еще тогда, ориентируясь только по ужасному голосу?
   Девочка немигающе уставилась на Хиири.
   - Зачем мне идти с вами? Или ты скажешь, что это снова какая-то ваша традиция?
   Клубок на ее голове начал мелко подрагивать. Вонси на секунду умолк. Видимо, размышлял над тем, чем же можно завлечь необычную гостью.
   - А где ты живешь? Тебя устраивает нынешняя жизнь?
   - Мой дом - джунгли. Мне не нужны деревянные ящики, в которые вы прячетесь.
   - И тебе не бывает холодно? Ты не болеешь? - продолжал давить Хиири.
   - Я справляюсь. Благодарю за еду, - желтовласка быстро поднялась и испарилась в зарослях, будто бы слившись с местностью.
   - Постой! - подскочил Хиири. - Ты не можешь... нет, не то. - Вонси заметался, расхаживая из стороны в сторону.
   - Да что ты... - начала Синкуджи, но я громко шикнула в ее сторону:
   - Тш-ш, не лезь, если не хочешь получить по шее.
   Магесса недоуменно похлопала ресницами, однако вняла предупреждению.
   - Скажи! - крикнул Хиири в сторону леса. - Тебе комфортно среди альвов? Не возникало ли у тебя чувства одиночества? - Некоторое время стояла тишина, и вонси напряженно ожидал ответа. - Они ведь не принимают тебя, верно? Знаешь, почему? Ты намного ближе к новам, чем к альвам. Поэтому тебе надо быть с нами.
   - Что ты собираешься делать с золотом, что прятал возле города? - раздался скрипучий голос.
   - Все-таки это ты следила тогда? Потрачу на себя и свою новую Семью, разумеется. А что?
   Шад вышла к нам из-за деревьев:
   - Я прослежу, чтобы золото не пошло на плохое дело.
   - М-м-м, - Хиири сполз на землю и прислонился к валуну. Я бросилась поддержать его в эту минуту слабости. Запал парня иссяк моментально, и далее он спрашивал уже не так настойчиво. - Ты знаешь, зачем нужны златы?
  
   [Хиири]
   - Тацуя объяснил, что в новском мире правят деньги.
   Разумно. В голове немного прояснилось после исполнения Дела, и я продолжил расспрашивать:
   - Про Клятвы в курсе?
   - Слышала. Мне надо поклясться в чем-то?
   - Видишь ли, это необходимо для твоей же безопасности. На самом деле Клятвы делают из людей беспрекословных слуг, но у нас особый текст. Это нужно, чтобы никто другой силой не сделал тебя своей слугой.
   - То есть ты хочешь, чтобы я стала твоей слугой, чтобы другие не перехватили?
   В голосе девочки мне послышалась насмешка.
   - Не совсем. Ты ведь прекрасно разбираешься в этом, верно?
   Шад кивнула:
   - По неопытности я принесла Тацуе Клятву, но она не сработала. Этот... человек еще долго удивлялся после и все мне подробно рассказал. Насколько я понимаю, у тех, в ком есть частица альва, с магическими Клятвами несколько иначе.
   - Тогда еще проще. Просто пообещай, что не причинишь вреда нашей Семье.
   - Обещаю.
   - А насчет имени правда?
   - Память о моей прошлой жизни утеряна, только жалкие обрывки остались. Можете придумать сами.
   - М-м-м, твой голос...
   - Что с ним? Тацуя тоже удивлялся...
   - Он больше подойдет дряхлому старцу, злоупотребляющему табаком и алкоголем.
   - А так лучше? - раздался мужской молодой голос из уст маленькой девочки.
   - Ого! Почти не отличить, - заметила Синкуджи.
   - Ты слышала похожую речь?
   - Да уж, каждый день слышу, - буркнула магесса. Сэйто несмело улыбнулась. Видя мое непонимание, блондинка добавила. - Очень похоже на твой голос.
   А-а, ну да. Собственный голос отличается от того, что слышат другие люди.
   - У тебя между ног, случаем, не болтается такая штучка...?
   Тьфу, как все сложно.
   - Нет, - удивленно ответила шад, коснувшись промежности. - Поняла - видела у зверей-самцов. У тебя такая же есть? Значит, новы ближе к животным, чем к альвам?
   - Можно и так сказать.
   - Покажи, - требовательно попросила гостья. - Или это тоже не принято?
   - Гхмм, нет.
   - Так, Хиили! Мы сами займемся ее... обучением. А то от тебя только одни неплистойности.
   - Как скажешь. Просто я подумал, что ей лучше изменить голос на женский вариант. Девушки, представьтесь по очереди. А ты не копируй, постарайся подобрать что-то свое.
   - Ну, меня зовут Сэйто. Я казначей Семьи Хиили. Это значит, что слежу за деньгами.
   - Да-да! Я Мицу, если надо что-то свистнуть, всегда к твоим услугам!
   Шад задумалась и довольно красиво просвистела заливистый мотивчик, подражая одной местной птице.
   - Нет, это просто выражение такое. Свист тут не причем... А-а, проехали!
   - Кто проехал?
   - Мое имя Синкуджи, - нетерпеливо встряла блондинка. - Магесса стихии земли.
   - Алиетого, слуга.
   - Меня зовут Линна из Семьи Хиири, исполняю обязанности первой слуги и семейного церемониймейстера. Господин, понимаю, что тут особый случай, но считаю своим долгом напомнить, что без нашей Клятвы она не может считаться членом Семьи Хиири.
   - Ты права. Будет исключением.
   - Что у вас за Клятва?
   Невольно я приоткрыл рот от удивления. Девчонки также выпучили глаза. Голос шада изменился до полной неузнаваемости. Теперь из ее уст лилась приятная мелодичная речь, звонкая и радостная. Образ гостьи изменился кардинально: из непонятного существа с наполовину альвским происхождением и несуразной внешностью до вполне себе милой маленькой девочки с сияющими глазами и волшебными волосами.
   - Скажи что-нибудь еще?
   - У вас нет больше еды?
   Потрясающе! Не думал, что голос имеет настолько большое значение в том, что мы думаем о человеке. Не удержавшись, я наклонился ближе и потрепал девочку по волосам, совершенно позабыв об их странностях. Однако ощущения были как от плотного пучка волос, ничего более. Подумаешь, немного шевелятся сами по себе?
   - Соорудите ей что-нибудь перекусить в пути? Думаю, нам стоит отправляться. Чем быстрее мы сообщим об угрозе, тем меньше новов пострадает.
   Быстро убрав припасы, мы продолжили движение. Али снова села на приступку, взяв в руки поводья. Всего через несколько километров перед нами открылись остатки вырождающейся деревушки с оригинальным названием Нотитоти. Половина дворов пустовала, хаты развалились и полностью пришли в негодность. Однако в другой половине все еще кипела жизнь: дымился очаг, на полях работали люди, кое-где сновала домашняя скотина. Здесь мы вполне можем приобрести свежие продукты, нормально помыться и постирать вещи. Вода в ручье, где я отскребал проклятый альвский сок, была ледяная.
   - Здорово! Не помешает в баньке попариться!
   - Господин, боюсь, что в такой глуши вы не найдете ни бани, ни горячих источников.
   - Как так? - удивился я. - В Эринее каждый приличный двор имеет отдельную баньку, даже в самой захудалой деревне хотя бы одна есть.
   - Мы не в Эринее, господин. Могу предположить, что Хозяйки чистоплотнее мужчин-Хозяев.
   - Печально... Тогда задерживаться не будем. Поспрашивайте, есть ли что съестного на продажу, и поедем дальше. Да, и поищите какую-нибудь одежду на шада. Придумали имя?
   - Да! - четко ответила Сэйто. - Сильвия!
   - Нет! Сакура! - Мицу.
   - По-моему, мы договорились насчет Курису, - нахмурилась Синкуджи.
   - Я предлагала Тайя, - несмело подала голос Алиетого.
   Линна с Марисом промолчали - им было по барабану.
   - Вы что, без моего пинка даже это решить меж собой не в состоянии?
   Девчонки смущенно замолкли. Что ж, видимо, подобные решения в их голове должен принимать обязательно Хозяин.
   - Выбери что-нибудь, - обратился я к новенькой.
   - Тогда Тайя, так короче.
   - Вообще-то это сокращенный вариант от Тайяцуми, - смущенно заметила Али.
   - Курису ей больше подходит. Ну подумайте, какая из нее Сакура или Тайя? - настаивала магесса.
   Пока девчонки обсуждали столь важные вопросы, я обратился к одной из женщин, пристально следившей за нашей необычной процессией. Думаю, что в провинции Уэясу по составу Семьи не сильно отличаются от эринейских: либо слуги-фермеры с Хозяином, проживающим неподалеку в крупном городе, либо крохотные Семьи с двумя-тремя слугами. Могут, как быть пэрами, то есть главами Младшей Ветви, так и свободными Хозяевами, никому не дававшими Клятв. С женщиной усталого вида я обсудил ситуацию с джунглями и альвами. Местные были в курсе наступающей желтой растительности, однако сильно не беспокоились. Около десятка лет назад в этих краях произошел схожий случай, и в течение пары лет все вернулось на прежние места. Только вот мои слова про нападение альвов взволновали слугу. О джунглях королевская Семья в курсе, и женщина попросила меня сообщить о новой угрозе древних в ближайший город. Через несколько минут наружу высунул нос мужчина-Хозяин, чтобы проверить, кто это такой подозрительный крутится рядом с его слугой. Некоторое время мы с ним обсуждали разные малозначащие темы, пока не вернулись девчонки. Шаду прикупили простое деревенское длиннополое кимоно тусклого зеленого цвета. Я быстро распрощался с Хозяином и поравнялся с повозкой.
   - Хиили, она хочет, чтобы именно ты плидумал имя, - с легкой обидой в голосе заметила Сэйто.
   - Как насчет Лауры? - брякнул я первое эринейское имя, что пришло на ум.
   - Устроит, - ответила новенькая.
   - Славно. Воды набрали?
   - Да, Хозяин, - ответила Али.
   - Тогда поехали.
  
  
   Глава 3
  
   Время до темноты пролетело за расспросами нового, крайне необычного, члена Семьи. Лаура терпеливо отвечала на наши вопросы, но и взамен требовала рассказать все про мир новов, что за день сделать просто нереально. Меня интересовала более практичная сторона нашего... сотрудничества. Тут шад отвечала довольно расплывчато: иногда чует альвов, иногда нет, может маскироваться под окружающую растительность с определенными ограничениями, значительно менять тембр голоса, слабо воздействовать на некоторый тип лиан, при большой нужде брать контроль над прядями своих змеевидных волос и работать ими как пальцами. Про магию ничего конкретного не сообщила - саму ее никто не обучал. Да и встретим ли мы кого-то достойного, кто разбирается в магии шадов или големов? Самым важным мы признали ее способность определять присутствие альвов на приличных расстояниях и умение худо-бедно контактировать с ними. Тут же ее засыпали закономерными вопросами:
   - Почему альвы не могут договориться с новами? - попыталась выяснить Линна. - Если для общения можно использовать шадов?
   - Альвы могут научиться вашему языку, но им это не надо.
   - Почему?
   Лаура задумалась:
   - Разве вы спрашиваете у дерева разрешения, прежде чем срубить его?
   - Но ведь мы разумны, в отличие от деревьев?
   - У альвов свое представление о разуме. Даже мне с большим трудом удается понять их логику. Если смотреть в целом, то... вы приносите беспорядок, поэтому новов не любят.
   - Что значит беспорядок?! Это джунгли вместе с альвами наступают на наши деревни, сеют хаос и разруху.
   - У нас разные представления о порядке.
   И все остальное в схожем ключе. Из ее ответов можно подумать, что это новы своим существованием мешают окружающему миру, а альвы - этакие защитники планеты. Зачищают почву от сорняков. Тьфу! И даже Лауру мы не смогли убедить в обратном, что уж говорить про древних с их непонятным мышлением. По крайней мере, шад против использования насильственных методов, а то на нее стали косо посматривать. Также молодые члены нашего отряда поинтересовались у меня, кто же такие големы и шады:
   - В Эринее, как известно, големы запрещены, поэтому я плохо в этом разбираюсь. После сражения все найденные Ростки обычно продаются в Турис, берут и тагойцы, и из Шантиума. Так что рейды вглубь джунглей даже с учетом гибели множества дорогостоящих слуг иногда приносят выгоду. Особенно если удается захватить неповрежденное сердце Ростка. Именно из него и делают шадов. Да-а, может уйти с торгов за сумму в шесть или семь сотен златов! В общем, подробности мне известны плохо. Росток обладает своей сильной магией и хорошо приживается в живых существах: что новах, что животных. Каждый подопытный изменяется подчас очень причудливым образом. Ну там, вторая пара рук вырастает, хвост или крылья, чешуя и прочее. Так что Лаура еще прилично выглядит. Шады являются ядром армии Туриса, они обладают разными уникальным способностями, поэтому сражаться против них сложно.
   - А големы какие?
   - Ну, это просто оболочка от мертвого нова, разум покидает тело. Он постоянно хочет жрать и плохо управляем. Тот же Турис использует какую-то секретную технику, чтобы подчинять големов. В общем, дикими руководят исключительно инстинкты. Хорошо хоть, половая система у них не функционирует...
   - Еще используют химер, - добавил Марис. - Это животные, которых захватил Росток. Получаются выносливые лошади, и те самые кровожадные турисские гончие.
   В быту с Лаурой происходили забавные моменты, связанные с незнанием правил и традиций новов. Фактически, шад прожила всего неполных два года после перерождения - в основном среди альвов, которых и сама до конца не понимала. Не слишком-то следила, чтобы кимоно было плотно запахнуто, открывая взору чуть больше, чем следует. Неохотно ела ложкой, предпочитая хватать руками, опасалась приближаться к повозке и коню, даже на открытой дороге немного нервничала. Я спросил ее, как она будет определять, на что я трачу златы: на хорошее дело или на плохое? Ведь у нее не так много опыта, чтобы осмыслить дорогие покупки. В данном случае Лаура ответила также туманно, и я подозреваю, что все это лишь надуманный повод. Об истинных мотивах шада судить рано - надо узнать ее лучше. Впрочем, я почти не сомневаюсь, что от нее будет польза в будущем. Хмм, может, поэтому как всегда внезапно появилось Дело? Сразу поняло, что шада надо заиметь в отряд?
   Наш путь лежал на северо-запад Уэясу, в обход столицы. С Каскано местные Хозяева не особо пересекались, старались держаться подальше, поэтому направление пустовало. Когда мы ехали с Хозяйкой в Аомори, на дорогах не реже получаса встречались путники, повозки с товарами, разные кочующие Семьи, королевские войска и многие другие. Сейчас же только раз в два-три часа встречали редких проезжих.
   На третий день пути мы подъехали к развилке. Направо шла дорога в Осимо - второму по величине и важности населенном пункте Уэясу. Марис же уверенно повел нашу группу налево - к границам с Каскано. Неожиданно слово взяла Линна:
   - Господин, позвольте недостойной выразить свое мнение. Нам надо посетить Осимо, чтобы посмотреть пополнение для Семьи.
   - Хмм... - задумался я.
   - Лучше ехать напрямую, иначе мы потратим дней пять минимум, - возразил бородач.
   - Усиление Семьи стоит того, - уверенно парировала агаши. - На дорогах могут разбойничать шайки бандитских Семей. Они представляют для нас серьезную опасность. Необходимо приобрести или временно нанять нескольких воительниц, что станут щитом для магов: для господина и Синкуджи.
   - Ну, во-первых, мне с моим стилем боя щит не требуется, Синкуджи также неплохо обороняется. Но в целом ты права, маленькая группа будет провоцировать разбойный люд на нападение. Пара воительниц нам не помешает. Хотя бы для солидности.
   - Хиири, можно тебя на пару слов? - сощурив глаза, попросил Марис.
   Линна тут же нацепила непроницаемое выражение лица. Мы с наемником отошли в сторонку.
   - Я просто хочу предостеречь, - наклонился Марис. - До меня доходило множество историй про Несущую смерть. И большинство из них заканчивались для Хозяина смертью, как ни странно.
   - Мне это известно.
   - Хорошо. Тебя разыскивает Эринея, правильно?
   - Они будут искать любых выживших слуг.
   - Согласен с твоим решением убраться подальше от Уэясу. Но подумай сам: разве это логично соваться во второй город Королевства? Если узнают о твоем происхождении, то сдадут не раздумывая. В слухах о Несущей все так и происходит: агаши подбивает Хозяина на опрометчивые поступки, с виду безобидные, но на самом деле ведущие в пропасть, - взгляд Мариса потеплел. - Ты хороший парень. Я ведь потому и согласился помочь, не в моих правилах браться за рискованные задания. Дам совет: тебе следует быть жестче со слугами, особенно с агаши. Не соглашайся с ее предложениями. Я бы рекомендовал тебе назначить первой слугой кого-то другого, а ее оставить исключительно простой исполнительницей.
   Мысли ускоренным хороводом крутились в голове, перескакивая с одного на другое. Выходит, одним из его скрытых мотивов было оградить меня от влияния Несущей, если он сейчас не вешает мне рамен на уши? Хороший парень... бррр.
   И тут меня буквально озарило. Все те странности, что я подмечал за рыжеволосым бородачом, все те ужимки и реплики. Может, это врожденный дефект или последствия воспитания в патриархальной стране... Однако некоторые действия и внешние проявления делают его схожим со слугами Семьи Виллаха, которые... предпочитают мужчин. Тьфу! А я-то думал, что мы можем стать друзьями. Видимо на моем лице что-то отразилось, поскольку наемник забеспокоился:
   - Что надумал?
   Что-что, не поворачиваться к тебе спиной, вот что! Но вслух ответил:
   - Я приму к сведению твои слова.
   - Похоже, до тебя так и не доходит. Подумай, скоро что-то менять станет уже поздно. Или ты считаешь себя умнее ее прежних Хозяев?
   Ага-ага. Агаши его беспокоит, как же. Какая злая ирония: быть нетрадиционной ориентации в патриархальной стране. Почему он не уехал в другое место? Или ему и тут партнеров хватает? Впрочем, причины могут быть самыми разнообразными, гадать бессмысленно. И выносить суждения сгоряча также не стоит. У каждого свои тараканы в шкафу. Как и у меня самого.
   - Я сам разберусь.
   - В моих же интересах ограждать нанимателя от опасности. Иначе денежки уплывут, - оправдался Марис.
   Я направился обратно к девушкам, прекращая разговор. Они оба могут считать свою позицию верной, но я все равно поступлю так, как сам считаю более правильным. Любопытно посмотреть на реакцию Несущей, вывести ее на чистую воду. Будет ли возмущаться или оправдываться?
   - Я решил не заезжать в Осимо, слишком рискованно, - сходу соврал я Линне, пристально всматриваясь в ее лицо.
   Ни единый мускул не дрогнул, только глаза как-то еле уловимо изменились.
   - Но как же... - пробормотала мечница, однако быстро взяла себя в руки. - Как будет угодно господину.
   Дальнейшее развитие событий я предугадать никак не мог. Линна смиренно опустилась на колени и высказала:
   - Господин, прошу вас снять с меня полномочия первой слуги. Негоже, когда Хозяин не доверяет ответственному лицу.
   Оглядев притихший отряд, я ответил с некоторым сомнением:
   - Хорошо. Отныне ты не первая слуга.
   - Благодарю, господин. Я буду стараться исполнять ваши указы, и не позволю себе смущать вас своими ненужными советами. Буду ждать, когда вы станете доверять мне.
   Агаши аккуратно поднялась, выпрямившись чуть ли не по стойке смирно.
   - Э-э-э, - немного иной реакции я ожидал и на несколько секунд застыл в ступоре. Лишать ее титула первой слуги не входило в мои планы. Все-таки Линна не сделала пока ничего предосудительного.
   Странно заблестевшие глаза слуги вывели меня из созерцательного состояния. Когда по лицу агаши скатилась первая слеза, я понял, что стоит начинать беспокоиться. В своей жизни я видел, как плачут раненые от боли, как плачет маленькая Хозяйка в ярости после проигранного состязания с сестрой. Но такое... Линна не издавала ни звука, что придавало картине некий сюрреалистический оттенок. Не прятала голову, не скрывалась, устремив взгляд куда-то вперед, в пустоту. Наверное, поэтому, остальные заметили ее состояние не сразу. Первой подбежала Сэйто:
   - Линна! Не пележивай так.
   - Почему, господин? Почему?!
   - Если бы не твоя дурная слава, я бы прислушался к твоим словам, - продолжил я импровизацию. - И ты должна понимать, что никакие твои оправдания не убедят меня в обратном.
   - Господин, я понимаю, что поход в Осимо... но наша Семья слишком мала, чтобы передвигаться безопасно. На дорогах полно разбойников, какие-нибудь властители могут решить, что за нас счет можно поживиться. Ведь если никто не выживет, то и проблем нет.
   Под ее глазами, полными слез я чувствовал себя неуютно. Не последней сволочью, но нехорошим человеком так точно. И, тем не менее, извиняться я не собираюсь.
   - Почему вы слушаете этого мужлана? Совершила ли я хоть один проступок, из-за которого вы стали сомневаться в моей преданности? Почему, как только я обрела достойного Хозяина, сразу возникают проблемы? Это мне наказание такое?
   - Линна, не плачь. Хиили плосто немного лезок.
   - Спасибо, ты права, Сэйто. Подобное расхлябанное поведение тем более не может соответствовать статусу первой слуги.
   Я повернулся в сторону Мариса, и наемник по-своему истолковал мой взгляд:
   - Что? Только не надо во всем винить меня. Я хотел как лучше. Не думал, что Несущая смерть такая... ранимая.
   - Линна, ты должна понять, что я беспокоюсь о своей жизни и жизни людей, которые доверились мне. Я должен был проверить... Э-э, короче, извини, - вырвалось само. - На самом деле я почти сразу решил посетить Осимо. Можешь считать, что никакого разговора насчет первой слуги не было.
   Мечница утерла глаза длинным рукавом своего кимоно и заметила нейтрально:
   - Я рада, что прошла вашу проверку, господин.
   - Знаешь, подобные заявления наводят на мысли, что все эти слезы не более чем искусный спектакль.
   Агаши вздохнула:
   - Я буду служить вам, даже если вы не верите мне.
   Кивнув, я махнул рукой в сторону правой отворотки и первым двинулся вперед. Прямо затылком чувствуя прожигающие взгляды остальных членов отряда. Теперь наш путь лежит в сторону Осимо, до которого около четырех суток ходу.
   - Вода из глаз... Это слезы, да? - Лаура принялась допытываться о причинах.
   Девушки подробно ей объяснили всю подноготную, после чего шад тут же набросилась на меня:
   - Вонси, зачем ты сделал больно женщине с зелеными "корнями"?
   - Пусть тебе Марис объяснит, - сразу перевел я стрелки и дальше уже наслаждался неуверенными оправданиями наемника, находящимся под прицелом сотен подрагивающих желтых "змей" Лауры. Однако язык у Мариса был подвешен неплохо. После его объяснений, даже самый добродушный нов посчитал бы Несущую смерть исчадием бездны, поэтому шад быстро отстала, крепко призадумавшись.
   В конкурсе по готовке явного победителя так и не выявили, но девчонки хотя бы смогли сдружиться на этой почве и перестали выяснять отношения. Что удивительно, стряпня Мариса также была неплоха на вкус. А вот главного отстающего выделили сразу. Вроде бы куча народу следила и помогала советами, однако Лаура все равно умудрилась сотворить совершенно несъедобную аморфную рисовую массу со случайными вкраплениями соли и других специй. В общем, кулинарные эксперименты шада решили отложить на потом, когда мы не будем ограничены в припасах и времени.
   Вдоль осимского тракта постоянно встречались небольшие поселки, поля с рисом, бататом, иногда пшеницей и ячменем, плантации чая и сахарного тростника. Мы вдоволь полакомились еще не совсем спелыми, но вполне вкусными дынями и грушами. Занятно было наблюдать за крестьянами с разинутыми ртами, когда они примечали шада.
  
   [Лаура]
   И почему я не ушла раньше? Зачем терпела все эти побои и издевательства надменных хранителей желтых джунглей? Каждый момент ждала, что альвы сочтут мою жизнь слишком вредной для окружающего мира. Наверное, от убийства их останавливал "запах" того, что новы называют Ростком. Священное для альвов растение... или животное. Сложно сказать - со мной они никогда не делились секретами. Тацуя. Ну, конечно. Ведь я когда-то искала лучшей жизни и решила довериться одинокому усталому путнику. Этот нов надолго отбил у меня желание помогать кому-либо и показываться на глаза.
   Возле деревянных домишек на голой вспаханной земле часто трудились те самые слуги - новы, принесшие Клятву. Они вырубали леса, выкорчевывали пни и кусты, уничтожали всякую растительность только чтобы высадить свою культуру. Чтобы прокормить огромное количество ртов. Ну, стоит отметить, что из всего этого они выдумали очень сложный ритуал по обработке пищи. Огонь, оказывается, не только может разрушать леса и джунгли, но и делать многие удивительные вещи. Каждая остановка на обед или ужин не обходилась без костра и котелка с кипящей на нем водой. Мужчина с красными корнями рассказал, что штуки из металла тоже делают с помощью огня. Разогретая руда становится податливой будто глина, и кузнецы лепят из нее разные вещи.
   На первый взгляд в новах-слугах не было ничего примечательного. Они относились к нашей компании с подозрением, но всегда охотно поддерживали разговор. Если речь шла о бытовых вопросах, то все было нормально, но как только переходили на их Хозяев, то их будто подменяли. Складывалась впечатление, что Хозяин для них - это весь смысл жизни. Я начала немного улавливать разницу между другими Семьями и слугами вонси. Они относились к Хиири почтительно (а некоторые и не очень), но без раболепного отношения. Что ж, пока что я плохо разбираюсь в хитросплетениях отношений новов, возможно подобное и в порядке вещей.
   Однако как-то постепенно я начала свыкаться с причудами и традициями, с тем, что вонси обозвал "цивилизацией". К огромному животному с мускулистыми ногами подходить было боязно, но я сразу осознала его пользу: нов просто не в состоянии долго тащить тяжелую повозку. Сам фургон не только хранил в себе множество полезных вещей, но и являлся отличной защитой от дождя. Я даже подумала о том, что было бы здорово обустроить себе навес из плотной ткани где-нибудь на дереве, дабы не мокнуть холодными ночами. И тут же себя одернула: подобные мысли ведут к новскому деревянному дому! М-м-м, может это не так и страшно?
   Большую часть времени старалась держаться рядом с немногословной женщиной с повязкой на лице. Другие слуги так достали своими поучениями и вопросами, что иногда я сбегала от них. Один раз Хиири даже устроил им за это выговор, и стало легче. И что им не нравится, как я ношу это их "кимоно"? Для альвов одежда совершенно противоестественна, у новов же наоборот куча обычаев и ограничений. Носить только так, не снимать, не распахивать если жарко, не ослаблять пояс, не оголяться перед противоположным полом... Хотя эти правила и не помешали маленькой женщине с серыми волосами истрогать все мое тело, когда слуги устроили купание в пруду. "Научный интерес" - так она это пояснила. Мир новов куда как шире и загадочнее, чем мне казалось ранее.
   Затаенный страх вернулся, когда мы вышли к большому скоплению домов, которое называлось город Осимо. За крышами я не смогла рассмотреть противоположный конец поселения! Некоторые постройки поднимались выше любых деревьев, другие состояли из каменных глыб и могли поспорить с иной скалой. Удивительно, какие вещи могут вытворять новы. Ведь они такие маленькие и слабые по сравнению с альвами.
   - Вонси, как вам удается строить такие высокие дома? - спросила я, когда мы подходили к городу. - Магия?
   - Частично. Думаю, здесь больше уместно слово технология. Не знаю, как тебе объяснить это слово... Новы используют свой разум, чтобы создать инструменты, сделать работу легче.
   - Альвы тоже не дураки.
   Мужчина пожал плечами:
   - Я слышал о подводных городах дивов, но могут ли альвы создать что-либо подобное? - вонси указал рукой в сторону высокого здания с остроконечным шпилем. Выглядело впечатляюще.
   - Нет, но я слышала о Великом Древе...
   - А, эти сказки про вотчину альвов.
   - Для них дом - это джунгли, - попыталась я убедить. - Ты же не будешь спорить с этим?
   - Если так посмотреть, то их работа тоже заслуживает уважения.
   Почему-то стало приятно от того, что вонси согласился со мной и признал альвов хорошими строителями.
   - Господин, что-то не так?
   Сбоку к нам подошла женщина-агаши. И как она по лицу Хиири смогла что-то определить?
   - Впереди карета с гербом Восьмой Великой Семьи. Думаю, кто-то из Хозяев Младших Ветвей. Леди редко выбираются из Эринеи. Все помнят легенду?
   Что же он там говорил? Нашего Хозяина зовут Лестар - беглый наследник из Эл-Тагоа. На все остальные вопросы следует отсылать к вонси.
   - Господин, позвольте мне... если вы сочтете меня достойной доверия, вести переговоры. Без официального постановления Королевской Семьи они не имеют права нас обыскивать. Уж я разберусь с ними.
   - Хорошо.
  
   [Хиири-Лестар]
   Тревожились мы напрасно. Карета с охраной просто следовала в Осимо, и допрашивать нас никто долго не стал. Взяли плату за вход, быстро огласили правила поведения внутри и велели не задерживать очередь. Может, я зря поднимаю панику? И Леди не будут распылять в Уэясу большие силы? Мою пропажу, личного телохранителя Виллахи, слуги с рыночной стоимостью около ста двадцати эринейских златов, можно списать и на диких животных. Не будут же они вешать портреты для поиска пропавших? Ладно, поспрашиваем в городе. Временная смена имени должна помочь скрыться, жаль только в Таннигаве мне подобная идея не пришла в голову. Впрочем, Линна сообщила, что "Хиири" изредка встречаются в Королевствах.
   Осимо уже можно было назвать городом, но по сравнению с Эринеей -- так, мелкий городишко. Все же родина Леди-матриархов по населению и территории превосходила скромный Уэясу на порядок-полтора. Второй центр страны выглядел интересно, со своей уникальной архитектурой и особенностями. Роскошные двух и трех этажные особняки, вздымающиеся ввысь пагоды с остроконечными шпилями. Иногда основание домов делали из камня, остальное дерево и черепица. Крыши интересной загнутой формы, далеко выходят за фасад, образуя нечто вроде веранд. Цвета в основном красно-коричневые, белые и черные. Разумеется, наличествовали и бедняцкие кварталы из неказистых одноэтажных домишек, однако откровенной нищеты на первый взгляд не наблюдалось.
   Людей на улицах сновало немало, общая картина осталась той же: в основном слуги женского пола и редкие Хозяева-мужчины в окружении телохранительниц. Наша компания практически ничем не выделялась, если не считать экзотичной шада. Постоялый двор, где мы решили остановиться, выглядел также внушительнее "Синей настойки", но и цены подскочили примерно в два раза. В дороге я нашел время, чтобы провести детальный подсчет наших финансов. Оказалось, что за время пребывания в Таннигаве наша Семья обогатилась примерно на сотню уэясских или шестьдесят пять эринейских златов, даже с учетом покупок слуг. Хотя часть добычи после дома Хандоджи, как я и обещал, была разделена поровну между мной, Мицу, Сэйто и Синкуджи -- каждому по полсотни златов. Очень внушительная сумма, с которой не грех и уйти в "свободное плавание". Однако же никто подобного желания не изъявил, наоборот, Сэйто с Мицу отдали свою часть в общую казну, сочтя такой способ хранения более надежным. Синкуджи же предпочла не расставаться с кошелем со своей долей. Пришла мысль, что в следующий раз надо делить более рационально: скажем, половину заработка в казну Семьи, остальное исполнителям. За исключением личных денег магессы общая сумма составила тысяча триста восемьдесят эринейских златов. Немалое состояние, на которое можно приобрести землю с особняком и несколькими десятками слуг. В общем, стать настоящим Лордом. Только вот эта мысль не вызывает у меня большого энтузиазма. Легко принять только тех людей, которые прошли проверку этой моей способностью, больше смахивающей на банальную интуицию. Если так отбирать всех слуг, то дорога к лордству изрядно затянется. К тому же я до сих пор терялся, когда принципиальные решения перекладывали на мои плечи, плохо приспособленные для хозяйских вопросов. Все же, если ты родился слугой, то перевоспитаться трудно.
   Учитывая возможные расходы, деньги решил не прятать, а взять с собой. Как раз для этого случая пригодилось потайное отделение в повозке. Единственное неудобство -- теперь фургон постоянно надо таскать с собой по городу. Отдохнув часик с дороги и заправившись поздним завтраком, мы покинули гостиницу.
   - Господин, Лестар, куда направимся? - поинтересовалась Линна, внимательно следя за прохожими.
   - На рынок слуг, само собой. Но сначала заглянем туда! - указал я рукой в сторону уютной лавки с вывеской, изображавшей лютню. Вопросительные взгляды девчонок я проигнорировал.
   Внутрь прошли я, Линна и Марис. Немного походив меж заставленных витрин, вынужден был признать свое полное незнание местных музыкальных реалий. Что удивительно, выбор для такой скромной лавки немаленький. Обычно подобные магазинчики занимаются одним направлением. Возможно, Хозяин специально отбирал слуг с разными ремесленными умениями.
   - Господин, зачем мы здесь? - почтительно обратилась агаши.
   - Ах, красавица-а, сердце мужчи-ины склонно к искусству, - кривовато пропел Марис, тренькая на взятой с полки лютне. Или как она тут называется.
   - Хватит паясничать.
   Пока агаши с наемником тихонько переругивались, я быстро проконсультировался со слугой-продавщицей. Что касается струнных, то самыми распространенными были незнакомые бива и сямисэн. Среди духовых наблюдался больший выбор и зубодробительные названия: синобуэ, сякухати, хоттику и прочие. Решил остановиться на сякухати, которая, по словам женщины, больше подходит для начинающих. Небольшая бамбуковая флейта продольного типа, как мне сообщили. Сам я в этом не разбираюсь.
   Быстро расплатившись, мы вернулись к фургону. На настойчивые вопросы любопытных я ответил:
   - Линна ведь говорила про свою семейную нишу? Почему бы и не театр? Будем этакими бродячими музыкантами... - объяснять про внутреннюю пустоту желания совершенно не возникало. - Эй, что это вы примолкли? Я пошутил вообще-то.
   - А мне хотелось хотя бы разок сыграть на сямисене, - тихо заметила Синкуджи. - Только вот вряд ли этим можно заработать. Я слышала, музыке обучаются годами.
   Остальные уставились на магессу, отчего девушка тотчас смутилась.
   - Самое то - барабаны! Цудзуми или большой тайко. Бу-ум бу-ум! - шумно высказалась Мицу, ударяя руками по воображаемым инструментам.
   - В школе слуг нам прививали какой-то дополнительный навык. Я обучалась игре на кото [цитра - щипковый инструмент], только за давностью уже подзабыла уроки, - задумалась Линна.
   - У нашего соседа в делевне был хитилики [хитирики - духовой из группы гобоев], он иногда иглал нам, - предалась воспоминаниям Сэйто. - А Лаула могла бы петь с ее-то голосом.
   С некоторым удивлением я осмотрел задумчивые лица девушек. Никто из них не улыбался, показывая всю серьезность собственных слов. Правда что ли?!
   - Э-э-э, ну-у, кото слишком громоздкий, но насчет остального не возражаю. У вас вполне хватает собственных средств.
   - Хи... то есть, Лестал, нам можно? - наивно хлопая глазками, спросила Сэйто.
   - Можно. Идите, мы подождем.
   Спустя полчаса из лавки девчонки вышли с довольными лицами. Хорошо хоть им хватило ума выбрать малогабаритные изделия. Даже Алиетого затащили и прикупили ей тэмпл-блок [несколько ударных колокольчиков из дерева]. Поглядев на счастливую картину хвастающихся покупками девушек и представив наши "репетиции", мне оставалось только почесать голову и просто махнуть рукой. В принципе, достаточно приемлемая легенда выходит. Главное, чтобы наш балаган не просили устроить показательные выступления.
   Разделяться в незнакомом городе мы посчитали лишним, поэтому по всем закупкам мотались вместе и с фургоном. Припасы, еду и воду, разную походную мелочь. Прикупили приличную юкату для Лауры и занятную широкополую остроконечную шляпу, популярную у крестьянок. Теперь ее необычная внешность не так бросалась в глаза. В Осимо также приходилось следить за кошельком и, в особенности, за повозкой, внутри которой необходимо было постоянно оставлять кого-то для охраны.
   Походив по городу, мы вдоволь полюбовались на местные достопримечательности. Многочисленные храмы праматерям разных рас. Центральный собор Творца и лестницу "тысячи ступеней" (на самом деле всего сто шестнадцать). Издалека поглазели на величественный замок Королевской Семьи Инто в Осимо. Сложно сказать, насколько такая постройка эффективна с оборонительной точки зрения, но выглядело красиво.
   Следующим и самым важным пунктом стал рынок слуг. Отдельная площадь со сценой и различными прилавками. У многих Хозяева отсутствовали -- слуги сами себя продавали, и только в случае заключенной сделки следует беспокоить их сиятельных господ для снятия привязки. Пожалуй, в этот обычный рабочий день выбор был даже меньше чем на ярмарке в Таннигаве. Зато торговцы намного более приветливые, поскольку меж рядов кроме нас бродило мало покупателей. Настроение постепенно шло вниз по мере того, как мы обходили рынок. Ни единой искорки, ни единого просвета! Девушки с большим интересом ожидали подтверждения теории Мицу о "разнохарактерных слугах". Что я могу сказать? Имелись и занимательные тивианки, сэмуэй, агаши, закаленные в боях воительницы, но все они не внушали мне оптимизма.
   Поскольку в первую очередь рассматривались слуги боевых направлений, сначала я просто хотел пройти мимо особо ничем не примечательной субтильной кафанэски. Однако что-то зацепило. Безвольно опущенные руки, усталый взгляд. Но это была не жалость. Нет, нечто иное, трудноуловимое, толкало меня к этому прилавку.
   - Сколько просите за нее? - обратился я к лысому мужичку за стойкой.
   - Прелестную кафанэску? - уточнил Хозяин, поскольку на продажу у него было выставлено еще восемь слуг.
   - Верно.
   - Всего за четыреста восемьдесят златов она будет ваша.
   - Господин?! - в тихом шипении Линны мне послышалась вся гамма эмоций от удивления до возмущения и даже негодования.
   - Ну, я поспрашиваю немного, - шепнул я в ответ и добавил уныло. - Будем надеяться, что она нам не подойдет.
   - Вы только посмотрите на ее великолепные рожки! - разливался соловьем Хозяин. - Обхват у основания шесть сантиметров! Длина правого десять с половиной, левого -- десять сантиметров! Гляньте на этот замечательный перламутровый оттенок! Уже через год можно будет пилить и продавать. С руками оторвут, зуб даю. Эх, если б не долги, ни за что бы не расстался с крошкой Кутики!
   Как складно лопочет. Рога кафанэс в период расцвета -- лет семнадцать-восемнадцать могут уйти максимум за триста-триста пятьдесят местных златов. И то, если попадутся с полезной природной способностью и хорошей скоростью поглощения маны.
   - А сама она на что сгодится? - спросил я кисло.
   - Сама? - почесал бороденку продавец. - Э-э, никаких особенных талантов нет, но чаек заваривать умеет. Да и зачем это ей? Как на солоне рожки красиво переливаются, видите?
   - Вижу. Что за способность?
   - О-о, не поверите, молодой господин. Управление льдом! Каково, а? Нет нужды тратиться на мастера-зачарователя. Готовый артефакт, бери и пользуйся!
   - Лед, значит.
   Блин, три сотни эринейских златов. Это просто финиш. Моя способность, если у тебя есть совесть, пожалуйста, не надо отмечать кафанэску.
   - Привет, тебя Кутики зовут? Я Лестар, из Эл-Тагоа.
   - Доброго дня, господин Лестар, - девушка низко поклонилась. - Вы не пожалеете о моей покупке.
   Я повернулся к агаши с обреченным видом:
   - Поторгуйся пока. Если цена будет адекватной, может и возьмем.
   - Да, господин, - мечница нацепила свою бесстрастную маску, поэтому сложно было что-то прочесть по ее лицу.
   Не желая участвовать в этом процессе, я отошел к лотку с выпечкой и прикупил себе пару тайяки с мясом. Странно, неужели у них должен быть такой пресный вкус или это влияние моих невеселых дум о бесполезно потраченных средствах? Если подумать с другой стороны, то через год я смогу получить настоящий магический артефакт. Очень редкая вещь, ведь в мире существует мизерное количество неживых предметов, способных хранить ману. Артефакт может наделить неодаренного сильными способностями, поставив почти на одну ступень со средним магом. Не мудрено, что они стоят такую кучу денег. В нашей Семье нормальных артефактов было не больше трех десятков. Кстати, где-то среди трупов в битве при Хадое может попасться поистине великолепная находка -- одна из десяти семейных реликвий, которые взяли для усиления армии. Мне как магу артефакты совершенно не нужны, поэтому я ими и пользовался-то пару раз всего. Вообще, при обеспечении безопасности Леди в дальней дороге есть два пути: собрать огромное войско и большую часть магов, тем самым оголив тылы в Эринее. Что чревато, ибо таких элитных стерв-Леди без грамма добродетели еще поискать надо. Либо путешествовать инкогнито с небольшим отрядом. Виллаха выбрала нечто среднее, за что и поплатилась.
   Сами по себе магические артефакты используются в основном неодаренными Хозяевами разных Семей. Преобладает защитная направленность и лечебная. Что касается слуг, то дешевле купить двух хороших магов, чем отдавать кому-либо дорогой артефакт.
   - Лестал, Линна зовет, - подошла Мицу, заворожено глядя на остатки пирожка в моих руках.
   - Иду. Дайте еще один, - я расплатился с лоточницей и передал тайяки в цепкие руки серой. Блин, мне теперь постоянно надо одобрять любые покупки? Я же ясно дал понять, что не буду возражать, если они потратят заработанные златы на свое усмотрение.
   - Лестар, - перехватила Синкуджи. - Я отойду вон в ту одежную лавку?
   - Ага, - отмахнулся я.
   Хозяин кафанэски стоял с суровым и непреклонным видом, агаши также грозно хмурила брови. Рядом обреталась Лаура, с неподдельным интересом наблюдая за процессом приобретения слуги.
   - Ну что?
   - Четыреста сорок златов, господин. Смею заметить, эта сумма сильно завышена.
   - Да? - сделал я простодушное лицо. - Тогда обойдемся без рогатой...
   - Постойте, господин Лестар. Только для вас я могу сбросить еще десять златов. Но это моя последняя цена, иначе в убыток выйду!
   - Идет.
   Продавец неохотно пожал протянутую руку, пробурчав что-то вроде "ох уж эта молодежь". Не во всех Королевствах было распространено рукопожатие, все больше старомодные поклоны и кивки головой.
   Тут же выяснился один очень неприятный момент. Оказывается, в Таннигаве налог с продажи слуг традиционно озвучивался вместе с общей стоимостью, и Хозяин-торговец сам расплачивался с Семьей Туиджи. На рынке слуг в Осимо же существовали единые правила уплаты налогов, по которым сбор должен быть передан ответственному лицу от Королевской Семьи. Как известно, ставка налога в Уэясу для продажи слуг составляет десять процентов. А я-то наивно полагал, что четыреста тридцать - это уже вместе со сбором! Агаши же была в курсе, просто не подумала, что мне подобные нюансы могут быть неизвестны. Впрочем, вряд ли бы нам удалось как-то еще повлиять на прижимистого Хозяина.
   Далее мы с радостным торговцем прошли к распорядителю сборами, долго и муторно оформляли бумаги. Поскольку сделка превышала сотню златов, пришлось составлять полный договор. Вскоре неприятная процедура расставания с деньгами завершилась, и мы стали собираться в дальнейший путь.
  
  
   Глава 4
  
   Кутики имела не слишком яркую и запоминающуюся внешность. Если исключить рога, само собой. Хотя после Лауры все остальные новы будут смотреться вполне обыденно. Юная худая кафанэс с темными волосами средней длины, узким лицом со слегка выступающими скулами и аккуратным носиком. Кожа обычного цвета. От людей отличали два фактора: жутковатый багровый цвет глаз и блестящие загнутые рожки с меняющимися оттенками: от зеленоватого с желтым до голубого и фиолетового. Сложно описать. Отростки исходили из боков верхней части черепа и изгибались вниз, почти соприкасаясь с головой, а на концах снова расходились в стороны. Хмм, что-то не припомню за виденными кафанэсами в Эринее такой оригинальный цвет. Хотя большинству их отпиливают в раннем возрасте.
   Новоприобретенная слуга в основном подавленно молчала, отделываясь скупыми междометиями. Мы неспешно следовали за фургоном к восточной части города, где начинался большой тракт в столицу Уэясу. Всего через пару километров будет развилка и нам следует повернуть на север. По расчетам Мариса так мы сэкономим пару дней, нежели при возвращении той же дорогой на запад.
   Иногда до нас доносились приятные запахи из закусочных и ресторанов. Я частенько посматривал на кафанеску и первым понял, почему Кутики иногда долгим взглядом провожает разные строения. Оттуда пахло едой.
   - Как раз обед пропустили, заглянем? - предложил я возле шашлычной. Все тактично молчали, только наемник поддержал мой настрой воодушевленным возгласом.
   Когда мы вошли в закусочную, глаза Кутики намертво прикипели к аппетитным кусочкам мяса и рыбы, нанизанными на острые палочки и поджаривающихся на углях. Как коротко пояснила Алиетого, на местном диалекте блюдо называется тэмпура, хотя в прибрежных Королевствах так величают только шашлык из морепродуктов. Для полноты образа кафанэске не хватало капающей изо рта слюны - такой безумный взгляд у нее был. Когда принесли заказанное, Кутики, будто дикое животное, набросилась на отлично прожаренные шампурчики с мясом.
   - М-м-м, как фкусно! - выдала кафанэска, не переставая жевать.
   - Ты будто первый раз мясо пробуешь, - заметил я.
   - Угу.
   - Серьезно?
   - Хозяин, я слышала, что кафанэс специально ограничивают в еде, чтобы вывести особенный сорт рогов, - выдала Алиетого.
   - Понятно, почему ты так нездорово выглядишь. Чем тебя там кормят?
   - Кафи, овофи, фрукты, Хозяин. Но не все, а строго офпе... опрефел... - кое-как Кутики прожевала и продолжила, - определенные.
   - Ешь, не отвлекайся. Да, несладко тебе приходится, наверное.
   - Всю жизнь на диете. Ужасно, - добавила Сэйто.
   Я даже немного позавидовал тому, с каким аппетитом и наслаждением кафанэска уплетает угощение. Мне частенько приходилось сопровождать Хозяйку на разные высокие приемы, поэтому смог перепробовать множество эринейских деликатесов. Остальные же слуги недалеко ушли от Кутики - с нескрываемым удовольствием слопали по двойной порции. Марис было заикнулся о кувшинчике саке, но я резко осадил наемника, напомнив о том, что в городе не следует задерживаться. Не забыли и про Линну, охранявшую повозку - принесли ей пару шампуров с мясом.
   Как назло, почти у самых ворот нас окликнула пара всадников. Мужчин-всадников, что несколько выбивается из привычного облика Уэясу. Незнакомцы спрыгнули на землю и быстро подошли к нам.
   - Вы Лестар из Эл-Тагоа? - грубо поинтересовался мужчина в местном аналоге доспехов.
   - Допустим, с кем имею честь?
   - Мое имя Шомол из Великой Семьи Катсода. До нас дошла информация о большой сумме монет эринейской чеканки. Потрудитесь дать объяснения о происхождении денег, господин Лестар.
   Пока мои мысли лихорадочно метались в поисках достойного ответа, Линна перехватила инициативу:
   - Господин Шомол, предъявите постановление Королевской Семьи Инто, иначе никакого разговора не выйдет.
   Мужчина оскалился и угрожающе положил ладонь на эфес своей шпаги.
   - Вы, кажется, не совсем понимаете ситуацию, Лорд Инто дал нам полный карт-бланш и одобрит любое действие.
   - Я, от лица моего Хозяина, сообщаю, что мы не знакомы с регалиями Великих Семей и Семьи Катсоды в частности. Также мы не слышали ни о каких указах Лорда Инто о настолько тесном сотрудничестве с Эринеей. Предъявите документ, который подтвердит ваши полномочия. Господин Шомол.
   - Ты, безмозглая агаши, хочешь, чтобы вас казнили как пособников убийства Великой Леди?!
   - Слушай сюда, гребаный мужлан, - голос Линны источал морозную стужу. - Семье Лестар плевать на судьбу ваших Леди. Мы находимся на землях Уэясу и соблюдаем законы Великой Семьи Инто.
   Мужчина, закипая, повернулся ко мне:
   - Господин Лестар, вы видите, что позволяет себе ваша...
   - Никто не разрешал тебе обращаться лично к нашему Хозяину, плешивый пес, - резко перебила Линна. - Научись вежливости, и тогда я позволю тебе открывать рот в присутствии господина Лестара. Или зови на разговор своего Хозяина. Всего хорошего, - агаши учтиво поклонилась слугам из Великой Семьи Катсоды и сообщила мне. - Господин, пойдемте.
   Лениво кивнув, я развернулся, и мы продолжили свой путь прочь из Осимо. Слуга что-то про себя пробормотал, наверняка ругательное, запрыгнул на коня вместе со своим товарищем и поскакал назад по улице. Не удержавшись, я сформировал особое тонкое заклинание, состоящее из двух барьеров, пересекающихся друг с другом острой кромкой. Получавшийся звук в большинстве случаев неслышим человеческим ухом, а вот животных задевает. Кони слуг Катсоды, как и наш тяжеловес, резко дернулись в сторону, один даже встал на дыбы. Но к чести всадников, оба смогли легко удержаться в седле. Кинув в нашу сторону нелестные взгляды, мужчины снова хлестнули коней и быстро скрылись из виду.
   - Я же говорил, от скотины в бою одна помеха, - сказал я, помогая Алиетого успокоить животное.
   - Лестал, а Катсода... это та самая? - робко спросила Сэйто.
   - Та самая. Сестра Виллахи. Линна, что посоветуешь?
   - Господин, если мы покинем Осимо, то единственный вариант для них что-то узнать - это атаковать и попытаться добиться признания силой. Королевский кодекс Уэясу предписывает проводить клятвенный допрос свободных Хозяев либо добровольно, либо в присутствии судебного наблюдателя от Королевской Семьи. Которые имеются далеко не в каждой деревне. Нам следует выстроить маршрут так, чтобы не заезжать в города Уэясу. Простите, возможно, Марис был прав, когда советовал объехать Осимо... И простите, что вмешалась в разговор без вашего дозволения.
   - Что если они действительно раздобудут разрешение Королевской Семьи?
   Вопрос повис в воздухе. Наверняка бюрократические проволочки имеются и в Королевствах, но рано или поздно указ о моем задержании будет получен.
   - Не нравится мне, что я втягиваю вас в свои проблемы... - вздохнул я.
   - Господин! - чуть ли не подпрыгнула на месте Линна, удивив меня самого. - Какой пример вы подаете новеньким слугам?! Вы Хозяин Семьи, мы - ее часть. Все, что происходит с вами, касается нас. Все ваши проблемы - это наши проблемы! У нас слишком... необычная Клятва, поэтому я категорически не советую вам высказываться в подобном ключе. Если позволите, господин, то дальнейший разговор на эту тему продолжим без ушей младших слуг.
   Напор и эмоциональность первой слуги несколько выбили меня из колеи:
   - Э-э, как скажешь.
   Хорошо смазанные колеса мерно крутились, не издавая практически никаких звуков. Дорога шла ровно, и наш конь легко катил фургон даже в небольшой подъем. Мы не торопились, так как убежать от конной погони с нашим фургоном все равно невозможно. Доехав до развилки, свернули на север, к границам с Каскано. Спустя час после выезда из города, ко мне подошел Марис:
   - Слушай, без обид, но мне проблемы ни к чему. Если будут давить или угрожать, то я предпочту остаться в стороне.
   - Понимаю, - кивнул. - Подставлять тебя не собираюсь.
   - Славно. Что ж, я постараюсь, чтобы наш маршрут пролегал вдали от городов, только легкой дороги не обещаю. Кстати, что у вас за Клятва, если не секрет?
   - Скоро узнаешь, - хмыкнул я.
   Линна закончила подробный инструктаж кафанэски, и Кутики обратилась ко мне:
   - Хозяин, я не очень поняла, что надо делать...
   - Я освобождаю тебя от Клятвы.
   - Э-э, Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас, - пробормотала рогатая.
   - Принимаю.
   - Кхе-кхе, - закашлялся Марис. - Этим ты думаешь сдержать гибельную натуру Несущей смерть?!
   - Наемник! - рыкнула Линна.
   - Ладно, дело ваше! Я многие Семьи повидал с разными условиями, но такое... Хиири, тебе не говорили, что ты странный?
   - Каждый день! - весело ответила Сэйто.
   - Кутики, продемонстрируешь нам свою способность? Ледяное копье, например?
   Кафанэска сжалась и тихо проблеяла в ответ:
   - Не могу, Хозяин.
   - Почему?
   - Мои силы действуют только на заморозку воды.
   - Приехали... - остановился я.
   - Кажется, нас поимели, Хозяин, - заметила смекалистая Мицу.
   Агаши же немедленно бухнулась в свою излюбленную позу на коленях, склонившись в глубоком поклоне.
   - Примите извинения от нерадивой слуги, господин...
   - Ты что, не проверяла ее? И встань уже.
   Мечница поднялась, даже не думая отряхиваться. Пока она говорила, я подошел и короткими хлопками начал сбивать грязь с юбки и рукавов кимоно:
   - Господин, как того требует обычай, я на время привязала слугу к себе и задала несколько вопросов. На просьбу показать свою силу Кутики... Господин, может, хватит уже? - с видимой неловкостью спросила агаши. Скептически оглядев пропыленную юбку, я кивнул и прекратил отряхивать. - Кутики ответила, что в данный момент рога разряжены. Слова Хозяина об управлении льдом подтвердила. Господин, это моя ошибка. Я решила, что эта способность как у магесс: метать копья льда, строить ледяные стены на воздухе и так далее. Мне и в голову не приходило, что у кафанэсов могут быть такие ограничения.
   - Ну, я тоже первый раз слышу про стихию "льда", которая действует только на воду, - попытался успокоить Линну.
   - Господин, это как минимум сто, а то и все сто пятьдесят златов. Такой оплошности не может быть оправдания.
   - А что говорит ваш кодекс в подобных случаях?
   - Финансовые вопросы между Хозяевами улаживают судебные представители от Королевской Семьи. Только в данном случае, боюсь, никаких нарушений нет. Мы сами согласились с условиями сделки, и сами виноваты. Вернее, только я одна. Господин, не знаю, смогу ли я когда-либо отработать такую большую сумму.
   Агаши явственно расстроилась и сильно корила себя за произошедшее.
   - Хорошо, возьмем убыток в сто уэясских златов. Вычтем те пятьдесят монет, что пошли в общую казну после зачистки Хандоджу и назначения тебя первой слугой. Тогда ты мне остаешься должна пятьдесят златов. Идет?
   Линна угрюмо молчала.
   - Устроит тебя, я спрашиваю?
   Первая слуга неохотно кивнула, заметив вполголоса, что мы потеряли как минимум сто восемьдесят, а не сотню.
   - Почему ты не сообщила своей временной Хозяйке такую важную деталь? - спросил я Кутики.
   - Я... я не знаю. Простите.
   Хмм, любопытно. Неужели, этот лысый прохвост баловался с памятью кафанэски или что-то внушил ей? С магическими Клятвами Хозяин получает определенную власть над разумом слуги, однако в этом деле имеется множество нюансов и сложностей.
   - Чем занималась раньше?
   - Ничем особенным. Простите... Готовила полуденный чай и простые блюда, помогала по хозяйству. Я быстро устаю, не могу долго работать. Я сейчас с трудом успеваю за вами и фургоном. Простите, я всю жизнь прожила в городе, и далеко не ходила никуда.
   - Это могут быть последствия неправильного питания, - тихо подметила Алиетого.
   - Да, некоторые фрукты привозят издалека, они стоят дорого. Иногда еда для меня... кончалась.
   - Бедняжка, - пожалела Сэйто. - У нас ты не будешь голодать. Хочешь, я тебе бутелблод сделаю?
   Кутики отрицательно помотала головой, держась за живот. Похоже, объелась в закусочной.
   - Ладно, полезай в фургон, если устала, - махнул я.
   - Спасибо, Хозяин, - обрадовалась кафанэска и запрыгнула в повозку.
   - Что ж, - вздохнул я. - Похоже, пора уже привыкать, что у всех купленных мною слуг обнаруживаются свои... особенности. Как же сложно быть главой Семьи, постоянно решать все эти вопросы...
   - Взрослеешь, парень, - по-дружески хлопнул меня по плечу Марис.
   - А у тебя самого нет случайно никаких скрытых талантов?
   - Э-э, не припомню, - растерялся наемник. - А! Меня одна слуга научила зачаровывать змей. Если дашь мне свою сякухати и отыщем змеюку, могу попробовать.
   - Лучше не стоит.
   Несмотря на свою безалаберность, наемнику, как мне кажется, можно доверять. Он не будет рвать жилы ради нашей Семьи, но и сдавать нас слугам Леди точно не побежит.
  
   Неторопливое путешествие по Королевству вызывало во мне в основном положительные эмоции. Походные неудобства раздражали, конечно, но сама дорога представлялась мне некой небольшой Целью, и про Виллаху я вспоминал реже. Под вечер, когда выдавалась свободная минутка, пытался выводить мелодичные трели на купленной сякухати. Оказывается, справиться с простенькой флейтой совсем не просто. Впрочем, девчонкам их музыкальные инструменты давались еще тяжелее. На помощь пришли скупые советы Линны, имевшей хоть какое-то образование в этой сфере. По большей части мы просто дурачились, пытаясь выдать более-менее приличную мелодию. Одна Мицу подошла к делу со всей серьезностью и сильно расстраивалась из-за нашего отношения.
   Крошка Кутики (почему-то это прозвище прилипло к кафанэске) у ближайшей речки продемонстрировала нам свои способности. Не впечатлило от слова совсем. Практически полностью бесполезная способность. Ей нужно иметь контакт с водой, чтобы начать превращение. Да и кроме самой заморозки больше ничего не умела. Я полагал, что хотя бы ледяную стрелу, используя флягу с водой, послать сможет. Ан нет - перемещать лед не способна. Да и в целом Кутики оказалось слабой, плохо перенося тяготы пути, не говоря уже о какой-либо помощи. Но рожки красивые, тут никто не спорит. В разговорах то и дело мелькали упоминания о бесполезно потраченном состоянии, что несколько угнетало кафанэску, хотя она и старалась не подавать вида.
   Утром второго дня пути перед отправкой после ночевки ко мне подбежала расстроенная Сэйто:
   - Хиили!! У Кутики... там... на ноге палец... Как можно? Это звели, а не люди! - давясь слезами, сумбурно высказалась казначей.
  
   [Кутики]
   Новый Хозяин сразу преподнес неприятный сюрприз. Я почти смирилась с тем, что всю жизнь проведу в Осимо. Отчасти даже я жаждала избавиться от рогов, чтобы получить обычное отношение к себе. Нормальную еду, привычные обязанности слуг. Приобретший меня вонси держал путь в дальнее Королевство. Это жутко тяжело. Ноги болят и ноют, мозоли, грязь, холод. Я бы просто упала в первый же день, если бы мне не разрешили пользоваться фургоном.
   Во время омовения у ручья одна из слуг обратила внимание на мое уродство. Когда же я сообщила о том, что это приказ моего бывшего Хозяина, то девушка чуть ли не в истерику впала и побежала к вонси. Я поспешила следом.
   - Так, успокойся, - сказал Хозяин Сэйто и заметил меня. - Что у тебя там... с пальцем?
   - Вот.
   Я сняла сандалии и таби [носки с отделением для большого пальца] и вытянула ногу. Вонси припал на колено, внимательно осматривая ступню. Мне было ужасно неловко, а уж как на нас взглянула подошедшая магесса. Быстро подтянулась и остальная компания. И что тут смотреть? Мизинец на моей левой ноге отрезали уже давно. Все зажило.
   - Ну и из-за чего переполох? - резонно поинтересовался Хиири.
   - Это ее пледыдущий Хозяин сделал!! - выпалила Сэйто в негодовании. - Как он мог?!
   - Да уж. Каких только выродков на свете не бывает. Не болит?
   - Нет-нет, Хозяин, - поспешила я ответить. - Мне около года назад резали. Ну-у, это нормально, здесь в Уэясу. Так принято.
   - Что? Резать слугам пальцы?! Слышал я о подобном в каких-то Королевствах на юге. Мол, за провинность слуга сам лишает себя пальца на руке. Но не думал, что и в Уэясу такое.
   - Немного не так, Хозяин, - сбивчиво проблеяла я. - Это потому что кафанэс... у меня рога...
   - И?
   - Хозяин, позвольте мне объяснить, - вызвалась хмурая дама с повязкой на глазу. - Не знаю, как у вас на Родине, но в Уэясу к кафанэс относятся как... к животным. Делаю все, чтобы повысить ценность рогов. Это и специальное питание для придания цвета. Приходит время, когда рога отпиливают. И это очень больно, как я слышала...
   - Да, я в курсе, - сказал Хиири. - Их вводят в специальный сон, чтобы ничего не чувствовать. Иначе рога как артефакты могут пострадать или даже прийти в полную негодность.
   - В Уэясу такой сон стоит тридцать пять златов. Я узнавала... - уныло сказала я.
   - То есть... это чтобы кафанэс привыкли к боли, и на операции не возникло проблем с рогами? Ей отрезали палец ради жалких трех десятков златов?! - повысил голос Хозяин. Я отпрянула.
   - Именно так, - ответила Линна и поинтересовалась. - Господин, в Эринее разве не так же?
   - Я не слышал про слуг-кафанэс, которым отрезали пальцы или другие конечности, - после задумчивого ответа вонси на некоторое время все затихли.
   - Правильно говорят: уэясец и Хозяина за сребреник продаст, - выдала Мицу.
   - Кстати, Кутики, ты ничего не хочешь поведать Господину? - строгим голосом обратилась Линна.
   - Э-э, нет, не знаю, - сжалась я.
   - Ты ничего не хочешь поведать Господину? - промораживающим тоном повторила мечница.
   Меня будто ледяной водой окатили. Я четко вспомнила ту раздирающую боль, что пронизывала каждую клеточку тела. Будто это было вчера. Левая нога заныла.
   - Считается, что боль со временем забывается. Обычно отрезают еще один палец, за полгода до удаления рогов. Но я ничего не забыла, правда!
   - Некоторые практикуют тренировку болью с четырьмя пальцами, - мстительно добавила Линна. - Простите, Господин, я думала, вам это известно.
   - Нет-нет, - зачастила я. - Доказано, что процент брака при двух пальцах такой же как и при четырех! Для четырех нет никакого смысла!
   - Тьфу, что вы про эту мерзость заладили! С чего вы взяли, что я буду следовать вашим варварским уэясским традициям? С чего вы решили, что я вообще собираюсь отпиливать рога?
   - А зачем мы тогда ее купили? - обескуражено вопросила агаши.
   - Ты же сама говорила про усиление Семьи? - на сей раз удивился вонси.
   - Но на эти деньги можно было купить десятка два воительниц. Или четырех магесс... Простите, Господин, я не хотела ставить ваше решение под сомнение.
   - Больше не было подходящих слуг, - буркнул Хозяин.
   - Хиири, а как ты определяешь подходящих слуг? - мелодичным голосом поинтересовалось странное существо, которое звали Лаура.
   - Да не знаю я! Отцепитесь. Я уверен, например, что вы не сбежите с деньгами, не выдадите нас чужой Семье. Ну, почти во всех уверен.
   - В ком не уверены, Господин? - хищно спросила первая слуга, неосознанно схватившись за рукоять катаны.
   - В тебе.
   - А, вот как...
   - Да, ты единственная, кого я не могу "читать", если ты этого не хочешь. Ладно. В общем, мне не жалко златов на "сон" для Кутики. И пока не вижу смысла пилить рога. Может, это звучит грубо, но ты будешь у нас запасом на черный день.
   - Да, Хозяин. Спасибо! Вы не пожалеете. Со временем кафанэс становятся сильнее!
   - По-моему, эту легенду придумали сами кафанэс, чтобы им оставляли рога, - скептически заметил Марис.
   - Тогда будем тренировать способности. Авось, и правда, будет с тебя прок.
   С тех пор я не упускала возможности разрядить рога, когда встречался какой-либо водоем. Меня не покидала слабая надежда. Может, Хозяин и вправду захочет оставить мне рога, если я докажу свою полезность?
  
   [Хиири]
   Все же по большей части я пытался дистанцироваться от управления отрядом и перекладывал все решения на плечи слуг, если они и сами могли разобраться. Не по мне была эта постоянная давящая ответственность главы Семьи. Девчонки роптали, особенно Линна, частенько напоминая мне о положениях Королевского кодекса. Все свободное время я отдал сякухати, постепенно возвращая себе частички утраченного духовного равновесия. Наверное, отлынивать от обязанностей Хозяина тоже неправильно, но и черт с ним.
   На четвертые сутки пути мне довелось лицезреть одну из причуд нашего славного проводника. В принципе, я и не сомневался в том, что они имеются. Проснулся чуть раньше обычного - с ночными дежурствами привыкаешь к рваному ритму. В эту ночь бодрствовала Синкуджи.
   - Иди вздремни до завтрака, - бросил я магессе, позевывая.
   По-быстрому размялся, с некоторой тоской вспоминая о своих каждодневных изматывающих утренних тренировках. Если буду так дальше лениться, то моментом потеряю форму.
   Остановились мы возле популярного у путников места недалеко от ручья. С нами рядом ночевали еще две компании: путешествующая небольшая Семья с Хозяином и торговый караван из шести повозок. Я обменялся парой слов со слугами обоза - они везли немного ткани, саке и разную утварь в один пограничный с Каскано городок. Поселение ничем не примечательное, кроме того, что там шла бойкая торговля между соседними Королевствами. То есть обмен производился на территории Уэясу, что еще раз говорит о нежелании местных Лордов наведываться или отправлять своих слуг в вотчину касканских Леди. И я их хорошо понимаю.
   Водные процедуры мы с девчонками старались проводить отдельно друг от друга, однако сейчас большая часть еще дрыхла. Возле ручья обнаружился Марис:
   - О, уже встал?
   Наемник нервно дернулся в мою сторону:
   - А, да. Доброе утро.
   - Хмм, я вижу, ты очень тщательно следишь за своей бородой...
   - Верно, - односложно ответил мужчина.
   Густая рыжая борода была обильно намылена каким-то средством. Вообще, я знаю крайне мало о том, как ухаживать за растительностью на лице. Вонси, как известно, славятся отсутствием волос на теле. Однако другие слуги Виллахи особо не заморачивались на этот счет - умывали одновременно волосы на голове и лице. Огненная шевелюра Мариса же оставалась сухой. Это мне показалось несколько странным, но допытываться не стал. Хочет человек иметь красивую бороду - почему бы и нет? Может, он использует какой-то специальный дорогой состав конкретно для мытья бороды?
   Позавтракав, мы стали сворачивать лагерь.
   - Господин Главный Хозяин, - с язвительными нотками обратилась Синкуджи. - Не забыли про свое обещание?
   - Э-э, может потом? Ты ведь так и не отдохнула после дежурства нормально?
   - За меня не переживай. Еще отговорки будут?
   - Есть парочка, но если тебе так не терпится...
   - Именно.
   - Так, слушайте! - повысил я голос. - Мы с Синкуджи немного потренируемся, поэтому можете не торопиться с отъездом.
   - Господин, по-моему, это не лучшая идея, - укоризненно заметила Линна.
   - Хозяин, ставлю на вас! - радостно сообщила Мицу.
   Я отмахнулся и последовал прочь от лагеря. Отойдя на безопасное расстояние, мы облюбовали поле возле небольшой рощицы.
   - Готов? - резко спросила магесса.
   - Стоп-стоп! Дай мне размяться. Не хватало еще какую-нибудь травму получить.
   Около четверти часа под нетерпеливым взглядом блондинки я делал растяжку и повторил зарядку. После чего с удивлением обнаружил внушительную группу зрителей: из наших только Алиетого отсутствовала (видимо, в качестве охраны осталась), от каравана пришли четверо, включая отрядную магессу, еще подтянулся Хозяин с тройкой слуг из другой Семьи.
   - Семья Хиири приветствует уважаемых жителей Уэясу этим замечательным утром! - затараторила серая пигалица. Да, мы решили, что нет особого смысла скрывать настоящее имя. Если возьмутся всерьез, то легко отследят мой путь из Таннигавы. В то же время ближайших преследователей может немного сбить с толку пропажа "Лестара". - Сейчас на ваших глаза сразятся между собой два великих чародея: дерзкая Синкуджи, великая магесса земли, и сам непревзойденный Хозяин Хиири, мастер барьеров. Сможет ли хрупкая слуга противостоять надменному деспоту?
   Что она там несет?!
   - Хватит ли сил Синкуджи обойти Клятву и как следует накостылять зарвавшемуся Хозяину? Делайте свои ставки, господа и слуги!
   Зрители развеселились и начали активно обсуждать грядущий бой между собой. Вскоре к Мицу стали стекаться звонкие монеты. Даже чужой Хозяин проставился.
   Предвкушающая улыбка блондинки не обещала ничего хорошего, но я постарался отрешиться от отвлекающих факторов, включая гомонящую толпу. Ничего сложного: на экзаменах в эринейской академии давление намного сильнее.
   - Правила?
   - До признания поражения или ранения, - четко выговорила магесса.
   Подбежала взбудораженная Мицу:
   - Готовы?! Тогда на счет три! Раз... два... три... начали!
   Заготовленная порция силы растеклась по телу, давая вполне обоснованное чувство возросшей мощи. Для начала решил разорвать дистанцию. Вовремя. Из-под ног тут же вырвался земляной столб, разбрызгивая вокруг куски грунта и взметая пыль. Земляная стена с узкими бойницами для наблюдения почти полностью скрыла противницу от меня. С минуту я бегал и прыгал по полю, легко уворачиваясь от выскакивающих копий и столбов разнообразных форм. Далее Синкуджи расстаралась, и земля прямо подо мной разверзлась нехилой десятиметровой расщелиной. Прыжок вышел не очень, и пришлось спешно формировать земляной уступ с края ямы. Это, само собой, не моя основная стихия, но и тут кое-что умею.
   - Так нечестно! - послышался возглас Синкуджи.
   Хех. На войне, как известно, и запретная магия бывает разрешена. Ну да ладно. Поиграем по правилам. Еще немного побегав, я попался на аналогичный прием. Только на этот раз в край расщелины воткнул поддерживающий барьер - "ступень". Они в основном используются, чтобы преодолеть какую-то преграду. Нечто вроде подставки: подпрыгнул, оттолкнулся. Ограничение у такого приема простое: "ступени" требуется опора снизу, и чем выше барьер, тем больше сил на него уйдет. Выглядит эффектно. Сама по себе "ступень" невидима, поэтому создается ощущение, что мы прыгаем по воздуху. У простолюдинов даже ходит молва, будто барьерные маги могут летать. Я спокойно прошел вторую яму-ловушку, услыхав сдавленное ругательство от Синкуджи. Ага, обхитрил девчонку. Магесса совершенно напрасно вбухала больше силы, чтобы я снова не перехватил управление куском земли.
   По грубым прикидкам, Синкуджи потратила половину резерва, я же только пятую часть. Вполне логично будет дождаться, пока магесса выдохнется, но это не слишком-то в духе соревнования. К тому же противница может попросту уйти в оборону. Земляные маги - очень неприятные соперники. При сражении с ними нельзя оставаться на одном месте, но худший вариант - когда они уходят под землю. Сами при этом становятся практически беспомощными: сквозь толщу почвы они чуют противника с большим запозданием. Но и к ним не подберешься, если у тех остался некоторый запас маны. Если маги примерно равны по способностям, то сражения могут идти более суток и выглядят примерно так: скоротечный обмен ударами, земляной уходит в "кокон", залечивание ран и восстановление маны, новый обмен ударами. До тех пор, пока маг земли не упадет от усталости и недосыпа или его противнику не надоест эта игра в кошки-мышки.
   В отличие от магов иных направлений, у барьерников очень ограничен запас атакующих заклинаний. Особенно дальнобойных. Фактически, это "диск", "сдвоенный диск" и сложный "мерцающий диск" - барьеры, неплохо справляющиеся с легкими доспехами и насквозь прошивающие тело нова. Но против магических стен это было не слишком эффективное оружие. Не став тратить энергию попусту, я сформировал свой любимый "копье-щит" и пошел на таран. Заклинание представляло собой четыре одинаковых треугольных барьера, собранных в виде пирамиды так, что острый край смотрел вперед по ходу движения. Спереди и с боков это была практически непробиваемая защита, сзади же я оставался уязвимым. Если установить полностью закрытый копье-щит, то расход энергии подскочит раза в два, поэтому тыл обычно не прикрывают.
   Стена Синкуджи выглядела как четырехметровый мощный округлый купол из спрессованной черно-коричневой земли, отполированный и блестящий на солоне. При моем приближении бойницы моментально закрылись. Теперь она будет получать данные о моем местонахождении с большой задержкой. На всякий случай вперед быстро послал простой "диск", который сделал в стене небольшую трещину. Далее уже ворвался я сам, проделав щитом внушительную дыру.
   Вот же зараза! Стену магесса усилила только с моей стороны, тем самым сэкономив ману. Если бы я проанализировал земляной купол, то сразу заметил отсутствие защиты с других сторон, и не пришлось бы тратиться на усиленный копье-щит. Всего на доли секунды я замешкался и чуть не попался в клещи двумя выскочившими земляными столбами. Захотел показать ей свою крутость, попер напролом - что ж, сам виноват. Быстро отпрыгнув в сторону, начал кружить подле бункера. Синкуджи ушла немного под землю, накрывшись новым куполом. Нет, по сути, это еще не кокон, но если она спустится ниже, то мне ее достать будет сложно. Как известно, управлять стихиям намного проще недалеко от себя, а в открытом противостоянии под землей я ей не ровня. Но это всего лишь учебный бой. Если уйдет в кокон, то это будет означать поражение магессы.
   Ловко уклоняясь от полуслепых атак Синкуджи, я немного побегал вокруг купола. Быстро сблизился и изобразил, что снова иду на таран: выпустил новый диск, но копье-щит пустил чуть впереди. В последний момент сам я отклонился в сторону, и мои догадки полностью подтвердились: купол в месте соприкосновения легко поддался, так называемая "живая земля" попыталась схватить ту область, где я по догадкам магессы должен был находиться. Синкуджи рискнула, не став укреплять купол, и подготовила мне ловушку. Похвально. Оттолкнувшись, я перемахнул через остатки порушенной преграды и ринулся в образовавшийся проем, где виднелось сосредоточенное лицо соперницы. Все ее попытки быстро нарастить защиту оказались тщетны. Легко пробив тонкий земляной слой, я моментально оказался подле девушки и прислонил к шее вакидзаси.
   - Сдаюсь, - покорно сказала Синкуджи.
   Горячка боя так просто не отпускала, но я усмирил чувства и помог магессе выбраться на поверхность. Она потратила большую часть резерва, поэтому помощь приняла с благодарностью.
   - Ты отлично поработала. Пожалуй, не зря тебя называли лучшей земляной магессой в округе Таннигавы.
   Девушка скривилась:
   - Спасибо. С тобой мне все равно не сравниться.
   - Тут уж ничего не поделаешь. "Барьер" и "земля" предназначены больше для защиты, просто меня обучали немного в ином русле.
   - Значит, ты можешь научить меня своей технике?
   Я покачал головой:
   - Это займет годы, и то не факт что толк будет. Лучше бы найти продвинутого мага земли, чтобы он тебе дал совета. Я в этой стихии не силен.
   Подтянулись зрители, оживленно обсуждающие нашу схватку. Первым, как того полагает этикет, со мной парой слов перебросился другой Хозяин, выглядевший довольным. Видимо, на меня поставил. Далее профессиональный интерес проявила магесса каравана и прочие слуги.
   - Ну что, много заработала? - спросил я после у Мицу.
   - Не особо. Мы с Сэйто поставили на вас по пять сребреников, а тот Хозяин двадцать. Слуги же по одному-два на Синкуджи ставили. Для меня-предыдущей это большие деньги, но сейчас просто смешные.
   - Если собирать по рисинке, то и мешок наберется, - выдал Марис умную пословицу, что от него редко услышишь.
   - Что же ты там несла перед поединком, а? - продолжил я.
   - Господин, я уже провела воспитательную беседу, - вклинилась Линна.
   - Простите Хозяин, я больше никогда не буду шутить над вами или как-то плохо отзываться...
   - Да я не злюсь, не переживай, - пошел я на попятную, видя как расстроилась серая. - Развлекаться тоже надо.
   Агаши ничего не сказала, но я и так понимал, что строгая первая слуга не одобряет любые нарушения субординации в Семье.
  
  
   Глава 5
  
   Пока обсудили поединок, пока чаю попили, голубоглазый Солон уже вовсю разгорелся на небосклоне, и мы поспешили дальше в путь. Объединяться с нашими попутчиками не стали - выехали все в разное время, да и скорость передвижения отличалась. К вечеру должны добраться до Шидоцу - торгового городка близ границы. Внутрь решили не заезжать от греха подальше. Покинув Уэясу, мы станем почти недосягаемы для королевской Семьи Инто, по крайней мере, официальными методами. К тому же Марис обрадовал информацией, якобы Каскано очень ограничено сотрудничает не только с уэясскими Лордами, но и с эринейскими Леди. Это небольшое Королевство окружено сплошь патриархальными странами, однако сумело создать нужную репутацию - к ним старались не лезть.
   Когда зашел разговор на эту тему, то почти каждый из нашего скромного отряда поделился историями, которые ходили про тамошних Хозяек. Даже мне, много повидавшему у Виллахи, стало немного не по себе. Во-первых, Леди Каскано никогда не сдавались в бою - им особо не куда было податься, поскольку их со всех сторон окружали враждебные страны, да и касканский кодекс начисто отсекал подобную возможность. В безвыходной ситуации пускали в бой абсолютно всех слуг, сами же стояли в задних рядах воинства, тем самым поднимая боевой дух. Одним же из основных столпов матриархального Королевства был тот элементарный факт, что мужчины-слуги по многим параметрам превосходили женщин, особенно в том, что касалось войны. Слухи о нравах Леди мне показались несколько преувеличенными - тоже своего рода защита от возможного нападения, хотя не исключаю и правдивость местных страшилок. Например, одному забредшему Хозяину, что-то серьезно нарушившему, отрезали его хозяйство, пришили на лоб и отправили обратно в Уэясу. Говорят, этот уникум до сих пор жив, и вполне неплохо устроился в цирке.
   Во второй половине дня ко мне подошла Синкуджи, заведя прежнюю песню. Хотя на этот раз гонору у нее заметно поубавилось:
   - Хиири, научи меня своей технике. Пожалуйста. Знаю, что проиграла, но хоть малюсенький секретик? Я заплачу.
   - Да я меньше тебя разбираюсь в "земле"! Делай выводы на основе моего стиля боя, меняй тактику.
   - Я кое-что и в барьерах умею. Научишь приему, которым разбил мою усиленную "твердь"?
   Лень мне было с ней заниматься, честно говоря. Не видел в этом большого смысла.
   - Теорию могу рассказать, но на практику уйдут годы.
   - Ничего.
   - Пять златов, - предпринял я последнюю попытку.
   - Согласна.
   Вздохнув, я начал лекцию:
   - Не знаю, что тебе известно, а что нет, поэтому начнем с основ. Существует восемь основных типов магии. Одно из различий состоит в степени материальности заклинаний. Если выстроить в сторону увеличения материальности, то будет следующая картина: воздух, барьер, огонь, лед, вода, металл, природа, земля. Огненные или водяные шары маги бросают на большое расстояние. С землей сложнее, поскольку сила броска действует только на нематериальную составляющую. Хотя можно использовать воздух для броска какого-либо заклинания, но сейчас разговор не об этом...
   - Почему? Мне тоже это интересно. Я как-то пробовала воздух, но у меня плохо получалось.
   - Еще пять златов, - магесса уже раскрыла рот в возмущении, но я не дал сказать. - Шучу. Сам мало про это знаю. Ладно, смотри: чем ближе земля, тем тебе легче ей управлять, верно?
   - Да.
   - Тоже самое и с барьерами... Марис, ты что тут забыл?
   - Вы о чем-то интересном беседуете по виду.
   - Пять златов.
   - Уже ухожу.
   - Так вот. Если ты пользуешься дальнобойными заклинаниями, то с расстоянием сила удара слабеет, как, например, сила выпущенной стрелы. Маги редко сходятся в ближнем бою, а зря. Эринейская школа учит, как правильно пользоваться подобным преимуществом. Конкретно этот мой прием называется копье-щит. Для его использования, надо выстроить идеально ровные барьеры, чтобы они равномерно принимали нагрузку и не разъехались от удара. Острием вперед. В момент сближения со стеной я бросил копье-щит вперед как обычное заклинание, что и позволило разбить защиту.
   - И все?
   - Есть еще один нюанс. Чтобы повысить мощь удара копье-щита, можно привязать его материальную часть к своему телу. Тогда выйдет будто ты еще и собой пробиваешь стену. Очень неприятные ощущения, скажу я тебе. Для этого приема нужно быть в хорошей физической форме и усилить свое тело магией. В принципе ты видела, что я постоянно бегал под усилением.
   - А с землей тот же фокус можно провернуть?
   - Теоретически возможно. Но неподготовленного скорее размажет и переломает все кости. Хотя сам по себе удар земляным барьером может быть более разрушительным и затратным в плане маны... надо будет самому попробовать.
   - Покажешь, как сделать привязку к своему телу?
   - Расшибешься ведь.
   - Что я дура, по-твоему? В жизни все пригодится. За пять златов можно и постараться!
   - Ладно-ладно, покажу!
  
   Граница не представляла собой ничего особенного - ни забора, ни каких-либо естественных преград. Были и объездные "дикие" пути, но туда Марис не рекомендовал соваться - в таких местах снуют разбойники, да и фургон протащить сложно. Все же мы сделали небольшой крюк, выбравшись на второстепенный тракт.
   На уэясской заставе возникли сложности. Нас велено было задержать и препроводить в Шидоцу в качестве нарушителей общественного порядка города Осимо. Мы с этим были, разумеется, не согласны, и по боевой силе наш отряд превосходил пограничное войско: магессу и пятерых воительниц. Что-то плохо они подготовились к нашему приему. Слуг Катсоды тоже не видно. А может Инто специально выдал такой приказ, зная, что мы сможем прорваться в Каскано? Там нас достать будет сложнее. Выходило, что не такие уж и теплые отношения между Уэясу и Великой Семьей Катсода. Хотя все это бездоказательно, тут может быть сотня причин. Как бы то ни было, нам это на руку.
   Возник довольно распространенный специфичный момент. Чем-то напоминающий клятвенные противоречия. Военные оценили угрозу в нашем лице, и поняли, что вряд ли выйдут победителями из схватки. Перед ними встал вопрос: ослушаться королевского приказа, либо попытаться сохранить свою жизнь для дальнейшей службы Хозяину? Клятва на всех действует по-разному, индивидуально. Хотя пограничники долго не совещались. Возможно, свободный пропуск разыскиваемых тут не в новинку, либо они знали о фальшивости приказа о задержании.
   На касканской стороне проблем не возникло. Девчонки, не скрываясь, глазели на слуг-мужчин - для многих в Уэясу явление необычное. Нам выдали временный документ о разрешении проезда до ближайшего поселения Сантршнекке. Там нас должны более внимательно осмотреть и решить, представляем ли мы опасность Королевству или нет. Судя по реакции бывалого Мариса ситуация привычная, разве что наемник немного побурчал насчет возросших цен.
   - Тут лучше не возникать, - наставительно заметил бородач. - Получим пропуск, будем под относительной защитой местных.
   - Могут возникнуть сложности?
   - Как сказать? Кто его знает, чего этим бабенкам в голову взбредет?
   - Мужлан, - фыркнула Синкуджи.
   - Эй, да я не про вас, а про касканских сучек. Вы-то нормальные... - наемник сделал паузу, обведя взглядом разношерстный отряд, - Ну как нормальные? Не злые, вроде бы...
   Пылающее негодованием лицо магессы остановило наемника от продолжения своей речи, чей финал был бы для него наверняка плачевен.
   - Сколько, по-твоему, времени нам понадобится на Каскано?
   - Три недели примерно. На Шидосадару столько же.
   - Выходит больше обещанных полутора месяцев? Уж вторая неделя как из Таннигавы выехали.
   - Как повезет, - неопределенно отмахнулся проводник от замечания. - С дорогами и прочим. В следующем месяце возможно половодье, в этих краях в третью зиму снег не лежит. Но мы уже должны добраться до Шидосадары. Там с этим порядок.
   - Скорее будет проблемой достать воду, - резонно заметила Линна.
   - Будем решать по мере поступления, - снова отмахнулся Марис. - Хаживал я там пару раз, ничего страшного.
   Подспудно ожидаешь каких-то изменений от Каскано. Однако деревья те же, холмы, леса, луга, изредка джунгли, медленные речушки. Все напоминает об Уэясу: те же деревенские дворы с раздвижными дверьми, татами и черепичной крышей, вездесущий рис и батат, заплечные корзинки и смешные конические шляпы. Главное отличие, не заметить которое просто невозможно, сразу навеяло мысли об Эринее. Коротко стриженые мужчины-слуги сновали везде: и в пути встречались с повозками, иногда верхом, пахали в полях, ну и в самом Сантршнекке представляли явное большинство. Возможно мне это только показалось, но если в Таннигаве и Осимо Лорды брали с собой от трех до восьми телохранительниц, то здесь менее чем с десятком ни одна Леди не выказывала нос наружу. Как объяснение, касканские Семьи могут иметь в среднем больше слуг, чем в Уэясу. Что-то такое было на уроках в школе. У каждой страны, у каждого Королевства свои особенности, преимущества и недостатки. Начиная с общей политической структуры и заканчивая наименьшей ячейкой общества - Семьей.
   Сантршнекке явил нам некоторое смешение привычной архитектуры королевств и тагойцев. Кое-где виднелись мазаные или кирпичные округлые строения и даже остроносые шпили, уходящие ввысь на три-четыре этажа. Приятный городок, если бы не подозрительно-презрительные взгляды от любой проходящей мимо Хозяйки. Девчонок, по-моему, местные впечатлили своим отношением. Нечто подобное чувствовал и я поначалу в Уэясу: неприязнь, пренебрежение, брезгливость. Только обретши нескольких слуг, меня стали принимать за равного, хотя неприязнь как к сопернику никуда не делась. Пускай никаких открытых конфликтов не случилось, напряжение витало в воздухе, и каждый из нас мог остро осознать, что в Каскано нам явно не рады.
   Уточнив дорогу, прошли напрямую к административному зданию города. Заходили мы с опаской, но встретили нас вполне мирно. В качестве Семьи с Хозяином нам выделили небольшое уютное помещение. Клерки-мужчины проводили опись имущества и опрашивали слуг. Я же общался с пожилой Нэй-Леди из Королевской Семьи Лии. Этот титул означает отсутствие прямой клятвы, которая заменена бумажным или устным договором, а ветвь называется Побочной. Недостатком такой Семьи является забота исключительно о собственных интересах, что идет рука об руку с взяточничеством, кражей семейного имущества и прочими прелестями. Тем не менее, это был единственный удобоваримый способ расширить влияние Семьи и поставить лояльных людей на второстепенные посты. Слуг Младших и Старших ветвей одной Семьи просто не хватает, чтобы занять все важные ниши в крупной стране.
   Затребованный сбор за проезд по территории вызвал у меня некоторые вопросы. Я позвал на помощь Мариса, однако Нэй-Леди отказалась с ним разговаривать. Только когда один из ее слуг подтвердил отсутствие клятвы у наемника, женщина смилостивилась:
   - За общение с безродным лотом в столице меня бы подняли на смех. Цените.
   - Благодарствуем, Госпожа, - заискивающе склонился Марис. - Высока слишком плата за проезд. Нас устроит на треть меньше.
   - Вздумал торговаться, плебей?!
   - Я здесь бывал. Места знаю. Леди некоторых. Им может не понравиться, что вы задираете цену в два раза.
   - Наглец! - женщина громко хлопнула рукой по подлокотнику кресла.
   Весь вид ее выражал крайнюю степень возмущения, и я начал беспокоится о том, выйдем ли мы отсюда живыми.
   - Пятнадцать процентов - вот все, что я могу уступить, - неожиданно произнесла Нэй-Леди.
   Несколько минут Марис спокойно общался со старушкой, совершенно не обращая внимание на ее кривляния. Сумел сбить цену на двадцать процентов. Задерживаться желания не возникло, как и у Нэй-Леди видеть нас дольше положенного. Уладив формальности и получив заверенный королевской печатью пропуск, мы покинули администрацию. Нам разрешалось находиться на территории Каскано сроком до двух месяцев. В дополнение шел немаленький список того, что нам делать запрещалось. В основном по отношению к Леди.
   - Как ты с ней. Круто, - похвалил я наемника.
   - Эти кошелки старые постоянно выпендриваются, когда видят свободного мужика. А опыт не пропьешь. Кстати о насущном: заглянем в харчевню?
   Была еще только середина дня, но я решил, что отдых не помешает.
   - Завтра утром отправимся. Сегодня заночуем тут.
   - Хиири, из тебя выйдет отменный глава Семьи, - проникновенно сообщил бородач и тут же повел нас на поиски постоялого двора.
   В Сантршнекке имелось единственное подходящее нам заведение, не гнушающееся приемом Семей с Хозяевами-мужчинами. Уровнем намного ниже тех, что предназначались для отдыха утонченных Леди. Что-то ни в Эринее, ни в Уэясу не припомню подобной дискриминации. Ну да ладно.
   В небогато обставленном трактире просиживали в основном мужчины, да еще одна Семья с явной Леди. Судя по всему, небогатой. Трактирщик более-менее искренне поприветствовал нас и начал рассыпаться в комплиментах, как дорогим гостям. В целом вечер я провел неплохо, хотя не давало покоя чувство, будто за мной кто-то наблюдает. Марис веселился и как обычно валял дурака, однако девчонки чувствовали себя не в своей тарелке. Все же обилие мужчин-слуг выбивает из привычной колеи. Прекрасно их понимаю. Дабы развеять некоторые подозрения я поспешил объяснить:
   - Вы, наверное, удивлены, почему никто из мужчин не смотрит в вашу сторону?
   - Да, почему? - спросила Сэйто.
   - Видимо, им запретили, - меланхолично подметила Алиетого.
   - Совершенно верно. Уверен, Марис лучше меня знает местные порядки, но могу рассказать, как с этим дела обстоят в Эринее? Интересно?
   - Да!
   - Из того, что я мог заметить, Леди - жуткие собственницы по сравнению с Лордами. Слугам запрещено первым заводить знакомство с девушкой. Будь то простая слуга или Леди. Даже смотреть иногда запрещают. Опять же, у каждой Семьи свои правила, есть и у Уэясу схожие обычаи наверняка. Есть и такие, где не разрешаются никакие контакты. Если говорить в общем, то дама сама выбирает себе партнера и дает ему об этом знать. Тут также важен статус собеседницы и то, может ли ваша связь каким-либо образом повлиять на вашу Хозяйку. Урон репутации и тому подобное. Клятва действует по-разному на человека. Одни становятся ярыми фанатами служения и не желают тратить время на флирт и прочее. Другие же полагают, что собственное хорошее здоровье - как физическое, так и психическое, пойдет на пользу Семье и соответственно Хозяйке. Поэтому в знакомствах не отказывают. Некоторые даже считают подобное своего рода укреплением позиций своей Семьи. Нюансов поведения много, но если вкратце, то вам мало кто откажет из местных слуг.
   Вопросов не последовало. Вместо этого девчонки с любопытством принялись озираться, разглядывая посетителей.
   - Хозяин, каковы правила в Семье Хиири... на этот счет? - тщательно подбирая слова, спросила одноглазая после долгой паузы.
   - Ничего запрещать не буду. Однако Семья надеется на ваше благоразумие, - ответил я нейтрально. - Кроме... - я поколебался, что не ускользнуло от собеседниц.
   - Кроме? - Мицу.
   - Кроме Линны. Мне бы не хотелось... Ну, чтобы первая слуга была неразборчива в связях... - я замолчал, осознавая весь идиотизм собственных слов. И в тоже время это было сильное нарушение свободы слуги, чего я всячески старался избегать. Все прочие решения в основном диктовались безопасностью и интересами группы, то бишь Семьи. Здесь же мне этого хотелось лично самому.
   На агаши поначалу напал некий ступор, но потом она улыбнулась:
   - Господин, уверяю, что я и помыслить не смею о ком-либо другом, кроме вас. Все остальные мужчины кажутся мне надоедливыми насекомыми.
   - Кха! - Марис весело хмыкнул.
   Все никак не привыкну к таким фразам. Если на протяжении большей части жизни лучший комплимент звучал вроде "неплохо справился", то такой резкий переход походил на насмешку. Однако мечница и не думала издеваться.
   - Так давайте выпьем за то, чтобы все связи были разборчивыми! - поднял саке Марис и тут же осушил в одиночку.
  
   [Линна]
   Прекрасное, предвкушающее вечернее настроение изрядно испортила белобрысая выскочка. И как только посмела?! С большим трудом удалось удержаться от ругательств. Прикрыв на короткое время глаза, я волевым усилием задвинула ненужные чувства глубоко внутрь. Какое право я имею отказывать Синкуджи в ее просьбе? Это совершенно не противоречит кодексу. Наоборот, магесса была бы лучшим кандидатом, но... так и хочется врезать по ее наглой физиономии. Отставить! Ты первая слуга, подобное поведение непозволительно.
   - Хорошо, но чтобы к утру и духу твоего там не было.
   - Слушаюсь! - ответила язва.
   Ладно. В конце концов, ей во веки веков не занять мое место. Если только я сама не оплошаю и не потеряю доверие Господина. Сегодня можно и уступить.
  
   [Хиири]
   К моему удивлению Линна не стала составлять мне компанию ночью, придумав какую-то нелепую отговорку. Вместо нее в мою комнату решительно ворвалась Синкуджи. По-видимому, договорились без меня. На вопрос о том, почему бы ей не подцепить кого-то из местных слуг (по своему опыту могу сказать, что они будут рады чуть ли не любой девушке), магесса велела мне заткнуться и поблагодарить за разрешение прикасаться к себе. У Синкуджи было не такое тренированное тело, более податливое, и, что тут скрывать, лапать его приятнее. У Великих Леди Эринеи, в том числе и у Виллахи, имелись слуги, специализирующиеся как раз на любовных утехах. Они то и дали нам с Гестом немало ценных советов, в основном касающиеся развлечений в постели опытных Леди. Синкуджи к таким не относилась. Тем не менее, я постарался удовлетворить девушку сполна, хоть и не считаю себя каким-то выдающимся любовником. Просто сработали привитые правила почитания, заставляющие больше обращать внимание на партнера, чем на собственные чувства.
   Под утро меня разбудила Линна. Синкуджи уже не было рядом. Мечница вежливо потребовала свою порцию ласк, в чем отказывать я не стал. В общем, ночной забег немало вымотал меня. А ведь еще Алиетого и прочее, подрастающее поколение. Нереально. Было даже немного совестно, поскольку на Линну уже сил и желания оставалось немного, а я привык доводить дело до конца.
   За завтраком все уже каким-то образом были в курсе наших отношений. Линна сердито ругала девчонок за похабные шуточки. Сэйто обиженно дулась. Синкуджи отмалчивалась, стараясь ничем не выдать своего настроения. Но уже один тот факт, что за утро она не проронила ни слова, действовал на остальных словно красная тряпка на быка. Лаура усиленно интересовалась подробностями полового акта у новов. Марис веселился, подливая масла в огонь. Натуральный балаган.
   Ближе к полудню мы покинули негостеприимный город. Путь наш лежал почти строго на север, снова в обход столицы, которая находилась на западе Каскано. После долгих обсуждений с Линной и Марисом, мы решили заехать в два крупных города почти по дороге: Тевилити и Логос. Слуги женского пола стоили здесь дешевле, однако и найти их сложнее: чаще шли прямые поставки в соседние страны, реже оставляли на продажу для малочисленных местных Лордов. Все же Каскано - доминирующий матриархат.
   Через пару часов после выезда из Сантршнекке мы повстречали немаленькую Семью. Три-четыре мага, с полтора десятка воинов и примерно столько же прочих слуг (также вооруженных, однако видно, что военное ремесло не их основная профессия). Прямо целая Семья в походе. Возглавляла отряд вполне привлекательная рыжеволосая Хозяйка средних лет.
   - Так-так, кто тут у нас? - проворковала женщина, подъехав верхом ближе к нам. - Обожаю мужские бороды, их владельцы всегда отличные любовники.
   - Я всего лишь наемник, уважаемая, - открестился Марис.
   - Надо же какой молоденький... - дама удивленно перевела взгляд на меня.
   Не то чтобы я ожидал какую подлость. Просто нас обучали всегда находиться начеку. Несколько нервировало отсутствие подопечного, которого требуется защищать -- поэтому я решил защищать в первую очередь самого себя.
   Еле слышно что-то тренькнуло у одного слуги-верхового, находящегося сбоку, метрах в тридцати от меня. На границе обзора я заметил быстрое движение. Возопившие об опасности рефлексы заставили мгновенно выставить щит. В следующий миг о магический барьер звякнул арбалетный болт, срикошетил прямо в сторону фургона и пробил плотную ткань навеса.
   Агаши обнажила катану, Синкуджи выстроила перед собой земляную стену, Сэйто с Мицу нырнули за фургон, Лаура куда-то испарилась. Промелькнула несвоевременная мысль о том, что Линне хватило ума не вставать передо мной. Барьер защитит лучше ретивой слуги. Доли секунды я размышлял над ответным ходом, как слово снова взяла незнакомая Леди.
   - Шудик, ты что творишь? Сколько раз я тебе говорила, почини спуск у своего клятого арбалета!
   - Простите, Хозяйка, - прогнусавил слуга.
   - Как это понимать? - произнес я сухо.
   - Ах, ну почему у меня собираются одни неумехи? Уже сил нет их наказывать. То прольют вино на дорогой хозяйский костюм, то плюнут прямо под ноги Леди, - женщина картинно вздохнула. - Как я рада, что вы не пострадали. Воистину, магический дар лучше всяческой брони. Эх, такой юный, да еще и маг... - дама облизнулась.
   Я повторно оценил расклад, который был явно не в нашу пользу. Печально, но качать права смысла нет никакого. Разбойная Семья или просто случайно на пути попались?
   - Впредь более тщательно следите за своими слугами, госпожа.
   - Непременно. Скажите... как ваше имя?
   - Хиири...
   - Так вот Хиири, не уступите ли мне вашего "наемника"?
   - Марис -- лот. Я не решаю его судьбу.
   - Как насчет двадцати златов?
   - Всего хорошего, госпожа. Разговор окончен.
   - Двадцать пять? Он ведь одаренный? Тридцать.
   - Я -- первая слуга Семьи Хиири, от лица Хозяина, сообщаю вам о прекращении общения между нами. Прошу вас и ваших слуг объехать наш фургон и оставить Семью Хиири в покое. Наемник Марис под нашей защитой, - Линна уважительно склонила голову, не выпуская неприятеля из поля зрения.
   - Тсч. Вперед!
   Пришпорив коня, Леди проскакала мимо нас, слуги далеко от нее не отставали.
   - Уфф, пронесло, - Марис по-шутовски вытер испарину со лба.
   - И часто такое в Каскано? - спросил я не слишком дружелюбно.
   - И мне бы хотелось задать тот же вопрос, - добавила Линна.
   - Не чаще чем в других Королевствах! И нечего на меня бочку катить! Что я дурак, мотаться по опасным местам?
   - Будем надеяться, что подобное не повторится.
   - Кстати, ты хороший вариант для Хозяина. Только сейчас дошло, - задумался наемник.
   - Всмысле?
   - Молодой, во-первых. Вонси -- сможешь без проблем принять больше Клятв. Одаренный -- более живучий, к тому же барьерник -- легко защитишь себя от подлых атак.
   - Это правда, - подметила Линна. - Хозяев всегда стараются ликвидировать в первую очередь. Сражающиеся слуги сразу лишаются мотивации, и частенько сдаются в плен. Вы идеальный Хозяин.
   - Скажешь тоже, - невольно смутился я. - Ладно, Алиетого, трогай. Нечего тут лясы точить.
   Как только фургон поехал, мы услышали робкий голос оттуда:
   - Все кончилось?
   Оказывается, Крошка Кутики залезла в повозку передохнуть, когда произошел инцидент. Пробивший навес болт попал прямо в плечо кафанэске и поставил солидный синяк. Слава праматери, сила удара снаряда после рикошета была невелика.
   - Ну и везучая же ты, - брякнул я, слегка обрабатывая поврежденный участок магической энергией.
   - Скорее это мы везучие.
   Я обернулся. Сурово поджатые губы Линны не давали и намека на шутку:
   - Нам надо спрятать ее рога. Если бы эта Семья их заметила, то сразу нас атаковала. Слишком большие деньги.
   - Черт! Ты права. Лаура, одолжи свою шляпку ей на время.
   - Она мне нравится...
   - Обещаю, мы тебе ее вернем через несколько дней. Я тебе еще куплю, что захочешь.
   - Ладно.
   Шад передала конусообразную шляпу Кутики, и кафанэска сразу поспешила ее надеть. Отростки немного мешали нормально сидеть головному убору, но если не присматриваться, не догадаешься.
   - А с глазами как? - поинтересовалась Сэйто.
   - Главную ценность представляют рога, кафанэской никого не удивишь, - пояснила агаши.
  
  
   Глава 6
  
   До самого вечера больше ничего интересного не случилось. Линна неожиданно попросила нас остановиться на постой раньше обычного. Устроившись на опушке леса под весело потрескивающий костер, мы с любопытством стали ждать, когда агаши возьмет слово.
   - Итак, все собрались? - обвела нас взглядом мечница. Словно примерные ученики, мы сидели полукругом, кто на поваленном дереве, кто на расстеленной лежанке. Только Али неспешно помешивала варево в котелке, готовя что-то необычное на ужин.
   - Не тяни, демоница. Будете обсуждать расписание хождений ночью к Хозяину?
   - Малис, помолчи, - цыкнула Сэйто.
   - Я все откладывала этот разговор по разным причинам. Но после сегодняшнего случая поняла, что надо разобраться. Хотя мне самой эта тема... неприятна. Речь пойдет о нашей Клятве.
   - А что с ней? - спросила Синкуджи.
   - У нас слишком необычный текст, и мы не знаем, как он будет действовать в разных ситуациях. Нужно устроить проверку текста Клятвы.
   - Ну, я от Хиили и без Клятвы не уйду никуда, - немного наивно произнесла казначей.
   - Семья растет, и мы не можем быть уверены на сто процентов в лояльности будущих слуг. Хотя у Господина какие-то свои критерии отбора... Возможно, он поделится с нами соображениями?
   - Э-э, да ничего особенного. Давай разберемся с Клятвой, если ты знаешь как.
   - Хорошо. Я буду описывать ситуации и говорить свое видение, дальше все остальные по очереди. Марис с Лаурой, вас это не касается по понятным причинам. Постарайтесь отбросить свои личные чувства. Это важно для будущего Семьи. Поняли?
   Послышались нестройные утвердительные ответы, в которых понимание пока слабо ощущалось.
   - Ни разу не доводилось лично участвовать в подобном, поэтому за точность проверки не обещаю. Ситуация первая: вам предложили предать Хозяина с тем условием, что вас самих отпустят на волю. Вы знаете, что враг сильней и в открытом противостоянии, скорее всего, погибнете. Что выберете: сражаться до конца, остаться на стороне Хозяина, но попытаться избежать сражений или предать Хозяина?
   Повисла гнетущая тишина.
   - Лично я буду сражаться до конца. Мне сложно отделить собственные чувства от навязанных Клятвой, поэтому ответ такой.
   - Я буду с Хозяином, - твердо заявила Сэйто.
   - И я, - Мицу.
   - Искать смерти глупо. Надо попытаться избежать схватки, - Синкуджи.
   - Поддерживаю, - Алиетого.
   - Я, э-э, не хочу лезть в пекло, но буду помогать до конца, - смущенно выдала Кутики.
   - Не кажется ли тебе, что в этом опросе не особо много смысла? Ведь они не будут до конца откровенны?
   - Вы правы, Господин, - нахмурилась Линна. - Я не учла, что мы не можем приказать говорить только правду. Все равно продолжим. Помните, что за плохой выбор вас никто не отругает, отвечайте честно, положитесь на Клятву. Ситуация вторая: втайне от Хозяина вы смогли заработать десять златов. Что вы сделаете с деньгами: оставите все себе, оставите большую часть или оставите меньшую часть?
   - А почему нет варианта отдать все Хозяину? - хмыкнула магесса.
   - Сомневаюсь, что кто-то кроме меня так поступит, - невозмутимо ответила агаши.
   - Я отдам половину Хозяину, остальное себе. Такой расклад мне больше нравится, - Синкуджи. - Ведь Семья защищает меня, а значит обеспечивает мою свободу. За это надо платить.
   - Отдадим большую часть, - решили Сэйто, Мицу и Али.
   - Я, ну-у, - Кафанэс запнулась, - Я ведь все равно много не заработаю, правда? И у меня денег своих никогда не было...
   - Говори что думаешь, - поощрительно сказала Линна.
   - Оставлю себе, если Хозяин разрешит.
   - Такого варианта ответа нет. Оставишь себе, не сообщая Хозяину?
   - Да... Ну если только немного заработаю. Если вдруг десять златов - большую часть отдам.
   - Хмм...
   - Что-то удумала? - обратился я к мечнице.
   - Так, одна теория появилась. Будем проверять. Ситуация третья: вы стабильно приносите пользу Семье, работаете изо всех сил. Тут Хозяин начинает вести себя по-хамски, грубит, может руку поднять. Будете ли вы и дальше стараться на благо Семьи, либо работать спустя рукава или вообще прекратите все дела? И Сэйто, будь добра, оставь свои мысли о том, что Хиири не такой, при себе. Я же продолжу работать на Семью, поскольку одним Хозяином она не ограничивается...
   - Но задумаешься о том, чтобы уйти? - продолжил я за агаши.
   - Нет, буду методично заниматься воспитанием Хозяина.
   - А если его уже не изменить? - с ухмылкой спросил Марис.
   Несущая смерть не ответила, только обожгла наемника гневным взглядом. Понятно, что ждет такого Хозяина.
   - Я не намерена терпеть хамство, - Синкуджи. - Работать не буду, а Хозяину мозги на место вправлю.
   - Ну, нам тоже это не нравится, но бросать Семью не хотим, - Сэйто с Мицу.
   - Я повидала многих Хозяев, тут меня не удивишь. Буду продолжать работать, - Алиетого.
   - Но если ты не будешь работать, тебя ведь будут бить? - задала вопрос Кутики.
   - Хорошее уточнение. Скажем, не больше обычного.
   - Тогда я не буду работать, если нет разницы.
   Слова Кутики мне понравились. В том смысле, что кафанэс перестала пугливо прятаться в своей раковине и даже набралась смелости выказать свое, отличное от большинства, мнение.
   - Ситуация четвертая: вас устраивают условия в Семье. Представим, что это не Хиири, а какая-то иная Семья. Вы узнаете, что в другой Семье условия намного лучше, есть возможность перейти туда. Ваше решение?
   - Скажи сначала свое, - попросила блондинка.
   - Если к Семье нет никаких личных предпочтений, я перейду.
   Синкуджи, Кутики, Алиетого и Мицу согласились. Сэйто только возмущенно добавила:
   - Я тоже перейду, но только если мой Хозяин не Хиири.
   - Да-да, - с улыбкой заметила Линна. - Ты от нашего Хиири ни на шаг. Ситуация пятая, жестокая. Представить такое сложно, просто отвечайте, что думаете: вас захватил в плен чужой Хозяин. Пытает вас день и ночь, вы уже не можете выдержать эту боль. Раскроете ли вы секреты Семьи или будете молчать?
   - Этот мерзкий говнюк ничего от меня не добьется! - громко сообщила Синкуджи. По-видимому, на месте пустого образа магесса представила какого-то известного ей Хозяина. Возможно даже самого Толстого Хака - Лорда Хакодатэ.
   - Такой путь не ведет к свободе. Нет никакого смысла раскрывать секреты, - спокойно стала рассуждать девушка с повязкой, отвлекшись от готовки. - Тебя в таком случае убьют, либо убьют Хозяина, тем самым сняв Клятву. И потом пытками вынудят стать слугой. В любом случае больше свободы не видать. Я ничего не скажу. Наверное.
   - Мы тоже не скажем, - почти не размышляя, ответили остальные.
   - Хоть что-то положительное. Идем дальше. Ситуация шестая: вы знаете, что в результате какого-то вашего действия Семья будет в выигрыше. Но также знаете, что Хозяин не одобрит ваш шаг. Что вы предпримете? Если не будете сообщать Хозяину, то сделаете действие или нет? Либо если сообщите, то подчинитесь решению Хозяина или пойдете наперекор, как сами считаете верным?
   - Если будет выгода также лично мне, то буду делать, - высказалась Синкуджи. - Если решение Хозяина глупое, то подчиняться ему не намерена.
   - Поддерживаю, - Мицу.
   - Мы сделаем, как скажет Хозяин, - все остальные.
   - Что ж, я сама, честно говоря, не могу решить, - сказала Линна. - С одной стороны интересы Семьи, с другой желание Хозяина.
   Присутствующие начали возмущаться: мол, требует четкого ответа, а сама придумывает отговорки!
   - Ладно-ладно! Таких идеальных ситуаций в реальности все равно не происходит! - принялась оправдываться агаши. - В любом случае какие-то частные детали будут склонять чашу весов в одну из сторон.
   - Любопытненько, - буркнул Марис, с улыбкой следя за ходом разговора.
   - А Хозяина не опрашивают в ходе этой... процедуры? - поинтересовался я, желая поучаствовать.
   - Нет, зачем? - удивилась Линна. - Дальше выдумывать вопросы смысла нет. Я примерно разобралась.
   - Оп-па, огласи нам свой вердикт, о великая церемониймейстер! - не переставал выходить из образа бородач.
   - Все очень и очень плохо, Господин, - серьезно произнесла агаши.
   - Что так?! - опешил я.
   - Единственный плюс - пыток и утечки информации нам опасаться не следует, хотя этим занимаются только отбросы. Всем известно, что болью Клятву не перебороть. Судя по опросу, наша Клятва практически никак не влияет на поведение слуги. Воздействие минимально. Слуги руководствуются своими индивидуальными предпочтениями и чувствами. Это значит, что в критической ситуации мы можем положиться только на личные качества слуги, но не на Клятву. Фактически, наш текст "о свободе" равноценен отсутствию Клятвы и слуги в нашей Семье... чуть ли не лоты, - выглядела Линна так, словно сама ошарашена и подавлена собственными словами. Будто все устои привычного образа Семьи полностью порушены, и над ними надругались самым жестокосердным способом.
   - И что же тут плохого? - скептически заметила Синкуджи. - Мы, в отличие от тебя, не большие фанаты полного подчинения Клятвой.
   - Вы не понимаете. Стоит Господину Хиири всего один раз ошибиться с выбором, и нам конец!
   - Прошу к котелку. Еда стынет, - прервала эмоциональную речь первой слуги Алиетого.
   На ужин нас ожидала безумно вкусная тушеная картошка с мясом и овощами. На некоторое время чавканье и перестук ложек прерывалось лишь для того, чтобы воспеть хвалебную оду нашей сегодняшней поварихе. Отчего на обычно мрачном скорбном лице даже появился еле заметный румянец и робкая улыбка. Поблагодарив Алиетого, я вернулся к обсуждаемой теме:
   - А по-моему Клятва хороша. Не спорю, у нас может ничего не получиться, но почему бы и не попробовать? В общем, я продолжу идти своей дорогой.
   - Господин, я бы хотела внести одно предложение. Возможно ли нам участвовать в выборе слуг Семьи? Мы будем отбирать и проверять кандидатов вместе с вами?
   - Согласен. Но последнее слово будет за мной. Так-то неплохо выходит, а? Идеальный Хозяин и Идеальная Клятва? Что еще для счастья надо?
   - Идеальный... дом? - задумчиво заметила Кутики и сразу смутилась, как только взгляды присутствующих скрестились на ней.
   - Само собой, - поспешил заверить.
   - Недвижимость в Гоцу недешевая. Королевство популярное, туда стекаются Лорды и из Шидосадары, и из Ташимиги, где дела обстоят не ахти, - немного обломал малину Марис.
   - Придумаем что-нибудь.
   Ночь, к большому сожалению, прошла беспокойно. Как только стемнело, наглое зверье стало тревожить нас шумной возней или пробирающими до костей завываниями. Синкуджи около получаса наводила шорох вокруг стоянки: некоторые типы земляных "столбов" издавали страшный треск, словно ломающиеся кости мамонтов (хотя я их и не видел ни разу). После магического представления в лесу разлилась благословленная тишина. Однако рисковать не стали: Марис заменил Сэйто на первом дежурстве.
   Когда подошла моя очередь караулить, живность снова начала проявлять активность. Я развлекался тем, что по звуку пытался определить направление и тренировал свой "мерцающий диск". Один раз, судя по визгу, кого-то задел. Синкуджи сквозь сон послала нарушителя спокойствия в пешее эротическое. Приятного мало, если быть откровенным. Местная фауна может похвастать одним из страшнейших хищников в мире - пятнистым саблезубом. Конечно, имеются и крайне редкие и опасные звери с активными магическими способностями, схожими с рогами кафанэсов (именно они и являются столь трудно добываемой заменой для артефактов). Но они уступают по мощи пятнистым, которые пошли по пути тивианцев. Или наоборот - тивианцы пошли по их пути, не суть. Главное - саблезубы этой породы умеют накапливать запасы энергии в своем теле и являются поистине неутомимыми хищниками. Ходят вполне правдоподобные легенды, будто эти звери могут преследовать путников в течение месяцев, не отвлекаясь на еду и сон. И только на секунду расслабишься, как сабельные клыки тут же сомкнутся на твоем горле. Бр-р. От ожидания нападения люди сходят с ума, и даже вернувшись к мирной жизни, в каждом кусте видят страшные желтые глаза.
  
   В середине следующего дня мы проезжали небольшую деревню. Далеко за порогом бедности. Разобраться в иерархических хитросплетениях сходу невозможно, но на первый взгляд Хозяева-мужчины здесь встречались чуть чаще, чем в Сантршнекке. В целом картина удручающая: слуги горбатились на полях, падая от усталости. Один даже работал с поломанной рукой. Исхудавшие, в потертой одежде. Да и Хозяйки в основном не шиковали, понимая, что от слуг и их благополучие зависит в том числе. Возможно, даже кто-то из Хозяев занимался тяжелой работой вместе со слугами. В крохотных сельских Семьях подобное в порядке вещей. Совру, если скажу, что в Эринее нет такой бедности. Есть, просто общий уровень жизни выше, а значит и низшие слои чуть богаче местных простолюдинов.
   Встреченный слуга за разговором сообщил, что причиной их бедственного положения является второй подряд неурожайный год. Поскольку они много десятилетий специализировались на "альвских" культурах -- тех, которым нужен повышенный магический фон, то с уходом оного урожайность упала во много раз. Наскребя меди, кое-как собрали сумму, чтобы закупить и посеять сорта, не зависящие от фона. И в этот сезон уже надеются выкарабкаться и порадовать своих Хозяев. Почему ушла магия никто не знает, но все винят, само собой, альвов. В ближайших деревнях положение схожее -- эта округа славилась быстрорастущими культурами, и теперь все пожинали плоды своей недальновидности. Магия -- штука коварная, не стоит доверять ей полностью во всех вопросах.
   - Это альвы, точняк. Меня чуйка редко подводит, - высказался Марис. - До границы с Ташимигой километров стопятьдесят всего.
   - Там где альвы бушуют? - уточнила Мицу.
   - Ага. Для них обычное дело поменять магический фон, чтобы выросли их поганые джунгли.
   - Хранители иногда отсекают поврежденные участки, - загадочно дополнила Лаура, однако переспрашивать ее никто не пожелал.
   Конические шляпы бывают двух видов: сугэгаса и амигаса [плетеная]. Я сразу выбросил эти названия из головы, дабы не захламлять мозг. Шляпа, да шляпа. Слуга обрадовался, узнав, что мы желаем приобрести себе одну штуку. И только он собрался сходить за товаром, как меня проняло. Обеспечить всех амигасой. Разум отключился, оставив все ресурсы на выполнение поставленной задачи. Чего-то сложного на этот раз Дело мне не подкинуло, и я запомнил некоторые детали. Удивленные лица девчонок и наемника, расширившиеся глаза, тихие перешептывания за спиной, недоуменные и несколько испуганные деревенские слуги, невнятное лепетание. В итоге у одной из деревенских Семей в халупе отыскался запас именно плетеных шляп. Выглядели они далеко не новыми, однако взял сразу, не скупясь. И только после завершения Дела осознал, что немало переплатил.
   Девчонки сначала потерянно вертели в руках покупки. Лаура отняла у Кутики свою шляпу и водрузила той на голову новую. В этот момент я заметил краем глаза, как взгляд слуги-мужчины словно прикипел к обнажившимся рогам. Потом и остальные осторожно надели эти амигасы, начав походить на какой-то отряд деревенской самообороны. Даже Марис натянул на свою рыжую шевелюру. Блин, почему ради такой ерунды активировалось Дело?! Я думал, что после освобождения смогу сам управлять приступами... Ладно, пусть не сам, а неким подсознанием, но Дело в основном приносило мне видимую пользу. Сейчас же, как я не напрягал извилины, не мог понять собственных мотивов. Передо мной стоял настоящий легион конической гвардии. И тут я начал ржать.
   Мой смех звучал все громче, и я не мог остановиться.
   Первой не выдержала Синкуджи. Девушка скинула чертову шляпу на дорогу и принялась с остервенением топтать ногами. В заключение применила магию, и бедный расплющенный головной убор поглотила земля. Кое-как я успокоился и утер выступившие слезы. Компаньоны стояли и терпеливо ждали от меня каких-то слов, каких-то объяснений. Но я не знал, что сказать.
   - Никто не говорил, что будет легко и просто. Поехали.
   - Подожди! - окликнул Марис. - Нахрена ты купил нам эти штуки?
   - Считай, блажь напала.
   - Такое бывает иногда с Хиили, не облащайте внимания, - тоном опытного знатока поведала Сэйто.
   Мы продолжили путешествие. Шляпы решили оставить Кутики и Лаура, само собой, а также Алиетого. Остальные забросили подарки в фургон и забыли про них.
   Вечером, лежа возле костра, под теплым одеялом, с приятно наполненным желудком, слушая неловкие трели хитирики Сэйто и ее периодические ругательства на флейту, я размышлял о Деле. "Приструнить его" - затея звучит неплохо, но как подступиться к этому? Как мне взять Дело под контроль? Неожиданно для меня мысли плавно перетекли на воспоминания о прошлой жизни. Яростное исступление всепоглощающей службы Виллахе, подкрепленное Делом. Мои тогдашние приступы отличались не сильно от нынешних, однако были направлены исключительно на Хозяйку и всегда шли ей на пользу. Чего-то вроде покупки шляп со мной раньше не происходило. Дело пришло со мной из Побочной ветви Семьи Виллахи. И это практически все, что мне было о ней известно. Хозяйка по совету матери сразу приказала мне отринуть прошлое и не интересоваться предыдущей жизнью. Добровольно данная Клятва вовсю старалась исполнить это требование, и я не помышлял ни о чем, кроме служения (впоследствии приказ несколько потерял силу, и я смог разузнать про своих родителей). Какая же у меня была раньше жизнь... ограниченная. Хоть я и добился успехов в магии и боевых искусствах. Сейчас мне это казалось всего лишь хорошим хобби, но не смыслом бытия. Неясные образы и отрывки воспоминаний витали в голове. Чувствовал будто еще чуть-чуть и я пойму что-то важное, открою некую тайну...
  
   ...Липкий страх, словно бездонный омут, окутал меня с головой. Знакомое помещение, которое трудно рассмотреть из-за плывущих перед глазами цветных пятен. В дальнем конце стоят две кровати-каталки на колесиках, с ремнями для рук и ног. Жесткие, мне не нравились эти ремни. На стене прибиты железные кандалы, но туда меня, слава Творцу, пока не приковывали.
   В помещении находятся двое, лица их размыты. Они кажутся мне огромными, сильными и всезнающими. Старая женщина в темном платье, злая. Когда она приходила, ничего хорошего не случалось. Мужчина, наполовину седой, вечно нахмуренный и о чем-то думающий. Он не злой, но иногда делал больно. Обычно только по приказу, но изредка и сам увлекался очередной идеей. По сравнению с Госпожой, мужчина умный. Как его имя? Го... Го... Гохан? Госсэ? Голат? Не помню. Странно.
   Женщина смотрела на меня как на пустое место, отчего мурашки бегали по телу. Ведь я и есть всего лишь пустое место. Она называла меня "расходным материалом" или "объектом четыре". Когда я спросил мужчину, что стало с объектами один, два и три, он ответил, что они закончили обучение. Но меня ничему не обучали! Они не скрывали, что иногда правят мою память. Какой смысл обучать, чтобы потом забыть?
   - Ладно, давай проверим. Клятву, - с раздражением произнесла женщина.
   - Клянусь своей жизнью служить тебе, пока смерть не разлучит нас, - мой голос такой писклявый.
   - Принимаю. Сядь на стул.
   Я покорно проследовал к жесткому деревянному сидению и аккуратно опустился, стараясь не рассердить госпожу неловким движением.
   - Если ты останешься сидеть на этом стуле в течение... получаса, то будешь вознагражден. Го*** сводит тебя в парк и купит сладостей. Что еще? - обернулась к мужчине.
   - Игрушки.
   - Да, купим тебе игрушек, будешь играть с другими... детьми. Ты понял меня?
   - Да, Хозяйка.
   - Госпожа, кодовые слова, - заметил мужчина.
   - Хмм. Как же там...
   *пропуск*
   - Нормально?
   - Да, Госпожа, вы все сделали превосходно.
   Женщина повернулась и с сомнением посмотрела в мою сторону. Я постарался выпрямить спину.
   - Встань.
   Поначалу тело отказалось повиноваться и налилось непонятной тяжестью. Я запаниковал. Очень хочется в парк, но ведь Хозяйка приказала... Легко подавив сопротивление, я поднялся.
   - И где твой обещанный прогресс, придурок?!
   - Госпожа, замеры показывают, что...
   - Плевала я на твои замеры! Бесполезная дрянь. Хочешь, чтобы я продала тебя чистить хлев?! Ты этого добиваешься?
   - Нет, Госпожа, - мужчина понуро склонил голову.
   - Я не вижу никаких улучшений!
   - Это непросто...
   - Считаешь меня идиоткой?
   - Никак нет! Никому не сравниться с вашим светлым умом. Возможно, опыт будет более наглядным, если мы слегка поменяем мотивацию, - поспешно предложил мужчина.
   - Пусть так. У меня нет больше времени. Свяжись с секретарем, чтобы назначил другую встречу. Не разочаруй меня, Го***.
   - Слушаюсь...
  
   ...Я шумно вздохнул, разлепив глаза. Рот открывался и закрывался в немом крике, тело сотрясала крупная дрожь. Где я?!
   - Хиири, все хорошо, просто плохой сон. Вот, выпей.
   Встревоженная блондинка склонилась надо мной и поднесла ко рту чашу с остывшим напитком. Точно, Синкуджи! Она сейчас караулит.
   Уфф, если бы я знал, что мне будет сниться, то вызвался бы дежурить на всю ночь. Лукавлю, конечно. Это был не кошмар в привычном понимании. Поначалу я смутно представлял, кто я и где нахожусь. Размышлял как-то отстраненно. Будто все это не со мной, а с кем-то другим. Не пытался что-то изменить, просто действовал по сценарию. Тем не менее, ужас не покидал меня на протяжении всего сновидения. Ощущать себя под Клятвой, при этом являясь свободным - чувство не из приятных.
   Полученная информация, несмотря на свою сумбурность, для меня поистине бесценна. Главное, чтобы это не было плодом моего разгоряченного воображения.
   - Синкуджи, принеси бумагу и чернила!
   - Сейчас?!
   - Да, это важно.
   - Пфф, ну ладно.
   Пока ночное послание самому себе не выветрилось из памяти, я под тусклым светом затухающего костерка принялся выводить символы на серой бумаге. Постарался указать все подробности, включая собственные негативные ощущения. Закончив описывать события сна, я свернул бумагу в несколько слоев и засунул за пазуху. Надо поспать. Утром думается лучше.
  
   Видимо, ночное происшествие изрядно вымотало меня, поскольку проснулся я уже к завтраку, почувствовав запах готовящейся еды. Открыв глаза, увидел обеспокоенную чем-то Мицу. Девушки ходили какие-то пришибленные и часто интересовались моим самочувствием. Аппетит мой разыгрался не на шутку, поэтому я сразу набросился на овсяную кашу, в дополнение шел хлеб с сыром. Разговор как-то не клеился, и я заметил некую странность в поведении слуг.
   Минут через десять спохватился и похлопал себя по внутренним карманам. Записи отсутствовали.
   - Где они?!
   Все испуганно замерли. Я переводил взгляд с одной на другую, пока не догадался:
   - Мицу!
   - Х-хозяин, простите! - серая бухнулась на колени и принялась вытаскивать бумажные листы. - Я...
   - Господин, это полностью моя вина, - агаши выступила вперед, встав между мной и Мицу.
   - Объяснись!
   - Синкуджи рассказала о... случившемся во время ее дежурства. Мы переживали, что это связано с вашим здоровьем, но вы не станете с нами делиться. Я приказала Мицу осторожно забрать записи. Это полностью моя затея.
   - Нет, это я... - попыталась вмешаться Сэйто.
   - Тсш, - шикнула агаши.
   Ясно, все замешаны.
   - По-твоему, таково поведение первой слуги?
   - Нет, - мечница опустила глаза и тихо добавила. - Это поведение человека, который беспокоится о вас.
   - Как мило, - язвительно заметил я. - Мне не понравилась ваша выходка. Очень не понравилась. Вы разом чуть ли не утратили все мое доверие.
   Я снова серьезно осмотрел лица девушек. Никто не пытался оправдываться, некоторые отводили взгляд. Марис негромко пробормотал нечто вроде "а что ж ты хотел с такой Клятвой?".
   - Хиили, мы больше не будем. Мы не хотели ничего плохого... - подала голос Сэйто.
   Я вздохнул:
   - Да и черт с вами. Я еще подумаю. Собирайтесь давайте!
   Настроение из-за их проступка было противоречивым. И я не знал даже наказывать их или похвалить. По идее надо как-то наказать, но в голове крутились только всякие пошлости.
  
   [Линна]
   Все оставшееся утро молчание сопровождало нашу унылую процессию. Только наемник периодически продолжал развлекать отряд своими донельзя "познавательными" историями. Но даже ему не удалось вызвать ни проблеска каких-либо эмоций на наших смурных лицах. Как же так повернулось? Ведь только все стало налаживаться... Господин даже нечто вроде приказа мне выдал: чтобы я не спала с другими. Приятно, но только потому, что я немного знаю Хиири. На самом деле подобная просьба является чистым оскорблением для первой слуги. Всем известно, что данный титул согласно кодексу не предусматривает никаких контактов как с членами своей Семьи (кроме Хозяина), так и, не дай Творец, с чужими слугами. Вплоть до запрета прикасаться (разумеется, кроме некоторых исключительных случаев). Господин об этом не знал. Видимо, в Эринее более свободные нравы в отношении их первых слуг (заместителей - так он их называл, по-моему).
   Просто не знаю, что мне делать. Если раньше подобная выходка точно бы стоила мне титула первой или даже привела бы к продаже из Семьи, то с Хиири я ни в чем не уверена. Думаю, он не согласится, если я снова предложу снять с себя полномочия.
   - Прочитали? - нарушил установившуюся тишину Хиири.
   - Да, господин, - согласилась я.
   - И как?
   Что я должна на это ответить?!
   - У вас было непростое детство. Когда-то я сказала вам, что вы выросли в тепличных условиях. Я была не права. Простите мои слова и мысли, Господин.
   - Не стоит переживать. Я ничего не помню из того времени, кроме вчерашнего видения. Да и даже если вспомню, вряд ли это сильно повлияет на меня-сегодняшнего. Так что с тепличными условиями я отчасти согласен.
   - Господин, я надеюсь, вы накажете нас... то есть меня. Дабы подобное не повторилось, необходимо иногда проводить профилактику.
   - Ты опять за старое?!
   - Да нет же!
   - Если тебе так хочется, то отшлепаю тебя плеткой. Но мне, знаешь ли, не по нраву подобные увлечения.
   Послышались смешки. Черт, хоть умом я понимаю, что он просто хочет наладить отношения и развеселить слуг, из сердца все равно поднимается волна возмущения. Я ведь стараюсь ради Семьи! Можно хотя бы раз отнестись серьезно?!
   - Я не сержусь, - заразительно улыбнулся вонси. - Только не берите мои вещи без разрешения, идет?
   - Конечно, Хиили! Я знала, что ты поймешь!
   И в очередной раз один из пунктов кодекса нарушен. Уже начинаю привыкать.
  
  
   Глава 7
  
   [Хиири]
   Стоял по-осеннему нежаркий полдень. Мысли мои витали вокруг всплывших наружу воспоминаний, то возвращаясь к сути Дела, то к бесплодным попыткам отгадать имя мужчины Го-как-то-там. Остальные вяло переговаривались между собой, и словно ненавязчиво повышали голос на фразах вроде "Больше так точно делать не будем!" или "Наш Хозяин самый лучший, и мы должны больше стараться ради него". Чтобы я услышал, ага. Их наивные методы воздействия вызывали улыбку. И тут идиллию нарушили самым грубым образом.
   Сзади по дороге нас стала догонять группа очень небогато одетых новов. Первой признаки беспокойства выдала Лаура, чьи волосяные отростки агрессивно встопорщились. Я присмотрелся. Запыхавшийся народ, судя по всему, бежал за нами довольно долго. Из-за поворота показывались все новые и новые личности, чем-то знакомые. Ну точно! Вон того я видел в деревне, которую мы проезжали. Когда их собралась уже приличная толпа, то один из них громко крикнул в нашу сторону:
   - Вы это, рога оставьте, и мы вас не тронем! Сечете?
   Я удивленно повернулся в сторону Линны:
   - Чего эти оборванцы хотят от нас добиться?
   Агаши повернулась к наглецам и рыкнула во всю мощь легких:
   - Жалкие насекомые, хотите, чтобы вас на лоскуты порубили?!
   Люди закончили прибывать и образовали две неравные группы. Десятка четыре новов всего. Самыми последними подоспели, как ни странно, верховые. Вероятно, Хозяева и слуги. От толпы отделился чуть более презентабельно одетый человек. Неожиданно для нас он что-то завыл и начал размахивать руками. Дальше рядом с ним сформировался небольшой огненный шарик, и маг кинул его примерно в нашу сторону.
   - С нами чароплет! Отдайте рогатую!
   - Иди на ***, шваль подзаборная! - снова рыкнула Линна и обнажила катану. Вот такая агаши больше напоминает ту Несущую смерть, о которой столько слухов ходит.
   Я повернулся к Синкуджи и тихо передал:
   - До моей команды не высовывайся.
   Группа Хозяев некоторое время совещалась, бурно обсуждая, смогут ли они одолеть наш небольшой отряд. Удивительно, что они вообще смогли объединиться. И даже мага откуда-то достали. Воистину, жажда наживы застилает разум.
   - Все слуги, вперед! Раздавите их!
   Большая часть, около трех десятков новов, ринулась на нас.
   - Марис, Линна, по бокам. Я в центре дороги. Чтобы никого не пропустили!
   - Да как два пальца...
   - Положитесь на мой клинок, Господин!
   И чего они хотели добиться? Хаотичное, без всяких зачатков тактики, наспех вооруженное стадо. Маг издали стал закидывать нас хилыми огненными заклинаниями, от которых увернуться не составляло труда. Первые набегающие имели даже заточенные мечи, задние -- только колуны с топорами, да ржавые вилы. Я сформировал стандартный овальный невидимый барьер в левой руке и тоже вытянул катану. А мне даже начинает немного нравиться ее форма. Вдохновляющая легкость разлилась по телу вместе с энергией. Как и всегда в такие моменты хотелось прыгать и бежать куда-нибудь сломя голову. Оп, мимо просвистела стрела. Первого я принял на щит и отбросил в сторону, следующего поймал на замахе и быстро ткнул катаной горло. Нет, все же шпага лучше.
   - Синкуджи, Хозяева!
   - Поняла!
   Бойня только набирала обороты. Я колол, рубил, толкал щитом и просто бил по голове усиленным магией кулаком. Пожалуй, если бы они навалились всем скопом, то могли бы возникнуть незначительные трудности, и пришлось бы включать копье-щит. Марис сначала выдал пару простеньких огненных шаров по набегающим, и далее переключился на свой короткий меч. Действовал наемник скорее в оборонительном стиле, давая неприятелю шанс атаковать первым. Линна же... Каждое ее движение было стремительным, элегантным и смертельно опасным для врагов. Нечто подобное мне удавалось только в редкие моменты полного единения с магией и любимым эспадроном "Ночное безумие". Противники выходили из строя быстрее, чем мы убивали новов. Это Синкуджи принялась за стоящих поодаль Хозяев, утаскивая под землю по одному-два.
   - Кто без Клятвы, на землю лицом вниз, руки за спину! - крикнула Линна.
   Видя смерть коллег, Хозяева запаниковали. Следует отдать должное, только двое бросились прочь, еще трое поскакали прямо на нас в надежде переломить исход схватки. От несущихся во весь опор копытных проще поставить копье-щит, чем что-то изобретать. Только я хотел высвободить заклинание, перед всадниками проявился широкий и глубокий земляной ров. Две лошади успели затормозить, перекинув седоков через себя, одна провалилась в яму с диким ржанием. Осмотревшись, я понял, что большая часть оставшихся в живых противников испуганно лежали на дороге лицом вниз с заведенными назад руками.
   - Синкуджи, подмени!
   Поддав энергии в ноги, я бросился в погоню за парочкой убегающих "храбрецов". Догнать конного воина -- задача не из легких даже для опытного в деле усиления собственного тела мага. Однако сейчас во мне оставалось более трех четвертей резерва, а их клячи не отличались хорошими ездовыми качествами. Через несколько километров пути нападавших настигла справедливая кара в моем лице. А что там с магом, интересно? Совсем забыл про него во время боя -- интуиция не определила его как серьезного противника.
   Обратно к нашим я вернулся, ведя обоих захваченных коней. Линна руководила парадом, отдавая распоряжения захваченным слугам.
   - Господин, я взяла на себя смелость пока привязать их к себе. Если желаете...
   - Нет, ты отлично справляешься.
   - Прошу прощения, такое количество слуг немного смущает мой разум. Я ведь не одаренная.
   - А, тогда давай. Ясный разум -- это важно.
   Я принял Клятвы у половины крестьян -- семерых. И отправил их обыскивать тела.
   - Где маг? - поинтересовался я.
   - Ты про него не давал указаний, - оправдалась Синкуджи. - Но этот идиот стоял на одном месте, уж больно соблазнительно. Я немного не рассчитала, и от него мало что осталось. Из Хозяев тоже никто не выжил.
   - И поделом. Эй вы, тащите трупы вон туда, копайте яму под могилу.
   - Да, Хозяин, - послышались голоса.
   Вокруг все было в крови, частях тел и внутренностях погибших, над дорогой витал специфический запах смерти.
   - Отъедем подальше, подождем, пока они все расчистят, - обратился я к девчонкам. - Наверняка никому не хочется оставаться тут. Мне так точно.
  
   Похороны, уборка и сбор трофеев растянулись на долгие часы, поэтому мы, долго не думая, разбили лагерь неподалеку. Больше всех была напугана Крошка Кутики: ходила с бледным лицом, отказывалась есть. Все-таки ей за свою жизнь ни разу не довелось наблюдать подобную кровавую картину. Я постарался подбодрить кафанэс, отвлечь от неприятных мыслей, и она немного ожила.
   По итогам сражения мы заполучили следующее:
   - семнадцать сребреников и двадцать восемь медяков.
   - оружие: один охотничий лук, два меча среднего качества, шесть паршивого, пять относительно боевых топоров, стопку кинжалов и ножей.
   - слуги: четырнадцать штук.
   - инвентарь фермерский: считать не стали.
   - лошади: пять голов.
   Кое-что из уцелевшей хозяйской одежды также решили забрать. У мага обнаружилась небольшая потертая книжица с заметками. Полистав записи, я выкинул находку в мусор. Когда вооружали слуг, один индивид попросил выдать вилы, поскольку так ему привычнее. Одиннадцать мужчин и три женщины, все они выполняли наши приказы споро и без всяких возражений. Когда мы выставили их в ночной караул, то они даже проявили инициативу и сами распределили дежурства по парам. Я похвалил:
   - Молодцы. Теперь вижу, что у полной Клятвы есть масса преимуществ. Правда? - обратился я к девчонками.
   Ответы последовали разные. Синкуджи возмутилась, заявив, что скорее сдохнет, чем снова наденет на себя эти кандалы. Линна просто сказала, что если таково мое желание, она принесет полную Клятву. Сэйто стала доказывать обратное. Мицу приняла мою игру и начала перечислять преимущества. Али безразлично помалкивала.
   Ради очистки совести, я пообщался с каждым из захваченных слуг. Ни единого просвета. Им было все равно, кто их Хозяин. Лишь бы не бил, да работой не заваливал. В принципе не их вина, что они не знали иной жизни. Однако заниматься благотворительностью у меня нет никакого желания. Как я и предполагал, слухи о нашем отряде с рогатой кафанэс быстро разошлись по деревне. Далее у них состоялся сход, где Хозяйки и Хозяева порешили догнать нас и изъять имущество. Мол, надоело прозябать в нищете. Нашелся один умник, который в соседнем более крупном селе спешно нанял мага для этой операции. Они полагали, что в нашем отряде только один одаренный - блондинка. Поэтому одного мага и численного преимущества простых солдат будет более чем достаточно. Я специально ограничился одним фургоном: ни кареты или повозки, ни отдельных лошадей, ни даже захудалого ослика. Мы все шли пешком, и это делало нас с виду слабой целью для нападения, зато очень небогатой.
   Обсудив ситуацию, мы решили отправиться в Тевилити, располагавшийся примерно в трех сутках пути. Там обратимся к судьям королевской Семьи, чтобы они зафиксировали нападение. Все же, в рамках закона мы ничего не нарушили.
   Следующим утром один из слуг не проснулся. Черт его знает, что с ним случилось. Может, внутренности отбили, или по голове сильно получил. По крайней мере, вчерашним днем никто не жаловался на плохое самочувствие. В любом случае, в нашем отряде нет никого, кто хорошо разбирается во врачевании.
   Наша Семья расширилась очень значительно, хоть и временно. О последнем я не распространялся, и девчонки ходили несколько понурые. Им не понравились новые члены Семьи, и они старались держаться обособленно друг от друга. Отлично их понимаю. Слуги были не приучены к гигиене, хотя бы малейшему этикету и вежливости. Более емко охарактеризовала Синкуджи: грубые, немытые свиньи. Пускай, это будет своеобразным дополнением к проверке нашей Клятвы. Все-таки, кое-какие недавние слова Линны заставили меня задуматься. Что если действительно я приму не того нова? Надо понаблюдать, как действует Клятва в разных случаях.
   - Да-а, за них много не выручишь, - протянул Марис.
   - Может, и оставлю себе. Для тяжелой работы пригодятся, - выдал я. На самом деле мне хотелось избавиться от них при первой же возможности, просто интересна реакция "свободных" слуг.
   Поведение девчонок мне изрядно поднимало настроение в пути. Они яростно спорили с новичками, не желая отдавать ни капли своих уже ставших обыденными обязанностей. Всячески показывали, что и без них наша Семья справится. Не все, конечно. Синкуджи было наплевать на эту возню, по большей части. Ее весьма значимая роль в отряде пока обходилась без конкуренции.
   Тевилити представлял собой очень ладный, яркий город. Хотя и уступал в размерах Осимо, имел свое собственное очарование. Тагойская архитектура добралась и сюда: здания с круглым основанием, либо просто скругленными углами, кирпичная кладка, желтые или красно-коричневые цвета. Однако традиционные для Королевств материалы и здесь использовалась в строительстве куда чаще: дерево, соломенные или черепичные крыши, плотная тутовая бумага для стен.
   Немного помыкавшись, мы смогли согласовать утром следующего дня аудиенцию у местной главы города из королевской Семьи Лии. Думаю, не будь мы гостями Каскано, и не будь я мужского пола, власти действовали бы более оперативно. По многочисленны просьбам я снял три большие комнаты: одну для себя, одну для тринадцати новеньких слуг (туда же девчонки чуть позже выпроводили и Мариса) и одну для семерых "старожилов". Во время оплаты номеров (в Каскано принято делать это сразу) произошел, я бы сказал, странный инцидент. Как только я передал деньги и отошел от стойки, ко мне сбоку прильнула Синкуджи. Схватила за руку и настойчиво потянула в сторону комнат. Когда я воспротивился, то девушка неожиданно впилась мне в губы горячим поцелуем, продолжая тащить к номеру.
   - Ты что творишь?! На глазах у людей! Совсем страх потеряла?! - тихо, чтобы не привлекать внимание посетителей, но очень грозно, прорычала Линна.
   - Да! Что ты себе позволяешь? - поддержали другие слуги.
   - Отцепитесь! Мы с Хиири отойдем ненадолго.
   - А самого Хиири спросил кто-то? - сказал я холодно.
   - Я не...
   - Не переоценивай себя. То, что ты вытворяешь, как минимум, некультурно.
   - Прости, Хиири, - сдулась магесса.
   Я прошел в номер, заметив, что Линна с совсем не добрым лицом устраивала выговор магессе. Но и та в долгу не оставалась.
   После ужина начались "хождения", как я их про себя обозвал. Первыми в мою комнату вежливо постучались Мицу с Сэйто. Сначала поговорили ни о чем: о планах, местных обычаях. Потом, как бы невзначай, пожаловались на новых слуг. Я почувствовал себя, словно старше их не на два-три года, а лет на двадцать. Ответил расплывчато, и девочки ушли неудовлетворенные разговором. Только двери задвинулись, снова раздался стук. На этот раз Алиетого с Кутики. Кафанэс в основном помалкивала, беседу вела одноглазая. Каким-то образом, не упоминая слуг, ей удалось сложить у меня крайне негативное представление о них. Пожалуй, если бы я не ожидал подобного, то и не заметил ничего. Во время разговора к нам в комнату ворвалась беспардонная Лаура. Шад бросила только одну фразу: "нам не нравятся эти новы", и выбежала прочь. Последней явилась Линна, прямолинейно заявив почти с порога:
   - Нам надо продать их, Господин.
   - Завтра займусь.
   - Мы найдем дру... То есть, вы их собираетесь продать? Но ведь всю дорогу твердили об обратном?
   - Забавно было наблюдать за вами.
   - ...
   - Что скажешь про нашу Клятву в данной ситуации?
   Агаши задумалась:
   - Трудно сказать. Возможно, есть некоторое воздействие. С полной Клятвой я бы не стала выказывать свои личные предпочтения, если на то нет выгоды Семье.
   - Они нарушают вашу свободу?
   - Они... Не знаю. Простите, господин.
   - Творец с ними. Завтра рано вставать. Поэтому если мы хотим выспаться, то и начать надо раньше, согласна?
   - Более чем. Сейчас, только дверь подопру.
   Позже Линна расслабленно лежала рядом со мной на широкой кровати, осторожно положив руку мне на грудь. Говорит, что ей нравится чувствовать, как бьется мое сердце.
   - А что Синкуджи?
   - Обойдется. После того, что она вытворяла... То есть, я не хотела мешать вашему выбору. Простите. Если вы желаете видеть ее в своей постели, то я позову.
   - Лежать! Куда собралась? Мне тоже не понравился ее способ приглашения.
   Агаши осторожно опустилась обратно в кровать.
   - А кто из нас вам больше нравится?
   Я чуть ли не закашлялся от неожиданности.
   - Вы обе по-своему привлекательны.
   - Хороший ответ, господин.
  
   К главе города нас не допустили, не объяснив причин. Дело передали на рассмотрение ее слуге, Хозяйке Младшей Ветви по имени Дажа. Или если представлять официально принятым титулом, то пэра Дажа из Семьи Лии. Вот так, с маленькой буквы. По сути, пэры недалеко ушли от слуг, просто они имеют большие способности к принятию решений и управлению, либо являются одаренными. Последнее важно тем банальным фактом, что обладатели мощного дара могут принять Клятвы у большего числа новов. Как когда-то подметил Тулимин, пэр - это слуга с гонором.
   Великая Леди Лия, единовластная правительница королевства Каскано являла собой редкое исключение из правил. Она не имела сильного дара. Поэтому, чтобы удержать власть в своих руках, ей пришлось сформировать три ветви: Старшая (Леди и ее прямые слуги), Средняя (слуги Леди и их слуги) и Младшая (слуги слуг Леди и их слуги). У последней Виллахи существовало только две ветви: Старшая и Младшая. Моя Хозяйка могла похвастать одним из сильнейших магических талантов среди всех Великих Леди Эринеи. Как известно, чем больше ветвей, тем хуже это отражается на умственных способностях младших членов. Поэтому есть шанс обдурить пэру Дажу.
   Встречи между незнакомыми Семьями проводятся в специальном помещении. Обязательным условием является равное количество сопровождающих с обеих сторон. Комплекс зданий Королевской Семьи в Тевилити представлял собой скорее деловой стиль. Нет ни изысканных статуй, фонтанов или пруда, ни декоративного парка. Сугубо практично, и с точки зрения обороны вполне надежно выглядит. Нас проводили в одно из отдельно стоящих одноэтажных зданий. Просторный зал был обставлен аскетично: сложенные аккуратной горкой подушки для сидения на татами, низкий стол в центре с масляной лампой, пара шкафов у стены с письменными принадлежностями и прочими нужными атрибутами переговоров. Внутри ожидал другой слуга, который принял нас, расположил по местам и налил желающим черного чаю (вроде экзотики у местных). Предполагалась, что на встрече не более десятка сопровождающих, поэтому всех захваченных слуг оставил снаружи. Как объяснила Линна, в любом другом случае превышение лимита было бы нарушением, но слуги напрямую относятся к нашему делу, поэтому их и пропустили на территорию.
   Агаши по праву своего титула сразу расположилась по правую руку от меня рядом со столиком. Остальные - сзади. Не прошло и десятка минут ожидания, как явилась принимающая сторона. Пэре Даже на вид можно было дать всего четырнадцать-пятнадцать лет, агаши, вполне обычной внешности, неодаренная. Меня сей факт удивил не особо, однако за спиной послышались перешептывания наших. Линна обернулась и погрозила кулаком, после чего сразу стало тихо. Дажа быстро расположилась на своей подушке, мужчины-слуги сели поодаль.
   - Мне доложили, что у вас какие-то претензии к обеспечению безопасности путников Королевской Семьей Лией, господин Хиири?
   - Нет, мое прошение неверно поняли, госпожа Дажа. Я желаю зафиксировать факт нападения на меня группой Хозяев из села Хажетто. Дабы в дальнейшем никто не предъявил встречное обвинение.
   - Свидетели?
   - Снаружи, привязаны к наемнику Марису. Тот, что с бородой.
   - Ханс, возьми людей, опросите свидетелей.
   - Будет исполнено.
   - Вы в курсе, что согласно нашим законам седьмую часть обязаны передать королевской Семье? После опроса мы с вами должны будем согласовать плату, - безо всяких эмоций заявила агаши.
   - Да. Чтобы не терять время, давайте обсудим тот список, что мы составили, - я передал записи через стол пэре. - Итак, в живых осталось тринадцать слуг, но мы не будем настаивать на ровном счете и передадим вам двоих. Напавшие Хозяева были без Клятв, по словам слуг. Могут ли возникнуть какие-либо сложности с передачей их имущества в нашу собственность?
   - Нет, если ваши слова подтвердятся.
   Далее пошли утомительные торги. Мы передаем один двор из восьми вместе со всем добром и обработанными земельными наделами Семье Лие, одного коня из пяти захваченных и двух слуг. Дажа не стала интересоваться оценкой уровня благосостояния жилищ. Вообще, эта сделка для королевской Семьи наверняка несла мизерную прибыль. Через некоторое время мне надоело, и я поручил Линне вести торги. Агаши агаши видит издалека. Девушки быстро пришли к соглашению, и я перешел к следующему раунду:
   - Также я хочу продать свою захваченную долю полностью. Интересует ли это королевскую Семью?
   - Да. Однако финансовый отчет указывает селение Хажетто, как находящееся за чертой бедности. Магический фон в этом районе нестабилен. Данный товар имеет малую ликвидность.
   Эх, значит не впарить им по хорошей цене. Ну и ладно. Я кивнул Линне, и мечница продолжила торговаться:
   - Госпожа Дажа, вы должны учитывать, что Семья Хиири передает вам комплект из слуг и домов для проживания. Им знакомы местные условия, к тому же в этом сезоне они посеяли сорта, не зависящие от слабого магического фона...
   Я полуприкрыл глаза, отстраняясь от переговоров. Какая же скукота. Не быть мне торговцем, это уж точно. Периодически я попивал чай и подтверждал слова Линны, почти не слушая, о чем она спрашивает. После дотошного опроса свидетелей вернувшиеся слуги Дажи внесли пару уточнений в наш список, но кардинальных отличий от предъявленной истории не выявили. Пэра Дажа пошла на уступки и закрыла глаза на лесной охотничий домик одного из Хозяев. Думаю, ей самой надоел этот процесс.
   Время уже двигалось к обеду, когда мы утрясли все детали и закончили с переговорами. С большой радостью я покинул дом Семьи Лии. Теперь можно и до рынка прогуляться.
   - Кстати, сколько нам перепало? - спросил я у рядом идущей Линны.
   - Но вы же подписывали смету?!
   - Да я не особо присматривался.
   - Господин, я конечно, благодарна за оказанное доверие. Вам и самому стоит вникать в дела, важные для Семьи. Мы заработали восемьдесят семь с половиной златов. Слуги полтора злата каждый, дворы по девять, лошадей и прочее за семь златов вместе.
   Местная высшая монета номиналом сравнима с эринейским златом, поэтому сумма приличная. Хотя с любой другой деревни набежало бы раза в три больше.
   - Продешевили, - буркнул Марис недовольно.
   - Итак, подсчитаем ваши доли. Половина в казну Семьи, пускай будет сорок три с половиной. Сорок четыре делим на восьмерых. По пять с половиной златов каждому.
   - Господин! - громко воскликнула агаши.
   - Что?!
   - Это слишком большие деньги! Или вы хотите, чтобы они накупили себе собственных слуг? Слышали, как они обсуждали молодую пэру Дажу? Что если будут брать с нее пример?
   - Да у них и так уже счет приличный. Сэйто, ты там ведешь историю?
   - Конечно, Хиили. Все записано!
   - Если вы купите себе слугу, и он меня не устроит, то на этом мы с вами распрощаемся, - высказал я строго.
   - Мы и не собилались, Хиили. Я хочу отдать свою долю Линне. Чтобы она велнула тебе долг. Все лавно мы в бою ничего не делали.
   - И я, - Мицу.
   - Я бы оставила себе один злат, если Хозяин разрешает, - Алиетого. - Четыре с половиной Линне.
   - И я отдам Линне, раз все отдают, - беспечно заметила Лаура.
   Мечница смешно приоткрыла рот, не зная, как себя вести в этой ситуации.
   - Ну вот. А ты переживала, что не сможешь собрать пятьдесят златов. Сколько осталось? - я замолчал, подсчитывая в уме. - Э-э, выходит двадцать один, плюс твои пять с половиной. Еще двадцать три с половиной будешь должна.
   - Благодарю, господин. И всех, кто отдал свою часть, тоже благодарю. Все так запутано, что я уже не знаю, сколько пунктов кодекса мы нарушили.
   Я коротко рассмеялся над ее расстроенным личиком.
   - Знаешь, я даже на секунду подумал, что быть в твоей Семье не так уж плохо, - довольно сказал Марис, поглаживая бороду.
   - Наша первая слуга -- не маленькая девочка. Сама отработает, - фыркнула Синкуджи, намекая на то, что заберет златы себе.
   - М-м-м, мне можно прямо забрать деньги, да? - робко спросила Кутики. - Они ведь мои?
   - Да. Я отдам тебе в номеле.
   - Нет-нет. Я боюсь такую сумму носить с собой. Пусть будет в казне. Спасибо, Хозяин! Может, я смогу накопить на "сон" для себя.
   - Ты хочешь удалить рога?
   - Ну, они только проблемы доставляют. Я хочу быть как все.
   - Ясно. Ну что? Двинули за покупками?
   Поход на рынок не принес никакого результата, за исключением кое-какой одежды и прочих мелочей. Слуг женского пола на торговых рядах раз-два и обчелся. Ради интереса посмотрел всех, включая мужчин, однако моя способность молчала. Линна пыталась расспросить, почему следует отказ хорошим слугам, но я не смог объяснить.
   Несколько разочарованные вернулись на постоялый двор и решили отметить прибавку к казне Семьи. Не знаю, как так получилось, но напился я неслабо. То ли саке крепкое попалось, то ли рыбная закусь была несвежей. В разгар веселья Кутики откуда-то привела бледную девчонку с дрожащими губами. В ободранной одежде, с синяком под глазом. Сэмуэй по имени Тав. Настроение было превосходным, и я легко согласился помочь девочке.
  
  
   Глава 8
  
   Черт, моя голова! Чувствовал я себя наутро отвратно. Плохо помогла и усиленная прокачка энергии через организм. Похмелье так просто не сдает свои позиции. Что вчера было-то? Потянувшись на кровати, рука почувствовала нечто мягкое.
   - Ох, господин. Вы вчера были неутомимы! - проснулась Линна.
   - Серьезно?! - вот облом, и не помню почти ничего. А, ну да. Когда меня стало шатать от выпитого, я решил погонять ману по телу. Появилось небывалое чувство легкости и жгучее желание. Такое, что я буквально вытащил агаши из-за стола и донес до номера на плече. Линна отбивалась и просила поставить ее на пол - больше от удивления, нежели в качестве протеста. Учитывая ее немаленькое телосложение, со стороны это действо наверняка смотрелось комично.
   - А кто там вчера еще был? Новенькая... Гав, да?
   - Тав, господин. Сэмуэй. Вы приняли ее Клятву, не задумываясь. Простите, саке и мне вчера в голову ударило.
   - Ладно, посмотрю ее сегодня.
   Длинные волосы цвета спелой листвы красиво разметались по подушке, высокая грудь мерно вздымалась. Не удержавшись, я нагло воспользовался своим привилегированным положением и полез за добавкой ...раз уж о вчерашнем остались только смутные обрывки воспоминаний.
   За поздним завтраком я более внимательно осмотрел Тав. Сэмуэй, сами по себе, очень полезные для мага спутники. Нечто вроде живого хранилища маны. Девочке на вид было всего двенадцать-тринадцать лет. Темные глаза, невысокая, худая, без намека на какие-либо выпуклости, с традиционно бледной кожей, длинными тонкими пальцами и какими-то бесцветными желто-серыми волосами. Когда она ела, были заметны выступающие клыки. Среди простолюдинов ходят страшилки: мол, сэмуэй пьют кровь и могут другого нова превратить своим укусом в такого же ужасного сэмуэй. Полный бред. Для забора маны им достаточно близкого контакта, а их укус несет не больше вреда, чем укус аксис [человека].
   - Рассказывай. Как ты тут очутилась вообще?
   - Я попросила милостыню у девушки в шляпе, Хозяин. Она привела меня к вам.
   Я посмотрел на Кутики, от чего та смутилась. Что-то мне не понравилось в словах Тавы. Будто еле слышная расстроенная скрипка в четко отлаженном оркестре (да, с Виллахой я побывал во многих местах).
   - Ну и чем жила раньше?
   - Побиралась, Хозяин, иногда посылки разносила.
   - Странно. Неужели в сэмуэй никто не нуждается?
   - В Тевилити нет Лордов-магов, а Хозяйки меня никогда не примут. Недавно вот я попросилась в одну Семью, - девочка коснулась темнеющего фингала.
   - Я освобождаю тебя от Клятвы. Доедай, и чтобы больше я тебя не видел.
   - Да, господин. Простите, - Тава быстро запихнула в себя побольше еды и вылетела из-за стола, по пути к выходу столкнувшись с Синкуджи.
   На некоторое время повисла гнетущая тишина. После разговора осталось неприятное чувство, будто меня искупали в чем-то грязном.
   - Господин? - вопросительно произнесла Линна.
   - Мне она... не понравилась, - коряво оправдался я.
   - Простите, Хозяин, - виновато произнесла Крошка Кутики. Я только махнул рукой.
   Мечница издала еле слышимый вздох, но больше приставать с расспросами не стала. Быстро собрав свои пожитки и пополнив припасы в самой харчевне, мы направились на выход из города. Как таковой, крепостной стены в Тевилити не было, однако основная дорога шла через пост, охраняемый слугами королевской Семьи. Возле него случилась небольшая заминка. Две немаленькие Семьи с Леди во главе не смогли разъехаться. Их кареты столкнулись. Одной слуги оказывали помощь, останавливая кровь из разбитого носа. И обе поливали друг друга отборнейшей руганью. Аж заслушался. В конце концов, охранники с поста настоятельно рекомендовали им не задерживать движение, и те, гордо подняв головы, исчезли в своих "колесницах". Прям родной Эринеей повеяло.
   Отдохнув в стойле, конек легко тащил нашу поклажу. Его бодрый вид словно бы говорил "Что ж вы так медленно тащитесь, людишки? Залезайте, подвезу!". Я шел в основном впереди, поэтому, когда кинул случайный взгляд назад, немало удивился.
   Хмм. Раз, два, три, четыре, пять, шесть, семь, восемь, девять. И я десятый.
   - В таверне нас было меньше. Или у меня что-то с глазами?
   - Здравы буде, Хозяин! - звонко произнесла незнакомая девушка, примерно моего возраста. - Звиняйте, шо так без спросу. Тута я с вашими слугами побалакала, казали можно с вами по пути. Я, значица, мешать не буду. Я много чего умею. Повадки дичи разумею, силки мастерить могу, по следу в лесу хожу, из лука стреляю. Точно в яблочко с сотни шагов! Истинно так, Хозяин. Ну может не каждый раз свезет, но все же. А лук у меня, значица, хороший. Сама делала. Раньше-то простым луком промышляла, да больно ненадежен. Вызнала у мастера все секреты составного, все сама собирала. Кибить, значица, из лиственницы, рога черемуховые, склеивала рыбным клеем. Все как положено, а то как же? Тетиву же из жилы лосиной, значица. Лучше у самого мастера не получится! Шагов на двести стрелу бросает и размера небольшого. Самое то для леса. Воняет, правда, если намочить, ну енто и потерпеть можно. Чай не кисейная Леди...
   - Э... - хотел было я вставить слово, но попутчица продолжила:
   - ...Я ведь в лесу жила, одна. Тяжко бывало, но ничего, привыкла. Мясо-то и рыбу всегда можно добыть. Плоды, да коренья некоторые. Но в город на торг все равно ходила, значица. Шкуры сдавала, кости и клыки ценились, сердце да печень. Покупала чай, люблю я чай, хлеб, сыра головку... О чем это я? А! Тяжко мне бывало жить, отседова три дня пути до города, поменьше Тевилити. Я там рядышком себе хижину маленькую сделала. Хозяйки, значица, не лезут ко мне. Но пару лет назад Лорд один начал охоту на меня, все себе слугой хотел. Пришлось бежать оттудова, значица. Все по-новому обустраивать. Эх-х, думала, тута заживу нормально, да не судьба. Не знамо мне, красивая я али нет. Я и не моюсь две недели перед походом в город, и тины болотной на волосы накидаю, лицо в грязюке изгваздаю, перси свои утяну как следует... А все равно, пялятся, слуги-то и даже Лорды некоторые. А перси все растут и растут, падлюки. Вот как неделю назад ходила к Тубису, ему я шкуры сдаю, значица. Так даже этот старый хрыч меня за зад щипанул! И глазами своими масляными чуть ли не всю обсмотрел, наглец. Да из него же песок сыпется, и силы мужской никакой не осталось! Вощем-та, поняла я, не дура ведь, что рано или поздно приберут меня к рукам. Или старик Тубис слугой сделает, или какому Лорду вожжа под хвост попадет.
   Я уже даже не перебивал, с интересом слушая о перипетиях жизни лесной девы. Говор знакомый. Из Шантиума - далекой страны на самом северо-западе континента. Послы, посещавшие Эринею, даже на мой дилетантский взгляд не блистали умом. Таково действие многоуровневых Клятв, принятых в тех землях.
   - Ну а я шо? Ноги в руки, руки в краги, и поминай как звали! Решила, раз уж не выжить мне лотом, то сама пойду искать кого. Были у меня мечты, значица, денег накопить на своих слуг или на Клятву Собирателям. В местных краях зверь есть редкий - уткорыл. Я уж все про него вызнала. И где селиться любит, какое лакомство по нраву. Года три за ним ходила, все ноги стоптала. Ни одного не нашла! А ведь за его клюв утиный по полтора злата дают! Побрякушки магические клепают из него. Столько на него охотились, что перебили всех. Ну и вот. Собрала я пожитки и в Тевилити двинула. Да-а. Тута три дня сидела, по городу ходила, ночевала в лесу. Смотрела Лордов, шо по городу ходют. Помылась и одежду постирала, дабы по нраву пришлась. Но пряталась, издали высматривала. Значица, старые все Лорды, некрасивые, лысые. Не нравятся мне лысые. Вот, на третий день-то увидала вас. Кто Хозяин не поняла сначала - темный али рыжий. Ну, оба не лысые, и на том ладно. Надоело ужно в городе сидеть, прятаться. Подошла я к вашей слуге, шо с повязкой, спросила, возьмете ли меня. Потом с агаши вон поговорили, пока те тетки две плевались друг на друга. Первая слуга казала, шо можно с вами до следующего города пройтись, она посмотрит меня, проверит. И шо, если вы не примете меня, она будет просить за меня. Я буду полезна вам, не сумневайтеся...
   - Дай Хозяину хоть слово вставить! - влезла Мицу.
   - Ой. Я это, не хотела. Не подумала. Я ведь почти всю жизнь в лесу, значица. Не с кем поговорить, а побалакать я люблю. Обычно сама с собой, или со зверьем каким. Я подкармливала бурундучков двух, они всегда меня слушали. Такие милые! Как они там, не пропадут ли? А еще со мной...
   - Как зовут-то хоть? - не выдержал я.
   - Ой, и правда! Усенна, ваше хозяйничество. Имя это старинное. Так звали третью королевскую династию Каскано. Вы слышали, наверняка, балладу про Усенну четвертую, последнюю. Тут каждый скоморох ее поет, значица. О том, как она...
   - Так! - остановил я словесное извержение. - Если хочешь влиться в нашу Семью, то должна будешь следовать определенным правилам. Во-первых, умерь свою болтливость. Некоторым это не нравится.
   - Да, Хозяин! Буду нема, аки рыба. Мой рот на замке! Таком крепком замке, шо...
   Я выразительно посмотрел на нее, и девушка прикусила язык. Вообще, не буду отрицать, Усенна выглядела довольно привлекательно. Подтянутая крепкая фигура с выдающимися вперед "персями", средней длины прямые русые волосы - темнее чем у Сэйто, стянутые в конский хвост. Зеленые глаза, округлое миловидное лицо. Плотная кожаная куртка и штаны, сапоги с меховой оторочкой - наверняка не раз спасали ее в холодные ночи, тяжелый мешок за спиной, торчащий лук и узкий колчан со стрелами, широкий нож на поясе. В общем, из всей нашей команды, Усенна была наиболее приспособлена к походной жизни. Фактически поход - это и есть ее жизнь. Я так уже начинаю скучать по теплым отапливаемым помещениям во дворце Виллахи, вкусному и разнообразному рациону и ежедневно доступной ванне или бане.
   - Итак, ты предлагаешь себя в качестве слуги для нашей Семьи?
   - Да, Хозяин.
   Хмм, у Виллахи подобными делами занимался советник по персоналу. Некоторые слуги с уникальными умениями передавалась во временное владение, и их фактическим Хозяевам выплачивалась арендная плата.
   - Линна, что-то я запутался. Как мы будем перечислять заработную плату лоту? То есть, как у вас принято решать такие вопросы? Ведь у нее нет Хозяина, страховать некому?
   - Господин, по-моему, вы все излишне усложняете.
   Выглядела агаши довольной. Похоже, не ожидала, что случайная попутчица окажется подходящей под мои непонятные критерии.
   - Да, Хозяин, я жеж готова стать слугой. Клянусь своей жизнью служить тебе, покамест смерть не разлучит нас.
   - Отказываю.
   - Шо так?! Я вам не по нраву?!
   Шестеренки закрутились у меня в голове.
   - А знаете, это натолкнуло меня на одну мысль. Линна, можешь припомнить наши правила?
   - Конечно, Господин. Первое правило: членами Семьи Хиири называются те, кто принес Клятву "Клянусь быть свободной, пока смерть не разлучит нас". Второе правило: половина прибыли отходит в казну Семьи, другая делится равными частями между исполнителями. Третье правило: все слуги принимаются в Семью только после одобрения главы. Четвертое правило: слуги вольны выбирать себе партнера вне Семьи, если на то не будет урона нашей репутации, - скороговоркой перечислила церемониймейстер.
   - Неплохо. Как бы сформулировать... Слуга может использовать полученную прибыль для собственного выкупа, а принятые лоты могут выйти из Семьи в любое безопасное время. Как вам?
   - Умно звучит, - высказалась Усенна. - Значица, клянусь быть свободной, покамест смерть не разлучит нас.
   - Принимаю. Ты недовольна? - обратился я к Линне, которая не скрывала своих чувств.
   - Простите, Господин. Меня воспитывали по-иному. Я не могу сказать, что будет от этого правила Семье: вред или польза.
   - Время рассудит. По крайней мере, мы не зря заезжали сюда, - обернулся я назад и окинул взглядом уже ставший далеким Тевилити.
   Мы продолжили путь на север королевства. С Усенной наш отряд будто бы разросся раза в два. Она постоянно беспечно болтала с кем-то из слуг. Иногда сама же отвечала на собственные вопросы. В целом к ней отнеслись благожелательно, да и охотница частично вняла моему предупреждению, не переходя границы. Что тут сказать, Усенна словно маленький солон осветила нашу Семью и внесла море позитива. Как она охала, разглядывая Лауру, трогая ее необычные волосы. А уж какой визг поднялся, когда Кутики сняла шляпу, показывая свои рога. Чуть катану не выхватил, думая, что на нас напали. Оказалась, это Усенна так эмоционально отреагировала на кафанэску. Разумеется, рога тут же были оттроганы со всех сторон. Для нее Кутики представлялась сундуком с золотом.
   - Сколько же у Хозяина денег тогда?! - донеслось до меня.
   - Достаточно, - скупо ответила Линна. - Смотри, сболтнешь кому, язык укорочу.
   - Аки рыба! Блурп-блурп! - попыталась спародировать водного обитателя Усенна, по-дурацки открывая и закрывая рот.
  
   [Усенна]
   Радость распирала меня, словно внутри поселился разрастающийся комок счастья и веселья. Хотелось говорить и говорить! Не умолкая ни на секунду. Однако я помнила слова Хозяина Хиири, шо нужно и меру знать. Но блин, как же здорово! Теперь не надо скрываться от других Семей, бояться, шо кто-то похитит. С Клятвой я под надежной защитой. Странная Клятва, ну да и пес с ней. Вот я идиотка! Сидела в лесу, пряталась ото всех. Ведь так легко оказалось найти хорошую Семью. И Хозяин красивый, не лысый. Главное, у меня теперь столько подруг! Можно поболтать обо всем на свете. Меня слушают и даже отвечают. Жаль, среди них охотниц нет. Ничего, я сама их научу, ведь это безумно интересно. Единственная, кто разбирается в охоте на дичь - Алиетого. Она ходит такая мрачная. Наверное, с одним глазом она видит только половину этой замечательной жизни. Когда я с ней заговорила, Алиетого прикрыла рукой глаз и сказала с надрывом в голосе: "О нет! Творец, ты слишком ярко слепишь! Уйди от меня." Мне немного обидно стало, но она не плохая. Здесь все слуги хорошие. Я так рада!
   - ...а еще Хиили нам покупает сладости всегда. И одежду. Вот будем плоезжать голод, поплоси заехать. Он не откажет. Тепель ты в нашей Семье, - улыбнулась слуга Сэйто. Такая маленькая, а уже казначей Семьи. Наверное, очень умная.
   - Ага. Ты, по виду, немного того. Двинутая. Но с тобой должно быть весело, - добавила другая слуга, Мицу.
   - Слушайте, - невольно понизила я голос, чем сразу привлекла внимание девушек. - А как у вас тут... ну с этим самым. С Хозяином? Чем мужчина с женщиной занимаются.
   - Никак, - печально ответила Сэйто.
   - А шо?! Неужто он...
   - Мы ему неинтересны. Он больше по взрослым, - заявила девочка с серыми волосами. - Вон видишь блондинку. Синкуджи, магесса. Стерва та еще. Ну и конечно Линна, вот они любовницы Хозяина. Но ничего. Вот через годик у меня отрастут красивые волосы. Может и грудь появится, - заявила Мицу, с завистью глядя в мою сторону. - Вот тогда он от меня уже не отмахнется.
   - А он там... ну я слышала, шо есть такие, которые бьют или делают больно... Или отдают другим Хозяевам. Меняются слугами вроде как.
   - Не-е, можешь не опасаться... Хотя насчет бьет фиг его знает. Синкуджи с Линной так кричат ночью, что всякое может быть.
   - Кричат?!
   - А наутро выходят с такой улыбкой, что хочется им врезать, - мрачно добавила Сэйто.
   - Ревность -- плохое чувство, - хихикнула Мицу.
   - Кто бы говорил!
   - Я думала, шо у вас тута очередь. Ну или там по дням недели.
   - Боюсь, что мы в самом-самом конце списка.
   - Да шой-то вы киснете? Будет и на вашей стороне светить солон! Вы присмотритесь, вызнайте шо Хозяину по нраву. В смысле, как себя вести. Нравятся более взрослые, то вам надо быть более серьезными, значица. Ужели Хиири так хорош? - снова я понизила голос. - Ведь Хозяева все как один сволочи?
   - Не все. Бывают исключения. Нам вот свезло.
   Я с интересом посмотрела в сторону уверенно шагающего впереди вонси. Шо-то про него столько всего понарассказывали, шо аж не верится. И маг, и Хозяин хороший, слугам все разрешает. И жнец, и на дуде игрец, ха-ха.
   Вечером случился казус. Я беседовала с рыжим Марисом. Наемник охотно слушал меня, рассказывал разные истории. Мы неспешно шли, пока первая слуга подыскивала место под ночлег получше. И тут магесса, со светлыми власами которая, издала крик раненой птицы. Будто подстрелил ее кто.
   - Что случилось? - тут же крикнул Хозяин и поспешил к девушке.
   - Нет... пропал! Он пропал!
   - Кто?!
   - Кошель с деньгами, - раздраженно ответила Синкуджи. - Блин, у меня их три висело, поэтому не почувствовала пропажу... Но я не могла его выронить!
   - Со всеми бывает, - миролюбиво поднял руки вонси. - Хмм, помнится, ты столкнулась с Тав в таверне?
   - Точно! Вот коза драная! Я бы ей клыки все повыдергивала. Кутики! Какого хрена ты тащишь к нам отбросов всяких?!
   - П-простите, госпожа Синкуджи...
   - Эй, шой-то ты на рогатую бочку катишь, - влезла я. - Сама ведь оплошала.
   - А тебя, деревня, никто не спрашивал!
   - Мож я и деревня, зато к деньгам отношусь очень бережно.
   - Сколько хоть потеряла? - поинтересовался вонси.
   - Пятнадцать златов, - буркнула магесса.
   - Сколько?! - громко воскликнула я. - Откуда у слуги такие деньжищи?!
   Просто уму непостижимо. На это состояние я бы могла на два года купить Клятву у Собирателей и свободно расхаживать по городу. Може даже работу бы отыскала и жилье приличное. Проводником хотя бы - как Марис.
   - Заработала. Это тебе не... на свиней с луком охотиться. Магия много чего может, Деревня.
   - Ты что, дурная? Кто ж на свиней охотится? Они ж в загоне всегда! Вот кабан - зверь сильный и опасный. Иной хряк под две сотни кило весит. Шой-то с твоей шмагией у тебя все мозги набекрень.
   - Ах ты!
   - Девочки, не ссорьтесь. Вы как дети! - урезонил Хозяин.
   Мне стало стыдно за свое поведение. Первый день в Семье, и уже наживаю себе недругов среди слуг.
   - Извини меня, Синкуджи. Мне ж завидно - столько денег иметь. Я бы себе нож новый купила, на сапогах вот подошва постоянно отходит.
   - Ладно, я тоже немного погорячилась. А насчет сапог не переживай. Хиири у нас добрый и богатый - все купит.
   - Правда, Хозяин?!
   - Правда.
   Уррааа! Я думала, что Сэйто преувеличивает насчет щедрот хозяйских. Но раз уж сам Хозяин подтвердил, то скоро у меня будут новые сапоги!
  
   Неделя в Семье пролетела аки стрела. Каждую свободную минуту я занималась поиском дичи, но все не везло. Только единожды подстрелила кроля. Не так-то просто взять след в незнакомом месте. Добыча по большей части попадается в ловушки, да кто ж тебе даст их расставить? Времени мало оставалось. Пока со всеми поболтаешь, ужо и глаза слипаются. Я немного переживала, но Хиири казал, шо все в порядке. Зато стрельбу мою похвалил. Как-то странно смотрел на мой лук. Ну да, он не особо красивый, тута спору нет.
   Иногда Хозяин со слугами вытаскивали из фургона диковинные инструменты и принимались играть. Даже гордая магесса с удовольствием бренчала на своей лютне. Кто во шо горазд: и флейты, и барабан даже. Чуть от смеха не лопнула, увидав, как слуга Алиетого с каменным лицом позвякивает колокольчиками. Я в музыке не сильна, значица, но даже мне понятно, что у них получается так себе. Зато было ужасно весело. Они играли от души, смеялись и подтрунивали друг на другом. Жалко шо у меня нет ничего такого. А потом я услышала голос, самый прекрасный голос на свете. Шад запела. Слов не было, но мелодия выходила прям трогающая за душу. Остальные вскоре тоже прекратили играть, развесив уши. Лаура прекратила петь. Мы хотели выразить ей свое восхищение, значица, но шад убежала в заросли и до самого утра не показывалась.
   На одиннадцатый день, как мы выехали из Тевилити, нас остановили вооруженные солдаты. Вдоль дороги расположились полсотни новов! Точно, это же взвод королевской гвардии. Слыхала, шо каждый десятый тута маг.
   - Документы! - послышался мужской голос. Стало любопытно, и я подошла ближе к Хозяину с первой слугой.
   - Так-так. Семья Хиири. Известен ли вам приказ Великой Леди Лии?
   - Просветите, - попросил вонси.
   - Просвещаю. Гвардейским частям разрешено запрашивать поддержку у любых гражданских Семей для борьбы с альвами. Через километр свернете на восток, там будет лагерь. Я пошлю с вами звено гвардии в качестве эскорта.
   - Что за чушь? Мы не граждане Каскано!
   - Это нас не касается. Есть приказ всех в лагерь -- мы выполняем.
   - Что мы будем делать в этом лагере?
   - Ожидать наступления. Скоро прибудет первый полк под командованием пэры Закато. В случае неповиновения мы будем рассматривать вас как врага короны. Это ясно, господин Хиири?
   - Где ваша Хозяйка?!
   - Вам нужна пэра Нучи, она сейчас в штабе. Мы получили четкие недвусмысленные приказы. Нам следует ожидать каких-либо проблем от вашей Семьи?
   - Нет. Где ваш лагерь? - буркнул Хозяин раздраженно.
   - Служу Королеве! Эй, Гаррет, отведите их.
   - Есть!
   Десяток солдат отделился от общей кучи. Отойдя от костяка взвода, Хозяин недовольно обратился к рыжему наемнику:
   - Марис! По-твоему, это безопасность?
   - Как что, так сразу Марис! Я вам оракул что ли?! Небось, без меня вообще через Ташимигу поперлись. И схарчили бы вас там древние!
   - Господин, Марис прав. Подобный исход невозможно предсказать.
   - Да знаю, - вздохнул вонси.
   - Господин, хочу вас попросить не лезть в гущу битвы с альвом. Как вы в прошлый раз делали.
   - У вас есть опыт сражений с ними? - услышал один из гвардейцев.
   - Было дело.
   - Это хорошо. Я сообщу об этом пэре Нучи, возможно вас поставят руководить другими гражданскими, - принес нерадостную весть слуга из королевской семьи с отменным слухом.
   - Спасибо, Линна, - кисло произнес Хиири.
   - Простите...
   - Хозяин, дык она ж не знала, шо тута одни сопляки желторотые собрались, - встряла я. - Можа нас еще командовать полком поставите?!
   - Не мне решать, - невозмутимо ответил солдат.
   - А мож, нам побить этих вояк? Всего десятеро. Должны справиться. И тикаем отседова!
   - Осторожнее со словами, слуга. Тут каждая тропка перекрыта. Так что никуда вы не денетесь.
   Последние слова мужчины отдавали некой мрачной решительностью, и мы прекратили все разговоры до лагеря. Возле развилки расположилось еще два взвода, так шо мое предложение было откровенно глупым. Хоть я и видела магические тренировки Синкуджи с Хозяином, одолеть королевских солдат нам не по силам.
   На большом поле сновало куча народу. Множество гвардейских шатров, палатки, полевая кухня. Штаб представлял собой один большой шатер и четыре маленьких вплотную вокруг него. Хиири с Линной пошли разбираться туда. Вернулись через полчаса. Смогли выторговать нам отдельный шатер и вкратце выяснили положение:
   - В тридцати километрах на востоке от двух до четырех альвов. Когда придет первый полк пэры Закато, нас погонят в атаку. Каждый день в три часа общие учения. Наш командир -- пэра Нучи, завтра посмотрит нас.
   С одной стороны пока я была в лесу, то жила без приключений. Почти. Если не считать приставучих Лордов. Знала, шо буде непросто. Хозяева постоянно цапаются друг с дружкой. Войны случаются: с альвами ли, с соседними королевствами -- неважно. Наверное, сидя в глуши, меня бы все это не коснулось. Но теперича я в Семье, и пути назад ужо нет. Я должна бороться за свою Свободу. И я буду бороться!
  
   [Хиири]
   Как мы не ломали голову, так и не нашли решения, как без серьезного риска выбраться из этой западни. Охраняли лагерь на совесть, около четырех взводов, еще четыре-пять несли вахту на ближайших дорогах. Скованные приказом Великой Леди новы стекались в лагерь постоянно. Некоторых приводили группами из соседних сел и городов. Хотя нападение альвов и считалось общим бедствием, они были недовольны, но выбора гвардия большого не предоставила.
   Утром следующего дня пэра Нучи вместе с парой своих слуг собрала всех новов из последней партии. Около семи десятков вместе с нами. Одна фермерская Семья из двадцати новов, еще две по восемь и одиннадцать новов. Все три с Леди во главе. Остальные представляли собой выцепленных слуг, чьи Хозяева в данный момент далеко, либо попросту скрываются. Четыре женщины и полтора десятка мужчин. Может возникнуть вопрос: почему случайные слуги, без Хозяина слушаются гвардию? Как же Клятва? Все очень просто. Слуги и сами понимают, что у их Хозяев возникнут неприятности в случае их отказа, поэтому Клятва работает как часы. Наша в основном женская компания выделялась на фоне других Семей.
   - Вы здесь, чтобы помочь королевским войскам в отражении страшной угрозы, что исходит из Ташимиги, - громко заявила пэра Нучи. - Мы не должны допустить эти альвские отродья в свои города. И это касается всех, а не только Королевскую Семью, вам ясно?!
   В ответ посыпались скептические ответы. Думаю, командующей это не понравилось, но она не стала упрямиться. Все же, за пару дней гражданских не вымуштровать. Даже прямая Клятва не поможет.
   - Вы представители народного ополчения. Как того требуют законы Каскано, в критической ситуации Королевская Семья вольна использовать все ресурсы для устранения угрозы. Вы Леди. Держите спину прямой и не показывайте ее врагу!
   - Итак, я ваш непосредственный командир. В грядущей операции подчиняюсь пэре Закато. Начало ориентировочно через три дня. Сегодня мы выясним ваш боевой потенциал и проведем краткую тренировку. Отделим тех слуг, от которых не будет пользы в бою и определим вашего взводного командира. Вопросы? Нет? Вот и отлично. Начнем с Семьи Хиири. Подойдите. Господин, кто из ваших слуг пригоден для боя?
   - Блондинка, агаши и бородач.
   - И все?
   - Я еще! - подняла руку Усенна.
   Окинув взглядом остальных слуг, пэра Нучи вынуждена была признать, что они не принесут много пользы в бою с альвами. Лаура, Мицу, Сэйто и Кутики в силу возраста и хрупкого телосложения, Алиетого из-за дефекта зрения.
   - Подождите. Кто это?
   - Лаура.
   - Мне плевать на ее имя. Это шад?
   - Частично.
   - Есть у нее какие-то способности?
   - Над ней не проводили ритуал. Вряд ли красивый голос поможет в битве.
   - Я буду участвовать.
   - Видите, господин Хиири, она и сама не против. Так, следующая Семья...
   Пока женщина разбиралась с другими слугами, я шепнул Лауре:
   - Ты не сможешь спасти альвов.
   - Я попытаюсь.
   - Ты хочешь предупредить их об атаке?
   - Нет. Тогда пострадают новы. Я хочу, чтобы никто не страдал. Я поговорю с ними и попрошу уйти.
   - Они не будут слушать.
   - Я попытаюсь, - упрямо гнула свою линию шад.
   Из оставшихся шести десятков отобрали тридцать пять новов. Четыре одаренных, остальные в основном простые работяги кое-как знакомые с оружием. Леди, само собой, в бой не шли. Их роль будут исполнять первые слуги. После слово снова взяла пэра Нучи:
   - Кто из вас имел опыт сражения с альвами?
   Около десятка человек подняли руки, и я в том числе.
   - Господин Хиири, я пытаюсь выявить взводного командира. Согласитесь, из кустов управлять неудобно.
   - Я пойду вместе со своими слугами.
   - Похвально. Я думала, вымер нынче мужик, измельчал...
   - Почему из ваших слуг кого-то опытного не назначите?
   - Они из Младшей Ветви. Это печально сказывается на их командирских способностях. Ладно. У кого-нибудь был опыт командования во время боя с альвами?
   На сей раз осталось всего три претендента: я, Линна и немолодой мужчина из крупной Семьи.
   - Сколько было максимум новов под вашим началом?
   - Четверо, - ответил я. Кажется, будто поход сотоварищами по академии в эринейские джунгли был целую вечность назад. - Маги.
   - Простите, Госпожа. Мы с десятком слуг просто пытались задержать альва. Чтоб, значит, Леди помочь, - неуверенно сказал мужчина.
   - Сто шестьдесят новов, два десятка магесс. Три Семьи, - проронила Линна.
   Серьезно?! А я-то, самоуверенный индюк, еще учил ее, как противостоять альву!
   - Впечатляет. Где это было?
   - Уэясу. Пять лет назад после войны с Каннагути. Я хорошо себя проявила, и меня поставили командующей сборными частями слуг. Когда мы преследовали остатки войск Каннагути, забрели далеко в джунгли и напоролись на альва. Выжило лишь два десятка.
   - С таким соотношением это хороший расклад. Как твое имя, слуга?
   - Линна, - ответила агаши и нехотя добавила. - Возможно, вы слышали про Несущую смерть?
   - Гхм! Я бы хотела вас познакомить с одной пэрой, если ваш Хозяин не будет против. Но это потом. Линна, назначаю тебя командиром седьмого взвода ополчения. Сейчас мои помощники разобьют вас на десятки, и покажут способы борьбы с альвами. Завтра проведем общие учения. Каждый вечер сбор взводных в штабе. На этом все. Занимайтесь.
   Пэра Нучи покинула нас, и ее помощник-мужчина сразу начал лекцию. Я внимательно вслушивался в надежде узнать что-нибудь новенькое.
   - Альв -- это бронированная туша около трех метров высотой, весом от двухсот килограмм до тонны. Передвигается медленно, до пятнадцати километров в час. Не думайте, что они глупее новов. Главное их оружие -- подвижные лианы, или "руки". Когда будете сражаться, обращайте внимание на все странные лианы, пусть они и не нападают. Эти руки дают альву слух, зрение, осязание и обоняние. Основная тактика ведения боя -- это окружить тварь со всех сторон, и постепенно продвигаться к основному телу. Любимый прием альвов -- это западня, и с этим чудовищно сложно бороться. Поэтому так важно вовремя отступать от древнего.
   - Что за западня? - поинтересовался кто-то.
   - Очень просто. Все знают, что руки альвов достают на определенную длину. От сотни до трехсот метров. Так вот. Альв имитирует, что сражается на границе возможностей, а сам понемногу подходит вперед. В заросших джунглях легко подобраться вплотную незаметно. Дальше он резко выбрасывает вперед свои руки и буквально сносит нападающих. Именно поэтому надо окружать тварь со всех сторон. Специальными звуковыми сигналами мы предупреждаем, если с чьего-то краю руки "уходят". Тогда с противоположного должны быстро отступить. Вот этим горном. Завтра на учениях вам продемонстрируют, а то сейчас могут решить, что на нас напали.
   Гвардеец некоторое время рассказывал нам эти прописные истины. Для меня, по крайней мере. Никакой хитрой стратегии местные не выдумали. Ни использования местности, ловушек или сплоченной атаки магов. Эти приемы не на сто процентов надежны, но все же. Марис поведал, что Каскано, в общем-то, редко сталкивался с нашествиями желтых джунглей. Поэтому и королевские войска не слишком опытны.
  
  
   Глава 9
  
   Вечером Линна отправилась на совещание в штаб. Вернулась задумчивая.
   - О чем говорили?
   - Об условных сигналах. Горн выдали, - продемонстрировала агаши, стараясь не смотреть мне в глаза.
   - Эй, что-то случилось? - схватил я девушку за руку. - Никто тебя из них не обижал?
   - Нет, господин. Просто мне неловко быть вашим командиром.
   - А-а, вот ты о чем. Не переживай, глупо спорить насчет опыта. Когда тебе еще удастся мной покомандовать? А что там с пэрой, которая хотела пообщаться?
   - Это пэра Нучи и была на самом деле, - улыбнулась агаши. - Она большая поклонница всяких персонажей, о ком молва ходит. Спрашивала, не хочу ли я перейти в королевскую Семью, обещала пэрой сразу устроить. Сказала, что переговорит с вами о моей покупке. Господин, я надеюсь, у вас нет таких планов?
   - Нет.
   - Даже за сто златов?
   - Ого. Она тебя так высоко ценит? Если желаешь продолжить карьеру в другом месте, то я не держу тебя. Как раз и долг покроешь, и выкупишься.
   Линна нахмурилась. Подобравшаяся Сэйто ткнула меня в бок локтем.
   - То есть, я хотел сказать, ни о какой продаже и речи не идет. Ты слишком важна для нашей Семьи.
   - Спасибо, господин.
   Четыре дня мы просидели в чертовом лагере, пока не подошел первый касканский полк. Насколько я понял, Лия опасалась снимать войска с других направлений -- это было равноценно приглашению соседним странам. Поэтому нам выделили всего два полка: боевую основу составляли девять и двенадцать взводов или около тысячи пятидесяти новов всего. Хотя для небольшого по меркам королевств Каскано это приличная армия. Плюс девять взводов ополчения, которые, конечно, не могли сравниться с регулярными обученными войсками. В общем, выходил хороший расклад даже против четверых альвов. Линна из одного совещания вынесла нерадостную весть, что гвардейцы плохо укомплектованы одаренными. Три-четыре мага на взвод.
   В последний день наш дивизионный командир пэра Закато, большая громогласная дама лет сорока, устроила всеобщие учения. Мы окружали рощу, делали вид, что рубим лианы, внимательно слушали сигналы горнов. Линна справлялась хорошо -- взвод и не думал ослушаться ее приказов. По плану одного альва окружало шесть-восемь взводов: вперемешку гвардейские и ополчение. Не то, чтобы мы хорошо узнали тех, с кем нам придется сражаться бок о бок, но и совсем чужими теперь их не назовешь.
   Двадцатого числа третьей осени мы пошли в наступление. Нашей целью стал небольшой город Вунсайд, покинутый после появления альвов. В тридцати пяти километрах от лагеря. До границы с Ташимигой от него еще около восьмидесяти километров, однако крупных поселений там нет. Я так понимаю, гвардейцы будут удерживать Вунсайд, но дальше атаковать не намерены. Что ж, я только всеми руками за. Это не наша война. Линна разбила взвод на четыре десятка: один состоял из слуг большой Семьи, второй собрали из двух других Семей, третий из бесхозных, четвертый: я, Линна, Марис, Синкуджи, Лаура, Усенна и еще пятеро неодаренных новов.
   Пэра Нучи, наш полковой командир, имела под своим началом еще пять взводов. Плюс пара отрядов полевых врачевателей, что кучковались отдельно. Передвигались вместе, пешим ходом. Копытные слишком ненадежны, и могут понести от альвского клекота. Уже через час пути пошли желтые джунгли. Все-таки утренний голубой солон на необычной растительности порой создавал завораживающие цвета и блики. Не будь настроение столь мрачным ввиду грядущей битвы, можно было бы залюбоваться. На пятнадцатом километре мы вошли в брошенную деревню. Все поля, дороги и дворы уже успели зарасти невысокими раскидистыми желтыми деревцами, лианами и папоротником. А ведь пару недель назад здесь еще вовсю цвела новская жизнь. На двадцатом километре повстречали старого упрямого нова, не покинувшего свою хату, одиноко стоящую особняком. Далее соединились с разведывательным отрядом, костяк которого составляли два шада. Оказывается, у этих созданий в основном сохраняется после перерождения так называемое чутье альвов. Но использование их -- боккен о двух концах. Сами альвы также прекрасно чуют шадов по сравнению с новами. Поэтому Лауру пока оставили позади. Думаю, она сама проберется к нам, когда посчитает нужным.
  

Оценка: 5.02*72  Ваша оценка:

Популярное на LitNet.com Н.Любимка "Долг феникса. Академия Хилт"(Любовное фэнтези) В.Чернованова "Попала, или Жена для тирана - 2"(Любовное фэнтези) А.Завадская "Рейд на Селену"(Киберпанк) М.Атаманов "Искажающие реальность-2"(ЛитРПГ) И.Головань "Десять тысяч стилей. Книга третья"(Уся (Wuxia)) Л.Лэй "Над Синим Небом"(Научная фантастика) В.Кретов "Легенда 5, Война богов"(ЛитРПГ) А.Кутищев "Мультикласс "Турнир""(ЛитРПГ) Т.Май "Светлая для тёмного"(Любовное фэнтези) С.Эл "Телохранитель для убийцы"(Боевик)
Связаться с программистом сайта.

Новые книги авторов СИ, вышедшие из печати:
И.Мартин "Твой последний шазам" С.Лыжина "Последние дни Константинополя.Ромеи и турки" С.Бакшеев "Предвидящая"

Как попасть в этoт список
Сайт - "Художники" .. || .. Доска об'явлений "Книги"